CAPITULO II NOCIONES CIENTÍFICAS SOBRE ORIGEN DE LOS TERREMOTOS

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Capítulo II Nociones Científicas sobre Origen de los Terremotos

2.1.- Introducción Temblor, sismo (seísmo) y terremoto no son términos excluyentes, sino señalan lo mismo: una sacudida más o menos brusca del suelo. Por lo general, este movimiento apenas resulta perceptible a los sentidos, pero a veces es tan violento que daña o derrumba edificios resistentes, rompe conducciones de agua y gas y abre largas grietas en el terreno. En las ciudades, los desperfectos a los edificios y los incendios subsiguientes pueden acarrear daños y muerte a un gran número de seres humanos. A continuación se trata de mencionar, abordar y explicar de manera simple, las principales variables geológicas e interpretaciones científicas que se consideran en la actualidad para dar explicación al origen de uno de los fenómenos más impresionantes que la naturaleza expone, indistintamente, en un sinnúmero de regiones de nuestro planeta Tierra cada cierto tiempo: “los terremotos”.

2.2.- Terremotos y su relación de Origen con la Tectónica Global de Placas Nuestra noción de la Tierra como planeta se ha desarrollado a partir de los conocimientos aportados por distintas ciencias, pero la visión definitiva depende de la correcta aplicación de todos los datos entregados por las diferentes áreas de conocimiento, tanto desde la Tierra misma como del espacio. Algunos elementos del rompecabezas terrestre son menos importantes que otros, en atención a que aún no se conocen lo suficiente como para valorar su verdadera importancia.

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La geología ha reconstruido con gran éxito los acontecimientos que se encuentran tras la actual apariencia de muchos paisajes de la Tierra. Ha explicado muchas de las facetas observadas, tales como las montañas plegadas, las fracturas en la corteza y la existencia de grandes depósitos marinos sobre la superficie de los continentes. Desgraciadamente, cuando llega a los procesos fundamentales, aquellos que formaron los continentes y las cuencas oceánicas, aquellos que iniciaron los principales períodos de formación de montañas y los que inician y acaban los períodos glaciales, la geología ha tenido menos éxito al entregar sus explicaciones. En los últimos años se han hecho progresos muy notables, especialmente en el campo de la sismología, pero el estudio del interior de la Tierra sigue siendo el aspecto más desconocido y difícil de investigar en la nueva concepción geofísica de nuestro planeta.

 La nueva Concepción de la Tierra La teoría de la deriva continental (continentes en movimiento) desencadenó controversias tormentosas que duraron décadas y que a consecuencia de las mismas quedó descartada casi completamente durante un lapso bastante largo. Se reavivó gracias a los avances experimentados por los estudios del paleomagnetismo; la reforzaron los geofísicos marinos y maduró hasta dar lugar a la hipótesis de la expansión del fondo oceánico, después de la cual evolucionó rápidamente a lo que hoy día se llama Tectónica de Placas. Indican los científicos que hay muchas maneras de estudiar a la Tierra, pero si queremos adentrarnos en lo que podríamos llamar “nueva concepción de la Tierra” se debe hacer una síntesis de los resultados obtenidos con los distintos métodos. Hoy se sabe que ni la hipótesis de la expansión del fondo oceánico ni la tectónica de placas pueden por sí solas constituir la base definitiva de apoyo de

hubo que averiguar de qué forma las ganancias en materiales de la litosfera (las rocas sólidas que forman la corteza). por otra. comprende una docena de grandes placas (Figura 1) que se mueven casi con independencia las unas con respecto a otras. La hipótesis de la tectónica de placas parece lógica en su enunciado. (Figura 2). . Cuando topan pueden chocar frontalmente. otras se acercan. eran compensadas por la pérdida. el planeta. pero también puede ocurrir que una se deslice bajo la otra. se llegó a la conclusión que la corteza terrestre no está hecha de un solo pedazo. Al estudiar por una parte. Si llegan anualmente a la superficie millones de toneladas de basaltos (rocas negras. Cuando se tuvo la seguridad que la dorsal medio-oceánica mundial con sus ramificaciones continentales e insulares. constituyen una zona de ascensión del magma de la corteza terrestre. Algunas se alejan. sino que. porque si no se hincharía como un globo.8 esta nueva perspectiva que un día ha de llevarnos a comprender cómo sigue funcionando la Tierra. por el contrario. el trazado de la dorsal medio-oceánica y. duras y de grano fino). un número similar de millones de toneladas tienen que volver al manto de nuestro planeta.

Gran cantidad de material basáltico sale desde la astenosfera (zona de gran espesor situada bajo la litósfera). en la cual la corteza oceánica de la nueva placa en movimiento (A) es sumergida y “devorada” (2). la sutura . anulándola. Uyeda. Figura 2. se implanta una nueva cuenca oceánica entre las dos masas de tierra. Como el nuevo continente transportado por la placa A es llevado como si fuera una balsa hacia la izquierda. Puesto que se ha colocado arbitrariamente fijo el continente situado sobre la placa B. En una tercera etapa (3). el cual se encuentra sobre una placa cortical. Las flechas pequeñas marcadas en los bordes que son dorsales indican el sentido aproximado del movimiento relativo. Doce placas y sus movimientos. La segunda y simultánea condición que se requiere para la deriva de continentes es la formación de una zona de subducción o de fosa. El proceso se inicia (1) cuando una sutura con tendencia a la expansión se forma bajo un continente. Los triángulos de los bordes indican el sentido de inmersión allí donde la placa que se hunde se puede identificar por la existencia de terremotos de foco intermedio o profundo. La Teoría de las Placas Tectónicas proporciona un mecanismo para explicar la deriva continental. el continente situado sobre la placa A choca y sobremonta.9 Figura 1. que de ser hacia el oeste pasa a buzar (inclinar) hacia el este. Forsyth y S. a la fosa a una distancia X y en algunas ocasiones puede producir la inversión o el cambio del buzamiento como en este caso. 1975). (Fuente: D.

permaneciendo siempre en el centro de la cuenca oceánica en expansión. o subduce. Por medio de este tipo de orogénesis se construyeron cordilleras como el Himalaya y los Alpes. En lugar de producirse subducción. La convección observada en la olla se llama convección térmica. en donde se enfría y el agua se hace otra vez más densa y vuelve a bajar. los continentes y los arcos forman montañas plegadas. Dietz. si se calienta una olla de agua por abajo. la cual tiene una amplitud D’. (Modificado de Dietz y Holden. bajo la placa continental. Así. Pero la pregunta básica respecto a qué es lo que provoca estas actividades. ¿Qué es la Convección? Es obvio que en una olla de agua hirviente tiene lugar un movimiento circulatorio. 1970).10 centro – oceánica se traslada hacia la izquierda. Cuando una placa oceánica choca con una placa continental. Allí donde chocan mutuamente placas provistas de continentes o de arcos de islas se produce un tipo distinto de orogénesis. la primera desciende. se vuelve más liviano y flota en la superficie. formando una fosa oceánica. Cuando en un fluido hay una disparidad de densidades la parte más densa baja y la más liviana sube a la superficie. Se mantuvo vivo y sirvió de base a la hipótesis de la expansión del fondo oceánico propuesta en los años sesenta por Hess. Este concepto nunca murió.  Las Corrientes de Convección Arthur Holmes en los años veinte sugirió que una corrientes de convección en el interior del manto (Figura 3) producía el movimiento que traslada los continentes. de manera muy similar al traslado que efectuaría una cinta transportadora. La actividad de uno de estos arcos de islas constituye la propia orogénesis (formación de las montañas). Por medio de este . La subducción de una placa oceánica no sólo crea fosa sino también arcos de islas. el volumen del fondo que se ha calentado se expande. aún tiene respuesta pendiente. porque la produce una diferencia de densidad del agua creada por una diferencia de temperatura. Wilson y otros.

y el desarrollo de un nuevo océano a partir de una fractura que se ensancha. (Fuente: A. En el se ve cómo un continente es dividido por corrientes ascendentes del manto. Se considera que la convección que tiene lugar en el manto se calienta y se expande y ello provoca un flujo circulatorio. En el manto deben tener lugar varios tipos de cambios de clase. como el que se da entre el hielo y el agua. Resumiendo. Holmes. Figura 3. 1965). la convección térmica es una manera de transferir calor desde la llama situada debajo de la olla hasta el aire que se encuentra sobre la olla. Cuando el material ascendente del manto llega por convección a la superficie.11 proceso circulatorio se va calentando progresivamente toda el agua y ésta desprende calor el que pasa al aire. En las proximidades de las corrientes descendentes se forma una cordillera de montañas y una fosa profunda que la bordea. parte de él probablemente se separa formando la . y también cambios químicos. Las dificultades son sumamente complejas. Modelo que ilustra la convección del manto como posible mecanismo de la deriva continental.

de manera que la posición de la actividad volcánica es fija respecto al manto.12 corteza oceánica. Estos serían sólo algunos de los muchos factores complejos implicados en la convección del manto. De hecho. como Islandia. Cuando cada uno de estos puntos calientes cae bajo una dorsal de crecimiento activo. Cuando una placa se desplaza de este punto productor de magma. que cae al fondo y se agrega al núcleo. porque las placas situadas a cada lado se alejan mutuamente. los volcanes se mantienen activos durante períodos de tiempo muy largos. J. W. hizo otra sugerencia. Wilson. Posteriormente. Simultáneamente. Comprobó que en determinados lugares de la Tierra. La fuente de magma de estos volcanes se cree que se sitúa en profundidad bajo la litosfera. Estos movimientos que concuerdan con los movimientos relativos especificados por la tectónica de placas y que satisfacen . A consecuencia de ello se formará una larga cadena de volcanes. se forman cadenas de islas o montes submarinos a ambos lados de la dorsal. los volcanes superficiales son alejados de él junto con la placa. T. pero la fuente prosigue su actividad desde la posición fija. J. el promotor de la hipótesis de las fallas transformantes.  Puntos Calientes En 1965. como en Hawaii e Islandia. en el propio manto debe de estar fundiéndose hierro. A estos puntos los llamó puntos calientes. Wilson identificó varios ejemplos más de estos volcanes y sus cadenas asociadas de volcanes extinguidos. vino a sugerir que los movimientos “absolutos” de una placa estaban impresos en el fondo del mar en forma de una dorsal constituida por volcanes extinguidos. Morgan amplió esta idea y demostró que las velocidades de los movimientos “absolutos” de las placas durante la era Cenozoica (el último gran periodo de la historia geológica de la Tierra) se podían determinar como se indica en la Figura 4.

la expansión del suelo marino y los terremotos Durante los últimos veinte años.13 la condición de que los “puntos calientes” propuestos deben ser estacionarios. se determinó el movimiento absoluto de cada placa sobre el manto. como ellos con respecto al manto. Figura 4. La longitud de las placas es proporcional a la velocidad de la placa. tanto uno con respecto a otros. . (Figura 5). Movimientos actuales de las placas sobre puntos calientes.  La tectónica de placas. añadiendo a todo esto una constante de rotación apropiada. (Fuente: J. 1968). Los movimientos relativos se determinaron con base en direcciones de fallas y a velocidades de crecimiento en los bordes constituidos por dorsales o prominencias. Morgan. la deriva continental ha alcanzado una gran consideración por el desarrollo que ha tenido el concepto de expansión del suelo oceánico.

está expresada por las líneas paralelas al sistema de cordilleras. está fragmentada por un conjunto de líneas de fracturas (líneas negras finas). están representadas por las bandas del brazo. Figura 5. en sus grandes rasgos. a una nueva corteza oceánica.14 La expansión del suelo oceánico se refiere a que el piso de los océanos se está separando continuamente a partir y a lo largo de estrechas grietas que están centradas sobre cordilleras que se extienden a través de las grandes cuencas oceánicas del mundo. que la geología de los continentes. Con . en partes de las zonas de fracturas y a lo largo de las profundas fosas oceánicas. Materiales volcánicos (basaltos líquidos) ascienden desde el manto terrestre a través de estas grietas y están dando lugar. como se ha determinado por los estudios magnetométricos. Estas fosas. Nuevo suelo oceánico está siendo continuamente inyectado a lo largo de las líneas de cresta del sistema global de cordilleras oceánicas (líneas negras gruesas). La geología marina ha resultado ser mucho más sencilla. Los terremotos (puntos negros) tienen lugar a lo largo de las crestas de las cordilleras. continuamente. La posición actual del material segregado en intervalos medios de 10 millones de años. en las que el suelo oceánico se inclina. a su vez. la cual.

Los márgenes de las placas pueden estar situados en alguna frontera entre un océano y un continente o dentro de un océano o dentro de un continente (Figura 7). el suelo del Océano Pacífico se habría formado en. Esta suposición queda justificada no sólo por la evidencia paleomagnética. en cuyo caso una de las dos se destruye. Actualmente existen seis placas principales y numerosas placas secundarias (Figura 1). 100 millones de años. (Figura 6). o capa más externa de la Tierra. sino por el hecho que los márgenes continentales pueden hacerse coincidir con mucha precisión. La teoría nos hace ver a la litosfera. (Fuente: Wyllie.15 un valor máximo medio de 16 cm por año para la expansión del suelo oceánico. acotadas por los principales cinturones sísmicos. Se supone que la evolución de las placas tiene lugar en una Tierra de tamaño más o menos constante. tal vez. y se han unido para constituir un solo cuerpo conceptual. La teoría sostiene que las placas están en un continuo movimiento relativo que puede conseguirse porque las dos placas se deslicen una junto a la otra. al que se ha denominado la teoría de la tectónica de placas. su ocurrencia es dispersa e infrecuente y no pueden ser ordenados de modo que conformen márgenes de placas coherentes. como constituida por un número de rígidas placas. Tras estas consideraciones analicemos ahora cómo las evidencias acumuladas respecto a la inestabilidad de la corteza terrestre pueden ser vistos a la luz de la teoría de la tectónica de placas. o bien puedan llegar a converger. Las bases y los corolarios de la tectónica de placas son las siguientes: Las placas que conforman el mosaico de la superficie son esencialmente sectores esféricos rígidos de litosfera. Los márgenes de las placas no son márgenes de continentes y una sola placa puede contener porciones de continentes y porciones de océanos. 1971). El concepto de la expansión del suelo del océano se ha emparejado en la actualidad con la antigua idea de la deriva continental. Aunque los grandes terremotos tienen lugar en el interior de las placas y en particular en los continentes. .

c) de transformación: dos placas se deslizan una al lado de la otra y las áreas superficiales son conservadas. de movimientos de impacto y de deslizamiento a lo largo de fallas transformadas y de compresión a lo largo de los márgenes de las placas que están siendo consumidas.16 Los márgenes de las placas pueden ser de tres tipos: a) de acrecimiento: cordilleras oceánicas. Pacífica. Indica. 1969). Africana y Antártica. en las cuales las placas se están separando y aumentando de tamaño por la adición de corteza y de manto nuevo a lo largo de sus bordes anteriores. Americana. Figura 6. cada una con dos continentes. Se forman en las dorsales oceánicas (líneas dobles con puntos) a una tasa que va desde alrededor de 1 a 6 cm por año. Principales placas litosferas actuales de la Tierra: Eurásica. Las placas se van destruyendo en las zonas de subducción (líneas continuas bordeadas de círculos que indican terremotos). b) de consumo (zonas de subducción): una de las placas es “tragada” por hundimiento en el manto por debajo del borde anterior de la otra placa. Nótese que existen tres placas. Los estudios sobre los movimientos sísmicos indican la presencia de tensión a lo largo de las cordilleras. dos placas con un solo continente y una placa principal (Pacífica) sin ningún continente (Fuente: Vine. .

es una consecuencia de la separación de placas. 1972). Figura 7. . Plate Tectonics. Los continentes “viajan” sobre las placas en movimiento y el que su deriva sea una simple consecuencia del movimiento de las placas. de corteza continental y manto. o acercarse uno al otro (por ejemplo. Los continentes pueden separarse a través de un océano en expansión (por ejemplo. la astenosfera. F. Las placas se separan a lo largo del eje de las dorsales meso – oceánicas. al igual que la expansión del suelo marino. en los márgenes de las cordilleras oceánicas. Africa y América del Sur). (Fuente: J. que tiene unos 600 km de espesor. siendo más delgada en las regiones de flujo térmico elevado. suponiendo que la placa africana se mantenga estacionaria. La litosfera quizás varía de manera considerable en su grosor. Bajo los océanos la litosfera está compuesta de corteza oceánica y manto y bajo los continentes. se deslizan lateralmente una con respecto a otra en las fallas transformantes y chocan en zonas de subducción. Dewey. Australia y el sureste de Asia) y llegar a chocar (por ejemplo. Los límites de placas quedan definidos por fajas de distribución de terremotos. cada una de las cuales se mueve como una unidad bien definida. la península de la India y el Tibet).17 La litosfera de la cual están hechas las placas es quizás una capa límite de conducción térmica sobrepuesta a una capa más débil. y más gruesa bajo los continentes. Las flechas indican los movimientos relativos de las placas. La litosfera terrestre está rota en grandes placas rígidas.

las estaciones sismológicas que han recibido las primeras ondas pueden asignarlo a uno de los cuatro cuadrantes geográficos.Terremotos Un terremoto se produce cuando las tensiones se acumulan hasta el punto de producir la rotura de las rocas de la corteza terrestre. Las zonas sísmicas profundamente inclinadas se hunden por debajo de los arcos insulares. El área de los continentes puede no haberse incrementado en la misma medida. El estudio de los movimientos sísmicos primarios indican una tensión a medida que la placa se dobla hasta hundirse bajo una trinchera. y que a su vez.. gran parte de ésta pudo haber sido generada de esa forma. ya sea que forme una zona lineal o una zona arqueada y tenga alguna o todas las características descritas anteriormente.18 Los márgenes de las placas de acrecimiento y de transformación están caracterizados por terremotos superficiales. Las primeras ondas que se emiten desde la región en que se ha producido la rotura (el hipocentro) son ondas tanto de compresión como de descompresión generadas por la rápida liberación de energía elástica.3. Después de un terremoto. Y como el vulcanismo en los bordes anteriores de las placas constituye un método efectivo para incrementar el volumen de la corteza continental. dependiendo de la profundidad a la que ésta haya descendido. Es lógico que donquiera que exista una cadena montañosa. La fractura que se produce es el resultado del carácter frágil de las rocas. . por antigua que sea o por erosionada que se encuentre. desde las fosas oceánicas marcan la posición y la forma de la losa de litosfera que va en descenso. son producidos inicialmente por desgarramiento y fisura de los continentes. Los geólogos aceptan que el incremento continental fue un crecimiento concéntrico de los continentes por medio de la adición sucesiva de nuevas cadenas montañosas que se forman sobre los márgenes continentales. y muestran ya sea compresión o tensión a lo largo de la placa. 2. en su evolución se hallará involucrado un mecanismo de tectónica de placas.

precisamente. tales como rift (zonas de abertura de la corteza oceánica por donde fluye la lava). y que se sitúa a lo largo de las cordilleras centro-oceánicas. El tercer tipo de zona sísmica está íntimamente relacionado con las profundas fosas oceánicas asociadas. en California (Estados Unidos). El primer tipo está representado por zonas estrechas con gran emanación de flujo calorífico y de gran actividad volcánica. cordilleras oceánicas. y las regiones adyacentes a la falla de Anatolia. donde los sismos tienen sus focos a una profundidad moderada (menos de 70 kilómetros de profundidad). con los sistemas de arcos de islas de constitución volcánica. lo cual está de acuerdo con la idea que en estas áreas es donde se produce la sumersión de la placa litosférica que bordea a la fosa.19 La mayor parte de los terremotos tienen lugar en estrechas zonas que se unen y forman una malla continua que limita regiones en las que la sismicidad es poco activa. El segundo tipo de zona sísmica está caracterizado por terremotos de profundidad somera y ausencia de fenómenos volcánicos. Esta red sísmica está asociada con una variedad de rasgos característicos. Hasta ahora han podido diferenciarse cuatro tipos de zonas sísmicas. cadenas orogénicas. intermedia (de 70 a 300 kilómetros) y profundos (de 300 a 700 kilómetros de profundidad) (Figura 8). Unos buenos ejemplos de ello son la región cercana a la falla de San Andrés. por supuesto. Estas áreas sísmicas marcan. cadenas volcánicas y profundas fosas oceánicas. Los focos sísmicos en estas regiones son de profundidad somera. Esta zona inclinada donde se . a su vez. son los lugares activos a partir de los cuales se produce la expansión del suelo oceánico. tales como los que se encuentran en el Océano Pacífico. los límites entre las placas las cuales son las zonas que están exentas de los efectos sísmicos. al norte de Turquía. Los ejes de las cordilleras. definen una estructura geológica que se inclina hacia el interior de la Tierra desde donde está situada la fosa. Y así se tiene que los hipocentros (los puntos de la corteza terrestre en el que se produce el sismo). que se distinguen unas de otras por sus características morfológicas y geológicas.

dentro de la cual están asociados terremotos que generalmente tienen una profundidad somera y que. El cuarto tipo de zona de terremotos está tipificado por la faja sísmica que se extiende desde Birmania hasta el mar Mediterráneo.Pacífico por la dorsal del Pacífico oriental. El cinturón circum . (Fuente: Wyllie. Figura 8. Está constituida de una ancha y difusa zona continental. a su vez están relacionados con cadenas de montañas de gran altitud que claramente muestran los efectos de grandes esfuerzos de compresión. 1971). sobre ella se sitúan las cadenas volcánicas activas y otras formas de variada complejidad.20 ubican los focos sísmicos se ha denominado Zona de Benioff y. .

Los focos de terremotos profundos parecen encontrarse en un plano que se inclina hacia abajo desde la región oceánica hacia el continente. cuyo foco se localizó a más de 100 kilómetros de profundidad. Barazangi y J. Dorman. este plano de inclinación se llamó zona de Benioff. 1969). ¿Cuál es el significado de este plano inclinado de terremotos de foco profundo? En primer lugar para que se produzca una fractura suficientemente . Este hecho es evidente si comparamos la Figura 9 (que representa la distribución de los epicentros de terremotos con foco profundo) con la Figura 10 (que muestra la distribución de todos los epicentros sísmicos). Distribución de los Epicentros de terremotos ocurridos entre 1961 y 1967.21  Terremotos profundos Los terremotos profundos se producen únicamente en las regiones de arcos de islas. (Fuente: M. Figura 9.

Esquema que representa la distribución de focos sísmicos. se sabe que a bajas temperaturas las rocas tienden a conservar su fragilidad incluso cuando se encuentran bajo presión: por lo tanto estiman los sismólogos que a lo largo de la zona de Benioff la temperatura debe ser insólitamente baja. Nótese que los sismos oceánicos están concentrados en las dorsales meso – oceánicas. porque el manto caliente que la rodea la calentará en seguida. el material debe ser frágil. 1969). (Fuente: M. evidentemente. Por consiguiente. Sin embargo. Barazangi y J. Aparentemente puede mantenerse fría sólo en el caso que constantemente esté recibiendo un aporte de nuevo material frío en forma de una laja de litosfera descendente. constituye un enigma.22 súbita como para generar ondas sísmicas. es imposible que la zona delgada inclinada se mantenga durante mucho tiempo a una temperatura inferior a la del manto contiguo. Pero.  Terremotos someros . Columbia University. Figura 10. Pruebas experimentales han demostrado que a alta temperatura y presión las rocas tienden a perder su fragilidad y en lugar de fracturarse tienden a fluir. el hecho que se produzcan terremotos a profundidades en las cuales el manto es caliente y está sometido a una presión alta. Dorman.

en Japón. sea cual sea la magnitud de un terremoto. cuando ésta aumenta una unidad. Se llaman grandes terremotos a aquellos cuya magnitud es mayor de 7. el terremoto del sur de Chile de 1960. Todos ellos son someros y casi todos tienen lugar en el cinturón circum .4.25. El famoso terremoto de San Francisco de 1906 tuvo una magnitud de 8.2. En la escala de Richter de magnitud. Esta es otra diferencia esencial entre la sismicidad de los sistemas de arcos de islas y la de los sistemas de dorsales mesooceánicas.5. tuvo una magnitud de 8. es decir igual a la energía de 10. su impacto en la sociedad humana es mucho más significativo.1. el gran terremoto de Kanto. en 1923. si éste se ha producido a gran distancia la sacudida que se notará nunca será muy grande.Pacífico (Figura 8). No hay registros de terremotos con una magnitud superior a 8. Por lo general las magnitudes de los terremotos se determinan por un método normalizado establecido por C. .000 bombas atómicas como la lanzada sobre Hiroshima. Gutemberg. La energía sísmica que acompaña a un terremoto de magnitud 8 (como en el caso de México) es aproximadamente 1023 ergios. La importancia de un terremoto suele presentarse por su magnitud M. en 1985. la cantidad de energía sísmica aumenta 30 veces. No se tiene conocimiento que se hayan producido grandes terremotos en las zonas de dorsal mesooceánica. Richter y B. por consiguiente. una magnitud de 8. porque. tuvo una magnitud de 8.23 Los terremotos someros son mucho más espectaculares porque la cantidad de energía liberada es muchísimo mayor y.7. Tendemos a imaginar los terremotos de grandes sacudidas como “grandes”. El terremoto de México. y los temblores débiles como “pequeños” lo que no es muy exacto.

l) Hundimientos. es decir..24 En resumen. etc. está en que los terremotos someros que se producen en regiones de arcos de islas son terremotos interplacas. 2. 3. k) Caídas de meteoros. b) Fisuración repentina durante una corriente plástica. A diferencia de ellos. Las subdivisiones necesariamente no son mutuamente excluyentes. la diferencia entre los terremotos someros y los profundos. i) Interrupción o bloqueo de una corriente. 2. h) Excavación. e) Cristalización. originados por la interacción de la placa oceánica con la placa situada del lado continental. por la subducción de la primera bajo la segunda. Tabla Nº 1. f) Rotura por tensión. han sido sugeridas otras causas y algunas de las cuales se sabe son el origen de cierta clase de terremotos. los terremotos profundos pueden llamarse terremotos intraplacas. Estas tres clases pueden subdividirse en 13 causas específicas (tabla Nº 1). Origen volcánico d) Explosiones debidas a presión subterránea acumulada. No obstante. Origen tectónico a) Reacción elástica.Clasificación de los Terremotos En la actualidad geólogos y sismólogos afirman que la mayor parte de los terremotos son producidos por reacción elástica. porque tienen lugar en el interior de la laja que subduce. c) Plegamiento. .4. volcánico y por impacto. Algunas de ellas están solapadas y en este caso es difícil establecer la línea divisoria. Por impacto j) Explosiones en la superficie. g) Intrusión de magma. Clasificación de los Terremotos 1. Las más plausibles interpretaciones en función del mecanismo pueden dividirse en tres clases: tectónico.

En muchos casos los terremotos acompañan a las erupciones volcánicas. pueden fluir y fracturarse al mismo tiempo. La clase tectónica comprende todos los terremotos provocados por deformación de rocas. si es que no se considera como del todo insignificante. cuando las rocas son plegadas independientemente de cualquier reacción cortante elástica de igual formación. se cree que las rocas se encuentran en estado plástico. Algunas veces se cree que los temblores son provocados por el vulcanismo. como las que constituyen los sistemas montañosos. puede ser que esta causa sea probablemente de menor importancia. aunque la mayor parte de estas vibraciones son de origen tectónico. Las rocas plásticas. según se ha postulado. situado en el estrecho de Sonda en una isla entre Java y Sumatra. La historia del Krakatoa es poco conocida. tan sólo varía la clase de roca. Como estas fisuras o grietas suelen ser pequeñas. Este volcán estaba en actividad en el año 1680.25 m) Deslizamientos de rocas y fenómenos similares. que puede producirse. Los volcanes de las Indias Orientales se caracterizan por lo general por la extrema violencia de sus erupciones. En este caso el mecanismo es generalmente similar a la reacción elástica en rocas más rígidas. La reacción elástica es el miembro principal de esta clase. El ejemplo más frecuente de lo que se acaba de comentar es la erupción del Krakatoa. siendo las explosiones volcánicas la . de manera que tenemos como segunda causa propuesta el rápido cizallamiento (separación) de rocas plásticas profundas. A grandes profundidades. ya sea a lo largo de un plano o bien en un extenso volumen. El último miembro de la clase es la fisuración y aplastamiento repentinos debidos a una tensión. El mecanismo por el cual el vulcanismo puede única causa concreta conocida. por lo cual ceden más rápidamente por fluencia que por fractura. si el esfuerzo es suficientemente elevado. es decir. Desde entonces hasta 1883 se causar un terremoto es fundamentalmente una cuestión especulativa.

Se ha indicado que el hundimiento. se ha sugerido que el magma puede subenfriarse sin llegar a solidificar hasta que grandes volúmenes se cristalicen repentinamente con la consiguiente reducción de volumen que da lugar a una contracción de extrema violencia que por sí sola ya constituye un terremoto. No fue arrojada lava sino únicamente material fragmentado. estableciéndose que la cantidad de éste se había reducido a un 87% del normal. aunque no se ha podido comprobar que ninguna de ellas haya sido la causa de los terremotos reales. De forma similar. Cuando la lava se enfría. puede ocurrir con tal violencia que el techo. Una de las causas lógicas de los temblores es la rotura por tensión. la presión del magma intrusivo abriéndose camino a través de la roca. A ciertas profundidades donde la presión es elevada y la temperatura uniforme. las cenizas arrojadas abarcaron una extensión de 780. este acontecimiento puede liberar energía suficiente para producir un terremoto. se hicieron mediciones del calor solar que penetraba en la atmósfera. se producen agrietamientos. Un año después. se formó una gigantesca ola oceánica que en Java ahogó a 36. Se han señalado otras cinco posibilidades por las cuales el vulcanismo puede ser la causa de un terremoto. proceso por el cual se desprenden bloques aislados de roca del techo para sumergirse en el magma. El sonido de las explosiones más fuerte fue perceptible en Australia y la onda de presión barométrica resultante llegó a Berlín 10 horas después.26 mantuvo en bastante reposo. La atmósfera superior se vio invadida por un polvo fino que se mantuvo en forma difusa por espacio de más de un año. puede dar lugar a que sean fraccionados grandes trozos de roca.000 kilómetros cuadrados. Si se forma una fisura suficientemente amplia en un intervalo de tiempo cualquiera.000 personas. Los mares adyacentes quedaron cubiertos de piedra pómez de tal forma que la navegación quedó interrumpida. Aunque hubo relativamente pocas pérdidas humanas directas causadas por la explosión. . En mayo del año 1883 apareció por encima del cráter una nube de vapor y en agosto del mismo año una serie de gigantescas explosiones destruyeron dos tercios de la isla. lo que dio lugar a puestas de sol excepcionalmente rojas y a veces verdes.

puede causar un terremoto. . si una caverna vacía subterránea se llena de magma. Finalmente. explosiones volcánicas. lo cual indica que el foco es anormalmente superficial. movimientos de masas rocosas en gran escala y esfuerzos tectónicos compresivos y expansivos.27 al retroceder por acción del desprendimiento de una roca. Para el profesor Óscar González Ferrán. Suelen acompañar al vulcanismo en la región de su origen. Chiloé). Cualquiera que sea la causa. la masa fluyente de roca líquida actuaría como un émbolo y al golpear las paredes causaría un sismo. Han sido registradas muchas explosiones importante en diversas zonas de gran extensión. aunque no existen criterios precisos que permitan distinguir un terremoto de origen volcánico de otro fuertemente tectónico. Todas estas hipótesis no dejan de ser meras especulaciones según los sismólogos. Valdivia. causó el reactivamiento del cordón Cauye 48 horas más tarde. fue registrada por toda la Europa occidental y la correspondiente onda de aire causó . los temblores volcánicos corresponden a la sismicidad que tiene lugar en una zona volcánica activa. El vulcanólogo chileno recuerda que el terremoto del 22 de mayo de 1960 (Concepción. Los terremotos causados por impacto tienen lugar por causas superficiales. ciertos terremotos que tienen lugar en regiones volcánicas tienen características suficientemente claras para pensar que pertenecen a un grupo especial. cuya magnitud la refiere como M 9. La explosión de Oppau (Alemania). asociados al ciclo eruptivo. en las cercanías del volcán Puyehue. del 21 de septiembre de 1921. Estos temblores se caracterizan por su extrema violencia en su localidad y por una rápida disminución del movimiento del suelo al aumentar la distancia.5.Ellos pueden ser considerados volcánicos cuando en su generación intervienen procesos como movimientos ascendentes del magma y el fracturamiento de la corteza asociada.

así como la caída de grandes declives de tierra. El 30 de junio del año 1908 chocó un gigantesco meteorito (meteorito de Podkamennaya Tunguska) a unos 240 kilómetros al norte del lago Baikal en Siberia.28 considerables daños. se confunden con movimientos del suelo. Las personas son más sensibles a los movimientos de la atmósfera que a los de suelo. aunque la distancia a que pueden ser registradas las vibraciones resultantes suele ser en general muy pequeña. En muchos casos los sonidos de baja frecuencia. que se sienten pero que en realidad no se perciben.. Por tal motivo muchos observadores afirman que el suelo trepidó a causa de una explosión. provoque una liberación suficiente de energía para un terremoto. Las ondas atmosféricas correspondientes fueron registradas en Europa. A esta clase de perturbaciones se las llama pseudosismos. ya que los terremotos causan con frecuencia el hundimiento de cavernas y el corrimiento de los declives pronunciados. Se supone que los meteoritos al chocar contra nuestro planeta también pueden provocar terremotos.Pseudosismos De lo señalado en el punto anterior resulta fácil deducir que las explosiones y otros orígenes de terremotos dan lugar en muchos casos a la formación de vibraciones atmosféricas. (Se estimó que la energía química liberada por la explosión de Oppau fue de unos 6 x 10 19 ergios. aunque resulta dudoso si el impulso sísmico registrado en aquella fecha fue debido al meteorito o a otra causa. La mayor parte de la energía de una explosión superficial se transforma en calor y en oscilaciones del aire. mientras que la energía irradiada en forma de vibraciones terrestres fue sólo de 5 x 10 16 ergios). El fenómeno inverso suele ser generalmente cierto.5. 2. mientras que lo que realmente sucedió es que se sintió una vibración atmosférica. También se considera la posibilidad que el derrumbamiento de los techos de cavernas. aunque no existe prueba alguna de esta hipótesis. .

2. sintieron una serie de ligeros terremotos según manifestaban. aunque sumadas a mayores esfuerzos. De este modo se podría establecer el momento en que estos temblores tienen lugar. En ciertas partes del mundo es de creencia general que los terremotos se presentan con mayor frecuencia con calor y tiempo bochornoso. los sonidos pueden ser concentrados por el aire a una gran distancia de su origen.Periodicidad de los Terremotos Se cree que la mayor parte de los terremotos son de origen tectónico.6.29 En muchos casos la distancia de la explosión al punto donde ésta es notada suele ser considerable. acompañados de un estruendo apagado. No se cree que estas fuerzas por sí solas sean de intensidad suficiente para producir terremotos. Como estos temblores son debidos a la lenta acumulación de esfuerzos durante largos períodos de tiempo. Ello puede significar que las fuerzas periódicas como las existentes son insignificantes comparadas con los esfuerzos causantes del terremoto.. Evidentemente. Un caso real que ejemplifica es el siguiente: a primeras horas de la mañana del día 28 de enero de 1930. . resultando inaudibles en casi toda la distancia. que provienen de fuentes desconocidas. La realidad de lo sucedido fue que estas pseudosismos eran causados por un barco de guerra que hacía práctica de tiro a una distancia de la costa de unos 240 kilómetros. desde los Angeles a Bakersfield. Muchos análisis estadísticos del momento en que tienen lugar los terremotos han sido hechos sin contar con una periodicidad observada bien marcada. o bien que no son dirigidas de manera conveniente para generar una acumulación local de tensión del tipo que intervienen en un sismo. los residentes de California meridional. Las ventanas trepidaron y las puertas oscilaron en las cercanías de Bakersfield. pueden muy bien actuar como fuerzas suplementarias e incrementar los esfuerzos en un pequeño incremento que el material es incapaz de soportar. En ciertas condiciones barométricas. se podría admitir que dichos fenómenos ocurren con más frecuencia cuando la Tierra está sometida a esfuerzos externos como la presión del aire y las mareas.

. Al observar la Figura 9 se aprecia que la producción de terremotos está estrechamente relacionada con procesos globales tales como extensión del fondo oceánico y tectónica de placas. 2. Por lo tanto. • Tipos de Ondas Los terremotos generan ondas superficiales que están restringidas a la vecindad de la superficie libre de la Tierra. un terremoto puede considerarse como un súbito relajamiento de la energía elástica acumulada en una región determinada de la corteza o manto superior de la Tierra.30 no hay base científica que pueda corroborar esta creencia.7. Hay dos tipos esenciales de ondas superficiales: (1) ondas Rayleigh en las que el movimiento de las partículas de la superficie está confinado en el plano vertical que contiene la dirección de la propagación de las ondas. es razonable hoy que se considere que un conocimiento total de los fenómenos sísmicos puede desarrollarse tan sólo en el marco de una nueva tectónica global. Las investigaciones estadísticas de los momentos en que tienen lugar los terremotos no permiten establecer correlación con las condiciones meteorológicas. sin embargo las causas últimas de los terremotos están muy lejos de ser conocidas.Características de los Terremotos En términos generales. y (2) ondas Love en las que el movimiento de las partículas es en la dirección horizontal perpendicular a la dirección de la .

el 90% de los intermedios y casi todos los terremotos más profundos se producen alrededor del margen del Océano Pacífico. Figura 11. aun cuando se produjo a 160 km de profundidad. en las Indias Orientales. Pocos temblores de profundidad superior a 100 km causan daños. La clasificación de los terremotos según la profundidad del foco es: Foco superficial Foco intermedio Foco profundo 0 – 70 km 70 – 300 km por debajo de 300 km El 75% de los terremotos superficiales. (Fuente: Davies. No se ha detectado ninguno por debajo de los 720 kilómetros (el temblor más profundo del que se tiene registro tuvo lugar a 720 km bajo el Mar de Flores. Además. La mayor parte de los grandes terremotos restantes tienen lugar en el cinturón Alpino – Himalayo. 1968). Representación esquemática de los tipos básicos de ondas producidas por un terremoto. el 24 de junio de 1934). si bien una notable excepción fue el terremoto de Rumania del 10 de noviembre de 1940 que. en el cinturón circum – Pacífico. . de sucesos de foco profundo.31 propagación de las ondas. Un 75% de la energía liberada por los terremotos proviene de sucesos superficiales y sólo alrededor de un 3%. normalmente son los sucesos superficiales los que causan daños en la superficie terrestre.000 personas. causó considerables daños y la muerte a casi 1. Las ondas internas y superficiales se ilustran esquemáticamente en la Figura 11. • Profundidad del Foco Todos los terremotos se producen como máximo a una profundidad de unos 700 km.

8. la amplitud de las ondas registradas aumentan diez veces por cada aumento de un entero en la magnitud de Richter. El concepto de magnitud de un terremoto lo introdujo.0.0 es diez veces mayor que uno de magnitud 4. Magnitud de Richter y liberación de energía. pero los instrumentos pueden detectar temblores tan pequeños como . .5. Tabla Nº 2.5.0.–3. No existen ni un máximo ni un mínimo fijos.5. 6.0 son los menores. relacionada con la energía sísmica liberada y determinada a partir de las amplitudes de las ondas elásticas generadas. Existen distintas escalas de magnitud. La escala es logarítmica. es decir: 2. Los valores se dan aproximados hasta las décimas. en 1935. 8. 7.2. pero cada una de ellas puede ser definida mediante una ecuación general. Los terremotos de magnitud 2. Este ideó una escala graduada de magnitudes de los terremotos que puede relacionarse con la energía liberada en el foco del terremoto. es decir. normalmente detectados por los sentidos humanos. Un terremoto de magnitud 5. el destacado sismólogo Charles F. Richter para medir el tamaño de los terremotos superficiales en California. En la tabla Nº 2 se da información sobre el significado de varias magnitudes.9. 4. La escala de Richter consiste en números que van desde menos de 0 (números negativos) a más de 8.32 • Magnitud y Energía La magnitud de un terremoto es una medida absoluta de su tamaño.

La Figura 12 es un gráfico que confronta liberación de energía (julios) con magnitud de Richter. Un terremoto de magnitud 8.0 (32 x 32 = 1024). debería tenerse en cuenta que no toda la energía liberada por un terremoto se convierte en ondas elásticas. un terremoto de magnitud 7.5 M (Gutenberg y Richter) donde E viene medida en ergs ( 1 erg = 10-8 J). Así. aproximadamente.33 Una vez determinada la magnitud de un terremoto. de unos 1018 J.8 + 1. por: log E = 11. en una primera aproximación. La energía media anual liberada por los terremotos es.0 libera unas 1000 veces más energía que uno de magnitud 6.0. una gran parte se disipa como calor.0 libera unas 32 veces más energía que uno de magnitud 6. la mayor parte de la cual proviene de unos pocos terremotos realmente grandes. la cantidad de energía aumenta según un factor que ronda las 32 veces. Sin embargo. la energía de sus ondas elásticas (E) se puede calcular. Por cada aumento de un entero de la magnitud de Richter. .

conocida como intensidad.34 • Intensidad Antes que se desarrollara el concepto de magnitud absoluta. después de los terremotos). la cuantía de los daños causados a estructuras artificiales y la extensión de deformaciones visibles de la Tierra misma. basada en las observaciones de los efectos directos del terremoto en la superficie. . Se determina la intensidad según el grado de la sacudida percibido por la gente (por ejemplo. La intensidad así definida se “mide” en términos de escalas arbitrarias. realizando encuestas entre los afectados. menos “científica”. el tamaño de un terremoto se expresaba en términos de una cantidad más subjetiva.

Liberación de energía (joule) y magnitud de Richter de un terremoto. la cual fue modificada en 1956 por Charles Richter. en ese país se utilizaba la escala de intensidad de Rossi-Forel. Por ejemplo.35 Figura 12. que sigue utilizándose en otras partes del mundo. Previamente. . los estropicios en los edificios son casi totales y se desplazan grandes masas de rocas. La escala de Mercalli original la preparó el geofísico italiano así llamado en 1902. La escala de Mercalli modificada (1931) identifica 12 niveles de intensidad. Una escala de intensidad de uso generalizado en los Estados Unidos es la escala de Mercalli modificada. en la intensidad IV. Escala modificada de Mercalli de intensidades de terremotos. Cada intensidad se describe en términos de fenómenos que cualquier persona puede experimentar. 1992). Los desperfectos en diversas clases de albañilería sirven para establecer criterios en los números más altos de la escala. para aplicarla a diversos tipos de construcción de edificios. los objetos suspendidos se balancean. designados por los números romanos I al XII (ver Tabla Nº 3). (Fuente: Strahler. Tabla Nº 3. se siente una vibración como la del paso de un camión. y las ventanas y los platos crujen. En base a los informes recabados después de un terremoto. A la intensidad XII. pueden prepararse mapas isosísmicos que muestran zonas concéntricas de intensidad. los coches parados oscilan. Las líneas numeradas son líneas isosísmicas.

Japón. En general. La actividad de las réplicas es mayor para terremotos superficiales que para terremotos profundos. La magnitud de la mayor réplica de una serie. definiendo ciertos métodos de monitoreo y análisis que conllevan a resultados satisfactorios pero no precisos o certeros. Sin embargo. suele ser 1.. pero decae gradualmente con el tiempo. 2. dado que los premonitores tienen características similares a los demás temblores. Probablemente están relacionadas con el reajuste mecánico que tiene lugar en la corteza o manto a consecuencia del desprendimiento de energía de la sacudida principal. . China y otros países a probar todos los medios posibles de predecir el momento y lugar en que ocurrirá un terremoto fuerte. para sucesos muy grandes.Predicción de los Terremotos La gran capacidad de destrucción de terremotos que se producen en regiones densamente pobladas ha llevado a sismólogos de Estados Unidos. Algunos grandes terremotos vienen precedidos por pequeños temblores (premonitores). actualmente no pueden ser identificados como tales hasta que ha tenido lugar el temblor principal.0 menor que la magnitud de la sacudida principal.36 • Réplicas y premonitores Normalmente los terremotos de gran magnitud van seguidos por un número de sacudidas menores (réplicas) que tienen lugar muy cerca del foco de la sacudida principal. Inmediatamente después del suceso principal. la frecuencia de las réplicas es generalmente alta. a menudo el período es de varios años. y algunas de las mayores réplicas pueden ir acompañadas por réplicas de sí mismas. este problema se ha abordado de distintas maneras.8.

Tsunamis o Maremotos Los tsunamis consisten en una serie de ondas oceánicas originadas a partir de movimientos sísmicos localizados en el fondo del mar y que son ampliamente conocidos por los habitantes de las costas del Pacífico. Es de esperar que pueda emprenderse un control intenso de lagunas sísmicas parecidas y que éste lleve a algunas predicciones buenas en las que el lapso en que puede ocurrir el suceso se abrevie hasta un período de sólo pocas semanas.0: en México 1978 (magnitud 7.0. La técnica histórica ha permitido predecir –aunque imprecisamenteterremotos de magnitudes sobre 7. pero sí se asocian todos los tsunamis conocidos a tal tipo de fenómenos previos. en donde la “laguna” sobrepasa ya el lapso estimado entre dos grandes sismos.5 a 8.9..37 Un método ideado es el de análisis de datos históricos de sismicidad en diferentes regiones. se obtiene un modelo en el cual determinados segmentos de la zona de subducción no han presentado actividad importante desde hace varias décadas. Este método se basa en establecer el tiempo transcurrido desde la última vez que un terremoto fuerte provocó un relajamiento de la deformación a lo largo de una falla activa conocida. Los mejores resultados de la aplicación de este método se obtienen en la zona de subducción que rodea la placa Pacífica. El término tsunami es de origen japonés y ha sido adaptado para señalar lo que en Chile se conoce como maremoto. A estos segmentos se los llama lagunas sísmicas cuando no han experimentado actividad sísmica fuerte en los últimos 30 o más años.5 a 7. Cuando se hace un estudio minucioso de las fechas y epicentros de los terremotos fuertes en este cinturón. Es el caso de la zona norte de Chile.8) y en la cadena volcánica islas Aleutianas – Alaska (1979) de magnitud 7. . más que de varias décadas. No todos los sismos submarinos originan tsunamis. 2.

Se observa. el Coast and Geodesic Survey ha trazado cartas de tiempos de propagación de estas ondas y organizado un sistema de alarma para todo el Pacífico. por un recogimiento de las aguas que pueden descubrir grandes extensiones del fondo marino.38 Las velocidades de propagación de las ondas son del orden de los 600 a 900 kilómetros por hora y. . en Hawaii se encuentra el organismo central del Sistema de Alarma. al cual pertenece Chile por intermedio de la Oficina de Hidrografía y Navegación de la Armada con sede en Valparaíso. Una de tales cartas tiene como centro a las Islas Hawaii y ello por ser estas islas frecuentemente azotadas por tales fenómenos. concentran la enorme energía cinética de estas ondas en algunas áreas y las disminuyen en otras. entonces. Después de los tsunamis se producen violentos oleajes que duran varios días y que abarcan grandes extensiones de la costa. el efecto combinado de la disminución del fondo marino y las complejidades de la topografía costera. Se ha podido observar que el tsunami consiste de una serie de tres a diez ondas con un período de 10 a 20 minutos y su llegada va antecedida. basándose en cálculos de carácter teórico que han sido comparados con el tiempo controlado prácticamente durante el transcurso de los tsunamis. cómo puntos relativamente cercanos sufren con muy diversa intensidad el fenómeno. cuyos efectos se percibieron física y materialmente en Hawai y Japón. además. incluso cobrando decenas de víctimas. Un tsunami de gran intensidad fue el originado el 22 de mayo de 1960 en el puerto de Corral (X Región). generalmente. Cuando las ondas oceánicas se acercan a islas o continentes.