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El árbol de cacao es una planta de tipo tropical que crece en climas cálidos y húmedos, por lo general es un árbol pequeño

, entre 4 y 8 metros de alto, aunque si recibe sombra de árboles grandes, puede alcanzar hasta los 10 metros de alto. La madera es de color claro, casi blanco, y la corteza es delgada, de color café. El cacao pertenece al género Theobroma que en griego significa “Alimento de los Dioses” de la familia de las bitneriaceas. Se conocen 18 especies distintas, que se distinguen por el mayor o menor crecimiento de la planta, la forma de sus hojas, el volumen y coloración del fruto. Las semillas también varían en forma, tamaño y cualidades nutritivas. Las flores del cacao, ver la imagen superior, son pequeñas y abundantes, de color amarillo rojizo que al marchitarse dejan un embrión con el fruto que luego crece, y se convierte en una especie de baya carnosa en todo su espesor. El grano del cacao, es una semilla encerrada en su fruto, similar al pepino. El cacaotero tiene una longevidad de 40 años. Un único árbol puede llegar a dar 100,000 flores a lo largo de un año. Estas flores tienen una vida tan corta de apenas 48 horas. Una mazorca de cacao siempre contiene un número par de semillas o habas. El fruto puede alcanzar una longitud de 15 a 25 centímetros. Al abrir el fruto, aparecen acomodadas en la parte carnosa, entre 30 y 40 semillas del cacao, que al lavarse y secarse, son empleadas para preparar una bebida llamada “Chocolate”. La palabra cacao procede de la azteca “cacahuatl“. Según la leyenda, el cacao era el árbol más bello del paraíso de los aztecas, que le atribuían múltiples virtudes, calmar el hambre y la sed, proporcionar la sabiduría universal y curar las enfermedades. Se sabe que los primeros árboles del cacao crecían de forma natural a la sombra de las selvas tropicales en las cuencas del Amazonas y del Orinoco, hace ya unos 4000 años. Los mayas empezaron a cultivarlo hace más de 2500 años. El cacao simbolizaba para los mayas vigor físico y longevidad, lo usaban como medicina siendo recetado por sus médicos como relajante, como estimulante y como reconstituyente. La manteca del cacao se usaba como pomada para curar heridas. Fueron los mayas los que crearon un brebaje amargo llamado “ chocolha“ hecho de semillas de cacao, que solo podían consumir nobles y reyes. Se describía diversas formas de elaborarlo y perfumarlo, más líquido o espeso, con más o menos espuma, con miel, maíz o chile picante.

Por aquel entonces se descubre la posibilidad de separar la parte aceitosa de la pasta de cacao (la manteca de cacao). operación que deja unos polvos secos y solubles en agua o leche (cacao en polvo). sin embargo. que otro suizo. alrededor del año 600. como ofrenda de bienvenida. Mientras tanto. en la sociedad azteca. telas y sacos de unas habas oscuras que. Nació entonces el famoso chocolate con leche. atribuyéndole virtudes afrodisíacas. en México. secadas al sol. La vaina del cacao. Se lo consideró como un medicamento. edulcorado con miel y aromatizado con vainilla era como se lo tomaban los aztecas. Aunque fue Hernán Cortés quien envió el primer cargamento de cacao a España en 1524. ¿Cómo se hacía el chocolate? el simple moldeado de granos de cacao tostados produce una pasta aceitosa. ¿Cuándo se hace popular el chocolate en Europa? No es hasta el inicio de era contemporánea. Licuado por calor. servían a la vez de moneda y de producto de consumo. Las vainas del cacao eran fermentadas. El nuevo brebaje resultaba fascinante. fue primero utilizada para la creación de una bebida. En esa época el chocolate se difunde en forma sólida y compacta (a la piedra). la punta de lanzamiento no se consigue hasta después de dos pequeños descubrimientos: 1) En 1840. Los europeos sustituyeron la miel por azúcar y utilizaron la canela como aromatizante. A pesar de esto. tostadas y presadas entre dos piedras calientes hasta obtener una pasta aromática moldeada en forma de barras o panes luego se les agregaba agua. armas. un reconstituyente y hasta un brebaje de amor. oscura y amarga que es el chocolate puro y en bruto. el suizo Rudolf Lindt mezcla la manteca de cacao con la pasta de cacao. aplica al chocolate. Henry Nestlé en 1905. 2) En 1875 el suizo Daniel Peter descubre un nuevo método de condensación de leche.En 1502 Cristóbal Colón recibió. obteniendo un chocolate más dulce que es el que usamos actualmente. principios del siglo XIX que el chocolate se hace más popular gracias a la aparición de la industria chocolatera. azúcar o miel y especies a elección. en la época de los mayas. . las recetas fueron mejorando.