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Bases neurofisiológicas del estrés

Hernández Mata, Leonardo R. Maestría en Análisis Conductual – UCV

Introducción
Existen diversas situaciones excepcionales en las que se producen graves amenazas para la integridad del sujeto que las padece, estímulos o agentes estresantes muy intensos que pueden afectar de forma considerable la salud del individuo. Ante estos acontecimientos el ser humano moviliza sus recursos con el fin de responder a estas situaciones; lo que se denomina como reacción o respuesta al estrés. En estas situaciones de grave amenaza intervienen una serie de variables como la vulnerabilidad biológica y los estilos de afrontamiento del sujeto que pueden determinar, de algún modo el tipo de respuesta que emita ante estas situaciones. La eminente presencia de un evento amenazante genera la respuesta neurofisiológica del individuo en donde intervienen la activación nerviosa central, el sistema autonómico y el sistema neuroendocrino. Más allá de dar una definición clara del término estrés, a continuación se presenta de manera sistemática, las bases neurofisiológicas del estrés sintetizadas en el funcionamiento de los sistemas nervioso central, autonómico y endocrino.

C
Desde hace varias décadas, y sobre todo en la actualidad, la ciencia en sus diversas disciplinas (medicina, psicología, sociología, etc.) ha venido estudiando el fenómeno del estrés, y aunque su uso se ha hecho frecuente en el lenguaje cotidiano y científico, aun existen dificultades para delimitar un concepto claro del término (Humber, 1986). La consecuencia más inmediata de esta confusión en el plano investigativo se evidencia en un sin número de investigaciones que intentan abordar el fenómeno pero que adolecen de una definición correcta, arrojando, en consecuencia, resultados poco precisos (Gómez, 2000). El término “estrés” lo introduce el fisiólogo Walter Cannon para referirse a la reacción fisiológica provocada por la percepción de una situación aversiva o amenazante (Carlson, 1996). Tal como lo señala Humber, todas las ramas de la ciencia están de acuerdo en señalar que el término “estrés” fue tomado inicialmente de la física como un concepto técnico o abstracto y en donde se refiere a la acción de las fuerzas físicas sobre las estructuras mecánicas (Humber, 1986). Algunas de las definiciones más recientes aplicadas al ser humano coinciden en señalar que el estrés es producto de una activación fisiológica superior a la que el sujeto es capaz de afrontar (Valdés & de Flores, 1990). Al respecto Gómez (2000) señala:

1992. una en la que se considera que estrés es una situación. siendo relevante para el organismo. etc.El estrés como reacción a corto plazo. percepción de control o descontrol.. modulan el desarrollo del estrés en cada individuo (Gómez.El estrés como situación. y aquellas necesarias para lograr sus metas es entonces cuando podemos empezar a hablar del fenómeno estrés. si los participantes están pasando por procesos de estrés independientemente del que se quiere estudiar. exigente. 2001). 2. que la exposición a un determinado evento termine siendo estresor o estresante para todos los participantes y que por consiguiente. vulnerabilidad biológica. postulando que todos los estímulos del ambiente pueden actuar sobre el individuo como estímulos estresantes. fisiológicas y conductuales) las podremos llamar reacciones de estrés y a la situación que generó el proceso. peligrosa.Estrés como reacción a largo plazo. Gómez (2000) señala: Otros problemas metodológicos se relacionan con la pobre concepción de estrés que subyace a muchos estudios. si los sujetos tienen o no percepción de control sobre la situación. afrontarla. Más allá de las posibles definiciones de estrés. sobre todo en el caso de investigaciones humanas. no se toma en cuenta si el evento estresor es relevante o no para los participantes. genere el mismo tipo de respuestas fisiológicas en cada individuo (Callister. (p. queda claro. Suwarno & Seals. entonces. como consecuencia de que se encuentra . una situación de estrés o estresor como algunos prefieran llamarla (p. Si en el intercambio con la situación se presenta un desbalance entre los recursos y estrategias de que se dispone el organismo para manejarla. 43). es decir.. que consiste en las alteraciones del rendimiento físico o psicológico de una persona. 3. 40). alteraciones fisiológicas y sentimientos vividos de manera subjetiva que aparecen como consecuencia de estímulos provocadores de estrés. Por ejemplo. cognitivas. A pesar los problemas metodológicos. 2000). consiste en reacciones musculares. Pacák & Palkovits. Humber (1986) propone tres puntos de vista desde los que se puede considerar el estrés: 1. que el estrés se desarrolla cuando hay una activación fisiológica en el sujeto superior a la que él puede responder por medio de sus estrategias psicológicas y/o conductuales. El problema que presenta este tipo de definiciones es que a la hora de hacer estudios no podemos asumir tan fácilmente.. la presencia de variables individuales como estilos de afrontamiento. se percibe como amenzante.En general se acepta una definición transaccional del estrés. Será sólo en esas condiciones en las que a los diferentes tipos de reacciones (emocionales. por ejemplo. si tienen experiencia previa con él.

en la práctica sus funciones se solapan en algún momento. En estas situaciones de grave amenaza intervienen una serie de variables que pueden condicionar de algún modo la respuesta del individuo ante las mismas. autonómica y neuroendocrina. en primera instancia. la estabilidad emocional y los estilos de afrontamiento. Aunque son sistemas individuales. En segundo lugar. el funcionamiento del sistema de procesamiento sensorial (proceso nervioso central). en las que intervienen la activación cerebral. audición. tacto. 1986). Implicaciones neurofisiológicas del estrés Ante las situaciones estresantes el ser humano moviliza sus recursos fisiológicos con el fin de responder a estas situaciones. 1990). Antes de describir el funcionamiento de los sistemas involucrados en la respuesta de estrés es importante tener en consideración lo siguiente: En primer lugar. gravedad o repetición de los acontecimientos. y las variables ambientales. la respuesta autonómica y la endocrina. lo que se denomina como reacción o respuesta de estrés (Carlson. mantener o disminuir la respuesta de estrés. según el tipo. entonces. Entre las variables implicadas se destacan los agentes de estrés o estresores. por procesos nerviosos centrales (cogniciones: el procesamiento sensorial que hace el sujeto de la información) (Valdés & de Flores. gusto y olfato). que el proceso de activación necesario para desarrollar un estado de estrés se da. Y por último. se requiere del funcionamiento de las estructuras cerebrales para el procesamiento de la información potencialmente estresante.desde hace tiempo bajo influencias del estrés (Humber. podemos decir. 1996). La respuesta se elabora a partir de un sistema de respuesta rápida (sistema autonómico) y posteriormente de un sistema de respuesta lenta o tardía (sistema neuroendocrino). Activación nerviosa central (procesamiento de la información) Inicialmente un estímulo aversivo excita a un receptor conduciendo dicha información . los factores individuales como la vulnerabilidad. En este sentido. retroalimentan constantemente al organismo para incrementar. La preservación de alguno de esos sentidos y el estado de conciencia son necesarios para que el organismo pueda exponerse a un estado de estrés. De la interacción de estos factores podemos encontrar diversas respuestas de estrés desde el punto de vista fisiológico. la consecuencia del procesamiento sensorial es la activación del organismo para responder a la situación de amenaza. Dado que en el desarrollo del estrés se encuentra implicada la percepción del sujeto. el ser humano es un organismo que se encuentra inmerso en un medio ambiente externo e interno con el cual se relaciona por medio de sus cinco sentidos (visión.

de agresividad. 1996). Kalén. organiza las conductas de supervivencia tales como pelear. de catecolaminas: Noradrenalina y Adrenalina. el córtex singular cambia las prioridades de la atención y de la concentración. Cenci. Una vez que la formación reticular a iniciado el proceso de activación general. Cuando llega la información al hipotálamo. Noradrenalina (NA):  Es segregada a nivel de la médula suprarrenal y de estructuras cerebrales como el hipotálamo. agudo o crónico. Tanaka & Mizoguchi. Cuando la activación nervioso-central parece haber alcanzado su punto máximo. Luego pasan a la corteza cerebral que se encarga de modular la fidelidad del procesamiento sensorial e identificar si se trata de un estímulo amenazante o no. 1996). el hipotálamo es la única estructura nervioso-central que absorbe NA. la corteza frontal y el cerebro frontal basal lateral (Yokoo. el sistema límbico. el hipocampo y en el córtex cerebral. Activación autonómica La activación autonómica actúa por medio del sistema simpático adrenal. Mandel & Björklund. a partir del hipotálamo y por vía simpática. Yoshida. Funk & Stewart. aunque es bien sabido que su producción se da en todo el cerebro. 1992. 1990. 1953). Tsuda. el sistema simpático-adrenal es el encargado de preparar al organismo para afrontar la situación de manera de mantener el medio interno del organismo en estado uniforme y de facilitar respuestas de lucha o de huida (Valdés & de Flores. Valdés & de Flores. 1990. a través de la corteza cerebral y el tálamo se excita al hipotálamo (Humber. 1992). 2002). alimentarse. Se ha observado que las situaciones estresantes aumentan su liberación en algunas zonas del cerebro tales como el hipotálamo. esa primaria y veloz respuesta provocará la liberación. Carlson. El córtex frontal genera el plan de prioridades para las capacidades de atención y memoria de trabajo (Medina. estableciendo sinapsis antes de proseguir su recorrido hacia el córtex cerebral (Ganong. encargado de mantener el medio interno en estado uniforme (homeostasis) y de facilitar las respuestas de lucha o huida (de distinto significado emocional). La activación es promovida por la acción de la formación reticular quien pone en marcha la excitación general (Humber. en estados de cólera (Ax. Tanaka. 1996). Entre otras cosas. La información sensorial se proyecta en los núcleos asociativos del tálamo quien cumple funciones como estación de relevo sensitivo.hacia el cerebro bajo la forma de impulsos nerviosos. 1985). Tanto la estimulación de los nervios simpáticos como las situaciones de estrés físico. habiéndose realizado ya los procesos cognitivos que fueron atribuidos o evaluados como peligrosos. Los impulsos nerviosos hacen una escala a nivel talámico. Este sistema está compuesto por el sistema nervioso simpático (que cumple funciones activadoras o de alerta) y por la médula suprarrenal. de interacción social  . 1990. 1985). huir y reproducirse (Carlson. aunque. de acuerdo a Valdés & de Flores (1990) En principio. El hipotálamo se encarga de controlar las funciones del sistema nervioso autónomo y del sistema endocrino.

impredicibilidad e incertidumbre (Ax.difícil y en conductas de alto riesgo. Ambas intervienen en los siguientes procesos:      Dilatación de las pupilas. la Noradrenalina y la Adrenalina son las encargadas de poner el cuerpo en estado de alerta preparándolo para luchar o huir. se ha considerado el indicador bioquímico de la actividad emocional del sujeto. Dilatación bronquial. 1990). aumentan su producción (Valdés & de Flores. Movilización de los ácidos grasos. Como se mencionó anteriormente. Reducción de los niveles de estrógenos y testosterona. 1990). que influye sobre la glándula mamaria. La disminución rápida de los niveles de A se ha considerado un correlato de bienestar físico y psicológico (Valdés & de Flores. Incremento del rendimiento cardíaco que puede desembocar en una hipertensión arterial. así sus concentraciones fluctúan según las apreciaciones que el organismo hace de la situación y de los recursos para afrontarla.      . Inhibición de la secreción de prolactina. Vasodilatación muscular y vasoconstricción cutánea. Adrenalina (A):   Casi toda es producida por la médula suprarrenal.  Se ha usado como indicador de la capacidad adaptativa. 1953). pudiendo dar lugar a un incremento de lípidos en sangre (posible arterioesclerosis). Aumento de la coagulación. La estimulación de los nervios simpáticos como las situaciones de estrés aumentan su producción. Por su parte. Se incrementa en el estrés y en los estados de ansiedad. que son hormonas que estimulan el desarrollo de las características sexuales secundarias masculinas. la adrenalina.

que potencian la tolerancia pasiva y la coexistencia con el agente agresor (Sapolsky. como la dexoxycorticosterona y la aldosterona. estimulan las respuestas conductuales al tiempo que inhibe actividades vegetativas innecesarias en tales momentos (Munck. que favorece el metabolismo energético. 1996. existe un compromiso de todo el organismo. la importancia de los 17-OHCS (representadas por el corisol. ayuda a que las grasas se conviertan en energía. sin embargo. también conocida como adenocorticotropa o ACTH (Carlson. su activación a largo plazo puede generar efectos dañinos en la salud tales . 1986) La activación neuroendocrina se inicia cuando las neuronas en el núcleo paraventricular del hipotálamo segregan un péptido llamado Factor Liberador de Corticotropina (CRF) que es la hormona que inicia la cadena de neurotransmisiones. Activación neuroendocrina La respuesta neuroendocrina es relativamente lenta puesto que se pone en marcha al cabo de segundos o minutos. dura entre quince minutos y una hora y además decrece con el tiempo cuando es repetida ante estímulos que promueven una activación estresante (Valdés & de Flores. Romero & Munck. en apenas segundos. Guyre & Holbrook. (…) Así lo prueban los altos niveles de 17-OHCS detectados en sujetos que experimentan situaciones y estados definidos como estresantes (p. 1984. 2000). En la siguiente ilustración se presenta esquemáticamente la respuesta autonómica y endocrina. La liberación de glucocorticoides en situaciones de estrés persigue elevar el nivel de glucosa en la sangre. Carlson. la cortisona y la corticosterona) en la psicobiología del estrés reside en su capacidad para indicar bioquímicamente los efectos e stresantes de la activación. La CRF y otras hormonas relacionadas entran en el sistema circulatorio privado que une el hipotálamo con la pituitaria anterior. 1996). citado por Valdés & de Flores. 1990). También se liberan mineralocorticoides. Incremento de la producción de tiroxina. (1982. De acuerdo con Selye. la síntesis de proteínas. 1998). a través del sistema circulatorio. Valdés & de Flores destacan su importancia: Al margen de las complejas acciones biológicas de los glucocorticoides. entre otras cosas. aumentan el flujo sanguíneo. 84). 1990). y. Vemos pues que. La corticotropina es una hormona que. Se le denomina “neuroendocrina porque su activación depende del sistema nervioso central y su función. es excitar la totalidad del sistema nervioso incrementando la función de algunos órganos y aumentar la disposición a la percepción y a la reacción (Humber. ante una situación de estrés. Los efectos de los glucorticoides ante la respuesta al estrés son importantes y necesarios. el cortisol y la corticosterona secretadas a partir de la capa fascicular suprarrenal parecen actuar como tranquilizantes titulares. Leng & Russell. se introduce en el flujo sanguíneo y. estimula a la corteza suprarrenal para que libere glucocorticoides: cortisol. que se encarga de liberar corticotropina. una vez liberada. hidrocortisona y corticosterona. activan la pituitaria. etc.

el concepto trae problemas ya que resulta difícil determinar si el evento considerado estresor ejerce la misma influencia en los sujetos que participan de la investigación. esta excitación vegetativa general y la simultánea tensión nerviosa (nivel de comportamiento motor) vuelven ahora al centro (el cerebro) iniciando el feedback sobre el estado de los receptores internos del cuerpo. 1986. se acepta que el estrés se refiere a una activación (fisiológica y conductual) superior a la que el sujeto puede afrontar. al disminuir la excitación o al influir correspondientemente sobre todo el proceso. o Sistema neuroendocrino: genera una respuesta más lenta en el tiempo y básicamente se encarga de liberar los glucocorticoides quienes contribuye en la activación general del sistema nervioso y en la preparación al organismo para reaccionar.  . a la inversa. La activación permanente de estos sistema puede generar daños permanentes en diversas estructuras del organismo que se traducen en enfermedades y patologías. diabetes esteroides. McEwen. 1999).    Estos sistemas se retroalimentan constantemente trayendo como consecuencia un incremento. inhibición del crecimiento.como aumento en la presión sanguínea. En líneas generales. Esta respuesta se caracteriza por la liberación de catecolaminas: Noradrenalina y Adrenalina. Esta retroalimentación puede tener como consecuencia un incremento adicional de la excitación general (estimulación del sistema simpático) y. Conclusiones  No existe una única definición aceptada por la comunidad científica del término estrés. 1996) e incluso daños en estructuras cerebrales como el hipocampo (Sapolsky. infertilidad. Por último. daño en el tejido muscular. sin embargo. o Sistema autonómico: quien se encarga de generar la primera respuesta al estrés. mantenimiento o disminución de la activación producto del estrés. de las respuestas inflamatorias e inmunológicas (Carlson. lo cual ha generado imprecisiones en hallazgos investigativos en esta materia. a nivel metodológico. Desde el punto de vista neurofisiológico se han descrito tres sistemas involucrados en la respuesta al estrés: o Sistema nervioso central (procesador de la información): quien se encarga de reconocer y procesar la información que puede ser estresante o no. una relajación (estimulación del sistema parasimpático).

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