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Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4, Número 38.

Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011)

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“EXOBIOLOGÍA: APROXIMACIONES A LA VIDA MÁS ALLÁ DE LA TIERRA” DE J. LEDERBERG, MEDIO SIGLO DESPUÉS.
Roberto Aretxaga Burgos Dpto. de Filosofía, Universidad de Deusto, Bilbao, España Febrero de 2011
Editor: Irma Lozada Chávez (www.soma.org.mx)
Ensayo del artículo “Exobiology: Approaches to Life beyond the Earth” de Joshua Lederberg. Science, August 12, 1960, Vol. 132, No. 3424, páginas 393-400. http://profiles.nlm.nih.gov/ps/access/BBABHM.pdf

1. EL CONTEXTO En 1958, Joshua Lederberg (1925-2008) recibió el Premio Nobel de Fisiología o Medicina compartido con Beadle y Tatum- por sus descubrimientos sobre recombinación genética y organización del material genético bacteriano. Sus trabajos e investigaciones contribuyeron al origen de la genética bacteriana y al desarrollo de la biología molecular, así como al establecimiento de las bases de la ingeniería genética y la biotecnología. Los años 40 y 50 del siglo XX fueron pródigos en avances en el campo de las ciencias de la vida. Son reseñables, entre otros, la abiosíntesis de aminoácidos (Stanley Miller, en 1952), el descubrimiento de la estructura molecular del DNA (Watson y Crick, en 1953) o la síntesis de las moléculas constitutivas de los ácidos nucleicos (Juan Oró, en 1959). De igual modo, otros campos de investigación progresaron en aquella época, destacando entre todos ellos uno por su espectacularidad: el 4 de octubre de 1957 la URSS lanzó con éxito el Sputnik 1, dando comienzo la era espacial. Ese mismo año, Lederberg había fundado el Departamento de Genética Médica de la Universidad de Wisconsin, el cual dirigió hasta finales de 1958, época en que lo abandonaría para aceptar la dirección del Departamento de Genética de la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford. 1957 fue también el año en que Lederberg ingresó en la National Academy of Sciences (NAS). El lanzamiento del Sputnik 1 coincidió con la estancia de Lederberg como profesor visitante en la Universidad de Melbourne (Australia). De regreso a la Universidad de Wisconsin, a comienzos de noviembre de 1957, Lederberg hizo escala en la India para encontrarse con

el International Council for Scientific Unions creó el Committee on Space Research (COSPAR). respetando su hilo argumentativo y estructura original. Lederberg se interesó profundamente en el problema de la contaminación planetaria como consecuencia de las actividades humanas en el espacio. que a su vez apoyó la creación.1. la revista Science publicaría “Exobiology: Approachess to Life Beyond the Earth”. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 2 Haldane. Durante la cena celebrada la noche de su llegada se desarrolló un episodio muy significativo para nuestro tema. la expectación suscitada entre los asistentes ante lo que la investigación planetaria pueda aportar al tema de la distribución de la vida en el Universo. EL TEXTO En enero de 1960. 2. Simposio de Ciencia Espacial del COSPAR. el administrador general de la NASA creó el Bioscience Advisory Committee. Desde un principio Lederberg trabajó para que la agencia incluyera las ciencias de la vida dentro de su programa espacial. escrito en el que Lederberg recogía el contenido de su intervención en aquella reunión. a la vez que ilustrativo del clima de guerra fría dominante en la época: Lederberg tuvo ocasión de intercambiar ideas y opiniones con Haldane y otros asistentes acerca de las consecuencias del lanzamiento del Spútnik.UU. de la Office of Life Sciences. creyó encontrar una excelente oportunidad para tomar la delantera a la URSS en la carrera espacial. y que posteriormente publicaría también el SSB. Constata. Lederberg participó desde el comienzo en la selección de los objetivos y el diseño de experimentos de las misiones exobiológicas norteamericanas a Marte. 2. 1958 fue también testigo del nacimiento de la agencia espacial estadounidense NASA. como la genética bioquímica y la astronomía planetaria. La figura de Lederberg fue clave para la unión de las ciencias de la vida y la exploración espacial en una síntesis inédita. reparando así su maltrecho orgullo nacional. En agosto de ese mismo año. y advierte que dicha aproximación precisa de la cooperación internacional y el entendimiento entre ciencias entonces distantes. Número 38. tal como una explosión nuclear en la luna. creado por la NAS en 1958. El 12 de agosto de ese mismo año. Tanto Haldane como Lederberg manifestaron en aquella reunión su temor a que un suceso semejante pudiese contaminar o destruir pruebas de la existencia de vida extraterrestre en nuestro satélite natural. . a la que él mismo denominó exobiología: una aventura científica tan apasionante como controvertida en la que EE. quien enseñaba en Calcuta. así como su actualidad. en marzo de 1960. celebrado en Niza (Francia). Tras su regreso a los Estados Unidos. INTRODUCCIÓN Lederberg comienza su escrito (intervención) reparando en la singular circunstancia de disponerse a abordar cuestiones de biología ante un auditorio compuesto mayoritariamente por expertos interesados en los avances de la física terrestre en el sistema solar. Ese mismo año.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. igualmente. Lederberg tomó parte en el 1er. Seguidamente procederé a exponer las ideas contenidas en el citado texto. la NASA autorizó al Jet Propulsion Laboratory el estudio de una misión no tripulada a Marte en busca de vida en su superficie. trasladando su preocupación a la comunidad científica desde su labor en el Space Sciences Board (SSB). Señala Lederberg. Señala luego la necesidad de abordar esta cuestión de manera experimental y fundamentada (científicamente). En julio de 1959. así como sobre la posibilidad de una espectacular acción propagandística por parte de la URSS aprovechando la conmemoración del 40 aniversario de la revolución. Cada epígrafe se acompaña de comentarios que ponen de relieve el carácter pionero del texto.

del National Astrobiology Institute (NAI). fechado el 26 de enero de 1960. pero resultó un foro excelente y necesario para la presentación de un programa constructivo de exobiología”. tanto entre científicos de diferentes países como entre ciencias distantes. planetarias y biológicas. justifican a juicio de Lederberg la necesidad de realizar misiones automatizadas y. por su propia naturaleza y objetivos. novedad de la que deja constancia en el texto que nos ocupa en la referencia a la composición del auditorio al que se dirige. una cooperación que la NASA institucionalizó casi cuarenta años después del escrito de Lederberg con la creación. El peligro de contaminación interplanetaria. incluso. tal posición no parece considerar suficientemente la capacidad de los organismos vivos para crecer y propagarse en ambientes nuevos.2. constituye ya en sí misma una combinación de ingeniería y ciencias espaciales. entre otras cosas dice: “El interés biológico de esta reunión fue muy limitado. En este sentido. MOTIVACIONES PARA LA INVESTIGACIÓN EXOBIOLÓGICA Comienza Lederberg este epígrafe aludiendo nuevamente a lo inédito que resulta en el panorama científico y cultural del momento el objetivo de la exobiología de relacionar la exploración espacial con cuestiones biológicas y médicas. la astrobiología está contribuyendo de manera especialmente activa al surgimiento de una nueva forma de hacer y entender la ciencia que va más allá de la multi-disciplinariedad e. 2. Número 38. pero éste dejó constancia en distintas ocasiones de su abierta oposición a supeditar los objetivos científicos de las misiones espaciales a los intereses políticos y militares. que si bien parece coherente con el modo científico de proceder aguardar al completo desarrollo de la tecnología que posibilite tanto el viaje espacial tripulado como el retorno de muestras planetarias para su posterior análisis en los laboratorios terrestres. 2. junto con los enormes costes de los viajes espaciales. así como a la necesaria colaboración que. Sobre la referencia de Lederberg a la conveniencia de las misiones espaciales automatizadas para la investigación exobiológica trataré más adelante. a la vez que la novedad del mismo. un hecho seriamente preocupante cuando se trata de la preparación científica de misiones fuera de la Tierra.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. de la inter-disciplinariedad: la trans-disciplinariedad. de sopesar los experimentos más provechosos a realizar en tales condiciones. En cualquier caso. Esta exhortación de Lederberg a la colaboración internacional e interdisciplinar es tanto más reseñable al considerar el contexto de guerra fría en que se produjo. con independencia del papel que los vuelos espaciales tripulados puedan llegar a desempeñar en la exploración científica. en el que el científico norteamericano recoge sus impresiones sobre el citado Simposio del COSPAR. es causa también de transformación de la propia actividad científica. Sería ingenuo negar una posible utilización política con fines propagandísticos de la posición de Lederberg. el cual coordina y lidera la investigación astrobiológica mundial.1. La colaboración entre disciplinas contenidos. precisa la exobiología para su avance. en 1998. es un hecho que la cooperación científica internacional es una de las condiciones de posibilidad de la existencia y progreso de la exobiología en la actualidad (astrobiología).1. además de requisito para el desarrollo tecnológico. Comentarios En un informe elaborado por Lederberg para el grupo WESTEX. Del mismo modo. por tanto. la colaboración entre disciplinas es también condición de posibilidad de la exobiología que. tales como el papel de los genes en el . La palabras de Lederberg evidencian cuál era su propósito al acudir a dicha reunión internacional. métodos y técnicas.en las fronteras del saber. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 3 igualmente.

Lederberg señala que el hecho de disponer de un único caso de vida conocido -el terrestre. Considera que. Número 38. la importancia que para una biología teórica posee la elaboración de una definición abstracta de vida. lo que contrasta con el hecho de que el único consenso al respecto sea el de su necesaria arbitrariedad. en la apertura de la biología a las nuevas oportunidades ofrecidas por el viaje espacial (exobiología como biología comparada a escala cósmica). y que una definición de vida válida para la de la Tierra no puede pretenderse universal hasta no saber más acerca de la diversidad de la evolución química. a la que los análisis bioquímicos de los organismos y sus hábitats contribuirán mejor que otros estudios por la mayor relevancia de la información que suministran para su comparación con la vida terrestre. así como a resolver cuestiones tales como la aparente tendencia o progreso en la evolución bioquímica desde el microbio hasta el ser humano (la coordinación en el tiempo y el espacio de procesos ya existentes. Por ello. afirma. o si esas mismas funciones podrían ser desempeñadas por otros elementos diferentes. Comentarios Según presenta Lederberg la exobiología en este texto. A continuación. Lederberg cree posible una bioquímica de entornos no acuosos. Lederberg establece como objetivo fundamental de la investigación exobiológica la comparación de modelos planetarios de evolución química enfatizando los rasgos característicos predominantes en cada uno de ellos.dificulta la construcción de una biología teórica a la altura de la física o la química contemporáneas. De ello concluye Lederberg la conveniencia de incluir experimentos bioquímicos en las misiones iniciales de exploración planetaria. como la bioquímica y la biología molecular (exobiología como bioquímica). las vitaminas o las hormonas esteroideas. Lederberg considera que la exobiología debe atender de forma prioritaria. no exclusiva. entonces la separación entre la evolución química y la biológica resulta plenamente justificada. las proteínas. estructura y funciones que en nuestro planeta. con la intención de compararlos con los de una exobiota y saber si esos elementos tendrían la misma composición. Las escasas expectativas . La exobiología aparece. o moléculas no carbonosas. al impedirla ser algo más que una racionalización de hechos particulares sin relación con axiomas o principios universalmente válidos.2. Señala. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 4 desarrollo del embrión. en la prioridad concedida a disciplinas entonces emergentes. a los aspectos comunes a toda forma de vida en la Tierra. más que la invención de nuevos) o la aleatoriedad de las variaciones en el modelado de nuestra forma de vida. 2. pero advierte de la conveniencia de aplazar el interés por semejantes sistemas bioquímicos exóticos hasta disponer de información acerca de otros más familiares y haber aprendido lo suficiente sobre ellos. si la vida ha evolucionado progresivamente a partir de la materia inerte. igualmente. por tanto.1. lo que ayudaría a comprender mejor la universalidad de dichos componentes y mecanismos. tales como los ácidos nucleicos. con temperaturas inferiores a 200º K o superiores 500º K.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. la biología de los virus o la evolución de las especies. Considera Lederberg que sólo una biología comparada a escala cósmica permitiría saber si las propiedades químicas de la vida tenidas por principios básicos no son más que particularidades de la vida en nuestro planeta. por una parte. la síntesis de proteínas. una tarea. por otra. a excepción del principio de selección natural (Darwin). como una bioquímica comparada interesada antes por el origen y estructura de la vida microscópica que en las posibles vías evolutivas seguidas por organismos en otros lugares del universo. Tampoco excluye la posibilidad de hallar organismos extraterrestres económicamente beneficiosos para el ser humano. la novedad de tal disciplina radica. antes que los zoológicos y jardines botánicos. pero afirma que el principal objetivo ha de ser ampliar nuestro conocimiento.

Problemas de todo tipo surgen y se agolpan ante cada nuevo intento de obtener definiciones más comprensivas o abiertas de la vida. por ser la eucarioticidad una condición para la aparición de sistemas nerviosos y mentes. incluyera solamente biólogos moleculares y bioquímicos. la exobiología lo hace de especulativa al contar únicamente con suposiciones e hipótesis sin contrastar e. y menos aún si todo lo que cabe hallar son microorganismos. en cuyo caso no sería reconocible como vida. como en el caso de los humanos. siendo todo ello actualmente objeto de interés en publicaciones y foros científicos multidisciplinares -como la conferencia Defining Life (París. que ha posibilitado en parte su cumplimiento. y la necesidad de una aproximación progresiva a las mismas. el caso protagonizado en diciembre de 2010 por una bacteria del Lago Mono. resulta significativo que. Número 38. El hecho de que ello haya sucedido en laboratorio (sustitución inducida) supone también un paso adelante en la construcción de la astrobiología. por lo que poco o nada aportaría. 2002). por tanto. hay que señalar el descubrimiento de extremófilos. obviamente. por tanto. En cuanto a la elaboración de una definición de vida. han venido a complicarla. En este sentido. España. En relación a la expectativa de Lederberg sobre biotas y bioquímicas exóticas. Desde que Brock describiera el primero en 1969 -un termófilo hallado en Yellowstone. Es concebible. métodos y teorías como preparación al estudio de una biota verdaderamente extraterrestre. tanto en casos procariotas como eucariotas. es ésta una cuestión científica y filosófica abierta que. los exobiólogos carecen de él (ciencia sin objeto). una . al menos en parte.en el sistema solar y el desconocimiento en la época del escrito de la existencia de planetas y sistemas extrasolares. desempeñando la astrobiología un papel relevante en el debate. involucra plenamente a la exo/astrobiología. podrían explicar en parte esta limitada concepción de la exobiología. No es de extrañar. la virulencia de la crítica que el biólogo evolucionista Gaylord Simpson dirigió en su momento contra el programa exobiológico y los exobiólogos -a los que se refirió como ex-biólogos-.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. incluso. la posibilidad de una vida en la sombra o los desarrollos en cibernética. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 5 de hallar vida distinta de la microbiana -y en ningún caso inteligente. de hallarse vida extraterrestre. Frente a la confianza de Lederberg en las posibilidades de la exobiología para contribuir a una mejor comprensión de la vida en la Tierra. Por tanto. reservando el fósforo para los ácidos nucleicos y el metabolismo-. Ello explicaría. la pobreza de los resultados de un eventual éxito en la búsqueda exobiológica no justificaría suficientemente la enorme cantidad de recursos económicos y científicos que precisa. de confirmarse finalmente. Es reseñable el descubrimiento de extremófilos eucariotas (río Tinto. el programa de la NASA para las ciencias de la vida. más allá de lo acertado o no de las razones esgrimidas: si la biología sólo dispone de un único modelo de vida. Aunque existen otros casos de sustitución de un elemento básico -el fitoplancton es capaz de sustituir fósforo por nitrógeno o azufre en los lípidos de las membranas. incontrastables (ficción científica). liberará a la biología del empirismo que lastra su aspiración a convertirse en ciencia estricta. que el posicionamiento de la naciente disciplina en el organigrama de las ciencias de la vida fuese visto por otras ya consolidadas como una amenaza para su status.su cantidad y variedad no cesa de aumentar. es claro que Lederberg presenta la exobiología como aquella disciplina que. La controversia suscitada por Lederberg hace medio siglo continúa vigente en la actualidad. al incidir en la posibilidad de generar biotas artificialmente (biología sintética) para su estudio comparativo sin necesidad de disponer de una extraterrestre. Los organismos extremófilos son lo más parecido a una hipotética biota extraterrestre con que cuentan los astrobiólogos: una especie de versión doméstica de biota extraterrestre con la que ensayar técnicas. En cualquier caso. ésta sería como la de la Tierra. nuevos descubrimiento -como la existencia de extremófilos-. Un paso en este sentido sería. ésta es la primera vez que se describe una sustitución en ácidos nucleicos. o bien muy distinta. frente a la actual astrobiología. en sus orígenes. Lejos de resolverla. febrero de 2008)-. si la biología peca de empírica. robótica o vida/inteligencia artificial. capaz de sustituir en condiciones experimentales el fósforo de los ácidos nucleicos por arsénico. por su carácter comparativo. tutelado por Lederberg. sus adversarios argumentan que.

en el carácter reductor de la primitiva atmósfera terrestre. es decir. esto es. Sobre la formación de moléculas carbonosas.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. de microorganismos alienígenas presentes en nuestro planeta aunque todavía no detectados. que una gran parte de la masa condensada del universo consiste. Advierte Lederberg que hay indicios de esta química en el espectro de los cometas y en fragmentos de meteoritos. Oparin y Horowitz. no pudiendo ser un caso puramente fortuito de entre los átomos disponibles. el principio darviniano de selección natural podría explicar el surgimiento de cualquier grado de complejidad biológica. que permite elaborar un modelo mecanicista de su capacidad replicativa. Número 38. Ello incide sobre la cuestión de la elaboración de una más adecuada o amplia definición de vida. piensa Lederberg que pudo acontecer en lo biológico: que unas pocas moléculas funcionaran como núcleos de condensación. en macromoléculas orgánicas muy complejas. cuya clave radica en la estructura helicoide de Watson y Crick. debe conllevar la agregación molecular H + C + O + N. Davies de la existencia de una vida en la sombra ( shadow life). sería la exobiología sensu stricto. en especial la llevada a cabo por Miller y Urey obteniendo aminoácidos a partir de una mezcla de gases y descargas eléctricas. Lederberg advierte. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 6 biología comparada como la propuesta por Lederberg (exobiología) si bien de carácter propedéutico.está sujeta a un tipo de selección natural.3. De este modo.La falsación experimental por Pasteur de la teoría de la generación espontánea. la actual química molecular del polvo interestelar -o pre-estelar. La confirmación de esta sospecha revolucionaría la astrobiología. reforzaría la verosimilitud de las posibilidades imaginadas por algunos autores acerca de tipos de vida basados en elementos distintos del carbono. acerca de la formación de compuestos orgánicos a partir de elementos inorgánicos. un experimento que incidía. algo análogo. llegado el momento. salvando las distancias.La contrastación experimental de las ideas de Haldane.El descubrimiento de los ácidos nucleicos como base material de la herencia. Pues bien. que deja abierta tanto la cuestión del origen de la vida en la Tierra como la posibilidad de que tal hecho sea repetible. o consistió alguna vez. Lederberg expone las bases de una teoría contemporánea sobre el origen de la vida con el propósito de justificar la necesidad de la exobiología. como el silicio. es decir. Lederberg apunta otra teoría que considera aún más convincente: en astrofísica. de jugar la agregación primitiva algún papel en la provisión de los precursores de la evolución biológica. a la vez que fundamentando la idea de que la vida no es un fenómeno infrecuente en el universo. e incluso las estrellas mismas. con la consiguiente rehabilitación exobiológica de escenarios planetarios ahora desestimados. las ciencias de la vida y la definición de ésta. TEORÍAS SOBRE EL ORIGEN DE LA VIDA En este epígrafe. la polarización . además. una exobiología sintética como simulador donde ensayar lo que. señala. y cree que la luna podría conservar algunos restos valiosos. además. dada la capacidad autoreplicante y la incidencia del azar. . Lederberg señala que. 2. entre otros. la primitiva concentración de átomos libres que forma el polvo interestelar. Tales bases son: . . que los primeros organismos debieron ser más simples que las bacterias actuales. . Más desconcertante aún es la posibilidad sugerida por P. Conjetura Lederberg que. la confirmación definitiva del caso de la bacteria del Lago Mono. actualmente en discusión. mostrando para ello lo que el nuevo enfoque exobiológico puede aportar al tema. Por otra parte. dado que éstas poseen una estructura muy compleja y organizada para su pequeño tamaño.El descubrimiento del gen auto-replicante como base de la vida. que conduce a la cuestión del origen de la primera molécula genética.

A favor de la hipótesis de los ácidos nucleicos estaría el hecho de no haberse hallado otro polímero auto-replicante. proporcionando los océanos la protección necesaria. además. junto con el planteamiento integrador de dicha teoría. precursores y condiciones en los que surgió la vida. detección y reconocimiento de vida en otros lugares del universo. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 7 de la luz al atravesar el polvo interestelar podría haber intervenido en la determinación de los isómeros como levógiros o dextrógiros. El mayor problema que presenta este modelo es. Lederberg considera que la comparación con un sistema evolutivo independiente podría arrojar algo de luz al respecto.3. el cual emergió. como analogado principal. la búsqueda. nada prohíbe pensar que tal hecho haya podido repetirse en algún otro lugar del universo sometido a condiciones iguales o similares. La posibilidad indicada por Lederberg de encontrar en otros cuerpos celestes pruebas de la teoría heterótrofa que propone para explicar el origen de la vida. En cuanto a la fuente alimentaria. de la física y química comunes bajo determinadas condiciones. siendo este un problema central para la exobiología. a su vez. los compuestos orgánicos se acumularían hasta equilibrarse con la descomposición termal y radiativa. pues las actuales no replican. como el mundo RNA. Comentarios La concepción Lederbergiana de la exobiología como bioquímica comparada a escala cósmica explicaría. el descubrimiento de los ácidos nucleicos como base material de la herencia o la síntesis abiótica de compuestos orgánicos. Todo ello.la exobiología se verá obligada a focalizar inicialmente en él su atención. tales como el carácter de la atmósfera primitiva. Localmente. justificaría la existencia de la exobiología para resolver las cuestiones que esa misma explicación deja pendientes. la quiralidad de los compuestos orgánicos. su interés por el origen y estructura de la vida antes que por sus posibles sendas evolutivas en otros lugares del universo. Puesto que de momento sólo se conoce un tipo de vida -el de la Tierra. . considera que también un planeta estéril sería de extraordinario interés para la biología por el conocimiento que aportaría del actual progreso de la evolución química prebiótica. a juicio de Lederberg. No obstante.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. se entiende que Lederberg dedique un epígrafe de su escrito a mostrar los avances y principios básicos sobre los que debe descansar una teoría contemporánea de la vida. la concentración del caldo habría aumentado por evaporación selectiva y absorción mineral. Lederberg refiere la controversia acerca de si. abriendo el problema a nuevos planteamientos. la formación de un polímero replicante en semejante cenagal. Sobre estos fundamentos construye Lederberg la línea argumental que subyace a su discurso: puesto que todos los cuerpos de nuestro sistema solar tienen el mismo origen físico y químico. Número 38. así como su eventual comparación.1. necesitada como está de un modelo operativo capaz de orientar. o un posible origen quimioautótrofo de la vida. Dada la implicación de la exobiología con el problema del origen y estructura de la vida. y la diversidad de la vida en nuestro planeta procede de un ancestro común. no cree que constituya un problema: antes de la aparición de organismos voraces. dada la complejidad y perfección de los ácidos nucleicos. tal como se dijo. asumiendo como aspecto determinante la universalidad del principio darviniano de selección natural. el pre-RNA. Finaliza Lederberg el epígrafe notando que aún quedan muchos pasos por reconstruir en la aparición de las moléculas vivas. lo que ningún experimento había conseguido explicar aún. aspectos todos ellos en los que se han producido avances significativos en el medio siglo que nos separa del texto de Lederberg. fueron éstos los primeros genes o alguna proteína simple. la primera molécula genética o el lugar. tales como la imposibilidad de la generación espontánea. 2.

por dos razones: la falta de un mecanismo que explique satisfactoriamente el modo de escapar las esporas vitales al campo gravitatorio de planetas de un cierto tamaño. Lederberg sostiene que la hipótesis de la panspermia resulta muy significativa desde el punto de vista de la biología cósmica. permitió que las ciencias de la vida incorporaran una nueva perspectiva teórica y experimental. Considera muy probable que un siglo más de progreso científico y tecnológico brinde tal capacidad a los seres humanos. en que evade el problema fundamental: el lugar de origen de las esporas. que deberían contener marcadores característicos de las esporas vivientes o de sus elementos bioquímicos. los que avalan el escepticismo de los científicos. remitiendo a uno desconocido o. como el contemplado por Arrhenius. cuyas aportaciones están contribuyendo ciertamente ha enriquecer y mejorar nuestros conocimientos sobre la vida. señala.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. Acerca de la cuestión de la existencia de vida inteligente extraterrestre. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 8 Lederberg fue pionero en valorar el vuelo y la exploración espaciales como una oportunidad para resolver algunas de las principales cuestiones involucradas en el problema del origen y estructura de la vida. Lederberg también analiza la posibilidad de una panspermia artificial. y que la luna podría conservar evidencia de ello dado su carácter de trampa para las partículas terrestres. principalmente. capas de materiales superpuestos podrían servir como escudo bajo el que refugiarse de las radiaciones solares ultravioletas y del viento de protones. los riesgos a la exposición espacial de las esporas podrían haberse exagerado y algunos microorganismos ser resistentes al vacío. en 1960. pero observa que la validez científica de la hipótesis para un caso distinto del humano depende de dos cuestiones conexas previas: la edad del universo y la posible existencia de vida inteligente en otros mundos. . por su carácter apriorístico. por lo que trabajó para que la NASA incluyera la biología en sus programas. Lederberg señala que la verificabilidad de la hipótesis de la panspermia depende de la previa demostración de la posibilidad del transporte interplanetario de materiales. Lederberg prefiere no especular y considera la hipótesis de la panspermia artificial como no científica (incontrastable). añade. Lederberg señala que. incognoscible. Lederberg advierte que las nociones irrefutables no tienen valor científico. La creación por parte de la NASA de la Office of Life Sciences. han comenzado a producir un cambio radical en el modo de comprender la vida al permitir concebirla como un imperativo bajo determinadas condiciones. Número 38. tanto los argumentos a favor de dicha posibilidad como los contrarios resultan igualmente no convincentes. tal como sostiene el paradigma biogeocéntrico dominante en la actualidad. y no la mera creencia. peor. Además. Las evidencias y conocimientos científicos sobre el origen y estructura de la vida acumulados durante el último medio siglo. PANSPERMIA NATURAL Y ARTIFICIAL Considera Lederberg que la credibilidad de la panspermia (Arrhenius) se ha visto erosionada. lo que cuestiona su validez científica (incontrastabilidad). Ante el estado de los conocimientos al respecto en su época. y hasta a las radiaciones ionizantes. 2. Con todo. por lo que presenta algunos argumentos en su defensa: el impacto con otros cuerpos heliocéntricos salvaría el campo gravitatorio y las partículas podrían ser afectadas por algún mecanismo electro-cinético. a menos que sean verificables. y considera que son los datos científicos disponibles en ese momento. en lugar de un fenómeno excepcional. la exobiológica. a las bajas temperaturas. y su vulnerabilidad a la radiación solar. priorizando los objetivos científicos frente a los políticos y militares.4. Pero el mayor problema de esta hipótesis consiste. en gran medida como contribución de la astrobiología. En referencia al entonces reciente trabajo de Morrison y Cocconi sobre radio-comunicación.

el objetivo exobiológico más prometedor. Cuando en 1959 Morrison y Cocconi publicaron en Nature el trabajo referido por Lederberg. Godfrey Louis y Chandra publicaron nuevos estudios comunicando la reproducción de tales entidades a 121º C. igualmente. Si el universo posee o manifiesta alguna tendencia en su evolución es una cuestión abierta. No es descartable que algunos parámetros de la fórmula de Drake sean contrastados en futuras misiones exploratorias a mundos próximos.sigue siendo de empate. han sido objeto de controversia desde sus inicios. En este sentido. como el inesperado hallazgo en 1969 de una colonia bacteriana en la cámara de TV de la sonda lunar Surveyor 3.5. Francis Drake también se hallaba estudiando el problema. químico. lo que le permitió realizar en 1960. 2. a día de hoy. Un año después. el mismo año de publicación del escrito que nos ocupa. Los fundamentos teóricos de SETI. adoptando una postura de escepticismo científico o metodológico. En la actualidad. El debate sobre la panspermia natural se ha reavivado en la actualidad como consecuencia de las investigaciones sobre la lluvia roja de Kerala (India. tales como la inteligencia y la conciencia humanas. la primera radioescucha de la era moderna: Ozma.y la posición de Sagan -la ausencia de prueba no prueba su ausencia. Lederberg se muestra cauto cuando aborda la posibilidad de existencia de inteligencias extraterrestres y de comunicación con ellas. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 9 2. la supervivencia de bacterias experimentales (Caenorhabditis elegans) al trágico impacto e incendio del transbordador Columbia en 2003. En agosto de 2010. psíquico…. por su semejanza con la Tierra. OBJETIVOS PLANETARIOS Lederberg considera que Marte es. en 1961. El caso está en discusión. por lo que la cuestión del status científico de la hipótesis de la panspermia artificial se encuentra. la situación de la pugna entre la paradoja de Fermi -¿dónde están?. publicados en 2006. preludio del programa de búsqueda de inteligencia tecnológicamente avanzada SETI. o a la exposición directa y prolongada al espacio de tardígrados (Water Bears) en 2007.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. biológico. en el mismo punto en que la dejara Lederberg. parece coherente y la única admisible desde una perspectiva filosófica y científica actual. o dirigida. No obstante. En relación a la hipótesis de la panspermia artificial extraterrestre. la convicción de numerosos expertos acerca de la existencia de una biota marciana. como el espectro infrarrojo obtenido por Sinton (acumulación de materiales hidrocarbonosos en zonas oscuras del planeta) y los cambios estacionales observados en la pigmentación de esas zonas (informe Dollfus). 2001): los análisis de Godfrey Louis. parecen avalar la posibilidad de supervivencia de microorganismos a las duras condiciones tanto del viaje a través del espacio como del ingreso planetario. y bacterias en 2010. Drake dio a conocer en un congreso la famosa ecuación que lleva su nombre.4. creyendo posible el progreso en él de organismos terrestres muy simples. Señala. como la luna joviana Europa. No obstante. en la que toda la realidad (el universo en todos sus niveles –físico. si bien su práctica se ha revelado indiscutiblemente útil como impulsora de nuevos desarrollos científicos y tecnológicos en diversos campos. Número 38. ningún análisis o estudio ha aportado evidencia definitiva de la cientificidad de la hipótesis de la panspermia natural demandada por Lederberg. así como sus programas y resultados.y cuanto acontece en ellos) se nos presenta como un proceso dinámico en el que los niveles más simples se integran dando origen a otros novedosos más complejos e irreductibles. algunos hechos.1. basándose para ello en datos científicos. Comentarios Hasta el momento. mostraron la existencia de micropartículas parecidas a células sanguíneas (glóbulos rojos) pero sin carga genética alguna. la cual orienta el mencionado programa astrobiológico complementario. la estrategia de Lederberg -subordinar su cientificidad a las evidencias sobre la edad del universo y la posible existencia de inteligencias extraterrestres-. Lederberg alega que tales cambios podrían deberse a fenómenos meteorológicos que .

Lederberg considera que cualquier plan para un estudio biológico realista de la luna debe esperar a los resultados de los análisis químicos. en 1965. observa que podría parecerse a la luna. intervino en la selección de los objetivos y experimentos científicos de las misiones marcianas Mariner (1964-1971) y Viking (1976). Número 38. aunque su lado oscuro proporcionaría un mejor refugio para la vida que aquella. que participó desde el comienzo en el programa exobiológico de la agencia espacial norteamericana. No obstante. un Delta II partió con la Mars Pathfinder en su interior . Lederberg precisa que aun teniendo una superficie insoportablemente caliente. sin embargo. 2. aunque pronto las conclusiones fueron objeto de críticas. pues la luna debería contener muestras de astroplancton (Haldane) protegidas de la degradación solar en las zonas sombreadas. En cuanto a la luna. Más tarde. Lederberg afirma que las condiciones en la superficie (exposición a la radiación solar y carencia de una atmósfera significativa) hacen inviable la existencia en ella de una biota. Lederberg. éstos mostraron un Marte desolado y reseco que contradecía la idea tradicional de un planeta parecido al nuestro. esto no impediría la existencia en Venus de estratos más templados en otros niveles. especialmente tras la aportación de Kozyrev acerca de emisiones gaseosas. ofrecen las mayores expectativas para la existencia de nuevos sistemas bioquímicos. el papel de la luna como trampa gravitacional para los materiales meteoríticos permite a Lederberg concebir la posibilidad de que nuestro satélite brinde la oportunidad de contrastar la hipótesis de la panspermia. extendiéndose la controversia hasta nuestros días. por lo que la primera aportación de interés exobiológico sobre él sería la elaboración de su perfil térmico. Tal como se apuntó anteriormente.resultaron fallidas. De Venus. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 10 involucrasen masas de materiales carbonosos los cuales. si bien más remoto. Las misiones iniciales a Marte fueron desalentadoras en todos los sentidos: las primeras sondas –de origen soviético. no lo están de forma necesaria. En cualquier caso. si bien por lo general en la Tierra van a asociados a la actividad vital. Por ello. el amartizaje de una sonda para detectar actividad biológica en el planeta rojo fue un objetivo prioritario de la Office of Life Sciences desde su fundación. la abundancia de elementos ligeros sometidos a luz solar.1. la sonda estadounidense Mariner 4 pudo obtener datos e imágenes. en 1960. cuatro meses después de aquella rueda de prensa. Lederberg concluye su repaso a los objetivos planetarios observando que el debate acerca de la exploración de los planetas mayores también es de interés. los datos sobre Marte son interpretados por Lederberg de forma favorable a la existencia de vida en el planeta rojo. la ambigüedad de los resultados experimentales de las Viking (aunque recientemente revisados y abiertos a interpretaciones más posibilistas) acrecentó el pesimismo en la comunidad científica. dice que su habitabilidad depende de la temperatura. Desde el inicio de la era espacial. el hallazgo de un microfósil en el interior del meteorito marciano ALH84001. Comentarios La idea de un Marte habitado ha sido objeto de intensos debates entre los científicos principalmente astrónomos. puesto que. pero señala que la cuestión de la composición de las capas más profundas estaba abierta. cuando finalmente. En agosto de 1996 se hizo público.5. temperaturas y campos gravitatorios muy distintos de los terrestres. a pesar de las distancias y la dificultad en la desaceleración dentro del campo joviano. Sobre Mercurio. Por otra parte. En diciembre de ese mismo año.desde el siglo XIX.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. en 1976. Marte ha sido el planeta con mayor atractivo exobiológico. debates originados a menudo en interpretaciones erróneas de los datos observados.

Mercurio ha sido observado desde la Tierra por radiotelescopio (Arecibo). agua endógena subsuperficial (Chandryaan 1. junto con los suministrados por las misiones lunares automatizadas americanas y soviéticas (1959-1976). finalmente. La . Los datos obtenidos hasta ahora muestran un planeta extremadamente dinámico. ni los análisis de los más de trescientos kilos de rocas coleccionadas durante el tiempo que duró el programa Apollo -de diciembre de 1968 a diciembre de 1972-. de altura se han detectado extrañas partículas cuyas características permiten pensar en microorganismos acidófilos y termófilos. aportaron evidencia alguna de biota lunar ni del esperado astroplancton. La luna fue objeto de una intensa exploración durante las décadas de los años 60 y 70 del siglo pasado. Esto es particularmente cierto en el caso de la luna joviana Europa (misión Galileo. Hay también una misión proyectada para 2013 (BepiColombo). Junto con Marte. junto con otros datos de interés. en 1994 –aunque los datos son discutidos-. en 1998). En lo relativo a los planetas más grandes. La sonda Messenger (lanzamiento: 2004) lo ha sobrevolado en varias ocasiones preparando su inserción en órbita para marzo de 2011. Número 38. diversas agencias espaciales han vuelto a interesarse por nuestro satélite natural. la Mars Odyssey (órbita: 2002) descubriría hielo de agua. rondando los 450º C. con vulcanismo muy intenso y presencia de hielo de agua en cráteres situados en el polo norte. El subsuelo posee un gran dinamismo y podría contener agua líquida en abundancia. como importantes concentraciones de metano en zonas determinadas o la existencia de profundas simas abiertas en la superficie evocadoras de la existencia de un vasto mundo subterráneo rico en agua líquida. por su mayor proximidad al sol. y la Mars Express (órbita: 2003) detectó agua subsuperficial. aunque no tanto por razones astrobiológicas como estratégicas y económicas. A unos 50 Km. que su atmósfera se compone en un 96% de CO2 y que el agua es casi inexistente. En cuanto a Venus.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. que la presión es de 90 atmósferas. dando nuevo impulso al proyecto de la NASA de enviar una misión tripulada al planeta rojo en 2030. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 11 (amartizaje: 1997). A pesar de poseer más conocimientos sobre este planeta que hace cincuenta años. Júpiter y Saturno poseen numerosas lunas. la Mariner 10 (1974-1975). 2009). que están protagonizando algunos de los capítulos exobiológicamente más interesantes de la reciente investigación planetaria. muy diferentes entre sí. así como entre los materiales eyectados por el impacto controlado de la sonda LCROSS (2009) y. Pero fue la Mars Global Surveyor (órbita: 1999) la que finalmente reveló un Marte exobiológicamente más prometedor al mostrarlo como un planeta no muy distinto de la Tierra en el pasado. por lo que no es descartable la existencia de microorganismos parecidos a los encontrados en las dorsales oceánicas y fuentes hidrotermales terrestres (quimiolitoautótrofos). Europa es el otro candidato principal para albergar vida. que parece albergar un océano de agua líquida bajo su kilométrica corteza helada. Todo ello. La sonda Phoenix (amartizaje: 2008) suministró igualmente información relevante sobre la atmósfera y el suelo marcianos. lo hizo de paso en su viaje hacia Venus. 1989-2003). no es mucho aún comparativamente con lo que sabemos en la actualidad acerca de otros del sistema solar. nunca ha sido un objetivo relevante en la exploración espacial. Sin embargo. Estas misiones han suministrado abundantes datos acerca de la presencia de agua en la luna: hielo de agua de posible origen exógeno en el fondo de cráteres polares en zona de sombra (Clementine. hoy sabemos que las intuiciones de Lederberg eran acertadas. tanto las observaciones a distancia como las sondas enviadas nos han proporcionado abundantes datos e imágenes. evidenciaron un lugar desértico carente de cualquier atractivo exobiológico. En las capas inferiores las nubes contienen ácido sulfúrico. ha contribuido a devolver a Marte su status de objetivo exobiológico principal. pero ni la labor de los astronautas en su superficie. y la primera sonda en visitarlo. Estos datos. la presión es de 1 atmósfera y la temperatura de entre 25-75º C. Poco después. desde mediados de los 90 del siglo XX. Mercurio. Hoy sabemos con certeza que su temperatura es elevada. y Lunar Prospector.

una importante ventaja cuando se está . por evidentes limitaciones de carácter histórico. los cuales plantean mayores dificultades científicas. un planeta podría albergar una biota extensiva que desafiara la detección a distancia. filosóficas y teológicas. sobre biología. tomando la Tierra como un todo. como en el caso de la existente en los grandes desiertos o las aguas profundas de nuestro planeta. una de las lunas de Saturno candidata a albergar vida. a la automatización y registro telemétrico. para prosperar en ambientes mínimos. como estudio bioquímico de organismos microscópicos presentes en mundos al alcance de misiones experimentales sobre el terreno y. de quienes trabajan o apoyan proyectos astrobiológicos complementarios (SETI). resultarían muy complicados de realizar con organismos mayores. finalmente. hallándose entre los opositores astrobiólogos que poseen una concepción de la exobiología afín a la de Lederberg. a partir de una pequeña muestra. Pero esta ampliación de objetivos exobiológicos no está exenta de polémica. en consecuencia. su precedencia evolutiva (no son concebibles mundos habitados carentes de microbios. en cambio. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 12 futura misión LAPLACE prevé inspeccionar más detenidamente el sistema de Júpiter. APROXIMACIONES EXPERIMENTALES Lederberg aconseja tratar este tema con humildad. advierte. ya que el correcto aterrizaje en otros planetas es difícil y arriesgado. pero sí por microbios únicamente). las observaciones a distancia no resultan decisivas para las inferencias de la exobiología.6. Además. limitado en principio a los cuerpos del sistema solar. No es esta la posición. frente a la de organismos mayores. han permitido incluir entre los objetivos de interés exobiológico otros nuevos que.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. además. Finalmente. los grandes organismos ocupan una pequeña parte de su superficie. interesados en aspectos concernientes a estadios evolutivos más avanzados y complejos -como la inteligencia y la conciencia-. queden disponibles para experimentos fisiológicos y químicos que. Lederberg también expone las ventajas de las pruebas microbiológicas en la recogida y análisis de materia viva: a partir de una simple partícula resulta fácil cultivar microbios en el interior de un dispositivo experimental donde. previamente desarrolladas para análisis químicos de células y organismos microscópicos. Lederberg aduce varias razones para hacer de los microorganismos centro de la búsqueda exobiológica: su mayor capacidad. información adicional útil para los aterrizajes. 2. por lo que considera que la planificación de misiones más aventuradas no debería relegar los experimentos a distancia. en la época del escrito que nos ocupa no podían serlo. el descubrimiento durante las dos últimas décadas de cientos de planetas y sistemas extrasolares. Número 38. además. Titán. también ha sido objeto de una emocionante misión (Cassini-Huygens. Afirma que los telescopios montados sobre satélites serán de gran valor para obtener información química preliminar de los planetas y. como la repetibilidad de dichos estadios en otros lugares del universo y la existencia de tendencias evolutivas. Sin embargo. y que un examen exhaustivo del entorno de un planeta puede suministrar. dice. El orbitador Cassini se situó en posición en diciembre de 2004. lanzada en 1997). por diversas razones. en cambio es razonable esperar hallar evidencias de vida microscópica en superficies muy pequeñas. mostrando durante su descenso la existencia en esta luna de extensas formaciones costeras bañadas por mares de metano. especialmente con instrumental automatizado. junto al desarrollo y actualización de las tecnologías del SETI. la fácil adaptabilidad de las técnicas histoquímicas. interesada principalmente por los detalles bioquímicos. por tanto. y la sonda Huygens aterrizó en Titán en enero de 2005. La misión ha sido extendida hasta 2017. como partículas arrastradas por el viento. pequeños fragmentos de suelo o gotas de agua. los análisis microbiológicos obtendrán la evidencia más fiable de la presencia de vida en cualquier parte del planeta. la microbiota presente en una pequeña muestra contendrá la mayor diversidad de mecanismos bioquímicos. es decir.

sondas y orbitadores. la necesidad de que la investigación exobiológica se beneficie de los avances en las prestaciones y el control de los vehículos. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 13 bajo la presión del tiempo.6. y desde tal perspectiva realiza algunas propuestas: tras el aterrizaje del dispositivo. también. indica el científico norteamericano. así como en la comunicación de datos. Y todo ello. Lederberg considera que el tipo de experimentos descritos puede ofrecer indicaciones sobre algunas características generales de la microbiota planetaria. tal como vaticinó Lederberg. pero también han hecho posible el descubrimiento de planetas y .600 y 2. técnicas indirectas…) proporciona. enfoque y selección de la imagen. El microscopio. Lederberg sostiene que. es en la bioquímica microbiana donde la exobiología encuentra sus antecedentes metodológicos más evidentes. así como para la iluminación. y que los datos proporcionados posibilitarán estudios más profundos acerca del crecimiento. Número 38. señala Lederberg. El Vidicon. sin excluir otros recursos y objetivos propios de una ciencia biológica rigurosa en el desarrollo de un programa experimental. El gran desarrollo experimentado en el último medio siglo por los métodos y tecnologías de observación a distancia (telescopios terrestres y espaciales. geofísica y química de los planetas y cuerpos de nuestro sistema solar. Taladrando el terreno se obtendrían muestras mayores. Finalmente. finalmente. la necesidad de disponer de información real acerca de la capacidad de crecimiento de los microorganismos susceptibles de intercambio planetario para poder establecer medidas políticas de importancia. debido a su capacidad selectiva de los ácidos nucleicos y proteínas. El empleo de tales cintas simplificaría el problema del tratamiento de las muestras con una sucesión de reactivos. de entre las ciencias terrestres. Indudablemente.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. Por todo ello. Propone distinguir microorganismos de partículas minerales empleando microscopios de luz ultravioleta. todas estas técnicas contribuyen a una mejor planificación de las misiones sobre el terreno. para el procesamiento citoquímico de las muestras y. permitiendo incluso el cartografiado superficial y subsuperficial de algunos de ellos. Piensa. detallada información morfológica. para la protección del dispositivo contra los riesgos ambientales y su adecuada colocación tras el aterrizaje. señala Lederberg. Lederberg señala. los elementos más fácilmente obtenibles serán el polvo atmosférico y las muestras del suelo. En este sentido. siendo igualmente próximos sus objetivos conceptuales a los de la genética bioquímica. Comentarios El papel central que la bioquímica desempeña en la concepción Lederbergiana de la exobiología explicaría su recelo hacia las tecnologías de observación a distancia como fuente de datos exobiológicamente relevantes. 2. La recogida de muestras se efectuaría mediante una banda móvil de cinta transparente extensible que pudiera luego replegarse en el dispositivo. Indica Lederberg que en aquel momento ya estaban en marcha estudios detallados al respecto. permitiendo así monitorizar los experimentos. especialmente entre 2. radiotelescopios. el coste y la habilidad. también. que podrían someterse a una concentración preliminar de componentes no minerales mediante flotación en un líquido denso. Lederberg concibe un terminal formado por un tandem microscopio-video (Vidicon) capaz de enviar imágenes televisivas mediante bits desde otro planeta. como encimas específicas y marcadores fluorescentes para la detección de ácidos nucleicos y proteínas. deberá incorporar tres avances: para la recogida y transporte de las muestras hasta la lente del microscopio. Lederberg considera que los resultados de estas pruebas iniciales ayudarán a evaluar las consecuencias del intercambio de biota planetaria. es un dispositivo adaptable a muchos procedimientos analíticos sencillos cuya construcción a una escala mayor presentaría enormes problemas de automatización. en una posible experimentación en la que los exo-organismos interactúen con tejidos cultivados de células animales. la composición química y las capacidades enzimáticas de organismos cultivados a mayor escala.800 ángstroms. orográfica.1.

En cualquier caso. los tres restantes consistieron en diversos análisis bioquímicos de muestras de regolito marciano que un brazo robótico había recogido y depositado en el laboratorio situado en el interior de la sonda. incluso. dotado de inteligencia artificial. extendiendo estos ámbitos a la investigación científica. entre otros sofisticados instrumentos. Los datos científicos fueron transmitidos desde las Viking al orbitador. con autofocus e indicación de obstáculos. desde 1961. de espectrometría inducida por rayo láser. en el desarrollo de un laboratorio automatizado para la detección de microorganismos en el suelo marciano. En este sentido. y de hacerlo sobre el terreno. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 14 sistemas extrasolares. En 1992 Wolszczan descubrió el primer planeta extrasolar confirmado que orbita un pulsar. Observatorio de París).Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. pueda decidir rutas alternativas en sus desplazamientos sin esperar los comandos enviados desde la Tierra. Las primeras versiones del ingenio recibieron el nombre de Multivator. Número 38. Desde entonces. El resultado de esta labor fue DENDRAL. en 2004 amartizaron los vehículos Spirit y Opportunity que. y solamente los detectados en 2010 podrían duplicar los 528 catalogados hasta la fecha por Jean Schneider (CNRS/LUTH. sus previsiones más optimistas: en 1967. La próxima misión Mars Science Laboratory (MSL) -aplazada hasta el otoño próximo. la sonda lunar Surveyor 3 incluyó una cámara de TV y taladro. un sofisticado equipo de cámaras de televisión y microscopio cuyo desarrollo enfrentó a los ingenieros de Stanford y del JPL a desafíos técnicos demasiado complejos para la época. también. estos descubrimientos. por ahora.incluye un equipamiento de cámaras con dispositivos que. y en 1995 Mayor y Diddier descubrieron el primero orbitando una estrella: 51 Pegasi b. de modo que el vehículo. y a las misiones CoRoT y Kepler seguirán otras como Terrestrial Planet Finder (NASA) y Darwin (ESA). entre ellos Lederberg. como Gliese 851 g. El esfuerzo de Lederberg para conseguir un laboratorio totalmente robotizado le llevó a trabajar también en el terreno de la computación y la inteligencia artificial. la posibilidad de encontrar vida microbiana en otros cuerpos del sistema solar. similitud que incluye la existencia de planetas de tipo terrestre situados en zona de habitabilidad. disponían de un brazo robótico con taladro y dispositivos para la obtención de imágenes microscópicas del suelo marciano. entre otros aspectos. de los cuales 54 son múltiples. cuyos equipamientos superan. carecerán de relevancia exobiológica para quienes. permiten un control visual prácticamente total e instantáneo del entorno. espectrómetro de rayos X por radiación alfa. Dispone. Otros dispositivos experimentales referidos por Lederberg en su escrito de 1960 son también fácilmente reconocibles en muchas de las misiones exploratorias posteriores. como sucede con Gliese 851 o Kepler 11. No obstante. las sondas Viking realizaron cinco experimentos biológicos: en dos de ellos se empleó fotografía y un espectrómetro de masas acoplado a un cromatógrafo. y su versión final viajó hasta Marte portada en las Viking (1976).y hornos TEGA (espectrómetro de masas) para el análisis y experimentación con muestras de suelo marciano. debido a la. Estos planetas se encuentran distribuidos en 440 sistemas planetarios. generando hipótesis acerca de la composición atómica de un compuesto químico desconocido. el propio Lederberg participó. Lederberg también concibió el Vidicon. infranqueable barrera de las distancias. es suficiente para abrir el problema del origen y estructura de la vida a expectativas y posibilidades inéditas. de un laboratorio MECA -que incluía microscopios óptico y de fuerza atómica. conciban esta disciplina en términos exclusivamente de búsqueda de organismos in situ. mostrando algunos de ellos gran similitud con el nuestro. y de éste a la Tierra para su posterior interpretación por los científicos. extendiendo así cuantitativa y cualitativamente la frontera de los objetivos planetarios de interés exobiológico. como Lederberg en este texto. el número de planetas extrasolares detectados no ha dejado de aumentar. además de movilidad sobre el terreno. considerado generalmente como el primer sistema experto concebido para uso científico: una aplicación que permitía unir las ventajas de la computación al trabajo de laboratorio en los análisis químicos y bioquímicos. como se indicó anteriormente. dispositivo de análisis químico y mineralógico por difracción y fluorescencia de . La detección de supertierras se ha convertido actualmente en un importante objetivo astrobiológico. la sonda Phoenix (amartizaje: 2008) disponía.

o exobiología sintética. cuidadosa y reflexiva. así como la desinfección química de los componentes sellados antes de su cierre.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. XIX. Justifica tal preocupación por la enorme velocidad reproductiva de algunos microorganismos terrestres -como las bacterias. una sofisticada estación meteorológica. aunque dentro de la lógica científica. lo que enfrenta a la humanidad a un reto de vital importancia: lograr que la expansión de la frontera cósmica se haga de manera ordenada. han sido claves para el vuelo y la exploración espaciales. a día de hoy sigue siendo una hipótesis dada la ausencia del sujeto principal. del que dependía. Número 38. imágenes y comandos. de los entornos planetarios o en la violencia de los impactos como agentes descontaminantes. tal y como se dijo con anterioridad. el láser no comenzó a aplicarse a las comunicaciones hasta 2001 con el proyecto SILEX. Acerca de una posible experimentación con biotas extraterrestres apuntada por Lederberg. Lederberg advierte contra la tentación de confiar en la dureza de las condiciones del viaje espacial. CONSERVACIÓN DE LOS RECURSOS NATURALES Lederberg considera que la expansión artificial de la vida terrestre a nuevos hábitats es consustancial a los viajes espaciales. dice. y con una nave en vuelo atmosférico. fiables y seguras. programado en principio para 2010. No obstante. Aunque inventado por Maiman en 1960. un reto. el desarrollo de la electrónica y la informática a mediados del XX y el proceso de miniaturización. El proyecto más ambicioso hasta el momento ha sido el MLCD.7. al menos hasta saber si los perjuicios del libre tráfico interplanetario de microorganismos permiten relajar tales controles. logrando el enlazamiento del satélite geoestacionario Artemis con otros dos satélites. en particular las del espacio profundo. estériles o no. y exhorta a garantizar en lo posible la esterilización de las naves mediante métodos eficaces. llegando a invadirlos. Lederberg también señala en su escrito la posibilidad de transmitir imágenes mediante bits. en 2001 y 2005 respectivamente. igualmente. la telemetría y la informática para la obtención. Desde hace algún tiempo existe la firme intención de sustituir las radiofrecuencias (microondas) por frecuencias ópticas (láser) que hagan las comunicaciones aún más potentes. que no hubieran sido posibles sin el concurso integrado de las telecomunicaciones.y su fácil diseminación por vientos y corrientes. y albedo dinámico de neutrones para medir la concentración de hidrógeno o agua en el subsuelo. de tal calado que el modo de afrontarlo servirá para medir tanto el grado de madurez de nuestras conciencias nacionales como nuestra preocupación por la posteridad. Señala. Ante el riesgo de contaminación planetaria y la omnipresencia y resistencia de las bacterias. Lederberg propone una aplicación concienzuda y meticulosa de gases desinfectantes -especialmente óxido etileno-. Otros ensayos tuvieron como protagonistas a la sonda lunar Smart 1 (2005). Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 15 rayos X. Lederberg manifiesta su temor a que microorganismos terrestres presentes en las naves espaciales viajen hasta otros planetas. el eventual descubrimiento de una vida en la sombra (shadow life) daría origen a una paradójica exobiología experimental desligada del vuelo y la exploración espaciales. El avance de los conocimientos sobre electromagnetismo desde finales del S. la necesidad de comprobar la efectividad de . almacenamiento y transmisión rápida y fiable de datos científicos. o ulteriormente mediante dosis muy elevadas de calor o radiación. Por su parte. 2. procurando así evitar consecuencias indeseadas. atendiendo así a las exigencias de la nuevas misiones. Incluye. analizador de muestras sólidas y gaseosas para la detección de compuestos orgánicos. aunque finalmente cancelado junto con el Mars Telecommunication Orbiter. la experimentación con extremófilos y el desarrollo de una biología sintética pueden abrir la vía hacia una exobiología propedéutica. igualmente. en 2006. la Messenger en ruta hacia Mercurio (2004) o la Mars Odyssey.

los organismos más agresivos deben desarrollar adaptaciones muy elaboradas para poder resistir las defensas activas del cuerpo humano. alega. Respecto de los primeros. tampoco lo será la exobiología de no observar el mismo rigor en ciencia espacial. En consecuencia. habría razones para pensar que tal riesgo no es grande: los conocimientos acerca de la biología de las infecciones indican que tal posibilidad resulta extremadamente improbable. Concluye Lederberg que sólo con datos más explícitos podrá resolverse la dicotomía. Este aspecto es aprovechado también por Lederberg para justificar la realización de experimentos . Desde esta perspectiva. de resultar dañinos. la estadounidense y la soviética. En cuanto a los valores económicos. podrían acabar con la oportunidad de comprender la vida en la Tierra al generar confusión en los estudios posteriores. aunque se inclina a pensar que. Lederberg propone desarrollar y aplicar preventivamente técnicas descontaminantes también en las naves y equipos retornados. En este sentido. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 16 las medidas aplicadas y de que todas estas tareas sean controladas.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. Lederberg considera que tanto un remoto riesgo de pandemia. una dificultad que es aún mayor en el caso de los tripulantes. Lederberg deplora cualquier injerencia imprudente en otros posibles sistemas de vida planetarios. que sus consecuencias afecten a la agricultura y al medioambiente. En cualquier caso. los exo-organismos probablemente sean más fácilmente eliminables que los parásitos. Lederberg señala que la contaminación accidental de un cuerpo estelar. pues considera que ello podría acabar con posibilidades y oportunidades beneficiosas para la humanidad. Lederberg se pone en el peor de los casos advirtiendo de la desproporción existente entre la escasa capacidad para neutralizar el peligro de contaminación de nuestro planeta y la magnitud de la amenaza. Lederberg valora como un paso importante en la consecución de una exobiología constructiva las precauciones que en este terreno ambas agencias espaciales. y exhorta a los científicos a considerar esas medidas con el mismo cuidado y entusiasmo que dedican a otros aspectos de la investigación espacial pues. o su simple sospecha. a su debido tiempo. o de una nave que las portara inadvertidamente. Número 38. la posibilidad de que un organismo desarrolle semejante capacidad sin contacto con huéspedes humanos u organismos similares parece bastante improbable. a pesar de la dificultad que el desconocimiento de la existencia y propiedades de tales organismos supone para la neutralización efectiva de los mismos. comenzaban a aplicar en las misiones importantes. como el más probable de daños económicos importantes al que nos expondría un prematuro retorno de muestras. Lederberg especula con la que considera la amenaza más grave: la introducción de una nueva enfermedad a la que la humanidad no pudiera hacer frente. Por otra parte. del mismo modo que no es posible la microbiología científica sin un riguroso control de asepsia en los cultivos. Lederberg prioriza la protección de dos valores: los científicos y los económicos. y que resulten más bien molestos propagadores que agresores peligrosos. lo que expondrá a la Tierra al riesgo de contaminación por organismos externos. Pero también es posible el argumento contrario: que hayamos desarrollado nuestras defensas específicas contra las bacterias terrestres y poseamos una menor capacidad para imitar a organismos faltos de proteínas y carbohidratos que permitan reconocerlos como extraños. efectuadas y supervisadas por personal debidamente cualificado. atacar nuestras células y provocar el contagio. por la facilidad de los humanos para acumular contaminación microbiana y resultar vehículo idóneo para infecciones.para las necesidades humanas. Ante esta dificultad. Desde esta perspectiva. Lederberg observa que en un futuro los vuelos espaciales serán también de regreso y que. Por una parte. obligan a un embargo estricto. aun no habiéndose producido. muchas de ellas insospechadas en el presente. caso de hallarse en él organismos parecidos a los terrestres. Lederberg considera que la contaminación podría hacer peligrar el posible aprovechamiento de superficies planetarias vírgenes u organismos indígenas -o sus recursos moleculares. incluirán tripulantes y equipos de exploración que retornarán con muestras planetarias para su análisis en laboratorios terrestres.

se impusieron las ventajas de la exploración espacial automatizada y robótica en nuestros primeros pasos hacia el universo. esa reserva natural de microorganismos tan temida por Lederberg. F. En lo concerniente al retorno de muestras de otros mundos. 2. Lederberg vivió aquel histórico momento con sentimientos encontrados: esperanza ante la posibilidad abierta por el Spútnik a la exploración no tripulada de mundos distintos de la Tierra. la ICSU creó el Committee on Contamination by Extraterrestrial Exploration. tal como Lederberg pretendía. Número 38. las misiones espaciales constituyen ciertamente un riesgo real y permanente de contaminación planetaria. por lo que el momento de la recuperación de la sonda con las muestras resulta crítico. las primeras fueron las rocas lunares del programa Apollo. o seleccionar aquellos que puedan resultarnos económicamente beneficiosos. dos misiones más han regresado. hasta la fecha. salía fuera de su planeta natal. además de causar graves problemas en nuestro planeta. En cualquier caso. Pero la carrera espacial entre norteamericanos y soviéticos no había hecho más que comenzar.viajó el 24 de febrero de 2011 a bordo del Discovery hasta la ISS. Esta circunstancia depararía un serio revés al propósito de Lederberg de evitar las misiones exploratorias tripuladas. al menos inicialmente: el 12 de abril de 1961 el astronauta soviético Yuri Gagarin alcanzó el espacio. El programa Apollo haría realidad este empeño el 20 de julio de 1969 (misión Apollo 11). con materiales extraterrestres: Stardut (NASA). Recobrada la cordura. La respuesta norteamericana no se hizo esperar: el 25 de mayo de ese mismo año J. rentabilizado políticamente y con su interés científico en declive. tal como advertía Lederberg.7. Pero pasada la euforia inicial. Después de la luna. Convencido de que la diseminación artificial de la vida fuera de la Tierra era una consecuencia inevitable del vuelo y la exploración espaciales. En este mismo sentido. que desde su recogida estuvieron bajo supervisión humana directa y permanente. y los hechos pronto evidenciaron: la revisión de los equipos de la sonda lunar Surveyor 3 (1967). el programa no justificaba ya el esfuerzo que suponía su mantenimiento y en 1972 se dio por finalizado. que estableció un protocolo al respecto. Pero en las misiones automatizadas o robóticas ese control no es posible. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 17 preliminares exobiológicos como ocasión para adquirir conocimientos que nos permitan hacer frente a los exo-organismos. el reciente e innovador uso de robots humanoides –androides. A tenor de lo dicho. En 1958. así como de la posible existencia de una biota marciana. y aquí se ha ilustrado con anterioridad. descubrió en el interior de la cámara de TV una pequeña colonia de streptococcus mitis que viajó inesperadamente hasta la luna y consiguió sobrevivir durante todo ese tiempo a las hostiles condiciones de nuestro satélite. recuperados en 1969 por los tripulantes de la misión Apollo 12. tanto la NAS como el International Council of Scientific Unions (ICSU) exhortaron a los científicos a ocuparse de la cuestión y ser prudentes en sus estudios espaciales y planetarios. Comentarios El lanzamiento en octubre de 1957 del Sputnik 1 marcó el comienzo de la era espacial. . no resulta difícil imaginar cuál debió ser la reacción de Lederberg cuando. la URSS lanzó el Sputnik 2 portando a la perrita Laika.en misiones espaciales puede abrir nuevas posibilidades a la futura exploración robótica de otros mundos. siendo la primera vez en la historia que el ser humano. Ese mismo año. Todos estos acontecimientos urgieron a Lederberg a manifestar a la comunidad científica sus temores y preocupaciones.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4.1. en noviembre de ese mismo año. temor a que una gestión inadecuada de la nueva frontera exploratoria echase a perder grandes oportunidades científicas y económicas. donde permanecerá indefinidamente y tendrá ocasión de poner a prueba sus capacidades. El primero de esta inédita saga de astronautas -Robonaut 2 (R2). Kennedy anunció su intención de situar al ser humano en la luna. robóticas o no.

ha obligado al COSPAR a un mayor dinamismo en la revisión y actualización de sus criterios y medidas de protección planetaria. así como su celeridad. 1969). habiendo sido ya tratadas tanto por científicos como por autores de ciencia ficción. y el más documentado disponible para analizar los patrones de propagación. Pero lamenta que un sinfín de fantasías de menor calidad. la aplicación de las medidas se hace en función de la importancia concedida a los objetivos -o zonas de éstos. la exobiología no es más fantástica que la realización del propio viaje espacial. tomados de la superficie del asteroide Itokawa en 2005 y retornados en 2010. así como la efectividad de los protocolos de actuación y de las medidas de contención y profilaxis. La imposibilidad de garantizar la completa esterilización de las naves obliga a entender este término con cierto relativismo. G. Crichton. lo que nos sitúa a los humanos ante la grave responsabilidad de explorar sus implicaciones para la ciencia y el bienestar de nuestra especie. por . El propio Lederberg empleó. Wells. En lo tocante a la posible obtención de beneficios económicos derivados de un eventual descubrimiento de organismos extraterrestres apuntada por Lederberg. XX. y Hayabusa (Jaxa). han sido ampliamente tratadas en la literatura y el cine.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. COSPAR es el organismo internacional encargado de establecer las políticas preventivas de contaminación biológica de los cuerpos celestes -incluida la Tierra. Número 38. ciertamente es algo que entra dentro de la lógica del comportamiento humano. afirma Lederberg. Pero es posiblemente la pandemia de Gripe A de 2009 (virus H1N1) la situación real sufrida por la humanidad que mayor semejanza presenta hasta el momento con un posible escenario de contaminación de nuestro planeta por microorganismos procedentes del espacio exterior. 2. siendo V la categoría máxima. extendiéndose su uso a raíz del escrito que nos ocupa.por causa de la actividad humana en el espacio. utilizando para ello nuestro mejor discernimiento y conocimiento científicos. 2. especialmente en los tres últimos lustros. Tratándose de microorganismos. razones éticas y pragmáticas justifican la adopción de medidas de protección planetaria en la exploración espacial. unido al creciente número de misiones espaciales. y de la Tierra en particular. En la actualidad. Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 18 recogidos a su paso por el cometa Wild 2 el año 2004 y retornados en 2006. 1898) y La amenaza de Andrómeda (M. El aumento de la cantidad y relevancia de los descubrimientos de interés astrobiológico. Sin embargo. desde mediados del S.a visitar.8. atendiendo a su grado de probabilidad para albergar una biota. CONCLUSIÓN Lederberg advierte que muchas de las ideas presentadas en su escrito no son originales. Por todo ello. tanto en ciencia como en ficción. considerados por algunos de sus colegas como fantasiosos. hayan restado seriedad y credibilidad a los aspectos biológicos del viaje espacial. principalmente en las misiones de búsqueda de vida extraterrestre sobre el terreno.1. Del mismo modo se establece también el nivel de riesgo de contaminación existente para las naves cuyo regreso a nuestro planeta está contemplado. Comentarios El término “exobiología” fue acuñado por Lederberg para denominar una nueva disciplina biológica interesada por la posible existencia y estudio de formas de vida más allá de la Tierra.8. medicina o procesos industriales. las consideraciones sobre el particular encontrarán un patrón comparativo útil en la analogía de lo sucedido con el empleo de virus y bacterias en ingeniería genética. Las consecuencias de la contaminación planetaria por microorganismos. destacando por su calidad y carácter pionero las novelas La Guerra de los Mundos (H.

aun no siendo la vida terrestre el objeto principal de la astrobiología. La sustitución del término “exobiología” -conservado aún en algunos países y sociedades científicaspor el de “astrobiología” presentaría una doble ventaja: evitar que el vocablo que la designa resulte vacío.. haciendo así frente al estigma de fantasía científica que arrastra esta disciplina. evolución. 1963). Entendida de este modo. la acusación contra la astrobiología de ser una ciencia sin objeto perdería fuerza toda vez que. no resta fascinación ni interés científico y trascendencia filosófica a su tarea pues. al que denominamos “exobiología”. Stanford Today. administrador adjunto de la NASA. es el más sutil e inquisitivo. Con ello.relegando la debida atención que aquella debe prestar a la vida en nuestro planeta. palabra empleada ya en 1953 en su acepción próxima a la actual por el astrónomo soviético G. La actual definición del término “astrobiología” se estableció en 2002: “el estudio del origen. absurdo o contradictorio. sin embargo. herede sus contradicciones y las padezca en forma de distintas controversias. Pero la realización de ese bello sueño aconteció. en cambio. convertida inicialmente en una desenfrenada carrera de propaganda política y tecnología militar: la carrera espacial. la astrobiología aparece como una combinación de ciencia y aventura. Dicho de otro modo: el término “exobiología” enfatiza en exceso el aspecto inédito de la nueva disciplina -la vida fuera (exo) de la Tierra. la exobiología echa sus raíces en la bioquímica bacteriana (metodología) y la genética bioquímica (objetivos conceptuales). como exploración científica. disciplinas ambas en cuya promoción también jugaron su papel los intereses políticos y militares de la guerra fría. la incluye y expresa adecuadamente dada la condición de la Tierra de cuerpo estelar (astro). por insistir en el „conócete a ti mismo‟” (Life beyond the Earth. tales como “xenobiología”. en un contexto de pesadilla: la guerra fría. distribución y futuro de la vida en el universo” (The NASA Astrobiology Roadmap). propuso la adopción del término “astrobiología”. Otros nombres han sido propuestos para la exobiología. En 1995. T. es decir. René Berthelot. W. que la exobiología o astrobiología. “cosmobiología” o “bioastronomía”. aunque muy distante de la que poseía originariamente para su creador. Todo ello. paradójicamente. Tikhov. el de “astrobiología”. Las tensiones y juegos de intereses propios de ese escenario post-bélico fueron decisivos para la génesis de la aventura espacial. . Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011) 19 contraposición. Es comprensible. ésta la toma inicialmente como tal al hacer de ella modelo extrapolable orientador de su búsqueda. Huntress Jr. en la medida en que debe su existencia al viaje espacial y a disciplinas biológicas incubadas al calor de la guerra fría. como el propio Lederberg señala en otro escrito: “Entre estos objetivos [de la exploración de otros cuerpos celestes] el estudio de la vida más allá de la Tierra.Roberto Aretxaga Burgos Boletín de la Sociedad Mexicana de Astrobiología Año 4. La realización del antiguo sueño de la humanidad del vuelo espacial parece aproximarnos un poco más a la posibilidad de responder a la no menos secular pregunta acerca de nuestra soledad en el universo. Por otra parte. tanto dentro como fuera de la comunidad científica. por tanto. Número 38. quien en los años 30 del siglo pasado la usó para referirse a una suerte de pensamiento astrológico. el término “esobiología” para referirse a la biología que estudia la vida terrestre.