Sean T. Kennedy

Sean T. Kennedy

Beyond Kafka © Sean T Kennedy, 2009 ISBN 978-1-666-69198-6 Cover design by Sean t. Kennedy Available for preview at: To all those who helped me I thank you.

In the winter of my youth I travelled to the home of communism and  Absinthe. Years of oppression and turmoil lay against the grey  landscape of modern temples to commerce. The once home of Jewish  oppression and Catholic genocide had been replaced with drunken louts  and eye­lens'd tourists. The roads turns passed through the native  streets of Czech­Slovakia towards the bright lights of Prague. Its  suburbs reflected their great history, decaying and littered with  propaganda of the state. Our driver spoke little English but his  comprehension of our native tongue allowed us to avoid the areas with  drunken stags and foreign invaders. The car pulled up along a Trans­ American street very typical of our home and most modern urban  environments. Although its signs and building facades occupied by  familiar messages of money worship and conformity. The buildings they  hid still carried extravagant mosaics and glass motifs of the failed  communist society. The portrayal of greatness carried symbols of  hammers and sickles, corn and boulders showing the productive power  they believed their ideals to hold. Our driver pulled up along side a great  building that used to be the shoe department of Prague’s regime. As no  wealth could be earned through their society each faculty of their needs  needed to be traded through stamps. The shoe department still retained its great foreboding columns and  atmosphere of conformity and control. The hotel clerk lay behind her  station standing near a foot shorter than those in our party. This not  being uncommon to this area of the country but alien to our giant culture.  Her figure was dainty and her dark hazel eyes stared at our foreign fair  skin against the local olive tones. Registering to our rooms we  exchanged pleasantries with the clerk’s almost German tones still trying  to make out her requests. The request to hold our passports came as a  shock as we were unfamiliar with this custom. The older notions of the  red hand of the left still resonated in our understanding of their culture.  But this was a request we could not refuse, the pale suited arm held out 

its hand and assured us they would be safe in the vault. The  characteristics of every city be it Liverpool, Lisbon, Luxembourg or  Leeds adhere to the familiar tones of planes, trains and automobiles. But  this was different, even though our hotel over looked a main street. At  11pm on a Friday the street lay dead as the queue for the first sitting of a  spit roast in the Jewish quarter. Our room itself was your standard happy  traveller’s rest: two beds, trouser press, coffee and ghoulish headless  hangers. Not surprising to see, thanks to capitalist enterprise and  communist conformity lying side by side. Our sleep over and our typical  pseudo­American ‘continental’ breakfast aside, our mission of discovery  could begin.  Our first day we tried to find our bearings and gauge what was worth  seeing amongst the ruins. The citizens of Prague though very friendly  spoke little English so our pidgin German came in very useful. The main  square housed all that you would expect from a modern tourist setting.  Alcohol, cameras, trinkets and very few locals lay in the midst of ancient  buildings and commercial titans. The bitter winter cast a dark shadow  over the river and Charles Bridge, its entrance ran out of the square and  climbed towards the older of the city. To escape the winter’s chill our  party stocked up on Gluhwein and attempted to pass further into the  dark history never heard by western ears.  The towering temples behind us, we entered into the past and further  towards the sky. The older quarter contained less interest to the stags  with its scaling paths and roads snaked towards a national status symbol  of the parliament building. The twists of the bohemian maze covered the  tracks of ancient Absinthe magical hallucinations and consumption. The  buildings bore the markings that grew in age the further we climbed  depicting great battles and great lovers across the decades. Our climb  towards the abyss took us through the Jewish quarter, its multi­levelled  graves stacked with decades of suffering and . Entering a synagogue 

the change from the very ornate communist design to the plain white  walls and very little ornaments spoke of a history of poverty. Our western  dress stood out against the traditional Jewish robes of dark crimson and  balding heads covered with skull caps. The thrones of old kings and  queens lay in blood and torment of an entire race their ghosts  surrounded us in the tranquil but solemn surroundings. Our exit from  their tomb brought us out to the chilled halls and to the winter’s brisk  cutting winds. The descent brought us away from the Jewish quarter  towards a more prosperous nation riddled with even more stories of old. The ancient halls of prosperity and splendour shone against the bleak  winter sky. The change from our earlier visit to the Jewish synagogue  with its solemn air and minimal décor was upstaged by the black and  gold grandeur of its catholic counterpart. Although our surroundings had  been littered with architectural marvels this temple seemed somewhat  tacky. The simplicity of the synagogue allowed us to feel the history of  the place, but the church seemed as if the struggles that Charles had  put in were lost in scenes of battles and heroism. It is said that once the  Sistine chapel was refurbished, the great ideals that Michelangelo had  envisioned seemed fake without their lack of years of dirt. This was very  much true of the monastery of the infant Jesus, the miracles that were  said to be possible through ‘faith’ seemed almost like a tourist trap.  Security alarms, safety glass and guards took the holy aspect away from  the solemnity of the building. We sat for a while admiring the sheer size  of our environment, deep in thought to the prospect that the small infant  figure could hold great power. But not being a religious man I paid  respect to my surroundings and sat in silence as the tourists knelt in  prayer to the effigy. The statue itself was nothing to shout about, a  simple wax figure of the infant Jesus dressed in robes. The difference  came when you saw its wardrobe, every country, every colour, and every  feasible occasion it could be dressed for. Its treatment was strange to  me, although it could not be disputed that it was made of wax. The figure  was treated as if it were the true Jesus himself, not touched by bear skin 

and regularly cleaned. The mystery that surrounded the effigy made me  feel ever more confused.  Our exit from the monastery took us further into history and our  ascension closer towards the parliament building. Kafka’s essence still  remained strong within the cobbled street and gridlocked houses. The  bohemian lofts and armoured runs of the medieval band to the city  carried familiar sights that we had experienced in the lower square.  Chilled to the core we entered a ‘traditional’ Czech restaurant hoping for  something hot, edible and cheap. The bitter wind almost forced us into  the door, where we rang the bell as we entered and blitzing the  customers. As if it contained the ancestors of the owners watching over  their offspring continuing traditions of social obedience and conformity.  Not speaking a word of Czech one of my party gestured to the waiter for  the menu. A tall thin elderly gentleman with silver hair shuffled towards  us grasping the menus under his forearm to which a cloth was slung.  “Good evening sirs, we have menus for you?” the waiter chirped,  surprised with his comprehension we tried to get a flavour of local  cuisine. “We serve the best dumplings and soup in Praha” the waiter  commented with a sly look in his eye. We ordered the soup as  suggested hearing good things of it back home and black pilsner both  being speciality of Prague. The bitter cold still running through us left us  drooling over the thought of a piping hot bowl of soup. Drinks in hand we  planned to do a history tour to get an idea of what we were looking at  around us. I had a vague understanding of the Absinthe soaked history  and communism but I could not stretch my knowledge any further. The little café with its long tables with black and white tiled floor seemed  to be in a time warp to a world war resistance bunker. The various  posters and pictures depicted strong fighters and workers offing the  shackles of democracy. Our waiter still smiling at the hoards of foreign  tourists exited through a side door to the kitchen and came out 

momentarily carrying what looked like four loaves of bread. The smiling  waiter placed the bread in front of us; with a look of bemusement I could  see that the top of each loaf had been cut off. The top removed we could  see inside what looked like some form of vegetable broth piping hot  insulated by the bread. “Eat, eat, you will like!” the waiter assured us, the  thick broth was rich with root veg and some form of meat (possibly  chicken or lamb). It filled are boots and warmed our loins to say the least  and left our pockets not much lighter. The idea of eating your bowl as  you ate was a quaint idea to us although must have been a medieval  tradition. Great halls of knights and maidens with flagons of ale and spit  roasts came to mind with the ancient buildings surrounding them. The  upper levels of Prague as we exited the café reflected this ancient  culture beyond my comprehension of social normality. Our stomachs  filled we continued to explore the upper contorts delving deeper towards  medieval feudal lords and peasant villagers.  Passing through the Absinthe capital we came across a door with two  suits of armour either side. Its entrance of stone arches and lead lined  windows supported a double arched door you would associate with a  castle or cathedral. Looking amongst our party we decided to see what it  contained and see if it could give some details to the notion of the soup  etc. The archway led to a narrow stair case and climbed to a gallery that  stretched the length of the row of shops below. The floor to the ceiling  was completely carved from wood and stained blood red concealing the  archers slits along the gallery window shutters allowed ancient  marksmen to catch their prey. The various displays of archers,  blacksmiths and knights were made from a combination of weapons,  cooking equipment and ‘authentic’ costumes as the staff spoke in ye  olde broken English. “Here’th I preside o’er a bow used oft by gentry for  game or sport” a jester regurgitated to a group of travellers. The long hall  still held elements of what I had envisaged the old medieval to feel like,  the sounds smells and textures all remained (well as I imagined them). 

The sight in­between the archer’s slits gave a clear idea of the  surrounding terrain and how it had developed with the growth in trade  through the ages. The modern growth outwards as metro and bus links  connected suburbs to older parts of Prague could be seen to shoot off  from the river. The old medieval buildings faded from the top of the hill  out towards the postmodern tower blocks and shopping temples. The customs of this country had baffled us, not for quaint  understandings of our language or vice versa, but how the great history  that surrounded us was swamped by tourist traps and western icons.  The great hall before us that we thought may tell stories of great battles  and missions of conquest held little more that off shoots of our own  Arthurian legends. The jesters and maidens gave little comfort to those  used to Cornwall and Edinburgh, so after a quick perusal of the plaques  and displays we exited out of a wide arch carrying a carving of Romulus  and Reamus. Strange crossovers had been met by us at many cities be  it Paris, Rome or Berlin, the many invaders had left a crucible of beliefs  and customs as the plundered through. Our climb almost over the grand  parliament building crept into our line of vision and challenged all those  who would stand against their rule. The cobbled street now faded out to  great slabs of stone sloping towards heavily guarded wrought iron gates  of an ancient modernised fortress carrying its national colours. The  parliament building housed its nation’s treasures and had claims to  housing many royal dignitaries on visits from many other countries  including our own Prince Charles the week before. Despite its grandeur  both architecturally and decoratively the familiar feeling of a foreboding  presence loomed in the great hall we could enter, our glimpse into  they’re 10 Downing Street seemed almost cold. The glimpse into the  modern Czech culture insinuated that not much had changed since the  days of King Charles and the turmoil was still present in their hierarchy.  The guard’s relentless routines through the red and blue gilded square  denoted that this royal presence had left its mark on the modern 

customs. The boy soldiers not far into their teens gained the wisdom and  values through military campaigns. Still considered by the Czech people  important by upholding national services for men 16­21. Being within the  age bracket at the time myself I considered it lucky that my own culture  had disbanded this ideal after WW2. All of the building’s glory and power  did give us an attraction to the building itself rather that it reaffirmed the  true nature of a ruling class, closed!.  Turning our back on the powerful building we set our sights to the  horizon of Prague from our greater height, the rows of houses and  clusters of shops surrounded the many rivers and spaces of greenery  flowing out from toward dead buildings to the living earth. The bleak  chills had taken their toll and the day of suppressed religion and boy  soldiers drew to a close. The descent down the great steps and slopes  drew us closer to the shoe department and our evening could begin. The  hotel clerk greeted us with all the charm of a faithful cat, warm but with  purpose. Stopping for a quick change of clothes to something warm we  headed to find some kind of bar or tavern. The warm street lights glow  gave the grey atmosphere an orange tinge that led us further into the  suburbs and toward a commercial setting. Sports bar, strip bars and  wine bars all passed us by, their cold atmosphere reflected its rowdy  clientele that drank to the festive tunes of their American idols.  Further into the suburbs we came across a bar called O’Rileys, the Irish  flag above the bar and the sight of Guinness prompted a sense of  welcoming spirit to our western group. The air filled with smells of fruit  and ale called us to enter its doors and savour the foreign delights from  out native lands. “At the gate of Dublin city, where the girls are so  pretty…”bounded through the room spreading its lyrical joy and urging  its listeners to savour the black gold. The warmth of the fire led us to feel  inclined to rest a while and think back to the day’s events. Snow, gluvine,  power symbols and drunken stags made our first day eventful, but yet 

slightly sombre the further we climbed into history. Our present  surroundings although not traditional to Praha hosted many locals, filling  their tankards with many flagons of the imported ale. The local cuisine  though had followed them to the bar filling the air with a sweet aroma,  subtle yet another speciality of their culture. Feeling empty after a brief  feast earlier we wished to indulge in this ideal sweet delicacy. Guinness  to my left and black pilsner to the right a pastry laid between them, cross  weaved and packed with sweet mysteries. To the lips the sweet fruit and  flaky pastry brought both warmth and passion for the two great nations  parted by great oceans. Our surroundings held little history of how it  came to form like our earlier resistance café with scenes of valour, the  toucans of Guinness, borans and shelaileighs of the Irish culture  plastered every wall and table denoting a sense of heritage to an alien  nation. The melodic verse of British oppression and economic  turbulence became fitting to me in the bleak surroundings, twinned  cultures both in search of hope. Flagons of ale and limericks aside we  donned our coats and headed outside, the wind blew our crew along our  way. The sway of stags and vixens along the crowded streets moved to  the constant twitters of multilingual persons. Back into the void we crept  to the hall of shoes and red lined walls, the curfew past we tried to move  silent as a mouse towards our nest. Having entered we could end our  day and dream of events past, the melodies from the bar still turning in  our minds we spun and fell to slumber.  The morning light shone its rays over the city picking out the twin spires  of the cathedral, clustering among the flags of the castle and enhancing  the memorials of a dead king. Our previous night put us in contact with a  history student who said she could enlighten the darkest understandings  of our surrounding Prague. Her excellent comprehension of English  gave us an opportunity we could not refuse, what else could we ask for a  bright, cute, well humoured resident with knowledge of Czech history. A  local history student she stood a little taller than most of the local 

populous, her blonde hair and blue eyes gave the impression that she  was German in origin. Rising early meant that we could engage with our  surroundings and gather understanding of the origins to its making.  Donning our coats we exited our hotel greeted by our great smiling face  accentuated by her red nose and blushing cheeks.  “You guys ready to see some unknown architecture?” she chirped with  an almost American tone. We took a walk towards the square stopping  at various points to hear how the evil Catholics had taken away their  Czech religion. “To the right is a monument to show the area in which  the Jew’s were confined in the early 10th century” she informed. The  main oddity we found on the way to the square was the national bank of  Prague; the entrance was a giant revolving door that led to a tiled  sweeping stair cast in brilliant blue and silver. The bank like many other  places we had seen was highly secured with armed guards, but the  surrounding ceilings and walls dressed in great coats of arms with figure  heads in national dress. The ceiling itself was depicting a great battle  that looked like Trojans and Greeks, a heroic scene filled a space that is  meant to fund the city. The great wall held three national banks uniting  the former Czech Slovakian Empire under a unified front of capitalism.  Our exit was met by an entirely new time period and a world that had  carried over the bohemian sense of expression and creativity. The art  nouveau period allowed much of the dark medieval art and landscape to  be reinvented into an Absinthe fuelled symmetrical marvel. The windows  that lined the shops gave visions of the vanity of its reign, littered with  the spoils of a cosmopolitan society. The hoards of stags had flown their  coops and the streets lay bare. Our party strolled along the frosted  streets, great windows steamed imprinting the great gilded messages  into the foreground. Beauty on offer for the common man, the windows  message called us in to support its growth of enterprise. Our guide  caught our gaze and hurried us on to take in the sights of Jewish  genocide in tall hats. The swift walk through the gilded windows drew 

into towering buildings of sandstone. The ancient halls of poverty and  turbulence had broken into shinning ornate glass and lead structures of  magic and mystery. “Above the door you can see a very interesting  carving of the green man” our guide injected. These figures were missed  at a glance merging with there background against the brilliant turquoise  of the glass.  Our next destination was to be the Charles Bridge of which out guide  had many tales. She informed us that the commission of the bridge had  met many problems due to the rushing river beneath it.     “Many rumours surrounded the construction of the bridge, one of  which said that eggs had been placed within its supports!” she  commented.    The art nouveau elegance faded back into sombre medieval grandeur,  the great arches of the bridge stretched across the river gilded by great  statues of figures past. Our guide led the group through the wind swept  towers, the snow laid a blanket of grey sludge over the black cobbled  walk way. The rivers run carried many trees and debris from surrounding  villages, creating a floor beneath the stone arches. We stopped half way  over the bridge in front of a great gilded statue that stood taller than all  its counter parts. The guide gave us yet more highlights of the turbulent  past along the way but this statue in particular stuck in our minds.     “This statue of Christ’s lamentation was paid for by Jewish taxes as  payment for one traitor’s disrespect to King Charles”     The great statue provided significance both historically and figuratively,  the corruption of this image of Jesus’ trials and Jewish punishment. The  gilded Hebrew letters were a warning to all those that would stand  against the monarchy: do not challenge the power or you will be  punished. This stark reminded us of our own history and what had  happened in our own country during this period. Although the many  statues had a story to tell, the pure suffering this one entailed stuck with  me, giving the stories a physical presence. The bridge ventured off and 

the city grew into a thousand faces and stories.  We picked up on our previous day stepping again in the great square,  chilled to the core we drank yet more gluhwein and were guided to the  great cosmic clock. The guide told us of the maker’s vision to create a  time piece that would track the night’s sky and depict the great ages of  man.     “The clock was sabotaged by its maker before his death and has  remained non functional since the early 18th century.”    The bells of the clock though still rang at the hour from a later edition  to the tower. Many moving figures joined the bells one of which a  skeleton that clanged a bell and opposite to it a Jewish merchant. The  stags were replaced by anorak wearing tourists that crowded the sights  and filled the grey mist with florescent light. The twin towers of the  Catholic Church closed its gates leaving its steeples shadowing over the  square. The towers had come to be known as a couple due to their  connection in form but differing through shape. The surrounding square  vacant of the clambering hoards had become venue to a small crowd  that surrounded by a sea of faux fur and umbrellas eagled eyed to the  events at hand. A monument behind them had been screened off for a  camera crew that light the square in an orange hue. The vague murmurs  of the actor’s falsehoods were carried by the wind and faded to black.  The collective of aged anoraks circled out of shot coasting to gain insight  into their future viewing. Rosy­cheeked we continued our ascent through the crowded markets  and bustling cafes. We entered the Jewish quarter and the graveyards of  ancients. The multi­stacked grave mounds cast shadows on the cobbled  streets below.    “The graveyards either side of you are the remnants of the Jewish  quarter in Charles’ rule. The confinement of their ghetto meant the dead  had to be buried on top of each other.” 

Her tone changed as the sombre words came from her mouth. Our tour  took us away from the grey tones of the Jewish quarter and towards the  parliamentary building. The levels of the hill seemed to be almost  twisted, its streets snaking upwards. The placement of the various  buildings had been shifted by a mini earthquake that shifted or  demolished much of the older areas of Prague. But those buildings such  as the parliamentary buildings were rebuilt within 4 years.  The medieval streets of Prague with there brilliant blue and yellow  houses reflected the late bohemian temperament of its previous  residents. Golden Lane housed many shops packed with antiquities, but  these did not tempt our fancy until we came to number 22. The one time  residence of Franz Kafka had been the original setting for  Metamorphosis and many of his early works. The small building was not  much bigger than our hotel room and could barely fit a bed and a desk  inside it.  The tour guide gave us the history of how Kafka had been born to a  middle class Jewish German speaking family in Prague but had become  heavily influenced by the French language and culture in later life. Kafka  had been a big part of my own reading and to put a place to the name  brought his writing to life.    “Anyone who cannot come to terms with his life when he is alive needs  one hand to ward off a little his despair over his fate. But with his other  hand he can note down what he sees among the ruins.”  Kafka’s words became more prominent as our tour drew to a close and  the guide brought us towards the parliamentary building. The insight she  had given us took us beyond the western understanding of the cold war  mentality and opened our minds to the possibility of something more  than just the others.  Convening once again at the parliamentary building we headed towards 

central Prague and searched once again for an alternative to  westernised bars. Our guide had told us of an underground jazz bar at  the rear of the catholic cathedral, our casual talk from the night before  had guided her to point us towards its direction. The entrance was  hidden slightly; the winding staircase opened into a multi­levelled cellar  and was very similar to a German beer hall. The bar was filled with  smoke and echoed with the sound of brass and bass. We sat at a long  table covered with tankards, lit by candles. The coffee was so expensive  that we decided to drink black pilsner instead. Downstairs we listened to  bearded musicians playing 1950’s jazz. The crowd swayed, hypnotised  by the improvisations of the music. The crowd much different to the  locals, adopted a backwards beatnik style of dress. The smoke filled  room more than just a dance floor and band. Tables in each corner of  the room seated twittering critics debating the musics form and practice.  Our group stuck out, layered coats and dark tones clashing against the  deep blues and pale shirts of the locals.  We sat at one of the tables to take in our surroundings. The table to our  left spoke in a familiar tone, “you alreet mate?” came from the darkened  corner. Two brothers from Yorkshire had overheard our conversation and  noticed our nationality. The pair went on to discuss their own  experiences of the great city and gave it a different spin. Their stag party  had left them two days earlier, but the pair decided to stay longer to take  in the sights. They said there was a large club scene that drew in stag  parties for the cheapness. The Ibiza trance atmosphere drew largely on  its Spanish counterparts and during their stay hosted Lisa Lashes. They  had come to this club for a change of scene after the stag celebrations.  The club scene not our type of thing, we discussed the difference in  interaction with the locals between our two groups. The stag parties had  mainly kept to themselves. The main draw of the club scene and eastern  European women had quenched their thirst for exotic pleasures from the  east. This lust for pleasures of the flesh was parallel to our own lust for 

ancient culture and mysteries.  We drank further into the night discussing home and abroad, absorbing  each other’s knowledge and the hypnotic melodies surrounding us. The  band struck their final chord and the locals dispersed. Our meeting at  the bar was at an end and we departed away from the brothers. Walking  down towards our hotel we planned the activities for the final day. Our  focus would turn away from history and architecture and move towards  art and music. The shadow theatre was recommended to us by the  brothers as it transformed popular music and puppetry to a new  medium. This interested most of our group but the almost tacky style  that it generated against the gothic surroundings. We had seen many  posters for a recital of Mozart’s Requiem. So decided to split the group  and go to the different performances the next day.  Our last day brought with it the familiar clanks of the cleaning trolley,  frosted window glass and the babbling of the foreign radio alarm.  Gathering our things and packed the trinkets of our travels into our  cases leaving the room for the final time.  We went to the municipal  building where the Requiem was to be held, to purchase tickets. The art  deco building we had previously taken lunch at retained elements of the  communist past. Great murals of fertility and military success plastered  to every wall denoted the sense of its patriotic tradition. The others in our  group went to a local play house that was to hold the puppet theatre. Its  independent take on the 60’s music and culture drew its inspiration from  London and the Beatles. This indie production held little entertainment  for me as it seemed to hold no relevance to its surroundings. The  mixture of video and acting was said to be inspiring and entertaining, but  the show being presented was backward and reminiscent.  The time spent until the beginning of both performances was spent at  the Irish bar we had visited previously. The dark pilsner and Guinness on 

the table gave a view of the events of the past few days. A mix of both  our cultures represented by key ingredients that fuel our behaviour. Our  surroundings again were full of locals, the smoke filled air and lyrical  tones a familiar presence. The last few ales consumed we moved  towards our separate destinations and performances. The great hall of  the municipal building was lined with row upon row of wooden chairs  and faint murmurs came from the restless crowd. Mozart’s Requiem was  performed by 50 locals including orchestra. The deep rumbles of each  solemn verse flowed through each of us and matched the splendour of  the great hall. The players, all formally dressed, sang out each psalm  evenly balanced, but perfect in every pitch. The crowds sat reverent as  the musicians strung together their final notes, the final stanza shook the  hanging chandeliers from the ceiling.  The concert ended we made our  way back to the hotel, our bags ready and waiting for the long journey  home.  The other members of our party had enjoyed their performance  also, the mix of music and art had given a hint towards youth culture. We entered the car that was waiting for us outside our hotel, ready for  the long journey home.  Our journey had given as an understanding of  the local perspective and experience given to us.  The history and  architecture around us was completely different to our home  surroundings.  The local people had broadened their understanding  through a healthy appetite and lust for happiness.  Their turbulent history  was not far from our own, but the wealth of knowledge assisted current  affairs.  The winter of my youth was full of boundaries, but the turbulent winds of  change never stopped blowing.  This part of the journey was over, but  the road ahead brought with it more tales and new friendships.  Beyond  Kafka’s imagination we all undergo a metamorphosis. 

Written, edited and printed by Sean T Kennedy as part of the MA in Creative Writing at the University of Lincoln. For further publications look at my blog:

ISBN 978-1-666-69198-6

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful