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EFECTOS DE LOS ÓXIDOS DE AZUFRE Los principales efectos de los óxidos de azufre serán los derivados de su transformación en agentes

causantes de la lluvia acida, por lo que nos extenderemos con algo más de detalle sobre estos últimos. Sin embargo, es preciso indicar que los óxidos de azufre como tales pueden también ocasionar problemas sobre los ecosistemas. Así, podemos afirmar que exposiciones, durante períodos cortos y elevadas concentraciones, pueden originar en las plantas áreas muertas en las hojas. Igualmente, aunque las concentraciones no sean elevadas, si el período de exposición es largo pueden originarse lesiones crónicas. Los daños dependen de la especie de que se trate e incluso de otras condiciones ambientales, tales como la humedad y la temperatura o el nivel de nutrientes, pero el umbral deconocentracciones al que comienzan a detectarse daños es bajo. La última directiva sobre niveles de dióxido de azufre de la Unión Europea establece el valor límite de 20 μg SO2/m3para protección de ecosistemas. También sobre los animales o el hombre ejercen efectos nocivos, principalmente irritaciones de los ojos y del sistema respiratorio, aunque estos daños solo se hacen patentes a concentraciones bastante mayores que en el caso de las plantas. Así, la misma directiva a la que nos referíamos anteriormente establece unos límites para protección humana de 350 μg SO2/m3en una hora o 125 μg SO2/m3en 24 horas. Partículas Se engloba bajo este nombre el conjunto de diminutas partículas sólidas y pequeñas gotas de líquido que se hallan presentes en el aire y que son causa en muchas ocasiones de graves problemas de contaminación. Esta dispersión, de un sólido o de un líquido, en el aire es lo que se denomina aerosol atmosférico. En la bibliografía se utiliza habitualmente la simbología PM para referirse a las partículas, y la adoptaremos también en este texto; si el símbolo PM va acompañado de un número (10), dicho número indicará el diámetro de la partícula (10μ). En ocasiones se encuentra también la simbología PST —partículas totales en suspensión. El parámetro indicador de este tipo de contaminación es independiente de la naturaleza química de las partículas, al contrario de lo que sucedía con los contaminantes estudiados anteriormente. Por ello, se habla de concentraciones en mg o μg de partículas/m3de aire, no pudiendo hacerse en este caso la equivalencia correspondiente a ppm o ppb. Se distinguen partículas primarias, las emitidas directamente a la atmósfera y partículas secundarias, las que se forman como consecuencia de reacciones que tienen lugar en la atmósfera entre diversos compuestos presentes en la misma, por ejemplo, sulfatos a partir de S02, nitratos a partir de NOX, etc. Fuentes Más del 80% de las partículas presentes en la atmósfera tienen un origen natural: aerosoles marinos, arrastre de polvo por el viento, incendios forestales, erupciones volcánicas, pólenes, bacterias, etc. En cuanto al origen antropogénico, las fuentes emisoras de

tratamiento de residuos sólidos urbanos etc.partículas son diversas. Niebla:Suspensión de pequeñas gotas líquidas originadas por la condensación de vapor de agua sobre partículas higroscópicas suspendidas en el aire. originadas por condensación de vapores o por dispersión de agua o evaporación de aceites esenciales de la vegetación. podríamos citar como más importantes la emisión de partículas en los procesos de combustión y las pérdidas en procesos industriales. que proceden de diferentes procesos de disgregación de materiales sólidos (trituración o pulverización). canteras. Humo de combustión:Conjunto formado por partículas residuales procedentes de procesos de combustión (cenizas) e inquemados. Es conveniente aclarar algunos términos que con frecuencia se emplean al hablar de contaminación por partículas: Polvo:Suspensión de partículas sólidas. industrias siderúrgicas. por lo que nos referiremos brevemente a la misma. generalmente no se hace distinción alguna respecto a la naturaleza química de las mismas. que actúan como núcleos de condensación. trituración de piedras y rocas. COMPOSICIÓN QUÍMICA Y TAMAÑO Los posibles perjuicios ocasionados por la contaminación por partículas van a depender de dos tipos de factores: su tamaño y su composición química. Las siglas PM10 significan Particulate Material de 10 µ (micrones). Su masa es tan mínima que la fuerza de gravedad no es capaz de atraerla al suelo permaneciendo como material en suspensión en el aire. «cremaciones agrícolas». minería. tales como industrias cementeras. tanto en los estados miembros actuales (columna de la izquierda) como en los países que están sometidos al proceso de integración en la Unión. visibles a simple vista. En la Figura 4 observamos las fuentes emisoras de partículas en los países de la Unión Europea. PM10 (PARTÍCULAS) Estos contaminantes son partículas consideradas inertes pero que constituyen el componente sólido del esmog. aunque nunca debemos ignorar su composición química. Bruma:Suspensión de pequeñas gotas líquidas. Pueden ser sólidas o líquidas. Con la medición de este parámetro en las redes de monitoreo ambiental se determinan las medidas contra la contaminación atmosférica. virus y bacterias que producen enfermedades respiratorias. cuando se mide el parámetro indicativo de contaminación por partículas. Humo industrial:Suspensión de partículas sólidas o líquidas debidas a la condensación de vapores producidos en procesos industriales. Estas partículas son vehículos de transporte para hongos. Como se ha señalado anteriormente. . por ello en este apartado consideraremos principalmente la problemática de las partículas desde el punto de vista de su tamaño. de forma irregular.

procesos de conversión gas-partícula. cobre. pudiendo acarrear dificultades respiratorias o incluso cánceres en ciertos casos. les permiten dispersarse con el viento. petróleo. residuos de combustión incompleta conocidos coloquialmente como hollín y humo (sobre todo debidos a los transportes). el vanadio. liberado en los procesos de combustión de fuel-oil y otros como el magnesio. el plomo. causando alergias. — Otras especies inorgánicas: Debemos destacar la presencia de sulfatos y nitratos como contaminantes secundarios procedentes de los correspondientes óxidos de azufre y . del orden del micrómetro al centenar de micrómetros. gas. Air Emissions Annual topic update 1999. procesos industriales.Generalmente el material particulado respirable es originado en procesos de combustión (bencina. liberado por las pinturas y por el uso como antidetonante en las gasolinas. Pueden penetrar profundamente en los pulmones. La ligereza de estas partículas y su tamaño. GRÁFICO 7: Emisión de partículas PM10 en países de la Unión Europea y aspirantes. etc. levantamiento de polvo. Composición química Las partículas presentes en el aire pueden tener una composición muy diversa. carbón. polen (en ciertos periodos del año). ya sea por fuentes fijas o fuentes móviles). abrasión mecánica y eólica. Entre los más abundantes se hallan el calcio y el aluminio. cromo. el potasio. que se encuentran como metales traza en la composición de carbones y otros combustibles. manganeso. Artículo principal: Aerosol Las partículas sólidas o líquidas en suspensión en el aire se constituyen principalmente de:     polvo (proviene de la erosión de los suelos o de la actividad volcánica). European Environment Agency a. procesos químicos. La lluvia devuelve una parte de ellas al suelo. Si nos referimos a las especies de carácter no biológico. presente en los aerosoles marinos. procedente de procesos de erosión. Otros metales abundantes son el sodio. y el hierro. esporas). provenientes de procesos de erosión de la corteza terrestre y de algunos procesos industriales. emisiones volcánicas y por partículas biológicas (polen. originado principalmente en procesos siderúrgicos. podemos hablar de: — Metales: Se pueden encontrar en forma atómica o iónica (sales y óxidos). como la tala de árboles.

Tamaño El tamaño de las partículas presentes en la atmósfera es de gran importancia para conocer cuál va a ser su comportamiento. puede haber importantes variaciones. Las primarias se encontrarán en mayor o menor concentración según sea la distancia desde el punto en que sé estén midiendo a la fuente emisora. b. Por tanto. Para hablar de tamaño se consideran todas ellas esféricas y se mide la magnitud de ésta en función del radio de Stokes. como la celulosa o textiles. pero. en general. la posibilidad de causar efectos perjudiciales dependerá de la mayor o menor toxicidad de cada una de las sustancias que constituyan las partículas. Las partículas pueden tener formas geométricas muy variadas. se encuentran. nitratos de peroxiacilo formados en los procesos foto químicos. como la mica. tanto de carácter inorgánico como orgánico originadas en procesos de combustión incompleta. en aerosoles marinos. De lo indicado se desprende que nos encontramos con partículas primarias. laminar. pero que en absoluto puede ser ignorada. etc. como es el caso de los compuestos terpénicos y los aceites esenciales provenientes de la vegetación. amonio. hidrocarburos alifáticos y aromáticos empleados como disolventes o combustibles. por lo que debe tenerse en cuenta este factor al interpretar los efectos físicos debidos al tamaño de las partículas. es preciso hacer unas consideraciones básicas sobre el tamaño antes de comentar ambos temas. formadas con posterioridad en el seno de la atmósfera. como el talco. en concentraciones semejantes en todos los puntos. . en otros sin embargo. — Compuestos orgánicos: Los hay de origen natural. entre las sólidas. tanto en lo referente al destino de las mismas (mayor o menor facilidad de sedimentación). las partículas líquidas son siempre esféricas. podemos encontrar partículas con forma poliédrica como el cuarzo. silicio. dioxinas y benzofuranos producidos en la incineración de organohalogenados. mientras que las secundarias. y en cuya discusión no entramos ahora. Este radio se define como el de una esfera que tenga la misma velocidad de caída e igual densidad que la partícula. generado a partir de amoniaco gaseoso. y secundarias. Cabe destacar cómo la proporción de los diferentes tipos es distinta según sea el tamaño de partícula que consideremos. fibrilar. En algunos casos. como en los aspectos que van a incidir en su peligrosidad. el radio de Stokes puede ser casi idéntico al radio geométrico de la partícula. proveniente de la erosión terrestre y partículas carbonadas. En el gráfico apreciamos la distribución de partículas de distinta naturaleza en la atmósfera del Reino Unido. principalmente sulfato y nitrato de amonio y compuestos orgánicos secundarios. cloruros. no apreciándose gradientes de concentración importantes entre áreas urbanas y rurales. insecticidas utilizados en fumigaciones agrícolas.nitrógeno. y de origen antropogénico. Evidentemente. hidrocarburos aromáticos policíclicos generados en procesos de combustión. cilíndrica. emitidas de forma directa.

se reflejan las diferencias en cuanto a tamaño y naturaleza. con frecuencia. se encuentran en suspensión. combinando naturaleza química y tamaño puede ser más complejo. las PM2. actualmente se tiende a distinguir entre las denominadas PM2.1 μm de diámetro. que van desde radios menores a los 103 μm a radios mayores a 103μm. Partículas de Aitken o finas. de las PM2. derivada de su tamaño. Partículas sedimentables o gruesas.GRÁFICO 8: Emisiones de partículas en el Reino Unido procedentes de diversas fuentes.5-15 Este tamaño oscila entre límites muy amplios. pues. siendo mucho más elevada la peligrosidad. 2.5 μm de las de diámetro menor de 15 μm. En función del mismo. clasificadas por tamaño y naturaleza. Las partículas mayores de 10 μm permanecen en el aire durante períodos de tiempo relativamente cortos.1 y 10 μm. sufriendo importantes procesos de coagulación. Se reflejan las emisiones totales (PM15).1 y 10 μm según algunos autores. entre las partículas finas la fracción de minerales insolubles es muy pequeña. partículas con diámetro inferior a 2.5. y las PM10. de tamaño inferior a 0. Las partículas Aitken tienen un comportamiento similar al de las moléculas. y son aquellas cuyo diámetro está comprendido entre 0. 3. Dentro de estas últimas. Así. Estos dos hechos provocan que el tamaño de las partículas que permanecer en suspensión en el aire esté fundamentalmente comprendido entre 0. Partículas medias. con movimientos al azar. frecuentes colisiones y consiguientes coagulaciones. mientras que entre las partículas medias o gruesas esta fracción constituye mal de . apreciándose que el porcentaje de partículas de determinada naturaleza química es diferente en unas y otras. aunque otros emplean esta denominación para aquellas que no sobrepasan los 2 μm. Se distinguen las partículas de diámetro inferior a 2. partículas con diámetro inferior a 10 μm. las partículas se clasifican en tres grupos: 1.5.5 μm. La razón es que unas y otras ocasionan efectos distintos sobre la salud.5y la Fracción correspondiente a los tamaños comprendidos entre PM2. como se comentará más adelante. Hablar de la peligrosidad global. aquellas con diámetro superior a 10 μm. En la que como hemos indicado se recogían datos correspondientes a emisiones de partículas en el Reino Unido. puede ocurrir que las partículas más gruesas sean de naturaleza más tóxica que las finas.

amonio o partículas de naturaleza carbonosa procedentes de combustiones. Sería más correcto distinguir entre Efecto invernadero natural y Efecto invernadero antropogénico. emanación de disolvente) y también por la vegetación.la mitad del total. ocurre lo contrario con los sulfates. y es a este calentamiento a lo que se ha dado en llamar Efecto invernadero. COMPUESTOS ORGÁNICOS Los compuestos orgánicos volátiles son hidrocarburos que se pueden emitir por factores antropogénicos (producción de gasolina. EL EFECTO INVERNADERO Actualmente. existe una enorme preocupación social acerca del incremento medio de temperatura de la atmósfera del planeta que se viene observando en las últimas décadas. veamos qué son uno y otro: .