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Discurso de incorporacin Academia de Ciencias Polticas y Sociales de Venezuela. Caracas, 1955.

Arturo Uslar Pietri


Cuando hayan desaparecido las generaciones presentes y otras remotas y distintas las hayan sucedido en el modificado escenario de este pas, es posible que, al contemplar en su conjunto el panorama de nuestra historia, lleguen a considerar que uno de los hechos ms importantes y decisivos de ella, si no acaso el ms importante y decisivo, es el hecho geolgico de que en su subsuelo se haba formado petrleo en inmensas cantidades. El petrleo durmi ignorado en el seno de la tierra venezolana por millares de aos de edades geolgicas y por varias centurias de historia. Mientras sobre la superficie del suelo pasaban las migraciones indgenas, mientras los conquistadores se lanzaban a la desesperada empresa de hallar El Dorado, mientras se fundaban pueblos, se introducan cultivos, se lean libros, se discutan ideas, se encendan guerras y revueltas, se gritaban vivas y mueras, nacan y moran hombres, surgan y caan caudillos, se hablaba de progreso y de atraso, el petrleo estaba dormido en el seno de la tierra como una promesa o como una amenaza. Se conocan algunos rezumaderos naturales que lo hacan aflorar a la superficie en ciertos lugares. Los indios del Lago de Maracaibo lo llamaban mene y lo usaban las tripulaciones de los viejos veleros para calafatear sus cascos antes de lanzarse a aventura del mar.
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Aquel aceite negro y mal oliente no pareca servir para mucho, fuera de su utilidad para las embarcaciones y para alimentar por la noche la luz de alguna solitaria lmpara. Pero para la segunda mitad del siglo XIX ocurren grandes transformaciones tcnicas y econmicas en el mundo. El petrleo halla, en rpida sucesin de hallazgos, otros empleos distintos del de combustibles para lmparas. Se inventan los motores de explosin. La traccin de sangre desaparece. Los trenes y los barcos empiezan a moverse con maquinas Diesel.
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Viene la Primera Guerra Mundial que, segn la frase de un poltico ingls, se gano sobre una ola de petrleo. Las vas areas ofrecen al hombre un mundo ms asequible y mas a la medida de su tamao y de su tiempo. La Segunda Guerra Mundial se lucha con petrleo en el aire, en el mar y en la tierra. En un proceso de cien aos el petrleo se ha convertido, acaso en la materia prima ms importante para el hombre. Esta gran transformacin, que es una de las ms profundas y determinantes del largo periodo de crisis de crecimiento y de reajuste por el que han venido atravesando la humanidad desde hace medio siglo, tiene su dramtico reflejo en Venezuela. El petrleo que dorma ignorado en la tierra de aquel pas atrasado, dividido y pintoresco, poblado de gentes anacrnicas, que viva de espaldas a las grandes transformaciones del mundo, entregado a una economa de hacienda y mano esclava y a una poltica de guerrilleros y de rbulas, va a revelar de pronto su desproporcionada presencia. La circunstancial y limitada explotacin y refinacin que a partir de 1878 hizo, en tierras de rubio, la Compaa Petrolera del Tchira, es un valiente y pintoresco episodio, pero que no puede citarse como un antecedente valido del desarrollo del petrleo venezolano. Desde 1904, bajo las previsiones de las antiguas leyes mineras, se haba comenzado a otorgar concesiones para la extraccin de aquella especie de brea. Los conocimientos geolgicos, y hasta los geogrficos, eran escasos. No haba siquiera un mapa fidedigno de la regin del Lago de Maracaibo. Eran soledades anegadizas, cubiertas de spera vegetacin, donde el paludismo endmico diezmaba a los contados pobladores. El primer pozo exploratorio comenz a producir en 1914. En 1917 se hizo la primera exportacin. En 1922 en el campo de la rosa, en la parte oriental del lago, el pozo Los Barrosos N 2, de la Venezuela Oil Concesions Ltd. Salto violentamente en un inmenso chorro de aceite negro que estuvo fluyendo incontrolado a razn de cien mil barriles diarios. Este espectacular suceso anuncio a Venezuela y al mundo la presencia de la riqueza petrolera. Ms alto que las torres y por encima de los arboles, el poderoso chorro estaba de pie como un gigante, sacudido de acometiva fuerza, dispuesto a comenzar su camino a la historia. La Venezuela de 1922 no se dio cuenta de la completa significacin de aquel suceso. Los peridicos del 22 de diciembre lo comentaron de una manera superficial. Ms importancia pareca tener la noticia de que un agitador italiano, jefe de un grupo de camisas negras, haba tomado el poder despus de una simblica marcha sobre Roma. En los cinco das siguientes no
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se dijo nada ms. Haba muy pocos venezolanos que tuvieran un verdadero conocimiento de lo que el petrleo significaba en el mundo, y nada se saba de cierto sobre la naturaleza de nuestro subsuelo. Vale la pena lanzar una mirada al pas en que brota el famoso chorro de La Rosa. Su poblacin sobrepasaba escasamente los 2.800.000 almas. Una sola ciudad, Caracas, tena ms de cien mil habitantes. Fuera de la navegacin por costas y ros, que era ocasional y lenta, no exista, prcticamente, comunicacin entre las distintas regiones. Haba unos setecientos kilmetros de ferrocarril, y un millar de kilmetros de carreteras de tierra, estrechas y mal trazadas. En la ciudad de Caracas slo haba un mediano hotel digno de ese nombre y dos salas de cine. De Caracas a Barquisimeto, a Higuerote o a Maracaibo se iba por mar. El presupuesto de gastos fue de 72 millones de bolvares. El total de lo asignado para Obras Publicas de Bs. 8.290.000; y el total de lo previsto para Instruccin Primaria de Bs. 2.518.000. Para Inmigracin y Colonizacin haba cien mil bolvares. El total del Situado Constitucional apenas sobrepasaba los cinco millones. El valor de las importaciones alcanzo a 125 millones. Por ao y por habilitante el presupuesto representaba 26 bolvares y las importaciones 44. A partir del ao de 1922 el progreso de la industria petrolera en Venezuela fue rpido. El desarrollo comenz en las zonas del Lago de Maracaibo y de Falcn. Ms tarde, para 1928, se hicieron exploraciones, con resultados positivos, en la regin oriental del pas y se establecieron los primeros campos de la llamada zona del Orinoco, que cubre los estados Anzotegui, Monagas y el Territorio Delta Amacuro. Una tercera zona, con muchas posibilidades, se descubri mas tarde en la llamada zona de Apure. El aumento del volumen del petrleo producido fue espectacular.
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En 1921, se haba producido poco menos de 5.000 barriles por da. Diez aos ms tarde, en 1931, la produccin alcanzaba a 321.000 barriles diarios. Veinte aos ms tarde, en 1941, llegaba a 625.000. En 1951, osea treinta aos despus, la produccin llego a la cifra de 1.700.000 barriles por da. sea 340 veces la produccin de 1921. Dentro de ese desarrollo los expertos distinguen varios perodos, a saber: el perodo inicial que llega hasta 1922; el primer desarrollo en gran escala desde 1923 hasta 1929; de 1930 a 1932 la depresin mundial se refleja en una actividad disminuida; de 1933 a 1942 hay recuperacin y nuevo progreso; en 1943 la Segunda Guerra Mundial ocasiona una nueva paralizacin.
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A partir de 1944, realizada la reforma de la situacin jurdica de la industria por la ley del ao anterior, comienza, con ligeras fluctuaciones, el desarrollo culminante que llega hasta hoy. Durante ese tiempo la industria petrolera de Venezuela se convierte en una de las ms grandes del mundo. Poderosas empresas dirigen su desarrollo y crean grandes centros de trabajo y costosas y complicadas instalaciones. En apartados lugares se alzan las torres de perforacin, se tienden los tubos de los oleoductos, se tejen los hilos de las centrales elctricas y surgen campamentos de calles asfaltadas y blancas casas. La industria del petrleo es una de las ms tecnificadas del mundo. Cientficos y profesionales de las ms variadas especialidades intervienen en ella. Desde el mecnico hasta el ingeniero electricista, desde el experto en caracoles fsiles, hasta el ingeniero hidrulico. Sus problemas de perforacin, de transporte, de refinacin estn entre los que necesitan utilizar los ms adelantados conocimientos de la tecnologa. Al desarrollarse en Venezuela, esta industria adquiere ciertas caractersticas peculiares. De las distintas fases sucesivas, que constituyen su integracin normal, slo las de exploracin y produccin forman entre nosotros la principal actividad, porque los mayores centros de consumo no estn en el pas, sino que son los grandes mercados extranjeros. Esto le da, desde el comienzo, un carcter internacional a esa industria. Solo la produccin tiene su asiento entre nosotros, el consumo es extranjero en una proporcin que nunca ha sido inferior al 95 por ciento. Esto ha determinado que fueran extranjeras las principales empresas que acometieron el desarrollo del petrleo venezolano. Eran en realidad filiales de los ms vastos consorcios petroleros del mundo, los que por su capacidad tcnica y econmica y su vinculacin con los grandes mercados, estaban en posicin privilegiada para descubrir y explotar el petrleo venezolano. Este hecho estableci el tipo de organizacin que hubo de prevalecer: el capital, la tcnica y la gerencia vinieron de fuera. La materia prima y el trabajo fueron venezolanos. Esta estructura, aun cuando con algunas modificaciones, es la que ha predominado hasta hoy. Surgida la industria petrolera en esta forma sbita, sin que el pas estuviera preparado para conocerla, aprovecharla y encauzarla, el problema del petrleo pareci reducirse por mucho tiempo para nosotros al de obtener para el fisco los mejores beneficios monetarios. En medio de la general ignorancia un hecho casi providencial vino a servir los intereses de Venezuela. En nuestra legislacin se haba conservado de un modo tradicional y casi como una
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reliquia de los tiempos coloniales, el derecho regaliano del Estado sobre las minas, con la misma amplitud y casi en los mismos trminos con que lo defini Solrzano en su Poltica indiana en el siglo XVII. O sea que los metales i las minas o mineros de donde se sacan se tengan por de lo que se llaman regalas, que es como dezir por bienes pertenecientes a los Reyes y Supremos Seores de las Provincias donde se hallan, i por propios i incorporados por derecho, i costumbre en su patrimonio, i Corona Real, ora se hallen y descubran en lugares pblicos, ora en tierra, i posesiones de personas particulares. En tanto grado, que aunque estas aleguen, i prueben, que poseen las tales tierras, i sus trminos por particular merced, i concesin de los mismos Prncipes, por muy generales que ayan sido las palabras con que se les hizo, no les valdr ni aprovechar esto, para adquirir, i ganar para si las minas, que en ellas se descubrieren. El sistema regaliano, que conservaba para el Estado la propiedad del subsuelo, y permita conceder a las personas de derecho privado el privilegio de explotar las minas, bajo los trminos y condiciones estipulados por la ley, es el que ha estado en vigencia durante toda la historia de nuestro petrleo. A medida que el pas y sus clases dirigentes fueron adquiriendo conciencia de la verdadera importancia de la riqueza petrolera, el rgimen legal fue sufriendo modificaciones cuyo propsito consisti siempre en asegurar a la nacin una participacin ms justa en la riqueza producida. Este proceso tuvo su culminacin en la memorable Ley de Hidrocarburos de 1943, que vino a uniformar y a establecer sobre bases ms equitativas las relaciones del Estado y de las empresas petroleras. Esta ley acabo con la heterogeneidad que reinaba en materia de condiciones, con los chocantes privilegios que los ms antiguos concesionarios tenan sobre los ms recientes, en perjuicio del inters nacional: someti toda la industria al imperio del sistema impositivo general; le dio al Estado la posibilidad de intervenir en la orientacin general de la industria y en su desarrollo, y estableci las bases para obtener la participacin que se considere ms justa en los beneficios. Este largo proceso es el que pudiramos llamar el de las relaciones tcnicas, jurdicas y fiscales del Estado con las empresas petroleras, que es sin duda de la ms grande importancia. Pero, desde otro punto de vista, ms amplio y tambin ms verdadero, esto no representa sino un aspecto de la cuestin ms general e importante que constituye la presencia de una industria como la del petrleo en un pas como Venezuela, es decir, las inmensas consecuencias sociales,
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econmicas y polticas que, en la historia y el destino de un pas como la Venezuela de 1922, ha producido y puede producir el desarrollo vertiginoso de una industria que lo ha convertido en el primer exportador de petrleo del mundo. Durante esos treinta aos Venezuela ha experimentado los cambios de mayor monta que haya conocido en su historia. Vale la pena asomarse, aunque sea brevemente, a contemplar la magnitud sobrecogedora de esas transformaciones. El espectacular desarrollo de la produccin petrolera se ha reflejado de un modo directo en la economa venezolana, como lo comprueban los siguientes datos: El ingreso nacional, es decir, la suma total estimada en moneda de todo lo que recibieron los habitantes del pas, durante un ao, por su trabajo o por su capital, que en 1936, se estimo en 1.500 millones de bolvares, alcanzo el nivel de 7.000 millones en 1949, y para 1954, se calcula en 10.000 millones anuales; lo que equivale a decir que, en ese lapso, el promedio de ingreso anual por habitante que era de 450 bolvares subi a cerca de 2.000, que es uno de los ms altos del continente americano. El Presupuesto Nacional ha seguido el mismo rpido desarrollo. Desde la Independencia haba ido subiendo lentamente, reflejando en sus fluctuaciones la inestabilidad, el atraso y las agitaciones del pas. En el ao econmico 1830-31, los gastos pblicos sumaron poco ms de cinco millones de bolvares. El primer ao de la Administracin de Monagas (1847-48) tuvo como presupuesto de gastos 12 millones Para 1864-65 el Gobierno de la Federacin gast 23 millones. Los gastos del ltimo ao fiscal de Septenio de Guzmn Blanco escasamente rebasaron los 24 millones. Para 1889-90 los gastos del Gobierno del Dr. Rojas Paul llegaron a 45 millones de bolvares. En una sola anualidad, del quinquenio de Crespo, lleg excepcionalmente a alcanzar el nivel de 50 millones de egresos. En la primera dcada del siglo XX el promedio anual de gastos pblicos es de 49 millones. Entre 1911 y 1920 el promedio es de 59. Es a partir de entonces cuando el crecimiento del presupuesto refleja poderosamente la transformacin ocasionada por el petrleo. El promedio anual de gastos en la dcada 1921-1930 llega a 146 millones. En 1936-37 se alcanza la cifra de 215 millones de egresos. En 1938-39 la de 335. En 1944-45 la de 487, en 1953-54 la de 2.433 millones de bolvares de egresos en un ao. Lo que significa que la capacidad anual de gastos del Fisco Nacional hoy, en moneda, es mayor que la suma de todo lo que la Administracin Pblica erog desde la separacin de la Gran Colombia hasta el fin de la Primera Guerra Mundial.
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La circulacin monetaria experimenta igualmente un desarrollo notable. El circulante en manos del pblico que era de 288 millones en 1938, pasa a 345 en 1941, llega a 536 en 1943, para subir a 2.086 millones en 1953. Es decir, que aumento ms de siete veces en el transcurso de quince aos. Junto a estos ndices de la moneda, del ingreso y del presupuesto, debemos considerar los que representan el volumen de los bienes producidos o importados, el movimiento de los pagos internacionales, los precios y el costo de la vida. Los productos agrcolas de exportacin permanecen estacionarios o revelan descensos de volumen. Esto es particularmente cierto del caf y del cacao que fueron los dos soportes tradicionales del comercio exterior venezolano. En cambio, en la produccin destinada al consumo interno ha habido un aumento general, que pone de manifiesto el hecho importante de que todo lo que depende del mercado nacional ha sentido el estmulo de la expansin de la industria petrolera. Ese aumento de la produccin destinada al consumo interno, se manifiesta tanto en la industria como en la agricultura, y es la consecuencia directa del constante crecimiento del poder adquisitivo de la poblacin venezolana, que se expresa en las cifras del ingreso nacional. Aumentos notables en el volumen de produccin se han presentado, desde 1938,1943 y 1945, en las ms diversas ramas. Citaremos al azar y en cifras globales algunos de esos desarrollos. Para 1951 haba aumentado desde un tercio hasta menos del doble la produccin de carne, leche, arroz y cigarrillos; haba llegado al doble la del azcar; era cinco veces mayor la de pescado en todas sus formas; seis veces la de energa elctrica, galletas y bebidas gaseosas; ocho veces la de maderas; diez veces la de cauchos y cerveza; once veces la de telas y pastas alimenticias; dieciocho veces la de cemento, y cincuenta y tres veces la de alimentos concentrados para animales. En el quinquenio comprendido entre 1948 y 1952, segn datos del Banco Central de Venezuela, la industria de materiales de la construccin aument al tripe; las industrias de la alimentacin y de artculos no durables creci en un 55%; la produccin textil en un 42%; la industria del cuero casi cuadruplico; la inversin en construcciones pblicas y privadas paso de 597 millones a 1.281 millones de bolvares. El ndice general de toda la produccin manufacturera (excluyendo la refinacin de petrleo) aument en un 81% desde 1948 a 1952. Pero donde ms espectacularmente se refleja el aumento del poder adquisitivo de la poblacin venezolana es en las importaciones. En un centenar de millones de bolvares se cifraba el nivel mximo de lo que el pas poda comprarle al exterior en un ao. En el ao de 1913 el valor
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total de todo lo importado fue de 93 millones de bolvares. Esa cifra va a crecer con una rapidez impresionante. En 1936 llega a 211 millones; en 1945 a 804; en 1952 a 2.420 millones de bolvares. Es decir, que durante ese lapso, en que la poblacin haba doblado su volumen, la importacin haba aumentado 26 veces. Mientras que en 1913 cada habitante de Venezuela compr, en promedio, por valor de 37 bolvares de cosas importadas; en 1952, ese mismo habitante invirti en productos importados 484 bolvares. En algunos renglones ese incremento de la importacin es ms impresionante. Venezuela import productos alimenticios en 1938 por valor de 34 millones de bolvares, para 1952 la suma correspondiente haba ascendido a 390 millones, o sea ms de once veces la anterior, como si por cada boca hubiera habido once, o como si los que estaban reducidos a una miserable dieta de subsistencia hubiera tenido la oportunidad de multiplicar su racin con alimentos importados. En el solo rengln de leches conservadas se pas de una importacin de 144 mil bolvares en 1922 a 82 millones en 1952, o sea una multiplicacin de 540 veces en treinta aos. El aumento no es menos sealado en maquinarias, en metales, en textiles, en vehculos, en productos qumicos. Es como si el pas hubiera estado durante siglos sometido a la escasez y a la pobreza y comenzara por primera vez a tener los medios para comer a su hambre y para proveerse en forma creciente de todo cuanto desea, necesario y superfluo. En cambio, si hacemos abstraccin del petrleo y sus derivados, las exportaciones no han experimentado, ni remotamente, un incremento que guarde proporcin con el de las importaciones. En efecto, las exportaciones tradicionales de Venezuela, es decir aquellas que tena antes del petrleo y de las que dependa su capacidad exterior de pago, han permanecido estacionarias o han sealado pequeos aumentos. En volumen, las exportaciones de caf y cacao, nunca llegaron a sobrepasar despus del auge petrolero, las cifras ms altas alcanzadas anteriormente, aun cuando en valor, debido a fluctuaciones de los precios mundiales, haya habido un aumento apreciable en los ltimos aos. El valor total de la exportacin venezolana (sin petrleo) que, en 1922, era de 137 millones de bolvares no pasaba en 1951 de 161 millones. El contraste entre importacin y exportacin se hace mucho ms dramtico si nos vamos a las cifras relativas, que damos en seguida. En 1952, mientras cada habitante de Venezuela, en promedio, compr productos importados por un valor de 484 bolvares, sus ventas al extranjero, excluidos el petrleo y el hierro, no llegaron sino a 38 bolvares. Es la explotacin petrolera la que ha financiado ese aparente desequilibrio. El dinero proveniente del petrleo ha ampliado el mercado interno y de esa ampliacin se ha beneficiado las importaciones y en segundo trmino la produccin no petrolera.
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Nuestra capacidad de importar ha dependido de nuestra capacidad de hacer pagos al exterior, y a su vez, nuestra capacidad de hacer pagos al exterior ha dependido, en grado casi absoluto, de las divisas petroleras. En 1934, hace apenas veinte aos, el doctor Vicente Lecuna, estimaba el lado activo de la balanza de pagos de Venezuela en 198 millones de bolvares. As de bajo era el nivel de nuestra capacidad de pagos al extranjero. En 1948, segn estimacin del Banco Central de Venezuela, el activo de nuestra balanza, de pagos haba llegado a la suma de 759 millones de dlares. Ese activo tan rpidamente aumentado se compone casi en su totalidad de divisas petroleras. En 1952, por ejemplo, el ingreso de divisas del Banco Central fue de 718 millones de dlares, de los cuales 707 provenan de la actividad petrolera. Es decir, que el 98,46 por ciento de las divisas controladas para nuestros pagos al exterior provenan directamente del petrleo, y tan solo el 1.54 por ciento restante, del caf, el cacao y las dems fuentes de divisas de que dispone el pas. Esa afluencia de divisas, que se ha reflejado en una tendencia del cambio a la baja, es decir en la oferta de dlares baratos, ha constituido una prima para las importaciones y una barrera para las exportaciones no-petroleras. Para contrarrestarla en sus peores efectos el Gobierno Nacional ha tenido que recurrir con frecuencia, en los ltimos veinte aos, al pago de subsidios, primas y cambios diferenciales a los productos venezolanos de exportacin. Junto con los dlares baratos, la afluencia de divisas ha trado el aumento de la circulacin ha sido uno de los factores que han influido en el alza de precios por mayor y en el costo de la vida. El ndice general de precios al por mayor pasa del nivel de 98,27 en 1940, a 134,12 en 1944; 173,50 en 1948; para llegar a 176,42 en 1952. El ndice del costo de la vida en Caracas paso de 100 en 1945, a 126 en 1948 y a 150 en 1952. Ms que el efecto de una tpica inflacin monetaria, estos ndices reflejan el aumento del ingreso exterior. A estos movimientos ha correspondido un alza de salarios. De los estudios del Banco Central sobre los salarios en Caracas en los ltimos siete aos, resulta que, el salario nominal medio por da, pas del ndice 100 en el primer semestre de 1946, a 239,4 en el segundo semestre de 1946, a 239,4 en el segundo semestre de 1952. Este aumento no solo es nominal, es decir en moneda, sino que tambin es real, es decir, en poder adquisitivo. El ndice del salario real, que es el que resulta de la comparacin del salario en moneda con el costo de la vida seala que del ndice 100 en el segundo semestre de 1946, el nivel del salario real subi a 163,3 en el segundo semestre de 1952. Estos dlares baratos que facilitan las importaciones y obstaculizan las exportaciones; estos salarios altos que aumentan el poder adquisitivo del mercado interno pero que tambin hacen
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subir el nivel de los costos de produccin venezolana por encima de los que pudiera considerarse como el nivel de los mercados mundiales, haciendo difcil a nuestra produccin no solo llegar a ellos sino hasta competir con la importacin, el efecto inflacionista que han tenido muchas veces los gastos pblicos, todas estas causas, entre otras, le han dado a nuestra economa uno de sus aspectos ms singulares, como es el de su relativo aislamiento con respecto a los niveles de la economa mundial. Ha sido la nuestra una especie de economa en vaso cerrado, confinada al mercado interno, cuyo poder adquisitivo se alimenta con los proventos del petrleo y que permite que sus costos y sus precios no guarden relacin directa con los correspondientes costos y precios mundiales. No es una economa aislada, en el sentido de la autarqua, sino ms bien una economa de una sola va, en la que la produccin y las importaciones convergen al mercado interno, sin que para compensar ese movimiento se dirija al exterior, prcticamente, otra cosa que petrleo. Podramos casi decir que Venezuela es como una pennsula econmica, aislada, por el cambio, los precios y los costos, del intercambio con el extranjero y unida a la economa mundial por un solo producto: el petrleo. Esta economa en vaso cerrado o esta peninsularidad econmica de Venezuela es uno de los rasgos fundamentales y ms dignos de tener en cuenta de su situacin actual. El hecho de que, en grado dominante, la fuerza principal de la actividad econmica venezolana sea el petrleo, ha dado a los canales de su distribucin una importancia decisiva en la orientacin de nuestra coyuntura econmica. La riqueza petrolera entra a circular en el pas por dos fuentes principales, a saber: los gastos de las compaas explotadoras en compras, inversiones y salarios; y, por otra parte, el Presupuesto Nacional. El aumento extraordinario experimentado por el Presupuesto Nacional ha estado alimentado directamente por el petrleo. Segn el anlisis practicado por el Banco Central de Venezuela sobre los ingresos fiscales de 1952, resulta lo siguiente: sobre 2.395 millones de bolvares de recaudacin total la renta de hidrocarburos represent el 34,33 por ciento, o sea algo ms de la tercera parte. A esto es menester aadir la mayor parte del Impuesto sobre la renta, que es contribuido por compaas petroleras. En efecto, en 1952, sobre un producto total de 649 millones de dicho impuesto, la parte pagada por las empresas petroleras sum 524 millones, o sea el 81 por ciento de lo percibido por ese ttulo. Esto significa que la contribucin directa del petrleo al fisco sum ese ao 1.347 millones de bolvares, o sea bastante ms de la mitad de los ingresos totales del tesoro. Pero no es eso todo; en una forma indirecta otras rentas dependen de la explotacin petrolera, como por ejemplo la renta aduanera, que represent el 15 por ciento de los ingresos totales de ese ao.
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La renta aduanera se percibe sobre las importaciones y las importaciones se pagan con las divisas de que dispone el pas, las cuales en proporcin de ms del 98 por ciento fueron de origen petrolero en 1952. De manera que, en el presupuesto de 1952, alrededor de las cuatro quintas partes del total de ingresos dependieron directa o indirectamente de la explotacin petrolera. Esta situacin fiscal ha hecho del Estado Venezolano el principal centralizador y dispensador de la riqueza petrolera, y le ha dado, en consecuencia, una participacin activa y creciente en todas las formas de nuestra vida econmica. El estado ha llegado a ser as gran productor, financiador y consumidor. Se ha convertido, por ejemplo, en el mayor terrateniente. Inmensas extensiones de tierra agrcola y de pastos han pasado a su dominio. Adems de las tierras baldas, desde el Caura hasta los Valles de Aragua y desde Tchira hasta la costa de Paria muchos de los mejores fundos han pasado, por diversos ttulos, a ser de su propiedad. Todo el sistema de silos es del Estado y la casi totalidad del crdito agrcola, que antes del petrleo estaba en manos de particulares, depende ahora de organismo oficiales. En materia de industrias es preponderante su participacin como empresario en electricidad, azcar, textiles, grasas, hoteles y en la industria de la construccin. En materia de crdito se puede decir que es el principal banquero nacional. La mayor parte del crdito a largo plazo est en sus manos especialmente el agrcola y el industrial. En materia de transporte su actividad es preponderante. Es el solo dueo de ferrocarriles, propietario de las nicas lneas regulares de navegacin internacional y de cabotaje y de dos de las tres lneas areas comerciales con trfico de pasajeros que prestan servicio dentro de las fronteras nacionales. No es distinta su posicin en materia de comunicaciones. Le pertenecen los telgrafos, es principal empresario de telfonos y telecomunicaciones, y opera estaciones de radio y de televisin.
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Si a esta vasta intervencin como empresario aadimos la que, en virtud de las Leyes, tiene en el comercio exterior por medio de los aranceles, los cupos y los permisos de importacin; en la fijacin de precios, y como nico propietario de todo el subsuelo minero, tendremos una imagen aproximada del verdadero y extraordinario podero econmico del Estado Venezolano. Muy lejos estamos, por obra del petrleo, de aquellos das de fines del siglo XIX, en que el fisco pauprrimo, iba a mendigar a las puertas de la banca privada y del comercio, algn mezquino anticipo para poder pagar los sueldos de los funcionarios pblicos.
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Si tratramos de aplicar a lo que ha ocurrido, desde este punto de vista, en Venezuela en los ltimos treinta aos, alguno de los rtulos que ha creado la doctrina econmica, ninguno sera ms apropiado que el de capitalismo de estado. Es el Estado el que, con el dinero petrolero ha actuado, directa o indirectamente, como agente, para hacer entrar la Venezuela de economa colonial, que habamos recibido del siglo XIX, en la etapa inicial del capitalismo moderno. Ese capitalismo de Estado, que es uno de los hechos resaltantes de la transformacin que el petrleo ha causado, puede ser juzgado favorable o adversamente, segn los puntos de vista doctrinarios de quienes lo considere, pueden sealrsele graves errores, pero con todo ello no constituye menos un hecho real y decisivo, cuya influencia se deja sentir profundamente en el presente y se ha de sentir en el futuro de esta nacin. La posicin de gran dispensador de la riqueza petrolera, ha llevado al Estado a convertirse en empresario, en financiador, en gran productor, en gran consumidor, en gran empleador y ha concentrado en sus manos la mayor parte de lo que de la riqueza petrolera se gasta y tambin la mayor parte de lo que de la riqueza petrolera se ahorra y se invierte. Sera posible imaginar un proceso distinto. Un proceso por medio del cual los propietarios del suelo lo hubieran sido tambin del subsuelo en el que la riqueza petrolera se hubiera distribuido regionalmente y hubiera ido en primer trmino a manos particulares, y en el que esos particulares hubieran sido los empresarios y los creadores del capitalismo venezolano y el Estado hubiera participado en la riqueza, por medios puramente impositivos, recibiendo su participacin de las personas jurdicas y naturales que hubieran sido sus propietarios. Pero no ha sido as, no ha creado el petrleo un capitalismo poderoso que a su vez haya enriquecido al Estado, sino que es el Estado directamente el que ha recibido el flujo de esa riqueza y el que a su arbitrio, y en segundo grado, lo han hecho llegar a las personas de derecho privado. Esa concentracin de la riqueza petrolera en manos del Estado, ha trado a su vez consecuencias polticas y sociales. Ya hemos sealado algunas, que ahora completaremos. Para 1926 la poblacin venezolana alcanzaba, despus de un lento y difcil proceso de desarrollo, la magnitud de tres millones de habitantes. La pobreza, las guerras, la insalubridad, la escasa capacidad productiva, la baja capacidad de consumo, no le haban permitido desarrollarse. El paludismo, la mortalidad infantil, las enfermedades de origen hdrico, la diezmaban el crecimiento vegetativo por mil habitantes lleg a bajar a 1 y hasta a 6. La inmigracin era nula. En vastas regiones la poblacin
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descenda y algunas viejas ciudades comenzaban a ser abandonadas y a convertirse en cementerios ruinosos. La mayor parte de esa poblacin era campesina, y habitaba en aldeas, caseros y diseminadas chozas. Tan solo el 15 por ciento de la poblacin total habitaba en centros urbanos de ms de cinco mil habitantes. Estaba concentrada en las haciendas y ciudades de la zona montaosa del Norte del pas, una pequea parte languideca en el Llano, y ms de la mitad del territorio nacional, constituido por la zona guayanesa, al sur del Orinoco estaba prcticamente deshabitada. Para el censo de 1950 esta situacin haba experimentado grandes cambios. La poblacin haba alcanzado el nivel de cinco millones de habitantes, habiendo casi doblado, y lo que es ms importante, ms de la mitad de esa poblacin era urbana y viva en centros de ms de cinco mil habitantes. Esto significa que, en los veinticuatro aos transcurridos, Venezuela haba dejado de ser el pas de campesinos, que haba sido desde el siglo XVI. La poblacin aumenta movida por una dinmica nueva. El coeficiente de natalidad por mil habitantes, que en 1935 era de 27 llega a 46 en 1953; mientras en el mismo lapso el coeficiente de mortalidad descenda de 16 a 10, lo que significa que el crecimiento vegetativo de la poblacin subi en el transcurso de esos dieciocho aos de 11 a 36 por mil habitantes, que es seguramente uno de los ms altos del continente. La capacidad neta de crecimiento anual de nuestra poblacin llega as a 188.000 habitantes en 1953. Este extraordinario desarrollo refleja el resultado de una mejor higiene, de una mejor alimentacin, de una mejor asistencia y sobre todo de la casi completa erradicacin del paludismo, que no solo ha eliminado una de las principales causas de mortalidad sino que ha permitido abrir grandes zonas del pas a la vida y al trabajo del hombre. Esas mismas favorables condiciones no han permitido recibir en los aos recientes un considerable flujo de inmigrantes, que han venido, indudablemente, a aumenta la productividad del pas y a darle el impulso de que tanto hubieron de beneficiarse otros pueblos americanos de notable desarrollo. De un saldo neto de inmigracin que raramente sobrepas la cifra de un millar por ao, hemos llegado a sobrepasar en algunos aos cercanos el nmero de 40.000, y para 1953 la suma total de extranjeros y naturalizados alcanzaba el ya importante volumen de 297.000 personas. La poblacin que haba permanecido acorralada en la zona montaosa del Norte, en una quinta parte del territorio, comienza a invadir la llanura y a penetrar en la Guayana; las vas de comunicacin y los medios de transporte se desarrollan facilitando el intercambio; para el
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ltimo Censo once entidades federales sobrepasaban los 200.000 habitantes, y la zona metropolitana de Caracas se acerca en nuestros das al milln de habitantes, reflejando el inmenso y continuado proceso de centralizacin que se ha venido efectuando en el pas. No solo ha aumentado la poblacin sino que tambin ha crecido con ella la mecanizacin y la capacidad productiva por trabajador. Segn cifras del Banco Central el ndice de la produccin manufacturera subi de 100 en 1948 a 181 en 1952, en el mismo lapso el ndice de la capacidad de produccin por trabajador empleado subi de 100 a 151; lo que significa que el aumento de la produccin manufacturera se debi en un 30 por ciento a aumentado de la mano de obra y en un 51 por ciento a aumento de la productividad por trabajador. Este es uno de los aspectos ms auspiciosos de esa transformacin porque revela que, por lo menos en una categora de trabajadores, hay ms tcnica, ms salud y ms aptitud para sacar el mejor rendimiento de su esfuerzo. La concentracin de la renta petrolera en el fisco y el capitalismo de Estado provocado por ella, han tenido otras importantes consecuencias polticas. Ha reunido una suma de poder extraordinario en el Ejecutivo Nacional. Los estados y los municipios dependen de los situados que el Tesoro Nacional les acuerda. Los dems poderes pblicos han perdido autonoma. Este acrecentamiento continuo de poder econmico y poltico en el Ejecutivo, le da el Estado Venezolano una fisionoma peculiar, que cada vez se aparta ms de las concepciones doctrinarias que han encontrado expresin en nuestras constituciones. No ser posible comprender la realidad poltica del pas, ni analizar sus instituciones, ni tratar de entender el curso previsible de su historia, sin tener fundamentalmente en cuenta este hecho, que es una consecuencia de la economa petrolera venezolana. Es como si de los pozos de petrleo hubiera brotado una fuerza transformadora que se traduce cada da en fenmenos econmicos, sociales y polticos. No podemos ya contemplar nuestras cuestiones polticas con el criterio simplista de nuestros constituyentes del siglo XIX, segn el cual bastara con copiar las instituciones de los pases ms adelantados para lograr una situacin similar a la de ellos. Hoy se nos hace ms difana que nunca la leccin que Bolvar predic en 1819 y que Fermn Toro, cuarenta aos ms tarde, trato de ensear a la Convencin de Valencia. De estas realidades debe partir la accin que, reconocindolas y modificndolas, permita alcanzar los altos ideales humanos que por tanto tiempo hemos perseguido tan vanamente. La transformacin llega tambin a la vida de la cultura. El viejo pas aislado heredero de los valores culturales y morales del siglo XVII espaol, sobre los cuales haban venido pugnazmente a injertarse las teoras polticas del siglo XVIII Francs, se abre vertiginosamente al mundo
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de hoy, impulsado por la ola del petrleo: el cinematgrafo, el radio, la televisin, llegan a todas las clases sociales, modismos regionales o extranjeros se hacen nacionales, la msica, los cantos, la tradicin se mestizan de aportes nuevos; por un coche de caballos surgen cien automotores; por una tertulia 20 salas de cine; llegan toneladas de libros y revistas; por ms de 40.000 Venezolanos salen al exterior anualmente; millares de estudiantes cursan en universidades y centros docentes del extranjero; sabios, profesores y artistas del mundo entero vienen a dictar conferencias o ctedras entre nosotros; los conciertos y las exposiciones se han multiplicado de un modo extraordinario. Todo esto significa que el venezolano medio est hoy ms en contacto con el mundo y ms expuesto a las influencias universales de lo que estuvo su antepasado de ninguna otra poca. Tambin significa que los valores y conceptos tradicionales que se crearon bajo el imperio de otras circunstancias, sufren y han de sufrir notables mutilaciones y modificaciones, y que el carcter nacional, en muchos de sus rasgos recibidos, est en un proceso de activa metamorfosis. Tamao proceso de transformacin implica grandes riesgos. Enumerarlos es tarea fcil que se presta mansamente al capricho, al devaneo, a la superficialidad y a la demagogia. Pero en toda esa transformacin que vivimos hay, a mi entender, dos aspectos principales que merecen detenida consideracin por parte de todos los Venezolanos. Acaso no haya temas ms importantes para la reflexin de un venezolano de hoy. El primero de esos aspectos consiste en que la transformacin ocasionada por el petrleo no ha sido uniforme para toda la poblacin venezolana. Hay una parte de ella, la que haba los grandes centros urbanos y los campos petroleros, que disfruta de un gran nmero de beneficios y privilegios desconocidos para el resto de los habitantes. Hay obreros Venezolanos que gozan de altos salarios, prestaciones, asistencia mdica, refrigeracin, electricidad, transporte, casa moderna, alimentacin rica y variada, deportes y diversiones y otros, en cambio que viven en chozas semejantes a las que levant Francisco Fajardo, y que para todo lo que se refiere a comodidades y progreso, prcticamente, no han salido del siglo XVI. Hay modernas explotaciones agrcolas con irrigacin, tractores y maquinarias y hay millares de conucos donde se cultiva con los mismos primitivos mtodos que el espaol ense al indio. Coexiste un sector econmico de la ms alta eficiencia productiva, como es el de la industria del petrleo y muy pocas otras, con otros sectores productivos, anticuados o en iniciacin y por lo tanto ineficientes.
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Ante nuestros ojos surge una Caracas novsima, toda en rascacielos de cristal y acero, en viaductos, en autopistas en dispositivos de transito a varios niveles que, a ratos, parece la concepcin urbanstica de una ciudad del futuro, que ha cortado violentamente con todo lo que representaba nuestra tradicin y nuestro estilo de vida, pero en los mismos cerros que la circundan cerca de 300 mil habitantes viven en chozas. Segn los datos oficiales del Censo de 1941, el 60 por ciento de las viviendas existentes en el pas eran ranchos; de los cuales no menos del 90 por ciento eran de techo de paja, de piso de tierra, carecan de agua corriente, arrojaban las basuras al descubierto y no tenan letrina de ninguna clase. Ms de la mitad (54%) de la poblacin venezolana viva en estas lamentables condiciones. No se conocen aun las cifras correspondientes del Censo 1950, pero es evidente que a pesar de lo mucho que se ha hecho, por los organismos oficiales y por iniciativa particular, buena parte de nuestros habitantes continua en las mismas atrasadas condiciones. Una poblacin emocional y socialmente desajustada, de conuqueros, trabajadores manuales no clasificados, de millares de nios y adolescentes abandonados, se mueve o tiende hacia las ciudades y las regiones donde brilla el azariento atractivo de la riqueza petrolera, como si quisieran pasar, por una operacin de magia colectiva de las aldeas y pueblones que no han salido todava de lo mas dormido de nuestra poca colonial, a la abundancia; el dinero y el lujo de las prodigas ciudades donde se concentra la riqueza nueva. Esto representa un difcil periodo de transicin por el cual Venezuela, por zonas, clases y actividades, va pasando de la estrechez y el atraso a la abundancia. Esto crea violentos contrastes y graves desigualdades que llevan a concebir que, mientras este proceso no se complete, van a subsistir lado a lado dos Venezuela profundamente distintas, con muy graves recelos y diferencias entre s: la Venezuela que no ha salido del pasado, con sus viejas casas, sus viejas tradiciones, sus primitivos sistemas econmicos; y la Venezuela del petrleo, de rascacielos, lujosos automviles, instalaciones costosas de placer, y lujo cosmopolita; la Venezuela de terratenientes patriarcales y peones, y la Venezuela de comerciantes, constructores, industriales, tcnicos y creciente clase media; la vasta Venezuela que toca arpa y se divierte en las rias de gallos, y la de las ciudades que enva 40 millones de espectadores en un ao a las salas de cine; la Venezuela de alpargata, machete, sombrero de cogollo, rancho y casabe; y la Venezuela de los hoteles de gran lujo, de los automviles ms costosos del mundo, de los ms famosos modistas, de los mas clebres joyeros, la que importa por 12 millones de bolvares de whisky en un ao y por ms de 21 millones de brandy. Es decir una Venezuela que estara representada en su
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mejor personificacin en la montaosa, sosegada y laboriosa ciudad agrcola de Bocon y otra, enteramente distinta, que podra mirarse en la inorgnica, inestable, agitada y bulliciosa ciudad de El Tigre. Esta dos Venezuelas coexistentes las ha separado el petrleo, y es precisamente, por medio de la inversin de la riqueza petrolera como deben llegar a desaparecer integradas y fundidas en un solo pas solidario, donde los niveles de bienestar, de productividad y de cultura no se rompan en violentos contrastes y fallas, sino que se integren sobre una base sana y firme de prosperidad, estabilidad y progreso, accesible a todos. En este punto, surge el otro bsico aspecto negativo de la riqueza petrolera. Este es el de la peligrosa vulnerabilidad y fragilidad de la situacin econmica de un pas que depende de un grado tan alto del mercado internacional de un solo producto, como Venezuela depende del petrleo. Un grave colapso petrolero sera casi mortal para la Venezuela de hoy. Las cifras que hemos citado a lo largo de esta exposicin revelan hasta qu grado extremo la economa venezolana depende de la exportacin del petrleo. La defensa contra esa amenaza consiste simplemente en aumentar la capacidad productiva de Venezuela en otros renglones. Aprovechar la abundancia de medios financieros que el petrleo nos depara para incrementar la produccin agrcola e industrial para poner valor nuevas porciones del territorio, para iniciar nuevas explotaciones mineras. Hace ya diecinueve aos que tuve la suerte de encontrar una expresin sencilla y clara que sintetizara el objetivo ms perentorio de la poltica econmica venezolana. Esa frase, que no vale ms de lo que valen todas las frases, fue la de Sembrar el Petrleo. Cuando dije Sembrar el Petrleo, quise expresar rpidamente la necesidad angustiosa de invertir en fomento de nuestra capacidad econmica el dinero que el petrleo le produca a Venezuela, por tan largo tiempo desvalida.
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Desgraciadamente no es esto tan fcil de hacer, como de decir. La misma economa petrolera crea obstculos y dificultades peculiares. El dlar bajo constituye una prima para las importaciones y un gravamen para las exportaciones. Los altos costos de nuestra produccin, hacen difcil producir, en los ms de los casos, en la cantidad suficiente y a los bajos precios que permitiran, con beneficio atractivo, competir con los productos importados. Dar empleo a un trabajador, segn clculos aproximados recientes necesita una inversin de Bs. 40.000 en la agricultura, de Bs. 65.000 en la industria, y de Bs. 20.000 en comercio y servicios. Esto significa que el aumento de nuestra poblacin, y el consiguiente incremento de nuestra produccin para mantener sus niveles actuales, requerirn una inversin no menor de 62.000 millones de
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bolvares en los prximos veinticinco aos, lo que exige una capacidad de ahorro y de formacin de nuevos capitales superior a la que hasta ahora hemos tenido. A la conquista del mercado interno, creado por el desarrollo de la explotacin petrolera debe, en primer lugar, dirigirse nuestro esfuerzo de produccin, pero sin perder de vista que todo producto que no tenga posibilidades seguras de subsistir sin proteccin constante, lejos de constituir la creacin de una nueva riqueza, representada, sin duda, una perdida de la riqueza existente. En esa especie de predio cerrado que es el mercado interno, creado por la participacin nacional en la riqueza petrolera, debemos esforzarnos en fomentar todas las formas de produccin razonables, pero sin perder de vista que deben ofrecer la garanta de poder subsistir, el da en que nuevas circunstancias hagan necesario o deseable que la valla protectora baje o desaparezca. De lo contrario no tendremos sino una produccin, dentro de un invernadero de derechos protectores y primas, que jams podr abandonar la estufa sin perecer. Resolver de un modo satisfactorio y progresivo estas cuestiones es la grave responsabilidad que tenemos planteada ante nosotros los venezolanos de nuestro tiempo. Una cuestin que no es de menor monta que la ms grave que haya confrontado ninguna generacin del pasado. Una cuestin que no es solo de la responsabilidad de los hombres que ejercen el Gobierno, sino de todos y cada uno de los seres que en esta tierra vivimos esta hora, una responsabilidad que no es solo de Magistrado sino tambin del empresario, del agricultor, del tcnico, del periodista, del profesional, del maestro, del trabajador manual, porque de la forma en que todos y cada uno acometan su parte de tarea, empezando por el Legislador y terminando por el Ama de Casa que al hacer su compra en el abasto puede ayudar o no a que se siembre el petrleo, depende que este pas logre consolidar su riqueza presente y hacer seguro el porvenir. De la imagen geogrfica de la pennsula econmica podemos pasar sin transicin a la imagen marinera. La situacin descrita crea para Venezuela dos peligros contrarios e igualmente terribles. Como la nave de Ulises, se halla en el temeroso estrecho que tiene a un lado Escila y al otro Caribdis, con sus rocas y corrientes destructoras. De un lado est la engaosa tentacin de abaratar los precios y facilitar la vida por medio de la supresin de aranceles protectores y barreras a la importacin, que nos convertira en una especie de vasta Aruba, poblada de petroleros y comerciantes, donde muy pocas cosas, fuera del petrleo, podran producirse en libre competencia con los productos ms baratos y especializados en todos los pases del mundo. Del otro lado est el peligro de caer en la mana autrquica de producir de todo, sin consideracin alguna por los costos, creando absurdos artficos protectores, financiados con petrleo, que
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al final habran de afectar los costos mismos de este producto colocndolo en una situacin marginal en los principales mercados. Ambas situaciones no haran sino acentuar de un modo extremo la fragilidad de nuestra situacin econmica y nuestra dependencia de la explotacin de los hidrocarburos. Lo razonable parece estar en seguir un difcil, y constantemente rectificado, curso medio que nos libre de aquellos dos rie gos extremos. No vamos a ser ni el pas que produce de todo a los precios ms altos del mundo, detrs de una muralla china de proteccin fiscal, ni tampoco el pas que importa de todo a los precios ms bajos del planeta, entregado a la extraccin de materias primas del subsuelo y al comercio de importacin. Cualquiera de las dos seria una solucin monstruosa y mutiladora del destino de nuestro pueblo. El fin comn no puede ser otro que el de constituirnos en una nacin normal, con toda la produccin, el comercio y los servicios que las presentes condiciones fsicas, econmicas e histricas permitan desarrollar sanamente. Lo dems seria despilfarrar tiempo y recursos en crear la ilusin de una produccin fsica que acaso, en gran parte, no podra transformarse nunca en verdadera produccin econmica. Producir no es otra cosa que crear riqueza, es decir, lograr un producto que represente como riqueza un valor superior al de los elementos que hubo que consumir para crearlo. Si el valor mundial de la riqueza petrolera, o de su equivalente en moneda invertida para lograr un producto determinado resulta superior al valor mundial del mismo, se est en cierto modo en presencia de un artificio econmico, que a la larga puede ser peligroso aunque el empresario, dentro de las condiciones anormales creadas en nuestro mercado interno, logre un beneficio monetario. Hay que repetirlo: el problema fundamental de Venezuela es de produccin, es decir producir ms de todo lo que podamos, a precios de costo que estn lo ms cerca posible de los precios mundiales: en agricultura, en industria, en minas, en servicios. Necesitamos liberarnos, como quienes se liberan de un peligro de muerte, en la forma ms razonable y pronta de la peligrosa dependencia en que todava nos hallamos con respecto al petrleo. Para ello debemos invertir, al mximo nuestra capacidad, la riqueza que directa o indirectamente nos proporciona el petrleo, en desarrollar, en el menor plazo posible, y en la forma ms sana y eficiente, otras fuentes de produccin y de actividad econmica, en todas las zonas adecuadas del territorio nacional. De ello y de mas nada, depende que el petrleo no sea una transitoria etapa de abundancia, una corta poca de vacas gordas, que va a pasar indiferente a los requerimientos del porvenir del pas y ligada nicamente al destino de los hidrocarburos en el mercado mundial, como ha sido tantas veces el caso de la fugaz bonanza de las regiones mineras, Klondykes y Callaos pasajeros como febriles delirios, sino por el contrario, el punto de partida definitivo y la base fundamental de una larga era de riqueza estable, creciente y diversificada para Venezuela y para todos sus habitantes.
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La voluntad creadora y la vivaz inteligencia de los venezolanos, que en tantas pruebas pasadas brillaron con esplendor heroico, en las grandes horas de la conquista, de la Independencia y de la forja de la nacionalidad, no han de estar en mengua en esta otra hora no menos grande y decisiva. La posteridad no habr de decir de nosotros el melanclico epitafio que los ltimos pobladores de Cubagua pusieron al islote yermo antes de abandonarlo, terminando en catstrofe el sueo de las perlas: apenas levantado, cuando del todo cado, sino que, por el contrario, habr de reconocer, agradecida, que con los inevitables errores y desvos, los venezolanos del petrleo supieron utilizar aquella venturosa circunstancia para crear una nacin rica, prspera y feliz a la que el mundo habr de contemplar con respeto y admiracin. Yo no soy pesimista. No hay derecho a ser pesimista en un pas tan de posibilidades materiales y donde la planta hombre nunca ha dejado de florecer con vigor. Tampoco soy de los que tienden a caer en ese peligroso optimismo beato de que el azar de la riqueza habr de resolver para nosotros todos los problemas sin esfuerzo de nuestra parte. Si as fuera no seriamos dignos ni de esa riqueza, ni del nombre de venezolanos. Es mucho lo que se ha hecho y lo que se ha avanzado, pero nos era posible alcanzar plenamente los vitales objetivos de nuestro tiempo a menos que todos, a una, nos pongamos con decisin a la tarea. No es de los humanos el privilegio de escoger el tiempo de nuestra vida. A unos les tocan los siglos serenos y apacibles de cosechar y disfrutar el trabajo de los padres, a otros, en cambio, les toca el tiempo de sembrar, de enrumbar, de fundar, de crear. No solo son los tiempos de guerra y de escasez los difciles, tambin lo son las pocas en que la riqueza y el podero pueden escaparse de las manos perezosas. Son esos tiempos difciles y riesgosos los que sirven para poner a prueba la textura del alma de los hombres y de los pueblos. Las generaciones que no saben comprender las tareas de su poca quedan fallidas en la historia. Somos los venezolanos del tiempo de la inmensa y compleja revolucin petrolera. Sepamos serlo con inteligencia, con energa y con grandeza, y habremos ganado para ese pueblo una dura y larga batalla que la posteridad no estimar menos que Carabobo o Ayacucho. Caracas, 1955.

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