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Un acercamiento al neoinstitucionalismo a partir de Douglass North

Pablo A. Valenzuela
Introduccin El presente trabajo tiene como objetivo resear de la obra de Douglass North Instituciones, cambio institucional y desempeo econmico, publicada en 1990, en la que el autor introduce al estudio de la historia econmica el rol de las instituciones, entregndoles un papel importante para entender y explicar el desempeo econmico, yendo un paso ms all del anlisis neoclsico. El libro tiene tres grandes cuerpos, en el primero North analiza el concepto de institucin partiendo desde algunos supuestos del comportamiento humano y de problemas presentes en el desarrollo de estrategias cooperativas en sociedades complejas hasta el rol que en ese contexto juegan las instituciones, siendo esta seccin la ms significativa. En la segunda parte el autor revisa los procesos de cambio institucional, intentando probar que pese a la existencia de cambios bruscos en los marcos formales, el cambio institucional global es incremental. Finalmente, en la tercera parte North revisa el efecto de los marcos institucionales en el desempeo econmico y como existen trayectorias divergentes de desarrollo. La presente resea sigue el mismo esquema del libro. Las instituciones Es central en este punto sealar que el concepto transversal a las instituciones es el de costos de negociacin. El autor parte reconociendo la pobreza de uno de los supuestos centrales de la teora neoclsica: el intercambio perfecto y sin fricciones en el que los derechos de propiedad estn asegurados de forma gratuita y perfecta (North, 1993, p. 23). Haciendo uso de la teora de juegos North seala que ese supuesto se cumple en juegos repetitivos con informacin recproca de otros jugadores y un nmero limtiado de ellos. Encontrar ese tipo de situaciones es cdifcil en sociedades complejas donde ocurren intercambios impersonales con muchos de jugadores y donde los intercambios, al no ser repetitivos reducen, certeza en cuanto a los resultados (North, 1993, p 38). Esto responde a la existencia de tres tipos de intercambio: el personalizado, que abarca la produccin y el comercio a pequea escala y cumplira las condiciones para que las estrategias cooperativas funcionen. El segundo es el intercambio impersonal donde existen determinados ritos o cdigos de conducta que aparecen producto de la dificultad para realizar intercambios con mayor

alcance y que obligaran a los participantes. Las ferias medievales responderan a este modelo. La tercera forma de intercambio introduce al juego una tercera parte coercitiva que busca garantizar el funcionamiento de los acuerdos, pero esto no quita que los partipantes sigan destinando recursos a obtener ms informacin o clientizar las relaciones de intercambio. En los intercambios impersonales los costos de negociacin suben, pues los actores deben buscar informacin, medir atributos y definir aquellos derechos que se transfieren, ergo, las instituciones entran a jugar un rol central pues permiten reducir la incertidumbre en un determinado proceso de intercambios impersonales, ya sea que mediante convenciones y cdigos de conducta o por la presencia de un conjunto de normas que gracias a un tercero se convierten en una varidad de constreimientos efectivos (North, 1993, p 53) Dos elementos son capitales en este punto. El primero es que el autor distingue entre organizaciones e instituciones, siendo aquellas las estructuras que interactuan en el marco formados por stas. El segundo aspecto es que valindose de estudios antropolgicos North reconoce, a diferencia del institucionalismo clsico, la existencia de limitaciones no escritas que forman parte de convenciones y prcticas sociales y permitien estructurar las relaciones diarias (North, 1993, p 54). Esas prcticas informales se ven superadas cuando cuando la especializacin y divisin del trabajo crecen y aparecen las normas formales, sin embargo, y particularmente en los procesos de cambios institucional, estaran supeditadas a la variacin incremental de las instituciones informales, sea porque las leyes y normas deben ajustarse a prcticas sociales nuevas que no se encuentran reguladas o porque las convenciones sociales no cambian de forma brusca. Se debe considerar tambin cuenta que las instituciones formales aumentan ciertos costos pues es necesario crear una serie de estructuras que ayuden a hacer cumplir la norma escrita y que determine las sanciones para cuando esa norma sea violada. Las normas informales dan tambin lugar a que el autor cuestione la aspiracin universalista de una funcin utilitarista del comportamiento humano, asumiendo que todas las conductas obedeceran a buscar la acumulacin de la riqueza. Otros elementos, como las convicciones, la ideologa y las preferencias subjetivas, juegan un rol central en la toma de decisiones de los jugadores. All las instituciones ayudan a bajar el costo que tiene para los individuos actuar de acuerdo a sus convicciones. Mientras menor sea ese costo es ms probable que las apreciaciones subjetivas se manifiesten en la eleccin de preferencias. La sola existencia de las instituciones no determina un intercambio socialmente eficiente ni tampoco genera automticamente la obligacin de cumplir esas normas y convenciones. Un contrato ser autoobligatorio cuando cumplirlo sea menos costoso que evadirlo, pero cuando se

trata de un intercambio no auto-obligatorio la solucin cooperativa reporta costos de transaccin permantenes y el juego debera repetirse de manera indefinida para que sea rentable para los jugadores mantener la cooperacin (North, 1993, pp 78-79). Esto en el mundo real no ocurre, los intercambios rara vez se repiten o al menos no lo hacen a perpetuidad y la cantidad de participantes es alta, por tanto, entra al juego una tercera parte para garantizar el cumplimiento de esos contratos. Pero esta parte no es neutral, tiene sus propias percepciones y su propia funcin de utilidad y devenga sus propios costos, llegamos con esto al ingreso del Estado al juego como una fuerza coercitiva capaz de monitorear los derechos de propiedad y hacer cumplir los contratos y a incluir limitaciones constitucionales que impidan el uso tirnico del poder poltico. El autor, sin embargo, reconoce diferencias en el funcionamiento de esa tercera parte entre pases desarrollados y subdesarrollados, pudiendo llegar a ser ms conveniente usar en los pases tercermundistas el soborno o engao para lograr que el intercambio sea provechoso. Cambio institucional En esta segunda seccin el autor busca resolver la pregunta respecto al cambio institucional, qu agentes actan en la generacin de este cambio y cul es la direccin que toma. Cobra fuerza la distincin con las organizaciones, pues las limitaciones institucionales dan origen a la interaccin que ocurre entre ellas y a sus objetivos (North, 1993, p 100). Por tal motivo, el cambio institucional se puede entender como resultado de la interaccin de todos los componente que forman el marco institucional: limitaciones formales a informales, organizaciones y mecanismos de cumplimiento obligados. La estabilidad de este cambio es central en el proceso de cambio. North dice que el cambio discontinuo es una excepcin en la historia y que cuando sucede, perviven una serie de limitaciones informales que generan tensiones con las instituciones formales nuevas (North, 1993, p 120). El cambio en las instituciones es incremental, pero en algn momento los actores que participan en ese marco institucional tendrn los incentivos suficientes para modificar las normas. Mientras sea ms costoso realizar el cambio, pese a su ineficiencia, que mantenerlo, es ms probable la persistencia de las instituciones. Sin embargo, un cambio institucional no slo se motiva por el cambio en los inventivos y en los precios relativos que pagan los actores, pues los agentes tienen sus visiones de mundo, sus convicciones, sus ideologas; un cambio en esos atributos y una variacin en los costos que los acompaan puede llevar a un cambio institucional. El movimiento antiesclavista es un ejemplo que da el autor, sin embargo, la misma situacin se podra aplicar a los cambios institucionales motivados por diversas agrupaciones defensoras de derechos civiles. As por ejemplo, para las organizaciones LGBT resulta menos costoso

manifestarse hoy de lo que era hace 10 o 15 aos y esto producto del cambio en los gustos y en el mayor costo que tiene hoy la discriminacin. Esto va de la mano con los planteamientos de Inglehart (1998; 2000) respecto a los cambios en las percepciones valricas y en las capacidades personales de las personas que motivan la modernizacin de la sociedad y el cambio de sus preferencias. La pregunta que conecta la segunda y tercera parte del libro es por qu algunas economas tienen comportamientos divergentes. North desecha la idea del darwinismo institucional bajo el que aquellas instituciones que producen un resultado ineficiente tenderan a desaparecer. El tema sera ms complejo, pues interfieren una serie de elementos que no tienen que ver con el resultado eficiente en el largo plazo y donde entran los atributos subjetivos de los agentes. La historia s importa, pues el cambio incremental estara conformado por elecciones de corto alcance y de eficiencia dudosa que, a largo plazo, conformaran una trazo reconocible con resultados eficientes (North, 1993, p 129). Adems los resultados de las instituciones no slo dependen de normas, sino que del marco institucional global, pues algunos componentes, como las normas, pueden actuar bajando los costos de transaccin y otros, como los mecanismos de enforcement, terminar subindolos teniendo un resultado final neto ineficiente. En suma, las normas formales pueden ser las mismas, pero los mecanismos de cumplimiento, la forma de ejercer la obligatoriedad, las normas de conduta y los modelos subjetivos de los actores no lo son y deviniendo desempeos diferentes de las organizaciones que interactan en los marcos institucionales. Desempeo econmico Es en la tercera parte donde North despliega todo su arsenal como historiador econmico para intentar probar que el anlisis neoclsico del desempeo econmico es insuficiente por asumir una realidad esttica e incapaz de explicar escenarios distintos a los que existan en los lugares donde se elaboraron los supuestos fundamentales de esta teora: mercados occidentales con un nivel significativo de desarrollo donde los costos de transaccin eran bajos. Por esto, la teora asume que los actores cuentan con informacin suficiente para tomar sus decisiones sin reconocer la existencia de instituciones que permitieron a los agentes obtener informacin a costos bajos. Incluso en mercados que se aproximen al funcionamiento eficiente planteado por la teora neoclsica, los costos de monitoreo de los acuerdos y de resguardo de los derechos de propiedad pueden ser altos. El punto central en el postulado del autor al respecto es que las instituciones son el determinante subyacente del desempeo econmico, pudiendo explicarlo tanto en los suq rabes como en los mercados inmobiliarios modernos.

Al mismo tiempo, North llega a cuestionar los supuestos conductuales que la teora neoclsica asume de los actores. Existe un inters sobrevalorado por la eleccin racional y la eficiencia de los mercados, ignorando la informacin incompleta, la complejidad de los medioambientes y las percepciones subjetivas que los sujetos tienen del mundo que los rodea (North, 1993, p 144). Desde este punto de vista la teora de las instituciones sera un punto intermedio entre las teoras con races marxistas (North, 1993, p 172), como la de la dependencia, y los postulados de la teoria neoclsica, toda vez que reconoce la influencia significativa de elementos exgenos a los individuos pero que, a su vez, terminan siendo el resultado de la interaccin entre atributos personales y el marco institucional. Siguiendo un ejemplo del autor, los pases hispanoamericanos y Estados Unidos poseen un desempeo econmico divergente pues se asentaron sobre instituciones distintas e iniciaron trayetorias peculiares, que llevan a una serie de elecciones relacionadas que van construyendo la senda y dirigiendo el cambio institucional. Mientras en los Estados Unidos se fortalecieron las instituciones que alentaron la innovacin, la produccin y la proteccin de los derechos de propiedad, en Hispanoamrica se mantuvo un capitalismo rentista con burocracias centralizadas, a la usanza espaola. North, en su idea se probar el path dependency termina yendo ms atrs y analiza la situacin espaola e inglesa durante los siglos XVII y XVIII y las consecuencia posteriores en el desempeo econmico de sus ex colonias. Pudiera parecer que North habla de un cambio institucional evolutivo, sin embargo no es as, rechaza el escalonamiento de la historia econmica propuesta por la escuela alemana (Weber, Schumpeter, Polanyi) y por Rostow. Lo que North plantea son distintas combinaciones de marcos institucionales capaces de arrojar resultados ms o menos eficientes. La idea de la va de la dependencia se aprecia en elecciones de corto alcance que en el largo plazo generan un determinado tipo de resultados. Las instituciones adems cambian producto de un juego recproco: el crecimiento de los volmenes de comercio oblig a generar marcos institucionales ms complejos que ayudaran a bajar costos de transaccin y estos a su vez permitieron un crecimiento mayor de los volmenes comerciados (North, 1993, p 163) llevaando a un crculo virtuoso de cambio institucional. Esto fue ayudando a que la incertidumbre se convirtiera en riesgo actuarial y medible. El autor busca terminar su argumentacin terica defendiendo la incorporacin de las instituciones al anlisis histrico, sealando que el resultado ser mucho mejor y ms comprensible. El rol de la tecnologa estara hoy sobrevalorado respecto al desempeo econmico, pues el marco institucional global juega un rol significativo. Buena parte de las elecciones histricas estn determinadas por el path dependency simplemente por la naturaleza de las

limitaciones provenientes del pasado. La pregunta final del libro es cmo desarrollar instituciones eficientes teniendo en cuenta el desempeo econmico, el cambio histrico y el path dependency, y la respuesta para esto, insuficiente para inicialmente valiosa para profundizar el desarrollo terico del institucionalismo econmico, es que se deben generar los incentivos para establecer y hacer cumplir derechos de propiedd eficientes, aunque reconociendo las dificutades de modelar el comportamiento humano con normas formales y el significativo rol que juegan las convicciones y las percepciones personales en el desempeo global de la economa. Post scriptum Creo importante realizar una pequea reflexin despus de la resea al trabajo de North. Se trata de un desafo que se cierne actualmente sobre nuestras instituciones y que clava sus races en los objetivos princiales del marco institucional. Habiendo dicho que las instituciones permiten la reduccin de la incertidumbre en intercambios impersonales de largo alcance es que huelga mencionar el aumento de las incertezas en el mundo moderno. Autores como Zygmunt Bauman han desarrollado una serie de aportes que nos llevan a concluir que vivimos en un mundo donde la gran certeza es que la certezas se estn reduciendo a un ritmo acelerado y que la velocidad de los cambios aade una cuota de incertidumbre importante en los intercambios. Hoy los hechos que afectan la vida de las personas y de las organizaciones no estn necesariamente es suss propios espacios ni se desarrollan bajo los mismo cdigos de conducta o limitaciones formales que ellos. All el rol de las instituciones, si bien importante para aplacar esta falta de certezas, puede ser progresivamente mellado por la falta de confianzas, de proteccin y de seguridades, hasta volverse insuficente o ineficaz. Dimensiones como los mercados financieros o el internet estn lejos de poder actuar regulados bajo normas formales y, pese representar intercambios impersonales de alcance planetario, se sustentan en convenciones informles y en confianza, poniendo en riesgo la sustentabilidad del sistema econmico global. Bauman (2001, p 33) arguye que hay pocas esperanzas de que los actuales sufrimientos producidos por la incertidumbre sean aliviados y que solo nos aguarda ms incertidumbre. All las instituciones pueden empezar a jugar un rol an ms fundamental en mitigar esa ausencia de certezas, pero cabra preguntarse si en algn momento la instalacin de instituciones seguir siendo rentable para controlar la incertidumbre cuando esta crece rpidamente.

Bibliografa Barker, W., & Inglehart, R. (2000). Modernization, cultural change, and the persistence of traditional values. American sociological review , 19-51. Bauman, Z. (2001). En busca de la poltica. Buenos Aires: Fondo de Cultura Econmica. Inglehart, R. (1998). Modernizacin y postmodernizacin. El cambio cultural, econmico y poltico en 43 sociedades. Madrid: Siglo XX de Espaa. North, D. (1993). Instituciones, cambio institucional y desempeo econmico. Mxico D.F.: Fondo de Cultura Econmica.