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Introduccin. Este documento repasa las bases de la destilacin.

Permitir al lector comprender los principios en los que se basa dicha operacin, as como sus limitaciones, las variables del proceso y familiarizarse con los clculos bsicos iniciales, que permiten el diseo conceptual de una columna de destilacin, previos al diseo de los equipos.

Concepto de destilacin. Una definicin de destilacin, podra quedar como sigue: Destilacin es La concurrencia de los fenmenos fsicos de evaporacin y condensacin en un mismo proceso, de manera que uno o ms componentes de una mezcla en fase lquida, se separan de la mezcla inicial formando una nueva fase lquida llamada destilado y dejando la fase lquida original (residuo) empobrecida en, o incluso carente de, los componentes presentes en el destilado.

Premisas para la separacin de los componentes de una mezcla lquida por destilacin. El proceso de separacin por destilacin parte de tres premisas generales: En primer lugar, a partir de la mezcla inicial en fase lquida, debe formarse una fase vapor y ambas fases deben estar en contacto. En segundo lugar, los componentes a separar deben diferir en volatilidades, de modo que puedan repartirse entre la fase lquida y la fase vapor en diferente concentracin. Para finalizar, las dos fases, lquido y vapor formadas, que contienen los componentes originales de la mezcla en distinta concentracin, deben poder aislarse una de otra mecnicamente, de manera que la fase vapor, segn se forma en contacto con la fase lquida, pueda ser separada y posteriormente condensada para formar el destilado, rico en los componentes ms voltiles y pobre en los componentes ms pesados que permanecern en el residuo.

Limitaciones. Volatilidad relativa. Aunque la destilacin es el mtodo de separacin de mezclas lquidas ms econmico, cuando la volatilidad relativa de los componentes a separar es inferior a 1.1, la destilacin puede resultar muy costosa y se deben considerar alternativas como la destilacin reactiva o la extraccin.

Azetropos. Un azetropo, es una mezcla lquida cuya composicin es tal, que a la presin de operacin, una vez alcanzada la temperatura de ebullicin, se produce un vapor con la misma composicin que la del lquido, por lo que es imposible realizar la separacin por destilacin simple, debiendo considerarse tcnicas ms avanzadas. Por ejemplo, una mezcla lquida etanol-agua, que contenga 96% en peso de etanol, operando a 1 atm de presin hierve a 78,2 C, obteniendose un vapor con la misma composicin que el lquido, es decir, 96% en etanol y 4% en agua, con lo cual no se est produciendo ninguna separacin de sus componentes. Dicha mezcla, por tanto, constituye un azetropo cuando se intenta destilar a presin atmosfrica. Puede ampliarse la informacin sobre azetropos en Conceptual Design of Chemical Processes, section 7.3. (Douglas, 1988).

Diseo conceptual de la columna de destilacin binaria. Diagrama de flujo.