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Interpretacin de mapas

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INTRODUCCIN
Interpretacin de mapas o Lectura de mapas, tcnica para descifrar los smbolos con los que se construye un mapa y formar con ellos una imagen mental con sentido. Las tcnicas de interpretacin dependen de la percepcin visual y del conocimiento. A travs de la percepcin reconocemos y discriminamos no solo los smbolos individuales, sino tambin la estructura y el trazado del mapa. Mediante el conocimiento interpretamos esos smbolos otorgndoles un significado. Los mapas sirven para comprender mejor el espacio geogrfico, y dominar la lectura e interpretacin de los mismos es la clave para poder entenderlo.

EL MAPA: UN MODELO DE LA REALIDAD

Un mapa es un modelo o representacin simplificada del mundo que nos rodea, que nos permite estudiarlo y comprenderlo mejor. El uso de modelos no es exclusivo de la disciplina encargada de elaborar mapas, la cartografa; otras ciencias, como la fsica, las matemticas o la economa cuentan con sus propios modelos. Para construir cualquier mapa, la realidad ha de simplificarse. Ello se lleva a cabo en tres pasos: primero, se realiza un proceso de recogida y seleccin de la informacin territorial ms relevante para los propsitos del mapa, eligindose la escala a la cual se desea representar el espacio (muchas veces en funcin del hueco de que se disponga en el papel o en la pgina web), as como la proyeccin cartogrfica a utilizar; despus, se clasifican los elementos espaciales que se vayan a representar, con el fin de reducir la complejidad y facilitar la comprensin del mapa; por ltimo, se obtiene una generalizacin o simplificacin, disminuyendo la informacin que va a aparecer representada, de modo que as se facilita su lectura. Una vez elaborado el modelo cartogrfico, el lector podr interpretar y analizar el mapa para tener una imagen fiel de la realidad. Podra deducirse que los mapas son algo insatisfactorio y limitado, pero en su propia debilidad reside su fuerza. Mediante el filtro, la seleccin y la composicin a las escalas que estos incorporan, muestran muchos elementos y asociaciones de las que de otro modo no seramos conscientes.

COMUNICACIN O LENGUAJE CARTOGRFICO

Muchos de los errores que se cometen en la interpretacin de mapas tienen su origen en el desconocimiento del proceso seguido para su elaboracin. A diferencia de otros medios de comunicacin, como pueden ser los relacionados con la escritura, el lenguaje de los mapas carece de unas reglas tan bien definidas, por lo que su interpretacin puede ser ms compleja.

Por ejemplo, se sabe que la lectura de un texto latino se empieza por la parte superior izquierda y existen unas normas de puntuacin que ayudan a comprenderlo, pero el lenguaje cartogrfico es ms complejo, ya que esas reglas son ms difusas y ambiguas, y pueden no ser conocidas por todos los lectores del mapa. Dependiendo del entrenamiento del lector en la interpretacin de la cartografa se podrn asignar ciertas caractersticas visuales, ms o menos sencillas y deducibles, a los smbolos o atributos que representan la realidad a cartografiar. Por ejemplo, dentro de un mapa siempre tenderemos a considerar los elementos ms oscuros como los ms importantes o tenderemos a hacer grupos de los elementos puntuales que se encuentren cerca unos de otros (varias casas juntas forman una manzana en un callejero). En ocasiones resulta complicado interpretar un mapa o este no transmite fielmente la informacin que el cartgrafo quera representar. Se habla entonces de la existencia de ruido en la comunicacin. Este ruido puede ser debido a distintas fuentes: a que los datos utilizados para la elaboracin de la cartografa sean anticuados o incompletos; a que el cartgrafo haya incluido demasiada informacin en el mapa, de forma que este se vuelve ilegible, o haya errado en la eleccin de la simbologa utilizada, por lo que la interpretacin se hace ms difcil y confusa; a que la reproduccin, o proceso de impresin, sea deficiente, ya que un buen mapa puede estropearse si las tintas utilizadas desvirtan los colores o el gramaje del papel no es el adecuado y se rompe o deteriora con el uso; por ltimo, el usuario del mapa puede no tener los conocimientos necesarios para la correcta interpretacin, lo que puede dar lugar a que esta sea parcial o incluso errnea.

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Smbolos del mapa

Para poder representar fielmente la realidad, los elementos del mapa han de estar situados en posiciones relativas similares a las que tienen sobre la superficie terrestre. Deben elegirse una serie de smbolos que representen dichos elementos y que puedan ser interpretados por el lector, pues mediante los smbolos se introduce la informacin en el mapa. La escala permite medir las distancias existentes entre los distintos elementos o smbolos; los sistemas de coordenadas espaciales permiten establecer su posicin sobre la superficie terrestre. Los smbolos pueden ser puntuales, lineales o poligonales. La forma en que se representan los distintos elementos va a depender en gran medida de la escala y el propsito del mapa. As, una ciudad como Ro de Janeiro puede representarse como un polgono en un mapa en el que se representara una pequea porcin de Brasil, mientras que aparecer como un punto si el propsito del cartgrafo es realizar un mapa en el que aparezcan las principales ciudades de Latinoamrica. Los smbolos tambin pueden emplear el color para facilitar su identificacin.

Los smbolos, adems de representar en el mapa la posicin de los distintos elementos reales de la forma ms exacta posible, dan tambin informacin sobre los atributos, es decir, sobre las caractersticas del elemento cartografiado. Ello se consigue al aadir variaciones en el color y el tamao de los smbolos, o al incluir textos y toponimia. As, por ejemplo, las masas de agua aparecern siempre en azul por convenciones y arbitrariedades internacionales; las reas con mayores densidades de poblacin se pueden representar en los mapas de superficies proporcionales con crculos de gran tamao, o los ros principales de una cuenca hidrogrfica aparecern etiquetados con su nombre. En un principio, el lector aprende a descifrar los elementos individuales del mapa, es decir, cada smbolo, que representa un objeto determinado o una clase de elementos que debe reconocerse y comprenderse. Sin embargo, no se trata solo de descubrir su significado; un mapa es una composicin en la que cada smbolo tiene una localizacin, est situado en un contexto y est relacionado con otros smbolos. Hasta los espacios en blanco tienen un significado. Comprender esto implica unos grados superiores de habilidad en la interpretacin de mapas; es importante tener en cuenta que estos no son solo sencillos reflejos anlogos de la realidad, a escala y dimensiones reducidas, sino abstracciones de esa realidad. Conceptualmente, los mapas son muy diferentes de las fotografas, ya que omiten muchas cosas que seran visibles en una imagen fotogrfica, simplificando y, a menudo, exagerando ciertas caractersticas, y realizando una clasificacin y codificacin segn la naturaleza o finalidad del propio mapa. Aunque es un objetivo bsico de muchas tcnicas de interpretacin cartogrfica el intentar ver o imaginarse el paisaje a partir del mapa, este no recoge completamente las texturas, el carcter y las cualidades experimentales de la realidad, jugando la imaginacin y el preconocimiento del lugar un papel importante para una correcta interpretacin cartogrfica.

3.2

Textos del mapa

Los mapas suelen llevar textos incorporados, por ejemplo, nombres de lugares, el ttulo o la leyenda. Un mapa que no lleva ningn nombre es un mapa mudo, til nicamente para realizar actividades o para localizar en l datos de alguna clase. Es imprescindible prestar atencin a la rotulacin (conjunto de nombres y nmeros) con el fin de interpretar bien la informacin espacial que ofrece el mapa. Los nombres pueden ser genricos, es decir, que indican el tipo de elemento incorporado (ro, carretera, iglesia), o propios, los que designan y diferencian cada uno de esos elementos (ro Bravo, carretera A-2, iglesia de San Pablo). La toponimia estudia los nombres propios o topnimos. Los topnimos pueden traducirse o conservar el idioma de la regin a la que se refiere: por ejemplo, un mapa elaborado en espaol puede llevar rotulado Nueva York o New York. En muchos casos se tiende a conservar los nombres en el idioma de la regin, con su ortografa propia, pero tambin se puede duplicar el nombre en las dos lenguas o dialectos, si el mapa no queda confuso al hacerlo. En el caso de dudas ante cambios habidos a lo largo de la

historia, los nombres de municipios y localidades se pueden consultar en publicaciones oficiales que edita cada pas o regin administrativa, como el Nomencltor en Espaa. En los mapas topogrficos se utilizan distintos tipos de rotulacin con carcter de signo convencional; as los ros llevan un tipo de letra diferente a las montaas o a las localidades, que conviene plasmar en la leyenda. Hay una amplia variedad de opciones para los textos: pueden ir con letras maysculas (versales) o minsculas (aunque siempre empiezan por mayscula), en cursiva, negrita o redonda, con letras de colores diferentes

TCNICAS DE INTERPRETACIN CARTOGRFICA

La forma en que un lector lee e interpreta un mapa depende en gran medida de la utilizacin que le vaya a dar y del grado de entrenamiento y formacin cartogrfica que esa persona tenga. Una buena formacin requiere conocer nociones y conceptos cartogrficos y geogrficos bsicos: escala, leyenda, relieve, proyecciones cartogrficas, curvas de nivel, altitud, coordenadas, densidad de poblacin, sectores econmicos, tipologa de mapas (topogrficos y temticos: de puntos, coropltico, isopltico, de flujos, de smbolos proporcionales, del tiempo cada uno con peculiaridades propias), usos del suelo, paisaje, cliserie, orientacin, teledeteccin Las tcnicas especficas de visualizacin de mapas empleadas varan segn el tipo de mapa y segn las necesidades del que lo lee. Muchas de estas, en ningn caso todas, estn relacionadas con la bsqueda y localizacin; la identificacin de la ruta y la navegacin; la visualizacin del paisaje a travs del mapa; y el anlisis espacial. Quiz la finalidad ms obvia y aparentemente la tarea ms simple en la interpretacin de mapas sea su uso como diccionario geogrfico: buscar y localizar un lugar, o, por ejemplo, conocer qu suelos se desarrollan en un determinado espacio. Los mapas topogrficos y los atlas generales son muy tiles para localizar un lugar. Para una bsqueda eficiente de topnimos deben consultarse la leyenda del mapa o el ndice del atlas. Es necesario interpretar el mapa vindolo como una composicin, no como una coleccin de signos sin relacin alguna, pues como dijo Rudolf Arnheim: ningn detalle se asla en s mismo y se separa de forma hermtica de su contexto. Los mapas desaprueban el aislamiento de detalles sueltos. Preservan la continuidad del mundo real. De este modo, cuando se busca un tipo de suelo, se dirigir la vista hacia dibujos ms amplios y hacia las relaciones del suelo con la topografa, lo que conducir, casi sin darnos cuenta, a una interpretacin. Muchas personas asocian la interpretacin de mapas con la planificacin de rutas y la navegacin (terrestre, area y martima). Una tarea preliminar esencial es identificar la posicin en el mapa y despus orientarlo de manera que los elementos que se han identificado en el mapa estn alineados con los elementos visibles en el terreno. Entonces se puede conocer la direccin en la que moverse. La navegacin progresa mediante un proceso de lectura de los elementos existentes en la ruta que se ha escogido. Para realizar este proceso con xito es

necesario utilizar la mxima informacin disponible. Por ejemplo, cuando se va por una carretera, podra ser insuficiente confiar en contar los cruces y las curvas de la carretera; conviene tener en cuenta otros comprobantes (marcas o seales) confirmatorios, como una hilera de postes de luz, un puente en la va del ferrocarril o la configuracin general del terreno. Para planificar una ruta se necesita un mayor grado de visualizacin del paisaje y nivel de abstraccin, adems de emplear el propio juicio para escoger una de las diferentes alternativas que puedan presentarse. La prctica de visualizar las formas de relieve a partir de las curvas de nivel, realzada por la capacidad de hacer corresponder el mapa y el paisaje, es una de las tcnicas desarrolladas de interpretacin de mapas que genera mayor satisfaccin. Algunas de las tcnicas ms mecnicas de lectura de mapas, como es encontrar las coordenadas u orientar un mapa, se ensean y aprenden con facilidad. Tampoco entraan gran dificultad las tcnicas de medida que se aplican a los mapas, como la conversin de las distancias del mapa en distancias reales gracias a la escala, o el clculo de una pendiente a partir de la separacin entre las curvas de nivel, que puede reflejarse en un perfil topogrfico. El anlisis espacial pone en evidencia estructuras y formas de organizacin espacial recurrentes, y describe los procesos que se encuentran en el origen de esas estructuras. Su objetivo es proponer una explicacin parcial y las posibilidades de previsin con respecto al estado y la evolucin probable de los elementos geogrficos, a partir del conocimiento de su situacin en relacin con los otros objetos geogrficos. Se apoya sobre los mtodos estadsticos y los modelos matemticos, utilizando los mapas, las encuestas, las simulaciones... El anlisis espacial es empleado por muchas otras disciplinas adems de la geografa, como la economa regional, la arqueologa o las ciencias del medio ambiente. Muchas de las aplicaciones cientficas y analticas de la interpretacin de mapas que incluyen la cartometra (mediciones en los mapas), las tcnicas de seleccin o la comprobacin de la covariacin espacial y la asociacin de diferentes variables pueden realizarse ahora de un modo ms eficaz utilizando los Sistemas de Informacin Geogrfica (SIG), que se apoyan en la informtica y han dado un nuevo valor a los mapas, recalcando su importante papel en el anlisis de datos. Los mapas digitales permiten realizar complejos estudios de forma automatizada, generar nuevos mapas y crear mayor cantidad de informacin, mucho ms precisa y en menor tiempo que antao. El desarrollo de otras nuevas tecnologas, entre ellas Internet, ha tenido un impacto decisivo en la forma en que podemos ver e interpretar los mapas. Se ha extendido enormemente el conocimiento del lenguaje cartogrfico gracias a la utilizacin masiva de todo tipo de mapas en pginas web, cuyas aplicaciones permiten a millones de personas planificar la ruta para sus vacaciones o elegir un hotel para alojarse tras mostrarse los resultados en forma de mapas casi personalizados que se generan directa y automticamente a travs de complejas aplicaciones informticas. Tambin existe la posibilidad de ver el mundo en tres dimensiones con aplicaciones como World Wind (desarrollada por la NASA), 3D World Map, MSN Virtual Earth o Google Earth, que permiten

al usuario volar virtualmente sobre un territorio que puede verse tal y como es en realidad, ello gracias a la superposicin de fotografas areas o imgenes de satlite. Estas aplicaciones vienen acompaadas de completas pautas de uso y glosarios explicativos, y nos ofrecen una imagen mucho ms real y sencilla de interpretar el territorio. Microsoft Encarta 2009. 1993--2008 Microsoft Corporation. Reservados todos los derechos.