You are on page 1of 107

Alexandre Dumas

ALAIN VNTORUL
CUVNT NAINTE n poemul su Don Juan, lordul Byron spunea: Oh, mare, tu eti singura dragoste creia i-am fost credincios! Mi-am amintit adesea versul poetului englez, n ceasurile de melancolie, atunci cnd parc te simi atras de o for tainic i necunoscut. Cele mai frumoase versuri ale lui Hugo, cele mai frumoase versuri ale lui Lamartine tot mrii i sunt adresate. De-a fi avut norocul s fiu poet ca ei, i nu un simplu prozator, sunt ncredinat c cele mai pasionante strofe le-a fi nchinat fie Mediteranei, cea cu rochie albastr, fie oceanului, cu mantia lui verde. Totui, ca s fim sinceri, Mediterana nu poate fi socotit drept o adevrat mare; e mai degrab un lac frumos, cu rmuri ncnttoare. Dar oceanul, cu fluxul i refluxul lui, cu valurile ce se desprind din continentul american i strbat o mie opt sute de leghe sub privirea lui Dumnezeu pn s ajung n Europa, oceanul, care taie ecuatorul n dou, care scald cei doi poli, iat adevrata mare, iat singura oglind n stare s reflecte faa Marelui Demiurg. Aadar, mie mi place mai mult, oceanul. Oare pentru c am dat cu ochii nti de el? Se prea poate! Dar am spus-o i-o mai spun: orict de melodios ar fi cntecul talazurilor n Golful Baia sau la Agrigento, orict de duios ar fi murmurul valurilor care mngie Palermo sau al lagunei care scald Veneia, n locul molatecei Amfitrita, eu prefer mugetul nfundat al mrii dezlnuite n Golful Doarnenez sau vuietul tnguitor ale Mrii Mnecii izbindu-se de stncile inutului Calvados. De fapt, toat coasta aceea, de la Ostende la Brest, mi este binecunoscut. Acolo mi-am risipit cele mai frumoase zile ale tinereii, acolo am adunat cele mai duioase amintiri. Plaja de la Blankenberghe, ruinele de la Arques, stncile de la Etretat, falezele de la Le Hvre, dunele de la Courseule, recifele de la Saint-Malo, landele de la Plougerneau, toate mi sunt la fel de binecunoscute ca i cmpiile i pdurile inutului meu natal. Am umblat de-a lungul acestui rm cu puca la umr, fie ntr-o brcu ce m legna pe valuri, atunci cnd porneam la vntoare de pescrui i de goelanzi, fie mrluind pe coast, unde mi veneau parc ntr-adins n btaia putii raele slbatice.

Ah, unde sunt zilele de la Trouville, cnd scriam Carol al VII-lea i Richard Darlington! Ah, unde sunt nopile de la Luc, cnd priveam de pe cellalt mal farurile din Le Hvre, sclipind ca dou stele! Amintiri din tineree, de clipe fericite, faruri mai luminoase dect farurile din Le Hvre; ori de cte ori privesc n urm, voi mi luminai negura trecutului; i vai! De cte ori, stul de prezent, nesigur de viitor, nu m-am ntors i nu m voi ntoarce ctre voi? Oamenii care s-au consacrat lucrrilor spiritului simt uneori imboldul, necunoscut celorlali semeni ai lor, de a-i limpezi sufletul i de a-i mprospta imaginaia. Este imboldul ctre singurtate i tcere. Pe pereii unei chilii din mnstirea Grande-Chartreuse am citit odat aceast cugetare: n singurtate, natura vorbete cu sufletul omului; n tcere, omul vorbete cu sufletul naturii. Cine altul dect poetul ar putea simi mai adnc nevoia acestei tainice comunicri? i care este cea mai tainic dintre singurti? Aceea a valurilor. Dintre toate tcerile, care e cea mai gritoare? Aceea a mrii. De cte ori nu mi s-a ntmplat ca, fr o anume pricin, fr s pot da mcar o explicaie raional plecrii mele, s prsesc pe neateptate Parisul i s alerg s ocup un loc ntr-o diligen sau ntr-un vagon de tren, strignd: La Dieppe! La Le Hvre! La Trouville! Sau la Dlivrande! M duceam la marginea mrii s regsesc nepreuita mea singurtate; m duceam s-i cer mrii poetica ei linite; m duceam s-o rog s asculte ce aveam s-i spun, s-o ntreb dac nu avea ceva s-mi rspund. i de fiecare dat m ntorceam mai puternic; adunasem infinitul n suflet, nemrginirea n imaginaie. * ** Era ntr-o sear, la Bruxelles. Ne aflam trei n jurul unei mese; Cherville, Nol Parfait i eu. Pe mas era ntins o hart a Franei. n ajun fuseserm patru la aceeai mas. Cel care lipsea acum era Victor Hugo. l nsoiserm de diminea la Anvers; la ora unu l-am mbriat, iar el s-a urcat pe un pachebot care pleca spre Anglia; dup un sfert de ceas dispruse dup o cotitur a fluviului Escaut. Citii n Les contemplations minunatele versuri pe care mi le-a scris n amintirea clipei cnd am ncetat s ne mai vedem. Ne-am ntors la Bruxelles, copleii de tristee. Necunoscut e drumul exilului. ndat ce proscrisul dispare dup deal, la cotitura drumului sau la ntorsura fluviului, nimeni nu poate ti unde se duce sau dac o s se mai ntoarc vreodat. Aadar, n jurul mesei la care fuseserm n ajun patru, acum nu mai eram dect trei i, aplecai deasupra hrii ntinse, cutam insula Jersey.

ntr-acolo se ndrepta prietenul nostru. Am rmas vreme ndelungat cu degetul apsat pe unul din cele trei puncte care alctuiau triunghiul insulelor britanice; degetul mi alunec apoi peste departamentul Mnecii i se opri pe linia care-l desparte de departamentul Calvados. Atunci mi se redetept dintr-o data una dintre amintirile despre care am vorbit i m purt cu zece ani n urm. De-ar avea parte dragul nostru Victor de vreme mai bun pe drumul de la Londra la Jersey, dect am avut eu cnd am cltorit de la insulele SaintMarcouf la Grand-Camp. De la Saint-Marcouf la Grand-Camp? Repet Cherville. Ai fcut drumul de la insulele Saint-Marcouf la Grand-Camp? Da. i cnd asta? Stai s m gndesc. Cred c era prin 1842. i ce naiba ai cutat acolo? Mi-ar fi tare greu s-i spun. O cltorie fr un scop anume, cum fac eu uneori cnd m simt trist i obosit. Numai c aceea era ct pe-aci s fie ultima. Te-a prins vijelia? Exact. ntre bancul Vays i gurile Virei. Nu-i un loc prea plcut; trece un curent pctos pe-acolo. l tii? l pot socoti propriul meu duman; l-am strbtut not de vreo zece ori. Ei bine, ne-a trt ntr-una spre coast, dar pn la urm tot ne-a azvrlit; i, pe cinstea mea, de n-am fi ntlnit un om de treab care s ne adposteasc n coliba lui, a fi petrecut noaptea sub cerul liber. Eram att de ostenit, c nu m-a fi ncumentat s pornesc nici spre Maisy, nici spre Geffsse, nici spre Cardonville. n czul sta, tiu unde ai dormit; ai dormit la Gabion. ntocmai! Ai stat cumva prin partea locului, de-i cunoti fiecare piatr? Tatl meu i avea proprietatea la o deprtare de cteva leghe, ntre Trvieres i Balleroy. Brbatul despre care vorbeti trebuie s fi avut cu el, pe vremea aceea, un biat cam de zece-doisprezece ani. Ai dreptate, mi-aduc aminte; o biat fiin plpnd i palid, ce prea prea slab pentru mediul aspru n care tria. Aa-i, l chema Jean-Marie. Dar nu la fel arta i gazda noastr; ce mai flcu voinic era vntorul acela de psri de ap! ntr-adevr, cnd l-am ntrebat cu ce se ndeletnicete, dat fiind c nu ne-am putut face o prere dup diferitele obiecte din casa lui, ne-a rspuns c este vntor de psri de ap. De team s nu-i par chiar un ageamiu, fiind eu nsumi vntor, n-am ndrznit s-i cer lmuriri amnunite asupra acestui fel de vntoare. De altfel, omul ne-a oferit cu drag inim ospitalitatea, att ct ngduia srmana lui colib. Mi-a propus chiar s dorm n patul lui sau, dac vreau, n hamacul ucenicului su; n-am vrut s primesc i m-am culcat pe o grmad de fn proaspt. Acesta a fost patul n care am dormit cel mai dulce

somn din viaa mea, dei l-am mprit cu un dulu care, socotindu-m probabil prieten, s-a ntins nepoftit lng mine. Da, am cunoscut dulul, ca i pe stpnul lui! Era un cine frumos pe care-l chema Pavilion. Dar pe stpnul lui cum l chema? Prin partea locului nu i se spunea altfel dect vntorul de psri; dar numele lui adevrat era Alain Montplet. Povestea acestui brbat e un adevrat roman. Am bnuit. Era n el ceva slbatic i blnd n acelai timp, care vdea o fire neobinuit, dar n-am ndrznit s-i cer s-mi spun povestea lui. Pe vremea cnd l-ai cunoscut nu era dect pe jumtate mplinit, astfel c nu i-ar fi trezit dect interesul trunchiat al unei cri fr deznodmnt. Abia dup aceea s-au precipitat ntmplrile i a luat sfrit romanul lui Alain Montplet. Deci foloseti din nou cuvntul roman! Oh, drag prietene, dac prin roman nelegi ceva asemntor urzelii de aventuri din Regina Margot, Contele de Monte Cristo sau Cei trei muchetari, eti departe de adevr. Dar dac te gndeti la romane ca Pauline, Pastorul din Ashbourn, atunci mai vii de-acas. Dragul meu, n privina asta, gndim la fel. Dup mine, se poate vorbi de roman oriunde exist o ciocnire ntre un om i alt om, ntre o pasiune i alt pasiune. Am scris romane ntr-un volum, n cincizeci de pagini sau chiar ntr-un capitol, i poate c nu acestea sunt cele mai proaste dintre romanele mele. De m-a pricepe la scris, mi-ar plcea s-i trimit ntr-o bun zi povestea lui Alain Montplet de la A la Z, de la cap la coad, i ai vedea c nu te-am minit. Ar fi bine s-o faci. Se prea poate. i cnd voi primi manuscrisul? Ah, drag prietene, eu nu am deprinderea scrisului, ca dumneata. O dat la opt zile, cnd fac socotelile cu spltoreasa, trebuie s-mi pierd dou ceasuri. Am s atern povestea n timp, cu mintea limpede i, cnd va fi gata, pus la punct pn la ultima virgul. Ce-ai s faci? Dup toate probabilitile, o voi azvrli pe foc i-i voi trimite aceste cteva rnduri: Drag Dumas, de bun seam c nu m-am nscut scriitor. Nu cumva s faci o asemenea prostie, Cherville, c m obligi s-i deschid proces pentru daune. i las un rgaz de apt zile, o lun, un an, doi ani; dar s tii c m bizui pe Alain Montplet! Zmbind, Cherville i plec privirea; apoi, dup o clip de tcere, i nl ochii spre mine i spuse: Pe cinstea mea, am s m mai gndesc. Orologiul btu ora unsprezece. La Bruxelles, ora unsprezece este o or trzie. Dup ce numr btile pendulei, Cherville i cercet ceasul. Ceasul i pendula artau la fel. Unsprezece! Spuse el, aproape speriat. Ce-o s zic proprietreasa

mea? O s spun c-mi fac de cap. Apoi, lundu-i plria, ne strnse mna, lui Nel Parfait i mie, i plec. * ** Din seara n care Cherville mi-a fgduit s-mi trimit povestea vieii lui Alain Montplet, ori de cte ori l ntlneam, nu pierdeam prilejul s-i spun: Ce se-aude cu romanul meu? i de fiecare dat cnd i adresam aceast ntrebare, Cherville mi rspundea fr s clipeasc: Lucrez la el. Din pcate, n ziua n care am aflat c au fost interzise o serie de scrieri de-ale mele, ca: Memorii, Isaac Laquedem, Tinereea lui Ludovic al XlV-lea, Tinereea lui Ludovic al XV-lea, am prsit oraul Bruxelles i am plecat la Paris, s vd dac nu m vor aresta i pe mine. Crile i piesele mele au rmas interzise, dar pe mine nu m-au arestat. Continuai deci s-mi exercit meseria de romancier i poet; aspr meserie, v-o jur, mult mai aspr dect oricare alta! Meserie n care imaginaia, aceast fiic a zeilor, ar trebui s-i stea venic la dispoziie, n vreme ce ea pretinde ca tu s stai la dispoziia ei. Or, ntr-o bun zi, se ntmpl s m trezesc cu mintea complet goal. Imaginaia. Cci avusesem nesocotina s m cufund ntr-un somn adnc n noaptea care trecuse! Imaginaia, zic, se folosise de somnul meu i-i luase zborul. i avea tot dreptul. n ajun i pltise cu prisosin tributul ajutndu-m s scriu cuvntul sfrit la prima parte a unui roman n treizeci de volume. i atunci, ce credei c-am fcut, iscusitul de mine? Mi-am amintit de ntmplarea cu Iepurele bunicului, pe care mi-o povestise Cherville, ntr-o sear cnd se ntorsese de la srbtoarea sfntului Hubert, i am aternut-o, la rndul meu, pe hrtie. Pe cinstea mea, a ieit o carte n regul! Dar m frmnta un gnd: m ateptam la mpotriviri din partea lui Cherville. Sunt atia oameni care s-au inspirat din scrierea mea i tot ei au ridicat pretenii; era deci cu att mai firesc s reclame cel de la care m inspirasem eu. Dup cinci sau ase zile de la apariia ultimei fascicole, am primit o scrisoare cu timbru belgian. Recunoscnd scrisul lui Chervillet mi-a trecut un fior prin inim. Aadar, dup svrirea crimei, iat i pedeapsa! Mi-am plecat capul; de ast dat m simeam ntr-adevr vinovat. Am deschis scrisoarea. Nu pot s v ascund ce mare bucurie am simit citind urmtoarele rnduri: "Scumpul meu Dumas, Primesc de la Nel Parfait un voluma i, dup ce-l sfresc de citit, m cuprinde ruinea, amintindu-mi de binevoitoarea prefa care-l nsoete. Comparnd opera la care ai avut bunvoina s asociezi numele meu cu povestirea nclcit pe care i-am istorisit-o ntr-o sear, vei nelege de ce nu m-am recunoscut i de ce am rostit, asemenea cltorului care fusese mnjit cu negreal n timpul somnului: Ia te uit, au crezut c m trezesc pe mine, i, cnd colo, au trezit un negru!

Numai c la mine lucrurile s-au petrecut invers: din negru, am devenit alb. Pe scurt, lectura povestirii Iepurele bunicului m ndatoreaz i-mi d ndrzneala s-i fac o rugminte. ncep cu datoria; aceasta, spre deosebire de ceea ce reprezint de obicei, este pentru mine plcut i uoar. n primul rnd, i mulumesc, drag Dumas, i mulumesc sincer, din inim i, ngduie-mi s-o spun, cu mult prietenie! n drumul pe care-l strbai ai ntlnit mult nerecunotin. Orict ar prea de nepotrivit s dai garanie pentru simminte viitoare, recunotina mea socotete c poate s anticipeze, i o face. Cred c e prea vie i cald pentru a se rci cu timpul sau a fi roas de carii, i cutez a-i fgdui c raza de soare pe care ai lsat-o s cad pe un pmnt att de sterp, chiar dac nu va face s creasc fructe bogate i frumoase, nici nu va nmuli spinii i mrcinii, care-i nsngereaz i-i sfie de obicei, n astfel de mprejurri, degetele. Iat acum i rugmintea: Continu, drag Dumas, s acorzi sprijinul tu binevoitor bunului tu prieten exilat, care n-a fcut nimic pentru a-l merita i care astzi se simte mndru de el din mai multe motive. Primete, drag Dumas, expresia celor mai nalte sentimente, G. De CHERVILLE P. S. i-aduci aminte de Gabion, unde ai petrecut o noapte pe timp de furtun n 1842; i-aduci aminte de Alain Montplet, care te-a gzduit; i-aduci aminte de ucenicul lui, Jean-Marie, i de cinele su, Pavillon; n sfrit, i-aduci aminte c am fgduit s-i scriu povestea acelei mici lumi, romanul acelui umil col de pmnt? Atenie. Pzete-te, c vine!" * ** ntr-adevr, dup trei sau patru zile a sosit. Era un manuscris, cu scriitura aceea fin i elegant pe care o recunoscusem pe plic. Era intitulat Alain vntorul; numai c lipsea cciula pe a; am pus-o eu. E singurul lucru pe care l-am fcut la aceast oper. Vei recunoate, dragi cititori, c, mai modest dect atta, n-a putea fi. ALEX. DUMAS 13 noiembrie 1857 I O EDUCAIE CARE LAS DE DORIT Orict de grozave ar fi fluviile Franei atunci cnd le comparm, nu cu fluviile din America i India, ci cu alte cursuri de ap ale Europei, dup cum spuneam, orict de grozave ar fi fluviile Franei prin transparena i bogia apei, prin pitorescul malurilor, farmecul meandrelor sinuoase i accidentate, cred c nici Sena, fudul c spal temelia capitalei lumii, nici Loara, bucuroas c stropete grdina Franei, nici Garona, mndr c poart la fel de multe vapoare ca i marea, nici Ronul, uimit c oglindete n apele lui ruine ce ar

putea fi luate drept vestigii romane, niciunul din aceste fluvii n-ar putea s se ia la ntrecere cu Vira, un fluviu destul de modest, despre care locuitorii de pe coasta normand spun c e numai un ru uricios, dei sorb apa lui la fel cum sorb cidrul. Normanzii nu tiu c, din punct de vedere geografic i gramatical, orice curs de ap, orict de mic i-ar fi debitul, are dreptul la numele de fluviu atunci cnd se vars n mare. Italienii n-ar fi n stare s minimalizeze ntr-atta cnd vorbesc despre Arno al lor. Ei au cte o expresie deosebit pentru fluvii, orict de mari sau de mici ar fi ele. Fiume, dac e mare; fiumicello, dac e mic. Aadar, Vira este un fluviu, dup cum spun geografii, nu un ru, cum zic normanzii. Trebuie totui s mrturisesc, cu toat simpatia mea pentru fluviul cruia ncerc, prin aceste rnduri, s-i restabilesc poziia la care are dreptul, ca multe alte lucruri de pe lumea asta, ca numeroase femei frumoase i oameni de seam, revoluii i tragedii, n sfrit, ca i confraii si mai mari, Ronul i Rinul, c aproape de vrsare, Vira are o nfiare nedemn de cursul su superior. Se nate din acelai loc de unde, dac ar fi s dm crezare cercetrilor arheologice ale frailor Parfait, s-a nscut i vodevilul, adic din valea Virei, umbrit la izvoare de ncnttoarea pdure Saint-Sever. Apoi, dup ce-i plimb, pe o ntindere de douzeci i cinci de leghe, apele cristaline printr-o albie de stnci ntunecate i un culcu de nisip auriu i alge verzi, dup ce mproac mnunchiuri de perle ce scnteiaz n soare peste douzeci de cascade, dup ce pune n micare patriarhala moar a lui Olivier Basselin, dintr-o dat, la cteva leghe mai sus de Saint-L, prin dreptul comunei Isigny, renumit pentru untul su fr egal, Vira se cufund ntr-o mlatin neted i mocirloas, transformndu-se n ceva asemntor canalului Ourcq. De aici nainte dispare brul de cmpii nverzite i smlate de flori; nu mai vezi stncile mpurpurate cu flori de digital, nici panaele fagilor cu trunchiuri netede, aceste vlstare puternice ale crngurilor. Gata! Srmanul fluviu, ruinat de nenorocul lui, pare c vrea s ia calea-ntoars. Acum nu mai curge, merge la pas. Apele lui vioaie i jucue, n care nimfele de pe mal i splau picioarele sprintene i prul blai, apele lui vioaie i jucue, ce ngnau mii de oapte sltnd peste pietricele, n vreme ce psrelele cntau mii de cntece, zbenguindu-se prin tufiuri, apele lui vioaie i jucue, pierzndu-i culoarea de purpur i azur, la fel cum pier culorile de pe chipul italiencelor din mlatina Pontini, sub srutul aspru i muctor al frigurilor, se trsc posomorite peste un strat de turb ce le coloreaz, n vineiu, refuznd s reflecte imaginea trestiilor glbui ce rsar pe malurile pustii. Din fericire, nu departe de acolo, se afl oceanul, printele fluviilor, cum l numea Homer, acest ocean de nelepciune; din fericire, dup cum spuneam, nu departe de acolo, oceanul vine n ntmpinarea nenorocosului fluviu, i ntinde braele, l primete la snul lui i-l poart n nemrginire, aa cum moartea se nduioeaz de suferinele unui copil bolnav i-l trece n neant. n prezent, la o leghe sau dou mai sus de gurile Virei, pe malul drept, se

afl un sat, aezat la fel ca toate satele de pe coasta normand chiar la marginea plajei, astfel nct, pe timpul fluxului, valurile scald temelia caselor. Satul acesta se numete Maisy. Cam la un kilometru nainte de intrarea n Maisy, venind dinspre Isigny, se zrete o mic ferm, al crei acoperi de paie i ziduri din crmid sunt pe jumtate ascunse ntr-un desi de ulmi i carpeni, ce alctuiesc un buchet asemntor unei insule de verdea pe cmpia neted, ntunecat iarna, verde primvara, glbuie pe timpul verii. Ferma aceasta se numete Cochardiere. n 1818, ea aparinea lui Jean Montplet. S spunem cteva cuvinte despre Jean Montplet, tatl lui Alain Montplet. Jean Montplet i agonisise el nsui averea i se optea c agoniseala lui se ridica la vreo trei sute de mii de franci. La nceput, Jean Montplet se ndeletnicea cu nfieratul vitelor. Cu timpul ajunsese negustor de vaci, apoi fermier. Dat fiind c marfa lui i punea la ndemn ngrminte din belug, iar ngrmintele i produceau vaci grase, izbutise s se mbogeasc repede i uor. Bogia nu nseamn fericire, spun milionarii, ca s mai potoleasc invidia fireasc a celor sraci. Jean Montplet nu era de aceeai prere. Jean Montplet era cel mai bogat om din Maisy i totodat cel mai fericit din ntreg inutul, prezent la toate trgurile normande, clare pe un clu stranic; domina toate pieele, unde aprecierile lui determinau preul grnelor; el i calul lui erau bine primii n orice han, unde brbatului i se oferea cel mai bun cidru, iar animalului cel mai bun fn i ovz; vorbea cu ndrzneal n consiliul comunal, unde glasul lui era ascultat i prerile i erau luate n seam. Iubit de cei sraci, cu care ciocnea paharul, la fel de bucuros ca pe vremea cnd btea drumurile cu piciorul, mnnd vacile altora; respectat de cei bogai, fa de care tia s-i arate la timpul potrivit un col din cptueala aurit a hainei grosolane pe care o purta, Jean Montplet mrturisea el nsui c nimic nu-i lipsea ca s triasc fericit. Dar facem o greeal: n 1818 uitasem c am nceput povestirea cu acest an n 1818 i lipsea un motenitor, pe care doamna Montplet, cu toat bunvoina ei i prerea de ru c aceast bunvoin rmnea fr urmri, de doisprezece ani refuza cu ndrtnicie s i-l dea. Dar, spre norocul lui, cerul n-a fost att de crud, nct s nu-i desvreasc opera. n 1819 veni pe lume i fiul mult dorit. Numai c acesta intr n via n mprejurri dureroase. Naterea lui a costat-o pe maic-sa viaa. Jean Montplet a plns mult vreme; i iubea sincer nevasta. Apoi i ndreapt privirea asupra biatului, n care prea c retriete biata disprut. i spuse c, de vreme ce a muncit toat viaa s strng avere pentru acest motenitor, nu era cazul s se odihneasc tocmai cnd Dumnezeu i druise ceea ce i-a dorit. Se urc deci n a i plec la trgul din Bayeux, unde ncas o groaz de bani pe o ciread de vaci din Contentin; astfel, mulumirea pentru afacerea ncheiat, drumurile i micarea ncepur s-i aline durerea. Timpul desvri restul.

Ah, tmpule, fiu naripat al veniciei, nu degeaba te-au nchipuit poeii cu o coas n mn! Culegtor nemilos, tu ne coseti bucuriile ca i tristeile, iar omul, acest atom ce se clatin la suflul alergrii tale, nelege, dezndjduit, c nimic din el nu-i venic, nici mcar durerea! Timpul vindec deci rana din sufletul lui Jean Montplet. Alain aa fusese botezat tnrul motenitor de la Cochardiere Alain deveni mngierea lui Jean Montplet i, totodat, ndemnul la aciune. Pentru el btea negustorul de vite fr ncetare drumurile; iar cnd se ntorcea acas, mngierile lui copilreti l fceau s nu mai simt oboseala. Bietul tat se simea pe deplin rspltit i mulumea cerului n fiecare zi. ntr-att i rsfa biatul, nct i fcea i mil, i plcere s-l vezi. Cnd mplini Alain zece ani, Jean Montplet se gndi la educaia fiului su. Asemeni tuturor ranilor nstrii i meseriailor mai ridicai, Jean i dispreuia ocupaia i visa pentru fiul su cinstea de a fi bacalaureat, apoi mrirea de a purta toga de magistrat. Totui nu se putea hotr ncotro s-i cluzeasc vlstarul pentru a nflori la lumina tiinei. Dar iat c ntr-o bun zi, vorbindu-i despre ctigul ce s-ar putea obine la trgul de vite de la Saint-L, un confrate i pomeni i despre colegiul din acest ora. Jean Montplet se gndi atunci s doboare doi iepuri dintr-un foc, adic s cumpere vite i totodat s-i duc biatul la coal. i ncl jambierele, l slt pe Alain pe crupa bidiviului i merse cu el la colegiu. Copilul se art bucuros s rmn acolo, vznd mulimea de copii de seama lui i grdina frumoas n care se jucau acetia. Bietul Alain nimerise n timpul recreaiei i crezuse c la colegiu joaca se ine lan. Negustorul de vite plec la treburile lui, nu mai nainte de a-i fi repetat de o sut de ori directorului, zornindu-i gologanii din chimirul de piele, c el nu se zgrcete la bani, numai coala s aib grij s scoat din copil un om luminat la minte, ca Hipocrat sau Demostene. Auzise aceste dou nume din gura pastorului din Maisy, ntr-o zi cnd luaser mpreun masa. l ntrebase cine erau cei doi domni i aflase c unul era doctor mare, iar cellalt un mare orator. Numai c uitase s ntrebe n ce epoc triser acetia. Dar, la urma urmelor, puin i psa, de vreme ce amndoi ajunseser s ocupe n meseria lor o poziie fruntae, aa cum ocupa i el printre fermierii i negustorii de vite de pe coasta Mrii Mnecii i din Calvados. Dar, vai! Jean Montplet i fcuse socotelile fr a ine seam i de fiul su. Aa cum am mai spus, copilului i plcuse tare mult colegiul pentru c nimerise n timpul recreaiei. Dar recreaia se sfrise i el a trebuit s intre n clas. Odat ajuns n faa tablei negre de stejar i a bncilor, lucrurile s-au schimbat i Alain a fcut cunotin cu aspra disciplin colar. De atunci i se pru c timpul e mprit de o mn nedreapt: prea puin pentru plceri, prea mult pentru munc. Regulamentul colar, normele pedante de conduit impuse de el l scrbir repede de nvtur pe rnuul acesta necioplit, a crui via fusese pn atunci o permanent coal a chiulului i care, deprins cu zbenguiala pe rm, n aer liber, i cu urcuurile pe falez, tnjea dup ele.

Din clipa n care plictiseala puse stpnire pe el, copilul ncepu s slbeasc, culorile frumoase din obraji i pierir, l cuprinse un fel de tristee, i, n aceast atmosfer ncrcat de latin i greac, deveni palid i firav. ntiinat chiar de profesori, Jean Montplet veni s-i vad fiul i rmase ngrozit de starea n care se afla. Cumpni bine i ajunse la convingerea c haina neagr i sttea burghezului la fel de bine ca magistratului roba sau ca i doctorului halatul alb; dac norocul va continua s-i surd n prezent i n viitor, aa cum i-a surs n trecut, Alain Montplet va avea ntr-o bun zi o rent de douzeci i cinci de mii de livre pe an, i, prin urmare, va fi destul de bogat ca s nu aib nevoie s dea consultaii ori s semneze reete. Aadar, Alain a fost retras din colegiul de la Saint-L i napoiat prietenilor lui din Maisy. O dat ajuns la Cochardiere, adic la o deprtare de numai jumtate de kilometru de mare, aflndu-se din nou n mediul cu care era obinuit, n aerul care i pria, copilul i recpt buna dispoziie, culorile din obraji i puterea de odinioar. Curnd, nimeni din Maisy, ba chiar din Grand-Camp ori din Saint-Pierredu-Mont, nu se mai putea msura cu el cnd se cra pe falez n cutarea cuiburilor de garia; curnd i ntrecu pe toi ucenicii constructori n cioplirea vaporaelor din lemn, care s pluteasc prin bltoacele rmase n nisip la vremea refluxului. ndeosebi la not, tnrul Alain fcea progrese uimitoare. Prea c n apa mrii se simte la fel de bine ca i pe uscat. Ai fi zis c-i amfibie, vzndu-l cu ct uurin salt pe valuri, ca un marsuin, sau c are un aparat respirator deosebit, att de mult putea s stea cu capul sub ap. Nimic nu-l mpiedica, nici frigul, nici vijelia, nici furtuna; pentru pescarii de pe coast, devenise un fel de termometru, asemenea unei specii de peti care sar din ap doar ca s vesteasc vntul. Cnd l vedea zbenguindu-se pe valuri, lumea spunea: Alain e vesel astzi, marea o s fie agitat. Succesele dobndite de fiul su la toate ntrecerile erau de ajuns pentru a-i satisface btrnului Montplet mndria de tat; acesta, rotunjindu-i zi de zi averea, era din ce n ce mai ncredinat c i va asigura urmaului su un viitor lipsit de griji, i se gndea c, fiind bogat, nimeni nu se mai uit dac eti nvat sau nu. Aadar, nu-i mai pomeni lui Alain nimic de nvtur, nici cnd acesta ajunse la vrsta brbiei, lsndu-l n seama dasclilor pe care rmul mrii i punea la dispoziie fr plat i care i luaser sarcina s-i desvreasc talentele despre care am vorbit i s-l nvee pe viitorul stpn al Cochardierei s strng bine vslele, s ntind o plas, s-i pregteasc cum trebuie undia cu momeala potrivit pentru fiecare pete, de la pietroel pn la scrumbie. Dar un exerciiu n care Alain dobndea cele mai bune rezultate era vntoarea. Ce-i drept, n aceast art avea un dascl de prim mn. Dasclul acesta era mo Gabion, vntorul de psri. S precizm mai nti cine era mo Gabion; apoi s explicm ce

nseamn s fii vntor de psri pe coasta oceanului. Mo Gabion numit astfel pentru c locuia ntr-o colib drpnat, aezat la locul de vrsare al Virei, creia i se zicea Gabionul deci, mo Gabion era un btrn nalt de vreo ase picioare, slab i uscat, semnnd mai degrab cu un btlan dect cu un om. Capul lui, cu fruntea teit, cu brbia retras i nasul ascuit, era aidoma unui cap de pinguin; cnd alerga, cu trupul aplecat, de-a lungul coastei, ori cnd srea din stnc n stnc, dup retragerea mareelor, avea nfiarea unei psri de ap, din cele cu picioare lungi, care cutreier rmul, opind din piatr n piatr, s nhae petiorii. De bun seam c la nceput, psrile de pe coast, raele slbatice, sitarii, becaele, cufundarii, se lsau amgite de aceast asemnare i, lundul pe mo Gabion drept o barz uria sau un btlan antediluvian, nu se fereau din calea lui. Dar s-au lmurit curnd asupra acestei false asemnri i bietele psri au sfrit prin a-i da seama c, pentru ele, nu exist duman mai aprig dect mo Gabion. Dup cum am mai spus-o, mo Gabion era vntor de psri. S ne inem fgduiala i, dup ce am artat cine era mo Gabion cel puin ca persoan fizic s explicm ce sunt psrile de coast. Prin aceasta nelegem tot psretul care triete n mlatini, pe malurile mrii sau de-a lungul fluviilor. Raele slbatice, ginuele de ap, fluierarii, liiele i chiar nevinovatele becaine, urmrite cu atta nverunare de vntorii de la SaintDenis i Bougival, fac parte din aceast categorie. Vnarea lor pe coasta mrii este singura care mai prezint astzi primejdii serioase i singura care poate s-i mai atrag pe cei cu spirit aventurier, pe cuttorii de emoii tari, care se simt stngaci i nelalocul lor n viaa tihnit pe care civilizaia o nlesnete oamenilor mai aezai. Vntorul nu-i urmrete vnatul numai prin mlatini; are mai mult de ctigat atunci cnd l caut prin scobiturile stncilor, pe bancurile de nisip ori prin recifurile pe care le ntlnim ndeosebi la gurile fluviilor. Aceste bancuri i aceste stnci servesc drept adpost pentru mii i mii de psri de ap. Cnd coboar noaptea, fie c psrile i-au petrecut ziua pe ocean, fie c au umblat n cutare de hran pe cursul rurilor ori prin mlatinile din interior, sau c fac doar unul din popasurile din timpul migraiei, i ntr-un caz i n cellalt, ele coboar n stoluri uriae pe bancurile i pe stncile acestea, de parc i-ar fi dat aici ntlnire, alctuind o mulime pestri, n care genurile i speciile se confund adesea. Dar, orict de mbelugat ar fi acest vnat, este totui foarte greu, uneori chiar primejdios, s porneti n cutarea lui prin nite nisipuri mictoare, urnite din loc la fiecare maree, pe stnci alunecoase, asemenea colilor unui ghear, avnd, ca i ghearii, prpastia dedesubtul lor; i asta n timpul nopilor ntunecate i reci ale celui mai pctos anotimp al anului, fiindc numai ncepnd din octombrie i pn n aprilie este cu adevrat rodnic vntoarea psrilor de ap. Dup cele artate pn acum, cititorul i va da cu uurin seama ce primejdii are de ntmpinat vntorul. Orict ar fi de sprinten, de ndemnatic, de puternic i ndrzne, el nu trebuie s uite nici o clip c se afl pe un

domeniu care aparine mrii, c fluxul se va ntoarce dup cteva ceasuri i va acoperi ceea ce a eliberat vremelnic refluxul. Cteva minute de nebgare de seam, de visare ori de somn l pot costa viaa; fiindc toat priceperea, toat fora i curajul lui vor deveni neputincioase n lupta pe care va trebui s-o dea mpotriva apelor furioase ce-i redobndesc cu nenduplecare terenul, asemenea unui proprietar deposedat pentru un timp de drepturile lui. n afara primejdiei unei mori cumplite, exist pentru vntor i urmri mai puin grave, ca, de pild: guturaiul, tusea, bronita, reumatismul, pe care le capt stnd ndelung la pnd, cuibrit n ascunzi pe lng bltoace, amuit de uieratul vntului i mugetul valurilor, nepenit de umezeala ce-l ptrunde ncetul cu ncetul, cuprinzndu-i trupul pn la os, n ateptarea unei raze de lun care, strecurndu-se printre nori, s-i ngduie s-i ocheasc prada, adormit la civa pai de el. De unde venea mo Gabion? Nu tia nimeni. Care era adevratul su nume? Nimeni n-avea habar. Poposise acolo ntr-o zi, cu douzeci de ani n urm, venind de prin prile Marnei, cu puca pe umr, nsoit de cinele su flocos. Se instalase la Gabion i, nici mai mult nici mai puin dect un vlstar al familiei Montmorency sau Coucy, i luase numele proprietii sale. i pentru c nu fcuse nimnui vreun ru, pentru c ziua dormea, iar noaptea vna, i ducea vnatul la negustorul din Isigny, da la care ncasa banii, pltind apoi pein bruma de lucruri pe care i le cumpra, nu era nici iubit, nici dumnit de nimeni i, pn la urm, localnicii l lsar n plata domnului, fr s se mai ocupe de el, dup cum nici el nu se ocupa de ceilali. Ctre acest maestru l cluzise pe tnrul Montplet instinctul lui de vntor, de la el nvase s adaste raa slbatic, s nu trag n sitari dect dup ce s-au rotit de trei ori, s nu deschid focul asupra vreunei psri de mare dect de la distana la care-i poate zri ochii. II UN SHYLOCK DE AR1 Aceast educaie, exclusiv material, nu fcu dect s dezvolte trsturile de caracter, oarecum slbatice, ale eroului nostru; cci cititorul nu s-a ndoit ctui de puin c eroul nostru nu-i altul dect Alain Montplet. El ndrgi notul, pescuitul, vntoarea, cu o pasiune slbatic, arareori ntlnit n zilele noastre. Aceste ndeletniciri i umpleau nu numai zilele, ci i nopile. Succesiunea timpului, a ocupaiilor obinuite, nu mai exista pentru tnrul motenitor de la Cochardiere. Nu inea seama de nimic, nici de vremea mesei, nici de cea a somnului. Mnca atunci cnd i era foame, se culca numai dac simea nevoia s doarm i, n afara celor trei mese ndestulate i a ctorva ceasuri de odihn, cnd se culca pe unde l apuca somnul, tot timpul i-l consacra ndeletnicirilor lui preferate. Bineneles, despre munc, nici vorb. Alain tia s scrie i s citeasc, i cu asta basta; nvase adunarea i scderea, dar nu izbutise n ruptul capului s se descurce cu nmulirea. Nu trebuie s mai adugm c mprirea era pentru el ca un trm arctic, total necunoscut i neexplorat.

Totui, cele trei pasiuni ntre care i mprea tnrul Montplet viaa nu izbuteau s-i astmpere firea clocotitoare. Uneori se simea cuprins de o nelinite nedefinit, de o tristee fr pricin; distraciile lui obinuite nu-l mai mulumeau. I se prea c-i lipsete ceva n via. N-ar fi putut spune anume ce, pentru c nu tia nici el. Trecu prin aceast nelinite ntre aisprezece i aptesprezece ani; odat ajuns la acest prag de vrst, totul se schimb. Statura nalt a lui Alain, grumazul su puternic, prospeimea i cei aptesprezece ani ai si fceau din el un flcu tare chipe, dup gustul celor din partea locului. Astfel c fetele din Maisy, din Grand-Camp i din Saint-L se grbir s-i dezvluie acest necunoscut, pe care el l cuta i ajunsese la vrsta s-l afle. La optsprezece ani, Alain Montplet era un soi de lovelace2 al tuturor frumuseilor cu scufie de bumbac din satele de pe coast. Aa stnd lucrurile, el nu se mai mulumi doar cu fetele din Maisy, Grand-Camp ori Saint-L, trecu la cele din Cambe, Formigny Trvieres i-i extinse isprvile amoroase pn la Dlivrande. Avea pe atunci nfiarea unui tnr frumos, nici ran, nici orean, din cei pe care-i ntlnim adesea prin trguoare sau orae, hoinrind n cma sau bluz de marinar, prin crciumi, cafenele sau pe strduele din jurul acestora, la fel cum hoinresc tinerii aristocrai din Paris, nmnuai i cu igara ntre buze, pe asfaltul bulevardelor i prin iatacurile din cartierul Breda. Dac am folosit epitetul de lovelace cci numele eroului lui Richardson a devenit un epitet aadar, dac am folosit epitetul de lovelace, pe care l-am alturat de numele lui Alain, s nu v nchipuii cumva c dragostea i-ar fi lustruit aspectul exterior, i-ar fi lefuit purtrile sau c i-ar fi mblnzit firea. Nici vorb, dragostea care putea fi ntlnit n mediul lui Alain Montplet nu era n stare s nfptuiasc astfel de schimbri; nu, flcul de la Cochardiere nu primise de la Venus, asemenea lui Faun, mireasma moleitoare i parfumat care a nsemnat nenorocirea arztoarei Sapho3. El reprezenta mai degrab frumuseea primitiv; era puternic ca un Hercule, iar ceea ce cuta sau cerea el, ceea ce primea n urma cutrilor i a cererilor sale, nu era dragostea propriu-zis, nu erau sentimentele care fac s se contopeasc dou inimi; era doar satisfacerea poftelor trupeti. i mprea timpul ntre aceste plceri, pescuitul cu mo Hnin despre care vom avea prilejul s vorbim mai trziu i hoinrelile prin mlatina Virei ori printre stncile rspndite n golful Vays. Se nelege de la sine c, n dragostea lui nermurit pentru fiul su, Jean Montplet i desfcea bierile pungii, pe msur ce creteau nevoile copilului devenit flcu. Dar, n curnd, aceste nevoi ajunser s se transforme n risip. Apoi risipa deveni att de mare, nct ncepu s-l nspimnte pe Jean Montplet. ncerc s-l mustre cu blndee, dar tnrul, obinuit din fraged copilrie s fac numai ce-l tia capul, nu-l lu ctui de puin n seam. Dup partidele de vntoare, pescuit sau de not, la care i poftea pe toi prietenii lui, i asuma n continuare rolul de gazd i la crcium, ori golea barcile negustorilor de pe la blciurile din mprejurimi, atrgndu-i astfel

simpatia fetelor frumoase din departamentele Mnecii i Calvados. Dar prietenii lui din Maisy, din Geffosse ori din Saint-Pierre-du-Mont i ctigau pinea muncind din greu, astfel c nu aveau totdeauna timp de pierdut i, adesea, refuzau s-l ajute s-i duc povara leneviei. De aceea, la fel cum btuse drumurile n cutarea fetelor frumoase, Alain porni s-i caute tovari de petrecere la Isigny, Balleroy ori tocmai la Bayeux, unde i gsea prieteni de pahar printre micii funcionari, comis-voiajori, gata oricnd s lase balt slujba cnd era vorba s trag un chef. Dar, dac societatea acestor domni era plcut, trebuie s recunoatem c era i foarte costisitoare. Tot oferind mereu ospee, care se ncheiau ntotdeauna cu partide de jocuri de noroc, izbuti s-l scoat din fire pe tatl su. ncepu atunci s fac datorii, pe care nici nu se gndea s le plteasc. Creditorii ateptar un timp, socotind c, de nu pltete fiul, ntr-o zi sau alta i va despgubi Montplet-tatl; pn la urm, stui s tot atepte zadarnic, merser la Cochardiere s-i cear drepturile. La nceput, netiind ce avalane de datorii l ateapt, Jean Montplet achit notele fr mult mpotrivire. Creditorii pltii le spuser confrailor nepltii cum izbutiser s-i recapete banii, i atunci ncepu un permanent dute-vino ntre Cochardiere i oraele i satele din vecintate. Orict de mare ar fi dragostea unui printe pentru fiul su, dac printele este normand, dragostea este nlocuit aproape ntotdeauna de raiune, cnd este vorba de bani. Jean Montplet nu fcea nici el excepie; i, ca s reteze scurt preteniile de acest fel, public n ziarul departamental c oricine e liber s acorde credit sau s-i mprumute bani lui Alain Montplet, dar c pe viitor, el, Jean Montplet, nu va recunoate i, mai ales, nu va plti nici o datorie contractat de fiul su. Procedeul era drastic, dar rmase fr efect. n materie de camt, exist anumii indivizi clarvztori care, n privina copiilor din familiile nstrite, i spun c, dac tatl nu pltete n timpul vieii, rmne dup moartea lui motenirea. Acetia se pricep att de bine s-i socoteasc dobnda la dobnd, nct amnarea plii nu poate dect s-i bucure. Alain, care n cei trei ani de trndvie i huzur se obinuise s cheltuiasc pentru distracii mult mai mult dect suma lunar primit de la tatl su, nu nelese s se resemneze; mai mult chiar, se rzvrti mpotriva acestuia. Porni n cutarea unui binevoitor, de felul celor la care ne-am referit i, din nefericire, nu ntrzie s-l gseasc. Omul n cauz se afla chiar n Maisy, adic foarte la ndemn. Acest cmtar se numea Thomas Langot i nu era altul dect bcanul satului. S ne oprim puin asupra lui Thomas Langot, care va juca un rol important n povestirea noastr. Thomas Langot era ultimul nscut dintr-o familie de pescari din SaintPierre-du-Mont. Dac natura l defavorizase pe plan social, nu se poate spune c s-ar fi artat mai darnic n ceea ce privete nfiarea lui. Era slab, rahitic i chiop; avea un picior ndoit nluntru, de la genunchi, astfel c, atunci cnd mergea, prea c vrea s descrie un semicerc i izbutea anevoie s mearg n linie dreapt i s ajung la int. Din pricina slbiciunii i a infirmitii lui, a

avut o copilrie tare chinuit, ntr-o lume n care se pune pre ndeosebi pe puterea fizic. Persecutat de tatl su, care nu vedea n el dect o gur n plus de hrnit; de fraii si, pe care-i spiona, nefiind n stare s se joace cu ei; batjocorit de copiii din sat, pe care nu-i putea urma dect de la distan i care-l strigau ontorogul, porecl ce i-a rmas toat viaa, tnrul Langot se alese din aceste suferine timpurii cu un caracter deformat, viclean i pizma, dar i cu hotrrea ndrjit de a face avere pentru a scpa astfel de persecuie, de ruine i batjocur, tovari nelipsii ai celui slab pe lumea asta. La cincisprezece ani, avnd numai dou monede de cinci franci n buzunar porni spre Paris, fr s-l sperie nici deprtarea, nici infirmitatea. Cum de a ajuns pn acolo? Dumnezeu tie! Pe jos, cu crua, clare pe cai de schimb, hrnindu-se cu pine i ap, cerind un adpost pentru noapte. A cheltuit att de puin pe drum, nct, la intrarea n marele ora, din cei zece franci i mai rmseser opt. ndeplinind, rnd pe rnd, munca de negustor ambulant, de comisionar, de lustragiu, de strngtor de mucuri de igar i bilete de tramvai, el adun, bnu cu bnu, suma de o sut de franci, pe care se gndea s-o aeze la temelia mult rvnitei bogii. narmat cu aceast sum, i scoase o autorizaie i se apuc de negoul cu haine vechi. Lcomia lui de ran din Auvergne, grefat pe iretenia normand, l ajut att de bine n aceast meserie, nct ajunse foarte repede mai iscusit dect toi confraii si. I-au folosit mult i observaiile lui ndelungate asupra psihologiei omeneti. Avea darul s ptrund dincolo de indiferena pe care ncercau s-o arate vnztorii ce-i prezentau marfa i s citeasc n sufletul acestora nelinitea mizeriei ori setea de plceri. Foame ori pasiune, el trgea foloase din orice. Se juca senin cu suferinele clienilor si, ca ma cu oarecele sau ca eretele cu ciocrlia. Era i el un Shylock, de proporii reduse, i, asemenea negutorului din Veneia, despre care nici nu auzise, i plcea s se distreze pe seama acestora, s le smulg tainele, fr a aduga un sfan la preul pe care era hotrt s-l plteasc pentru zdrenele ce i se ofereau; ba, dimpotriv, cnd descoperea durerea, cnd rana i se arta deschis, i vra ca din ntmplare gheara n ea, apoi se retrgea, lingnd sngele ce-i rmnea pe vrful degetelor. De fapt, niciodat nu ieea din lupt fr s nu fi fcut o afacere bun. Se ndeletnici cu acest nego vreme de zece ani. n cei zece ani petrecui la Paris, a dus un trai la fel de mizer ca i n satul natal; vreme de zece ani nu a ncetat s onoreze cu persoana lui birtul amrt unde prnzise cu patru gologani n ziua sosirii la Paris; n aceti zece ani se hrnise zilnic cu acelai fel de mncare. Vreme de zece ani n-a cheltuit mai mult de cincisprezece gologani pentru hrana zilnic. Infirm i posomort cum era, nu putea ndjdui o iubire dezinteresat, i niciodat n-a socotit c e destul de bogat ca s-o plteasc cu bani. Aadar, Thomas Langot n-a fost iubit i nici n-a iubit vreodat. n privina spectacolelor, era la fel ca i n dragoste, astfel c Thomas Langot n-a participat dect la cele oferite de serbrile populare, de la tribunal,

sau cele de la bariera Saint-Jacques. Rvna cu care se ndrepta ctre unicul lui el i ddea puterea s duc o via de schimnic printre ispitele de tot felul din jurul lui, iar plcerile Babilonului modern lunecau pe lng el fr s-l ating pe acest neclintit vlstar al Normandiei. ntr-o bun zi, el i numr avutul, socoti c-i destul de mare, zmbi grmezii de bani, i strnse bocceaua i porni napoi spre cas, cheltuind pe drum tot att de puin ca i la venire. Agonisise cincisprezece mii de franci. Nici prin gnd nu-i trecu s-i fac o intrare triumfal n Maisy, unde hotrse s se stabileasc; dimpotriv, ajunse n sat pe la asfinit, mbrcat n nite haine jerpelite pe care nu izbutise s le vnd. Se duse s se adposteasc la unul dintre fraii si, paracliser la biseric i totodat servitorul preotului. Paracliserul ceru nvoirea s-l gzduiasc pe Thomas Langot dou-trei zile. Preotul ncuviin. Vreme de trei zile, Thomas Langot mpri cu fratele su resturile srccioase de la masa preotului. De fapt, au fost trei zile n care n-a cheltuit un sfan. ntoarcerea lui trecuse aproape nebgat n seam. Abia de l-au zrit vreo dou cumetre, care, dup ce-au sporovit ba de una, ba de alta, i-au amintit s adauge: Jeanne, Javotte, l tii pe Thomas Langot, ontorogul din Saint-Pierredu-Mont? Afl c s-a ntors n sat. Tatl i mama lui Thomas Langot muriser tocmai atunci. Pentru ca fraii i surorile lui s nu-l cread bogat i s-i cear vreun ajutor, orict de mic, el se art nenduplecat, lacom i struitor la mpreala celor cteva unelte pescreti, care alctuiau toat motenirea lsat de prini; att de nenduplecat i de lacom, nct se cert pn i cu fratele su, paracliserul, cel care-l gzduia. Se trezi astfel fr adpost. Atunci, pn s gseasc ceva potrivit, se duse la Jean Montplet i-l rug s-l lase s doarm n vreun ungher din ferma lui; apoi l ntreb dac nu are s-i dea ceva de lucru, pentru cteva zile, n schimbul hranei. Jean Montplet, care-l credea pe Thomas Langot mai srac dect nsui Iov, i rspunse c, dac e vorba doar de cteva zile, poate dormi fie n hambar, fie n coliba ciobanului, care era nelocuit. Ct despre hran, putea s mnnce, fr s presteze vreo corvoad, la masa argailor i a pstorilor. La ce munc s-l fi pus pe bietul ontorog? Thomas Langot rmase la Cochardiere vreme de cincisprezece zile. Dup acest rstimp, el i mulumi lui Jean Montplet, i spuse c-i va deschide o mic bcnie i-l pofti s-i devin client. Jean Montplet i fgdui. ontorogul l coplei cu binecuvntri i mulumiri i iei din ncpere de-a-ndratelea. ntr-adevr, cu suma de ase sute de franci, pltibil n trei rate, din ase n ase luni, cumprase o mic bcnie de la o biat vduv, creia i mergea prost negoul i vroia s se retrag; e adevrat c, la data primei scadene, Langot se oferi s-i plteasc toat suma, dac vduva i va face o reducere de cincizeci de franci. Fiind nevoit s plece din sat, aceasta accept; pn la

urm, pe Thomas Langot l-a costat bcnia doar cinci sute cincizeci de franci. Dar chiria pe care o pltise vduva era prea scump pentru el. Aadar, nchirie n piaa din Maisy, peste drum de biseric, o cocioab drpnat creia i fcu el nsui reparaiile necesare. ncetul cu ncetul, i lrgi cercul afacerilor, manifestnd o rbdare de melc, ce avea s uimeasc pe toat lumea. n sfrit, dup ali zece ani, izbutise s nlture orice concuren. Mica i srccioasa dughean se transformase ntr-un magazin, unde locuitorii de la ar puteau gsi tot ce le trebuia: pnzeturi i brzdare de plug, turt dulce i catran, sobie de tuci i mtnii. Dar, pentru c n nego nu folosea nici pe departe ntregul capital, Thomas Langot se avnt n anumite speculaiuni, n care ruinea de a face datorii garanteaz de obicei tcerea datornicului, aadar, n afara negoului legal i cunoscut, el ncepu un alt nego, cmtresc i ascuns, n care se pricepu s ctige mult i cu riscuri puine. De altfel, cunotinele lui n probleme juridice erau limitate. Nu se interesa dect de ipoteci, care-i puneau n mn un gaj sigur valornd de trei ori mai mult dect suma mprumutat. De exemplu, cnd un ran avea un lot evaluat la o mie cinci sute de franci, Thomas Langot i mprumuta cinci sute ii punea dinainte ghearele pe ogor. Dac ranul pltea la termenul stabilit, Thomas Langot i ncasa banii plus dobnda i napoia pmntul, mrind ca un dulu cruia i se ia osul de sub nas. Dac ranul nu pltea la termenul, n ceasul i minutul stabilit, Thomas Langot i nfigea ghearele n prad i-o trgea la el. S zicem c un pescar, din simplu marinar vroia s devin patron; Thomas Langot, cruia i plceau ambiioii, era oricnd gata s-i vin ntrajutor: cumpra o barc i cerea pescarului s-i dea, drept arvun, toate economiile lui; apoi, ncredina pescarului barca, stabilind ca restul de bani s-i fie pltit n rate egale, la termene precise. Dac o rat, doar una singur, nu era achitat la timp, n baza unei simple notificri, barca i era napoiat, iar banii ncasai pn atunci rmneau ai lui. O asemenea coaj de nuc, roas de carii i peticit, i-a adus proprietarului ei attea venituri, nct s-i poat construi o corabie cu trei catarge. Orict de mult se mbogise de pe urma acestei ndeletniciri, Thomas Langot, spre deosebire de Jean Montplet, nu era deloc fericit. l jignea averea altuia, mai ales respectul care o nsoete atunci cnd este dobndit pe ci cinstite. l pizmuia, ndeosebi, pe stpnul de la Cochardiere, cruia nu-i putea ierta c-l miluise vreme de cincisprezece zile, adpostindu-l n casa lui i hrnindu-l cu bucatele sale; ori de cte ori trecea pe lng ferm, arunca priviri pline de ur peste lanurile ei frumoase, ncrcate de spice bogate. Ofta mereu cnd se uita la merii ncovoiai sub povara roadelor, i plngea de ciud privind iarba deas i nalt a punilor, unde pteau vaci i boi, crora nu li se vedea dect partea de sus a corpului, coarnele panice i ochii lor mari, gnditori i uimii. ntorcnd de zeci de ori capul, n vreme ce se ndeprta de acest paradis, se ntreba de ce s fie Jean Montplet stpnul unor asemenea minunii, i nu el; i se prea c lanurile, ferma cea mare i vitele

strlucitoare sunt furate, un furt a crui victim era el, Thomas Langot. Ori, ontorogul, cum i se zicea s fim iertai dac aceast porecl ne alunec uneori de sub pan deci, cum spuneam, ontorogul presimise ct de mult l va ajuta n atingerea elului rvnit firea uuratic a lui Alain i purtarea lui nesbuit, urmri ale educaiei greite pe care o primise. Dei aceste dou fiine, att de deosebite, nu aveau nimic comun, el fcu astfel nct s-i ctige prietenia, tnrului. l ndemna la destinuiri i, cunoscndu-i necazul, se strdui s-i ascund firea lacom i nencreztoare; doar lui i mprumut bani fr s accepte dobnd, fr s-i pretind poli; apoi, dup ce-l ntrt bine, ncepu s-i retrag mrinimia i, n cele din urm, cnd tnrul veni ntr-o zi s-i cear struitor bani, sfri prin a-i declara c i s-a golit punga. i fcu totui rost de suma cerut, dar i spuse c s-a mprumutat el nsui, iar dobnda aa-zisului cmtar compensa cu prisosin dezinteresul pe care-l manifestase la nceput Thomas Langot. Alain Montplet avea acum vrful degetelor prins n clete. III PRIMELE ARME ALE LUI ALAIN MONTPLET Totui, odat pornit pe aceast cale de risip i mprumuturi cmtreti, Alain Montplet n-avea s se mai opreasc. Ori de cte ori se afla la ananghie i se adresa lui Thomas Langot. Cererile de acest fel se rennoiau att de des, nct, fie c ntr-adevr nu le mai fcea fa, fie din calcul, ntr-o bun zi, cmtarul l sftui cu viclenie pe tnr s-i cear lui Jean Montplet partea de motenire ce i se cuvenea de la mama sa. Alain tresri ca mucat de arpe. Se gndi o clip, apoi rspunse c maic-sa, o ranc srac, nu-i adusese soului ei nici o zestre i c o revendicare din bunurile comune ar fi un lucru necinstit din partea lui. Degeaba ncerc Langot s-i arate tnrului suma, mai mult dect frumuic, ce i-ar reveni prin mpreal; degeaba ncerc el s-i strneasc dorina de a merge la Paris, unde se va bucura de nenumratele plceri pe care le poi gsi acolo, dac eti biat chipe i ai punga plin. Alain se inu tare n faa acestor ispititoare ndemnuri. La urma urmelor, cu toat uurina lui, Alain nu avea suflet ru. i iubea tatl i n-ar fi fost n stare s-i pricinuiasc un asemenea necaz cu inima uoar, fr s fie mpins de o mare nevoie. Dar mprejurrile l trr, fr voia lui, pe drumul pe care l cluzea Langot. n urma reclamaiei unui datornic, n care acesta amenina cu sechestru i punere n vnzare, Jean Montplet i rse reclamantului n nas, spunndu-i c fiul su era un srntoc fr o lescaie, de la care n-ar fi putut scoate nici ct negru sub unghie. Aflndu-se prin apropiere i auzind aceste vorbe, motenitorul Cochardierei se simi att de jignit, nct, dup plecarea creditorului, intr la tatl su i-i spuse direct c el, Alain, nu este chiar att de srntoc pe ct vrea tatl su s se cread, de vreme ce i rmne motenirea mamei, despre care nu i se vorbise niciodat. Mniat nc dinainte din pricina celor aflate, Jean Montplet i pierdu de

tot cumptul la auzul acestei cereri neateptate i care, prin felul cum fusese rostit, era n acelai timp o nvinuire i o ameninare. Alain poate c-i iubea tatl, dar, nefiind n stare s se stpneasc, rspunse necuviincios mustrrilor printeti, iar btrnul fermier, revoltat de atta nerecunotin, i blestem fiul i-l alung din cas. Alain Montplet se duse la Thomas Langot s-i verse amarul. Cmtarul nu era nici el n apele lui. Orict ncercase Langot s-i ascund averea, pn la urm ea tot ieise la iveal prin zidurile crpate i geamurile unsuroase ale cocioabei n care locuia. Aceast indiscreie a zidurilor i a ferestrelor dduse natere la tot felul de cereri de ajutor din partea familiei lui nevoiae. Pn atunci, Langot se strduise eroic i izbutise s treac n ochii lumii drept om srac; dar privirile alor si erau mai ptrunztoare, mai greu de nelat. Se ntmpl ca soul uneia dintre nepoatele sale, pescar de coast, s piar ntr-o furtun i s-i lase vduva i un bieel de vreo apte-opt ani fr nici un sprijin. Micat de aceast nenorocire, primarul din Maisy venise el nsui la Langot n prvlie i-l rugase ca, n numele legturilor de snge i al milei cretineti, s fac ceva pentru nefericita Jeanne-Marie astfel se numea vduva. Bcanul, care rvnea pe atunci la onoruri publice, nu ndrzni s zic nu, dei ar fi avut chef s o fac; potrivi ns lucrurile n aa fel, nct binefacerea s-l coste ct mai puin. Pn atunci, el i purtase singur de grijile casei i ale negoului att de variat, i era greu de neles cum izbutise s-o fac, netiind nici s citeasc i nici s scrie altceva dect propria-i semntur. Printr-o uimitoare agerime a memoriei, Thomas Langot fcea toate calculele n minte. E adevrat c, vnznd locuitorilor din Maisy doar cu bani pein, nu avea nevoie de registre, iar poliele i cambiile erau contrasemnate de cel ce i le ntocmea. Dar, pe msur ce afacerile se nmuleau, e lesne de neles c toate acestea i ddeau o mare btaie de cap. De altfel, Thomas Langot ncepuse s mbtrneasc, s simt nevoia unui ajutor gospodresc n cas, i tocmai cnd venise la el primarul, era hotrt s-i ngduie luxul de a-i lua o slujnic. Aadar, Thomas Langot ntiinase solemn autoritile c o va primi la el pe nepoat-sa, Jeanne-Marie, i pe copilul ei orfan. Avea de hrnit dou guri n plus; dar exista i o compensaie: nu trebuia s plteasc leaf. Cu toate c aceast compensaie era limpede pentru oricine, se pare c mintea lui nu izbutea s-o priceap i socotea c trgul nu e prea avantajos pentru el. Dup cum am spus, bcanul se afla ntr-o dispoziie tare proast cnd Alain Montplet intrase la el n prvlie. Biat prvlie, cu tejgheaua la intrare, n dreapta, apoi o sob, lipsit de foc iarna ca i vara, cu patul ntr-un ungher ntunecos, cu pereii acoperii n ntregime de rafturi i cutii etichetate. n aceast prvlie, rotunjindu-se ca o ciuperc, mucegia Thomas Langot. Vestea pe care i-o aducea Alain, despre cearta cu tatl su, era pentru el o veste bun. Ea l fcu pe cmtar s-i uite necazul. Thomas i ceru tnrului s-i mai repete o dat toate amnuntele discuiei, apoi i frec ncet minile i zise pe un ton ngrijorat:

E suprtor. E pcat. E dureros s vezi un fiu i un tat ajuni n asemenea situaie. Dar aceast situaie era tocmai pe placul lui Thomas Langot, i datorit polielor pe care le avea de la fiu i a celor pe care socotea c le va mai smulge, se i vedea n gnd, aezat lng cminul de la Cochardiere, sorbind pe ndelete dintr-o ulcic plin cu vestitul cidru al fermei; pentru a-i mplini visul, ncepu s-l asmut pe biat, prefcndu-se necjit de cele ntmplate. Ca toi oamenii cu firea clocotitoare, iui la mnie, dar buni la suflet, dup ce se mai liniti, lui Jean Montplet i pru ru c mersese att de departe. i lu napoi blestemele, destul de repede cel puin aa ndjduia pentru ca bunul Dumnezeu s nu fi avut timp s le nscrie n cartea dreptii; apoi, socotind c Alain se i simea eliberat de povara blestemelor, l atept s vin dintr-o clip ntr-alta, dornic s-i deschid braele i s-l strng la piept, iar copilul cel nesbuit s-i cear iertare pentru nedreptatea pe care i-o fcuse. De n-ar fi fost Thomas Langot, poate c aceste brae deschise s-ar fi strns n jurul fiului su i totul ar fi fost dat uitrii. Dar, n locul lui Alain, la marginea livezii de la Cochardiere, se prezent un portrel. Acest portrel, care-i fusese recomandat tnrului de ctre Thomas Langot, aducea cu el o somaie i o cerere de bilan conform legii. Jean Montplet rmase ca trsnit. ncepu s plng; el care de la moartea nevesti-i nu mai vrsase o lacrim. Apoi, dup ce-i secar lacrimile, rmase dou ceasuri n faa acestui mrav petic de hrtie, sucindu-l i rsucindu-l ntre degete, ca un deinut cruia i s-a nmnat sentina de condamnare la moarte, ntrebndu-se cum poate fi cuprins atta nerecunotin n cteva rnduri. Ah, ct de sfietoare a fost durerea simit de Jean Montplet la vederea acestui petic de hrtie! Att de sfietoare c nici n-a mai fost n stare s se mpotriveasc. Bietul tat, n loc s se nfurie, aa cum i st bine unui normand, cltin din cap, rspunznd parc propriilor sale gnduri, i nu mai spuse nimic. i mpri averea n dou, vndu o parte i-i duse banii omului de afaceri al fiului su, un avocel cu faim proast, din Isigny, pe nume Richard, nsrcinndu-l s-i transmit lui Alain c, dac el, Jean Montplet, a inut s pstreze aceast avere, n-a fcut-o dect pentru ca ntr-o bun zi s i-o dea n primire mult mai mare. Apoi, rmas cu adevrat singur pe lume, de vreme ce i pierduse i soia, i copilul, Jean Montplet se ntoarse i se izol la Cochardiere, unde totul i prea schimbat dup plecarea fiului nerecunosctor, care era sufletul casei i bucuria inimii lui. Tria acum n singurtate, pe att de trist, de posomort i dezndjduit, pe ct fusese odinioar de vesel i de fericit. Amrciunea lui spori i mai mult cnd afl c Alain plecase la Paris. ntr-adevr, dup prerea lui Thomas Langot, viaa din provincie nu ducea destul de repede la ruin. Trebuia s-l vad plecat la Paris, vrtej i prpastie n acelai timp, Parisul, care te ameete i te nghite. Aadar, Alain se afla la Paris, unde ducea un trai uuratic pe seama banilor lui Jean Montplet.

Nu vom ncerca s descriem felul n care tria; de altfel, miezul aciunii acestei cri nu se desfoar acolo i ne aflm abia la partea de introducere. Povestea tuturor tinerilor risipitori este aceeai: localuri, jocuri de noroc, femei. Alain Montplet a stat un an la Paris; nchipuii-v ce nseamn patru luni la Maison dor, patru luni la Frascati i patru luni n cartierul Breda, i vei avea aproape n ntregime itinerariul vieii sale din acel an. Cu firea lui brutal, despotic, grosolan chiar, nu se putea ca Alain s nu strneasc mereu scandaluri. Dou dintre ele au fost deosebit de serioase. Unul a avut loc la balul Operei. Se mbtase i-l insultase pe un tnr, la braul cruia i s-a prut c recunoate pe o fost iubit de-a lui. Alain Montplet tia doar una i bun: s loveasc. i a lovit. Era puternic ca un taur. Tnrul pe care l-a lovit se prbuise sub lovitur i nici nu ncercase s se mpotriveasc. Dar, a doua zi, pe la apte dimineaa, doi tineri, necunoscui eroului nostru, i prezentar crile de vizit. Alain Montplet se scul din pat, bombnind. Cei doi necunoscui erau martorii tnrului pe care l lovise la balul Operei. Plecnd de la Oper, Alain Montplet se dusese s ia masa la Maison dor, unde uitase i de bal, i de femeia mascat, i de ceart. Cei doi tineri i reamintir, politicoi, de toate; ncetul cu ncetul, ceaa din capul lui Alain se risipi. I se art c la Paris lucrurile nu se petrec ntocmai ca la Maisy, unde cel mai puternic are ntotdeauna dreptate; c ntre oamenii cumsecade exist alte obiceiuri i c, pentru a nltura inegalitatea puterii fizice, civilizaia nscocise nite mici unelte, numite spade sau pistoale, cu ajutorul crora, pipernicitul devine egal cu uriaul, slbnogul cu voinicul. Ca atare, domnul Hector de Ravennes, dndu-i seama c tnrul ran este mai puternic i renunnd s se msoare cu el la trnt i la pumni, cerea dreptul de a-i lua revana ntr-alt fel. Aadar, Alain Montplet, era poftit s-i aleag doi martori i s se prezinte a doua zi, la nou dimineaa, n aleea Vntorilor. Dac voia, putea s-i aduc i spadele; le va aduce i adversarul lui pe ale sale. Se va trage la sori pentru a hotr care din ele vor fi folosite. n timpul acestor explicaii, Alain pricepu c se ngroa gluma, c e vorba de via i de moarte. Era mai bine la Maisy, cel puin pentru el. Cnd lua parte la vreun scandal, se bteau cu pumnii; pn la urm se alegeau cu un dinte rupt sau cu un ochi nvineit. Asta era tot. La Paris ns, lucrurile preau c se petrec altfel. Ori, acum se afla la Paris, nu la Maisy, n departamentul Senei, nu n departamentul Calvados. Trebuia deci s te supui modei de aici. Tnrul ran era curajos. Departe de el gndul de a refuza s se prezinte la ntlnirea ce i se dduse. Dar nu pusese n viaa lui mna pe spad i nici nu-i trecuse vreodat prin gnd c va veni ziua cnd va trebui s-o fac. Nu se atinsese nici de pistol; dar trsese adesea cu puca, pe care se pricepea de minune s-o foloseasc. Se gndi c ntre pistol i puc exist oarecare asemnare i c, alegnd pistolul, ar putea cel puin s se apere. Propuse deci ca lupta s se dea cu pistolul n loc de spad. Dar, la aceast propunere, i se explic o alt teorie, tot att de convingtoare ca i prima. Cel care insult sau lovete, prin fapta lui de a fi insultat sau lovit, se

pune cu totul la dispoziia adversarului su; de n-ar fi aa, omul care s-ar simi mai tare pe o anumit arm ar putea s insulte, s loveasc, apoi s propun arma pe care o dorete. Aadar, aceast grozav nscocire cu sbiile i pistoalele, menit s egalizeze puterea fizic, devenea, n cazul de fa, cu totul nefolositoare. Alain Montplet avusese plcerea de a insulta i de a lovi. Domnului Hector de Ravennes i rmnea singurul avantaj de a alege armele, n schimbul celor dou avantaje ale potrivnicului su. i cerea acest drept i alegea spada. Alain Montplet ncerc s mai fac unele observaii, dar domnii i rspunser c au fost trimii s-i cear satisfacie, nu s-l educe; dac se ndoia cumva de adevrul celor spuse, n-avea dect s-i ntrebe pe martorii ce i-i va alege, iar dac nici asta nu-l va mulumi, s studieze Codul duelului, o carte foarte bun, editat prin grija contelui de Chteau-Villars, gentilom de netgduit prin natere, cinste i ndrzneal. Mai exista i alt mijloc de a mpca lucrurile: s-i cear n scris iertare domnului baron Hector de Ravennes i s dea totul pe seama strii de ebrietate n care se afla domnul Alain Montplet atunci cnd azvrlise insulta. Dar, la auzul acestor cuvinte, rostite de ctre unul din martorii domnului baron Hector de Ravennes, Alain Montplet se ridic n picioare, cu o demnitate de care nu l-ai fi crezut n stare, i, zmbind, i anun pe martorii potrivnicului su c era de acord s se bat cu spada i c a doua zi, la ora stabilit, se va afla, mpreun cu doi prieteni, pe aleea Vntorilor. Cei doi tineri, care ncepuser s-l cam ia pe Alain peste picior, datorit nepriceperii lui, descoperir ndrtul acestei nepriceperi un om curajos, iar la plecare l salutar pe eroul nostru cu respectul ce-l strnesc totdeauna caracterele hotrte. Alain rmase n ateptarea unor prieteni, pe care i poftise la mas. Acetia sosir tocmai la timp. Gazda le povesti ntmplarea. Oaspeii erau nite oameni destul de vulgari, ca de altfel toi prietenii pe care i-i fcuse la Paris ranul nostru. Totui nu s-ar putea spune c nu se pricepeau la astfel de treburi i erau n msur s-i confirme lui Alain Montplet care-i rugase s-l asiste ca martori la duel c trimiii potrivnicului su griser adevrul. Rmnea de vzut ce va face Alain Montplet cnd se va afla cu sabia n mn. La Paris exist un maestru de scrim, cruia i merge faima c pred ceea ce el numete lecii de aprare i care, datorit unor astfel de lecii, a salvat poate viaa la vreo douzeci de nendemnatici ori netiutori. Maestrul acesta de scrim e Grisier. Dup dejun, se duser n cartierul Montmartre, la nr. 4. Acolo i preda leciile celebrul profesor. Unul din cei doi martori ai lui Montplet era elevul lui Grisier. i explic maestrului despre ce-i vorba. Aa, va s zic! Exclam acesta. Iat-l deci pe tnrul nostru! Iat-m! Zise Montplet. i n-ai pus niciodat mna pe floret? Niciodat!

i-e team? De ce s-mi fie team? C-ai s fii rnit. Puin mi pas rspunse Montplet, trosnindu-i degetele. Nu suntem chiar siguri c ar fi zis: Puin mi pas. Profesorul vzuse atia tineri aflai n preajma duelului, nct avusese posibilitatea s fac adevrate studii psihologice asupra diferitelor temperamente. El i ddu seama c tnrul ran nu minea i c primejdia, oricare ar fi fost ea, nu-l nspimnta prea mult pe acest slbatic. Dorii, aadar, s v pun n situaia de a nu fi ucis ori s scpai doar cu o mic zgrietur? ntreb profesorul. Nu cred ca lucrurile s se poat ncheia doar cu o mic zgrietur, de vreme ce mi-am plmuit omul. Grisier cltin din cap. Prost obicei, domnule! Spuse el. n general, oamenii de bun condiie nu se ating dect cu spada. tiu, am aflat-o abia ieri, numai c eu nu sunt un om de bun condiie; sunt un simplu ran. La naiba! Atunci ce dorii? Mi s-a spus c o s v batei cu domnul Hector de Ravennes; dnsul e un spadasin cunoscut, de prim mn; doar n-o s-mi cerei ca pn mine s v pot face n stare s-l ucidei, s-l rnii ori s-l dezarmai? N-am alt pretenie dect aceea de a nu m face de rs cnd voi pune mna pe arm. nvai-m s stau n gard, e tot ce v cer. tii oare c ceea ce-mi cerei nseamn s v pun n situaia de a fi ucis? Cum asta? Dac, dup felul dumneavoastr nendemnatic de a sta n gard, domnul Hector de Ravennes i va da seama c nu v pricepei la scrim, el nu va vroi s comit un asasinat, ucigndu-v. Se va mulumi doar s v rneasc ori s v dezarmeze. Pe legea mea! Tocmai asta nu vreau. N-are dect s m omoare, dar s nu-i bat joc de mine. nvai-m s stau n gard, altceva nu v cer. Nu vreau s in spada n mn ca pe o lumnare sau ca pe o coad de mtur; n rest, va fi treaba doctorului, dac m rnete, ori a groparului, dac m ucide. Ar fi pcat s v ucid continu Grisier mi face impresia c suntei un voinic tare curajos! S ncepem, luai o floret i s pornim la treab! Dup un sfert de ceas, Alain Montplet nvase s stea n gard, de parc ar fi petrecut zece ani n sala de arme. n continuare, profesorul trecu la lecia de aprare. Asta nsemna s fandeze strignd, s pareze fandnd, s rspund prin lovituri directe. Datorit muchilor si de oel, Alain Montplet rezist la o lecie de dou sau trei ceasuri. inei seama de instruciunile mele i spuse Grisier i v vei alege cel mult cu dou-trei zgrieturi. Apoi adresndu-se martorilor: Domnilor, va fi de datoria dumneavoastr s ntrerupei lupta, atunci cnd vei socoti c ea poate nceta n chip onorabil.

Alain i oferi profesorului bani. Domnule, astfel de lecii le dau gratuit spuse maestrul de arme sau, cel puin, nu ncasez banii dect la ntoarcerea de pe teren. Alain apuc mna profesorului i i-o strnse, mai-mai s i-o rup. Stranic ncheietur! Spuse acesta. Cu o asemenea putere n mini, mai mare pcatul c nu v-ai apucat de scrim la vrsta de zece-doisprezece ani. Plecnd de la Grisier, Alain Monplet cumpr o pereche de spade de la Devisme. Devisme, el nsui un bun spadasin, dduse acestor arme o curbur foarte potrivit i o gard proteguitoare. Numai vznd asemenea arme, puteai, bnui c brbatul care le are tie s le i foloseasc. ntorcndu-se acas, Alain Monplet lu poziia en garde, n faa oglinzii, i se simi tare mulumit de el nsui. A doua zi, la opt dimineaa, i atepta martorii, pregtit de plecare. Acetia sosir ntr-o birj nchiriat. Veniser mpreun cu un prieten de-al lor, student n medicin. La nou fr un sfert, Montplet, cei doi martori i doctorul ajunser n aleea Vntorilor. Dup cum tim, ntlnirea era stabilit abia la nou. La nou fr cinci, n captul aleii, se ivi o trsur. Aceasta nainta repede. Din ea coborr trei tineri: domnul Hector de Revennes i martorii, cei care se prezentaser cu o zi n urm, n numele su, la Alain Montplet. Martorii i combatanii se salutar politicos. Dup aceasta, martorii se strnser la un loc, cercetar armele, czur de acord c spadele ambelor pri sunt corespunztoare, apoi ddur cu banul pentru a stabili cui i revine dreptul de a alege. Sorii czur asupra martorilor lui Alain Montplet. Cum era i firesc, ei aleser spadele cumprate n ajun de la Devisme. Unul dintre martori le prezent ncruciate baronului. Acesta lu una; cealalt i fu nmnat lui Alain Montplet. Baronul i aps vrful spadei pe cizm i spintec aerul cu ea. Apoi, adresndu-se martorilor si, le spuse: Iat o arm foarte bun, excepional lucrat! mi place mai mult dect a mea. ngduii-mi, domnule baron spuse Alain Montplet ca nainte de a ti cum i va folosi fiecare dintre noi spada, s am cinstea de a v oferi i perechea ei. Baronul salut fr s-i rspund. i era nc vie amintirea pumnilor lui Montplet pentru a se simi obligat s se arate prea curtenitor. Unul dintre martori ncruci vrfurile celor dou spade i, avnd n vedere c mpreala terenului i a luminii se fcuse cu deosebit grij, acesta se ddu un pas ndrt, spunnd: ncepei, domnilor! Adversarii se aezar en garde. Amintindu-i lecia nvat de la profesor, Alain Montplet lu o poziie att de hotrt, de parc ar fi fost un spadasin la fel de ncercat ca i baronul de Ravennes. Dup cum prevzuse Grisier, aceast inut academic i-a adus

nenorocirea. Baronul de Ravennes se ddu un pas napoi i, adresndu-se martorilor si, le spuse: Ce naiba ziceai c domnul n-a inut niciodat sabia n mn? Vd c st n gard ca nsui Sfntul Gheorghe! Apoi, lund i el poziia en garde, adug: sta-i un lucru neplcut pentru el; m hotrsem s-l rnesc doar; voi fi ns obligat s-l ucid. Se auzi scrnetul metalului, vzur spada baronului alunecnd ca o oprl i, imobilizndu-i adversarul, baronul fanda, apoi se ridic ntr-un timp mai scurt dect i trebuie fulgerului s se aprind i s se sting. Cmaa lui Alain Montplet se pt de snge; el rmase o clip n picioare; s-ar fi zis c uriaul nu putea fi rpus dintr-o singur lovitur. n cele din urm se cltin, ntinse braele, scp din mn spada, buzele i se acoperir de o spum roiatic, apoi se prbui dintr-o dat, ca un stejar retezat de secure. Martorii se uitau la el cu emoia pe care o pricinuiesc ntotdeauna astfel de spectacole. Domnilor rosti baronul adresndu-se celor patru martori m-am purtat sau nu ca om de onoare? Da rspunser toi patru ntr-un glas. A fi putut face altfel, dup o insult ca aceea pe care am primit-o? Nu rspunser toi n cor. n cazul acesta, fie ca pcatul s cad asupra celui vinovat. Martorii fcur un semn, ce prea s spun c blestemul lui se i adeverise, iar baronul se urc n trsur, mpreun cu martorii si, lsndu-l pe Alain Montplet, eapn ca un mort, n minile celor doi prieteni i ale tnrului doctor. IV O RFUIAL CARE NU REZOLV PROBLEMELE Totui Alain nu era mort. Spada se izbise de o coast i-i schimbase puin direcia. i strpunsese muchii pectorali, i vtmase vrful plmnului drept i ieise deasupra omoplatului. Fusese o lovitur stranic, precis, direct, dar care nu era neaprat mortal. Numai c rnitul se sufoca. Era de temut o hemoragie. Doctorul i suflec mneca, i dezgoli braul herculean i-i deschise vena, n aa fel nct s poat sngera din belug. Alain redeschise ochii i respir mai uor. Dar cnd ncerc s fac prima micare, i lipsi puterea i i pierdu din nou cunotina. Se aflau doar la civa pai de pavilionul Madrid; l duser pe rnit acolo. Pavilionul acesta e locuit de un paznic; obinuit cu astfel de vizite, el inea ntotdeauna o camer pregtit. Bietul om mai scotea i el cte un baci. Din fericire, camera era liber; de opt zile nu mai avusese loc nici un duel prin mprejurimi, iar ultimul rnit i dduse sufletul dup un sfert de ceas. Schimbar aternutul i-l culcar pe Montplet n pat. Studentul n medicin, care nc nu avea clientel, i ngdui s rmn tot timpul lng el. ngrijirile lui permanente, adugate la constituia robust a bolnavului, determinar o

nsntoire uimitor de grabnic, pentru cei ce nu tiu ct de repede se pot vindeca anumite rni. La trei sptmni dup ce i se sfrtecase pieptul, Alain Montplet se afla pe picioare. Dup alte opt zile, i pltea cu mrinimie paznicului ntreinerea pe o lun. Apoi Alain se ntoarse la el acas, tot att de zdravn pe ct fusese la plecare. Doar un gnd l frmnta pe Alain. i spunea c, de nu va fi n stare s-i pricinuiasc unui parizian ceea ce un parizian i pricinuise lui nsui, va rmne, aa cum se spune la coal, codaul. Or, Alain Montplet se mndrea c n viaa lui nu fusese coda. Merse s-i fac o vizit profesorului su. Vznd c nu se mai arat, acesta bnuise deznodmntul. Convalescentul i povesti n amnunt cum se petrecuser lucrurile, Grisier n-avea ce s-i reproeze; l prevenise doar c baronul, cnd va vedea inuta fr cusur a adversarului su, va crede c exist ceva i ndrtul ei. i baronul nu se nelase: ndrtul inutei se afla trupul vnjos al lui Alain Montplet. Alain i reaminti profesorului cele spuse cu privire la nsuirile sale n arta armelor i-l ntreb cam ct timp socotea c i-ar trebui pentru a ajunge la ndemnarea baronului Hector. Grisier este un om cinstit, astfel c nu vroi s-i amgeasc discipolul. Doi ani i rspunse el dar va trebui s munceti din greu. Alain Montplet nu era n stare s fac doi ani la rnd acelai lucru, oricare ar fi fost el. Prea bine! M bucur c-mi spunei asta; am s trec la pistol; n opt zile m voi pune la punct. Grisier ncerc s-l conving pe tnr s renune la studiul unei arme att de primejdioase i brutale cum e pistolul. Spada, doar spada e adevrata arm a gentilomului i spuse vestitul profesor. Oh! Ct despre asta, nu m prea sinchisesc; eu nu sunt gentilom, nu-s dect un ran. Dar dac cel cu care vei avea de luptat va alege spada? Continu Grisier. Las, las! Acum tiu eu cum stau lucrurile; cel care e insultat are dreptul s aleag arma; voi atepta, aadar, s fiu insultat. i pentru ce? Pi ca s m lupt! l urti deci pe adversarul dumitale? Pe domnul Hector de Ravennes? Ctui de puin! E un biat ncnttor, care, tot timpul ct am stat la pat, n-a fost zi s nu se intereseze cum mi merge; nu numai c nu-i port pic, dar dac am fi de acelai rang, i-a cere s m numere printre prietenii si. Atunci ai necaz pe altcineva? Nicidecum! Doar c, pricepei, nu vreau s fiu eu codaul. Alain se nela. Grisier nu pricepea nimic. Tnrul i profesorul i strnser prietenete mna. Alain sri ntr-o trsur i ceru birjarului s-l duc la sala de tir a lui

Gosset. Vntorul nostru chibzuise bine: datorit asemnrii ce exist ntre o arm de foc i alt arm de foc, dup primele cartue trimise la mic distan de centrul intei, Alain i recpt ndemnarea; la al douzeci i cincilea cartu devenise un trgtor de nalt clas. ntr-un interval de numai opt zile, Alain izbutea cele mai anevoioase figuri ale maetrilor tirului: reteza pipele, sfrma oule zburtoare, nimerea de dou i trei ori la rnd n acelai punct. La captul celor opt zile, simindu-se stpn pe el, Alain nu se mai duse la tir. Se plictisea s fac mereu acelai lucru. Fptura lui clocotitoare avea nevoie de viaa tumultoas i dezordonat a trotuarelor, a cafenelelor, a teatrelor i a caselor de joc. Cu toate acestea, nu se ivea de loc prilejul de a-i lua revana. Alain ncepuse s cread c va fi silit s se ntoarc la Maisy, tot n chip de coda. Motenirea de la mama sa era pe sfrite, n mai puin de un an i jumtate risipise o sut cincizeci de mii de franci. Dup ce cheltuise cu un osp ultimii gologani, Alain i se adres din nou lui Thomas Langot. n schimbul unei polie semnate, Thomas Langot i mai trimise treizeci de mii de franci. Dar sumele scdeau din ce n ce. Penultima se ridica doar la o mie de franci, ultima a fost de cinci sute. n scrisoarea care nsoea mandatul, scrisoare pe care Thomas Langot pusese pe cineva s-o scrie, de vreme ce el nsui nu tia carte, bcanul i spunea c de acum nainte nu trebuie s se mai bizuie pe el, c aceti cinci sute de franci erau ultimii pe care-i mai primea. Alain rsuci pe toate feele cei douzeci i cinci de ludovici, ntrebnduse ce va face cu ei. De obicei, cheltuia aceti bani n douzeci i patru de ore, cel mult n patruzeci i opt. i spuse c la masa de joc, dac i-ar zmbi puin norocul, ar putea s dubleze, s tripleze, s nzeceasc aceast sum. Cunotea vreo trei sau patru localuri n care se juca. Cnd veni seara, nici nu-i ddu osteneala s aleag. Porni spre cel mai apropiat. Nu era vzut ntia oar acolo, astfel c intrarea lui nu strni alt interes dect cel pricinuit de sosirea unui juctor de for ntr-o sal de joc. Alain se aez la prima mas ce-i iei n cale i ncepu s joace. ntmplarea a fcut s aib ca adversar pe un ofier strin, jumtate italian, jumtate polonez, care jucase de mai multe ori mpotriva lui i se dovedise tare norocos. Ct vreme avusese buzunarele doldora de ludovici i de bancnote, Alain Montplet nu bgase de seam n ce fel i luau gologanii lui zborul; dar acum, cnd se punea problema s-i fructifice ultimii cinci sute de franci ori s prseasc Parisul, tnrul supraveghea cu luare-aminte jocul. Tot urmrindul, i se pru c ofierul trieaz. Din cei douzeci i cinci de ludovici, nu-i mai rmseser dect cincisprezece i-i pusese pe toi la btaie. Ofierul ntoarse popa de trefl. Nici el, nici adversarul lui nu ridicase pn atunci crile. Alain Montplet puse mna pe formaia adversarului.

Nu-i voie s atingi crile spuse ofierul. Scuzai, domnule rspunse Alain dar dac nu avei trei atu-uri n cele cinci cri, nseamn c greesc i v cer dinainte scuze. i dac din cinci cri trei sunt atu-uri? ntreb ofierul, trufa. Atunci, nu numai c nu v voi prezenta scuze rspunse politicos Alain Montplet dar voi spune. Voi spune. Ce vei spune? Tun ofierul. Alain ntoarse crile. Formaia ofierului cuprindea dama, valetul i decarul de trefl. Voi spune urm Alain Montplet c ai jucat necinstit i c suntei trior. Ofierul apuc un pumn de cri i le azvrli n obrazul lui Alain. Bine spuse Alain. Am citit n codul domnului de Chateau-Villars c cel care atinge lovete; voi fi silit s m ntorc la Maisy, dar cred c nu n chip de coda. + pag 47* ntmplarea strnise vlv. nainte de desprire, se stabili o ntlnire pentru a doua zi, la orele opt. Alain, care fusese lovit de ofier, avea dreptul s aleag armele. El alese pistolul. Ofierul nu se mpotrivi, el nsui fiind socotit un foarte bun trgtor. Alain dori ca lupta s aib loc tot pe aleea Vntorilor. Urma s-i ia revana aproape de locul unde pierduse prima mane. I se accept i aceast dorin. Se neleser ca martorii s aduc pistoale de tir, fr dublu trgaci care s nu mai fi fost niciodat folosite. Martorii vor lua cu ei un biat de la poligon care va ncrca armele. La opt fix se aflau pe teren. S-au controlat n primul rnd armele i au fost gsite corespunztoare. Se hotr ca adversarii s se aeze la o deprtare de patruzeci de pai i s porneasc unul ctre cellalt. Fiecare dintre ei va trebui s se opreasc dup ce a naintat zece pai. Distana real era deci de douzeci de metri. Se tie c, n materie de duel, paii msoar trei picioare4. Adversarii se aezar la distana stabilit i primir cte un pistol ncrcat. Dup ce le nmnar pistoalele, martorii se retraser i strigar n acelai timp: Pornii! La aceast comand, Alain i ofierul pornir unul ctre cellalt Dup doi pai, fiecare i nl pistolul i trase. Nu se auzi dect o singur pocnitur. Alain se cltin, dar rmase n picioare. Ofierul se nvrti de dou ori pe loc i se prbui cu faa la pmnt. Fiecare martor alerg la omul su. Alain primise un glon n brbie; acesta se turtise de ea ca de un panou de tir. Osul se dezgolise de piele, dar nu era sfrmat. Puterea loviturii l fcuse pe Alain s se clatine. Ofierul avea inima strpuns; fusese ucis pe loc. Nu-i nici o pagub! Un excroc mai puin, asta-i tot! Rostir cei patru martori ntr-un glas. Astfel suna discursul de nmormntare al ofierului, al crui nume am

ncercat zadarnic s-l aflu pentru a-l consemna aici; nimeni nu mi l-a putut spune. I se zicea ofierul, i acesta era singurul nume sub care era cunoscut. Drcia dracului! Spuse Alain, tamponndu-i brbia cu batista. Am rmas fr un sfan; dar cel puin nu mai sunt coda. ntorcndu-se la Paris, Alain i vndu ceasul. Seara se afla n balconul Operei, pansat cu un petic de tafta englezeasc pe brbie. Pansamentul mpreun cu o uoar ameeal erau pentru el singurele urme ale duelului din dimineaa aceea. A doua zi se urc n diligena de Saint-Malo. Sttuse la Paris doi ani, i n aceti doi ani cheltuise mai bine de dou sute de mii de franci! V GREELILE SE PLTESC Exist pe lume o tradiie care ni s-a transmis de trei mii de ani, din vremurile biblice, i care ni se nfieaz nvluit n mreia secolelor; toi fiii risipitori, orict de risipitori ar fi fost ei, sunt primii cu braele deschise cnd binevoiesc s se ntoarc acas. Jean Montplet adeveri parabola prin felul n care i primi fiul; cnd a intrat Alain n cas, pe neateptate, i s-a aruncat la picioarele lui, cerndu-i iertare, uvoaie de lacrimi au brzdat chipul btrnului fermier. Srmanul tat i-a mbriat cu dragoste fiul i, fr s-i pomeneasc nimic despre trecut, i-a redat n cas locul pe care-l avusese odinioar. n inima lui, copilul cel nerecunosctor ocupase ntotdeauna acelai loc, fie c era prezent, fie c lipsea. De altfel, viaa dezmat pe care o dusese a avut asupra lui Alain o nrurire salvatoare, astfel nct orice mustrare ar fi fost de prisos. Dei numai nevoia l ndemnase s se ntoarc la Maisy, era bucuros c se afla din nou pe pmntul natal, simea iar emoiile adnci ale pescuitului, ale notului i ale vntoarei, pe care plcerile din capital nu izbutiser niciodat s i le nlocuiasc. Dup cteva zile petrecute la Cochardiere, zile n care se ntorsese la deprinderile lui din prima tineree, ajunsese s se ntrebe cum de a fost n stare s renune la o via att de fericit, pentru nite plceri ndoielnice, de pe urma crora te-alegi doar cu gol n suflet i cu remucri n inim. Dar cumtrului Montplet i-ar fi convenit s pun o stavil mai puternic dect remucrile n calea unor porniri de care nc i mai era team. Prin urmare, i vorbi lui Alain despre cstorie. La prima ncercare, Alain spuse nu. A doua oar se nfurie de-a binelea. La Paris, biatul trise n societatea oamenilor de moravuri uoare, unde nu exist ruine, nici bun sim, i sub nrurirea acestui mediu se ndeprtase tot mai mult de oamenii cinstii i la locul lor; femeile destrblate cu care petrecuse l-au fcut s dispreuiasc adnc femeia, n general. El confunda specia cu indivizii, i ce mai indivizi, Dumnezeule! Rupsese toate legturile din trecut i blestema pn i amintirea acestor legturi. Dar, lucru ciudat! Alain Montplet era sfios din fire; ndrzne i

neruinat cu o anumit categorie de femei, mai exact cu cele destrblate, n faa femeilor respectabile se nroea, cobora privirile n pmnt, se fstcea de tot; apoi, nemulumit de el nsui pentru sfiala pe care o simea n preajma lor, prinse ciud pe ele i, fiindc dintre acestea ar fi trebuit s-i aleag o soie, i jur s rmn nensurat pn la moarte. Pe deasupra, fericirea lui Alain de a se afla din nou n cminul printesc era umbrit uneori de clipe de tristee. Se gndea cu spaim la datoriile pe care le avea fa de Langot. Fusese att de nechibzuit, nct i-ar fi fost cu neputin s spun, chiar aproximativ, la ct se ridicau aceste datorii. tia doar c erau foarte mari, c suma cretea fr ncetare, asemeni unei avalane ce se prvlete din vrful muntelui i care ar putea s-l zdrobeasc n ziua cnd se va npusti asupra lui. Se ntreba uneori dac n-ar trebui s-i mrturiseasc totul bunului Montplet, care-i iertase pn acum attea pcate, nct va fi la fel de ngduitor i de ast dat. Apoi, fiindc Langot se arta foarte prietenos cu el, amna pentru mai trziu neplcuta destinuire. n ateptare, timpul trecea. Btrnul Montplet i iubea prea mult fiul pentru ca ntristrile acestuia s-i rmn nebgate n seam. Le lu drept semne de plictiseal i-l apuc groaza. Se ntoarse iar la planurile lui de nsurtoare, pe care o simea cu att mai necesar i urgent, cu ct nite presimiri nedesluite l fceau s se team c moartea l-ar putea despri curnd de fiul su. Doar c de data aceasta, nvnd din experien, se feri s apuce direct taurul de coarne. Avea la Isigny un vechi prieten, pe nume Jousselin, care fcea nego cu unt. Se tie c untul din Isigny este cunoscut n ntreaga Fran. Prietenul Jousselin se mbogise de pe urma acestui nego. El avea o singur fiic, despre a crei frumusee mersese vestea pn la Caen. Cnd se vorbea despre dnsa, nu i se spunea altfel dect frumoasa Jouseline. Feminizarea numelor de familie este un obicei din provincie. n marea lui dragoste pentru copilul su, Jean Montplet gsi puterea s-i nving durerile pricinuite de o gut chinuitoare. i nclec murgul, care de trei ani se odihnea, ca i stpnul su, de ostenelile din trecut unul n fotoliu, cellalt pe aternutul de paie. Cluul porni ntr-un trap care mai pstra nc ceva din vigoarea de odinioar i, peste cteva ceasuri, ntre cei doi prini lucrurile erau puse la cale; bineneles, lipsea doar nvoiala prilor interesate. ntr-o zi, Alain se ntorcea de la vntoare. Era ud din cretet pn-n tlpi i nclit pn la bru de noroiul din mlatin i desfcuse cravata, cu care i legase tolba plin de vnat, astfel c rmsese cu gulerul rsfrnt i gtul gol. Cnd ajunse acas, dulul lui se aez, ca de obicei, pe labele dindrt, aps cu cele din fa ua, o mpinse, o deschise i intr primul. Alain intr n urma lui, cu puca pe umr i plria leoarc de ap, agat de eava ei. Dar abia fcuse un pas n ncpere, c se i ddu napoi, de parc i s-ar fi artat capul Meduzei. Lng fotoliul tatlui su zrise dou persoane strine. Una din cele dou persoane, un btrnel cu o nfiare destul de obinuit, n-ar fi putut strni asemenea reacie. Trebuie deci s-l atribuim celuilalt vizitator sau, mai

degrab, celeilalte vizitatoare. ntr-adevr, aceasta era o tnr att de frumoas, nct, cu toat fstceala lui, n timp ce se retrgea de-a-ndratelea, Alain nu-i putea dezlipi ochii de pe chipul celei care i pricinuise aceast sfial. ncremeni pe loc, de parc ar fi fost intuit de podea. Apoi, dndu-i seama c nu putea rmne astfel, fr s scoat o vorb, fr s nainteze ori s se retrag, lu o hotrre, salut mbufnat i se scuz cu stngcie pentru inuta n care intrase. Tnra i rspunse printr-un zmbet care dezvlui cei mai frumoi dini din lume. Socotind c pretextul lui era ndeajuns de bun pentru a-i ngdui s plece, vntorul se grbi s dispar, explicnd c se duce s-i schimbe hainele. Era furios de pcleala pe care i-o trsese tatl su i, odat ajuns afar, i veni o poft nebun s-l lase balt, cu musafirii lui cu tot, i s se duc s mnnce la han. Dar, cu cteva zile n urm, btrnul avusese o criz puternic de gut, care era ct pe-aci s-l dea gata, i fiul se temea ca nu cumva s-i pricinuiasc un ru prea mare. mbrc deci n grab primele haine ce-i czur sub ochi, cobor bodognind, se simi din nou cuprins de sfial cnd puse mna pe clan, apoi, mpingnd ua cu putere, ca omul care ia pe loc o hotrre, intr spunndu-i n gnd: La urma urmelor, n-au s m mnnce. Cu toat aceast cugetare neleapt, cu toate privirile rugtoare ale tatlui su, Alain se art foarte morocnos. Dar lucrul acesta n-o nspimnt deloc pe domnioara Jousselin, creia i se spusese mai nainte c va avea de mblnzit un urs. Or, de pe vremea cnd locuise la Paris, nconjurat de o societate nu prea aleas, ursul acesta se deprinsese cu o purtare cam prea degajat i cu un limbaj cam slobod, neobinuite la Isigny, astfel nct fata se pregti s fac fa cu cea mai mare bunvoin acestei sarcini ce i se impunea, drept care porni la ndeplinirea ei, plin de curaj. De altfel, corvoada aceasta era pentru ea mai uoar dect ar fi fost pentru oricare altul, ntruct ursul cu care avea de-a face era tare simitor la frumusee, iar domnioara Jousselin era deosebit de frumoas. Avea douzeci i doi de ani, cel mai minunat pr blond-cenuiu din lume, fruntea puin ngust, dar strjuind doi ochi mari i negri, care se desenau ca dou buci de catifea pe pielea de un alb-lptos. Era nalt; picioarele i minile ei, ca ale tuturor femeilor de la ar, nu erau fr cusur; n schimb, bustul avea o linie desvrit, pe care i-o accentua i mai mult rotunjimea oldurilor. mbrcmintea ei nu semna deloc cu a fetelor din Maisy, dup cum nici vemintele pe care le purta Alain, dup ntoarcerea de la Paris, nu semnau cu cele ale bieilor din Maisy ori din Grand-Camp. Ea renunase nu numai la scufia de bumbac acest nevrednic accesoriu brbtesc nu-i umilise niciodat fruntea, orict de tnr era dar pn i la artoasele bonete acoperite de dantele, dup modelul Isabelei de Bavaria, la rochiile strmte i la alul croetat. Domnioara Jousselin era un copil al oraului i al civilizaiei; i comanda plriile la cea mai bun modist din Caen, sau mcar din Saint-L; se mbrca n camir franuzesc; n fine, purta rochii cu volnae, care-i fceau

toaleta i mai ncnttoare. Cnd i ddu seama ct de frumoas era Lisa Jousselin, Alain deveni i mai sfios. Dar, n ciuda nfirii ei de mare doamn, fata negustorului de unt prea att de copilroas, astfel c, ncetul cu ncetul, Alain se simi mai n largul lui. Pn s se sfreasc masa, la omul acesta cu pasiuni schimbtoare i porniri nestvilite, proasta dispoziie se transform ntr-o dorin arztoare de a o avea numai pentru el pe tnra normand, n orice chip, fie chiar i lund-o de nevast. Dei prea cochet, asemenea unei capcane lucitoare cu care se prind ciocrliile, Lisa nu se numra nc printre femeile uuratice i, avnd n vedere c ea nu-i nlesnea n nici un fel apropierea, Alain trebui s-i nfrneze dorinele. Pe nesimite, lupta care se ddea n sufletul lui, ntre aceast pasiune nscnd i stavila pe care fata tia s i-o impun cnd el depea msura, i domoli pornirile grosolane. n inima lui prinser s se nfiripe simminte mai cumini, iar peste dou sptmni nutrea pentru fata ce i-o hrzise tatl su de soie o dragoste simpl i curat, de brbat abia intrat n via. Pentru c Lisa Jousselin era foarte mndr de izbnda ei i, pe deasupra, nici Alain nu-i era indiferent, n calea unirii celor doi ndrgostii nu se mai afla nici o stavil. O lun mai trziu s-au publicat strigrile de cstorie, iar ziua cununiei a fost nsemnat cu cret alb, dup strvechiul obicei al romanilor; iat ns c un puternic atac de gut l rpuse, dintr-o dat, pe btrnul Jean Monplet. Dac cititorii notri nu-i vor da seama ct de mare a fost dezndejdea lui Alain, nseamn c n-am izbutit s-l prezentm aa cum se cuvine. Aflnd trista veste, domnul Jousselin alerg la Cochardiere, unde-l gsi pe viitorul su ginere, ngenuncheat la cptiul mortului, hohotind de plns. l ajut pe Alain s-i ndeplineasc ultimele ndatoriri fa de cel disprut; apoi, innd seama de dorina celor doi tineri, precum i de propria-i nerbdare de ai vedea fiica stpn pe frumosul domeniu Cochardiere, se nvoi ca nunta s fie amnat doar cu o lun. Dar o artare cumplit zvrlise un vl peste ndejdile srmanului Alain, fcndu-l s tresar pn i prin somn. Cnd ieise de la biseric, n urma sicriului bietului su tat, Alain Montplet nu s-a putut stpni s nu-i arunce pe furi privirile ctre prvlia lui Thomas Langot, trist i ntunecoas, ca nite nori ce prevestesc furtuna. Prvlia era nchis, n afara unei ferestruici alctuit din ptrele mici de sticl, asemntoare celor pe care astzi le mai ntlnim doar la casele foarte vechi, de prin satele ndeprtate ale btrnei Frnte. Ferestruica era ridicat i, ndrtul ei, ca de sub frunza verzuie a unei plante de mlatin, se arta capul turtit i nesuferit al lui Thomas Langot, care privea convoiul cu ochi strlucitori de satisfacie i lcomie. Capul acesta l impresion pe Alain, de parc ar fi fost o viper uria. Vederea acestui cap l fcuse s tresari pe loc; apariia ochilor lui strlucitori prin somn l fceau s se trezeasc speriat.

Avea dreptate Alain s se team. Aceast artare, orict de nefireasc ar prea ea cititorilor notri, se materializ curnd prin fapte. Thomas Langot se leg de faptul c nu primise i el invitaie la nmormntare, fcu pe jignitul i, ntr-o bun zi, scoase la iveal treizeci i patru sau treizeci i cinci de polie, cu semntur n regul, prin care dovedea c Alain i era dator optzeci i apte de mii de franci. Nimic nu e mai primejdios dect s jigneti un creditor. Asta nseamn de-a dreptul ruina. Thomas Langot era jignit n cel mai nalt grad. Nu numai c Alain nu-l poftise s ia parte la nmormntarea btrnului Montplet, pe care el, Thomas Langot, l preuia i-l iubea att de mult; dar, de cnd se ntorsese de la Paris, nerecunosctorul Alain nu-i clcase niciodat pragul, dei cmtarul s-ar fi bucurat s-l primeasc. Ba mai mult, dac se ntlneau din ntmplare, Alain ncerca s-l ocoleasc i nu-l saluta dect atunci cnd n-avea ncotro. Vai, toate astea erau adevrate. tiindu-se datornicul lui Thomas Langot pentru o sum important, dei nu avea habar la ct se ridica, Alain simea n faa bcanului stnjeneala fireasc pe care o ncearc orice datornic aflat n faa creditorului su. Acum, suma pe care i-o datora bcanului i pe care nu o cunoscuse vreme ndelungat i fusese dezvluit. Aceast sum se ridica la optzeci i apte de mii de franci! Cum de ajunsese Alain Montplet s mprumute o sum att de mare de la bcanul Langot? Alain n-ar fi putut s spun. Dar lucrurile aa stteau, dovedite cu polie, toate expirate i neacoperite, pentru care fapt nu-i mai rmnea dect s-l dea n judecat. Judecata a avut loc, cu toate mpotrivirile avocatului din Isigny, numit Richard, care, pe vremea primelor nebunii ale lui Alain, i fusese tovar i oaspete la mas. n urma acestei judeci, neschimbat la apel, domeniul Cochardiere a fost scos n vnzare prin hotrrea tribunalului. Dup ce justiia s-a npustit ca un stol de lcuste asupra fermei, din motenirea adunat, bnu cu bnu, pentru el de ctre btrnul Montplet, srmanului Alain i-au mai rmas doar armele, cteva haine i un pat. Venise timpul s-i caute alinarea lng frumoasa Lisa. Aadar, Alain ddu fuga la Isigny. ns orict de repede a alergat el, purtat de aripile dragostei, vestea despre ruina lui total ajunsese mai devreme, iar taica Jousselin i declar c fiica lui n-avea ce face cu un so risipitor. Prin urmare, bucurndu-se n sinea lui c btrnul Montplet nu putea s vad, de acolo, din groap, prpastia n care lunecase nenorocitul su fiu, l pofti pe acesta s nceteze cu vizitele. Alain era dezndjduit. Dar cele auzite erau doar cuvintele unui tat egoist. Rmnea de vzut ce va spune fata. Tnrul ls s se cread c pleac din Isigny, dar se ascunse ntr-o camer la han i, dup cderea nopii, porni s dea trcoale pe lng casa Lisei Jousselin. Romanioasa normand, care-i ddea poate seama c desprirea nu-i lucru uor, orict de srac ajunsese pretendentul ei, se folosi de plecarea

domnului Jousselin la cafeneaua Malherbe, unde acesta i fcea partida zilnic de domino, i-i deschise ua iubitului ei, pe care-l bnuia aflat prin apropiere. Alain i povesti despre ntrevederea cu taica Jousselin i despre sfritul ei dureros. Lisa se strdui s-l fac s priceap deosebirea care exist ntre judecata necrutoare a unui btrn de aizeci de ani i sufletul iubitor al unei fete de douzeci i doi de ani. l mngie pe Alain ct putu mai bine i ncerc s-i dovedeasc, prin vorbe doar, c nenorocul lui nu-i micorase cu nimic dragostea ei; i jur pe toi sfinii din rai, chiar i pe Fecioara din Dlivrande, c nu va avea alt so dect pe el, i ca urmare a acestui jurmnt i ddu ntlnire peste dou zile, socotind c astfel i va aduce deplina mngiere la care o ndemna dragostea ei pentru bietul Alain. Se nelege cu ct grab s-a prezentat Alain peste dou zile la ntlnire. Pe la opt seara se afla la ua negustorului de unt, a crui prvlie era nchis cu apte lacte; asta i s-a prut o prevedere exagerat din partea Lisei. Atept n zadar pn la nou, chiar pn la nou i jumtate, s se deschid ua, la fel ca prima dat. Cuprins de nelinite ntreb prin vecini. I se rspunse c frumoasa lui iubit i tatl ei plecaser n aceeai diminea la Paris. Nefericitul tnr nu-i credea urechilor cele auzite. Se ntoarse la locuina meterului Jousselin i, asumndu-i riscul de a da ochi cu tatl, btu cu putere n u. Ua se deschise, dar lui Alain nu i se nfi nici chipul ncruntat al btrnului Jousselin, nici ncnttorul chip al fiicei sale. Era doar mutra rocovan a unei slujnice grase, pe nume Javotte, despre care tia c-i este foarte devotat Lisei. Javotte avea o scrisoare pentru el. Alain alerg sub un felinar pentru a citi n tain scrisoarea. Acolo, cu sufletul la gur i mna tremurnd, desfcu plicul. ncnttoarea Lisa i ncepea epistola asigurndu-i prietenul de trinicia simmintelor ei; recunotea ns c nu s-a putut mpotrivi voinei neclintite a printelui su, care, asemenea lui Agamemnon, era hotrt s-o sacrifice pe altarul cstoriei, chiar dac aceasta o va costa viaa. Totodat, ea i jura c, fecioar sau femeie, nu va nceta niciodat de a-i aparine lui Alain, cel puin cu gndul, c el era primul brbat pe care l-a iubit, singurul cruia i jura dragoste venic. n lipsa credinei trupeti, ea i druia credina sufleteasc, credin foarte preuit de minile superioare, dar, trebuie s-o mrturisim, prea puin neleas de oamenii de rnd. Dup ce citi ultimele cuvinte ale scrisorii, Alain rmase mpietrit. Moartea tatlui su, pierderea averii nsemnaser pentru el dou lovituri puternice; totui dragostea i nelegerea femeii iubite, sigurana c o iubire care rezistase unor astfel de ncercri nu-l va dezamgi niciodat l mai mbrbtaser. Dar cnd se vzu prsit de Dumnezeu, care i rpise tatl; nelat de via, care-i smulsese averea; uitat de iubit, care-i luase napoi fgduiala, primele dou dureri molcomite se redeteptar cu toat puterea, rnile pe jumtate cicatrizate se deschiser din nou i inima lui prinse a sngera din plin. VI MOTENIREA LSAT

DE MO GABION Tnrul nostru mototoli n pumn scrisoarea Lisei, apoi, cuprins de dorina de a respira n voie, de a urla nestingherit, de a se rostogoli cu furie pe pmnt, o lu la goan, iei din ora i, ca un nou Orlando, ncepu s alerge n netire peste cmp, fr s-i dea seama ce face. Alain i ieise din mini; pornirile lui, din totdeauna nestvilite, l mnau acum asemenea unui cal nrva. Furia i gelozia i nfierbntaser sngele. i amintea de toate farmecele fetei; visa la cele pe care nc nu le descoperise; i-o nchipuia pe femeia, care pentru el nsemna tot ce zmislise mai frumos natura, stnd n braele altuia, btndu-i joc de el cu acesta. l mistuia un foc dogortor; umbla ca un nebun, prad miilor de gnduri ce i se nvlmeau n minte i-l fceau s ameeasc. n sfrit, durerea lui ajunse la culme i simi c se nbu. Czu jos, se tvli urlnd pe pmnt, apoi cteva lacrimi i fcur loc printre pleoapele-i uscate i fierbini, plnse, iar plnsul l uur i-l mai liniti. Atunci, ridicndu-se n genunchi, o strig cu glas tare pe iubita-i necredincioas, o rug s nu-i nele dragostea, s nu-i calce fgduiala. i adres cea mai fierbinte rug; czu apoi ntr-o stare de apatie, care se preschimb ntr-un nou acces de furie. Totui, dup ce petrecu cteva ceasuri n acest zbucium, vecin cu nebunia, dezndejdea lui, prea puternic pentru a dinui mult timp, sfri prin a se potoli i Alain i mai veni n fire. Era n plin noapte i bietul disperat, ntr-att se tvlise pe pmnt, nct i se udaser hainele de pe el i ncepuse s-l zglie frigul. Alain ncerc s-i dea seama unde se afl, nu pentru c ar fi dorit s ntlneasc pe cineva oamenii, mai ales femeile, i erau, n clipa aceea, greu de suportat dar simea nevoia unui adpost, oricare ar fi fost el. ntmplarea i-a purtat paii ctre gurile Virei. Nu vedea n jurul lui dect tufe de papur i nite bltoace strlucind n btaia lunii, care se ivea din cnd n cnd printre norii ce alergau pe bolta sinilie a cerului. Deodat, la o deprtare de cel mult cinci-ase sute de pai de el, auzi urletul unui cine. i ciuli urechea. Cinele care urla era nendoielnic al btrnului Gabion, primul lui dascl ntr-ale vntorii. De cnd se ntorsese de la Paris, Alain nu-l mai vzuse pe mo Gabion. i aminti c bordeiul n care locuia unchiaul se afla prin apropiere, i era ncredinat c acest cine nu putea fi altul dect prietenul su, Pavilion. Glasul acesta parc-i striga lui, cel rtcit n pustiu: Vino la mine! Glas trist, sfietor, tocmai potrivit cu starea lui sufleteasc. ndrjit cum era mpotriva lumii ntregi, poate c, de-ar fi auzit un glas omenesc ar fi luat-o n cealalt direcie. Dar era glasul unui cine; porni deci ctre el. Abia fcuse o sut de pai, cnd zri o movil ntunecat ce se ridica din cmpie, profilndu-se la orizont. Acesta era Gabionul5. Se ndrept spre colib. Pe msur ce se apropia, vaietele cinelui erau tot mai dureroase. Ele se auzeau dinluntrul colibei, a crei u era nchis. Alain se ndrept ctre aceast u i aps pe clan. Ua nu era ncuiat. De ndat ce o deschise, cinele i sri cu labele pe piept i Alain i simi rsuflarea

cald i umed pe obraz. Se auzi din nou un urlet i cinele alerg n ncpere, spre locul unde se afla patul stpnului su. ncperea era cufundat n ntuneric. Alain l strig de dou ori pe mo Gabion. Nu-i rspunse nimeni sau, dac acesta poate fi numit rspuns, abia se auzi o suflare uoar, un suspin att de slab, nct Alain crezu c se nal. Cunotea locuina lui mo Gabion ca pe propria sa camer. naint pe bjbite pn la vatr, gsi chibriturile, scormoni n cenu. Cenua mai era cald, dar focul se stinsese. Alain era vntor i fumtor. n aceast dubl calitate, avea la el toate cele trebuincioase pentru a aprinde un foc. Frec un chibrit de perete i, la lumina lui, Alain l zri pe Pavilion aezat lng patul stpnului su, stnd cu capul nlat i urlnd. Pe pat, alctuit doar dintr-o saltea ntins pe jos, i se pru c vede o form omeneasc. Aprinse al doilea chibrit i se ndrept spre pat. Nu se nelase: mo Gabion era culcat, dormea sau murise. Al doilea chibrit se stinse tocmai cnd l apropie de chipul btrnului vntor. Alain se ntoarse la sob, cut lampa i, n cele din urm, o gsi pe un scunel. ncerc s-o aprind; uleiul se terminase. Vr n sob frunze de ferig, trestii i cteva achii de lemn, apoi scpr al treilea chibrit. Vreascurile se aprinser ndat i lumina tremurtoare a focului ptrunse pn n fundul ncperii. Cinele se afla n acelai loc, omul tot nemicat sttea. Dar cinele ncetase s mai urle i lingea faa stpnului su. Alain se apropie. Nimic nu se clintea. I se pru totui c mo Gabion, care la nceput avea ochii deschii, acum i nchisese. Se aplec spre pat i atinse mna btrnului. Mna era lipsit de via, dar nu se rcise nc. Era limpede c mo Gabion i dduse sufletul. Suspinul pe care-l auzise Alain cnd intrase n colib fusese ultima lui suflare, iar urletele lui Pavilion aveau semnificaia unui ultim bun rmas, de la prieten ctre prieten. Lingnd faa stpnului su, credinciosul animal i nchisese ochii. Fr s-i dea seama ce face, Alain ngenunche. Exist o mreie n moarte care face s se ncline frunile cele mai rzvrtite, genunchii cei mai nesupui; e mreia necunoscutului. Ce soart ciudat avusese omul acesta! Se ivise ntr-o bun zi, venind nu se tie de unde; trise departe de oameni, neavnd de-a face dect cu negustorul de vnat din Isigny, care sosea o dat la dou zile s ridice marfa i s-i plteasc; murise singur, la fel cum trise, fr s cear ajutorul vreunui prieten ori rugciunile vreunui preot. Plecase din lume, iar n urma lui rmsese doar cinele s-l plng; aprinsese focul, aprinsese opaiul i se culcase. Focul se stinsese, opaiul la fel. Se stinsese apoi i el, asemenea focului i opaiului. Din trupul lui rmnea oare altceva dect ce rmne de pe urma focului, adic cenua, sau de pe urma opaiului, adic un fitil ars? Lucrul acesta nu l-ar fi putut spune nici cadavrul lui, care fusese el nsui. Dup ce rosti n gnd o rugciune, Alain se ridic i merse s se aeze la gura focului, pe scunelul de stejar pe care sttuse de attea ori n trecut. Tnrul rmase acolo toat noaptea, fr s nchid o clip ochii, nteind

focul, ori de cte ori acesta era gata s se sting, ncercnd s-i astmpere clocotul din suflet prin gndurile acelea ntunecate i filosofice, care zboar ca nite psri de noapte n jurul unui pat mortuar. Cinele se ntinsese pe burt i sttea neclintit ca un sfinx, cu privirea aintit pe faa stpnului su. S-ar fi zis c ncerca i el s dezlege marea tain care va rmne venic ascuns oamenilor: Ce este moartea? Noaptea lu sfrit; lumina cenuie a zorilor ncepu s se strecoare prin ochiurile ferestrei i prin crpturile uii. Pe mas se afla o hrtie pe care erau aternute cteva rnduri cu creionul. Alain lu hrtia i citi: "M culc acum i n-am s m mai scol niciodat. Am trit departe de oameni i mor departe de ei. Ct am fost n via, nu le-am cerut nimic i nici dup moarte n-am s le cer mare lucru. l rog pe cel ce va intra aici i m va gsi mort s nu duc vestea mai departe. Moartea mea nu privete pe nimeni. Dac va fi un om credincios, va lua cazmaua ce se afl n colul camerei, va spa o groapa n nisipul de la rmul mrii, m va nfur n ptur, m va aeza n aceast groap, o va acoperi cu pmnt i va pune deasupra o cruce. Am fost i mor cretin. Dac omul nu are adpost, poate lua aceast colib. Nu-i o locuin prea mbietoare, dar ea m-a ferit de vnt, de ploaie i de frig, vreme de optsprezece ani. Dac va fi un vntor, l sftuiesc s fac ce am fcut i eu. Meseria asta nu te mbogete, dar i ajunge s-i duci zilele. Dac a fi avut cui s-i las, eu a fi putut economisi vreo mie de franci pe an. Dar n-am vrut s ucid mai mult vnat dect mi era necesar pentru a-mi asigura traiul i am cruat bietele fpturi ale Domnului ct mi-a stat n putin. i datorez optsprezece franci negustorului din Isigny, care, de opt zile de cnd sunt bolnav, mi-a adus cele trebuitoare dei nu aveam marf ca s-i dau. l rog pe cel ce-mi va lua locul n aceast colib, dac se hotrte s exercite mai departe meseria mea, s-i plteasc acestui om de treab cei optsprezece franci i, drept mulumire c m va pune n groap i-mi va aeza o cruce pe mormnt, i urez s aib parte de o moarte la fel de blnd i linitit ca aceea pe care o voi avea eu. 27 septembrie 1841 Mo Gabion" Alain se ntoarse ctre patul unde se afla ntins mortul i ntinse mna spre el, cu un gest solemn de parc ar fi zis: Dormi n pace, suflet necjit! Ultimele tale sfaturi vor fi urmate, ultimele dorini i vor fi ndeplinite. Apoi, bgnd de seama c se luminase de-a-binelea, privi n jurul lui. Cazmaua, aa cum scria n testamentul defunctului, se afla n colul ncperii. Alain lu aceast cazma i se duse s caute un loc potrivit, unde s sape ultimul lca al btrnului vntor. Se opri la poalele unei stnci, unde nu ajungeau nici cele mai puternice maree. Stnca aceasta alctuia un pinten, unde sttuse de multe ori la pnd, n copilrie, mpreun cu mo Gabion. Era locul preferat al btrnului vntor. Lui Alain i trecu prin minte c, de s-ar fi gndit mo Gabion s-i aleag singur locul, pe acela l-ar fi ales. Sp adnc n pmnt; cadavrul trebuia pus la adpost de cini i de lupi. Adun apoi ct mai muli bolovani i pietre. Aceste operaii pregtitoare fiind ndeplinite, se ntoarse n colib, nfur

cadavrul n ptur, l slt pe umr i se ndrept spre groap. Pavilion, care sttuse pn atunci neclintit, se ridic de jos i porni n urma mortului. Btrnul vntor a fost depus n groap, aa cum i dorise, fr bocete, fr discursuri, fr rugciuni. Crucea i-a fost ntocmit din dou scndurele de epav, azvrlite de furtun pe coast, i nfipt n movila de pmnt amestecat cu nisip, pietre i bolovani. Odat isprvit aceast ndatorire, Alain porni spre coliba singuratic, cu sufletul pustiu, cu capul plecat i pasul ostenit. Cinele mai rmasa o clip la marginea gropii, scoc se un ultim urlet prelung, apoi l urm pe Alain. Se punea acum n slujba omului milostiv care adusese la ndeplinire cele din urm dorine ale fostului su stpn. De departe, Alain zri silueta unui brbat ce se oprise n pragul casei. Era negustorul de psri din Isigny. Se pare c totul s-a sfrit spuse acesta nc de ieri am bnuit c n-o s apuce ziua i venisem s m ocup de cele cuvenite. Dar mi-ai luat-o nainte, domnule Montplet. Prietene i rspunse Alain rposatul i datora optsprezece franci; m-a nsrcinat s i-i napoiez. Iat-i. Aadar, mo Gabion v-a numit motenitorul lui? ntreb negustorul. Da rspunse Alain i, ca dovad, te rog s spui primului om srman pe care-l vei ntlni n drum c poate veni s ia de aici tot felul de lucruri. Negustorul lu cei optsprezece franci, l salut pe Montplet i se ndeprt. Dar, dup ce fcuse civa pai, se auzi strigat de tnr. Se ntoarse. Cu ce v pot fi de folos? ntreb el. Cnd o s ai nevoie de vnat, s mi te adresezi mie; te rog s-mi acorzi ntietate. Cum adic? i zise uimit negustorul. M voi ocupa cu vntoarea de psri. Nu glumii? Mai ntreb omul. Nu glumesc de loc. Sunt ruinat, nu m pricep la nimic, sunt un prea bun cretin pentru a-mi pune capt zilelor i, de vreme ce providena m-a fcut motenitorul bietului om care slluia n cocioaba asta, voi urma calea providenei. Negustorul plec, fgduindu-i lui Alain Montplet c va cumpra marf de la el. VII PE PLAJ Alain Montplet nu era nici filosof, nici vistor; nu se pricepea s-i analizeze simmintele pentru a deslui n ele cauzele i a le nlnui cu efectele. Dup cum i spusese negustorului din Isigny, nu-i trecuse o clip prin minte s-i pun capt vieii, orict i-ar fi fost aceasta de apstoare. Educaia lui religioas de ran i era adnc nrdcinat n suflet, chiar dac traiul uuratic l ndeprtase vremelnic de credin. Se gndise la un moment dat s se nroleze n armat. Dar, cugetnd la sila pe care i-o pricinuia ntotdeauna orice fel de disciplin, avu bunul sim s-i scoat repede din cap asemenea idei. Hotrt s-i pstreze independena, nu

se putea ndeletnici dect cu o munc fizic. Dar care anume? Alain Montplet nu nvase nici un meteug. Prin urmare, aa cum spusese el nsui, providena era cea care-l cluzise spre coliba lui mo Gabion tocmai n clipa cnd acesta nchidea ochii, iar el, Alain, se afla lipsit de avere, fr prini, fr prieteni, fr iubit. Or, dup cum am vzut, Alain Montplet, care era un vntor pasionat i un foarte bun inta, se hotrse s se ndeletniceasc cu vntoarea. De aceea, dup plecarea negustorului, i spuse: Asta e, nsui bunul Dumnezeu mi-a cluzit paii, braul lui mi-a artat acest adpost i meteugul care m va hrni, aa cum l-a hrnit i pe cel care a slluit aici naintea mea. Voi tri deci singur, departe de oameni, fr s le ceresc mila, i poate c ntr-o bun zi m voi putea rzbuna pentru rul ce mi l-au fcut. Trebuie s recunoatem c aceste ameninri mpotriva oamenilor se adresau, n gndul lui, mai ales femeilor. ntr-adevr, Alain Montplet jurase c nu se va nsura niciodat i c, de-i va sta n putin, va rsplti, n colectiv sau individual, aceast ncnttoare parte a societii denumit sexul slab, pentru tot rul pe care i-l pricinuise Lisa Jousselin. Ca i n cazul duelului, Alain Montplet nu vroia s rmn coda. Legmntul acesta, rostit ntr-o clip de mnie, dei nu fusese auzit de nimeni altul dect de Dumnezeu, n faa cruia i chinuia sufletul, nu era pentru Alain mai puin sfnt i flcul i fgduise lui nsui s nu-l calce, orice s-ar ntmpla. Hotrrea odat luat, se punea problema nfptuirii ei ct mai grabnice. Alain Montplet era nzestrat cu cele trebuincioase meseriei de vntor: arme foarte bune i un cine la fel; nu-i rmnea altceva de fcut dect s-i rostuiasc locuina. Tnrului i rmseser cinci sau ase ludovici i cteva bijuterii. Se duse la Isigny s vnd bijuteriile i s-i cumpere un pat, o mas, patru scaune, vase de buctrie i un costum complet de vntor. Pe drum se ntlni cu o familie de oameni nevoiai, trimii de negustorul de vnat s ridice mobilierul lui mo Gabion. ntr-un singur ceas, la Isigny, vnduse bijuteriile, i fcu cumprturile, trimise un zidar s spoiasc cu var Gabionul i s-i astupe crpturile. Ctre cinci dup-amiaz, Alain Montplet se ntoarse la colib. Cu patru sute de franci, cptai pe bijuteriile vndute, la care se adugau cei civa ludovici, Alain Montplet i cumprase toate lucrurile strict necesare. Numai c se napoiase la Gabion, fr un gologan. Dar avea pine pentru sear i pentru ziua urmtoare; avea i praf de puc pentru toat iarna. Trebuia s nceap o nou via. i o ncepu chiar din seara aceea. Am artat, cu alt prilej, ce nseamn vntoarea de psri de coast, care-i sunt greutile i primejdiile. Datorit pasiunii pe care Alain o manifesta, nc din copilrie, pentru orice fel de vntoare, aceste greuti i aceste primejdii nu puteau dect s-l ndrjeasc.

Se drui cu nflcrare noii sale ndeletniciri. Pentru c aceste eforturi fizice, aceste emoii, aceste nencetate preocupri i izgoneau gndurile triste ce-l frmntau; pentru c osteneala trupului i risipea ngrijorarea minii; pentru c inima lui, care nu se deschisese dect o singur dat, se nchisese acum peste o ran; munca i aduse o adevrat uurare, iar nflcrarea lui se transform curnd n nesocotin. Petrecea sptmni ntregi printre bancurile de nisip de la gurile Virei, pe unde miuna vnatul; dormea, mnca acolo, i ducea traiul vnnd psri cu picioare lungi, n timpul zilei, pndind psrile cltoare, n timpul nopii; dobora puzderie de vnat pe care negustorul din Isigny venea s-l ridice o dat la dou zile, aducndu-i i banii pentru ultimul transport. Prea c n-o s se mai sature de asemenea plceri distrugtoare. Cu toate acestea, nu-i inu dect pe jumtate fgduiala cu privire la rzbunarea mpotriva speciei umane, dei, ori de cte ori i amintea de cele petrecute, i asta se ntmpla adesea, suferina pricinuit de oameni o simea la fel de crncen. Fiindc nu avea tria de caracter a unui Timon6 sau Alceste7, nu rupse chiar orice legtur cu semenii lui, iar dac se ntlnea din ntmplare cu fotii si prieteni, pescari din Grand-Camp, Maisy ori din Saint-Pierre-du-Mont, schimba, din cnd n cnd, cteva vorbe cu ei. Ce-i drept, acetia nu-i pricinuiser nici un ru i-i artau aceeai stim, dac nu chiar mai mult, vntorului de psri, dect lui Alain Montplet, motenitorul de odinioar al Cochardierei. Tnrul era ns neclintit n privina celei de a doua pri a legmntului fcut. Pstra o ur nenduplecat sexului din care fcea parte Lisa Jousselin; fugea din calea femeilor, iar ura lui, dei pn acum se manifestase doar prin vorbe, nu prea s fie mai puin puternic, sincer i adnc. ntr-o zi din luna septembrie 1841, Alain se pregti s atepte cderea nopii pe bancurile de nisip de la rsrit, aflate la o deprtare de dou leghe de Maisy. i trase cizmele nalte, care-i ajungeau pn la bru, i mbrc peste cma o manta de marinar din pnz cenuie impregnat, i lu puca, ptura pentru noapte, l chem pe Pavilion tovarul su de singurtate, prietenul tcut, care, ducndu-se zilnic la mormntul fostului stpn, l ndemna s priveasc mai filosofic trecutul i se ndrept ctre sat. n vreme ce nainta pe potec, vntorul bg de seam c se apropie furtuna. Valurile crescuser i marea se nla la orizont. Vntul i schimbase dintr-o dat direcia, dinspre nord spre sud-vest, i nite dungi late, sngerii brzdau cerul. Vntorul nu apucase s strbat jumtate din drum, cnd furtuna izbucni cu toat strnicia. Valurile se sprgeau de coast, biciuind pietrele, asemenea unor adevrai muni mictori. n sfrit, vntul nla vrtejuri de nisip att de puternice, nct tnrul a fost silit s se adposteasc dup movila ridicat spre cmpie, pentru vamei. Ajungnd n sat, Alain vzu ntreaga populaie din Maisy ngrmdit pe plaj. Femeile ngenuncheaser n nisipul ud i brzdat de spum, rugndu-se; brbaii priveau, cu spaima ntiprit pe fee; nite marinari pregteau o barc i o apropiau de valuri, sprijinind-o pe dedesubt cu vslele, astfel nct s

poat intra uor n mare. Alain afl ndat pricina acestei neobinuite emoii, n timpul fluxului de dup-amiaz, trei alupe din Maisy plecaser la pescuit stridii i era de temut c, fiind prinse de vrtej nainte de a ajunge n larg, s nu fi fost azvrlite pe coast. Montplet se amestec printre grupurile de brbai care scrutau cu ochii adncimea zrii, ngustat de perdeaua de ploaie, i ncepu s discute cu ei despre soarta pe care ar fi putut s-o aib alupele. Asemenea tuturor locuitorilor din sat, pe plaj se afla i Thomas Langot; doar c el prea i mai nelinitit. Ceilali tremurau doar pentru pierderea unor rude sau prieteni; cmtarul tremura ca pentru propria lui piele: din cele trei alupe aflate acum n primejdie, dou erau ale sale. Dar Langot nu era singurul din familia lui care tremura. Era nsoit de Jeanne-Marie, vduva pe care o folosea drept slujnic, spunnd c o ajut, i care prea s fie prad unei dureroase neliniti. Vzndu-i pe amndoi att de dezndjduii cei de fa i puteau nchipui ct de mult trebuie s se fi temut Thomas Langot dac ngduise ca biata femeie, pe care o bruftuluia de obicei la cea mai mic lips, s prseasc prvlia odat cu el. Cu toat ngrijorarea de care era cuprins, Langot l zri pe tnrul vntor. Spaima l fcea superstiios i i se pru c privirea lui Alain ncrcat de mustrri i va aduce nenorocire; i spuse c, de i-ar asigura indiferena tnrului, pe care nu-l mai vzuse de la moartea lui Jean Montplet i vnzarea fermei Cochardiere, ar mai ndeprta puin primejdia ce-i amenina brcile. Fcu n aa fel nct s se apropie pe nesimite de grupul n care se afla Alain. Dar acesta, la rndul su, nu-l slbise o clip din ochi i, cnd l vzu venind, se retrase mai la o parte, ndreptndu-se spre un col de stnc, aflat la civa pai, unde se aez. Langot vroi s se lmureasc cum stau lucrurile. Prefcndu-se c renun s mai stea de vorb cu Alain, ddu un ocol i, descriind un cerc, se apropie de acesta nainte ca tnrul s-i fi dat seama. Urt vreme, foarte urt vreme, biete i spuse el dintr-o dat, ca s nu-i dea prilej s plece fr a-i rspunde. Crezi, domnule Langot? i rspunse cu rceal, Montplet. Desigur. Ei bine, mie nu mi se pare. Totui bigui Langot, destul de nelinitit de tonul cu care i se dduse acest rspuns ar trebui s nelegi c e destul de neplcut pentru cei ce ar putea fi pgubii. Din aceeai pricin, domnule Langot, ar trebui, s nelegi i dumneata, care ai o minte att de luminat, c vremea asta e cum nu se poate mai plcut pentru cei ce ar avea ceva de ctigat de pe urma ei. Isuse Cristoase! Strig cmtarul, ridicndu-i spre cer minile-i strmbe. Ce-i nchipui c ai putea ctiga de pe urma unei asemenea furtuni? n primul rnd, slbticiunile vor fi izgonite din larg i de pe bancurile de nisip, pe coast, astfel nct le voi putea vna fr s ating mcar apa cu piciorul; dornic s-i gseasc un adpost, vnatul nu se va mai sinchisi de

puca mea, iar eu mi voi umple tolba, fr nici o osteneal, de parc a sta ntr-un fotoliu cu rotile. Pe urm, poate voi mai dobndi ceva, pe care-l doresc din tot sufletul, dei pentru asta ar trebui s m rog mai degrab diavolului pentru a-l cpta. Rostind ultimele cuvinte, Alain privi chior spre btrnul cmtar. Acesta deslui de minune gndul tnrului, i spaima c cerul sau iadul ar putea ndeplini dorina victimei sale ca el s-i piard alupele l fcu s se cutremure. Dar ce fel de cretin eti, dac poi avea asemenea dorine?! Exclam cmtarul. Asta-i bun! Ce fel de cretin sunt eu?! ntr-adevr, domnule Langot, iat o vorb ce i se potrivete de minune! Bine-i mai st s pomeneti de mila cretineasc! Cel mai mecher ctig, i-ai spus dumneata cnd ai pus mna pe Cochardiere. Nu e oare drept s-i rspund i eu astzi: Nenorocosul pierde mult? Dar n-ai s-o faci, Alain! Spuse Thomas Langot, clnnind din dini. Doar tii bine, fiule c eu te-am iubit ntotdeauna! Da, cu o dragoste amar. Fr-ndoial, fr-ndoial! Trebuie s tii c mi-a venit greu s acionez mpotriva ta; dar, nelege-m, afacerile sunt afaceri, nu poi s primeti mereu, fr s dai niciodat nimic napoi. Atunci de ce nu mi-ai propus o nvoial prieteneasc? Vorbete! Cnd mi-a fi dat seama n ce am intrat, primejdia m-ar fi lecuit de trndvie. M-a fi pus pe munc i, ncetul cu ncetul, dup ce m nsuram, i-a fi pltit datoria. M-a mpiedicat contiina, fiule; da, contiina m-a mpiedicat. N-am vrut s iau parte la neltorie fa de bunul domn Jousselin; am destule mustrri de cuget, c l-am nelat atta vreme pe tatl tu! S m ierte sufletul lui bun! Montplet nl din umeri, scrbit de atta frnicie. Eti suprat pe mine adug Thomas Langot eti suprat, dar s tii c n-ai dreptate; ca dovad, uite, fiindc te vd pus pe munc, las naibii mlatina i broatele i ntoarce-te la Paris. Pe cuvntul meu de om cinstit, dup ce vei ajunge acolo, te voi nzestra cu nite unelte care te vor ajuta s strngi avere, cum am fcut i eu. Haida-de! Rspunse Alain. Crezi c m poi nzestra i cu lcomia, cu necinstea, cu sufletul dumitale cinos i egoist, domnule Langot? De-i place sau nu, voi rmne aici ca s te ursc, s-i intre bine asta n cap; cci te ursc, pricepi? Azvrlise cu atta patim cuvintele n obrazul cmtarului, nct acesta se ddu un pas ndrt. Altul i-ar ascunde ura, nu-i aa? Continu el. Dar eu, eu nu sunt ca alii i simt o adevrat bucurie s i-o spun, s-i spun rspicat n fa c te ursc! Acum te prefaci c eti omenos i cumsecade fiindc tremuri pentru cojile dumitale de nuc; ei bine, ascult ce-i spun: e cumplit, dar e adevrat. De s-ar afla amndou aici i de n-ar trebui s trag dect un foc pentru a le salva, ei bine, mai degrab mi-a sfrma puca dect s las glonul s ias. Auzind cuvintele lui Montplet, o femeie, care ascultase discuia dintre cei

doi brbai, stnd cu minile mpreunate i cu privirea ngrijorat, scoase un strigt sfietor. Aceast femeie era Jeanne-Marie, nepoata cmtarului. Ah! Domnule Alain, nu-i drept s gndeti astfel! Spuse ea. n brci se afl brbai i copii ai cror prini nu v-au fcut nici un ru. La mustrarea ei, pe care o simea ndreptit, Alain tresri. Are dreptate, la asta nu m-am gndit! Strig Langot, ncntat de acest sprijin. Da, n brci se afl nite copii ai bunului Dumnezeu, nite fiine omeneti, cerul s le ocroteasc! Domnule Montplet, dac doreti distrugerea brcilor mele, nseamn c doreti moartea lor. Nu doresc rul i paguba nimnui continu Alain, dar dac se ntmpl aa ceva, s-mi fie cu iertare c nu-i plng pe cei ce n-au avut mil de mine. Vai! Se cin vduva. Dar nu-i acelai lucru, domnule Alain! Dumneata i-ai atras nenorocirea, ducnd o via de huzur, n vreme ce bieii oameni din brci nfrunt moartea pentru a-i ctiga pinea pentru ei i familiile lor, pentru a uura povara purtat de mamele lor. Spunnd acestea, nefericita se gndea la fiul ei, pe care Langot l mbarcase cu sila, cu opt zile n urm, pe una din alupele sale, chipurile s nvee o meserie, dup cum spunea cmtarul. n realitate, ca s mnnce de la altul pinea cea de toate zilele, acea biat bucic de pine pe care o cerem lui Dumnezeu n rugciunile noastre de duminic. Jeanne-Marie nu ndrznea nc s-i dea pe fa temerile, dar era aproape moart de spaim cnd se gndea la primejdia ce-i amenina n clipele acelea fiul mult iubit, singura ei mngiere pe lume. Dar, cu toate strdaniile ei de a-i ascunde zbuciumul, nepoata lui Langot nu mai era n stare s-i stpneasc durerea. Se ntoarse s-i tearg lacrimile. Alain nu bg de seam, ori mai degrab se prefcu a nu bga de seam. Jeanne-Marie era femeie, adic o fiin creia el i jurase ur i rzbunare. De aceea, pornit cum era mpotriva bcanului, spuse: Vai! Vai! ntreab-l pe unchiul dumitale, Jeanne-Marie, dac singurul vinovat de ruina mea sunt eu, dac, nainte de a m bate cu pumnul n piept i a striga: Iertare!, n-ar trebui s-i nvinovesc pe aa-ziii prieteni, ale cror sfaturi au grbit moartea tatlui meu i m-au dus de rp. nceteaz, femeie, aperi o cauz nedreapt! Roag-l mai bine pe Dumnezeu s nu cad i peste tine blestemul pentru pcatele unchiului tu; nu te aeza ntre noi doi, ca s nu-mi trezeti i tu dorina de rzbunare pe care omul acesta o rscolete n mine. n timp ce rostea aceste cuvinte, din ochii lui Alain Montplet nir dou flcri, la fel de amenintoare ca i fulgerele ce scprau la orizont. Apoi, fr s atepte vreun rspuns, i slt puca pe umr i se ndeprt ctre rsrit. VIII NAUFRAGIAII DE PE SFNTA TEREZA Vreme de o jumtate de or, la Maisy domni aceeai nelinite. Ca s-i poi nchipui o astfel de frmntare, pe care ne-ar fi greu s-o

descriem, ar trebui s fi trit, pe rmurile de nord sau de vest, ceasurile acelea de zbucium cumplit, cnd spaima se cuibrete n toate sufletele deodat, accelernd btile inimilor a dou-trei mii de oameni n acelai timp. n sfrit, dup ce se scurse aceast jumtate de ceas, cum nu se zrea nimic prin cea, bnuir c alupele se ndeprtaser de rm, mergnd n linie dreapt, ct timp vntul le-a ngduit s mai in ntins ultimul petic de pnz. Oarecum linitii, ranii din sat pornir, unul cte unul, pe la casele lor. Pe plaj nu mai rmseser dect Langot, nepoata lui i cteva femei, mame, surori ori neveste, al cror zbucium nu se putea domoli cu o simpl bnuial. Thomas Langot, mai nelinitit pentru brcile lui dect toate mamele, toate soiile i toate surorile pentru copilul, soul ori fraii lor, dup cum spuneam, Thomas Langot umbla de colo-colo cu piciorul lui ontorog, fr s-i dea seama c ploaia i apa mrii l muiaser pn la piele. Se oprea din cnd n cnd pe cte un loc mai nalt i scruta cu un binoclu oceanul, apoi nuruba capacul i-i vra cu o micare repezit binoclul n buzunar, optind: Nimic! Absolut nimic! La drept vorbind, bine fac dac se ain n larg; pe o asemenea vreme e mai bine n larg dect aproape de rm. Adug apoi, cu nerbdarea zgrcitului: Totui, mi-ar plcea s-mi revd bietele mele alupe. Dup un timp, cnd se ntoarse i o zri pe Jeanne-Marie, btu din picior, strignd: Drace! Ce mai caui aici? Oare aa serveti tu muncitorii cu rachiu i lumnri, stnd aici, pe plaj? Uite cum te rspltesc neamurile pentru pinea pe care le-o dai s mnnce! Dar biata Jeanne-Marie, cu sufletul i privirea aintite ctre ocean, ctre primejdia prin care trecea fiul ei, i mpreun minile, spunndu-i doar att: Te implor, unchiule, las-m s mai rmn puin aici, lng dumneata. Lng mine! Lng mine! Mormi Langot. i, m rog, de ce s rmi lng mine? Apoi, fr s in seama de zbuciumul ce pusese stpnire pe biata vduv, datorit acestei ateptri prelungite, fr s in seama de ochii ei scldai n lacrimi, de tremurul nervos ce-i strbtea tot trupul, adug: Mcar dac rugciunile, plnsetele i gemetele astea ar opri vntul, dar, dimpotriv, rafalele sunt att de puternice, de parc ar vrea s smulg i faleza. Ah, bietele mele brcue! N-au s reziste! N-au cum s reziste! Auzind aceast vicreal, care pentru ea nsemna o condamnare la moarte, Jeanne-Marie strig cu glas sfietor: Copilul meu! Dragul meu copila! Srmanul meu Jean-Marie! Isuse Dumnezeule! Sfnt Fecioar Maria! Oare nu v e mil de copilul meu? La naiba! O s-i gseti copilul! I-o retez bcanul, pe care mnia-i dezlnuit mpotriva furtunii l fcea i mai nendurtor ca de obicei: Un brbat sau un copil, viu sau mort, se ntoarce totdeauna la rm; dar cu o barc nu se ntmpl la fel. Jeanne-Marie i astup urechile, s nu mai aud astfel de cuvinte, pe care le socotea adevrate injurii la adresa cerului i czu n genunchi pe nisip. n clipa aceea se ivi un brbat ce alerga de-a lungul plajei, fcnd semne cu braele. Thomas Langot fugi ctre brbatul acela, fr s-i pese de nepoatsa, pe care o ls aproape leinat. Cel ce venea n goan, prnd c aduce o

veste trist, era Alain Montplet. ndat ce glasul lui se putu face auzit, acoperind vntul i furtuna, Alain Montplet strig: Chemai toat lumea! Toat lumea s dea ajutor! Brcile se afl lng coast, pe bancul Pleineseve! Lui Thomas Langot i se nmuiar picioarele, o pcl i se aez peste ochi i simi, la rndul su, c e gata s leine. nainte s-i fi venit n fire, Alain trecu pe lng el i, ajungnd n captul uliei mari, strig de rsuna n tot satul: Ajutor, oameni buni! Venii! S-au mpotmolit pe bancul Pleineseve! La strigtul lui, ce prea nsui strigtul adncurilor, toi locuitorii satului, brbai, femei, copii, btrni, ddur buzna afar, alergnd ctre locul naufragiului. De la primul cuvnt, Jeanne-Marie porni n goan spre bancul Pleineseve; i depea n iueal chiar i pe cei mai sprinteni; dezndejdea i ddea aripi. Cu prul n vnt, cu privirea rtcit, abia trgndu-i rsuflarea, ea a ajuns prima la cotitura falezei i a fost prima care a mbriat cu privirea golfuleul n care se afla bancul Pleineseve. Dup dunga alb ce nconjura marginea groas a ambarcaiunii, deasupra liniei de plutire, ea recunoscu alupa Sfnta Tereza, cea pe care se afla fiul su. Cnd o vzu, biata femeie, zdrobit de durere i sleit de aceast goan nebun, se prbui pe nisip, strignd: Oh! Dumnezeule! Dumnezeule! Srmanul meu micu! n urma ei venea mulimea de steni, astfel c n primele clipe se strni o nvlmeal de nenchipuit. Brbaii vorbeau toi deodat, se contraziceau asupra mijloacelor de salvare pe care urmau s le foloseasc, iar timpul trecea fr ca ei s ncerce vreunul. Femeile scoteau strigte ascuite i, la suspinele lor, se adugau i cele ale copiilor, care plngeau fiindc i vedeau mamele plngnd. n toiul acestei zarve, doar Alain i civa marinari i pstraser sngele rece. Jacques Hnin cititorul i amintete c, la nceputul acestei povestiri, am pomenit de numele acestui marinar, spunnd c-l vom ntlni i mai trziu Jacques Hnin, cruia calitatea sa de fost ef de echipaj pe un vas al statului i ddea o oarecare autoritate, ceru s se fac linite. i mpinse pe copii i pe femei spre falez i porunci ctorva biei s se duc pe plaja din Maisy, unde se afla pregtit o barc, s-o ncarce ntr-o cru i s-o aduc n goana cailor. ntr-adevr, Sfnta Tereza era ntr-o stare din cele mai critice i se impuneau msuri urgente. Barca era aezat de-a latul pe bancul de nisip i se nfipsese n aa fel, nct putea fi lesne acoperit de valurile ce se rostogoleau. Cei trei brbai i musul, care alctuiau echipajul musul era micuul JeanMarie nu puteau sta pe punte, aceasta fiind mturat nencetat de valuri, i se craser pe catarg; din cnd n cnd, cte un val mai puternic se npustea asupra brcii, o apleca pe o rn i atunci, caren, catarg i oameni, totul disprea n tromba uria de ap; apoi, cnd fcea cale-ntoars, valul ndrepta din nou mica ambarcaie.

Musul, care se crase tocmai n vrf, se ivea primul, apoi marinarii, apoi alupa, care sttea cteva secunde dreapt, pn ce o nou tromb de ap o apleca iari. De fiecare dat cnd alupa era npdit de valuri, din pieptul celor ce priveau la acest nfiortor spectacol nea un strigt de groaz, la care se aduga cel al naufragiailor, desluit foarte limpede de pe mal. Apoi, timp de cteva secunde, plaja rmnea mut i mpietrit. Aceste cteva secunde preau o venicie. n sfrit, un strigt de uurare se nla din toate piepturile, la fel cum se nlase i strigtul de groaz, salutnd ntoarcerea naufragiailor la lumin i la via. Se auzeau atunci oapte amestecate cu rsuflarea a o mie dou sute sau o mie cinci sute de oameni. O! Domnul fie ludat! Mai sunt nc acolo! Dar, dup aproape un sfert de ceas, nainte de ntoarcerea oamenilor plecai s aduc barca de salvare, nvala repetat a puhoaielor l i costase viaa pe unul dintre marinari. Dup retragerea apei, pe catargul Sfintei Tereza nu mai erau dect trei supravieuitori. Al patrulea, cel ce se aflase mai aproape de punte, atrna aplecat, susinut la mijloc de frnghia cu care se legase. Era mort! Strigtele i hohotele de plns izbucnir din nou. Era limpede c, unul dup altul, bieii marinari vor mprti aceeai soart. Jacques Hnin primi din partea tuturor mputernicirea de a conduce operaiunile de salvare ale supravieuitorilor. El trebui s nlture cu fora mulimea de femei ce nainta pn n mare, ntinznd braele lor neputincioase ctre srmanii naufragiai. n clipa aceea, strigte puternice vestir sosirea brcii de salvare. Se npustir cu toi asupra ei, trgnd-o ctre mal. Maistrul Jacques lu cuvntul i vorbi ca un amiral: Linite! Ascultai-m i facei ce v spun! Se fcu linite. Am nevoie de opt voluntari! Strig el. Se prezentar cincizeci. n asemenea mprejurri, francezii procedeaz totdeauna la fel: ca s salveze un om aflat n pragul morii, ali zece sunt gata s-i primejduiasc viaa pentru a-i veni n ajutor. Jacques Hnin alese opt brbai, dintre cei mai puternici i hotri. Nici o mam, nici o nevast, nici o sor nu ncerc s spun vreo vorb sau s fac vreun gest pentru a-i mpiedica fiul, soul ori fratele s se duc la moarte. Fiecare tia c se ndeplinete o sfnt datorie. Jacques Hnin art fiecrui om locul de unde trebuia s porneasc, le recomand tuturor s ia aminte la comanda sa i atept o clip n care furia valurilor s se mai domoleasc pentru ca barca s poat fi dus de pe rm pn n ocean. La semnalul lui, cei opt brbai mpinser n acelai timp barca; aceasta ncepu s pluteasc i, ndat, se sltar i ei pe locurile lor, vslind cu ndejde. Dar nu ajunseser nici la zece metri, c se trezir nghiii de un val uria, iar dup retragerea acestuia, barca iei la iveal, fiind azvrlit pe rm. Cei aflai n ea au scpat cu via numai datorit msurilor de prevedere luate de Jacques Hnin; acesta poruncise s se lege de fiecare latur nite frnghii, de care oamenii s se poat aga la nevoie. De trei ori au mpins barca n ap. Tot de attea ori ea a fost trt la

rm, n acelai fel. Dup a treia ncercare, maistrul Hnin se sprijini de barca ce zcea pe nisip, cu fundul n sus, i strig cu glas plin de mnie i tristee: Destul, copii! Ajunge! Bunul Dumnezeu nu ine cu noi. Apoi, ridicnd amenintor pumnul ctre cer, adug: i vine s plesneti, nu alta, cnd i vezi pe camarazii ti doar la o sut de metri zvrcolindu-se ca nite rechini n harpon! Dar dac se mpotmolete ancora, trebuie s se rup i cablul! Astzi este rndul lor, mine va fi al nostru. S ne rugm pentru ei, marinari! O rugciune, asta e tot ce mai pot atepta ei de la oameni. Trecnd de la vorb la fapt, btrnul lup de mare i descoperi capul ncrunit, ngenunche i ncepu s se roage cu glas tare. Dar nu apuc s-i sfreasc ruga. Strbtnd mulimea, cu o furie de leoaic, o femeie l apuc de bra pe Hnin i-l zgli zdravn, silindu-l s se ridice. Femeia aceasta era Jeanne-Marie. Ah, laule! Tu trieti, oamenii tia triesc, i nu v ducei s-i scpai pe semenii votri care sunt la dou sute de pai de voi i care vor muri! Venii, mame! Venii, neveste! S facem noi ceea ce nu ndrznesc s fac brbaii! Cteva femei o nconjurar pe Jeanne-Marie, strignd: S mergem! S mergem! Doar suntem neveste de marinari, tim cum se mnuiesc vslele. Ascult, nefericito, vrei oare s mori i s le trti i pe ele dup tine? I se adres Jacques Hnin srmanei Jeanne-Marie. Vreau s-mi salvez copilul. Vezi tu copilul acela care-i ntinde braele spre mine? Acela e fiul meu! Da, da, m duc la el! De nu-l voi putea salva, cel puin vom muri mpreun! Strig Jeanne. Poate fiindc oamenii tceau, furtuna i lu n clipa aceea sarcina de a rspunde, i un val monstruos, sprgndu-se cu mare zgomot pe plaj, rsturn mai muli spectatori i-i nvlui pe ceilali n spum. La strigtele acestora, rspunser strigtele altor spectatori care, aflai mai la adpost, nu pierduser o clip din ochi barca Sfnta Tereza. Strigtele lor vesteau c numrul naufragiailor sczuse la doi. Un al doilea cadavru se blbnea deasupra celui dinti. Moartea urca din ce n ce mai sus. Nu vezi, Jeanne-Marie i spuse btrnul contramaistru c nu exist putere sau ndrzneal omeneasc n stare s lupte mpotriva oceanului, cnd bunul Dumnezeu sufl peste valurile sale; nici o brcu, chiar de l-ar avea pe dracu la crm, n-ar izbuti s pluteasc altfel peste aa prpastie, dect cu chila n sus. Poate c un nottor iscusit ar strbate cei dou sute de metri; dar n Maisy nu exist niciunul, orict de puternic ar fi el, pe care l-a sftui s ncerce. Un nottor! Un nottor! Repet Jeanne-Marie, frngndu-i minile. Dar ce, eu nu tiu s not? Oh! Dumnezeul care ne d inimi de mam ar trebui s ne dea i puterea brbailor. n acea clip l zri pe vntorul de psri stnd drept lng ea, scrutnd dezastrul cu privirea ntunecat. Dintr-o micare iute ca fulgerul, czu la picioarele lui. Domnule Alain! Strig ea. Domnule Alain! Se spune c dumneata eti cel mai bun nottor, nu numai din

Maisy, ci de pe ntreaga coast. Domnule Alain, n numele lui Dumnezeu, n numele tatlui i al mamei dumitale, care se odihnesc n pmnt cretin, salveaz-mi copilul! Nu te duce, Montplet, nu te duce! Vei muri, nefericitule! Se mpotrivi Hnin. Jeanne-Marie se ridic n picioare. Taci din gur, Jacques! Strig ea. Taci din gur i nu-l opri pe omul acesta cumsecade s redea un copil mamei sale. Ah, dac ai ti ct l iubesc, bunule domn Alain! Continu femeia. Dac ai ti ct ine i el la mine, srmanul meu micu! Dac ai ti cte am ndurat pentru el! Dac ai fi vzut cu ct curaj s-a resemnat s se urce pe barca aceea, ca s nu atrag mnia unchiului asupra noastr, oh, ai nelege c nu e cu putin s-l pierd pentru totdeauna! i jur c, de-l vei salva, nseamn c salvezi dou viei deodat; nul mai am dect pe el pe lume! Dumnezeu, care e bun, Dumnezeu, care e milostiv i vduva nl braele ctre cer Dumnezeu nu va vroi s-mi rpeasc ultima mngiere ce mi-a rmas! Dac mi-l va lua, nseamn c m cheam i pe mine la el, nseamn c nu vrea ca eu s-i supravieuiesc! Doamne! Doamne! Doar tii bine c o mam nu poate supravieui copilului su! Cuvintele acestea micaser adnc sufletele celor prezeni. nsui Alain, cu toat pornirea lui mpotriva omenirii, era mai micat dect toi ceilali. Dup cum tim, copilria lui fusese lipsit de dragostea de mam, i admira cu att mai mult puterea i druirea acestui simmnt, cu ct i se dezvluia acum pentru prima oar. Bine, fie! Exclam el deodat. Nu se va putea spune c i s-a cerut lui Alain Montplet s salveze viaa unui copil, care n-a fcut nc nimnui vreun ru, i c Alain Montplet a refuzat, temndu-se s nu i-o piard pe a sa. Hei! Voi tilali! Adug el, ntorcndu-se i azvrlindu-i mantaua i cmaa pe nisipul iroind de ap. M duc acolo. Legai-mi o funie de mijloc. ntr-o clip, el se art gol ca statuia lui Hercule de la palatul Farnese, cu care se asemna foarte mult, exceptnd poate fineea ncheieturilor. I se leg o funie n jurul trupului. Domnule Alain! Domnule Alain! Se auzi glasul dezndjduit al vduvei. n acelai timp ea ntinse braele ctre barca euat. Pentru a douzecea oar, barca dispruse, acoperit de valuri. Nelinitea ajunsese la culme. Poate c sacrificiul vntorului n-avea s mai foloseasc nimnui; poate c cei doi nefericii ce se aflau la bord ncetaser din via. Barca se ivi din nou. Al treilea marinar, frnt de la mijloc, murise ca i ceilali doi tovari ai si. Micul mus, care sttea crat n vrful catargului, rmnnd astfel mai puin timp acoperit de puhoaie la fiecare tromb, era singurul supravieuitor. Ah! Rsufl vduva. Triete! Triete, Alain! Dumnezeu s te ocroteasc! Curaj, Alain! Curaj! Strigar toi ntr-un glas. Alain i nnod bine funia n jurul trupului, apoi, ntinzndu-i maistrului Hnin cellalt capt, spuse:

ine, s desfori ncet funia, iar cnd voi ajunge acolo, s legi de ea un cablu zdravn; eu am s-l trag spre mine, vom stabili astfel un dute-vino i, dac-mi ajut cerul, m voi ntoarce cu biatul. Stranic! Exclam Hnin. Eti un nebun, dar eti ndrzne; i n-o s stau nici eu cu minile-n sn cnd tu i primejduieti astfel viaa; dac vrei, o s mergem mpreun, Alain. Nu, nu, Jacques rspunse vntorul, oprindu-l pe btrnul marinar, care ncepuse s-i scoat hainele de pe el. Dac lucrul este cu putin, e de ajuns unul singur; dac nu, n-are rost s piar doi n loc de unu. Ai i dumneata copii adug el ncet, ca s nu-l aud vduva. Ce se va alege de ei dac te vor pierde? Ah! Pe cinstea mea c ai dreptate! opti btrnul contramaistru, lsnd s-i cad braele a neputin. Oh, ai naibii de copii! Nici nu m-am gndit la ei! Du-te, Alain! Du-te singur! n privina cablului te poi bizui pe mine. Ai grij i nu te lsa ameit de valuri, ele fac uneori mai mult zgomot dect ru. Fii pe pace! Rspunse Alain. Eu i valurile ne cunoatem de mult. Ia seama la cablu: nici prea strns nici prea liber. Acum, gata! Rmas-bun! Gata, flcule! Las-m s-i strng mna, n numele meu i al celorlali. Tnrul i btrnul marinar se mbriar. Dup aceast clduroas desprire, Alain tocmai vroia s se arunce n valuri. Dar veni i Marie-Jeanne la rnd. Biata femeie se arunc n braele lui, strignd: i eu, i eu, domnule Alain! Ea i drui tnrului vntor un srut nevinovat i ptima totodat. Vduvei i se prea c acest srut avea s ajung pn la fiul ei. Alain intr n mare pn la genunchi, ncordat ca un atlet ce pornete la lupt. Atepta clipa n care va sosi valul. Acesta veni uria, furios, ngrozitor. n loc s se dea n lturi, Alain i iei n ntmpinare, se cufund hotrt sub el i, purtat de valul care se retrgea, se ivi la douzeci de brae8 de mal. Bravo! Bravo! Strig Hnin. Se pricepe biatul. Acum c l-am vzut la treab, pun prinsoare c se va descurca. Curaj, Alain! Curaj! Strigar toi ca unul. Doar vduva nu striga. Sttea n genunchi, plngnd i rugndu-se; copleit de sfietoarea-i durere, att de puin potrivit cu fptura ei firav, ea nu mai avea putere s priveasc. Pescarii urmreau toate micrile lui Alain, cu o nelinite amestecat cu mndrie. Un spectacol ca acesta avea darul de a-i ridica pe spectatori n propriii lor ochi. De altfel, tnrul oferea un spectacol ce merita s fie privit. nota cu o vigoare neobinuit, repetnd prima manevr ori de cte ori se ivea prilejul. Curnd, distana care-l desprea de alupa mpotmolit se micora, apoi l vzur agndu-se de stncile pe care euase Sfnta Tereza. ntinse mna ca s se prind de marginea ambarcaiunii. Dar iat un nou val i nu se mai vzu nimic: nottor, barc, naufragiat, totul dispruse. Urm un minut de nelinite, din cele pe care am mai ncercat s le nfim. De data aceasta ns, ngrijorarea era mai mare pentru c se aduga

la ea i primejdia prin care trecea Alain, ndejdea pe care i-o puseser n el. Barca se ivi din nou. Copilul mai era n via! Dup cum am mai spus, nlimea la care se crase l ferea s rmn prea mult n ap, ori de cte ori avea loc acest nfiortor tangaj, ngduind astfel celui mai slab s reziste un timp mai ndelungat. Linitii n privina biatului, toi ochii l cutau pe Alain. Inimile tuturor ncetaser s mai bat, nimeni nu mai sufla. Vduva se ridicase n picioare; cu braele ntinse ctre mare, cu rsuflarea tiat, ea nu mai avea putere nici s se roage. Deodat, de cealalt parte a brcii, n spre larg, se zri o siluet negricioas. Era Alain. Valurile l zvrliser dincolo de alup i acum ncerca s se apropie de ea. Mai norocos de data aceasta, el se prinse de barc, se car pe punte i leg de piciorul catargului cablul pe care i-l trimisese Hnin, potrivit nelegerii. Apoi, ajutndu-se de corzi, ajunse pn n vrf; micuul era att de nepenit de frig, nct nu izbutea s-i desfac singur legturile. l dezleg de catargul salvator, l aez pe umeri, cobor n ap, se prinse de cablu i ncepu ntoarcerea ctre mal. Din clipa aceea, pe rm totul se opri: btaia inimilor, rsuflare, ncurajri, rugciuni. ntoarcerea a fost lung i anevoioas. De zeci de ori copilul i-a dat drumul i de fiecare dat ar fi fost smuls de ape, dac Alain n-ar fi avut prevederea s-l lege de mijloc cu o frnghie care luneca pe cablu printr-un la. Pe msur ce Alain i copilul se apropiau de rm, Jeanne-Marie nainta ca o somnambul spre mare. Cnd s-au aflat doar la douzeci de pai, ea n-a mai fost n stare s se stpneasc i a intrat n ap, dornic s ajung mai repede lng ei. Din fericire a izbutit s nu cad. Alain i puse copilul n brae. ndat ce-i simi bieelul la piept, se ntoarse urlnd de bucurie i, fr s rosteasc mcar un cuvnt de mulumire, fr s-i arate recunotina fa de Alain, porni n goan spre Maisy, inndu-i copilul strns la piept i fugind de parc marea s-ar fi npustit pe urmele ei. Haide, haide, pune-i oalele pe tine spuse maistrul Hnin, strngnd mna vajnicului nottor. Cred c nu ii s fii de fa la scufundarea acestui hrb, cum nu in nici eu; mergem s-i tragem o duc la Ancora regal. i mulumesc rspunse tnrul, mbrcndu-i oalele, cum zicea bunul contramaistru dar am jurat unele lucruri i, printre ele, acela de a nu mai pune piciorul n crcium. Atunci, s m ia naiba! Doar n-o s ne desprim astfel, ntr-o zi ca asta, aa c ai s vii la noi acas: pn la Gabion e prea mult de mers i n-o s stai nemncat atta vreme. Totui trebuie s m ntorc, maistre Jacques spuse Alain. Uite c s-a nnoptat i am pierdut asfinitul. Din fericire, luna se ridic pe la unsprezece i voi putea rectiga timpul pierdut. Fie, dac aa stau lucrurile! Dei nu-i meseria mea, dei m pricep mai bine s mnuiesc vslele sau crma dect o puc, am s merg cu tine i o s te-ajut s dai iama printre rae; dar, mai nti, orict de curajos i de stranic nottor oi fi tu, tot o s vii s mnnci cu noi.

Astfel, cu sau fr voie, maistrul Jacques l-a dus pe Alain la el acas. ngrozitoarea dram luase sfrit. Cea mai mare parte a locuitorilor din Maisy se ntoarser n sat. n golful Pleineseve nu mai rmseser dect rudele naufragiailor, ateptnd ca marea s desvreasc distrugerea alupei Sfnta Tereza i s aduc la rm cele trei cadavre pentru a fi nmormntate cretinete, i Langot, care inea s pzeasc el nsui rmiele brcii, azvrlite de mare pe plaj. Luna se nl peste o privelite funebr. Doar un pictor ar putea nfia realitatea; condeiul e neputincios s zugrveasc lugubra mreie a singurtii, a furtunii i a nopii. IX FAMILIA CONTRAMAISTRULUI Maistrul Hnin locuia ntr-o csu spoit cu var, cu obloane verzi la ferestre, cu acoperiul din igl roie i o grdini mprejmuit cu un gard viu de pini marini, strlucind ca o piatr preioas printre locuinele negre i murdare ale vecinilor si. nuntru, curenia i buna rnduial nu erau mai prejos dect afar. Casa era alctuit din dou ncperi. Una folosea ca magazie pentru uneltele de pescuit, semine, unelte de grdinrie i camer a copiilor; cealalt era n acelai timp buctrie, sufragerie, salon n care se aduna toat familia i camer de dormit pentru Hnin i soia sa. Cu toat multipla ei ntrebuinare, aceast ncpere era ornduit cu grij i foarte curat. Pardoseala din crmid avea o culoare roie lucioas. Tbliile dulapurilor mari, din lemn de nuc i mpodobite cu plcue de aram ciocnit, erau att de bine lustruite, nct te fceau s te gndeti ndat la motrul marinarilor pe punte; cu neputin s gseti mcar un fir de praf n perdelele mari, din serj verde, care nconjurau patul cu baldachin, ori pe puzderia de corali i scoici, amintiri din activitatea nautic a fostului contramaistru, care le aezase simetric pe cmin i pe mobile. Cnd sosi maistrul Jacques mpreun cu Alain i apsa pe clana uii, din cas rsun un tropit de saboi i o droaie de copii, unii blonzi, alii brunei, cu obrajii rumeni ca merele n octombrie, se ivi n prag. Chipul blajin al marinarului se nsenin i pe el se aternu un zmbet de mulumire. Potolind cu un gest nerbdarea putimii, el i scoase din gur cocoloul de tutun ce-i umfla obrazul, scuip, i terse buzele cu dosul palmei, apoi i lu pe copii la rnd i-i srut pe obrajii dolofani, de cte trei ori pe fiecare. Dup ce sfri, spuse: Off! E mai ru ca o inspecie la bord! Haide, Louison, pune un butean n foc i adu mncarea la mas. Mi se clatin stomacul din lips de lest. Toi copiii tia sunt ai dumitale? ntreb Alain. Nou ai mei i doi ai rposatului meu frate; dar toi sunt nscrii n registrul echipajului ca fiind ai mei. Srmane Hnin! Rosti vntorul, cu glas plin de comptimire. Srman?! Dup ct mi se pare nu-s deloc de plns i, aa cum m vezi, m socotesc mai bogat dect nsui regele.

Cum vine asta? La naiba! Cnd se scoal sau cnd se culc, regele nu are de primit dect ase binecuvntri, de vreme ce n-are dect ase copii, pe cnd eu am unsprezece. Apoi, apucndu-i pe cei mai mici dintre nci, unul al lui, cellalt al fratelui su, i slt pe genunchi. Alain, care nu avusese prilejul s guste din bucuriile vieii de familie, nu vedea n numrul mare al copiilor dect nmulirea grijilor i a sarcinilor pentru stpnul casei. Dar totodat, cminul acesta nsufleit se deosebea att de mult de coliba lui trist i posomorit. Deosebirea asta l punea pe Alain pe gnduri. Va s zic, eti fericit, Jacques? Mii de tunete! Cred i eu c sunt fericit; dac n-a fi, ar nsemna c sunt prea pretenios. Dar trebuie s te speteti muncind ca s hrneti attea guri? Asta e drept; dar cnd mie mi se vor frnge catargele, vor munci ei s m hrneasc. De! opti Alain, care simea un fel de remucare, amintindu-i cum se purtase el cu tatl su. Cnd copiii cresc, drag Jacques, grijile sunt altele, dar nu eti scutit de ele. Jacques se rsturn pe speteaza scaunului i-l privi pe Alain drept n ochi: Ce-oi fi avnd tu, biete, de nesocoteti att fericirea altora? Crezi cumva c m poi face s n-o mai gust? Te-neli! Mi-a plcut i mie s hoinresc cu toate pnzele n vnt; dar uite, vine o vreme cnd simi nevoia s-i strngi pnzele i s arunci ancora. Mai devreme sau mai trziu, asta trebuie s vin; i atunci, dac mai ai i norocul s ntlneti o femeie cum am eu, moale ca seul, subire ca un catarg, i care nu se teme c-i zgrie obrazul n oriciul brbii tale, i aterni patul n cli, i nu numai c nu-i pare ru de nimic, dar te gndeti cum de i-a plcut altceva pn acum. Aa o fi! ncuviin Alain. Eh, dac toate femeile ar semna cu Louison a dumitale! Dar pentru una cumsecade, exist alte nou, care nu merit s te osteneti nici mcar s le dai brnci n mare. Ah, da rspunse Hnin uitasem c ai declarat rzboi femeilor! La urma urmelor, ce Dumnezeu i-au fcut bietele femei? Nu cumva spui asta din pricina fetei lui Jousselin, care a dat bir cu fugiii cnd te-a vzut n deriv? Dar, srmane Alain, vina e doar a ta. Dac te ndeletniceti cu pescuitul morunului i porneti n larg, ctre bancul cel mare, nu trebuie s-i mpodobeti ciocul corbiei cu sculpturi, nici s-i sprijini bompresul pe lumnrele, nici de alte asemenea farafastcuri n-ai nevoie; trebuie s iei aminte la scndurile bordajului, la cptueala lui, la dopurile pentru astupat eventualele guri. Pe toi dracii! Cnd eti silit s-i petreci viaa navignd prin apele mediocritii, ce-oi fi vrnd s faci cu o femeie gtit ca o duces, cum era fata acestui btrn vntor de unsoare srat?! Ah! Dac pungiile lui Langot nu i-ar fi pricinuit alte avarii dect s te mpiedice s te nsori cu aceast Lisa, pot spune, biete, c n loc s-l ocrti pe el, ar trebui s-i aprinzi o lumnare

Sfintei Fecioare. S tii c nu-mi pare ru dup ea, maistru Hnin rspunse tnrul, cu un zmbet trist, ce-i dezminea cuvintele. Numai c m-am lecuit pentru totdeauna de gndul nsurtorii; iar acum adug el, artndu-i puca pe care o pusese la uscat lng sob acum i prezint pe nevast-mea i m jur c alta nu voi avea niciodat. Ehei! Cnd pleci n curs lung, dac ntlneti la nceput un loc nepotrivit pentru a arunca ancora, nu nseamn c n-ai s mai caui altul. Acum hai s mncm i dup aceea ai s-mi spui dac o fiin care se pricepe s gteasc aa bine fasolea i bobul de mlatin nu e menit s-l fac pe brbat fericit. Se aezar la mas. Hnin era tare nfometat, aa c n timpul mesei n-a vorbit dect atunci cnd i mbia oaspetele s mnnce pe sturate, invitaie la care, trebuie s recunoatem, Alain Montplet a rspuns fr s se lase prea mult rugat. Dup ce isprvir tocana i slnina, Louison aduse rachiu, cidru i pahare, pe care le aez pe mas. Copiii se nghesuiau, care mai de care, s aduc pipa cerut de tatl lor, iar btrnul marinar, apropiindu-se de foc, continu discuia ntrerupt. Deci aa stau lucrurile, biete, eti descumpnit i lipsit de catarge, ca un ponton? Da, maistre, nu mai am nimic. Chiar nimic? Absolut nimic! tiu numele celui ce te-a adus n sap de lemn i nu-l stimez deloc. E ontorogul, nu-i aa? Ah, Doamne! El el Dar ia spune-mi vreau s m lmuresc n privina asta pentru un lucru pe care o s i-l povestesc spune-mi cine este javra de avocat pe care lai nsrcinat s te apere? Richard. Aha! Avocatul din Isigny! Ei bine, eti sigur c scra-scra sta nu tea vndut dumanului? Cu neputin, e la cuite cu el. Mai de mult, ontorogul l-a tras pe sfoar. Hm! Mormi Hnin ca un urs polar. Crezi oare c lupii se ceart vreodat ntre ei cnd simt mirosul sngelui? Uite, ntr-o zi, pe cnd navigam n apele Indiei, ntlnim o jonc pe care o atacaser dou ambarcaii malaeze. Noi deschidem focul mpotriva pirailor, ei o iau la sntoas; ne inem dup ei i, pe cnd i urmream, ne izbim de o stnc. Ei bine, poi crede c n vreme ce noi trgeam la pompe i tbceam pielea fugarilor, jonca a tbrt asupra noastr? Te-ntreb i eu acum, maistre Jacques, de ce m tot iscodeti? Crezi oare c o fac din simpl curiozitate? A, nu. Ei bine, am s-i rspund: fiindc se cam brfete prin Maisy; se zice n stnga i-n dreapta, ce-i drept, pe optite, fiindc tuturor le e team de

blestematul sta de ontorog, cruia toi i datoreaz cte ceva. Dar ascultm pe mine, biete, toat lumea numai de asta vorbete. i ce se spune? Se zice c s-au neles de minune, i asta ca s te jupoaie. Se zice, i cred c pe bun dreptate, c tu n-ai fi primit de la el toi banii pe care i-a pretins mai trziu; c n-a ndeplinit formele de afiaj i tot noianul de formaliti pe care legea le prevede nainte de a expropria pe cineva; iar eu adug maistrul Hnin, cobornd la rndul su glasul eu am mai mult dect o bnuial, sunt ncredinat c e ceva la mijloc. Cum asta? Ia spune! Ascult, pe ct sunt de sigur c noi doi ne nelegem n clipa asta, pe att de sigur sunt c ontorogul i aprtorul dumitale nu-s chiar aa de certai cum i crezi: sunt sigur c Langot i d bani lui Richard; innd seama c ontorogul nu obinuiete s dea bani de poman, pun capul c la mijloc, trebuie s fie vreo mainaie, a crei victim eti dumneata. Fii mai lmurit. Iat! M-asculi, nu-i aa? Cu amndou urechile. X UN SFAT BUN M ntorceam alaltieri sear de la Saint-L, unde m dusesem s-mi ncasez pensia continu Hnin cnd, pe la Oubeaux, zresc doi oameni oprii n drum. Erau ceasurile zece. Zbovisem cam mult prin crciumile din ora, aveam bani la mine, ceea ce-i face prevztori chiar pe cei mai ndrznei oameni; nainte de a-mi urma drumul, am vrut s tiu cu cine am de-a face. Bun! M pitesc n an, cobor pavilionul, strng velele i atept. Cei doi brbai trec la zece pai de mine. l aud atunci pe cel mai tnr spunndu-i celuilalt. De ce mai i-e team, cnd st linitit ca un crab sub stnc? St linitit, st linitit. Bombni cel vrstnic. Oricum, am face mai bine s ardem hrtiile. Ba nu, ba nu rspunse primul. Pstrndu-le, te am la mn. Aha! Foarte bine! Numai c te am i eu la mn dac le pstrez pe ale mele continu cel vrstnic. Cu att mai bine, metere! Mri cellalt. Suntem siguri c nu vom intra la pucrie, dumneata fr mine, eu fr dumneata. Zicnd acestea, trecur printre doi meri luminai de o raz de lun i, n cei doi drumei, i-am recunoscut pe Langot al meu i pe Richard al dumitale. O! O! Izbucni Alain. Eti sigur? Dac sunt sigur? Ce naiba? E ca i cum m-ai ntreba dac tiu s deosebesc rechinul de calcan. Parc bandiii tia pot fi confundai cu altcineva? Richard, cu prul lui galben i ochii saii, ontorogul, cu piciorul lui trit! Ei erau i avocatul inea sub bra un sac cu bani ce prea al naibii de greu; dup ce s-au ndeprtat i eu am pornit din nou la drum, mi-am zis c diavolul i pltete ceva mai bine slujbaii dect pltete statul. Ah! Striga Alain. Acum, cnd am trecut prin srcie i tiu ce nseamn ea, m jur c, de voi redobndi o ct de mic parte din ceea ce am

risipit att de prostete, voi fi i mai fericit. Ei bine, o s-i spun prerea mea; cred c vei izbuti s pui din nou mna pe civa bulumaci din corabia dumitale cu trei catarge. Eh, fir-ar s fie! Izbucni vntorul, mucndu-i buzele. Ar trebui s tiu exact ce s-a petrecut ntre Richard i Langot. Dar cum s aflu? Ai dreptate, e foarte greu; tia doi sunt tare mecheri i trebuie c au nnodat aa bine iele, c numai dracu le mai poate desface. Dar, la urma urmelor, vezi dumneata, cnd eti om cinstit, providena trebuie s in cu tine. Providena. Rosti Alain, cu glas nencreztor. Pi dac nu m pot bizui dect pe ea. Oprete-te! Zise btrnul marinar. S nu crtim! Aa, va s zic! Dumneata crezi n providen? ntreb tnrul. Da! Alain cltin din cap. Vd c asta te uimete continu maistrul Hnin. Ei bine, flcule, s tii un lucru: cnd ai colindat prin cele patru coluri ale lumii, mereu ntre cer i ap, netiind ct de nalt e cerul, nici ct de adnc e apa, poi spune c alde scra-scra pe hrtie care afirm c providenei i pas de noi tot atta ct i pas balenei de crevete sunt o leaht de mgari i de pgni, i nimic mai mult; vezi dumneata, cnd n dou sau trei rnduri ai fost gata s-i nghii cangea i cnd la timpul potrivit s-a aflat o mn care s i-o smulg din gtlej, poi fi sigur c providena vegheaz, cu alte cuvinte, c ea nu prsete niciodat crma acestei mari corbii pe care o numim lumea. Uite, pot s i-o dovedesc. Cum? Ei bine, n seara asta, providena i-a scos n cale o biat fiin, care nu are pe lume dect ochi ca s plng, i nc mai des dect s-ar cuveni. Dumneata i-ai dat un mare ajutor, Alain, i sunt ncredinat c ea te va rsplti. Vorbeti de Jeanne-Marie? Da, de Jeanne-Marie. Ea trebuie s tie multe din cele ce se uneltesc n cambuza unchiului ei. Ar trebui s arunci sonda prin apele astea, fr s se bage de seam. Crezi c o s-mi spun? Se prea poate! n ateptare, ascult-m pe mine: f mai departe pe mortul i ine-i gura, dar deschide bine ochii. Se zice c ontorogul o bate ru pe biata Jeanne-Marie spuse Alain. Ah, nemernicul, javr scrboas! Tare-a vrea s fiu acolo cnd o lovete. I-a da jos ndragii i l-a plesni cu saula de nvergare pn i-a hrtni spinarea. Aici, maistrul Hnin vru s dea o prob de felul n care tia el s pedepseasc i de care era tare mndru. Fcu un gest semnificativ, dar, n timp ce fcea gestul acela, strngnd tare din dini, captul pipei se rupse, astfel c cea mai frumoas pufitoare din ntreg departamentul Calvados se sfrm n mii de ndri. Hnin se ridic s-i aduc alta, njurnd toate trsnetele cerului. Dar cnd l vzu c se ridic, se ridic i Alain, spunndu-i gazdei c s-a fcut trziu i c trebuie s plece. Marinarul l nsoi o bucat de

drum, iar tnrul vntor, dup ce-i lu rmas bun de la gazda sa i-i strnse mna, se ndrept spre ocean. Mareea se retrsese i se putea ajunge la stnci fr barc. Cerul era ntunecat, norii se perindau unul dup altul, nct clipele n care luna ddea puin lumin erau prea scurte pentru a cerceta toate ochiurile de ap, unde poposete de obicei vnatul. Alain se cuibri ct putu mai bine ntr-o scobitur, la adpost de ap i de vnt, ateptnd s se lumineze de ziu. Dar zorile nu i-au fost mai prielnice dect fusese noaptea. Iarna era blnd i vnatul nu avea de ce s se apropie de coast. Doar un stol de psri mici cobor n apropierea locului unde pndea Alain. Mnate de foame, psrile se mprtiar n toate prile, n cutarea unor mici crustacee prin nisip. Vntorul nu se mai osteni s inteasc ntr-o prad att de srac i se hotr s se ntoarc la Gabion, cu tolba goal. Pe cnd se apropia de cocioab, pind pe poteca ce strbtea mlatina, zri un copil stnd pe un bolovan, care prea s atepte ntoarcerea lui acas. Era un bieel cu pr blai, care, judecnd dup nfiarea lui firav, trebuie c numra vreo unsprezece-doisprezece ani. Chipul lui avea un aer deschis i iste, iar ochii mari, albatri, umbrii de gene lungi erau triti i ngndurai. Rareori se nsufleeau; dar cnd se ntmpla aa ceva, aveau o strlucire deosebit. Purta straiele de srbtoare ale marinarilor: o hain lung, din postav gros, peste o cma albastr cu guler rsfrnt, i pantaloni de culoarea hainei. Pletele lungi i ieeau de sub bereta cu panglici ecosez. Dar toate erau pe el mai curate, mai ngrijite dect vedem de obicei la copiii de vrsta lui. n mn inea un pachet, legat ntr-o basma. Alain nu-l cunotea. Copilul prea uimit c cel care-l scpase cu cteva ceasuri mai devreme de la moarte se arta acum att de indiferent. Vorbi primul: Sunt eu, domnule Alain, sunt eu, Jean-Marie, biatul lui Jeanne-Marie, cel pe care l-ai scos asear din ap. Nu m mai recunoatei? Pe cinstea mea, biete! Spuse vntorul. Atunci aveam alte treburi dect s m uit la mutrioara ta. Ei bine, m bucur c baia rece pe care ai fcut-o nu i-a pricinuit nici un ru. Ah, de nu erai dumneavoastr, domnule Alain, a fi dat de bucluc. V iubesc att de mult! Mama mi-a spus s v iubesc i s tii c i ea v iubete. Toat noaptea mi-a vorbit de dumneavoastr, i e grozav lucru s te iubeasc ea. Bine! Dar spune-mi acum, biete, ce te-aduce la mine cu noaptea-n cap? Eh! Ajung eu i aici. S-auzim. Domnule Montplet, n dimineaa asta, unchiul vroia s m trimit iar pe mare. Trebuia s m mbarc la Courseule chiar astzi, pe bordul corbiei Jeune-Charles; o tii, nu-i aa? Da. Ei, i? Mama, care mi jurase ast-noapte c nu voi mai pune niciodat

piciorul ntr-o barc, n-a vrut s m lase s plec. Atunci, unchiul a vrut s-o bat; eu m-am aruncat n faa ei i m-a lovit pe mine. Lovitura m-a trntit la pmnt; mama s-a aruncat peste mine plngnd. Unchiul, dac a vzut c btndu-m o face pe mama s plng, a jurat c m va cotonogi n fiecare zi, pn cnd ea o s ncuviineze ntoarcerea mea pe vas. Mama era dezndjduit. Mam, i-am spus eu, f-mi bocceaua; m duc s-l caut pe domnul Alain; el mi-a salvat viaa i n-are s m lase s mor pentru o amrt de bucic de pine. A, nu, firete! Strig vntorul. Aa c, iat-m! Am fcut bine, domnule Alain? Da, micuul meu Jean. Casa mea e srac i bucatele mele la fel; dar jumtate din cas i jumtate din bucate sunt ale tale. Oh, domnule Alain, ct suntei de bun! Mama o s fie tare mulumit cnd o s afle c rmn la dumneavoastr. Doamne, cum are s v mai mulumeasc atunci cnd va veni! Cum? Mama ta o s vin aici? Desigur, mi-a fgduit c o s vin n fiecare duminic s m mbrieze, i se va ine de cuvnt. i apoi nu trebuie s v mulumeasc pentru asear? Abia acas i-a dat seama c a uitat s-o fac. Alain cuget la spusele maistrului Hnin i nu se putu mpiedica s nu vad mna providenei n venirea acestui copil sub acoperiul su. Bine! Spuse vntorul. E timp berechet pentru mulumiri! Dar mai nti, hai s ne nclzim; vntul din dimineaa asta mi-a ngheat sngele-n vine. S intrm n cas. i intrar. XI N CARE SE DOVEDETE C I UN MUS POATE FI BUN LA CEVA Dup cum am mai spus, locuina lui Alain Montplet era alctuit dintr-o singur ncpere. Neornduiala care domnete de obicei n camerele holteilor o fcea s par i mai srccioas. Un pat fr perdele ntr-un col, un scrin hodorogit, o mas, cteva scaune din pai alctuiau tot mobilierul. Pereii erau ntr-o stare att de proast, nct, pe lng crpturile astupate de Alain, se iviser altele. Prin cas erau mprtiate boarfe, funii din iarb-de-mare i tot soiul de unelte pentru vnat, iar vasele de buctrie zceau claie peste grmad printre tciunii stini din vatr. Vleu! Domnule Alain! Se minun Jean, aruncnd o privire peste acel talme-balme. Gospodina dumneavoastr nu-i deloc harnic, de-ar vedea mama ce-i aici, ea care m ceart ntotdeauna cnd mi murdresc hainele! Gospodina sunt eu, biete, i fiindc mi petrec nopile pe bancurile de nisip, iar ziua dorm, nu prea am timp s le pun pe toate n ordine. Atunci o s m ocup eu de treaba asta, domnule Alain spuse micuul Jean. Am s mtur i am s cur totul, nct nici cabina comandantului de pe Stationnaire n-o s se poat msura cu a dumneavoastr. Micul Jean i petrecu ziua trebluind prin cas. Din patru frnghii i o bucat de pnz de vel, el i ntocmi un culcu bun, pe care-l ag ntr-un

col.

Alain ncerc s se odihneasc puin. Dar era aa de frmntat, c n-a putut nchide o clip ochii. Fr voia lui, gndul i se ntorcea nencetat la spusele lui Hnin cu privire la nelegerea ce exista ntre Langot i avocat; att din dorina de rzbunare mpotriva cmtarului, ct i din pricina srciei care ncepuse s-l cam apese, se ntreba nencetat ce s fac pentru a descoperi adevrul. Nu se pricepea deloc la astfel de lucruri. Totui i se prea c nu e cu putin s nu existe o cale juridic, prin care s ajung la scopul propus. Cu toate sfaturile pe care i le dduse Jacques Hnin, se hotr s mearg chiar a doua zi la Saint-L i s stea de vorb cu un om de lege. Din nefericire, nu avea nici un ban. Nu vroia s se mprumute la negustorul de vnat, astfel c noaptea urmtoare trebuia s fie negreit mai rodnic dect cea trecut. Puin naintea asfinitului, Alain porni ctre rm. Biatul, hrjonindu-se cu Pavilion, l nsoi pn la mal. Cinele i copilul sttuser toat ziua mpreun i ncepuser s se cunoasc, iar cunotina lor fgduia s devin foarte apropiat. Nu era nevoie ca biatul s mearg mai departe. Nu se odihnise o clip i-i petrecuse ziua ornduind prin cas, dup cum fgduise. Era sleit i de pe urma ntmplrilor din ajun. Alain l trimise napoi la Gabion, iar el se pierdu n ceaa, ndreptndu-se ctre locul de pnd. Jean se ntoarse la colib, se ntinse cu plcere n hamacul lui i, dup cteva minute, dormea dus, cu pumnii strni. Pe le miezul nopii se trezi n nite ltrturi ru-prevestitoare. Un cine ltra la u. Jean sri jos din hamac i alerg s-i deschid. Era Pavilion, dar fr stpnul lui. Cnd l zri pe micul lui prieten, cinele i ntei ltrturile, amestecate cu un scheunat jalnic, i ncepu s umble de colo-colo, din cas afar, i de-afar n cas, de parc ar fi zis: Trebuie s vii cu mine. Jean pricepu c vntorul se afl n primejdie: se mbrc n grab i porni hotrt pe urmele cinelui. Cinele l cluzi astfel pe copil pn la malul Virei. Ajuns acolo, ncepu s noate, ntorcnd mereu capul s vad dac biatul vine dup el. Dar rul, umflat de valurile mrii, era vijelios i micul Jean nu-l putea trece. Vznd asta, cinele se ntoarse i porni s urle i mai tare. ncredinat de manevrele cinelui c n direcia aceea se afla Alain i nelegnd c nu va fi n stare s ajung singur la el, Jean nu mai inu seama de mpotrivirile lui Pavilion i o lu la goan spre Maisy, unde l trezi pe maistrul Hnin, izbind cu picioarele n u. De la primele cuvinte ale copilului, contramaistrul pricepu totul. Lu cu el civa vecini i pornir mpreun spre malul Virei, cluzii de Jean. Cinele nu se mai afla acolo. Trecur apa cu barca vntorului, pe care acesta, sosit la vremea refluxului, n-a mai avut nevoie s-o foloseasc. Apoi, narmai cu fclii i tore de paie, ncepur s caute pe falezele ce se ntind de-a lungul oceanului, spre malul stng al rului. Cutrile rmaser mult vreme fr nici un rezultat. ntre timp, sprijinindu-se n mini i pe picioare, Jean ncepu s coboare de pe nlimea uneia dintre faleze i auzi sub el ltratul cinelui. La chemarea lui, venir cu toii i, aplecndu-se peste prpastie, Jacques Hnin l zri pe

bietul vntor zcnd nemicat pe suprafaa ngust a unei stnci ce se ridica peste nivelul mrii. Au trebuit s alerge n sat i s aduc nite frnghii cu care s ajung pn la el i s-l scoat de acolo. Fr s se gndeasc la primejdia ce-l pndea, Jean i urm mai departe coborul i ajunse pe mica platform. l gsi pe Alain fr cunotin, de parc ar fi fost mort. Totui, punndu-i mna pe inim, musul i simi btile, l ridic n capul oaselor, cu spatele sprijinit de falez i, lund n cuul minilor puin ap de ploaie dintr-o scobitur a stncii, ncerc s-l readuc la via. Cnd se ntoarser cei plecai n sat dup frnghii, Jacques Hnin, obinuit de pe vremea cnd umbla pe mare s nu se bizuie prea mult pe un mus, nici nu vroi s asculte vorbele struitoare pe care i le adresa de jos biatul. Socotea c un omule att de plpnd n-o s fie n stare s nnoade bine frnghia de mijlocul vntorului. Ceru s fie cobort el nsui pe platform i l aez pe Alain pe o scndur, prins cu dou frnghii la capete, ca un leagn. Apoi se urc i el pe scndur, n picioare, i ddu semnalul s fie trai n sus. Urcuul se dovedi primejdios pentru amndoi. Dac Alain ar fi fost singur, trupul lui, legnat n spaiu, s-ar fi zdrobit de colurile stncilor. Dar Hnin se narmase cu o bt i manevr n aa fel, nct ajunser amndoi pe culme, fr nici o zgrietur. l aezar pe Alain pe o targ i-l duser la Gabion, unde se i afla doctorul din Maisy, chemat de un marinar mai prevztor. Dup ce i se lu mult snge, tnrul i veni n simiri. Le povesti celor de fa c, apropiindu-se prea mult de creasta falezei, nite bolovani s-au surpat sub picioarele lui i s-a trezit n prpastie. Doctorul cercet cu luare-aminte rnitul, declar c nu exist nici o fractur i c, dup ct se pare, cztura nu va avea urmri neplcute. Dar ocul fusese prea puternic, astfel c ncepur s se manifeste unele tulburri la cap. Alain lein pentru a doua oar, i se urc brusc temperatura i, ca urmare, ncepu s aiureze. Nelinitit de ast dat, doctorul ceru s fie ngrijit ct se poate de bine, spunnd c, dac temperatura nu scade, nsi viaa bolnavului e n primejdie. ndat dup plecarea doctorului, micul Jean, care ascultase cu spaim sentina acestuia, izbucni n lacrimi. Hnin se uit chior la el i, vznd c biatul nu contenete cu plnsul, i zise: Ia ascult, n-ai de gnd s ncetezi odat? Dac flcul sta, care zace acum n pat, ar fi nceput alaltieri s se smiorcie, n loc s te scoat din valuri, sunt sigur c acum ai fi avut o mutr i mai urt dect cea pe care neo ari. Vai, maistre, nu-s eu de vin! Hohoti copilul. Nu pot s m stpnesc. Ei bine, Jean-Marie, s tii c atunci cnd eu ridic palma, nu m pot stpni s nu ard vreo cteva scatoalce; aa c, terge-i nasul i treci la ordinele mele! Jean se apropie, descumpnit i zpcit de asemenea bruftuluial, cu care nu avusese timp s se deprind n cele cteva zile petrecute pe alup.

Maistrul Hnin luase un scaun i-l aezase la capul patului. Iat postul tu! I se adres el musului. Ia-l n primire i nchipuiete-i c stai de veghe pe o corabie: i se vor aduce calmantele prescrise de doctor. Dac peste zi starea lui se nrutete, s pui o basma ntr-un b sus pe cas: copiii vor sta la pnd i o vor vesti pe Louison. Fii fr grij, maistre rspunse Jean. Maistrul Hnin lu un tciune din foc, i aprinse pipa, se uit cteva clipe la bolnav cu o privire suprat i, n acelai timp, plin de mil, l mai dscli o dat pe mus, dup care iei. n urmtoarele patru zile, starea bolnavului pru c se nrutete. Aiura ntr-una: vorbea de tatl su, de Langot, de Lisa, iar cnd pomenea de aceasta din urm, o fcea cu atta cldur, nct bietul Jean i zicea plngnd: Ar trebui s-i spun maistrului Hnin s-o aduc pe aceast doamn Lisa, pe care domnul Alain o strig cu atta foc. Dac ar vedea-o, poate s-ar mai liniti. n ateptare, el ngrijea de bolnav, cu o rvn mai presus de cea la care te-ai atepta de la un copil de vrsta lui. Prea c-i d seama ct de mult fcuse Alain pentru el, i recunotina lui era fr margini. Iat de ce, cu toat pornirea lui mpotriva ucenicilor marinari, Hnin era silit s ncuviineze c cel de fa preuia mai mult dect alii. Dar, socotind c nu trebuie s-i dea gndurile pe fa, se mrginea s-l amenine cu o grindin de pumni, dac nu se ducea la culcare n timp ce sttea el de veghe lng bolnav. Pn atunci, copilul nu vroise s se odihneasc o clip. n cele din urm, tinereea i vigoarea lui Alain, ngrijirile pe care le primea izbutir s nving boala. Delirul conteni ncetul cu ncetul i, odat cu el, toate simptomele ngrijortoare. Trecuser multe zile de cnd Jeanne-Marie nu-i mai vzuse copilul i zilele acestea i s-au prut nesfrit de lungi. n plus, mai era ngrijorat i de starea lui Alain, pentru care simea o deosebit recunotin. Aa stnd lucrurile, ea se hotr s ncalce porunca unchiului i s se duc la Gabion. XII MAISTRULUI JACQUES I VINE O IDEE Prin urmare, ntr-o noapte, vduva se scul fr zgomot, se mbrc pe bjbite, cobor tiptil scara de la camera ei i izbuti s deschid ua din strad, fr ca balamalele s scrie. Odat ajuns afar, apuc grbit pe drumul spre colib. Era aproape de miezul nopii cnd ea ciocni la u. La auzul unor pai ce se apropiau de cas, cinele mri nfundat. Jean aps binior pe clan i, n loc s dea cu ochii de figura aspr a lui Hnin, aa cum se ateptase, se trezi n braele mamei sale. Amndoi erau fericii de revedere. Jeanne-Marie se aez lng vatr ii lu fiul pe genunchi. Stnd aa, se pornir s sporoviasc pe optite, amestecnd cuvintele cu srutri. Cel puin l-ai ngrijit bine? ntreba mama. Cred i eu rspundea Jean. Mi se prea c te vd pe tine suferind,

biata mea micu. Cnd am fost bolnav, tu m-ai nvat cum trebuie s te pori cu cei ce-i sunt dragi. Somnul lui Alain era att de uor, nct auzi uotelile celor doi. El se ntoarse anevoie cu faa spre vatr, zri o siluet de femeie i, pe jumtate adormit, ntreb: Dumneata eti, Louison? Nu rspunse Jean nu-i doamna Hnin, e mama, domnule Alain, mama mea, care a venit s v vad i care e tare bucuroas c v gsete pe deplin vindecat. Se apropiar amndoi de pat. Omuleul desprinsese lampa ce sttea atrnat ntr-un cui n tind i o inea aplecat n aa fel, nct toat lumina cdea pe faa vduvei, de parc ar fi vrut ca vntorul s poat deslui mai bine chipul iubit al mamei sale. Alain se ridic n capul oaselor i o privi struitor. Jeanne-Marie era micu i plpnd. Frumuseea ei nu te izbea din prima clip, ca la domnioara Jousselin: dar cnd o priveai mai bine, era cu neputin s nu-i dai seama de trsturile ei perfecte i de graia formelor ei delicate. Aceast neateptat artare l impresion adnc pe Alain. Cnd vzu oprindu-se asupra lui privirea aceea limpede, din care strbtea dragostea nevinovat i fierbinte a inimilor curate, tnrul simi c i se nclzete sufletul i i se pru c un nger pzitor a cobort la cptiul lui. i ntinse vduvei mna, zmbind. Gndindu-se c mna aceasta slbit de boal i ars de febr scpase copilul de la moarte, femeia o apuc repede i o srut. A fost un srut curat i plin de recunotin, n care se cuibrise tot sufletul srmanei vduve. ntmplarea aceasta l obosise, dar totodat l i uurase pe vntor. Adormi din nou, un somn mai linitit, iar mama i fiul se ntoarser la locul lor, lng vatr. Maistrul Hnin veni pe la ceasurile dou, din noapte, s afle cum se mai simte bolnavul. Pru uimit c o ntlnete pe Jeanne-Marie la Gabion. Apoi, dintr-o dat, fr s spun de ce, uimirea lui se preschimb n mulumire, pe care i-o art att de zgomotos, nct vduvei i fu team c-l va trezi pe bolnav. Ea l ntreb care-i pricina acestei bucurii neateptate. Mi-a venit o idee rspunse maistrul, rznd din toat inima. Am s io spun cnd vom iei afar. Aa c hai s plecm; e timpul s te-ntorci la bord, iar eu am s te-nsoesc. ntr-adevr, se fcuse ora trei dimineaa. De la Gabion pn la Maisy era cale de aproape un ceas; Langot i-ar fi putut da seama de lipsa nepoatei sale. Era deci nelept ca aceasta s se ntoarc n sat. Ea i lu pelerina, i mbri copilul, privi cu adoraie spre Alain, care dormea linitit, apoi, fr s rosteasc un cuvnt, l urm pe maistrul Jacques Hnin. Cnd ajunser pe la mijlocul mlatinii, Jacques Hnin zri o movili i se opri. Aaz-te acolo, Jeanne-Marie, vreau s-i spun ce mi-a trecut prin minte. Ora nu-i prea potrivit, dar cu un btrn crocodil ca mine, nu are nici o nsemntate. Jeanne-Marie se aez tremurnd, cu toate c nu tia la ce se

gndise Jacques Hnin. Ia ascult, fetio, ce-ai de tremuri n halul sta? O ntreb Jacques. O! Nimic, maistre Hnin rspunse vduva. Doar tiu c dumneata eti om cumsecade. Da, adic un om btrn! S m ia naiba! Odinioar, dac o frumoas vduv de douzeci i cinci de ani mi-ar fi spus c nu-i mai e fric de mine, ma fi simit jignit. Dar nu despre asta-i vorba. Dar despre ce, maistre? M sperii! Eh! N-ai de ce, fetio! Ia s-mi spui tu mie ce gndeti despre tnrul care se afl acolo, n reparaie? Despre domnul Alain? Da. Oh, Doamne, e foarte simplu ce gndesc eu despre el i am s i-o spun. Cred c de n-ar fi fost el, srmanul meu biat n-ar mai fi azi n via i a vrea s-i dovedesc, nu numai prin vorbe, c nu a ajutat o fiin nerecunosctoare. Ei bine, poi s-o faci. Eu? Pot eu oare? Cum asta? Spune repede! Altul te-ar lua pe ocolite nainte de a-i spune ce vrea. Eu ns am s i-o zic pe leau. Trebuie s te mrii cu el, Jeanne-Marie. Jeanne-Marie sri ca ars: S m mrit cu el?! Cred c glumeti, maistre Hnin. Bun! Am nfipt harponul, acum o s trag saula. i spun c trebuie s te mrii cu el. Numai cstoria l mai poate salva pe biatul sta, dac nu. Dac nu? ntreb Jeanne-Marie. Ei bine, dac nu, e ameninat s se prpdeasc. i crezi c l-a putea ajuta, mritndu-m cu el? Uite, Jeanne-Marie urm maistrul Hnin ar trebui s-i dai seama c, atunci cnd ai fost rsfat i corcolit din fraged copilrie, inut n puf ca o maimuic adus din Brazilia, nu te poi deprinde s trieti printre broate i brotcei, ca un btlan pe o ancor. Nu, nu, se va mbolnvi de inim rea, Jeanne, i va cdea la fund, i-o spun eu; ori se va plictisi de via i va muri ca un corsar ce i-a trit traiul, i asta ar fi i mai ru! Are nevoie de un cmin, de o nevast i de nci, care s-i dea de lucru i s-l atrag. Lui i-ar trebui o femeie bogat, tnr, vesel i frumoas, maistre Hnin, nu eu, care nu mai sunt tnr, care n-am fost niciodat frumoas i, neavnd nici zestre, nici motenire, n-a face dect s-i ngreunez i mai mult povara srciei. Haida de! Ai numai douzeci i cinci de ani i zici c eti btrn? Mii de tunete! Eu am de dou ori pe att i nu m socotesc btrn. Zici c nu eti frumoas? Ehei, Jeanne! Se vede c unchiul tu e prea zgrcit ca s in oglinzi n cas. n privina averii, a mai ncercat el cu o femeie bogat, dar nu i-a mers, aa c trebuie s ncerce i cu una srac. Dar la ce i-a folosi eu? La ce i-ai folosi? Frumoas ntrebare, pe cinstea mea. S-i faci demncare, s-i curei cambuza, care seamn mai degrab cu un cote dect

cu locuina unui om cinstit, s-i crpeti hainele, s-l nfurii ca s-i schimbi gndurile, n fine, s-i insufli dorina de a munci. Dar, domnul Alain nu m iubete; tii bine c cea pe care o iubea era fiica domnului Jousselin. Bun! i ce-i cu asta? Crezi oare c eu aveam inima nentinat cnd am luat-o pe Louison? Lsasem peste zece, peste douzeci, peste treizeci de femei cu steagul n bern, prin toate porturile pe unde mi-am aruncat ancora, i nc mai artoase dect aceast Lisa. Printre altele, o mulatr la Pernanbuco. Ce femeie! Galben ca ofranul! Nite ochi. Parc erau de catifea! Alain nu iubete ca dumneata, maistre Hnin rspunse Jeanne-Marie, cltinnd din cap. Se poate vedea din faptul c se mai gndete nc la Lisa i la figura pe care i-a fcut-o ea; din pricina unei femei care l-a amgit, acum spune lucruri urte despre toate. Las, las, Jeanne-Marie, nu-l vorbeti de ru dect pe cel ce i-e drag. Alain se poart asemenea marinarilor btrni, care crtesc mpotriva meseriei lor, dar care nu sunt n stare s rmn nici opt zile pe uscat, fr s nu suspine de dorul mrii. Asta nu trebuie s te sperie, frumoasa mea! Eu nu sunt nici destul de tnr, nici destul de frumoas pentru a-i schimba gndurile domnului Alain, maistre Jacques. Aa c tot ce-mi spui dumneata nu face dou parale. Dar, n sfrit, dac ntr-o zi s-ar schimba lucrurile, dac gndurile lui vor lua alt direcie, ai s te nvoieti? i spun eu, dac bietul flcu rmne singur, praful i pulberea se alege de el, i asta ct de curnd. Ah! De n-ar trebui dect s-mi dau sngele pentru a-i rsplti binele ce mi l-a fcut, i spun din toat inima, maistre Hnin, c sngele meu i aparine pn la ultima pictur. Las, las, vrei s dai mai mult dect i se cere, rspunse marinarul. Am s ncerc s orientez pnzele cum gndesc eu i s le mping n ape mai bune. Ori de cte ori intru n csua lui, mi se frnge inima s-l vd att de singur i prsit, i orice-ar fi, nu vreau ca asta s mai in mult. Maistrul Hnin o nsoi pe Jeanne-Marie pn la ua bcanului, vorbindu-i despre planurile ce-i ncoliser n minte. Vduva urc n cmrua ei i se culc. Dar era foarte tulburat cnd i aducea aminte de discuia avut cu btrnul maistru. i spunea mereu c-i nebun, c o asemenea cstorie nu e cu putin; dar nsui faptul c i-o repeta mereu o fcea s se gndeasc la asta. XIII NOAPTE ALBA Cu firea lui struitoare, Hnin urmrea neabtut planul pe care i-l nfiase vduvei. Aadar, ndat ce Alain a fost n stare s-l asculte, contramaistrul, fr a rosti mcar o dat numele femeii, se strdui s-i ndrepte vntorului gndul spre nsurtoare, descriindu-i neplcerile i tristeea vieii de burlac, n comparaie cu bucuriile vieii de familie. La nceput, vntorul nltur cu toate puterile de care era n stare aceste ndemnuri matrimoniale. Dar, fa de struinele nverunate ale contramaistrului, se gndi c prietenul su suferea de o idee fix; prin urmare,

acesta merit mai degrab s-l plngi dect s-l condamni i trebuie lsat n apele lui. Lund tcerea tnrului drept ncuviinare, Hnin era n culmea bucuriei. Mai deprins s prevad i s lupte mpotriva furtunilor cerului dect ale inimii, el se nel n privina tcerii convalescentului i o ntiin pe Jeannemarie despre marile progrese pe care le fcea de la o zi la alta, dei, n realitate, nu naintase nici mcar un pas. Cu toate acestea, de ce n-am spune-o, vizitele vduvei, afeciunea ei blnd, naivitatea recunotinei pe care i-o arta, farmecul frumuseii i senintatea sufletului ei l impresionau din ce n ce mai mult pe Alain. Dei pstra fa de femei aceeai ur nempcat i-i fgduia s nu-i calce jurmntul, pentru vduv fcea o excepie. n ochii lui, Jeanne-Marie nu era femeie, mai bine zis, era mai mult dect att. Era mam. Nu simea pentru ea nici un fel de dragoste; nicicnd nu i-a trecut prin minte s-o ia de nevast. Totui aceast mn de prieten i ostoia, ncetul cu ncetul, durerea pe care Lisa i-o nfipsese n inim. Prezena ei, nu ca Jeanne-Marie, ci ca mam a micului Jean, i era deci necesar. n egoismul lui, se gndea c, dup ce se va nsntoi, dup ce i va relua ndeletnicirile lui obinuite, n-o s mai aib nevoie de nimeni. Dar pn atunci, prezena vduvei i fcea plcere i-l ajuta s se pun pe picioare. ntr-o noapte, ostenit de atta veghe, Jean dormea adnc i n-a auzit btile mamei sale n u. Le-a auzit, n schimb, Alain, care era doar aipit, aa c, s-a mbrcat degrab i s-a dus s-i deschid. Jeanne-Marie intr speriat, vznd c cel care deschide nu-i fiul ei, ci vntorul. ncerc n tot chipul s-l fac pe Alain s se culce din nou, dar acesta se mpotrivi cu ncpnare. nteir focul, apoi i luar cte un scaun i se aezar lng vatr, n timp ce copilul dormea n hamac. Dei era nc slbit, tnrul ncepuse s-i recapete nfiarea de om sntos, Jeanne-Marie l privea. Alain i ntlni privirea. Aa, aa spuse ea, zmbind i aprinzndu-se n obraji vd c eti mai bine, domnule Alain; n curnd nu va mai fi nevoie s alerg noaptea pe cmp. La gndul c ea n-o s mai aib de ce s vin i c nu va mai veni, lui Alain i se strnse inima i rosti fr voia lui: S nu spui asta, Jeanne; m faci s-mi par ru c m-am nsntoit. Vduva tresri; la cuvintele lui Alain, simise i ea o emoie plcut. Spusele tnrului semnau cu o mrturisire. Dar era prea modest, ca s-i nchipuie c dragostea ar putea veni spre fiina ei oropsit. La rndul lui, Alain se opri aici. Poate c nu rostise mai mult dect gndea; dar, n orice caz, spusese mai mult dect ar fi vrut s spun. Dup vorbele lui Alain se ls linitea. Aceast tcere prelungit devenea stnjenitoare. Vrnd s scape de tulburarea care ncepuse s pun stpnire pe ea, Jeanne-Marie aduse vorba despre trecut i, dup numai cinci minute, se ncredin spre durerea ei c dei dragostea lui Alain pentru Lisa era pe cale s se sting, din cenua acesteia se nscuse o adnc nencredere fa de toate femeile, c Hnin era

departe de a-i fi schimbat vntorului prerea despre cstorie i viaa n doi. n cele din urm, izbutind s-i nving durerea, ea i spuse cu tristee: O s uii totul, domnule Alain; eti aproape vindecat, o s ncepi iar s vnezi, i vei relua prieteniile, distraciile i, ncetul cu ncetul, amintirea suferinelor ndurate i se va terge din inim. Oh, nu! Rspunse Alain. Nici plcerile, nici distraciile nu m vor face s uit, ci o alt. Tnrul se opri. Era ct pe-aci s zic: O alt dragoste. Ce anume? Nimic continu Alain, ferindu-i privirile nu mai e nimic de fcut! Sunt trist, nenorocit. i blestemat pentru totdeauna. Nu poi fi pentru totdeauna nefericit cnd eti tnr spuse vduva nici blestemat nu poi fi, dac eti bun. Zicnd acestea, Jeanne-Marie i ridic privirea spre Alain. Alain i ntoarse n clipa aceea ochii spre Jeanne-Marie i privirile celor doi tineri se ntlnir. Ce nrurire s fi avut privirea Jeannei asupra lui Alain? N-am putea spune: inima brbatului e bine zvorit. Dar privirea lui Alain ptrunse drept n inima Jeannei. Ea simi c ar fi primejdios s urmeze discuia pe aceast tem. El aduse din nou vorba despre Lisa. Numele acesta fermecat nu-i pierduse deloc puterea asupra lui Alain. Avea multe de spus n privina ei. Dinuia nc atta iubire n ura lui, n toate nvinuirile pe care i le aducea necredincioasei, nct Jeanne trebui s se dea dup colul vetrei pentru a-i ascunde roeaa ce-i ncingea obrajii. Bgnd de seam micarea vduvei, Alain se nel, lund-o drept o expresie a milei. Ah, Jeanne! Spuse el. Dumneata n-ai fi n stare s te pori astfel cu un brbat care te-ar iubi cum am iubit-o eu pe Lisa i cruia i-ai fi jurat credin. Nu-i aa, Jeanne, c n-ai fi n stare? Nu-mi place s m laud, domnule Alain rspunse vduva totui cred c, de-a fi bogat, srcia unui prieten nu m-ar putea face s-l prsesc. Ah, Jeanne! Ce fericit o s fie brbatul care te va iubi! Poate fr s simt altceva dect nevoia unui sprijin, n durerea lui, Alain ntinse mna ctre Jeanne-Marie. Dar femeia i-o trase iute pe a ei, de parc ar fi atins-o un fier nroit n foc, i spuse n grab: Nu-i pas nimnui de mine; cine ar lua n cstorie o fiin aa de srac? i. Nici nu mai sunt destul de tnr s-mi fac de cap. Cinstea mamei sale va fi singura, motenire pe care o las celui ce doarme acolo i ea art spre hamacul micuului Jean. i trebuie s-o primeasc ntreag mai adug ea. Alain i trase napoi mna, nu mai zise nimic i czu pe gnduri. Poate ntrevzuse, pentru viitor, anumite legturi cu biata femeie. Dar cuvntul cstorie fusese ca un du rece peste nzuinele lui amoroase. Din clipa aceea, conversaia ncepu s lncezeasc i, poate pentru prima, dat de cnd venea Jeanne-Marie la Gabion s-i vad copilul, Alain nu se mai mpotrivi atunci cnd ea i art geana de lumin albicioas ce se ivea

spre rsrit i-i spuse tnrului c a sosit vremea s se ntoarc acas. Femeia iei. Copilul nu se deteptase nc! i doar venise s-i vad copilul. Totui nu-l vzuse. Nu-i nimic! Un copil care doarme e cu Dumnezeu. Biata vduv plec tare mhnit, fr s tie nici ea de ce. Dup ce se ndeprt vreo sut de pai, recapitulnd n minte ce fcuse i ce vorbise cu Alain n noaptea aceea, i ddu seama c lsase ceasurile s zboare fr s-i mbrieze copilul. Abia atunci nelese c-l iubete pe Alain mai mult dect iar fi nchipuit, altfel dect ca pe un simplu prieten: simea c dragostea ei depise graniele recunotinei i c mhnirea ei izvora din rceala pe care tnrul o artase la desprire. ncremeni o clip n loc, asemenea orbului ce-i recapt lumina ochilor pe timp de furtun: czu apoi n genunchi i-l rug pe Dumnezeu s-o ntreasc n lupta pe care urma s-o dea cu ea nsi. XIV CEI DOI CUMETRI Oare ndejdea nemrturisit a tnrului, de a-i alunga tristeea lng Jeanne-Marie, s fi fost rodul unor gnduri zmislite mai de mult, pornite din acel germen al rului, ce slluiete totdeauna ntr-un col al inimii? N-am putea s-o spunem. Un lucru este sigur, anume c Montplet a simit o mare ciud cnd i-a dat seama c tnr vduv nu va fi o prad att de uoar, cum i nchipuise. La aceast ciud s-a adugat nerbdarea, apoi adnca mhnire de a nu o mai vedea. Vduva izbutise ntr-att s-i aline durerea, s-i ndulceasc singurtatea, nct nu se mai putea lipsi de prezena ei. Fr s fi primit o educaie aleas, Jeanne-Marie primise n schimb de la natur un suflet delicat i o fire blnd, care-l micaser pe tnrul vntor, fr ca acesta s-i dea seama, iar acum, vznd c nu o va putea avea ca ibovnic, i-ar fi dorit s-o pstreze cel puin ca prieten. Dar s se nsoare cu ea, nici nu-i trecea prin minte. Egoist cum era, nu-i punea deloc ntrebarea dac aceast comuniune de simminte, n care unul nu aducea dect prietenia, iar cellalt dragostea, ar fi putut mulumi sufletul tinerei vduve. Nu, devotamentul blnd aI Jeannei l fcea s se simt bine i el dorea ca lucrurile s rmn aa. Dup opt zile de lips, l trimise pe Jean la maic-sa, s-o ntrebe de ce nu mai dduse de atta vreme pe la Gabion. Vduva se mulumi s-i rspund c unchiul Langot avea unele bnuieli, c zvora uile, c pe viitor nu-i va mai fi cu putin s vin la Alain. E tare ciudat felul n care nelegem noi cinstea la brbai i cum o nelegem la femei! S-l lum de pild pe Alain, care era nu numai un om cinstit, dar i un om cu suflet bun; pe Alain, care, punndu-i viaa n primejdie, salvase un copil de la moarte i-l napoiase mamei sale; pe Alain, care gsise la aceste dou fiine nite sentimente rar ntlnite n lumea modern: recunotina i devotamentul; pe Alain, care, drept rsplat, avea s necinsteasc virtutea i care, foarte simplu i firesc, fr s cugete la rul ce-l svrete, se folosea de copil pentru a o duce pe mam la pierzanie.

Dac Montplet i mplinea dorina, el rmnea un om cinstit, cruia toat lumea va continua s-i ntind mna, n vreme ce Jeanne-Marie va purta stigmatul de femeie pierdut i toat lumea i va ntoarce spatele. Copilul i aduse tnrului vntor rspunsul mamei sale. Alain se necji i mai tare. n dragostea lui se strecur o umbr de ur; nu se lsa el nelat de aa-zisa vigilen a lui Langot. Dac Jeanne-Marie nu vroia s mai vin la el, se gndi c putea merge el la ea. Dar pentru asta trebuia s se nsntoeasc. Odat luat aceast hotrre, ajutat i de voin, se puse repede pe picioare. De altfel, Alain era nevoit s-i reia ct mai grabnic munca. n timp ce zcuse la pat, Hnin i purtase de grij; acum trebuia s-i napoieze marinarului, om nevoia, mica sum pe care acesta o cheltuise cu el. Chiar a doua zi, dup ce Jeanne-Marie refuzase s mai vin la Gabion, el i adun puterile i, cu toate mpotrivirile musului, care devenise Mentor9 pentru acest aspru Telemac10, hotr s prseasc patul. Starea de slbiciune n care se afla nu i-ar fi ngduit s se aventureze pn la bancurile de nisip. Aadar, ajutat de Jean, ncepu s caute vnatul prin mlatina din preajma casei sale. Tnrul i copilul mpletir cteva sute de lauri din iarb de mare, le aezar prin locurile cutate de becae, locuri uor de recunoscut dup urmele picioarelor lsate de acestea. Sosise vremea migraiei i mlatina era nesat de ele. Musul transporta vnatul la negustorul din Isigny i aducea banii. La rndul su, Alain se ducea n fiecare sear la Maisy i, cu toate c-i repeta lui nsui c n-o iubea pe vduv, se purta ca un ndrgostit, dnd nencetat trcoale pe lng casa lui Langot. Dar, orict de plcut i era aceast prezen, de ndat ce-l zrea, Jeanne-Marie se ascundea tocmai n fundul prvliei, iar prvlia era att de ntunecoas, cu geamurile ei opace, nct privirile lui Alain nu puteau rzbate pn acolo. Furios c nu-i izbuteau manevrele, Alain se ducea s-i petreac restul serii la Hnin i-l iscodea pe btrnul contramaistru, vrnd s afle de la el pricina pentru care Jeanne-Marie era zvort cu atta strnicie de unchiul ei. Btrnul marinar nu-i ddea nici un fel de rspuns, iar, dup plecarea lui Alain, rdea pe sub musta i-i freca vesel minile, bucuros c-i vede prietenul, pornit din propriul imbold, cel puin aa credea, pe calea dorit de el. Era ntr-o sear, pe la ceasurile opt; ploua. Mica pia din Maisy era pustie, iar Alain, ncredinat c nu-l vede nimeni, i lipise faa de fereastr, ndjduind s-o vad pe Jeanne. Aceasta l zrise pe Alain venind i, hotrt s nu dea ochii cu el, nu se mulumi s se duc n fundul prvliei, ci se retrase la ea n camer. Descumpnit, Alain era pe cale s se ndeprteze; un zgomot de pai l fcu s se ntoarc. Se ascunse n ntuneric i zri un brbat care, strecurnduse pe lng zidurile caselor, ajunse la prvlia cmtarului i ciocni n u. Cu toate c brbatul era nvemntat ntr-o pelerin larg, cenuie, cum poart ranii la drum, tnrul l recunoscu pe cel ce se apropia. Era Richard, avocatul din Isigny, cel pe care l nsrcinase s-i apere interesele mpotriva lui Langot, cel pe care l ntlnise Hnin, cu un sac de bani la subsuoar, stnd de vorb cu cmtarul pe drumul de la Saint-L. Venise la

Thomas Langot. Alain se furi dup colul casei; totul s-a petrecut att de repede, nct Richard nici n-a avut timp s-l vad sau, dac l-a vzut, nu l-a recunoscut. Richard intr. Bcanul sttea aezat lng foc. i nl privirea, creznd c are de-a face cu vreun client. Dar, ntlnind privirea batjocoritoare a avocatului de sub borurile largi ale plriei, bcanul tresri. Ah, tot tu eti, Richard! Apoi ua s-a nchis i Alain n-a mai auzit nimic. Cei doi brbai au rmas o clip n picioare. ntre ei se ncinsese o discuie aprins. Pn la urm, Thomas Langot pru c se d btut: se ndrept spre u, o deschise i iei s trag obloanele; dup ce astup ua, trecu la ferestre, ca s nu se mai poat vedea nimic de afar, apoi intr i nchise ua cu grij. Alain ncerc s priveasc n prvlie prin crpturile obloanelor. Dar, fiind nevoit adesea s-i tinuiasc faptele fa de curiozitatea vecinilor, bcanul i luase toate msurile de prevedere. Cei doi dumani ai lui Alain se aflau doar la patru pai de el. Discuia lor valora pentru el o avere i el nu putea s-o asculte. S mori de ciud, nu alta! Alain cuta un mijloc s ptrund n cas, dar nu izbutea s-l gseasc. Din toat casa nu cunotea dect prvlia, unde intrase ori de cte ori avusese treburi cu cmtarul. Dar acesta era prea bnuitor ca s-l fi lsat s treac dincolo de prvlie. Deodat l zri pe micul Jean, care, ntorcndu-se de la Isigny i negsindu-l pe Alain la Gabion, crezuse c acesta e plecat la vntoare i dduse fuga s-i vad mama. Alain i iei n ntmpinare, zicndu-i: Micul meu Jean, tii cumva pe unde s-ar putea intra n casa unchiului Langot? Dumneavoastr, la domnul Langot?! Ce vrei s facei? ntreb copilul, speriat. Nu te intereseaz! Vreau doar s-mi spui dac se poate intra la el i dac exist un loc de unde s pot vedea ce se ntmpl n prvlie i s aud ce se vorbete acolo. Doamne ferete! Spuse copilul. Ar trebui s v urcai tocmai pe acoperi. i art spre lucarna podului. Dar lucarna era bine ferecat. Acolo? ntreb Alain, Pe unde pot ajunge acolo? Pe aici nu e cu putin rspunse biatul fereastra e nchis pe dinuntru. La naiba! Vd i eu; asta m scoate din mini. Dar se poate prin curte spuse copilul. Se poate? Nimic mai uor. Scara este pe dinafar? Da. Exist vreo u la podul sta?

E o u veche, care nici nu se nchide. Pe unde se intr n curte? Trebuie s te cari mai nti pe zidul grdinii. O s ne crm. Atunci, haidei! Haidem! Pornir mpreun, n pas alergtor, ctre o ulicioar ce ddea spre cmp. XV FERESTRUICA Ieir amndoi din sat, apoi, dnd ocol casei, ajunser pe cmp i, cotind la stnga, se trezir n faa zidului ce mprejmuia grdina bcanului. Zidul era nalt. Alain l lu pe micul Jean n brae i-l slt pe creast. Umblnd pe zid ca o pisic, Jean porni n cutarea unor prjini lungi, pe care le tia rezemate ntrun col; i arunc una lui Alain i acesta o sprijini de zid; Jean o inea de captul de sus, i tnrul se afl ndat clare pe zid, lng copil. Alain sri primul n grdin i-l prinse pe biat n brae. Apucar amndoi pe o potec, s nu lase nici o urm a trecerii lor pe acolo, ajunser la o curticic plin de cherestea i butoaie goale i se oprir la captul unei scri de lemn, mncat de carii, ce se nla afar, de-a lungul casei. Aceasta era scara exterioar despre care vorbise copilul. Iat spuse Jean ua de sus e nchis doar n clan. Dar dac ajung acolo, cum am s pot auzi ce vorbesc i ce fac cei de jos? ntreb tnrul. Exist o ferestruic n tavan. Nu-i greu de gsit i v vei cluzi dup lumin. i mulumesc! Zise Alain. Acum poi pleca, dar vezi s nu uii s pui prjinile la loc. Vai, domnule! S fiu att de aproape de mama i s plec fr s-o vd?! Micul meu Jean, nici tu, nici mama ta nu trebuie s fii amestecai n cele ce s-ar putea ntmpla aici. Pleac! Te rog! Oh! tii bine c dac-mi vorbii astfel, nu pot s nu v ascult. Rmnei cu bine, domnule Alain, i avei grij s nu pii ceva. Alain nu-l mai auzi pe biat. Ptrunsese n pod i ua se nchisese n urma lui. Acolo se trezi ntr-un ntuneric de smoal. naint pe bjbite, cu deosebit atenie. Dar abia fcuse civa pai, cnd zri o fie de lumin ce se strecura din ncperea de jos, prin crpturile chepengului. Alain se ntinse pe burt i privi. i vedea pe cei doi brbai. Richard se aezase la o mas. innd n mn un sac, Langot sttea n picioare de cealalt parte a mesei. Dat fiind c era mai important pentru el s asculte ce se vorbete, dup ce se ncredin c cei doi erau nc acolo, Alain i ciuli bine urechile. Primul zgomot ce l-a auzit a fost sunetul acela zglobiu pe care-l fac monedele de cinci franci cnd se ating una de alta. Ele zorniau, n timp ce socotitorul le numra, i scoteau un sunet uscat i lipsit de muzicalitate atunci cnd le ngrmdea pe mas.

i cu tia, o mie! Spuse un glas n care Alain l recunoscu pe Langot, n vreme ce pe mas rsun un ultim clinchet sec. nc o mie! n total, unsprezece mii de pistoli pe care mi-i furi, maestre Richard! Crezi?! Rspunse vocea batjocoritoare a avocatului. Pe cinstea mea, i mrturisesc c eu in prea mult la dumneata ca s mai fac astfel de socoteli. Ascult, Richard spuse cmtarul te mai ntreb o dat: nu vrei s ne nelegem i pentru rest? D-mi napoi, toate hrtiile ce i-au rmas i eu i voi numra o sum rotunjoar. O! Nu m cunoti, drag Langot! Fiindc pe vremuri mi-am fcut puin de cap, mpreun cu Alain, i bineneles el era cel care pltea, i nchipui c sunt i eu o mn spart, un risipitor? Scoate-i asta din cap! Eu sunt un om ordonat! mi place s joc, ce-i drept, dar nu-mi place s m ating de micul meu capital. Am la dumneata un credit frumos; tiu c aici exist o cas de bani, tare drgla, care, la nevoie, nu cere dect s se deschid pentru mine; sunt mulumit c tiu asta i nu vreau s ncheiem socotelile, pentru ca atunci cnd a avea, din ntmplare, nevoie de bani, s nu te pun n situaia neplcut de a rspunde cu un refuz la rugmintea unui prieten. Crezi oare c lucrurile vor mai ine mult aa? ntreb Langot. Ct vreme vor mai ine i hrtiile dumitale, drag prietene. Cnd n-o s mai am niciuna, totul se va termina i va fi mare pcat. Crezi oare c voi fi mereu dispus s-i satisfac preteniile? Ah! n privina asta, eti liber, metere Langot! Poi chiar s-i iei napoi mia de franci pe care mi-ai numrat-o adineauri cu atta graie. Dracul s m ia, de n-ar trebui s-o fac! Voia dumitale! Ia-i banii! Dar. Fiindc veni vorba, e departe de aici pn la Gabion? Dar-ar ciuma n voi, n tine i n cel care locuiete acolo! S tii c mi-ar plcea s m duc la Gabion n seara asta. Am s-i spun domnului Montplet: Biete drag, fiindc i-am fost ntotdeauna prieten, prieten cu adevrat, o s-i aduc la cunotin ceva de mare nsemntate. Ce anume? va ntreba el. Iat despre ce e vorba. tiai c avocaii obinuiesc si arate unul altuia dosarele? Desigur. Ei bine, cnd m-ai angajat s pledez pentru dumneata, avocatul lui Langot mi-a dat s m uit n dosarul lui. Dosarul acela era nesat cu poliele dumitale. Cercetndu-le, mi-am dat seama nu numai c Langot e un hooman, slav Domnului, asta o tiam, dar c e i o mare vit. Nu mai spune! Nici mai mult, nici mai puin. nchipuiete-i, tinere prieten, c atunci cnd excrocul sta i trimitea s semnezi poliele gata completate, lsa un spaiu mai mare lng cuvntul mie, care era nscris totdeauna pe fiecare poli. Dumneata n-ai bgat de seam i nu m mir; erai prea ocupat, ca s-i pierzi vremea cu astfel de prostii! Ei bine, afl un lucru: poliele semnate de dumneata, odat ntoarse n mna btrnului pezevenghi, acesta le nfrumusea, adugind n spaiul alb un 2, alteori un 3, pe alocuri i cte un 4. Dar, fiindc n-a avut grij s foloseasc aceeai cerneal, s-a ntmplat c una s-a decolorat, iar cealalt a rmas neagr. i cine va dovedi c Alain n-a primit suma nscris? Ah, se vede c nu te pricepi, btrn neprevztor ce eti! Cine? La

naiba! Registrul de mesagerii al potei. Nu de-acolo trimiteai banii? Or, eu miam copiat datele i cifrele expediate, i nici o cifr nu se potrivete cu cele pe care le-ai reclamat. Haide, haide, metere Langot, afacerea clientului meu e limpede i precis; pn i un copil i-ar da seama. Ai priceput tu asta. De altfel, cnd am venit la tine i i-am spus: Metere Langot, tii c am pstrat dosarul pe care mi l-a dat avocatul tu? n ce scop? Pentru asta i asta. Procesul odat ctigat, o s ne-nelegem noi! Ai socotit c am dreptate, Langot, de vreme ce mi-ai rspuns: Richard, ajut-m s pun nti mna pe Cochardiere, apoi o s vedem noi. Iat-te stpn la Cochardiere, acum nu vrei s mai vezi nimic? Ma duc direct la clientul meu. i ce-ai avea de ctigat, palavragiule? La naiba! Cinstea de a-mi fi ndeplinit datoria. Cred c merit o mie de franci, nu-i aa? nceteaz! Se auzi glasul morocnos al lui Langot. D-mi polia i numr-i gologanii. Bine, uite-o. i-o dau aproape pe gratis. tii de ct e asta? De trei mii. Eu i-o dau pentru o mie. Nu poi spune despre mine c sunt cmtar; numai la ea pierd dou mii de franci, fr s mai pun la socoteal ct am pierdut i voi mai pierde cu celelalte. Urm un minut de linite, timp n care btrnul, nencreztor, cerceta, fr-ndoial, polia msluit ce-i fusese napoiat. Alain, care-i lipise acum ochiul de crptur, n locul urechii, l vzu pe Langot ducndu-se la un dulap, deschizndu-l, apoi nchizndu-l la loc. Nu m pofteti la mas? ntreb Richard Cu att mai bine! Asta m-ar fi stingherit; trebuie s ajung devreme acas. Dar ai s vrei s m nsoeti o bucat de drum? Pe dracu! Chiar de n-a vrea, tot trebuie s-o fac spuse Langot. Trebuie s iei neaprat prin dos. Crezi oare c acest du-te-vino n-o s dea natere la cleveteli? Sunt gata, metere Langot. Stai puin rspunse acesta s-mi iau numai cheia de la grdin. Alain i mai auzi cteva clipe, umblnd prin ncpere. Mulumit de felul cum merseser lucrurile, veselul avocat fredona n surdin, iar cmtarul, negsindu-i cheia, folosi prilejul ca s dea fru liber mniei ce clocotea n el. n cele din urm ieir. Langot rsuci de dou ori cheia n nchiztoarea dulapului unde vrse poliele, dar lui Alain i se pru c btrnul uitase cheia n broasc. Ddu fuga la ua podului, o deschise binior i-i vzu pe cei doi brbai ndeprtndu-se. Lui Alain i fulger prin minte c, de va gsi cheia n broasca dulapului, va putea pune mna pe polie i, cu ajutorul lor, i va redobndi mcar o parte din avere. Se gndi c nu providena, ci norocul l cluzise acolo i c de va pierde prilejul acesta, poate nu-l va mai ntlni niciodat. Se hotr deci s-l foloseasc. Nu era chip s ptrund n prvlie prin curte. Cnd ieise cu Richard, Langot ncuiase ua n urma lui. Dar putea s coboare prin ua de la pod. Am mai spus c podul era plin de tot soiul de fiare vechi. Alain n-a trebuit

dect s ntind mna ca s gseasc un fel de foarfece, care prea numai bun pentru operaiunea ce urma s-o svreasc. Vr captul foarfecii n crptura chepengului i aps cu putere. Chepengul nu ced. Era nchis pe dinuntru cu un zvor solid. Dar ncordarea i nzecea tnrului puterile i, curnd, lemnul zbur n ndri, zvorul se rupse, iar chepengul se prbui. Atunci, fr s-i mai pese de zgomotul pricinuit de aceast spargere, tnrul i ddu drumul s alunece n ncperea de jos i alerg la dulap. Zadarnic ncerc s gseasc cheia. mpotriva ateptrilor sale, i ddu seama c Langot o luase cu el. Alain se pregtea s procedeze la fel cum procedase cu chepengul, dar auzi zgomotul unei ui ce se nchidea. Abia atunci se gndi c fapta sa l-ar putea duce la nchisoare i ncerc s fug. Arunc n jur o privire nspimntat. Era cu neputin s se urce din nou n pod. Pentru asta i-ar fi trebuit o scar sau nite mese i scaune, puse unul peste altul. De asemenea, ar fi putut s-i ias lui Langot n cale, s-l strng de gt i s fug prin grdin. Dar asta ar fi nsemnat s comit o crim. Montplet ntrezri, printr-o cea sngerie, cele dou brae ale ghilotinei. Vzu atunci o u. Se npusti asupra ei. Dac ua era ncuiat, nu mai avea nici o scpare. Din fericire ea se deschise. n clipa cnd se deschidea, clana de la ua dinspre curte se mic, iar Langot intr n prvlie. Montplet se trezi ntr-o ncpere mic i scund, depozitul de mrfuri al prvliei. Merse bjbind printre baloturi i ddu de rampa grosolan a scrii. Dar, fr-ndoial c fcuse vreun zgomot, cci ua depozitului se deschise, o raz de lumin se strecur n ncperea ntunecoas i glasul lui Langot ntreb: Cine-i acolo? Cine-i acolo? Tu eti, Jeanne? Alain se lipi de zid i nu sufl o vorb. Ua se nchise. Alain continu s urce scara. Dar abia urcase dou trepte, c se auzir strigtele cmtarului. Acesta gsise unealta pe duumea i, ridicndu-i privirea, vzuse chepengul spart. Alain ascult. De afar se auzea un adevrat vacarm; la strigtele lui Langot alergaser toi vecinii; casa urma s fie invadat; au s-l urmreasc, s-l hituiasc pn ce vor pune mna pe ho. Alain nelese c era pierdut. De data asta nu mai era vorba de eafod; va fi dus la ocn; se fcuse vinovat de spargere. Tocmai atunci, vntorul sfrise de urcat scara i bjbia ntr-un fel de coridor, la al crui capt se zrea o fie de lumin. Acolo era o u. La zgomotul din strad i la strigtele lui Langot, ua se deschise. Era ua mansardei n care locuia Jeanne-Marie. Zrind un brbat, femeia scoase un strigt, dar strigtul ei, aproape nbuit, i se opri n gt. nainte ca Alain s-i fi putut spune: Eu sunt, ea l recunoscuse. Vino! l chem femeia. Alain intr n camer. Era salvat. Langot continua s strige dup ajutor; povesti c vzuse un brbat fugind, art unealta cu care i se forase dulapul, art chepengul de la pod atrnnd ntr-o singur balama. Nu ncpea ndoial: n cas se furiase un ho. Or, dat fiind c totul era ncuiat, de bun seam c se mai afla acolo.

ncepur cutri amnunite. Cotrobir prin toate ungherele prvliei i ale depozitului. Din locul unde sttea ascuns, Alain auzi scara trosnind sub paii urmritorilor. Ajunser la camera vduvei. Ua era ncuiat i abia dup lungi discuii li se ddu voie s intre. O gsir pe Jeanne-Marie n picioare, mbrcat i prad unei puternice emoii. Ea povesti c tocmai vroia s se bage n pat cnd a auzit zarva aceea, care a nspimntat-o aa tare, nct, dup ce s-a zvorit n camer, n-a mai ndrznit s se mite. De vreme ce Jeanne-Marie nu ieise din camer, houl nu putuse intra acolo. ncperea era att de mic i avea aa de puine mobile, nct prea cu neputin s se ascund cineva acolo. Langot i cei ce-l nsoeau i ngduir vduvei s-i ncuie ua i se urcar n pod, fr s ajung la nici un rezultat. n cele din urm au bnuit c houl fugise prin chepengul prin care intrase n prvlie, izbutind astfel s ajung pe cmp n timp ce bcanul le deschidea vecinilor. Spaima lui Langot fusese att de mare, nct nu nchise ochii toat noaptea, continund n zadar cercetrile. Abia dup douzeci i patru de ore a putut Alain s ias din camera vduvei. XVI CI GREITE Cnd se trezi n strad, Alain respir adnc. ncotro s porneasc? Ce-ar trebui s fac? Se gndi la Hnin. Sunase miezul nopii. El btu la ua contramaistrului, spunndu-i numele. Hnin se mbrc i-i deschise. Ah! Ah! Dumneata eti? Pe cinstea mea, am crezut c eti amestecat n isprava petrecut ast-noapte la Langot. i nu te-ai nelat deloc. Intr i povestete-mi totul. Nu intru, mai bine vino dumneata afar: simt nevoia de aer. S-mi iau ceva pe mine i te urmez. Foarte bine! Hnin i puse pantalonii i haina i-l ajunse din urm pe Alain, care, temndu-se parc s nu se pomeneasc iar prizonier, l atepta la zece pai de cas. Ei bine? l ntreb Hnin, apropiindu-se de el. Ei bine, ai avut dreptate: Richard al meu e un tlhar, cel puin la fel de mare ca i Langot, i s-au neles ntre ei s m jefuiasc. i povesti tot ce vzuse i auzise. Ce-ai de gnd s faci? Caut un avocat la Saint-L, l silesc pe Richard s-mi napoieze poliele pe care le mai are la el i, dup ce le voi cpta, m adresez procurorului regal. Ce dracu? Poate c exist o dreptate i pentru oamenii cinstii. Ai spus bine, poate. Cum? Te ndoieti de izbnda mea? i dac cei doi bandii ard hrtiile i spun c, dup, judecat, au socotit c nu mai au nevoie de ele i c le-au distrus?

N-ar putea fi luai repede, nct s nu aib timp s rup nimic? Pentru asta ar trebui s le cazi pe neateptate n spate, cu un mandat de arestare; dar nu vor fi arestai pe baza unui simplu denun, fr dovezi. De altfel, cine-i garanteaz c, n clipa asta, n-au i luat aceste msuri de prevedere? Dac ai fi tu n locul meu, ce-ai face? Ei, drace, e greu de spus. Se zice c sfaturile nu cost nimic. S teatepi la ceva bun de la un scra-scra pe hrtie, e ca i cum i-ai atrna pielea n crlig drept momeal pentru rechini. S ne gndim: s zicem c-l vor spnzura pe btrn. El se va lsa spnzurat, fr s mrturiseasc nimic. Atunci nu vd ce-ai ctiga tu! N-o s capei nici mcar un cpeel de funie ca s-i aduc noroc la vntoare. Nu, judectorii vor pstra totul pentru ei. Ce iar trebui ie ar fi s pui mna pe hrtii. Te-ai gndit cum a putea s-o fac? Pe cinstea mea, cred c da. Cum anume? Spune-mi! Mi-ai face un mare bine. Uite, a ncerca s-mi asigur prietenia unchiului: m-a duce la el i i-a spune: O iubesc pe nepoata dumitale. Alain roi pn-n vrful urechilor. Cum adic, o iubesc pe nepoat-sa?! Bigui el. Prefcut ce eti? Crezi oare c dragostea nu las urme pe chipul ndrgostiilor nici ct las trecerea unei brci pe suprafaa mrii? Poate ndrzneti s-mi spui c nu-i adevrat, cu toate c vii aici, sear de sear, i nu mai conteneti vorbindu-ne despre Jeanne. Oh! N-ai de ce s roeti pentru asta, biete; o alegere mai bun nici c-ai fi putut face. E o femeie de treab, frumoas, are o inim de aur, e curajoas, econoam, harnic i plcut ca vinul fiert cu scorioar. Alturi de ea, poi fi ncredinat c n-o s i se decoloreze niciodat pavilionul. Maistre Hnin l ntrerupse tnrul nu m-am hotrt nc s m nsor; dar n-are-a face! Spusele dumitale mi-au dat o idee. Bun? Ndjduiesc. Atunci, cu att mai bine! Maistre Hnin, trebuie s plec. Te duci s-o pui n aplicare? ntocmai! Ei bine, dac gndul tu e cinstit, i doresc din inim s izbndeti. Alain roi pentru a doua oar. Nici nu-i poi nchipui ct bine i doresc eu, biete adug eful de echipaj. tiu c unora nu le place felul tu de a fi, c dac unul vorbete frumos pe seama ta, ali patru te vorbesc de ru. Ei, pentru asta nu trebuie s te uii la mine chior. Pe mare, m abat i eu uneori de la linia dreapt, din pricina vntului, dar cnd stau cu cineva de vorb, spun lucrurilor pe nume! Eu te-am vzut la treab, pricepi tu? Te-am vzut riscndui viaa ca s-o salvezi pe cea a bieelului i mi-am spus: Las, las, mintea asta o fi luat-o ea razna, dar sufletul e bun. Alain strnse mna pe care i-o ntinsese Hnin i se ndeprt fr s-i

rspund, fcnd doar un semn din cap n loc de rmas bun. Oho! Exclam Hnin. S-ar zice c pornim s navigm sub pavilion fals! Cu att mai ru pentru tine, piratule! Piraii n-o sfresc niciodat bine! Alain se ntoarse la Gabion. l gsi acolo pe micul Jean, prad unei mari neliniti. Fiindc-l ateptase zadarnic toat noaptea i toat dimineaa, copilul plecase dup el n sat. Acolo, toat lumea vorbea despre cele petrecute la Langot i astfel Jean afl c la bcan intrase un ho care sfrmase chepengul luminatorului, pe unde se trecea din pod n prvlie, i ncercase s sparg broasca dulapului. tiind c-l nsoise pe Alain pn la scara ce urca la pod, biatului i trecuse n chip firesc prin minte c houl acela nu era altul dect bunul lui prieten i-i petrecuse restul zilei ntr-o cumplit nelinite. Se ntorsese la Gabion pe nserate, ndjduind c-l va gsi pe Montplet acolo. Dar era limpede c acesta nu venise. Montplet se ivi abia pe la dou noaptea. Micul Jean nu se culcase. Sttea pe un scunel n faa sobei, lng un foc aproape stins, avndu-l drept tovar pe Pavilion, la fel de nelinitit ca i el. Deodat, Pavilion, care se lungise ca un sfinx, cu capul ntre cele dou labe, i nl capul, ncepu s-i mite coada, mturnd cu ea duumeaua, apoi se duse ctre u i se ridic n dou picioare. Ah! Uite c se-ntoarce domnul Montplet! Strig micul Jean. i alerg la u s-o deschid. La numai douzeci de pai vzu statura nalt a prietenului su, care nainta prin ntuneric. Copilul alerg n ntmpinarea lui Montplet i i se arunc n brae. Apoi ncepu s plou cu ntrebri. Dar era greu de rspuns la ntrebrile lui Jean. Alain se mulumi deci s-l liniteasc, asigurndu-l c cele petrecute nu numai c nu vor avea urmri suprtoare pentru el, dimpotriv, s-ar putea s aib rezultate fericite pentru toat lumea. l rug doar s caute s se vad cu maic-sa i s-i spun c domnul Montplet avea neaprat nevoie s-i vorbeasc n noaptea urmtoare. Copilul l privi int pe Alain. Bunul meu prieten, dar tii prea bine c mama i-a rspuns, nc de acum o lun, c nu mai poate iei noaptea din cas din pricina unchiului Langot, care ncuie uile. Dac acum o lun, mama ta a spus c nu poate veni, te-asigur, micul meu Jean, c acum va putea; iar dac, unchiul Langot i va ncuia ua, fii linitit, va gsi ea cheia rspunse Alain, rznd. Micul Jean nu mai ceru alte lmuriri. Dei fusese izgonit din casa unchiului, el se ducea s-i vad mama ori de cte ori vroia. Era de ajuns s se piteasc la colul uliei ce ducea la biseric i, cnd l vedea pe unchiul Langot plecnd, alerga n goan la prvlie. Atunci ua se deschidea, mama i strngea fiul la piept, pndind ntoarcerea unchiului, iar cnd acesta se ivea n zare, opind ca un faun, copilul o lua la fug prin curte i ieea pe poarta grdinii. Prin urmare, a doua zi, el ndeplini porunca prietenului su Alain. Se vzu cu maic-sa i, spre marea lui uimire, ea se mulumi s-i rspund: Bine, copilul meu, spune-i domnului Alain c voi veni. Cu toat aceast fgduial, Alain pru toat ziua ngrijorat. Era limpede

c mintea lui plsmuia nite lucruri pe care contiina nu prea le ncuviina. S fim iertai, dar ceea ce scriem aici nu-i un roman, ci ntmplri adevrate. Dac-ar fi vorba de un roman, s-ar putea ca cititorilor s le par intriga prea slab i personajele cam artificiale. Nu. Aceast carte e ca o fotografie luat la malul mrii i noi nu avem alt pretenie dect ca ea s reproduc ntocmai realitatea. Mrturisim deci, cu riscul de a micora interesul pe care o bun creaie literar trebuie s-l pstreze cu orice pre pentru eroul su, c eroul nostru era un om, c omul acesta era un ran normand, c la el ntlnim nu numai cusururile pe care le au oamenii, n general, dar i pe cele specifice inutului de batin. Din fericire, aa cum spusese Hnin, dincolo de aceste defecte exista un suflet bun. Dup cum fgduise, pe nserate, ori mai degrab pe nnoptate, Jeanne sosi la Gabion. Montplet o atepta n prag. Cnd o vzu pe Jeanne, alerg naintea ei i o cuprinse n brae. Jeanne-Marie l ndeprt cu blndee. Oh! Nu-i fie team i spuse tnrul. Jean nu-i aici; l-am trimis s pun capcane pentru psri. Jeanne l ls atunci pe tnr s-o srute pe frunte. Dar cnd i simi atingerea buzelor, ea suspin adnc. S-ar fi zis c buzele lui Alain atinseser o ran. Tnrul o trase dup el n cas i vroi ca ea s i se aeze pe genunchi. Femeia i spuse atunci, cu mult blndee, dar i cu mult hotrre: Alain, am venit la tine nu ca ibovnic, ci ca prieten. Dac vrei s-mi ceri s te-ajut cu ceva, sunt gata s-o fac; tu tii mai bine ca oricine c pentru tine mi-a da i viaa. Tnrul vroi s-o strng din nou la piept dar ea se mpotrivi, se aez lng el pe un scaun i-i ntinse mna, spunndu-i: Vorbete, te-ascult. i dac n-am nimic s-i spun? Ceva tot ai de spus, de vreme ce m-ai rugat s vin aici. Vroiam s-i spun c te iubesc, Jeanne. nc ceva, Alain. Nu-mi nchipui c i-ai fi ales drept mesager pe copilul meu, dac ai fi vrut s-mi spui doar cuvintele astea uuratice. Da, Jeanne, altceva vroiam s-i spun. Cnd am intrat n camera ta i m-ai ntrebat ce caut n casa unchiului tu, i-am spus c venisem s te vd. Jeanne ncuviin din cap, lsnd s-i scape un suspin. Ei bine continu Alain te-am minit. Am neles asta chiar de a doua zi rspunse Jeanne dar, dup cum vezi, nu i-am adus nici o nvinuire pentru minciuna ta. Ai rbdare, Jeanne, poate c lucrurile au luat ntorstura asta spre norocul nostru. M cam ndoiesc. Stai s vezi adug Montplet. Venisem pentru c unchiul tu m-a tras pe sfoar n mod josnic. Jeanne nu spuse nimic. Pentru c l-am vzut intrnd la el pe complicele lui, Richard, i vroiam s le aflu taina. Am bnuit asta cnd am vzut chepengul deschis i ncuietoarea dulapului forat.

Ei bine, Jeanne, nelegi acum ce mi-a mai rmas de spus? Nu, Alain. Mi-a rmas s-i mai spun, Jeanne, c nu depinde dect de tine ca s fim bogai i fericii. Fericii?! Da, fericii! Aa srac cum sunt, mi-e groaz de cstorie, dar, dac a deveni bogat i stpn pe Cochardiere, ndat m-a gndi s-mi iau o nevast i s fac din ea stpna casei. Ei bine, jur n faa lui Dumnezeu, Jeanne, c dac m ajui, aceast stpn vei fi tu. i mulumesc, Alain, dei pui mai nti condiii; asta dovedete totui c nu m dispreuieti. S te dispreuiesc?! Ah, nu, Jeanne! De ce te-a dispreui? Ia spune, Alain, ce vrei de la mine? Alain ovi o clip. Atept mai zise Jeanne. tii oare c unchiul tu, Langot, mpreun cu avocatul meu, Richard, au uneltit ca s-mi ia averea? Nu tiu nimic, vorbete, Alain. Uite cum stau lucrurile: poliele pe baza crora mi-a fost luat Cochardiere sunt msluite. i? O parte din aceste polie se afl n minile lui Richard, care se folosete de ele pentru a stoarce bani de la unchiul tu, celelalte, pe care unchiul tu le-a cptat n schimbul banilor, se afl n dulapul pe care am ncercat s-l deschid. i? Continu Jeanne, pe un ton din ce n ce mai rece; ncepuse s neleag unde vroia s ajung Alain. Ei bine, Jeanne, m-am bizuit pe tine, pe dragostea, pe devotamentul tu. Ca s fac, ce? ntreb Jeanne. Cum? N-ai neles? Nu. Jeanne, am nevoie, de hrtiile astea. De ele atrn fericirea ta. Jeanne se ridic n picioare: Domnule Alain spuse ea eu sunt femeie cinstit, nu sunt o hoa. Jeanne! Strig tnrul. Unchiul meu m gzduiete n casa lui i, orict de scump m silete s-i pltesc, m aflu la el, i sunt ndatorat; nu voi nesocoti aceast ospitalitate, nelndu-i ncrederea. Jeanne urm Alain totui numai datorit acestor hrtii vom ajunge s fim fericii. Domnule Alain rspunse Jeanne, cu glas stins, dar destul de limpede cnd am auzit zgomotul pailor dumitale pe coridor, cnd i-am deschis ua, cnd te-am vzut palid i speriat, cnd am auzit strigtele celor ce te urmreau, paii care urcau n urma dumitale, eu nu i-am pus condiii, eu nu iam spus: Domnule Alain, vei face cutare lucru, dac nu, eu n-am s fac cutare lucru. Nu! Aa cum i-am deschis ua, i-am deschis i braele, i-am deschis

inima mea. Simeam un fel de bucurie amar s te salvez, pierzndu-m pe mine. Oare dumneata nu mi-ai salvat fiul, primejduindu-i viaa? Jeanne! Cnd mi-ai trimis vorb prin Jean-Marie c vrei s m vezi, mi-a tresrit inima de bucurie; am crezut c te mustr contiina, am crezut c. Mam nelat, domnule Alain, vroiai s m vezi ca s-mi propui un trg ruinos. Am s m strduiesc s uit c ne-am mai ntlnit. Adio, domnule Alain! Jeanne, Jeanne! Strig tnrul, tindu-i calea. Eti brbat, Montplet, eti mai puternic dect mine; nu m voi lupta cu dumneata. Dac vrei, s rmn aici pn ce se va bga de seam lipsa mea, pn cnd voi fi cu desvrire pierdut, m poi sili, iar eu n-am altceva de fcut dect s plng. Dar ndjduiesc, Alain, c n-ai s faci mpotriva mea ceea ce n-ai face mpotriva unei strine. Tot ce-i cer, domrmle, e s uii. C ai avut nevoie de mine i c eu m-am druit cu trup i suflet, fr condiii. Acum vrei s m lai s trec, Alain? Scrnind din dini de furie, cu obrajii arznd ca para focului, cu inima strns de contiina propriei inferioriti n faa acestei femei, Alain se ddu n lturi i o ls s treac. Jeanne se ndeprt fr s mai priveasc napoi, fr s scoat un suspin; deschise ua, apoi o nchise, hotrt, n urma ei. Cnd Alain ddu fuga s vad dac femeia nu se ntoarce, abia o mai zri la o deprtare de douzeci sau treizeci de pai de Gabion, mistuindu-se n ntuneric. Alain oft adnc i-i ls braele s-i cad de-a lungul trupului. De ce oftase oare? Pentru aceast femeie, care i sacrificase totul, iar el i rspltea atta de josnic devotamentul? Sau pentru c i se nruise visul de ai recpta ntr-o bun zi averea? Poate i pentru una, i pentru cealalt. Chiar dac omul nu este niciodat bun, rar se ntmpl s fie ru cu desvrire. XVII GREEALA UNEI FEMEI CINSTITE Alain rmase singur i nemulumit de el nsui. Se fcuse aproape unu noaptea. Luna ncepuse s se nale. i lu puca, tolba, de-ale gurii pentru o zi ntreag i plec. Un simmnt de ruine l ndemn s apuce n direcie opus celei n care l trimisese pe biat. De cnd se mbolnvise era prima dat c pornea la vntoarea de noapte. i gsi toate ascunziurile stricate din cauza ploilor i a vntului, dar mai ales fiindc nu se mai ngrijise nimeni de ele. Vntul i drmase adposturile; butoaiele n care sttea de obicei la pnd erau pline cu nisip; pietroaiele dup care se ascundea fuseser rsturnate de maree; lagunele, ochiurile de ap i schimbaser locul. Vntorul se ndeletnici toat ziua cu recunoaterea terenului i refacerea posturilor de pnd. Apoi, la cderea nopii, noapte de primvar ce urma unei ierni ndelungate, cnd stoluri mari de psri se ndreptau n zbor spre miaznoapte, izbuti s vneze o mulime de rae slbatece. Se ntoarse la Gabion n zori, aducnd cu el o ncrctur uria de

vnat. Micuul Jean se trezise de mult i-l atepta. Copilul i alerg n ntmpinare. Alain i zmbi, dar nu avu curajul s-l mbrieze, ca de obicei. Apoi, dup ce intr n cas i arunc n jurul lui o privire, de parc s-ar fi ateptat s vad pe cineva, ntreb: Nu s-a ntmplat nimic n lipsa mea? Ba da, domnule Alain; a trecut pe aici maistrul Hnin. Aha, a venit maistrul Hnin! i ce vroia de la mine? Ce vroia, nu tiu, domnule Alain, dar tiu c maistrul era tare furios. Ah! i-a spus el asta? Nici nu era nevoie s mi-o spun, cci se vedea. Pipa i se plimba dintrun col ntr-altul al gurii, de-ai fi zis c-i o veveri n cuc. L-am ntrebat doar dac n-a ntlnit-o pe mama, i pentru asta mi-a tras un picior n spate. Alain nu rspunse nimic, dar bnuia c se petrecuse ceva, deosebit n sat. i trecu prin minte c vduva se dusese s-i povesteasc maistrului totul. Dar o astfel de purtare se potrivea att de puin cu firea Jeannei, nct alung repede gndul. Totui, oricare ar fi fost pricina ce-l adusese pe eful de echipaj la el, oricare ar fi fost explicaia ce venise s i-o cear Hnin, vntorul nu inea deloc s dea ochii cu el. tia prea bine c purtarea lui, n toat povestea asta, nu fusese cum trebuie. Dar dac nclina s-i aduc el nsui nvinuiri, nu era dispus s primeasc nvinuirile altora. Se hotr deci s se ntoarc la malul mrii, fr a-i ngdui o clip de odihn. Va dormi prin locurile de pnd. i mprospt rezerva de hran i de gloane, astfel nct s nu fie nevoit s dea pe acas cel puin trei-patru zile. Jean privea uimit i nelinitit la tnrul vntor, n timp ce acesta se pregtea de drum. Pentru c Alain nu-i spunea un cuvnt, bietul copil nu ndrznea s-i vorbeasc el nti. Totui, dup ce ovi cteva minute, vznd c prietenul su Montplet avea s-l prseasc fr a-i spune mcar la revedere, simi c de nu-i vorbete are s se nbue. V-am suprat cu ceva, domnule Alain? ntreb el, cu glasul ntretiat de lacrimi. Tu, bietul meu biat?! Zise Alain, tresrind; i ddea i el seama c, fr o pricin anume, se purta cu biatul altfel ca de obicei. De ce m ntrebi? Oh, domnule Alain, pentru c de cnd v-ai ntors v uitai cam urt la mine; dac v-am suprat cu ceva, tii, ar trebui s-mi spunei, mi-a cere ndat iertare; v iubesc aa de mult, nct n-a fi putut s-o fac dinadins. Martor mi-e Domnul c n-am nimic mpotriva ta, bietul meu copil. Atunci avei alt suprare, domnule Alain, spun asta fiindc v vd mai trist dect pe vremea cnd erai bolnav. Da, am nite necazuri, biete. Dac-i asta, ar trebui s i le mrturisii mamei; ea ine mult la dumneavoastr i, dac i st n putin, sunt sigur c o s v uureze povara. Alain l mbri pe micul mus i porni la drum. Dar copilul se inu dup el: Nu v ducei la maistrul Hnin, domnule Montplet? Astzi nu, micul meu Jean, trec crduri multe de psri i nu vreau s

scap prilejul. Pi dac mai vine? Dac mai vine, i spui ce i-am zis. Ah, nu, pe cuvnt c n-am s-i spun nimic. De ce? Pentru c ieri s-a artat aa de furios, nct mi nchipui c azi o s fie i mai aprig. O s-i nghit pipa, asta-i sigur. La revedere i noroc la vnat, domnule Alain! La revedere, micul meu Jean! Apoi, n timp ce vntorul se ndeprta cu pai mari printre dune, copilul i zise: A, nu, n-am sa stau aici s-l atept: am s plec la Isigny, s vnd raele i becaele, iar dac vine btrnul maistru, ei bine, n-are dect s loveasc n u i n toi pereii. Mai bine s-i verse necazul pe lemn i piatr dect pe pielea mea. nainte de a vedea urmrile mniei lui Hnin, s vedem pe scurt ce i-a pricinuit-o. Jeanne-Marie crezuse c a izbutit s plece fr a fi vzut de unchiul ei. Dar se nelase. Din noaptea cu pricina, btrnul cmtar sttea mereu la pnd i auzise paii vduvei n timp ce cobora scara, orict s-a strduit ea s nu fac zgomot. Nu se clintise din loc, dar deschisese bine ochii. Ua ce ddea n curte scrise; atunci, se sculase din pat i o vzuse pe nepoata sa strbtnd curtea i trecnd n grdin. Din noaptea spargerii, mintea lui frmntase problema pe toate feele; cu ct se gndea mai mult, cu att era mai ncredinat c omul care frmase chepengul i vroise s deschid dulapul, oricine ar fi fost el, s-a adpostit n camera Jeannei. Poate omul acela era un ho sau un iubit, ori poate amndou. Dar cine putea fi houl sau iubitul? Probabilitile l duceau cu gndul la Alain Montplet. Langot i urmri nepoata, o vzu ieind pe poarta grdinii i ndreptndu-se ctre Gabion, Nu mai ncpea nici o ndoial. Fiindc Alain nu putea veni la ea, se ducea ea la Alain. Rmase n ateptare, iar cnd se ntoarse Jeanne-Marie, i deschise chiar el ua. Femeia nelese c e pierdut. i nu se nela deloc. ncntat c s-a ivit prilejul s scape de ea, cmtarul i porunci s-i fac bocceaua i s plece a doua zi de la el. Resemnat, ca ntotdeauna, Jeanne nu ncerc s se dezvinoveasc, nici s se roage. Se supuse. A doua zi de diminea, pe la ceasurile apte, cu legturica pe bra, ea prsi casa unchiului su i porni drept nainte, fr nici o int. Dup un sfert de leghe ajunse la malul mrii. Puse jos bocceaua i se aez pe o movil de nisip, privind marea cu ochii lipsii de expresie. Ce va face de acum nainte? Ce se va ntmpla cu ea? Nu tia nimic. i ddea foarte bine seama de cele ce urmau s se ntmple n sat, ori poate c se i ntmplaser. Unchiul ei avea s le spun tuturor despre plecarea ei, artnd i pricina. Jeanne-Marie, a crei via fusese pn atunci nentinat, va fi acoperit de ocar. Cele prevzute de srmana vduv se nfptuiau ntocmai. Tot satul Maisy afl c bcanul i izgonise nepoata pentru c primise un iubit la el n casa, i c acum, cnd nu-l mai putea primi, se ducea ea noaptea la el.

Mersese vestea c acest iubit nu era altul dect Montplet i se optea c Thomas Langot va depune plngere mpotriva lor, artnd c au vrut s-l prade, forndu-i dulapul. Jeanne-Marie n-a trebuit s atepte mult vreme pn s afle ce se ntmplase n Maisy. Primii oameni care ajunser pe plaj i ddur cu ochii de ea se grbir s-i raporteze cele ce se spuneau pe seama ei. Fiind mai presus de orice o femeie cinstit, ea nu ncerc s tgduiasc sau s-i ascund greeala. i plec fruntea sub povara mustrrii oamenilor i primi pedeapsa trimis de Dumnezeu. Dar, cu toat dezndejdea, mai gsi puterea s-i ndrepte gndul ctre ceruri. i mulumea lui Dumnezeu c i-l druise pe micul Jean; simea c, de n-ar fi fost dragostea pentru acest copil, ea n-ar fi putut supravieui ruinii i nici credina cretineasc n-ar fi mpiedicat-o s-i curme zilele. Mulumi cerului c biatul se afla departe de ea; simea c i-ar fi pierdut minile de-ar fi trebuit s ndure toate umilinele acestea n faa copilului ei. Pe cnd rtcea de-a lungul plajei, netiind ncotro s-o apuce, nici ce hotrre s ia, ferindu-se de noii venii, de o nou batjocur sau comptimire, ntmplarea i-l scoase n cale pe Hnin. Uluit c-o vede plngnd n loc s-o vad bucuroas, aa cum crezuse dup ultima lui discuie cu Alain, marinarul o opri pe vduv, dei aceasta ncerc s fug. De el, i o lu la ntrebri. Atunci, izbucnind n lacrimi, ea i povesti pe nersuflate tot ce se ntmplase, despre fgduielile lui Alain, despre cum se mpotrivise, apoi despre slbiciunea ei, cnd se temuse ca nu cumva zgomotul s-l atrag pe Langot n camera ei; n sfrit, la captul puterilor, i vorbi despre cele petrecute n ultima noapte, cum o chemase Alain la Gabion s-i propun un trg la care ea s-a mpotrivit, cum a fost prins de unchiul ei la napoiere i alungat n chip ruinos din casa lui. Ah! Strig btrnul maistru. Despre asta nu mi-a spus nimic, pehlivanul! Dar s tii c aici trebuie s fie vreun dedesubt; nu pot crede c omul e aa de ticlos, cum pare la prima vedere. Oh, de n-ar fi vorba dect de mine, maistre Hnin, tie Dumnezeu c a ndura pedeapsa greelii mele fr s m plng, fiindc greeala e mare, o tiu prea bine, dar l iubeam, i cnd iubeti, cnd inima nu mai ine seama de judecata minii, eti slab. Dar mai e i biatul, acest srman nevinovat, care va trebui s roeasc pentru mama lui! Ah, n-am s m mpac niciodat cu gndul sta. Haide, haide, ia s vedem spuse maistrul Hnin ce naiba tot ndrugi acolo? Nu eti chiar att de vinovat pe ct crezi, Jeanne. Oare vei nceta s fii o femeie cinstit numai pentru c un ticlos a profitat de simmintele tale? Oare o barc bun nceteaz de a mai fi bun, doar pentru c a suferit o mic stricciune? Apoi, vznd civa curioi care se apropiaser s asculte discuia dintre el i Jeanne-Marie, le spuse, izbindu-se cu pumnul n piept, de parc ar fi vrut s doboare un bou: Aici e cinstea i trebuie s fii prost ca un ipar de mare ca s-o caui n alt parte. Vino la mine acas, fata mea! Louison te va primi ca pe o sor, i primului care va dovedi lips de respect fa de tine, am s-i scarmn cojocul, de-o s le piar pofta i altora ca el. S se tie!

eful de echipaj rostise ultimele cuvinte cu glas ridicat, s-l aud toat lumea. Cum la el fapta urma ndat dup ameninare, se ddur toi cu respect n lturi, iar Hnin o lu pe Jeanne-Marie de bra, ndreptndu-se spre cas. Dup cum fgduise Hnin, Louison a fost la nlime. Ea a primit-o pe vduv n familia ei ca pe o sor, cu noblee i simplitate. Lsnd-o pe Jeanne-Marie n grija nevestei sale, btrnul marinar plecase la Gabion, n cutarea lui Alain Montplet. XVIII O NTLNIRE GREU DE REALIZAT Micul Jean ne-a povestit ct de mnios fusese Hnin c nu-l gsise pe Alain acas. Dar, a doua zi, cnd i pierduse rbdarea tot ateptndu-l s vin la el i cnd, ajuns la Gabion, a gsit ua nchis, furia lui s-a dezlnuit i mai aprig. n zadar a ncercat s intre, izbind cu piciorul n u; Jean-Marie avusese grij s-o zvoreasc bine pe dinuntru i ieise apoi pe fereastr, ca s se duc la negustorul de psri din Isigny. n cele din urm, stul s-i toceasc pingelele izbind n bulumacii Gabionului, maistrul Hnin se potoli i czu pe gnduri. Va s zic aa, e limpede ca lumina zilei, domnul a pornit-o n larg i nu se teme c ne vom ciocni corbiile; dar s m trezesc cu saula pavilionului de gt, dac n-am s-l urmresc, cum urmrete fregata statului corabia pirailor! Ah! Ah! i rde de mine cum i-ar rde gabierul de un civil, de un rcan sau de un calafat; dar oarecii s-mi ronie galoanele de nu-mi cade el n mn ntr-o zi sau alta! i cnd va veni ziua aceea, s se pzeasc! Pe cinstea mea c-o s deschid focul i la babord i la tribord! Dup ce se rcori astfel, hotrt s-l urmreasc pe Alain pn-n pnzele albe, eful de echipaj, mucnd fr mil din tutun, apuc pe drumul ce ducea la bancurile de nisip, acolo unde bnuia c-l va gsi pe Alain. Alain l zri pe plaj i, hotrt, la rndul su, s scape de mustrrile btrnului, se ascunse att de bine printre clonurile stncilor, nct acesta trecu la civa pai de el, fr s-l vad. Vreme de dou ceasuri, Hnin a strbtut bancurile n lung i-n lat, dar, fiindc se apropia mareea, a fost silit s se napoieze pe mal. Vzndu-se scpat de el, vntorul iei din ascunztoare i se pregti pentru pnda de noapte. i ncrc grijuliu, cu alice de plumb, arma lui mare, de calibrul opt, i se cufund ntr-unul din butoaiele desfundate pe care le aezase n nisip. Curnd, nserarea ce venea dinspre uscat se aternu, ncetul cu ncetul, peste rm, apoi peste ocean. La miazzi se aprinse cea dinti stea. Marea ncepea s se umfle. Era linitit i zgomotul produs de rostogolirea uniform a valurilor se auzea la intervale egale. n cele din urm se ls ntunericul: nu se mai zrea nimic n afara micii lagune din apropierea lui Alain, care mai strlucea i acum, asemenea unei oglinzi ntr-o ram de abanos. Atunci, mii de zgomote necunoscute pentru oricare altul, dar pe care urechea lui Alain le desluea foarte bine, l fcur s tresar. Se auzir croncnituri, uierturi ascuite, fornituri nazale,

amestecate cu flfit de aripi. Erau zgomotele care vesteau sosirea ploierilor, fluierarilor-gulerai, a liielor i raelor. Treceau toate la mare nlime pe deasupra capului lui Alain. Totui, un stol de rae se nvrti mai mult vreme prin mprejurimi, apoi, dintr-o dat, vntorul vzu apa nind la izbitura pricinuit de cderea unor corpuri. Raele poposiser n lagun. Erau mai bine de cincizeci. Rmaser ctva timp cu gtul ntins, cu capul aplecat n direcia vntului, vrnd parc s se ncredineze c adpostul ales pentru noapte era lipsit de primejdie; apoi, fiindc nu se auzea dect murmurul valurilor ce se risipeau pe nisip, ele ncepur tot felul de manevre. Unele, care nu izbutiser s-i astmpere foamea, plonjau s vneze creveii i crabii din nmol. Elegantele crdului i puneau n ordine toaleta, scuturndu-i apa din penele lor albstrui, pe care le lustruiau apoi cu ciocul. ncetul cu ncetul, se adunar laolalt pe marginea ochiului de ap, alctuind astfel o mas compact, ntunecat. Se auzi atunci o bubuitur puternic, i o grindin de plumbi se abtu peste nefericitele psri. Cele care nu fuseser atinse ncercar s-i ia zborul, dar o a doua salv dobor un mare numr din ele. La prima mpuctur, Alain intise pe jos, astfel nct plumbii s ricoeze i s fac mai multe victime; a doua oar intise n sus, urmrind zborul vertical al raelor, iar rezultatul a fost pe msura ateptrilor. Puzderie de psri zceau fr suflare pe locul unde fuseser atinse; celelalte, zpcite i chioptnd, ncercau s se adposteasc n lagun, dar erau urmrite de Pavillion, care le nha pe cele rnite, cu toate strdaniile lor dibace de a scpa, scufundndu-se n ap. Mulumit de felul n care-i petrecuse seara i socotind c noaptea era prea naintat ca s mai ncerce un nou raid, Alain se adposti ntr-unul din butoaiele sale, pe care-l aez cu fundul spre vnt, i ncerc s aipeasc. Pe la ceasurile trei, marea se retrsese. Acum putea s cutreiere bancurile de nisip, eliberate de ape, i vntorul porni ntr-acolo. Apucase s mpute cteva liie, dar tocmai cnd s dea colul dup o stnc, apropiindu-se cu luare-aminte de un loc unde bnuia c va gsi vnat, simi o lovitur puternic pe umr. ntoarse iute capul. La doi pai de el se afla un brbat, narmat cu o bt pe care o nvrtea n aer i pe care vntorul nostru o simise cu o clip mai nainte pe pielea lui. ntunericul era de neptruns; creznd c are de-a face cu vreun tlhar, Alain i duse arma la umr i o ndrept spre agresor. Dar o nou lovitur se abtu peste eava putii, care-i scp din mn i czu pe nisip. Alain se aplec grbit s-o ridice. Haide! Haide! Se auzi atunci glasul cunoscut al maistrului Hnin. Lasi n pace unealta, domnule Montplet; oi fi avnd eu pielea neagr ca o ra slbatec i poate c oi fi mirosind i a balt, dar, oricum, nu sunt un vnat pentru dumneata. Cum! Exclam tnrul. Dumneata eti, maistre, dumneata aici, la asemenea or?! Mii de tunete! Trebuia s-o fac, de vreme ce tu i ocoleti prietenii i, dup ct se pare, te-ai hotrt s schimbi pentru mult vreme acoperiul de

grinzi al Gabionului cu acoperiul bolii cereti. Cine? Eu?! Crezi c fug de dumneata, maistre Hnin? Nu tiu dac fugi de mine, dar, de ieri diminea, manevrezi n aa fel, ca s nu-i pot zri dect pupa, i asta nu-i cinstit din partea ta. Dar te-asigur, Jacques. nceteaz! Vrei s dai drumul la o minciun, ia aminte! Nu numai c nu se cuvine s-i bai joc de cei btrni, dar minciuna e un lucru nedemn de un om cinstit. Crezi oare c-l poi mbrobodi pe maistrul Hnin, ca pe un prostnac? Nicidecum! i-am urmrit traseul pe plaj; am vzut cum te opreai dup fiecare piatr, pndindu-l pe maistrul Hnin, ncercnd s-l ndeprtezi de linia ta de plutire. Eh, dac pe plaj ar fi fost nisip n loc de pietri, n-ai fi putut mpiedica abordajul, caraghiosule! Dar mi-am zis: . Stai tu linitit, mai devreme sau mai trziu pun eu mna pe tine!. ntr-adevr, ndat ce s-a retras marea, am venit, m-am luat dup flacra mpucturii tale i iat-m! Nu s-ar spune c nu m-am orientat. Fie cum spui, te vd; dar ce-i cu asta? De ce eti aa zorit s-mi vorbeti? Ah! Ah! Tot mai faci pe prostul! tii tu prea bine ce vreau s-i spun. Alain era ncredinat de un lucru: dac maistrul Hnin i vra ceva n cap, nu era el omul s dea napoi. Aadar, se resemn s accepte ceea ce maistrul numea un abordaj. Bine! Bine! Spuse el. Vd eu care-i necazul: ai venit pentru JeanneMarie, nu-i aa? Va s zic tii ce m-aduce. Se pare c Jeanne i-a povestit cele ntmplate. Nu te privete cum am aflat, de vreme ce am aflat. Alain, eu i-am dat un sfat bun, sfatul unui om cinstit: fiindc o iubeai pe Jeanne-Marie i pentru c ea te iubete pe tine, i-am spus s-o iei de nevast. N-ai urmat sfatul meu. Ce vrei s fac?! Spuse tnrul. Mi-a fost sil s-mi iau o nevast din casa celui care m-a jefuit. Cea mai bun fregat pe care a pus vreodat un marinar piciorul a fost fregata Victoria, care se chema Victory, nainte ca noi s-o fi capturat de la englezi. Nu, nu, nu-i asta adevrata pricin, flcule; ridici un pavilion fals, ca s m ndeprtezi din apele tale; dar te fereti s mi-l ari pe cel adevrat. Ei bine, fie rspunse Alain. Am s-i vorbesc deschis. Sunt de acord c Jeanne-Marie are dreptate i c e o femeie plin de caliti: e cinstit, destoinic; mi-ar fi plcut s-o iau de soie, mai mult dect pe oricare alta; dar ce vrei? N-am de gnd s m nsor. Adevrat! Da, sunt nc destul de necopt la minte i ar nsemna s ne nenorocim amndoi, pe vecie. Biete gri Hnin, cu asprime ar fi trebuit s te gndeti la asta n noaptea cnd te-a primit i te-a ascuns la ea n camer, ferindu-te asfel de a fi prins i pedepsit ca un borfa. Atunci trebuia s arunci ancora ca un om cinstit, s rmi n larg, s nu alergi pe stncile de la suprafaa apei. Dac maistrul Hnin vorbea astfel, era limpede c tia totul.

Tnrul rmase o vreme tcut. Apoi, ncercnd s fac pe nepstorul, zise: Ce vrei, maistre Hnin! S stai douzeci i patru de ore nchis cu o femeie tnr i frumoaa, mai ales cnd i dai seama c nu o urti. A fi vrut s te vd n locul meu! n locul tu. Repet maistrul de echipaj, cu glas din ce n ce mai grav i cu privirea din ce n ce mai aspr. De ce n-am fost eu n locul tu?! S m ia dracu dac m-a fi purtat ca tine! Am cunoscut i eu viaa, mii de tunete! i ce via! Chiolhanurile pe care le-ai tras tu sunt o joac de copil pe lng ale mele! Sub fostul rege, dei era un prpdit de om al uscatului i nu prea iubea marinarii, mai apucai cte ceva, se mai gsea pe ici-pe colea vreo rmi de sold; atunci ne puneam pe trai, fceam dragoste, ne mbtm de cdeam sub mas, ne ncieram, n sfrit, petreceam de minune! Dar s batjocoreti cu fora sau ntr-alt fel o femeie sau o fat cinstit, nu, domnule Alain, un marinar nu face una ca asta; dac eu, aa srac cum eram, a fi necinstit o nefericit la fel ca mine, mi s-ar fi prut c-mi necinstesc propria-mi sor, ceea ce nu s-ar fi cuvenit. La naiba, maistre Jacques, nu te tiam aa de virtuos! Haide-haide, isprvete cu gluma, jupne Alain! Se stropi eful de echipaj. Uite, n clipa asta parc ai fi unul din piraii aceia care-i picteaz pe sabordul vasului cogeamite tunurile, ca s-i nspimnte pe navigatorii cinstii; rsul tu nu pornete din inim, biete, iar de glumele tale nu-mi pas, fiindc ele nu-mi alung durerea ce o simt pentru biata nefericit pe care tu o debarci pe rm, dup ce ai dus-o la pierzanie. i ntruct este ea acum mai nenorocit ca nainte? Ah, aa-i, tu nu tii ce i s-a ntmplat! Nu; ce i s-a ntmplat? S-a ntmplat ca alaltieri noapte, pe cnd se ntorcea de la tine, de la Gabion unde, ntre noi fie zis, nu trebuia s-o mai chemi pentru a-i face propunerea ruinoas pe care i-ai fcut-o s-a ntmplat c a dat peste unchiusu, care o atepta i care, bucuros c s-a ivit prilejul, a izgonit-o de la el din cas ca pe o vagaboand care hoinrete noaptea. Ah! N-am tiut asta. Adevrat? i jur, maistre Hnin. i asta i schimb hotrrile? Dar cnd s-a trezit fr adpost, de ce n-a venit s se adposteasc la mine? Continu Alain, fr s rspund la ntrebarea contramaistrului. Sigur c da! N-ai vrut s-o iei la tine ca soie, dar ai fi primit-o ca ibovnic! S-a pzit de aa ceva, biata fptur, i a avut dreptate. Mi se pare c ar fi fost mai bine aa, dect s rtceasc n necunoscut; dac Langot a plvrgit, dup cum bnuiesc, biata Jeanne-Marie nu va gsi pe nimeni care s-o adposteasc. i, fr voia lui, oft. Ochii contramaistrului aruncau fulgere: Ei bine, n privina asta te-neli, a gsit pe cineva.

Pe cine? Pe mine. Alain rmase pe gnduri; i se strnse inima; o clip i fu ruine de el nsui. i era, ntr-adevr, team s nu-i piard libertatea, la care inea foarte mult; nu credea c dulcile bucurii ale csniciei, a cror imagine o vzuse n casa lui Hnin, i-ar putea rsplti sacrificiul; dar, cu toate nclinaiile lui spre risip i slbticie, nu avea un suflet ru. Niciodat nu i se vorbise att de serios despre ceea ce el considera o trengrie nevinovat; acum se simea micat de urmrile care o loviser pe biata vduv i se ntreba dac n-ar fi mai bine, orict l-ar costa, s-i fac datoria. Din nefericire, maistrul Hnin deslui altfel simmintele tnrului; i se pru c, n loc s se nduioeze, acesta se ndrjete i mai vrtos. Ehei! Spuse el deodat, btnd din picior. Mare noroc ai c nu sunt eu tatl sau fratele srmanei Jeanne-Marie. Alain nl capul, de parc l-ar fi mucat un arpe: Oho! i de ce m rog? Pentru c te-a nva eu, flcule, c uneori poi s dai de dracu cnd necinsteti o femeie. Niciodat nu pot fi necinstite dect cele care vor asta rspunse cu rutate Alain. Chiar dac Jeanne-Marie i-ar fi sor sau fiic, tot aa ar sta lucrurile, auzi dumneata, maistre Jaeques? Adic tot n-ai lua-o de nevast? Nu, pe cinstea mea! i cum te-ai justifica n faa mea? i-a spune, admind c a fi dispus s dau o explicaie, c nu m cred destul de chipe, nct s fiu sigur c cea care mi-a czut mie n brae n-o s cad, la fel de bine, i n braele altuia. Aa, va s zic. i crezi c nu te-a face s-i nghii asemenea ticloie? Ai zis ticloie, maistre Hnin? Da, ticloie! Am spus-o i o repet, ticloie! De n-ai avea aizeci de ani, te-a face s plteti scump asemenea insult, maistre Hnin, i-o spun eu. Ce-i pas de anii mei, flcule, ct vreme sngele meu e tot att de rou ca i al tu i nu doresc dect s vrs o parte din el, ca s-i fac plcere? Alain nl din umeri. De cnd alergase la Gabion cu o zi n urm, maistrul Hnin, a crui mndrie fusese crunt lovit, i stpnea cu greu furia ce-i clocotea n inim; de aceea, cuvintele comptimitoare ale lui Alain l-au fcut s uite c venise n chip de sol al pcii i izbucni: Mii de tunete! Crezi oare c un brbat i pierde catargele numai fiindc i-au ptruns viermii n carcas? Dac tu crezi asta, biete, s tii c eu nu gndesc la fel i-i voi dovedi c o carcas btrn ca a mea mai poate s trag cu ndrzneal o salv de tun; m voi msura cu tine oricnd doreti, cu spada, cu cuitul, alege ce-i place, auzi tu, infanterist nenorocit ce eti! Tnrul ncerc s-i ia arma, care sta sprijinit de o stnc. Maistrul

Hnin se apropie de el, mpiedecndu-l astfel s-o foloseasc n vreme ce-i potrivea bta n mn. Dar Alain simi c o lupt ntre el i btrn ar fi cu neputin. S ne desprim rosti el i aa am plvrgit prea mult. Dac mai ascult vorbele dumitale, maistre Jacques, m tem c-o s uit o prietenie la care ineam foarte mult i c n-am s m mai pot stpni. Dac i-ai nchipuit c prin insulte i ameninri poi face altceva dect s m ndrjeti i mai tare, afl c te-ai nelat amarnic. Hnin i ddu seama c, ntr-adevr, greise. Spune-i Jeannei urm vntorul c o plng din inim, c mi-e necaz pe soarta care a azvrlit-o n calea mea; dac exist un alt mijloc de a o ajuta, n afara celui la care ai vrut dumneata s m sileti, voi fi fericit s-o fac, orict mar costa; dar s mi se nlnuie libertatea, s fiu silit la nite ndatoriri pe care n-a ti s le ndeplinesc, la nite legturi pe care nc nu le pot pricepe, asta nu. i acum, s uitm insultele pe care ni le-am adus unul altuia i care, din fericire, n-au avut ali martori dect noaptea, oceanul i cerul. Rmi cu bine, maistre Jacques! Apoi, fluierndu-l pe Pavilion, vntorul se ndeprt n grab. XIX SUFLETE MILOSTIVE Hnin ovi o clip, dac n-ar trebui s se in dup Montplet; dei avea o fire ndrtnic, btrnul maistru ar fi lsat bucuros la o parte jignirile personale, numai s-l poat aduce pe Alain la sentimente mai bune; dar nu se luminase nc i, pe ntuneric, i-ar fi fost cu neputin s-l regseasc pe vntor, n labirintul acela de stnci i lagune. Prin urmare, porni de-a lungul rmului, strbtu mlatina, intr n Gabion i-l trezi pe micul Jean. Auzind vocea lui Hnin, biatul se nspimnt. Dar, dup ce aprinse lampa i vzu tristeea aternut pe chipul btrnului contramaistru, frica lui aproape c se transform n mil. O, Doamne, oare ce s-a ntmplat, domnule Jacques? ntreb el. S-a ntmplat, biete, c trebuie s te scoli, s-i faci bocceaua i s vii cu mine rspunse contramaistrul, cu blndee n glas. Unde? ntreb copilul. Lng mama ta. nseamn c mama te-a trimis dup mine? Strig bucuros copilul. Da rspunse maistrul Hnin. Dar ce-o s spun prietenul meu, Alain, c n-o s m mai gseasc aici? Are s priceap el foarte bine de ce ai plecat. Copilul se gndi o clip, apoi, simind c maistrul Hnin avea dreptul s ia hotrri cu depline puteri, se scul, se mbrc i-i fcu legturica. Contramaistrul l lu de mn i pornir amndoi spre Maisy. n casa lui Jacques Hnin, toat lumea dormea. Louison singur, care dormea n prima ncpere, se trezi la zgomotul fcut de clana uii. Tu eti, Jacques? ntreb ea. Da, eu sunt rspunse marinarul, fcndu-i semn biatului s ngenuncheze lng patul ei. Lu apoi mna femeii i o aps pe cretetul

micului Jean. Uite, nevast spuse el pn acum aveam unsprezece, o cifr fr so; cerul ne-a binecuvntat cu al doisprezecelea, mulumete cerului. De la ntlnirea cu maistrul Hnin, trecur trei zile ncheiate pn s ndrzneasc Alain s se ntoarc la Gabion; netiind c maistrul Hnin l luase pe Jean cu el, nu se grbea deloc s se ntoarc acas, simind c ntlnirea cu biatul va nsemna pentru el ntruchiparea vie a dezndejdii pe care i-o pricinuise mamei sale; totui, vnatul pe care l dobora n fiecare noapte ncepea s se ngrmdeasc n chip ngrijortor; hrana i muniiile erau pe sfrite, astfel c fu nevoit s plece acas. Spre marea lui uimire, gsi casa goal. La nceput s-a bucurat; nu-i putea da seama de ct vreme plecase micuul Jean. Se duse el nsui la negustorul din Isigny i, la ntoarcere, i relu deprinderile lui de singurtate i slbticie. Dar acum, viaa aceasta nu mai avea pentru el farmecul din trecut. Dup dou-trei zile, vznd c nu se ntoarce i nici nu are vreo veste de la copil, nelese c s-a petrecut ceva necunoscut lui i bnui, sau aproape c bnui cele petrecute. Traiul acela aspru i grosolan ncepu s-l apese. Treptat, fr s-i dea seama, se obinuise cu discuiile copilreti ale biatului, cu sporoviala lui, care alunga monotonia serilor, cu grija pe care i-o purta, astfel nct locuina, aa mic cum era, i se prea un pustiu nesfrit. Uneori, cnd se ntmpla s rmn acas i cnd, aezat la gura vetrei, i ddea fru liber gndurilor, urmrind cu ochii fumul scos de resturile epavelor cu care se nclzea, i se prea c prin rotogoalele lui albicioase vede chipul trist al Jeannei, iar frumoii ochi ai vduvei cptau, ncetul cu ncetul, o expresie att de ndurerat i de mustrtoare, nct Alain nu mai putea s ndure aceast vedenie. Atunci se ridica grbit, i lua puca i pleca n mlatin, ddea iama prin raele slbatice i liie, iar n lipsa acestora, prin pescrui i becaine; doar aa izbutea vntorul s-i alunge suprtoarea amintire. Totui se simea copleit de singurtate i, pentru c era var, iar ndeletnicirea lui obinuit nu-l mai atrgea ca pn acum, se ntoarse la plcerile de odinioar, pe care le condamnase el nsui cnd i pierduse averea. Fiind un vntor iscusit avusese peste iarn o recolt bun, astfel c pusese deoparte cteva sute de franci, de ajuns ca s poat hoinri iar prin crciumi i prin slile de biliard. Dar prin locurile pe unde umbla vntorul nu obinuia s se duc i maistrul Jacques, astfel c, vreme de trei sau patru luni, Alain n-a dat ochii cu el. Cnd l zrea pe rm, din ntmplare, ncovoiat sub povara courilor de nuiele pline cu pete, avea grij s fac stnga-mprejur i s apuce n cealalt direcie. i totui, orict ncerca Alain s se ameeasc, el nu izbutea s scape de amintirea Jeannei, care-i trezea n inim preri de ru i remucri: se temea cu att mai mult de o ntlnire cu Jacques Hnin, cu ct i ddea seama c, n starea sufleteasc n care se afla, n-ar fi fost greu s se lase nduplecat. Dar, n vreme ce vntorul rostogolea bilele cu tacul, ciocnea pahare ori se distra cu fetele frumoase de prin mprejurimi, n casa maistrului Hnin curgeau multe lacrimi. Dup dou luni, Jeanne-Marie simise c pcatul ei n-a

rmas fr urmri. Srmana fiin nu mai avea nici o ndoial: va fi pentru a doua oar mam. Exist pe lume oameni sortii durerii, care nu pot fi niciodat nefericii doar pe jumtate. Ctva timp mai pstrase o slab ndejde i izbutise s-i ascund nelinitea; plngea noaptea cu lacrimi amare, dar ziua se stpnea ca s nu-i mpovreze gazdele cu necazul ei. Acetia ns, bgnd de seam urmele tot mai adnci ce-i brzdau chipul, se strduiau mereu s-o mngie i s-o abat de la gndurile ei triste. Jeanne-Marie dormea n aceeai ncpere cu copiii contramaistrului; ntro noapte, fetia cea mare, Therese, se trezi ntmpltor din somn i o auzi pe biata vduv plngnd n pat. Nu i-a spus nimic Jeannei, dar, a doua zi, i-a povestit mamei sale c vduva i petrecuse toat noaptea plngnd. n aceeai zi, Louison o ntreb pe Jeanne-Marie care este pricina acestei dezndejdi; Jeanne-Marie ncerc s dea totul pe seama trdrii lui Alain, dar cnd nevasta marinarului i art ndoiala cu privire la spusele ei i mhnirea pentru o asemenea lips de ncredere, biata femeie se hotr s-i dezvluie ntreaga tain. Louison i Jeanne-Marie se pornir mpreun s plng, apoi, prima i spuse celeilalte c trebuie s se plece, n faa voinei lui Dumnezeu; ea se strdui s-o ncredineze c, oricte necazuri s-ar ivi n jurul leagnului unui copil, mama n-are dreptul s-l blesteme. n sfrit, ca o ultim mngiere, i fgdui c, mpreun cu Hnin, vor folosi toate mijloacele ca s-i uureze situaia. Cnd afl vestea, btrnul maistru simi o mare mhnire; se temea c, dup vlva ce o va strni sarcina Jeannei printre localnici, acesteia i va fi tare greu s mai rmn la Maisy. El i Louison o ndrgiser tare mult pe vduv; le prea ru cnd o vedeau c-i caut o slujb; niciodat n-ar fi lsat-o s cear milostivenia unui azil. Jeannei nici nu-i trecea prin minte s-i ascund sarcina; o primise ca pe o pedeaps a cerului; deci, ntmpl-se ce-o vrea Domnul. Louison era de prere ca Hnin s mai ncerce o dat s-l nduplece pe Montplet; dar purtarea acestuia din ultima vreme l scrbise pe btrnul marinar care nu era omul compromisurilor i sfrise prin a-i transforma prietenia adnc ce i-o purtase odinioar, ntr-o ur la fel de adnc. El se mpotrivi cu atta nverunare unei astfel de propuneri, nct Louison n-a mai ndrznit s-o repete. n timp ce soul ei l copleea pe Alain cu injurii i blesteme, Louison sttuse cu ochii plecai, dar cnd i-i ridic, privirea i czu asupra unei puculie, aflat pe marginea cminului, ntre dou scoici i doi madrepori. O privea att de struitor, nct ochii maistrului Hnin se ndreptar n mod firesc, n aceeai direcie. Scoase un strigt de bucurie i mulumire, lu puculia, o scutur, vesel ca un copil, apoi o aez pe mas. Mii de tunete! Exclam el. Iat cum stau lucrurile! Iat ce o va feri pe Jeanne a noastr de trncneala neisprviilor din Maisy! Dar astea sunt economiile fcute de copii, de doi ani ncoace, pentru

a-i cumpra mbrcminte surioarei lor mai mici de ziua primei mprtanii. Louison rostise toate acestea fr convingere, doar ca s-i mpace contiina. Nu-i nimic, sora cea mic se va mprti n hainele de duminic: crezi oare c bunul Dumnezeu o s fac pe ofierul de serviciu i o s-o mutruluiasc din pricina inutei? Zicnd acestea, marinarul izbi cu vtraiul n puculi, care se sfrm n mii de ndri. Monedele de aram i de argint se rspndir pe mas i pe duumea, Hnin le adun, le numr, apoi le nir pe mas, exprimndu-i mulumirea printr-o ploaie de njurturi dintre cele mai piperate. La rndul ei, Louison sri bucuroas de gtul brbatului i-l srut. n puculi se aflau o sut zece franci. Hotrr ca, atunci cnd sarcina Jeannei va deveni vizibil, s o trimit la Valognes, la o verioar de-a lor, care, n schimbul unei chirii modeste, o va gzdui. i nfiar Jeannei cele puse de ei la cale, vduva plnse de recunotin, dup cum plngea zilnic de durere; se simi apoi mulumit i totodat trist: mulumit, fiindc i ddea seama c n curnd nu va mai putea s se arate n sat, deci plecarea ei devenise necesar; mhnit, pentru c trebuia s se despart, pentru prima oar, de cnd rmsese vduv, de micul Jean, i se ntreba cum va putea tri departe de copilul ei. Acest ultim simmnt o copleea att de mult, nct srmana vduv cuta tot felul de pricini ca s amne clipa plecrii; o zi n plus o fcea s ctige o mngiere n plus, iar mngierile copilului nsemnau pentru ea mai mult dect reputaia. ntre timp, talia ei zvelt i subire se ngroa. Louison, care o vedea zilnic, nu-i ddea seama de schimbare, dar oamenii din sat, pui n tem de Langot, ncepuser s-o batjocoreasc. Se fereau s fac glume pe seama ei de fa cu Hnin: tiau c marinarul e, ndeobte, un om blnd i cumsecade, dar aprig n anumite mprejurri, astfel c-i ddeau drumul la gur numai dup ce se ndeprta el. De ctva vreme, micul Jean se ducea la pescuit mpreun cu btrnul maistru. ntr-o zi ns, cnd plecase de unul singur s caute momeal, se ntorsese acas cu hainele sfiate, cu vnti pe obraz, cu ochii roii i umflai de plns. l iscodir s afle ce s-a ntmplat, dar biatul tcea cu o ncpnare ce nu-i era n fire. Maistrul Hnin tun cu glasul lui din vremea cnd comanda echipajul pe mare, njur, amenin; totul a fost zadarnic. Vznd c nu se las nduplecat, Jeanne-Marie l lu pe biat de mn i intr cu el n cealalt camer. Vduva se aez pe marginea patului: Haide, Jean, nu vrei s-mi spui de ce i cu cine te-ai btut? Jean-Marie i ainti cteva clipe privirea asupra mamei sale, apoi, izbucnind n lacrimi, se cuibri n braele ei i o acoperi cu srutri. Jeanne-Marie l ddu binior la o parte. Micu drag spuse atunci micul Jean nu m mai ntreba; ie nu-i pot spune n nici un caz, iar dac ai afla de ce m-am btut, ai suferi tare mult. Srmana femeie i simi inima zvcnindu-i n piept; se fcu roie ca focul, apoi se albi ca varul, cuprins de o adnc tulburare. Bnuia ce se

ntmplase. i ce dac, micuul meu continu ea trebuie s-mi spui de ce te-ai ncierat. Nu-i poruncesc, dar te rog. Ei bine, mmico, fiindc vrei s tii cu orice pre, afl c m-am ntlnit cu copiii lui Thomas Hommay, care se duceau dup scoici, i c mi-au spus nite lucruri urte despre tine. Ce fel de lucruri? ntreb Jeanne-Marie, blbindu-se. Nu, mam! Strig copilul. Nu m mai ntreba; n-am s ndrznesc niciodat s i le repet. Vduva i pierdu capul. nelegea c n-ar trebui s-l mai chinuiasc pe bietul copil; dar era att de ngrozit la gndul c s-ar fi putut s i se dezvluie adevrul, nct o slab ndejde o ndemna, fr voia ei, s-l ntrebe: Vreau s tiu tot, Jean. Ei bine, mam, biatul cel mare a nceput s m njure; mi-a fi vzut de drum, dac maistrul Hnin nu mi-ar fi spus alaltieri c un marinar trebuie s-i pocneasc pe cei care-l insult. De aceea am vrut s-l lovesc pe Hommay cel mare; atunci grsuna de Fanchette, cea mai mare dintre fete, s-a legat de tine; mi-a zis c domnul Alain. C domnul Alain. Jeanne-Marie scoase un ipt i-i ascunse obrajii n palme. Dar nu-i adevrat urm biatul au minit i eu le-am spus-o i de-asta m-au btut. Da, au minit! Vorbete, mam! Dac glasul tu mi-o va repeta, am s uit ndat loviturile primite. Micul Jean apucase minile mamei sale i le acoperea cu lacrimi i srutri. Jeanne-Marie n-a avut puterea s-i mint fiul; ea alunec jos, la picioarele biatului, i i le mbri. Iart-m, srmanul meu micu, iart-m! Strig ea, cu glasul ntretiat de suspine. Iart-m c am uitat o clip de tine, c i-am rpit singura motenire pe care tatl tu, n srcia lui, a putut s i-o lase, un nume cinstit i neptat. mi voi ispi pcatul, fii sigur! n primul rnd, voi plnge tot restul zilelor pe care le mai am de trit pe acest pmnt; apoi m voi strdui s te iubesc i mai mult, comoara mea! Viaa mea i-o voi nchina ie. Dar te implor, iart-m i nu nceta s-o iubeti pe srmana ta mam! S ncetez eu s te iubesc? Strig copilul, cu o putere de nebnuit la o fiin aa de firav. S nu te mai iubesc tocmai acum, cnd eti att de nefericit?! Spui c te vei strdui s-mi druieti mai mult dragoste? Eu i rspund c, ncepnd chiar din clipa asta, cnd i vd ochii scldai n lacrimi, te voi iubi de o sut de ori mai mult. i i mbri din nou mama. Nu, tu n-ai nici o vin adug el vinovatul sunt eu, care ar fi trebuit s mor din prima clip, s nu-i dau prilejul acestui cinos domn Alain s vin la noi i s-i fac atta ru; vinovatul este el, care a profitat de pe urma iubirii tale pentru mine. Am s m duc s stau de vorb cu domnul Alain, am s m duc la el. S nu, faci asta! Se mpotrivi Jeanne-Marie. A ncercat i maistrul Hnin, dragul meu, i s-a ostenit de poman. Dar maistrul Hnin nu e totuna cu mine, mmico; el i-o fi vorbit despre vele, despre ancor i nu mai tiu eu ce! Dar tu eti mama mea, i cnd am s m gndesc la tine, sunt ncredinat c voi izbuti s dovedesc ce mult greete c te face s plngi.

Jeanne-Marie ar fi fost ispitit s-l lase pe biat s ncerce; dar maistrul Hnin, ntrtat cum era mpotriva lui Alain, i zugrvise un tablou att de nspimnttor despre viaa desfrnat pe care o ducea acum tnrul, nct femeii i era team c o s-l repead pe bietul copil i ea nu vroia s-l expun unei asemenea umiline. i lu deci fiul pe genunchi i-l dezmierd ndelung, cerndu-i ca, n numele dragostei ce i-o purta, s renune la un astfel de plan. Pn la urm, Jean i fgdui ascultare. XX PNDA Fiul i mama rmaser mult vreme mpreun, mngindu-se unul pe cellalt. Cnd s-au ntors n camera unde i atepta Hnin i Louison, acestora nu le-a fost greu s ghiceasc din ce pricin se ncierase Jean, vzndu-le urmele lacrimilor de pe obrajii i ochii lor nroii i umflai. Maistrul de echipaj cltin din cap i spuse c a venit timpul ca vduva s plece din Maisy; apoi, fr s mai atepte ncuviinarea acesteia, fr s ia n seam rugmintea mut pe care i-o adresa privirea ei ca s nu mai pomeneasc de plecare n faa copilului, el stabili data plecrii pentru duminica urmtoare. Vestea acestei despriri l izbi pe Jean drept n inim; el nu se art dezndjduit, cum se temuse mama lui. Dar i se aternu pe chip o paloare neobinuit, i ainti privirea n gol i fcu un semn din cap, de parc ar fi zis: E bine aa. Buzele lui fremtau, dar nu rosteau o vorb. Vduva l strnse la pieptul ei; copilul se ls mbriat, fr s dea semne c simte ceva. i trebui mult vreme pn s-i vin n fire i s-i poat rspunde mamei la srutrile cu care aceasta l copleea. S-ar fi zis c lua o hotrre mai presus de nelegerea i de vrsta lui. Era ntr-o luni. Pn smbt, Jean rmase trist i ngndurat; nu i se vedeau lacrimile, dar ochii i erau roii i arztori; abia scotea cte o vorb i sttea ceasuri ntregi cufundat ntr-o adnc visare. i ieea din amoreal doar cnd era vorba de maic-sa, creia i urmrea toate micrile; o nvluia cu privirea, de parc ar fi vrut s-i ntipreasc n inim fiecare trstur a chipului ei drag. Cnd ea ncerca s-l mai nsenineze, vorbindu-i de fericirea napoierii, ntrebndu-l dac nu-i pare bine c se vor revedea peste patru-cinci luni, el zmbea; dar zmbetul lui, att de nepotrivit cu expresia ochilor, cuprindea atta mhnire, nct ar fi micat i cele mai mpietrite inimi. Pe msur ce se apropia ziua despririi, Jean devenea tot mai gnditor. Smbt, la vremea cnd urmau s se aeze la masa de sear, bgar de seam c, pentru prima dat, biatul se hotrse s asculte de sfatul mamei sale i ieise la aer. n cas nu era. l cutar prin grdin, dar nu-l gsir; l strigar peste tot, dar nu rspunse. Doi dintre copiii maistrului Hnin au strbtut plaja de la un capt la altul, dar s-au ntors fr s dea de biat. Atunci Jeanne se scul tremurnd de pe scaun i-l rug pe maistrul Hnin s mearg mpreun cu ea s-l caute; orict era de nelinitit, nu ndrznea s umble singur prin sat. ngrijorat i el de tristeea ciudat din ultimele zile a musului, maistrul Hnin se hotr s-o nsoeasc. Plecar mpreun.

ntorcndu-se la viaa zgomotoas care i ncntase tinereea, Alain nu se gndise c vrsta i necazurile i modelaser altfel sufletul, c acum i trebuia altceva dect prieteni de crcium i mbriri pe la coluri de strad. Dup numai dou luni de dezm, bieii cu care petrecea ncepur s-i par grosolani, proti i plicticoi, iar ibovnicele grosolane, proaste i plicticoase; tnjea dup Gabion, dup jeraticul din vatr, dup tristele amintiri ce-i umpleau singurtatea i, preferind s se plictiseasc de unul singur dect ntr-o astfel de societate, se ntoarse la tovria lui Pavilion i la viaa lui de mai nainte. Pentru el, vara se scurse ncet i greu, din toate punctele de vedere. Dup cum am spus, n ultima parte a iernii avusese noroc de vnat i izbutise s adune cteva sute de franci; dar, n cele dou luni de petreceri, i cheltuise aproape toate economiile i se gndea cu spaim la clipa cnd mica lui comoar se va topi toat. Pe de alt parte, odat cu ntoarcerea la o via linitit, gndul ncepu s-l poarte ctre srmana vduv i se gndea att de mult la ea, nct i se prea uneori c simte o dragoste adnc pentru Jeanne-Marie, c amintirea acesteia ajunsese s-i tearg din suflet amintirea Lisei. Dac ambiia nu l-ar fi mpiedecat s-i dezmint purtarea, de care era cu atta mai mndru, cu ct nu era o purtare izvort din inim; dac nu s-ar fi simit cuprins de o oarecare ruine n lungile lui nopi fr somn, cnd chipul blnd al Jeannei i aprea la cpti, nu o dat ar fi alergat s bat la ua vechiului su prieten, maistrul de echipaj, i s-i cear iertare. Dar cnd se simea copleit de asemenea gnduri, se nveruna mpotriva lor i le alunga cu furie. E lesne de nchipuit cu ct nerbdare atepta el toamna; ndjduia c vntoarea, care l pasiona att de mult, i va izgoni pentru totdeauna din minte i din suflet nite gnduri ce-i preau copilreti i primejdioase. De altfel, orict de cumptat i era acum traiul, i cheltuise agoniseala pn la ultimul gologan. Venise luna septembrie. n aceast perioad a anului au loc fluxuri i refluxuri puternice, iar oceanul, care se retrage i nainteaz datorit lor, dezgolete ntinderi mult mai mari dect n oricare alt perioad, msurnd de la o jumtate de leghe pn la o leghe, dup adncimea de la rm. Vremea este tot clduroas, iar slbticiunile sunt nc departe de a poposi pe bancurile de nisip; raele slbatice se ain n larg, astfel c nici vnatul acesta, puin ispititor, nu poate fi ajuns. Totui, datorit mareelor puternice, care scot de sub ap suprafee mari de nisip, te mai poi apropia de el. Dar n zilele frumoase, toi locuitorii de pe coast, brbai, femei, copii, cu cai i catri, intr n ap pn la genunchi; roile cruelor sap fgauri pe nisip, acolo unde, cu cteva ceasuri mai devreme, se ntindea un strat de ap nalt de douzeci de picioare. Cruele sunt ncrcate cu iarb de mare, ce va fi folosit ca ngrmnt pe ogoare; femeile i copiii i ntind plasele pentru crevei, mai departe ca de obicei; cei mai ndrznei se duc pn la stncile din larg, din scobiturile crora adun petii, crabii, chiar i homarii, rmai pe uscat dup retragerea apei.

n toiul acestei zarve generale, vntorilor le este foarte greu s gseasc un colior linitit, de unde s pndeasc vnatul. Alain tia un banc de nisip aflat n apropiere de gurile Virei, cam la dou leghe de rm, care nu rmnea descoperit dect n timpul mareelor foarte sczute; orict de puternic ar fi fost refluxul, bancul era totdeauna desprit de rm printr-un bra de ap; braul acesta era att de lat, nct nu puteai s-l strbai fr barc. De altfel, bancul era alctuit doar din nisip; cele cteva stnci rspndite pe suprafaa lui nu ofereau adposturi ndeajuns de adnci pentru crustacee. Aa stnd lucrurile, era de presupus c insulia nu va fi bgat n seam de localnici; Alain se hotr s mearg dup rae slbatice prin aceste locuri i porni cu barca la vremea fluxului, ca s se afle pe terenul de vntoare cnd se vor retrage apele. De vreo cteva zile btea vntul dinspre nord-vest. Era deci cu putin ca raele slbatice s fi prsit regiunile arctice, unde triesc tot restul anului, i s se fi rspndit prin inuturile noastre, pentru iernat; ntr-adevr, dup puin timp, zri dou sau trei crduri mari; se gndise s se apropie de ele i s le mpute din barc; psrile se adunau laolalt, se zbenguiau, se scufundau n ap, zburau de colo-colo, fr s le pese de musafirul care se apropia. nc dou-trei vsle, i Alain urma s le aib n btaia putii; dar raele tiau s pstreze distana cuvenit, astfel nct vntorul nici nu apucase s se apropie, c stolul o i luase din loc, zburnd la mic nlime, i se oprise la o deprtare de un sfert de leghe. Alain cunotea prea bine cum se desfoar o astfel de vntoare pentru a se mai ine dup ele: fiindc nu era chip s vneze psrile, avea s le pescuiasc. Observase cu satisfacie c anul acesta, ca i cel precedent, va fi foarte bogat n albinele. Albinele sunt nite scoici mici, netede i albicioase, late de aproximativ 8 mm i lungi de 20 mm; ele reprezint hrana de baz a raelor slbatice. Alain alese un loc ce prea plin de astfel de molute i ntinse o plas mare, pe care o adusese cu el. Iat ce se nelege prin pescuitul la care se gndise Alain. n timpul refluxului se aeaz nvodul orizontal, la o nlime de un metru deasupra apei; cnd ncepe fluxul, apa acoper nvodul; raele slbatice vin pe urma fluxului, la o distan de dou-trei sute de pai, i prima care zrete albinele se afund n ap; toate celelalte fac la fel i se izbesc de nvodul care se afl ntre ele i momeal, prinzdu-i picioarele n ochiurile lui plutitoare. Dac unele, mai nencreztoare, izbutesc s ocoleasc nvodul i s intre n ap pe dedesubtul lui, se prind n la, ca i celelalte, atunci cnd ncearc s urce la suprafa; pn la urm se neac toate. Cnd se retrage marea, le gseti agate de nvod. Alain i isprvise pregtirile cu ctva timp nainte de creterea apelor. Se hotr s foloseasc acest rgaz, umblnd printre stncile rspndite ici i colo pe pmntul vremelnic eliberat de ape; la adpostul lor, ndjduia s poat mpuca n voie becaele pe care forfota localnicilor le alungase de pe mal. nfipse o vsl n nisip, i leg de ea barca i se ndeprt. Bancul era lung de vreo jumtate de leghe i Alain strbtuse n grab

dou treimi din el; cteva mpucturi norocoase l ndemnar s cerceteze i restul; dar, spre prerea lui de ru, constat c marea ncepuse s creasc i c era timpul s se ntoarc n barc. De departe, Alain o vzu cltinndu-se pe valuri. Dar, n acelai timp, vzu c nu se afla singur pe insuli. Cineva, mic de statur, sttea sprijinit de peretele unei stnci; avea faa ascuns n mini i prea cufundat n gnduri. La zgomotul fcut de paii lui Alain, care se apropia, persoana, ori, mai bine zis, copilul, i nl capul i vntorul l recunoscu pe micul Jean. XXI SE UMFL MAREA Alain nu-l mai vzuse pe Jean de cnd acesta prsise Gabionul. ntlnirea cu biatul ntr-o asemenea pustietate l mic pn n adncul sufletului, fr s-i dea nici el seama de ce. Cine naiba te-a adus tocmai pn aici? l ntreb el. Cei de pe Pescruul care, pornind n larg, s-au nvoit s m lase aici, unde le-am spus c am treab. i cu cine ai treab? Cu marsuinii? ncerc s glumeasc vntorul, dei nu-i ardea deloc de glum. n curnd doar ei vor mai fi prin locurile astea. Nu, domnule gri copilul pe dumneavoastr v cutam. Pe mine? ntreb Alain. M cutai pe mine?! Da. Chipul lui Alain se ntunec: i nu puteai s vii la Gabion? mi nchipui c tii drumul pn acolo i n-ai fi avut nevoie nici de barc. Aici am vrut s stm de vorb, nu ntr-alta parte. Ia s vedem, ce mare tain vrei s-mi mprteti? Vreau s v spun c ai necinstit o femeie lipsit de aprare, pe care ai nenorocit-o pentru toat viaa, i c e ru ceea ce ai fcut, domnule Alain. Rostind aceste cuvinte, copilul i aintise privirea asupra vntorului, de parc ar fi vrut s-l provoace. Alain scp un gest de mnie; dar vrsta i neputina celui ce-i vorbea l fcur s se stpneasc. Tu eti un drcuor la care in foarte mult spuse el, linitit. i neleg durerea i-mi pare ru, dar trebuie s recunoti, srman copil, c cei ce i-au ncredinat sarcina de a veni s m insuli sunt nite proti. Nimeni nu mi-a ncredinat nici o sarcin continu micul Jean dimpotriv, nimeni nu tie ce fac eu n aceast clip. Acum opt zile am aflat de cele ntmplate, sunt opt zile de cnd nu m gndesc dect la asta i singur am luat hotrrea s vin i s v spun: Domnule Alain, dac suntei un om cinstit, trebuie s v ndreptai greeala fcut! Domnule Alain, dac suntei un om cinstit trebuie s v nsurai cu Jeanne-Marie. Vntorul nl din umeri. Nu pentru c nu l-ar fi micat solemnitatea cu care vorbise biatul, dar, dac se inuse tare la ameninrile maistrului Hnin, dac luptase cu imboldurile propriei sale contiine, i-ar fi fost ruine s se lase nduplecat de rugminile unui copil. Aadar, refuzai? ntreb Jean. Ai azvrlit o biat familie n ghearele

dezndejdii i credei c e de ajuns s spunei nu, pentru ca totul s se sfreasc i s dormii linitit, n vreme ce dou fiine srmane, care nu sunt cu nimic vinovate, i vor petrece nopile plngnd i chinuindu-se? Nu, asta nu se va ntmpla, domnule Alain, v-o spun eu. Tu eti un copil. V nelai, domnule Alain; lacrimile mamei m-au fcut s m simt brbat i am s v-o dovedesc. Dac n inima dumneavoastr a mai rmas un strop de mil, trag ndejdea c moartea fiului va izbuti s fac ceea ce n-au izbutit lacrimile mamei. Ce vrei s spui cu asta? C n-am venit aici doar ca s v vorbesc. Nu. tiam dinainte care va fi rspunsul dumneavoastr, domnule Alain. Atunci de ce ai venit? Am venit s-mi pun capt zilelor! Cuvintele i privirea musului exprimau atta hotrre nct pe Alain l cuprinse spaima. S mori, tu? Exclam el. Jean nu-i rspunse. Dar i-ai pierdut minile, aiurezi! Continu vntorul. Nu sunt nebun i nu aiurez de loc rspunse biatul, cu un glas ce prea mai linitit. Vreau s mor, atta tot. Dac a fi fost brbat, m-a fi btut cu dumneavoastr i v-a fi ucis, ori m-ai fi ucis dumneavoastr pe mine. Dar nu sunt dect un copil, aa c voi muri. i de ce naiba vrei s mori? Vreau s mor pentru c din vina dumneavoastr va trebui s m despart de mama i c, departe de ea, durerea m-ar ucide n scurt timp; vreau s mor pentru c trag ndejdea c o s regretai c ai pricinuit moartea unui nevinovat, c amintirea lui v va nmuia inima, c v vei face atunci datoria, lund-o pe Jeanne-Marie de nevast, c ea nu va mai plnge i nu va mai fi hulit de cei din Maisy, n sfrit, chiar dac moartea mea n-o s v nduplece, vreau s mor pentru a fi mai aproape de bunul Dumnezeu ca s-l rog s vegheze asupra mamei mele i s-l pedepseasc pe cel care a dus-o la nenorocire! Vedei, domnule Alain, c am destule pricini s iau aceast hotrre, c nu sunt nebun i nici nu aiurez. i crezi c eu am s te las? Strig Alain. Drept rspuns copilul art cu mna spre larg. Alain i ntoarse privirea ntr-acolo. Uitase de flux. i ddu seama c marea se umfla cu repeziciunea caracteristic mareelor din vremea echinoxului i-l cuprinse groaza. Acum i venise lui rndul s se roage. Jean, s nu faci vreo prostie! Te implor, copilul meu, hai s fugim la barc; n-avem nici o clip de pierdut. Uite, va trebui s intru n ap pn la bru ca s ajung la ea. Un fulger de izbnd trecu prin ochii biatului. Ah! Strig el. Am avut dreptate cnd spuneam c moartea fiului su o va izbvi pe Jeanne-Marie! De pe acum v e team c spiritul meu ar putea s v tulbure linitea. Mii de tunete! Ai de gnd s vii odat? Strig nerbdtor Alain.

Nu, n-am s vin spuse copilul. Plecai singur, eu rmn. Vreau s mor aici i voi muri! V napoiez astfel viaa pe care ai salvat-o cu preul fericirii mamei mele; n-am s-i mai vd faa scldat n lacrimi; n-am s-i mai aud pe cei din sat rostind cuvinte umilitoare la adresa ei. Vntorul i ddu seama c, n starea sufleteasc n care se afla biatul, ncercrile lui de a-l convinge erau zadarnice. Folosindu-se de o clip n care Jean i ntorsese privirile spre Maisy fcu un salt i ncerc s-l ia n brae cu fora, ca s-l duc pn la barc. Dar, aplecdu-se, copilul i scp din mn i o lu la fug; Alain porni n urmrirea lui. Orict de sprinten i viguros era Alain, nu l-a putut ajunge; micul mus prea nsufleit de puteri supranaturale. Aceast goan nebuneasc inu apte-opt minute. Cu rsuflarea tiat, Alain se opri i cut cu privirea spre mare. Apele se umflau cu o for i-o repeziciune nspimnttoare. Din bancul de nisip nu mai rmsese la suprafa dect vreo sut de pai. l strig pe Jean, cu glasul sugrumat de nelinite. Vznd c vntorul renunase la urmrire, copilul se oprise i el. Fcu civa pai, de parc ar fi mers n ntmpinarea valurilor, apoi se aez pe o piatr, fr s piard o clip din ochi cea mai mic micare a vntorului. Jean i vorbi Alain chiar nu vrei s-i vii n fire? Haide, te rog din suflet, ne-au rmas doar cteva minute ca s ajungem pn la barc. Nu spuse acesta plecai i lsai-m aici; nu tiu ce nseamn moartea, nici dac e greu sau e uor s mori; dar nu e cu putin s sufr mai mult dect am suferit n ultimele opt zile. Plecai! Nu m tem de moarte! Gndul c ea o va scpa pe Jeanne-Marie de ocar i-i va aduce linitea, va face s-mi par moartea mai blnd! n faa dragostei nermurite a acestui copil pentru mama sa, Alain se simi nvins. Gheaa din inim i se topea puin cte puin, iar simmintele pe care nu ncetase s le poarte n adncul sufletului pentru Jeanne-Marie devenir att de puternice, nct izbutir s doboare meschinele bariere ale orgoliului. naint ctre biat. Creznd c ncearc s-l prind a doua oar, micul mus sri n picioare, gata s-o ia la fug. Rmi pe loc! i strig Alain. Asta depinde numai de dumneavoastr rspunse cu ndrzneal copilul. n sufletul lui Alain prea c se d o lupt aprig. Bine, rmi! Spuse el. i ceea ce-mi ceri. Ei bine. Ei bine? Ei bine, o voi face! Nu e cu putin ca o mam, iubit cu atta cldur de fiul ei, s nu fie i cea mai bun soie, chiar alturi de un slbatic ca mine. E adevrat ce spunei, domnule Alain? Strig Jean. Da, i-o jur pe sufletul meu! Rspunse Alain. O vei lua pe Jeanne-Marie de nevast? O voi lua. Copilul ntinse cu o solemnitate ciudat braele spre apa care se apropia furioas i care ajunsese la numai douzeci de pai de ei.

Jurai n faa morii! Jur, fiule! Spuse Alain. Oh! Cred c nu vrei s m nelai ntr-o asemenea clip? Copleit de nsemntatea acestui rspuns neateptat, copilul i pierdu drzenia de pn atunci i izbucni n lacrimi. Apoi, alergnd n braele lui Alain, i zise: V mulumesc n numele mamei i al meu! i tot n numele amndurora v jur, domnule Alain, c ne vom strdui din toate puterile s v facem viaa ct mai plcut! Ah! Ce uurat se va simi biata mam! S mergem degrab la ea, domnule Alain. Da! Da! Strig vntorul. Am pierdut i aa prea mult vreme i m tem c vom fi silii s ajungem not la barc. Acum, hai s-o lum la sntoasa, biete! ncepur s alerge mpreun spre barc, n timp ce apa urca nencetat; s-ar fi zis c-i urmrete. Se aflau pe un teren neted, dar un ir de stnci, nalte de vreo apte-opt picioare, le ascundea alupa. Dup ce depir n goan aceste stnci, se oprir n loc. Cutar cu privirea barca, dar aceasta nu mai era acolo unde o lsase vntorul. Oare unde s fie? Jean o zri cel dinii; scond un strigt dezndjduit, i-o art cu degetul nsoitorului su i czu n genunchi, dar nu pe nisip, ci n ap. Marea urca ntr-una, marea i ajunsese din urm i se afla la picioarele lor. Barca se zrea n larg, cam la vreo jumtate de leghe; valurile i dezlegaser parma. Acum plutea n deriv i curentul o ducea cu repeziciune. XXII OM LA AP! Alain privi copilul care sttea tot ngenuncheat i se ruga; i roti privirea n jur s vad ce sori de scpare le mai rmseser. Niciuna din stncile aflate pe bancul de nisip nu era mai nalt de apteopt picioare, i cnd fluxul atingea cota maxim, intrau cu cel puin douzeci de brae sub ap. La orizont nu se zrea nimic, n afara discului rou al soarelui, care, asemenea unui glob de foc, cobora ncet n ocean, printre norii de purpur i aur, iar strlucirea lui nu izbutea s lumineze dect crestele mictoare i vijelioase ale valurilor. Copilul continua s se roage. Alain ofta adnc i dou lacrimi mari i se rostogolir de-a lungul obrajilor; puin i psa de viaa lui; dar se gndea cu durere la bietul copil, la dezndejdea maic-i. n sfrit, dup ce-i isprvi ruga, Jean se ridic n picioare: Ce e de fcut, domnule Alain? Oh! Poi fi sigur c acum, cnd tiu c, de vom tri, vom fi fericii, am s m art la fel de puternic i de curajos, pe ct am fost n faa morii. Ah, da, vreau s-o vd iar pe Jeanne-Marie, s-i dau vestea cea bun! Ah, da, vreau s-o mbriez pe mama, acum, cnd n-am s-i mai simt lacrimile picurndu-mi n suflet. Alain nu-l mai asculta. tii s noi? ntreb el. Vai, nu! Rspunse trist micul Jean.

Atunci n-avem alt cale, dect s ne urcm pe stnca cea mai nalt i s ateptm acolo ndurarea cerului sau moartea. Vino, biete! Dar dumneata tii s noi? Bineneles. Atunci dumneata poi s scapi; poi s ajungi la mal. Vntorul se mpotrivi, cltinnd din cap. Cum? Strig copilul. Vrei s-mi mprteti soarta, s mori mpreun cu mine? Fr ndoial! Dar eu nu vreau asta, domnule Alain. Ah, Dumnezeule! Gndete-te la Jeanne-Marie; srmana de ea va rmne singur; ce-o s se aleag de ea, lipsit de orice sprijin? Vezi dumneata, domnule Alain, Dumnezeu m cheam la el. De fapt, eu sunt slab, plpnd; tot nu-i pot fi de nici un ajutor bietei mele mame, n vreme ce dumneata eti puternic, dumneata poi ctiga hrana ei i a dumitale, poi s-o sprijini, s-o aperi, s-o mngi, n sfrit, domnule Alain, ai s ncerci s-o iubeti cum o iubesc eu. Dar Alain era hotrt s salveze biatul, ori s piar odat cu el. rmul e mult prea departe spuse el orict de bun nottor ar fi, un om n-ar putea ajunge pn la el. Oh, nu spune asta, domnule Alain, nu-i adevrat! Pentru dumneata totul e posibil i lumea zice c poi strbate not mai multe leghe. Nu te mai gndi c sunt i eu aici. Pleac, Alain, hai, pleac tticule! De altminteri, de-o fi s mor, nu sunt eu vinovatul? Doar ncpnarea mea mi va pricinui moartea i-i primejduiete i dumitale viaa! Las-m! Du-te la Jeanne-Marie i povestete-i ce s-a ntmplat, spune-i c m voi nla la ceruri cu numele ei pe buze. Dac mama va nate un biat, s-l cheme tot Jean-Marie, ca pe mine, iar cnd mama l va mbria, s-i opteti la ureche un cuvinel ca s-i aduci aminte de cellalt Jean, care va fi acolo sus, pentru ca bietul meu suflet s nu fie dat uitrii. Asta e tot ce-i cer, dragul meu Alain, atta tot. i srmanul copil izbucni n plns. Drept rspuns, Alain l strnse la pieptul su. Marea continua s creasc; biatului i ajunsese apa mai sus de genunchi; cinele urla jalnic. Vntorul l ridic pe Jean n brae i ncepu s se care pe o stnc destul de nalt ce se afla doar la civa pai; cinele se lu dup el. Cnd ajunse aproape n vrf, l ls n grab pe biat jos i continu s urce singur, privind ctre rm. Deodat strig: Jean! Jean! Suntem salvai! Vezi acolo o barc, n dreptul clopotniei? Am scpat, pricepi tu? Cci barca se ndreapt spre noi i ne va ajunge nainte s fim nghiii de ape. Jean primi aceast veste cu un chiot de bucurie. Veni i el sus, lng Alain. O vezi? l ntreb acesta. O vezi? Da, da, o vd, tticule! Oh! Ce fericire! Ce bucurie pe biata JeanneMarie! Copilul se temea de moarte numai din pricina durerii pe care i-ar fi pricinuit-o maic-i. Soarele dispruse la orizont; coborse ncet-ncet, n ap, ca o corabie ce

se scufund, iar lumina slab a asfinitului murea nghiit de ntuneric. Alain socoti de cuviin s atrag atenia oamenilor din barc; slobozi dou focuri n aer, apoi, agndu-i batista de eava putii, o flutur ca pe un steag. Barca se apropia n linie dreapt, ceea ce-l ndemna s cread c semnalele lor fuseser vzute. Dintr-o dat, cnd ajunsese doar la vreo mie de brae de stnc, fr o pricin anume, barca i schimb direcia: crmi la dreapta i-i depi pe naufragiai, lsndu-i n urm. Acetia i unir glasurile n strigte dezndjduite, care, din pcate, rmaser fr nici un rezultat. Vntorul i flutur din nou steagul, apoi, smulgnd batista din eava putii, se gndi s-o ncarce iar. Vroi s scoat praful de puc din rani. Dar o lsase jos, ca s se poat cra mai uor pe stnc i acum tolba lui zcea acoperit de ap, iar praful se udase. Alain i arunc privirile nelinitite spre larg; alupa se ndeprta ntr-una. ncerc s strige din nou, dar i ddu-seama c zgomotul valurilor i acoperea glasul. Acest joc al ntmplrii l scosese din mini; se afla ntr-una din acele clipe cnd omului i se pare totul cu putin. Fr a-i spune nimic lui Jean, ncepu s-i scoat hainele de pe el. Porneti spre mal i bine faci zise biatul, cu mhnire n glas. Vezi, nu uita s-i spui maniei ce te-am rugat. Ba nu pornesc spre mal i rspunse Alain am s ncerc s prind din urm barca i s-o aduc la tine. Dar nu mai e timp se mpotrivi copilul. Uite, se las noaptea, barca abia se mai zrete, iar cnd o s intri n ap, n-o s-o mai vezi deloc. Ce vrei, biete! Asta e singura cale ca s scpm de aici! Spuse Alain, continund s se dezbrace. Jean se porni din nou pe plns. Oh! Mi-e ruine gri biatul, cu nduf dar cred c acum mi-e team. Curaj, micuule! Continu Alain. De-o fi s mor i dac ai s te ntlneti cu Jeanne-Marie, fie chiar i n ceruri, spune-i c am fcut tot ce mi-a stat n puteri ca s ndrept rul pe care i l-am pricinuit. Zicnd acestea, Alain i ntinse braele, iar copilul veni s se cuibreasc la pieptul lui. Vntorul trebui s-l ndeprteze cu fora. Apoi, fr s piard o clip, Alain se arunc n ap. Pavilion, la care nu se mai gndea nimeni, dar care era personajul fr grai al acestui trio, se arunc dup stpnul lui, socotind c e firesc s-l urmeze oriunde s-ar duce. Dup cum am avut prilejul s constatm, tnrul era un nottor fr pereche; el nu se ndrept spre barc, ci apuc piezi, spre locul unde aceasta urma s ajung, dac inea direcia n care pornise. Vroi s-l mai vad o dat pe srmanul Jean; n timp ce nota, i ntoarse capul i privi ctre stnc. Fiind situat la apus, fa de locul unde se afla el, zri copilul profilndu-se ca o siluet neagr pe fundalul purpuriu al orizontului. Biatul sttea n genunchi i se ruga, cu minile nlate spre cer. Alain i mai strig un bun-rmas, apoi ncepu s noate din toate puterile. O clip i trecu prin minte c ar trebui s trimit cinele s stea cu

biatul; dar i ddu seama c Pavilion n-are s-l asculte i c ar pierde un timp preios cu aceast ncercare. De altfel, Pavilion era un nottor la fel de iscusit ca i stpnul lui; avea labele palmate, motenite probabil de la vreun strmo din rasa Terra-Nova. Alain l ls deci pe Pavilion s fac ce-l tia capul, iar el continu s noate n diagonal, spre locul unde ndjduia s ajung odat cu alupa. Dar abia strbtuse cteva sute de brae, cnd i ddu seama c pierde direcia; era purtat spre dreapta, iar el trebuia s mearg spre stnga. Fusese prins de un curent i acesta l trgea dup el! ncerc s se mpotriveasc; strdaniile i-au fost zadarnice i nu l-au ajutat la altceva dect s rmn pe loc. Cut s se strecoare pe sub ap; tia c aceti cureni ptrund uneori doar la mic adncime; dar i sub ap, ca i la suprafa, se simi mpins de o for pe care nu era chip s-o rzbeasc. Porni s strige dup ajutor, la fel ca i pe stnc, dar la strigtele lui rspunse doar vuietul talazurilor. Zvcni puternic din ap, ieind la suprafa pn la bru. Vroia s priveasc n jur; din nefericire se nnoptase, iar privirea nu putea strpunge ntunericul la o deprtare mai mare de douzeci de pai. Lupta nu mai avea rost i totui nu-l putea prsi pe bietul copil. Se gndea ntr-una la el. Cnd era ridicat n sus de un val mai mare i cnd acesta venea mugind s se sparg de pieptul lui, i se prea c vede trupul firav al lui Jean sltat ca o jucrie pe creasta nspumat; i-l nchipuia stnd lipit de stnc, n timp ce marea cretea n jurul lui vznd cu ochii, marea aceea linitit, dar la fel de amenintoare n linitea ei, ca i pe furtun. Cnd i zbura pe deasupra capului vreun goeland ntrziat, n drum spre cuibul lui, i se prea c aude strigtul biatului, care i ncredina sufletul lui Dumnezeu, simea cum l cuprinde ameeala i cu toate c era frig, l treceau sudorile. Se scufunda atunci cu capul n ap s-i rcoreasc fruntea. n timpul acesta era mnat ntr-una de curent, astfel nct aproape c nu trebuia s depun nici un efort pentru a se menine deasupra valurilor. Deodat se rostogoli cu repeziciune de cteva ori; simi apoi c micrile i sunt din nou libere. Acolo se sfrea curentul. Alain se gndi o clip ncotro s apuce; ntunericul era de neptruns, nu se vedea nici lun, nici stele, nimic, n afar de albul fosforescent al valurilor din jurul lui. Era pierdut n nemrginire! Pavilion continua s noate la civa pai n urma stpnului, scond din cnd n cnd cte un urlet jalnic, ca un strigt de ajutor. Lsndu-se n voia soartei, Alain nota fr nici o int, not astfel aproape un ceas i jumtate. Dup aceea, puterile ncepur s-l prseasc, micrile i devenir nesigure i abia se mai inea la suprafaa valurilor; ele i treceau pe deasupra capului, rostogolindu-se. I se prea c Pavilion url i mai nfricotor. Atunci, puin cte puin, simi c mintea i se nceoeaz; auzea n urechi un zumzet nentrerupt i nfundat. Prin faa ochilor i se perindau imagini ale trecutului; tot ce vzuse, fcuse sau spusese se petrecea acum pentru a doua oar. n aceast halucinaie, jocurile lui din copilrie, din livada umbroas de la

Cochardiere, se confundau cu viaa de la Paris; retria parc aievea petrecerile, orgiile de acolo, cele dou dueluri, dragostea lui pentru Lisa, tristeea zilelor petrecute la Gabion, vntoarea prin mlatin. Revedea, strnse laolalt, chipurile profesorilor de la Saint-L i chipul blnd i linitit al tatlui su; auzea nechezatul prin care bidiviul btrnului Montplet saluta ntoarcerea acas, dup un drum lung. Prietenii lui petrecrei de la Paris alctuiau fundalul tabloului; dei muli la numr, l vedea limpede pe fiecare n parte, de toi i amintea acum, la apropierea morii. Pe msur ce-i slbeau puterile, zumzetul din urechi devenea mai puternic, iar imaginile se tergeau; lui Alain i se pru c ntunericul din faa lui se coloreaz n albastru, iar pe acest fond albastru prinde a se nfiripa un chip ncnttor ce cpta proporii tot mai mari, cu ct se apropia mai mult de el; chipul acesta era chipul Jeannei; era aezat pe stnc unde-l lsase pe biat. Copilul se afla lng ea, n picioare, cuibrit la pieptul ei, i amndoi erau nvluii ntr-o aureol de lumin, Alain nu vedea faa copilului, dar o vedea pe a mamei; mama i privea zmbind fiul i zmbetul acesta era plin de tristee. Deodat, norul ce acoperea chipul biatului se mprtie, iar faa lui se ivi palid, ca de mort. La gndul acesta, mintea lui Alain se tulbur i mai mult. n nlucirea lui, stnc se afla doar la civa pai. i adun toate puterile s ajung la ea; crezu c atinge cu mna stnc pe care o vedea nlndu-se; se ag de ea cu puterea pe care i-o d apropierea morii, apoi lein. n spatele agoniei auzi un urlet trecndu-i pe deasupra capului. Era glasul jalnic al cinelui, care, la rndul su, adresa lumii pmnteti un ultim rmas bun. XXIII FIECRUIA CE I SE CUVINE Maestrul Hnin avea obiceiul s-i nceap fiecare nou zi poposind pe o banc de lemn de la marginea grdinii, unde fuma o pip. n dimineaa urmtoare ntmplrilor pe care le-am povestit, maistrul de echipaj i fuma ca de obicei pipa, stnd pe banc. La civa pai de el, Louison descurca nite undie i ndrepta nite crlige. Ceva mai la o parte, fiul cel mare trsese pe nisip vechea lor barc i se strduia s-i astupe cu cli crpturile. Expresia de pe chipul marinarului era mai aspr i mai ngndurat ca de obicei; felul n care buzele lui azvrleau rotogoale groase de fum era cu totul deosebit; se vedea limpede c nu gusta plcerea i tihna pe care i le pricinuiau aceste clipe de destindere; din cnd n cnd, el, care mbtrnise printre valuri i avea pentru ocean un adevrat cult, el, care nu pricepea cum pot tri unii oameni departe de rm, se uita la mare cu o privire ncrcat de mnie i dojan. Czu apoi pe gnduri, att de adnc, nct a fost nevoie de ntmplri cu totul neobinuite pentru a-l trezi la realitate. Cnd soarele se nla pe cer, alungind aburii de la orizont, mpurpurnd apa mrii i aurind zidurile caselor, se deslui zarva ndeprtat a unei mulimi de oameni. Nevasta i copiii maistrului Hnin, fcur ceea ce fceau toi constenii lor. Dar maistrul de echipaj rmase o vreme nepstor la aceast zarv, apoi, ridicndu-se mnios, i zvrli ct colo pipa, care se prefcu n ndri. Mii de tunete! Ce trboi, pot s fac! Strig el. De bun seam c l-

au gsit i acum alearg la cadavru ca nite corbi. tia, cel puin, au o scuz: se hrnesc cu carne de om; dar ce spectacol cumplit poate fi pentru o femeie i pentru nite nci chipul unui necat! Vrsndu-i astfel mnia, Hnin se ndrept bodognind n direcia de unde se auzea glgia. Pe drum se ntlni cu Louison, care se ntorcea acas. El e, nu-i aa? O ntreb Hnin. Nu, nu-i el; cel pe care l-au gsit e Langot rspunse Louison. Oh, de vreme ce nu-i el, puin mi pas de ce au gsit la crocodilul sta btrn o ntrerupse maistrul Jacques. Ai puin rbdare, omule! Nici nu m lai s-mi sfresc vorba. N-au gsit nimic la Langot; l-au gsit pe Langot nsui, spnzurat. Asta-i bun! Spnzurat? Se tie de ce s-a spnzurat? ntreb Hnin, care, dei frmntat de gnduri, nu putea rmne nepstor la asemenea veste. Unii spun c ar fi fost pgubit de o sum mare de bani, alii c ar fi avut nite ncurcturi cu justiia; n sfrit, se mai zice c i-ar fi datorat lui Richard o sut de mii de franci i c acesta l dduse n judecat; el a preferat s se spnzure dect s-i achite datoria. Ei bine, i-a fcut singur ceea ce a fi fcut i eu de mult vreme dac mi-ar fi czut n mn. Dup ce puse punct acestui discurs funebru, maistrul Hnin era pe cale s se ntoarc acas; dar strigtul de groaz i uimire al nevestei sale l fcu s se ntoarc; la doi pai n urm l zri pe Alain, pe care l crezuser mort i care venea spre ei! Tu! Tu! Aadar, trieti?! Mii de tunete! De mi-ar drui cineva o corabie cu trei catarge, tot n-a putea s fiu mai mulumit. Alain se art uimit de primirea clduroas ce i-o fcea maistrul Hnin, pe care l credea tot nepat dup nfruntarea avut cu cteva luni n urm. nduplecat de struinele efului de echipaj, tnrul i povesti ce se ntmplase noaptea trecut; cum venise Jean s-l caute pe insuli, cum, impresionat de devotamentul copilului, i jurase c se va cstori cu mama lui, cum valurile le luase barca i ei fuseser nevoii s se refugieze pe stnc. i vorbi despre ndejdea lor de a fi salvai de o barc, ndejde ce s-a dovedit pn la urm zadarnic. Atunci el, Alain, srise n ap ca s ajung din urm barca, dar, smuls de curent, istovit de lupta cu valurile, leinase tocmai n clipa cnd bnuia c se aga de stnca unde l lsase pe Jean. n realitate se afla pe rm. ntre timp, apele se retrseser, astfel nct a putut ajunge pe uscat la Gabion ca s-i pun nite haine pe el. Bietul Jean! Adug Alain, cu lacrimi n ochi. Dac l-a fi luat cu mine, poate c l-a fi salvat. Acum ce-ai de gnd s faci? l ntreb maistrul Hnin. Nu i-am fgduit oare biatului s m nsor cu mama lui? Ei bine, maistre Hnin, ceea ce n-am fcut n urma ameninrilor, voi face n urma rugminilor, vin s-mi in fgduiala. i-i vine greu? l ntreb marinarul.

Nu, o iubeam pe Jeanne-Marie din toat inima, dar astzi mi e de dou ori mai drag: ca soie i ca mam. S mergem la ea, s-i ducem aceast veste nenorocit; cred c cea de a doua veste pe care i-o voi da nu va putea so mngie pentru prima. S mergem spune maistrul Hnin cu att mai mult cu ct nu trebuie s te duci prea departe; tiai c ea se afl la mine acas? Alain ddu afirmativ din cap. Atunci, haide! Cei doi brbai se apropiar de cas, dar, n loc s intre pe u, Hnin se opri n faa uneia dintre ferestre; pe dinuntru, perdeaua era puin ndeprtat de cercevea i ngduia privirii s ptrund n camer. Se uit mai nti la eful de echipaj. Spune-mi, srmana fiin e acolo? ntreb Alain. Da, este. Atunci, hai s intrm spuse vntorul, oftnd. O s intrm, dar mai nti privete i tu. Alain cltin trist din cap i-i apropie faa de geam, dar abia i roti privirea prin camer, c scoase un strigt i se ntoarse uluit spre btrnul marinar. Ah, ce-mi vzur ochii? Alain o vzuse pe Jeanne-Marie aplecat peste un pat, sprijinindu-i cu o mn fiul, n timp ce cu cealalt mn i ddea copilului s bea dintr-o can. Asta este! Asta este! i rspunse eful de echipaj. Vntorul czu n genunchi i-i nl braele spre cer. Marinarul l smuci n sus. Ei bine, ce ai de zis? C pentru un slbatic ca tine s-au svrit dou minuni deodat? O tii tu prea bine. Acum hai s-i mbriezi. i l mpinse pe Alain n cas. E lesne de nchipuit ce bucuroas era Jeanne-Marie, inndu-i fiul n brae i revzndu-l pe Alain, despre care se credea c murise, un Alain pocit, cerndu-i cu umilin s dea uitrii trecutul i rugnd-o s-i ngduie s-i repare greelile pe care le svrise n trecut fa de ea. Se poate nchipui, de asemenea, ct de bucuros era n vreme ce-l mbria pe micul mus, pe care nu mai ndjduia s-l revad pe lumea asta. Cum de-ai scpat de acolo, dragul meu copil? l ntreb el. Jean i-l art cu mna pe maistrul Hnin. Alain nelese totul. Ah! Dumneata erai n barca pe care am vzut-o? La naiba! Eu i cu Jeanne-Marie, ori, mai degrab, Jeanne-Marie i cu mine; fiindc ea, tot iscodind ncoace i-ncolo, a aflat c drcuorul plecase n cutarea ta. Dar atunci pentru ce n-ai venit direct spre noi? M-ai fi scutit de o baie stranic! Pentru ce? Pentru c, de n-ai fi fost un prpdit de om al uscatului, care pleac la plimbare printre bancurile de nisip, fr s-i pese de ceea ce se ntmpl n jurul lui, ai fi tiut c, la dou leghe n larg, la rsrit de gurile Virei, se afl un curent puternic care te mpinge spre rm. Ah. Acum l tiu prea bine i v jur s n-am s uit niciodat c se afl

acolo.

Ei bine, am vrut s ocolesc curentul sta. V vedeam foarte bine, crede-m! V perpeleai n oceanul vostru de granit, fluturnd steagul acela al disperrii; dar trebuia s dm ocol bancului ca s ajungem la voi i tu n-ai avut rbdare s atepi! Nu, n-ai vrut s-i datorezi viaa btrnului mo Hnin. Alain strnse cu putere mna efului de echipaj. Fiindc de partea aceasta totul era lmurit i pus la cale, venise timpul ca Jeanne-Marie i Alain s afle despre moartea ciudat i neateptat a lui Thomas Langot. Dup cum se tie, unchiul nu fusese prea iubitor fa de biata Jeanne i totui, auzind de moartea lui, aceasta nu i-a putut stpni lacrimile. Ah, pe cinstea mea, ai prea multe lacrimi, scumpa, mea Jeanne, i dac vrei s nu te pedepseasc Dumnezeu, pstreaz-le pentru o cauz mai bun. Ct despre mine adug vesel vntorul nu pot spune c i-am dorit moartea, dar, de vreme ce el a socotit c trebuie s se spnzure, mi mrturisesc prerea de ru c nu poate s-mi par ru dup el. Au stat pn trziu n casa marinarului i abia pe la ceasurile unsprezece s-a ntors Alain la Gabion. A doua zi s-a aflat adevrata pricin a morii lui Langot. Judectorul, care venise s ncheie procesul-verbal de constatare a sinuciderii, a gsit pe patul lui o hrtie timbrat. Era o citaie de la Tribunalul civil din Saint-L; fusese trimis pe numele lui Thomas Langot de ctre Richard, care reclama suma de o sut de mii de franci. Richard i rezerva dreptul de a face cunoscut la locul i timpul potrivit, temeiul acestei pretenii. Era limpede c, n ajun sau cu dou zile n urm, Richard venise la Maisy i-i fcuse obinuita vizit lui Thomas Langot. Acesta din urm, stul de cererile lui Richard, se mpotrivise. Ca s-l sperie, Richard lsase hrtia timbrat, care czuse acum n minile justiiei. Langot i pierduse capul. Afacerea Montplet nu era singura lui afacere cmtreasc necinstit; se gndi c aceast reclamaie va scormoni totul i c, din toate colurile satului, se va porni asupra lui un potop de blesteme. De blesteme nu se prea sinchisea Langot, dar tia prea bine c n spatele blestemelor era ascuns curtea cu juri. La urma urmelor, poliele lui Montplet erau msluite. Dup cum am mai spus, Thomas Langot i pierduse minile i se spnzurase. XXIV NCHEIERE Dup dou luni i jumtate de la cstoria lor i trei luni de la moartea lui Thomas Langot, Alain Montplet, soia lui i micul Jean i fceau intrarea la Cochardiere, unde i atepta un mare osp dat n cinstea maistrului Hnin, a lui Louison i a celor unsprezece copii ai lor. De asemenea, au fost poftii toi prietenii lui din satele Maisy, Grand-Camp i Saint-Pierre-du-Mont. Iat ce se ntmplase n aceste trei luni: Moartea lui Langot nu numai c zdrnicise reclamaia lui Richard, dar l pusese pe Richard la dispoziia lui Montplet. Acesta dup ce intr n posesia polielor aflate la Langot, l sili pe avocat s i le napoieze i pe celelalte. Hrtiile au fost cercetate de un expert, care a stabilit c suma datorat de

Montplet se ridica la treizeci i apte de mii cinci sute de franci. n felul acesta, Alain Montplet se trezi beneficiar al succesiunii Langot pentru mai bine de aizeci de mii de franci. Restul i se cuvenea Jeannei, n calitate de motenitoare direct a btrnului punga. Dar acest rest era alctuit din polie despre care nu se tia ct sunt de corect ntocmite. Au fost adunai toi datornicii i fiecare dintre ei, sub prestare de jurmnt, au declarat suma datorat. Pn la urm, s-a stabilit c ntreaga avere se ridic la suma de patruzeci de mii de franci, plus ferma Cochardiere. Din toate acestea, vreo aizeci sau aptezeci de mii de franci erau ai lui Alain Montplet. Cstoria a lichidat toate socotelile. Astzi, Alain Montplet a readus ferma Cochardiere la starea nfloritoare de pe vremea btrnului Montplet; Jeanne-Marie este cea mai drgu fermier din ntregul canton Saint-L, iar Jean, care are douzeci i patru de ani, i surioara lui, care nu are dect treisprezece, sunt socotii ca cele mai bune partide din departamentul Calvados. n clipele de rgaz, de dou-trei ori pe an, Alain Montplet i ngduie s devin iar vntorul de psri de ap, aa cum l-ai cunoscut, srind din stnc n stnc, fugind din calea mareelor. Pavilion a trit ct triete un cine i a murit linitit, de btrnee. A fost ngropat de prietenul su Jean, lng fostul lui stpn, Mo Gabion. Lisa Jousselin s-a cstorit cu un agent de schimb, care, uitnd s-i depun ncasrile la sfrit de lun, a fugit n strintate, lsnd-o la Paris cu trei copii. Ea s-a ntors la Isigny, unde a reluat negoul cu unt, prsit de tatl ei. Ndjduiete ca ntr-o bun zi s afle despre moartea soului ei; asta i-ar ngdui s se recstoreasc, innd seama c este nc tnr, frumoas i cochet. Aa s fie! CUPRINS CUVNT NAINTE 2 I O EDUCAIE CARE LAS DE DORIT 12 II UN SHYLOCK DE AR 23 III PRIMELE ARME ALE LUI ALAIN MONTPLET 34 IV O RFUIAL CARE NU REZOLVA PROBLEMELE 47 V GREELILE SE PLTESC 54 VI MOTENIREA LSAT DE MO GABION 65 VII PE PLAJ 72 VIII NAUFRAGIAII DE PE SFNTA TEREZA 82 IX FAMILIA CONTRAMAISTRULUI 96 X UN SFAT BUN 102 XI N CARE SE DOVEDETE C I UN MUS POATE FI BUN LA CEVA 108 XII MAISTRULUI JACQUES II VINE O IDEE 114 XIII NOAPTE ALBA 120 XIV CEI DOI CUMETRI 125 XV FERESTRUICA 131 XVI CI GREITE 139

XVII GREEALA UNEI FEMEI CINSTITE 149 XVIII O NTLNIRE GREU DE REALIZAT 156 XIX SUFLETE MILOSTIVE 166 XX PNDA 175 XXI SE UMFLA MAREA 181 XXII OM LA APA! 187 XXIII FIECRUIA CE I SE CUVINE 195 XXIV NCHEIERE 201 CUPRINS 203 Lector: ALEXANDRINA IMPU Tehnoredactor: CORNEL CRISTESCU Bun de tipar 12. V.1977. Aprut 1977. Comanda nr. 1283. Tiraj; 70 000. Coli de tipar: 10,5. Comanda nr. 70 184 Combinatul Poligrafic Casa Scnteii, Bucureti Piaa Scnteii nr. 1, Republica Socialist Romnia 1 Personaj principal al piesei lui Shakespeare Negutorul din Veneia. (n.t.). 2 Lovelace erou al romancierului englez Richardson, care, ntr-o anumit epoc, definea tipul seductorului lipsit de scrupule. (n. T). 3 Autorul face aluzie la o legend n care este vorba de iubirea nemprtit a poetei Sapho din Lesbos pentru frumosul Faun. (n.t.). 4 Veche unitate de msur, echivalent cu 0,3248 m. (n. T.) 5 Denumire dat unui fel de butoi, n care se ascunde vntorul de rae slbatice, (n. T.). 6 Numele unui filosof grec, intrat n limb ca sinonim al omului ursuz (n.t.) 7 Personaj mitologic, eroin a tragediei cu acelai nume a lui Euripide. (n. T.). 8 Unitate de msur marinreasc, echivalent cu 1,83 m. (n. T.) 9 Personaj mitologic; prieten al lui Ulise i profesor al fiului su. (n.t.) 10 Fiul lui Ulise. (n.t.) Alexandre Dumas Alain Vntorul