UNICORNS AND CYCLOPS OF COSMIC ZOO Patrick Das Gupta Department of Physics and Astrophysics, University of Delhi, Delhi ­ 110 007

In the  International Year of Astronomy, 2009, let's have a not so close encounter with some of the fascinating creatures of the cosmic menagerie. Human beings have always wondered about “Twinkle, twinkle, little….”  you know what I mean. All stars, except Sun (because it is so near), appear as bright points on the sky. Actually each of them, like Sun, is a huge ball of hot gas in quasi­hydrostatic equilibrium. How are they born? A giant gas cloud, made predominantly of hydrogen, collapsing under its own weight, gets heated up due to the compression it suffers at the hands of a mighty piston called self­gravity. The pressure, and therefore, the temperature take their highest instantaneous values at the central core of this gaseous ball, and keep on increasing with the sphere's steady gravitational contraction. When the core temperature rises above 10 million degree Kelvin, there begins nuclear fusion reaction in the stellar core aided by the high central gas density. At such temperatures, four protons can overcome their mutual electrostatic repulsion because of their large random kinetic energies to come so close that the attraction due to nuclear force takes over. This nuclear affinity converts, in effect, four protons into one helium nucleus and the

resulting mass defect appears as radiation because of the celebrated E=mc^2. The liberated fusion energy not only halts the gravitational collapse of the gaseous sphere but also makes it eventually shine resplendently. A star is born! A star like the Sun emits about 10^33 ergs of energy every second. It was only in the beginning of the twentieth century did astronomers realize that the sources of such high luminosities are essentially powered by nuclear fusion. It is famously said that when a certain lady looking up at the sky exclaimed ecstatically, “ Are'nt the stars tonight so bright and beautiful!”, the astrophysicist Arthur Eddington remarked, “Very true, madam. Only I happen to know, at the moment, what makes them so luminous and attractive.” The stars are not isolated systems in the universe. They are found in bigger structures called galaxies. Our solar system is hurtling around the centre of a spiral galaxy called Milky Way with a speed of about 220 km/s. A galaxy is a self­gravitating system consisting of 10^9 ­ 10^13 stars, gas and dark matter moving in the gravitational field created by itself. The motion of the various components of the galaxy keeps it off from a total gravitational collapse. Our Milky Way galaxy has about 10^11 stars moving in the galactic gravitational field. The Andromeda galaxy with its spiral arms is a gravitationally bound entity lying 2 million light years away from us. Galaxies are indeed separated by enormous distances. While the stars and gaseous

matter are made up of normal elements (mostly hydrogen), the dominant component of any galaxy is the so called dark matter. We still do not know what this “dark knight” is made up of. Since they do not give out any electromagnetic radiation, it is difficult to ascertain their nature. We infer their presence only by their mighty gravitational tug at the galactic stars and gas. In a typical galaxy, the total amount of dark matter outweighs the light­emitting normal matter by a factor of 10 or more. According to our current understanding, the dark matter is distributed in the form of a spheroidal halo of size of about 300,000 light years, with the optically visible galaxy ensconced in the central region of this halo. It is speculated that the dark matter component is made up of weakly interacting supersymmetric particles. Galaxies come in different size and shape. While the recently discovered dwarf ellipticals weigh only about 10^10 times the Sun each, there are gigantic cD elliptical galaxies ruling the centres of galaxy­clusters with visible mass more than 10^13 times the solar mass. Ellipticals are spheroidal distribution of stars and dark matter with relatively little angular momentum, and containing relatively less amount of gas. Spiral galaxies, on the other hand, have large amount of gas and young stars swirling about their galactic centres in a disc like configuration that carries the bulk of the angular momentum. In a spiral galaxy, there are waves of high density regions in the form of spiral arms that sweep across the galactic disc. The star formation rate is higher in

the spiral arms due to this density wave. Because of this, rapidly forming young stars make the spiral arms appear brighter than the rest of the galaxy. The disc of Milky Way, consisting of stars and gas moving in circular orbits about the galactic centre, is about 2000 light years thick and has a diameter of about 80,000 light years. It also has a central bulge, where there is a greater density of stars moving like a swarm of bees without much angular momentum. The centre of our Milky Way is an active region from where very high energy particles are being emitted. Astronomers have recently tracked the motion of some stars near the centre, and find that they move faster and have shorter orbital periods. All these observations are being attributed to the presence of a super­massive blackhole, with a mass over 3 million times the mass of the Sun, sitting at the galactic centre. Not only that, astronomers have also strong evidence for the existence of super­massive blackholes (mass greater than million times that of Sun) at the centre of the bulge of many spiral galaxies. Heavier the bulge, more massive is the blackhole! Most of the spiral galaxies with their majestic arms appear so beautiful that they are like the unicorns of the cosmos. In the early 1960s, Maarten Schmidt discovered a bright star like point source, except that it was more than 2000 million light years away! From the observed flux, the estimated luminosity turns out to be over 10^45 ergs per second! As though, more than 10^12 stars are holed up in a tiny region.

Many such objects have been discovered since then. They are called quasi­stellar objects or QSOs. Ten percent of such QSOs also radiate copiously in the radio region of the electromagnetic spectrum. These are termed as QSRs or quasars. What powers these monsters? The best theoretical models that successfully describe the workings of QSOs and quasars are that these are active galactic nuclei consisting of super­massive blackholes that are steadily swallowing ambient matter. The galaxy housing a QSO is like the one­eyed Cyclop with the active nucleus being the eye. Imagine a galaxy with a gigantic central blackhole (BH). Stars and gaseous matter rotate around the BH. The gaseous matter, due to its angular momentum, cannot directly fall into the BH but rather forms an accretion disc around it, with each tiny gaseous element of the disc moving in a circular Keplerian orbit due to the BH's gravity. Fluid elements of the disc further away from the BH have lower Keplerian speeds. The difference in speed causes viscous rubbing of adjacent fluid elements, because of which intense heat is generated. The accretion disc becomes very hot and radiates copiously in UV and X­rays, outshining rest of the galaxy. Because of the huge distance, we make out only the emission from the accretion disc that appears to us as a point source. Rest of the galaxy is too faint to be seen. Pioneering works on the early gravitational accretion models were done by astrophysicists like Bondi, Lynden­Bell and Rees.

The maximum energy that can be extracted from a gaseous element of the disc is the difference of gravitational potential energies between points when it was at the outer periphery of the disc and finally when it was closest to BH (before it entered the event horizon and got eaten up by the BH). The fate of any fluid element of the disc is like that of the boat which eventually gets sucked in by the eye of the whirlpool in Edgar Allan Poe's story Maelstrom. It is ultimately the gravitational potential energy of the gaseous elements of the disc that powers the central engine of a QSO. The unicorns and the Cylops of our universe exhibit a fascinating interplay between gravitation and the other three forces of nature. Since gravity is always attractive, it gets crowned as the monarch of large scales.

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful