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Postulados del Modelo atmico de Bohr.

A partir de los estudios atmicos de Rutherford y de la teora de la mecnica cuntica de Max Planck, estableci el modelo atmico por el que sera galardonado con el Premio Nobel en 1922. Supuso que los electrones que giraban alrededor de un ncleo central slo podan situarse sobre determinadas rbitas, cada una de las cuales posea un determinado nivel energtico. Segn l, un electrn emita o absorba cantidades discretas de energa (cuantos) cuando pasaba de una rbita a otra. Posteriormente realiz estudios para confirmar que en los elementos qumicos con ms de dos electrones, stos se disponen en capas, siendo la ms externa la que determinaba las propiedades qumicas de la sustancia en cuestin. El cada vez ms evidente distanciamiento entre el mundo cotidiano y las descripciones matemticas que se ocupan de la ordenacin subatmica, que permite paradojas como el doble comportamiento de onda y de partculas en los electrones, constituy una de las principales preocupaciones para Bohr. Ello lo impuls a enunciar el principio de complementariedad, segn el cual un fenmeno fsico puede observarse desde dos puntos de vista diferentes que no se excluyen entre s. Bohr propuso los siguientes postulados: Un tomo est constituido por una carga elctrica (ncleo) alrededor de la cual giran las electrones, en nmero suficiente para compensar aquella, describiendo circunferencias. Cada electrn no puede moverse sobre una rbita cualquiera, sino solamente en aquellas en las cuales su impulso de rotacin es un mltiplo entero de h/2 (h, la constante de Planck). Cuando el electrn se mueve sobre una de sus rbitas, no irradia energa. Un electrn puede saltar espontneamente de una rbita a otra ms cercana al ncleo. Al hacerlo, su energa disminuye en W, y esa prdida es emitida en forma de luz cuya frecuencia es: V= W h Estas frecuencias (una para cada par de rbitas) concuerdan con las observaciones experimentalmente en las lneas espectrales de las series del hidrgeno Ecuacin de Planck a) Caracterstica de la Teora Cuntica Despus de que fracasaran diversas tentativas de conseguir una expresin matemtica que explicara la pauta de emisin de la energa que irradia un cuerpo negro, es decir, aquel artificio fsico que absorbe todas las radiaciones que inciden sobre l, el fsico alemn Max Planck ide una audaz hiptesis, la del quantum de energa, que resolvi la cuestin y que ha sido uno de los puntos de arranque de la ciencia contempornea. La teora cuntica engloba el conjunto de hiptesis fsicas que analizan los fenmenos

subatmicos, es decir, el comportamiento de las partculas que integran el tomo, mediante interpretaciones diferenciadas de las sostenidas por la mecnica tradicional y que se basan en la emisin discontinua de energa. Radiacin y cuerpo negro El estudio de la radiacin, o forma de energa que puede propagarse por el espacio sin medio material alguno y que se presenta bajo distintos aspectos ondas electromagnticas, rayos infrarrojos, luz visible, rayos ultravioleta, rayos X, rayos gamma, llev a la postulacin de una serie de hiptesis y leyes basadas en la fsica clsica. Tales interpretaciones partieron del estudio de la radiacin en un cuerpo negro que, al absorber toda radiacin incidente sin reflejar ninguna y emitir, pues, el mximo de energa, se poda considerar como radiador ideal. Estos estudios y medidas condujeron en algunos casos a resultados tan brillantes como, por ejemplo, el clculo de la temperatura de la superficie solar a partir de las leyes de StefanBoltzmann y Wien. Sin embargo, no consiguieron una expresin matemtica universal del problema, es decir, no permitieron conocer la composicin del espectro integrado por todas las longitudes de onda en que se puede descomponer la radiacin, en funcin de la temperatura. Ello plante la necesidad de cambiar la base del razonamiento. No obstante, dado que los postulados clsicos de la fsica en los que se basaron los estudios haban dado lugar a grandes xitos cientficos, los investigadores se encontraron perplejos ante el conflicto entre teora y resultados experimentales. Fue Planck el primero en pensar que la clave del problema poda estribar en la discontinuidad de la energa radiante. Teora del quantum de accin de Planck Al buscar una solucin que fuera vlida para todos los casos, Max Planck enunci su frmula matemtica, sin pronunciarse sobre la naturaleza de los fenmenos. Tal frmula permiti fijar el poder emisivo del cuerpo negro en funcin de la longitud de onda y en ella se relacionaban la constante de Planck, la velocidad de la luz, la constante de Boltzmann y la temperatura absoluta. No dndose por satisfecho con una mera frmula que no respondiera a la realidad fsica, Planck realiz intensos estudios en los que parta de considerar a las molculas del cuerpo negro como osciladores elctricos lineales, aplicndoles las leyes de los movimientos armnicos e introduciendo su hiptesis para determinar el estado microscpico del sistema, lo que le permiti formular la teora cuntica. A este respecto, se considera un oscilador armnico o lineal cualquier partcula oscilante en la que el desplazamiento sea peridico y pueda representarse como funcin sinusoidal del tiempo. Segn la hiptesis planteada por Planck, la emisin de energa radiante de frecuencia f no tiene lugar de forma continua, sino que se verifica por mltiplos enteros de una cantidad, el quantum o cuanto, cuyo valor es hf, donde h es la constante universal de Planck, cuyo valor es de 6,62 1027 ergios por segundo.

La teora de Planck de que la energa radiante es discontinua como la materia no slo estaba en contradiccin con las ideas admitidas hasta entonces, sino tambin con la naturaleza ondulatoria de esa energa que haba sido comprobada en mltiples estudios experimentales. Por ello, Planck intent conciliar su teora con la fsica clsica al afirmar que, si bien la emisin era discontinua, la absorcin se mantena continua. Se debe a Albert Einstein la generalizacin de esta discontinuidad al desarrollar sus estudios sobre el efecto fotoelctrico, consistente en la liberacin de electrones que tiene lugar al medir una radiacin electromagntica sobre un material. Poco despus de que Gustav Ludwig Hertz observara, en 1887, que determinados materiales sometidos a la accin de una radiacin emitan cargas elctricas, se comprob que todos los metales presentan este efecto al ser sometidos a la accin de rayos de longitud de onda suficientemente pequea y que para los metales alcalinos el fenmeno tena lugar dentro de la gama visible de radiaciones. Este efecto, llamado fotoelctrico y que constituye el fundamento fsico de las clulas fotoelctricas y de las fotorresistencias, no tena explicacin posible segn la teora ondulatoria de la luz. Al estudiar Einstein el fenmeno mediante la hiptesis de Planck, lleg ms lejos que el postulador de la teora, al admitir que la energa luminosa emitida en forma de cuantos conserva esa forma discontinua durante su propagacin y se absorbe de la misma manera. Segn esta interpretacin, la energa luminosa de frecuencia f era transportada por corpsculos de energa hf, a los que Einstein llam cuantos de luz y que posteriormente se denominaran fotones. Como la energa hf de un fotn incidente se emplea en parte con la finalidad de realizar el trabajo de arrancar un electrn y en parte a fin de proporcionarle energa cintica, para que un fotn pueda arrancar un electrn es preciso que su energa hf sea mayor que el trabajo que hay que cumplir. As pues, si un fotn no dispone de energa suficiente no es posible sumar la energa de otro fotn para conseguir el desprendimiento de un electrn. De todo ello se deduce que lo decisivo para el proceso de arranque no es la energa total de los rayos que inciden sobre el metal, sino la frecuencia f de los mismos, que es la que determina la energa individual de cada fotn. Segn este modelo fsico, aunque un haz de rayos pertenecientes al intervalo rojo del espectro visible tenga mucha energa en conjunto, es decir, muchos fotones, la energa de cada fotn es pequea porque la luz roja, de elevada longitud de onda, es, por consiguiente, de baja frecuencia y el valor de hf pequeo. Esta explicacin del fenmeno fotoelctrico fue la primera confirmacin de la teora cuntica. Einstein la dio a conocer en 1905, el mismo ao en que fue publicada la teora de la relatividad. Nmeros cunticos La aplicacin de la hiptesis de Planck al modelo atmico establecido con anterioridad por Niels Bohr permiti explicar que la emisin de la energa radiante por un electrn se debe al salto de ste de una rbita a otra puesto que cada una de ellas queda determinada por un nivel energtico, y que slo eran posibles aquellas rbitas en las cuales el momento cintico del electrn era un mltiplo entero de un nmero 3

h denominado cuntico principal, relacionado a su vez con la constante de Planck h. El alemn Arnold Sommerfeld modific esta teora e introdujo otro nmero cuntico, el secundario u orbital l, para hacer la rbita elptica. Con posterioridad se instaur un tercero, el nmero cuntico magntico m, que indica la inclinacin de la rbita. Finalmente se estableci el nmero cuntico de spin s, que determinaba el sentido de giro del electrn. La ordenacin de los valores que podan adoptar estos nmeros dio lugar a una distribucin de niveles y subniveles energticos a partir de la cual pudo establecerse la estructura electrnica de los tomos y, consiguientemente, el sistema peridico de los elementos. Sin embargo, estos modelos compatibilizaban la cuantizacin del tomo con la mecnica clsica y se haca as sentir la necesidad de una nueva base para la teora cuntica, base que fue proporcionada por la interpretacin fsica conocida como mecnica cuntica. Mecnica cuntica Segn esta nueva concepcin de la mecnica, la radiacin, caracterizada anteriormente por su continuidad, se reduca a grnulos materiales (cuantos) o cantidades discretas de energa. No obstante, al definir estados estacionarios del electrn, se le atribua a ste un simultneo carcter ondulatorio: a la cantidad de movimiento del electrn haba que hacer corresponder una longitud de onda, con lo cual la constante de Planck, que haba servido para introducir el carcter corpuscular en la teora de la radiacin, permita trasladar tambin la naturaleza ondulatoria a los corpsculos materiales. La concepcin tradicional del electrn, que lo consideraba como una simple carga puntual en un medio sin estructura, quedaba descartada y haba que aceptar, por el contrario, que el electrn en movimiento est siempre acompaado por una serie de ondas que, en ltimo trmino, determinan la direccin que debe seguir. El alemn Werner Heisenberg fue quien resolvi el problema de determinar la naturaleza de la onda asociada al electrn con una interpretacin probabilstica, segn el llamado principio de incertidumbre. Segn este resultado, el producto de las incertidumbres o imprecisiones con que se conocen dos magnitudes asociadas, es decir, parejas de magnitudes en las que ocurre que cuanto mejor se pretende medir una ms imprecisa queda la otra, resulta ser del orden de la magnitud de la constante de Planck. Se comprende la esencia de este principio de incertidumbre al considerar que, al realizar una medicin en una partcula, es imposible no modificar el estado de la misma. Si, por ejemplo, se pudiera visualizar el electrn para estudiarlo, la luz empleada sera tan potente que modificara su estado fsico de forma radical. Llevando, pues, el principio de Heisenberg a sus ltimas consecuencias cabe considerar que en mecnica cuntica se puede calcular la energa de un electrn en casos particulares, pero no es posible determinar simultneamente su posicin exacta. As pues, slo se puede dar una distribucin de probabilidad para las diversas situaciones posibles. Al aplicar la mecnica cuntica al estudio del tomo desaparecen las rbitas deterministas de los primeros modelos atmicos y se sustituyen por las expresiones de probabilidad o funciones onda ideadas por Erwin Schrdinger. 4

Desarrollada con estas directrices, la mecnica cuntica no slo elimin las grandes dificultades de tipo lgico que presentaba la fsica terica, sino que permiti tambin resolver nuevos problemas, tales como la interpretacin de las fuerzas de valencia y de las fuerzas intermoleculares. Electrodinmica cuntica La extensin de principios cunticos a las interacciones que se establecen entre partculas cargadas y un campo electromagntico y a las que tienen lugar entre corpsculos cargados entre s hace de toda la fsica atmica y nuclear un amplio campo de ensayo para esta teora, por el comportamiento fundamentalmente electromagntico de los tomos y las molculas. Esta interpretacin, que as formulada se conoce como electrodinmica cuntica, ha demostrado su eficacia en la deteccin de algunas partculas subatmicas en las que se ha alcanzado precisin de millonsimas. Desde que en 1931 el britnico Paul Adrien Dirac sent las bases de la electrodinmica cuntica con el descubrimiento de una ecuacin explicativa del movimiento de spin o giro de los electrones, que incorporaba la teora cuntica y la de la relatividad especial de Einstein, la disciplina fsica se ha ido puntualizando y completando hasta llegar a la conclusin definitiva de que las partculas cargadas interactan por emisin y absorcin de fotones. Estos fotones son virtuales, es decir, los fenmenos referidos a ellos suceden como si tales corpsculos existieran, aunque no puedan verse o detectarse. La interaccin de dos partculas cargadas tiene lugar en series de procesos de complejidad creciente. En el caso ms sencillo slo interviene un fotn; en un proceso de segundo orden son dos los fotones implicados, y as sucesivamente. Tales procesos corresponden a todas las formas posibles en las que pueden interactuar las partculas por intercambio de fotones virtuales y cada uno de ellos se puede representar grficamente mediante el modelo de diagrama ideado por Richard Phillips, fsico estadounidense que desarroll la electrodinmica cuntica de la forma que ms se ha generalizado. Segn su interpretacin, la emisin y absorcin de fotones, partculas de luz que transmiten fuerzas electromagnticas, se realizan a travs de la accin de partculas cargadas, tales como electrones o positrones. Todos los fenmenos que tienen lugar en sistemas submicroscpicos exhiben una cuantizacin. Los fenmenos, pues, mantienen en este nivel su desarrollo segn mltiplos de 5

valores discretos, los cuantos. b) Relacin entre radiacin y frecuencia de radiacin. Segn la hiptesis de Planck, la emisin de energa por los cuerpos no es continua, sino que se realiza por paquetes o cuantos de accin cuya energa viene dada por la expresin: E= h.f Siendo f la frecuencia de la radiacin, y h, un parmetro denominado constante de Planck. c) Valor de la constante h de Planck Para dar explicacin a los fenmenos que observaba, Planck dedujo la necesidad de que la emisin y la absorcin de energa se produjeran en cantidades discretas (discontinuas) y estableci la constante universal de la teora de los cuantos. Que es una constante de desproporcionalidad entre la energa luminosa emitida o absorbida en un sistema elemental y la frecuencia de la luz. Su valor es 6,62 1027 ergios por segundo. Se lo denomina tambin cuanto de accin de Planck y se designa por la letra h. Constante universal de la fsica. d) Que es un fotn? Einstein dio el nombre de fotn a las partculas de luz, y luego su nombre se generalizo a otras regiones del espectro electromagntico, tales como rayos X, radiacin ultravioleta. e) Rayos X y radiacin ultravioleta Rayos X: La naturaleza desconocida y misteriosa de la radiacin que descubri de forma un tanto accidental el fsico alemn Wilhelm Konrad Roentgen, y con la que obtuvo una fotografa de la estructura sea de la mano de su esposa, lo llev a denominar a sus haces como las incgnitas matemticas: rayos X. Los rayos X son emisiones de naturaleza electromagntica anloga a la luz visible que aportan cantidades de energa superiores. Las experiencias elaboradas por Roentgen, tras su deteccin en 1895 como ecos o ruidos de energa producidos a lo largo de sus investigaciones acerca de los rayos catdicos emanados desde fuentes de radiacin electromagntica sobre pantallas fluorescentes, establecieron las propiedades fundamentales de la nueva radiacin llamada X: su alto poder de penetracin, indicativo de un gran contenido energtico

asociado; su ausencia de desviacin en su trayectoria al ser sometidos a campos elctricos y magnticos externos; y su capacidad para producir fluorescencia. Los estudios sobre la difraccin de rayos X, mecanismo de desviacin y extensin de las radiaciones que les permite bordear obstculos, llevada a cabo por el equipo cientfico de Max von Laue en los inicios del siglo XX, complet el conocimiento del origen y las caractersticas de los mismos. Se dedujo as que los rayos X provenan del choque de los electrones, partculas elementales de carga elctrica negativa, que componen los rayos catdicos al ser emitidas a grandes velocidades contra la superficie de impacto. Tal colisin acta como freno del haz electrnico y libera energa electromagntica en forma de radiacin. Esta interpretacin explica el efecto llamado bremsstrahlung (del alemn, radiacin de freno) por el cual la emisin de rayos X desde un objeto no posee, en general, una frecuencia nica sino que la retencin de electrones produce un espectro o amplitud de radiacin relativamente ancho. Las aplicaciones de los rayos X se fundamentan preferentemente en su capacidad de penetracin, lo que permite obtener imgenes y fotografas del interior de los objetos, en el caso de la industria, y del cuerpo humano, de importancia para diagnsticos mdicos. Un exceso de exposicin a rayos X ocasiona lesiones sobre los rganos y los tejidos del cuerpo, por lo que se establecen unos ndices de tolerancia radiactiva que en ningn caso se deben superar. El estudio de la radiacin X proveniente del espacio extraterrestre adquiri durante el siglo XX relevancia en las investigaciones astrofsicas del universo. Radiacin: Las investigaciones cientficas de los siglos XIX y XX detectaron un elevado nmero de radiaciones procedentes de diversas fuentes naturales: luz, radiactividad, ondas de radio, etc. Sin embargo, el espectro de variedades de radiacin se abre hacia diversos

aspectos an ignotos y entre los que se cuentan las emisiones radiantes de la mente humana que, segn algunos estudiosos de tales cuestiones, provocan fenmenos catalogados como paranormales. Radiacin es todo proceso de emisin de energa o materia por parte de los cuerpos. Los principales tipos de radiacin de energa, como el calor, la luz visible, infrarroja y ltravioleta, los rayos X y gamma (g), se engloban bajo la denominacin comn de electromagnticos. La emisin material se efecta en forma de rayos compuestos por partculas subatmicas, ya sean electrones, protones, neutrones, partculas alfa (a), ncleos de helio, etc Tipos de radiacin La coherencia de los modelos tericos de la fsica desarrollada desde el primer cuarto del siglo XX, y avalada por comprobaciones experimentales, llev a una interpretacin uniforme de la composicin de los distintos tipos de radiaciones. El principio de dualidad, derivado de ella, supone que las partculas constituyen una combinacin de masa y energa, esto es, de corpsculo material y onda que conforman una unidad de modo que toda radiacin se compone de una partcula elemental y un tipo especfico de onda asociada. Las radiaciones electromagnticas se sustentan en partculas llamadas fotones que carecen de masa, si bien manifiestan su naturaleza material al experimentar bajo condiciones extremas una atraccin gravitatoria por parte de grandes acumulaciones de materia. Las radiaciones electromagnticas, cuyo prototipo es la luz, se desplazan en el espacio absoluto a una velocidad fija aproximada a los 300.000 kilmetros por segundo. Predichas en 1864 por James Clerk Maxwell y descubiertas por Heinrich Hertz en 1877, comprenden una amplia gama de frecuencias en la que se incluyen las ondas de radio, la luz visible, la infrarroja y la ultravioleta, los rayos que acompaan a procesos radiactivos y los rayos X. Las radiaciones de partculas son aquellas que se desplazan a velocidades inferiores a la de la luz. En su estructura material, se detectan partculas subatmicas de masa no nula, entre las que sobresalen: los electrones, unidades elementales de carga elctrica negativa que soportan los rayos beta (b), de carcter radiactivo, y los rayos catdicos; los protones, partculas de carga equivalente a la de los electrones aunque de signo positivo que producen los rayos canales o positivos; los neutrones o corpsculos neutros en forma de radiacin desde los ncleos atmicos en los procesos de fisin nuclear; las partculas a, ncleos de helio de carga positiva que sustentan los rayos a; etc. Efectos de la radiacin sobre la materia Las teoras atmicas desarrolladas desde las postrimeras del siglo XIX postulan que la materia se halla dividida en tomos de diferentes clases con una estructura interna comn: un ncleo central constituido por protones y neutrones y una envoltura exterior de forma variable en la que circulan los electrones distribuidos en varios niveles. En su estado neutro, los tomos contienen idntico nmero de protones y electrones. Al incidir un haz de radiacin sobre un tomo, comunica a ste parte de la energa que aporta e induce sobre l una desestabilizacin capaz de producir tres tipos de resultados: una excitacin, en la que un electrn de la corteza absorbe la energa recibida y la invierte en 8

situarse en un nivel atmico ms alejado del ncleo; una ionizacin, en la que un electrn adquiere suficiente energa para abandonar el campo de fuerzas del tomo, que queda cargado positivamente, por defecto, en forma de ion; y una interaccin nuclear, donde la radiacin incide sobre el ncleo en el que desencadena posibles procesos radiactivos de fisin nuclear, emisin de rayos b, etc. De especial trascendencia histrica resultaron los fenmenos de interaccin de la radiacin electromagntica con la materia, llamados efectos fotoelctrico y Compton. En el primero, un fotn es portador de energa suficiente para extraer un electrn del tomo con el que colisiona; el fotn se aniquila y el electrn puede detectarse con una clula fotoelctrica. En el efecto Compton, el fotn no se destruye y emerge de nuevo desde el tomo junto al electrn extrado, si bien modifica su frecuencia, es decir, el color de la luz que soporta. Desde una perspectiva general, la radiacin puede crear variaciones apreciables en la estructura y la qumica de la materia que atraviesa: cambios en las propiedades fsicas (dureza, elasticidad) y la cohesin cristalina; alteraciones en las caractersticas de conductividad elctrica y calorfica de los materiales; ionizacin y modificacin en la composicin qumica; etc. Efectos biolgicos de la radiacin La accin de radiacin sobre los organismos vivos produce efectos beneficiosos o nocivos en funcin de su naturaleza y su intensidad. La interaccin de la luz con determinados componentes de los organismos provoca procesos tan conocidos como la fotosntesis que, desarrollada en la clorofila de las plantas verdes, constituye el principal mecanismo de que se sirve la naturaleza para generar oxgeno. Asimismo, la recepcin de la luz solar gobierna los ciclos metablicos, fisiolgicos y de comportamiento de los animales y las plantas. No obstante, una excesiva exposicin a la radiacin, incluso la luminosa visible, puede lesionar las clulas y los tejidos. Estos efectos perniciosos, de tipo somtico causante de enfermedades y gentico de carcter hereditario, provienen de la capacidad de la radiacin para ionizar los tomos de las clulas vivas, que origina en ellas un desequilibrio que desemboca ocasionalmente en su degeneracin e incluso muerte. El poder de ionizacin de las radiaciones depende de la energa que conllevan y del lapso de tiempo durante el que se reciben, de manera que las radiaciones electromagnticas de los tipos ultravioleta, X y g poseen mayor peligrosidad para los organismos. Los rayos procedentes en su mayor parte de reacciones nucleares, y en menor medida los rayos X, causan con mayor facilidad, dado su enorme poder de penetracin e ionizacin celular, enfermedades, tumores y malformaciones genticas. A su vez, estas caractersticas les permiten ser usados en tcnicas teraputicas, con una aplicacin local que destruye las clulas del tumor y en inspeccin de los rganos internos corporales como mtodo de prevencin, respectivamente. Las dosis de radiacin se miden habitualmente en rad, cantidad de radiacin absorbida por un tejido determinado, y rem, equivalente a la radiacin que produce idnticos efectos biolgicos sobre el cuerpo humano que un rad de rayos X. Los centros de salud y proteccin ambiental elaboran peridicamente estudios sobre la contaminacin de radiacin de la atmsfera 9

y establecen unos ndices de permisividad mxima para cada uno de sus tipos. Estudio de la serie de Balmer a) Caractersticas de la serie de Balmer Los espectros de lnea de emisin de algunos elementos tienen algunas decenas de lneas; los de otros, centenares y otros como el del hierro, millares de lneas. Pero a simple vista se advierte en algunos casos, como en el espectro del hidrgeno, cierta regularidad en la posicin de lneas, lo que revela que alguna ley vincula las longitudes de onda de las distintas lneas. En 1885 Balmer descubri que las longitudes de onda de todas las lneas del espectro del hidrgeno se podan obtener de la frmula N2 = 3 645,6 n2 4 siendo n = 3,4,5,6,..., para la primera, la segunda, la tercera, la cuarta, etc., lneas de la serie del hidrgeno, a la que se llam desde entonces serie de Balmer. b) Que es la espectroscopia? Desde los albores de la ciencia result extraordinariamente difcil el establecimiento de las frmulas qumicas correspondientes a ciertas sustancias, a travs de grandes esfuerzos que con frecuencia conducan al fracaso. La aparicin de los mtodos espectroscpicos permiti liberar a los experimentadores de esta ingrata tarea y consigui reducir considerablemente tanto los tiempos de respuesta como el tamao de las muestras empleadas. La espectroscopia es un mtodo de anlisis que determina la estructura qumica de una sustancia, los elementos y los grupos funcionales que la componen. Los procesos espectroscpicos actan, en general, de manera no destructiva, con gran precisin, en cortos intervalos de tiempo y con muestras de magnitud mnima. Los diferentes tipos de espectroscopias se adecuan a los diversos compuestos que hayan de analizarse, aunque en la mayora de ellos se investigan los espectros absorbidos o emitidos por la sustancia en relacin con unos parmetros de referencia. Espectro es el resultado de la descomposicin de las radiaciones emitidas o absorbidas por un cuerpo, que abarca desde las bajas frecuencias, como las trmicas, hasta las ms altas, entre las que se encuentran el ultravioleta y los rayos X, a travs de las ondas hertzianas de la radio y toda la gama de colores de la luz visible. La tcnica espectroscpica se basa en la naturaleza ondulatoria de la luz y otros tipos de radiacin, y considera como variables de referencia fundamentales la frecuencia, que determina el nmero de repeticiones por segundo de la onda, que es una funcin peridica del tiempo, y la longitud de onda o distancia que recorre sta por unidad de frecuencia. El producto de estas dos variables suministra la velocidad de propagacin de la onda. Los diversos mtodos espectroscpicos (absorcin atmica y molecular, resonancia magntica nuclear, espectroscopia de masas, etc.), complementados con la cromatografa de gases, han permitido desechar el 10

uso de mltiples reactivos para realizar anlisis con frecuencia inseguros, complicados e imprecisos. Espectroscopia de absorcin atmica La teora atmica cuntica postula la existencia, en el interior del tomo, de un ncleo formado por protones de carga positiva y neutrones o partculas elctricamente neutras, en torno al cual se mueven los electrones o cargas elementales negativas en diversos orbitales o niveles de energa. As, el mtodo espectroscpico de absorcin atmica se basa en la diferente capacidad de absorcin de radiacin de los tomos de los distintos elementos en estado fundamental, en presencia de tomos excitados del mismo tipo. Se llama estado fundamental de un tomo a una disposicin de los electrones en sus rbitas de mnima energa, que son las ms prximas al ncleo atmico; un tomo excitado, por el contrario, posee electrones que ocupan las rbitas ms alejadas y dejan vacas algunas de las interiores. Cuando un tomo recibe una radiacin electromagntica (luz visible, infrarroja, rayos X, etc.) de la frecuencia o longitud de onda adecuada, absorbe un fotn, que es un cuanto o cantidad mnima e indivisible de energa electromagntica, y pasa a un estado excitado al transferir uno de sus electrones interiores a una rbita ms alejada. Por el contrario, si un electrn cae de una rbita exterior a otra interior, emite un fotn, cuya frecuencia de vibracin puede determinarse mediante la frmula de Planck E= h f, donde E es la energa de la radiacin electromagntica, h es la constante de Planck y f la frecuencia del fotn emitido. La espectroscopia de absorcin atmica requiere una disociacin previa de la muestra, o separacin de las partes que componen sus molculas, y una posterior observacin de su lnea de resonancia, tambin llamada caracterstica espectral del elemento, magnitud que disminuye progresivamente al aumentar el grosor de la muestra. Como segundo paso se hace pasar la radiacin no captada por la muestra a travs de un filtro especial llamado monocromador, con el que se separa la lnea de resonancia correspondiente a la frecuencia estudiada de todas las restantes. La intensidad de esta lnea suministra informacin acerca de la proporcin en la que se encuentra este elemento en la muestra: cuanto ms oscura sea la lnea de resonancia, menos radiacin ha llegado al monocromador y mayor nmero de tomos han absorbido dicha radiacin. La sensibilidad del aparato con el que se realiza una espectroscopia de absorcin viene dada por la concentracin o proporcin de metal disuelto en el lquido que producira una absorcin del 1 %. ste es un dato orientativo sobre la precisin del espectrgrafo, ya que vara segn la muestra. La espectroscopia atmica es til para determinar las proporciones de metales y semimetales en disolucin. Otros sistemas analticos derivados de la absorcin atmica son: la cmara de grafito, el mtodo de absorcin atmica sin llama y a baja temperatura, el anlisis de mercurio y los procedimientos especficos de arsnico, selenio, antimonio, telurio, bismuto y estao. Espectroscopias moleculares Basados en las propiedades de la materia en el nivel molecular, existen diversos mtodos de espectroscopia que atienden al carcter y a la estructura interna de la muestra de anlisis. La espectroscopia infrarroja, que utiliza zonas del espectro comprendidas entre 2,5 y 16 micras de longitud de onda, se emplea especialmente en anlisis qumico orgnico. En este rango de valores se obtiene el espectro molecular vibracional, alcanzado cuando la frecuencia de oscilacin de una molcula, vista como un muelle en movimiento en torno 11

a un punto de equilibrio, coincide con la de la luz absorbida. Esta frecuencia, llamada de resonancia, sirve para establecer las comparaciones entre muestras, por lo que su clculo precisa de una amplia informacin previa sobre los espectros infrarrojos de diferentes sustancias similares a la analizada. Las espectroscopias visibles y ultravioletas se basan en la excitacin electrnica de los enlaces, comparticiones de electrones por parte de dos tomos en un orbital comn llamado enlazante. De ms difcil interpretacin resulta la espectroscopia de microondas, ya que la baja cantidad de energa transmitida por este tipo de radiaciones slo afecta a la molcula en sus diferentes niveles de rotacin. Se aplica, por tanto, a molculas de estructura sencilla, sustancias gasificadas en general, y no como un mtodo analtico de rutina. La espectroscopia Raman, que tom su nombre del fsico indio Chandrasekhara Venkata Raman, quien la estudi, parte del hecho de que una sustancia iluminada por medio de luz monocromtica, es decir, de frecuencia uniforme, difunde en todas las direcciones haces luminosos de otras frecuencias que, reunidas, constituyen su espectro Raman caracterstico. Este fenmeno es una consecuencia del efecto de la difusin molecular, y su observacin precisa de una fuente luminosa de gran intensidad que emita haces monocromticos, para evitar as la prolongada exposicin de placas fotogrficas hasta conseguir captar el efecto, excesivamente dbil. Espectroscopia de resonancia magntica nuclear Los electrones, en sus traslaciones alrededor del ncleo atmico, estn dotados de un movimiento de rotacin sobre s mismos, llamado spin (en ingls, giro), que puede tomar dos sentidos opuestos. Asimismo, al tratarse de cargas elctricas mviles, producen en su entorno perturbaciones de naturaleza magntica, determinadas por la magnitud del momento magntico, producto de su distancia media al ncleo, su cantidad de carga electrosttica y su velocidad de traslacin medida en ngulo por unidad de tiempo. El mtodo de espectroscopia de resonancia magntica nuclear se basa en el anlisis del spin de las partculas cargadas elctricamente de la molcula y de su momento magntico. Para ello, se hace incidir sobre el ncleo una radiacin electromagntica de frecuencia conocida, a raz de lo cual, en funcin de los diferentes equilibrios estables posibles dentro de la molcula, sta devolver una radiacin, de cuyo anlisis estadstico se deduce la llamada frecuencia de absorcin caracterstica del ncleo. Dentro de la espectroscopia de resonancia magntica nuclear, resulta de particular inters la del protn, partcula de carga positiva contenida en el ncleo de los tomos y que constituye, en definitiva, el propio ncleo del tomo de hidrgeno, elemento de nmero atmico 1. Por ello, esta espectroscopia se aplica al estudio de multitud de procesos intermedios del refino o refinacin del petrleo, con el fin de mejorar el rendimiento y reducir los costos de los productos deseados, como el butano, la gasolina, etc.

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Espectroscopia de masas El tipo de espectroscopia que analiza las muestras mediante la ionizacin de sus tomos y molculas, esto es, a travs de la prdida o adquisicin de electrones y su posterior separacin segn su relacin masa/carga, recibe el nombre de espectroscopia de masas. Esta tcnica analtica, potente y precisa, aporta una excelente informacin para muestras extremadamente pequeas y permite obtener no slo la composicin qumica de la muestra, sino tambin su composicin isotpica, donde un istopo de un elemento qumico es otro elemento cuyos tomos poseen el mismo nmero de protones y electrones, aunque diferente cantidad de neutrones, con lo cual vara la masa de su ncleo. Al poseer idntica configuracin electrnica, el comportamiento qumico de los istopos de un elemento es el mismo, pero mediante la espectroscopia de masas pueden ser separados. Este mtodo se aplica en biologa para aislar istopos trazadores, y en geologa y arqueologa para diferenciar los istopos medidores de la antigedad de los materiales y rocas minerales. La ionizacin de la muestra, requisito previo al anlisis por espectroscopia de masas, se realiza mediante bombardeo con electrones energticos, en caso de gases, o por termoionizacin o prdida de electrones bajo la exposicin a altas temperaturas, para lquidos y slidos. En el anlisis de molculas, esta ionizacin rompe los enlaces qumicos que unen sus tomos, por lo que se hace necesario complementar la tcnica con un mtodo de anlisis qumico con el fin de deducir la estructura molecular de las muestras. En una etapa posterior se aceleran los iones o tomos con un defecto o un exceso de electrones en su estructura en un campo elctrico y uno magntico posterior en el que, al penetrar con gran velocidad, experimentan una dispersin, segn su diferente relacin masa/carga, que produce una seal elctrica indicadora de las cantidades relativas de cada uno de los elementos presentes en la muestra. Los primeros modelos de analizadores espectroscpicos necesitaban operarios altamente cualificados y con gran experiencia, adems de una abundante documentacin con la que comparar e interpretar los resultados obtenidos. Con el curso del tiempo, la evolucin tcnica de los espectrmetros comerciales incorpor microprocesadores que realizan automticamente la interpretacin, con acceso a bancos de datos almacenados en sus memorias, lo que permite incluso realizar tratamientos estadsticos que aportan en pocos instantes valiosas informaciones para el investigador. c) Grficar la serie de Balmer y explicar las lneas en el hidrgeno H H H" H (A) 6562 4861 4340 4101 De esto se deduce que la lnea H (de menor energa involucrada) debe corresponder al salto entre las rbitas L y M; la lnea H (de mayor energa) al salto entre L y N, etc. 13

As pudo Bohr justificar la estructura del tomo del hidrgeno (claro que de un modo elemental), explicando con exactitud la causa que originaba las lneas del espectro En que consiste el efecto fotoelctrico. Descrbelo. El efecto fotoelctrico consiste en la liberacin de electrones de un metal, provocada por la incidencia de luz sobre l; por eso se los llama fotoelectrones (photo: luz) Einstein comprob que la cantidad de fotoelectrones emitidos por el metal dependa directamente de la intensidad de la luz incidente; a mayor iluminacin, mayor cantidad de electrones desprendidos de los tomos del metal. Sin embargo, al medir la velocidad de estos fotoelectrones se constat que no dependa de la intensidad de luz incidente. Poda irradiarse con luz ms intensa (aumentando as la cantidad de fotoelectrones), pero la velocidad segua siendo la misma. Esto indicaba claramente que cada electrn era capaz de absorber una cantidad de energa fija, porque si no fuera as, se produciran fotoelectrones de velocidades muy diferentes con la misma luz incidente, segn la cantidad de energa absorbida por cada electrn. Ya probado el hecho de que la intensidad de luz no influa en la velocidad de los fotoelectrones, se empleo luz de diferentes colores (es decir, utilizando distintas frecuencias de radiacin luminosa). Y entonces si se comprob la variacin de velocidad; frente a una frecuencia determinada (por ejemplo con la luz verde) todos los fotoelectrones tenan la misma velocidad, pero esta era diferente a la que tenan cuando se usaba, por ejemplo, luz violeta. En base a la ecuacin de Planck, Einstein explico que la energa entregada por la luz a un electrn para provocar su desprendimiento por efecto fotoelctrico, no era una cantidad cualquiera y al azar, sino exactamente un paquete de energa o cuanto de radiacin, siendo h. la energa absorbida por el electrn. Por tanto la luz se comportaba como si estuviera formada por partculas. Teora Corpuscular de Newton y Teora Ondulatoria de Huyguens Teora Corpuscular: La luz consiste en pequeisimos corpsculos que salen del cuerpo luminoso y cruzan el espacio a una velocidad fantstica. Los corpsculos chocan contra un espejo y se reflejan en el segn las leyes del choque, que se distingue en la mesa de billar. Teora Ondulatoria: Cada punto alcanzado por un movimiento ondulatorio se convierte a su vez, en un centro productor de ondas. Cuando una onda llega a un obstculo interpuesto en su camino, lo rodea parcialmente. La construccin de Huyguens nos muestra que, al pasar, hay un frente de onda que se propaga en la regin donde el obstculo hace sombra. Este fenmeno se llama difraccin de las ondas. A que llamas frecuencia umbral. Desde el punto de vista de la fsica, el concepto de frecuencia adquiere una especial importancia en el tratamiento de ondas, perturbaciones de tipo energtico que se propagan en el espacio con una velocidad determinada. La rapidez de desplazamiento del frente de onda depende directamente de la frecuencia y de la longitud de onda, distancia comprendida entre dos puntos consecutivos con el mismo estado de perturbacin. El llamado espectro de frecuencias, generalmente correspondiente a ondas sonoras o 14

haces de luz emitidos por una fuente, representa la divisin de una onda compleja en suma de otras ms simples, ya que, segn estudios tericos, cualquier funcin peridica es susceptible de descomposicin en la suma de ondas de frecuencia mltiple original. Ello constituye el fundamento de los dispositivos analizadores de frecuencia, empleados para identificar fuentes de transmisin. El espectro electromagntico abarca desde las radiaciones nucleares y ultravioletas, de baja frecuencia, hasta los rayos infrarrojos y ondas de radio, pasando por toda la gama visible de colores. Si se hacen mediciones con muchas frecuencias se observan que existe una frecuencia fo que es como un umbral, pues si se ilumina con luz de frecuencia menor que fo la luz es incapaz de arrastrar electrones. Ecuacin fotoelctrica de Einstein La ecuacin fotoelctrica de Einstein es: W= h. h.o Donde W representa la energa cintica que lleva el electrn desprendido del metal por efecto fotoelctrico, siendo h la energa del fotn incidente (cuanto de radiacin) absorbido por el electrn. Como o es la frecuencia umbral del metal irradiado , entonces ho es la energa que hay que gastar para arrancar al electrn del tomo, y esta energa depende de la fuerza de unin del electrn con el tomo. Resulta inmediato entonces que a mayor frecuencia del fotn incidente, mayor ser tambin la energa W que transportara el fotoelectron (traducida en mayor velocidad de desplazamiento). Al encontrar esta ecuacin, la explicacin de Einstein asumi enorme importancia, pues como ya hemos dicho, esto significaba que la energa no era absorbida de a poco por el electrn (no se transmita en forma continua) sino bruscamente pues se absorbe un paquete de energa, transportado por el fotn incidente. Estudio de la Radioactividad Cuando en 1896 Henri Becquerel investigaba en Francia la relacin entre la fluorescencia y los rayos X, descubri accidentalmente que al poner en contacto un compuesto de uranio con una placa fotogrfica envuelta en papel negro, se produca el mismo efecto que si la placa estuviera en presencia de rayos X; es decir, el compuesto de uranio emita una radiacin, que se denomin "radiacin urnica", la cual oscureca la placa fotogrfica. El descubrimiento de Becquerel revolucion la comprensin de la estructura de la materia. Ms adelante se encontr que los tomos del uranio se transforman espontneamente en tomos de otros elementos, y que adems esta transicin ocurre acompaada de la emisin de una radiacin muy energtica capaz de oscurecer una placa fotogrfica. Para comprender la naturaleza de este fenmeno, veremos a grandes rasgos la estructura del tomo de un elemento. El tomo est constituido por un ncleo y una nube de electrones que giran alrededor de ste a grandes velocidades. El tamao del ncleo es muy pequeo comparado con el resto del tomo. Si el tomo fuera del tamao de una gran plaza, su ncleo tendra el tamao de una pelota de pingpong y los electrones seran puntos. A pesar de que el ncleo es muy pequeo, no tiene una estructura simple y en l est localizada casi toda la masa del tomo; el peso del ncleo es aproximadamente cuatro mil veces superior que el de los electrones perifricos.

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El ncleo se encuentra formado por neutrones (n), partculas sin carga, y protones (p), partculas de carga elctrica positiva +1. A los protones y neutrones se les llama nucleones, por ser precisamente la parte fundamental del ncleo, y tienen una masa aproximada de una unidad atmica de masa (1,65 x 1024 gramos). El ncleo est rodeado de una nube de electrones negativos, o negatrones, cuya carga elctrica tiene la misma magnitud que la del ncleo. Cada negatrn tiene una carga elctrica negativa 1 y una masa muy pequea, 1.840 veces menor que la masa del nuclen (9,1 x 1028 gramos). Varios aos despus de que Becquerel haba realizado su experimento, se descubri que la entonces llamada "radiacin urnica" estaba formada principalmente por tres tipos de radiacin de origen nuclear; los rayos alfa (a) que fueron identificados posteriormente como ncleos de helio con carga + 2, constituidos por cuatro nucleones (2 protones y 2 neutrones), los rayos beta (b), que son electrones cargados negativamente, y finalmente, los penetrantes rayos gamma (g), o fotones, que son en realidad radiacin electromagntica de la misma naturaleza que la luz y los rayos X, pero de longitud de onda mucho menor. Existen tambin ncleos de otros elementos que emiten electrones de carga elctrica positiva +1, o positrones (b+). La radiacin observada por Becquerel no poda explicarse por medio de una reaccin qumica. Ahora sabemos que el fenmeno que origina la "radiacin urnica" es una transformacin de los ncleos del uranio 226 (226U) en ncleos de radn 222 (222Rn). Los nmeros 226 y 222 indican la cantidad de nucleones que tienen estos ncleos. Este cambio se realiza con emisin de partculas alfa de acuerdo con la siguiente reaccin: 226U > 222Rn+4a Durante los aos que siguieron a estos experimentos, la curiosidad respecto a la naturaleza de la radiacin emitida por el uranio estimul muchos estudios e investigaciones que a su vez dieron lugar a nuevos descubrimientos. Los estudios que en 1898 realizaron Pierre y Marie Curie sobre los minerales de uranio y torio condujeron al descubrimiento de dos elementos: el polonio y el radio. Estos despertaron un gran inters, porque una de sus principales caractersticas es que, como el uranio, emiten radiacin muy penetrante que ioniza el aire y otros gases. Gracias a todos estos datos podemos contestar la pregunta: qu es la radiactividad? Marie Curie llam "radiactividad" a la propiedad que poseen el radio y otros elementos inestables de emitir radiacin espontneamente al desintegrarse. Ahora sabemos que la radiactividad es la manifestacin inmediata de la energa del ncleo del tomo y se vuelve evidente por la emisin espontnea de radiacin alfa, beta y gamma. Las tcnicas que tuvieron que desarrollar los esposos Curie para manejar el polonio y el radio permitieron el uso prctico de la radiactividad en beneficio de la humanidad. En Inglaterra tambin se realizaban experimentos muy importantes. En 1919, Rutherford bombarde los ncleos de nitrgeno con partculas provenientes de la desintegracin radiactiva del polonio. Encontr que las partculas alfa, al chocar con ncleos de nitrgeno, se unen a ellos convirtindolos en ncleos de oxgeno. La reaccin que ocurre en este experimento se describe de la manera siguiente: 14N + 4a > 17O + 1p Rutherford demostr que un elemento qumico puede trasformarse en otro con propiedades fsicas y qumicas diferentes a las del original. Esta idea era inconcebible en los medios cientficos a principios de este siglo, ya que se crea en la existencia de un tomo indivisible e indestructible. Cmo podra aceptarse la idea de que la materia se transforma? No obstante, all estaba la prueba contundente: Rutherford haba logrado la transmutacin de un elemento en otro y el sueo de los alquimistas se haba convertido en realidad. La 16

radiactividad del uranio, torio, radio y polonio se podra explicar ahora como la desintegracin del tomo; esto es, la expulsin de una partcula cargada dejando un nuevo elemento ms ligero. Con los experimentos de Rutherford naci la idea del ncleo atmico, y con l, el concepto moderno del tomo. Los elementos se clasifican de ordinario segn sus propiedades qumicas; si se ordenan de acuerdo con el nmero de protones en el ncleo, las propiedades qumicas se repiten peridicamente y de esa manera se obtiene la llamada tabla peridica de Mendeleev. Ocurre que en el mismo sitio de la tabla peridica quedan clasificados tomos qumicamente idnticos pero con ncleos diferentes, y por consiguiente propiedades fsicas distintas. Estos tomos se llaman istopos. Con esto llegamos a una segunda pregunta importante: Qu son los radioistopos? Los istopos de un elemento son los tomos que tienen ncleos con igual nmero de protones pero diferente nmero de neutrones. Aunque el peso atmico de los istopos difiere de uno a otro, todos tienen el mismo comportamiento qumico. Por ejemplo, hay varios istopos de carbono, entre ellos el carbono 12 y el carbono 14 (el nmero indica la cantidad de nucleones de cada istopo), cuyos ncleos estn formados por 6 protones, pero el nmero de neutrones es de 6 para el primero y de 8 para el segundo. Los istopos inestables de un elemento tienen propiedades radiactivas, es decir, emiten radiaciones espontneas, y se les llama radioistopos o istopos radiactivos. El carbono 12 es un istopo estable, y en cambio el 14 es radiactivo y se desintegra emitiendo radiacin (b) transformndose en nitrgeno 14, de acuerdo con la siguiente reaccin: 14C > 14N + b Veamos ahora las propiedades de las radiaciones emitidas por los radioistopos. De los tres tipos de radiaciones, (a), (b) y (g), las partculas (a) tienen un bajo poder de penetracin, ya que por su masa y carga incluso una hoja de papel puede frenarlas. Las (b) son ms penetrantes que las (a) de igual energa. Su poder de penetracin es moderado y pueden frenarse con una hoja de aluminio de 1 mm de espesor. En cambio, la radiacin (g) con la misma energa atraviesa fcilmente tanto el papel como el milmetro de aluminio y slo la frena un material que contenga elementos pesados como una placa de 5 cm de plomo. La rapidez con que se realiza la desintegracin radiactiva depende principalmente de la estructura del ncleo inestable. La vida media de un radioistopo es el tiempo que se requiere para que el nmero total de ncleos que no se han desintegrado se reduzca a la mitad; las vidas medias de los radioistopos varan desde fracciones de segundo hasta millones de aos. Despus de que transcurre la vida media de un radioistopo, ste slo tiene la mitad de la radiactividad. El proceso de decaimiento contina y, despus de cuatro vidas medias, solamente queda 6,2% de la radiactividad original. Por lo general, los tomos radiactivos de un elemento en la naturaleza son poco abundantes, porque se encuentran mezclados con diversos istopos estables; el potasio 40, istopo radiactivo, tiene una abundancia relativa en la naturaleza de 0,0118%; el resto del elemento est formado por los istopos potasio 39 y potasio 41, que son estables y tienen una abundancia de 93,22% y 6,77%, respectivamente. Hasta ahora slo se han mencionado 105 radioistopos naturales. Sin embargo, los radioistopos tambin se pueden producir artificialmente. Cmo se producen los radioistopos artificiales? 17

En 1934, Frederic e Irene JoliotCurie descubrieron que al bombardear aluminio con una fuente de partculas (a) se produca una radiacin muy penetrante; pero lo curioso era que sta continuaba an despus de suprimir la fuente emisora de partculas (a). Haban descubierto la radiactividad artificial al producir un radioistopo del fsforo, 30p, por medio de la siguiente reaccin: 27Al + 4a > 30P + 1n Este fsforo se desintegra provocando la emisin de positrones de acuerdo con la siguiente reaccin: 30P > 30Si + b+ El descubrimiento de la radiactividad artificial provoc una serie de nuevos logros. Uno de los ms importantes fue el de Enrico Fermi, quien concibi la idea de emplear los neutrones como proyectiles para inducir radiactividad. Los neutrones penetran fcilmente en los ncleos de casi todos los elementos y producen as nuevos ncleos, algunos de ellos radiactivos. Actualmente se pueden producir radioistopos bombardeando los blancos apropiados con neutrones poco energticos, de aproximadamente 0,025 eV (un electrnvolt eV es la energa adquirida por un electrn cuando se le somete a una diferencia de potencial de un voltio en el vaci). Estos neutrones se obtienen fcilmente en un reactor nuclear, como es el TRIGA Mark III instalado en el Centro Nuclear de Mxico. Sin embargo, existen otros radioistopos ricos en protones, que no pueden producirse por bombardeo con neutrones sino por la accin de partculas cargadas, como protones y de neutrones muy energticos, que pueden generarse en un ciclotrn o en otro acelerador. Cmo se mide la radiactividad? Los radioistopos se pueden detectar gracias a la radiacin que emiten; su observacin requiere del desarrollo de tcnicas que en ocasiones son complicadas. Un ejemplo muy simple de detectores de radiactividad es la placa fotogrfica que se ennegrece en mayor o menor grado dependiendo de la intensidad y calidad de la radiacin que incide en ella. Tambin existen detectores de radiactividad ms complicados, como el de Geiger, el de centelleo, etctera, en los que se aprovecha la propiedad que tiene la radiacin de ionizar y excitar el medio material por el que atraviesa. Para qu se utiliza la radiactividad? La utilidad que brindan los radioistopos depende del tipo de radiacin que emiten y de la energa de sta; hasta ahora, los radioistopos se han aplicado principalmente como fuentes intensas de energa y trazadores. Ejemplos de sus aplicaciones como fuentes de energa los encontramos en la esterilizacin de material de polietileno, que no puede ser esterilizado con calor en las radiografas industriales, y en el campo de la medicina nuclear, donde una de las ms conocidas es la utilizacin de la radiacin que emite el cobalto 60 para destruir tumores cancerosos. Como ya se mencion, los radioistopos de un elemento son idnticos a los istopos estables del mismo, por lo que, en general, qumicamente es imposible diferenciar un tomo radiactivo de otro que no lo es. Debido a esto, se les ha encontrado mltiples aplicaciones como trazadores en la industria, en la medicina, en la agricultura y en varios campos de la investigacin cientfica. Estas aplicaciones se basan en la posibilidad de detectar fcilmente la radiacin emitida por una cantidad muy pequea de un istopo radiactivo, arrastrado por el istopo inerte del mismo elemento, permitiendo as fijar la trayectoria de este ltimo en determinado proceso qumico, fsico o biolgico. Una molcula de hemoglobina marcada con un

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tomo de hierro radiactivo sigue siendo hemoglobina y los procesos orgnicos la afectan de la misma forma que a otra no radiactiva y se puede seguir su comportamiento en el organismo, cualquiera que sea su recorrido por medio de un detector de radiactividad. Un segundo ejemplo es el estudio de la accin de los fertilizantes en las plantas con la ayuda del fsforo 32 radiactivo, que permite identificar la parte de la planta que aprovecha este elemento. Quin maneja la radiactividad? Las principales diferencias prcticas entre istopos radiactivos y estables aparecen en los mtodos operacionales, esto es, en la forma de manejar y utilizar los radioistopos y en las propiedades fsicas de los mismos. Dichos mtodos adquieren mayor importancia mientras mayor sea la radiactividad que se maneja. Debido a la complejidad de estos mtodos, el manejo y la utilizacin de la radiactividad deben llevarlos a cabo qumicos, fsicos y otros profesionistas adecuadamente capacitados. Hemos descrito algunas de las aplicaciones de los radioistopos y hay muchsimas otras muy importantes, desde el punto de vista cientfico y econmico, que por razones de espacio no hemos mencionado. En el futuro, aumentarn en gran medida las sustancias radiactivas que deban manejarse; esto sugiere que un pas como Mxico, donde el personal preparado en este campo es muy escaso, debe dedicar una parte importante de sus recursos econmicos y humanos para el estudio y desarrollo de las ciencias y las tcnicas relacionadas con la radiactividad en sus diferentes usos y aplicaciones. Tres formas de emisin radioactiva Existen tres formas de emisin radioactiva: las partculas ", que son ncleos de helio y estn formadas por dos protones y dos neutrones, agrupacin muy estable que es emitida desde el ncleo a muy alta velocidad; las partculas , formadas por electrones de velocidades prximas a la de la luz, y los rayos , que son ondas electromagnticas de elevada energa. Las partculas " son las menos penetrantes de los tres tipos de radiacin, y normalmente no llegan a atravesar una hoja de papel. Pero son altamente ionizantes, debido a su doble carga positiva. Las partculas (electrones) sufren una enorme cantidad de desviaciones al atravesar la materia, por su masa casi despreciable y la elevada densidad de cargas negativas con las que se enfrentan. Tambin tienen baja penetracin. Los rayos , en cambio, son muy penetrantes ya que se trata de radiacin electromagntica de alta energa, y atraviesan totalmente el cuerpo humano. En ciertos casos llegan a ser mortales, tienen la propiedad de destruir clulas cancerosas. Estudio de la cmara de niebla Este instrumento, de enorme vala para los estudios de los fsicos llevaban a cabo en las investigaciones atmicas, fue creado por Wilson en 1911, por lo que tambin se los conoce como cmara de Wilson; su importancia estriba en que con l pueden detectarse en forma visual las partculas cargadas elctricamente (as como el contador Geiger permite detectar radiaciones mediante sonido). La cmara de niebla es un recipiente con agua, y parte de ella se hace evaporar bajo control de temperatura, hasta que el aire dentro de la cmara queda saturado con vapor de agua. Luego se provoca un brusco enfriamiento, con los cual el vapor condensa en gotitas microscpicas que constituyen una densa niebla en toda la cmara.

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Si en el interior de la cmara existen partculas de polvo, o incluso partculas mucho ms pequeas como las atmicas (pero con carga elctrica), la niebla empieza a formarse primero en esos puntos, pues actan como centros de nucleacin (algo semejante sucede cuando se inicia la ebullicin de un lquido). Por lo tanto, el procedimiento consiste en producir el enfriamiento brusco, y antes que se forme la niebla general (que no dejara ver lo que ocurre en el interior) se hace penetrar en la cmara el haz que se quiere estudiar. Este haz ioniza a los tomos sobre los que incide, y entonces los iones formados actan como centros de nucleacin debido a su carga elctrica. Como resultado, aparece una estela de niebla que coincide exactamente con la trayectoria seguida por el haz; fotografiando esta franja de niebla, queda registrado el trazo seguido por el haz dentro de la cmara. De esta forma indirecta, puede visualizares el camino seguido por un haz de partculas o , o por una radiacin de alta energa como los rayos . Ecuaciones Nucleares. Explicar La fsica moderna emplea cierto tipo de ecuaciones para describir los procesos de transformacin que ocurren en el interior de los ncleos atmicos. Junto al smbolo del elemento qumico que se transforma por radiactividad (se dice que se desintegra), se escriben dos nmeros que son fundamentales: abajo y a la izquierda, el nmero atmico Z (cantidad de protones), arriba a la derecha, el nmero msico A (suma de protones y neutrones nucleares). Por otra parte, y como sucede en una ecuacin qumica comn, los dos miembros de la ecuacin nuclear deben estar igualados; sin embargo, en las reacciones qumicas comunes la igualacin involucra solamente las masas, que deben mantenerse constantes segn el Principio de Conservacin de la Masa. En cambio, en las reacciones nucleares pueden modificarse las masas, las cargas y la energa, de tal forma que deben tenerse en cuenta los tres principios de conservacin: el de la masa, el de la carga y el de la energa. As por ejemplo, el elemento radio se transforma espontneamente en el gas inerte radn, emitiendo una partcula ; esta reaccin nuclear de desintegracin espontanea queda representada por la ecuacin: Ra 226 Rn222 + 4 88 86 2 lo que significa que un tomo de radio, con 88 protones e inestable, expulsa de su ncleo una partcula (con lo cual se van del tomo dos protones y dos neutrones) y el radio se ha transmutado en radn , que es el elemento 86, ya que sus tomos tienen 86 protones (*). Un ejemplo de desintegracin por emisin es la de uno de los istopos radioactivos del uranio, el U239, que se transforma en el elemento neptunio: U239 Np239 + 93 En este caso la masa no altera , porque las 239 partculas nucleares siguen formando parte del nuevo tomo. 20

Solo se modifica la carga elctrica, debido a que un neutrn se ha transformado en protn dentro del ncleo (esto es tpico de la emisin ), lo que se puede escribir como: N p+ + Y el electrn formado es expulsado instantneamente del ncleo, ya que no puede permanecer all por razones claramente explicables mediante la Mecnica Cuntica. El cumplimiento de la conservacin de la energa no se advierte en la ecuacin misma, pero si en las comprobaciones experimentales. Cuando esto no se verifica directamente, es preciso postular la existencia de una partcula muy dificil de detectar, porque no tiene masa ni carga elctrica, pero cuya realidad no ha sido probada hace ms de 20 aos; el Neutrino, que debe su nombre al eminente fsico Enrico Fermi (en italiano, neutrino significa Neutroncito). Este es el responsable de la energa faltante, en general cuando se emite una partcula , de modo que la ecuacin de desintegracin para el U 239 debe escribirse, con mayor rigor, en la forma: U239 Np239 + + 93 donde el smbolo identifica al neutrino. Por lo tanto la conversin de un neutrn en protn responde, en realidad, a la ecuacin: N p+ + + Y este neutrino es expulsado del ncleo del U239, al transmutarse en neptunio Semiconductores La invencin de los semiconductores en la primera mitad del siglo XX abri en la tcnica industrial la fase de la miniaturizacin que permiti reproducir los aparatos elctricos de grandes dimensiones en reducidos dispositivos electrnicos. Los semiconductores son materiales con una capacidad de conduccin intermedia entre los conductores y los aisladores de la electricidad. La existencia del fenmeno de la semiconductividad se explica mediante consideraciones de la fsica cuntica. Los electrones, partculas elementales de signo elctrico negativo responsables de la conductividad elctrica, se encuentran en las sustancias semiconductoras en dos estados posibles de energa: a temperaturas bajas, se distribuyen en las llamadas bandas de valencia, en las que se hallan fuertemente ligados a los tomos y observan un comportamiento aislador; al incrementar la temperatura, algunos electrones alcanzan la denominada banda de conductividad, en la que conducen la electricidad. Entre ambas bandas existe un intervalo de energas prohibido para los estados electrnicos que acta como filtro de valencias; de esta manera, los materiales semiconductores desempean funciones idnticas a las lmparas triodo utilizadas 21

en los aparatos de radio, selectores de corriente en funcin de la temperatura. Los elementos naturalmente semiconductores son el silicio y el germanio, adems de otros que presentan propiedades similares de menor intensidad como el galio, el indio, el selenio, etc. Los electrones de la banda de conductividad se denominan portadores n, y los de la banda de valencia, de tipo p. La unin de semiconductores pn constituye un diodo, mientras que el modelo pnp forma un triodo base en la fabricacin de transistores que, debida a los estadounidenses John Bardeen y Walter Brattain en 1948, revolucion la tecnologa electrnica. Transistores Son elementos de circuitos basados en semiconductores, que permiten amplificar la corriente, y su empleo es ya muy conocido en radios, televisores y muchos otros equipos (circuitos transistorizados). La ventaja del Transistor sobre las antiguas vlvulas es que no requiere tiempo de calentamiento para entrar en rgimen de funcionamiento (por eso estos circuitos son de encendido instantneo), y adems ocupan un espacio mucho menor y tienen larga duracin. En el mundo moderno de la electrnica, El transistor es un elemento impresindible como componente de un circuito.

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