WAGPOPS!

 and Parents from PS221 Toussaint L’Ouverture
Williamsburg and Greenpoint Parents: Our Public Schools! Over 700 members and growing! SENT VIA ELECTRONIC MAIL May 28, 2013 Board of Trustees Citizen of the World New York P.O. Box 25885 Brooklyn, NY  11202­5885 Dear Board Members: We represent parents from Greenpoint, Williamsburg, Bed Stuy, Bushwick, and Crown Heights.  Most of us are public school parents of children from PreK to high school, but we also represent parents of children in charter schools, like Beginning with Children and Northside Believe, two homegrown Williamsburg charter schools started by local community leaders. We come to you with concerns about the Citizens of the World National organization, the governance structure in place, the financial health of this organization, and the capacity of Citizens of the World Charter Schools to create and sustain the schools promised to parents in New York. All of us, including the CWCNY Trustees, share a common belief in the benefits of de­segregated communities and classrooms that meet the many needs of all of our children. We have faith that you joined the CWCNY Board with the absolute best of intentions that CWC Williamsburg and CWC Crown Heights would live up to the mission that was sold by CWC National to parents in Los Angeles and Brooklyn as well as yourselves. FINANCIAL ISSUES We have deep concerns over the financial state of the CWC schools. In light of recent events in LA and certain financial dealings imposed by the National Network, we engaged in a close study of the budgets submitted last year in the SUNY proposal for the NY schools as well as the governance documents posted on the CWC website since the school was approved last summer. Several red flags were raised, and we hope you’ll agree that the budgets should be revisited and evaluated for their soundness. Licensing Fee First of all, the fact that a new, previously unmentioned “Licensing Agreement” presented by CWC National in September 2012 ­­ after SUNY approved the proposed schools ­­ is alarming. They did not include this licensing fee in the 5­year projections submitted in their proposal to SUNY, and the Agreement stands to pull $3,359,434 in revenue from the NY schools up to National in California.  This licensing fee is unprecedented among charter school operators. CWC failed to disclose to the public their intention to charge a licensing fee.  The CWC proposal to SUNY mentioned a possible licensing agreement only once: “Additionally, CWCS anticipates engaging in a licensing agreement with

1

local schools for the use of the Citizens of the World name.” (SUNY proposal, 11­5) The first time the public heard of the 3% charge for a licensing fee was in the SUNY recommendation to the Regents, where a licensing fee was described as “for the use of intellectual property.” Yet there is no intellectual property, no proprietary model or curriculum to CWC National to protect. The only thing CWC National owns the rights to is the name itself, and as a newly formed and not­yet established entity, use of their name hardly justifies this  hefty 3% fee. What concerns us is that this fee of 3% of per pupil funding going to National is in exchange for nothing but a name. National has not promised or defined any services or support to justify that fee. In fact, buried within the Licensing Agreement, National claims that they will provide certain services and support to the NY schools, but the schools will be charged separately for it­­above and beyond the 3% fee. Have the scope, fee structure and work agreement been defined for this? What work needs to be done above and beyond salaried positions and managerial contracts? How will it impact the schools’ operating budget? Who decides what work will be performed and when? Who’s driving this work? Are there limits imposed for the amount of work they can provide and bill the schools for? If not, has National offered any assurances that you will be able to control, plan and protect your budget? Besides the 3% constant fee for use of their trademarked name, and the random, unforeseeable charges for undefined “services” that National intends to provide in the future, we see an additional revenue stream for National that is buried in the licensing agreement under “REIMBURSEMENT FEES.” Again, in an unprecedented move, National is asking your schools to foot the bill for the labor and expenses that they incurred over the last year and a half to open these schools in NY. Kriste Dragon, Krupa Desai and Hilary Johnson all hold c­level positions and six­figure salaries at National. They even listed themselves as “Founding Members” of these NY schools. But now that the schools are set to open and they have appointed you as Trustees with fiduciary responsibility over the schools, why are they compromising your budgets to be “reimbursed” for expenses incurred to apply for and open two school that ultimately benefits them more than anyone else? Have these prior expenses been defined or documented anywhere? Was an agreement drafted up front to define and limit the scope of charges? Were these terms spelled out with you from the beginning so that you could have control over the budgets for which you are ultimately responsible? What is the fee structure? Most importantly, why is National inserting work agreement language into a licensing agreement? Defining terms of a working relationship, scope of work, and services provided belongs in a contract, not a licensing agreement.  A contract has defined terms and an end in sight, but the licensing agreement marries CWCNY to National without bidding for other contractors.  We are deeply concerned that the Licensing Agreement gives CWCNY no authority to protest charges that National can make at any time. Because we have not seen any budgets for the schools that factor in the Licensing Agreement, we’ve provided a breakdown of the fees based on the projected per pupil revenue that CWC used in their budgets submitted to SUNY. (EXHIBIT A) Considering that such a significant amount of capital is being funneled to National with no goods or services delivered in return, it's easy to view the Licensing Agreement as a pure profit grab on the part of National, exploiting their “sole membership” position on the CWCNY Board in an effort to cover their own inflated salaries. The licensing fee appears designed to fund National’s expansion into other states rather than our own CWCNY school communities. It is for a trademarked name only ­­ one that is not well established and increasingly losing its prestige.

2

This fee offers nothing to the schools, as none of CWC’s curriculum, process or pedagogy is proprietary or ownable. PATTERN OF NON­TRANSPARENCY AND PROVIDING MISLEADING INFORMATION In addition to concealing the fees and purpose of the Licensing Agreement from SUNY and the public, CWC National misrepresented themselves by stating that a "partnership" and Licensing Agreement had already been established between CWC National and CWCLA. No existing licensing agreement in LA We discovered that CWCLA Board has yet to sign the Licensing Agreement. Parents in CWCLA schools are upset about their Licensing Agreemnent ­ and it should be noted that their fee is lower than what National is charging NY at only 1% of per pupil spending and doesn’t have as big an impact on the CWCLA school budgets. Why are the CWCNY schools being charged so much more than CWCLA simply for the right to use the name, particularly as New York’s per pupil spending is already significantly higher than California’s? (EXHIBIT B) Also, CWCLA schools are not being charged additional fees for past and future services. CWC National might claim that they need to provide significantly higher fees to CWCNY schools because they are starting them up, yet those charges are not being applied to CWC Silverlake (opened Fall 2012) or CWC Mar Vista (opening Fall 2013). CWC National did not incorporate until one year after the first CWC school opened in Hollywood. The CWC schools were operating without National’s services and using the name “Citizens of the World” gratis. The parents in Los Angeles have written to letters the CWCLA Board asking them to reconsider both the licensing fee and the governing structure that has led to the licensing fee being pushed through against the best interests of their school. We’ve included the letters CWCLA parents have written for your perusal (EXHIBIT C &  D) As of this date, CWCLA has not paid anything to National and the services National has provided have been minimal; a study of operations and audits of internal controls.  Principals may not be empowered to discuss the usefulness of National as National can fire Principals at any time for any cause. The CWC Hollywood parent’s letter points to the discomfort parents are feeling with the absolute control of CWC National and the “simmering amongst parents and teachers” by a newly imposed governance structure that robs all power from the schools. This parent warns that unless power is shared between National, Regional, and schools, the problems will deepen with expansion. (EXHIBIT E) Considering that CWCLA has still not signed their Licensing Agreement, and there are no services that National provides that the schools themselves are not providing, we must seriously question the purpose of CWC National’s role with CWCNY in CWCNY schools? Neglect of children We want to make you aware that there is legal action pending against CWCLA, and by all appearances CWC National has done a disappearing act. Minutes from recent CWCLA Board meetings describe negligence on the part of the schools that put their children in serious peril. One parent describes the lack of care that led to her son’s five day coma: “The harsh reality of the situation is that if I was not in the front office my son would have died in the classroom.” Another parent described finding her daughter passed out in a pool of her own vomit. In a desperate plea for assistance from the CWCLA Board, she acknowledged that “this could be a PR nightmare for this school,” and did not desire her school to be punished for the policies and communication measures not in place to prevent

3

further risks. Another  parent wrote to LAUSD regarding the lack of services provided to ELL students. Where is CWC National when these crises occur or when parents have genuine concerns regarding children’s education and safety? (EXHIBITS F & G) Fiscal instability Financial statements from ExEd, CWCLA’s management organization, were posted after CWCNY was approved by SUNY. These documents reveal that the LA schools are not financially healthy. The CWCLA schools ask for fundraising from parents to fulfill National’s early promises of small class sizes and enrichment. And the ask is astronomical ­­ $1300 per student at Hollywood and $2500 per student at Silverlake (which is under­enrolled). At Hollywood, the stated overall fundraising goal for the school last year was $245k. Considering that in District 14 alone over 85% of our children are FRPL and that North Brooklyn has the highest child poverty rates in New York City, we need to ask ourselves what will happen if we have to rely on money raised by parents just to operate these schools? What will be sacrificed if we can’t meet these impossible goals? Mingling of funds In a recent letter, Executive Director Amy Held tried to assuage CWCLA parents and prospects who had been hearing negative information by telling them that the “cash­flow challenges” are stemming from “the state holding back money.” In the same letter, Held reassures parents that “all funds raised at a school remain with that school.” What many of those parents do not know, and what we need you to know, is that in the past few months, CWCLA created what they refer to as the “PWB” account, an account combines all the schools’ revenues into one account. The budgets combine both of the schools expenses into one, giving the impression that the schools cost the same to run, when this is not the case. Parents at Hollywood who know about the revenue/expenses being combined are understandably upset, since CWC Silverlake has significantly less parent resources and enrollment funds than CWC Hollywood. CWC Hollywood parents have raised over $200K this school year, which was transferred out of the Hollywood account and into the PWB account on January 13, 2013 . Soon thereafter, $80K was transferred from the PWB account to CWC Silverlake. No one knows the status of the remaining $120K, as CWC National has not accounted for it. Parents are learning this now and justifiably outraged to discover that their fundraising is not going directly to their own school. Atypical, problematic governance The CWC “sole membership” governing structure is highly unusual between two independent non­profits, and we are concerned that it eradicates any power or decision­making authority that you have. CWC National pitched this structure, with themselves as the “sole member” of our regional NY board, as though it were a successful and financially sustainable model already in place in California. Nothing could be farther from the truth. You can see from the letters written by parents and a close perusal of the CWCLA minutes, this is a hotly contested issue. Through “sole membership,” CWC National is given extraordinary power over the CWCNY Board without CWCNY receiving benefits from the “sole membership” governance structure. SUNY expressed concerns about “sole membership” in their recommendations to the Regents, yet we see no safeguards in place to ensure the independent functioning of the CWCNY Board. It appears that, in spite of CWC National pulling the strings on important policy and budgetary issues, only CWCNY will be on the hook and legally responsible when a problem arises.

4

For example, this demand for the Licensing Agreement, which was drafted immediately after their approval from SUNY last summer, did not originate from CWCNY, but from CWC National. We understand that as the Trustees of both schools here in NY, you have some tough questions to face. How will it benefit your schools by signing a licensing agreement that takes such a significant chunk out of the school budgets with so little return? As you know, in its nascent stages, a school very often has budget challenges that more established schools do not. Are you prepared to take on such a huge risk without the power to control its destiny? Leaders who create a culture of opacity The Minutes from the Board Meetings that occurred when Hollywood’s board was merged into National’s CWCLA Regional Board have been unavailable for parents in spite of repeated requests. Members of the original CWC Board that created CWC National are now c­level staff members at CWC National. This merger not only took away the Board and thus any control at the school level, which was a tenet of their original charter, it transformed the Regional board to include CWC National’s current “sole membership” authority. Additionally, the most recent CWC National 990 has not been released. Conflict of Interest Statements from Trustees are unavailable.  Recent ExEd financial statements with narrative descriptions are unavailable. And funds in the amount of $850,000 held by CWC National, yet promised to the schools, are not accounted for. Fully executed documents with amendments are also missing. CWCNY furthers this pattern of opacity against Open Meetings Law by not posting the minutes from the previous meeting or waiting until the late afternoon the day before the meeting to post the agenda for the most recent Board meeting that we attended. Recent Board Materials discussed at CWCNY Board meetings have been posted and then disappeared, and several important documents, like an executed copy of the Licensing Agreement between CWCNY and CWC National have never been posted. We know that the CWCNY website gets updated regularly. Last week, the website was updated to reflect that there are still 1st grade openings at the NY schools and the new Executive Director’s bio was added a few days ago. As respected professionals, we trust that transparency for your Board is a top priority. The CWCNY Board’s role is not only to ensure academically successful schools, but to act as a public body, with transparency and a responsibility to the public. But if you are forced to work under the murky dealings of CWC National, how can you maintain ethical governance procedures? Are you willing to endure the scrutiny and tenacity of parents, the media, and elected officials who are extremely skeptical of the legitimacy of CWC National? Especially when National is not offering grants or other charitable goods to help your schools succeed? We are aware of the ongoing absences of two CWCNY Trustees, Aretha Miller and Maryanne Kiley. We question not only whether these Trustees are active, but whether they should still be considered CWCNY Trustees at all. We believe that CWC National is aware that these Trustees have resigned, but have kept this information from the CWCNY Board. Your bylaws state that you must have five Trustees to be considered a “corporation,” and we stand by our allegation that you do not have five Trustees. This lack of transparency concerns us deeply and points to a culture that inhibits transparency and limits the engagement of both Regional Board members and parents to participate democratically in their schools, so that CWC National can have free reign and absolute control over the NY schools. Adding to our concerns regarding the lack of transparency in the operations of CWC National is the non­disclosure agreements that CWC National and CWCLA school employees have been pressured to sign. Are you aware that employees are asked to sign these NDAs when they are hired, and are required sign additional NDAs upon

5

termination in order to receive a severance package?  This has made it very difficult, if not impossible for oversight organizations like SUNY and New York State Regents to do their due diligence. Notably, none of these NDAs have been mentioned in the proposals for any CWC school, so the charter school authorizers are not aware that they are being deprived of information or that there is an organizational culture that favors secrecy over transparency. We have learned from reliable sources that former employees are not even allowed to mention that they signed NDAs, but must read from a script regarding CWC and their employment at CWC. When there is no proprietary information to protect, and they are a publicly funded entity, why would CWC require NDAs of their employees? What have they got to hide? Enrollment Looking back at CWC’s proposals to SUNY, we noticed that the budgets were built on the assumption that “per­pupil enrollment is expected at full capacity each year” (SUNY proposal 24(a)­2). According to recent CWCNY Board Materials, the application numbers simply don’t support full capacity at either of your schools. The amount of applications received for first grade will decrease revenue by a few hundred thousand dollars. If CWCNY schools aren’t bringing in the anticipated revenue, what promises made to parents will go unfulfilled? The top heavy salaries going to an Executive Director and a Principal, a Community Development Director, an Operations Manager, and a Business Manager are essential to the functioning and mission of the schools ­ those can’t be cut. Has National worked with you to come up with a contingency plan to address reduced revenue? What will the impact be on the promises National made to parents for small class sizes, an art teacher, a music teacher, and a PE teacher? Further, we were surprised to find that the budget only plans for a 1/2 time SPED coordinator and a single Learning Specialist/ELL coordinator for a predicted 18 SPED children in each school and housed in Williamsburg where neighboring elementary schools serve between 15­28% ELLs. There is no planned school nurse in the CWCNY budgets, in spite of the hazards children at CWCLA have faced as a result of having no on site nurse, and minimal janitorial services provided, an ongoing problem described by parents with children at CWCLA schools who volunteer their time each week to clean their schools themselves. We also note that there were no management fees factored into the budget, yet CWCNY signed an agreement with CSBM (Charter School Business Management) to handle management services. Have the budgets been recalculated to reflect these anticipated needs? We urge you to consider your options We fear that the licensing agreement, unforeseen future and retroactive fees, and the unethical practices of the National board have the potential to cripple the schools in their nascent years. As I’m sure you would agree, getting not one but TWO schools up and running takes a tremendous amount of hard work, tenacity and funding. We hope you will think about whether all of your hard work and your professional reputation are worth putting on the line for a small group of people who are putting their own success above yours. Our NYC and NY State elected officials are calling for investigations into the activities we’ve noted and other activities we are discovering about CWC National.  The one thing that has been repeated by everyone that we have spoken to is that never have they seen a brand new charter school organization raise so many red flags. While you make your decisions as Trustees about how to proceed, who the Board is responsible to, and what the

6

Board is responsible for, you should know that not a single parent who was in the “core group” who originally advocated to bring these schools to District 14 is enrolling their children in CWC this fall. We think that speaks volumes. To be clear ­ our issue is not with the individual existing schools in LA or with CWCNY as a Board. We are working closely with parents who have children at the existing CWCLA schools and we share the same serious questions about CWC National not telling parents and Regional Board members the full story. We see CWC National as an organization frequently at cross purposes with the individual schools that they are claiming to support. Their agenda ­ spelled out clearly in the Licensing Agreement ­ preferences expansion into other cities over servicing the students and families that you, as Trustees, have committed to. Respectfully, WAGPOPS! Williamsburg and Greenpoint Parents: Our Public Schools! Over 700 members and growing! PS221 Toussaint L’Ouverture Parents Enc: cc: EXHIBITS A through G Carl McCall, Chairman, SUNY Board of Trustees Regent Kathleen Cashin, New York State Education Department Sally Bachofer, New York State Education Department Susan Barker Miller, Executive Director, SUNY Charter School Institute James Merriman, NYC Charter School Center Marc Sternberg, Division of Portfolio Planning, NYC Department of Education Chancellor Dennis Walcott, NYC Department of Education Brooklyn Borough President Marty Markowitz New York State Senator Martin Dilan New York State Assemblyman Joseph Lentol New York City Councilmember Letitia James New York City Councilmember Stephen Levin New York City Councilmember Diana Reyna New York City Public Advocate Bill deBlasio New York City Comptroller John Liu

7

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful