ASTRONOMY THRILLS                                                     Patrick Das Gupta                                         Department of Physics & Astrophysics

                                            University of Delhi, Delhi ­ 110 007

The year 2013 appears to be annus comets.  Many of us are eagerly waiting to be visually treated by three comets  ­ Pan­STARRS in March, Lemmon in April and ISON in November. These trio of tailed celestial strangers were discovered only  recently. Comets, in general,  are fascinating not only because they are rare visitors but also because they often develop spectacular tails as they approach Sun ­ rare, due to their highly eccentric orbits, and tails, because of the solar wind that pushes away cometary matter, heated and vapourized by solar radiation, radially outwards from the sun.  A comet’s orbit is largely determined by Sun’s gravity as well as the angular momentum  and the orbital energy of the comet. But since it is a loosely bound object made of rocky material, frozen methane and ammonia,  water ice and dry ice, etc., the pressure exerted by the solar wind and mass loss experienced by it when it is near the sun, have non­negligible effects on the cometary orbit. Of course, encounters  with other members of the solar system can have drastic consequences ­ the comet Shoemaker­Levy 9 suffered a fatal crash in July, 1994, when Jupiter’s gravitational tidal field ripped it apart into several fragments, which were eventually swallowed by the giant planet.  It is even conjectured that  the Tunguska catastrophe  of 1908 in Siberia, which mysteriously flattened about 80 million trees, was caused by a cometary fragment that exploded before hitting the  ground. Very  recently, in the month of February 2013,  a meteor streaked across the atmosphere above the Chelyabinsk region of Russia, and the resulting  shock waves  shattered window glasses, injuring many and causing much fear among the residents. This happened just hours before the asteroid 2012 DA14 cruised along, missing us by only 17230 miles, leading many to speculate whether the mid­February  meteor was a detached fragment from the asteroid. It is well known that  the extinction of cold blooded dinosaurs was brought about by either an  asteroid or  a comet colliding with the earth, leading to the formation of a dust blanket all around and  cutting out sunlight. On the other hand, it has also been posited that the origin of life on Earth is linked to crashing comets and asteroids that  time to time deposit  water and organic matter on  our planet, compounds so essential for living systems.  When a fast moving asteroid hits a nearby planet, a fragment of the latter can fly off due to the powerful impact, freeing itself altogether from the  gravitational pull if its velocity exceeds the planet’s escape velocity. Such a scenario did occur  ­  in 1980s, a meteorite named ALH84001 was discovered in  Antarctica that originally hailed from  Mars.   ALH84001 was ejected out of the

 Atri. Can we attribute triggering of scientific imagination in human beings. to their observing the intriguing phenomena of eclipses brought about by the chance coincidence of equal angular diameters of Sun and Moon?  For. belonging to  the vedic priestly class. in which intelligent creatures living in a planet orbiting a double star.  transit of Venus (observed recently on June 5. be it Hipparchus. Wells.red planet by a crashing asteroid. analysing  iron crystals in the carbonates from  ALH84001.  inflicting darkness on the sun. the Svarbhanu character got transformed in the puranic literature to the demon Rahu. Clarke.  just falling short of  mass hysteria. Arthur C. as evidenced from the references to them in ancient texts and epics. total solar and lunar eclipses. So. This is likely to be. Now. meteor showers. a   reference to  a solar eclipse of the bygone era. Of course. intelligent human beings exercised their minds to understand and predict  eclipses. a story  written by  Isaac Asimov. etc.  Over the years. retrieved Sun through chantings. go berserk when there is a rare nightfall. the apparent size of Moon was much bigger than its present `half a degree’ angular diameter.G. astronomical events like the  appearance of a comet. one wonders whether  in the absence of eclipses. Undoubtedly.  who had never witnessed  a night sky. It is amusing to imagine a poet penning down his feelings after getting emotionally affected by  a ten degree wide Moon! When an orbiting Venus comes between Earth and Sun. H. they had fuelled much of science­fiction writings from the days of Jules Verne. . Ray Bradbury and so on. when none of us will be around. billions of years ago. We should note that  Moon is spiralling away from Earth since the former  is losing its spin angular momentum to its orbital angular momentum due to the tidal torque exerted on it by Earth (because of which now the spin period  of Moon is very close to  its orbital period. 2012). In June. Rig Veda. Nehru planetarium in Delhi was teeming with a sea of humanity who had gone there to watch the Venus traverse across the face of the sun. sparking off a debate on the possibility of  life on Mars. NASA researchers. so that we see the same face of Moon every day). The previous Venus transit had occurred on June 8. and the world will have to wait till 2117 to see the next one.  in the past.  a demon. for instance. who appeared less than about a million years ago.  described Svarbhanu. In other words. last year. 2004. The demon  was   eventually  decimated by Indra and subsequently. Aryabhatta or Varahamihira. cause tremendous excitement  these days. we witness the phenomena of  Venus transit during which  one sees a dark spot slowly sailing across the solar disc. Who can ever forget the eerie denouement of `Nightfall’ . total eclipses occur because  angular sizes of Moon and Sun are almost equal at present. claimed that such crystals could be synthesized only by certain kinds of bacteria. .  and they see for the  first time  myriad of twinkling stars? What about our ancestors? Were people of ancient India affected by  heavenly incidents? Eclipses  have captivated human mind since time immemorial. In 1990s. there would  have been enough incentives to develop trignometry and other sophisticated calculational techniques.

 was an allusion to Mercury or Venus orbiting around the sun in shorter time period than a comet (that has a peacock like tail). some speculations ­  I wonder whether the story (from Valmiki Ramayana) of a hungry. or why the night sky is dark? That. November is worth the wait. when it grazes past the sun. was inspired by a Venus transit event of the past. it is being said that ISON is likely to be comparable to Venus as far as brightness goes. one were to observe exo­comets given that exoplanets are routinely being detected in the vicinity of distant stars by NASA’s Kepler mission. was a revelation to me. Returning to the topic of comets. while Ganesha just perumbulates around Shiva (Rudra. all it takes to understand Olber’s paradox is simple Euclidean geometry and the notion of luminosity and flux. One can only imagine the thrill if. the entire night sky is not as bright as the surface of the sun  because of  the finite age of our universe. Astronomy images certainly fire our imagination.  whether the story of Kartika competing with Ganesha and taking off on his peacock vehicle for a long round trip of the universe. I still remember the sense of awe and mystery that stirred inside me when as a school kid I saw a photograph of the Horse head nebula. another figment of imagination of mine is. My first lesson on cosmology was Olber’s paradox. newly  born Hanuman. Therefore. And. in the near future. or Sun) and eventually winning the race.  leaping towards the rising red Sun. . The imagery of a toddler Hanuman gliding towards a rubicund sun does conjure up a picture of a transit episode. Will there be a re­enactment of the Shoemaker­Levy 9 episode? Will it break into several pieces due to Sun’s tidal pull? Will it outshine the Venus? Amateur astronomers are asking such questions. The vast night sky bejewelled with bright stars make us think of infinity and the unknown.Now. mistaking it to be a ripe fruit. Similarly.

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful