Conservation efforts should focus on saving specific ecosystems

A  species  has  never  had  a  single clear definition in its history of existence, and many argue that for most purposes  it  doesn’t  need  to  be  –  much  like  a  planet.  A  paleontologist  might  find  it  more  useful  to classify  species  by  morphology,  while  a  biologist  would  more  likely  use  the  definition  of  species  that called for the offspring of two organisms to be genetically viable. What  does  this  mean  for  conservation  efforts?  For  one,  there  is  the  question  of  where  to  donate resources  to  –  for   example  the  North  Atlantic  and  North  Pacific  right  whales  are  a  case  in  point.  For many  years they were thought to be the same species, the North Right Whale until it was found that they were  actually  genetically  distinct  while  the  North  Atlantic  North  whale   was the more endangered of the two  and  conservation  efforts  are  currently  being  directed  towards  the  conservation  of  this  particular species.  The  issue  of  which   of  the  whales  to  protect  did  not  seem  worrisome  until  it  was  found  in  fact that  they  were  different  species in that they were genetically distinct and the loss of the whale population would mean a loss of genetic diversity. (Angliss, 2005) This  in  itself  was worrisome because of the attitude adopted towards the perceived possible extinctions. Both  whales  occupied  different  habitats,  and  the  fact  that  this  was  so  even  though  there  was  no guarantee  that  the  right  whales  would  inhabit  the  same  habitat  seems  to  indicate  a  lack  of  interest  in preservation of life in general. Conservation  is  a  very  emotive  issue,  and  when  most  people  think  of  species  conservation  –  it  is  the conservation  of  single  species  with respect to its rarity – the chance sighting of a bird once thought to be extinct  is  at  once  exciting   news.  Yet  what  does  it  mean  to  conserve  a  species  –  what  benefit  do  we

1 | Page

derive  from  it?  Extinctions  are  fairly  common in the history of life, and it was only when entire classes of organisms  died  out  that  there  have  been  any  large  scale  changes  in  the  direction  evolution  took.  As human  beings,  the  direction  evolution  will  take  millions  of  years from now only seems to worry us when it pertains to our own species Homo sapiens. Why  should  conservation  efforts  be undertaken in the first place? I am of the opinion that a large part of why  they are undertaken is an  underlying sense of moral imperative; as one of the “superior” species it is the  “right”  thing  to  do.  Another  is  that  we  somehow  help  change  the “fate” of the planet. While the first concern  is  one  that  is  probably  addressed  more  effectively  by  philosophers,  the  second  is  more  easily countered. Mankind  as  we  know  it  has  inhabited  the  earth  for  a  fraction  of  the  time  life  started,  and  as mentioned earlier  extinctions  have  been  part  and  parcel  of  history.  Pollution,  poaching  habitat  destruction, deforestation  and  trawling  will  definitely  destroy  biodiversity.  But  life  has  survived  multiple  extinctions and  it’s  probably  only  life  as   we  know  it  that  would  change.  Life  as  a  process  would  still  exist.  It  is  in fact  ourselves  (as  a  species)  that  we  should  worry  about  the  most  –  while  environmental  degradation will  affect  other  species  as  well,  I  think  it  is  safe  to  say  that  is  it  only  us  that  are  worried  about  the survival  of  our  species  as  a  whole.  In  question  is  not  just  our  biological  survival,  but  the survival of our habits  as  well.  Having  said  that,  I  think  it  would be prudent to  further conservation efforts that also help ensure  the  preservation  of  our  own  species,  and  ecosystem  protection  offers  benefits  beyond biodiversity preservation. Given  this  background,  I  would  like  to   elaborate  my  stand  on  ecosystem  preservation  being  of greater

2 | Page

importance than individual species preservation. There  are  a  number  of  reasons  why  some  species  are  rarer  than  others,  and  this  includes  natural selection  as  well  as  artificial  selection,  poaching  and  other  human  interactions.  Some  species  have evolved  over  time   to  occupy  certain  niches  and  may  automatically  go  extinct  if  efforts  are  not  made  to conserve  the  habitat  which  they  live  in.  On  the other hand, if the species itself goes extinct,  another may soon  fill  the  niche  that  it  once  occupied.  It  should  be  understood  at  this  point  that  the  ecosystem is not independent  of  species  and  vice  versa  and  the  aim  of  ecosystem  preservation  itself  is  to  provide maximum benefit to biodiversity.   Some  may  argue  that   ecosystems  or habitats  are not concrete targets for biodiversity conservation, but neither are species. Yet whatever concept of the  ecosystem we use, there seems to be agreement on the fact  that  it  houses  a   diverse  range  of  flora  and  fauna  –  any   and  all  efforts  to  conserve  it  will  also  lend itself  to  the  conservation  of  the  housed  biodiversity  (Burns,  1992).  Just as  an illustration of the diversity that  an  ecosystem  can  house  some  of  the  species  that  the  a  Gambian shrimping trawler caught during a random  sampling  of  one  of  its  trawls   were  the  following  ­  long  neck  croaker,  law  croaker,  Cassava croaker,  Bobo  croaker,  rubberlip  grunt,  Sompat  grunt,  white  grouper,  dusky  grouper,  giant  African threadfin,  Lesser   African  threadfin,  cuttlefish,  rough  head  sea  catfish,  smooth  mouth  sea  catfish, barracuda,  African  sickle  fish,  sole  fish,  snails  and  of  course  shrimp.  That’s  a  total   of  18  distinctly different  species  of  sea  creatures.  It  is  clear  from  this   that   in  the   same  location  that the shrimping boats operated  were  neglected,  either  through  pollution,  overfishing  or  outright  habitat  destruction  by destructive  fishing  practices  such  as  bottom  trawling  atleast  18  species  would  be  affected.

3 | Page

(, FAO, 1997). Even  the  US  Fish  and  Wildlife  Services  (USFWS)  which  traditionally  believes  in  species  oriented conservation  methods  adopted  Habitat  Conservation  Plans  (Clark,  1999).  This  approach  is  not  a  new phenomenon  and  the  importance  of  this  approach  was  recognised  even  earlier  in  the century. Serventy in  his  1940  paper  makes  an observation that while the bird population wasn’t much affected by hunting, the  relief projects during the great depression that cleared the scrub and ground flora effectively reduced the local song sparrow population to 64% of its original strength. (Serventy, 1940) Certain  habitats  not  only  house rich biodiversity, they also serve us in more direct ways. Rainforests can potentially  house  precious  compounds  that  may  be  useful  for treatment of diseases, and trees in general act  as  CO2  sinks.  In  addition,  marine  plankton  fix  CO2  as  well,  while  estimates vary as to how much – there  is  agreement  that  it  is  significant.  Pollution  and  any  other  damage  to  their habitats may change the amount  or  rate  at  which  CO2 is fixed. Although thankfully for us, they are spread far apart enough  for it to  be  hard  to  change  this.  The  December  26,  2004  tsunami  was  a  display  of  the  importance  of ecosystem  preservation.  The  coastal  areas  where  mangroves  existed  experienced  far  less  severe  than those  where  mangroves  were  largely  replaced  by  other  structures  –  a  claim  supported  by  both anecdotal  evidence  and  studies  involving  the  same  (F.  Dahdouh­Guebas,  et  al.  2005).  This   in  addition to the various species the mangroves may have housed. I  think  Bowen  summarises  the  essence   of  the  whole  conservation  debate  very  effectively.  The  aim  of conservation  is  not  preservation  of objects ­ genes, species, or ecosystems, but the process of life itself. We  have  barely  scratched  the  surface  of  earth’s  biodiversity  –  we  have  identified about a million and a

4 | Page

half  species  of  creatures  while  ecologist  Michael  Rosenzweig  puts  the  actual  total  number of species at anywhere  between  2  and  100  million  with  no  indication  of  how  many  may be endangered at a time (R. Michael,  2003).  This  begs  the  question  of  which of these species to preserve. Clearly we  have much to learn.  For  all  these  reasons,  and  then  some  –  I  believe  that  an  ecosystem  based  approach  is  the  best approach to conservation.

“Man  is  inclined  to  exaggerate  his  deliberate  influence  upon nature and  to leave the  far  more  considerable  indirect  effects  to  obscurity”  ­ Edward Max Nicholson (ornithologist, and a founder of the World Wildlife Fund)

5 | Page

1. Angliss,  R.  P,  R.  B.  Outlaw  2005.  North  Pacific  Right  Whale  Alaska  Marine  Mammal  Stock

Assessments, NOAA­TM­AFSC, 168 2. Burns,  T.  P.  1992.  Ecosystem:  a  powerful   concept  and  paradigm  for  ecology.  Bull.  of  Ecol. Soc. of Amer. 73:39–43. 3. B.  W.  Bowen,  1999.  Preserving   genes,  species,  or  ecosystems?  Healing  the  fractured foundations of conservation policy. Molecular Ecology, 8:S5­S10. 4. The  C3  cycle  ­­00/PSyn/PsynDark1.htm  / 5. F.  Dahdouh­Guebas,  et  al.  2005.  How  effective  were  mangroves  as  a  defence  against  the recent tsunami? Current Biology, Volume 15, Issue 12, Pages R443­R447 6. Jamie  Rappaport  Clark.   1999.   The  Ecosystem  Approach  from  a  Practical  Point  of  View. Conservation Biology, Volume 13, Pages 679­681 7. Jennings,  S. 2005. Indicators to support an ecosystem approach to fisheries. Fish and Fisheries, Volume 6, Number 3, pp. 212­232 8. Michael  Rosenzweig  2003.  Just   How  Many  Species  Are  There.  Society  For  Conservation Biology 9. A  Study  Of  The  Options  For  Utilization  Of  Bycatch  And  Discards  From   Marine  Capture Fisheries  ­  Discards  and  bycatch  in  Shrimp   trawl  fisheries.  1997.  FAO  Fisheries  Circular  No. 928  FIIU/C928  / 10. Serventy 1940. Reflections on Bird Preservation – the Neglect of Habitat Preservation. The Emu, Vol. XL, Pages 153­158 (

6 | Page

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful