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MEMORIA DE LA CIENCIA

Descubrimiento de la fisión nuclear y la generación de energía
Eduardo Felizia
Autoridad Regulatoria Nuclear

La máquina de vapor, que jugó un papel central durante el desarrollo de la revolución industrial, fue inventada por el escocés James Watt (1736-1819) en el año 1764, pero la comprensión de los principios termodinámicos en los que se basa su funcionamiento se produjo alrededor de setenta años más tarde.

n efecto, el francés Nicolas Leonard Sadi-Carnot (1796-1832) publicó en 1824 su tratado Refle xiones sobre la potencia motriz del fuego, en el que intentó explicar el funcionamiento de las máquinas térmicas sobre la base de la teoría del calórico (los términos resaltados en itálicas están incluidos en un glosario hacia el final del artículo). Poco después, en los primeros años de la década de 1840, varios autores enunciaron simultáneamente la relación entre el calor y el trabajo mecánico (primer principio de la termodinámica), entr e los cuales se destacan James Joule, Julius Robert Mayer, Ludwig Colding y Hermann von Helmholtz. Este principio es la clave esencial para comprender la forma en que la máquina de vapor extrae potencia motriz del fuego y, sin embargo, no fue necesario para su invención. El descubrimiento de la fisión nuclear y el posterior desarrollo de sus aplicaciones –tanto bélicas como pacíficas– fueron, en contraste con el caso de la máquina de vapor, la culminación de una se-

E

rie de hallazgos científicos en el campo experimental y en el teórico, distribuidos en un período de más de cincuenta años. El primero de la serie que se menciona es el descubrimiento de los rayos X en el año 1895, en circunstancias en las que el científico alemán Wilhelm Conrad Roentgen (1845-1923, premio Nobel de Física en 1901) se hallaba realizando una investigación sobre rayos ca tódicos, la que debió interrumpir al advertir que una pantalla de platino-cianuro de bario, ubicada a cierta distancia del tubo, resplandecía cuando en este se producía la descarga. Investigaciones posteriores convencieron al físico de que dicho resplandor se debía a una forma de radiación desconocida que provenía del tubo, que se propagaba en línea recta y que no era desviada por imanes. Había descubierto los rayos X, una radiación elec tromagnética de la misma naturaleza que la luz, aunque invisible al ojo humano por su longitud de onda. Sus inmediatas e innumerables aplicaciones, principalmente en el campo de la medicina, sirvieron, entre otras cosas, para anticipar el conocimiento de los efectos biológicos de las radiacio nes ionizantes. Un año después, motivado por el descubrimiento de los rayos X, el francés Henri Antoine Becquerel (1852-1908, premio Nobel de Física en 1903) comenzó a investigar la posible analogía entre esta radiación y la luminiscencia de ciertas sustancias; quería comprobar si estas, adecuadamente estimuladas, emitirían también rayos X. Para ello, preparó un conjunto formado por una lámina recubierta con una capa de sales de uranio y una placa fotográfica adosada a su cara inferior, ambas envueltas en papel oscuro; luego, expuso el conjunto a la luz del sol. El propósito del papel oscuro era impedir el paso de la luz visible y permi-

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C I EN CIA HOY

La primera de ellas trata sobre la cinemática y la dinámica relativista en general y no hace referencia a ningún sistema físico especial como el átomo o las partículas subatómicas. consta –en realidad– de dos partes: la Teoría Especial y la Teoría General. un Bq equivale a una desintegración por segundo de cualquier radionucleido. Otro inglés. Sin embargo. 1859-1906. premio Nobel de Física en 1906) había refinado un modelo de átomo propuesto originalmente por Lord Kelvin según el cual el átomo estaría compuesto por una esfera de electrificación positiva en el cual los electrones (partículas con carga eléctrica negativa) estarían distribuidos homogéneamente. francés. Al cabo de algunas horas de exposición. explica el origen de la enorme cantidad de energía que liberan las reacciones de fisión nuclear. premios Nobel de Física en 1911 y 1903.James Watt Nicolas Leonard Sadi-Carnot James Joule Julius Robert Mayer Hermann von Helmholtz Wilhelm Conrad Roentgen tir solo el de rayos penetrantes que pudieran estimular la luminiscencia del uranio. estaban formados por partículas. Becquerel. lejos de ser entidades indivisibles como lo había postulado el inglés John Dalton (1766-1844). le proveyó los elementos para formular un modelo alternativo. Incluso. La ecuación a que se hace referencia es la muy conocida expresión E = Mc2. cada partícula alfa experimenta una serie de deflexiones debidas a las fuerzas electrostáticas atractivas y repulsivas. sustancia que no es luminiscente. donde E representa a la energía. radiación electromagnética muy penetrante y de alta energía. con carga eléctrica positiva (en realidad núcleos de helio con dos protones y dos neutrones). 1867-1934. los rayos β (beta) con carga eléctrica negativa (electrones) y los rayos γ (gamma). premio Nobel de Física en 1921). M a la masa del cuerpo y c a la velocidad de la luz en el vacío. por otra. al igual que los esposos Curie (Marie –Marja Sklodowska–. observó el mismo efecto que con las sales de uranio. francesa de origen polaco. respectivamente). Becquerel repitió el experimento utilizando sales de uranio que no habían sido expuestas a la radiación solar. por una parte demostró que el esquema de Thomson era inadecuado y. la placa quedó impresionada. 2 00 3 ) 57 . Joseph John Thomson (Sir) (1856-1940. Había descubierto la ra diactividad natural. fue uno de los primeros en sufrir una radiodermitis aguda. Fue así que formuló la hipótesis de que el uranio emite una radiación muy intensa capaz de impresionar una placa fotográfica en la misma forma en que lo hacen los rayos X. provocada por una preparación de radio que había llevado consigo durante un par de horas en el bolsillo de su chaqueta. desarrollada por el físico alemán Albert Einstein (1879-1955. en 1911. al atravesar la lámina. a semejanza de las ciruelas en un pastel. respectivamente. Sin embargo. particularmente. La teoría de la relatividad. Actualmente. al utilizar nitrato de uranilo en disolución. ejercidas respectivamente por los electrones y protones que componen los átomos del material de la lámiVO L UMEN 1 3 N º 7 3 (F E BRE RO -MA RZ O . el británico Ernest Rutherford (1871-1937. obteniendo siempre el mismo resultado. Esta fórmula establece una relación entre masa y energía que se ha verificado en todos los dominios de la física y que. El experimento consistió en bombardear láminas metálicas delgadas con partículas alfa y analizar los ángulos de dispersión de dichas partículas. este modelo pasó a llamarse justamente ‘pastel de ciruelas’ (plum pudding). Trabajos posteriores revelaron que los materiales radiactivos emiten tres tipos de radiación: los rayos α (alfa). y Pierre. enunciadas en 1905 y 1916. Hacia el año 1910 había ya suficientes evidencias experimentales de que los átomos. de la di- námica relativista surge una ecuación cuyo significado y alcance ni el mismo Einstein pudo evaluar en principio. Es por esta razón que la mencionamos en esta breve reseña de los descubrimientos científicos más relevantes que contribuyeron al desarrollo de la energía atómica. para medir la actividad de sustancias radiactivas se utiliza una unidad denominada becquerel (Bq) en honor al físico francés. premio Nobel de Química en 1908) realizó un experimento que.

resulta posible imaginar una reacción en cade- 58 CIENCIA HOY .MEMORIA DE LA CIENCIA Henri Antoine Becquerel Marie Curie Pierre Curie Albert Einstein John Dalton Joseph John Thompson na. Según el modelo del ‘pastel de ciruelas’. como si hubieran experimentado una única y enérgica repulsión por una carga positiva grande y puntual. resultante del bombardeo de placas de berilio con partículas alfa. Esta imagen del átomo se popularizó de inmediato y persiste aún hoy. incluso retrocediendo. después. la física experimentó avances espectaculares en casi todos sus dominios y surgieron nuevas y revolucionarias interpretaciones tales como las de la mecánica cuántica y la mecánica ondulatoria. La facilidad con que estas partículas penetran la materia lo indujo a pensar que debían ser neutras. En ese año. Por otra parte. el experimento reveló que una fracción inesperada del número de partículas incidentes se dispersaba en ángulos muy grandes. quien a la sazón trabajaba en el laboratorio Cavendish en Inglaterra. incompatible con el modelo de Thomson. a los que se denomina genéricamente nucleones. entre ellos con el hidrógeno. a semejanza de los planetas alrededor del Sol. Fue allí que concibió una reacción por la que un núcleo captura a una partícula y se transforma en emisor radiactivo capaz de expulsar dos o más partículas. estas. es decir. El nuevo modelo que se formuló expresa que el núcleo está constituido solamente por protones y neutrones. la necesaria para mantener a los nucleones unidos entre sí. Rutherford completó su modelo atómico imaginando que los electrones ‘giraban’. Esa energía resulta ser del orden de los 8MeV por nucleón. serían atraídas o repelidas por las cargas eléctricas del átomo. que la masa de las partículas era del mismo orden que la del protón (hidrógeno) y que el intercambio de energía se realizaba mediante colisiones elásticas. así. en órbitas. como si fueran bolas de billar chocando entre sí. que era hijo de un granjero neozelandés. Rutherford. son capturadas por otros núcleos y así sucesivamente. Durante los veinte años que siguieron al experimento de Rutherford. descubrió que dicha radiación era capaz de intercambiar energía cinética con elementos livianos. quien llegó a Inglaterra en 1933 como refugiado político. alrededor del núcleo. Este resultado. pues. el haz de partículas alfa emerge como un haz divergente y. Muchos se preguntaron si sería posible separar del núcleo a los protones y neutrones que lo constituían y liberar. Fue por esta razón que las designó con el nombre de neutrones. entre ellos el húngaro Leo Szilard (1898-1964). hacia el año 1930. El descubrimiento del neutrón impuso una revisión profunda de las concepciones acerca de la composición y naturaleza del núcleo del átomo. a su vez. pues se la ha consagrado como el emblema representativo de todo aquello que tiene alguna relación con el átomo. donde se concentraban todas las cargas positivas. la equivalencia relativista entre masa y energía permite calcular la energía almacenada en el núcleo. toda esa energía. aún se desconocía la verdadera composición del núcleo del átomo. indujo a Rutherford a pensar que el átomo debía ser un espacio vacío. en mérito a sus descubrimientos científicos. Chadwick propuso que dicha radiación debía ser de naturaleza corpuscular. la teoría estadística predice una ley de distribución angular de las partículas perfectamente definida. de lo contrario. No obstante. a esta región se la denominó núcleo del átomo. Considerando estas experiencias. las cargas positivas (protones) deberían estar distribuidas uniformemente en todo el volumen del átomo. además de recibir el premio Nobel de Química. salvo en su región central. dos físicos alemanes observaron una radiación penetrante. premio Nobel de Física en 1935). Por lo tanto. fue distinguido con el título de Sir y. resulta posible medir el número de partículas dispersadas en cada una de las direcciones. Sin embargo. De esta manera. honrado con el de Lord Rutherford de Nelson. en este caso. a pesar de haber sido superada por concepciones más evolucionadas. mediante un detector. Dos años después el británico James Chadwick (1891-1974.

el físico italiano Enrico Fermi (1901-1956. premio Nobel de Química en 1944) y Fritz Strassmann (1902-1980). también de origen judío. aplicando todas las técnicas químicas conocidas. a refugiarse en Suecia. informó los detalles a Meitner. y Frédéric Joliot (1900-1958). quien señaló que. por su parte. en realidad. La persecución racial recrudeció obligando a la Meitner. los esposos Joliot-Curie (Iréne Curie (1897-1956). A pesar de su originalidad. a los que denominaron ‘transuránicos’. se debía realizar un análisis químico sistemático que permitiera descartar a todos los elementos conocidos. Años después se demostró que. En Berlín. entre ellos Ida Tacke Noddack (1876-1979). Hahn y Strassmann publicaron un trabajo en el que demostraron que. lo que habían logrado era fisionar el uranio. quien estudió el problema y. se encuentra en el límite de la estabilidad y basta con la entrada de un solo neutrón para que se fraccione en dos gotas –dos núcleos– más pequeños. agregó la siguiente frase que. Luego. si habían obtenido un nuevo elemento o no. Por la misma época. según la relación relativista existente entre masa y energía. con estos experimentos. y la austríaca Lise Meitner (1878-1968) continuaban bombardeando uranio con neutrones y trataban de determinar. Meitner designó a esta reacción con el nombre de fisión nuclear y señaló que. Algunos químicos expresaron sus dudas sobre los resultados del grupo de Fermi. Fermi. esencial para la tecnología de los futuros reactores nucleares: comprobaron que el rendimiento de las reacciones aumenta enormemente al emplear neutrones de baja energía. la diferencia de masa tiene que manifestarse como energía. de origen judío. ambos ganadores del premio Nobel de Química en 1935) descubrieron la radiactividad artificial y demostraron que era posible producir isótopos radiactivos artificiales mediante irradiación con neutrones. La masa combinada de los dos núcleos resultantes deber ser menor que la del neutrón y la del núcleo de uranio original sumadas. premio Nobel de Física en 1938) y un grupo de colaboradores en Roma habían estado bombardeando con neutrones una larga serie de elementos. pasó por aquel entonces inadvertida: ‘Es posible imaginar que. al irradiar uranio. ‘Los núcleos de uranio se desintegran’. En diciembre de 1938. cuando se bombardea uranio con neutrones moderados. Hahn. premio Nobel de Física en 1922) de que los núcleos atómicos se comportan como un modelo de gota líquida . creyeron haber producido elementos más pesados que el uranio. 2 00 3 ) 59 . al producirse la reacción. como gota líquida. por ende. En 1934. se había visto forzado a emigrar a Estados Unidos para salvaguardar a su esposa Laura. Dadas las intensas fuerzas de repulsión eléctrica existentes en el núcleo de uranio. para asegurar que se había obtenido el elemento transuránico de número atómico Z = 93. irradiando con neu trones los núcleos más pesados. la idea de Szilard no suscitó el interés de la comunidad científica de su tiempo. hija de Pierre y Marie Curie. los alemanes Otto Hahn (1879-1968. o sea neutrones moderados. basándose en la idea del danés Niels Henrik Bohr (1885-1962. pese a su singular contenido profético.na destinada a liberar la energía almacenada en el núcleo. logró resolverlo en unos pocos días. realizaron un descubrimiento importante. Asimismo. cuya masa nuclear alcanza a solo la mitad de la del uranio. Ernest Rutherford James Chadwick Leo Szilard Iréne Joliot-Curie Frédéric Joliot Enrico Fermi VO LUME N 1 3 N º 7 3 (F E BRE RO -MA RZ O . estos se desinte gren en fragmentos más livianos. estos fragmen tos podrían ser isótopos de elementos conocidos pero no vecinos del elemento irradiado. este. este se transforma en bario.’ Corría el año 1938 y los acontecimientos se precipitaban en una Europa en vísperas de la segunda guerra mundial. tal era la sorprendente hipótesis de los investigadores alemanes. desconcertado por los resultados de estas experiencias.

los esposos Joliot-Curie. Hacia mediados de 1940. En ese caso.000km/s. aunque hubo un cambio brusco de actitud a los pocos meses. premio Nobel de Física en 1973) y Edward Teller (1908). Bohr difundió la sensacional noticia entre los científicos estadounidenses y. el gobierno norteamericano reconoció la importancia de la energía nuclear. Sin embargo. Fermi y su equipo iniciaron los estudios para determinar qué cantidad de uranio y de grafito se requería para sustentar una reacción de fisión en cadena. podían aparecer algunos neutrones. quien estaba a punto de marcharse a pasar una temporada en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton en los Estados Unidos. incluso el de Fermi. eventualmente. Arthur Holly Compton (1892-1962). en promedio. mientras que el uranio-238 –la otra variedad isotópica que compone el uranio natural (99. en unas pocas hojas. confirmaron experimentalmente que. en la ciudad de Chicago. estos neutrones producirían otras fisiones y habría. cómo separar el uranio-235 a escala industrial y cómo fabricar con él una bomba de poderes devastadores. No obstante. El informe explicaba. Para ello era necesario moderarlos hasta los niveles de energía correspondientes al equilibrio termodinámico con las partículas del ambiente (velocidades entre dos y tres km/s). El austríaco Otto Frisch (1904-1979) había informado sobre esta teoría a Bohr. Szilard creía que las reacciones de fisión en cadena podían ser tremendamente explosivas y temía que los científicos alemanes que habían descubierto la fisión del uranio estuvieran desarrollando armas nucleares. en el año 1939. Allí. como lo había previsto Szilard seis años antes. una variedad alotrópica del carbono. Szilard seguía firmemente convencido de que el proceso era posible.7% en peso del uranio natural). cada fisión libera entre dos y tres neutrones. ambos exiliados en Estados Unidos. la carta no produjo el efecto esperado. Szilard pensó que una sustancia moderadora adecuada sería el grafito. destinando los fondos necesarios para acelerar los trabajos de investigación. laureado con el premio Nobel en 1957. la fisión nuclear era confirmada en varios laboratorios de ese país. Esto parecía frustrar las esperanzas de lograr reacciones en cadena. El primer problema radicaba en reducir la energía de los neutrones liberados en la fisión. Por primera vez. Con estos lineamientos. fue nombrado coordinador del proyecto norteamericano para el desarrollo de armas nucleares. óxido de uranio y grafito como combustible nu- clear y moderador respectivamente. convencieron a Einstein para que advirtiera sobre tal peligro al presidente Roosevelt. Bohr había hecho notar que la fisión con neutrones moderados solo es posible en el isótopo uranio-235 (0. Einstein escribió una histórica carta alertando al presidente sobre el riesgo de que la Alemania nazi ganara la delantera en el desarrollo de las armas nucleares y recomendando al gobierno norteamericano acelerar los trabajos sobre la energía del átomo. ambos al servicio del gobierno inglés.3% en peso)– no contribuye a las reacciones de fisión debido a que el neutrón incidente no aporta suficiente energía como para vencer al potencial de fisión. se libera una cantidad de energía del orden de los 200MeV por fisión. expulsados a velocidades del orden de los 10. al recibirse de Inglaterra un informe secreto basado en una memoria del alemán Rudolph Peierls (19071995) y el ya mencionado Otto Frisch. Junto con sus compatriotas Eugene Paul Wigner (1902-1995. Su primera decisión fue reunir a todos los equipos que trabajaban en temas relacionados con la energía nuclear. Fermi y Szilard comenzaron a elaborar proyectos de un reactor de fisión. una reacción en cadena con gran liberación de energía. además de los fragmentos del núcleo de uranio escindido. Fermi fue uno de los primeros en comprender que. 60 CIENCIA HOY .MEMORIA DE LA CIENCIA Ida Tacke Noddack Otto Hahn Fritz Strassman Lise Meitner Niels Henrik Bohr Otto Frisch en la misma. En ese mismo año.

Entre los invitados a presenciar la puesta a crítico de la CP-1 se encontraban directivos de la fir- ma DuPont de Nemours. en teoría. para la cual debía estabilizarse la reacción en cadena. pero es técnicamente un material exótico y. una sola barra de control era suficiente para regular la potencia. a pesar de las reservas de la DuPont en cuanto a potenciales problemas de corrosión y a las dificultades que se avizoraban en el desarrollo de los dispositivos de encapsulado del óxido de uranio. Chicago Pile 1)– se construyó en una cancha de ‘squash’ situada en el subsuelo de uno de los edificios de la Universidad de Chicago. a tal punto que había asumido la responsabilidad de diseñar. moderada con grafito y refrigerada con aire. esta se mantuvo durante algunos minutos y luego se extinguió. se reiniciaron las actividades para la pues ta a crítico de la pila. al noroeste de los EEUU. un nucleido artificial recientemente descubierto por Glen T Seaborg (1912-1999) quien ganaría el premio Nobel de Química en 1951 por este descubrimiento. en los laboratorios de Oak Ridge. por otra parte. escasamente dos años después de la puesta a crítico de la CP-1. hubo un brindis entre los presentes. se introducían verticalmente en la pila absorbentes de neutrones de cadmio. refrigerado con agua pesada. El helio requiere grandes equipos compresores y complejos sistemas de purificación. celebrando el acontecimiento (previsoramente. con potencias de entre 200 y 250 kilovatios cada una. A las 14. Finalmente. el personal científico y representantes del gobierno y de empresas privadas invitadas. óxido de uranio prensado en pequeños cilindros insertados en ranuras especialmente labradas en los ladrillos de grafito (37ton) y barras de uranio metálico distribuidas homogéneamente en el volumen de la pila (5ton). Se instalaron tres pilas en Handford. también en Argonne. en dicho país había otras tres instalaciones experimentales. Una hora después. Wigner había ocultado una botella de Chianti detrás de unos ladrillos de grafito apilados en el fondo del salón). Para regular la potencia. la elección recayó en el agua común. construida con ladrillos de grafito puro (340ton). El experimento había concluido con éxito. 2 003) 61 . Fermi se ocupó del ajuste de los detectores de flujo neutrónico adosados a las caras exteriores de la pila. en inglés. cerca de Chicago. se lograba –por primera vez en la historia– una reacción de fisión en cadena autosustentada.30. una pila de 1000kW de potencia. Esta empresa participaba en varios proyectos gubernamentales y estaba también muy interesada en el área nuclear. mientras que Szilard y Wigner se ocupaban de los aspectos teóricos del proyecto. bismuto líquido y agua común. construir y operar las primeras pilas atómicas para la producción de plutonio. Para el 2 de diciembre de 1942 la pila estaba terminada.El primer reactor nuclear –designado con el acrónimo CP-1 (de su nombre completo. Durante la mañana de ese día. a saber: la pila de Fermi. Hubo un gran debate sobre la elección del refrigerante de las pilas. agua pesada . La adopción de agua común como refrigerante de las reacciones de fisión tuvo gran significación en el futuro desarrollo de la tecnología de los reactores nucleares norteamericanos. La pila consistía en una estructura semejante a un esferoide. se pensó en utilizar helio gaseoso. al disponer Fermi la introducción en la pila de una de las barras de cadmio. reinstalada en los laboratorios de Argonne. no se disponía de tiempo para producir agua pesada en las cantidades necesarias. luego del almuerzo. Fermi dirigía personalmente los trabajos. El primer lote de material irradiado se descargó en 1944. Fermi trataba de determinar la posición exacta de esta barra. el bismuto califica. Además de las pilas de Handford. Eugene Paul Wigner Edward Teller Rudolph Peierls Arthur Holly Compton Glenn T Seaborg John Douglas Cockcroft VO LUME N 13 N º 73 (FE BRE RO-MA RZO . y un reactor de 300kW.

Modelo del núcleo atómico que describe a este como una gota en la cual los nucleones desempeñan el papel de moléculas del líquido que forma la gota. Un millón de electronvoltios. Se lo representa simbólicamente como: A ZM donde M es el símbolo químico del elemento y A y Z sus números másico y atómico. etc. Los británicos. Material con el que reaccionan los neutrones de tal modo que desaparecen como partículas libres sin dar lugar a la producción de otros neutrones. Luminiscencia.MEMORIA DE LA CIENCIA ¿Qué ocurría en Inglaterra mientras tanto? Luego de que Peierls y Frisch presentaran su memoria a las autoridades inglesas. se distinguen: fotoluminiscencia. ofrece la ciudad de Montreal como centro de operaciones. Según su origen. con gran beneplácito. Isótopos. Calórico. la propuesta era construir una pila atómica en territorio canadiense. En sentido amplio. dos científicos franceses. Modelo de la gota líquida. 62 C IEN CIA HO Y . luego. Este episodio no es trivial. Teoría general de la mecánica. premio Nobel de Física en 1939). con agua pesada como refrigerante y moderador. dado a conocer hacia fines de 1941. también. John Douglas Cockcroft (Sir) (1897-1967. respectivamente. quimiluminiscencia. Primera formulación de la mecánica desarrollada a partir del postulado del físico francés Louis Victor de Broglie (1892-1987. por ejemplo: uranio-235. Mecánica cuántica. incluso con la participación de los franceses. Esta opinión influyó en el segundo informe del comité MAUD. en el que se describe el desarrollo de una ‘caldera’ de uranio. El gobierno canadiense. termoluminiscencia. o. En el verano de 1940. pues ese país se convierte. El electronvoltio es la energía cinética que adquiere un electrón al atravesar en el vacío una diferencia de potencial de un voltio. Emisión de luz por un sistema que no está en equilibrio térmico. Cada uno de los distintos nucleidos que tienen el mismo número atómico y. cualquier emisión de luz no debida a una temperatura elevada. por lo tanto. ahora. por dispersión. con el nombre del elemento seguido de su número másico. en uno de los líderes de la tecnología de reactores refrigerados y moderados con agua pesada. premio Nobel de Física en 1951) –quien realizara la primera transmutación artificial en el año 1932– fue designado director del laboratorio de Montreal. Teoría del. Elemento utilizado para reducir. Agua pesada. los norteamericanos habían decidido apoyar el proyecto anglocanadiense-francés destinado a construir una pila Glosario Absorbente de neutrones. desde el que se envió el ya mencionado informe al gobierno de los Estados Unidos. para la producción de energía. Fue superada por la termodinámica en la segunda mitad del siglo XIX. aunque difieren entre sí por su número másico. Especie atómica. Mecánica ondulatoria. pertenecen al mismo elemento químico. urgidos por los rápidos progresos de los americanos. Ciertas desinteligencias provocaron el total fracaso de una iniciativa de cooperación angloameri- cana. Agua cuyas moléculas están formadas por deuterio y oxígeno. El deuterio es un isótopo del hidrógeno cuyo número másico es dos. Teoría que atribuía al calor las cualidades de una sustancia –el calórico– que fluye desde los cuerpos más calientes a los más fríos. su núcleo está constituido por un protón y un neutrón. Moderador . la energía cinética de los neutrones. proponen al gobierno canadiense encarar un proyecto conjunto. se designó al comité MAUD ( Military Applications of Uranium Disin tegration). MeV (Megaelectronvoltio). Es así que el agua pesada emigra al Canadá en mano de los franceses. colaboradores de los Joliot-Curie en su laboratorio de París llegaron a Inglaterra huyendo de la ocupación alemana y trayendo consigo toda la existencia de agua pesada de Francia. Se caracteriza por su número atómico y su número másico. Corría el año 1944 y. Nucleido. libre de la influencia de los Estados Unidos. desarrollada a partir de la mecánica ondulatoria y de la teoría de los cuantos y que describe los fenómenos físicos a escala molecular y atómica. según el cual a toda partícula en movimiento se le asigna una onda. Estos investigadores eran partidarios del uso de esta sustancia para moderar los neutrones de fisión.

Canadá. Radiactividad. 2 0 0 3) 63 . en septiembre de 1945. La opción del agua pesada también había fracasado debido al bombardeo británico sobre la única planta de producción de agua pesada. Proceso por el cual un reactor se lleva desde el estado de apagado al estado de crítico. manejo de radioi sótopos. Se lo representa con la letra mayúscula A. ¿Qué tipo de reactor procuraron desarrollar Rusia y Alemania durante la guerra? En 1942.atómica experimental. Para un nucleido dado. Esta se denominó NRX y se emplazó en Chalk River. producen iones. número de protones contenido en el núcleo. el reactor ZEEP. Para un nucleido dado. rayos X. por ejemplo: ondas hercianas. Se obtiene. estos habían descartado al grafito como moderador después de conocer una serie de mediciones –luego se verificó que eran erróneas– efectuadas por uno de sus científicos laureado con el premio Nobel. Número atómico. Nombre genérico empleado para designar las radiaciones de naturaleza corpuscular o electromagnética que. V O L UM EN 1 3 Nº 73 ( FE BRE RO . Radiaciones ionizantes. número de nucleones que constituyen el núcleo. gracias a su trabajo en este laboratorio. Instalación en la que puede iniciarse y controlarse una reacción nuclear (de fisión) en cadena. el grupo de Chalk River construyó y puso a crítico. El espectro de frecuencia de estas es muy amplio. utilizaba agua pesada como moderador. Uranio en el que el isótopo uranio-235 tiene una concentración mayor que la natural. Asimismo. más tarde. En cuanto a los alemanes. instalada en Noruega. si bien pueden alimentarse inicialmente con cualquier material fisionable. ya sea directa o indirectamente. Propiedad que presentan algunos nucleidos de desintegrarse espontáneamente. etc.MA RZ O . Número másico. Inglaterra y Francia– continuaron con firmeza y las distintas opciones tecnológicas para la aplicación de la fisión nuclear a la generación de energía eléctrica y a la propulsión de navíos comenzaron a diferenciarse. especialmente el que se emite por un cátodo incandescente en un tubo de vacío en el que existe un electrodo acelerador. en su interacción con la materia. Isótopo de los elementos químicos naturales o artificiales que emite radiaciones ionizantes. microondas. Estos reactores funcionan preferentemente según el ciclo del uranio-plutonio. etc. Rayos catódicos.. Uranio enriquecido. Las actividades en el laboratorio de Montreal fueron decisivas para los tres países asociados. generalmente. Nucleido radiactivo. Puesta a crítico. Radiación caracterizada por la variación de los campos eléctrico y magnético en forma de ondas. Reactor reproductor rápido. que constituyeron. instrumental electrónico. sigla en inglés de ‘Zero Energy Experimental Pile’. luz visible. Reactor reproductor en el que las fisiones se producen principalmente por neutrones rápidos. la base de los respectivos desarrollos nacionales. Reactor reproductor . En Canadá. utilizando al uranio natural como material de alimentación. Finalizada la guerra. mediante un proceso de separación isotópica. En el reactor en estado crítico tiene lugar una reacción de fisión en cadena con un factor de multiplicación efectivo igual a la unidad. Se lo simboliza con la letra mayúscula Z. tenía una potencia de 20 megavatios. El éxito canadiense en reactores moderados con agua pesada se remonta a dichas actividades. Reactor nuclear (de fisión). Haz de electrones. Radiación electromagnética. los científicos y los ingenieros ingleses y franceses adquirieron valiosos conocimientos y experiencia sobre física de reactores. por lo que se emplean denominaciones especiales para las ondas comprendidas en los diferentes intervalos de frecuencia. los rusos iniciaron proyectos de reactores experimentales moderados con grafito y agua pesada. los proyectos nucleares en los países líderes –Estados Unidos. Así. Radioisótopo o isótopo radiactivo. Radionucleido. reflector de grafito y se refrigeraba con agua común. Este fue el primer reactor del mundo que funcionó fuera del territorio de los Estados Unidos. Reactor nuclear en el cual el número de átomos fisionables producidos es igual o mayor que el de los consumidos.

la alimentación se efectuaba introduciendo los elementos combustibles directamente en el núcleo. en enero de 1947. y la incursión de EDF en el campo de los reactores de agua a presión. General Electric y Westinghouse compiten entre sí por la obra. se establecieron las especificaciones del G2. aleado con circonio y envainado en tubos del mismo metal. a construirse en Feseengein. La instalación se construyó en Chinon y fue la primera de una serie de seis. fue publicitada por el gobierno. sitio cercano a Aviñón. fue el primer reactor del mundo con esta característica. Algunos años después. fue construido en Idaho y puesto a crítico en diciembre de 1951. Oak Ridge y Knolls. El primer reactor de esta clase fue el NPD de 20MW eléctricos de potencia. Además. una empresa pública de electricidad de New Jersey licita la construcción de una central nuclear en el sitio denominado Oyster Creek. en Argonne se diseñaba un reactor reproductor rápido de 45kW eléctricos de potencia. 64 CIENCIA HOY . donde muy pronto diseñaron y construyeron el ZOE (prácticamente una réplica del ZEEP canadiense). el principal productor mundial de energía nucleoeléctrica. denominados PWR (Pressurized Water Reactor) –alimentados con uranio enriquecido y refrigerados y moderados con agua común a presión–. refrigerado y moderado con agua común. Al mismo tiempo. tales como la construcción de un reactor reproductor rápido. equipada con un reactor de agua en ebullición y con una potencia de 500MW eléctricos. la metalurgia y la ingeniería para el programa canadiense de reactores de potencia tipo CANDU (Canadian Deuterium Uranium). Inicialmente. con el reactor en funcionamiento. todas del mismo tipo. Esta se puso en servicio el 2 de diciembre de 1957. con más de un centenar de centrales nucleares en operación. Un proyecto similar para impulsar aeronaves fue vetado por el gobierno. se produjo recién en 1970 cuando EDF encarga a Framatome –licenciataria de Westinghouse– la primera central de esta clase. Westinghouse fue elegida para diseñar y construir el reactor. en 1955. moderado con agua pesada. se iniciaron los trabajos de diseño de un nuevo prototipo denominado NRU (Na tional Research Universal). reincorporándose al laboratorio Joliot-Curie. la adopción definitiva de esta línea de reactores. la química. de 900MW eléctricos de potencia. pero físicos experimentados. se consideraron reactores refrigerados con helio. como Wigner y algunos de sus colaboradores. mediante una máquina de carga especial. con una potencia de 60MW eléctricos. alimentado con uranio-235 y refrigerado con un eutéctico sodio-potasio. el que se construyó en Marcoule. Mientras tanto. primer reactor productor de plutonio. Los ZEEP. NRX y NRU fueron los que proveyeron la física. quienes vieron en el uranio a un serio competidor de los combustibles fósiles. Los científicos franceses abandonaron Montreal y regresaron a Francia. por lo que Rickover decidió orientar el mismo concepto de reactor hacia plantas de generación de energía eléctrica. exactamente quince años después del experimento de Fermi. Las tareas de investigación se concentraban en Argonne. la que es finalmente adjudicada a esta última firma. mientras que la empresa eléctrica Duquesne Light Company debía financiar la obra y operar la futura central en Shippingport. Entre los años 1966 y 1967 se inicia el ‘boom nuclear‘ norteamericano. se crea en Es- tados Unidos la Comisión de Energía Atómica. hoy por hoy. Francia fue el primer país que desarrolló desde el principio un programa nucleoeléctrico completo y es actualmente el segundo productor mundial de energía nuclear. puestas en operación entre 1965 y 1972. En el ínterin se llevaron a cabo otras experiencias. Este reactor sería alimentado con uranio-235 metálico. La central. alimentado con uranio natural y refrigerado con anhídrido carbónico. para favorecer las condiciones termodinámicas de la transferencia de calor. En el año 1963.MEMORIA DE LA CIENCIA Después de la puesta a crítico en 1947 del ya mencionado reactor NRX. construido en Chalk River y puesto a crítico en abril de 1962. fue puesto a crítico en diciembre de 1948. Por esta misma época. Fue puesto a crítico en marzo de 1953 e instalado en el submarino Nautilus. pero también generó el antagonismo de los productores de carbón. Este país es. se inició un programa conjunto entre la compañía estatal EDF (Electricité de France) y el Commissariat à L’Énergie Atomique que comprendía una primera central de 70MW eléctricos de potencia equipada con un reactor similar al de Marcoule. recomendaron fuertemente el desarrollo de reactores alimentados con uranio ligeramente enriquecido y enfriados y moderados con agua común a presión. Hacia 1948. Este reactor utilizaba uranio natural y era refrigerado y moderado con agua pesada. Argonne y Westinghouse para el desarrollo de un reactor de potencia aplicable a la propulsión de submarinos. botado en 1955. General Electric y Westinghouse se reparten el mercado de construcción de centrales nucleares en Estados Unidos. el almirante Hyman George Rickover (1900-1986) promovió un acuerdo entre la marina. Sin embargo.

puesto a crítico en 1947. Entre 1953 y 1955. El primero de la serie de ocho fue inaugurado por la reina Isabel en octubre de 1956 y se considera como la primera central nucleoeléctrica que operó en Occidente. y el BEPO. previendo plantas con capacidad creciente y costos de generación competitivos con los de la electricidad producida con combustibles fósiles. Cada reactor. similar a la pila de Oak Ridge y refrigerado con aire. Se han omitido deliberadamente los aspectos militares de la historia y se ha dado preferencia a los hechos vinculados con el surgimiento de los primeros reactores experimentales y las primeras centrales nucleoeléctricas. 2 003) 65 . dependiente de la Presidencia de la Nación. con el propósito de incrementar la producción de plutonio. El grupo de Montreal. construyó dos reactores experimentales alimentados con uranio natural y moderados con grafito: el GLEEP. Eduardo Felizia: Ingeniero Mecánico.Los ingleses también habían heredado el agua pesada de los franceses pero pronto debieron abandonarla dadas las dificultades para su obtención. puesto a crítico en 1948. Por la misma época. electricidad. gemelo del ZEEP y del ZOE. Facultad de Ingeniería (UBA)Comisión Nacional de Energía Atómica. se instalaron en Windscale dos pilas para la producción de plutonio con fines militares. El programa inglés de producción de energía nucleoeléctrica se lanzó en 1955. Aquí concluye esta breve reseña de los sucesos más significativos en relación con el descubrimiento de la fisión y el desarrollo de la energía nuclear. En la actualidad. VO LUME N 13 N º 73 (FE BRE RO-MA RZO . refrigerado con anhídrido carbónico a presión. Estos reactores se denominaron ‘Magnox’ debido a que el combustible (uranio metálico) estaba envainado en tubos de una aleación especial de magnesio. tendría una potencia de 40MW eléctricos. Universidad Nacional de Córdoba. casi la quinta parte del total de la energía eléctrica consumida en el Reino Unido es de origen nuclear. por ser esta la más importante y también la más controvertida de las aplicaciones CH pacíficas de la energía del átomo. se decidió construir en Calder Hall una serie de reactores que producirían este material y. y optaron por el grafito. Posgrado en Protección Radiológica y Seguridad Nuclear. además. a poco de regresar a Inglaterra e instalarse en Harwell bajo la dirección de Cockcroft. Actualmente se desempeña en la Autoridad Regulatoria Nuclear.