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Ttulo: Depois daquele beijo Autor: Carole Buck Ttulo original: Annie says I do Dados da Edio: Editora Nova

Cultural 1996 Publio original: 1995 Gnero: Romance contemprneo Agarrar um marido pode ser to fcil quanto agarrar um buque! Proposta de um homem solteiro Quando Matt Powell pediu a Annie Martin para ajud-lo a reintegrar-se no universo dos solteiros, ela julgou que ele precisasse aprender tudo a respeito das mulheres dos anos noventa. Porm, a sugesto dele de que deveriam praticar saindo juntos a fez entrar em pnico. Ser que ela conseguiria "sair" com algum que desde criana era o seu melhor amigo? Resposta de uma moa solteira A resposta foi um ressonante "Sim"! Matt era um homem por demais sensual, e beijava melhor do que Annie poderia imaginar. De repente, ela que sempre fora totalmente contra o casamento, comeava a considerar dizer "sim". Mas primeiro, ela teria de convencer seu relutante amigo a fazer o mesmo.

PRLOGO Eram conhecidas pela famlia e pelos amigos como Annie, Zoe e Peachy, mas chamavam umas s outras de Sininhos de Casamento. No saberiam dizer qual das trs sugerira o apelido, mas concordavam que fora inspirado no presente que haviam recebido de Eva Marie Keene uma semana antes de ela ter se tornado a sra. Richard Powell, h nove anos. As trs haviam sido suas damas de honra. Na ocasio, Peachy, a irm adolescente de Eva, abriu a caixa de veludo com o presente que recebera. Que lindo! exclamou a mocinha de treze anos de idade, os olhos verdes e luminosos repletos de admirao. Cada uma das trs damas de honra recebera uma gargantilha de prata e um pedantife em forma de sino, tambm de prata. E uma bela jia Zoe Alexandra Armitage declarou, ao retirar a sua de dentro da caixinha de veludo. Tinha vinte e trs anos, era loira, esbelta e possua belssimos olhos azuis. Fora companheira de quarto de Eva na escola, durante quatro anos, e era uma prova viva de como as aparncias podem enganar. Poucos acreditariam que uma jovem com aquele ar aristocrtico pudesse ter passado parte da vida em locais onde a nica gua corrente disponvel era a encontrada nos rios. Vamos usar nossas gargantilhas no casamento sugeriu Annie, a outra ex-companheira de quarto da noiva, cujo nome completo era Hannah Elaine Martin. Enquanto Zoe assemelhava-se a uma princesa europeia, Annie era o exemplo da garota americana tpica e saudvel. De altura mediana, esbelta, muito atraente, tinha sedosos cabelos castanhos e adorveis olhos cor de mel. Eu tinha esperana de que vocs fossem usar as gargantilhas disse a noiva, feliz. Elas combinam com nossos vestidos comentou Peachy, que no se cansava de admirar a jia que ganhara. Vocs esto deslumbrantes. Com as gargantilhas, ento, ficaro perfeitas. Sua irm sempre teve bom gosto, Peachy. Ao contrrio de uma certa noiva que conheo... comentou Annie. Sua prima? No me diga que est falando outra vez daquele casamento! Eva fez uma careta. Foi h dois anos! Mas continuo traumatizada. Eva e Zoe entreolharam-se e riram. O que houve de to terrvel naquela cerimnia? quis saber Peachy, cujo verdadeiro nome era Pamela Gayle. Repolho, cogumelo e outros legumes. O repolho era o vestida da noiva explicou Zoe, repetindo as palavras que Annie dizia sempre que se referia cerimnia. Peachy fez uma careta. Que horror! O vestido da noiva tinha saia balo. Preciso dizer mais alguma coisa? indagou Annie. E no se esquea dos chapus! lembrou Zoe. Terrvel! Eu parecia um cogumelo! Aquele casamento pode ter sido celebrado no cu, como costumam dizer, mas garanto que os vestidos da noiva e das damas vieram de alguma butique do inferno. O que voc disse? Que aquele casamento foi feito no cu? zombou Eva. Ouvi dizer que Brbara Jane e... Como era mesmo o nome do noivo? Marcin, Melvin, sei l... S sei que os doi comearam a discutir durante o coquetel e chegaram at a atirar bolo um no outro! Muita gente achou que preencheriam os papis do divrcio l mesmo, antes de partir para a lua-de-mel. Parece brincadeira, mas na verdade o casamento durou pouco. Se aqueles dois realmente estivessem apaixonados no teriam se separado to depressa. _ _No admira voc ter optado pela carreira publicitria em vez de pensar em casamento, Annie... comentou Zoe. _ _Felizmente, dessa vez no precisaremos nos preocupar com guerras de bolo nem com ridculos vestidos com saia balo assegurou Peachy. O casamento de Eva foi planejado at nos menores detalhes. Vocs notaram como Eva est calma? observou Annie. A maioria das noivas passa o seu ltimo fim de semana de solteira engolindo tranquilizantes, pegando no p do futuro marido e querendo matar a prpria me. Algumas fazem as trs coisas.
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que eu e mame discutimos um pouco. Pura bobagem admitiu Eva, com um sorriso. Mas, fora isso, apenas uma coisa me preocupa. Rick? Acha que ele vai dar o bolo em voc? zombou Annie. Era brincadeira, claro. Annie tinha motivos de sobra para acreditar que eram mnimas as chances de Eva ser abandonada por Rick diante do altar. Afinal, fora ela quem os apresentara. Sabia que aqueles dois haviam nascido um para o outro. Mas isso no significava que tivera o objetivo de bancar a casamenteira ao convidar Eva para passar parte das frias de vero na cidade de Atlanta. Amor primeira vista era a ultima coisa que lhe ocorrera ao apresentar sua companheira de quarto ao vizinho. Entretanto, nos trinta segundos em que os olhos de Eva e Rick se encontraram e suas mos se tocaram, tornou-se bvio que os dois haviam se apaixonado. Apaixonar-se primeira vista parecia ser algo normal para os homens da famlia Powell. De acordo com o que Annie ouvira dizer, o pai de Rick pedira a mo da futura esposa logo no primeiro encontro. E o irmo mais novo dele, Matt, entregara o corao a uma jovem estudante que sequer conhecia, e cujo nome tampouco sabia, no primeiro dia de aula na faculdade. Vire essa boca, Annie retrucou Eva; embora tivesse colocado terror na voz, a expresso serena indicava que no , tinha a menor dvida quanto aos sentimentos do noivo. J sei! disse Zoe, os olhos azuis brilhando intensamente. Voc est preocupada porque no sabe o que fazer com os quatro fornos de microondas que recebeu de presente! Cinco corrigiu Peachy com uma risadinha. Entregaram mais um esta manh. Ouvi tio Ralph aconselhar papai a vender os presentes repetidos para ajudar a pagar a festa. Aha! Annie fitou a futura noiva com ar triunfante. Voc est preocupada com tio Ralph porque ele vive causando embaraos! Tio Ralph sempre faz isso. Tornou-se uma tradio. Ento, por que se preocupar? Zoe franziu a testa e continuou, num tom melodramtico: No me diga que est preocupada com a noite de npcias... Oh, no. Estou preparada. Peachy me emprestou seu livro de educao sexual. mesmo? Rick sabe disso? perguntou Annie. Voc quer saber se ele tem cincia de que conheo os fatos da vida? Eva sorriu de modo provocante. Oh, no. Resolvi fazer uma surpresa. Como assim? indagou Peachy, com ar inocente. Moas que pretendem se casar usando vestidos brancos e virginais no devem fazer esse tipo de brincadeira zombou Annie. Algum aqui est brincando? a futura noiva fingiu indignao. Pobrezinho... disse Zoe. Voc devia ao menos ter-lhe dado a chance de consultar o ndice desse tal livro. Talvez exista uma verso em vdeo sugeriu Annie. Desse modo ele poderia ver aquilo que j est cansado de saber. Eu ficaria feliz em emprestar a Rick o meu caderno de deveres ofereceu Peachy enquanto o rubor em seu rosto sardento intensificava-se. Sou a melhor da classe. Srio? Zoe a fitou com as sobrancelhas erguidas, sinceramente impressionada. Esquea, Peachy, e empreste-o a mim! Annie deu uma risadinha. Tambm quero avisou Zoe, rindo. Peachy as acompanhou e em segundos as trs futuras damas de honra gargalhavam. Senhoritas, por favor... Eva fez um gesto com a mo, imitando uma professora antiquada solicitando decoro das alunas. Passou um momento at que a ordem fosse restaurada. Eva Annie fez uma pausa para recuperar o flego , voc ainda no disse o que a est preocupando. A futura senhora Richard Powell meditou durante um instante e em seguida sorriu, cheia de malcia. Ah, sim. Estou preocupada com aquela que pegar o meu buque. Seja l quem for, ser a prxima noiva. CAPITULO I
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Admito

Ainda no consigo acreditar que Lvoc guardou aquela coisa durante tanto tempo, Annie. Nove anos! exclamou Matt Powell ao provar uma tortilla chip com molho. "Aquela coisa" era o buque de noiva de Eva Keene. Matt o descobrira guardado no armrio ao ajudar Annie a acondicionar suas coisas em caixas de papelo. Na ocasio, ela estava mudando para um novo condomnio em Buckland, uma das regies mais elegantes de Atlanta. Desde ento, Matt no parara de caoar dela. Zombar das pessoas era o passatempo preferido de Matt h pelo menos trs dcadas. Ele e Annie haviam nascido no mesmo hospital, com apenas um dia de diferena. Cresceram em casas vizinhas. Filhos de famlias amigas, partilharam praias, parques e tanques de areia quando crianas, trabalhos escolares quando frequentavam a escola e, mais tarde, na adolescncia, os segredos do corao. Tornaram-se bons amigos na idade adulta. Se Annie ganhasse um centavo toda vez que algum comentava que os dois eram como irmos, seria uma mulher rica. Entretanto, jamais gostara da comparao, que no refletia a amizade que os unia. Irmos eram "obrigados" a conviver, enquanto ela e Matt haviam "escolhido" gostar um do outro. O sentimento que os unia nascera no corao; nada tinha a ver com laos sanguneos. Quando solicitada a descrever a relao que mantinham h tantos anos, Annie simplesmente respondia que eram apenas bons amigos. E, se pessoas imprudentes insinuavam que havia uma atrao oculta sob a superfcie daquele relacionamento platnico, ela tanto podia rir como ofender-se. Dependia de seu humor no momento. No que o relacionamento entre Annie Martin e Matthew Douglas Powell fosse maravilhoso o tempo todo. s vezes trocavam desaforos, e era assim desde que aprenderam a falar. Na verdade, algumas das discordncias que tiveram transformaram-se em brigas srias. Mas, quando se tratava de correr em defesa um do outro... Se Annie telefonasse para Matt no meio da noite, l da Guiana, e dissesse que precisava de ajuda, tinha certeza absoluta de que ele largaria tudo e tomaria o primeiro avio para acudi-la. E, se fosse o contrrio, ela agiria da mesma forma. No entendo por que voc d tanta importncia a um buque amarelado que guardo como recordao de um dos dias mais emocionantes que vivi queixou-se Annie aps ter provado uma das tortillas chips com molho. Ambos adoravam comida mexicana e costumavam ir com frequncia quele restaurante. No a vi empenhar-se nem um pouco para peg-lo observou ele antes de tomar um gole de cerveja, fitando-a com divertidos olhos azuis. Tive a impresso de que o buque foi parar por acaso em suas mos. E voc no me pareceu nada feliz quando o pegou. Na verdade, cheguei a suspeitar que gostaria de t-lo atirado para outra pessoa. Matt tinha razo. Annie vivenciara um momento de pnico ao perceber que haviam sido em vo as manobras que fizera para evitar que o buque casse em suas mos. Aps apanh-lo, forara um sorriso e respondera s perguntas de praxe a respeito de seus projetos matrimoniais. A nica coisa que no haviam lhe perguntado naquele dia, h nove longos anos, foi se ela desejava se casar. Annie teria dito que no. Se pressionada, explicaria que, embora nada tivesse contra o casamento, ele no constava de sua lista de prioridades. Sonhava com uma carreira estimulante e queria tornar-se financeiramente independente antes dos trinta anos. Para ela, o perfume embriagador do sucesso nada tinha a ver com a fragrncia delicada das flores de laranjeira. Embora um nmero significativo de amigas e conhecidas andassem procura de marido, temendo ficar para tia, seus sentimentos em relao ao casamento no haviam mudado muito naqueles nove anos. Voc no pensa em se casar, Annie? algum perguntara recentemente. Algumas vezes penso, sim, mas no dou importncia. Se conhecer algum homem que me empolgue, e se nos apaixonarmos loucamente, provavelmente vou querer casar, embora goste imensamente da vida que levo. Ser dona do meu nariz ... O som de seu nome trouxe-a de volta ao presente. Olhou para Matt por sobre a mesa, tentando descobrir por quanto tempo estivera distrada, distante. Desculpe... disse, pegando o copo de ch gelado que pedira ao chegar. Sorveu um gole, procurando ganhar tempo e lembrar, sem sucesso, o que conversavam. Sobre o que falvamos mesmo? Sobre o buque que voc guarda no armrio.
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Oh, sim. Annie pousou o copo e ajeitou-se no assento. No do seu feitio ser assim to sentimental constatou Matt, e em seguida fez uma pausa. Seu tom era terno ao recomear: Se fosse Lisa... Annie prendeu a respirao quando as palavras meio sussurradas deram lugar a um silncio carregado de emoo. Observou, mos entrelaadas, corao em disparada, Matt refugiar-se num mundo de lembranas do qual ela jamais fizera parte. "Lisa", pensou. Sempre ela. Lisa Anne Davies, a garota por quem Matthew Douglas Powell se apaixonara loucamente h quase uma dcada, numa ensolarada manh de maro, e com quem se casara muito jovem ainda, numa cerimnia emocionante, h quase sete anos. Lisa, a esposa adorada de Matthew Douglas Powell, falecida numa tarde triste de fevereiro, poucos meses depois de comemorar o quinto aniversrio de casamento. Annie permanecera ao lado de Matt desde o incio da tragdia. Cuidar do bem-estar dele e ajud-lo a reunir os pedaos do corao, que a dor estilhaara, tornara-se seu principal objetivo desde a morte de Lisa, h quinze meses. Passara horas sofrendo com ele, ouvindo-o relembrar os momentos felizes, esbravejar contra a vida, lamentar a prpria sorte. O primeiro ano foi to doloroso que Annie chegou a suspeitar que Matt iria se render ao sofrimento. Felizmente o desespero foi diminuindo aos poucos, a mgoa transformou-se em resignao e ela comeou a acreditar que o amigo finalmente aceitara a situao. Naquele instante, Rudi, o garom, aproximou-se para servi-los. Jovem e cheio de entusiasmo, sempre os atendia bem. Para a dama, o de sempre, fajitas conpollo comentou ao colocar o prato diante de Annie. Era uma iguaria feita de frango frito com fatias de cebola e tirinhas de pimento. Obrigada ela conseguiu dizer, ainda aturdida pelas lembranas. De nada. E o cavalheiro, est satisfeito com o costumeiro beef tacos? perguntou, referindo-se ao prato preparado com carne bovina picadinha, bem temperada e picante, sobre massa folheada. Satisfeitssimo! afirmou Matt, observando o prato. A expresso melanclica se fora. Agora, sua principal preocupao era a comida. bom que tenha gostado, porque nosso propsito agradar tornou o garom. Sei que no da minha conta, mas vocs alguma vez j comeram outra coisa que no fosse frango fajitas e beef tacos? Oh, sim. Costumamos ir ao restaurante chins para comer moo goo gai pan. Annie prefere camaro Butterfly. Em resumo, vocs se mantm fiis quilo que gostam. No tocante comida, pelo menos respondeu Matt. Rudi refletiu por um instante e em seguida dirigiu-se a ambos: Desejam mais alguma coisa? No, obrigado respondeu Matt, pegando o garfo. timo. Espero que apreciem o jantar completou o rapaz, deixando-os a ss. Matt comeou a comer quase imediatamente. Annie se ps a observ-lo, ignorando o aroma tentador que vinha do seu prato. O apetite do amigo era de fato animador. Lembrou-se da expresso triste que se apossara dele h pouco, ao mencionar Lisa. Nos ltimos tempos Matt parecia em paz consigo mesmo. Tanto que, no dia em que o amigo a ajudara com a mudana, ela chegara a acreditar que o antigo Matt voltara, o Matt nunca tocado pelo amor nem pela morte, que ria com facilidade, que abraava cada novo dia como se fosse sempre melhor que o anterior. Encontrar o buque no armrio no lhe alterara o humor. Na verdade, Annie ficara mais perturbada com a descoberta do que ele. Conservar a gargantilha com o sininho de prata era uma coisa, mas guardar um ramalhete de flores murchas como se fosse um tesouro era outra, totalmente diferente. Matt tinha razo ao referir-se a ela como uma mulher mais prtica do que sentimental. Exceto por uma romntica fantasia de adolescente, na qual se via danando uma doce melodia nos braos de Fred Astaire, romantismo nunca fizera o seu estilo. Mas isso no significava que no fosse sensvel. Tinha sentimentos profundos, intensos, e se importava muito com as pessoas. Lisa Davis, por outro lado, era to sentimental que suspirava, enlevada, diante da beleza do nascer do sol, do pr-do-sol, da lua e das estrelas. Soluava nos casamentos, nos nascimentos e at diante de certos comerciais na televiso. Filmes, para ela, precisavam ter final feliz, e suas msicas prediletas eram as canes romnticas cantadas por Barry Manilow.
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Annie, a princpio, acreditara que essa atitude de Lisa era mais teatral do que sincera. Demorara a compreender, e a aceitar, que algum pudesse ser romntica a esse ponto. Tambm custara a aceitar que era justamente isso que Matt mais amava na esposa. Continuou observando o amigo comer. Talvez ele houvesse zombado do buque para esconder seus verdadeiros sentimentos. Talvez ainda sofresse, se atormentasse, com as lembranas do prprio casamento. Talvez as flores amareladas pelo tempo o tivessem feito lembrar-se das que enchiam o quarto do hospital onde Lisa passara dias terrveis, j perto do fim. Eu estou bem disse Matt, inesperadamente. O qu? - Estou bem repetiu ele no mesmo tom calmo. Pousou o garfo. Pode parar de me olhar com se eu estivesse doente. Mas eu no... Annie... Foi tudo o que ele disse. Mas a preciso com que pronunciou a palavra, adicionada franqueza dos olhos azuis, foi mais do que suficiente para silenciar o protesto de Annie. Ela ainda sustentou-lhe o olhar por algum tempo, mas logo em seguida o desviou. Desculpe murmurou, sem estar bem certa do motivo pelo qual se desculpava. No se desculpe. Era fcil, para ele, fazer um pedido desses. E impossvel, para ela, aceitar. Fez um gesto de desamparo, dividida entre a necessidade de explicar-se e a convico de que aquilo pioraria ainda mais as coisas. Oua, Matt, notei que voc anda mais sereno e isso me alegra. Mas ainda me preocupo com o seu bem-estar. Sabe disso, no? E como! A resposta foi rpida e sem equvoco. Por isso mesmo despertou uma estranha emoo em Annie, que preferiu silenciar. Se voc no tivesse ficado a meu lado aps... aps a tragdia, eu poderia no estar aqui agora. Ela se comoveu mais ainda. Era a primeira vez que Matt confessava ter estado perto de um colapso emocional. Era tambm a primeira vez que revelava quo importante fora o papel da amiga naqueles momentos, em que estivera beira do abismo. Sempre fomos amigos, Matt disse Annie, esperando que a nfase na palavra "amigos" indicasse quanto a amizade entre eles significava. E para que servem os amigos seno para ajudar? Tem razo. Matt fez um pausa para afastar o cabelo loiro da testa. Mas importante lembrar que chega um momento em que essa ajuda no mais necessria. Agora, por exemplo, preciso de outro tipo de auxlio, porque minhas prioridades so outras. Annie hesitou. Acabavam de entrar no perigoso territrio emocional. Havia uma expresso suave e desconcertante nos olhos de Matt, sugerindo que j h algum tempo ele vinha explorando aquele territrio. Estou tentando dizer que me sinto bem. Ainda penso muito em Lisa e isso machuca, mas no da maneira como j machucou. Entendo. Ele permaneceu em silncio por um momento e seu olhar suavizou-se. Creio que hora de voc parar de se preocupar sempre que menciono o nome de Lisa. Annie sentiu-se magoada com a repreenso, apesar de ter sido feita da maneira mais gentil possvel. Sua reao inicial foi contestar. Abriu a boca para fazer exatamente isso, mas fechou-a antes de ter proferido uma s palavra. O que dizer? Um pensamento terrvel lhe ocorreu. E se no ntimo no desejasse que Matt se recuperasse da dor? E se, por egosmo, estivesse feliz porque o amigo dependia tanto dela? E se... No podia ser. Conhecia-se bem, e conhecia ainda melhor seus sentimentos por Matt. Respirou fundo e contemplou-o. Voc achou que reagi de modo emocional demais quando comeou a falar sobre Lisa, sobre como ela teria agido se tivesse apanhado o buque? No se trata disso. Vrias vezes voc me salvou de mim mesmo, merecendo a minha gratido. Entretanto, no precisa mais bancar a ama-seca, a psicoterapeuta nem o anjo da guarda. No bem
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disso que preciso agora. Annie deixou que vrios segundos passassem, enquanto o observava com ateno. Como assim? Matt sorriu e sua expresso tornou-se perturbadoramente familiar. Aquilo foi como um passaporte para o passado feliz e descuidado que haviam partilhado e que ela julgava irrecupervel. Preciso que volte a ser a minha melhor companheira e que me ajude a viver de novo em sociedade, Annie respondeu ele com uma candura desarmante. Voc quer que eu o ajude com... alguma mulher? Matt interrompeu o gesto de levar o copo de cerveja aos lbios, surpreso com a sugesto. E, de modo inesperado, comeou a rir. Por Deus! A ltima coisa que preciso de algum mais tentando fazer isso! Algum mais? O que quer dizer? So vrias as pessoas que tentam me apresentar a "excelentes moas de nossa sociedade"... Que moas? A pergunta escapou sem que Anni quisesse. Sei l! Pode explicar melhor? Ainda no entendi. Oua, Annie, no conheo nenhuma dessas "excelentes moas". Ela fez uma pausa, meditando sobre o que ouvira. Mas essas pessoas que querem apresent-lo... Essas eu conheo, claro. Annie pegou o copo e sorveu um gole de ch. Algum que eu tambm conhea? Todas, e a lista inclui minha me, a me de Lisa, a irm de Lisa... Eva? Annie pousou o copo com fora. Conversara com ela a respeito de Matt h dois dias, e a amiga no mencionara estar tentando bancar a casamenteira para o cunhado. Ela mesma afirmou Matt, tomando o restante da cerveja. Agora a situao era bastante clara. Enquanto Annie estivera preocupada com o estado emocional de Matt, outras pessoas o julgaram recuperado o suficiente para pensar em substituir Lisa. "E para que servem os amigos seno para ajudar?" dissera h poucos minutos. Matt concordara. "Sim, mas importante notar que chega um momento em que comeam a surgir outras prioridades e essa espcie de ajuda no mais necessria." Annie suspirou. O que exatamente deseja que eu faa? Que me d alguns conselhos sobre como lidar com o sexo oposto. No ser difcil para voc, uma veterana nessa guerra. Durante todos esses anos vi-a sair com um nmero sem fim de rapazes. No exagere! Como no? Voc tem circulado bastante. Deve ter somado uma boa quilometragem. Matt estaria tentando insult-la? Annie costumava designar a si mesma como "veterana" da guerra dos sexos, alegando ter cicatrizes para provar isso, mas no esperava que ele recorresse analogia. No sei o que est pretendendo, Matt, mas garanto que no circulei tanto. Tampouco participei de alguma prova de frmula um. Mas tambm no ficou sentada no box. Eu sim! Sou solteira, lembra? defendeu-se, estudando-lhe o rosto ligeiramente afogueado. Matt parecia encontrar dificuldade em fit-la, embora a postura firme assinalasse determinao. Oua... Ele a interrompeu com um erguer de mo. Voc sabe que nunca fui... atirado. Tanto que cheguei ao colegial sem jamais ter estado com uma garota. A nica que eu j havia beijado era voc. Um momento! Voc nunca me beijou! Matt fechou a mo direita e bateu no peito, fingindo dar uma punhalada no corao. Nunca fui to ofendido! declarou de modo dramtico e cmico. Gomo pode ter esquecido o beijo que trocamos na festinha de treze anos de Tommy Lombardy? Aps alguns segundos de concentrao, Annie comeou a se lembrar do episdio. E, considerando as circunstncias, concluiu que seria prefervel no ter lembrado. Aquilo dificilmente poderia ser chamado de beijo, Matt. Acha mesmo? E como descreveria o episdio?
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como sempre, perdoei-a no mesmo instante. Creio que depois disso adquiri um pouco de finesse. Pelo menos Lisa nunca se queixou. Uma estranha emoo a assaltou. No era inveja, mas estave perto de ser. Lisa no tinha motivos para queixas. Era feliz em todos os sentidos, porque tinha voc. Houve uma pausa, durante a qual Annie sentiu um n formar-se em sua garganta. Matt perguntou baixinho: No incio voc no gostou dela, no foi? No que eu no gostasse. E que ns ramos muito diferentes. Lisa era frgil, feminina e me fazia sentir... Oh, no sei explicar... Constrangida, creio. E o afetou desde o incio. Voc vivia correndo atrs dela. Parou de falar, temendo ter ido longe demais. Sem ofensa, Matt. Eu no quis... Ferir meus sentimentos? Exatamente. Esquea. Voc no precisa mais se preocupar com a minha sensibilidade. Por mais que minha relao com Lisa tenha sido especial, no deve ser tratada como uma relquia sagrada. Voc se dedicou demais a Lisa. Creio que senti um pouquinho de cime. Cime? Voc? No posso acreditar. Acredite se quiser. Eu estava acostumada a t-lo para o que desse e viesse, e de repente no o tinha mais. Logo vi. Quando o milagre muito, o santo desconfia. Houve uma nova pausa na conversa e Annie viu-se saboreando uma leveza de esprito que h muito no sentia. No comeo Lisa tambm tinha cime de voc confessou Matt, de repente. De mim? Isso era novidade. Lisa sempre fora extremamente simptica com Annie. Sim. Ela vivia dizendo que voc era inteligente e que se mantinha fiel s suas convices. Lembrase do protesto estudantil que voc organizou quando a diretora da escola tentou banir um dos dicionrios da biblioteca? S porque, na opinio delas, continha definies imorais? Pois ento. Lisa costumava se referir ao caso, e dizia que voc a fazia sentir-se inferior. Jamais tentei passar essa impresso. Sei disso. Mas o maior problema dela ramos ns dois. Voc no lhe disse que eu nunca fui motivo para preocupaes? Lisa custou a entender. No acreditava que eu no conseguia pensar em voc como mulher. Annie refletiu um momento e em seguida, de modo perverso, perguntou: Nem mesmo na festa de treze anos de Tommy Lombardy? A pergunta pegou Matt desprevenido. Bem... Esquea. Ento, voc pensava em mim como... homem?
E difcil explicar. Voc sempre pareceu pertencer a uma categoria prpria e especial do gnero humano, como se no tivesse sexo. Obrigada! foi a resposta sarcstica. Ora, vamos, no diga que alguma vez pensou em mim como homem! No pensar em voc como homem no o mesmo que pensar em voc como um ser neutro! Deixa pra l. Matt fez um gesto conciliatrio. Acho que no me expressei direito. Mas voc precisa concordar comigo que difcil definir o nosso relacionamento. Afinal, Lisa acabou entendendo o nosso relacionamento? Finalmente convenceu-se de que no havia motivo para cime. Desejam mais alguma coisa? Rudi interrompeu-os. No, obrigado. Annie? Tambm no. O rapaz comeou a tirar a mesa e ambos ficaram em silncio at que a tarefa terminasse. Annie ento resolveu retornar ao assunto: Continuo sem saber o que deseja de mim, Matt. 8

Como uma... coliso de cabeas. Voc quase quebrou o meu nariz. E voc rasgou meu lbio com o aparelho que usava nos dentes. Mas,

E simples. Preciso que comece a sair comigo. O corao dela disparou. O restaurante pareceu sumir, o mundo tambm. Era como se s eles existissem. Colocou as mos sobre a mesa, procura de equilbrio. Sair? Como se fssemos um casal apaixonado? Um casal fictcio. Annie abriu e fechou a boca vrias vezes. Finalmente gaguejou: Eu... bem, no creio que d certo. Matt cobriu-lhe as mos. Dar sim. Sabe, quando comearam a me pressionar para que eu sasse com as tais moas, fiquei chocado e zangado. Foi como se houvessem me pedido para trair Lisa. Mas logo entendi que as pessoas querem que eu continue vivendo porque se interessam por mim. Tenho certeza de que Lisa concordaria com isso. Acha mesmo? Matt apertou-lhe as mos. Dava uma enorme importncia opinio da amiga. Sim, acho. - Annie afastou as mos e aguardou. Em seguida, com cautela, insistiu: Ainda no entendi o que voc quer. Pelo que me contou, existe um mar repleto de mulheres esperando que voc mergulhe. Por que ento de seja que eu saia com voc? Justamente para evitar que eu me afogue naquilo que de modo to pitoresco voc descreveu como um mar de mulheres. No esquea que estive anos fora de circulao, no tenho a menor experincia nesse tipo de coisa. Eu me sentiria totalmente perdido perto de uma mulher. E acredita que esses encontros amorosos fictcios o ajudariam? Creio que sim. Voc no? Era uma pergunta que Annie no estava preparada para responder. Exatamente o qu voc pretende? Bem, sairemos juntos, farei aquilo que acho que um homem solteiro faria e voc analisar a minha conduta. Havia uma certa lgica nessa ideia maluca. Mesmo assim, Annie duvidava que a alardeada inexperincia de Matt causasse algum problema se ele resolvesse sair com alguma das "excelentes moas" que tantos ansiavam por lhe apresentar. Annie? Ela o fitou e sentiu que um estranho arrepio tomava-lhel o corpo. Viu-se imaginando o impacto que o amigo causariai nas mulheres que conhecia, e isso no foi nada reconfor-j tante. Matt sorriu, um sorriso que Annie no se lembrava j de ter visto antes. Talvez at j tivesse visto, mas no re-' gistrara a sensualidade contida nele. O que quer que eu diga? Um simples sim bastar. CAPITULO II Oh, no! No? Desculpe, Matt, no com voc disse Annie. Algum acaba de colocar diante do meu nariz a cpia de um novo contrato, e j vi uma poro de erros nele. Pode esperar um pouco? Claro. Obrigada. No demoro. Houve um brusco dique, seguido pelos suaves acordes de uma cano popular. Matt firmou o fone entre o ombro e o queixo e girou a cadeira at ficar de frente para a tela do computador. Digitou um cdigo que fez surgir-lhe diante dos olhos uma srie de informaes. Rick, seu irmo mais velho e scio nos negcios, na certa zombaria dele por alimentar falsas iluses. Digitou as letras de um outro cdigo e franziu a testa diante do que surgiu na tela. Digitou mais um pouco e em seguida seu rosto relaxou num sorriso satisfeito. ... eu corria pela auto-estrada... cantarolou, improvisando versos sem sentido para o fundo musical que ouvia pelo telefone, os dedos saltando sobre o teclado. Clique. Matt? Era a voz de Annie outra vez, num tom consideravelmente mais brando. Ele deduziu que, fosse quem fosse
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o imprudente que lhe entregara algo errado, devia ter sido obrigado a corrigir-se. Estou aqui. Sinto muito por t-lo feito esperar. Eu j comeava a suspeitar que voc estivesse querendo que eu me sentisse na pele do personagem de Sem ir a Luta Nada se Consegue. Desculpe, mas no entendi. Matt recostou-se na cadeira e sorriu, sentindo-se leve como h muito tempo no se sentia. Um sujeito resolve ligar para uma mulher moderna, charmosa e bem-sucedida profissionalmente, e a convida para sair. Mas, em vez de responder sim ou no, ela o deixa dependurado ao telefone enquanto submete um pobre subordinado tortura. Nova pausa, e em seguida Matt ouviu-a rir. O som da risada era- sedutor. No foi bem assim... Qual o crime do pobre coitado? Titubeou no particpio passado? Pior, muito pior. Mas nada que voc no pudesse consertar. Matt fez a afirmao com sinceridade. Annie era uma das pessoas mais competentes que conhecia, apesar de ter uma certa aptido para dar pontaps em quem merecia. Tem razo... Bem, voc vai me convidar para sair, no ? Acertou. Matt ajeitou-se na cadeira, nervoso. Deixamos tudo no ar no sbado, e eu gostaria de convid-la para um programa. Que tal amanh noite? Amanh noite... Hum... Amanh sexta-feira... Annie deve ter algum compromisso, concluiu Matt, o corpo ficando tenso. Certamente um compromisso no-fictcio. E por que no deveria ter? Devotara os ltimos quinze meses a ele, e agora tinha o direito de decidir que j fizera o bastante. Se isso houvesse lhe ocorrido, no teria telefonado. Passou desagradveis segundos especulando a identidade do homem com quem Annie poderia estar saindo. Ser que ela reatara com o arquiteto com quem se relacionava quando Lisa adoecera? Ou talvez fosse o dono da galeria de arte? E o tal jornalista, como era mesmo o nome? Barnes. Trent Barnes. Annie fizera alguns elogios a ele recentemente. Franziu a testa diante da ideia. Embora evitasse comentar com ela, havia algo em Barnes que o incomodava. Talvez fosse o cabelo, que parecia sempre perfeito na televiso. O rapaz podia fazer uma reportagem em meio a um tufo sem que um s fio sasse do lugar. A conta da loja onde ele comprava spray fixador devia ser gigantesca. Matt? Sim? Eu disse que tudo bem. Podemos sair amanh. Oh... Ele afrouxou o n da gravata. Que timo. Nova pausa, dessa vez bastante constrangedora. Algum problema? Nenhum. Por qu? Voc est to estranho... Desculpe. que fiquei surpreso por voc no ter nenhum compromisso em plena sexta-feira. Sei que liguei em cima da hora e... Ligar em cima da hora usar o telefone celular para convidar algum para sair, e isso j estando a caminho. Matt endireitou o corpo. Os homens fazem isso? No comigo, porque no permito. Voc faz questo de deixar claro quem que manda, no ? Fao questo de deixar claro que no estou to desesperada para sair a ponto de aceitar ser tratada como uma pizza, que se resolve mandar vir na ltima hora. Exijo no mnimo um bom prazo para me aprontar. Respeito a mim mesma e espero que as pessoas faam o mesmo. Ocorreu a Matt que acabara de ouvir um resumo da filosofia de vida de Hannah Elaine Martin. Bem, essa foi mais uma lio que o novo Matthew Douglas Powell acaba de aprender. E de anotar
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declarou ele, relaxando o corpo na cadeira. Gostaria de pegar um cineminha comigo amanh noite? Cineminha? No me diga que hoje em dia no se vai mais ao cinema! Claro que sim, s que... Sim? Oua, srio esse papo de eu ter que analisar as suas tcnicas de aproximao e conquista? Absolutamente srio. O que h de errado com a minha sugesto? Pense bem. O que acontece quando um homem e uma mulher vo juntos ao cinema? No me diga que no sabe! No seja bobo. Responda. Deixe-me ver... O que acontece quando um homem e uma mulher vo juntos ao cinema? Bem, em primeiro lugar eles escolhem o filme, depois vo at a bilheteria e compram os ingressos. Entram e sentam-se. Assim que se acomodam, um casal com uma criancinha chorona ajeita-se na frente deles, e atrs sentase um trio de tagarelas. Finalmente uma gangue de adolescentes lota a sala de espetculo e as luzes se apagam. O filme comea e o casal tenta assisti-lo. Se comdia, do boas risadas. Se um daqueles dramalhes, choram, embora o homem disfarce. Mas, se uma fita de terror, na primeira facada a mulher se agarra ao homem, que provavelmente aproveita a oportunidade para... Matthew! O que foi? perguntou ele de modo inocente. Os homens no beijam mais? Os homens pedem permisso antes de avanar o sinal. No diga! Eles perguntam: "Posso pegar na sua mo, benzinho?" Chega de brincadeira, Matt. O primeiro encontro serve para que as duas pessoas envolvidas se conheam, e elas no podem fazer isso enquanto assistem a um filme. O mais certo seria ir a um lugar onde pudessem conversar. Matt imediatamente lembrou-se da primeira vez que sara com Lisa. Levara-a ao cinema e, apesar do seu pouco traquejo, a tarde fora perfeita. Sorriu ao lembrar como fora difcil reunir as palavras necessrias para convid-la para sair. Seu olhar pousou no porta-retrato sobre a mesa. Ali, a jovem Lisa sorria. A fotografia fora tirada uma semana antes do casamento. Matt tinha uma cpia da mesma foto dentro da carteira. Olhou para a mo esquerda e notou a falta da aliana de ouro que usara durante cinco anos. Enterrara-a com a mulher que a colocara em seu dedo. No estou dizendo que ir ao cinema seja to m ideia continuou Annie. Entendo aonde voc quer chegar, e aposto como conseguirei pensar em algo melhor. Passarei s sete e meia para apanh-la. Na verdade, Matt conseguiu pensar em algo bem melhor que ir ao cinema. Mas como foi que voc conseguiu uma reserva aqui? Sei que esto esgotadas desde a inaugurao! admirou-se Annie. Os dois ocupavam uma das mesas de um dos restaurantes mais elegantes de Atlanta. Dei um jeito. Como assim? Ela desdobrou o guardanapo de linho e colocou-o sobre o colo. Um dos meus alunos de informtica filho do proprietrio. Ah, sei... Prometi dar uma boa nota ao rapaz se ele nos conseguisse uma mesa. Annie chegou a acreditar naquela histria, mas logo percebeu que se tratava de uma brincadeira. Comeou a rir. No prximo minuto, um garom impecavelmente vestido aproximou-se e ofereceu-lhes o cardpio elegante, escrito mo. Educado, perguntou se desejavam algo do bar enquanto escolhiam o jantar. E ento? O que achou? perguntou Matt assim que o garom afastou-se. Inclinou-se para a frente, a expresso concentrada. Ela ficaria feliz se eu a trouxesse aqui no primeiro encontro? Como posso saber? Annie percebeu que seu tom brusco o surpreendera. Suspirou. Pergunte se eu fiquei feliz, porque assim ser mais fcil. Esse aprendizado s funcionar se voc comear a me ver como a mulher na qual est interessado. Matt a fitou em silncio durante um momento. Depois, seu olhar percorreu-a lentamente, dos olhos cor de mel aos lbios carnudos e aos seios fartos.
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Diante daquele olhar intenso, Annie sentiu o corpo tomado por um arrepio estranho, uma onda de calor, um choque eltrico. Teve dificuldade para respirar. Se no funcionar, garanto que no ser por minha culpa disse Matt num tom grave e profundo. Aquele foi o primeiro de uma srie de comentrios que a deixaram cada vez mais intrigada. No meio da refeio, porm, comeou a entender o que estava havendo. Matt tentava flertar com ela! Annie achou melhor no se entusiasmar muito. Lembrou a si mesma, alcanando o copo de vinho, que tudo naquela noite era fico. Matt agia do modo como julgava que um homem agiria no primeiro encontro, e sua obrigao era avaliar-lhe o desempenho. Sorveu um gole do vinho. Tudo bem. Faria o que fosse preciso. Tentaria trat-lo como um homem atraente que a convidara para jantar. Afinal, o sucesso daquele aprendizado no dependia somente de Matt; a ela tambm cabia um papel importante. Entretanto, Annie desconfiava que tal incumbncia estava alm de suas possibilidades. Mas... espere um pouco! H minutos no usara o adjetivo "atraente" para descrever o amigo? E a palavra lhe viera mente de modo instintivo, automtico, no viera? Diante da constatao, algo mudou dentro dela. Algo parecido com o movimento das camadas mais profundas da terra, forte o suficiente para causar um terremoto emocional. Pousou com cuidado o copo e comeou a analisar Matt. O que primeiro lhe chamou ateno foram as mos, belas e msculas, com dedos longos e unhas bem-tratadas. Eram mos fortes e dignas de confiana, dotadas de disciplina, de algo que parecia avisar que a fora que tinham jamais seria desperdiada. Annie viu-se imaginando como seria ser tocada por elas. No da maneira amigvel e divertida de sempre, mas do modo ertico como os homens... Interrompeu os pensamentos. No que estivesse chocada com eles; afinal, h muito deixara de ser inocente. Mas estava indo longe demais, especialmente quando seu nico objetivo resumia-se a ajudar um amigo. Mudou de posio na cadeira e olhou para o rosto de Matt, para a boca suave e marcada. No pela idade, claro, mas pelo sofrimento. Ele possua um rosto bonito, de feies clssicas e puras, mas as pestanas eram o que havia de mais belo. Longas e curvas, emolduravam o olhar e davam-lhe uma expresso irresistvel. - Annie? Sim? Ela se assustou tanto que quase derramou o vinho. Matt a fitava de maneira curiosa. Por que est me olhando assim? Estou com o rosto sujo? Sujo? Annie fixou nele os enormes olhos cor-de-mel enquanto procurava uma desculpa para explicar seu comportamento. Voc est diferente... Fez alguma coisa no cabelo? Cortei. No gostou? Gostei. O cabelo curto fica-lhe bem. Achou que eu iria dizer que est feio? No sei. O que mais se pode achar quando algum pergunta o que fizemos no cabelo? Matt fitou-a com as sobrancelhas erguidas, num misto de curiosidade e divertimento. Annie deu de ombros. Ns, mulheres, costumamos nos preocupar demais com o cabelo. E os homens, no? Anne hesitou, consciente do absurdo da discusso. Presumo que no. Tente dizer isso a um pobre coitado que comea a ficar calvo. Bem, voc, com toda certeza, no precisa se preocupar com isso afirmou ela, olhando para os fios claros e fartos que cobriam a cabea de Matt. Por enquanto. Est tentando dizer que tem medo de ficar careca? No penso nisso vinte e quatro horas por dia, mas s vezes me preocupo. Afinal, meu pai perdeu o cabelo quando ainda era novo. Annie o fitou por sobre a borda do copo de vinho. Estranho, refletiu. Nunca imaginara que Matt pudesse se sentir inseguro quanto aparncia. No conseguia lembrar-se de t-lo visto olhar num espelho uma nica vez. Suponho que temer a calvcie no seja algo que um homem deva admitir no primeiro encontro
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comentou ele. Depende. Os homens desta dcada costumam ser sensveis o bastante pra partilhar as suas vulnerabilidades com as mulheres. mesmo? Annie sorriu, com uma ponta de ironia. Claro. E as mulheres dos anos noventa acham isso cativante num homem. No resistiro a ele. Minha nossa! Por que as mulheres sempre complicam tanto a vida? Ela abriu a boca para retrucar, mas foi frustrada por um inoportuno cumprimento. Annie, querida! H quanto tempo! No precisou erguer os olhos para descobrir quem estava ali. A voz foradamente doce s podia pertencer a uma pessoa: Melinda Reeves. Oi, Melinda, como est? saudou sem muito entusiasmo. Otima. Acabo de chegar do Caribe. Melinda ajeitou as mechas do cabelo platinado de modo sensual, os olhos presos em Matt. E voc? Annie olhou para o amigo e percebeu que ele no se impressionara nem um pouco com a aparncia sensual da loira. Estou bem, obrigada disse, tentando no rilhar os dentes. Conhece meu amigo, Matthew Powell? Matt, esta Melinda Reeves. Ele se levantou e estendeu a mo direita. Muito prazer. O prazer todinho meu respondeu Melinda, aceitando o cumprimento. Admiro homens to cavalheiros. Mas me chame de Mel, sr. Powell. como todos me tratam. Annie lanou um olhar a seu companheiro de mesa. Conhecer algum como Melinda era uma lio necessria para um homem que procurava familiarizar-se com o universo dos solteiros. Mesmo assim, preferia no t-la encontrado. Chame-me de Matt, Mel sugeriu ele, soltando a mo da moa. Obrigada ronronou Melinda. Bem, preciso ir. Estou jantando com um de meus ex-maridos. Foi bom v-la, Annie. Cuide-se. Annie fez um gesto com a mo que mais pareceu dizer "desaparea" do que "adeus". A loira respondeu com um menear lnguido de cabea e se foi. Mulher interessante comentou Matt ao sentar-se. No se atreva... As palavras escaparam antes que Annie pudesse avliar-lhes as implicaes. O que foi que disse? Ela sorriu. Matt no queria saber tudo a respeito das relaes entre homens e mulheres? Pois iria aprender algo muito importante. Sabe, uma coisa que voc jamais deve fazer, quando estiver acompanhado, ficar maravilhado com outra mulher. Eu fiz isso, ? Esquea, Matt. Por enquanto quero dar s um pequeno aviso. Melinda Reeves trata os homens como se fossem pipas de papel. Que comparao mais estranha! O que quer dizer? Annie gesticulou, como se puxasse uma pipa. Mel d aos homens linha suficiente para que pensem que esto voando, livres e soltos; em seguida puxa a linha, traz os homens de volta e os pendura em qualquer lugar at resolver tornar a brincar. E eu aqui pensando que ela era uma coisinha deliciosa... Voc ainda tem muito o que aprender a respeito das mulheres, sr. Powell. Matt sorriu sensualmente, e Annie teve ainda mais certeza de que o amigo no ficara assim to impressionado com Meinda. por isso que estou aqui com voc, srta. Martin. O juiz achou que foi falta? No pode ser! Compre um culos! gritou Annie atravs das mos em concha. Calma! pediu Matt, parando de comer o cachorro-quente. O juiz sabe o que est fazendo. Annie virou-se e o fitou de modo desdenhoso.
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Pessoas que comearam a torcer pelo Atlanta Braves agora, quando o time est no topo, no tm o direito de criticar os que esto com ele desde que era o lanterninha do campeonato. Matt fez uma pausa para mastigar, engolir, e outra para tomar um gole de cerveja. A paixo de Annie pelos Braves sempre o divertira. Exceto por outra paixo, a que nutrira durante algum tempo por Fred Astaire, ela sempre fora sensata em relao a todas as coisas. Annie confidenciara o interesse por Fred Astaire a pouqussimas pessoas, mas a sua adorao pelos Braves era mais do que conhecida. Ir ao jogo de beisebol fora ideia dela. Annie sugerira o programa h seis noites, quando ele a deixara em casa, depois do primeiro "encontro". E, como no ficara estabelecido se o jogo seria encarado como o segundo encontro, quer dizer, a segunda aula, Matt decidiu trat-lo como tal. O arremesso estava errado, Annie. Tenho certeza disso. Traidor. E melhor ser traidor do que cego e fantico. S porque voc quer! Annie o esqueceu no momento em que um dos jogadores levantou o basto de madeira. No campo iluminado, enquanto outro jogador se posicionava para lanar a bola, o silncio era completo. No minuto seguinte, quando um dos membros do Braves alcanou a base em meio a uma nuvem de poeira, o estdio inteiro irrompeu numa alegria estonteante. Matt tambm gritou, eufrico. Apesar de no ser fantico pelos Braves, no era imune emoo despertada por um ponto marcado pelo time da casa. E isso a! exultou Annie com o sucesso do seu time, erguendo os braos em triunfo. Depois sentou-se e tirou o bon oficial dos Braves da cabea. Me d um gole de cerveja? Claro. Ela tomou muito mais que um gole. Matt a observou esvaziar o copo. Annie parecia to pura, to suave, com o rosto sem maquiagem e o cabelo solto nos ombros... E aqueles olhos, ento? Grandes, cor de mel, difanos. Ela era to doce quanto uma brisa de vero. Pequena mas forte. Matt podia perceber-lhe os msculos rijos sob as curvas suaves. Annie no era uma pessoa sedentria. Exercitava o corpo e a postura. Havia um fogo sensual ardendo dentro dela. Em certos momentos, uma chama reluzia no fundo de seus olhos. E aquela centelha fazia o sangue de Matt ferver nas veias. Excitava-o, deixando-o com vontade de sentir na pele o gosto daquele fogo. Matt afastou a ideia da mente, aborrecido com essa sbita perda do habitual autocontrole. Era bvio que estava precisando de uma mulher na cama. A longa abstinncia, pelo visto, comeava a afet-lo. Obrigada. Eu estava com sede disse Annie, devolvendo o copo com um sorriso encantador, sem dar qualquer indicao de ter notado o interesse de Matt. E ele, embora devesse ficar grato por isso, achou o fato irritante. Se aquele fosse um encontro de verdade, se ele fosse o tal jornalista de cabelo assentadinho, tinha certeza de que Annie teria percebido o seu interesse. No, talvez no. Ela no era uma mulher vaidosa, dessas que precisam ser cortejadas o tempo todo para se sentirem seguras, amadas. Tinha autoconfiana. Mas ser que no sabia como era atraente? As feies ligeiramente assimtricas no tinham o padro to aclamado da beleza clssica, mas havia caractersticas em seu rosto, como a generosidade da boca, o calor nos olhos, que despertavam a ateno de um homem e o seduziam. Annie devia saber disso. E as pernas, ento? Ningum iria conseguir persuadi-lo de que ela desconhecia as pernas magnficas que possua. Oh, no acredito! Que coisa terrvel! Annie gemeu, prostrada. Levou as mos aos olhos, como se no quisesse ver o que se passava no campo. Realmente, terrvel concordou Matt, observando-a. Houve uma pausa. Finalmente Annie levantou a cabea e o fitou. Por que est me olhando desse jeito? Matt abriu a boca para responder mas fechou-a um instante depois. "Sem ousadia, a glria no existiria" foi o pensamento que lhe ocorreu. Voc fez alguma coisa diferente no cabelo? indagou -ele, por fim. Annie piscou vrias vezes. Em seguida riu. O som rouco da risada feminina mexeu com ele. Era como um raio de sol, aquecendo cada fibra de seu corpo. Sabe o que eu acho, Matt? disse ela, tomando-lhe o copo vazio e erguendo-o num brinde. Que voc sabe muito mais sobre mulheres do que eu julgava.
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me chamar de antiquado se desejar declarou ele, tamborilando os dedos na direo do carro , mas nunca vou me acostumar com mulheres fazendo esse tipo de coisa. Que coisa? perguntou Annie, ao soltar o cinto de segurana. Matt acabava de estacionar diante do condomnio onde ela morava, aps uma noitada de jantar e dana. Beliscar seu traseiro? Creio que jamais me acostumarei a isso. Annie pensou em dizer que tal afirmao parecia improvvel. Matt possua um traseiro extremamente... beliscvel. Ainda mais quando usava jeans apertado, como naquela noite. Embora ela jamais tivesse beliscado um homem, entendia muito bem por que algumas mulheres sucumbiam tentao. Matt soltou o prprio cinto de segurana e virou o corpo para fit-la. Diga a verdade, Annie. Voc alguma vez esperou que uma mulher fosse ao toalete para dar em cima do homem que a acompanhava? Annie fez que no com um gesto de cabea, declarando: No faz o meu estilo. Mas melhor voc se acostumar. O nmero de telefone que aquela morena lhe entregou apenas o incio. Ora, vamos! Voc solteiro, atraente, simptico ela contava as qualidades nos dedos e co-proprietrio de um negcio bastante rendoso. Um homem muito... desejvel. Matt permaneceu em silncio durante algum tempo e em seguida perguntou: Voc disse desejvel? Exato. Bem, presumo que posso at ser desejvel, mas... Sorriu. Onde estavam todas essas beldades enquanto eu sofria, na puberdade? Ora, na poca voc no saberia o que fazer com elas. verdade. E ainda no sei. Annie esperou pacientemente que ele lhe abrisse a porta do carro. Obrigada disse quando o amigo estendeu-lhe a mo. No tem de qu. Eu pretendia perguntar se correto fazer isso. Isso o qu? Abrir portas. Devo ou no abri-las? Cigarros eu me recuso a acender, porque estaria encorajando uma pessoa a fumar. Mas e quanto a abrir portas? Existe uma norma para isso? Annie precisou erguer o queixo para fit-lo. J tivera a mesma altura que Matt, mas agora ele era pelo menos quinze centmetros mais alto. No creio que abrir portas seja uma gentileza que as mulheres de hoje apreciem muito. Para ser sincera, no estou bem certa se algum dia apreciaram. Eu, pessoalmente, coloco a questo na mesma categoria do eterno debate: depilar ou no depilar? Que diabo de debate esse? A brisa suave da primavera fez o cabelo de Annie esvoaar. Antes que ela tivesse chance de afast-lo do rosto, Matt estendeu a mo e colocou a mecha rebelde no lugar. O sutil contato provocou um arrepio no corpo de Annie. A pergunta bsica : devemos nos depilar ou no? explicou ela. As mulheres que depilam as pernas e as axilas no seriam vtimas do opressivo padro de beleza imposto por uma sociedade masculina chauvinista? E isso a preocupa? Digamos que acho que ns, mulheres, temos coisas mais importantes com que nos preocupar do que a implicao scio-poltica do uso de depiladores. Penso a mesma coisa concordou Matt, abrigando as mos dentro dos bolsos da jaqueta de couro que usava com a cala jeans. Em silncio, venceram a distncia que separava o carro do apartamento onde Annie morava. Ao chegar l, voltaram-se um para o outro. A iluminao no hall de entrada era suave. O silncio se prolongou. Bem Matt disse por fim, tirando as mos dos bolsos , creio que chegou a ocasio de fazer o meu primeiro grande movimento. Como assim? Annie ergueu as sobrancelhas. Este o nosso terceiro encontro.
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Pode

E da? E da que andei pesquisando em alguns romances e notei que o heri faz o seu primeiro grande movimento em direo herona ao trmino do terceiro encontro. Voc andou lendo romances? Matt deu de ombros, sem se deixar perturbar pelo tom de perplexidade da pergunta. Lembrei-me de alguns livros de Lisa, fui procur-los e li alguns no ltimo fim de semana. Os romances so basicamente escritos por mulheres e para mulheres, certo? Por isso, do aos homens uma pista do comportamento feminino. Algo que eles poderiam ter problemas em descobrir sozinhos. Entendo... A explicao fazia sentido. Voc j leu algum romance? Poucos. Gostou? Alguns eram muito adocicados. Mas voc sabe que gosto de conhecer tudo a respeito do relacionamento homem-mulher. Ah, tambm gosto de finais felizes. Eu no esperaria menos de algum que h nove anos guarda um buque de noiva dentro do armrio. Annie suspirou. Voc jamais permitir que eu esquea isso, no ? Exato. Matt fez uma pausa, pensativo. Ei, lembra-se de quando me obrigou a frequentar aulas de dana? Estvamos na sexta srie. Eu o obriguei? repetiu Annie, indignada. Voc exigiu dez dlares para aprender a danar e ir ao baile comigo! Bem... eu era um boboca. Voc detestou a ideia, no foi? Matt pareceu sinceramente ofendido com a acusao. Claro que no. Admito que danar valsa com voc e fazer todas aquelas coisas foi assustador. Mas, j que no havia como evitar... Uma expresso de enlevo apareceu em seu rosto. Lembro que voc estava linda naquele vestido branco. Os sapatos tinham pequenos laos na frente, como as sapatilhas das bailarinas. Annie umedeceu os lbios, consciente do acelerar da prpria pulsao. H anos ela e Matt no mencionavam aquele episdio do passado. No fazia ideia de que a lembrana pudesse estar to vvida em sua mente. Minhas mos comearam a suar assim que entramos no salo. Tive medo de molhar tudo o que tocasse. Alm disso, parecia haver uma falta de sintonia total entre meu crebro e meus ps. Eu me senti feito um tonto. Mas pelo menos voc no confundia o p direito com o esquerdo, como eu fazia. Voc tinha alguma noo de dana. Meu nervosismo era tanto que eu no conseguia nem contar o ritmo da valsa, um-dois-trs, um-dois-trs... Sorrindo, Matt ergueu a mo e acariciou-lhe o rosto. Mas gostei muito quando danamos de rosto colado. Voc cantarolou ao meu ouvido lembrou Annie. Puro nervosismo. Agora ele acompanhava a linha do queixo com as pontas dos dedos. Seu cabelo era mais comprido do que agora e alcanava o meio das costas. Notei que era macio como seda e tinha um cheiro bom. Matt... ela sussurrou, um tanto assustada. Shh... Matt ergueu-lhe o queixo e acariciou a curva dos lbios sensuais com o polegar. Estou prestes a fazer o meu primeiro grande movimento. Em seguida abaixou a cabea para beij-la. Os primeiros instantes do contato foram suaves. Matt se limitou a acariciar-lhe a boca, lenta e ternamente. Seu hlito quente mais se assemelhava a um gentil carinho. No demorou muito e ele cobriu os lbios de Annie com os seus. Eram macios, quentes e sensuais. Ela estremeceu. Sentia-se arder num crculo de fogo. O calor do corpo masculino a aprisionou. A firmeza dos msculos excitou-a. O cheiro da pele a aturdiu. O gosto da boca a inebriou. Matt aprofundou o beijo, estreitou Annie nos braos e embalou-a em doces sensaes. Uma deliciosa agonia. Era assim que ela gostaria de descrever o beijo de Matt. Uma delicada chama
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ardeu em seu corpo, encheu-lhe a boca, esparramou-se por seus seios, derramou-se em seu ventre e deslizou para suas coxas. Annie o desejava. Jamais sonhara com tal possibilidade, mas queria Matthew Douglas Powell! Ele tambm a desejava. Podia sentir isso na nsia de seus beijos e na rigidez de seu corpo. Ou no? Sabia que o seu desejo por Matt era especial. Mas como ter certeza de que o dele era igualmente sincero? Matt era um homem saudvel, e devia estar sem mulher h mais de um ano. Desejaria mesmo Annie ou apenas queria satisfazer as necessidades do corpo? Talvez Matt tivesse percebido a sua insegurana. Talvez ele prprio houvesse ficado inseguro. Fosse qual fosse o motivo, o fato foi que a soltou. Ela recuou, trmula. Annie? perguntou ele, a voz dissonante, quase rude. Annie, eu no pretendia... no esperava... Nem eu respondeu ela com uma risadinha irnica. Voc est bem? Estou. E voc? Oh, sim. Houve uma pausa nada confortvel. No creio que voc precise mais temer afogar-se na quele mar de mulheres. Matt fitou-a, intrigado. O qu? Esquea o aprendizado. Voc est mais do que pronto para enfrentar a vida l fora. CAPITULO III Beijar Annie daquela maneira fora um grande 'erro. Matt entendera isso naquela mesma noite, ao caminhar de volta para o carro. E agora, passadas sete semanas do primeiro encontro, ele continuava lutando com dificuldade contra as implicaes emocionais que aquelas "lies de amor" haviam provocado. Na verdade, tratando-se de Annie, a fico parecia infinitamente mais satisfatria do que a realidade. E ento? O que achou dela? Eva Powell quis saber. Matt olhou rapidamente para a cunhada e em seguida para os incontveis pratos do servio de bufe. "Por maior que seja a quantidade, jamais ser suficiente." Era essa a filosofia de seus pais quanto comida oferecida aos amigos nos aniversrios de casamento. Matt? insistiu Eva, determinada a obter uma resposta. Ele tentou expressar neutralidade. "O que voc achou dela"? Quantas vezes j tinham lhe perguntado aquilo nas ltimas semanas? Uma dzia? Duas dzias? Comeava a ficar farto daquilo. Mergulhar de cabea num mar de mulheres era uma coisa, avaliar cada uma delas era outra. Sem falar que ainda precisava descobrir que qualidades deveria julgar. Mas o que mais o intrigava era notar que uma das poucas pessoas que no lhe fizera aquela pergunta era justamente a que o incentivara a dar aquele mergulho. Annie parecia no ter o menor interesse pela identidade das mulheres com as quais ele andava saindo. Como sempre contavam tudo um ao outro, Matt deveria sentir-se grato em relao aparente falta de curiosidade dela. Depois do beijo que haviam trocado, e do cancelamento das "aulas", ele ficaria constrangido se Annie demonstrasse interesse pelo assunto. Falar-lhe sobre as mulheres com quem vinha saindo parecia-lhe imprprio. Pior ainda, absolutamente artificial. Percebeu que havia vrias razes para que pensasse desse modo, mas a principal delas era que, por mais que houvesse tentado, fora incapaz de reverter o padro que governara o relacionamento de ambos desde o tempo em que ainda usavam fraldas. Para ele, .Annie era e sempre seria uma amiga. Vrias vezes, durante aquelas sete semanas, Matt jurou que estavam a um passo de retomar a tranquila amizade de antigamente. Mas alguma coisa, uma ligeira troca de olhares, um roar acidental de mos bastava para abalar-lhe o equilbrio e despertar um desejo intenso. O pior era que ele no tinha ideia do que se passava na mente de Annie. Na verdade, ela parecia ter esquecido totalmente o episdio do beijo, enquanto Matt no conseguia tir-lo da cabea. Voc no gostou dela constatou Eva. Ele sentiu-se embaraado diante da cunhada. Perdera completamente o fio da conversa. Bem... eu... gaguejou, esperando que ela no adivinhasse onde tinham ido parar seus pensamentos. Estou falando sobre Cheryl Eva insistiu, comeando a se exasperar.
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Matt lembrou-se de imediato da mulher a quem a cunhada se referia. Era uma morena atraente, um pouco mais jovem que ele, filha de uma das senhoras da congregao feminina da qual sua me tambm participava. "Nada disso", corrigiu-se em seguida. A filha dessa senhora era a jogadora de tnis com quem sara para jantar h trs semanas. Cheryl Ames era a sobrinha de um velho amigo de seu pai. Ah, sim, Cheryl Ames. Bem que avisei Rick que voc no gostaria dela. Mas acabei de conhec-la! Como posso saber se gosto ou no da moa? Ela me pareceu bastante... fez uma pausa, procurando um adjetivo que agradasse cunhada ...bastante simptica. A palavra provocou um gemido em Eva. S isso? Voc tem algo contra moas simpticas? acrescentou ele, esperando no ter dado a impresso de que estava na defensiva. Deus, como detestava aqueles interrogatrios! No, mas eu esperava um pouco mais de entusiasmo! Bem... Matt deixou a voz decrescer lentamente at o silncio. Qualquer coisa que dissesse poderia, mais tarde, ser usada contra ele. Eu deveria ter pedido a sua me que convidasse a mulher que o deixou todo marcado comentou Eva, pensativa. Que mulher? Matt por pouco no deixou cair o prato. Olhou para a cunhada, incapaz de acreditar naquilo que ouvira. De onde ela tirara a ideia de que fora "marcado" por uma mulher? Isso no acontecida desde... desde... Rick me contou que h duas semanas, numa segunda-feira, voc foi trabalhar com o corpo cheio de marcas. Causadas por picadas de mosquito que infeccionaram. No sabe que sou alrgico? protestou Matt, zangadssimo. Ah, ? E como foi isso? Aqui no existem mosquitos. No aconteceu aqui! Ele estava no limite da pacincia. No primeiro fim de semana de julho fui navegar pelo rio Chattahoochee. Levei uma moa que conheci por intermdio de um dos professores da faculdade onde leciono informtica. Infelizmente, o programa se transformou num desastre. Eva o fitou de modo ctico. Rick achou que mais pareciam marcas deixadas por algum declarou, como se o marido fosse uma autoridade no assunto. No dou a mnima para o que Rick ache ou que deixe de achar. Fui passear de barco no rio e uma nuvem de mosquitos me atacou. Fiquei cheio de verges nas costas e no peito. Matt balanou a cabea e riu. J posso imaginar o que meu querido irmo disse a voc. Provavelmente que passei uma noite de orgia no barco. A sua amiga era do tipo esportivo, dessas que apreciam aventuras? Convidei-a para ir comigo justamente por ter me contado que foi escoteira. Mas desconfio que ela perdeu a aula na qual ensinaram como evitar plantas venenosas quando se usa um banheiro a cu aberto... Eva a princpio pareceu no ter entendido, mas em seguida arregalou os olhos. Est me dizendo que a sua amiga... gesticulou do modo mais delicado possvel ...feriu-se com plantas venenosas? Exatamente. Os lbios de Eva comearam a tremer e ela os mordeu, tentando no rir. Coitada... Deve ter sido terrvel! Matt teve de concordar com a cunhada. Por mais que as picadas tivessem sido desagradveis, haviam tomado apenas a metade superior do seu corpo. Sua amiga no tivera tanta sorte. Fora atingida em regies que no podia coar. Fora exatamente essa a informao que recebera na manh seguinte, ao ligar para saber como a moa estava passando. Sentiu-se sinceramente penalizado. Tanto que lhe enviou uma dzia de rosas, com um carto no qual se desculpava pelo imprevisto. Depois disso, eliminou a possibilidade de tornar a convid-la
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para sair. Devia t-la alertado sobre o perigo mas, como a moa era doutora em cincias naturais, jamais lhe ocorrera que Pudesse no reconhecer as malditas plantas venenosas. Lamento muito, meu caro cunhado. Da prxima vez que sair de barco, sugiro que convide Annie. Era uma sugesto razovel, feita num tom tambm razovel. Entretanto, a reao de Matt foi totalmente irracional. S Deus sabia o quanto ele desejara fazer o convite a Annie. Chegara a pegar o telefone e discar o nmero dela, mas algo, talvez covardia, ou quem sabe instinto de preservao, fizerao desistir antes que a ligao fosse completada. H alguns anos teria feito o convite sem hesitar, mas depois daquele beijo... Sim, fora um erro beij-la. Se ao menos houvesse um meio de voltar atrs... Annie uma mulher ocupada e mal tem tempo de cuidar da prpria vida ele comentou, fazendo fora para encarar a cunhada. Uma vida da qual voc sempre fez parte. Isso diferente. Diferente como? No era uma pergunta que Matt estivesse preparado para responder. Apenas diferente. Por falar em Annie, voc a tem visto? No. Havia uma nota indefinvel na voz de Eva. Matt a fitou e aguardou. Annie no vir festa esta noite informou ela aps um instante de suspense. No? A notcia o atingiu como um golpe baixo. No era possvel. Annie jamais faltava s festas dos Powell. Ser que estava tentando evit-lo? Por mais que Matt tivesse procurado aproximar-se nas ltimas semanas, falhara totalmente. Mas o pouco que haviam conversado sequer lembrava os papos amigveis e despreocupados de outrora. Agora, Matt se via forado a avaliar cada palavra que ela dizia, procura de um possvel duplo significado. E sentia-se assustado ao menor toque, como um roar acidental de mos, ou os abraos de chegada e despedida que sempre fizeram parte do relacionamento. Agora evitava fit-la. E toc-la. Ligara para Annie trs vezes, mas as conversas foram curtas. Acostumado devoo da amiga ao trabalho, no levara a mal o fato de ela ter avisado que precisava ser breve porque tinha compromissos logo em seguida. Mas Matt no demorou a suspeitar que Annie o evitava. Ela ligou esta manh. Cumprimentou os seus pais e disse que estava de partida para Miami, onde fecharia um negcio com um dos maiores clientes da agncia. Presumi que tivesse ligado para voc. No, no ligou. Matt sacudiu a cabea, tentando controlar as emoes. Agora chega, Eva. Meu irmo j a monopolizou bastante para uma noite disse Rick, ao se aproximar da esposa. Gh, querido... Onde voc estava? Senti sua falta queixou-se ela ao erguer o rosto para receber um beijo. Matt sentiu uma ponta de inveja ao observar o casal, e precisou conter-se para no virar o rosto. Exceto pela tristeza de ainda no terem tido filhos, Rick e Eva viviam uma unio slida e feliz. Era difcil presenciar o amor que partilhavam porque isso o fazia lembrar-se daquilo que j tivera e que perdera. Ainda doa. Se Annie estivesse ali, no doeria tanto. Matt? A voz grave do irmo tirou-o dos devaneios. Sim? Rick estudou-o durante um momento e em seguida sorriu de modo conspirador. Sei que no da minha conta, mas estou curioso... Deixe-o em paz, Rick interveio Eva. O que achou de Cheryl Ames? Corresponder ao beijo de Matt fora o maior erro que Annie j cometera na vida. Tanto que, passadas oito semanas, ainda lutava contra as implicaes emocionais daquele gesto impensado. Ficara intrigada ao descobrir que, embora os encontros amorosos com Matt no passassem de fico, lembr-los era infinitamente melhor do que encarar a realidade.
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O telefone tocou, afastando esses pensamentos. Ela desligou o aspirador de p e atendeu, esperanosa. Alo? Annie? Imediatamente reconheceu a voz melodiosa de Zoe e censurou-se pela prpria ingenuidade. Fora uma tolice acreditar que poderia ser Matt. Ele no tinha nenhum motivo para telefonar. A no ser que considerasse trinta anos de amizade um bom motivo. Oi, Zoe respondeu, sentando-se na beirada da cama. Est ocupada? No, claro que no. A negativa foi acompanhada de uma prece. Queria que a intuio da amiga no estivesse to aguada como de costume. Zoe possua um extraordinria habilidade para adivinhar o que se passava com as pessoas que a rodeavam. Tem certeza? A voz sinalizava que, embora Zoe tivesse captado que havia algo de errado, fingiria que nada percebera se esse fosse o desejo de Annie. Absoluta. Tem de concordar comigo que prefervel conversar a fazer faxina. Ento voc est limpando a casa... preciso, de vez em quando. Annie riu e relaxou. Dizer que ela e Zoe tinham atitudes diferentes em relao arrumao da casa era uma enorme atenuao dos fatos. Annie era do tipo que exigia uma certa ordem, mas Zoe tinha uma obsesso quase doentia pela limpeza domstica. Nesse ponto, Zoe e Lisa eram parecidas. Lisa, porm, nunca fora to inflexvel. Apenas se entusiasmava com a tarefa de esfregar, escovar, polir e lavar. O ambiente que ela criara para Matt era caloroso, acolhedor e extremamente bem-arranjado. Na primeira vez que Annie fora jantar com o casal, sentira-se... Deixe-me ver se adivinho. O bom humor de Zoe era contagiante. Voc descobriu algo embolorado dentro da geladeira, certo? No desta vez. Oh, Zoe, s porque no me esmero tanto quanto voc no significa que eu seja desleixada rebateu Annie, deixando de lado as lembranas de Lisa Davis Powell. Comparar-se esposa de Matt no passava de tolice. As duas sempre foram diferentes, com aspiraes diferentes. Voc ainda mantm os remdios guardados em ordem alfabtica no armrio do banheiro? Ainda bem que no banheiro deste apartamento, em Washington, no existe armrio de remdios. Mas se existisse voc os arrumaria do modo de sempre, no ? Provavelmente. Mas o que posso fazer? Sou manaca por ordem. Tem visto o seu ex-futuro noivo? Aquele congressista, como mesmo o nome? Talbott? Algumas vezes. Engraado... Talbott me parecia perfeito, apesar de um pouco inflexvel. Era tudo aquilo que eu poderia desejar de um homem. Slido, estvel, to... To sem graa... Obrigada, Annie, mas j tive homens engraados o bastante na vida e me fartei deles. Estava procura de outro tipo de pessoa quando conheci Talbott. Annie decidiu que o entusiasmo de Zoe pelo tal congressista era compreensvel. Ainda assim, desejou que a amiga aceitasse o fato de que ser "slido" e "estvel" no significava que o candidato a marido devesse ser to aborrecido quanto um bloco de cimento. O que a sra. Ogden achava dele? perguntou, cheia de curiosidade. A conversa com Zoe servia para que esquecesse um pouco os problemas. A sra. Ogden, Arietta Martel von Helsing Flynn Ogden, sobrevivera a trs maridos ricos e famosos e a um mesmo nmero de amantes no menos ricos. Atualmente era uma bem-conceituada dama da sociedade de Washington, alm de ser chefe de Zoe. Embora o cargo da moa fosse de secretria, e suas responsabilidades similares s de uma assistente executiva, Annie sabia que Arietta Ogden a tratava mais como uma neta honorria, pois no tivera filhos. A sra. Ogden costuma dizer que Talbott era o nico homem que ela conhecia, alm de um de seus ex-maridos, do qual emanava uma montona aura bege. A sra. Ogden impagvel! Annie riu. Quando recusei a proposta de casamento, ela me abraou e afirmou que eu fizera a coisa certa. E mesmo? E, alm de emitir pareceres pessoais, o que a grande dama de Washington tem feito ultimamente?
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Vrias coisas. Na segunda-feira jantou na Casa Branca, na tera compareceu a uma recepo na embaixada da Inglaterra, na quinta... Zoe ia contando nos dedos. E, na noite passada, foi a uma festa oferecida a um amigo muito querido. Um prncipe? No, um xequen beduno. Que no tem aura bege, aposto. No, no tem. Apesar da idade, o xeque Ali Kamal ainda um homem atraente, e a aura que projeta de sensualidade. Idade e ttulos nada tm a ver com sensualidade comentou Annie. "Amizade tambm no", pensou. Afinal, seu melhor amigo, seu companheiro de mais de trs dcadas, era muito sensual. Ela censurou-se em seguida. Aquele pensamento entrara em sua mente sem pedir licena, como uma tentao perigosa. Fez fora para ignor-lo. "Esquea Matt! Esquea!", ordenou a si mesma. No desejava que um acidente isolado abalasse um relacionamento que era a pedra fundamental de sua vida. Entretanto, seria exatamente o que aconteceria se no parasse de pensar naquele maldito beijo. A, ento... Zoe continuava falando, e Annie decidiu prestar ateno. Desculpe. No ouvi direito. Eu disse que encontrei o senhorio de Peachy na semana passada. Lucien Devereaux? O escritor? Ele mesmo. Est em Washington fazendo pesquisas para um novo livro. Annie lembrou-se da recente visita que fizera sua livraria favorita. Na vitrine, em lugar de destaque, encontrava-se a ltima novela de mistrio de Lucien Devereaux, seu ltimo bestseller. A capa do livro chamava a ateno, e a quarta-capa mostrava uma foto do autor. O que achou dele? A frase "alto, moreno e devastador" diz alguma coisa a voc? Talvez seja por isso que Eva parecia to abalada quan do retornou da viagem que fez com Rick a Nova Orlens, h alguns meses. Julguei que o susto tivesse sido causado pela vizinhana avanadinha de Peachy. Voc se refere ao psiclogo? Para no mencionar o ex-jogador de futebol que decidiu virar travesti. Annie riu, mas em seguida ficou pensativa. Se Lucien for atraente como voc diz, talvez tenha deixado Eva preocupada. Ela protege demais a irm. Bobagem. Peachy capaz de cuidar de si mesma. Annie teve de concordar. Embora a amiga mais nova fosse inquieta, jamais dera motivo para grandes preocupaes. De qualquer modo, tive a impresso de que o sr. Devereaux se considera uma espcie de tio para Peachy. Du vido que ouse paquer-la ou fazer algum tipo de movimento na direo dela. Annie anotou mentalmente as palavras da amiga. H oito semanas, Matt sussurrara em seu ouvido que estava prestes a fazer o seu primeiro grande movimento... Oh, Deus! Annie? Sim? Oua, no sei o que h e a respeitarei se preferir no discutir o assunto. Mas eu poderia tentar ajud-la, se voc se abrisse. Annie mordeu os lbios. Mantivera em segredo o beijo que trocara com Matt. Por acordo mtuo, os encontros tam bm tinham sido secretos. No que pretendessem se escon der dos outros. Simplesmente haviam decidido que seria mais inteligente no propalar o fato, para evitar as expli caes que seriam forados a dar. Annie? Voc alguma vez j sentiu que conhecia uma pessoa como a palma de sua mo e de repente aconteceu algo que a fez enxerg-la com outros olhos? Bem, vivo mudando de ideia a respeito das pessoas. Meu breve relacionamento com Talbott uma prova do que digo.
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Annie fez uma pausa, procura de palavras que transmitissem seus sentimentos sem que fosse necessrio revel-los. Aps vrios e frustantes segundos, acabou confessando a verdade. Estou tendo um problema com Matt. Com Matt? Voc se refere a Matt Powell? Ele mesmo. No posso acreditar. O qu, em nome de Deus, ele fez a voc? Annie sentiu-se pouco vontade ao constatar que Zoe estava achando que Matt era culpado de algo. Bem, ele... est comeando a sair com mulheres. E voc desaprova o tipo de moas com quem ele tem sado? Eu nem as conheo. Matt chegou a me falar sobre algumas, mas agora no toca mais no assunto. Fez uma pausa, para conter o furaco que se agitava em seu ntimo, provocando emoes fortes e contraditrias. No pretendia fingir que gostava de ouvir Matt descrever as mulheres que conhecia. Por mais que essas confidncias a perturbassem, aceitava-as como parte da amizade que partilhavam. Mas, agora que ele decidira pr um fim quelas confidncias, no pde deixar de se sentir rejeitada. E o fato de ele estar se abrindo com outras pessoas aumentava ainda mais a desagradvel sensao. No dia seguinte festa dos Powell, Eva telefonara e contara uma histria estranha sobre Matt ter ido navegar acompanhado de uma moa cujo nome ningum sabia, e cuja habilidade em sobreviver no mato era nula. Deixara claro que a tal moa se machucara ao tocar em alguns arbustos venenosos. Tambm mencionara que Matt parecera decepcionado porque Annie no fora festa. Bem, talvez ele houvesse mesmo se decepcionado, mas nem por isso ligara para expressar seu desapontamento. Na verdade, o ltimo contato que haviam tido fora um rpido telefonema, h dez dias. No que ela esperasse mais do que isso. Tinha mais em que pensar. Sua vida era totalmente independente da de Matthew Powell. Tanto que, naquela mesma noite, compareceria a um jantar beneficente em companhia do jornalista Trent Barnes. Trent era um acompanhante invejvel e, de acordo com algumas de suas amigas, um dos solteires mais disputados de Atlanta. Oh, claro, o uso excessivo que ele fazia do pray fixador provavelmente contribua para a destruio da camada de oznio da Terra, mas quem estava livre disso? J no primeiro encontro, o jornalista candidamente admitira que preferia t-la como uma slida companheira de folguedos do que como uma ex-namorada. Ainda assim, ela apreciava sua companhia. Est querendo dizer que Matt no fala mais com voc? O tom de Zoe sugeria que ela poderia esperar tudo, menos aquilo. No exatamente. Ento o que est havendo? Sei como voc tem se preocupado com ele desde a morte de Lisa. Julguei que por isso fosse ficar aliviada quando Matt comeasse a alar vo sozinho. E fiquei. Tanto que alcei alguns voos com ele. Quero dizer... eu e Matt samos juntos algumas vezes. O qu? Foi uma espcie de aprendizado. Matt achou que precisava aprender como agir dentro do universo dos solteiros. Quero dizer, ele passou a juventude com Lisa e jamais teve outra mulher a no ser ela. No tem a menor experincia no assunto. Entendo... Mas foi ideia dele! O qu? Os encontros? O aprendizado. Zoe permaneceu em silncio por alguns instantes. E esse aprendizado funcionou? Parece que sim. Ento, qual o problema? Matt me beijou, Zoe. Beijou? No acredito. E voc? Annie suspirou, lembrando-se da sensao arrebatadora que experimentara nos braos de Matt. Eu simplesmente correspondi. Santo Deus! No precisa fazer estardalhao. Eu? Mas voc quem est fazendo!
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No se trata disso.

Zoe! Voc contou a ele? Contei o qu? Que se sente atrada? Nem morta! Matt meu melhor amigo! Essa no! Preferiria ento estar atrada por seu pior inimigo? Annie nada disse. No podia. Annie? Estou aqui. Voc precisa contar a ele. No! Prefiro morrer! No seja criana. Suponha... suponha que eu diga isso a ele e... ele confesse que tambm se sente atrado por mim. Ou, pior, confesse que no sente nada. Ou que... Oh, Deus! Annie gemeu, reconhecendo que estava ansiosa como uma adolescente apaixonada. Estou parecendo uma garotinha sofrendo por causa de um amor no correspondido! Silncio. Como pode ter certeza de que no correspondido? indagou Zoe. Annie fez uma rpida retrospectiva dos ltimos acontecimentos. No havia dvida de que a atitude de Matt em relao a ela mudara totalmente aps o beijo. Uma reao normal, talvez. Mas supondo... No, Annie concluiu, o corpo tenso. Duas pessoas que haviam partilhado de um relacionamento platnico durante tantos anos no descobririam de repente que estavam apaixonadas. O que acontecera fora uma aberrao. Ambos tinham se entusiasmado com os papis que interpretavam, apenas isso. E o que era uma transitria atrao fsica se comparada a trs dcadas de uma amizade to significativa? No posso ter certeza de nada, Zoe. Mas prefiro no correr o risco de tentar descobrir e me machucar. Ento o que quer, exatamente? Annie suspirou e massageou a nuca com a mo livre. Eu s queria que as coisas voltassem a ser como antes. Lamento dizer, mas creio que jamais sero. Ela fechou os olhos. Sabia que a amiga tinha razo. No podia voltar no tempo e reparar o estrago. No havia como reviver o passado. Tambm no era possvel apagar o beijo que haviam trocado. Nesse caso, rezarei para que Matt seja feliz, e para qu eu continue levando a minha vida da melhor maneira possvel. CAPITULO IV Matt nao se sentia feliz, apesar de a festa Lser beneficente, e a causa, nobre. Tambm no lhe importava o fato de estar acompanhado por uma linda mulher. Levou a taa de champanhe aos lbios e seu olhar fixou-se" no casal que acabava de entrar no salo dourado de um dos mais elegantes hotis de Atlanta. Era Annie. A sua Annie. Ao lado dela, com ar satisfeito, estava Trent Barnes. Matt deu um suspiro profundo e tomou um gole do champanhe. A bebida desceu amarga por sua garganta. Annie estava linda naquele vestido justo, curto e decotado. Parecia uma deusa. Adotara um estilo diferente de penteado. No lugar do cabelo bem-comportado havia agora uma verdadeira cascata de fios em tons dourados, e a maquilagem acentuava-lhe os olhos cor de mel. Bem, talvez Trent gostasse mais daquela Hannah. Matt preferia a outra. A de sempre. Tomou mais um gole de champanhe. No devia contempl-la to abertamente, mas no conseguia evitar. Sorveu todo o contedo da taa e precisou conter um forte impulso de atir-la longe. A necessidade de destroar alguma coisa, qualquer coisa, era intensa. J vira Annie acompanhada. Ento, por que encontr-la com Barnes o enfurecia tanto? A resposta veio num timo. Os homens com quem ela sara outrora, incluindo o moreno bonito que lhe tirara a virgindade e o arquiteto novaiorquino que a levara ao Caribe h trs anos, haviam feito parte da vida dela quando Matt fazia parte da vida de Lisa Para ser mais preciso, Annie saa com outros homens antes de eles terem
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trocado aquele beijo. Matt continuou tenso, os dedos apertando a taa com fora. O que ser que a amiga via em Trent Barnes, afinal? Reparou que, naquele exato momento, o jornalista deslizava a mo pelas costas femininas at parar bem abaixo da cin tura. Mesmo distncia era possvel notar o gesto posses sivo. O que o irritava profundamente, alm da atitude de Trent, era observar que Annie a aceitara sem se rebelar. Matt, querido, voc est bem? Oh, sim. Por qu? Matt tentou focalizar o rosto bonito de Melinda Reeves, cujas sobrancelhas perfeitas er gueram-se numa expresso de surpresa. Voc parece distante... E como se eu no estivesse presente. Desperto mais interesse nesses velhinhos qua se cegos e quase mortos, que so a maioria aqui, do que em voc. Matt no pde evitar uma pontada de remorso. Sua par ceira merecia um pouco mais de ateno. Afinal, aceitara acompanh-la por livre e espontnea vontade. Engraado. No podia sequer imaginar por que Mel fizera tanta questo de lev-lo festa, e at j lhe ocorrera no ter sido a primeira escolha da moa. Quando recebera o telefonema de Mel, chegara a pensar em recusar o convite, alegar outro compromisso, mas andava desesperado por distrao, qualquer distrao, e com toda certeza ela lhe pro porcionaria isso. Desculpe disse aps um momento. No fao questo de desculpas, e sim da sua ateno. Melinda afastou um mecha de cabelo da testa com um gesto carregado de sensualidade e voltou o rosto para ele. Nos lbios, tinha um sorriso artificial. Matt concluiu que a expresso da moa seria mais se dutora se os dentes brancos e perfeitos no estivessem cer rados. Um pouco menos de desespero nos olhos habilmente maquilados tambm ajudaria. Pare com isso, Trent retrucou Annie, afastando a mo de seu acompanhante. Suportara o contato durante os minutos necessrios para trocar gentilezas com o diretor do Comit de Planejamento da Olimpada de Atlanta. Mas, agora que ele se fora, o tempo de tolerncia terminara. Desculpe, Annie, mas no pude evitar. Voc est uma tentao. No se deixe enganar pela nova embalagem, Barnes. Por dentro continuo a mesma. No, no continua. Notei que voc anda diferente nos ltimos tempos. O jornalista balanou a cabea e, como sempre, nenhum fio de cabelo saiu do lugar. Em seguida estreitou os olhos, focalizando um ponto distante do salo. Interessante... O que h de to interessante? Annie perguntou e virou-se, para verificar. Gelou. No outro extremo do aposento estava Matt, o seu Matt, ao lado de Melinda Reeves. Tentou desviar o olhar, mas falhou na tentativa. Melinda agia como se fosse a dona dele, o que a irritou bastante. Mas talvez Matt gostasse disso. Devia andar deslumbrado com as atenes femininas que recebia ultimamente. Annie fitou Trent Barnes de novo. Por mais incrvel que parecesse, poderia jurar que acabara de ouvi-lo mencionar algo sobre Melinda Reeves estar envolvida com um dos membros do Congresso dos Estados Unidos. Voc disse algo sobre Mel? Sim. Ouvi rumores de que um certo congressista, um tal Emerson, estava envolvido sentimentalmente com ela. Voc disse Emerson? Por acaso seria Talbott Emerson Terceiro? Trent Barnes assentiu. Inacreditvel, no mesmo? Mas, se for verdade, ele no ganhar muitos votos daqueles que cultivam os quase extintos valores familiares. Um dos candidatos que usa esses valores na plataforma eleitoral justamente o segundo ex-marido de Melinda. Que, por coincidncia, foi quem os apresentou, h cerca de seis semanas. Talbott e Mel? Quem diria... Ouvi dizer que, antes de conhecer Melinda, ele estava envolvido com algum que tinha tudo para ser uma esposa perfeita. Uma socialite do circuito Washington-Nova York, bem-nascida, bem-educada, bemconceituada... Enfim, o tipo de mulher que poderia levar a qualquer lugar, inclusive casa da me, que
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dizem ser a prpria dama de ferro. Mas alguma coisa no deu certo. Annie resistiu tentao de responder. O fato de Zoe Armitage ter desistido de Talbott significava que algo dera muito certo. O informante tambm revelou que Mel e Emerson encontram-se somente a portas fechadas, porque ele teme que essa imagem meio tresloucada dela lhe prejudique a candidatura. E com razo. Melinda Reeves transpira sensualidade por todos os poros. Annie olhou para o casal, sem saber o que pensar. No queria que Matt se magoasse ainda mais quando descobrisse que Melinda o estava usando. Mas, por outro lado, ele precisava saber com quem lidava. Embora no fosse nenhum ingnuo, Matt era uma pessoa sensvel, e pensar nele enganado, seduzido, deixava-a revoltada. Cerrou os punhos, furiosa. Talvez ele merecesse. J no. o alertara a respeito de Mel? Voc o conhece? indagou Trent Barnes. Quem? O homem que est com Melinda. Seu primeiro impulso foi negar, mas a referncia a Matt fora mais uma afirmao do que uma pergunta. Conheo-o h muitos anos. Matthew Powell. Trent Barnes pareceu intrigado, mas de repente seu rosto iluminou-se. J sei! Programas Powell de Informtica! E de l que o conheo. A empresa dele assinou um contrato com a televiso h seis meses. Fez uma pausa, o olhar procurando Matt no outro extremo do salo. Depois voltou a fitar Annie. Voc e ele... No! No? A expresso de Trent deixou claro que a res posta veemente no o contentara. Eu e Matt somos velhos amigos. Crescemos na mesma rua, em casas vizinhas. Somos como... Irmos? Exatamente. Se Trent acreditou ou no naquilo, Annie jamais saberia. Mas o jornalista agiu como se tivesse acreditado, e isso foi suficiente. E se uma hora depois ele levou a srio a desculpa, de que uma dor de cabea terrvel a acometera, ela tambm jamais saberia. No entanto, uma vez que Trent concordou em lev-la para casa, aquilo no tinha muita importncia. Minha cabea sempre di quando me emociono, mas essa dor est insuportvel! queixou-se Melinda. chorosa, limpando as lgrimas com um delicado leno de renda. O que ela esperava? Que Matt tambm dissesse que ficara com as tmporas latejando depois de ter ouvido aquela confisso incoerente? Lamento muito disse ele. Tentou descobrir quanto tempo Mel pretendia ficar ali, reclamando, antes de despedir-se e entrar. Estavam sentados no carro, estacionado diante do prdio onde ela morava. Matt tinha a frente da camisa molhada de lgrimas e ainda estava chocado com a histria triste que a moa contara. O resumo: depois de uma vida inteira esvoaando de homem para homem, "como uma borboleta deslumbrada", segundo suas prprias palavras, Melinda acabara se apaixonando de verdade pelo congressista Talbott Emerson. E o poltico, que para Matt sempre fora um grande oportunista, tinha sido apanhado no lao infalvel do amor. Infelizmente, o pesado fardo da responsabilidade poltica, assim como o fato de alguns correligionrios o estarem impelindo em direo ao Senado norte-americano, impediam Talbott de tornar pblica sua paixo por Melinda. Cansada de viver escondida, ela decidira curar seu orgulho ferido saindo com outros homens. Mas no com qualquer um. Somente com homens distintos salientou a moa, piscando ao enfatizar o adjetivo. Matt achou admirvel o fato de ela chorar com tamanha facilidade. Lisa tambm tinha aquela habilidade. A diferena era que nunca utilizar as lgrimas para manipular al guma situao, como ele suspeitou que Melinda fazia. Annie, entretanto, chorava pouco. Mas, quando isso acontecia, era para valer. Lembrou-se do desespero estampado em seu ros to nas raras ocasies em que a vira chorar. Matt afastou o pensamento. Imagens de Annie chorando, os olhos vermelhos, era a ltima coisa
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de que precisava naquele momento. J estava confuso o suficiente sem esse tipo de lembrana. Naquele exato instante, Annie devia estar com Trent Barnes. Ele os vira sair da festa, apressados, um pouco antes de Melinda dizer que queria ir para casa porque fora aco metida por uma repentina e insuportvel dor de cabea. O motivo da pressa do jovem casalzinho parecia bvia. Na certa queriam ficar a ss o mais depressa possvel. Annie que fosse para o inferno! E ele tambm, por ser to... Voc promete que me perdoar? A voz chorosa de Melinda o trouxe de volta ao presente. Sei que agi mal ao convid-lo para me acompanhar festa. Na verdade, estive pensando em Talbott o tempo todo. Esquea. Voc no foi a nica. Como assim? No estou entendendo. Matt passou os dedos no cabelo enquanto pensava em responder que tambm no entendia. Mas era mentira. Ele sabia perfeitamente o que estava acontecendo. S lhe faltara coragem para enfrentar a verdade. At aquela noite. Vamos dizer que perdi um tempo precioso, tentando substituir a mulher que realmente quero, por moas que jamais me interessaram disse, por fim. Houve uma pausa, na qual Matt teve a impresso de que Melinda se perdia num semnmero de suposies. De repente, o comportamento dela mudou da gua para o vinho. Oh, querido, sua esposa, no ? Sei como deve sentir a falta dela... disse Mel, seguradolhe a mo com fora. Realmente sinto, mas no a ela que me refiro. Estou falando de Annie Martin. Melinda afastou a mo e endireitou o corpo. Fitou-o em silncio durante um tempo que, a Matt, pareceu uma eternidade. Nesse caso, o que voc faz aqui comigo? A dor de cabea que Annie alegara estar sentindo se, tornou real. Exausta, ela se deitou. Tentava adormecer quando, meia hora depois, a campainha tocou. Levantou-se e foi atender, o corao aos saltos. Quem ? indagou antes de abrir a porta. Sou eu. E com oito semanas de atraso. Precisamos conversar. Por favor, me deixe entrar. Aps destrancar a fechadura e ajeitar o cabelo com a mo, Annie abriu a porta para Matt. O que foi que ele resmungara? Oito semanas de atraso? Tentou descobrir seguindo-o at a sala de estar. A nica coisa que acontecera h oito semanas fora... No, ele no podia estar se referindo ao beijo. Ele est aqui?Matt indagou ao voltar-se para fit-la. ? Annie no conhecia a expresso que via agora nos olhos azuis. Sabia apenas que causava arrepios. Ele quem? Trent Barnes. No, no est. Por que estaria? Vocs no estavam juntos na festa? Annie assentiu. Ento Matt a vira! O fato de no ter se aproximado para cumpriment-la era uma indicao clara do enorme abismo que agora os separava. Ela, porm, no agira de modo diferente. Evitara at mesmo fit-lo. Tambm o vi. Voc estava com... Annie interrompeu o que ia dizer ao notar que a frente da camisa de Matt estava amassada, manchada e mida. O que houve com sua camisa? Surpreso, ele olhou para o local que ela apontava. Creio que foi obra de Melinda. Annie abriu e fechou a boca vrias vezes. Indignao e outras emoes desconhecidas explodiram dentro dela. Como se atreve a vir minha casa sem ser convidado, s onze e meia da noite, todo lambuzado de maquilagem? E ainda teve a cara de pau de perguntar se Trent Barnes estava aqui! Sossegue. No o que est parecendo. Melinda teve um acesso de choro a caminho de casa. E voc a consolou direitinho, no foi? Permitiu at que limpasse o rosto no seu peito! Na camisa, no no peito. E no foi uma questo de permitir. Ela se atirou em mim e no pude fazer nada. Melinda tem tido problemas. Ouvi falar.
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Matt sorriu. Oh, sim. Foi Barnes que lhe contou, no foi? Annie ignorou a pergunta. No estava inclinada a confirmar nem a negar aquilo. Oua, Annie, Melinda no to ruim quanto parece. Oh, claro. Tenho certeza de que bem melhor do que se imagina por a. Houve uma pausa. Cime? insinuou Matt. No diga bobagem. Engraado... eu podia apostar que era. Quanta presuno! Outra pausa. Voc sabe que no est funcionando, no sabe? Matt continuou, enfiando as mos nos bolsos da cala. A pergunta deixou Annie totalmente confusa. O que no est funcionando? Pode ser mais claro? O aprendizado. No est funcionando. Ela deu uma risadinha nervosa. Voc vai superar isso consolou-o, procurando usar um tom razovel. D tempo ao tempo. Afinal, est saindo h apenas dois meses. Veja o meu caso, tantos anos e ainda no acertei. E alguma vez voc desejou acertar? Annie no esperava por aquela pergunta. Comeou a brincar com o cinto do roupo, para evitar encarlo. Claro que sim. Me diga uma coisa: o que a palavra acertar significa para voc? Bem..: Para a maioria, acertar significa encontrar algum! para amar e talvez se casar. Mas isso nunca fez parte dos seus planos, no ? Os olhos cor de mel fitaram os azuis. Annie descobriu; que tremia. Matt... Alguma vez, quando criana, voc chegou a brincar de noiva? Claro que ela brincara, e Matt sabia. Mas o que isso tinha a ver com aquela visita? Brinquei sim. Com voc observou, detestando o tom de defesa da prpria voz. No tinha motivo para se defender. A vida era dela, unicamente dela, e seria vivida como bem entendesse. S que voc quis que eu fingisse ser a noiva do Frankenstein. Matt riu. Lisa certa vez me contou que costumava desfilar pela casa com um vu na cabea, enquanto suas amiguinhas cantavam L vem a noiva. Algo dentro de Annie esfriou. Lisa. De novo. Matt ainda no a esquecera. J tarde. Creio que melhor voc ir embora. Matt pareceu surpreso. Balanou a cabea, assentindo. Est bem, mas antes de ir preciso dizer uma coisa. Ele aproximou-se de Annie e pousou as mos em seus ombros. Era a primeira vez que a tocava naquelas oito semanas, e o contato fez com que as mais estranhas sensaes o dominassem. Corando, Anne desvencilhou-se dele. Diga logo o que tem a dizer e v embora. Matt suspirou. Depois que comecei a sair com todas aquelas moas, descobri que estava fazendo uma espcie de teste. O problema que no sabia com que finalidade. Sa vrias vezes e nada, ningum despertou meu interesse. No consegui acertar. Matt sorriu ao enfatizar a palavra. Esquisito, no? Afinal, eram de mulheres atraentes, inteligentes... No preciso ficar aqui ouvindo isso declarou Annie, entre os dentes. S mais um pouco, j vou terminar. Bem, apesar de algumas moas serem tudo o que um homem poderia sonhar, nenhuma delas me interessou. Isso me deixou intrigados. Mas esta noite, finalmente, descobri por qu.
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Annie desviou os olhos, receando o que ele pretendia dizer. Algo a impeliu a falar primeiro: Porque no consegue esquecer Lisa. Houve um silncio alarmante at Matt contestar, com devastadora simplicidade: Para falar com franqueza, no consigo esquecer voc. CAPITULO V Desmaiar, eu? Jamais! protestou Annie. Matt sufocou uma risada, observando-a. Encontrava-se confortavelmente deitado na toalha de praia estendida sobre a relva, s margens do rio Chattahoochee. Perto dele, Annie procurava algo dentro da sacola de nilon. Apesar do tom de voz spero, ela parecia radiante, relaxada. As horas passadas no barco, sob o sol de agosto, haviam dado sua pele um delicioso bronzeado. Claro. Voc sentiu apenas uma vontade irresistvel de afundar o corpo no sof mais prximo e precisou manter a cabea entre os joelhos para o sangue circular, no ? provocou Matt. Fitou-a por um momento, imaginando se ela fazia ideia de como estava bonita e provocante. Observou a curva dos seios, a cintura fina, capaz de caber no crculo estreito de suas mos, e imaginou qual seria a sensao de ter aquelas pernas esguias e longas abraando-lhe os quadris. Gostaria, mais do que tudo no mundo, de tom-la nos braos e v-la suspirar de desejo. Gostaria de experimentar outra vez o gosto doce daqueles lbios sedutores, sentir o calor do corpo esbelto junto ao seu e... Deus, devia estar enlouquecendo! Colocar a cabea entre os joelhos foi ideia sua Annie o fez lembrar, tirando um frasco da sacola. Ainda bem que no precisei de tratamento para consertar a coluna depois de voc ter me forado a ficar naquela maldita posio. Fiquei assustado quando vi o seu rosto perder a cor. Mas, se fiz mal, da prxima vez prometo deix-la de pernas para o ar retrucou ele, com impertinncia, enquanto usava a mo para espantar uma mosca que teimava em esvoaar perto do seu rosto. Garanto que no haver prxima vez. Ento admite que desmaiou? ' No estou admitindo nada. Matt sorriu. Fazia trs semanas que vinham analisando a reao que Annie tivera quando ele confessara estar apaixonado. Achava hilariante brincar com ela, embora reconhecesse estar usando o truque para esconder as implicaes da confisso que fizera. No restava dvida de que Annie ficara espantada ao ouvi-lo revelar a verdade com a qual se deparara ao v-la com Trent Barnes. E era bvio que embora quisesse muito acreditar no que Matt dissera, tinha medo de dar crdito a tudo que ouvira. como eu disse, Matt. preciso dar tempo ao tempo. Isso que voc acredita que significo em sua vida... Annie fizera um gesto vago com a mo ...pode ser devido ao fato de nos sentirmos muito vontade um com o outro. As mulheres com quem voc tem sado so uma novidade. Voc no est acostumado a elas, enquanto eu lhe sou familiar. Voc disse vontade? Se como tenho me sentido perto de voc nos ltimos dois meses, Deus me livre de um dia me sentir constrangido. No creio que algum sobrevivesse experincia. A expresso de Annie mudara. O espanto havia comeado a dar lugar cautela. Aps um momento, ela desviara os olhos, como se tivesse se lembrado de quanto podiam revelar. Quando voc comeou a agir daquele jeito estranho, depois que nos beijamos, julguei que era porque no esperava que fosse... bem... Ela gesticulara outra vez, as mos trmulas. Voc sabe. Gostar tanto? A nsia de toc-la era esmagadora, e Matt sucumbira tentao aps uma breve hesitao. Ao passar o brao em torno do corpo esguio, viu Annie resistir um pouco para em seguida derreter-se em seu abrao. Exceto pelo beijo de despedida trocado diante da porta do apartamento do Annie, horas depois da declarao de amor, o abrao fora o momento mais ntimo que tinham partilhado. Para Matt, a distncia vinha se tornando um inferno. Desejava Annie desesperadamente, e seu corpo
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fervia sempre que se aproximava dela. Algo, porm, fazia com que recuasse. Ele procurou descobrir o que era. E acabou concluindo que o problema originava-se na certeza de que ele e Annie se tornariam amantes. Essa convico pareceu t-lo imbudo de uma tolerncia extraordinria. Matt decidira saborear aos poucos os prazeres de cada movimento que fazia rumo ao xtase supremo da paixo. Mas havia outra coisa que o fazia recuar. Admitir isso lhe custara uma considervel dose de orgulho. Para falar com franqueza, estava tremendamente inseguro quanto s comparaes que poderiam ocorrer depois que eles fizessem amor. Ele tivera apenas uma mulher em toda a sua vida: Lisa. Haviam sido felizes, embora o ato de amor, para ambos, fosse mais uma complementao do carinho que sentiam pelo outro do que uma paixo esmagadora. Matt no podia deixar de perguntar a si mesmo se Annie o consideraria desejvel na cama. Ei, o que foi que voc pegou a? ele indagou de repente, desejando pr um fim queles pensamentos perturbadores. Isso? Annie ergueu o frasco de spray. Adivinhe. Matt o pegou, espirrou um pouco do contedo no ar e fez uma careta. Seja l o que for, merece ser retirado do mercado. Com esse cheiro terrvel, evidente que contm gases venenosos. E repelente para insetos, seu bobo! informou Annie, com uma risada. Pegou o frasco e devolveu-o sacola. Tinha nos lbios um sorriso travesso. Por falar nisso, ouvi dizer que voc teve problemas com mosquitos da ltima vez que esteve aqui. Como foi que soube disso? perguntou ele, percebendo em seguida que s poderia haver uma resposta. Sentou-se. Eva lhe contou, no foi? Para ser sincera, ela mencionou algo sobre picadas de mosquito e plantas venenosas. Ah, falou tambm sobre as manchas roxas em seu corpo. Srio? Matt riu baixinho. Houve uma pausa. Uma brisa suave agitava a copa das rvores, e pssaros traavam crculos contra o cu azul, sem nuvens. Um barco descia o rio de guas calmas e lmpidas. Matt observou Annie espalhar protetor solar nas pernas esguias com movimentos lentos e sedutores. Posso ajudar? perguntou aps um momento. Annie aceitou a oferta com um sorriso. No havia segundas intenes por detrs dele. Tratava-se apenas de um sorriso intensamente feminino. Matt sentiu os msculos tensos. Obrigada. Passe nas minhas costas, por favor. E estendeu-lhe o creme. Matt comeou a espalh-lo com movimentos lentos. A pele de Annie era suave e macia como seda. A certa altura, ela suspirou e inclinou a cabea para baixo, fazendo o cabelo castanho-dourado repartir-se no meio e mostrar a curva vulnervel da nuca. Voc comentou com algum o que aconteceu entre ns? indagou ele. Embora no tivessem passado as ltimas trs semanas encontrando-se s escondidas, no haviam tornado pblico o novo relacionamento. Apesar da intensidade daquilo que partilhavam, ainda era um sentimento que precisava ser preservado da curiosidade alheia. Matt algumas vezes se perguntava o que as pessoas diriam quando descobrissem. Annie mudou de posio. Parecia perturbada, o que o fez suspeitar que ela pensava no mesmo assunto. No exatamente respondeu Annie, aps hesitar um pouco. As mos msculas pararam por um instante. Como assim? Eu j havia contado sobre o seu aprendizado a Zoe. Ah, sei. Disse a ela que voc me beijou. Aposto como no contou que correspondeu. Contei. Mesmo? Houve uma breve pausa. Voc acha que eu no deveria? Annie indagou.
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Deveria o qu? Contar s pessoas sobre ns? Matt agora usava o n dos dedos para massagear as costas de Annie. Depende do que voc pretende contar. Hum... A resposta inarticulada sugeria que ela ainda no pensara no que pretendia dizer. E voc? Quer saber se contei a algum? Exatamente. No. Ao correr as mos em direo aos ombros dela, Matt sentiu que o desejo crescia. E quer fazer isso? No j. Agora, as pontas de seus dedos descansavam na base do pescoo feminino. A pulsao acelerada de Annie o provocava. No h muito o que contar, no acha? Quando ela voltou-se para fit-lo, com o rosto deliciosamente corado, Matt comeou a sentir que no resistiria muito tempo mais. Tem razo. Os dois fitaram-se em silncio por alguns segundos. De repente, Annie percebeu que Matt ia beij-la. Entreabriu os lbios para receber a carcia. Ele no conseguiu suportar a tentao. A boca de Annie era macia, quente, mida e doce. Os lbios que se abriram para receb-lo pareciam uma flor desabrochando sob o calor do sol. Foi um beijo delicioso, inebriante. E seu corpo reagiu de imediato ao excitante contato dos seios fartos contra seu peito. Uma avassaladora onda de desejo o fez estremecer, percorrendo-o dos ps cabea como uma corrente eltrica. Nunca experimentara nada to forte por uma mulher. Dez dias depois, desapontada, Annie viu destrudos seus planos de levar Matt ao segundo jogo entre o Atlanta Bra-vers e o St. Louis. Juntos, decidiram consultar o jornal para verificar se havia algum filme interessante nos cinemas da cidade. No encontraram nenhum. Assim, resolveram passar a noite assistindo televiso. Escolheram o apartamento de Matt, situado no centro de Atlanta. Ficava num prdio moderno, com vista para o belo parque Piedmout. Ele morava no local havia cerca de nove meses. A mudana para um novo apartamento deixara Annie aliviada na poca, pois isso significava que Matt comeava a olhar para o futuro e deixava o passado para trs. Mas o tempo se encarregou de mostrar que ela se enganara. As evidncias desse engano espalhavam-se pelos aposentos. Um porta-retratos com uma fotografia de Matt e Lisa tirada no dia do casamento... Uma delicada pea de coral comprada durante uma lua-de-mel perfeita... Um livro de poesias com capa de couro, presente de Matt esposa querida... A lembrana de Lisa, to presente no apartamento dele, comeava a incomodar Annie, que chegara a considerar a hiptese de convidar Matt para ir at o seu apartamento. Entretanto, rejeitara a ideia ao lembrar-se da desordem em que deixara a pia da cozinha, dos jornais no lidos no cho da sala, das peas ntimas jogadas no banheiro. No que pretendesse esconder algo de Matt; ele estava ciente de suas deficincias como dona-de-casa. Outra vez Fred Astaire? Annie desviou os olhos da tela, onde Fred Astaire danava com Ginger Rogers, e olhou para Matt. Largou o controle remoto, com o qual brincava, para aceitar a tigela com pipocas que ele oferecia. Descobri esse filme por acaso. Eu adoro. Voc no se importa, no ? Se faz mesmo questo de ver... Matt recostou-se confortavelmente no sof. Ei, espere a! protestou Annie, olhando Fred e Ginger danarem em torno de um caramancho. Reclamei na semana passada, quando voc quis assistir pela dcima vez 2001, uma Odisseia no Espao! No, no reclamou. A conversa parou naquele ponto. Annie sentiu o corpo de Matt comear a relaxar junto ao seu. Minutos depois, ele apoiou o brao esquerdo sobre os ombro de Annie. Ela suspirou, embriagada pelo cheiro e pelo calor msculos. Era bvio que se tornariam amantes, e no havia necessidade de apressar o inevitvel. Annie no sabia por que pensava assim, uma vez que sempre fora uma pessoa impaciente. Gostava de tomar iniciativas; no era do tipo que deixava a vida simplesmente passar. Jamais encontrara prazer na espera. No entanto, com Matt... Bem, com Matt as coisas eram diferentes.
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Ser que, por ter estado sempre to perto dele, a intimidade fsica quase parecia natural? Talvez, concluiu aps alguns minutos de reflexo. Mas era difcil acreditar nisso. O doce desejo que a invadia sempre que Matt a tocava pressagiava uma experincia que estava longe de ser apenas natural. No havia como negar que seus sentimentos em relao a ele haviam passado por uma transformao radical nas ltimas semanas. Olhe s a roupa que Ginger est usando! A observao tirou-a do devaneio. Piscou os olhos vrias vezes ao perceber que no se encontrava mais sentada junto a Matt, e sim no colo dele. Como fora parar ali? No saberia dizer. Olhou para as imagens em branco e preto do filme antigo. Astaire e Ginger agora danavam com os rostos colados. Li algo a respeito dessa cena... Parece que foi difcil film-la por causa do vestido longo e pesado demais, que causou problemas demais. Posso apostar que sim. Matt mordiscou-lhe a orelha. A carcia e o hlito quente fizeram-na arrepiar-se. Ginger est toda derretida... ela comentou, girando o corpo no colo dele. Annie... Matt desceu as mos at a cintura fina, prendendo-a no lugar. Seu tom era rouco ao avisar: Pare de pular no meu colo. Annie corou violentamente, consciente dos contornos potentes do corpo onde se encontrava sentada. Eu... eu no... Oh, me desculpe. Agora, as mos de Matt apertavam-lhe os quadris, forando-a a permanecer onde estava. No precisa se desculpar. Houve uma pausa, e em seguida o abrao de Matt tornou-se mais forte. Se voc no est vontade... Estou bem, acredite. Por sinal, no poderia estar melhor. Seus olhos brilhavam como duas safiras e suas mos acariciavam-lhe os quadris, enlouquecendo-a. Por duas vezes Annie sussurrou-lhe o nome. Quem iniciara o beijo? Matt ou ela? No importava. S o que importava era o encontro sensual de seus lbios, as carcias loucas daquelas mos atrevidas. A tigela com as pipocas foi parar no cho. Deixe. Eu limpo tudo depois prometeu Matt, beijando-a no pescoo e comeando a abrir os botes da blusa fina com movimentos determinados. Matt? Sim? Estamos perdendo o fim do filme e... No terminou a frase porque o telefone tocou. Era Loretta Davis, ex-sogra de Matt, que o convidou para jantar em sua casa na segunda-feira. Queria que ele conhecesse uma jovem adorvel. Annie o desculpou depressa demais pelo incidente. Isso o intrigou. Com toda franqueza, se estivesse no lugar dela, no seria to compreensivo. Perguntou-se se ela ficara grata pela interrupo, ou se sua observao de que perdiam o final do filme no fora uma espcie de aviso: "V com calma". A possibilidade o perturbou. Matthew Powell jamais exigira perfeio de si mesmo e jamais inclura o egosmo entre os prprios defeitos. Estaria to necessitado de sexo a ponto de no dar a menor importncia aos sentimentos de sua parceira? Era evidente que Annie o desejava, mas talvez no com o mesmo ardor. Ele a conhecia to bem, de tantas maneiras... Mas no sabia nada a seu respeito como mulher. Ou como amante. O que ser que ela pretendia? Boa pergunta. Talvez, se ficasse atento, conseguisse descobrir. Annie? Sim? Encontravam-se na cozinha do apartamento dela, e colocavam a loua em ordem aps o jantar. Eu me sinto um idiota depois do que aconteceu na tera-feira noite. Ele guardou os garfos dentro de algo que acreditou ser a gaveta dos talheres. Tentou no especular por. que havia um frasco de esmalte entre a desordem das facas. Achou que, se perguntasse, Annie daria uma explicao lgica para aquela estranha presena. E certamente ela tambm teria uma resposta na ponta da lngua se ele perguntasse por que conservava meias de nilon espremidas entre os dois nicos itens dentro do freezer: uma embalagem de sorvete de chocolate e uma caixa de croissants.
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No vejo motivo para que se sinta assim foi a resposta serena. Voc j passou trs dias se desculpando por algo de que no teve a menor culpa. Afinal, no pediu que a me de Lisa lhe telefonasse. Matt fechou a gaveta e fitou Annie, que comia diretamente do pote plstico o que sobrara do molho adocicado que viera junto com a comida chinesa. Observou-a levar o dedo indicador ao pote e em seguida boca. A cena o excitou. J a vira fazer aquilo, claro, mas at o momento achara o gesto pitoresco, engraado. Jamais o colocara na categoria de provocante. Foi assaltado pela mesma perplexidade que o tomara s margens do rio. Como conseguira ficar to cego, por tantos anos, sensualidade de Annie? Se eu tivesse tirado o telefone do gancho, estaria tudo bem comentou ele, de repente. Acha mesmo? Voc no? Sabe o que eu acho? Annie fez uma pausa para lamber a ltima porozinha do molho. O que o deixou maluco foi no ter pensado em tirar o telefone do gancho. Ergueu o indicador. Quer um pouco? Matt hesitou, mas em seguida aproximou-se e levou o dedo que ela lhe oferecia boca. Muito bom... murmurou, ao sentir o sabor adocicado do molho. Annie desviou o olhar e prosseguiu: Por outro lado, ter tirado o telefone do gancho, significaria que voc estava esperando alguma coisa de mim. E isso a teria aborrecido? Matt passou os braos em torno do corpo esguio e pousou as mos na pia, atrs dela. No necessariamente.
Eu a desejava, Annie. Muito... Podia sentir o perfume dela, e o olhar que recebeu deixou-o ainda mais excitado. Voc colocou o verbo no passado. Percebeu isso? Qual dos tempos prefere? Presente? Futuro? Subjuntivo? Annie umedeceu os lbios com a ponta da lngua e ergueu o queixo para dizer: O que diria se soubesse que, um pouco antes de voc chegar, tirei o meu telefone do gancho? Eu diria que... sussurrou ele, puxado-a para junto de si ...que ao fazer isso voc criou uma grande expectativa em torno desta noite. Por um momento Annie julgou ter ido longe demais. Experimentou uma pontada de pnico. Como seria ir para a cama com Matt? Com um homem a quem sempre considerara um grande amigo? Minutos depois, ao mencionar a necessidade do uso de um preservativo, Annie sentiu que Matt ficou encabulado. Talvez at chocado. Mas ele logo recuperou o sangue-frio e sorriu, um sorriso que lhe amoleceu o corpo inteiro. Se voc faz questo, tudo bem disse ele calmamente. Annie usava apenas suti e calcinha. Matt, s a cueca. O luar que entrava pela janela do quarto iluminava o corpo msculo, realando as linhas firmes do peito e dos ombros musculosos. Quantos anos tnhamos na ltima vez que tiramos nossas roupas juntos? Cinco? Seis? brincou Matt, malicioso. "Mostro o meu e voc mostra a sua" murmurou Annie, a mente repleta de lembranas do passado. Matt estudou-a intensamente, os olhos azuis fixando os seios fartos. Annie mordeu os lbios. Mas hoje o seu corpo est muito diferente daquele que conheci h mais de vinte anos... ele comentou, apontando para as curvas sinuosas. Annie resistiu ao impulso de se resguardar. Contemplou-o, olhos nos olhos. Voc tambm est muito diferente... A questo sobre quem deu o primeiro passo tornou-se insignificante. O debate sobre quem eliminou o espao que ainda existia entre seus corpos tambm no importou, uma vez que ambos se atiraram nos braos um do outro. Beijaram-se com languidez e volpia, como se tivessem todo o tempo do mundo para isso e pretendessem fazer uso intenso de cada minuto. Matt gemeu baixinho. Sua boca faminta moveu-se sobre a de Annie, a 32

lngua buscando a dela com avidez. Annie apoiou as mos na nuca de Matt e puxou-o para a frente, at que ambos ficassem deitados lado a lado no colcho. Suas bocas continuavam unidas, alimentando o desejo que sentiam. Num gesto ditado pela paixo, Annie pressionou os seios contra o peito de Matt. Seus mamilos ficaram rijos ao sentir a aspereza dos plos encaracolados. Ela podia sentir as batidas fortes e aceleradas do prprio corao. Os lbios de Matt revelavam extrema paixo, as mos msculas mostravam que ele estava no limite do autocontrole... Um controle que Annie queria destruir de vez. Deslizou as mos at as coxas poderosas, sentindo-lhes o calor, a firmeza dos msculos sob a pele. Matt ofegou quando ela alcanou-lhe as virilhas, numa carcia de enlouquecer. Tornando a gemer, ele cobriu os seios de Annie com as mos. Com a ponta dos dedos, pressionoulhe os mamilos at perceber que ficavam ainda mais rijos sob o tecido fino do suti. Impaciente, Annie tirou a pea e jogou-a no cho. Em seguida, livrou-se da calcinha. Matt permaneceu imvel por alguns instantes, com uma expresso atormentada no rosto. Era como se estivesse tentando desesperadamente manter o controle. Annie queria v-lo louco de excitao, ardendo de desejo. Ousada, segurou-lhe as mos e colocou-as sobre seus seios, enquanto sussurrava o nome dele num convite irresistvel. Matt fechou os olhos por um segundo e estremeceu. Quando ele tornou a fit-la, Annie viu que a chama do desejo substi tura a hesitao, que a paixo subjugara o bom senso. Os dois voltaram a beijar-se, entregando-se ao fogo do prazer. Annie comeou a tirar a nica pea de roupa que cobriao corpo de Matt. Ansiava por t-lo nu junto de si, por eliminar todas as barreiras que ainda os separavam. As bar reiras fsicas, como a pequena pea ntima, e as emocionais, como a lembrana de Lisa. Num movimento gil, Matt livrou-se da cueca e atirou-a longe da cama. Em seguida, puxou Annie para junto do prprio corpo. Ela ofegou ao sentir o sexo potente de Matt pressionado contra o seu ventre, revelando o quanto ele a desejava. Segundos depois Matt comeou a beij-la nos seios, mor discando e sugando os mamilos rosados e rijos. Ao mesmo tempo, deslizou uma das mos at o sexo de Annie, fazen d o-lhe carcias leves e sensuais. Assaltada por ondas sucessivas de prazer, ela gemia esuspirava, lnguida. Matt posicionou-se sobre o corpo de Annie e penetrou-a com extrema delicadeza. Ela tornou a gemer e a suspirar, enlevada. Jamais ex p erimentara uma excitao to intensa, um desejo to profundo. Abraou os quadris de Matt com as pernas, puxando-o para mais perto ainda. A princpio ambos moveram-se devagar, como dois aman t es querendo saborear a cada segundo as deliciosas sensaes. Para Annie, era como se estivesse fazendo amor pela primeira vez. No se lembrou dos outros homens, de outros amores. Experimentava apenas a pureza daquele ato. Pouco a pouco os dois comearam a movimentar-se maisdepressa, ofegantes, os corpos cobertos por uma tnue camada de suor. Annie pressentiu que logo alcanaria o xtase e percebeu uma reao semelhante em Matt, ao senti-lo pulsando dentro de si. Gemendo, permitiu que uma onda de prazer a invadisse. No mesmo instante, Matt a abraou com fora e tambm alcanou o orgasmo. Annie... Oh, Matt! Por um longo momento, nenhum dos dois se moveu. Permaneceram abraados at que seus coraes voltassem a bater num ritmo mais lento, natural. Annie sentiu que seus olhos se enchiam de lgrimas. Estava profundamente emocionada com o que acabara de acontecer. CAPITULO VI Annie acordou sentindo'um delicioso aroma -. -k.de caf e experimentou a sensao de que o mundo nunca fora to maravilhoso. Espreguiou-se languidamente e sentou-se na cama. Tornou a espreguiar-se e, quando fez isso, o lenol escorregou at os quadris, desnudando os seios perfeitos. Afastou o cabelo do rosto. H muito tempo no se sentia to bem. Matt... sussurrou. Embora j tivesse dito o nome incontveis vezes, pareceu-lhe que aquela era a primeira vez que o pronunciava. O sabor dos beijos de Matt permanecia em sua boca, como uma iguaria extica. Recostou-se na cabeceira da cama e fechou os olhos, deliciando-se com as lembranas da noite anterior. Matt estreitando-a nos braos, os lbios quentes roando-lhe a boca... Cada centmetro do seu corpo
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ansiara pelo dele. Abriu os olhos ao retornar ao presente, o corao em disparada. Lembrou-se de que Matt a chamara de "minha doura". Aquele era um termo carinhoso com o qual costumava chamar... Lisa! Ela comeou a entender. Enquanto estivera nos braos dele, amando-o, Matt pensava em Lisa. Assustada, Annie afastou tal pensamento. Matt no a usaria daquela maneira, no importava o quanto ainda pensasse na esposa. Algo sobre a mesinha de cabeceira chamou-lhe a ateno: era a carteira dele. Pegou-a e abriu-a. No lado direito viu a carta de motorista e, no esquerdo, uma foto de Lisa. Lisa... murmurou, sentindo-se to frgil quanto um pedao de cristal. Oh, Deus, sempre ela! Matt sorveu um gole de caf. Cinco minutos mais e despertaria Annie. Precisavam conversar. Acordara havia cerca de meia hora, e chegara a pensar que sonhava. Por que no? Nos ltimos meses, os sonhos em que se via fazendo amor com Annie j tinham se tornado rotina. E eram to reais... Ao v-la adormecida em seus braos, pensara em Lisa. No saberia dizer por qu, mas, naquele momento, no conseguira lembrar o rosto da esposa. O lapso de memria fora transitrio, no durara mais do que alguns segundos, mas o abalara profundamente. Fora assaltado por uma mgoa intolervel, por uma culpa esmagadora. E ainda experimentava as duas emoes quando a imagem de Lisa finalmente surgira em sua mente. Ento sentira raiva; raiva dele mesmo, raiva de Lisa e, de modo irracional, raiva de Annie. Estivera perto de acord-la, mas a terrvel incerteza sobre o que poderia acontecer em seguida o havia feito afastar-se. Vestira-se e deixara o quarto. Precisava fazer alguma coisa, qualquer coisa, alm de ficar parado, pensando. Foi ento que se distraiu preparando o caf. Os cinco minutos passaram. Era hora de acord-la. Matt virou-se e sentiu o corao apertar quando viu Annie parada junto porta da cozinha. Ela estava com uma expresso carregada, insondvel, e os olhos pareciam distantes. Tinha uma das mos escondida atrs das costas. Ento, acordou? indagou ele aps um momento, tentando parecer descontrado. E j se vestiu? Annie deu de ombros diante do bvio. A rotina matinal de sempre... Levantar, vestir e sair para o trabalho observou com indiferena. Ento era isso? A rotina matinal de sempre? Matt a fitou, intrigado. Aquilo que haviam partilhado nada tinha de rotineiro. Como ela podia agir como se o ato de amor no tivesse existido? A verdade o atingiu como um soco no estmago. Annie j fizera tudo aquilo antes, com outros homens. Matt comeou a sentir-se mal. Para ele, aquela noite de amor fora uma experincia nica, mas talvez para ela no houvesse significado coisa alguma. Como certificar-se disso? Mesmo que tivesse coragem de perguntar, Matt no sabia se seria capaz de distinguir uma resposta sincera de uma mentira. Atormentado pela dvida, ele se perguntou se Annie no havia simplesmente fingido, interpretado o papel de amante. E se a paixo que demonstrara no passasse de mera encenao? Rejeitou de imediato a possibilidade. Ele e Annie tinham sido perfeitos na cama. No podia acreditar que ela era uma impostora. Mas, por outro lado, no podia ignorar essa hiptese. Talvez a reao de Annie aos carinhos de outros homens fosse ainda mais forte. Talvez no a tivesse excitado o suficiente. Essa "manh seguinte" embaraosa podia ser o resultado de alguma comparao que Annie fizera dele com outros homens... "Diga que .sou o melhor de todos." Quem j no ouvira essa mesma frase num filme? Matt jamais entendera as emoes que levavam um homem a exigir tal afirmao de uma mulher. Entretanto, agora, aquelas palavras pareciam querer sair de seus lbios. Cerrou os punhos e fez fora para engoli-las. Fiz caf. No quer um pouco? indagou, por fim. Senti o cheiro l do quarto. Annie se detivera a poucos passos, uma distncia suficiente para que ele no a alcanasse. Ento mostrou a mo que mantivera escondida atrs das costas. Voc esqueceu isto sobre a mesinha de cabeceira. Isto era a carteira de Matt. Ele a pegou e, quando o fez, seus dedos tocaram os de Anne. Obrigado disse ao colocar a carteira no bolso. Eu vi a fotografia. Annie movimentou-se, inquieta, desviando o olhar por um instante. Que fotografia? De Lisa. A que voc guarda na carteira. O corao de Matt disparou. Abriu a boca para falar, mas no conseguiu articular uma s palavra.
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Ela est sempre com voc, no? Lisa, sempre com ele? Matt recordou os momentos tor-turantes em que nem ao menos conseguira lembrar-se do rosto da esposa morta. Annie estava muito enganada... Mesmo na noite passada, no foi? Na noite passada? Como assim? Quando fizemos amor voc fingiu que eu era Lisa. Bobagem, Annie. No sabe o que est dizendo. No minta. Voc me chamou de "minha doura". O qu? Mas o que era aquilo agora? Por que o termo carinhoso a ofendera tanto? Matt no conseguiu entender. Voc costumava chamar Lisa de "minha doura" argumentou Annie, a voz trmula, os olhos brilhando. Se o que causava aquele brilho eram as lgrimas sufocadas ou a raiva, Matt no saberia dizer. Voc est enganada. Juro. A noite foi toda sua. Cada beijo, cada carcia, cada pensamento foi para voc. Seja l o que fiz ou disse, no havia mais ningum alm de voc. Muito menos Lisa. Fiquei magoada, imaginando que se sentisse culpado por estar comigo na cama. Matt suspirou. Annie o conhecia melhor do que ele prprio. Santo Deus! Eu me senti culpado, sim, mas somente pela manh, ao acordar com voc nos braos, sem conseguir me lembrar de como era o rosto de Lisa. Ento procurou v-la na fotografia. Fiquei to desesperado que nem isso me ocorreu. No esquea que Lisa foi minha esposa. Annie ergueu o queixo numa atitude desafiadora. Sua pulsao irregular tornou-se visvel na base do pescoo. E quanto a mim? O que sou para voc? Voc minha melhor amiga. E minha mulher, a nica com quem fiz amor a noite passada. Annie o fitou, as lgrimas fazendo seus olhos cintilarem. Oh, Matt, querido... Sinto muito ter dito tudo isso. Num segundo estava nos braos dele, que a abraou com fora, saboreando a delcia de ter aqueles seios contra o peito, senti-los rijos atravs das roupas leves. No se desculpe. Voc teve bons motivos para se magoar. Annie ficara insegura e decidira abrir o jogo. Outras mulheres, no lugar dela, teriam preferido manter o orgulho intacto, sufocando os prprios sentimentos. Teria ele tanta coragem? Voc no foi a nica a acordar cheia de dvidas. Isso tambm aconteceu com voc? No seria fcil. As palavras que precisavam ser ditas teimavam em ficar na garganta de Matt. Seus instintos rebelavam-se contra o fato de ele ter de admitir a prpria insegurana sexual. Um homem de verdade enfrentaria o problema; apenas um fraco o deixaria pendente. Respirou fundo. Voc j esteve com outros homens, no ? Tenho trinta anos Annie lembrou, desvencilhando-se dele. Claro que na noite passada eu no era mais virgem. Se isso for um problema para voc... No se trata disso. Senti medo de desapont-la porque a experincia sempre causa expectativa nas pessoas e, francamente... No tenho certeza se estou altura das suas... ahn... necessidades. A revelao a princpio a surpreendeu. Mas, depois de um momento, a surpresa deu lugar compreenso. Oh, Matt, seu bobinho... Era impressionante como um insulto podia soar como o mais terno dos carinhos quando dito pela pessoa certa e em circunstncias certas. Matt deu um passo frente, vencendo a distncia que havia entre os dois. Dessa vez Annie no recuou. Ergueu a mo e acariciou-lhe o rosto. Voc no percebeu como a noite passada foi especial para mim? Estar com voc, fazer amor com voc... Oh, Matt! O que voc me fez sentir... Annie foi incapaz de prosseguir. A intensidade de seu tom e a sua doura apagaram qualquer dvida que Matt pudesse ter. O temor de ser incapaz de distinguir entre uma honesta avaliao sexual e uma
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mentira bem-inten-cionada tambm desapareceu. Annie... Oh, Annie... Ele a aninhou junto ao peito largo. Annie aspirou o cheiro da pele quente e fechou os olhos. Matt a tocou com delicadeza. As mos ansiosas correram dos ombros estreitos para as costas e detiveram-se nos quadris arredondados. Voc minha mulher ele sussurrou e beijou-lhe de leve o pescoo, incendiando-a com um rasgo de desejo. Annie arqueou o corpo e sorriu. Depois pousou as mos nos ombros musculosos, tateou os msculos bemtorneados, o trax rijo. Isso. Continue assim... Matt encorajou com voz rouca, antes de roar seus lbios nos dela. Annie arquejou. Todas os seus receios sumiram como que por encanto. Beijou-o com ardor, enquanto se abria por inteiro a ele. Matt aprofundou o beijo e sufocou um gemido de Annie. Explorou-lhe a boca com sensualidade, devastando-a com a fora do seu desejo. Arrancou-lhe as roupas com mos febris. Os seios nus comprmiamse contra o peito viril enquanto as carcias tornavam-se mais ousadas. Enquanto suas bocas se uniam num beijo apaixonado, Matt ergueu ligeiramente o joelho e colocou-o, provocante, entre as coxas de Annie. Murmurou coisas sem sentido, mordiscando-lhe o pescoo, o colo. Tocou-lhe os seios. Primeiro com a mo, depois com a boca, beijando os mamilos, estimulando-os com a ponta da lngua. Sorriu ao perceber que Annie se abandonava quelas carcias, atirava a cabea para trs, enroscava os dedos em seu cabelo e gemia de puro deleite. Ergueu-a no colo e levou-a para o quarto. Despiu-se e deitou ao lado dela. Beijaram-se com sofreguido, como que para selar um pacto. Quando Matt tornou a fit-la, seus olhos brilhavam de determinao. Colocou o preservativo e roou os quadris nos dela. Annie gemeu. Ele beijou-lhe os seios mais uma vez. Annie entreabriu as coxas e cingiu-o amorosamente com as pernas esguias. Matt adorou o modo como ela se entregou, com total abandono e confiana. Era assim que devia ser. E, por mais que ele ansiasse mergulhar no corpo dela, obrigou-se a esperar mais um pouco. Queria tornar aquele momento especial para Annie. Especial a ponto de faz-la sentir-se definitivamente ligada a ele. Oh, Annie, voc minha murmurou roando os lbios nos dela, comeando a penetr-la devagar. A presso aumentava medida que ele avanava. Num dado momento, o prazer e a dor mesclaram-se e arremessaram-no numa espiral de doce agonia. Annie instintivamente ergueu os quadris, para receb-lo por inteiro. Era assim que as coisas deveriam ser, pensou. Os dois unidos como uma s carne. Sim... agora compreendia o que isso significava. Rodopiou num turbilho de sensaes e calor, enquanto ouvia Matt sussurrar palavras doces. Ele se movimentava num vaivm provocante, estudado, sensual. Ento algo aconteceu, nas profundezas de seu ser. Ondas de prazer varreram-lhe o mago, uma aps outra, embalaram-na em espasmos cada vez mais intensos. Annie gritou. E Matt escondeu o rosto na curva do ombro feminino, acelerando seus movimentos num ritmo vertiginoso, furioso. Ela atingiu o clmax e depois relaxou, o rosto corado, a respirao entrecortada, um sorriso satisfeito brincando nos lbios. Matt atirou a cabea para trs e seu semblante espelhou o xtase que sentia. Annie o abraou. Quando tambm ele esgotou seu ltimo espasmo de glria, ela acariciou-lhe o cabelo com indizvel ternura. "Eu te amo", pensou, maravilhada. Annie? Sim? Voc est bem? Ela levou alguns segundos para responder. E, quando o fez, repetiu as palavras que lhe dominavam a mente: Nunca estive to bem. Tem certeza? Absoluta. Estavam abraados. Voc me faz to bem... murmurou Matt com voz rouca, antes de mordiscar-lhe a orelha.
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A afirmao tinha sado do fundo do corao, Annie teve certeza. Mas, apesar de terna, desencadeou uma estranha angstia em seu ntimo. Voc tambm me faz bem disse, acariciando Matt. Annie no saberia dizer quanto tempo permaneceram abraados, abandonados nos braos um do outro. Mas foi o suficiente para que relembrasse tudo o que tinham dito naquela manh. Quer saber de uma coisa? Ns temos sorte murmurou ela. Sorte? Como assim? Annie hesitou, pouco inclinada a reviver incertezas. Chegara a rezar para que permanecessem enterradas. Annie? No tinha escolha. Precisava responder. Se no tivssemos usado de sinceridade um com o outro a respeito das nossas incertezas... Mas no foi sorte, querida. Foi a experincia ditada por trinta anos de convivncia. Somos amigos, e essa amizade falou mais alto. No conseguiramos enganar um ao outro. As palavras ficaram martelando na mente de Annie. Mais uma vez ela experimentou a sensao estranha de que faltava alguma coisa. Lembrou-se de trechos da conversa que tivera com Matt h semanas: Sou sua amiga, e amigos ajudam amigos quando necessrio. Concordo ele respondera. Porm importante notar que esse tipo de ajuda pode mudar. Annie suspirou. Matt dissera a verdade, mas havia algo crucial que no fora falado. Ela no precisava de ajuda, e sim de... Annie? Arrancada dos devaneios, olhou para o homem que acabara de chamar seu nome e dentro daquelas pupilas azuis viu o passado e o presente. Entretanto, por mais que tentasse, no conseguiu ver o futuro. Teria gostado de v-lo? Matt? O que dois amigos antigos fazem quando se tornam amantes? perguntou com suavidade. Num primeiro momento ele demonstrou surpresa; em seguida sorriu. Finalmente, deu uma resposta simples. Um convite, na verdade, que abria um leque de possibilidades. Boa pergunta. Vamos descobrir juntos a respota? CAPITULO VII Quesadillas? Vocs tm certeza? "Rudi, o garom, perguntava, incr dulo, trinta e seis horas" depois. Decidimos experimentar algo diferente desta vez explicou Matt. Mas o que houve? E aquela histria de serem fiis quilo que gostam? Acho que ele no quer que experimentemos as quesadillas interveio Annie, num tom brincalho. Eu jamais os privaria dessa delcia protestou Rudi. Ento, qual o problema? Matt pegou a garrafa de cerveja que o garom servira. Vai ver que Rudi saiu correndo para a cozinha assim que nos viu chegar e adiantou o nosso pedido. Matt olhou para Annie, que espremia uma fatia de limo no ch gelado. Talvez devssemos esquecer as quesadillas e pedir o de sempre sugeriu Matt aps um momento, o olhar preso boca rosada e suculenta de Annie. "Como pude ser to cego durante tantos anos?", pergun tou-se pela milsima vez. Mantivera-se fiel a Lisa desde o instante em que a conhecera, mas no ficara alheiro beleza das outras mulheres. Exceto de Annie. Talvez, por julg-laparte de seu cotidiano, nunca a enxergara como uma pessoa sensual e desejvel. Isto , at o primeiro encontro "amoroso" que tiveram. Ao perceber que Rudi continuava falando, ele tratou de se concentrar no que o rapaz dizia. Desculpe, no ouvi... comentou pouco antes de levar o copo de cerveja aos lbios. Rudi dizia que, aqui no Rio Bravo, o cliente sempre tem razo. Se desejamos quesadillas, ns as teremos explicou Annie. Suas palavras soaram triviais, mas Matt percebeu que havia um pouco de presuno nelas. "No", corrigiu-se ao analisar mais atentamente os olhos cor de mel. Tomou outro gole de cerveja. No era presuno e sim satisfao o que detectara na voz de Annie. Ela conhecia o efeito esmagador que causava em Matt e sentia-se satisfeita em provoc-lo. Sempre fora
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assim to fascinante? Ou seria algum tipo de encantamento que reservava somente para ele? Oh, j entendi! Rudi exclamou, triunfante, colocando um ponto final nas especulaes de Matt. Assim que vocs entraram, percebi que havia algo novo no ar. Mesmo antes de terem pedido as quesadillas. Meus parabns! Matt quase mordeu a borda do copo. Seria assim to bvio? Teria de encontrar com Rick na manh seguinte e, se at o garom percebera a mudana, seu irmo tambm perceberia. No que pretendesse esconder o que sentia por Annie. No se tratava disso. E que ainda no se preparara para discutir o assunto com quem quer que fosse. Lembrou-se da pergunta que Annie fizera. "O que fazem dois amigos antigos quando decidem tornar-se amantes?" "Vamos descobrir" respondera ele. E pretendia fazer isso. Com ela. Duas pessoas unidas numa viagem de revelaes. A conversa na cozinha do apartamento de Annie tornara algo bastante claro. Os dois carregava uma enorme bagagem emocional e precisavam chegar a um acordo. Mas, se tivessem de comear a responder perguntas e mais perguntas de outras pessoas... Annie interrompeu-lhe os pensamentos. Eu e Matt somos amigos, Rudi explicou, acentuando a palavra amigos. E exatamente o que diz aquele congressista... voc sabe, aquele com um numeral aps o nome, sobre ele e a loira com quem tem circulado. Os dois estiveram aqui uma noite dessas. Talbott Emerson Terceiro e Melinda Reeves? indagou Matt, incrdulo. Isso mesmo. Eles frequentam o restaurante? Matt no fazia ideia de por que precisou fazer a pergunta nem por que falara em voz baixa. A no ser, claro, que isso tivesse algo a ver com a determinao sbita de discutir o romance de outra pessoa, qualquer pessoa, menos o dele. s vezes. Da ltima vez que vieram, largaram o jantar pela metade por causa de um reprter de televiso. Vocs devem conhec-lo. aquele que est sempre com o cabelo impecavelmente penteado. Trent Barnes? Annie perguntou. Exato. Vocs alguma vez tentaram calcular quanto ele gasta em spray ou em gel fixador para manter o cabelo daquele jeito? Matt riu. No, Rudi. Suspeito que seja uma pequena fortuna. O garom pareceu refletir por um instante. Em seguida deu de ombros e assumiu um tom mais profissional, sem suspeitar do tumulto emocional que provocara. Ento, querem mesmo as quesadillas? Esquea. Traga-nos o de sempre Matt disse, por fim. Rudi sorriu. Ento, com a simplicidade que parecia ser a essncia de sua personalidade, ofereceu-lhes um elogio que deixou Annie intrigada. Voc ouviu o que ele disse antes de ir embora? Que formamos um bonito casal. Por que ser? Tenho certeza de que quis fazer um elogio arriscou Matt. Claro, e isso que me intriga. Ele passou o dedo sobre a boca da garrafa. Por qu? No gosta de ser considerada parte de um casal? Isso depende... Do qu? Matt tentou convencer a si mesmo de que a provocao no era intencional. Do homem com quem eu estaria formando um casal. Houve uma pausa, na qual ele tomou o restante da cerveja, consciente de que seu desejo voltava a atorment-lo. Annie tomou um gole de ch. O que acha do adjetivo que Rudi usou para nos descrever? perguntou Matt. Bonito? Confesso que nunca foi um dos meus adjetivos favoritos. A delcarao era verdadeira. Matt lembrava-se de vrias ocasies em que Annie fizera caretas ao ouvir o adjetivo, e o motivo de tal antipatia lhe escapara durante toda a adolescncia. Mas agora, evocando o passado, suspeitou que as qualidades que ela mais valorizava, inteligncia, integridade e independncia, eram a anttese de bonito. Essa suposio provavelmente estava certa. Annie j fora rotulada de muitas coisas, incluindo "cerebral",
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"intelectual" e "intrometida", mas nunca a haviam chamado de bonita. Nem mesmo os namorados, e alguns pareciam interessados de verdade nela. Lisa, por outro lado, fora considerada uma mulher bonita por todos os que circulavam a seu redor. E, embora Matt no gostasse de pensar muito nisso, no podia negar que essa tinha sido uma das razes que o fizeram apaixonar-se. Lisa era um prmio altamente desejvel aos olhos de um homem. Ganhar sua ateno causara uma mudana radical em sua auto-estima e em sua imagem. Para melhor. Seu relacionamento com ela fora tranquilo. Lisa admirava tudo o que ele fazia. Carinhosa, era protetora em quaisquer circunstncias. Por mais que ele tentasse, s conseguia se lembrar de uma ou duas ocasies em que a esposa o questionara ou desafiara. Entretanto, ela no precisara fazer isso. Lisa nunca tivera necessidade de questionar ou desafiar ou confrontar coisa aluma porque costumava obter tudo o que desejava, e o tempo todo. Quanto a Matt... Bem, para ele jamais sobrava coisa alguma. Mas por que se queixava? Desde o incio percebera que Lisa tinha a habilidade de chorar quando bem enten desse. E em mais de uma ocasio utilizara as lgrimas paraobter o que desejava. Matt jamais dera muito importncia ao fato. Talvez Lisa o tivesse manipulado sem que ele se desse conta disso, mas o amor no era cego? E amor era exatamente o que sentira por Lisa, sempre. Desde o primeiro instante soube que sepertenciam. O verdadeiro amor o tinha tomado de assalto com a mesma irrevogvel rapidez de um raio. Teve a sensao de que Annie o observava j h algum tempo. Ela era perspicaz e no tinha nenhuma tendncia a tornar a vida mais fcil, a no discutir os problemas que surgiam. Contestaes, desafios, confrontos, eram vitais para An nie. Ela tambm podia ser bastante teimosa, e no sem uma boa razo. Tentar faz-la mudar de ideia era o mesmo que dar murro em ponta de faca. Mas todas essas coisas tornavam-na demoniacamente sensual... Matt suspirou e cerrou os punhos com fora ao ser saltado as por uma onda de desejo. Desejava-a naquele exato momento. E ela tambm o queria, com o mesmo ardor. Podia ver isso nos enormes olhos cor de mel. Presumo que seja disse Annie num tom rouco. Seja o qu? bvio. Matt comeou a dizer que no entendera, mas ento per cebeu que entendera, e bem. Voc quer dizer... ns dois? Annie sorriu. Um sorriso travesso. Voc no esperava que somente Rudi fosse perceber, no ? No, creio que no. Meu medo Rick. Vou encontr-lo amanh pela manh. Tem medo do que seu irmo poder dizer? Acho que sim. Tambm me preocupo com o que Eva dir. E Zoe. No que seja algo vergonhoso, s que... Voc prefere que ns dois cheguemos a um acordo antes que o resto do mundo se envolva, certo? Annie o fitou durante alguns segundos, e ento baixou o olhar. E isso finalmente admitiu. Que tal? Bom... muito bom. Melhor agora? Oh, sim... sim... Passava um pouco das dez da noite de sbado. Annie encontrava-se deitada de bruos na cama de Matt. Ele, ajoelhado, massageava-lhe as costas, tentando amenizar as tenses que ela ganhara naquela semana de trabalho estres-sante. Matt usava somente a cala do pijama, e Annie, as roupas de baixo. Respire fundo e relaxe aconselhou Matt, massageando-lhe os ombros. Aps alguns minutos, ele sentiu um leve relaxar nos msculos tensos. Matt? Sim? Tem certeza de que no se importou? Quero dizer...por eu ter programado os meus telefonemas para c? "Oh, Deus", pensou Matt. Eles j no tinham resolvido o assunto? No, claro que no.
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Fao o possvel para evitar que o trabalho interfira na minha vida pessoal continuou Annie. Mas essa nova conta est deixando todo mundo louco na agncia. Voc no precisa ficar justificando o fato de levar o trabalho to a srio, meu bem. E, antes que torne a per guntar se no estou aborrecido por voc ter abandonado nossos planos de sair para jantar, quero que saiba que entendo perfeitamente. Matt recomeou a massagem. Aborrecia-o o fato de Annie parecer esperar que ele se ressentisse com as exigncias de seu trabalho. Isso o fazia lembrar-se dos homens que o antecederam na vida dela, ligados ao mundo publicitrio. Fale-me mais sobre essa nova conta pediu. Parece que esse cliente est fazendo vocs comerem o po que o diabo amassou. Ela deu uma risadinha. O sujeito parece ter escapado do Planeta dos Mentecaptos. E mesmo? Sim. Ele cria slogans numa linguagem totalmente aliengena e depois tenta, sem sucesso, traduzir para o ingls. Annie suspirou e mudou de posio. Se aquele homem insistir, suspeito que teremos outra campanha Zumbi-Cola.

Outra o qu? Voc nunca ouviu a histria da Zumbi-Cola? Matt pesquisou na memria. No decorrer dos anos, ele e Annie haviam passado grande parte do tempo discutindo suas respectivas profisses. No que eu me lembre... respondeu ele, por fim. H algum tempo, algum criou uma campanha para um certo refrigerante, cujo slogan era "Tem um sabor to eletrizante que ressuscita". Ela afastou o cabelo do rosto com um movimento que chamou a ateno de Matt para os seios fartos. Foi uma excelente campanha, e o refrigerante era de fato eletrizante. Tenho certeza que sim. A campanha precisou correr mundo. S que, em vez de criarem um slogan para cada pas, decidiram traduzir o tal "sabor que ressuscitava" para vrios idiomas. E o que aconteceu? A propaganda no Japo dizia que o refrigerante traria as pessoas mortas de volta dos tmulos. Zumbi-Cola! Matt riu. Outros refrigerantes saciavam a sede, mas aquele era capaz de ressuscitar os mortos! Dessa vez, ambos riram. Matt puxou-a para junto de si. Annie relaxou. Obrigada pela massagem agradeceu, recostando no ombro dele. Foi um prazer. Alguma vez disseram que voc possui mos notveis? Matt comeou a acarici-la e aos poucos a carcia se tornou ertica. Ele no resistiu tentao de roubarlhe um beijo. Seus lbios se uniram com doura, com avidez. As lentas carcias iniciaram uma nova escalada rumo ao pice da paixo. Matt murmurou algo que Annie no entendeu. Ela pressionou os quadris contra as coxas dele, sentindo-se quase desfalecer de prazer. O que disse, querido? sussurrou com voz rouca. Que sua pele macia como seda... Annie fechou os olhos, roou a boca no ombro largo e sorriu com indizvel satisfao. Seus corpos moldaram-se num abrao quente, curvas suaves, contra msculos rijos, tez macia contra mos firmes. Fundiram-se num s corpo, movendo-se de modo ritmado, alucinante, at que uma exploso de luz levou-os para perto do paraso. Suas bocas se buscaram. Suas mos entrelaaram-se. Suas coxas se comprimiram. Arfantes, deixaramse consumir pelo fogo que nascia daquela entrega. Os gemidos de Annie mesclaram-se aos de Matt, e cada espasmo de xtase fortalecia ainda mais a comunho com o amor. Juntos, alcanaram a essncia da vida.
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Depois do pice veio a paz para os corpos saciados, embora persistisse a lembrana do xtase compartilhado. Matt correu a mo pelas costas de Annie, que estremeceu e murmurou seu nome. Oh, Matt... No saberiam dizer por quanto tempo permaneceram ali, um nos braos do outro, desfrutando da serenidade que se seguiu ao arrebatamento dos sentidos. Num certo momento, o telefone ao lado da cama tocou. Era Eva, e queria falar com Annie. Est bem, est bem... Mas quero que me conte tudinho. O que Matt fazia aqui s onze da noite? indagou Eva na manh seguinte, sentada no sof do apartamento de Annie. Ele no estava aqui, juro. Oh, por favor... Eva inclinou o corpo para a frente, a expresso severa. Falei com ele, e Matt respondeu. A no ser que meus ouvidos tenham me iludido, ele estava na sua cama. Na cama dele. O qu? Eu havia transferido minhas ligaes para o telefone dele. Eva ergueu as sobrancelhas, incrdula. Ento voc estava na cama dele? Annie assentiu. H quanto tempo isso vem acontecendo? Bem... tudo comeou por causa do aprendizado, Eva. Aprendizado? Matt achou que estava desatualizado e me pediuajuda. Annie corou ao perceber a surpresa da amiga. No, no se trata disso. Na poca Matt e eu no... ns...no estvamos praticando sexo. Vocs no estavam... Mas agora esto? Sim. E esto tomando precaues? Eva! Desculpe. Ela pareceu sinceramente arrependida.Permaneceu em silncio enquanto se debatia com os prprios pensamentos. Por fim, perguntou: Quando foi que vocs dois comearam? Annie levou um momento pensando na possibilidade de no responder pergunta. Afinal, o assunto no era da conta de ningum. Mas a tentao de se confessar foi forte. H pouco mais de duas semanas admitiu. Em seguida contou tudo. Oh, meu Deus! suspirou Eva dez minutos depois. que o espanto? Voc est parecendo Zoe disseAnnie, dando uma risadinha. Voc contou a ela? No tudo. Mencionei apenas o aprendizado, e tambm disse que Matt havia me beijado. E por que escondeu o resto? No escondi. Na ocasio ainda no havia acontecidomais nada. Ah, sei... Eva pareceu ofendida. --Ora, pare com isso. No sabe como fico magoada ao saber que voc contou a Zoe e no a mim. Magoada? Como acha que me senti com voc tentando arrumar namoradas para Matt? Voc se refere a Cheryl Ames? Cheryl Ames? Quem ela? Uma moa simptica, apenas isso. Ningum importante. Os pais de Matt convidaram-na para a festa de aniversrio de casamento deles. Rick achou que Cheryl agradaria a Matt, mas estava enganado. Claro que tive minhas dvidas... Oh! O que foi agora? Espere um pouco! exclamou Eva, com uma expresso misteriosa. A festa foi em julho, aps a terceira aula de vocs. Na ocasio achei Matt muito estranho... E ele ficou mais estranho ainda depois de descobrir que voc no compareceria festa. Precisei viajar para Mami por causa de uma emergncia explicou Annie, repetindo a desculpa
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que dera me de Matt. Voc no queria v-lo, no ? Eu estava confusa, sem saber o que fazer. Mas agora presumo que no esteja mais confusa. Vocs j devem ter resolvido a situao. Annie deu de ombros ao lembrar-se da resposta que recebera de Matt aps perguntar-lhe se sabia qual seria a atitude de velhos amigos quando se tornam amantes. "Vamos descobrir", ele dissera. CAPITULO VIII Os quarenta e cinco dias que se seguiram foram os mais complicados da vida de Annie. Profissionalmente, ela no tinha do que reclamar. Num pao es de seis semanas conseguira duas novas contas, fora promovida e recebera um substancial aumento de salrio. Mas, quanto vida particular... Em certos aspectos, Annie jamais fora to feliz. Nada que experimentara, nada do que fantasiara a havia preparado para a intensidade do envolvimento com Matt. Mas, embora continuassem a partilhar um sentimento lindo, que nascera de uma amizade de trs dcadas, ainda faltava alguma coisa. Uma coisa, na verdade, muito simples. Ao descobrir que amava Matt, ela percebera que seu maiordesejo era tornar-se esposa dele. Que acha de sentar aqui? perguntou Matt, indicando duas poltronas vagas no cinema. Por mim, tudo bem respondeu Annie, num tom spero. Se preferir, ainda h lugares mais frente. Ele olhou em torno, observando o pblico que a cada segundo lotava mais e mais a sala. A plateia era tpica dos sbados noite: muitos casais, a maioria adolescentes. O som aqui atrs melhor, mas a viso... Eu disse "tudo bem", lembra-se? Que tal sentar? Claro concordou ele, procurando conter a irritao crescente. Annie estava de pssimo humor. - Prefere o corredor? Tanto faz. Que diabo estava acontecendo com ela? Matt no fazia ideia do que a andava aborrecendo ultimamente. No incio, julgara que seu mau humor fosse causado pelo trabalho estressante. Annie vivia com a agenda, lotada, mas nunca se queixava. Gostava da que fazia. Ser que o comportamento estranho devia-se ao fato de o relacionamento deles j no ser mais segredo para ningum? Eva fizera um excelente trabalho espalhando aos quatro ventos que seu cunhado e a moa que pegara seu buque de noiva estavam namorando. Ele no dava a menor importncia ao fato. O que o perturbava era saber que todos esperavam que os dois acabassem juntos diante do altar. E, se isso o irritava, provavelmente devia agravar ainda mais a averso de Annie ao casamento. S que no era bem assim. Porque, embora ela no encorajasse conversas sobre possveis planos de casamento nem insinuaes a respeito das alegrias da vida conjugal, Matt no a sentia particularmente aborrecida. Embaraada, talvez. No fundo, ele achava que a atitude de Annie quanto ao casamento havia mudado. Talvez as afirmaes de outras pessoas sobre as alegrias da vida conjugal houvessem comeado a influenci-la. Talvez Annie j no estivesse to certa do que fazer em relao ao assunto. "Deus do cu, fazei com que no seja isso", ele rezou silenciosamente. Por mais que se importasse com Annie, a ideia de dizer "Aceito" diante de um juiz de paz era... bem, era um verdadeiro absurdo! Ele sabia como se sentiam duas pessoas apaixonadas, nascidas uma para a outra. Experimentara a sensao com Lisa. E, por mais maravilhoso que fosse seu relacionamento com Annie, era uma outra espcie de ligao. Matt ouviu-a suspirar e em seguida acomodar-se no assento, o olhar fixo na tela em branco. Sua expresso era parte tristonha, parte impertinente e parte algo que ele no conseguiu definir. E se ela estivesse arrependida? E se estivesse querendo colocar um ponto final no relacionamento e no soubesse como fazer isso? No podia ser. No com Annie, que usaria de sinceridade sempre, mesmo nas situaes mais difceis. Se acreditasse que haviam cometido um erro, ela diria.
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O que est acontecendo, querida? Matt arriscou, procurando manter um tom suave. Nada. Ah, sei... retrucou ele, substituindo a brandura pela ironia. Conhecia a diferena entre uma resposta sincera e outra, que em resumo significava o seguinte: "Se voc to in sensvel a ponto de no identificar aquilo que est me abor recendo, no espere que eu v dizer". O nada que obtivera de Annie tinha tudo a ver com a ltima alternativa. O que o faz pensar que esteja acontecendo algo? indagou Annie, de repente. O fato de voc andar muito estranha ultimamente. mesmo? Sim, voc anda estranha. Nem parece a Annie que conheci durante toda a minha vida. Talvez a Annie que voc conheceu a vida inteira seja apenas fruto da sua imaginao. Alguma vez j pensou nisso? Um segundo depois as luzes se apagaram. Se ela julgava que poderia lanar uma granada verbal como aquela e em seguida safar-se, estava muito enganada! Annie? Shhh... O filme est comeando. apenas um trailer! Algum protestou contra a conversa dos dois. Matt cerrou os dentes e fez mais uma tentativa: Annie? Silncio! Queremos ver o filme! outro espectador protestou. Ela lanou-lhe um olhar que parecia perguntar: "V a confuso que est causando?" Matt resolveu optar pelo silncio para no ser expulso do local. Na tela, um luxuoso carro esporte acabava de cair num precipcio para em seguida rolar at o fundo e explodir feito uma bola de fogo. O narrador do trailer mencionou algum que tivera um pssimo dia. Igualzinho a Matthew Douglas Powell. "Talvez a Annie que voc conheceu a vida inteira seja apenas fruto da sua imaginao. Alguma vez pensou nisso?" O que ela tentava insinuar, afinal?? Na tela, naquele instante, a pessoa que segundo o narrador tivera um dia duro, fazia ir pelos ares o quartel-ge-neral de uma quadrilha de malfeitores, aparentemente os responsveis por seus infortnios. Igualzinho que Matthew Douglas Powell gostaria de fazer. Quatro dias depois, Annie falava com Zoe ao telefone. - No acho aconselhvel deixar as coisas como esto, Annie. O nico jeito dizer a Matt. Abra o jogo e confesse de uma vez como est se sentindo. Foi justamente o que voc me aconselhou a fazer na ltima vez que conversamos. Naquela ocasio voc acreditava que tudo no passava de atrao fsica. Mas agora diferente. Diferente como? E diferente, apenas isso. Como explicar a algum a confuso emocional em que se encontrava? Annie amava Matt e queria ser sua esposa. Mas onde encontrar coragem para confessar isso? E pensar que no passado era capaz de desnudar a alma para ele... Oua, Zoe, voc sabe que sempre fiz questo de ficar longe de envolvimentos que poderiam terminar em casamento. E da? Agora voc encontrou sua alma gmea e mudou de ideia. No tem do que se envergonhar. E um direito seu. Agora encontrei minha alma gmea? Como, se conheo Matt h trinta anos? Talvez achasse que ele no era o homem certo. O que Zoe dizia contrariava tudo aquilo que Annie sempre aceitara como romanticamente verdadeiro. A pessoa ideal seria ideal sempre. Entretanto... As pessoas crescem, adaptam-se, ajustam-se, alteram-se, e talvez isso estivesse acontecendo tambm com ela e Matt. Talvez voc tenha precisado de trinta anos para se tornar a mulher ideal para Matt continuou Zoe. As dvidas contra as quais Annie vinha lutando desde que Matt a beijara pela primeira vez fundiram-se numa s, para assalt-la com fora. Suponhamos que eu seja...
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Suponhamos que voc seja o qu? A mulher ideal para Matt. Pense nisso, Zoe. No resta dvida sobre o tipo de marido maravilhoso que ele seria. J foi assim com Lisa. E ela... ela foi uma esposa perfeita. Mas, e quanto a mim? Pode imaginar que tipo de esposa eu seria? Matt gosta de mulheres como Lisa, que ficam em casa lavando, limpando, cozinhando, e eu trabalho fora! Para aquele que a ama, voc seria a melhor esposa do mundo limpando, lavando, cozinhando ou trabalhando fora ponderou Zoe. Oh, claro! Annie piscou forte para conter as lgrimas. A no ser que ele no faa questo de gengibre nem de noz-moscada. O qu? Annie riu ao notar a confuso da amiga. Amanh vinte e dois de novembro, Zoe, Dia de Ao de Graas. Sim, e da? Matt, os pais dele, os meus pais, Rick, Eva e os pais dela... Bem, combinamos jantar todos juntos. Peachy vir de Nova Orleans. No v me dizer que voc se ofereceu para fazer o jantar! Ainda no enlouqueci, Zoe! No, mas est amando, o que pior. Demonstraes de habilidades domstica quase sempre terminam em desastre. Sossegue. Prometi apenas colaborar com alguma coisinha. E quanto ao gengibre e noz-moscada? Suponho que no os tenha em casa. No, mas sairia para comprar se os supermercados estivessem abertos. E qual seria essa "coisinha" que voc pretende preparar? Vi a receita numa revista. Chama-se casserole e fcil de fazer. S que da lista de ingredientes constam gengibre e noz-moscada. E acabo de descobrir que no tenho nada disso em casa. E rum, voc tem? Sim. Comprei uma garrafa quando fui ao Caribe. Otimo. Tudo o que precisa fazer despejar uma boa dose dele no casserole antes de coloc-lo no fogo. Garanto que ningum notar a falta do gengibre e da noz-moscada. Annie soltou uma gargalhada. Ser esse o segredo do sucesso da sra. Ogden como anfitri? Ela coloca bebida alcolica na comida? Um deles . Claro que ter disposio um cozinheiro cinco estrelas no atrapalha. Posso imaginar. Por falar nisso, por que no contrata algum para preparar o casserole? Diga que foi voc quem fez. Se deseja impressionar Matt, esse truque infalvel. Confesso que cheguei pensar nisso. S que... bem... Vamos dizer que eu ache importante prepar-lo. E no me pergunte por qu. No preciso. Eu sei por qu, e voc tambm sabe. E Matt a chave do mistrio. E pensar que Lisa no precisou fazer nada parecido para conquist-lo! Lisa era Lisa, e voc voc. Oua, Annie, sei quanto est confusa. No fcil lidar com a sensao de que aquilo que se desejou a vida inteira est sujeito a mudanas. Voc sempre se viu como algum autosuficiente, independente, dona do seu nariz, e de repente descobre que tem uma certa queda por vus e flores de laranjeiras. Deve ser inquietante, no mnimo. H momentos em que temo estar traindo a mim mesma por causa de Matt. No pense desse modo! Voc a pessoa mais honesta que conheo. Mas, se colocou na cabea que o caminho para o corao de Matt passa pelo estmago, v em frente com esse casserole. Porm, no esquea: logo que ele se recuperar da indigesto, faa o que sempre fez. Seja honesta com o seu melhor amigo. Sbado noitinha, aps o feriado, Matt encontrava-se mesa da cozinha de Annie, sentindo-se de bem com a vida e banqueteando-se com o que sobrara do casserole que ela preparara. O mau humor de Annie parecia ter passado. Apesar de no haver entendido o que o causara, Matt achou melhor no pedir explicaes. Talvez tudo no tivesse passado de "coisas de mulher", como se costuma dizer. Matt? Sim? respondeu ele com a boca cheia de casserole requentado.
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Lembrou-se de que, no jantar, olhara com uma certa inquietao para a comida que Annie preparara. No que duvidasse de seus dotes culinrios; sabia que ela seria capaz de fazer qualquer coisa que cismasse em fazer, e com perfeio. Quanto ao fato de algum cozinhar bem ou no, sempre mantivera a convico de que lugar da mulher era na cozinha... desde que essa fosse a opo dela. Na verdade, durante o jantar de Ao de Graas ele nem sentira o sabor da primeira garfada de casserole. A expresso ansiosa de Annie parecia ter trancado a sua garganta. Quando levara a segunda poro boca, os outros j davam seus pareceres. Uma delcia, Annie. Ma-ra-vi-lho-so! Voc precisa me dar a receita. Matt? Preciso falar com voc disse Annie, trazendo-o de volta ao presente. Ele piscou os olhos com fora e olhou para a mulher de cabelo castanho-dourado que tinha diante de si. Fale, ento convidou aps um momento, e sorriu. Annie no retribuiu o sorriso, e Matt espantou-se cem seu aparente nervosismo. O que seria agora? Eu... preciso lhe dizer que quero muito me casar. Matt largou o garfo, que esbarrou na mesa e caiu ao cho. Com quem? Foi uma pergunta tola, imperdovel, e ele entendeu isso logo em seguida. Mas o que deveria dizer? Annie no respondeu. Apenas o fitou. Conheo-a h muitos anos e voc jamais demonstrou interesse no casamento argumentou ele, por fim. Mudei de ideia. As pessoas fazem isso todo o tempo, sabia? Mas por que isso agora? Matt aguardou a resposta, observando-a tremer. Aps um momento, ela endireitou os ombros e ergueu o queixo. Porque me apaixonei por voc. Matt gelou. Em seguida, sentiu-se em brasa. Tornou a gelar, e sua cabea parecia girar como um pio. Por que nunca me disse isso? Talvez esperasse que voc dissesse primeiro. O corao de Matt voltou a bater no ritmo certo e sua respirao retornou ao normal. Voc deveria saber como me sinto a esse respeito disse ele. Hesitava entre um pedido de desculpas, que no tinha certeza se deveria ser feito, e uma acusao que admitia no ter direito de fazer. Mas percebeu, pela expresso nos olhos cor de mel, que Annie no fazia ideia de como ele se sentia. E jamais adivinharia. Era preciso abrir o jogo. Em outras palavras, o que voc sente por mim no o suficiente para me querer como esposa, no ? Annie levantou-se, e havia algo de resignao em seus movimentos. Ou talvez fosse apenas a calmaria aps a tempestade. No se trata disso. Amor um sentimento que no se pode qualificar, Annie. Voc se casou com Lisa. Matt estremeceu diante da meno esposa morta. Mas eu era muito jovem e a situao toda era... diferente. Por que diferente? Porque... Porque voc no me ama tanto quanto a amou. Depois de uma pausa constrangedora, Matt decidiu confessar a verdade. Sim, talvez seja isso. Se esse foi um ato de bondade ou de crueldade, ele no saberia dizer. Sabia apenas que a franqueza da pergunta no admitia mentiras. Annie deu-lhe as costas. Compelido por emoes que no conhecia, Matt levantou-se e aproximou-se dela. Hesitou por um instante antes de pousar as mos em seus ombros. O contato a fez estremecer, mas ela no se afastou. Desculpe, eu no pretendia...
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Annie voltou-se para encar-lo. Sei o que voc pretendia. E, por mais que tenha me magoado, devo agradecer-lhe por ter sido to brutalmente honesto. Matt a fitou por um doloroso instante, consciente da gradativa acelerao da prpria pulsao. A fragrncia sedutora que vinha da pele de Annie, do cabelo... Annie, oh, Annie... Ela ergueu a mo direita e com firmeza pousou a palma contra o peito largo, erguendo uma barreira intransponvel. Deixe-me. Mas... No posso aceitar isso, Matt. Nunca mais. Ele levou alguns segundos para entender o significado daquelas palavras. Ento, a raiva que sentiu quase o emudeceu. Quer dizer que, sem casamento, nada feito? indagou, perplexo. Por um instante julgou que Annie fosse esmurr-lo, tal era a sua fria. Mas em seguida, com evidente esforo, ela se controlou. Quero que voc v embora. Otimo. No h mais nenhum motivo que me prenda aqui CAPITULO IX Depois de trs semanas sem notcias de Matt, Annie j conseguia controlar melhor a ansiedade. Seu corao no disparava toda vez que o telefone ou a campainha tocavam. Entretanto, no foi capaz de evitar a esperana que a assaltou quando recebeu uma ligao, numa sexta-feita de dezembro, s onze da noite. Recostada nos travesseiros, ela assistia ao noticirio noturno na televiso. Al? atendeu, procurando o controle remoto para diminuir o volume do som. Annie? Oh, Zoe! Como est? Estou bem. Desculpe-me por ligar a esta hora, mas acabei de saber. Saber o qu? perguntou, perplexa. Ser que a notcia do rompimento com Matt tambm havia chegado aos ouvidos da amiga, em Washington? Estive na Sua e cheguei h uma hora. Encontrei uma mensagem de Eva na secretria eletrnica. Liguei para ela e em seguida para voc. Annie ficou ainda mais perplexa. Zoe na Sua? Mas a amiga no vivia dizendo que, por causa de seu passado errante, meio hippie, pretendia deixar a data de validade do passaporte expirar? Algum problema com os seus pais? No, eles esto bem. Papai est em Tquio assistindo a uma conferncia, e mame se encontra em algum lugar da floresta amaznica trabalhando num documentrio para a BBC, a rede britnica de rdio e tev. A ltima notcia que tive que iro encontrar-se em Paris, onde planejam passar o Natal. O que a fez imaginar que havia algum problema? que voc jurou que no ia mais viajar toda hora para o exterior. Da, pensei que somente alguma emergncia familiar poderia t-la tirado do pas. , desisti de perambular pelo mundo, mas no pude escapar dessa. A sra. Ogden precisou ir a Zurique e insistiu para que eu a acompanhasse. Mas, voltando ao assunto que me fez ligar, verdade o que Eva me contou? Voc e Matt terminaram? Annie moveu-se, inquieta, sobre os travesseiros. Infelizmente verdade. Oh, querida... Eu lamento muito. No precisa se lamentar. Est tudo bem. A mentira era dirigida mais a ela mesma do que a Zoe. Talvez, se a repetisse, comeasse a acreditar nisso. Eva no foi muito clara quanto ao motivo do rompimento. Voc seguiu meu conselho e disse a ele que queria se casar, no foi?
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A culpa no foi sua, Zoe. A deciso foi minha, e voc no deve se sentir responsvel. Talvez Matt no pretenda se casar to cedo. Ao menos, no comigo. Quem sabe ele precise de mais um pouco de tempo... No se trata disso. um caso de desamor, Zoe. Eva acha que vocs nunca mais tornaro a se falar. Eu tambm acho respondeu Annie, tentando sufocar a frustrao que sentia. Ela no havia desejado que sua declarao de amor acabasse se tornando um ultimato, mas fora exatamente o que acontecera. Mas vocs dois sempre foram to chegados! No podem terminar assim! Annie fechou os olhos ao lembrar-se da ltima coisa que Matt dissera antes de ir embora para sempre. Por mais dolorosa que tivesse sido a afirmao de que "no havia mais motivo algum que o prendesse", um ltimo comentrio causara um impacto ainda maior. "Espero que nenhum de ns insinue que ainda podemos ser amigos. melhor esquecer essa hipocrisia e admitir a verdade de vez. Seria impossvel", dissera ele. Matt e eu decidimos que no valia mais a pena continuarmos amigos mentiu Annie, desviando os olhos para a televiso. A ltima edio do noticirio estava para comear. Considerando tudo o que houve, essa pareceu a melhor soluo. E uma pena... Enfim, vocs devem saber o que esto fazendo. E quanto a voc? Onde planeja passar os feriados? Feriados? Sim, Natal e Ano Novo. No quer tirar alguns dias de folga e vir para Washington? Um tempo longe de Atlanta vai lhe fazer um bem enorme. A nica coisa que me faria realmente bem... Annie interrompeu-se. Sua ateno voltou-se para algo que via na telinha. O congressista Talbott Emerson Terceiro saa apressado de um hotel, pela porta dos fundos. O reprter que vinha atrs dele, microfone na mo, era Trent Barnes. Annie? chamou Zoe do outro lado da linha. S um minuto. O que est havendo? E o que estou tentando descobrir. Ela aumentou o volume do som no exato momento em que Talbott voltava-se para Trent Barnes. A voz do furioso congressista pareceu explodir no quarto: E isto por voc no ter respeitado a mulher que eu amo! gritou ele de modo dramtico. Em seguida, acertou um soco no nariz do reprter. E diante de toda a nao! Foi um nocaute esmagador. Trent Barnes ainda tentou equilibrar-se, os braos estendidos frente do corpo, antes de desabar sem sentidos na calada, o nariz sangrando. Santo Deus! exclamou Annie. Mas, apesar da surpresa, no pde deixar de notar que o cabelo do jornalista continuava impecvel. Que diabo est acontecendo? perguntou Zoe, preocupada. Annie pigarreou. E o seguinte, querida: o seu ex-futuro noivo acaba de derrubar com um soco um reprter que, por estranha coin cidncia, o mesmo com quem eu costumava sair. E fez isso ao vivo, no noticirio das onze. Meu ex-futuro noivo? Voc se refere a Talbott? Ele mesmo. Mas... o que foi que aconteceu? Pelo que entendi, o reprter desrespeitou Melinda Ree ves, a mulher que Talbott diz amar. Melinda Reeves? Nunca ouvi falar. Aqui em Atlanta ela mais conhecida como M el Reeves. Annie fez uma pausa e ento tomou uma sbita deciso: Sossegue, Zoe. Contarei tudinho a voc assim que chegar a W ashington. Ao ver a foto estampada na primeira pgina do jornal, Matthew Douglas Powell sorriu. Finalmente algum tivera a coragem de enfrentar Trent Barnes. O que Annie diria daquilo? A pergunta ainda o impor tunava, doze horas depois de ter lido acerca do acontecimento. Sentado sua mesa favorita no restaurante mexi cano, ele folheava outro jornal. A notcia
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mais quente con tinuava sendo o confronto entre Talbott e Barnes. Havia at um suplemento especial, com a cobertura completa doincidente. Matt procurou imaginar como Annie recebera a notcia, e... "Pare com isso! Pare de pensar nela!", ordenou a si mesmo ao se dar conta de que mais uma vez Annie se tornava o centro de suas preocupaes. Fechou os olhos e refletiu, dolorosamente, que ambos nham ti muita coisa em comum. Por qu, de repente, ela decidira pression-lo? Por qu, aps uma vida inteira dediferena in em relao ao casamento, Annie mudara de ideia?E por qu, em nome de Deus, escolhera justamente aquele tipo de presso, que no lhe deixara outra alternativa seno dizer a verdade? "Me apaixonei por voc, Matt", dissera Annie. Ele tambm a amava, droga, mesmo depois de ter sido rejeitado sexual mente. Fora uma atitude desonesta, concluiu, for-lo a to mar uma deciso rpida. Infelizmente, o amor que ele tinha a oferecer no era o que Annie desejava. O que ela queria, ou julgava querer, era que Matt lhe devotasse o mesmo sentimento que expe rimentara em relao a Lisa. E isso era impossvel. Annie podia entender muito sobre as relaes entre ho mens e mulheres. Mas, em se tratando dela mesma, era um desastre. Talbott Emerson ter o meu voto nas prximas eleies anunciou uma voz bastante familiar, que tirou Matt de seus devaneios. Ele ergueu o olhar e deu com Rudi, o garom, que lhe entregava o cardpio e colocava uma cestinha de pes sobre a mesa. Qualquer homem que coloque um reprter bisbilhoteiro a nocaute, em nome do amor, merece minhas felicitaes acrescentou o garom. Matt o ouviu sem nada dizer. Acabara de notar a ausncia da garrafa de cerveja gelada que Rudi sempre trazia junto com a entrada. Teve a impresso de que a omisso no fora acidental. Acho que estou entendendo... resmungou Matt baixinho. Aposto que sim. Rudi sorriu. Mas do que e que voc est falando? De duas pessoas que eu costumava ver juntas e que agora frequentam o restaurante separadas. O que acha que isso significa? O corao de Matt acelerou. Ele precisou fazer fora para encher os pulmes de ar. Est querendo dizer que Annie est aqui? Neste momento? No. Mas veio na segunda-feira noite, bem tarde. E, pelas pastas que trazia, deduzi que sara do trabalho naquele instante. Sozinha? Sim. E ela estava bem? O garom hesitou um pouco. Falando com franqueza, eu diria que a aparncia dela era to terrvel quanto a sua. Matt sentiu um vazio por dentro. No imaginou que fosse sofrer tanto com a ausncia de Annie. No fizera outra coisa nas duas ltimas semanas a no ser pensar nela. Imagens provocantes o assombravam quando estava acor dado. Quando dormia, tinha sonhos erticos que o deixavam ao mesmo tempo excitado e frustrado. Deseja fazer o pedido agora? indagou Rudi. Matt deu de ombros. Na verdade, no estou com muita fome. tambm no estava. Tanto que, quando insisti para que me dissesse o que gostaria de comer, ela me pediu que lhe fizesse uma surpresa. E voc fez? Rudi sorriu, exibindo dentes muito brancos. Hum... digamos que no servi quesadillas. O rapaz tampouco serviu quesadillas a Matt. Preferiu surpreend-lo com o beef tacos de sempre. No dia dois de janeiro, Rick Powell entrou inesperada mente na sala do irmo mais novo. Fechou
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a porta e apro ximou-se da mesa de Matt. Est bem disse, sem mais prembulos. At o momento mantive a boca fechada porque era Natal e tambm por julgar que j havia muito bl-bl-bl em torno da sua vida particular. Mas, agora que tudo se acalmou, fao absoluta questo de saber que diabo est havendo. Matt terminou de gravar um arquivo antes de levantar os olhos da tela do computador. No est havendo absolutamente nada afirmou, com toda a calma. No mesmo? A voz de Rick soou cheia de ironia. Ento por que a sua namorada foi passar as festas de fim de ano com Zoe, em Washington? E voc? Por que tem andado com essa cara de quem espera o fim do mundo para daqui a dois minutos? Matt prendeu o flego durante alguns segundos. Em seguida, soltou um suspiro. No nego que aconteceu algo. Mas j faz algum tempo. Estive observando voc e Annie no jantar de Ao de Graas. O peru de quase oito quilos poderia ter sido inci nerado com o calor que vinha dos dois. As temperaturas baixam, as coisas mudam... Rick interrompeu-lhe a frase com um palavro. Matt evitou-lhe o olhar. J esperava o confronto. Na verdade, ansiava por ele. Sentia necessidade de abrir-se com algum. Eva comentou alguma coisa com voc? indagou aps um momento, fazendo fora para enfrentar os olhos inda gadores do irmo. No. Matt o fitou com as sobrancelhas erguidas, incrdulo. A ltima coisa de que precisava agora eram desavenas entre Rick e Eva. Vocs no trocaram ideias a respeito do que possa ter havido entre Annie e eu? No Rick passou a mo sobre os cabelos. Talvez, por eu ser seu irmo, Eva prefira me manter longe desse fogo cruzado sentimental. Mas tambm pode se tratar de uma falha de comunicao temporria. Isso comum entre casais, sabia? Entendo. Agora esquea Eva e concentre-se no assunto que me trouxe aqui. Assim, quando a minha mulher decidir comentar alguma coisa, e ela certamente o far, estarei pronto para defend-lo. Matt teve de rir. Aprecio a sua lealdade. Obrigado. Mas agora diga. Ser que voc e Annie descobriram que... bem, que so incompatveis na cama? perguntou Rick com uma franqueza esmagadora. O qu? Oua, sei que o assunto constrangedor, mas conversar o ajudaria. Lembra-se do que houve h dois anos, quando um especialista em esterilidade pediu que eu fizesse todos aqueles exames porque Eva no conseguia engravidar? Acha que foi fcil admitir que a minha contagem de espermato-zide estava abaixo da mdia? Mas, quando finalmente me enchi de coragem e... Droga, Rick! Pare de falar feito uma matraca! Matt explodiu. No se trata disso! Sexo nada tem a ver com o meu problema! E mesmo? Ento desculpe. Ao menos, no da maneira como voc pensa. No entendi. Matt ajeitou-se na cadeira. Sentia-se pouco vontade. Relutava em revelar o aspecto desagradvel do seu caso com Annie. Digamos que o lado sexual do nosso relacionamento foi maravilhoso enquanto durou. Principalmente depois que superei um pequeno trauma. Trauma? Voc, Matt? Digamos que tive uma certa dificuldade em lidar com a experincia de Annie. Est se referindo ao passado dela? No venha me dizer que voc nunca teve problema em lidar com o passado de Eva. Vamos, confesse! Rick se manteve em silncio durante alguns instantes. Ento suspirou.
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Sim, tive. Ento como se atreve a me julgar? Tudo bem, confesso que algumas vezes agi como um idiota ciumento. Mas voc mais inteligente que eu. No precisa ter esse tipo de comportamento. Desculpe-me se o desapontei. Sossegue, eu sobreviverei. E voc, superou esse cime tolo? Claro. Discutimos o assunto com seriedade e conclu que realmente era uma tolice. E por que no fazem o mesmo agora? Se voc conseguiu aniquilar o monstro verde do cime... Agora diferente, Rick. Diferente como? Matt hesitou, mas em seguida optou pela franqueza. Cedo ou tarde teria de fazer isso. Annie quer se casar. O qu? Annie? Casar? Incrvel, no ? Quer dizer ento que Hannah Martin, a srta. Solteira e Satisfeita, resolveu admitir que no estava to satisfeita como julgava? Exatamente. Mas no daria certo. Por que no? Porque no daria, ora. Rick fitou-o em silncio durante um tempo que pareceu uma eternidade. Mas, um segundo antes de Matt abrir a boca para perguntar o que o irmo pensava do assunto, ele se manifestou. Annie no Lisa. Voc tambm? Droga, acha que no sei? Daria para passar dias, semanas, fazendo uma lista das diferenas existentes entre as duas. Mas para qu? No quero que Annie seja Lisa. Lisa se foi! Oua, Matt... Oua voc! No nenhum segredo o fato de que estive prestes a enlouquecer quando Lisa morreu, mas ultimamente fui forado a enfrentar o fato de que as coisas com ela no eram to perfeitas assim. Havia aspectos no carter de Lisa... Bem, jamais parei para consider-los. No estou querendo dizer que ela no foi uma esposa maravilhosa, mas que... ... voc finalmente entendeu que ela o manipulava, certo? Como? Matt ficou mudo, sem conseguir contestar a afirmao de Rick. No estou tentando denegrir a memria dela. Lisa foi uma mulher incrvel e o fez muito feliz. S que possua a habilidade de manipular as pessoas, de impor a prpria vontade. Ser que fui o nico a no perceber isso? O que importa agora? Mas, se todos perceberam, por que ningum me alertou? Principalmente voc, que meu irmo? Porque a felicidade de vocs dois era bvia! Se o modo como Lisa agia no o incomodava, quem era eu para interferir? E, se voc no tinha se dado conta da situao... Por que mexer com o que est quieto? Beatitude no significa ignorncia. Em certos aspectos chega a significar. Rick sorriu. Muito conhecimento atrapalha, ainda mais quando se trata de coisas do corao. O que me leva outra vez ao assunto que me trouxe aqui. Ento Annie quer se casar e voc acha que no dar certo... Gomo pode ter tanta certeza? Matt hesitou, procura de uma maneira de explicar a sua reserva em relao ao assunto. Assim que voc viu Eva, soube que era a mulher da sua vida, no foi? Verdade.
Com papai e mame aconteceu o mesmo, certo? Rick tornou a assentir. Bem... comigo e com Lisa tambm. E da? Annie esteve presente em quase todos os momentos da minha vida sem que eu sequer notasse que ela era uma mulher interessante. Espere a! No diga que por causa dessa tolice que no quer se casar com ela! 50

Voc no entendeu... Ento explique. Rick... Vamos esquecer o fato de que voc custou a perceber que ela era atraente. Responda uma coisa: neste momento voc a considera uma mulher especial? Muito especial. Ento por que teima em encarar o sentimento que ela lhe inspira como algo menor? O qu? No estou entendendo aonde voc quer chegar. Est bem, tentarei ser mais claro. Voc admitiu h pouco que no quer que ela seja igual a Lisa. De fato, no quero. Otimo. Ento por que acha que o relacionamento de vocs, por ser diferente do que manteve com Lisa, est fadado a falhar? Matt olhou para o irmo sem conseguir falar ou se mover. Algo dentro dele pareceu mudar, transformar-se. Foi como se comeasse a entender as coisas com clareza apenas naquele momento. Ei, voc tem razo! O amor como uma loteria, Matt. No h garantia alguma de que possa nos trazer felicidade. Mas, a julgar pelo que vi no jantar de Ao de Graas, voc e Annie tm grandes chances de levar uma vida feliz. Se no tentarem, porm, jamais iro descobrir se isso verdade. Claro... Pense bem. Voc no teve como evitar a perda de Lisa. Mas, se perder Annie, a culpa ser exclusivamente sua. Voc sabe quando ela volta de Washington? No, mas conheo algum que com certeza deve saber. Annie retornou a Atlanta bem mais animada. As duas semanas passadas em Washington haviam fortalecido a sua convico de que, em se tratando de Matt, fizera a coisa certa. Entretanto, sentira terrivelmente a falta dele. Pensava nisso enquanto o txi se aproximava do condomnio onde morava. A primeira coisa que faria, depois de abrir as malas, seria ligar para os pais e em seguida para Eva. Mas no pretendia perguntar nada sobre Matt. Queria apenas avisar a amiga que j estava de volta. Pouco depois entrava no prdio. Mas o que isso? indagou, surpresa, ao chegar diante da porta do seu apartamento. Havia uma bonita caixa no cho, perto da porta, e nela via-se o logotipo de uma das mais elegantes butiques de Atlanta. Preso fita que amarrava a caixa havia um envelope endereado a ela. Annie fitou-o por um longo tempo antes de abri-lo. Dentro dele encontrou um carto com uma foto em branco e preto de Fred Astaire, que definia a palavra sofisticao com mais clareza do que qualquer dicionrio. No carto havia uma mensagem: Aspirante a Fred Astaire solicita uma segunda chance para a obteno de uma parceira permanente. Esta noite, s dezenove horas. Logo depois vinha o endereo da igreja onde ela e Matt, na adolescncia, tinham feito aulas de dana. Intrigada, Annie leu: Exige-se traje apropriado... e convenientemente providenciado. Matt! sussurrou, dividida entre um riso esperanoso e lgrimas de felicidade. Oh, Matt... Matt consultou o relgio de parede: seis e quarenta e cinco. Encontrava-se no subsolo da igreja local. E se Annie no aparecesse? Balanou a cabea, preocupado. E se ela tivesse achado tudo aquilo uma bobagem? Verificou as horas mais uma vez: seis e cinquenta e quatro. Tarde demais para mudar o cenrio da noite que definiria a sua vida dali -para a frente. Talvez devesse ter optado por uma aproximao mais direta. Devia ter esquecido aquela fantasia infantil e batido porta do apartamento de Annie para dizer o que desejava desesperadamente dizer. Matt? Ele gelou ao ouvir-lhe a voz. Por um momento ficou imvel, paralisado, mas depois virou-se, a pulsao acelerada, as pernas trmulas. Parada bem no meio da escada, Annie usava um elegante vestido de seda creme, um bo de plumas em torno dos ombros nus e prolas nas orelhas. Matt tinha preparado um belo discurso, mas no conseguiu falar nada. Limitou-se a olhar para o relgio
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de parede uma ltima vez. Voc est cinco minutos atrasada. Annie passara as horas que a haviam separado desse momento tentando adivinhar o que Matt lhe diria. Mais que isso, procurara tambm pensar em respostas apropriadas. Mas nada poderia t-la preparado para a maneira pitoresca como ele a recebeu. Um comentrio a respeito de um atraso de cinco minutos era a ltima coisa que ela esperava. Imaginou que, em outras circunstncias, teria se sentido magoada com aquilo. Mas naquele instante, no sabia por qu, a crtica velada lhe provocou um prazer intenso. Havia algo naquela acusao que a deixou com uma estonteante sensao de... atrevimento? coragem? sofisticao? No era capaz de definir. Tudo o que sabia era que, depois de vrias semanas de inferno, nas quais sentira-se como que dominada por alguma fora destrutiva, finalmente conseguia relaxar e voltar a ser ela mesma. Matt percebeu a mudana, porque sua expresso passou de precavida a maravilhada no espao de uma frao de segundo. Aproximou-se lentamente da escada, parecendo querer devorar Annie com os olhos. H quanto tempo no o via usando smoking"? Annie tentou adivinhar, consciente do prprio rosto afogueado, da garganta apertada. Bem... me atrasei um pouquinho. Gostaria que eu fosse embora para me castigar? indagou ela ao ajeitar o bo de plumas em torno dos ombros. Matt parou ao p da escada e estendeu-lhe a mo. J que est aqui... A nsia de descer correndo e atirar-se nos braos dele era forte. Mas Annie se controlou. Caminhou devagar, degrau por degrau. Afinal, esse era o momento mais importante da sua vida. Precisava sabore-lo, aproveit-lo de todas as maneiras. Matt abriu-lhe os braos assim que a viu descer o ltimo degrau. Comovida, Annie aninhou-se junto ao peito largo, adorando o calor do corpo msculo, sentindo-se segura e protegida. Depois olhou em torno e quase chorou ao notar a fantstica decorao que Matt providenciara. Como foi que voc convenceu o reverendo Wheeler a deix-lo usar a igreja? Matt abriu um sorriso travesso. Conversei com a esposa dele. Lembra? Foi ela quem nos ensinou a danar, quando voc me forou a isso para o baile de formatura... Claro que lembro! Annie sorriu. Voc est to... bonita. o vestido que voc comprou que me deixa assim respondeu ela, estremecendo ao sentir as mos viris percorrerem seus braos. Quando o vi na vitrine lembrei-me do vestido que voc usou no tal baile. Mas tenho de admitir que este muito mais provocante. Talvez sejam as plumas... muito mais provvel... Matt a puxou para junto de si, a voz soando como um sussurro aveludado ... que seja por suas causa. Em seguida baixou a cabea e beijou-a lentamente, como se tivesse todo o tempo do mundo e pretendesse aproveitar ao mximo cada momento. Annie correspondeu plenamente, embriagada de paixo. Matt... Eu sempre soube que voc era especial disse ele, acariciando-a. O que no percebi era que voc merecia ser amada de uma maneira especial. E, sobre o que sinto... Oh, Annie, s sei que quero partilhar a minha vida inteira com voc. Tomou flego antes de fazer a pergunta: Hannah Martin, aceita casar comigo? Sim! Annie quase gritou, numa felicidade sem igual. Oh, sim! Em seguida, como se uma orquestra invisvel comeasse a tocar, ouviu-se o som de umamsica. Um momento depois, Annie e Matt danavam, rostos e coraes unidos. CAPITULO X
lindo, Annie! exclamou Eva, gi-frando na frente do espelho. Tenho certeza de que Zoe e Peachy tambm vo adorar. No se parece com nenhum outro traje de dama de honra que j vi. 52

Annie afundou o corpo na poltrona. Tem certeza de que gostou? indagou, brincando com o solitrio que trazia no dedo e que Matt lhe dera na vspera do noivado. Eva, sua futura dama de honra, a fitou. Sim, claro! E*perfeito! Annie estendeu a mo para tocar a saia de seda do vestido. Embora tivesse se apaixonado pelo tom rosa logo de incio, selecionara mais quatro... no, cinco possveis alternativas. E um traje especial para uma ocasio especial. Eu estava rezando para que voc no se decidisse por um daqueles vestidos de tafet azul, cheios de babados riu Eva. Quando escolhi o modelo, tinha uma coisa em mente: queria que todos olhassem para as minhas damas de honra e lembrassem do casamento. Eva cruzou o quarto e a seda farfalhou, acompanhando-lhe os movimentos. Voc entrar na igreja atrs de ns e estar usando um vestido longo, branco, com vu e grinalda, alm de um belo buque. Os convidados sabero que se trata de um casamento. Eva sorriu, satisfeita. Claro que o que Matt pensar, ao v-la assim to bonita, outra histria. Como? O que estou querendo dizer que tenho visto vestidos de noiva com fendas profundas, decotadssimos, mas nunca vi nenhum to provocante quanto o seu. Acha que exagerei? Acha que o meu vestido provocar um escndalo na igreja? No, sua boba, eu o acho deslumbrante. Me faz lembrar um daqueles longos que Ginger Rogers costumava usar nos filmes, s que sem as plumas. Matt vai adorar, tenho certeza. Eva virou-se mais uma vez para se olhar ao espelho. Mas ele a adoraria mesmo que voc vestisse um daqueles modelos estilo Scarlett O'Hara, como o que Mel Reeves vai usar quando se tornar a sra. Talbott Emerson Terceiro. Ela fez uma pausa. Annie? Por que essa cara? No est arrependida, no ? Quero dizer, quanto ao vestido? No, acho que s estou um pouco nervosa por causa do casamento. Quando me lembro da sua calma, no dia em que se casou... Na poca, se eu no a conhecesse bem, diria que havia se entupido de tranquilizantes. Devo isso minha me. Como assim? Por mais que eu adorasse Rick e desejasse ser mulher dele, no fazia ideia do que me esperava. E minha me conversou muito comigo, me tranquilizou. Eva suspirou. Mas voc sabe o que a espera, no ? Ou pelo menos julga que sabe. isso que a est deixando to ansiosa? Zoe certa vez me disse que, se eu casasse com um homem por quem estivesse apaixonada, e se ele tambm me amasse, eu me tornaria com certeza a melhor esposa do mundo e o faria plenamente feliz. Zoe muito inteligente. Mas e se ela estiver enganada? E se o amor, por si s, no bastar? E se Matt esperar que eu seja uma dona de casa perfeita? Santo Deus! Matt alguma vez disse que fazia questo disso? No, mas lembre-se de que os homens costumam mu dar depois que se casam. Sei que Matt me ama, que deseja que eu seja sua mulher, Mas... oh, Eva... No quero que ele fique me comparando com Lisa. Ele no o far, tenho certeza. Obrigada. Eu precisava ouvir isso. Embora Annie se sentisse melhor agora, estava enver gonhada por ter tantos temores em relao ao futuro. No era justo para com Matt. Eu levo a srio as minhas responsabilidades de dama de honra disse Eva. Em seguida fechou os olhos, plida, as mos pressionando o ventre. O que h? Alguma coisa errada? No sei... Senti uma tontura estranha... Voc me ajuda a tirar o vestido? Annie aproximou-se e ajudou a amiga. a mesma tontura que sentiu outro dia?
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Mais ou menos. No melhor chamar o mdico? No preciso, j estou bem. Eva sorriu antes de passar o vestido pela cabea e Annie ficou mais tranquila ao perceber que a cor retornara ao rosto dela. Assim que deixaram o quarto, um impulso incontrolvel a levou a perguntar: Rick mudou depois que vocs se casaram? Eva deu-lhe um sorriso enigmtico. Ns dois mudamos. Para melhor. Matt e Annie conferiam a lista de afazeres para o dia seguinte. No esquecer de anotar cada presente que recebermos, para mais tarde agradecer. Certo. Apanhar o vestido de noiva e o vu. Certo. No esquecer de confirmar o servio de bufe, a florista e o fotgrafo. Certo. Falando nisso... Sossegue, Matt. J transferi dinheiro suficiente para a nossa conta. admira voc ser to bem-sucedida profissionalmente. Pensa em tudo! Ele sorriu e voltou a olhar a lista. Seduzir seu marido usando uma camisola... O qu? Seduzir seu marido. Mas isso no consta da lista, Matthew Douglas Powell! Bem, talvez no da sua... Annie passou a ltima noite de solteira na casa dos pais. No podia explicar o impulso que a levara a fazer isso. S sabia que se sentia feliz. Matt passaria a noite na casa que haviam comprado seis semanas aps terem acertado a data do casamento. Ele ligara havia pouco, para lhe desejar bons sonhos. E Annie sonhou que estava no cu. No se sentia triste diante da situao. O instinto lhe dizia que expirara, sem sofrimento, aps uma vida repleta de felicidade. Dizia-lhe tambm que o seu amado logo viria ao seu encontro, para viverem juntos durante toda a eternidade. Olhou em torno, deslumbrada. Tudo ali era to bonito... A vegetao exuberante, o ar impregnado do delicado aroma de flores silvestres... De repente viu Matt e sua alma rejubilou-se. Os olhos encheram-se de lgrimas de alegria. Ele parecia to jovem, quase infantil... No era o homem idoso que havia esperado encontrar. Mas no importava. Nada importava alm do fato de estarem juntos outra vez. Matt! gritou. Estou aqui! Ele pareceu no ter ouvido. Ela tornou a chamar, elevando o tom de voz. Dessa vez Matt sorriu e acenou. E por um maravilhoso instante Annie estremeceu, prestes a alcanar a felicidade eterna junto do amado. Lisa! Lisa, minha doura! disse Matt. Em seguida, uma jovem esguia e loira destruiu todas as esperanas de Annie ao atirar-se nos braos acolhedores do jovem amante. Chocada, ela se afastou. "Lisa de novo!", pensou, lutando contra as lgrimas de amargura. Sabia que no havia lugar para ela naquele cenrio celestial. Tentou se convencer de que isso era justo, que Matt fora seu por tantos anos s porque a vida de Lisa fora injustamente ceifada. Mas a sensao de perda era esmagadora. Annie? Deixe-me sozinha! soluou. No posso, Hannah... Ela abriu os olhos e viu Matt. Ainda jovem, embora bem mais velho do que aquele que rodopiara com Lisa nos braos. Esse agora era... era... Seu melhor amigo, seu amado, seu parceiro de toda a vida. Oh, Matt! Ele a abraou e beijou ternamente.
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Eu te amo, Annie... Eu tambm te amo... Annie? uma voz chamou distncia. E hora de levantar, meu amor. Hoje o dia do nosso casamento! Assim, Hannah Martin despertou do mais doce e intrigante dos sonhos, mas percebeu que continuava no cu. Ela apontou na entrada da igreja, toda enfeitada com flores campestres, ao som da Marcha Nupcial. Estava to linda que tirou o flego de Matt. Como tudo o que se relacionava a Annie, o vestido nada tinha de tradicional. Ela estava deslumbrante ao caminhar at o altar, como se pisasse em nuvens, vagamente consciente da presena da famlia e dos amigos, os olhos nos de Matt, o corao transbordando de emoo. Suas trs damas de honra a precediam; Eva, feliz como nunca aps descobrir que suas tonturas deviam-se gravidez. Annie chegou ao lado de Matt e colocou a mo na dele. Eternamente amados... comeou a dizer o reverendo. EPLOGO Tive um sonho intrigante a noite passada confessou Annie, horas aps a cerimnia. Foi mesmo? E com o que sonhou? Ela moveu-se no crculo quente dos braos do marido e ergueu o rosto para fit-lo. Sonhei com Lisa. A cadncia da respirao de Matt alterou-se por um instante e em seguida voltou ao normal. Conte-me, meu amor. Os olhos azuis de Matt s se desviaram dos de Annie ao final da narrativa. Naquele momento, ele pareceu ficar recolhido dentro de si mesmo. Oh, Annie! sussurrou Matt, por fim, acariciando-lhe o rosto com a ponta dos dedos. Eu te amo tanto... No mais do que eu te amo. Foi um lindo sonho, o seu. Eu gostaria de acreditar que o paraso assim to bonito. Quero que algum dia, daqui a um longo tempo, a gente se encontre l. Mas, neste momento... fez uma pausa, a voz carregada de emoo ... deste paraso que precisamos, no acha, amor? Annie precisou de alguns segundos para recuperar a voz. Ento, pela segunda vez naquele dia, disse-lhe sim. FIM

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