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Deborah Dultzin

CUASARES. EN LOS CONFINES DEL UNIVERSO

EDICIONES

la ciencia para todos Primera edición (La Ciencia desde México), 1988 Tercera reimpresión, 1995 Segunda edición (La Ciencia para Todos), 1997 La Ciencia para Todos es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura Económica, al que pertenecen también sus derechos. Se publica con los auspicios de la Secretaría de Educación Pública y del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología. D.R. © 1988 FONDO DE CULTURA ECONÓMICA, SA. DE C. V. D.R. © 1997 FONDO DE CULTURA ECONÓMICA Carretera Picacho-Ajusco 227, 14200 México, D.F. ISBN 968-16- 5240-1 Impreso en México

DEDICATORIA

A SHAHEN

PRESENTACIÓN

Es difícil, si no imposible, encontrar en los institutos de investigación científica en México un grupo de mujeres de tan alto calibre académico como el que se destaca en el Instituto de Astronomía de la UNAM. Yo las veo con orgullo, no carente de respetuosa envidia. Su preparación es del más alto nivel y sus contribuciones al desarrollo de la astronomía nacional e internacional son cada día más destacadas. Las hay en el campo teórico, observacional y tecnológico y pueden fácilmente competir con sus compañeros hombres y en casos sin desventaja: tienen, además de un gran talento, el encanto natural de su carácter. Las enaltece su naturalidad, su carencia caprichosa por el simple hecho de ser mujeres. Se comportan como científicas, sin prosopopeyas falsamente feminoides y valen por lo que son, producen y son capaces de enseñar. Como viejo astrónomo, mi ideal sería tener hijas o hermanas de su altísima calidad. La doctora Déborah Dultzin, autora de este libro de divulgación científica, forma parte de nuestro destacado grupo de mujeres astrónomas. Nacida en Monterrey, Nuevo Léon, realizó sus estudios primarios, secundarios y preparatorios en el Colegio Hebreo Tarbut y en la Escuela Secundaria y Preparatoria de la ciudad de México. Posteriormente siguió la carrera de física en la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional Autónoma de México, de donde egresó con el título de licenciada presentando una tesis sobre "La determinación de la masa de galaxias espirales". Siempre con una inflexible inclinación a la astrofísica, inició sus estudios de posgrado en uno de los más destacados y competitivos centros del mundo: la Universidad Estatal de Moscú, Lomonosov, donde realizó sus estudios y trabajos doctorales. Por razones de salud, que combatió con alegría y entereza, no pudo terminar su tesis doctoral aunque una buena parte de ésta fue publicada, en ruso, como artículo de investigación en el Boletín de la Universidad Estatal de Moscú, en la serie Física y Astronomía. La belleza física e intelectual de Déborah nunca ha declinado, por el contrario: parece ser cada vez más fuerte tanto física como intelectualmente. Sus enfermedades la han revalorado, imprimiéndole nuevos ímpetus y sabe, siempre, triunfar con mayor salud: su cara alegre y dulcemente enérgica es una de sus más bellas manifestaciones. Estaba hecha para triunfar y lo ha logrado con creces. En virtud de una seria enfermedad pasajera pospuso la terminación de la tesis doctoral final en la Universidad de Lomonosov, pero, repuesta, obtuvo de la Universidad de París la revalidación de sus estudios hechos en la URSS y presentó una brillante tesis doctoral en Francia, donde le fueron ampliamente reconocidos los estudios de posgrado soviéticos. El tema de su tesis doctoral fue el de Espectroscopia de nucleos activos de galaxias, calificando su trabajo con Mention très honorable.

Como docente impartió la asignatura de física en la Preparatoria Nacional. en la Facultad de Ciencias de la UNAM. y relatividad general. ya ha tenido una amplia experiencia profesional técnica. sino . espectrofotometría óptica y ultravioleta. Además de su trabajo estrictamente de investigación científica. Ha sido y es. investigadora titular de tiempo completo en el Instituto de Astronomía de la UNAM y profesora de asignatura en la Facultad de Ciencias. y atrae la atención y el interés no sólo de los jóvenes. Como difusora de una rama compleja de la ciencia. Su producción como investigadora científica original la ha realizado sola o con colegas tanto nacionales como extranjeros. publicando los resultados en distintas revistas de distribución internacional o en capítulos de libros. las cátedras de astronomía general I y II. el inglés. lenguas que utiliza fluidamente en sus trabajos de investigación y en conferencias dictadas en diversas partes del mundo. 2) Astrofísica relativista. posteriormente. habla y lee varios idiomas. b) Cuasares y núcleos activos de galaxias. participa activamente en congresos o reuniones profesionales en México y en otros países. 3) Astronomía observacional. a) Objetos colapsados en sistemas binarios de estrellas. se distingue por su capacidad divulgadora haciendo accesible al público no especializado —desde niños a adultos— temas fascinantes sobre la naturaleza del mundo del que formanos parte. y para el doctorado ha sustentado astronomía extragaláctica y cosmología observacional. De esta manera hace verdadera y seria divulgación científica. teniendo a su cargo. una serie de temas que generalmente resultan difíciles de entender por parte de los no especialistas. siendo en la actualidad investigadora nacional dentro del Sistema Nacional de la Investigación Científica. Al mismo tiempo. el ruso y el francés. Ha actuado como miembro del Consejo Departamental de Física en la Facultad de Ciencias de la UNAM. No obstante su relativa juventud. además. explica con claridad y en nivel al alcance de todos.Los campos preferidos y principales de Déborah Dultzin han sido y son: 1) Cosmología (relatividad general). Políglota excepcional. entre los que destacan el español. escribe. Para ello utiliza un lenguaje accesible y define con claridad conceptos de fundamental importancia para la comprensión de la naturaleza y sus fenómenos.

también de los investigadores que dedican sus esfuerzos a campos paralelos y aun ajenos a la especialidad de esta magnífica. joven y ejemplar maestra. GUILLERMO HARO Septiembre 2 de 1987 .

Estos estudios son los que tratan de los movimientos circulares del mundo y el curso de las estrellas. que contienen todas las cosas bellas? NICOLÁS COPÉRNICO Sobre la revolución de las esferas celestes. sus magnitudes. salidas y puestas. pienso que se deben abordar. por sobre todos los demás y con el más amoroso cuidado. aquellos que tienen que ver con las cosas que son muy hermosas y muy dignas de conocimiento. libro I . Ya que.EPÍGRAFE Entre los muchos y variados estudios literarios y artísticos de los cuales se nutren los talentos naturales del hombre. y las causas de todo lo que aparece en los cielos y que finalmente explican toda la forma. ¿qué podría ser más hermoso que los cielos. distancias.

Agradezco la ayuda de Juanita Orta. o sea: 2 x 10 30 kilos. Siendo la velocidad de la luz 300 000 kilómetros por segundo (la designaremos siempre con la letra c). . El año luz es la distancia recorrida en el lapso de un año por la luz. la masa del Sol es 2 000 000 000 000 000 000 000 000 000 000. y 0. que mecanografió el manuscrito. Las personas con conocimientos de física pueden omitir la lectura del capítulo II. quien realizó parte de los dibujos. sin detrimento de lo expuesto a lo largo del presente libro. kilogramos aproximadamente. y muy especialmente de Julieta Fierro. es mas o menos la masa de un electrón. quien se ocupó en revisar galeras y de todos los detalles de la fase final de la impresión de este libro. Por ejemplo. y l0 -n significa 0. o sea: 9 x l028 gramos. seguido de n-l ceros. de Alberto García.ADVERTENCIA En este libro vamos a utilizar el año luz como unidad de medida de las distancias cósmicas.0 000 000 000 000 000 000 000 000 009 gramos. utilizaremos la notación exponencial: l0n significa un 1 seguido de n ceros. Como en física y astronomía abundan los números extremadamente grandes y pequeños. el año luz viene a ser aproximadamente el equivalente a nueve billones de kilómetros.

una de las cuales es el Sol. A este gran sistema lo hemos bautizado con el nombre de Vía Láctea. para los bosquimanos. Para los egipcios. mismas que reflejan lo que era su mundo. para los esquimales. Hoy en día llamamos galaxia a un conjunto de millones de estrellas. NEBULOSAS O GALAXIAS A FINALES del verano y principios del otoño. Galileo fue. al apuntar su telescopio hacia esta banda difusa. se trataba de trigo desparramado por la diosa Isis. quien sostenía que la Tierra no ocupa un lugar privilegiado en el Universo. una serpiente de nubes. posteriormente. que se presenta como una banda vista desde el interior cuando se mira en dirección del plano. Los distintos pueblos de la Antigüedad le han atribuido diferentes interpretaciones. para los incas. cenizas luminosas desprendidas de las hogueras. desde el hemisferio norte. leche) y Eratóstenes galaxia. Los romanos la llamaron Vía Láctea. El mito griego dice que cuando Heracles (Hércules) era amamantado por Hera (Juno). para los teutones. en una noche despejada y oscura. Durante los tres siglos que siguieron al descubrimiento de Galileo acerca de la naturaleza de la Vía Láctea.I. es mas común asociar este nombre con la banda difusa y brillante en el cielo que mencionamos anteriormente y que marca el plano central de la Galaxia. el camino al Valhalla. Anaxágoras la llamó gala (del griego. LA METAGALAXIA 1. gas y polvo unidos entre sí por la fuerza de su propia gravedad. polvo dorado de estrellas. muchos astrónomos pensaron que nuestra galaxia era todo el Universo. puede observarse. Nuestra galaxia es un sistema formado por unos cien mil millones de estrellas. quien. La parte más luminosa y amplia de esta banda corre desde la constelación del Cisne hasta la de Sagitario. una banda de nieve. Reacios a abandonar la idea de un . se dio cuenta de que la luz proviene de una multitud de estrellas demasiado débiles para ser visibles individualmente a simple vista. Se tenía la idea —correcta— de que se trataba de un sistema plano como una rueda. una hermosa franja plateada en el cielo. amenazado y silenciado por la Iglesia católica por sostener que sus observaciones apoyaban el punto de vista de Copérnico. NEBULOSAS O GALAXIAS 1. para los nahuas. éste escupió la leche y formó así esa franja en el cielo. Uno de los primeros hombres en observar el cielo a través de un telescopio fue Galileo Galilei (1564-1642). Sin embargo.

Algunas. el debate entre los astrónomos acerca de la naturaleza de las nebulosas espirales se hizo más candente. Figura 1. Algunas se veían claramente como nubes de gas alumbradas por la luz que emiten las estrellas desde su interior. creían que las nebulosas espirales eran también parte de nuestra galaxia. Otros astrónomos. Probablemente la nebulosa más conocida de este tipo es la nebulosa de Orión que se puede ver con un telescopio pequeño en la estrella de en medio de la "espada" del Gigante (Figura 1). Shapley acababa de demostrar que el Sol no está en el centro de la Vía Láctea. eran de diversos tipos. Nebulosa de Orión. Aún hoy en día. Heber Curtis y Harlow Shapley sostuvieron un debate acerca de las distancias relativas a las nebulosas espirales. para ello se basó en la siguiente observación: alrededor del disco que define el plano de la Galaxia. En 1920. enormes . Durante el siglo XIX se construyeron cada vez mayores telescopios y con ello creció el interés en el estudio de las llamadas "nebulosas". Ésta es una nube de gas y polvo en nuestra Galaxia. como pronto se dieron cuenta. pensaban. los métodos para determinar distancias a objetos muy lejanos apenas se empezaban a desarrollar. como la Vía Láctea. como las llamadas nebulosas espirales. Algunos sostenían que éstas eran galaxias. ante una reunión de los miembros de la Academia de Ciencias Norteamericana.lugar privilegiado. la naturaleza de otras nebulosas no era tan evidente. la cual. que. Este punto de vista había sido formulado ya un siglo antes por el gran filósofo Immanuel Kant. sin embargo. muchos astrónomos pensaban que el Sol se hallaba en el centro de ese sistema (¡en el centro del Universo!). éste continúa siendo un problema difícil en el campo de la astronomía. El gas es iluminado por estrellas muy calientes embebidas en él En los albores del siglo xx. contenía a todos los cuerpos celestes. En esa época. quien llamaba a dichas nebulosas universos islas. pero situadas a grandes distancias de ella. Sin embargo. se encuentran los llamados cúmulos globulares. tenían una estructura muy diferente a las grandes nubes de gas (Figura 2).

Hubble proporcionó la prueba definitiva de que la Vía Láctea es sólo una galaxia entre muchas. La Vía Láctea es una galaxia de grandes dimensiones. Así. utilizando el nuevo telescopio dotado de un espejo 2. Edwin Hubble. que debían encontrarse a una distancia mucho mayor que las dimensiones mismas de la Vía Láctea (aun considerando el valor de Shapley). Hubble calculó. Figura 2. en particular. tienen un origen y edad comunes. Los cúmulos globulares forman una especie de halo esférico alrededor del disco. por otro lado. El centro de distribución de los cúmulos globulares marca el centro de la Galaxia. reduce el brillo observado de las estrellas haciéndolas aparecer más distantes de lo que en realidad están). Galaxia espiral vista de frente Curtis. Shapley concluyó que la inmensa Vía Láctea contenía a las nebulosas espirales. demostró la existencia de estrellas variables en las nebulosas espirales más prominentes. tres años más tarde. Hoy en día. a partir de su brillo aparente. se piensa. También pudo mostrar que la variación del brillo en esas estrellas era igual a la de estrellas que se sabía a ciencia cierta eran parte de nuestra galaxia. Sin embargo. y la palabra galaxia la refieren a los sistemas de billones de estrellas distribuidas —hasta donde podenios ver— por todo el Universo. debida fundamentalmente al polvo interestelar. El disco mide 100 000 años luz de diámetro y 1 500 años luz de grosor. afirmaba que. en ese momento Curtis no pudo dar una evidencia contundente en favor de su punto de vista. El valor que Shapley calculó para el tamaño de la Galaxia resultó demasiado grande debido a que no tomó en cuenta el efecto de absorción interestelar de la luz de las estrellas lejanas (esta absorción. Conociendo el brillo intrínseco de las estrellas variables en la nebulosa de Andrómeda.enjambres de forma esférica formados por miles de estrellas que. según sus observaciones. las nebulosas espirales se encontraban fuera de la Vía Láctea. La realidad es que. los astrónomos utilizan la palabra nebulosa para referirse a las nubes de gas en la Vía Láctea. Debido a esta sobrevaluación de las dimensiones reales de la Galaxia. los periodos de tiempo en que varía el brillo son proporcionales a la luminosidad o brillo intrínseco de las estrellas. Shapley encontró que el centro de esta distribución esférica —del halo— se encontraba a varios miles de años luz del Sol. el Sol se encuentra cerca de la mitad .5 m de diámetro del Observatorio de Monte Wilson.

del disco, a unos 30 000 años luz del centro de la Galaxia. Andrómeda (también conocida como M31(1) o NGC 224(2) ) es una galaxia parecida a la nuestra, es la galaxia espiral más cercana —nuestra vecina— y se encuentra a dos millones de años luz de distancia.

Figura 3. Galaxia espiral vista de canto. Durante el primer tercio de este siglo, conforme los astrónomos empezaron a estudiar las galaxias con más y más detalle, otros tipos de galaxias fueron descubiertos, además de los de espirales. El mismo Hubble propuso un sistema de clasificación de las galaxias, según su forma, aún vigente en la actualidad. A continuación describiremos las características fundamentales de los distintos tipos de galaxias que se conocen. La mayoría de las galaxias son espirales. Como ya hemos dicho, al describir la Vía Láctea, las galaxias espirales son sistemas planos (Figura 3) en forma de un disco delineado por brazos espirales (como un rehilete plano). En el centro, tienen una parte abultada, llamada bulbo en cuyo interior se encuentra el núcleo de la galaxia. Mientras que en el disco la densidad promedio es de una estrella en un volumen de 300 años luz cúbicos, en el bulbo es de tres estrellas en un volumen de un año luz cúbico. El bulbo central y el disco están circundados por el halo. El diámetro del halo de nuestra galaxia es de unos 300 000 años luz. Aproximadamente una tercera parte de las galaxias espirales muestran una barra en el centro, de la cual emergen los brazos (Figura 4). Éstas se llaman espirales barradas. Existe otro tipo de galaxias, llamadas elípticas. Éstas tienen una apariencia mucho más simple que las espirales. Se trata simplemente de conjuntos de miles de millones de estrellas aglomeradas en un volumen elipsoidal (como un balón de futbol americano) o esférico (Figura 5). La densidad es mayor en el centro y tienen también halos. Estas galaxias tienen mucho menos gas y polvo interestelar que las espirales.

Un caso intermedio —en cuanto a su forma— son las galaxias llamadas lenticulares (con forma de lente): tienen un bulbo central y un pequeño disco de estrellas, en el que casi no hay gas ni polvo, y carecen de brazos espirales (Figura 6).

Figura 4. Galaxia con barra.

Figura 5. Galaxia elíptica. Por último, de acuerdo a la clasificación original de Hubble, están las galaxias irregulares; éstas forman una pequeña fracción de las galaxias y no pertenecen a ninguno de los grupos anteriores. No muestran una forma geométrica simple ni claramente definida. Muchas de ellas son pequeñas galaxias satélites de las grandes espirales. Tal es el caso, por ejemplo, de las Nubes de Magallanes (Figura 7), que son pequeñas galaxias satélites amarradas gravitacionalmente a nuestra galaxia y visibles a simple vista desde el hemisferio sur.

Figura 6. Galaxia lenticular.

Figura 7. La Nube Mayor de Magallanes. Galaxia irregular. 2. EL DESCUBRIMIENTO DE SEYFERT En 1943, Carl Seyfert publicó un trabajo que no causó mayor impacto en su tiempo, pero que hoy se considera memorable. En dicho trabajo, Seyfert trataba sobre el descubrimiento de ciertas propiedades peculiares de un grupo de galaxias espirales con un núcleo particularmente brillante, tan brillante que, en exposiciones de corta duración, su luz dominaba a la de todo el disco galático (Figura 8). Utilizando la técnica de la espectroscopia —de la que hablaremos en el siguiente capítulo— con objeto de analizar minuciosamente la luz proveniente del núcleo de dichas galaxias, Seyfert encontró que en el núcleo había grandes masas de gas en movimiento, con velocidades de varios miles de kilómetros por segundo unas con respecto de otras. Este tipo de galaxias se conocen como galaxias Seyfert y de ellas nos ocuparemos ampliamente, ya que constituyen uno de los temas centrales del presente libro. 3. CÚMULOS DE GALAXIAS Existe, en la naturaleza, la tendencia a que los objetos de cierta clase se agrupen entre sí para formar unidades de una nueva clase de orden superior. En el mundo inanimado, las partículas elementales se agrupan para formar átomos, éstos se agrupan para formar moléculas y así sucesivamente hasta formar estrellas, galaxias y cúmulos de galaxias. En ambos extremos de esta cadena se

se encuentran en agrupaciones —o cúmulos‫ ק‬de algún tipo. Pero volvamos a la Vía Láctea. que los cúmulos de galaxias estén agrupados en asociaciones aún mayores llamados supercúmulos). Hay otras dos galaxias espirales: M33 y Maffei 1. desde las partículas elementales hasta los cúmulos de galaxias. carbono y demás elementos necesarios para la vida. La naturaleza ordenó esos átomos de manera maravillosa en moléculas y células. Algunos de estos cúmulos son grupos pequeños y sueltos como el Grupo Local. En el Grupo Local hay dos grandes galaxias espirales: la Vía Láctea y Andrómeda. De los cúmulos grandes. Nuestra ubicación en el Universo no es en modo alguno privilegiada: vivimos sobre un pequeño planeta que gira alrededor de una estrella insignificante. Para el más corto de los tiempos de exposición. Las 20 galaxias más cercanas a ella forman un grupo ligado gravitacionalmente. Galaxia Seyfert. (quinientas mil millones de veces la masa del Sol). Los miembros más pequeños del Grupo Local son los más numerosos: 4 galaxias irregulares y 12 elípticas enanas. y probablemente todas. creando finalmente un prodigio: el hombre. una entre miles de millones de estrellas de la Vía Láctea. Al explotar la estrella que originó la formación de nuestro Sistema Solar. Por lo menos la mitad de las galaxias. con una masa total de 5 x10 11 M O. Figura 8. nos encontramos los seres humanos. Es importante . En el justo medio de esta jerarquía. La diferencia entre las tres imágenes es el tiempo de exposición. no se distinguen otras componentes de la galaxia como brazos espirales. en tanto que otros son mucho mayores más compactos. la segunda fue descubierta apenas recientemente (1968) por Paolo Maffei ya que se encuentra en la dirección del plano galáctico oculta por grandes concentraciones de polvo. llamado el Grupo Local. casi toda concentrada en Andrómeda y la Vía Láctea. por otro lado. arrojó al medio interestelar el oxígeno. Cada uno de los átomos que forman nuestro cuerpo fueron hechos en el interior de alguna estrella.encuentran los límites del conocimiento (se piensa que las partículas subatómicas están formadas por cantidades llamadas cuarks y. que lleva el nombre de la constelación detrás de la cual se observa. una entre miles de millones de galaxias. el más cercano es el cúmulo de Virgo. el Sol. sólo se ve el núcleo brillante como una estrella azul. El grupo abarca una extensión en el espacio de aproximadamente 3 millones de años luz de diámetro. un ser capaz de plantearse la pregunta de cuál es su lugar en el Universo.

Figura 9. irlo incorporando a la galaxia). Junto con las galaxias Seyfert. Su estructura es muy compleja. es una galaxia elíptica gigante. el Supercúmulo Local. Más allá de estos 70 millones de años luz. El cúmulo de Virgo es un ejemplo de un cúmulo rico irregular. el número de galaxias disminuye drásticamente hasta llegar a una distancia mucho mayor. A esa distancia no es posible observar estrellas variables. en la dirección de la constelación de Coma Berenice. El cúmulo rico de forma regular más cercano es el de Coma (Figura 9).no confundirlo con las estrellas que forman la constelación de Virgo. donde ejercen la mayor atracción gravitacional sobre el gas intergaláctico del cual se pueden "alimentar" (es decir. cuyas masas son aproximadamente cien veces la masa de nuestra galaxia —y muy en particular Virgo A— ocuparán nuestra atención más adelante. es decir. Cúmulo de galaxias en Coma. a 450 millones de años luz (fuera . Es muy común encontrar este tipo de galaxias cerca de los centros de los grandes cúmulos. así que la distancia se determina por la luminosidad aparente de estrellas y nubes de gas gigantes. Probablemente se han vuelto gigantes por estar precisamente en el centro. hay varios miles de galaxias. Muchos astrónomos piensan que este conjunto de cúmulos de galaxias forman un cúmulo de cúmulos o supercúmulo. El cúmulo de Virgo cuenta con más de 1 000 galaxias y se encuentra a una distancia de aproximadamente 60 millones de años luz. Hasta una distancia de 70 millones de años luz. El cúmulo de Virgo es un cúmulo enorme que ocupa unos 11° en el cielo. que se encuentran dentro de nuestra galaxia. Incluso se piensa que puede haber "canibalismo". La galaxia más brillante del cúmulo. Muchas de ellas están agrupadas en el cúmulo de Virgo y otros cúmulos más pequeños como el Grupo Local. de galaxias. con varias subcondensaciones de galaxias. estas galaxias elípticas gigantes. que estas grandes galaxias centrales vayan incorporando a sí mismas otras galaxias cercanas más pequeñas. cuyo diámetro sería de unos 250 millones de años luz. llamada Virgo A (M87).

El volumen total del espacio que ocupan es de 5 x l0 14 (500 billones) de veces el que ocupa nuestra galaxia. Las más luminosas. Efecto Doppler. Vemos las ondas electromagnéticas emitidas por una fuente que se mueve hacia la izquierda. como siempre. Figura 10. Recordemos que hace apenas algo más de medio siglo se pensaba que nuestra galaxia era todo el Universo. En este cúmulo pueden distinguirse unas mil galaxias. El hecho de que todos los cúmulos se alejen de nuestra galaxia. El enrojecimiento de la luz debido al alejamiento entre la fuente luminosa y el observador. Conforme penetramos más y más lejos en las profundidades del espacio intergaláctico. se conoce como efecto Doppler. a pesar de su enorme distancia. son dos elípticas gigantes cercanas al centro del cúmulo.del Supercúmulo Loca]). y se debe al cambio de longitud de onda observada (Figura 10). Los números indican las posiciones sucesivas de la fuente al emitir y las correspondientes posiciones de las crestas de las ondas que se mueven hacia afuera. El observador situado enmedio sólo vería corrimiento si la velocidad de la fuente fuese relativista (cercana a la velocidad de la luz). indicando que éstos se mueven alejándose de nuestra galaxia. La radiación recibida por el observador a la derecha está corrida al rojo debido a que el movimiento de la fuente que se aleja de él espacia las ondas aumentando su longitud (o disminuyendo su frecuencia). lo que sucede es que los cúmulos se alejan todos unos de los otros como resultado de la . La radiación recibida por el observador de la izuierda está corrida al azul porque el movimiento de la fuente hacia él comprime las ondas disminuyendo su longitud (aumentando su frecuencia). Los más lejanos se encuentran a distancias de unos 4 000 millones de años luz. no significa que ésta sea el centro de dicho movimiento. la luz proveniente de las galaxias de los cúmulos distantes se observa cada vez más roja. Existe un catálogo de cúmulos ricos de galaxias —recopilado por George Abell— que contiene casi 3 000 cúmulos.

con cúmulos de galaxias en lugar de pasas. Sin embargo. en . la distancia entre las pasas va aumentando. y que fue confirmada observacionalmente por Hubble y Humason alrededor del año 1930. las galaxias se mueven unas con respecto de otras en todas direcciones. dentro del cúmulo. que es la velocidad con que el cúmulo se aleja de nosotros debido a la expansión del Universo. La expansión cósmica es una propiedad del Universo que predijeron las ecuaciones de la relatividad general de Einstein. Evidentemente no podemos decir que ninguna pasa sea el centro de esa expansión. mayor será el corrimiento al rojo de la luz de sus galaxias. Hubble encontró que la velocidad con que se aleja un cúmulo (o una galaxia de éste) y su distancia están correlacionadas: mientras más lejos se encuentra el cúmulo. El encuentro cercano entre dos galaxias produce perturbaciones en la distribución del gas debidas a las fuerzas de marea. Figura 12. La expansión del Universo es análoga a la de este pastel.expansión del Universo (Figura 11). Figura 11. Se han usado negativos para aumentar la nitidez de los filamentos gaseosos. y por tanto. Para medir la distancia a una galaxia en un cúmulo distante se puede medir su corrimiento al rojo y la ley de Hubble nos dará la distancia. Un pastel de pasas se infla en el horno. Esta correlación se conoce como la ley de Hubble. Todas las galaxias pertenecientes a un cúmulo distante comparten la misma velocidad de recesión. produciéndose. Cada pasa se aleja de las demás con una velocidad que aumenta con su distancia a las demás. mayor es su velocidad de recesión. Al irse inflando la masa.

(2) Galaxia Núm. 31 del Catálogo de nebulosas elaborado por Messier. interacciones entre ellas. Los espacios entre las estrellas de una galaxia son tan grandes que. NOTAS (1) Objeto Num. cuando dos galaxias chocan. prácticamente "se atraviesan" una a la otra (como si fuesen fantasmas) sin que haya choques entre sus respectivas estrellas. Aun cuando una galaxia pasa muy cerca de otra. las fuerzas de marea entre ellas pueden perturbar notablemente la distribución del gas (Figura 12). Estas interacciones pueden ir desde encuentros más o menos cercanos hasta choques entre galaxias. Lo que se ve enormemente afectado por el choque es el gas —y el polvo— interestelar de ambas galaxias. . 224 del Nuevo Catálogo General (New General Catalog).ocasiones.

como ejemplo tenemos las olas en el agua o las ondas sonoras. queda el problema de explicar el viaje de la luz a través de los espacios interestelares e intergalácticos. pues para estudiar el Universo cuentan con una sola pista: la luz. un electrón. LAS MARAVILLAS DE LA LUZ 1. que son transmitidos por el nervio óptico al cerebro como sensación de luz. se dio cuenta de que esta velocidad coincidía con la velocidad de propagación de la luz medida varios años antes. Pero. Maxwell no pensaba en absoluto en la luz al hacer sus cálculos. que se transmiten por la vibración de las partículas del aire. consideremos una partícula eléctricamente cargada. En 1865.II. lo deducimos a partir de la luz que recibimos de ellos.. distancia. Maxwell realizaba estudios sobre la electricidad. que ejerce en todas direcciones. LA NATURALEZA DE LA LUZ LOS astrónomos se pueden considerar como los mejores detectives del mundo. En este capítulo trataremos de dar respuesta a las preguntas: ¿qué es la luz?. La fisiología nos explica el viaje de la luz desde la retina al cerebro. Las vibraciones de una fuerza eléctrica pueden atravesar el vacío sin partículas que las transporten. etc. ESPECTRO ELECTROMAGNÉTICO . temperatura. y. 2. y ¿cómo podemos descifrar su mensaje? Cuando recibimos la luz de una estrella distante. en el vacío no es posible transmitir sonido ni ninguna onda material. ¿cómo puede existir una onda? Usualmente se piensa en una onda como el resultado de la vibración de partículas materiales. La luz es un tipo de vibración eléctrica. Todo lo que sabemos de los cuerpos celestes. por ejemplo Vega. un físico escocés. miles y billones de años las ondas de luz pueden viajar por un vacío casi perfecto. Un astrónomo no puede realizar experimentos mediante los cuales manipule a sus objetos de estudio. Éste se halla rodeado de un campo de fuerza eléctrica. Algunos pensaron que era una casualidad. su masa. tamaño. produce cambios químicos en la retina. logró deducir que la velocidad con que se transmiten las ondas eléctricas es de trescientos mil kilómetros por segundo. sin embargo. de una formulación matemática. composición química. ¿Qué clase de ondas es entonces la luz? ¿Qué clase de vibración se propaga a través del vacío? La respuesta a estas preguntas fue descubierta hace más de un siglo por James Maxwell. pero Maxwell concluyó que las ondas de luz estaban directamente relacionadas con vibraciones de la fuerza eléctrica. Para comprender esta idea. si no hay materia. el ojo responde a una señal que empezó su viaje hace 26 años (Vega está a 26 años luz de distancia). Si el electrón vibra. Cuando esa señal llega al ojo. Durante cientos. dicha vibración será transmitida a otras partículas cargadas a través del campo (que es un concepto físico de un medio inmaterial).

En estas páginas se muestra (Figura 13) el espectro electromagnético y las características de transparencia de la atmósfera terrestre a las diversas frecuencias. Hay otros tipos de radiación que asimismo son ondas electromagnéticas: los rayos .2 x 1014 Hz como color rojo. las señales de TV y de radio. c = 300 000 km/seg). (Figura 13. Por ello. rayos ) ni a frecuencias menores (luz infrarroja. de toda la radiación electromagnética emitida por el Sol.) La retina del ojo humano es sensible a frecuencias entre 4. la única parte que no es absorbida por la atmósfera y llega hasta la superficie de la Tierra. por ejemplo. y conforman el espectro electromagnético. rayos X. En otro planeta. cps o Hertz. Hz) y 7. es la banda comprendida entre esas frecuencias limite. a esta banda de frecuencias se le llama región visible del espectro electromagnético. con una atmósfera cuya composición fuese tal que absorbiese. y a la combinación de ambas se le denomina una onda electromagnética. rayos ultravioleta e infrarrojos. la banda visible y fuese transparente a la banda infrarroja. . ondas de radio). el radar. La diferencia entre las distintas partes del espectro electromagnético es la longitud (o frecuencia) de las ondas. La luz es una onda electromagnética. que dice: una corriente eléctrica produce un campo magnético.5 x 10 14 Hz se registra en el cerebro como color azul-violeta y una señal de frecuencia 4. la evolución podría generar criaturas con ojos sensibles a la luz infrarroja.(1) El ojo humano ha evolucionado para responder a la necesidad de ver objetos sobre la superficie de la Tierra por medio de la luz solar. Estas ondas son inseparables.3 x l0 14 vibraciones por segundo (usualmente se usan las unidades de ciclos por segundo. Los límites de esta banda corresponden a los colores límites del arco iris: una señal de frecuencia 7. La oscilación de una carga eléctrica induce entonces una onda eléctrica y una onda magnética que se mueven juntas. rayos X. Esto se debe a que.Existe una ley fundamental del magnetismo. El ojo no responde a frecuencias mayores (luz ultravioleta. Todas estas radiaciones se transmiten con la misma velocidad (la velocidad de la luz.5 x 10 14 Hz.

Al principio. no todas estas ondas tienen la misma intensidad. el hierro se calienta pero no emite un resplandor visible debido a que el máximo de la radiación se encuentra en la región infrarroja. Conforme aumenta su temperatura. o cualquier otro objeto suficientemente caliente. 3. amarillo y finalmente blanco. Como se ve. ha comenzado el estudio de la radiación de los cuerpos celestes en casi todo el espectro electromagnético. a los astrónomos les resultaba inaccesible el estudio de la radiación de los cuerpos celestes fuera de la banda visible. radia ondas electromagnéticas de todas las frecuencias. desde infinitamente pequeñas hasta infinitamente grandes. La intensidad es siempre baja para muy altas o bajas frecuencias y es máxima a una cierta frecuencia intermedia. el hierro empieza a emitir luz. sólo las ondas de radio y la luz visible llegan a la superficie terrestre. El espectro electromagnético se extiende desde las ondas de radio a grandes longitudes de onda (baja frecuencia) hasta los rayos gamma a bajas longitudes de onda (alta frecuencia). Sin embargo. De esto nos ocuparemos en los capítulos III y V del presente libro. tomándose sucesivamente de rojo intenso a color naranja. .Figura 13. Sin embargo. ¿Qué es lo que determina esta frecuencia? Para responder esta pregunta pensemos en una barra de hierro que se calienta en un horno de alta temperatura. En la figura se muestra la transparencia de la atmósfera terrestre a los diferentes tipos de radiación. Hasta hace menos de cincuenta años. Al aumentar la temperatura. con el desarrollo de la radioastronomía y de la astronomía desde el espacio exterior. Este experimento muestra que es la temperatura del objeto lo que determina a qué longitud de onda (frecuencia) se radia la mayor par¡e de la energía. RADIACIÓN TÉRMICA Una estrella. la energía se radia a mayores frecuencias.

Le siguen el helio con dos electrones en la primera capa. debemos hacer un paréntesis y profundizar un poco más en nuestro conocimiento de la luz. En ningún átomo de hidrógeno del Universo existe un electrón con una órbita intermedia entre estas dos. Asimismo existen leyes que restringen el número de electrones que puede haber en cada órbita (a las órbitas se les llama también capas o niveles). esta vez a través de la estructura atómica de la materia. llamado Kirchhoff. un electrón puede girar alrededor del núcleo atómico únicamente en órbitas a determinadas distancias del núcleo atómico. fue el primero en darse cuenta de que un gas incandescente. La siguiente órbita permitida por las leyes atómicas tiene un radio de 2. como la barra de hierro del ejemplo anterior. 39 .12 Å. Un profesor alemán de física. Del análisis espectroscópico de la luz de las estrellas y las galaxias podemos extraer una gran cantidad de información. tiene un electrón en la primera capa. De acuerdo con las leyes del mundo atómico. las estrellas o el gas interestelar. Esta técnica nos permite descomponer la luz blanca en sus componentes de diversas frecuencias (o colores). dependiendo sólo de la potencia del cohete Sin embargo. al emitir luz. como el de los focos de neón. Así. Los electrones en un átomo giran alrededor del núcleo. Una manera sencilla de hacer esto es mediante un prisma. envía un código que depende de los átomos que lo componen. Estas leyes fueron formuladas por el físico danés Niels Bohr en 1910 y sentaron el fundamento de la mecánica cuántica y con ella la comprensión de la estructura atómica. de manera parecida a como los satélites giran alrededor de la Tierra atraídos por la fuerza de gravedad. el átomo más sencillo. para poder comprender cómo. la menor órbita posible para el electrón tiene un radio de 0. éstas hacen las veces de prisma y observamos el espectro de la luz solar en forma muy hermosa: el arco iris. Sin embargo. La técnica más importante usada por los astrónomos para descifrar el mensaje de la luz. En lo que sigue nos ocuparemos de la radiación de los gases incandescentes que constituye uno de los objetos fundamentales de estudio de la astrofísica moderna. por ejemplo. Así. la órbita puede estar a cualquier distancia de la Tierra que escojamos. etcétera (Figura 14).La radiación emitida por un objeto debido a su temperatura —y en equilibrio termodinámico— se denomina radiación térmica. la luz emitida por cada tipo de átomos es diferente y del análisis de la luz se puede determinar la composición química del gas. las leyes comunes que gobiernan el movimiento de los cuerpos macroscópicos no explican al mundo atómico. Cuando lanzamos un satélite. Cuando en el aire hay suspendidas gotitas de agua. como el metal fundido o la lava. el hidrógeno. En el átomo de hidrógeno. su símbolo es Å y es igual a una cienmillonésima parte de un cm). las órbitas de los electrones son diferentes a las de los satélites. atraídos por una fuerza eléctrica. es la espectroscopia. un líquido. Este objeto puede ser un sólido. el litio con dos en la primera y uno en la segunda.53 Å (el angstrom es una unidad de longitud usada en la física atómica. Insertar figura de la p. o un gas.

Si la fuerza de la colisión es suficientemente grande. Esquema orbital de los átomos de (a) hidrógeno. los de las internas están más fuertemente atados al núcleo y. además. no se queda ahí indefinidamente. los electrones de las capas exteriores actúan como una pantalla eléctrica contra las perturbaciones de electrones sueltos. el electrón puede desprenderse por completo del átomo. Un átomo que ha perdido un electrón se denomina un átomo ionizado (o un ion). Usualmente los electrones más perturbables por las colisiones son los de las capas más externas. si ha perdido dos electrones estará doblemente ionizado y así sucesivamente. Al perder todos sus electrones estará totalmente ionizado. Pero si una partícula choca con el átomo (en un gas los átomos chocan unos con otros continuamente) un electrón puede absorber energía de esta colisión. La vieja discusión que se había dado entre Huygens y Newton sobre si la luz son ondas o partículas. Lo fundamental de este proceso es que la energía excedente que tenía ese electrón —energía de excitación que había absorbido de la colisión efectuada— es emitida en forma de luz al regresar el electrón a su estado base. Esta es la estructura de un átomo no excitado. lo cual hace mediante una transición repentina. El electrón emite un cuanto de luz o un fotón. Cuando un electrón ha brincado a una órbita más alta. y del átomo se dice que pasa del estado base a un estado exci tado. Los tiempos típicos para estas transiciones de regreso al estado base son de una cienmilésima de segundo. Este electrón será un electrón excitado. Este concepto se extiende a todos los objetos del Universo y su formulación le valió el premio Nobel a Luis de Broglie. Al estado no excitado se le denomina estado base. liberarse de su órbita y brincar a otra órbita (siempre de un radio permitido por las leyes). Después de un cierto tiempo —característico de cada órbita de cada tipo de átomo— tiene una tendencia natural a regresar a su estado base.Figura 14. El concepto de dualidad es extraño a . Un fotón es una partícula luminosa. (b) helio y (c) litio. y así se desexcita. fue resuelta por la mecánica ondulatoria: la luz es una dualidad: onda y partícula al mismo tiempo.

por ejemplo. es natural en otras filosofías como. (Figura 16.) . al ser absorbido por otro electrón en otro átomo. le proporcionará la energía precisa para pasar de la segunda a la tercera órbita.(2) tiene un valor preciso y determinado por la diferencia de la energía del electrón antes y después de la transición. (Figura 15. Los átomos pueden ser excitados y ionizados no sólo por colisiones. este fotón. La energía del fotón emitido será igual a la diferencia de las energías de los dos niveles. Los fotones emitidos por recombinación. al ser absorbidos producen ionización. Emisión de un fotón de mayor (a) a menor (b) excitación (o al estado base). se dice que se produce una recombinación. las que emanan de las religiones hindú y budista. que es directamente proporcional a la frecuencia de la luz emitida.) Figura 15. sin embargo. En cada transición se emitirá un fotón con una frecuencia única proporcional a la diferencia de energía del electrón antes y después de la transición. Un electrón puede también absorber la energía de un fotón. La energía del fotón emitido. Cuando un átomo recaptura un electrón libre que le hacía falta. Puede también suceder que un electrón pase de un estado excitado a otro menos excitado —de una órbita externa a una más interna. Si el fotón ha sido emitido en la transición de un electrón de la tercera a la segunda órbita.nuestra manera de pensar. que pueden ser sucesivas o no— antes de llegar a su estado (órbita) base.

Al examinar esta luz con un espectrógrafo. la luz emitida por el gas será de un solo color. las colisiones entre partículas llevarán a los electrones al primer nivel excitado (llamado nivel dos.Figura 16. Este color corresponde a la longitud de onda (o frecuencia) de los fotones emitidos por la transición de desexcitación de los electrones del segundo al primer nivel. Las transiciones desde cualquier nivel excitado al nivel base. y así. mediante un análisis espectroscópico. se verá una sola línea brillante a esa longitud de onda específica. Ilustraremos lo anterior mediante un ejemplo. 4. En tal caso. primera letra del alfabeto griego) o Ly . representan una característica fundamental y única de ese tipo de átomos. y la longitud de onda es = 912 Å. siendo el nivel uno el base). las colisiones se vuelven más violentas y pueden llevar a los electrones a diversos niveles de excitación. Cuando un electrón libree se reincorpora a un átomo con un electrón faltante. se dice que se produce una recombinación (b). Así. producidas por los átomos de un cierto elemento químico. segunda letra del alfabeto griego) y corresponde a la transición del tercero al primer nivel. El límite de esta serie corresponde a la captura de un electrón libre. Toda esta serie de líneas tienen frecuencias correspondientes . La primera de estas líneas se produce por fotones emitidos en el paso de los electrones del segundo al primer nivel. ESPECTRO ATÓMICO Cuando la temperatura de un gas es moderadamente alta. Estos electrones.(3) Este conjunto de líneas luminosas se llama espectro atómico. La longitud de onda de esta línea es = 1216 Å y se denomina línea Lyman  = alfa. sucesivamente. En el laboratorio se han determinado con toda precisión las longitudes de onda de las principales líneas espectrales de los distintos elementos químicos. el del espectro del átomo más sencillo: el átomo de hidrógeno. produce ionización (d). Las longitudes de onda de las líneas espectrales. al ser absorbido por otro átomo (c). Al aumentar la temperatura del gas. al desexcitarse emitirán fotones de otras longitudes de onda y así se irán agregando líneas a la luz que pasa por el espectrógrafo. La segunda línea es Ly ( = beta. es decir a la recombinación al nivel base. dan lugar a una serie de líneas llamada serie de Lyman. podemos obtener la firma inconfundible de cada elemento químico.

Se designan estas líneas con una H: (transición del tercer al segundo nivel). Aquí (Figura 17) se muestran las transiciones que dan lugar a las series de líneas del hidrógeno. etc. Este tipo de espectro fue descubierto por vez primera en el Sol por Wollaston y . Lo que se observará en el espectrógrafo son series de líneas oscuras. están libres —no en órbitas atómicas— y esos electrones libres. se produce el llamado espectro de emisión. Figura 17.a la región ultravioleta del espectro. que corresponden a la supresión de luz en determinadas frecuencias (las frecuencias de absorción). y aunque éstos sean eventualmente reemitidos. Las transiciones que terminan en el tercer nivel —o niveles superiores— producen líneas en el infrarrojo. Los átomos del gas más frío absorberán fotones. un gas puede producir un espectro de absorción. Transiciones que producen el espectro del átomo de hidrógeno. En la región visible. la excitación y ionización de un gas puede producirse por colisiones o por la absorción de radiación (de fotones). aquellos que emiten. En este caso. El espectro emitido por sólidos. pueden emitir luz de cualquier frecuencia. Estas líneas oscuras son una especie de negativo de la firma de los átomos que componen el gas que absorbe fotones. que corresponde a todas las transiciones que terminan en el segundo nivel. En ciertas condiciones. el átomo de hidrógeno emite otra serie de líneas llamada serie de Balmer. pocos de ellos saldrán en la dirección original. como en el anterior ejemplo. H (del cuarto al segundo nivel). En el espectro continuo se mezclan todas las longitudes de onda entre sí de forma continua. al chocar entre sí. Este es el caso de un gas relativamente frío colocado delante de una fuente luminosa (que puede ser un gas más caliente en emisión). los dectrones. líquidos o gases densos y a muy altas temperaturas es el llamado espectro continuo. Este es un espectro de líneas brillantes a frecuencias específicas y es típicamente emitido por un gas incandescente muy tenue—a baja densidad y presión. Como ya habíamos dicho. Cuando un átomo emite fotones por las transiciones de sus electrones de un nivd superior a un nivel inferior. El arco iris es un ejemplo.

Existen además otros procesos en la naturaleza que producen radiación de fotones de distintas frecuencias. Esta se obtiene de un análisis fino de la forma y estructura de las líneas espectrales. En las estrellas. por no conocerse las leyes del comportamiento atómico. hemos visto de manera cualitativa que el espectro nos puede dar información acerca de la composición química. Los átomos están totalmente ionizados y los electrones libres emiten un espectro continuo. En realidad nos puede dar mucha más información. RADIACIÓN NO TÉRMICA Hasta aquí. produce un espectro de líneas de emisión cuando es iluminado por la radiación estelar. el gas del interior se encuentra a varios millones de grados y es de alta densidad. En cambio el gas interestelar. Por ahora describiremos sólo uno de ellos. hemos hablado de la emisión de luz por el calentamiento —o absorción de energía— de los átomos. aunque en aquella época no fue posible explicarlo. Todos los procesos que no están ligados a la radiación de objetos calientes se denominan procesos de radiación no térmica. Los átomos de la atmósfera absorben selectivamente ciertos fotones. que es extraordinariamente tenue. Figura 18. El resultado es un espectro de absorción superpuesto al continuo de emisión (Figura 18). 5. La densidad del gas y su temperatura van disminuyendo desde el centro hacia el exterior. Aunque el detalle físico es bastante más complicado. Espectro de líneas de absorción. El sincrotrón es un aparato que sirve para acelerar partículas subatómicas y es empleado por los físicos nucleares para hacer experimentos que permitan comprender mejor la . La llamada atmósfera de las estrellas es el gas más externo y aunque se encuentra a miles de grados. es relativamente más frío que el interior. temperatura y densidad del gas.Fraunhofer a principios del siglo XIX. la radiación sincrotrón ica.

producidas por un imán (Figura 19). radian. es que toda partícula cargada radia al estar acelerada. Figura 19. los de menor energía emitirán luz visible y los de energía aún menor emitirán en radiofrecuencias. En el sincrotrón se usan imanes para confinar el movimiento de las partículas. que se mueven casi a la velocidad de la luz— emitirán rayos X. al moverse alrededor de las líneas del campo magnético. aunque sin mencionarla explícitamente: los electrones de los átomos. es decir produce ondas electromagnéticas.estructura del mundo subatómico (el núcleo atómico y las llamadas partículas elementales). La trayectoria que describen los electrones es helicoidal. pero con el que se alcanzan velocidades menores es el ciclotrón. Recordemos que. la naturaleza provee ejemplos de . de modo que aun los electrones de "baja energía" son muy rápidos. así que los electrones de energía extremadamente alta —llamados electrones ultrarrelativistas. En el espacio no hay físicos nucleares ni aceleradores experimentales y. de cualquier modo. sólo lo hacen cuando cambian de órbita (de un nivel superior a uno inferior). Un aparato similar. Mayor energía significa mayor frecuencia o menor longitud de onda. al moverse en sus órbitas. de mayor intensidad tendrá que ser el campo magnético para confinarlas y más energética será la radiación emitida. Esta radiación se llama radiación sincrotrónica. Existe una sola excepción a esta regla que de hecho ya hemos visto. no radian. valiéndose de que una partícula cargada describe siempre trayectorias espirales alrededor de las líneas del campo magnético. La radiación sincrotrónica es emitida por electrones relativistas que se mueven en campos magnéticos. alrededor de las líneas de campo. Uno de los descubrimientos fundamentales realizados por Maxwell y otros en su estudio del electromagnetismo. Mientras más alta sea la energía de las partículas. todos estos electrones se mueven a velocidades cercanas a la de la luz. En un sincrotrón se aceleran protones y electrones hasta alcanzar velocidades cercanas a la de la luz. Los electrones en un sincrotrón están libres y. sin embargo.

pensemos en los electrones. producida por las vibraciones eléctricas y magnéticas. una orientada horizontalmente y la otra verticalmente. el campo vibrará horizontalmente. Las antenas pueden considerarse como pedazos de alambre con electrones libres para moverse en su interior. La radiación sincrotrónica puede distinguirse de otros tipos de radiación por hallarse polarizada. Esto se logra mediante un prisma o mediante una rejilla de difracción. La antena vertical no recibirá radiación porque sus electrones no pueden moverse horizontalmente. La aceleración de los electrones causa una vibración del campo cercano a ellos en la dirección del movimiento (Figura 20). pero son mucho menos intensas. La polarización de la radiación sincrotrónica es la clave para identificar su origen. Figura 20. hablaremos de la radiación sincrotrónica proveniente del espacio. mediante la expresión E = hv (donde E es la energía y v la frecuencia). Las vibraciones del campo son en la dirección del movimiento de los electrones. . La radiación sincrotrónica está polarizada. Para comprender esto. "h". y recordemos que la radiación es una onda electromagnética.este mismo mecanismo de radiación en diversos procesos astrofísicos que involucran altas energías. Así. (2) Están relacionados por la constante de Plank. (3) Un espectrógrafo es un aparato que puede separar las diversas frecuencias que integran la luz incidente. y sólo los electrones de la antena horizontal podrán moverse en la misma dirección que las vibraciones del campo electromagnético. Cuando se investiga la radiación sincrotrónica proveniente del espacio con dos antenas de radio. En la radiación polarizada. estas vibraciones se dan en una sola dirección. cuando se ve al electrón moverse horizontalmente. NOTAS (1) Asimismo atraviesan la amósfera las ondas largas de radio. sólo la antena orientada horizontalmente captará la radiación. En el siguiente capítulo. que son siempre acelerados alrededor de las líneas de campo magnético (nunca paralelamente a ellas).

La compañía de teléfonos Bell estudiaba las fuentes de "estática" (ruido) que interferían las comunicaciones de los barcos con las estaciones de tierra. Con frecuencia se dice que los radioastrónomos "escuchan" el cielo. hoy día los radioastrónomos utilizan sus radiotelescopios más como ojos que como oídos.III. Para obtener estas radioimágenes. comparable a la marcada por Galileo cuando. el primer radiotelescopio era un instrumento extraño. ya antes se habían detectado ondas de radio del espacio. RADIOTELESCOPIOS POCO después de la gran depresión. los astrónomos se cuidan de no operar sus radiotelescopios a longitudes de onda en que se realizan transmisiones sobre la Tierra que puedan interferir con las débiles señales del espacio. Aunque los pioneros. en nada parecido a los telescopios ópticos. los astrónomos norteamericanos lograron echar el primer vistazo al cielo por medio de ondas de radio: ¡ver con radiación invisible! Situado en los vastos campos plantados de papas de Nueva Jersey. Un radiotelescopio es una versión compleja de un radiorreceptor. y encomendó al joven ingeniero Karl Jansky la investigación. Después de un año. El "oír" no nos dará ninguna información sobre la forma o el tamaño del emisor. En realidad. que golpeó a los Estados Unidos a principios de los años treinta. efectivamente escuchaban. RADIOASTRONOMÍA Y RADIOGALAXIAS 1. Las señales llegan a nuestro radio de una gran cantidad de estaciones radioemisoras que radian en todas direcciones y a diversas longitudes de onda (frecuencia). Existen convenciones internacionales sobre ciertas longitudes de onda destinadas a la radioastronomía. que escuchamos mediante una bocina. como Jansky. Los emisores (radiofuentes) naturales del Universo emiten tan sólo una cacofonía de silbidos y ruidos. Jansky diseñó una antena que podía distinguir la dirección de la que provenía la estática. sería como tratar de ver las estrellas de día. y en buena parte por el desarrollo de las técnicas del radar durante la primera Guerra Mundial. que es lo que proporciona el radiotelescopio. utilizó su pequeño tescopio para ver el cielo. pero su operación marcó una nueva época en la astronomía. La señal es captada de manera similar a lo que hace un radio ordinario. pero no está conectado a una bocina. aunque no con un radiotelescopio. Para obtener esta información necesitamos una radioimagen. Ahora sabemos que lo que Jansky detectaba eran ondas de radio generadas en el gas de la Vía Láctea. Nadie puede . De otro modo. Nosotros sintonizamos nuestros receptores a la longitud de onda que deseamos y el aparato extrae el mensaje de voces o música superpuesto a las ondas de radio. logró distinguir entre tormentas eléctricas locales o distantes y estática de fondo proveniente del espacio. por vez primera.

se hablará de ondas de radio —milimétricas o submilimétricas— y si se trata de un detector infrarrojo se hablará del lejano infrarrojo.transmitir en estas longitudes de onda. el menor y más interior de los cuales marca la mayor intensidad (Figura 22). Se pueden usar técnicas de falso color mediante las cuales la computadora asigna un código de colores a las diversas intensidades. Existen asimismo ciertas limitaciones atmosféricas a las longitudes de onda que podemos detectar (Figura 13). En estos casos. El vapor de agua existente en la atmósfera absorbe radiación a estas longitudes de onda. con frecuencia colocada sobre una superficie parabólica —llamada plato— que sirve. una computadora recibe las señales y las almacena. Figura 21. Sin embargo. Las longitudes de onda mayores a 30 m son rebotadas de regreso al espacio por la ionosfera. un radiotelescopio funciona de manera similar a un radio. La frontera exacta entre ambos se define en la práctica por el tipo de detector que se utiliza. alrededor de 1 mm. Esta pasa por una serie de amplificadores. El receptor es una antena. Si se trata de un radiotelescopio. el radiotelescopio barre la fuente para obtener la intensidad de la señal punto a punto. De esta forma. Puede lograrse una forma más directa de "ver" la radioimagen utilizando una pantalla de televisión. En el otro extremo. podemos obtener radiofotos en color. Como ya señalamos. de manera que los radiotelescopios pueden escudriñar el Universo sin el "resplandor" de los transmisores terrestres. la antena receptora se coloca en el foco de la parábola. Una fuente aislada aparece como una serie de círculos concéntricos. Para poder construir una radioimagen. Finalmente. no todos los radiotelescopios tienen esta forma. los radiotelescopios milimétricos no pueden estar a nivel del mar ni en lugares húmedos. están las longitudes de onda cortas. Radiotelescopio . que se mezclan con el lejano infrarrojo. como el espejo parabólico de los grandes telescopios. La energía de la radiación recibida es transformada en una señal eléctrica que se manifiesta bajo la forma de una débil fluctuación de voltaje. El radiomapa consiste de varios niveles de intensidad representados por líneas de contorno. por ello. que la amplifican hasta miles de millones de veces. La computadora puede desplegar la información bajo la forma de un radiomapa o una radiofoto. para colectar y enfocar la radiación (Figura 21).

La resolución. este es el radiotelescopio de Arecibo. construido aprovechando una depresión natural del terreno en un valle de Puerto Rico. Se han encontrado. Alemania Federal. los radiotelescopios debieran ser ¡un millón de veces mayores! Esto es a todas luces imposible. Si la superficie colectora es grande comparada con la longitud de onda. Las ondas de luz visible tienen longitudes de onda de cienmilésimas de centímetro (mucho más pequeña que las dimensiones de la superficie colectora). Las dimensiones de este plato representan el limite tecnológico razonable. observa a longitudes de onda de 11 cm y el diámetro de su plato es de 100 m. así que. .El problema de la resolución representó desde un principio un dolor de cabeza para los radioastrónomos. Mapa de radio del centro de la galaxia. Su poder de resolución es menor al del ojo humano. Los contornos son curvas que unen puntos de igualintensidad de emisión. espejo o plato— relativo a la longitud de onda de dicha radiación. depende del diámetro de la superficie colectora de la radiación —lente. Aun el ojo —cuya superficie colectora de luz es la lente formada por el cristalino— tiene alto poder de resolución. la resolución será buena. sin embargo. alternativas. La construcción y manipulación de platos mayores representa un problema ingenieril insorteable. por lo que el poder de resolución de un telescopio óptico siempre es grande (aumenta con la superficie colectora). Figura 22. las ondas de radio tienen longitudes de onda casi un millón de veces mayores que la luz visible. El telescopio de plato más grande del mundo. para poder resolver un detalle parecido al que nos dan los telescopios ópticos. Este gigante es capaz de ver casi con el mismo detalle que el ojo. La antena ha sido colgada por cables fijos a las montañas circundantes y se encuentra a una altura de 130 m sobre el plato (Figura 23). cuyo plato mide 330 m de diámetro. que tiene que ver con el grado de detalle con que un telescopio puede revelar. situado en Effelsberg. Sin embargo. Una de ellas ha sido la construcción de un plato apoyado y fijo en la tierra.

la cresta de una. Se encuentra en las montañas del Cáucaso. de Cambridge. en la Unión Soviética. . Sin embargo. Se encuentra en el Cáucaso. Puerto Rico. que ensamblan dos radiotelescopios pequeños y utilizan una computadora potente así como la circunstancia de la rotación de la Tierra sobre su eje. que se basa en lo siguiente: cualquier espejo forma una imagen en el foco donde converge la radiación reflejada por cada parte de su superficie. Figura 24.Figura 23. Radiotelescopio RATAN. y su resolución es tres veces mayor que la de Arecibo. puede ser reforzada por la coincidencia con la cresta de otra. En esa época se desarrollaron los radiotelescopios llamados de síntesis. El radiotelescopio más grande del mundo parece más un estadio de futbol que un telescopio. o amortiguada por el valle de otra (Figura 25). URSS 2. de tal modo que las ondas "interfieren" una con otra.el más grande del mundo. RADIOINTERFEROMETRÍA El problema de la baja resolución llevó a los radioastrónomos a aguzar el ingenio a fin de encontrar una solución. El principio de operación es la interferometría. Radiotelescopio de Arecibo. La superficie curva es la orilla de una parábola (Figura 24). en la década de 1960. El pionero fue Martin Ryle. está aún muy por debajo de la resolución de un telescopio óptico pequeño. Está también fijo en tierra y tiene la forma de un aro de 500 m de diámetro.

Imaginemos que miramos hacia la Tierra desde una radiofuente sobre el Polo Norte. cubriendo el área del plato imaginario. La información del semiplato faltante puede ser reconstruida por la computadora a partir de la existente. una computadora registra la imagen en el foco y. En cada posición del espejo móvil. Figura 25. El problema práctico de mover continuamente uno de los radiotelescopios. Esto se hace también electrónicamente. Para la siguiente rotación terrestre se acerca ligeramente el segundo espejo. Además. se puede sintetizar un gran plato con dos pequeños. Vistos desde la posición sobre el Polo Norte. Al girar la Tierra. Cuando hay interferencia de dos o más ondas. todas las imágenes pueden combinarse a fin de obtener la que daría el gran espejo imaginario —o sintetizado— cuya área se ha barrido. para construir la imagen global. la salida de cada plato es una señal eléctrica y éstas pueden sumarse para simular la combinación de las radioondas en el foco.Haciendo uso de este principio se puede crear el efecto de un enorme espejo mediante la utilización de dos pequeños. éste describirá entonces un semiarco menor y así sucesivamente. Las ondas de radio. para sintetizar grandes espejos des telescopios ópticos— pero sí para ondas de radio. el otro describe un semiarco a su alrededor. en forma automática. conectados entre sí. veremos que si consideramos uno de los telescopios fijo. La razón es que. Desafortunadamente esta técnica no puede emplearse para la luz visible —es decir. tienen una longitud de onda suficientemente grande como para registrar las fases con precisión electrónicamente. La longitud de onda de la luz visible es tan pequeña que esto resulta imposible con la tecnología actual. . los dos radiotelescopios no tienen que reflejar realmente la imagen a un foco mutuo distante. Mantenemos uno fijo en el centro y movemos el otro circunferencialmente a posiciones sucesivas. se resuelve valiéndose de la rotación de la Tierra. hay que seguir en detalle las fases de cada imagen —las formas de las ondas en cada punto del espejo— y sumarlas correctamente. eventualmente. En el caso (a) la interferencia es positiva o constructiva. la posición relativa de dos radiotelescopios se modifica. se puede suministrar a la computadora la información que generaría un gran plato cuyo diámetro sería igual a la máxima separación entre los dos platos pequeños. Mediante dicha técnica. De esta manera. en cambio. en el (b) es negativa o destructiva. las amplitudes se suman. hasta cubrir así el área de un gran espejo imaginario que estamos sintetizando. sintetizar el área de un semicírculo (Figura 26). Ondas "A" es la amplitud y l la longitud de onda. y una técnica electrónica bastante complicada. hasta.

Al observar en la menor de sus longitudes de onda. En la actualidad existen varios de ellos. En este tipo de arreglos. Para objetos cercanos al ecuador celeste la distorsión es extrema. que es un arreglo transcontinental. unos alineados Este-Oeste y otros Norte-Sur. Radiotelescopio de síntesis. No es factible construir arreglos más grandes conectados entre sí de este modo. mediante cables subterráneos. en 1972. a una computadora que se encuentra en el edificio de control. El arreglo sintetiza un plato de 25 km de diámetro. se pueden hacer arreglos mayores si la señal de cada ato se transmite por un radiotransmisor ordinario al centro del control. Después de cada rotación se van acercando hasta sintetizar el área de un semicírculo.6 km de largo y fue seguido por Otro de 5 km. el plato sintetizado resultaba oval y no circular.Figura 26. al girar la Tierra uno de los radiotelescopios (marcado con un asterisco) describe un arco alrededor del otro (considerado fijo). Los primeros radiotelescopios de este tipo que se construyeron tenían problemas para observar objetos lejos del Polo Norte celeste. Vistos desde una posición sobre el polo. lo que introducía una distorsión en la imagen. el VLA resuelve detalles de 0.3 cm. en Nuevo México.13 segundos de arco. En tal caso. El primer telescopio de síntesis que se construyó tenía 1. que sincroniza el tiempo con una precisión extrema y se guardan los datos en cintas magnéticas que después se hacen llegar a un centro común. ligando varios platos en diversos puntos de Inglaterra. Existe un arreglo de 133 kilómetros que funciona así. Los astrónomos de varios países del mundo se ponen de acuerdo para observar simultáneamente una radiofuente: registran las señales junto con las de un reloj atómico. sobre todo en la dirección Norte-Sur. 1. llamado MERLÍN(2). y consta de 27 platos de 25 metros de diámetro cada uno. La solución fue incluir más de dos platos. El más ambicioso arreglo de este tipo es el VLA. De esta manera se reducen al mínimo las distorsiones y la computadora puede eliminarlas. Los platos se pueden mover sobre los brazos de unos rieles en forma de Y. En la . Sin embargo. El más ambicioso de todos los radiointerferómetros es VLBI(3). los platos están conectados entre sí electrónicamente. una resolución mil veces mejor que el ojo y casi diez veces mejor que el mayor telescopio óptico.(1) situado en el desierto de Socorro.

nebulosa del Cangrejo. También emiten en radio las moléculas del espacio interestelar: agua. En el proceso de explosión son arrojadas grandes cantidades de gas al espacio. se logró delinear por primera vez la estructura espiral de nuestra galaxia. . monóxido de carbono. como la formación estelar. desafortunadamente. Sin embargo. El estudio de las nubes moleculares ha contribuido también a comprender la estructura de nuestra galaxia —así como otros problemas. El VLBI puede resolver detalles de 0. Este material. participaban en el proyecto el radiotelescopio de Crimea en la URSS y el de Virginia del Oeste.0001 segundos de arco (o determinar posiciones con esa precisión). en Estados Unidos. en los años cincuenta. la colaboración se ha interrumpido. Pero ahora cabe preguntarse ¿qué se ha logrado descubrir con toda esta nueva tecnología radioastronómica? Las estrellas son cuerpos luminosos que emiten casi toda su energía en el intervalo de luz visible (las muy calientes en el ultravioleta y las muy frías en el infrarrojo).época en que la "guerra fría" se suavizó un poco. Figura 27. produce una fuerte emisión de radio. descubriendo así la primera fuente natural de emisión de este tipo de radiación. gracias a la observación de esta radiación. etc. con lo que el diámetro efectivo era prácticamente el diámetro de la Tierra. amoniaco. existen otros objetos y procesos cósmicos que se manifiestan por su emisión de radio: uno de ellos es la radiación del hidrógeno frío —neutro— que es el principal constituyente del medio interestelar. de que la radioemisión del remanente de la supernova conocido como la nebulosa del Cangrejo (Figura 27) era radiación sincrotrónica —producida por electrones relativistas girando en campos magnéticos—. Su radiación a longitudes de onda de radio es despreciable. El astrónomo ruso Yosif Shklovsky se dio cuenta. sujeto a violentos choques. se convierte en lo que se conoce como una supernova. El hidrógeno neutro emite una radiación característica a 21 cm y. Cuando una estrella explota. muy distinta a las antes mencionadas.

Sin embargo. uno de los descubrimientos radioastronomía fue el de las radiogalaxias. Baade ganó la apuesta. aunque luego resultó que la interpretación del espectro de emisión fue incorrecta. a que el espectro mostraría líneas de emisión de gas chocado producido por la colisión. Sin embargo. 3. La posición de una fuente de radio era difícil de determinar con precisión en aquella época debido al problema de resolución que tenían los primeros radiotelescopios. su intensidad resultaba como ¡un millón de veces la de la radioemisión de toda la Vía Láctea! Baade pensó que quizá el choque de dos galaxias pudiese explicar esta colosal generación de energía. Estaba tan seguro de ello que le apostó una botella de whisky a su colega Rudolph Minkowsky. Imagen óptica de Cisne A. al poco tiempo el alemán Valter Baade logró identificar ópticamente esta fuente con un objeto que tenía la apariencia de dos galaxias en colisión (Figura 28) Si la radioemisión se debía a un objeto extragaláctico a la distancia de Cisne A. . Analizaremos este punto más adelante. RADIOGALAXIAS más espectaculares de la En los años cincuenta se descubrió otra poderosa fuente de radio llamada Cisne A (la más potente de la constelación del Cisne). quien se disponía a tomar el espectro de Cisne A. Figura 28.

Mapa de radio de Cisne A. En un radiomapa de Cisne A (Figura 30). que miden aproximadamente 50 000 años luz y se encuentran a 200 000 años luz a cada lado de la galaxia óptica (estos lóbulos. Imagen óptica de Centauro A. En el caso de Cisne A. La energía contenida en estos lóbulos es de 1060 ergios(4). lo que equivale a la cantidad total de energía radiada por nuestra galaxia en mil millones de años. Estos son los lóbulos.Figura 29. sino de dos lóbulos —o radiolóbulos— situados a los lados de la galaxia. Los lóbulos son gigantescas nubes de electrones relativistas y campos magnéticos que emiten radiación sincrotrónica. vemos dos regiones muy extendidas de radioemisión. pues se encuentra mucho más lejos: a 740 millones de años luz. En cambio. la galaxia óptica no es visible. . son invisibles ópticamente). se trata en realidad de una galaxia elíptica gigante. La intensa radioemisión no proviene del centro de la galaxia identificada ópticamente. no podemos distinguir el detalle del polvo. en cambio. Por lo que respecta a la apariencia del objeto. Centauro A se encuentra a 16 millones de años luz y es la radiogalaxia más cercana a nosotros —y asimismo una elíptica gigante. que se ve doble debido a que se halla atravesada por una banda de polvo parecida a la de Centauro A (Figura 29). Figura 30. La idea de choques de galaxias se abandonó por completo hace varios años.

continuos o discontinuos. Virgo A (M87). El chorro tiene una longitud (proyectada) de 6 500 años luz. estos chorros que conectan a las radiogalaxias con sus lóbulos. bilaterales o unilaterales. La luz de este chorro no es común. De hecho. Una de las características más impresionantes de esta galaxia es el chorro de materia luminosa que emana de su núcleo (Figura 31). podemos responder a otra pregunta: ¿cuál es el origen de los radiolóbulos? La clave la dio otra radiogalaxia. una elíptica gigante que mencionamos ya en el primer capítulo. es decir. Pero entonces. La conexión entre la galaxia óptica en el centro —que en este caso es también un potente radioemisor— y los lóbulos es evidente. por qué sale en forma de chorros? ¿Cómo es que no se expande y/o destruye el chorro a través de cientos de miles y basta millones de años luz? ¿Qué es lo que lo mantiene confinado? ¿La apariencia de "pelotitas" se debe a inestabilidades del chorro o es arrojado así el material? ¿Por qué y cómo desemboca en los lóbulos? ¿Qué mantiene confinados a los lóbulos? ¿Por qué todas las radiogalaxias son elípticas? ¿Por qué las más potentes se encuentran en .Figura 31. el mismo chorro se detecta en todas frecuencias. El material que forma los chorros son electrones —y protones— relativistas arrojados por el núcleo de la galaxia y que brillan por radiación sincrotrónica. desde rayos X hasta radio. Aquí se muestra (Figura 32) un mapa de radio de Virgo A. 35): pueden ser rectos o curvos. Gracias a las modernas técnicas de radiointerferometría se han logrado descubrir. ¿de dónde proviene esta cantidad colosal de energía? Esta es la pregunta que trataremos de contestar a lo largo del presente libro. Los lóbulos se nutren de material eyectado por el núcleo de la galaxia y la forma de los chorros es muy variable (Figuras 33. 34. se trata de radiación sincrotrónica de alta frecuencia. La cantidad de preguntas que surgen respecto de las radiogalaxias es enorme y la mayoría no tienen respuesta. Por lo pronto. en una gran cantidad de radiogalaxias. Imagen óptica de Virgo A (M87). Enunciaremos algunas: ¿cuál es la fuente de la energía? ¿Cómo se aceleran los electrones a velocidades cercanas a la de la luz? ¿Cómo se producen los campos magnéticos? ¿Cómo se puede colimar el material que forma los chorros.

(M87). . Mapa de radio de Virgo A. Figura 33. Figura 34. etc.los centros de los cúmulos?. veremos cuáles de estas preguntas se puede intentar responder. y sobre todo al final de este libro. etc. Observaciones de VLA a =6 cm. Figura 32. A lo largo. Se cree que lo que puede producir la curvatura de los chorros es la presión del medio intergaláctico. Observaciones de VLA en = 6 cm.. Imagen de la radiogalaxia Hércules A reconstruida por computadora. Imagen de la radiogalaxia NGC 1265 reconstruida por computación.

Very Large Array. NOTAS (1) Del inglés. La generación de 107 ergios por segundo equivale a un watt. Multi Element Radio linked. (3) Del inglés. .Figura 35. Un procesamiento de imágenes por computadora nos muestra la estructura discontinua del chorro óptico de M 87. Very Long Baseline Interferometry. (2) Del inglés. (4) El ergio es una unidad de energía.

La solución a este enigma. azul y violeta no se parecían a las de ninguna otra estrella conocida. Este patrón se halla determinado por la estructura atómica de cada elemento. Quité el espectrógrafo del telescopio y puse un fotómetro para examinar los colores de esa extraña estrella. con el gran telescopio de Monte Palomar. puntual. Pues bien. Las ondas de radio de muchas de estas radiofuentes provenían de un objeto compacto. EL DESCUBRIMIENTO DE LOS CUASARES 1.RADIOFUENTES CUASIESTELARES EN LA década de los cincuenta los radioastrónomos descubrieron una multitud de objetos en el firmamento que emitían grandes cantidades de radiación en radiofrecuencias. En su libro The Red Limit. En aquella época se les ocurrió a los astrónomos un método para determinar con precisión las posiciones de las radiofuentes: mediante ocultaciones lunares. Cuando la Luna pasa delante de una radiofuente. Pero no nos adelantemos a nuestra historia. para su sorpresa. las cantidades relativas de luz roja. se dejan de recibir las ondas. pues habrá menos estrellas a .(1) Matthews le proporcionó esta información a Allan Sandage. le tomé un espectro esa noche y salió la cosa más rara que había yo visto jamás.IV. Puede medirse con exactitud el momento en que se corta la señal y. conociendo la órbita lunar. quien inmediatamente. como una estrella —a diferencia de los grandes lóbulos de las radiogalaxias. Los colores resultaron diferentes a los de cualquier objeto celeste que hubiese observado antes ¡todo era sumamente exótico! ¿En que consistía lo exótico de 3C48? Por un lado. Ferris cita las palabras de Sandage: El objeto se veía como una débil estrellita azul. debido al problema de resolución de los radiotelescopios en aquella época. obtener así la posición precisa. Este método es más exacto cuanto más lejos de la Vía Láctea se encuentra la fuente. en particular. En 1960. Thomas Matthews logró determinar con cierta precisión la posición de la radiofuente 3C48. T. en la mayoría de los casos no era posible saber qué clase de objeto visible correspondía a esas radiofuentes. había un exceso de luz violeta. Sin embargo. significó para la comunidad astronómica una verdadera conmoción. Como hemos visto en el capítulo anterior. cada elemento químico produce un patrón característico de líneas oscuras o luminosas — correspondientes a absorción o emisión de luz en ciertas frecuencias— en el espectro. Sandage y sus colegas del Tecnológico de California no pudieron identificar ¡ni una sola línea del espectro de 3C48! ¿Estaba constituida esta estrella por elementos químicos desconocidos? Los astrónomos estaban azorados y realmente intrigados. buscó lo que había en dicha posición. Más increíbles aún resultaban las líneas espectrales. encontrada algunos años después.

El corrimiento en longitudes de onda de las líneas se puede conocer directamente del espectro. El corrimiento al rojo se denota con la letra Z. el astrónomo Maarten Schmidt obtuvo su espectro y se encontró con el mismo tipo de objeto extraño que 3C48. Más adelante. y Cyril Hazard y sus colegas australianos aprovecharon la ocultación para medir su posición. Jesse Greenstein y Maarten Schmidt se dedicaron a pensar en el problema de la explicación de los espectros de los cuasares durante mucho tiempo. ¡Indescifrable! Conforme fueron identificándose más radioestrellas el misterio se fue profundizando. debido al movimiento de los cuasares (recordemos la Figura 10). midiendo la longitud de onda de una cierta línea espectral observada (por ejemplo. es decir.. fue que todas las líneas de emisión estuviesen desplazadas en longitud de onda por el efecto Doppler. la Luna pasó delante de la radiofuente 3C 273. Una de las ideas que se les ocurrió. pues habría escapado de la galaxia hace mucho tiempo (además de que ninguna estrella tiene un espectro de emisión similar al de los cuasares. ya al borde de la desesperación. Greenstein comentaría: "Fue un caso típico de autoinhibición de la creatividad por exceso de conocimientos formales. más de un décimo de la velocidad de la luz. la línea de Balmer. Schmidt regresó a esta idea. En 1962. Ninguna estrella de nuestra galaxia podría moverse a esa velocidad.(2) que expresaba la idea de que se trataba de objetos distintos a las demás estrellas. el corrimento al rojo implica velocidades de recesión mayores a un 10% de la velocidad de la luz. del hidrógeno). y comparándola con la longitud de onda de esta línea para un gas en emisión en el laboratorio (en reposo). Todos ellos tienen líneas espectrales altamente desplazadas hacia el lado rojo del espectro.. en el que se observaban las líneas del espectro del hidrógeno. Llamemos a la longitud de onda de la línea emitida en reposo e. bajo la suposición de que el cuasar se alejase de nosotros a una velocidad de 47 000 kilómetros por segundo. y a la longitud de onda de la línea observada del cuasar. H . El corrimiento al rojo será la diferencia e — o y se define Z como . ni emite una cantidad importante de energía en radiofrecuencias). en 1963. El término radioestrella se cambió por el de radiofuente cuasiestelar. Descartaron la idea por disparatada. Este nombre se abrevió para dar al término en inglés quasar (en español cuasar). desplazadas en longitud de onda debido a una velocidad de recesión de 37% la velocidad de la luz. y en la actualidad se conocen cerca de 3 000.su alrededor. Diez años después se conocían 200 cuasares. La estrella visible que emitía las ondas de radio resultó ser la más brillante de la región. la aplicó al espectro de 3C273 y se dio cuenta de que sus líneas de emisión correspondían al patrón de las líneas espectrales del hidrógeno. La misma idea podía explicar el espectro de 3C48. O. pero no encontraron ninguna otra explicación. y vale la pena dar aquí su definición rigurosa." Más de un año más tarde. En todos los casos.

a mayor distancia se encuentra de nosotros. ya que mostraban en sus espectros de emisión líneas con alto corrimiento al rojo. por tanto. planteó nuevas y fascinantes interrogantes: conociendo la distancia. tiene un corrimiento de Z =4. Hoy se sabe que.(3) ¿Cómo interpretar todo esto? La manera natural es suponer que los cuasares. se dedicaron a buscar en los catálogos de estrellas azules. salió del cuasar cuando aún no existía la vida en la Tierra. según la ley de Hubble. la mayoría de los cuasares no tienen fuerte radioemisión: son fuentes ópticas cuasiestelares que. el cuasar más cercano. la luz que vemos en este momento. al igual que las galaxias. por ejemplo.160 y es el cuasar de menor corrimiento al rojo. 15 resultaron ser objetos de un catálogo de objetos azules elaborado en los años cincuenta por los astrónomos mexicanos Enrique Chavira y Braulio Iriarte. como PKS 2000-330. y aún así se ve como una estrella diminuta! ¿Qué los hace brillar tanto que los podamos ver desde los confines del Universo? Esta es la pregunta que los astrónomos han intentado contestar en los últimos veinte años. Estos cuasares llevan el nombre del Observatorio de Tonantzintla . lo cual implica que se aleja de nosotros a una velocidad cercana a la de la luz (la velocidad es v = 0. Si aplicamos esta ley a los cuasares. obedecen la ley de Hubble. usando una técnica desarrollada por Guillermo Haro. Cuando los astrónomos se dieron cuenta de que los cuasares se identificaban ópticamente con aparentes estrellas con excesos de color azul y violeta. se encuentra a 3 mil millones de años luz. de hecho. De los cuasares identificados ópticamente. resulta ser que son los objetos más distantes de nosotros conocidos en el Universo. un cuasar debe tener la luminosidad de cien galaxias juntas. se designan también con el nombre de cuasares. Si colocáramos una galaxia gigante.Según esta definición.917 c). Varios de estos objetos resultaron ser cuasares. se encuentra en los confines del Universo observable. Un cuasar que se aleja de nosotros con una velocidad cercana a la de la luz. resulta que 3C 273 tiene una luminosidad equivalente a cinco billones de soles. Pero esta explicación. a la distancia de los cuasares más lejanos.43. se alejan de nosotros debido a la expansión del Universo y. 3C273 tiene un corrimiento al rojo de Z = 0. 2. no la veríamos. podemos calcular la luminosidad intrínseca de un cuasar. para evitar confusión. cuanto mayor es la velocidad de recesión de un objeto. lejos de resolver todas las dudas. Para ser visible. aunque algunos no tenían radioemisión. el cuasar Q0051-279. ésta es siempre de menor intensidad que la radiación óptica. Como vimos en el primer capitulo. con sus miles de millones de estrellas. OBJETOS ÓPTICOS CUASIESTELARES Aunque los cuasares fueron descubiertos por su radioemisión. El de mayor corrimiento conocido hasta el momento de escribir estas líneas. 3C 273.

La radiación de los cuasares no se limita a las frecuencias de radio y ópticas. Existe la tendencia a que los tiempos más cortos de variabilidad se observen a más altas frecuencias (por ejemplo. Aunque estas variaciones se han estudiado sobre todo en el óptico. Espectro del Observatorio de San Pedro Mártir.y se designan por las siglas TON seguidas del número de catálogo. algunos aumentan — o disminuyen— su brillo notablemente en lapsos de tiempo del orden de un año. como un todo. la velocidad será c = d/t. Otros 80 cuasares están listados en el catálogo elaborado por Haro y Luyten con el telescopio de Monte Palomar y llevan la denominación PHL (Palomar-HaroLuyten). algunas veces un mismo objeto aparece en dos o más catálogos. En algunos casos. Otra propiedad importante de los cuasares es la variabilidad de su brillo con el tiempo. donde d es el tamaño del objeto y t el tiempo en el cual se produce el cambio de luminosidad. Figura 36. B. sus dimensiones físicas son de unos meses luz. La velocidad de dicha señal no puede exceder en ningún caso a la velocidad de la luz. Para una señal luminosa. De manera que. de hecho la mayor parte de la energía es radiada en el infrarrojo y algunos cuasares son potentes fuentes de rayos X. TON 469 (Figura 36) es también la radiofuente 3C 232. se observan en todas las frecuencias. y que.C. por ejemplo. tan sólo unos segundos en rayos X). Para que un objeto pueda variar su brillo. aumente o disminuya su luminosidad coherentemente. debe transmitirse alguna señal a lo largo de ese objeto. N. si un cuasar es variable con tiempos característicos de unos meses. tanto de radio como ópticos. Y entonces regresamos al problema de lo que hace brillar un cuasar: ¿qué puede emitir la . Existen varios catálogos y listas de cuasares. el brillo puede aumentar al doble en sólo un día. Representación gráfica del espectro del cuasar TON469 (3C232). Todos los cuasares tienen una luminosidad variable.

Pero lo importante es que estas variaciones están correlacionadas con la longitud de onda: en general. En el capítulo V regresaremos a este tema más en detalle. se observa ópticamente un chorro de gas parecido al que emana del núcleo de Virgo A (Figura 47). son aceleradas por algún mecanismo —hasta ahora desconocido— del núcleo del cuasar hacia afuera. de donde se concluye que. 3. La idea de tener nubes eyectadas desde el núcleo proviene del hecho de que. En el caso de 3C 273. se trata de radiación sincrotrónica. más tarde. Gradualmente los electrones van perdiendo energía y. De 1963 a 1966 aumentó su luminosidad en radio constantemente. Nuestro ya conocido cuasar 3C 273 emite el 90% de su energía en forma de radiación infrarroja (lo cual equivale a más de cien mil veces la energía que emite nuestra galaxia en el óptico). Además. Desde entonces ha variado erráticamente. Al principio. en longitudes de onda larga. por separado. como en el caso de las radiogalaxias. por ello. Además. la emisión del continuo (radiación emitida en forma continua en todas las frecuencias) y. ESPECTRO CONTINUO Analizaremos ahora. empiezan a radiar a mayores longitudes de onda. esto es precisamente lo que se predice para la radiación sincrotrónica. . Tomemos como ejemplo nuevamente el caso de 3C 273. existe una correlación entre los tiempos de variabilidad y la longitud de onda a la que se observan. las líneas espectrales (emisión y absorción en frecuencias determinadas). las nubes se van expandiendo. responsables de la emisión sincrotrónica. el aumento súbito de luminosidad ocurrirá cada vez que sea eyectada una de estas nubes. como en el caso de las radiogalaxias. por consiguiente. hasta que incrementó de nuevo su luminosidad en 1967. posteriormente.energía de un billón de soles con las dimensiones del sistema solar? Por ahora dejaremos esta pregunta en suspenso. volviéndose más tenues y transparentes a la radiación de ondas largas. Esto es consistente con la siguiente interpretación: si las nubes de electrones relativistas con campos magnéticos. cuando el cuasar aumenta su brillo. La emisión de radio de los cuasares está polarizada. la nube contiene electrones de muy alta energía. que radian en altas frecuencias —o bajas longitudes de onda—. luego declinó por un tiempo. el cambio se observa primero en longitudes de onda corta y. algunos cuasares tienen radiolóbulos asociados y chorros de material que emanan del núcleo. aumentando y disminuyendo cada año. Cada tipo de radiación obedece a procesos físicos diferentes y. su análisis nos dará distinta información en cada caso. La mayor parte de la energía de los cuasares en el espectro continuo es emitida en el infrarrojo. perdiendo aproximadamente la mitad de lo que había ganado.

Con respecto al segundo problema. desde luego. sólo podemos observar desde la Tierra el "cercano infrarrojo". bajo la hipótesis de que todo el espectro continuo es de radiación sincrotrónica.Realizar observaciones en el infrarrojo es extremadamente difícil pues no existe en la actualidad ningún tipo de detector suficientemente sensible al infrarrojo como para obtener imágenes semejantes a las fotografías. debido a los procesos de la evolución . Con respecto al primer problema. que se trate de radiación no térmica —sincrotrónica— igual que la de radio. Existen otros dos factores que limitan de manera determinante la realización de observaciones infrarrojas. esto se logra aislando el detector en recipientes enfriados con nitrógeno o helio líquidos. mientras que en otros. Pero lo más difícil de todo es responder a la pregunta de ¿cuál es el origen de la radiación infrarroja de los cuasares? La primera posibilidad es. respectivamente. también contribuirán a la radiación que ve el detector. En algunos casos este polvo está compuesto por residuos de la nube original de donde se formó la estrella. Por lo que respecta a las técnicas de interferometría usadas en el radio. Prácticamente todos los cuerpos emiten radiación térmica y ésta es máxima en el infrarrojo para temperaturas entre 0 y 30 grados centígrados. pues para explicar el exceso de radiación infrarroja observado se necesitaría una cantidad enorme de electrones con energías de aproximadamente un ergio por electrón. esta hipótesis encuentra algunas dificultades. la solución es valerse de sistemas de aislamiento y enfriamiento adecuados alrededor del detector. el edificio. con lo que se logran temperaturas de unos 180 a 270 grados centígrados bajo cero. de manera que discernir la débil radiación proveniente de los cuerpos celestes en esas condiciones es como tratar de hallar una aguja en un pajar. el vapor de agua). Como el aire cercano a la superficie de la Tierra. En el Universo se ha encontrado polvo caliente en la vecindad de las estrellas. Usualmente. El segundo factor limitante es la emisión de la propia atmósfera y del telescopio. Resulta difícil de entender por qué la mayoría de los electrones habrían de tener preferencialmente esa energía de un ergio. los electrones radiarían en radiofrecuencias o en luz visible. el telescopio y hasta el astrónomo se encuentran a estas temperaturas. el grueso de la radiación de los cuasares es emitida alrededor de 100 m 4. debido a la falta de transparencia de la atmósfera. aunque ciertas técnicas de interferometría infrarroja están empezando a desarrollarse y a aplicarse en astronomía. El primero de ellos es la absorción de esta radiación por las diversas moléculas de la atmósfera terrestre (principalmente. Otra posibilidad es que la radiación infrarroja provenga de la emisión de granos de polvo en los cuasares o alrededor de ellos. el polvo se formó del gas que. De los telescopios espaciales hablaremos en el siguiente capítulo.(4) Sin embargo. La solución es alejarse de la atmósfera terrestre y realizar observaciones desde el espacio. Sin embargo. Si la energía fuese un poco menor o mayor. ya hemos descrito cuáles son las dificultades de aplicarlas a longitudes de onda más cortas. hasta una longitud de onda de unas 10 m.

quizás los tres intervengan. Sin embargo. se obtiene una recta (Figura 37(a)). Para ionizar átomos de hidrógeno — el elemento predominante en un 70% en el Universo— se requiere radiación ultravioleta. otro proceso que puede producir emisión infrarroja es la radiación de los electrones libres que se frenan o aceleran al interactuar entre sí en un gas ionizado. Esto quiere decir que dicho gas no puede cubrir toda la fuente de . Si se hace una gráfica del logaritmo de la intensidad de la radiación contra el logaritmo de la frecuencia. Acabamos de ver que la fuente produce radiación en todas las frecuencias. Para expresar esto en forma matemática se utiliza la a siguiente fórmula: donde I . al menos una buena parte de esa energía es radiación no térmica (sincrotrónica): el hecho de que la distribución de la energía radiada en distintas frecuencias obedece a lo que se conoce como una ley exponencial. a partir de las observaciones. 4. También puede haber ligeras deformaciones locales de la forma de las rectas. existe una evidencia muy fuerte para suponer que. Por lo que respecta al resto de la emisión del continuo. donde Iv. ultravioleta y rayos X— podemos afirmar que hay también. no sabemos qué es. existen grandes cantidades de polvo frío en nuestra galaxia y en otras galaxias. Es muy difícil distinguir. sin embargo. Claro que los cuasares no son estrellas y las analogías son peligrosas. ESPECTRO DE LÍNEAS DE EMISIÓN Un espectro de líneas de emisión delata siempre la presencia de un gas de muy baja densidad expuesto a una fuente de radiación ionizante. la propia estrella ha arrojado. se calientan y reemiten parte de la luz incidente en el infrarrojo. en términos de esa frecuencia elevada a un cierto exponente (o potencia). a es el signo de proporcionalidad. algunos de los cuales analizaremos en el capítulo VI. Esto significa que podemos expresar la intensidad de la radiación a una cierta frecuencia. cuál de estos procesos es el responsable de la emisión infrarroja de los cuasares. Por último. y ambos tipos de polvo son emisores eficientes de radiación infrarroja. Además del polvo caliente. desde el radio hasta los rayos X. deducimos que no toda es absorbida por los átomos del gas circundante. están contribuyendo a la emisión de manera importante. Los cuasares poseen esta fuente. la frecuencia a la cual se mide la intensidad y a número qúe es el exponente o potencia al cual está elevada la frecuencia. a longitudes de onda más cortas —óptico. diversos procesos físicos y mecanismos de emisión involucrados. pero es la misma que produce electrones relativistas. Al exponente a se le conoce como el índice espectral y puede no ser el mismo para diversos rangos de frecuencia (Figura 37(b)). Este tipo de distribución de energía es "la firma" característica de la radiación sincrotrónica. es la intensidad de la radiación medida en la frecuencia v. además de la radiación sincrotrónica. lo cual indica que otros procesos físicos. se sabe que las partículas de polvo absorben la luz que incide sobre ellas.estelar. Del hecho de que podemos detectar parte de esta radiación ultravioleta directamente. seguramente.

sino a un movimiento macroscópico. Esto se puede explicar si el corrimiento Doppler al azul y al rojo —respecto de la frecuencia central— se debe no a un movimiento microscópico.1 (a) TON 469 (b) desde el infrarrojo hasta el ultravioleta. el ancho de las líneas de los cuasares llega a ser de varios cientos de angstroms (Figura 36). las nubes se mueven unas con respecto a otras. llamado ensanchamiento Doppler térmico ("térmico" porque se debe a la temperatura). que es del orden de diez mil grados. para producir el ancho observado en las líneas se requiere que las nubes se muevan a velocidades de entre 1 000 y 20 000 km/seg. como el de los átomos. emitiendo fotones con frecuencias ligeramente corridas al azul y rojo respecto de la frecuencia central de la línea (la frecuencia emitida por el átomo en reposo). exponencial. En las nubes los átomos del gas absorben la radiación ultravioleta. La distribución se describe mediante una ley . Estos corrimientos producen un ensanchamiento de la línea (Figura 38). ¿Qué información nos da el ancho de las líneas? Debido a la temperatura. los átomos del gas en las nubes se hallan en continuo movimiento. Sin embargo. mucho más que las producidas por las nubes de gas ordinarias en el espacio interestelar de nuestra galaxia o de otras.radiación ultravioleta. A diez mil grados. Se grafica logaritmo de frecuencia (en Hertz) contra logaritmo del flujo (en unidades llamadas milijanskys). Distribución del flujo de fotones del conjunto de los cuasares 3C249. F La característica más sorprendente de las líneas espectrales de los cuasares es que son muy anchas. o desordenado y azaroso. Este movimiento puede ser ordenado. Dicho movimiento es azaroso y por ello algunos átomos se moverán hacia el observador y otros se alejarán de él. como por ejemplo un movimiento de rotación de las nubes alrededor de la fuente central. Es decir. este efecto produce un ensanchamiento de aproximadamente 0. Figura 37. se ionizan y emiten en las frecuencias de las líneas espectrales observadas. . en (b) varias.1 Å. sino que debe estar distribuido a su alrededor en forma de nubes —o filamentos— que la ocultan sólo parcialmente. De cualquier modo. En (a) tenemos un solo índice .

Por ejemplo. Las líneas prohibidas se denotan mediante corchetes: por ejemplo: [O III] es la línea prohibida del oxígeno dos veces ionizado.eI es hierro neutro— y hierro quince veces ionizado —quince electrones desprendidos—. en un cuasar las nubes se disolverían sin un medio que las mantuviese confinadas. Las nubes de gas mencionadas antes poseen una masa de unas cien mil masas solares. Éstas así se denominan debido a que las transiciones atómicas que las originan no pueden darse en condiciones terrestres. es la de los átomos en reposo.Figura 38 . La longitud central. Puesto que el movimiento de los átomos obedece a la temperatura el efecto se conoce como Dopler térmico. se detectan líneas de hierro una vez ionizado —con un electrón de menos—. Por ello se piensa que se hallan inmersas en un gas tenue a varios millones de grados. líneas angostas. El ancho de la línea se debe al movimiento azaroso de los átomos que la emiten. las nubes son condensaciones de material relativamente denso y frío. Así. En las galaxias sólo se producen en el vacío casi perfecto del medio interestelar. . Otra característica del espectro de emisión es la enorme variedad de grados de ionización de los elementos. Es importante darse cuenta que aun las nubes de alta densidad son menos densas que el vacío más perfecto que pueda conseguirse en un laboratorio terrestre. A las líneas permitidas se les llama líneas anchas y a las prohibidas. aunque aun estas últimas son mucho más anchas que las que provienen del medio interestelar. c. que se denota Fe XVI. Hay dos clases de nubes: las llamadas de alta densidad (entre l0 7 y 10 11 electrones por centímetro cúbico) y las de baja densidad (entre l0 3 y l0 7 electrones por centímetro cúbico). En los cuasares estas líneas son más angostas que las permitidas. que se denota Fe II —F. lo que indica que las nubes emisoras poseen velocidades entre 300 y 1 000 km/seg. En las de baja densidad el gas puede emitir las llamadas líneas espectrales prohibidas. lo que refleja una amplia gama de temperaturas del gas. Como un gas caliente tiende a expanderse.

señalaremos un punto de suma importancia. Sobre este punto hemos de volver en el capítulo VI. el observador verá absorción de aquellas nubes que estén frente a él. una clave sobre la naturaleza de los cuasares. y éstas tendrán un movimiento en dirección del observador: por tanto introducirán una componente de corrimiento al azul. Una buena parte del material que se mueve alejándose del . Esto se puede explicar de dos maneras: 1) que el material que produce la absorción es material proveniente del cuasar —nubes de gas relativamente frío y exterior a la región de emisión— que se expande. De hecho. Los corrimientos en frecuencia de estas líneas de absorción son siempre menores que los corrimientos de las líneas de emisión. por vez primera. Además. Esta similitud proporcionó. Las líneas y su estructura de ionización son las mismas. es muy parecida la forma de la distribución del espectro continuo. la forma del espectro de un cuasar no es algo único. Haciendo a un lado el alto corrimiento al rojo y la alta luminosidad intrínseca. y tendrán un valor de Z menor. En el primer caso.Por último. El observador ve el material eyectado hacia él en absorción pues tiene la atmósfera delante y esta absorción estará corrida al azul. Figura 39 (a). y 2) se trata de material externo. 5. ajeno al cuasar. Las líneas así producidas son muy anchas y se encuentran en el extremo azul de las líneas de emisión correspondientes. resulta ser idéntica a la forma del espectro de las galaxias de Seyfert (capítulo I) y asimismo a la del espectro óptico de las radiogalaxias. Líneas tipo "P Cygni". así llamadas por haberse observado por primera vez en la estrella P del Cisne. Este tipo de líneas son típicas de atmósferas en expansión de las estrellas. La explicación se ilustra en estas páginas (Figura 39). algunos cuasares muestran líneas de absorción. así como sus anchos. ESPECTRO DE LÍNEAS DE ABSORCIÓN Además del espectro de emisión. situado en el camino entre éste y nosotros.

Esta fórmula es válida sólo para valores de Z mucho menores que uno. es necesario usar una fórmula que tome en cuenta tanto los efectos relativistas como la variación con el tiempo . 48 del Tercer catálogo de radiofuentes elaborado en Cambridge. (3) La velocidad de recesión se puede conocer a partir de Z (que es lo que se (donde c es.observador queda oculto de éste. En el segundo caso. más material absorbente se acumulará entre él y nosotros. lo que es lógico si pensamos que. por ello la línea de emisión (corrida al rojo) es más angosta. la velocidad de eyección del material es de v = 10 000 km/seg. más sistemas —grupos de las mismas líneas con distintos corrimientos— de líneas de absorción tienden a observarse. Inglaterra. Líneas P Cygni en el cuasar PHL 5200. las líneas de absorción son más angostas y están despegadas de las de emisión. NOTAS (1) Objeto núm. la velocidad de la luz). como mide directamente). mediante la sencilla fórmula siempre. Mientras más lejos están los cuasares. Figura 39(b). lo cual se interpreta como la intervención de varias nubes de material absorbente intergaláctico a distintas distancias entre el cuasar y nosotros. mientras más distante es el cuasar. Para valores mayores. (2) En inglés: quasi stellar radio source. Las diferencias en Z —entre la emisión y la absorción— son grandes y frecuentemente se repiten las mismas líneas de absorción con diferentes corrimientos.

Si esta velocidad fuera estrictamente constante (que no lo es) entonces: (4) La micra se abrevia m y es igual a una diezmilésima de centímetro.de la velocidad de recesión. .

la detección de cada fotón es una proeza que se logra con la ayuda de grandes telescopios y de detectores muy complejos. En el caso de objetos muy lejanos. varios países han conjuntado esfuerzos para . Si se toma en cuenta que la turbulencia atmosférica imprime una limitación insuperable a la calidad de las imágenes ópticas. El poder de resolución (capítulo III de un telescopio óptico depende de las dimensiones de la superficie colectora y de la distancia focal. por cada metro cuadrado del suelo. llegan a la superficie de la Tierra apenas unos 3 000 fotones por segundo. resulta discutible el provecho de seguir construyendo espejos cada vez más grandes (la Universidad de Texas tiene el proyecto de construir un espejo de 7. La segunda es resolver —separar— imágenes. mediante una gran superficie colectora —espejo o lente—. Los telescopios ópticos más grandes del mundo son el telescopio Hale situado en Monte Palomar. Son estos pasos de gigante los que han permitido avanzar en el conocimiento de los enigmáticos cuasares (además de muchos otros aspectos de la comprensión del Universo). con un espejo de 6 m de diámetro (Figura 40). por centímetro cuadrado. que tiene un espejo parabólico de 5 m de diámetro y el de Zelenchuskaya. la mayoría de los astrónomos se han ido por el camino de buscar sitios idóneos para poner telescopios algo más pequeños. Estos sitios deben estar aislados de la contaminación luminosa de las poblaciónes y en lugares elevados para mejorar las condiciones de turbulencia atmosférica —además de tener cielos despejados la mayor parte del año—. como en el caso de los cuasares. después de la construcción de estos gigantes. El Sol lanza al espacio 1024 veces más fotones que el foco. cuyo brillo aparente es muy pequeño. La cantidad de luz que recibimos en la Tierra desde una estrella de las más cercanas y semejante al Sol es equivalente a la cantidad de luz que recibiríamos del foco de 60 watts ¡colocado a cuatro kilómetros! De los objetos de mediano brillo que hoy estudian comúnmente los astrónomos. particularmente en los últimos 15 años.V. Por ello. por siglo. Los telescopios tienen dos funciones: la primera es captar más luz que el ojo. Además. en las montañas del Cáucaso en la Unión Soviética. Las cifras anteriores revelan la dificultad básica de la astronomía: captar mínimas cantidades de luz. NUEVOS OJOS PARA VER EL CIELO EN ESTE capítulo haremos un paréntesis necesario con objeto de comprender el monumental avance tecnológico que ha transformado a la astronomía.6 m de diámetro). Al ojo —desnudo— del obser vador llegan tan sólo unos ¡cinco fotones por minuto! Del cuasar más lejano que se conoce (PKS 1208+1011) llega a la Tierra un fotón por angstrom. California. Un foco ordinario de 60 watts irradia del orden de 1020 fotones por segundo. El enfriado y pulido fino de los espejos de estos telescopios llevó muchos años y su construcción representa un costo enorme en dinero y tecnología.

en Baja California Norte. es decir. Otro sitio de condiciones astronómicas extraordinarias es la Sierra de San Pedro Mártir. . Telescopio de Zelenchuskaya. sin embargo. que cuenta con el mayor telescopio propiedad de un país latinoamericano (espejo de 2 m de diámetro). la cual acaba por velarse por completo si la exposición es excesiva.montar observatorios multinacionales: así se han establecido. por ejemplo. El primer detector usado en astronomía para sustituir a la retina fue la placa fotográfica. el de la Palma en las Islas Canarias y el de Mauna Kea. que es la construcción de espejos multimodulares. sobre un extinto volcán de Hawai a 4 200 m de altura. Existe una vía de desarrollo alternativa a los grandes telescopios ópticos. Los astrónomos de todo el mundo viajan grandes distancias para trasladarse a estos sitios apartados y realizar ahí sus observaciones. los observatorios de Cerro Tololo y la Silla. permitiendo registrar mayores detalles y objetos más débiles. Figura 40. existen varias dificultades para asegurar que la calidad de la imagen obtenida sea comparable a la de los espejos monolíticos. 1. ensamblados a base de espejos individuales más pequeños. La placa fotográfica tiene varias ventajas sobre la retina. Existe un tiempo de exposición óptimo. en los Andes chilenos. Esta limitación es superada por los detectores modernos. después del cual se empieza a producir una saturación de la emulsión fotográfica. La Universidad de California está planeando un espejo de 10 metros de diámetro hecho de 36 segmentos hexagonales. La primera es su capacidad de registrar la imagen de manera permanente. es limitada. sin embargo. la segunda es su capacidad de acumular fotones durante el tiempo que dura la exposición. Aquella capacidad de acumular luz. DETECTORES DE LUZ La superficie colectora de un telescopio es el equivalente del cristalino del ojo y el detector es el equivalente de la retina. Ahí se encuentra el Observatorio Nacional de México.

que tienen una eficiencia cuántica del 80%. esto ha proporcionado al astrónomo la utilización de un "ojo" (telescopio). detectarla y medirla con un detector. posteriormente. por ejemplo. Utilizados en astronomía. en su baja eficiencia para registrar fotones. Para hacer el análisis más eficiente se usan las computadoras. . Inventos posteriores. fueron las cámaras de televisión y los intensificadores de imagen (Figura 41). Otro de los efectos que se ha utilizado para la detección de luz es el proceso fotoconductivo. como en la fotografía.Las otras limitaciones consisten en que la placa fotográfica no tiene la misma sensibilidad para todos los colores y. tubos fotomultiplicadores. basados en la idea del fotomultiplicador. Pero no basta con captar la luz con el telescopio. es necesario analizar esa información de una manera adecuada. Einstein obtuvo el premio Nobel por el descubrimiento del efecto fotoeléctrico. con la sensibilidad de los sistemas fotoeléctricos. De esta manera se pueden ver con más claridad ciertos detalles. pero sí fue posible medir de manera precisa la cantidad de luz emitida por un objeto. "restar" a la imagen de una galaxia la señal proveniente del brillo del cielo. Se ha buscado ahora la manera de conectar directamente las cámaras de televisión con las computadoras. finalmente. Con esos detectores aún no era posible captar información en forma de una imagen. Existen técnicas actuales con las que es posible hacer operaciones matemáticas con imágenes enteras. han originado métodos más eficientes para el estudio de objetos cósmicos. Con base en este descubrimiento se comenzaron a construir detectores fotoeléctricos y. una "retina" (la cámara de TV) y una porción especializada de "cerebro" (la computadora) dedicados al análisis de las imágenes del cielo. Siguiendo con las analogías. Por cada 100 fotones que llegan a la placa. el cual ocurre en materiales semiconductores. sólo uno es registrado. por el cual los fotones provocan una corriente eléctrica al incidir sobre ciertos materiales. Esto dio origen a los detectores llamados de estado sólido. La capacidad de detección de esos fotomultiplicadores ha llegado a ser de 10 fotones por cada 100 incidentes (eficiencia cuántica del 10%). como en fotografía. Estos dispositivos combinan la capacidad de obtener imágenes completas.(1) Los problemas descritos anteriormente se han resuelto con el uso de detectores optoelectrónicos. Es posible.

Las componentes fundamentales del MEPSICRON son tres: la película fotosensible. Este detector es bidimensional en cuanto a la resolución espacial —forma la imagen en un plano— siendo la tercera dimensión la intensidad. Intensificador de imagen. Este tubo amplifica entonces la intensidad incidente de la luz. conservando la memoria de la posición en . A este grupo pertenece el MEPSICRON.5 m de Monte Wilson. Hale diseñó el telescopio de 5 m —siempre se hace referencia al diámetro del espejo— para ser cuatro veces más sensible que el de 2. han dado origen a la posibilidad de construir mosaicos de sensores fotoconductivos de unos 400 x 600 elementos. puede formar una imagen en dos dimensiones: en un plano. ya que. que ha sido diseñado y desarrollado por un grupo de investigadores y técnicos del Instituto de Astronomía de la UNAM. cada elemento de 30 milésimas de milímetro. llamadas cámaras CCD. Si hubiese tenido un detector CCD.(2) Este tipo de sensores pertenece a la familia de detectores bidimensionales. Los electrones que salen de los microcanales chocan en una pantalla de fósforo. En (b) se muestra un detalle de un microcanal. la placa microcanal que. Los electrones en los microcanales son multiplicadores por un factor de hasta 108. En este tubo. el detector más eficiente de su tipo. en esto consiste la amplificación electrónica. Las paredes de los microcanales liberan varios electrones cuando un electrón choca con ellas. Pero con una eficiencia cuántica ¡80 veces mayor! En su época.Figura 41. al igual que la placa fotográfica. hubiese logrado el mismo objetivo con un telescopio de ¡40 cm! Sensores aún más eficientes que el CCD son los llamados contadores de fotones capaces de registrar la incidencia de cada fotón como un evento individual. Los avances de la microelectrónica en la construcción de circuitos integrados. donde liberan fotones. Así surgieron las cámaras de TV de estado sólido. los fotones que inciden sobre el fotocátodo liberan electrones que caen dentro de los microcanales.

que incidió el fotón. que por el hecho de observar fuera de la atmósfera. Los astrónomos del mundo aguardan con impaciencia la puesta en órbita del telescopio espacial. la astronomía óptica y la radioastronomía. multiplica los electrones inducidos por un factor de 108. su lanzamiento fue aplazado durante varios años por diversos problemas técnicos y de presupuesto de la NASA(4) y fmalmente fue puesto en órbita en 1990. reconstruye. no hay más que proyectos a largo plazo. la posición de incidencia del fotón. Un sistema electrónico complejo. Cada incidencia se registra en un mosaico de memoria de1000x1000 elementos para reconstruir la imagen. E por electrón. podrá detectar objetos cincuenta veces más débiles que el mayor de los telescopios terrestres y con una resolución 10 veces mayor. mediante estas cuatro señales. . Se trata del telescopio espacial "Edwin Hubble" (Figura 42). P por posición. Por lo que se refiere a la radioastronomía. Este telescopio.4 metros de diámetro. Los proyectos de la astronomia óptica son mucho más concretos y están próximos a realizarse. S por sensor y CRON indica que se registra el tiempo en que ocurre cada evento. financiado en un 85% por los Estados Unidos y en un 15% por la Agencia Espacial Europea. 2. ASTRONOMÍA DESDE EL ESPACIO Las ramas de la astronomía que se han podido desarrollar en la Tierra. y. por último. Tiene un espejo de 2. son por lo mismo las más retrasadas en cuanto a su desarrollo espacial. El nombre MEPSICRON viene de las características del detector: M por microcanal. Uno de ellos es un proyecto Soviético para colocar radiotelescopios en órbita a fin de establecer una red interferométrica.(3) Una Vez terminado. el ánodo que recibe esta nube de electrones y envía cuatro señales eléctricas correspondientes a la incidencia de la descarga respecto a cada una de sus cuatro esquinas. El telescopio contará también con excelentes detectores y equipo periférico.

Figura 42. En 1983. Lanzado en 1972. se han logrado grandes avances. Actualmente se halla en desarrollo el proyecto SIRTF(6) que tendrá un telescopio de 1 m de diámetro cuyo lanzamiento está planeado para 1990. nebulosas y galaxias infrarrojas. En las longitudes de onda inaccesibles a la observación desde la Tierra. por el satélite norteamericano-europeo llamado IUE. Los satélites enviados al espacio para estudiar esta parte del espectro han sido capaces de obtener espectros. que es precisamente el rango en que los cuasares emiten la mayor parte de su energía. mas no imágenes. Describiremos los más importantes. sino en orden —decreciente— de longitud de onda Empezaremos por el infrarrojo. Ya hemos descrito las dificultades de realizar observaciones en el infrarrojo y los detectores del IRAS no escapaban a estas dificultades.(5) construido por un equipo de astrónomos daneses. el satélite infrarrojo astronómico llamado IRAS. En sus once meses de vida (lo que duró el helio líquido) el satélite produjo un catálogo de aproximadamente 300 000 estrellas. Dibujo del telescopio espacial "Edwin Hubble". Su sensibilidad será de 100 a 1 000 veces mayor que la del IRAS y observará en longitudes de onda de 2 m a 700 m. en 1978. más no obtener imágenes ni espectros. la misión IRAS ha sido la más compleja por la dificultad de mantener esta enorme cantidad de material refrigerante a temperatura cercana al cero absoluto (-270°C). ingleses y norteamericanos. fue seguido. a una altitud de 900 km. fue puesto en órbita. no en orden histórico. Desafortunadamente. El IRAS observó el cielo en las longitudes de onda de 8 m a 200 m. Pero el esfuerzo valió la pena. a estas longitudes de onda sólo se puede medir el brillo. Este satélite podrá ser llenado de refrigerante periódicamente mediante el transbordador espacial. Los diseñadores tuvieron que encerrar el telescopio infrarrojo de 0.(7) que actualmente continúa . El satélite Copérnico llevaba un telescopio ultravioleta de 80 cm y estuvo en funcionamiento nueve años.6 m de diámetro en un contenedor con ¡70 kg de helio líquido! A pesar de haber sido lanzados varios otros satélites astronómicos (de los que hablaremos más adelante). como ya hemos mencionado. Pasemos ahora a la región ultravioleta.

El telescopio espacial Hubble es un telescopio no sólo óptico. a bordo de la estación espacial Skylab. podía medir su longitud de onda. es decir. a fines de los setenta se construyeron una serie de 3 grandes satélites llamados HEAO. Este satélite se hizo famoso al detectar las primeras fuentes binarias de rayos X en nuestra galaxia y. Contará con un sistema microcanal para obtener imágenes en el ultravioleta.(8) Cada uno de ellos pesaba unas 3 toneladas y medía unos 6 metros de largo. sino también ultravioleta. El IUE tiene un telescopio de 45 cm y cubre el rango de longitudes de onda de 950 Å a 3 000 Å.funcionando en tiempo extra. Para poder observar fuentes débiles —distantes— de rayos X. Este último efecto. la binaria Cygnus X-1. entre ellas. lanzado en 1970 desde Kenya (Figura 43). era una versión refinada de un contador Geiger. Una de ellas es la emisión de un plasma (gas ionizado) a varios millones de grados. Seguimos con los rayos X. se le llamó el Observatorio Einstein (Figura 44). El segundo de ellos fue construido alrededor de un gran telescopio capaz de producir imágenes de rayos X mediante detectores bidimensionales. Su primer telescopio estuvo en el observatorio solar Apollo. donde se cree que se ha descubierto el primer agujero negro producido por el colapso gravitacional de una estrella muy masiva al final de su vida (ampliaremos este punto en el siguiente capítulo). llamado contador proporcional. Otra es la colisión de electrones ultrarrelativistas con fotones sincrotrónicos. que además de registrar la incidencia de un fotón. para maravilloso asombro de sus diseñadores (estaba diseñado para funcionar 5 años). llamado Compton inverso. El primer satélite de rayos X fue el célebre Uhuru (palabra swahili que significa libertad). No son muchas las condiciones físicas que los pueden producir en forma natural. Los primeros satélites de rayos X funcionaban con un tipo de detector bastante rudimentario. Construir telescopios de rayos X es muy difícil porque estos rayos pueden ser reflejados sólo bajo ángulos de incidencia sumamente pequeños. cuyo límite de detección llega hasta 115 Å. hace que los electrones le cedan su energía a los fotones. Los rayos X son una forma altamente energética de radiación. Uno de los pioneros en el diseño de telescopios de rayos X fue el astrónomo Ricardo Giacconi. de hecho. deben incidir apenas rozando el espejo. .

de modo que. de modo que podía reconstruir una imagen de la fuente. La . desde la Tierra. sino también la posición de incidencia.Figura 43. Lanzamiento de Uhuru el 12 de diciembre de 1970 Figura 44. La resolución de las imágenes era por tanto del orden de un minuto de arco. El telescopio del Observatorio Einstein constaba de dos espejos concéntricos. el mayor de 58 cm de diámetro.(9) un contador de fotones capaz de medir no sólo la energía —frecuencia— del fotón de rayos X. Uno de los detectores era el IPC. se podía dar la orden de cambiar de detector. El Observatorio Einstein (HEAO B) durante las pruebas antes de su lanzamiento desde el centro espacial Marshall. y tenía cuatro instrumentos detectores montados en una plataforma giratoria. El IPC podía ver una región del cielo de l° —un grado— cuadrado y medía la posición de llegada de los fotones con una precisión de un cincuentavo de grado cuadrado.

El Einstein dejó de funcionar en abril de 1981. En el caso de la astronomía óptica. el progreso fue rapidísimo. Scorpius X-l en 1962. Pero en el caso de los rayos X. Los radioastrónomos cubrieron el mismo camino en cuarenta años. Este detector usaba dos placas microcanales y era capaz de construir imágenes con tanto detalle como el mejor telescopio óptico (Figura 45). Imagen de rayos X de Virgo A (M 87). tan sólo dieciséis años desde la detección de la primera fuente.(10) que era cinco veces menos sensible. Sus sucesores fueron el satélite europeo Exosat y el japonés TENMA lanzados en 1983. Los norteamericanos planean lanzar un gran telescopio de rayos X para fines del siglo. la astronomía de rayos X dio un salto para ponerse a la altura de los campos clásicos de la astronomía óptica y la radioastronomía. que lleva el nombre de Wilhelm Röngten. el Einstein llevaba un segundo detector. El satélite alemán Rosat. Se planea que esté en servicio diez años y que pueda ser visitado por astronautas para realizar reparaciones y ajustes en el espacio. En cambio. Con el detector HRI. a partir de la primera detección de radioondas hechas por Jansky en los treintas. el HRI. Se distinguen el cuerpo de la galaxia y el chorro. el descubridor de los rayos X. pero no proporcionaba información sobre la longitud de onda de la radiación incidente. hasta la interferometría en los setentas. su resolución era muy alta: 2 segundos de arco. .resolución y capacidad de distinguir longitudes de onda del IPC eran muy similares a las del ojo humano. transcurrieron tres siglos desde que Galileo usó su primer telescopio hasta la obtención de imágenes con la precisión del siglo xx. el AXAF. Como complemento. debe ser lanzado en 1987. Figura 45.(11) Este telescopio podrá ver fuentes diez veces más débiles que el Einstein con una resolución de medio segundo de arco. hasta el lanzamiento del Observatorio Einstein en 1978. cubría un campo de 25 minutos de arco cuadrados.

NOTAS (1) La razón de los fotones detectados a los fotones incidentes se llama eficiencia cuántica. los superpoderosos campos magnéticos de las estrellas de neutrones y los inmensos pozos de potencial gravitacional alrededor de agujeros negros. funciona convirtiendo la radiación energética en luz visible. Cuando un rayo penetra el cristal. choca con los átomos de éste y radia la energía perdida por el choque en forma de luz visible. El detector usado para los rayos . Los primeros satélites de rayos datan de los años sesenta. Las longitudes de onda más cortas. correspondientes a los llamados rayos :  gamma. Los fotones son tan energéticos que pueden atravesar la cámara de gas de un contador proporcional o la cara de un detector tipo HRI. Se trata de un gran cristal de ioduro de sodio rodeado de tubos fotomultiplicadores. El principal problema con los telescopios de rayos es que no pueden enfocar debido a la reflexión de los rayos. ya que su longitud de onda es menor que el tamaño de los átomos de que está hecho cualquier espejo. Ninguna nube de gas puede hallarse lo suficientemente caliente como para generar este tipo de radiación mediante procesos térmicos. de la radiación de partículas subatómicas ultrarrelativistas asociadas a los procesos más violentos que tienen lugar en el Universo: las explosiones de supernovas. de los cuales hablaremos inmediatamente (capítulo VI). Este es un parámetro que sirve para comparar la calidad de 105 diferentes detectores de luz. sin ser detectados. Lo que se hace entonces es obtener la dirección precisa de donde proviene cada fotón y gratificarla. tercera letra del alfabeto griego) requieren de nuevos tipos de telescopios y detectores. indirectamente.Los telescopios empleados para rayos X registran longitudes de onda de hasta 1Å. La intensidad del relámpago visible depende de la energía — frecuencia— del fotón incidente. pero entonces no podían obtener imágenes. Los rayos provienen siempre. Los rayos provenientes de la Vía Láctea son generados cuando los rayos cósmicos (partículas cargadas de alta velocidad que se generan en las explosiones de supernovas) chocan con los átomos del gas del plano de la galaxia. por tanto. La resolución de estos telescopios es muy baja: aproximadamente dos grados —cuatro veces el tamaño de la Luna— pero aun así su mapeo del cielo produjo resultados intesantes. excepto durante la producción de ráfagas. . La eficiencia cuántica de la placa fotográfica es del 1%. En rayos el cielo está dominado por la Vía Láctea. Los primeros que lograron obtenerlas fueron el satélite norteamericano SAS-2. con objeto de producir así mapas del cielo en rayos . que funcionó sólo siete meses en 1972. El Sol es completamente invisible en estas longitudes de onda. y el satélite europeo COS-B (1975-1982). llamado detector de centelleo. sin interaccionar con ninguno de sus átomos y.

dispositivo de carga acoplada. tanto en cooperación científica y tecnológica como en el aspecto de financiamiento. (11) Del inglés: advanced X-ray astrophysics facility. transbordador con telescopio infrarrojo. formador de imágenes de alta resolución. (9) Del inglés. (Agencia Espacial Norteamericana. explorador ultravioleta (8) Del inglés: high energy astrophysics observatory. satélite astronómico infrarrojo. (3) Para investigaciones espaciales.(2) Del ingés: charge-coupled device. la mayoría de los países europeos funcionan de manera conjunta.) (5) Del inglés: infrared astronomy satellite. (10) Del inglés: high resolution imager. a través de la Agencia Espacial Europea. (7) Del inglés: internacional. (4) Del inglés: National Aeronautics Space Administration. (6) Del inglés: shuttle infrared telescope facility. . imaging proportional counter. Observatorios Astrofísicos de Altas Energías. Contador Proporcional para la formación de Imágenes. estación astrofísica avanzada de rayos X. international ultraviolet explorer.

Por su luminosidad y características espectrales. desde luego. en particular. que son de menor luminosidad y con todas las líneas espectrales relativamente angostas. Podemos ver (Figura 8) que en la exposición de corta duración sólo aparece el núcleo. en el caso del cuasar. de las llamadas galaxias activas. esta generación de energía va acompañada de eyección de materia desde el núcleo. Las galaxias Seyfert (capítulo I) pertenecen al grupo de galaxias activas. se llegó a conocer mejor las propiedades de los núcleos de las galaxias y. gracias al desarroHo de nuevas técnicas de observación y procesamiento de imágenes. Si este núcleo fuese 100 veces más brillante sería indistinguible de un cuasar. Esta radiación no térmica domina el espectro continuo. El espectro de emisión de una galaxia Seyfert I es idéntico al de un cuasar. salvo diferencias mínimas. la sorpresa hubiese sido mucho menor. Dichas propiedades son muy semejantes —aunque en una escala energética menor— a las de los cuasares. Esto se debe a que en los años setenta.VI. por la luminosidad y el corrimiento al rojo. parecida a la de los cuasares. El espectro de las radiogalaxias de líneas angostas es análogo al de las Seyfert II. las radiogalaxias se pueden dividir en dos grupos: el espectro de las llamadas radiogalaxias de líneas anchas. pero. NÚCLEOS ACTIVOS DE GALAXIAS Y AGUJEROS NEGROS 1. El término núcleo activo de galaxia fue inventado a causa de la generación de las enormes cantidades de energía en el núcleo de una galaxia. son iguales a los de las galaxias Seyfert. se dividen en dos grupos: las Seyfert I. sólo se vería el núcleo y no la galaxia circundante. y si. estuviese a una distancia mucho mayor de la que se encuentra. no es de origen estelar. y las Seyfert II. La característica fundamental de la energía generada por un núcleo activo es la de no ser térmica. Muchas veces. excepto. con una distribución de intensidad en las diferentes longitudes de onda. por supuesto. además. Esto nos lleva a pensar que los cuasares son los núcleos de galaxias sumamente lejanas y luminosas. al inspeccionar los espectros de emisión de sus fuentes centrales —que se identifican con galaxias elípticas— encontramos que. la energía emitida es de 100 a 1 000 veces mayor. es idéntico al de los cuasares. desde los rayos X —cuando son observados— hasta las ondas de radio. análogo al de las Seyfert I. que son las más luminosas y con líneas espectrales permitidas más anchas que las prohibidas. . En cuanto a las radiogalaxias. Asimismo. ya sea en forma continua o en eventos explosivos. Idéntico excepto por la luminosidad involucrada. NÚCLEOS ACTIVOS DE GALAXIAS Sí LOS cuasares se hubieran descubierto diez años después.

Estructura a diversas escalas.Habíamos visto ya (capítulo IV) que algunos cuasares presentan la misma morfología que las radiofuentes dobles una fuente central y dos lóbulos de emisión extendidos. cuando se estudió su espectro a varias longitudes de onda. térmica (estelar). En 1968 se descubrió otro tipo de núcleo activo de galaxia: los lagartos u objetos tipo BL Lacertae (BL Lac).07. No cabía duda que se trataba de un objeto extragaláctico. se descubrió que el espectro continuo se asemejaba mucho al de los cuasares. Estos chorros se observan en todas las escalas. todo el espectro consistía de un continuo. como es el caso de la radiogalaxia Virgo A y el cuasar 3C 273 (Figuras 31 y 47). aunque con una polarización mucho más elevada. Sin embargo. La radiación no era. BL Lac. Figura 46. La eyección de chorros de material es un fenómeno relacionado a la actividad de un número importante de núcleos activos. Montaje de mapas de radio del chorro de la radiogalaxia NGC6251. desde unos cuantos hasta cientos de miles de años luz (Figura 46). Existía. Al estudiarse con más detalle el espectro del objeto prototipo. definitivamente. una diferencia notable con respecto a los cuasares: estos objetos no tenían líneas de emisión. se descubrieron algunas líneas de absorción y a partir de ellas se determinó un corrimiento al rojo de Z = 0. sin embargo. En la actualidad se conocen cerca de ochenta objetos tipo BL Lac o . Prácticamente. La gran mayoría emiten en radiofrecuencias. pero algunos son observables ópticamente. El objeto BL Lac estaba catalogado como una estrella variable de la constelación del Lagarto. También se detectan los chorros en rayos X (Figura 45).

salvo por la ausencia de líneas de emisión. de mayo de 1982. el descubrimiento se hizo por una revisión ex post de imágenes.(1) Algunos astrónomos agrupan estos dos tipos de objetos —los BL.Lac y los cuasares OVV— bajo el nombre de blasares. No olvidemos que las grandes distancias implican que la luz de dichos objetos ha sido emitida hace miles de millones de años. en algunos casos. por su color y luminosidad. que. No tenemos la certeza de que se trate de galaxias. La altísima luminosidad de los cuasares y objetos tipo BL Lac hace muy difícil poder registrar una galaxia circundante. alta polarización y extrema variabilidad del brillo. alta luminosidad.(2) Figura 47. el objeto no existía y en la imagen —inferior— de 1984 ya no es visible. . de líneas muy débiles de emisión—. Imagen óptica del cuasar 3C 273. pero tampoco podemos estar seguros de que estos objetos sean núcleos de galaxias totalmente iguales a las que conocemos. De hecho. La imagen superior (mayo de 1983) muestra un objeto en la nebulosidad que rodea al cuasar. Quizá estemos viendo núcleos de galaxias en formación. grandes corrimientos al rojo —medidos a partir de líneas de absorción y. Desafortunadamente. con las técnicas modernas de procesamiento de imágenes de CCD. lo que implica una disminución en luminosidad de dos magnitudes.lagartos. por lo que no fue posible tomar espectros en el momento de la explosión para confirmar si se trató de una supernova. Ninguno está asociado con lóbulos de radioemisión y podemos afirmar que son parientes cercanos de los cuasares. Sin embargo. Todos tienen aspecto estelar. El argumento más fuerte a favor de la idea de que los cuasares son núcleos de galaxias es el descubrimiento de lo que se cree es una supernova —explosión estelar— en el cuasar 1059+730 (Figura 48). son muy similares al grupo de cuasares altamente variables llamados OVV. parece ser una supernova. En imágenes previas. se han logrado descubrir nebulosidades difusas alrededor de algunos objetos BL Lac y cuasares.

como todos los cuerpos celestes en el Universo. La idea de la contracción. esto es lo que se observa en todas las galaxias elípticas y espirales. a partir de pequeñas fluctuaciones de densidad en la distribución de la materia en el Universo. y los resultados indican que hay siempre una fuerte concentración central de materia. La hipótesis comúnmente aceptada es la de la contracción gravitacional. al contraerse por su propia gravedad formaron una concentración de materia en el centro. En realidad. Hawai. esta hipótesis se enfrenta a varios problemas teóricos y ninguna observación la puede realmente confirmar. Por otro lado. Supernova en el cuasar 1059+730.Aunque la cantidad de energía generada en algunos núcleos activos es menor por varios órdenes de magnitud que en los cuasares. La imagen inferior (julio de 1984) fue tomada con un CCDen el telescopio franco-canadiense en Mauna Kea. Una de las primeras ideas que se manejó para explicar el fenómeno de los cuasares fue suponer que eran condensaciones superdensas de estrellas en núcleos galácticos. rotaban sobre sí mismas. ¿Cuál es el fenómeno capaz de generar una energía equivalente a billones de soles en un volumen equivalente al del sistema solar? 2. Figura 48. que. LA FUENTE DE ENERGÍA Uno de los grandes problemas no resueltos de la astronomía es el de cómo se formaron las galaxias. las estrellas podrían chocar entre sí y tales choques liberar así gran cantidad de energía. Sin embargo. La imagen superior (mayo de 1983) fue tomada con un CCDen el telescopio de la Universidad de Hawai. que mantuvieron su estructura por su gravedad interna). Se han hecho cálculos en computadoras a fin de simular la dinámica del colapso del gas en este tipo de nubes. Estas nubes. predice la formación de grandes nubes protogalácticas autogravitantes (es decir. La densidad requerida para que se produzcan estos choques es de unas 1010 estrellas en un volumen de un . la gran interrogante es la misma. las ideas alternativas se hallan aún menos justificadas teóricamente. En estas condiciones.

las observaciones la confirman cada vez con mayor certeza. Estos modelos tuvieron cierto auge en los años sesenta hasta mediados de los setenta pues se basaban en objetos conocidos: cúmulos densos. Durante un tiempo se pensó que la energía radiada podía. Zeldovich y Novikov. Esta idea — formulada independientemente en 1964 por dos astrofísicos soviéticos. Esto se debe a que. y uno norteamericano. por otro. Por ello esta idea se transformó. Una alternativa es que las colisiones produzcan una sola superestrella. en el sentido de que los choques podrían generar estrellas altamente masivas que evolucionasen rápido. con mucho. la eyección de partículas relativistas se daría en todas direcciones. No era del todo claro cómo los choques entre las estrellas podrían generar la energía requerida. un modelo cuantitativo. mucho menos. hoy ampliamente desarrollada. hasta formar una estrella gigante de varios millones de veces la masa del Sol. es. provee un modelo teóricamente sólido para explicar cuantitativamente casi todos los fenómenos observados. . Salpeter— era que en el centro de los cuasares y los núcleos activos de galaxias había un gigantesco agujero negro. y. que subsecuentemente sigue creciendo por captura gravitacional de otras estrellas. Sin embargo. llegará un momento en que empiece a contraerse y forme un gigantesco pulsar (estrella de neutrones). etc. provenir de la energía de rotación de este tipo de superpulsar y que el eje de simetría correspondía al eje de rotación. para decir lo menos. la más aceptada por la comunidad astronómica. explotando como supernovas. por un lado. de la misma manera que un patinador sobre hielo aumenta su velocidad de giro al contraer los brazos. La idea de un solo objeto supermasivo está más acorde con la existencia de un eje de simetría —el de la eyección de los chorros— aunque no explica el mecanismo de aceleración de las partículas a velocidades cercanas a la de la luz. de alguna manera. Esta idea era atractiva pues se sabía que dichas explosiones generan partículas relativistas y radiación sincrotrónica. con una precisión sorprendente durante millones de años. Esta idea.año luz cúbico (lo cual representa aproximadamente cien mil veces la densidad en el centro de nuestra galaxia). La energía debía generarse por la caída de material al hoyo negro. Los primeros modelos de superestrella tomaron en cuenta que. explosiones de supernovas. aunque fuesen extrapolados a extremos desconocidos. al evolucionar ésta. La realidad es que ninguna de estas ideas ofrece una explicación satisfactoria a todo el conjunto de fenómenos observados en relación con la actividad en los núcleos de galaxias y cuasares y. refleja que la emisión de las partículas relativistas ha sido canalizada en la misma dirección. Al contraerse girará cada vez más rápidamente. lo cual no explicaría la direccionalidad observada en los chorros de material que hemos descrito antes. Todo esto se daba en contraposición a una idea que en esa época parecía inaceptable por extravagante y descabellada. La alineación casi perfecta de algunos chorros con sus radiolóbulos a distancias de hasta millones de años luz..

es decir.3. Einstein propuso una nueva teoría: la relatividad general. la TGR predice. con el adelanto de la tecnología. y es esta curvatura la que es sentida por otros cuerpos como atracción gravitacional. el espacio y el tiempo son conceptos relativos: por ejemplo. Einstein obtuvo las ecuaciones que nos dan la geometría . Según la TRE. con conceptos totalmente nuevos e incomprensibles para el "sentido común". como la TRE. La TRE nació en 1905 y revolucionó la física. Una de las predicciones es que ningún cuerpo o mensaje puede viajar más rápido que la luz. han predicho la existencia de otros cuya realidad era imposible verificar en ese momento. Sin embargo. Esto. además de explicar una serie de fenómenos naturales. no existe un tiempo absoluto. La curvatura de una superficie ordinaria se estudia mediante la geometría. según la velocidad de quien lo mide. la TRE introdujo un nuevo concepto: el espaciotiempo de cuatro dimensiones. en la práctica. predicho por la TGR. es lo que se observa como atracción gravitacional. otro cuerpo que pase cerca no seguirá como trayectoria una línea recta. además. AGUJEROS NEGROS Algunas de las teorías que han revolucionado de manera más drástica nuestra concepción del mundo. Con esta herramienta matemática. hace casi setenta años. Un ejemplo es la teoría general de la relatividad (TGR) que predijo. explicaba la gravitación de una manera realmente revolucionaria: según la TGR los cuerpos deforman el espacio-tiempo a su alrededor. Esta teoría contenía la anterior (TRE) y. interpretado como una cuarta dimensión. Para estudiar la curvatura del espacio-tiempo de cuatro dimensiones producida por los cuerpos masivos. el tiempo transcurre más o menos lentamente. Este nuevo espacio es la unión del espacio "común y corriente" —que todos sabemos tiene tres dimensiones— y del tiempo. La TRE no es capaz de explicar el fenómeno de la gravitación (la existencia de una fuerza de atracción universal a la cual están sujetos todos los cuerpos y cuya ley fue enunciada por Newton) y por ello. la existencia de agujeros negros en el Universo. La constancia de la velocidad de la luz nos permite medir el tiempo en unidades de longitud. han sido tan adelantadas para su época que. alrededor de 1915. sino una trayectoria curva. La deformación del espacio-tiempo actúa también sobre los rayos de luz: por ejemplo. una relatividad del tiempo: un observador lejano verá que el tiempo transcurre más lentamente cerca de un cuerpo cuyo campo gravitacional es sumamente intenso. los rayos de luz provenientes de las estrellas lejanas se curvan ligeramente al pasar cerca del Sol (este efecto. Debido a la curvatura del espacio alrededor de un cuerpo masivo. se ha podido comprobar observando las estrellas cerca del disco solar durante un eclipse de Sol). La sola presencia de un objeto masivo produce una curvatura del espacio-tiempo. estas predicciones se verifican. La TGR es una teoría de la gravitación propuesta por Albert Einstein algunos años después de que él mismo propusiera la teoría de la relatividad especial (TRE). Además. se usa una geometría llamada geometría de Riemann. al pasar el tiempo. Además. y viceversa.

en primera aproximación. A esta velocidad mínima se le llama velocidad de escape y varía de un planeta o estrella a otros. La velocidad de escape desde la superficie de un cuerpo esférico es Vesc = donde M es la masa del cuerpo. podría escaparse desde el interior de esa esfera. Sabemos por experiencia que un proyectil arrojado verticalmente hacia arriba alcanza una altura máxima que depende de la velocidad con la que fue lanzado.del espacio-tiempo a partir de la distribución de los cuerpos masivos en el espacio. pero que hoy en día han sido comprobados con bastante precisión. mientras mayor sea la velocidad inicial. Laplace habla de "cuerpos oscuros" que no dejan escapar la luz. Es fácil ver en la fórmula de arriba que la velocidad de escape de un cuerpo esférico de masa M será igual a la velocidad de la luz (v = c). no puede ser visto ni puede influir sobre el resto del Universo. no podemos examinar con más detalle. pero que.. Lo que ocurre dentro del horizonte está eternamente desconectado del exterior. por falta de espacio. Pero si al proyectil se le imprime una velocidad inicial superior a 11. subirá y no volverá a caer. Esa solución de Schwarzschild se reducía. ni la luz. Este radio se llama radio gravitacional y es exactamente igual al radio de Schwarzschild. entonces ningún cuerpo.(4) Existe una manera más clásica —en el sentido de la física clásica o prerrelativista— y más intuitiva de pensar en estos cuerpos. r su radio y G la constante de gravitación universal. más alto llegará antes de iniciar su caída. en segunda aproximación. Pero se conocen varias soluciones para casos particulares.. se llama horizonte de eventos del agujero negro. llamado radio de Schwarzschild (G es la constante de gravitación universal. con base en una idea formulada por Laplace en su libro El sistema del mundo (publicado en 1793). y nunca al revés. En el lenguaje de la relatividad general se puede decir que el espacio-tiempo se curva a tal grado que . predecía efectos casi imperceptibles.5 km por segundo. En este libro. Aún no se ha podido obtener la solución general de las diez ecuaciones de Einstein. la solución de Schwarzschild predecía un fenómeno curioso: si un cuerpo de masa M tiene toda su masa concentrada dentro de una esfera de radio 2Gm/c2. Un objeto puede entrar en este agujero negro. ¡se cierra sobre sí mismo! Todo lo que está atrapado en ese pedazo de espacio cerrado nunca podrá salir al mundo exterior. En 1916 el astrónomo alemán Karl Schwarzschild obtuvo la primera solución a dichas ecuaciones. Aparte de estos efectos. la luz puede cruzar el horizonte sólo en un sentido: de afuera hacia adentro. entre ellos: la curvatura de los rayos luminosos al pasar cerca del Sol y el corrimiento del perihelio de los planetas. escapándose definitivamente de la atracción gravitacional terrestre. La superficie de la esfera cuyo radio es el radio de Schwarzschild. ni ningún tipo de información. todos muy importantes. pero no podrá escaparse de ahí. El razonamiento que llevó a Laplace a ese concepto es bastante simple. . para el caso particular de un cuerpo masivo que tenga la forma de una esfera. si su radio es: rg = 2GM/c2.(3) M la masa del cuerpo y c la velocidad de la luz). a la ley de gravitación de Newton y.

En la época de Laplace. Estos núcleos chocan violentamente entre sí y llegan a fusionarse.Si en la expresión de arriba sustituimos la masa del Sol (2x1033 gramos). La masa del núcleo de helio es ligeramente menor a la masa de sus constituyentes —dos protones y dos neutrones—por separado. m la masa y c es la velocidad de la luz). al agotarse el helio. La segunda es que nadie pensaba que pudiesen realmente existir en la naturaleza cuerpos con semejantes masas y esas dimensiones. En particular. Una estrella es una enorme esfera de gas incandescente que brilla porque en su centro se producen reacciones termonucleares. hasta llegar un momento en que es tan alta que el helio se empieza a transformar en carbono. éste sería un agujero negro. Al principio son los núcleos de hidrógeno —con un protón en el núcleo— los que se fusionan para formar núcleos de helio. los átomos se hallan totalmente ionizados. Es un claro ejemplo de transformaaón de masa en energía. esencialmente por dos motivos: la primera es que no se sabía si la gravitación actuaba sobre los rayos luminosos (de hecho. Por otro lado. el radio gravitacional es de un centímetro. Vale la pena hacer aquí un paréntesis para profundizar un poco sobre este tema. tenemos núcleos desprovistos de sus électrones. En plenitud de su vida. En la mayor parte de las estrellas el equilibrio entre estas dos fuerzas puede durar miles de millones de años. la TGR predice que la curvatura del espacio-tiempo —que percibimos como atracción gravitacional— actúa támbién sobre los rayos luminosos. como ya hemos visto. encontramos que su radio gravitacional es de aproximadamente 3 kilómetros. Respecto al primer punto. Cada una de estas reacciones de . ni siquiera se sabía qué era la luz). la teoría de la evolución estelar predice que las estrellas altamente masivas se transforman en agujeros negros al final de sus vidas. se repite el ciclo. Esta fuerza tiende a contraer a la estrella. una estrella radia luz y calor por este proceso y se mantiene en equilibrio gracias al balance muy preciso entre dos fuerzas que actúan en sentido opuesto: por un lado. la fuerza de atracción gravitacional mantiene cohesionada a la estrella jalando todas sus partes hacia el centro. y este efecto ha sido medido. es decir. pero el combustible nuclear de la estrella no puede durar eternamente. que si toda la masa del Sol estuviese contenida en una esfera de 3 kilómetros de radio. Es decir. Cuando casi todo el hidrógeno de la estrella se ha transformado en helio. vuelve el equilibrio y. aproximadamente. La temperatura en el centro aumenta todavía más. en aquella época. Para la Tierra. esta vez el carbono se transmuta y así sucesivamente hasta formarse el hierro. A la temperatura de varios millones de grados que existe en el interior de una estrella. se rompe el equilibrio y la estrella se contrae. estas ideas quedaron como meras lucubraciones. la astrofísica moderna nos ha dado la respuesta. o de fusión nuclear. La diferencia de masa se libera en forma de energía de acuerdo con la expresión E = mc2 encontrada por Einstein (E denota la energía. se halla la presión de la materia incandescente y la radiación que empujan hacia afuera y tienden a expander la estrella. Respecto al segundo punto.

Aquí surge la interrogante: ¿qué tan compacto puede ser un cuerpo? En otras palabras. la presión interna no es capaz de soportar el peso de las capas exteriores y la estrella se contrae. En 1939 el célebre y controvertido físico norteamericano Oppenheimer demostró que estas estrellas no podían tener salvación (6) Que en este caso no podía existir ninguna configuración de equilibrio capaz de detener la contracción gravitacional. llamado Chandrasekhar.4 masas solares.4 masas solares. en el transcurso de la contracción gravitacional que sufre al final de su vida. disminuye su radio paulatinamente. aumenta su densidad —se vuelve más y más compacta— y se va enfriando. Pero.(5) En 1930. con el tiempo. no se desintegra por completo. al iniciarse la contracción. todas tienen masas menores que 1. ¿Qué sucede con las más masivas? (Se sabe que existen muchas estrellas con masas hasta de 50 masas solares). ¿existe algún limite a la contracción gravitacional? Este problema se ha estudiado desde hace muchos años. más y más densa. ya no es capaz de emitir más energía por reacciones termonucleares. La teoría. encontró que una estrella con una masa menor que 1. ¿Qué sucede con las que no explotan? ¿Y con los residuos de las que explotaron? Al no haber ya reacciones nucleares. ¿Qué le sucede entonces? ¿Cómo mueren las estrellas? Algunas estrellas explotan convirtiéndose en supernovas y. alcanzará una nueva configuración de equilibrio al convertirse en una estrella de neutrones. y aquí mencionaremos tan sólo los resultados a los que se ha llegado.. un joven estudiante hindú. si la masa de una estrella. sus radios van de 3 000 a 20 000 km y sus densidades son tan altas que un centímetro cúbico de ellas pesa ¡una tonelada! Ahora bien. Cuando la estrella es fundamentalmente de hierro. Estas configuraciones corresponden. Las estrellas de neutrones se descubrieron 35 años después de que se había predicho su existencia.transformación libera menos energía que la anterior. a las estrellas conocidas como enanas blancas.. Las enanas blancas se conocían ya desde antes de que fuesen estudiadas teóricamente. Si su masa es menor que tres masas solares. ¿hasta convertirse en . que se haría cada vez más y más pequeña. en 1968. la configuración de equilibrio que se alcanza para las enanas blancas no es posible y la estrella se contrae aún más. es mayor que 1. la estrella. salva del colapso total sólo a las estrellas con masas menores que tres masas solares. en la práctica. en la mayoría de los casos. puede llegar a una configuración de equilibrio en la que la contracción se detiene. Se les llama pulsares. produciéndose entonces el colapso gravitacional de la estrella. al explotar.4 veces la masa del Sol. vuelven a ser lo que eran antes de formarse: nubes de gas y polvo (Figura 27).?: en uno de . sino que queda una parte llamada residuo de la explosión. sin embargo. En efecto. porque emiten pulsos regulares de radio.

a la atracción gravitacional de la otra estrella. pero si su órbita se encuentra dentro de la atmósfera. es decir. a que las estrellas suelen eyectar de sus atmósferas cantidades considerables de gas al espacio en forma de lo que se llama viento estelar. Al proceso de captura de material se le llama acreción. existe entre ambas un flujo de material gaseoso. analizaremos el proceso de acreción con algún detalle. fuese un agujero negro? La atracción gravitacional de este agujero negro sobre la compañera sería enorme y actuaría como una especie de "aspiradora cósmica" succionando y engullendo enormes cantidades del gas de las capas externas de la estrella compañera. Debido a la rotación de todo sistema estelar. y por otro. Si pudiéramos seguir la trayectoria de una partícula del gas en dicho disco. en la jerga astrofísica. perdiendo energía en los choques. convirtiéndose en un agujero negro. la partícula podría permanecer indefinidamente girando alrededor del agujero negro. Para entender esta idea. va acercandose a él. veríamos que gira alrededor del agujero negro describiendo una espiral. pero si detectar su presencia. Esto se debe. formando una especie de remolino que. sino que gira alrededor. es pertinente explicar brevemente lo que es un sistema binario. sino que forman sistemas de dos. el gas que fluye de una estrella a otra —y. De no ser por esta pérdida de energía. debe proporcionarnos alguna manifestación detectable. una de las estrellas. por un lado. cabe preguntarse entonces: ¿cómo podemos saber si existe o no? Desde luego. En los años sesenta se planteó una manera muy ingeniosa de detectar la presencia de agujeros negros a través de efectos gravitacionales. de la estrella al agujero negro—. podrá continuar indefinidamente. habiendo evolucionado mucho más rápido que la otra. se denomina un disco de acreción. Esto se debe a que la partícula interacciona con otras partículas del gas.esos objetos celestes de los que hablaba Laplace: tan compactos que se vuelven invisibles. Se sabe que en los sistemas binarios en que las componentes están muy cercanas una de otra. se va frenando. se pensó. Semejante proceso de acreción. no podemos verlo.(7) ¿Qué sucedería si en uno de estos sistemas binarios muy cercanos. en uno de esos objetos tan densos que el espacio a su alrededor se curva a tal punto que la luz queda atrapada. perderá . La situación es similar a la de un satélite artificial en órbita alrededor de la Tierra: si el satélite gira fuera de la atmósfera. y de esta manera el objeto pierde toda conexión con el mundo exterior. Si un agujero negro no emite ni luz ni niguna otra señal. A un sistema de dos estrellas unidas gravitacionalmente. La gran mayoría de las estrellas no están aisladas. Para comprender cuál fue la pista a seguir en la búsqueda de agujeros negros. no cae directamente. se le llama doble o sistema binario. y debido a la atracción gravitacional del agujero negro. tres o más estrellas que interactúan gravitacionalmente entre sí. Ya hemos visto que el campo gravitacional cerca de un agujero negro es enormemente intenso (en otras palabras: el espacio a su alrededor se halla muy deformado). en nuestro caso.

Como consecuencia de la fricción. En resumen: el gas que entra al agujero negro emite energía antes de cruzar el horizonte de eventos. se puso en órbita el satélite astronómico Uhuru. El proceso que libera energía de origen gravitacional. debido a la caída de materia a un agujero negro. En particular. dos astrofísicos ingleses. se puede liberar hasta un 40% de la masa en reposo de la materia acretada. y también por el desarrollo de la teoría de los discos de acreción. revivió el interés de un grupo de astrónomos en la idea de la generación de energía de origen gravitacional para los cuasares y núcleos activos de galaxias. lo calentarán enormemente a costa de frenar su caída en el agujero negro. Daremos un ejemplo concreto: para generar la energía observada de un cuasar se requiere de un agujero negro de cien millones de veces la masa del Sol que se trague el equivalente de una masa solar por año. la energía disipada por la fricción será emitida en forma de rayos X. fundamentalmente. caerá al suelo. Todos los cálculos que se hicieron de la masa del objeto invisible indicaron que era de aproximadamente diez masas solares. En cambio. Lo mismo sucede con el gas en el disco de acreción: en este caso. primer observatorio de rayos X (Figura 43). el gas del disco de acreción se calienta cada vez más a medida que se acerca al agujero negro. como emisión de rayos X. la fricción de las diversas partes del gas entre sí. Para tener una idea de qué tan eficiente es este proceso. El origen de esta energía es la atracción gravitacional del agujero negro. Novikov y Salpeter de que en el centro de los cuasares y galaxias activas hay un agujero negro gigantesco (se trata de un agujero negro de entre un millón y mil millones de veces la masa del Sol). un sistema binario en la constelación del Cisne. Se ha calculado que la temperatura en la parte central de un disco de acreción puede alcanzar varios millones de grados. en el que se detectó una sola estrella dando vueltas alrededor de un objeto invisible. Para la mayoría de los astrónomos quedó claro que se había descubierto el primer agujero negro. es diez veces más eficiente que el proceso que produce la energía que hace brillar las estrellas.energía por fricción con el aire. . Una de las fuentes de rayos X más potentes que descubrió este satélite fue Cygnus X-l. En buena medida por el descubrimiento de Cygnus X-l. A estas temperaturas. En 1970. diremos que mediante la fusión nuclear se libera una energía de aproximadamente el 4% de la masa en reposo de la materia involucrada en el proceso (recordemos que : E = mc2). con un gran disco de acreción que lo alimenta. finalmente. en el proceso de acreción a un agujero negro. Volvamos ahora a los cuasares. finalmente. Donald Lynden-Bell y Martin Rees revivieron la teoría de Zeldovich. La forma de disipar la energía gravitacional en el disco de acreción es por fricción y. se calentará al rojo vivo y. la manifestación de esa energía es. Uno de los argumentos fundamentales para apoyar esta teoría es que el problema de la generación de grandes cantidades de energía se resuelve en un volumen extremadamente reducido.

Por ello. Una manera de que esto suceda es por la interacción entre dos galaxias. como los cúmulos superdensos o las superestrellas descritas al principio de este capítulo. pues se observa una tendencia a encontrar más núcleos tipo Seyfert en los núcleos de galaxias interactuantes o en sistemas dobles. el "canibalismo". menos de una hora luz. Algunos astrónomos piensan que puede haber "agujeros negros primordiales" que existen desde que se inició la . La segunda. de alguna manera. la tercera posibilidad es que el alimento venga de afuera: gas de otra galaxia —por interacción— o gas intergaláctico. es que el gas de regiones más externas de la galaxia puede ser. cabe preguntarse. Por lo que respecta a los cuasares. Otro de los argumentos en favor de la teoría del agujero negro supermasivo. También existe la teoría alternativa de que los agujeros negros se formaron antes que las galaxias. De manera que aun si existieron originalmente configuraciones de ese estilo. ¿de dónde viene el "alimento del monstruo"? Se consideran tres posibilidades: la primera es que se alimenta de gas del núcleo de la galaxia y de estrellas del núcleo que son previamente destrozadas por enormes fuerzas de marea. Del desarrollo de la teoría de la evolución estelar quedó claro que el tiempo de evolución es inversamente proporcional a la masa (es decir. como se dice en la jerga astrofísica moderna. que en galaxias aisladas. el cual se halla a una distancia de tres veces el radio de Schwarzschud del agujero negro. la mayor parte de la energía se genera cerca del borde interno del disco de acreción. o. mientras más masiva es una estrella más rápidamente agotará su combustible nuclear). como Virgo A (M 87). que recalcó Martin Rees. Los agujeros negros de origen estelar en sistemas binarios se alimentan del gas de la estrella vecina. se encuentran siempre en los centros de los cúmulos. ¿de dónde viene el material que forma el gran disco de acreción alrededor de los agujeros negros en el centro de los cuasares y núcleos de las galaxias?. Desde luego no sabemos si el proceso de colapso gravitacional ocurre realmente en los núcleos de las galaxias. Por último. recordemos que probablemente se trata de núcleos de galaxias extremadamente jóvenes que pueden tener una gran cantidad de gas en el núcleo. incluso.Por otro lado. Recordemos que en el primer capítulo hicimos hincapié en el hecho de que las más poderosas radiogalaxias. para todo fin práctico. evolucionará rápidamente. canalizado hacia el núcleo. aunque se perturba fuertemente la distribución del gas (Figura 12). podemos considerar que el agujero negro ya se ha formado cuando observamos la galaxia. las estrellas no chocan unas con otras. éstas llegarán a la fase final de su evolución —que implica necesariamente el colapso gravitacional y la formación de un agujero negro— en un tiempo sumamente corto (comparado con la vida de la galaxia). consiste en que cualquier gran concentración de masa en d núcleo. donde puede darse. es decir. Ya hemos dicho (capítulo I) que aun cuando la interacción sea una colisión directa. Existen estadísticas que parecen confirmar la posibilidad de que las interacciones canalicen gas al núcleo para alimentar al monstruo. "para alimentar al monstruo".

expansión del Universo. Estos agujeros negros pueden haber actuado como centros atractores para aglomerar a su alrededor a la materia que, finalmente, formó las galaxias. Cabe aclarar que aquí estamos entrando en un terreno altamente especulativo. El problema del origen de las galaxias es uno de los más complejos de la astrofísica. Independientemente del problema de su origen, todo parece indicar que en los núcleos de las galaxias hay un agujero negro supermasivo. Al final del capítulo analizaremos la evidencia observacional en favor de esta teoría. En este punto, quizás el lector ya se haya dado cuenta cómo hemos ido generalizando de la actividad de los cuasares a la de los núcleos de algunas galaxias y, finalmente, en esta sección hemos hablado de los núcleos de galaxias, sin distinción. En efecto, muchos astrónomos piensan que existen agujeros negros en el centro de todas las galaxias (incluida, desde luego, la nuestra). Si esto es así, surgen de manera natural las preguntas: ¿Qué es lo que determina que se manifieste la presencia del agujero negro a través de la llamada actividad nuclear? Es decir, ¿por qué en los cuasares y en algunas galaxias la emisión de radiación no térmica del núcleo domina sobre la luz de las estrellas? ¿Y por qué en otras galaxias lo que domina es la luz normal de las estrellas y del gas interestelar? ¿Por qué en estas últimas el monstruo permanece dormido? La respuesta es que el factor fundamental es la dotación de gas vecino al agujero negro: el alimento del monstruo. Una vez que el agujero negro ha engullido la mayor parte de las estrellas y el gas que había inicialmente en su entorno inmediato, permanecerá en relativa calma sin generar grandes cantidades de energías.(8) Cada cien o mil millones de años el monstruo se puede reactivar por el encuentro cercano con otra galaxia o por el paso, cerca del agujero negro, de algún cúmulo estelar. Un último argumento fuerte en favor de esta teoría es que explica de manera natural la eyección de material en forma de chorros. A primera vista esto puede parecer extraño, puesto que hemos hablado de un disco de acreción en el que la materia fluye hacia el agujero negro. Examinemos, sin embargo, con más detalle, lo que sucede en el borde interno del disco. El gas, cada vez más caliente, ejercerá una enorme presión —tanto de las partículas del gas como de la radiación— que hará que el disco se infle, convirtiéndose, cerca del agujero negro, en una especie de "dona" (Figura 49). En el plano ecuatorial del disco, la materia afluirá hacia el agujero negro; sin embargo, parte del material, fuera de este plano, será rebotado hacia atrás por la presión y comprimido nuevamente por el material que cae, formándose zonas de choque o manchas calientes en el borde interno. Una cantidad importante de partículas será acelerada y eyectada hacia afuera. Los únicos canales de salida están a lo largo del eje de rotación del disco, de modo que el borde interno de la dona funciona como cañón colimador del haz de partículas (Figura 49). De esta manera, el modelo explica de manera natural la eyección de chorros. A continuación, veremos qué información podemos obtener del estudio de estos chorros.

4.CHORROS SUPERLUMÍNICOS Y ABERRACIÓN RELATIVISTA Uno de los campos en los que la radiointerferometría ha dado mayor información, ha sido el del estudio de los chorros. Mediante el arreglo VLBI que hemos descrito (capítulo III) se ha encontrado un hecho sorprendente: algunos de estos chorros parecen desplazarse con velocidades ¡mayores que la de la luz! A este efecto se le ha llamado expansión superlumínica. Examinemos de cerca el caso del chorro de nuestro viejo conocido: el cuasar 3C 273. La proyección de la parte visible del chorro mide 60 000 años luz. Un estudio de alta resolución en radio (VLBI), revela que el chorro está compuesto de diversos nódulos brillantes; estas configuraciones varían con el tiempo (Figura 50). Durante un lapso de cuatro años, el nódulo brillante se ha ido separando de la parte central en un 50%. A la distancia de 3C 273, esta separación implica una velocidad del nódulo de ¡cinco veces la velocidad de la luz!

Figura 49. La presión del gas y de la radiación hacen que el disco de acreción se infle cerca del borde interno formando una especie de "dona". El borde interno forma una especie de cañon que sirve para colimar los chorros. Los astrónomos saben que semejante velocidad de desplazamiento contradice la teoría de la relatividad (cuyas implicaciones han sido ampliamente confirmadas experimentalmente). Existe una explicación de este fenómeno que implica que, en realidad, se trata de una ilusión. La idea se ilustra en estas páginas (Figura 51). Para que se produzca esta ilusión, deben cumplirse dos requisitos: primero, que la dirección de movimiento del chorro forme un ángulo pequeño respecto de la línea visual entre el observador y la radiofuente. Segundo, que la velocidad real de desplazamiento del chorro sea cercana a la velocidad de la luz (es decir, que el chorro sea relativista). Para comprender las implicaciones de que los chorros sean relativistas, examinaremos el fenómeno conocido como aberración o direccionalidad relativista. Imaginemos a un cazador que quiere matar a un pato cuando esté directamente sobre su cabeza. Debe apuntar su rifle hacia arriba y disparar un

poco antes de que el pato pase sobre su cabeza. Los perdigones viajarán verticalmente hacia arriba en lo que el pato vuela hacia ese mismo punto (o al menos eso espera el cazador). Ahora consideremos cómo ve las cosas el pato. Debido a su movimiento, le parece que es el cazador el que viene hacia él, y los perdigones en lugar de verlos moverse sólo hacia arriba, tienen una componente horizontal en su movimiento. Dicho en otras palabras, los perdigones viajan, para él, con una ligera aberración que inclina su trayectoria en la dirección en la que el cazador parece venir hacia él.

Figura 50. Observaciones de VLBIdel cuasar 3C273, que muestran una velocidad de separación entre nódulos de radio aparentemente mayor que la velocidad de la luz.

cuyo movimiento relativista produce la ilusión de la expansión superluminica en una radiofuente. los fotones en este cono se verán más energéticos. el observador ve la emergencia del nódulo. Por ello. Esto se debe a que. el ángulo entre la dirección del chorro y la línea visual es pequeña (en el caso de diagrama. Mediante una construcción trigonométrica simple. la velocidad real de movimiento es cercana a c y. Lo mismo les sucede a los fotones. El resultado neto es impresionante: si el observador está de frente —o casi—al cono.3 años luz: una velocidad aparente de 2c. el chorro se verá entre cien y mil veces más brillante que si estuviese en reposo.Figura 51. una nube de plasma —chorro— que radia fotones de manera igual en todas direcciones. Tomemos el caso del chorro. 20°). Después de dos años (c). Además. por lo que aumentará la frecuencia.15 años luz atras. al moverse casi en dirección del observador.15 años luz después de (c). segundo.9 c. . Si el observador está completamente fuera del ángulo de apertura del cono. Mientras tanto. el observador verá que el nódulo se ha movido 0. de la fuente central a lo largo del chorro que forma un ángulo de 20 grados con la línea visual. En (a) la fuente emite un nódulo de plasma en el jet. el observador (situado en el plano inferior) sigue viendo sólo la fuente central. por lo que . Aproximadamente la mitad de los fotones emitidos se verán en un cono angosto —ángulo de apertura de cinco a veinte grados— en la dirección de movimiento del chorro. el chorro será prácticamente invisible. parecerá brillar preferencialmente en la dirección de su movimiento. Si él chorro es relativista —su movimiento alcanza casi la velocidad de los fotones que emite— el efecto es muy pronunciado (Figura 52).un año después (b). le falta un año para la emergencia del nódulo (plano intermedio). Diagrama que explica la expansión superlumínica (movimiento con velocidades aparentemente mayores que c) como una ilusión debida a dos hechos: primero. podemos ver que la luz que el nódulo emitió en (b) está tan sólo . el nódulo se ha alejado con una velocidad de 0. sufrirán un corrimiento Doppler al azul en longitud de onda. y por ende la energía.

Esta podría ser la explicación de la ausencia de líneas de emisión en los objetos tipo BL Lac (lagartos). Si los chorros se eyectan a un ángulo pequeño con respecto a la dirección de la fuente al observador —a la Tierra— veremos sólo el chorro dirigido hacia nosotros. en (b) 30 veces más brillante. pero. La forma de cada haz muestra sólo la forma como la intensidad de la radiación varía con el ángulo de emisión. Visto directamente de frente.Usando estos hechos. En (b) se mueve con una velocidad de =. En el caso extremo en que el chorro esté dirigido directamente hacia nosotros —o casi— el aumento de brillo será tan grande que. veríamos las clásicas radiogalaxias con sus lóbulos dobIes. en (a). en (c) 440 veces más brillante y en (d) 3 1000 veces más brillante.75c. Supongamos que la mayoría de las radiofuentes extragalácticas eyectan chorros en direcciones opuestas desde el núcleo. el emisor es. Los lagartos serían radiofuentes con un chorro relativista apuntando hacia nosotros. puede impedirnos ver todo el gas circundante a la fuente central. cuando la dirección de eyección de los chorros fuese perpendicular — o casi— a la línea visual.94c y en (d) de 0. podemos ahora dar una interpretación unificada de la diversidad de radiofuentes extragalácticas que se observan. En este caso el emisor se vuelve prácticamente invisible excepto si es visto de frente a la direcciónb de movimiento. Finalmente.5c). en (c) la velocidad es de 0. desgraciadamente. está fuera de las posibilidades de este libro entrar en esos detalles. Esto explicaría los chorros unilaterales. En (a) el emisor (una nube de plasma) se mueve hacia la derecha a la mitad de la velocidad de la luz (0. siete veces más brillante que un emisor estacionario. Este modelo explica otras características de los lagartos. de manera que el objeto radia intensamente en la dirección de movimiento. La aberración relativista enfoca la radiación de un objeto que se mueve con velocidad cercana a la de la luz. como Cisne A (Figura 30) los chorros serían altamente relativistas y eso explica que sean invisibles (sólo se ven . como es la de alta variabilidad en brillo y polarización. por contraste. En el caso de las fuentes más potentes. Figura 52.98c.

Esperaríamos encontrar en el Universo mil veces menos cuasares que galaxias. la luz infrarroja y las ondas de radio nos permiten "ver" muy cerca del núcleo. Para fuentes menos potentes. se han detectado en esa misma región grandes nubes de gas cuyo movimiento indica que giran alrededor de un objeto cuya masa es de cinco millones de masas solares y cuyas dimensiones son aproximadamente las del Sistema Solar. debemos poder observar algunos indicios de su presencia y cierto grado de actividad. que ya habíamos señalado antes: en el núcleo de nuestra galaxia debe haber un agujero negro supermasivo.los lóbulos. por otra parte. se calcula en aproximadamente diez mil millones de años. 5. las características descritas hacen pensar en un agujero negro. . pues ésta no puede atravesar la gruesa capa del polvo concentrado en el plano de la galaxia. Normalmente. En el núcleo de nuestra galaxia hay una fuente de radio llamada Sagitario A (Figura 22) y una potente fuente infrarroja. seguramente. de observaciones de radio se detecta la presencia de arcos y filamentos de gas eyectado por el núcleo en dirección perpendicular al plano de la galaxia: una especie de "minichorros". ya se han convertido en galaxias como la nuestra. un cuasar agotará su dotación de gas nuclear en unos cuantos millones de años. el cuasar agotará su gas en algunas diezmilésimas de la vida total de las galaxias. La edad de las galaxias. es decir. Las radiogalaxias y las galaxias Seyfert representarían etapas intermedias en esta evolución. el efecto de direccionalidad relativista sería menor y eso explica la observación de los chorros bilaterales (Figura 33). es que todo núcleo galáctico fue alguna vez un cuasar y que todo cuasar finalmente se convertirá en una galaxia "normal" —inactiva—. Observar el centro de nuestra galaxia es imposible en luz visible. no existe ninguna estrella a tres años luz de distancia alrededor del Sol). la proporción observada. Desde luego. Los objetos que vemos ahora como cuasares han tenido miles de millones de años para evolucionar. Por lo que ahora. VIRGO A y OJ 287 Una de las implicaciones del modelo de actividad nuclear que hemos discutido. desde que emitieron la luz que nos está llegando en este momento. EVIDENCIA OBSERVACIONAL: EL NÚCLEO DE NUESTRA GALAXIA. precisamente. Además. Y esta es. Si todo esto es verdad. Aun si éste se encuentra relativamente inactivo. hay una consecuencia obvia. con soles y sistemas planetarios y quizá con astrónomos que al observar la Vía Láctea la verán como fue hace miles de millones de años: como un cuasar. pero no la conexión con la fuente central). Además. Las observaciones infrarrojas indican que por lo menos dos millones de estrellas se encuentran concentradas en un radio de tres años luz (en comparación. Sin embargo.

En la gráfica se muestra la distribución de la luminosidad en función de la distancia al centro de la galaxia M 87. se había estado buscando este tipo de comportamiento como una de las evidencias observacionales más directas de la existencia de un agujero negro. Sin embargo. algo sucede periódicamente en un espacio físico de 20 minutos luz (aproximadamente la distancia del Sol a Marte). La curva punteada corresponde a un modelo estándar de galaxia elíptica. para que podamos ver una variación regular de la luz del núcleo. El primero es el de Virgo A (M 87). un grupo de astrónomos mexicanos y. En este caso particular. Figura 53. que nos es ya una radiogalaxia familiar. El segundo caso es el del objeto tipo BL Lac llamado OJ 287. Cada punto representa una medida. Varios grupos de astrónomos han encontrado. la presencia del agujero negro se debe hacer sentir en los núcleos de todas las otras galaxias. descubrimos una variabilidad en el brillo de este objeto que se producía periódicamente cada 20 minutos. El análisis de las observaciones implica la presencia de un objeto extremadamente compacto de 500 millones de veces la masa del Sol.Estas manifestaciones de actividad y la emisión de radiación no térmica del núcleo de la galaxia son tan débiles comparadas con lo que llamamos núcleos activos. La razón es que. cualquiera que sea el proceso que origina dicha variación. En 1985. y el periodo delimita las dimensiones de dicho lugar. un grupo de astrónomos finlandeses. ni siquiera en nuestra vecina Andrómeda. corresponde al modelo estándar más un agujero negro de masa 500 millones de veces la masa solar en el centro. Estas dimensiones tan reducidas . que no sería posible detectarlas en otra galaxia. Desde hacía ya varios años. que la concentración de estrellas y su velocidad aumentan fuertemente hacia el centro de la galaxia (Figura 53). este proceso debe darse siempre en el mismo lugar. La curva sólida. en mayor o menor grado. Mencionaremos dos casos más. que se ajusta perfectamente a las observaciones. simultáneamente. si el aumento de brillo se repite regularmente cada 20 minutos. independientemente.

El grupo finlandés. La teoría se ha desarrollado poco. las ecuaciones de Einstein para un cuerpo esférico tienen otra solución que representa un agujero blanco. AGUJEROS BLANCOS No quisiera terminar este capítulo sin mencionar una idea alternativa. Esto concuerda con la idea de que. No toda solución matemática representa una realidad física. el disco se infla y tiene un grosor apreciable). por lo menos cerca del agujero negro. llegó a una conclusión similar. la idea de que los cuasares fuesen agujeros blancos ha seducido a algunos astrónomos. 6. Estas manchas aparecen y se ocultan. pues enfrenta varias dificultades. a partir de observaciones de radio. a partir de una singularidad(9) la materia y la energía emergen al Universo. NOTAS (1) Del inglés: optically violently variable. La situación real es poco probable.sólo pueden corresponder al diámetro del borde interior del disco de acreción alrededor de un agujero negro. que aunque sea poco probable no deja de tener su encanto. Un ejemplo de solución inestable es el equilibrio de una canica sobre la cabeza de un alfiler (corresponde a una solución inestable de las ecuaciones de la mecánica clásica). Nuestra interpretación es que estamos viendo una o varias de las manchas calientes —o zonas de choque— producidas por el material chocado en el borde interno del disco (Figura 49). aunque no imposible —al menos en principio.(10) No sabemos si existen los agujeros blancos. Un agujero blanco es lo contrario de un agujero negro: es una región del espacio en la que. estamos observando el chorro y el agujero negro casi de frente. Las observaciones han sido confirmadas recientemente por un grupo de radioastrónomos hindúes. al ser eclipsadas por el disco mismo (recordemos que. óptica y violentamente variables. . Hemos calculado que para poder ver este "eclipse de manchas". periódicamente. el ángulo entre el eje de rotación del disco y la línea visual debe ser muy pequeño: 11 grados. Además de la solución que representa un agujero negro. sin embargo. en los objetos tipo BL Lac. y una de las razones por las que se cree poco probable que existan los agujeros blancos es que la solución es inestable. El movimiento sólo puede ser en un sentido: de adentro hacia afuera y nunca al revés (precisamente lo contrario de un agujero negro).

Hacyan. se le llama una singularidad del espacio-tiempo. Hacyan. (6) Además. (10) Para una discusión más profunda sobre los agujeros blancos se recomienda ver a S. la atracción disminuye como la distancia al cuadrado. independientemente del proceso físico que produce la presión. como la de cualquier cuerpo. (9) Al estado en que toda la materia está comprimida en un punto con densidad infinita. le recomendamos del libro Los hoyos negros y la curvatura del espacio-tiempo.(2) Apócope de BL Lac y cuasares. (3) La que aparece en la ley de gravitación universal de Newton. Hacyan. (7) Palabra aún no aceptada por la Academia de la Lengua. de S. cit. pero de amplio uso en astrofísica. op. (4) Al lector interesado en profundizar más en este apasionante tema. de la TGR se deriva una demostración rigurosa de la existencia de una masa límite para lograr el equilibrio. núm. . (8) Debemos recordar que la atracción gravitacional del agujero negro disminuye con la distancia. (5) Un análisis más detallado se da en 5. De acuerdo con la ley de Newton. 50 de esta misma serie. cit. op.

VII. Recordemos que. Es decir. si los cuasares eran objetos relativamente cercanos. mas "cansados" saldrán los fotones. enrojecerse. desde que se formuló esta interpretación hubo astrónomos que la objetaron. este efecto existe (es particularmente importante muy cerca de un agujero negro). mientras más masivo y compacto sea un cuerpo. su luminosidad intrínseca no sería descomunal. perder energía significa disminuir su frecuencia. De la misma manera como un alpinista debe gastar energía para llegar a la cima de una montaña. Mientras más alta sea la montaña. pero definitivamente no es el responsable del corrimiento al rojo observado en los cuasares. Se podría tratar de algún tipo de galaxias particularmente compactas. Sin embargo. y sería imposible observarlas. Una de las primeras posibilidades que se exploraron fue que el corrimiento al rojo fuese un efecto gravitacional. argumentando que podía haber explicaciones alternativas al corrimiento al rojo y que quizá los cuasares fuesen objetos relativamente cercanos. Estudios detallados mostraron que si los corrimientos observados fuesen producidos por este efecto. La idea fundamental que hemos manejado a lo largo del presente libro es que los cuasares se encuentran a distancias cosmológicas. para un fotón. . FAROS QUE ALUMBRAN EL PASADO LA CONTROVERSIA DEL CORRIMIENTO AL ROJO SERÍA una falta imperdonable de nuestra parte dejar al lector con la impresión de que las ideas aquí expuestas se han desarrollado sin dar lugar a pasiones y controversias. los fotones deben gastar energía para abandonar el campo gravitacional de un objeto masivo. y que esta velocidad implica grandes distancias. o que las teorías científicas se toman como dogmas de fe. Desde luego. es decir. más cansado llegará el alpinista a la cima. que el corrimiento al rojo se debe al efecto Doppler producido por una velocidad de recesión atribuible a la expansión del Universo. El atractivo de esta alternativa residía en que. esto tendría otra consecuencia: las líneas de emisión se ensancharían a tal punto que se embarrarían en el continuo.

Sin embargo. una galaxia de fondo que se interpone entre ambos. El más ferviente defensor de esta posibilidad alternativa es el astrónomo norteamericano Halton Arp. hay algunas explicaciones posibles: puede tratarse de la proyección de un brazo de la galaxia espiral (Figura 57). al lado del otro. Puede ser un pequeño brazo o una protuberancia de la galaxia que por casualidad apunta en dirección al cuasar. ambos se encuentran a la distancia derivada del corrimiento al rojo de la galaxia. Uno de los ejemplos más patentes es el caso de la galaxia NGC 4319 y el cuasar Markarian 205 (Figura 54). No existe ningún otro proceso físico conocido capaz de explicar el corrimiento al rojo. Reproducimos (Figura 55) una imagen de CCD. que muestra en detalle lo que parece ser una conexión física entre la galaxia y el cuasar. quien ha obtenido una cantidad considerable de fotografías en las que aparecen cuasares aparentemente conectados a alguna galaxia o grupos de galaxias con corrimientos considerablemente menores al del cuasar. deben estar a la misma distancia. Sin embargo.07. uno de ellos puede ser un objeto más distante que se ve proyectado. dice Arp. todos sabemos que dos objetos que se ven juntos en el cielo no necesariamente están cerca. siempre es posible que exista algún proceso desconocido para la ciencia de nuestros días. El corrimiento al rojo de la galaxia es de Z = 0.006. Sin embargo. es muy baja. setenta y ocho millones de años luz. se debe a algún efecto conocido. La galaxia NGC4319 y el cuasar Markarian 205 parecen estar conectados físicamente. en el plano del cielo. Pero. Si ambos objetos se hallan ligados. ¿qué podemos decir del aparente puente que une a NGC 4319 y Markarian 205? En realidad. Aunque los ejemplos de Arp son . Puede ser un tercer objeto. uno más se muestra en la figura 56. esto es. A Arp no le faltan ejemplos de situaciones similares. El corrimiento al rojo del cuasar (que por efecto Doppler implicaría una distancia de novecientos doce millones de años luz). la interpretación cosmológica del corrimiento al rojo implica que el cuasar es diez veces más distante. mientras que el del cuasar es de Z = 0.Figura 54. Arp ha insistido mucho en que la probabilidad de que el azar determine dichas proyecciones para todos los ejemplos que ha acumulado.

En el caso de las galaxias. a través de los años se ha ido quedando solo. Figura 55. Imagen digitalizada de la cadena de galaxias conocida como VVI72. La galaxia señalada con la flecha tiene un corrimiento al rojo discordante con el de las otras cuatro. La razón es que la evidencia a favor de que los cuasares se encuentran a distancias cosmológicas es cada vez más abrumadora. el grupo parece envuelto por un lado común. Probablemente el argumento de mayor peso sea la relación. También está fuera de duda que las galaxias obedecen la ley de Hubble —a mayor velocidad de recesión. cada vez más clara. mayor distancia— pues para . La línea delgada que los une es espuria (efecto del CCD). entre los cuasares y los núcleos de las galaxias. Figura 56. está fuera de duda que el corrimiento al rojo se debe al efecto Doppler producido por la expansión del Universo. Sin embargo. Imagen digitalizada de CCD que muestra el detalle del puente que une a NGC4319 y Markarian205.estimulantes. pero el halo circundante es real.

Figura 58.muchas galaxias se puede determinar la distancia por métodos independientes del corrimiento al rojo y verificar esta distancia con la que se obtiene del corrimiento. como su velocidad de recesión. en otros aspectos. pero no podemos excluir la posibilidad (b). asociados a cuasares con el mismo corrimiento (Figura 58). Es el hecho de que las galaxias puedan producir imágenes de cuasares distantes actuando como lentes gravitacionales. . Por otra parte.215. en que el cuasar está mucho más distante y se ve proyectado junto a la galaxia. Si los cuasares representan el caso extremo —más energético— de actividad en el núcleo de una galaxia. entonces. ¿Es la Markarian 205 realmente compañera de NGC 4319? En (a) la galaxia y el cuasar se encuentran a la misma distancia. Figura 57. representan también una continuidad. existen contraejemplos concretos a los casos de Arp: cuasares asociados a cúmulos distantes de galaxias. La proyección de uno de los brazos espirales de la galaxia podría producir el efecto del puente.) 3). El cuasar PKS 1614+051 y la galaxia marcada con la letra "A" tienen el mismo corrimiento al rojo: Z=3. se han logrado obtener imágenes de galaxias con corrimientos al rojo mayores de tres (Z>. y gracias a los detectores CCD. Existe un último argumento a favor de las distancias cosmológicas de los cuasares.

en principio. Esto se debe a que el efecto es importante sólo cuando el observador. una estrella podría enfocar la luz de otra mucho más distante. el Sol funciona como una lente gravitacional. Durante un eclipse total de Sol. La diferencia estriba en la manera como las diferentes lentes doblan los rayos de luz. la lente y la fuente luminosa están perfectamente alineados coincidencia extremadamente improbable.LENTES GRAVITACIONALES Einstein predijo que la gravedad del Sol debía deflectar los rayos luminosos de una estrella que pasase rozando el borde del Sol. el mismo Einstein demostró que. Este efecto se ha podido comprobar midiendo la posición de una estrella cercana al limbo solar durante un eclipse. podemos observar la posición de una estrella muy cercana al disco solar. por un ángulo de 1. pues análogamente a lo que hace una lente común —óptica—. la distorsión —curvatura— del espacio-tiempo alrededor de un cuerpo masivo producirá una deflexión de los rayos de luz con un ángulo directamente proporcional a la masa del objeto lente. El efecto predicho por Einstein ha sido comprobado en múltiples ocasiones con gran exactitud. . Según la teoría general de la relatividad. Una pregunta sumamente interesante que surge en este contexto es: ¿puede una lente gravitacional producir imágenes como una lente óptica? En 1936.75 segundos de arco. En este ejemplo. podemos medir el efecto de la deflexión gravitacional de los rayos luminosos. Figura 59. El Sol deflecta los rayos luminosos de una estrella que pasan cerca de él produciendo un efecto de lente gravitacional. e inversamente proporcional a la distancia a la que pasan los rayos del objeto lente. Si la comparamos con la posición de esta misma estrella de noche. al desarrollar el detalle de la teoría. y comparándola con su posición nocturna. Sin embargo. deflecta los rayos de luz (Figura 59). muchos de los efectos que predice la óptica gravitacional son similares a los de la óptica ordinaria. cuando su luz no es deflectada al pasar cerca del Sol. se convenció de que las posibilidades de ver una imagen así formada eran despreciables. Aunque la teoría es bastante más complicada.2.

En los años sesenta. . y durante años los astrónomos. en (d) una desalineación muy pequeña forma imágenes en forma de arcos y en (e) la imagen es un círculo como resultado de una alineación perfecta entre el observador. Desafortunadamente —y esto sucede con cierta frecuencia— la publicación en que hizo esta sugerencia pasó desapercibida. los físicos regresaron a explorar el problema más detalladamente. B (los números se refieren a las coordenadas celestes). lente y fuente luminosa—. que tienen una separación de tan sólo seis segundos de arco y se encuentran alineados en dirección Norte-Sur. En 1979 se descubrió un curioso par de cuasares cerca de la constelación de la Osa Mayor. Al cuasar del Norte se le bautizó A y al del Sur B y el par recibió el nombre de 0957+561 A. arcos o un conjunto de varias imágenes (Figura 60). la lente y el objeto lejano. Imágenes formadas por diversas configuraciones de lentes gravitacionales. En (a) se forman dos pequeñas imágenes como consecuencia de una lente pequeña desalineada. en (b) una lente grande (masiva) forma una imagen triple. debía ser mucho mayor. el astrónomo suizo Fritz Zwicky planteó el problema desde otra perspectiva: puesto que las galaxias distantes de gran masa son bastante abundantes. la probabilidad de observar el efecto de lente con galaxias. Dependiendo de una serie de propiedades de los elementos del arreglo —observador. no volvieron a ocuparse de las lentes gravitacionales. un observador podría ver distintos tipos de imágenes: un anillo. Un año más tarde.Figura 60. como tamaños y posiciones relativas. en (c) se forma una imagen cuando la lente está muy desalineada. como Einstein. y encontraron una cantidad de posibilidades teóricas bastante intrigantes.

A fines de 1986. Vahe Petrosian y Roger Lynds. La única diferencia es que A es más brillante que B. una galaxia tipo cD —que son las más masivas del cúmulo— debe producir un número non de imágenes (una. las características espectrales de ambos cuasares son idénticas. La probabilidad de encontrar dos cuasares tan cercanos entre sí con esas características es por casualidad tan pequeña que resulta prácticamente imposible. no se ha podido detectar. un año más tarde. de modo que la tercera —u otras más— es muy débil o bien la interpretación no es la adecuada. del observatorio de Kitt Peak. Además. Cuando.Figura 61. muy probablemente. etc. pues este cúmulo debía ser el que producía el efecto de lente.). sin embargo. Recientemente se descubrieron dos arcos gigantescos (trescientos mil años luz de longitud) alrededor de los cúmulos de galaxias 370 Ceti (izquierda) y 2242-02 en Acuario (derecha). Hasta ahora. cuya distancia es de tres mil millones de años luz. Entonces los astrónomos se dieron cuenta de que. desde el radio hasta el ultravioleta. Esta idea se confirmó al estudiar estos cuasares a distintas frecuencias y descubrir que. producidas por una lente gravitacional. descubrieron dos inmensos arcos alrededor de los cúmulos de galaxias Abell 370 . se han descubierto aproximadamente diez casos similares —algunos dudosos— que se interpretan como lentes gravitacionales. la razón del brillo entre los cuasares gemelos permanecía constante. El centro de los arcos coincide con el centro de masa de los cúmulos y son las estructuras brillantes de mayor longitud conocidas. sólo vemos dos. En todos los casos se ven sólo dos imágenes. Fotos del Observatorio Nacional de Kitt Peak. Existe. tres. una dificultad con la interpretación. según la teoría. Debe haber una tercera imagen que. quizá por ser mucho más débil. Sin embargo. cinco. se descubrió un cúmulo de galaxias en dirección del par —a un segundo de arco de distancia proyectada en el cielo— todo pareció encajar de maravilla. estaban viendo por primera vez dos imágenes de un mismo cuasar. Las líneas espectrales de ambos cuasares tienen exactamente el mismo corrimiento al rojo —que implica una distancia de tres mil millones de años luz.

El logro fundamental consistió en desarrollar emulsiones fotográficas para estas placas.y 2242-02 en Acuario (Figura 61). con el cual se pueden obtener placas que cubren extensas regiones del cielo. la línea de emisión más intensa del espectro. Un primer tipo de estudio estadístico que se llevó a cabo fue el de ver qué tipos de corrimientos al rojo tienen los cuasares.4 (en promedio de Z = 2). hasta que se transformaron en algún otro objeto). la línea Lyman a. 3. Todas las estadísticas han mostrado que las tres cuartas partes de los cuasares tienen corrimientos al rojo entre 1. por ejemplo. en los observatorios sureños de Australia y Cerro Tololo se inició la búsqueda de cuasares con grandes corrimientos al rojo. Y es precisamente con el uso de esta intensa línea de emisión como pueden identificarse los cuasares en las placas. que al menos para un tipo de objeto astronómico estamos llegando a ver hasta el límite del Universo observable. sensibles hasta longitudes de onda mayores de 5 500 Å. Y hasta hace unos cuantos años no se había detectado ningún cuasar con un corrimiento mayor de Z = 3. es que no existen cuasares cercanos (con Z = O). La emulsión usada es sensible hasta una longitud de onda de 6 900 Å. de manera que del estudio de los cuasares podemos obtener información sobre el pasado del Universo. en lo que se refiere a este tipo de objetos. cuya longitud de onda en reposo es de 1 215 Å. estamos presenciando el ciclo completo de su evolución. Para esta clase de búsqueda se utiliza un tipo de telescopio llamado cámara Schmidt. distinguiéndolos de las estrellas. implica. . Surgía la pregunta fundamental: ¿hay algún límite superior real al valor posible de Z. La razón es que para cuasares con corrimientos mayores de Z = 3. si existen. o se trata de un límite artificial impuesto por las técnicas de detección? Las implicaciones de la existencia de dicho límite real son muy importantes. efectivamente. FAROS QUE ALUMBRAN EL PASADO Hemos visto que todo parece indicar que los cuasares son. Implica asimismo que. El astrónomo polaco Bohdam Paczynski ha sugerido que quizá se trate de imágenes de lentes gravitacionales (Figura 60d).7. se corre hasta caer a longitudes de onda mayores de 5 500 Å. Cuando la luz de los más lejanos de estos objetos inició su viaje hacia la Tierra. cuando menos. desde que nacieron hasta que se apagaron (o. Al principio de la década de los ochenta. ya lo hemos señalado antes. Lo primero que resulta evidente. lo que equivale a la posibilidad de detectar cuasares con corrimientos de hasta Z = 4. Los arcos son perfectos y miden cientos de miles de años luz.8 y 2. la edad del Universo era una cuarta parte de lo que es hoy en día (se calcula que la edad actual es de quince mil millones de años). los objetos más distantes en el Universo.

Para cuasares con corrimientos mayores. Sin embargo. estadísticamente hablando.El resultado de estas búsquedas fue que. continúa a ser grande hasta Z =3. al llegar al suelo. Estos datos conforman la evidencia observacional más sólida a favor de la suposición básica que se hace en cosmología: que el Universo. De vital importancia para este tipo de investigaciones será el lanzamiento del telescopio espacial. Este límite no excluye la posibilidad de que se encuentren unos cuantos cuasares con corrimientos mayores (de hecho se conocen dos con Z = 3. la separación promedio se mide en miles de millones de años luz. con todo y que usan métodos de detección diferentes de los ópticos. La inspección visual de los mapas es engañosa e insuficiente. La interpretación más simple es que todos los cuasares se formaron hace aproximadamente trece mil millones de años. La distancia promedio entre los cuasares con corrimientos alrededor de Z = 2 es de aproximadamente 400 millones de años luz.5. sin embargo. tres veces menor que la de cuasares con un corrimiento de 3.2. marca un suceso muy importante en la evolución del Universo. Lo que indican los datos recopilados hasta ahora es que la densidad espacial de cuasares es máxima alrededor de Z =2. en los cuasares con grandes corrimientos al rojo se observan varios sistemas de líneas de absorción que se cree se producen por material a distintas . Este límite implica un cambio abrupto en las propiedades del Universo correspondiente a esa época. Una evidencia adicional que apoya esta conclusión es el hecho de que los radioastrónomos no han encontrado tampoco cuasares más distantes. este agrupamiento se debe al azar. Hasta aquí hemos hablado de la distribución radial —en distancia— de los cuasares. sobre todo si tenemos en cuenta la idea de que los cuasares son los precursores evolutivos de las galaxias. por lo menos. con un corrimiento mayor de 3. Ni con los satélites infrarrojos o de rayos X se han podido detectar cuasares más lejanos.5. es evidente que estamos ante un limite real.80). a gran escala. es. y luego decae abruptamente para corrimientos mayores de 3. Como ya mencionamos (capítulo IV. También es importante saber cuál es su distribución espacial —en tres dimensiones— ya que esta es la única forma de saber cómo estaba distribuida la materia en el Universo hace 13 a 15 mil millones de años. De la misma manera. se observan algunos grupos o cúmulos de cuasares. es uniforme.78 y uno con Z = 3. la densidad espacial de cuasares. el estudio de los cuasares nos puede dar información muy valiosa sobre el material intergaláctico y las galaxias más lejanas. lo cual. algunos granos caerán más cerca de otros que la distancia promedio entre los granos. Los análisis estadísticos indican sin embargo que el agrupamiento es azaroso y que la distribución de los cuasares en el espacio es homogénea. Es necesario realizar varios análisis estadísticos de los datos para saber si hay algún patrón de agrupamiento. Imaginemos que lanzamos granos de arroz al aire. Por último. aproximadamente. desde luego.

Estos descubrimientos son recientes y sus implicaciones para la comprensión de etapas tempranas de la evolución del Universo están aún en estudio. El sistema de mayor corrimiento corresponde a Z = 3. Espectro tomado con el telescopio soviético de 6 m. Este material puede ser parte de la periferia de una galaxia o nubes de material intergaláctico.78. "Pues yo las veo todas iguales". se han analizado en detalle los sistemas de líneas de absorción (Figura 62). La segunda es que a esa distancia —o en esa época— existe hidrógeno en forma molecular. La observación y estudio de los cuasares es una de las actividades más fascinantes en el campo de la astrofísica así como una fuente inagotable de sorpresas. Del análisis de las líneas se obtienen dos conclusiones importantes: una es que la composición química del material absorbente a esa distancia es básicamente la misma que en nuestra galaxia.En el cuasar OQ 172.40). cuyo corrimiento es de Z = 3. Se muestran diversos sistemas de absorción con distintos valores de Zabsorción.092.distancias entre el cuasar y nosotros. . Figura 62. Parte azul del espectro de absorción del cuasar OQ 172 (Zemisión = 3.

avances que se han dado más en el aspecto técnico que en el teórico. hoy sabemos que el fenómeno es más complejo. Imagen de la radiogalaxia NGC 4261 tomada con el telescopio espacial HUBBLE. gracias a la resolución del telescopio fuera de la atmósfera terrestre. sin embargo. 93). menos singular de lo que pensábamos (está presente en los núcleos de muchas galaxias —quizás todas—. por un lado. Las estrellas se destruyen previamente por la acción de fuertes fuerzas de marea al orbitar en las cercanías del agujero negro. A continuación. sus dimensiones son apenas mayores a . la escala es mucho mayor. pudiendo radiar tanta energía como un billón de soles y. A la derecha. Por otro lado. Algunos apuntan a confirmar el paradigma fundamental de la generación de energía debido a un agujero negro central. gas y estrellas. ha habido avances importantes en el campo de los cuasares. El remolino de gas así formado (su nombre técnico es: "disco de acreción") se calienta por fricción. Me explico: las observaciones del telescopio espacial HUBBLE (Figura 63). Otros datos han abierto nuevas incógnitas y nos hacen pensar que el fenómeno de actividad nuclear es. e involucra muchos procesos físicos simultáneamente. se ve una "dona" de gas y polvo que se cree rodea al disco de acreción. se hace un resumen de las ideas fundamentales del paradigma mencionado arriba. A la izquierda.APÉNDICE Desde que este libro fue publicado por primera vez. aunque a niveles distintos). Figura 63. del satélite GRO (del inglés "Gamma Ray Observatory") y. El modelo de generación de energía puede resumirse de la siguiente manera: la enorme fuerza gravitacional del agujero negro atrae material de la galaxia circundante. se muestra la galaxia completa superpuesta a los lóbulos bilaterales de emisión en radio. que por su momento angular (o cantidad de rotación) forman una especie de remolino alrededor del agujero negro. del satélite infrarrojo IRAS (pág. fundamentalmente en la línea de interacción de galaxias. y del desarrollo reciente del tema. han proporcionado una gran cantidad de datos nuevos. sobre todo.

que la mayoría de las estrellas ni se tocan entre sí. sin embargo. mientras dure el suministro. En este esquema. sino que lo tienen en forma molecular. Este escenario puede explicar. cada partícula emite una fuerte cantidad de radiación adicional proveniente de la conversión de su energía de amarre en la última órbita estable en el borde interno del disco. ya que no es realmente plano). sólo tomaban en cuenta a las estrellas. ya sea de manera directa (fusión de galaxias) o indirecta (fuerzas de marea por encuentros cercanos).las del sistema solar. se aglutina en el centro de la galaxia remanente de la fusión. Parte del gas. de alta densidad — además de que. las radiogalaxias. "encendiendo" un cuasar. ésta siempre presenta morfología perturbada. o éste puede formarse en el proceso de la colisión. afirmando que un cuasar solo puede formarse cuando ocurre una colisión de dos galaxias de masa similar. cada una con cien mil millones de estrellas chocan y se fusionan. En cualquiera de los casos. pues las distancias interestelares son tan enormes. Para que se manifieste la actividad. Pero para hacer simulaciones que incluyan al gas. como mencionamos arriba. ya en los años setenta se podían explicar varias morfologías peculiares como "colas". Cuando dos galaxias. varios han llevado este modelo más lejos. en particular. no al gas. Un ejemplo típico es el sistema conocido como "la antena" en la constelación del Cuervo. cuando se logra detectar la galaxia subyacente. En la jerga profesional se habla de que se emite energía cuando —y mientras— "el monstruo tenga de comer". la colisión causa que una gran cantidad de gas fluya hacia el núcleo de la nueva galaxia. En aquella época. no sucede gran cosa con las estrellas. La mayor parte del material acaba cayendo y desapareciendo en el agujero negro. logra ser acelerado en el borde interno del remolino y emitido en forma de chorros de plasma perpendiculares al plano del disco. hasta un 40% de la masa "en reposo" (la "m" que entra en la fórmula de la página 114) de las partículas. no cualquier colisión de galaxias crea un cuasar. se requieren supercomputadoras. Así. Esto era una gran limitante. Recientemente se ha descubierto que los cuasares no sólo tienen gran cantidad de gas. es decir. durará el fenómeno. el más lejano al plano ecuatorial del disco (que más bien es como una llanta. INTERACCIONES Y COLISIONES ENTRE GALAXIAS Al preguntarse los astrónomos de dónde puede el agujero negro central aprovisionarse de tanto material para "engullir" —una vez agotado el gas normal del núcleo galáctico—. La idea de las colisiones de galaxias no es nueva. Justo antes de desaparecer para siempre "detrás" del horizonte de eventos. debido a la colisión. los chorros de plasma de alta colimación observados en cuasares y otros núcleos activos de galaxias. y éstas han dado resultados sumamente interesantes. el disco de acreción debe tener una fuente de suministro de gas. sino sólo aquellas en que ambas . El gas que llena los enormes volúmenes del espacio interestelar. "puentes" y "plumas" en galaxias por fenómenos de interacción entre ellas. las simulaciones que se podían hacer en las computadoras. además. se convierte en energía. Cada una de estas galaxias puede poseer ya un agujero negro central (en cuyo caso se "funden" en uno sólo con la suma de las masas de cada uno de los preexistentes). de la interacción de galaxias.

Las estrellas más masivas del brote pierden gran cantidad de masa en forma de fuertes vientos y evolucionan rápidamente hasta estallar como supernovas. se calienta y radia gran cantidad de energía justamente en las longitudes de onda del infrarrojo que mencionamos arriba. Recientemente. preferentemente molecular. no todos los astrónomos que trabajan en este tema están de acuerdo con todas estas ideas. De hecho. como siempre. Al producirse la colisión. al examinar estas galaxias con imágenes en luz visible. desde el telescopio espacial HUBBLE. Más aún. como los cuasares. al absorber esta radiación. para formar cuasares. y varias de ellas tienen luminosidades en estas longitudes de onda de miles de millones de soles. estos eventos despejan el entorno del cuasar "enterrado" y la luz de éste empieza a verse.progenitoras tengan mucho gas. el enorme flujo de gas hacia el núcleo genera ondas de compresión y de choque que producen enormes brotes de formación estelar. también se cree haber encontrado objetos en esta fase transitoria. Hay que decir que. A la derecha. se . el cuasar sería la manifestación más extrema del proceso de fusión de galaxias. que no todos los cuasares se forman así. El satélite IRAS descubrió galaxias que emiten hasta el 90% de su energía en el infrarrojo. El prototipo de estos objetos es la galaxia conocida como ARP 220 (Figura 64). además se le ha detectado una enorme cantidad de gas molecular. La galaxia MKN 231 es el prototipo de transición entre "cuasar infrarrojo" y cuasar visible. es decir. es decir. desde la Tierra. requisito indispensable para detonar un cuasar. se encuentra que TODAS muestran morfologías de galaxias en colisión. Emite el 90% de su energía en el infrarrojo. sin embargo. Así. que en 1983 detectó una serie de galaxias cuya luminosidad en el infrarrojo (estamos hablando de longitudes de onda 12 a 100 micras) puede ser incluso mayor que la luminosidad visual de los cuasares. La evidencia clave para confirmar esta idea vino de los descubrimientos hechos con el satélite IRAS. Después de algunos millones de años. Cuando dos galaxias colisionan para detonar un cuasar. Imágenes de ARP 220. Figura 64. El polvo absorbe la enorme radiación del cuasar. A la izquierda. ya tiene claramente características de cuasar visible y su morfología refleja indudablemente colisión de galaxias. éste inicialmente estará oculto por una gran cantidad de gas y polvo que rodean al núcleo. algunos piensan que la interacción de galaxias puede ser una condición suficiente. lo que lo hace indetectable en longitudes de onda de luz visible. Pero el polvo. pero no necesaria.

la emisión de origen gravitacional puede ser comparable a la emisión de estrellas masivas y supernovas de un brote de formación estelar circumnuclear. la densidad de galaxias en un volumen dado del espacio era mucho mayor y. Esto será factible a principios del próximo siglo. En la mayoría de los casos. En aproximadamente el 90% de los casos. y este brote puede explicar las propiedades observadas. de paso.8. junto con el hecho de que las galaxias actualmente no tienen tanto gas como cuando acababan de formarse. el Universo era mucho más joven y estaba menos expandido. hay quienes piensan que todas las galaxias tienen un agujero negro en su núcleo. la probabilidad de colisión entre ellas era también mayor. Por otro lado. incluida la nuestra: la Vía Láctea. se ha detectado una galaxia subyacente con morfología de interacción. algunos astrónomos piensan que las galaxias superluminosas detectadas en el infrarrojo por IRAS. Pero para esto debemos esperar a tener un mejor telescopio infrarrojo que nos permita ver galaxias infrarrojas más lejanas. existe una prueba crucial que deberá hacerse: si las galaxias infrarrojas son cuasares disfrazados (o protocuasares) deben tener la misma distribución en su corrimiento al rojo que los cuasares. estas observaciones sólo han sido posibles para los cuasares más brillantes. Es importante señalar que cuando la luz de esos objetos fue emitida hace miles de millones de años —que es lo que ha tardado en su viaje por el espacio hasta llegar a nosotros—. El "monstruo" puede haber estado activo en el . Se sabe que la gran mayoría de los cuasares tienen corrimientos al rojo entre Z = 2 y Z = 3. Por lo tanto. consecuentemente. Una de las preguntas fundamentales en este campo es: qué tipo de procesos físicos dominan la emisión observada en distintas frecuencias de los diversos núcleos activos de galaxias (incluidos los cuasares). cuando se espera lanzar el telescopio SIRTF (del inglés: Space Infrared Telescope Facility). el hecho de que ya no se formen cuasares (no hay cuasares cercanos). a la de las estrellas. para los núcleos menos energéticos. Para dilucidar este punto. En este esquema. Sin embargo. si bien todas parecen ser producto de colisiones. gas y polvo de toda la galaxia circundante. Esto explicaría. no necesariamente todas son "protocuasares". en Hawaii. la energía de este proceso (energía de origen gravitacional) dominará la emisión. observamos una mezcla de estos procesos con contribuciones distintas en distintos rangos de frecuencias. Si el "alimento del monstruo" es menor. La hipótesis de trabajo mayoritariamente admitida es que dependiendo de cuánto material tenga el agujero negro a su disposición "para engullir". esto. Uno de los grandes retos de este campo es el de poder desentrañar el origen de todas las contribuciones a la emisión de estos objetos.ha logrado obtener imágenes muy profundas de varios cuasares con los telescopios óptico4nfrarrojos "Keck" y el Franco-Canadiense. Se argumenta que la colisión puede generar solamente un gigantesco brote de formación estelar en el centro. e incluso. El cuasar más lejano que se conoce al momento de escribir este apéndice tiene un corrimiento al rojo dado por Z = 4. El punto fundamental es averiguar si la distribución de corrimientos al rojo de las galaxias infrarrojas es la misma que la de los cuasares. pues lo han "usado" para formar estrellas.

respecto de este fascinante objeto OJ 287. la acción de marca entre ambos y sus discos de acreción provocaría variaciones periódicas en la cantidad de acreción al mayor de los agujeros negros. Por último. mencionado con anterioridad. Recientemente logramos ver. Se superponen contornos de observaciones en radiofrecuencias. es el que supone la presencia de DOS agujeros negros en el núcleo. girando uno alrededor del otro (o ambos alrededor del centro de masa del sistema). El único modelo capaz de explicar este comportamiento periódico. Estos dos agujeros negros podrían reflejar el resultado de la fusión de dos galaxias. Baja California. se predijo un estallido de brillo para el invierno de 1994. B:C:. Y en el otro extremo. como en el caso de los cuasares. En este caso. observado en el marco de una colaboración internacional. y éste fue. De esta manera. Es la primera vez que se ve estructura subyacente a un objeto tipo BL Lac. lo difícil es detectar la galaxia circundante. Figura 65. Su brillo durante estos eventos aumenta en factores de miles de veces. la galaxia circundante a un objeto tipo BL Lac: el "lagarto" OJ 287. En el marco de este modelo. En este caso se estudió también la vecindad del lagarto. el de los objetos más activos. Esta imagen de OJ287 y su entorno tiene un tiempo de exposición equivalente a casi cinco horas ( en realidad se han sumado varias imágenes digitales) y se ha procesado con técnicas especialmente desarrolladas para realzar zonas de bajo brillo superficial. vemos que todo encaja en el marco de las . aunque son solo evidencias indirectas y no pruebas. es muy difícil detectar la actividad nuclear.pasado y muerto o moribundo por "inanición" en el presente. Imagen del Observatorio Astronómico Nacional. en San Pedro Mártir. en efecto. por primera vez. México. por Déborah Dultzin y Erika Benítez (Figura 65). Existen ciertas evidencias de actividad nuclear en el centro de nuestra galaxia. San Pedro Mártir. Esta imagen fue obtenida en el Observatorio Astronómico Nacional de México. recientemente se descubrió que también presenta estallidos de brillo periódicos cada doce años. y se encontró evidencia de interacción de galaxias.

interacciones entre galaxias como detonantes de actividad al mover grandes cantidades de gas al núcleo para "alimentar al monstruo" . .

una gran cantidad de radiación mas. más allá de la atmósfera de nuestro planeta. no era posible saber qué clase de objeto visible correspondía a esas radiofuentes. en radiofrecuencia. 244.COLOFÓN Este libro se terminó de imprimir y encuadernar en el mes de agosto de 1997 en los talleres de Impresora y Encuadernadora progreso. sólo que provenían de un objeto compacto. temperatura.. buscó lo que había en dicha posición y así describe lo que vio: "Una débil estrellita azul.F." Pese a esta limitación.. (IEPSA). pues para estudiar el Universo cuentan con sólo un dato. y Allan Sandage. como una estrella. tamaño. No pueden realizar experimentos en los que manipulen su objeto de estudio y todo lo que saben de los cuerpos celestes: masa. Se tiraron 3000 ejemplares La Ciencia para todos es coordinada editorialmente por MARCO ANTONIO PULIDO Y MARIA DEL CARMEN FARÍAS CONTRAPORTADA "Los astrónomos —afirma la doctora Déborah Dultzin— pueden ser considerados como los mejores detectives del mundo. ha sido impresionante y nuevos y misteriosos objetos han sido captados por los complejos aparatos de observación con que se cuenta. composición química. lo deducen. una pista: la luz. En 1960 se logró determinar la posición de la radiofuente denominada 3C48. Los colores resultaron diferentes a los de cualquier objeto celeste que hubiese observado. de San Lorenzo. con el gran telescopio de Monte Palomar. puntual. en especial en este siglo. el avance de la astronomía. Así. como Holmes modernos. debido al problema de resolución de los radiotelescopios en ese tiempo. 09830 México. S A. etc. Calz. V. Esa noche le tomé un"espectro" y salió la cosa más rara que jamás había visto. de C. algunos de ellos instalados en sondas espaciales o en satélites de la Tierra. . D. a partir de la luz que emiten los múltiples cuerpos celestes. en los años cincuenta los radioastrónomos descubrieron una multitud de objetos estelares que emitían.

Actualmente es investigadora titular en el Instituto de Astronomía de la UNAM y también investigadora nacional. mas todo parece indicar que los cuasares son los objetos más distantes del Universo.Era sumamente exótico. Quedan aún muchas interrogantes con respecto a los cuasares. los astrónomos se limitaron de momento a ponerle un nombre: radiofuente cuasi-estelar que terminó por abreviarse en cuasar. . e hizo estudios de posgrado en la ex URSS y en Francia." Tan exótico que Sandage y sus colegas del Tecnológico de California no pudieron identificar ni una sola línea del espectro de 3C48. Obtuvo la licenciatura en la Facultad de Ciencias de la UNAM. que algunos astrónomos consideran núcleos de formación de nuevas galaxias. Sin elementos a la mano para resolver el enigma. LLevó tiempo descubrir que la anomalía en las líneas del espectro se debía (es una de las hipótesis al respecto) a la increíble velocidad con que los cuasares se desplazan: un tercio o más de la velocidad de la luz. Ha sido invitada a impartir conferencías en varios países y es pionera en México en el campo de estudios sobre cuasares y núcleos activos de galaxias. Déborah Dultzin nació en Monterrey. Colabora asiduamente en revistas de astronomía.