Homepage 

Articles 

Who Was Nimrod? 
by Dr. David Livingston 
"Cush was the father of Nimrod, who grew to be a mighty warrior on the earth. He was a  might hunter before the LORD; that is why it is said, "Like Nimrod, a mighty hunter before  the LORD. " The centers of his kingdom were Babylon, Erech, Akkad and Calneh  in Shinar.  (Genesis 10:8­10) Many consider this to be a positive, complimentary testimony about  Nimrod. It is just the opposite! First, a little background study is necessary. 

Cultural Connections in the Ancient Near East 
Besides the stories of the Creation and  Flood  in the Bible, there  ought to be similar stories on clay tablets  found in the cultures near  and around the true believers. These tablets may have a reaction,  or twisted version, in their accounts of the Creation and Flood. In  the post­Flood genealogical records  of Genesis 10, we note that the  sons of Ham were: Cush, Mizraim, Put and Canaan. Mizraim  became the Egyptians. No one is sure where Put went to live. And  it is obvious who the Canaanites were. Cush lived in the "land of  Shinar," which most scholars consider to be Sumer. There they  developed the first civilization after the Flood. The sons of Shem ­­  the Semites ­­ were also mixed, to some extent, with the  Sumerians.  We suggest that Sumerian Kish, the first city established in  Mesopotamia after the Flood, took its name from the man known in the  Bible as Cush. The first kingdom established after the Flood was  Kish, and the name "Kish" appears often on clay tablets. The early  post­Flood Sumerian king lists (not found in the Bible) say that  "kingship descended from heaven to Kish" after the Flood. (The  Hebrew name "Cush" was much later moved to present­day  Ethiopia as migrations took place from Mesopotamia to other  places.)  The Sumerians, very early, developed a religio­politico state  which  was extremely binding on all who lived in it (except for the rulers,  who were a law unto themselves). This system was to influence  the Ancient Near East for over 3000 years. Other cultures which  followed the Sumerian system were Accad, Babylon, Assyria, and  Persia, which became the basis  of Greece and Rome's system of  rule. Founded by Cush, the Sumerians were very important

Found at Khorsabad,  this eighth century BC  stone relief is identified  as Gilgamesh. The  best­known of ancient  Mesopotamian heroes,  Gilgamesh was king of  Uruk in southern  Mesopotamia. His story  is known in the poetic  Gilgamesh Epic, but there  is no historical evidence 

First, what does the  name Nimrod mean?  It comes from the  Hebrew verb marad,  meaning "rebel."  Adding an "n" before  the "m" it becomes an  infinitive construct, "Nimrod." (see Kautzsch  1910: 137 2b; also BDB 1962: 597). The  meaning then is "The Rebel." Thus "Nimrod"  may not be the character's name at all. It is  more likely a derisive term of a type, a  representative, of a system that is epitomized  in rebellion against the Creator, the one true  God. Rebellion began soon after the Flood as  Nimrod started his kingdom at Babylon  civilizations were restored. At that time this  (Genesis 10:10). Babylon later reached its zenith  person became very prominent.  under Nebuchadnezzar (sixth century BC). Pictured 
are mudbrick ruins of Nebuchadnezzar's city along  with ancient wall lines and canals.  In Genesis 10:8­11 we learn that "Nimrod"  established a kingdom. Therefore, one would  expect to find also, in the literature of the ancient Near East, a person who was a type, or  example, for other people to follow. And there was. It is a well­known tale, common in  Sumerian literature, of a man who fits the description. In addition to the Sumerians, the  Babylonians wrote about this person; the Assyrians likewise; and the Hittites. Even in  Palestine, tablets have been found with this man's name on them. He was obviously the  most popular hero in the Ancient Near East. 

for his exploits in the  story. He is described as  part god and part man, a  great builder and warrior,  and a wise man in the  story. Not mentioned in  the Bible, the author  suggests Gilgamesh is to  be identified with Biblical  Nimrod in Genesis  10:8­12. 

historically and Biblically. 

Was "Nimrod" Godly or Evil? 

Part of Nimrod's kingdom (Genesis 10:11), Nineveh along the Tigris River continued to be a major  city in ancient Assyria. Today adjacent to modern Mosul, the ruins of ancient Nineveh are centered on  two mounds, the acropolis at Kuyunjik and Nebi Yunis (Arabic "Prophet Jonah"). Pictured is  Sennacherib's "Palace without a rival" on Kuyunjik, constructed at the end of the seventh century BC  and excavated by Henry Layard in the early 20th century. 

The Gilgamesh Epic

The person we are referring to, found in extra­Biblical  literature, was Gilgamesh. The first clay tablets naming  him were found among the ruins of the temple library of  the god Nabu (Biblical Nebo) and the palace library of  Ashurbanipal in Nineveh. Many others have been found  since in a number of excavations. The author of the best  treatise on the Gilgamesh Epic says,  The date of the composition of the Gilgamesh Epic  can therefore be fixed at about 2000 BC. But the  material contained on these tablets is undoubtedly  much older, as we can infer from the mere fact  that the epic consists of numerous originally  independent episodes, which, of course, did not  spring into existence at the time of the composition  of our poem but must have been current long  before they were compiled and woven together to  form our epic (Heidel 1963: 15). 

The Babylonian Flood Story is told  on the 11th tablet of the Gilgamesh  Epic, almost 200 lines of poetry on 12  clay tablets inscribed in cuneiform  script. A number of different versions  of the Gilgamesh Epic have been  found around the ancient Near East,  most dating to the seventh century  BC. The most complete version came  Yet his arrogance, ruthlessness and depravity  were a subject of grave concern for the citizens of  from the library of Ashurbanipal at  Uruk (his kingdom). They complained to the great  Nineveh. Commentators agree that the  story comes from a much earlier  god Anu, and Anu instructed the goddess Aruru to  period, not too long after the Flood as  create another wild ox, a double of Gilgamesh,  described in the story. 

who would challenge him and distract his mind  from the warrior's daughter and the noblemen's spouse, whom it appears he would  not leave in peace (Roux 1966: 114).  The Epic of Gilgamesh has some very indecent sections. Alexander Heidel, first translator  of the epic, had the decency to translate the vilest parts into Latin. Spieser, however, gave  it to us "straight" ( Pritchard 1955: 72). With this kind of literature in the palace, who needs  pornography? Gilgamesh was a vile, filthy, man. Yet the myth says of him that he was "2/3  god and 1/3 man." 

Gilgamesh is Nimrod 
How does Gilgamesh compare with "Nimrod?"  Josephus says of Nimrod,  Now it was Nimrod who excited them to such  an affront and contempt of God. He was the  grandson of Ham, the son of Noah ­­ a bold  man, and of great strength of hand. He  persuaded them not to ascribe it to God, as if it  were through his means they were happy, but  to believe that it was their own courage which  procured that happiness. He also gradually  changed the government into tyranny ­­ seeing  Model of ancient ziggurat.  no other way of turning men from the fear of  God, but to bring them into a constant dependence upon his own power. He  also said he would be revenged on God, if he should have a mind to drown the  world again; for that he would build a tower too high for the waters to be able to  reach! and that he would avenge himself on God for destroying their forefathers  (Ant. 1: iv: 2)

What Josephus says here is precisely what is found in the Gilgamesh epics. Gilgamesh  set up tyranny, he opposed YHVH and did his utmost to get people to forsake Him.  Two of the premiere commentators on the Bible in Hebrew has this to say about Genesis  10:9,  Nimrod was mighty in hunting, and that in opposition to YHVH; not "before  YHVH" in the sense of according to the will and purpose of YHVH, still less, . . .  in a simply superlative sense . . . The name itself, "Nimrod" from marad, "we will  revolt," points to some violent resistance to God . . . Nimrod as a mighty hunter  founded a powerful kingdom; and the founding of this kingdom is shown by the  verb with vav consecutive, to have been the consequence or result of his  strength in hunting, so that hunting was intimately connected with the  establishing of the kingdom. Hence, if the expression "a mighty hunter" relates  primarily to hunting in the literal sense, we must add to the literal meaning the  figurative signification of a "hunter of men" (a trapper of men by stratagem and  force); Nimrod the hunter became a tyrant, a powerful hunter of men (Keil and  Delitzsch 1975: 165).  "in the face of YHVH can only mean "in defiance of YHVH," as Josephus and  the Targums understand it (op. cit.: 166).  And the proverb must have arisen when other daring and rebellious men  followed in Nimrod's footsteps and must have originated with those who saw in  such conduct an act of rebellion against the God of salvation, in other words,  with the possessors of the divine promise of grace (loc. cit.).  After the Flood there was, at  some point, a breakaway from  YHVH. Only eight people  descended from the Ark. Those  people worshipped YHVH. But  at some point an influential  person became opposed to  YHVH and gathered others to  his side. I suggest that Nimrod  is the one who did it. Cain had  done similarly before the Flood,  founding a new city and  religious system. 
Often attributed to Nimrod, the Tower of Babel (Genesis 11:1­9) 

Our English translation of the  was not a Jack and the Beanstalk type of construction, where  people were trying to build a structure to get into heaven. Instead, it  Hebrew of Genesis 10:8­10 is  is best understood as an ancient ziggurat (Assyrian "mountaintop"),  weak. The author of this  as the one pictured here from ancient Ur of the Chaldees, Abraham's  passage of Scripture will not  hometown (Genesis 11:31). A ziggurat was a man­made structure  call Gilgamesh by his name  with a temple at its top, built to worship the host of heaven.  and honor him, but is going to  call him by a derisive name, what he really is ­­ a rebel. Therefore we should translate  Genesis 10:8­10 to read,  Cush begat Nimrod; he began to be a tyrant in the earth. He was a tyrannical  hunter in opposition to the Lord. Thus it is said, "Nimrod the tyrannical  opponent of YHVH."  Likewise, Gilgamesh was a man who took control by his own strength. In Genesis 10

Nimrod is presented as a type of him. Nimrod's descendants were the ones who began  building the tower in Babel where the tongues were changed. Gilgamesh is a type of early  city founders. (Page numbers below are from Heidel 1963)  He is a "shepherd" .................. page 18  From Uruk ............................. page 17  (Kramer 1959: 31 calls Uruk, Erech.)  A giant ................................... page 17  (11 cubits)  Builds cities ............................ page 17  Vile man "takes women" ......... page 18  Mighty hunter ......................... page 18 

Gilgamesh Confronts YHVH! 
The name of YHVH rarely appears in extra­Biblical literature in the Ancient Near East.  Therefore we would not expect to find it in the Gilgamesh epic. But why should the God of  the Jews rarely be mentioned? The Hebrew Bible is replete with the names of other gods.  On the other hand, the nations surely knew of Him even though they had no respect for  Him. If so, how might His Name appear in their literature, if at all? The name of YHVH, in a  culture which is in rebellion against His rule, would most likely be in a derisive form, not in  its true form. Likewise, the writers of Scripture would deride the rebels. 

Putting the Bible and the Gilgamesh Epic Together 
The Gilgamesh Epic describes the first "God is Dead" movement. In the Epic, the hero is a  vile, filthy, perverted person, yet he is presented as the greatest, strongest, hero that ever  lived. (Heidel 1963: 18). So that the one who sent the Flood will not trouble them anymore,  Gilgamesh sets out to kill the perpetrator. He takes with him a friend who is a monstrous  half­man, half­animal ­­ Enkidu. Together they go on a long journey to the Cedar Mountain  to find and destroy the monster who sent the Flood. Gilgamesh finds him and finally  succeeds in cutting off the head of the creature whose name is "Huwawa" ("Humbaba" in  the Assyrian version; see Heidel 1963: 34ff).  Is there a connection with the Gilgamesh epic and Genesis 10? Note what Gilgamesh says  to Enkidu, the half­man, half­beast, who accompanied him on his journey, found in Tablet  111, lines 147 ­ 150.  "If I fall," Gilgamesh says, "I will establish a name for myself. 'Gilgamesh is  fallen,' they will say, 'in combat with terrible Huwawa.'"  But the next five lines are missing from all tablets found so far! Can we speculate on what  they say? Let's try . . . We suggest that those five lines include,  "But if I win,.. they will say, Gilgamesh, the mighty vanquisher of Huwawa!"  Why do we say that? Because Genesis 10:9 gives us the portion missing from the  Gilgamesh tablets. Those lines include... "it is said, Nimrod (or Gilgamesh) the mighty  vanquisher of YHVH." This has to be what is missing from all the clay tablets of the  Gilgamesh story. The Gilgamesh Epic calls him Huwawa; the Bible calls Him YHVH.

Heidel, speaking of the incident as it is found on Tablet  V says,  All we can conclude from them (the lost lines) is  that Gilgarnesh and Enkidu cut off the head of  Humbaba (or Huwawa) and that the expedition  had a successful issue (ending) (1963: 47).  The missing lines from the Epic are right there in the  Bible!  Because of the parallels between Gilgamesh and  Nimrod, many scholars agree that Gilgamesh is Nimrod.  Continuing with Gilgamesh's fable, he did win, he did  vanquish Huwawa and took his head. Therefore he  could come back to Uruk and other cities and tell the  people "not to worry about YHVH anymore, he is dead. I  killed him over in the Lebanon mountains. So just live  however you like, I will be your king and take care of  you." 

This face supposedly represents  Huwawa who, according to the  Gilgamesh's Epic, sent the Flood on  the earth. According to the story,  Huwawa (Humbaba in the Assyrian  version) was killed by Gilgamesh and  his half­man/half­beast friend, Enkidu.  The author suggests Huwawa is the  ancient pagan perspective of Yahweh  (YHVH), the God of the Bible. About 3  There are still other parallels between the Bible and the  inches (7.5 cm), this mask is dated to  around the sixth century BC. Of an  Gilgamesh epic: "YaHVeH" has a somewhat similar  sound to "Huwawa." Gilgamesh did just as the "sons of  unknown provenance, it is now in the  British Museum.  god" in Genesis 6 did. The "sons of god"  forcibly took 

men's wives. The Epic says that is precisely what Gilgamesh did. The Bible calls Nimrod a  tyrant, and Gilgamesh was a tyrant. There was a Flood in the Bible, there is a flood in the  Epic. Cush is mentioned in the Bible, Kish in the Epic. Erech is mentioned in Scripture,  Uruk was Gilgamesh's city. Gilgamesh made a trip to see the survivor of the Flood. This  was more likely Ham than Noah, since "Nimrod" was Ham's grandson! Historically,  Gilgamesh was of the first dynasty of Uruk. As Jacobsen points out (1939: 157), kings  before Gilgamesh may be fictional, but not likely. The fact that the Gilgamesh Epic also  contains the Deluge story would indicate a close link with events immediately following the  Flood. S.N. Kramer says,  A few years ago one would have strongly doubted his (historical) existence . . .  we now have the certitude that the time of Gilgamesh corresponds to the  earliest period of Mesopotamian history. (Kramer 1959: 117)

Originally established by Nimrod (Genesis 10:11), and today known as Nimrud,  Calah became an important city in Iraq. This is an artist's reconstruction of the interior  of Tiglath­pileser III's palace (late seventh century BC). 

What a contrast Psalm 2 is compared with the Gilgamesh Epic!  Why do the nations conspire and the peoples plot in vain? The kings of the  earth take their stand and the rulers gather together against the LORD and  against his Anointed One. "Let us break their chains," they say, "and throw off  their fetters." The One enthroned in heaven laughs, the Lord scoffs at them.  Then he rebukes them in his anger and terrifies them in his wrath, saying, "I  have installed my King on Zion, my holy hill." I will proclaim the decree of the  LORD: He said to me, "you are my Son, today I have become your Father, Ask  of me, and I will make the nations your inheritance, the ends of the earth your  possession. You will rule them with an iron scepter; you will dash them to  pieces like pottery." Therefore, you kings, be wise; he warned, you rulers of the  earth. Serve the LORD with fear and rejoice with trembling. Kiss the Son, lest  he be angry and you be destroyed in your way, for his wrath can flare up in a  moment. Blessed are all who take refuge in him.  (Psalm 2) 

Bibliography 
Brown, F., Driver, S.R., and Briggs, C.A.(abbreviated to BDB)  1962 A Hebrew and English Lexicon of the Old Testament. Oxford: Clarendon Press.  Cassuto, U.  1964 A Commentary on the Book of Genesis. 2 Vols., Jerusalem: Magnes.  Frankfort, R.  1948 Kingship and the Gods. Chicago: University Press.  Heidel, A.  1963 The Gilgamesh Epic and Old Testament Parallels. Chicago: University Press.  Jacobsen, T.  1939 The Sumerian Kinglist. Chicago: University Press.

Josephus  1998 Jewish Antiquities. Books I­III, Loeb Classics, Cambridge MA: Harvard University  Press.  Kautzsch, E., ed.  1910 Genesius' Hebrew Grammar. Oxford: Clarendon.  Kramer, S. N., ed.  1959 History Begins at Sumer. Garden City NY: Doubleday.  Keil, C. F., and Delitzsch, P.  1975 Commentary on the Old Testament., Vol. I, Grand Rapids: Eerdmans.  Pritchard, J.  1969 Ancient Near Eastern Texts and the Old Testament. 3rd ed., Princeton: University  Press.  Roux, G.  1992 Ancient Iraq. 3rd ed., Harmondsworth, Middlesex, UK: Penguin.  Thomas, D.W.  1958 Documents From Old Testament Times. New York: Thomas Nelson and Sons. 

Homepage 

Articles 

© 2003 David Livingston

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful