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Julio Verne

Cinco semanas en globo


I
El final de un discurso muy aplaudido. Presentacin del doctor Samuel Fergusson. Excelsior. - Retrato de cuerpo entero del doctor. Un fatalista convencido. - Comida en el Travellers
Club. - Numerosos brindis de circunstancias
El da 14 de enero de 1862 haba asistido un numeroso auditorio a la
sesin de la Real Sociedad Geogrfica de Londres, plaza de Waterloo, 3.
El presidente, sir Francis M .... comunicaba a sus ilustres colegas un
hecho importante en un discurso frecuentemente interrumpido por los
aplausos.
Aquella notable muestra de elocuencia finalizaba con unas cuantas frases
rimbombantes en las que el patriotismo manaba a borbotones:
Inglaterra ha marchado siempre a la cabeza de las naciones (ya se sabe
que las naciones marchan universalmente a la cabeza unas de otras) por
la intrepidez con que sus viajeros acometen descubrimientos geogrficos.
(Numerosas muestras de aprobacin.) El doctor Samuel Fergusson, uno de
sus gloriosos hijos, no faltar a su origen. (Por doquier.No! No!) Su
tentativa, si la corona el xito (gritos de: La coronar!), enlazar,
completndolas, las nociones dispersas de la cartografa africana
(vehemente
aprobacin),
y
si
fracasa
(gritos
de:
Imposible!
Imposible!), quedar consignada en la Historia como una de las ms
atrevidas concepciones del talento humano. (Entusiasmo frentico.)
-Hurra! Hurra! -aclam la asamblea, electrizada por tan conmovedoras
palabras.
-Hurra por el intrpido Fergusson! -exclam uno de los oyentes ms
expansivos.
Resonaron entusiastas gritos. El nombre de Fergusson sali de todas las
bocas, y fundados motivos tenemos para creer que gan mucho pasando por
gaznates ingleses. El saln de sesiones se estremecio.
All se hallaba, sin embargo, un sinfn de intrpidos viajeros,
envejecidos y fatigados, a los que su temperamento inquieto haba
llevado a recorrer las cinco partes del mundo. Todos ellos, en mayor o
menor medida, haban escapado fsica o moralmente a los naufragios, los

incendios, los tomahawk de los indios, los rompecabezas de los salvajes,


los horrores del suplicio o los estmagos de la Polinesia. Pero nada
pudo contener los latidos de sus corazones durante el discurso de sir
Francis M .... y la Real Sociedad Geogrfica de Londres, sin duda, no
recuerda otro triunfo oratorio tan completo.
Pero en Inglaterra el entusiasmo no se reduce a vanas palabras. Acua
moneda con ms rapidez aun que los volantes de la Royal Mint. Se abri,
antes de levantarse la sesin, una suscripcin a favor del doctor Fergusson que alcanz la suma de dos mil quinientas libras. La importancia
de la cantidad recaudada guardaba proporcin con la importancia de la
empresa.
Uno de los miembros de la sociedad interpel al presidente para saber si
el doctor Fergusson seria presentado oficialmente.
-El doctor est a disposicin de la asamblea -respondi sir Francis M...
-Que entre! Que entre! -gritaron todos-. Bueno es que veamos con
nuestros propios ojos a un hombre de tan extraordinaria audacia.
-Acaso tan increble proposicin -dijo un viejo comodoro apopltico- no
tenga ms objeto que embaucarnos.
-Y si el doctor Fergusson no existiera? -pregunt una voz maliciosa.
-Tendramos que inventarlo -respondi un miembro bromista de aquella
grave sociedad.
-Hagan pasar al doctor Fergusson -dijo sencillamente sir Francis M...
Y el doctor entr entre estrepitosos aplausos, sin conmoverse lo ms
mnimo.
Era un hombre de unos cuarenta aos, de estatura y constitucin
normales; el subido color de su semblante pona en evidencia un
temperamento sanguneo; su expresin era fra, y en sus facciones, que
nada tenan de particular, sobresala una nariz asaz voluminosa, a guisa
de bauprs, como para caracterizar al hombre predestinado a los
descubrimientos; sus ojos, de mirada muy apacible y ms inteligente que
audaz, otorgaban un gran encanto a su fisonoma; sus brazos eran largos
y sus pies se apoyaban en el suelo con el aplomo propio de los grandes
andarines
Toda la persona del doctor respiraba una gravedad tranquila, que no
permita ni remotamente acariciar la idea de que pudiese ser instrumento
de la ms insignificante farsa.
As es que los hurras y los aplausos no cesaron hasta que, con un ademn
amable, el doctor Fergusson pidi un poco de silencio. A continuacin se
acerc al silln dispuesto expresamente para l y desde all, en pie,
dirigiendo a los presentes una mirada enrgica, levant hacia el cielo
el ndice de la mano derecha, abri la boca y pronunci esta sola
palabra:

- Excelsior!
No! Ni una interpelacin inesperada de los seores Dright y Cobden, ni
una demanda de fondos,extraordinarlos por parte de lord Palmerston para
fortificar los peascos de Inglaterra, haban obtenido nunca un xito
tan completo! El discurso de sir Francis M... haba quedado atrs, muy
atrs. El doctor se manifestaba a la vez sublime, grande, sobrio y
circunspecto; haba pronunciado la palabra adecuada a la situacin:
Excelsior!
El viejo comodoro, completamente adherido a aquel hombre extraordinario,
reclam la insercin ntegra del discurso de Samuel Fergusson en los
Proceedings of the Royal Geographical Society of London.
Quin era, pues, aquel doctor, y cul la empresa que iba a acometer?
El padre del joven Fergusson, denodado capitn de la Marina inglesa,
haba asociado a su hijo, desde su ms tierna edad, a los peligros y
aventuras de su profesin. Aquel digno nio, que no pareci haber
conocido nunca el miedo, anunci muy pronto un talento despejado, una
inteligencia de investigador, una aficin notable a los trabajos
cientficos; mostraba, adems, una habilidad poco comn para salir de
cualquier atolladero; no se apur nunca por nada de este mundo, ni
siquiera a la hora de servirse por vez primera en la comida del tenedor,
cosa en la que los nios no suelen sobresalir.
Su imaginacin se inflam muy pronto con la lectura de las empresas
audaces y de las exploraciones martimas. Sigui con pasin los
descubrimientos que sealaron la primera parte del siglo XIX y so con
la gloria de los Mungo-Park, de los Bruce, de los Cailli, de los
Levaillant, e incluso un poco, segn creo, con la de Selrik, el Robinsn
Crusoe, que no le pareca inferior. Cuntas horas bien ocupadas pas
con l en la isla de Juan Fernndez! Aprob con frecuencia las ideas del
marinero abandonado; discuti algunas veces sus planes y sus proyectos.
l habra procedido de otro modo, tal vez mejor; en cualquier caso,
igual de bien. Pero, desde luego, jams habra dejado aquella isla de
bienaventuranza, donde era tan feliz como un rey sin sbditos... No, ni
siquiera en el caso de que le hubieran nombrado primer lord del
Almirantazgo.
Dejo a la consideracin del lector si semejantes tendencias se
desarrollaron durante su aventurera juventud lanzada a los cuatro
vientos. Su padre, hombre instruido, no dejaba de consolidar aquella
perspicaz inteligencia con estudios continuados de hidrografa, fsica y
mecnica, acompaados de algunas nociones de botnica, medicina y
astronoma.
A la muerte del digno capitn, Samuel Fergusson tena veintids aos de
edad y haba dado ya la vuelta al mundo. Ingres en el cuerpo de

ingenieros bengales y se distingui en varias acciones; pero la


existencia de soldado no le convena, dada su escasa inclinacion a mandar y menos an a obedecer. Dimiti y, ya cazando, ya herborizando,
remont hacia el norte de la pennsula india y la atraves desde Calcuta
a Surate. Un simple paseo de aficionado.
Desde Surate le vemos pasar a Australia, y tomar parte, en 1845, en la
expedicin del capitn Sturt, encargado de descubrir ese mar Caspio que
se supone existe en el centro de Nueva Holanda.
En 1850, Samuel Fergusson regres a Inglaterra y, ms dominado que nunca
por la fiebre de los descubrimientos, acompa hasta 1853 al capitn Mac
Clure en la expedicin que coste el continente americano desde el
estrecho de Behring hasta el cabo de Farewel.
A pesar de todas las fatigas, y bajo todos los climas, Fergusson
resista maravillosamente. Se hallaba a sus anchas en medio de las
mayores privaciones. Era el perfecto viajero, cuyo estmago se reduce o
se dilata a voluntad, cuyas piernas se estiran o se encogen segn la improvisada cama, y que se duerme a cualquier hora del da y despierta a
cualquier hora de la noche.
Nada menos asombroso por consiguiente, que hallar a nuestro infatigable
viajero visitando desde 1855 hasta 1857 todo el oeste del Tbet en
compaa de los hermanos Schtagintweit, para traernos de aquella exploracin observaciones etnogrficas de lo ms curioso.
Durante aquellos viajes, Samuel Fergusson fue el corresponsal ms activo
e interesante del Daily Telegraph, ese peridico que cuesta un penique y
cuya tirada, que asciende a ciento cuarenta mil ejemplares diarios,
apenas logra abastecer a sus millones de lectores.
As pues, el doctor era hombre bien conocido, pese a no pertenecer a
ninguna institucin cientfica, ni a las Reales Sociedades Geogrficas
de Londres, Pars, Berln, Viena o San Petersburgo, ni al Club de los
Viajeros, ni siquiera a la Royal Politechnic Institution, donde su
amigo, el estadista Kokburn, meta mucho ruido.
Un da Kokburn le propuso, para darle gusto, resolver el siguiente
problema: dado el nmero de millas recorridas por el doctor alrededor
del mundo, cuntas millas ms ha andado su cabeza que sus pies,
teniendo en cuenta la diferencia de los radios? O bien, conociendo el
nmero de millas recorridas por los pies y por la cabeza del doctor,
calcular su estatura con toda exactitud.
Pero Fergusson continuaba mantenindose alejado de las sociedades
cientficas, pues era feligrs militante, no parlante; le pareca
emplear mejor el tiempo investigando que discutiendo, y prefera un
descubrimiento a cien discursos.

Cuntase que un ingls se traslad a Ginebra con intencin de visitar el


lago. Le metieron en un carruaje antiguo en el que los asientos estaban
de lado, como en los mnibus, y a l le toc por casualidad estar
sentado de espaldas al lago. El carruaje realiz pacficamente su viaje
circular y nuestro ingls, aunque ni una sola vez volvi la cabeza,
regres a Londres perdidamente enamorado del lago de Ginebra.
El doctor Fergusson, por su parte, durante sus viajes se haba vuelto
ms de una vez, y de tal modo que haba visto mucho. No haca ms que
obedecer a su naturaleza, y tenemos ms de un motivo valedero para creer
que era algo fatalista, aunque de un fatalismo muy ortodoxo, pues
contaba consigo mismo y hasta con la Providencia; se senta ms bien
empujado a los viajes que atrado por ellos y recorra el mundo a la
manera de una locomotora, la cual no se dirige, sino que es dirigida por
el camino.
-Yo no sigo mi camino -deca el doctor con frecuencia-; el camino me
sigue a m.
A nadie asombrar, pues, la indiferencia y sangre fra con que acogi
los aplausos de la Real Sociedad; estaba muy por encima de tales
miserias, exento de orgullo y ms an de vanidad; le pareca muy
sencilla la proposicin que haba dirigido al presidente, sir Francis
M .... y ni siquiera se percat del inmenso efecto que haba producido.
Despus de la sesin, el doctor fue conducido al Traveller's Club, en
Pall Mall, donde se celebraba un soberbio banquete. Las dimensiones de
las piezas servidas a la mesa guardaban proporcin con la importancia
del personaje, y el esturin que figuraba en tan esplndida comida no
meda ni un centmetro menos que el propio Samuel Fergusson.
Se hicieron numerosos brindis con vinos de Francia en honor de los
clebres viajeros que se haban ilustrado en las tierras de frica. Se
bebi a su salud o en su memoria, y por orden alfabtico, lo que es muy
ingls: por Abbadie, Adams, Adamson, Anderson, Arnaud, Baikie, Baldwin,
Barth, Batuoda, Beke, Beltrame, Du Berba, Binbanchi, Bolohnesi, Bolwik,
Bolzoni, Bonnemain, Brisson, Browne, Bruce, Brun-Rollet, Burchell,
Burtckhardt, Burton, Caillaud, Cailli, Campbell, Chapman, Clapperton,
Clol Rey, Colomien, Courval, Cumming, Cunny, Debono, Decken, Denham,
Desavamchers, Dicksen, Dickson, Dochard, Duchaillu, Duncan, Durand,
Duroul, Duveyrier, Erchardt, D'Escayrac de Lautore, Ferret, Fresnel,
Gallnier, Galton, Geoffroy, Golberry, Hahn Hahn, Harnier, Hecquart,
Heuglin, Homernann, Houghton, Imbert Kaufmann, Knoblecher, Krapf,
Kummer, Lafaille, Lafargue, Laing, Lambert, Lamiral, Lamprire, John
Lander, Richard Lander, Lefebre, Lejean, Levaillan, Livingstone,
Maccarthie,
Magglar,
Maizan,
Malzac,
Moffat,
Mollien,
Monteiro,
Morrison, Mungo-Park, Neimans, Overweg, Panett, Partarrieau, Pascal,

Pearse, Peddie, Peney, Petherick, Poncet, Puax, Raffene, Rath, Rebmann,


Richardson, Riley, Ritchie, Rochet D'Aricourt, Rongawi, Roscher, Ruppel
Saugnier, Speke, Steidner, Tribaud, Thompson, Thornton, Toole, Tousny,
Trotter, Tuckey, Tyrwitt, Vaudey, Veyssire, Vincent, Vinco, Vogel,
Warhlberg, Warington, Washington, Werne, Wild y, por ltimo, por el
doctor Samuel Fergusson, el cual, con su increble tentativa, deba
enlazar los trabajos de aquellos viajeros y completar la serie de los
descubrimientos africanos.
II
Un artculo del Daily Telegraph. - Guerra de
Peridicos cientficos. - El seor Petermann apoya a su
amigo el doctor Fergusson. - Respuesta del sabio Koner.
- Apuestas comprometidas. - Varias proposiciones
hechas al doctor
Al da siguiente, en su nmero del 15 de enero, el Daily Telegraph
public un artculo concebido en los siguientes trminos:
frica desvelar por fin el secreto de sus vastas soledades. Un Edipo
moderno nos dar la clave del enigma que no han podido descifrar los
sabios de sesenta siglos. En otro tiempo, buscar el nacimiento del Nilo,
fontes Nili quoerere, se consideraba una tentativa insensata, una irrealizable quimera.
El doctor Barth, siguiendo hasta Sudn el camino trazado por Denham y
Clapperton;
el
doctor
Livingstone,
multiplicando
sus
intrpidas
investigaciones desde el cabo de Buena Esperanza hasta el golfo de
Zambeze; y los capitanes Burton y Speke, con el descubrimiento de los
Grandes Lagos interiores, abrieron tres caminos a la civilizacin
moderna. Su punto de interseccin, al cual no ha podido llegar ningn
viajero, es el corazn mismo de frica. Hacia ah deben encaminarse
todos los esfuerzos.
Pues bien, los trabajos de aquellos atrevidos pioneros de la ciencia
quedarn enlazados gracias a la audaz tentativa del doctor Samuel
Fergusson, cuyas importantes exploraciones han tenido ocasin de
apreciar ms de una vez nuestros lectores.
El intrpido descubridor (discoverer) se propone atravesar en globo toda
frica de este a oeste. Si no estamos mal informados, el punto de
partida de su sorprendente viaje ser la isla de Zanzbar, en la costa
oriental. En cuanto al punto de llegada, tan slo la Providencia lo
sabe.

Ayer se present oficialmente en la Real Sociedad Geogrfica la


propuesta de esta exploracin cientfica, y se concedieron dos mil
quinientas libras para sufragar los gastos de la empresa.
Tendremos a nuestros lectores al corriente de tan audaz tentativa, sin
precedente en los fastos geogrficos.
Como era de esperar, el artculo del Daily Telegraph caus un gran
alboroto. Levant las tempestades de la incredulidad, y el doctor
Fergusson pas por un ser puramente quimrico, inventado por el seor
Barnum, que despus de haber trabajado en Estados Unidos, se dispona a
hacer las islas Britnicas.
En Ginebra, en el nmero de febrero de los Boletines de la Sociedad
Geogrfica, apareci una respuesta humorstica; su autor se burlaba, con
no poco ingenio, de la Real Sociedad de Londres, del Traveller's Club y
del fenomenal esturin.
Pero el seor Petermann, en sus Mittneilungen, publicados en Gotha,
impuso el ms absoluto silencio al peridico de Ginebra. El seor
Petermann conoca personalmente al doctor Fergusson y sala garante de
la empresa de su valeroso amigo.
Todas las dudas se invalidaron muy pronto. En Londres se hacan los
preparativos del viaje; las fbricas de Lyon haban recibido el encargo
de una importante cantidad de tafetn para la construccin del
aerstato; y el Gobierno britnico pona a disposicin del doctor el
transporte Resolute, al mando del capitn Pennet.
Brotaron estmulos, estallaron felicitaciones. Los pormenores de la
empresa aparecieron muy circunstanciados en los Boletines de la Sociedad
Geogrfica de Pars y se insert un artculo notable en los Nuevos
Anales de viajes, geografa, historia y arqueologa de V. A. Malte-Brun.
Un minucioso trabajo publicado en Zeitschrift Algemeine Erd Kunde por el
doctor W. Kouer, demostr la posibilidad del viaje, sus probabilidades
de xito, la naturaleza de los obstculos y las inmensas ventajas de la
locomocin por va area; no censur ms que el punto de partida; crea
preferible salir de Massaua, ancn de Abisinia, desde el cual James
Bruce, en 1768, se haba lanzado a la exploracin del nacimiento del
Nilo. Admiraba sin reserva alguna el carcter enrgico del doctor
Fergusson y su corazn cubierto con un triple escudo de bronce que
conceba e intentaba semejante viaje.
El North American Review vio, no sin disgusto, que estaba reservada a
Inglaterra tan alta gloria; procuro poner en ridculo la proposicin del
doctor, y le indic que, hallndose en tan buen camino, no parase hasta
Amrica.

En una palabra, sin contar los diarios del mundo entero, no hubo
publicacin cientfica, desde el Journal des Missions evangliques hasta
la Revue algrienne et coloniale, desde los Annales de la Propagation
de la Foi hasta el Church Missionary Intelligencer, que no considerase
el hecho bajo todos sus aspectos.
En Londres y en toda Inglaterra se hicieron considerables apuestas:
primero, sobre la existencia real o supuesta del doctor Fergusson;
segundo, sobre el viaje en s, que no se intentara, segn unos, y segn
otros se emprendera pronto; tercero, sobre si tendra o no xito; y
cuarto, sobre las probabilidades o improbabilidades del regreso del
doctor Fergusson. En el libro de las apuestas se consignaron enormes
sumas, como si se hubiese tratado de las carreras de Epsom.
As pues, crdulos e incrdulos, ignorantes y sabios, fijaron todos su
atencin en el doctor, el cual se convirti en una celebridad sin
sospecharlo.
Dio
gustoso
noticias
precisas
de
sus
proyectos
expedicionarios. Hablaba con quien quera hablarle y era el hombre ms
franco del mundo. Se le presentaron algunos audaces aventureros para
participar de la gloria y peligros de su tentativa, pero se neg a
llevarlos consigo sin dar razn de su negativa.
Numerosos inventores de mecanismos aplicables a la direccin de los
globos le propusieron su sistema, pero no quiso aceptar ninguno. A los
que le preguntaban si acerca del particular haba descubierto algo nuevo, les dej sin ninguna explicacin, y sigui ocupndose, con una
actividad creciente, de los preparativos de su viaje.
III
El amigo del doctor. - De cundo databa su amistad. Dick Kennedy en Londres. - Proposicin inesperada,
pero nada tranquilizadora. - Proverbio poco
consolador. - Algunas palabras acerca del martirologio
africano. - Ventajas del globo aerosttico. - El secreto
del doctor Fergusson
El doctor Fergusson tena un amigo. No
un alter ego, pues la amistad no
absolutamente idnticos.
Pero, si bien posean cualidades
temperamento distinto, Dick Kennedy y
por un mismo y nico corazn, cosa
complaca.

era ste una rplica de s mismo,


podra existir entre dos seres
y aptitudes diferentes y un
Samuel Fergusson vivan animados
que, lejos de molestarles, les

Dick Kennedy era escocs en toda la aceptacin de la palabra; franco,


resuelto y obstinado. Viva en la aldea de Leith, cerca de Edimburgo, un
verdadero arrabal de la Vieja Ahumada. A veces practicaba la pesca,
pero en todas partes y siempre era un cazador determinado, lo que nada
tiene de particular en un hijo de Caledonia algo aficionado a recorrer
las montaas de Highlands. Se le citaba como un maravilloso tirador de
escopeta, pues no slo parta las balas contra la hoja de un cuchillo,
sino que las parta en dos mitades tan iguales que, pesndolas luego, no
se hallaba entre una y otra diferencia apreciable.
La fisonoma de Kennedy recordaba mucho la de Halbert Glendinning tal
como lo pint Walter Scott en El Monasterio. Su estatura pasaba de seis
pies ingleses aunque agraciado y esbelto, pareca estar dotado de una
fuerza herclea. Un rostro muy tostado por el sol, unos ojos vivos y
negros, un atrevimiento natural muy decidido, algo, en fin, de bondad y
solidez en toda su persona, predispona en favor del escocs.
Los dos amigos se conocieron en la India, donde servan en un mismo
regimiento. Mientras Dick cazaba tigres y elefantes, Samuel cazaba
plantas e insectos. Cada cual poda blasonar de diestro en su
especialidad, y ms de una planta rara cogi el doctor, cuya conquista
le cost tanto como un buen par de colmillos de marfil.
Los dos jvenes nunca tuvieron ocasin de salvarse la vida uno a otro ni
de prestarse servicio alguno, por lo que su amistad permaneca
inalterable. Algunas veces les alej la suerte, pero siempre les volvi
a unir la simpata.
Al regresar a Inglaterra, les separaron con frecuencia las lejanas
expediciones del doctor, pero este, a la vuelta, no dej nunca de ir, no
ya a preguntar por su amigo el escoces, sino a pasar con l algunas
semanas.
Dick hablaba del pasado, Samuel preparaba el porvenir; el uno miraba
hacia adelante, el otro hacia atrs. De ello resultaba que Fergusson
tena el nimo siempre inquieto, mientras que Kennedy disfrutaba de una
perfecta calma.
Despus de su viaje al Tibet, el doctor estuvo dos aos sin hablar de
expediciones nuevas. Dick lleg a imaginar que se haban apaciguado los
instintos de viaje e impulsos aventureros de su amigo, lo que le
complaca en extremo. La cosa, se deca a s mismo, tena un da u otro
que concluir de mala manera. Por ms que se tenga don de gentes, no se
viaja impunemente entre antropfagos y fieras. Kennedy procuraba, pues,
tener a raya a Samuel, que haba hecho ya bastante por la ciencia y demasiado para la gratitud humana.
El doctor no responda una palabra; permaneca pensativo y despus se
entregaba a secretos clculos, pasando las noches en operaciones de

numeros y experimentos con aparatos singulares de los que nadie se percataba. Se perciba que en su cerebro fermentaba un gran pensamiento.
-Qu estar tramando? -se pregunt Kennedy en enero, cuando su amigo se
separ de l para volver a Londres.
Una maana lo supo por el artculo del Daily Telegraph.
-Misericordia! --exclam-. Insensato! Loco! Atravesar frica en un
globo! Es lo nico que nos faltaba! He aqu en lo que meditaba desde
hace dos aos!
Sustituyan todos esos signos de admiracin por puetazos enrgicamente
asestados en la cabeza, y se harn una idea del ejercicio al que se
entregaba el buen Dick mientras profera semejantes palabras.
Cuando la vieja Elspteh, que era su ama de llaves, insinu que poda
tratarse muy bien de una chanza, l respondi:
-Una chanza! No, le conozco demasiado, ya s yo de qu pie cojea.
Viajar por el aire! Ahora se le ha ocurrido tener envidia de las
guilas! No, no se ir! Yo le atar corto! Si le dejase, el da menos
pensado se nos ira a la Luna!
Aquella misma tarde, Kennedy, inquieto y tambin incomodado, tom el
ferrocarril en General Rallway Station, y al da siguiente lleg a
Londres.
Tres cuartos de hora despus se ape de un coche de alquiler junto a la
pequea casa del doctor, en Soho Square, Greek Street, se encaram por
la escalera y llam a la puerta cinco veces seguidas.
Le abri Fergusson en persona.
-Dick? -dijo sin mucho asombro.
-El mismo -respondi Kennedy.
-Cmo, mi querido Dick! T en Londres durante las caceras de
invierno?
-Yo en Londres.
-Y qu te trae por aqu?
-La necesidad de impedir una locura que no tiene nombre.
-Una locura? -pregunt el doctor.
-Es cierto lo que dice este peridico? -replic Kennedy, mostrando el
nmero del Daily Telegraph.
-Ah! Te refieres a eso? Qu indiscretos son los peridicos! Pero,
sintate, Dick.
-No quiero sentarme. De verdad tienes la intencin de emprender ese
viaje?
-Ya lo creo. Estoy haciendo los preparativos y pienso...
-Dnde estn esos preparativos, que quiero hacerlos pedazos? Dnde
estn?
El digno escocs estaba verdaderamente furioso.

-Calma, mi querido Dick -repuso el doctor-. Comprendo tu clera. Ests


ofendido conmigo porque hasta ahora no te he contado nada acerca de mis
nuevos proyectos.
-Y a eso le llamas nuevos proyectos!
-Estaba muy ocupado -aadi Samuel sin admitir la interrupcin-, he
tenido que hacer muchas cosas. Pero, tranquilzate, no hubiera partido
sin escribirte...
-Me ro yo...
-Porque tengo intencin de llevarte conmigo.
El escocs dio un salto digno de un camello.
-Conque sas tenemos? -repuso-. Pretendes que nos encierren a los dos
en el hospital de Betlehem?
~He contado positivamente contigo, carsimo Dick, y te he escogido a ti
excluyendo a muchos aspirantes. -Kennedy estaba atnito-. Cuando me
hayas escuchado durante diez minutos -respondi tranquilamente el doctor-, me dars las gracias.
-Hablas en serio?
-Muy en serio.
-Y si me niego a acompaarte?
-No te negars.
-Pero y si me niego?
-Me ir solo.
-Sentmonos -dijo el cazador-, y hablemos desapasionadamente. Puesto que
no bromeas, vale la pena discutir el asunto.
-Discutamos almorzando, si no tienes en ello inconveniente, mi querido
Dick.
Los dos amigos se sentaron a la mesa frente a frente, entre un montn de
emparedados y una enorme tetera.
-Amigo Samuel -dijo el cazador-, tu proyecto es insensato. Es de
realizacin imposible! Es de todo punto impracticable!
-Eso lo veremos despus de haberlo intentado.
-Precisamente eso es lo que no hay que hacer, intentarlo.
-Por qu?
-Y los peligros y obstculos de todo gnero?
-Los obstculos -contest gravemente Fergusson- se han inventado para
ser vencidos. En cuanto a los peligros, quin puede estar seguro de que
los evita? Todo es peligro en la vida. Peligroso puede ser sentarse a la
mesa o ponerse el sombrero; adems, es preciso considerar lo que debe
suceder como si hubiese ya sucedido, y no ver ms que el presente en el
porvenir, puesto que el porvenir no es sino un presente algo ms lejano.
~Qu dices? -replic Kennedy, encogindose de hombros-. Eres un
fatalista.

-Fatalista en el buen sentido de la palabra. No nos preocuparemos de lo


que la suerte nos reserva y no olvidemos jams nuestro proverbio ingls:
Haga lo que haga, no se ahogar quien ha nacido para ser ahorcado.
No haba nada que responder, lo que no impidi a Kennedy eslabonar una
serie
de argumentos
fciles de
imaginar, pero
que resultara
interminable reproducir aqu.
-En fin -dijo, despus de una hora de discusin-, si te empeas en
atravesar frica, si ello es necesario para tu felicidad, por qu no
tomas los caminos ordinarios?
-Por qu? -respondi el doctor, animndose-. Porque hasta ahora todas
las tentativas han fracasado! Porque desde Mungo-Park, asesinado en el
Nger, hasta Vogel, que desapareci en el Wadal; desde Oudney, muerto en
Murmur, y Clapperton, muerto en Sackatou, hasta Maizan, hecho pedazos;
desde el mayor Laing, asesinado por los tuaregs, hasta Roscher de
Hamburgo, degollado a principios del 1860, se han inscrito numerosas
vctimas en el martirologio africano! Porque luchar contra los
elementos, contra el hambre, la sed y la fiebre, contra los animales
feroces y contra tribus ms feroces an es imposible! Porque lo que no
se puede hacer de una manera, debe intentarse de otra! En fin, porque
cuando no se puede pasar por en medio, se pasa por un lado o por encima!
-Si no se tratase ms que de pasar! -replic Kennedy-. Pero es posible
caerse!
-Y bien -repuso el doctor con la mayor sangre fra-, qu puedo temer?
Como supondrs, he tomado mis precauciones para no sufrir una cada del
globo; y, si ste me fallase, me hallara en tierra en las condiciones
normales de los exploradores. Pero mi globo no me fallar; ni siquiera
considero tal posibilidad.
-Pues es menester considerarla.
-No, amigo Dick. No pienso separarme de mi globo hasta que haya llegado
a la costa occidental de frica. Con l, todo es posible; sin l, quedo
expuesto a los peligros y obstculos naturales de tan difcil
expedicion; con l, ni el calor, ni los torrentes, ni las tempestades,
ni el simn, ni los climas insalubres, ni los animales salvajes, ni los
hombres pueden inspirarme miedo alguno. Si tengo demasiado calor, subo;
si tengo fro, bajo; si encuentro una montaa, la salvo; si un
precipicio, lo paso; si un ro, lo atravieso; si una tempestad, la
domino; si un torrente, lo cruzo como un pjaro. Avanzo sin cansarme, me
detengo sin necesidad de reposo. Planeo sobre ciudades desconocidas.
Vuelo con la rapidez del huracn, tan pronto por las regiones ms
elevadas de la atmsfera como a cien pasos de tierra, y el mapa de
frica se abre ante mis ojos en el gran atlas del mundo.

El buen Kennedy empezaba a emocionarse, y sin embargo, el espectculo


evocado le produca vrtigo. Contemplaba a Samuel con admiracin, pero
tambin con miedo; le pareca que estaba ya balancendose en el espacio.
-Veamos -dijo-. Reflexionemos un poco, amigo Samuel. Has hallado pues,
el medio de dirigir los globos?
-Por supuesto que no. Es una utopa.
-Entonces, irs...
-A donde quiera la Providencia; pero ser del este al oeste.
-Por qu?
-Porque cuento con valerme de los vientos alisios, cuya direccin es
constante.
-Es verdad! -exclam Kennedy, reflexionando-. Los vientos alisios...
Seguramente... En rigor, se puede... Algo hay...
-Si hay algo! No, amigo mo, hay ms que algo. El Gobierno ingls ha
puesto un transporte a mi disposicin, y est tambin resuelto que
crucen tres o cuatro buques por la costa occidental hacia la poca
presunta de mi llegada. Dentro de tres meses, todo lo ms, me hallar en
Zanzibar, donde hinchar mi globo, y desde all nos lanzaremos...
-Nos lanzaremos? -exclam Dick.
-Te atrevers a hacerme an alguna nueva objecin? Habla, amigo
Kennedy.
-Una objecin! Se me ocurren ms de mil; pero entre otras, dime: si
tienes previsto conocer el pas, si tienes previsto subir y bajar a tu
albedro, no lo podrs hacer sin perder gas; hasta ahora no se ha podido
proceder de otra manera, lo que ha impedido siempre las largas peregrinaciones por la atmsfera.
-Querido Dick, slo te dir una cosa: yo no perder ni un tomo de gas,
ni una molcula.
-Y bajars cuando quieras?
-Cuando quiera.
-Cmo?
-El cmo es mi secreto, amigo Dick. Ten confianza, y que mi divisa sea
la tuya: Excelsior!
-Pues bien, Excelsior! -respondi el cazador, que no saba una palabra
de latn.
Sin embargo, estaba decidido a oponerse por todos los medios posibles a
la partida de su amigo. De momento fingi adherirse a su parecer y se
content con observar. En cuanto a Samuel, fue a activar sus
preparativos.
IV

Exploraciones africanas. - Barth, Richardson,


Overweg, Werne, Brun- Rollet, Peney, Andrea
Debono, Miani, Guillaume Lejean, Bruce, Krapf
Rebmann, Maizan, Roscher, Burton y Speke

La lnea area que el doctor Fergusson se propona seguir no haba sido


escogida al azar; su punto de partida fue cuidadosamente estudiado, y no
sin razn el explorador resolvi verificar la ascensin desde la isla de
Zanzbar. Esta isla, situada cerca de la costa oriental de frica, se
encuentra a 60 de latitud austral, es decir, cuatrocientas treinta
millas geogrficas debajo del ecuador.
De aquella isla acababa de partir la ltima expedicin enviada por los
Grandes Lagos en busca del nacimiento del Nilo.
Pero conviene indicar qu exploraciones esperaba enlazar el doctor
Fergusson unas con otras.
Destacan dos: la del doctor Barth, en 1849, y la de los tenientes Burton
y Speke, en 1858.
El doctor Barth es un hamburgus que obtuvo para s y para su
compatriota Overweg el permiso de unirse a la expedicin del ingls
Richardson, encargado de una misin en Sudn.
Sudn es un vasto pas situado entre los 150 y los 100 de latitud norte,
es decir, que para llegar a l es menester penetrar mas de mil
quinientas millas en el interior de frica.
Hasta entonces aquella comarca nicamente era conocida por el viaje de
Denham, Clapperton y Oudney, verificado entre 1822 y 1824. Richardson,
Barth y Overweg, ansiosos de llevar ms lejos sus investigaciones, llegan a Tnez y a Trpoli, como sus antecesores, y luego a Murzuk, capital
del Fezzn.
Abandonan entonces la lnea recta y tuercen en direccin oeste, hacia
Ghat, guiados, no sin dificultades, por los tuaregs. Despus de mil
escenas de saqueo, vejaciones y ataques a mano armada, su caravana llega
en octubre al vasto oasis del Asben. El doctor Barth se separa de sus
compaeros, hace una excursin a la ciudad de Agads y se incorpora de
nuevo a la expedicin, la cual vuelve a ponerse en marcha el 12 de
diciembre. sta llega a la provincia de Damergu, donde los tres viajeros
se separan, y Barth, que toma el camino de Kano, llega a este punto a
fuerza de paciencia y pagando considerables tributos.
A pesar de una fiebre intensa, deja la ciudad de Kano el 7 de marzo,
acompaado por un solo criado. El principal objeto de su viaje es
reconocer el lago Chad, del cual le separan an trescientas cincuenta
millas. Avanza, pues, hacia el este y alcanza la ciudad de Zuricolo, en
Bornu, que es el ncleo del gran imperio central de frica. All se

entera de la muerte de Richardson, debida a la fatiga y las privaciones.


Llega a Kuka, capital de Bornu, a orillas del lago. Al cabo de tres
semanas, el 14 de abril, doce meses y medio despus de haber salido de
Trpoli, alcanza la ciudad de Ngornu.
Le volvemos a encontrar partiendo el 29 de marzo de 1851, con Overweg,
para visitar el reino de Adamaua, al sur del lago. Llega a la ciudad de
Yola, un poco ms abajo de los 90 de latitud norte; es el lmite extremo
alcanzado al sur por tan atrevido viajero.
En agosto vuelve a Kuka, desde donde recorre sucesivamente el Mandara,
el Baguirmi y el Kanem, y alcanza como lmite extremo al este la ciudad
de Mesena, situada a 170 20 de longitud oeste.
El 25 de noviembre de 1852, despus de la muerte de Overweg, su ltimo
compaero, se adentra por el oeste, visita Sokoto, atraviesa el Nger y
llega al fin a Tombuct, donde se consume durante ocho largos meses,
sometido a las vejaciones del jeque, los malos tratos y la miseria. Pero
la presencia de un cristiano en la ciudad no puede tolerarse por ms
tiempo y los fuhlahs amenazan con sitiarla. El doctor sale de ella el 17
de marzo de 1854, se refugia en la frontera, donde permanece treinta y
tres das en la indigencia ms completa, regresa a Kano en noviembre y
vuelve a entrar en Kuka, desde donde toma de nuevo el camino de Denham,
tras cuatro meses de espera. A ltimos de agosto de 1855 se traslada a
Trpoli y llega a Londres el 6 de septiembre, despus de haber perdido a
todos sus compaeros.
He aqu lo que fue el audaz viaje de Barth.
El doctor Fergusson anot cuidadosamente que se haba detenido a 4 0 de
latitud norte y 170 de longitud oeste.
Veamos ahora lo que hicieron los tenientes Burton y Speke en frica
oriental.
Las diversas expediciones que remontaron el Nilo no pudieron llegar
jams a su misterioso nacimiento. Segn el relato del mdico alemn F.
Werne, la expedicin intentada en 1840, bajo los auspicios de Mehemed
Al, se detuvo en Gondokoro, entre los paralelos 40 y 50 norte.
En 1855, Brun-Rollet, un saboyano nombrado cnsul de Cerdea en Sudn
oriental, en sustitucin de Vaudey, que haba muerto en activo, parti
de Kartum y, bajo el seudnimo de Zacub, traficante de goma y marfil,
lleg a Belenia, ms all del grado 4, y regres enfermo a Kartum, donde
muri en 1857.
Ni el doctor Peney, jefe de los servicios mdicos egipcios, el cual, en
un pequeo vapor, lleg un grado ms abajo de Gondokoro y muri
extenuado en Kartum; ni el veneciano Miani, que recorriendo las
cataratas situadas debajo de Gondokoro, alcanz el paralelo 2 0, ni el

negociante malts Andrea Debono, que llev ms lejos an su excursin


por el Nilo, pudieron franquear el infranqueable lmite.
En 1859, Guillaume Lejean, encargado por el Gobierno francs de una
misin especial, se traslad a Kartum por el mar Rojo y embarc en el
Nilo con veintin hombres de tripulacin y veinte soldados; pero no pudo
pasar de Gondokoro y corri los mayores peligros entre los negros
insurrectos. La expedicin dirigida por el seor D'Escayrac de Lautore
intent tambin en vano llegar al famoso nacimiento.
El mismo trmino fatal detuvo siempre a los viajeros. Los enviados de
Nern haban alcanzado en su poca los 90 de latitud; por consiguiente,
en dieciocho siglos no se avanzo mas que cinco o seis grados, es decir,
de trescientas a trescientas sesenta millas geogrficas.
Algunos viajeros intentaron llegar al origen del Nilo tomando un punto
de partida en la costa oriental de frica.
De 1768 a 1772, el escocs Bruce sali de Massaua, puerto de Abisinia,
recorri el Tigr, visit las minas de Axum, vio el nacimiento del Nilo
donde no estaba y no obtuvo ningn resultado importante.
En
1844,
el
doctor
Krapf,
misionero
anglicano,
fundaba
un
establecimiento en Mombasa, en la costa de Zanguebar, y en compaa del
reverendo Rebmann descubra dos montaas a trescientas millas de la
costa. Se trata de los montes Kilimanjaro y Kenia, que De Heuglin y
Thornton, acaban de escalar en parte.
En 1845, el francs Malzan desembarcaba solo en Bagamoyo, frente a
Zanzbar, y llegaba a Deje-la-Mhora, cuyo jefe le haca perecer vctima
de los ms crueles suplicios.
En agosto de 1859, el joven viajero Roscher, natural de Hamburgo, parta
con una caravana de mercaderes rabes y alcanzaba el lago Nyassa, donde
fue asesinado mientras dorma.
Por ltimo, en 1857, los tenientes Burton y Speke, oficiales ambos del
Ejrcito de Bengala, fueron enviados por la Sociedad Geogrfica de
Londres para explorar los Grandes Lagos africanos. Salieron de Zanzbar
el 17 de junio y se encaminaron directamente al oeste.
Despus de cuatro meses de padecimientos inauditos, de que les hubiesen
robado el equipaje y hubieran matado a sus porteadores, llegaron a
Kazeh, centro de reunin de traficantes y caravanas. Se habra dicho que
estaban en la Luna; all recogieron precisos documentos acerca de las
costumbres, el gobierno, la religin, la fauna y la flora del pas.
Despus se dirigieron hacia el primero de los Grandes Lagos, el
Tanganica, situado entre los 30 y los 80 de latitud austral; llegaron a
l el 14 de febrero de 1858 y visitaron las diversas tribus de las orillas, en su mayor parte canbales.

Partieron de all el 26 de mayo y regresaron a Kazeh el 20 de junio. En


Kazeh, Burton, rendido de fatiga, permaneci enfermo algunos meses;
durante este tiempo, Speke realiz una incursin de ms de trescientas
millas en direccin norte, hasta el lago Ukereue, avistndolo el 3 de
agosto; pero slo pudo ver su embocadura, a 20 3 de latitud.
El 25 de agosto haba regresado a Kazeh y reanudaba con Burton el camino
hacia Zanzbar, pas que los dos intrpidos viajeros vieron de nuevo en
marzo del ao siguiente. Entonces volvieron a Inglaterra, y la Sociedad
Geogrfica de Pars les concedi su premio anual.
El doctor Fergusson fij mucho su atencin en que los dos exploradores
no haban traspasado ni los 20 de latitud austral, ni los 290 de longitud
este.
Tratbase, pues, de enlazar las exploraciones de Burton y Speke con las
del doctor Barth, lo que equivala a salvar una extensin de pas de ms
de doce grados.
V
Sueos de Kennedy. - Artculos y pronombres
plural - Insinuaciones de Dick. - Paseo por
frica. - Lo que queda entre las dos puntas
- Expediciones actuales. - Speke y Grant. Decken y De Heuglin

en
el mapa de
del comps.
Krapf, De

El doctor Fergusson activaba afanoso los preparativos de su marcha. l


mismo diriga la construccin de su aerstato, introduciendo ciertas
modificaciones acerca de las cuales guardaba un silencio absoluto.
Se haba dedicado, desde mucho tiempo atrs, al estudio de la lengua
rabe y de varios idiomas mandingas, en los cuales, gracias a sus
aptitudes polglotas, hizo rpidos progresos.
Entretanto, su amigo el cazador no le dejaba ni a sol ni a sombra, pues
sin duda tema que el doctor tomase el portante sin decirle una palabra;
segua dirigindole acerca del particular las arengas ms persuasivas,
sin persuadir con ellas a Samuel Fergusson, y se deshaca en splicas
patticas que no conmovan lo ms mnimo a ste. Dick notaba que su
amigo se le escapaba de las manos.
El pobre escocs era, en realidad, digno de lstima. No poda mirar sin
terror la azulada bveda del cielo, al dormirse experimentaba balanceos
vertiginosos y todas las noches soaba que se despeaba desde
inconmensurables alturas.

Debemos aadir que, durante tan terribles pesadillas, se cay dos o tres
veces de la cama. Su primer impulso fue mostrar a Fergusson la seal de
un fuerte golpe que haba recibido en la cabeza.
-Y no llega ni a un metro de altura! -exclam con candor serfico-. Ni
a un metro! Y el chichn es como un huevo! Juzga t mismo!
Aquella insinuacin melanclica no conmovi al doctor.
-Nosotros no caeremos -dijo.
-Y si caemos?
-No caeremos.
La conviccin del doctor dej a Kennedy sin respuesta.
Lo que exasperaba particularmente a Dick era que el doctor pareca dar
muestras
de una
abnegacin absoluta
hacia l;
le consideraba
irrevocablemente destinado a ser su compaero areo. Eso ya no era
objeto de duda alguna. Samuel abusaba de un modo insoportable del pronombre de primera persona en plural.
-Nosotros
vamos
adelantando...,
nosotros
estaremos
en
disposicion .... nosotros partiremos el da...
Y del adjetivo posesivo en singular:
-Nuestro globo..., nuestro esquife..., nuestra exploracin...
Y tambin en plural:
-Nuestros preparativos..., nuestros descubrimientos .... nuestras
ascensiones...
Dick senta escalofros, a pesar de que estaba decidido a no marchar;
sin embargo, no quera contranar demasiado a su amigo. Confesemos, no
obstante, que, sin darse l mismo cuenta de ello, haba hecho que le
enviaran poco a poco de Edimburgo algunos trajes apropiados y sus
mejores escopetas de caza.
Un da, despus de reconocer que aun teniendo mucha suerte haba mil
probabilidades contra una de salir mal del negocio, fingi acceder a los
deseos del doctor; pero, para retardar el viaje todo lo posible y ganar
tiempo, esgrimi una serie de argumentos de lo ms variados. Insisti en
la utilidad de la expedicin y en su oportunidad... El descubrimiento
del origen del Nilo era absolutamente necesario? ... Contribuira en
algo al bienestar de la humanidad? ... Cuando finalmente se consiguiese
civilizar a las tribus de frica, seran stas ms felices ?... Adems,
quin poda asegurar que no estuviese en ellas la civilizacin ms
adelantada que en Europa? Nadie... Y, amn de todo, no se poda esperar
algn tiempo ... ? Un da u otro se atravesara frica de un extremo a
otro, y de una manera menos azarosa... Dentro de un mes, o de seis, o de
un ao, algn explorador llegara sin duda...
Aquellas insinuaciones producan un efecto enteramente contrario al
perseguido, y la impaciencia del doctor aumentaba.

-Quieres, pues, desgraciado Dick, prfido amigo, que sea para otro la
gloria que nos aguarda? Quieres que traicione mi pasado? Quieres que
retroceda ante obstculos de poca importancia? Quieres que pague con
cobardes vacilaciones lo que por m han hecho el Gobierno ingls y la
Real Sociedad de Londres?
-Pero... -respondi Kennedy, que era muy aficionado a esta conjuncin.
-Pero -replic el doctor- no sabes que mi viaje ha de concurrir al
xito de las empresas actuales? Ignoras que nuevos exploradores avanzan
hacia el centro de Africa?
-Sin embargo...
-Escchame atentamente, Dick, y contempla este mapa.
Dick lo mir con resignacion.
-Remonta el curso del Nilo -dijo el doctor Fergusson.
-Lo remonto -respondi dcilmente el escocs.
-Llega a Gondokoro.
-Ya he llegado.
Y Kennedy pensaba cun fcil era un viaje semejante... en el mapa.
-Coge una punta de este comps -prosigui el doctor-, y apyala en esta
ciudad, de la cual apenas han podido pasar los ms audaces.
-Ya est.
-Ahora busca en la costa la isla de Zanzbar, a 60 de latitud sur.
-Ya la tengo.
-Sigue ahora ese paralelo y llega a Kazeh.
-Hecho.
-Sube por el grado treinta y tres de longitud hasta la embocadura del
lago Ukereue, en el punto en que se detuvo el teniente Speke.
-Ya estoy. Un poco ms y caigo de cabeza al lago.
-Pues bien, sabes lo que tenemos derecho a suponer, segn los datos
suministrados por las tribus ribereas?
-No tengo ni idea.
-Pues voy a decrtelo. Este lago, cuyo extremo inferior se halla a 20
30 de latitud, debe de extenderse igualmente a 20 50 Por encima del
ecuador.
-De veras?
-Y de este extremo septentrional surge una corriente de agua que
necesariamente ha de ir a parar al Nilo, si es que no es el propio Nilo.
-Realmente curioso.
-Apoya la otra punta del comps en este extremo del lago Ukereue.
-Apoyada, amigo Fergusson.
-Cuntos grados cuentas entre los dos puntos? ~dijo Fergusson.
-Apenas dos.
-Sabes cunto suma todo, Dick?

-No.
-Pues apenas ciento veinte millas, es decir, nada.
-Casi nada, Samuel.
-Y sabes lo que pasa en este momento?
-Yo?
-Voy a decrtelo. La Sociedad Geogrfica ha considerado muy importante
la exploracin de este lago entrevisto por Speke. Bajo sus auspicios, el
teniente, en la actualidad capitn Speke se ha asociado al capitn
Grant, del ejrcito de las Indias, y ambos se han puesto a la cabeza de
una numerosa expedicin generosamente subvencionada. Se les ha confiado
la misin de remontar el lago y volver a Gondokoro. Han recibido una
subvencin de ms de cinco mil libras, y el gobernador de El Cabo ha
puesto a su disposicin soldados hotentotes. Partieron de Zanzibar a
ltimos de octubre de 1860. Al mismo tiempo, el ingls John Petherick,
cnsul de Su Majestad en Kartum, ha recibido del Foreign Office unas
setecientas libras; debe equipar un buque de vapor en Kartum,
abastecerlo suficientemente y zarpar para Gondokoro, donde aguardar la
caravana del capitn Speke y se hallar en disposicin de proporcionarle
vveres.
-Bien pensado -dijo Kennedy.
-Ya ves que el tiempo apremia si queremos participar en esos trabajos de
exploracin. Y eso no es todo; mientras hay quien marcha a paso seguro
en busca del nacimiento del Nilo, otros viajeros se dirigen audazmente
hacia el corazn de frica.
-A pie? -pregunt Kennedy.
-A pie -repiti el doctor, sin percatarse de la insinuacin-. El doctor
Krapf se propone encaminarse al oeste por el Djob, ro situado debajo
del ecuador. El barn De Decken ha salido de Mombasa, ha reconocido las
montaas de Kenia y de Kilimanjaro y penetra en el centro.
-A pie tambin?
-Todos a pie o montados en mulos.
~Para lo que yo quiero significar es exactamente lo mismo -replic
Kennedy.
-Por ltimo -prosigui el doctor-, De Heuglin, vicecnsul de Austria en
Kartum, acaba de organizar una expedicin muy importante, cuyo principal
objeto es indagar el paradero del viajero Vogel, que en 1853 fue enviado
a Sudn para asociarse a los trabajos del doctor Barth. En 1856 sali de
Bornu y resolvi explorar el desconocido pas que se extiende entre el
lago Chad y el Darfur. Desde entonces no ha aparecido. Cartas recibidas
en Alejandra, en junio de 1860, informan que fue asesinado por orden
del rey de Wadai; pero otras, dirigidas por el doctor Hartimann al padre
del viajero, afirman, basndose en el relato de un fellatah de Bornu,

que Vogel se encuentra prisionero en Wara y que, por consiguiente, no


estn perdidas todas las esperanzas. Bajo la presidencia del duque
regente de Sajonia-Coburgo-Gotha, se ha formado una comisin de la que
es secretario mi amigo Petermann; se han cubierto los gastos de la
expedicin con una suscripcion nacional en la que han participado
muchsimos sabios. El seor De Heuglin parti de Massaua en junio;
mientras busca las huellas de Vogel, debe explorar todo el pas
comprendido entre el Nilo y el Chad, es decir, enlazar las operaciones
del capitn Speke con las del doctor Barth. Y entonces frica habr
sido cruzada de este a oeste!
-Y bien -respondi el escocs-, puesto que todo enlaza sin nosotros tan
perfectamente, qu vamos a hacer all?
El doctor Fergusson dio la callada por respuesta, contentndose con
encogerse de hombros.
VI
Un criado excepcional - Distingue los satlites de
Jpiter. - Controversia entre Dick y Joe. - La duda
y la creencia. El peso. - Joe- Wellington. - Recibe
media corona
El doctor Fergusson tena un criado que responda con diligencia al
nombre de Joe. Era de una ndole excelente. Su amo, cuyas rdenes
obedecia e interpretaba siempre de una manera inteligente, le inspiraba
una confianza absoluta y una adhesin sin lmites. Era un Caleb, aun
cuando estaba siempre de buen humor y no refunfuaba; no habra salido
tan buen criado si lo hubieran mandado construir expresamente. Fergusson
se confiaba enteramente a l para las minuciosidades de su existencia, y
haca perfectamente. Raro y honrado Joe! Un criado que dispone la
comida de su seor y tiene su mismo paladar; que arregla su maleta y no
olvida ni las medias ni las camisas; que posee sus llaves y sus
secretos, y ni sisa ni murmura?
Pero qu hombre era tambin el doctor para el digno Joe! Con qu
respeto y confianza acoga ste sus decisiones! Cuando Fergusson haba
hablado, preciso era para responderle haber perdido el juicio. Todo lo
que pensaba era justo; todo lo que deca, sensato; todo lo que mandaba,
practicable; todo lo que emprenda, posible; todo lo que conclua,
admirable. Aunque hubiesen hecho a Joe pedazos, lo que sin duda habra
repugnado a cualquiera, no le habran hecho modificar en lo ms mnimo
el concepto que le mereca su amo.

As es que cuando el doctor concibi el proyecto de atravesar frica por


el aire, para Joe la empresa fue cosa hecha. No haba obstculos
posibles. Desde el momento en que Fergusson haba resuelto partir, poda
decirse que ya haba llegado..., acompaado de su fiel servidor, porque
el buen muchacho, aunque nadie le haba dicho una palabra, saba que
formara parte del pasaje.
Por otra parte, prestara grandes servicios gracias a su inteligencia y
su maravillosa agilidad. Si hubiese sido preciso nombrar un profesor de
gimnasia para los monos del Zoological Garden, muy espabilados por
cierto, sin lugar a dudas Joe habra obtenido la plaza. Saltar, encaramarse, volar y ejecutar mil suertes imposibles eran para l cosa de
juego.
Si Fergusson era la cabeza y Kennedy el brazo, Joe sera la mano. Ya
haba acompaado a su seor en varios viajes, y a su manera posea
cierto barniz de la ciencia apropiada; pero se distingua principalmente
por una filosofa apacible, un optimismo encantador; todo le pareca
fcil, lgico, natural, y, por consiguiente, desconoca la necesidad de
gruir o de quejarse.
Posea, entre otras cualidades, una capacidad visual asombrosa.
Comparta con Moestln, el profesor de Kepler, la rara facultad de
distinguir sin anteojos los satlites de Jpiter y de contar en el grupo
de las Plyades catorce estrellas, las ltimas de las cuales son de
novena magnitud. Pero no se envanecia por eso; todo lo contrario,
saludaba de muy lejos y, llegado el caso saba sacar partido de sus
ojos.
Con la confianza que Joe tena en el doctor, no son de extraar, pues
las incesantes discusiones que se producan entre el seor Kennedy y el
digno criado, si bien guardando siempre el debido respeto.
El uno dudaba, el otro crea; el uno era la prudencia clarividente, el
otro la confianza ciega; y el doctor se encontraba entre la duda y la
creencia, aunque debo confesar que no le preocupaba ni la una ni la
otra.
-Y bien, muchacho?
-El momento se acerca. Parece que nos embarquemos para la Luna.
-Querrs decir la tierra de la Luna, que no queda ni mucho menos tan
lejos. Pero, no te preocupes pues tan peligroso es lo uno como lo otro.
-Peligroso! Con un hombre como el doctor Fergusson! Imposible!
-No quisiera matar tus ilusiones, mi querido Joe, pero lo que l trata
de emprender es simplemente una locura. No partir.
-Que no partir? Acaso no ha visto su globo en el taller de los
seores Mitchell, en el Borough?
-Me guardar mucho de ir a verlo.

-Pues se pierde un hermoso espectculo, seor mo! Qu cosa tan


preciosa! Qu corte tan elegante!
Qu esquife tan encantador! Estaremos a nuestras anchuras ah adentro!
-Cuentas, pues, con acompaar a tu seor?
-Yo le acompaar a donde l quiera! -replic Joe con conviccin-.
Faltara ms! Dejarle ir solo, cuando juntos hemos recorrido el mundo!
Quin le sostendra cuando estuviese fatigado? Quin le tendera una
mano vigorosa para saltar un precipicio? Quin le cuidara si cayese
enfermo? No, seor Dick, Joe permanecer siempre en su puesto junto al
doctor, o, por mejor decir, alrededor del doctor Fergusson.
-Buen muchacho!
-Adems, usted vendr con nosotros -repuso Joe.
-Sin duda! -dijo Kennedy-. Os acompaar para impedir hasta el ltimo
momento que Samuel cometa una locura semejante. Le seguir, si es
preciso, hasta Zanzbar, a fin de que la mano de un amigo le detenga en
su proyecto insensato.
-Usted no detendr nada, seor Kennedy, salvo su respeto. Mi seor no es
un cabeza loca; siempre medita mucho lo que va a emprender y, cuando ha
tomado una resolucin, no hay quien le apee de ella.
-Eso lo veremos.
-No alimente semejante esperanza. En fin, lo importante es que venga.
Para un cazador como usted, frica es un pais maravilloso y, por
consiguiente, no se arrepentir del viaje.
-Dices bien, no me arrepentir; sobre todo si ese terco se rinde al fin
a la evidencia.
-A propsito dijo Joe-, ya sabr que hoy nos pesan.
-Cmo! Nos pesan?
-Exacto, vamos a pesarnos los tres: usted, mi seor, y yo.
-Como los jockeys?
-Como los jockeys. Pero, tranquilcese, no se le har adelgazar si pesa
demasiado. Se le aceptar tal como es.
-Pues yo no me dejar pesar -dijo el escocs.
-Pero seor, parece que es necesario para la mquina.
-Qu me importa a m la mquina?
-Le debe importar! Y si por falta de clculos exactos no pudiramos
subir?
-Qu ms quisiera yo!
-Pues sepa, seor Kennedy, que mi seor vendr enseguida a buscarnos.
-No ir.
-No querr hacerle un desaire, verdad?
-Se lo har.

-Bueno! -exclam Joe, riendo-. Habla as porque no est l delante;


pero cuando le diga a la cara: Dick (perdone la confianza), Dick,
necesito saber exactamente tu peso, ir, yo respondo de ello.
-No ir.
En aquel momento entr el doctor en su gabinete de trabajo, donde tena
lugar esta conversacion, y miro a Kennedy, el cual se sinti como
encogido.
-Dick -dijo el doctor-, ven con Joe; necesito saber cunto pesis los
dos.
-Pero...
-No har falta que te quites el sombrero. Ven.
Y Kennedy fue con l.
Entraron los tres en el taller de los seores Mitchell, donde haba
preparada una de esas balanzas, llamadas romanas. Preciso era,
efectivamente, que el doctor conociese el peso de sus compaeros para
establecer el equilibrio de su aerstato. Hizo, pues, subir a Dick a la
plataforma de la balanza, y ste, sin oponer resistencia murmur:
-Est bien, est bien. La verdad es que esto no compromete a nada.
-Ciento cincuenta y tres libras -dijo el doctor, apuntando la cifra en
su libreta de notas.
-Peso demasiado? .
-No, seor Kennedy -replic Joe-. Adems, yo soy ligero y eso
compensara.
Y, diciendo esto, Joe ocup con entusiasmo el sitio del Cazador, el cual
estuvo a punto de derribar la balanza al bajar. Joe se coloc en la
actitud del Wellington que remeda a Aquiles en la entrada de Hyde Park,
y, aunque no llevaba el escudo, estaba magnfico.
-Ciento veinte libras -escribi el doctor.
-Bravo! -exclam Joe, sonriendo sin saber muy bien por qu.
-Ahora yo -dijo Fergusson, y aadi por propia cuenta ciento treinta y
cinco libras.
-Seor -intervino Joe-, si fuese necesario para la expedicin, yo,
abstenindome de comer, podra adelgazar perfectamente unas veinte
libras.
-No hace falta, muchacho -respondi el doctor- puedes comer cuanto
quieras. Toma media corona para atracarte como te venga en gana.
VII
Pormenores geomtricos. - Clculo de la capacidad del
globo. - El aerstato doble. - La envoltura. - La
barquilla. - El aparato misterioso. - Los vveres. - La

adicin final
El doctor Fergusson se ocupaba desde haca mucho tiempo de todos los
pormenores de su expedicin. Como se supondr, el globo, el maravilloso
vehculo destinado a transportarle por aire, fue objeto de su constante
solicitud.
En primer lugar, y para no dar al aerstato dimensiones excesivas,
resolvi hincharlo con gas hidrgeno, que es catorce veces y media ms
ligero que el aire. La produccin del hidrgeno es fcil, y es el gas
que
ha
dado
en
los
experimentos
aerostticos
resultados
ms
satisfactorios.
El doctor, calculando con la mayor exactitud, concluy que el peso de
los objetos indispensables para su viaje y de su aparato daba un total
de cuatro mil libras; por consiguiente, fue preciso averiguar cul sera
la fuerza ascensional capaz de levantar este peso, y cul por tanto
sera la capacidad del aparato.
Un peso de cuatro mil libras est representado por un desplazamiento de
aire de cuarenta y cuatro mil ochocientos cuarenta y siete pies cbicos,
lo que equivale a decir que cuarenta y cuatro mil ochocientos cuarenta y
siete pies cbicos de aire pesan unas cuatro mil libras.
Dando al globo esta capacidad de cuarenta y cuatro mil ochocientos
cuarenta y siete pies cbicos y llenndolo, en lugar de aire, de gas
hidrgeno, que, por ser catorce veces y media ms ligero, slo pesa
doscientas setenta y seis libras, se produce una ruptura de equilibrio,
es decir una diferencia de tres mil setecientas veinticuatro libras.
Esta diferencia entre el peso del gas contenido en el globo y el peso
del aire circundante constituye la fuerza ascensional del aerstato.
Sin embargo, si se introdujesen en el globo los cuarenta y cuatro mil
ochocientos cuarenta y siete pies cbicos de gas de que hablamos, ste
quedara totalmente lleno, cosa inadmisible, pues, a medida que el globo
sube a las capas menos densas del aire, el gas que contiene tiende a
dilatarse y no tardara en romper la envoltura. As pues no se suelen
llenar ms que dos terceras partes.
Pero el doctor, a consecuencia de cierto proyecto que solamente l
conoca, resolvi no llenar ms que la mitad de su aerstato, y como
tena que llevar cuarenta y cuatro mil ochocientos cuarenta y siete pies
cbicos de hidrgeno, dio a su globo una capacidad casi doble.
Lo concibi con esa forma alargada que se sabe es la preferible. El
dimetro horizontal era de cincuenta pies y el vertical de setenta y
cinco; as obtuvo un esferoide, cuya capacidad ascenda, en cifras
redondas, a noventa mil pies cbicos.

Si el doctor Fergusson hubiese podido emplear dos globos, habran


aumentado sus probabilidades de xito, porque en caso de romperse uno en
el aire, es posible, echando lastre, sostenerse por medio del otro. Pero
la maniobra de dos aerstatos resulta muy difcil cuando se trata de que
conserven una fuerza de ascension igual.
Despus de haber reflexionado largamente, Fergusson mediante una
disposicion ingeniosa, reuni las ventajas que ofrecen dos globos
evitando sus inconvenientes. Construy dos de desigual volumen y meti
uno dentro de otro. El globo exterior, que conserv las dimensiones
citadas, contuvo otro ms pequeo, de la misma forma, que slo tena
cuarenta y cinco pies de dimetro horizontal y sesenta y ocho de
dimetro vertical. La capacidad de este globo interior no era, pues, mas
que de sesenta y siete mil pies cbicos. Deba nadar en el fluido que lo
envolva, y de uno a otro globo se abra una vlvula que, en caso
necesario, permitia ponerlos en comunicacion uno con otro.
Esta disposicin presentaba la ventaja de que, si era preciso dar salida
al gas para bajar, se dejara escapar el del globo grande; de este modo,
aun en caso de que hubiera que vaciarlo por completo, el pequeo
quedara intacto. Entonces era posible desembarazarse de la cubierta
exterior como de un peso intil, y el segundo aerstato, al quedar solo,
no ofreca al viento el asidero que le dan los globos medio hinchados.
Adems, en caso de accidente, por ejemplo, si el globo exterior sufra
un desgarrn, se jugaba con la ventaja de que el otro quedaba ileso.
Los dos aerstatos se construyeron con un tafetn asargado de Lyon,
untado de gotapercha. Esta sustancia gomorresinosa est dotada de una
impermeabilidad absoluta, y es resistente a los cidos y los gases. El
tafetn se puso doble en el polo superior del globo, donde se realiza
casi todo el esfuerzo.
Esta envoltura poda retener el fluido durante un tiempo ilimitado.
Pesaba media libra por cada nueve pies cuadrados. Como la superficie del
globo exterior era de once mil seiscientos pies cuadrados, su envoltura
pesaba seiscientas cincuenta libras. La envoltura del segundo globo
tena nueve mil doscientos pies cuadrados de superficie, y no pesaba,
por consiguiente, ms que quinientas diez libras, o sea, en total mil
ciento sesenta libras.
La red destinada a sostener la barquilla era de cuerda de camo muy
slida. Las dos vlvulas fueron objeto de cuidados minuciosos, tal como
lo hubiera sido el gobernalle de un buque.
La barquilla, de forma circular y de un dimetro de quince pies, era de
mimbre. Estaba reforzada con una ligera armadura de hierro y revestida
en su parte inferior de resortes elsticos destinados a amortiguar los

choques. Su peso y el de la red no excedan de doscientas ochenta


libras.
El doctor hizo construir, adems, cuatro cajas de palastro de un grosor
de dos lneas, unidas entre s por medio de tubos provistos de llaves.
Agreg a ellas un serpentn de unas dos pulgadas de dimetro, que
terminaba en dos ramas rectas de longitud desigual, la mayor de las
cuales meda veinticinco pies y la ms corta, quince.
Las cajas de palastro fueron colocadas en la barquilla de modo que
ocupasen el menor espacio posible. El serpentn, que no tena que
ajustarse hasta ms adelante, fue empaquetado separadamente, al igual
que una pila elctrica de Bunsen de gran potencia. El aparato haba sido
tan ingeniosamente ideado que no pesaba ms de setecientas libras,
incluyendo en ellas veinticinco galones de agua contenidos en una caja
especial.
Los instrumentos destinados al viaje consistieron en dos barmetros, dos
termmetros, dos brjulas, un sextante, dos cronmetros, un horizonte
artificial y un altacimut para medir los objetos lejanos e inaccesibles.
El observatorio de Greenwich se haba puesto a disposicin del doctor,
pese a que ste no se propona hacer experimentos de fsica, sino
nicamente reconocer su direccin y determinar la posicin de los
principales ros, montaas y poblaciones.
Se provey de tres anclas de hierro a toda prueba, as como de una
escala de seda ligera y resistente, de cincuenta pies de longitud.
Calcul igualmente el peso exacto de los vveres, que consistan en
caf, t, galletas, carne salada y pemmican, preparacion que, en un
pequeo volumen, contiene muchos elementos nutritivos. Independientemente de una considerable reserva de aguardiente, dispuso dos cajas de agua
que contenan veintids galones cada una.
El consumo de estos alimentos hara disminuir poco a poco el peso
sostenido por el aerstato. Y debe saberse que el equilibrio de un globo
en la atmsfera es de una sensibilidad extremada. La prdida de un peso
casi
insignificante
basta
para
producir
un
desplazamiento
muy
apreciable.
El doctor no olvid ni una tienda para cubrir una parte de la barquilla,
ni las mantas para dormir durante el viaje, ni las escopetas del cazador
con las correspondientes municiones.
He aqu el resumen de sus diferentes clculos:
Fergusson .
135 libras
Kennedy ................................................................
...
153
>>

Joe ....................................................................
........
120
>>
Peso del primer globo .............................................
650
>>
Peso
del
segundo
globo
..........................................
510
>>
Barquilla
y
red .........................................................
280
>>
Anclas, instrumentos, escopetas, mantas,
tienda, utensilios varios ..........................................
190
>>
Carne, pemmican, galletas, t, caf, aguardiente ..
386
>>
Agua ...................................................................
......
400
>>
Aparato ................................................................
....
700
>>
Peso del hidrgeno .................................................
276
>>
Lastre .................................................................
......
200
>>
TOTAL ..............................................

4,000

>>

As se desglosaban las cuatro mil libras que el doctor Fergusson se


propona echar a volar; no llevaba mas que doscientas libras de lastre,
slo para casos imprevistos, deca l, porque, gracias a su aparato,
no crea tener que recurrir a ellas.
VIII
Importancia de Joe. - El comandante del Resolute.El arsenal de Kennedy. - Arreglos. - Banquete di
despedida. - Partida del 21 de febrero. - Sesiones
cientficas del doctor. - Dwveyrier y Livingstone.Pormenores del viaje aereo. - Kennedy reducido
al silencio
Hacia el 10 de febrero, los preparativos tocaban a su fin. Los
aerstatos,
encerrados
uno
dentro
de
otro,
estaban
totalmente
terminados. Haban sido sometidos a una fuerte presin de aire

comprimido, dando buena prueba de su solidez y demostrando que se haba


procedido a su construccin con el mayor esmero.
Joe no caba en s de gozo. Iba incesantemente de Greek Street a los
talleres de los seores Mitchell, siempre atareado, pero comunicativo,
explicando detalles del asunto hasta a los que no se los pedan y
sintindose orgulloso por encima de todo de acompanar a su seor. Se me
antoja que incluso enseando el aerstato, desarrollando las ideas y los
planes del doctor, y dando a conocer a ste a travs de una ventana
entreabierta o cuando pasaba por la calle, el digno muchacho gan alguna
que otra media corona. Pero no hay que reprochrselo; tena derecho a
especular un poco con la admiracin y curiosidad de sus contemporneos.
El 16 de febrero, el Resolute ancl delante de Greenwich. Era un buque
de hlice de ochocientas toneladas de porte, muy rpido, que ya haba
tenido a su cargo el abastecimiento de la ltima expedicin de sir James
Ross a las regiones polares. Pennet, su comandante, pasaba por hombre de
trato agradable y estaba muy interesado en el viaje del doctor, a quien
apreciaba desde haca mucho tiempo. Pennet pareca ms un sabio que un
soldado, lo cual no impeda a su buque llevar cuatro piezas de
artillera, que no haban hecho nunca dao a nadie y que servan
solamente para producir los estrpitos ms pacficos del mundo.
Se acondicion la bodega del Resolute para acomodar en ella el
aerstato, que fue transportado con las mayores precauciones el da 18
de febrero. Se almacen de la mejor manera posible para prevenir
cualquier accidente, y en presencia del propio Fergusson se estibaron la
barquilla y sus accesorios, las anclas, las cuerdas, los vveres y las
cajas de agua que deban llenarse a la llegada.
Se embarcaron diez toneladas de cido sulfrico y otras tantas de hierro
viejo para obtener gas hidrgeno. Esta cantidad era ms que suficiente,
pero convena estar preparado para posibles prdidas. El aparato
destinado a producir el gas, compuesto de unos treinta barriles, fue
colocado al fondo de la bodega.
Estos preparativos finalizaron al anochecer del da 18 de febrero. Dos
camarotes cmodamente dispuestos aguardaban al doctor Fergusson y a su
amigo Kennedy. Este ltimo, mientras juraba que no partira, se traslad
a bordo con un verdadero arsenal de caza, dos excelentes escopetas de
dos caones que se cargaban por la recmara, y una carabina de toda
confianza de la fbrica de Purdey Moore y Dickson, de Edimburgo. Con
semejante arma, el cazador no tena ningn problema para alojar, a una
distancia de dos mil pasos, una bala en el ojo de un camello. Llevaba
tambin dos revlveres Colt de seis disparos para los imprevistos, su
frasco de plvora, su cartuchera, y perdigones y balas en cantidad
suficiente, aunque sin traspasar los lmites prescritos por el doctor.

El da 19 de febrero se acomodaron a bordo los tres viajeros, que fueron


recibidos con la mayor distincin por el capitn y sus oficiales. El
doctor, preocupado por la expedicin, se mostraba distante; Dick estaba
conmovido, aunque no quera aparentarlo; y Joe, que brincaba de alegra
y hablaba por los codos, no tard en convertirse en la distraccin de la
tripulacin, entre la que se le haba reservado un puesto.
El da 20, la Real Sociedad Geogrfica ofreci un gran banquete de
despedida al doctor Fergusson y a Kennedy. El comandante Pennet y sus
oficiales asistieron al festn, que fue muy animado y abundante en libaciones halageas. Se hicieron numerosos brindis para asegurar a todos
los invitados una existencia centenaria. Sir Francis M... presida con
emocin contenida, pero rebosante de dignidad.
Dick Kennedy, para su gran sorpresa, recibi buena parte de las
felicitaciones bquicas. Tras haber bebido a la salud del intrpido
Fergusson, la gloria de Inglaterra, se bebi a la salud del no menos
valeroso Kennedy, su audaz compaero.
Dick se puso colorado como un pavo, lo que se tom por modestia.
Aumentaron los aplausos, y Dick se puso ms colorado an.
Durante los postres lleg un mensaje de la reina, que cumplimentaba a
los viajeros y haca votos por el xito de la empresa.
Ello requiri nuevos brindis por Su Muy Graciosa Majestad.
A medianoche los convidados se separaron, despus de una emocionada
despedida, sazonada con entusiastas apretones de manos.
Las embarcaciones del Resolute aguardaban en el puente de Westminster.
El comandante tom el mando, acompaado de sus pasajeros y de sus
oficiales, y la rpida corriente del Tmesis les condujo hacia
Greenwich.
A la una todos dorman a bordo.
Al da siguiente, 21 de febrero, a las tres de la madrugada, las
calderas estaban a punto; a las cinco levaron anchas y el Resolute, a
impulsos de su hlice, se desliz hacia la desembocadura del Tmesis.
Huelga decir que, a bordo, las conversaciones no tuvieron ms objeto que
la expedicin del doctor Fergusson. Tanto vindole como oyndole, el
doctor inspiraba una confianza tal que, a excepcin del escocs, nadie
pona ya en duda el xito de la empresa.
Durante las largas horas de ocio del viaje, el doctor daba un verdadero
curso de geografa en la cmara de los oficiales. Aquellos jvenes se
entusiasmaban con la narracin de los descubrimientos hechos durante
cuarenta aos en frica. El doctor les cont las exploraciones de Barth,
Burton, Speke y Grant, y les describi aquella misteriosa comarca objeto
de las investigaciones de la ciencia. En el norte, el joven Duveyrier
exploraba el Shara y llevaba a Pars a los jefes tuaregs. Por

iniciativa del Gobierno francs se preparaban dos expediciones que,


descendiendo del norte y dirigindose hacia el oeste, coincidiran en
Tombuct. En el sur, el infatigable Livingstone continuaba avanzando
hacia el ecuador y, desde marzo de 1862, remontaba, en compaa de
Mackenzie, el ro Rovuma. El siglo XIX no concluira ciertamente sin que
frica hubiera revelado los secretos ocultos en su seno por espacio de
seis mil aos.
El inters de los oyentes aument cuando el doctor les dio a conocer en
detalle los preparativos de su viaje. Todos quisieron verificar sus
clculos; discutieron, y el doctor particip en la discusin con toda
franqueza.
En general, les asombraba la cantidad relativamente escasa de vveres
con que contaba. Un da, uno de los oficiales le interrog acerca del
particular.
-Eso les sorprende? -pregunt Fergusson.
-Sin duda.
-Pero cunto suponen que durar mi viaje? Meses enteros? Estn en un
error; si se prolongase, estaramos perdidos; no lo lograramos. Sepan
que no hay ms de tres mil quinientas millas, pongamos cuatro mil, de
Zanzbar a la costa de Senegal. Pues bien, recorriendo doscientas
cuarenta millas cada doce horas, velocidad menor a la de nuestros
ferrocarriles, si se viaja da y noche bastarn siete das para
atravesar frica.
-Pero entonces no podra ver, ni dibujar planos geogrficos, ni
reconocer el pas.
-Cmo? -respondi el doctor-. Si soy dueo de mi globo, si subo o bajo
a mi arbitrio, me detendr cuando me parezca bien, sobre todo cuando
corra peligro de que me arrastren corrientes demasiado violentas.
-Y encontrar esas corrientes -dijo el comandante Pennet-. Hay huracanes
en los que la velocidad del viento sobrepasa las doscientas cincuenta
millas por hora.
-Se dan cuenta? -replic el doctor-. Con una rapidez tal cruzara
frica en doce horas; me levantara en Zanzbar y me acostara en San
Luis.
-Pero -repuso el oficial- acaso podra un globo ser arrastrado a una
velocidad semejante?
-Es cosa que se ha visto -respondi Fergusson.
-Y el globo resisti?
-Perfectamente. Fue en la poca de la coronacin de Napolen, en 1804.
El aeronauta Garnerin lanz en Pars, a las once de la noche, un globo,
con la siguiente inscripcin en letras de oro: Pars, 25 frimario ao
XIII, coronacin del emperador Napolen por S. S. Po VII. A da

siguiente, a las cinco de la maana, los habitantes de Roma vean el


mismo globo balancearse sobre el Vaticano, recorrer la campia romana y
caer en el lago de Braciano. As pues, seores, un globo puede resistir
tan considerable velocidad.
-Un globo, s; pero un hombre... -balbuci tmidamente Kennedy.
-Un hombre tambin! Porque no lo olviden, un globo siempre est inmvil
con relacin al aire que lo circunda; no es l el que avanza, sino la
propia masa de aire. Si encendemos una vela en la barquilla, la llama no
oscilar siquiera. Un aeronauta que se hubiese hallado en el globo de
Garnerin, no habra sufrido ningn dao a causa de la velocidad. Adems,
yo no trato de alcanzar una rapidez semejante, y si durante la noche
puedo enganchar el ancla en algn rbol o algn accidente del terreno,
no dejar de hacerlo. Llevamos vveres para dos meses, y nada impedir
que nuestro hbil cazador nos proporcione caza en abundancia cuando
tomemos tierra.
-Ah!
Seor
Kennedy!
Dar
golpes
maestros!
-dijo
un
joven
guardiamarina, mirando al escocs con envidia.
-Sin contar -repuso otro- con que a su placer se asociar una gran
gloria.
-Seores -respondi el cazador-, soy muy sensible ... a sus
cumplidos..., pero no me corresponde aceptarlos ...
-Cmo! -exclamaron todos-. No partir?.
-No partir.
-No acompaar al doctor Fergusson?
-No slo no le acompaar, sino que mi presencia aqu no tiene ms
objeto que intentar detenerle hasta el ltimo momento.
Todas las miradas se dirigieron al doctor.
-No le hagan caso -respondi ste con calma-. Es un asunto que no se
debe discutir con l; en el fondo, sabe perfectamente que partir.
-Por san Patricio! -exclam Kennedy-. juro...
-No jures nada, amigo Dick. Ests medido y pesado, y tambin lo estn tu
plvora, tus escopetas y tus balas; as que no hablemos ms del asunto.
Y de hecho, desde aquel da hasta la llegada a Zanzbar, Dick no dijo
esta boca es ma. No habl ni del asunto ni de ninguna otra cosa. Call.
IX
Se dobla el cabo. - El castillo de proa. - Curso de
cosmografa por el profesor Joe. - De la direccin de los
globos. - De la investigacin de las corrientes
atmosfricas. - Eureka!

El Resolute avanzaba rpidamente hacia el cabo de Buena Esperanza. El


tiempo se mantena sereno, aunque el mar se pico un poco.
El 30 de marzo, veintisiete das despus de la salida de Londres, se
perfil en el horizonte la montaa de la Mesa. La ciudad de El Cabo,
situada al pie de un anfiteatro de colinas, apareci a lo lejos, y muy
pronto el Resolute ancl en el puerto. Pero el comandante no haca escala all, sino para proveerse de carbn, lo que fue cosa de un da, y
al siguiente el buque se dirigi hacia el sur para doblar la punta
meridional de frica y entrar en el canal de Mozambique.
No era aqul el primer viaje por mar de Joe, de manera que ste no tard
en hallarse a bordo como en su propia casa. Todos le queran por su
franqueza y su buen humor. Gran parte de la celebridad de su seor repercuta en l. Se le escuchaba como a un orculo, y no se equivocaba
ms que cualquier otro.
Mientras el doctor prosegula su curso en la cmara de los oficiales, Joe
se despachaba a gusto en el castillo de proa y haca historia a su
manera, procedimiento seguido por los ms eminentes historiadores de
todos los tiempos.
Se trataba, como era natural, del viaje areo. Joe consigui, no sin
trabajo, que aceptasen la empresa los espiritus recalcitrantes; pero,
una vez aceptada, la imaginacin de los marineros, estimulada por los
relatos de Joe, ya no concibi nada que fuese imposible.
El ameno narrador persuada a su auditorio de que despus de aquel viaje
emprenderan otros muchos. Aqul no era ms que el primer eslabn de una
larga serie de empresas sobrehumanas.
-Creedme, camaradas; cuando se ha probado este gnero de locomocin, no
se puede prescindir de l; as es que, en nuestra prxima expedicin, en
lugar de ir de lado, iremos hacia adelante sin dejar de subir.
-Bueno! -exclam un oyente, maravillado-. Entonces llegaris a la Luna.
-A la Luna! -respondi Joe con desdn-. No, eso es demasiado comn! A
la Luna va todo el mundo. Adems, all no hay agua y es preciso llevar
una enorme cantidad de provisiones; e incluso atmsfera en frascos, por
poco inters que se tenga en respirar.
-Con tal de que haya ginebra! -dijo un marinero muy aficionado a esta
bebida.
-Tampoco, camarada. No! Nada de Luna. Recorreremos esas hermosas
estrellas, esos encantadores planetas de los que tantas veces me ha
hablado mi seor. Visitaremos primero Saturno...
- El que tiene un anillo? -pregunt el contramaestre.
-S, un anillo nupcial! Lo que ocurre es que se ignora el paradero de
su mujer.

-Cmo! Tan alto irn? -pregunt un grumete, atnito-. Su seor debe de


ser el diablo.
-El diablo? Es demasiado bueno para ser el diablo!
-Y despus de Saturno? -pregunt uno de los ms impacientes del
auditorio.
-Despus de Saturno? Haremos una visita a Jpiter, un extrao pas
donde los das no son ms que de nueve horas Y media, lo cual resulta
cmodo para los perezosos, y donde los aos, por extrao que parezca duran doce aos, lo cual ofrece ventajas para los que no tienen ms que
seis meses de vida. Eso prolonga algo su existencia!
-Doce aos? -repuso el grumete.
-S, pequeo, en esas tierras t mamaras an, y aquel de all, que roza
la cincuentena, sera un chiquillo de cuatro anos y medio.
-No puede ser! -exclamaron unnimes todos los hombres que se hallaban
en el castillo de proa.
-Es la pura verdad --dijo Joe con aplomo-. Pero que queris? Cuando uno
se empea en vegetar en este mundo, no aprende nada y es tan ignorante
como una marsopa. Pasead un poco por Jpiter y veris! Es menester,
sin embargo, saber comportarse all arriba, pues hay satlites que no
son tolerantes!
Y todos rean, pero slo le crean hasta cierto punto.. Y l les hablaba
de Neptuno, donde los marineros son muy bien recibidos, y de Marte,
donde los militares imponen su autoridad, lo cual acaba por resultar
fastidioso. En cuanto a Mercurio, es un pcaro pas de ladrones y
mercaderes, tan parecidos unos a otros que difcilmente se les
distingue. Y, por ltimo, de Venus les pintaba un cuadro verdaderamente
encantador.
-Y cuando volvamos de esta expedicin -dijo el ameno narrador- se nos
condecorar con la Cruz del Sur, que brilla all arriba en el ojal del
buen Dios.
-Y bien merecida la tendris! -admitieron los marineros.
As, en alegres plticas, transcurran las largas tardes en el castillo
de proa. Mientras tanto, las conversaciones instructivas del doctor
seguian su camino.
Un da, hablando de la direccin de los globos, se le pidi a Fergusson
que diese acerca del particular su parecer.
-Yo no creo -dijo- que se pueda llegar a dirigir un globo. Conozco todos
los sistemas que se han ensayado o ideado, y ni uno solo es practicable.
Como comprendern, me he ocupado de esta cuestin, de inters capital
para m. Sin embargo, no he podido resolverla con los medios
suministrados por los conocimientos actuales de la mecnica. Sera
preciso descubrir un motor de un poder extraordinario y de una ligereza

imposible. Y aun as, no se podran contrarrestar las corrientes de


cierta importancia. Adems, hasta ahora se ha pensado ms en dirigir la
barquilla que el globo, lo cual es un error.
-Existe, sin embargo -replic un oficial-, una gran relacin entre un
aerstato y un buque, y ste puede dirigirse a voluntad.
-No -respondi el doctor Fergusson-. Existe muy poca relacin o ninguna.
El aire es infinitamente menos denso que el agua, en la cual el buque no
se sumerge ms que hasta cierto punto, mientras que el aerstato se
abisma por completo en la atmsfera y permanece inmvil con relacin al
fluido circundante.
-Cree entonces que la ciencia aerosttica ha dicho ya su ltima
palabra?
-No tanto! No tanto! Es preciso buscar otra cosa; si no se puede
dirigir un globo, al menos hay que intentar mantenerlo en las corrientes
atmosfricas favorables. stas, a medida que se sube, se vuelven mucho
ms uniformes y son constantes en su direccion; ya no las perturban los
valles y las montaas que surcan la superficie del planeta, y eso, como
muy bien sabe, es la principal causa de las variaciones del viento y de
la irregularidad de su soplo. Una vez determinadas estas zonas, el globo
no tendr ms que colocarse en las corrientes que le convengan.
-Pero, entonces -repuso el comandante Pennet-, para alcanzarlas ser
menester subir o bajar constantemente. He ah la verdadera dificultad,
mi querido doctor.
-Por qu, mi querido comandante?
-Entendmonos: slo supondr una dificultad y un obstculo para los
viajes de largo recorrido, no para los simples paseos areos.
-Y tendra la bondad de decirme por qu?
-Porque para subir es imprescindible soltar lastres, y para bajar es
imprescindible perder gas, y con tanto subir y bajar las provisiones de
gas y de lastre se agotan enseguida.
-He ah la cuestin, amigo Pennet. He ah la nica dificultad que debe
procurar allanar la ciencia. No se trata de dirigir globos; se trata de
moverlos de arriba abajo sin gastar ese gas que constituye su fuerza, su
sangre, su alma, si es lcito hablar as.
-Tiene razon, mi querido doctor, pero esa dificultad an no est
resuelta, ese medio todava no se ha encontrado.
-Perdone, se ha encontrado.
-Quin lo ha encontrado?
-Yo!
-Usted?
-Comprender que, de otro modo, no me aventurara a cruzar frica en
globo. A las veinticuatro horas me quedara sin gas!

-Pero no habl de eso en Inglaterra.


-Para qu? Quera evitar una discusin pblica; me pareca algo intil.
Hice experimentos preparatorios en secreto y qued satisfecho de ellos.
No tena necesidad de ms.
-Y bien, mi querido Fergusson, sera una imprudencia preguntarle su
secreto?
-En absoluto. El medio es muy sencillo, seores; ahora lo vern.
El auditorio redobl su atencin y el doctor tom tranquilamente la
palabra.
X
Ensayos anteriores. - Las cinco cajas del doctor. - El
soplete de gas. - El calorfero. - Manera de maniobrar.
- Exito seguro
-Se ha intentado muchas veces, seores, subir o bajar a voluntad sin
perder el gas o el lastre del globo. Un aeronauta francs, el seor
Mounier, pretenda alcanzar este objetivo comprimiendo aire en un
receptculo interior Un belga, el doctor Van Hecke, por medio de alas y
paletas desplegaba una fuerza vertical que en la mayor parte de los
casos hubiera sido insuficiente. Los resultados prcticos obtenidos por
estos medios han sido insignificantes.
Yo he resuelto abordar la cuestin ms directamente. Desde luego,
suprimo por completo el lastre, salvo que me obligue a recurrir a l
algn caso de fuerza mayor, como, por ejemplo, la rotura del aparato o
la necesidad de elevarme con gran rapidez para evitar un obstculo
imprevisto.
Mis medios de ascensin y descenso consisten nicamente en dilatar o
contraer, por medio de distintas temperaturas, el gas almacenado en el
interior del aerstato. Y he aqu cmo obtengo este resultado.
Han visto que, con la barquilla, embarcaron unas cajas cuyo uso
desconocen sin duda. Hay cinco cajas.
La primera contiene unos veinticinco galones de agua, a la cual aado
algunas gotas de cido sulfrico para aumentar su conductibilidad y la
descompongo por medio de una potente pila de Bunsen. El agua, como saben, se compone de dos volmenes de gas hidrgeno y un volumen de gas
oxgeno.
Este ltimo, bajo la accin de la pila, pasa por el polo positivo a una
segunda caja. Una tercera, colocada encima de la segunda y de doble
capacidad, recibe el hidrgeno que llega por el polo negativo.
Dos espitas, una de las cuales tiene doble abertura que la otra, ponen
en comunicacin estas dos cajas con otra, que es la cuarta y se llama

caja de mezcla. En ella, en efecto, se mezclan los dos gases procedentes


de la descomposicin del agua. La capacidad de esta caja de mezcla viene
a ser de cuarenta y un pies cbicos.
En la parte superior de esta caja hay un tubo de platino, provisto de
una llave.
Ya habrn comprendido, seores, que el aparato que les describo es,
simplemente, un soplete de gas oxgeno e hidrogeno, cuyo calor supera el
del fuego de una fragua.
Establecido esto, paso a la segunda parte del aparato.
De la parte inferior del globo, que est hermticamente cerrado, salen
dos tubos separados por un pequeo intervalo. El uno arranca de las
capas superiores del gas hidrgeno, y el otro de las inferiores.
Estos dos tubos estn provistos, de trecho en trecho, de slidas
articulaciones de caucho que les permiten adaptarse a las oscilaciones
del aerstato.
Los dos bajan hasta la barquilla y se pierden en una caja cilndrica de
hierro, llamada caja de calor, cerrada en ambos por dos fuertes discos
del mismo metal.
El tubo que sale de la regin inferior del globo pasa a la caja
cilndrica por el disco inferior y, penetrando en l, adopta entonces la
forma de un serpentn helicoidal, cuyos anillos superpuestos ocupan casi
toda la altura de la caja. Antes de salir, el serpentn pasa a un
pequeo cono, cuya base cncava, en forma de esfrico, se dirige hacia
abajo.
Por el vrtice de este cono sale el segundo tubo, que se traslada, como
he dicho, a las partes superiores del globo.
El casquete esfrico del pequeo cono es de platino, para que no se
funda por la accin del soplete, pues ste se halla colocado en el fondo
de la caja de hierro, en el centro del serpentn helicoidal, y el
extremo de la llama roza ligeramente el casquete.
Todos saben, seores, lo que es un calorfero destinado a calentar las
habitaciones, y saben tambin cmo acta. El aire de la habitacin, tras
pasar por los tubos, vuelve a una temperatura ms elevada. El aparato
que acabo de describir no es, en realidad, ms que un calorfero.
Qu ocurre entonces? Una vez encendido el soplete, el hidrgeno del
serpentn y del cono cncavo se calienta y sube rpidamente por el tubo,
que lo conduce a las regiones superiores del aerstato. Debajo se forma
el vaco, que atrae el gas de las regiones inferiores, el cual se
calienta a su vez y es continuamente reemplazado. As se establece en
los tubos y el serpentn una corriente sumamente rpida de gas, que sale
del globo y vuelve a l calentndose sin cesar.

Ahora bien, los gases aumentan 1/480 de su volumen por grado de calor.
Por lo tanto, si fuerzo 180 la temperatura, el hidrgeno del aerstato
se dilatar 18/480, o mil seiscientos setenta y cuatro pies cbicos;'
por consiguiente, desplazar mil seiscientos setenta y cuatro pies
cbicos de aire ms, lo cual aumentar mil seiscientas libras su fuerza
ascensional que equivale a un desprendimiento de lastre de igual peso.
Si aumento 1800 la temperatura, el gas experimentar una dilatacin de
180/480, desplazar diecisis mil setecientos cuarenta pies cbicos ms
y su fuerza ascensional se incrementar mil seiscientas libras.
Como
ven,
seores,
puedo
obtener
fcilmente
desequilibrios
considerables. El volumen del aerstato ha sido calculado de manera que,
estando medio hinchado, desplace un peso de aire exactamente igual al de
la envoltura del hidrgeno y la barquilla con los viajeros y todos los
accesorios. En ese punto, se halla en equilibrio en el aire, sin subir
ni bajar.
Para verificar la ascensin, doy al gas una temperatura superior a la
temperatura ambiente por medio del soplete. Con este exceso de calor,
obtiene una tensin ms fuerte e hincha ms el globo, que sube tanto ms
cuanto ms dilato el hidrgeno.
El descenso se realiza, naturalmente, moderando el calor del soplete y
dejando que baje la temperatura. La ascension sera, pues, generalmente
mucho ms rpida que el descenso. Pero esta circunstancia resulta
favorable, pues no tengo ningn inters en bajar rpidamente, mientras
que una pronta marcha ascensional es lo que me permite evitar los
obstculos. Los peligros estn abajo, no arriba.
Adems, como les he dicho, tengo cierta cantidad de lastre que me
permitir elevarme con ms prontitud aun en caso necesario. La vlvula
situada en el polo superior del globo no es ms que una vlvula de
seguridad. El globo conserva siempre la misma carga de hidrgeno, siendo
las variaciones de temperatura que produzco en ese medio de gas cerrado
las que provocan todos los movimientos de ascension y descenso.
Ahora, seores, aadir un detalle prctico.
La combustin del hidrgeno y del oxgeno en la punta del soplete
produce nicamente vapor de agua. He dotado, por ello, a la parte
inferior de la caja cilndrica de hierro de un tubo de desprendimiento
con vlvula que funciona a menos de dos atmsferas de presin; por
consiguiente, desde el momento en que alcanza esta presin, el vapor se
escapa por s mismo.
He aqu cifras muy exactas.
Veinticinco
galones
de
agua
descompuesta
en
sus
elementos
constitutivos, dan 200 libras de oxgeno y 25 de hidrgeno. Esto
representa en la presin atmosfrica, mil ochocientos noventa pies

cbicos del primero y tres mil setecientos ochenta del segundo; en total
cinco mil seiscientos setenta pies cbicos de mezcla.
La espita del soplete, enteramente abierta, consume veintisiete pies
cbicos por hora, con una llama por lo menos diez veces ms potente que
la de las farolas de alumbrado. Por trmino medio, pues, para mantenerme
a una altura poco considerable, no quemar ms de nueve pies cbicos por
hora, por lo que mis veinticinco galones de agua representan seiscientas
treinta horas de navegacin area, es decir, algo ms de veintisis
das.
Y como puedo bajar a mi arbitrio, y renovar por el camino la provisin
de agua, mi viaje puede prolongarse indefinidamente.
He aqu mi secreto, seores. Es sencillo, y, como todas las cosas
sencillas, no puede dejar de tener xito. La dilatacin y la contraccin
del gas del aerstato, tal es mi medio, que no exige ni alas embarazosas
ni motor mecnico. Un calorfero para producir las variaciones de
temperatura y un soplete para calentarlo; eso no es incmodo ni pesado.
Creo, pues, haber reunido todas las condiciones para el xito.
As termin su discurso el doctor Fergusson, y fue cordialmente
aplaudido. No haba objecin alguna que hacer; todo estaba previsto y
resuelto.
-Sin embargo -dijo el comandante-, puede ser peligroso.
Qu importa -respondi sencillamente el doctor-, si es practicable?
XI
Llegada a Zanzbar. - El cnsul ingls. - Mala
disposicin de los habitantes. - La isla de Kumbeni. Los hacedores de lluvia. - Hinchan el globo. - Partida
del 18 de abril. - ltimo adis. - El Victoria
Un viento constantemente favorable haba acelerado la marcha del
Resolute hacia el lugar de su destino. La navegacin del canal de
Mozambique fue particularmente apacible. La travesa martima era un
buen presagio de la area. Todos deseaban llegar pronto y ayudar al
doctor Fergusson en sus ltimos preparativos.
El buque avist por fin la ciudad de Zanzbar, situada en la isla del
mismo nombre, y el 15 de abril, a las once de la maana, ancl en el
puerto.
La isla de Zanzbar pertenece al imn de Mascate, aliado de Francia y de
Inglaterra, y es indudablemente la ms bella de sus colonias. El puerto
recibe muchos buques de los pases vecinos.

La isla est separada de la costa africana por un canal, cuya anchura


mayor no pasa de treinta millas.
Existe un gran comercio de caucho, marfil y, sobre todo, bano, porque
Zanzbar es el gran mercado de esclavos. All se concentra todo el botn
conquistado en las batallas que los jefes del interior libran incesantemente. El trfico se extiende por toda la costa oriental, e incluso en
las latitudes del Nilo, y G. Lejean ha visto all tratar abiertamente
bajo pabelln francs.
Apenas lleg el Resolute, el cnsul ingls de Zanzbar subi a bordo y
se puso a disposicin del doctor, de cuyos proyectos le haban tenido al
corriente desde haca un mes los peridicos de Europa. Pero hasta entonces haba formado parte de la numerosa falange de los incrdulos.
-Dudaba -dijo, tendindole la mano a Samuel Fergusson-, pero ahora ya no
dudo.
Ofreci su propia casa al doctor, a Dick Kennedy y, naturalmente, al
bravo Joe.
Por el cnsul tuvo el doctor conocimiento de varias cartas que haba
recibido del capitn -Speke. El capitn y sus compaeros haban tenido
que pasar mucha hambre y muchos contratiempos antes de llegar al pas de
Ugogo. No avanzaban sino con una gran dificultad y no pensaban poder dar
noticias inmediatas de su situacin y paradero.
-He aqu peligros y privaciones que nosotros podremos evitar -dijo el
doctor.
El equipaje de los tres viajeros fue trasladado a la casa del cnsul. Se
disponan a desembarcar el globo en la playa de Zanzbar, pues cerca del
asta de las banderas de sealizacin haba un sitio favorable, junto a
una enorme construccin que lo hubiera puesto a cubierto de los vientos
del este. Aquella gran torre, semejante a un tonel inmenso junto al cual
la cuba de Heidelberg habra parecido un insignificante barril, serva
de fuerte, y en su plataforma vigilaban unos beluches, armados con
lanzas, especie de soldados haraganes y vocingleros.
Sin embargo, durante el desembarco del aerstato, el cnsul recibi
aviso de que la poblacin de la isla se opondra a ello por la fuerza.
No hay nada tan ciego como el apasionamiento fantico. La noticia de la
llegada de un cristiano que iba a elevarse por los aires fue recibida
con indignacin, y los negros, ms conmocionados que los rabes, vieron
en este proyecto intenciones hostiles a su religin, figurndose que se
diriga contra el Sol y la Luna, que son objeto de veneracin para las
tribus africanas. As pues, resolvieron oponerse a expedicin tan
sacrlega.

El cnsul conferenci acerca del particular con el doctor Fergusson y el


comandante Pennet. ste no quera retroceder ante las amenazas; pero su
amigo le hizo entrar en razn.
-Ya s -le dijo- que acabaremos metindonos a esa gente en el bolsillo,
y en caso necesario los propios soldados del imn nos prestarn auxilio;
pero, mi querido comandante, un accidente sobreviene en el momento menos
pensado, y bastara un golpe cualquiera para causar al globo una avera
irreparable que comprometiera el viaje irremisiblemente. Es, pues,
preciso, que andemos con pies de plomo.
-Qu haremos, pues? Si desembarcamos en la costa de frica,
tropezaremos con las mismas dificultades. Qu podemos hacer?
-Es muy sencillo -respondi el cnsul-. Ven aquellas islas situadas ms
all del puerto? Desembarquen en una de ellas el aerstato, aposten a
los marineros formando un cinturn de proteccin, y no corrern ningn
peligro.
-Perfectamente -dijo el doctor-. Y all podremos con toda libertad
concluir nuestros preparativos.
El comandante aprob el consejo y el Resolute se acerc a la isla de
Kumbeni. Durante la madrugada del 16 de abril, el globo fue puesto a
buen recaudo en medio de un claro, entre los extensos bosques que
cubran aquella tierra.
Clavaron en el suelo dos palos de 80 pies de alto, situados a una
distancia similar uno de otro; un juego de poleas sujeto a su extremo
permiti levantar el aerstato por medio de un cable transversal. El
globo estaba entonces enteramente deshinchado. El globo interior se
hallaba unido al vrtice del exterior, de modo que suban los dos a un
mismo tiempo.
En el apndice inferior de uno y otro, se fijaron los dos tubos de
introduccin del hidrgeno.
El da 17 se invirti en disponer el aparato destinado a producir el
gas; se compona de 30 toneles, en los que se verificaba la
descomposicin del agua por medio de pedazos de hierro viejo y acido
sulfrico sumergidos en una gran cantidad de agua. El hidrgeno pasaba a
un gran tonel central tras haber sido lavado, y desde all suba por los
tubos de introduccin a los dos aerstatos. De esta manera, ambos
reciban una cantidad de gas perfectamente determinada.
Para esta operacin fue preciso echar mano de mil ochocientos sesenta y
seis galones de cido sulfrico, diecisis mil cincuenta libras de
hierro y novecientos sesenta y seis galones de agua.
Esta operacin empez aproximadamente a las tres de la maana del da
siguiente y dur casi ocho horas. Al otro da, el aerstato, cubierto
con su red, se balanceaba graciosamente sobre la barquilla, sostenido

por un gran nmero de sacos llenos de tierra. Se mont con el mayor


cuidado el aparato de dilatacin, y los tubos que salan del aerstato
fueron adaptados a la caja cilndrica.
Las anclas, las cuerdas, los instrumentos, las mantas de viaje, la
tienda, los vveres y las armas ocuparon en la barquilla el puesto que
tenan asignado; la aguada se hizo en Zanzbar. Las doscientas libras de
lastre se distribuyeron entre cincuenta sacos colocados en el fondo de
la barquilla, pero al alcance de la mano.
Hacia las cinco de la tarde finalizaban estos preparativos. Unos
centinelas montaban guardia alrededor de la isla, y las embarcaciones
del Resolute surcaban el canal.
Los negros seguan manifestando su clera con gritos, muecas y
contorsiones. Los hechiceros recorran los grupos irritados y acababan
de exasperar los nimos; algunos fanticos trataron,de ganar la isla a
nado, pero se les rechaz fcilmente.
Entonces empezaron los sortilegios y los encantamientos; los hacedores
de lluvia, que pretendan tener poder sobre las nubes, llamaron en su
auxilio a los huracanes y a las lluvias de piedra; cogieron hojas de
todas las especies de rboles del pas y las cocieron a fuego lento,
mientras mataban un cordero clavndole una larga aguja en el corazn.
Pero, a pesar de todas sus ceremonias, el cielo permaneci sereno y
puro.
Entonces los negros se entregaron a furiosas orgas embriagndose con
tembo, aguardiente que se extrae del cocotero, o con una cerveza
sumamente fuerte llamada togwa. Sus cantos, sin meloda apreciable, pero
con un ritmo muy exacto, duraron hasta muy entrada la noche.
Hacia las seis, una ltima comida reuni a los viajeros alrededor de la
mesa del comandante y de sus oficiales. Kennedy, a quien nadie diriga
pregunta alguna, murmuraba en voz baja palabras incomprensibles, con la
mirada fija en el doctor Fergusson.
La comida fue triste. La aproximacin del momento supremo inspiraba a
todos penosas reflexiones. Qu reservaba el destino a aquellos audaces
viajeros? Volveran a hallarse entre sus amigos, a sentarse junto al
fuego del hogar? Si les llegaban a faltar los medios de transporte, que
seria de ellos en el seno de tribus feroces, en aquellas comarcas
inexploradas, en medio de desiertos inmensos?
Estas ideas, vagas hasta entonces y a las que todos se inclinaban poco,
en aquel momento asaltaban las imaginaciones sobreexcitadas. El doctor
Fergusson, tan fro e impasible como siempre, habl de varias cosas para
disipar aquella tristeza comunicativa, pero sus esfuerzos fueron vanos.
Como se tema alguna demostracin contra la persona del doctor y de sus
compaeros, los tres se quedaron a dormir a bordo del Resolute. A las

seis de la maana salieron de su camarote y se trasladaron de nuevo a la


isla de Kumbeni.
El globo se balanceaba ligeramente, mecido por el viento del este. Los
sacos de tierra que lo retenan haban sido reemplazados por veinte
marineros. El comandante Pennet y sus oficiales asistan a aquella
solemne marcha.
En aquel momento Kennedy se dirigi al doctor, le cogi la mano y le
dijo:
-Es cosa decidida tu marcha, Samuel?
-Muy decidida, mi querido Dick.
-He hecho yo cuanto de m dependa para impedir este viaje?
-Todo.
-Entonces tengo sobre el particular la conciencia tranquila y te
acompao.
-Ya lo saba -respondi el doctor, dejando que aflorase a su semblante
una furtiva emocin.
Se acercaba el instante de los ltimos adioses. El comandante y los
oficiales abrazaron con efusin a sus intrpidos amigos, sin exceptuar
al digno Joe, que estaba muy contento y satisfecho. Todos quisieron que
el doctor Fergusson les diese un apretn de manos.
A las nueve, los tres compaeros de viaje ocuparon su puesto en la
barquilla. El doctor encendi el soplete y aviv la llama de modo que
produjese un calor rpido. El globo, que se mantena junto al suelo en
perfecto equilibrio, empez a levantarse a los pocos minutos. Los
marineros tuvieron que aflojar un poco las cuerdas que lo retenan. La
barquilla se elev unos veinte pies.
-Amigos mos -exclam el doctor, puesto en pie entre sus dos compaeros
y quitndose el sombrero-, pongmosle a nuestro buque areo un nombre
que le d suerte! Llammosle Victoria!
Reson un hurra formidable.
-Viva la reina! Viva Inglaterra!
En
aquel momento
la fuerza
ascensional del
aerstato aument
prodigiosamente. Fergusson, Kennedy y Joe dirigieron un ltimo adis a
sus amigos.
-Suelten las cuerdas! -exclam el doctor.
Y el Victoria se elev por los aires rpidamente, mientras las cuatro
piezas de artillera del Resolute atronaban el espacio en su honor.
XII
Travesa del estrecho. - El Mrima. - Conversacin de

Dick y proposicin de Joe. - Receta para el caf. El uzaramo. - El desventurado Maizan. El monte Duthumi. - Las cartas del doctor. Noche sobre un nopal
El aire era puro y el viento moderado. El Victoria subi casi
perpendicularmente a una altura de mil quinientos pies, que fue indicada
por una depresin de dos pulgadas menos dos lneas en la columna
baromtrica.
A aquella altura, una corriente ms marcada impeli al globo hacia el
suroeste. Qu magnfico espectculo se extenda ante los ojos de los
viajeros! La isla de Zanzbar se ofreca por completo a la vista y
destacaba en un color ms oscuro, como sobre un vasto planisferio; los
campos tomaban la apariencia de muestras de varios colores; y grandes
ramilletes de rboles indicaban los bosques y las selvas.
Los habitantes de la isla parecan como insectos. Los hurras y los
gritos se perdan poco a poco en la atmsfera, y slo los caonazos del
buque vibraban en la concavidad inferior del aerstato.
-Qu hermoso es todo esto! -exclam Joe, rompiendo por primera vez el
silencio.
No obtuvo respuesta. El doctor estaba ocupado observando las variaciones
baromtncas y tomando nota de los pormenores de su ascensin.
Kennedy miraba y no tena ojos para verlo todo.
Los rayos del sol, uniendo su calor al del soplete, aumentaron la
presin del gas. El Victoria subi a una altura de dos mil quinientos
pies.
El Resolute presentaba el aspecto de un barquichuelo, y la costa
africana apareca al oeste como una inmensa orla de espuma.
-No dicen nada? -pregunt Joe.
-Miramos -respondi el doctor, dirigiendo su anteojo hacia el
continente.
-Lo que es yo, si no hablo, reviento.
-Habla cuanto quieras, Joe; nadie te lo impide.
Y Joe hizo l solo un espantoso consumo de onomatopeyas. Los oh! ,
los ah! y los eh! brotaban de sus labios a borbotones.
Durante la travesa del mar, el doctor crey conveniente mantenerse a
aquella altura que le permita observar la costa ms extensamente. El
termmetro y el barmetro, colgados dentro de la tienda entreabierta, se
hallaban constantemente al alcance de su vista, y otro barmetro, colocado exteriormente, servira durante la guardia de noche.
Al cabo de dos horas, el Victoria, a una velocidad de poco ms de ocho
millas, se aproxim sensiblemente a la costa. El doctor resolvi

acercarse a tierra; moder la llama del soplete, y muy pronto el globo


baj a trescientos pies del suelo.
Se hallaba sobre el Mrima, nombre que lleva aquella porcion de la costa
oriental de frica. Protegan sus orillas espesos manglares, y la marea
baja permita distinguir sus gruesas races rodas por los dientes del
ocano ndico. Los dunas que formaban en otro tiempo la lnea costera
ondulaban en el horizonte, y el monte Nguru alzaba su pico al noroeste.
El Victoria pas cerca de una aldea que el doctor reconocio en el mapa
como Kaole. Toda la poblacin reunida lanzaba aullidos de clera y de
miedo; dirigieron en vano algunas flechas a ese monstruo de los aires
que se balanceaba majestuosamente sobre aquellos impotentes furores.
El viento conduca hacia el sur, lo que, lejos de inquietar al doctor,
le complaci, porque le permita seguir el derrotero trazado por los
capitanes Burton y Speke.
Kennedy se haba vuelto tan hablador como Joe, y los dos se dirigan
mutuamente frases admirativas.
-Se acabaron las diligencias! -deca el uno.
-Y los buques de vapor! -deca el otro.
-Y los ferrocarriles -responda Kennedy-, con los que se atraviesan los
pases sin verlos!
-No hay como un globo! -exclamaba Joe-. Se anda sin sentir, y la
naturaleza se toma la molestia de pasar ante tus ojos.
-Qu espectculo! Qu asombro! Qu xtasis! Un sueo en una hamaca!
-Y si almorzsemos? -pregunt Joe, a quien el aire libre abra el
apetito.
-Buena idea, muchacho.
-Oh! Los preparativos no sern largos! Galletas y carne en conserva.
-Y caf a discrecin -aadi el doctor-. Te permito tomar prestado un
poco de calor de mi soplete, que tiene de sobra. As no tendremos que
temer un incendio.
-Sera terrible -repuso Kennedy-. Parece que llevemos encima un
polvorn.
-No tanto -respondi Fergusson-. Si el gas se inflamase, se consumira
poco a poco y bajaramos a tierra, lo que sin duda sera un
contratiempo; pero, no temis, nuestro aerstato est hermticamente
cerrado.
-Comamos, pues -dijo Kennedy.
-Coman, seores --dijo Joe-, y yo, al mismo tiempo que les imito,
preparar un caf del que me hablarn despus de haberlo tomado.
-El hecho es -repuso el doctor- que Joe, amn de mil virtudes, tiene un
talento especialsimo para preparar esa bebida deliciosa; la elabora con
una mezcla de varias procedencias que nunca me ha querido dar a conocer.

-Pues bien, mi seor, a la altura en que nos hallamos puedo confiarle mi


receta. Se reduce simplemente a mezclar moca, bourbon y rio-nunez en
partes iguales.
Pocos instantes despus, tres humeantes y aromticas tazas ponan punto
final de un sustancial almuerzo, sazonado por el buen humor de los
comensales; luego, cada cual volvi a su punto de observacin.
El pas destacaba por su prodigiosa fertilidad. Senderos tortuosos y
estrechos desaparecan bajo bvedas de verdor. Se pasaba por encima de
campos cultivados de tabaco, maz y centeno en plena madurez, y recreaban la vista vastos arrozales con sus tallos rectos y sus flores de
color purpreo. Se distinguan carneros y cabras encerrados en grandes
jaulas colocadas en alto, sobre pilotes, para preservarlas de la
voracidad de los leopardos. Una vegetacin esplndida cubra aquel suelo
prdigo. En muchas aldeas se reproducan escenas de gritos y asombro a
la vista del Victoria, y el doctor Fergusson se mantena prudentemente
fuera del alcance de las flechas. Los habitantes, agrupados alrededor de
sus chozas contiguas, perseguan largo tiempo a los viajeros con vanas
imprecaciones.
Al medioda, el doctor, consultando el mapa, estim que se hallaba sobre
el pas de Uzaramo. La campia se presentaba erizada de cocoteros,
papayos y algodoneros, sobre los cuales el Victoria pareca rerse.
Tratndose de frica, a Joe aquella vegetacin le pareca muy natural.
Kennedy vea liebres y codornices que le pedan por favor una
perdigonada; pero no quiso complacerlas, pues, siendo imposible
cobrarlas, no hubiera hecho ms que gastar plvora en salvas.
Los aeronautas navegaban a una velocidad de doce millas por hora, y
pronto se hallaron a 380 20 de longitud sobre la aldea de Tounda.
-All es -dijo el doctor- donde Burton y Speke sufrieron calenturas
violentas y por un instante creyeron su expedicin comprometida. A pesar
de que todava no se hallaban demasiado alejados de la costa, ya se
hacan sentir rudamente las fatigas y las privaciones.
En efecto, en aquella comarca reina una malaria perpetua, cuyo ataque el
doctor slo pudo evitar elevando el globo por encima de las miasmas de
aquella tierra hmeda, cuyas emanaciones absorba el ardiente sol.
De vez en cuando divisaban una caravana que descansaba en un kraal,
aguardando el fresco de la noche para proseguir su camino. Un kraal es
un vasto espacio rodeado de espinos, una especie de vallado o seto vivo
donde los traficantes se ponen al abrigo de los animale dainos y de las
tribus merodeadoras de la comarca. Se vea a los indgenas correr y
dispersarse al ver al Victoria. Kennedy deseaba contemplarlos de cerca,
a lo que Samuel se opuso constantemente.

-Los jefes -dijo- van armados con mosquetes, y nuestro globo ofrece un
blanco fcil para alojar en l una bala.
-Y un balazo, echara abajo el globo? -pregunt Joe.
-Inmediatamente, no; pero el agujero se hara grande muy pronto, y por
l se escapara todo el gas.
-Mantengmonos, pues, a una distancia respetable de esos tunantes. Qu
pensarn de nosotros, vindonos volar por el aire? Estoy seguro de que
desean adorarnos.
-Que nos adoren, pero de lejos -respondi el doctor-. No les quiero ver
de cerca. Mirad, el pas toma otro aspecto. Las aldeas son ms escasas;
los inangles han desaparecido; a esta latitud la vegetacin se detiene.
El terreno se vuelve montuoso y preludia montaas proximas.
-En efecto -dijo Kennedy-, me parece que por aquel lado distingo algunas
prominencias.
-Hacia el oeste... Son las primeras cordilleras del Urizara; el monte
Duthumi, sin duda, detrs del cual espero que podamos refugiarnos para
pasar la noche. Voy a activar la llama del soplete, pues debemos
mantenernos a una altura de entre quinientos y seiscientos pies.
-Es una magnfica idea, seor, la que ha tenido -dijo Joe-, la maniobra
no es difcil ni fatigosa: se da vuelta a una llave y no hay necesidad
de ms.
-Aqu estamos mejor -afirm el cazador, cuando el globo hubo subido; el
reflejo de los rayos del sol en la arena roja resultaba insoportable.
-Qu rboles tan magnficos! -exclam Joe-. Aunque son una cosa muy
natural, son hermossimos. Con menos de una docena se podra hacer un
bosque.
-Son baobabs -respondi el doctor Fergusson-. Mirad, all hay uno cuyo
tronco tendr cien pies de circunferencia. Fue acaso al pie de este
mismo rbol donde en 1845 pereci el francs Malzan, pues nos hallamos
sobre la aldea de Deje-la-Mhora, donde se aventur a entrar solo y fue
apresado por el jefe de la comarca. Le amarraron al pie de un baobab, y
aquel negro feroz, mientras sonaba el canto de guerra, le cort
lentamente las articulaciones una tras otra; al llegar a la garganta se
detuvo para afilar su cuchillo embotado y arranc la cabeza del
desventurado mrtir antes de que estuviese enteramente cortada. El pobre
francs tena veintisis aos.
-Y Francia no ha vengado un crimen semejante? -pregunt Kennedy.
-Francia reclam, y el sald de Zanzbar hizo cuanto pudo para dar caza
al asesino, pero todas sus pesquisas fueron intiles.
-Suplico que no nos detengamos en el camino -dijo Joe-; subamos,
subamos, seor, hgame caso.

-Encantado, Joe, ya que el monte Duthumi se alza ante nosotros. Si mis


clculos son exactos, antes de las siete de la tarde lo habremos pasado.
-No viajaremos de noche? -pregunt el cazador.
~No, mientras podamos evitarlo. Con precauciones y vigilancia, no habra
peligro; pero no basta atravesar frica, es preciso verla.
-Hasta ahora no tenemos motivo de queja, seor. El pas ms cultivado y
frtil del mundo, en lugar de un desierto! Como para creer a los
gegrafos!
-Aguarda, Joe, aguarda; veremos ms adelante.
Hacia las seis y media de la tarde, el Victoria se encontr frente al
monte Duthumi; para salvarlo, tuvo que elevarse a ms de tres mil pies.
Al efecto, el doctor no tuvo ms que elevar 180 la temperatura. Bien
puede decirse que maniobraba el globo con habilidad. Kennedy le indicaba
los obstculos que tena que salvar, y el Victoria volaba por los aires
rozando la montaa.
A las ocho descenda la vertiente opuesta, cuya pendiente era ms suave.
Echaron las anclas fuera de la barquilla, y una de ellas, encontrando
las ramas de un enorme nopal, se agarr firmemente a ellas. Joe se
desliz por la cuerda y la sujet con la mayor solidez. Luego le
tendieron la escala de seda, y se encaram por ella con gran agilidad.
El aerstato, al abrigo de los vientos del este, permaneca casi
inmvil.
Los viajeros prepararon la cena y, excitados por su paseo areo,
abrieron una amplia brecha en sus provisiones.
-Cunto camino hemos recorrido hoy? -pregunt Kennedy, engullendo
inquietantes bocados.
El doctor fij su posicin por medio de observaciones lunares y consult
el excelente mapa que le serva de gua, el cual perteneca al atlas
Der Neuster Entedekungen in Africa, publicado en Ghota por su sabio
amigo Potermann y que ste le haba enviado. Aquel atlas deba servir
para todo el viaje del doctor, pues contena el itinerario de Burton y
Speke a los Grandes Lagos, Sudn segn el doctor Barth, el bajo Senegal
segn Guillaume Lejean, y el delta del Nger por el doctor Baikie.
Fergusson se haba provisto tambin de una obra que en un solo volumen
reuna todas las nociones adquiridas sobre el Nilo. Titulbase The
sources of the Nil, being a general survey of the basin of that river
and of its heab stream with the history of the Nilotic discovery by
Charles Beke, th. D.
Posea igualmente los excelentes mapas publicados en los Boletines de la
Sociedad Geogrfica de Londres, y no poda escaprsele ningn punto de
las comarcas descubiertas.

Consultando el mapa, vio que su rumbo latitudinal era de 20 o ciento


veinte millas oeste.
Kennedy observ que el camino se diriga hacia el medioda. Pero esta
direccin satisfaca al doctor, el cual queria reconocer, en la medida
de lo posible, las huellas de sus predecesores.
Se resolvi dividir la noche en tres partes, a fin de turnarse en la
vigilancia. El doctor comenzaba su guardia a las nueve, Kennedy a las
doce y Joe a las tres.
As pues, Kennedy y Joe, envueltos en sus mantas, se tendieron bajo la
tienda y durmieron a pierna suelta mientras el doctor Fergusson velaba.
XIII
Cambio de tiempo. - La fiebre de Kennedy. - La
medicina del doctor. - Viaje por tierra. - La cuenca de
Imeng. - El monte Rubeho. - A seis mil pies. - Un
alto en el camino del da
La noche transcurri en calma. Sin embargo, el sbado por la maana,
Kennedy sinti cansancio y escalofros al despertarse. El tiempo
cambiaba; el cielo, cubierto de densas nubes, pareca prepararse para un
nuevo diluvio. Un triste pas, Zungomero, donde llueve continuamente,
excepto tal vez unos quince das en el mes de enero.
Una violenta lluvia no tard en envolver a los viajeros; debajo de
ellos, los caminos cortados por nullabs, especie de torrentes
momentneos se volvan impracticables, adems de estar cubiertos de
matorrales espinosos y llanas gigantescas. Se perciban claramente esas
emanaciones de hidrgeno sulfurado de las que habla el capitn Burton.
-Segn l -dijo el doctor-, y tiene razn, se dira que hay un cadver
oculto detrs de cada matorral.
-Es un maldito pais -respondi Joe-, y me parece que el seor Kennedy se
encuentra mal por haber pasado en l la noche.
-En efecto, tengo una fiebre bastante alta -dijo el seor Kennedy.
-Nada tiene de particular, mi querido Dick; nos hallamos en una de las
regiones ms insalubres de frica. Pero no permaneceremos en ella mucho
tiempo. En marcha.
Gracias a una diestra maniobra de Joe, el ancla se desenganch, y, por
medio de la escala, el hbil gimnasta volvi a subir a la barquilla. El
doctor dilat considerablemente el gas y el Victoria remont el vuelo,
impelido por un viento bastante fuerte.
Apareca alguna que otra choza en medio de aquella niebla pestilente. El
pas cambiaba de aspecto. En Africa ocurre con frecuencia que una regin
meftica y de poca extensin confina comarcas absolutamente salubres.

Kennedy sufra visiblemente; la calentura abata su vigorosa naturaleza.


-Sera mala cosa caer enfermo -dijo, envolvindose en su manta y
echndose bajo la tienda.
-Un poco de paciencia, mi querido Dick -respondl el doctor Fergusson-,
y pronto recobrars completamente la salud.
-Ojal, Samuel! Si en tu botiqun de viaje tienes alguna droga para
curarme, adminstramela sin perder tiempo. La tragar a ojos cerrados.
-Tengo un medicamento mejor que todas las drogas, amigo Dick, y
naturalmente, voy a darte un febrfugo que no costar nada.
-Y cmo lo hars?
-Muy sencillo. Subir encima de estas nubes que nos envuelven y me
alejar de esta atmsfera pestilente. Diez minutos te pido para dilatar
el hidrgeno.
No haban transcurrido los diez minutos cuando los viajeros estaban ya
fuera de la zona hmeda.
-Aguarda un poco, Dick, y notars la influencia del aire puro y del sol.
-Vaya un remedio! -dijo Joe-. Es maravilloso!
-No! Es totalmente natural!
-Eso no lo pongo en duda.
-Envi a Dick a tomar aires, como se hace todos los das en Europa, y
del mismo modo que en la Martinica le enviara a los Pitons para
librarle de la fiebre amarilla
-La verdad es que este globo es un paraso -dijo Kennedy, ya ms
aliviado.
-O por lo menos conduce a l -respondi Joe cor gravedad.
Era un espectculo curioso el que ofrecan las nubes aglomeradas en
aquel momento debajo de la barquilla. Rodaban unas sobre otras, y se
confundan en un resplandor magnfico reflejando los rayos del sol. El
Victoria lleg a una altura de 4.000 pies. El termmetro indicaba algn
descenso en la temperatura. No se vea ya la tierra. A unas cincuenta
millas al oeste, el monte Rubeho levantaba su cabeza centelleante.
Formaba el lmite del pas de Ugogo, a 36 0 20 de longitud. El viento
soplaba a una velocidad de veinticinco millas por hora, pero los
viajeros no se percataban de su rapidez, ni siquiera tenan sensacin de
locomocin.
Tres horas despus, la prediccin del doctor se realizaba. Kennedy no
experimentaba ningn escalofro y almorz con apetito.
-Y que an haya quien tome sulfato de quinina! -dijo con satisfaccin.
-Decididamente -exclam Joe-, aqu es donde me retirar cuando sea
viejo.
Hacia las diez de la maana, la atmsfera se despejo. Se hizo un agujero
en las nubes, la tierra reapareci y el Victoria se acerc a ella

insensiblemente. El doctor Fergusson buscaba una corriente que le


llevase al noroeste, y la encontr a seiscientos pies del suelo. El
terreno se volva accidentado, incluso montuoso. Al este, el distrito de
Zungomero se borraba con los ltimos cocoteros de aquella latitud.
Luego, las crestas de una montaa se presentaron ms acentuadas. Algunos
picos se levantaban en distintos puntos del horizonte. Era preciso
vigilar constantemente los conos agudos que parecan surgir inopinadamente.
-Nos hallamos entre los rompientes -dijo Kennedy.
-Puedes estar tranquilo, amigo Dick, no tropezamos.
-Hermosa manera de viajar! -replic Joe.
En efecto, el doctor manejaba el globo con una destreza maravillosa.
-Si tuvisemos que andar por este terreno encharcado -dijo-, nos
arrastraramos por un lodo insalubre. Desde nuestra salida de Zanzbar
hasta llegar donde estamos, la mitad de nuestras bestias de carga
habran muerto de fatiga, y nosotros pareceramos espectros y
llevaramos la desesperacin en el alma. Estaramos en incesante lucha
con nuestros guas y expuestos a su brutalidad desenfrenada. Durante el
da nos agobiara un calor hmedo, insoportable, sofocante. Durante la
noche, experimentaramos un fro con frecuencia intolerable, y acabaran
con nuestra paciencia las picaduras de ciertas moscas, cuyo aguijn
atraviesa la tela ms gruesa y es capaz de volver loco a cualquiera. Ya
no digo nada de las bestias salvajes y de las tribus feroces!
-Dios nos libre de unas y otras! -replic simplemente Joe.
-No exagero nada -prosigui el doctor Fergusson-, pues no se pueden leer
las narraciones de los viajeros que han tenido la audacia de penetrar en
estas comarcas sin que se le llenen los ojos de lgrimas.
Hacia las once pasaban la cuenca de Imeng; las tribus esparcidas por
aquellas colinas amenazaban en vano con sus armas al Victoria, que
llegaba, por fin, a las ltimas ondulaciones montuosas que preceden al
Rubeho y forman la tercera y ms elevada cordillera de las montaas de
Usagara.
Los viajeros distinguan perfectamente la conformacin orogrfica del
pas. Aquellas tres ramificaciones, de las que el Duthumi forma el
primer eslabn, estn separadas unas de otras por vastas llanuras
longitudinales; las elevadas lomas se componen de conos redondeados,
entre los cuales las gargantas estn sembradas de pedruscos errticos y
guijarros. El declive mas acusado de aquellas montaas se halla frente a
la costa de Zanzbar; las pendientes occidentales no son mas que
llanuras inclinadas. Las depresiones del terreno estn cubiertas de una
tierra negra y frtil donde la vegetacin es vigorosa. Varios riachuelos

se infiltran hacia el este y afluyen al Kingani, entre gigantescos ramos


de sicomoros, tamarindos, guayabas y palmeras.
-Atencin! -dijo el doctor Fergusson-. Nos acercamos al Rubeho, cuyo
nombre significa en la lengua del pais paso de los vientos. Haremos
bien en doblar a cierta altura los agudos picachos. Si mi mapa es
exacto, subiremos hasta una altura de ms de cinco mil pies.
-Alcanzaremos con frecuencia esas zonas superiores ?
-Rara vez; la altura de las montaas de frica es menor, segn parece,
que la de las de Europa y Asia. Pero, de todos modos, el Victoria las
salvar sin dificultad alguna.
En poco tiempo el gas se dilat, bajo la accin del calor y el globo
tom una marcha ascensional muy pronunciada. La dilatacin del hidrgeno
no ofreca ningun peligro, y la vasta capacidad del aerstato no estaba
llena ms que en sus tres cuartas partes. El barmetro, mediante una
depresin de unas ocho pulgadas, indic una elevacin de seis mil pies.
-Podramos estar subiendo as mucho tiempo? -pregunt Joe.
-La atmsfera terrestre -respondi el doctor- tiene una altura de seis
mil toesas. Con un globo muy grande, iramos lejos. Eso es lo que
hicieron los seores Brioschi y Gay-Lussac, pero empez a manarles
sangre de la boca y los odos. Les faltaba aire respirable. Hace unos
aos, dos audaces franceses, los seores Barral y Bixio, se lanzaron
tambin a las altas regiones, pero su globo se rasg...
-Y cayeron? -pregunt al momento Kennedy.
-Sin duda, pero como deben caer los sabios, sin hacerse ningn dao.
-Pues bien, seores -dijo Joe-, son ustedes libres de caer cuantas
veces lo deseen! Pero yo, que no soy ms que un ignorante, prefiero
permanecer en un justo trmino medio, ni demasiado alto, ni demasiado
bajo. No hay que ser ambicioso.
A seis mil pies, la densidad del aire ha disminuido ya sensiblemente; el
sonido se mueve con dificultad y la voz se oye mucho menos. Los objetos
se ven confusamente. La mirada no percibe ms que grandes moles bastante
indeterminadas; los hombres y los animales se vuelven absolutamente
invisibles; los caminos parecen cintas, y los lagos, estanques.
El doctor y sus compaeros se sentan en un estado anormal; una
corriente atmosfrica de gran velocidad los arrastraba ms all de las
montaas ridas, cuyas cimas coronadas de nieve deslumbraban; su aspecto
convulsionado demostraba algn trabajo neptuniano de los primeros das
del mundo.
El sol brillaba en su cenit, y los rayos caan a plomo sobre aquellas
desiertas cimas. El doctor hizo un dibujo exacto de las montaas,
formadas por cuatro cumbres situadas casi en lnea recta, de las cuales
la ms septentrional es la ms alargada.

El Victoria no tard en descender por la vertiente opuesta del Rubeho,


costeando una llanura poblada de rboles de un verde muy sombro. A esta
llanura sucedieron crestas y barrancos colocados en una especie de
desierto que preceda al pas de Ugogo. Ms abajo se presentaban
llanuras amarillentas, tostadas, agrietadas, salpicadas a trechos de
plantas salinas y de matorrales espinosos.
Algunos bosquecillos, que ms adelante se convirtieron en verdaderas
selvas, embellecieron el horizonte. El doctor se aproxim a tierra,
echaron las anclas, y una de ellas qued agarrada a las ramas de un
corpulento sicomoro.
Joe, deslizndose rpidamente, sujet el ancla con precaucin; el doctor
dej el soplete funcionando para conservar en el aerstato cierta fuerza
ascensional que lo mantuvo en el aire. El viento haba calmado casi
sbitamente.
-Ahora, amigo Dick -dijo Fergusson-, coge dos escopetas, una para ti y
otra para Joe, y procurad entre los dos traer unos buenos filetes de
antilope para la comida de hoy.
-De caza! -exclam Kennedy.
Ech la escala y baj. Joe fue brincando de una a otra rama y aguard,
desperezndose, a Kennedy. El doctor, aliviado del peso de sus dos
compaeros, pudo apagar el soplete.
-No eche a volar, seor -exclam Joe.
-Tranquilo, muchacho, estoy slidamente anclado. Voy a poner en orden
mis apuntes. Cazad bien y sed prudentes. Yo, desde aqu, observar el
terreno y a la menor sospecha que conciba disparar la carabina. El tiro
ser la seal de reunin.
-De acuerdo -respondi el cazador.
XIV
El bosque de gomeros. - El antlope azul - La seal de
reunin. - Un asalto inesperado. - El Kanyem. - Una
noche en el aire. - El Mabunguru. - Jihoue- la- Mkoa. Provisin de agua. - Llegada a Kazeb
El pas, rido, seco, formado de una tierra arcillosa que el calor
agrietaba, pareca desierto. De vez en cuando se encontraban algunos
vestigios de caravanas, osamentas blanquecinas de hombres y animales,
medio rodas y mezcladas con el polvo.
Dick y Joe, despus de una media hora de marcha, se internaron en un
bosque de gomeros, al acecho y con el dedo en el gatillo de la escopeta.
No saban con quin tendran que habrselas. Joe, sin ser un tirador de
primera, manejaba bien un arma de fuego.

-Caminar sienta bien, seor Dick, aunque el terreno que pisamos no es


muy cmodo -dijo Joe, tropezando con los fragmentos de cuarzo de que
estaba sembrado el suelo.
Kennedy indic con un gesto a su compaero que callase y se detuviese.
Faltaban perros, y la agilidad de Joe, por mucha que fuese, no equivala
al olfato de un pachn o de un podenco.
En el lecho de un torrente, en el que quedaban algunas aguas estancadas,
saciaba su sed un grupo de unos diez antlopes. Aquellos graciosos
animales, olfateando un peligro, parecan inquietos; entre sorbo y sorbo
de agua, levantaban la cabeza con azoramiento, husmeando con sus hocicos
las emanaciones de los cazadores.
Kennedy rode unos matorrales, en tanto que Joe permaneca inmvil.
Lleg a tiro de los antlopes y dispar su escopeta. El grupo
desapareci rpidamente, quedando slo un antlope macho que cay como
herido por un rayo. Kennedy se precipit sobre su vctima.
Era un magnfico ejemplar de un azul claro, casi ceniciento, con el
vientre y la parte anterior de las patas de una blancura deslumbradora.
-Buen tiro! -exclam el cazador-. Es una especie de antilope muy rara,
y espero poder preparar su piel para conservarla.
-Qu dice, seor Dick?
-Lo que oyes. Mira qu pelaje tan esplndido!
-Pero el doctor Fergusson no admitir un exceso de peso.
-Tienes razn, Joe! Triste cosa es, sin embargo, no aprovechar nada de
una pieza tan magnfica.
-Nada? No, seor Dick; vamos a sacar del animal todas las ventajas
nutritivas que posee, y, con su permiso, lo har ahora mismo pedazos tan
bien como pudiera hacerlo el sndico de la ilustre corporacin de
carniceros de Londres.
-Pues ya puedes empezar, camarada; aunque debes saber que, a fuer de
cazador, me desenvuelvo tan bien desollando una res como matndola.
-Estoy seguro de ello, seor Dick, como lo estoy tambin de que, en
menos que canta un gallo, con tres piedras armar una parrilla. Lea
seca no falta, y slo le pido unos minutos para utilizar sus ascuas.
-La operacin no es muy larga -replic Kennedy.
Y procedi de inmediato a la construccin de la parrilla, de la que unos
instantes despus salan numerosas llamas.
Joe sac del cuerpo del antilope una docena de chuletas y trozos de
lomo, que se convirtieron muy pronto en un asado delicioso.
-El amigo Samuel -dijo el cazador- se va a chupar los dedos de gusto.
-Sabe lo que estoy pensando, seor Dick?
-En qu has de pensar ms que en lo que ests haciendo?

-Pues, no, seor. Pienso en la cara que pondramos si no encontrramos


el globo.
-Vaya una ocurrencia! Haba el doctor de abandonarnos?
-Pero y si se desenganchara el ancla?
-Imposible. Y aunque se desenganchara, ya sabra Samuel bajar con su
globo.
-Pero y si el viento se lo llevase?
-Mala cosa sera; pero, no hagas semejantes suposiciones que nada tienen
de agradable.
-No hay nada imposible en este mundo, seor, y es por tanto preciso
preverlo todo...
En aquel mismo momento se oy un tiro.
-Oh! -grit Joe.
-Mi carabina! Conozco su detonacin.
-Una seal!
-Un peligro nos amenaza!
-A l tal vez! -replic Joe.
-En marcha!
Los cazadores recogieron en un momento la carne que haban asado y
empezaron a desandar el camino, guindose por las ramas que Kennedy
haba esparcido con esa intencin. La espesura de la arboleda les
impeda ver el Victoria, del cual no podan estar lejos.
Se oy un segundo disparo.
-La cosa apremia -dijo Joe.
-Otro tiro!
-Eso tiene trazas de una defensa personal.
-Corramos!
Y echaron a correr con todo el vigor de sus piernas. Al salir del bosque
vieron el Victoria, con el doctor en la barquilla.
-Qu pasa, pues? -pregunt Kennedy.
-Dios del cielo! -exclam Joe.
-Qu ves?
-Mire! Una caterva de negros asaltan el globo!
En efecto, a dos millas de donde ellos estaban, unos treinta individuos
se agolpaban, gesticulando, gritando y brincando, al pie del sicomoro.
Algunos, encaramndose por el rbol, suban hasta las ramas ms altas.
El peligro parecia inminente.
-Mi seor est perdido! -exclam Joe.
-Calma, Joe, y apunta bien! En nuestras manos tenemos la vida de cuatro
de esos monigotes. Adelante!
Haban avanzado una milla con suma rapidez, cuando parti de la
barquilla otro tiro que derrib a uno de aquellos demonios que se

encaramaba por la cuerda del ancla. Un cuerpo sin vida cay de rama en
rama y qued colgado a veinte pies del suelo, con las piernas y los brazos extendidos.
-Por dnde diablos se sostiene ese brbaro? -exclam Joe.
-Qu nos importa? -respondi Kennedy-. Corramos! Corramos!
-Ah, seor Kennedy! -exclam Joe, sin poder contener la risa-. Por el
rabo! Es un mono! Un asalto de monos!
-Mejor, ms vale que sean monos que hombres -replic Kennedy,
precipitndose hacia el grupo vociferante.
Era una manada de cinocfalos bastante temibles, feroces y brutales, con
un hocico de perro que les daba un aspecto repugnante. Sin embargo, unos
cuantos tiros bastaron para obligarles a abandonar el campo de batalla,
donde dejaron no pocos cadveres.
Kennedy se encaram por la escala. Joe subi al sicomoro, desenganch el
ancla y subi a la barquilla sin dificultad. Algunos minutos despus, el
Victoria volvi a remontarse y se diriga hacia el este a impulsos de un
viento moderado.
-Vaya un asalto! -exclam Joe.
-Creamos que estabas rodeado de indgenas.
-Afortunadamente, no eran ms que monos -respondi el doctor.
~De lejos, la diferencia no es grande, amigo Samuel.
-Ni de cerca tampoco -replic Joe.
-De cualquier modo -repuso Fergusson-, este ataque de monos poda haber
tenido funestas consecuencias. Si, con sus repetidos tirones llegan a
desenganchar el ancla, no s adnde me hubiera llevado el viento.
-No se lo deca yo, seor Kennedy?
-Tenas razn, Joe; pero, aun tenindola, en aquel momento estabas
asando unas chuletas de antilope cuya visin me abra el apetito.
-Lo creo -respondi el doctor-. La carne de antlope es exquisita.
-Ahora la probaremos seor; la mesa est puesta.
-En verdad -dijo el cazador- que estas lonchas de venado echan un
humillo montaraz nada desdeable.
-Ya lo creo! -respondi Joe con la boca llena-. Yo me comprometera a
no comer mas que antlope todos los das de mi vida, con tal que no me
faltase un buen vaso de grog para digerirlo ms fcilmente.
Joe prepar la codiciada pcima y los tres la paladearon con
recogimiento.
-La cosa marcha -dijo.
-A pedir de boca -respondi Kennedy.
-Qu tal, seor Dick? Siente habernos acompaado?
-Quin hubiera sido capaz de impedrmelo? -respondi el cazador
resueltamente.

Eran las cuatro de la tarde. El Victoria encontr una corriente ms


rpida. El terreno se elevaba insensiblemente, y muy pronto la columna
baromtrica indic una altura de mil quinientos pies sobre el nivel del
mar. El doctor se vio entonces obligado a sostener el aerstato mediante
una dilatacin de gas bastante fuerte, y el soplete funcionaba
incesantemente.
Hacia las siete, el Victoria planeaba sobre la cuenca de Kanyem. El
doctor reconoci al momento aquel vasto desmonte de seis millas de
extensin, con sus aldeas ocultas entre baobabs y giras. All se
encuentra la residencia de uno de los sultanes del pas de Ugogo, donde
la civilizacin est menos atrasada y se comercia rara vez con carne
humana; sin embargo, hombres y animales viven juntos en chozas redondas
sin armazn de madera, que parecen haces de heno.
Despus de Kanyem, el terreno se vuelve rido y pedregoso; pero a una
hora de distancia, cerca de Mdaburu, hay un valle frtil donde la
vegetacin recobra todo su vigor. El viento ces al anochecer, y la
atmsfera pareci dormirse. El doctor busc en vano una corriente a
diferentes alturas; al constatar la calma de la naturaleza, resolvi
pasar la noche en el aire y, para mayor seguridad, se elev unos mil
pies. El Victoria permaneca inmvil, y la noche, magnficamente
estrellada, cay en silencio.
Dick y Joe se tumbaron en su apacible cama y se sumieron en un profundo
sueo durante la guardia del doctor, que fue reemplazado por el escocs
a medianoche.
-Si se produce cualquier incidente -le dijo a Dick-, despirtame y,
sobre todo, no pierdas de vista el barmetro. El barmetro es nuestra
brjula.
La noche fue fra; lleg a haber 270 de diferencia con la temperatura
del da. Con las tinieblas haba empezado el concierto nocturno de los
animales, a quienes la sed y el hambre obligaban a abandonar sus
guaridas. Se oyo la voz de soprano de las ranas, acompaada de los
aullidos de los chacales, mientras que los imponentes graves de los
leones sostenan los acordes de aquella orquesta viviente.
Por la maana, al volver a su puesto, el doctor Fergusson consult la
brjula, y observ que durante la noche haba variado la direccin del
viento. Haca cosa de dos horas que el Victora derivaba unas treinta
millas hacia el noreste. Pasaba por encima de Mabunguru, pas pedregoso,
sembrado de bloques de sienita bellamente pulida y de gibosos
montculos; masas cnicas, anlogas a los peascos de Karnak, erizaban
el terreno cual dlmenes drudicos; numerosas osamentas de bfalos y
elefantes salpicaban el suelo de blanco, y, exceptuando la parte del

este, en que se levantaban profundos bosques bajo los cuales se


ocultaban algunas aldeas, haba pocos rboles.
Hacia las siete, una roca esfrica, que tendra dos millas de extensin,
apareci como inmensa concha de galpago.
-Vamos bien encaminados -dijo el doctor Fergusson-. All est
Jihoue-la-Mkoa, donde nos detendremos un rato. Quiero renovar la
provisin de agua necesaria para alimentar el soplete. Busquemos un
sitio donde agarrarnos.
-Pocos rboles hay -respondi el cazador.
-Probemos. Joe, echa las anclas.
El globo, perdiendo poco a poco su fuerza ascensional, se acerc a
tierra; las anclas corrieron hasta que una de ellas hinc una ua en la
hendidura de una roca, y el Victoria qued sujeto.
No se crea que el doctor, durante las paradas, pudo apagar completamente
el soplete. El equilibrio del globo haba sido calculado al nivel del
mar, y como el terreno se elevaba sin cesar, al hallarse a una altura de
seiscientos o setecientos pies, el globo habra tenido una tendencia a
descender ms abajo que el propio suelo; por eso era preciso sostenerlo
mediante una dilatacin del gas. Slo en el caso de que, en ausencia
total de viento, el doctor hubiera dejado la barquilla descansar en el
suelo, el aerstato, libre de un peso considerable, se habra mantenido
en el aire sin ayuda del soplete.
Los mapas indicaban vastas cienagas en la vertiente occidental de
Jihoue-la-Mkoa. Joe se dirigi all solo con un barril que podra
contener unos diez galones; encontr sin trabajo el punto indicado, no
lejos de un poblado desierto, hizo su provision de agua y en menos de
tres cuartos de hora estuvo ya de vuelta. No haba visto nada de
particular, aparte de enormes trampas para cazar elefantes; incluso
estuvo a punto de caer en una de ellas, en la que yaca un esqueleto
medio rodo.
Trajo de su excursion una especie de nsperos que los monos coman
vidamente. El doctor reconoci el fruto del mbenb, rbol que abunda en
la parte occidental de Jihoue-la-Mkoa. Fergusson aguardaba a Joe con
cierta impaciencia, porque en aquella tierra inhospitalaria una
detencin, por breve que fuese, le inspiraba siempre zozobra.
El agua fue embarcada sin dificultad, pues la barquilla descendi casi
al nivel del suelo; Joe, tras desenganchar el ancla, subi con presteza
junto a su seor. En cuanto ste reaviv la llama, el Victoria
reemprendi su ruta por los aires.
Se hallaba entonces a unas cien millas de Kazeh, importante
establecimiento del interior de frica, donde, gracias a una corriente
del sureste, podan prometerse los viajeros llegar durante aquel da.

Avanzaban a una velocidad de catorce millas por hora. La conduccin del


aerstato se hizo entonces bastante difcil; no era posible elevarse a
gran altura sin dilatar excesivamente el gas, porque el terreno se
hallaba ya a una altura media de tres mil pies. El doctor prefera, en
la medida de lo posible, no forzar su dilatacin, por lo que sigui muy
hbilmente las sinuosidades de una pendiente bastante empinada, y pas
casi rozando las aldeas de Thembo y de Tura-Wels. Esta ltima forma
parte del Unyamwezy, magnfica comarca donde los rboles alcanzan las
ms
colosales
dimensiones,
especialmente
los
cactos,
que
son
gigantescos.
Hacia las dos, con un tiempo magnfico, bajo un sol ardiente que
devoraba la menor corriente de aire, el Victoria planeaba sobre la
ciudad de Kazeh, situada a trescientas cincuenta millas de la costa.
-Partimos de Zanzbar a las nueve de la maana -dijo el doctor
Fergusson, consultando sus notas-, y en dos das de travesa hemos
recorrido ms de quinientas millas geogrficas. Los capitanes Burton y
Speke invirtieron cuatro meses y medio en hacer el mismo camino!
XV
- Kazeb. - El mercado bullicioso. - Aparicin del
Victoria. - Los waganga. - Los hijos de la Luna. Paseo del doctor. - Poblacin. - El temb real. - Las
mujeres del sultn. - Una borrachera real. - Joe,
adorado. - Cmo se baila en la Luna. - Peripecia. Dos lunas en el firmamento. - Inestabilidad de las
grandezas divinas
Hablando con propiedad, Kazeh, punto importante del frica central, no
es una ciudad; a decir verdad, en el interior no hay ciudades. Kazeh no
es mas que un conjunto de seis vastas excavaciones, repleto de barracas
y chozas con patios y huertecillos cuidadosamente cultivados; all
crecen cebollas, patatas, berenjenas, calabazas y setas de un sabor
delicioso.
El Unyamwezy es la tierra de la Luna por excelencia, el frtil y
esplndido jardn de frica. En el centro se encuentra el distrito de
Unyanemb, deliciosa comarca donde viven perezosamente algunas familias
de omanes, que son arabes de origen muy puro.
Durante mucho tiempo se dedicaron al comercio en el interior de frica y
en Arabia; traficaban en gomas, marfil, telas de algodn y esclavos; sus
caravanas surcaban aquellas regiones ecuatoriales, y an van a buscar a
la costa objetos de lujo y de placer para mercaderes ricos, los cuales,

rodeados de mujeres y criados, llevan en aquella encantadora comarca la


existencia menos agitada y ms horizontal posible, siempre tumbados,
riendo, fumando o durmiendo.
Alrededor de esas excavaciones, numerosas barracas de indgenas, grandes
extensiones para los mercados, campos de cannabis y de datura, hermosos
rboles y frescas sombras: eso es Kazeh.
Es el punto de cita general de las caravanas: las del sur, con sus
esclavos y cargamentos de marfil, y las del oeste, que exportan algodn
y abalorios a las tribus de los Grandes Lagos.
As es que en los mercados reina una agitacin perpetua, una algaraba
indescriptible donde se mezclan gritos de vendedores ambulantes
mestizos, ruido de tambores y cornetas, relinchos de mulos, rebuznos de
asnos, cantos de mujeres, chillidos de chiquillos y golpes de vara del
imadar, que en aquella sinfona pastoral es quien marca el comps.
All se exhiben desordenadamente, o, por mejor decir, con un desorden
encantador, telas vistosas, sartas de abalorios, objetos de marfil,
dientes de rinoceronte y de tiburn, algodn, miel, tabaco; all se
llevan a cabo las ms extravagantes transacciones mercantiles, en las
que cada objeto slo tiene valor en funcin de los deseos que excita.
De repente, aquella agitacin, aquel movimiento, aquel ruido cesaron
como por encanto. El Victoria acababa de aparecer en el aire; planeaba
majestuosamente y descenda poco a poco, sin desviarse de la vertical.
Hombres, mujeres, nios, esclavos, mercaderes, rabes y negros, todos
desaparecieron, agazapndose ms que deprisa en los tembs y las chozas.
-Amigo Samuel -dijo Kennedy-, si seguimos causando el mismo efecto en
todas partes, trabajo nos ha de costar establecer con estas gentes
relaciones mercantiles.
-Sin embargo -dijo Joe-, podramos realizar una operacin comercial muy
sencilla. Consistira en bajar tranquilamente y cargar con las
mercancas de ms valor, sin cuidarnos de entrar en tratos con los
vendedores. Nos haramos ricos.
-S! -replic el doctor-. Pero esos indgenas, pasado el primer
sobresalto, no tardarn en volver, movidos por su supersticin o su
curiosidad.
-Usted cree, seor?
-Pronto lo veremos. Por si acaso, ser una medida prudente no acercarse
demasiado a ellos. El Victoria no es un globo blindado ni acorazado; por
lo tanto, no est a salvo de balas y flechas.
-Piensas, amigo Samuel, entrar en tratos con esos africanos?
~Por qu no, si se puede? -respondi el doctor-. En Kazeh debe de haber
mercaderes rabes ms instruidos y menos salvajes. Recuerdo que Burton y

Speke no tenan bastante boca para alabar la hospitalidad de los


habitantes de este pueblo. Podemos, pues, intentarlo.
El Victoria, tras haberse acercado poco a poco a tierra, enganch una de
sus anclas en la copa de un rbol, cerca de la plaza del mercado.
En aquel momento toda la poblacin sala de sus madrigueras, asomando la
cabeza con circunspeccion. Varios waganga, a quienes se reconocia por
sus insignias de conchas conicas, se acercaron resueltamente a los viajeros. Eran los magos del lugar. Llevaban colgando de la cintura
calabacitas negras untadas con grasa y varios objetos de magia de una
suciedad verdaderamente doctoral.
Poco a poco, la muchedumbre sigui su ejemplo; salieron de todas partes
nios y mujeres, y hubo ruido de tambores, y palmoteos, y millares de
manos levantadas hacia el cielo.
-sa es su manera de orar -dijo el doctor Fergusson-. Si no me equivoco,
estamos llamados a representar un importante papel.
-Pues bien, seor, represntelo.
-Tal vez t, mi buen Joe, te conviertas en un dios.
-No lo sentira, seor; no me disgusta el olor del incienso.
En aquel mismo momento, uno de los magos, un myanga, hizo un ademn, y
el clamor se transform en un profundo silencio. El hombre les dirigi
algunas palabras a los viajeros, pero en una lengua desconocida.
El doctor Fergusson, que no haba entendido absolutamente nada, dijo lo
primero que se le ocurri en rabe, lengua en la que obtuvo inmediata y
pronta respuesta.
El orador pronunci, con una verbosidad suma, una arenga muy florida que
fue escuchada con religiosa atencin; el doctor no tard en comprender
que el Victoria haba sido tomado por la Luna en persona, amable dios
que se haba dignado acercarse a la ciudad con sus tres hijos, honra
incomparable que permanecera eternamente grabada en la memoria de
aquella tierra tan amada del Sol.
El doctor respondi, con gran dignidad, que la Luna realizaba cada mil
aos una gira por todas las provincias para que sus adoradores la viesen
ms de cerca, y les suplic que le diesen a conocer sus necesidades y
deseos sin miedo de abusar de su divina presencia.

El mago dijo entonces que el sultn, el mwani, enfermo desde haca


muchos aos, imploraba la ayuda del cielo, y que l invitaba a los hijos
de la Luna a que fuesen a visitarle.
El doctor hizo partcipes a sus compaeros de la invitacin.
-Y sers capaz de ir a visitar a ese rey negro? -pregunt el cazador.

-Sin duda! Qu inconveniente hay? Me parece que los nimos estn


dispuestos a nuestro favor; la atmsfera est tranquila, no se mueve ni
la hoja de un rbol. Por el Victoria, nada tenemos que temer.
-Y qu hars?
-No te preocupes, amigo Dick; con un poco de medicina saldr del paso.
-Luego, dirigindose al pblico, aadi-: La Luna, compadecindose del
soberano a quien tan acendrado cario profesan los hijos del Unyamwezy,
nos ha confiado su curacin. Preprese, pues, a recibirnos!
Los gritos, los cantos y las demostraciones se multiplicaron y todo
aquel hormiguero de cabezas negras se puso de nuevo en movimiento.
-Ahora, amigos, hay que prepararse para cualquier eventualidad. En un
momento dado, podemos vernos obligados a partir rpidamente. As pues,
Dick se quedar en la barquilla y, por medio del soplete, mantendr una
fuerza ascensional suficiente. El ancla est slidamente sujeta; no hay
que temer nada. Yo bajar a tierra. Joe me acompaar, pero se quedar
al pie de la escala.
-Cmo! -exclam Kennedy-. Vas a ir solo a casa de ese salvaje?
-Seor! -le secund Joe-. Entonces, no quiere que le acompae hasta la
conclusin de la aventura?
-No, ir solo. Estas buenas gentes creen que ha venido a visitarles su
gran diosa la Luna, as que la supersticin nos protege. Nada temis,
pues, y permaneced cada cual en el puesto que le he asignado.
-Si se es tu deseo... -respondi el cazador.
-Vigila la dilatacin del gas.
-Puedes marcharte tranquilo.
Los gritos de los indgenas iban en aumento; reclamaban la intervencin
del cielo.
-Escuche! -dijo Joe-. Percibo una actitud un tanto imperiosa hacia la
bondadosa Luna y sus divinos hijos.
El doctor, provisto de su botiqun de viaje, baj a tierra precedido de
Joe. ste, grave y digno como exigan las circunstancias, se sent junto
a la escala con las piernas cruzadas a la usanza rabe, y parte de la
multitud form un crculo respetuoso a su alrededor.
Entretanto, el doctor Fergusson, conducido al son de numerosos
instrumentos y escoltado por un grupo que ejecutaba danzas religiosas,
march lentamente hacia el temb real, situado en las afueras de la
ciudad. Eran las tres, y el sol, hacindose sin duda cargo de la solemnidad del acto, resplandeca.
El doctor andaba con dignidad; los waganga lo rodeaban y contenan a la
multitud que se agolpaba a su paso. Al poco se uni a la comitiva el
hijo natural del sultn, un jovencito de buena figura que, segn la costumbre del pas, era el nico heredero de los bienes paternos, con

exclusin
de
los
hijos
legtimos.
El
prncipe
se
prostern
reverentemente ante el hijo de la Luna, el cual, con un ademn solemne,
le hizo levantarse.
Despus de tres cuartos de hora de marcha por senderos sombros, entre
el lujo de una vegetacin tropical, la entusiasmada procesin lleg al
palacio del sultn, una especie de edificio cuadrado, llamado Ititenya,
situado en la ladera de una colina. El techo de blago, apoyado en
postes de madera que queran parecer esculpidos, formaba como un alero.
Adornaban las paredes largas lneas de arcilla rojiza que intentaban
reproducir figuras de hombres y de serpientes, parecindose ms al
natural stas que aqullos. No haba ventanas; slo una puerta de muy
poca consideracin. Sin embargo, el aire circulaba interiormente con la
mayor libertad, gracias a la abertura que dejaba la techumbre al no
descansar directamente sobre las paredes del edificio.
El doctor Fergusson fue recibido con grandes honores por los guardias y
los favoritos, pertenecientes a la hermosa raza de los wanyamwezi, tipo
puro de las poblaciones de frica central. Eran hombres fuertes y robustos, sanos y bien formados. Caan sobre sus hombros los cabellos
divididos en mechones minuciosamente trenzados, y desde las sienes hasta
la boca surcaban sus mejillas numerosas incisiones negras o azules. Sus
orejas, horriblemente grandes, estaban adornadas con discos de madera y
placas de copal, y cubran su cuerpo con telas pintadas de colores
brillantes. Los soldados iban armados con azagayas, arcos, flechas
envenenadas con zumo de euforbio, cuchillos y largos sables llamados
simes, dentados como sierras, amn de con un sinfn de hachas.
El doctor penetr en el palacio, donde a pesar de la enfermedad del
sultn, el estrpito, que era ya terrible, aument. En el dintel de la
puerta vio rabos de liebre y crines de cebra colgados a modo de
talismn. Fue recibido por el tropel de esposas de Su Majestad al
armonioso son del upatu, especie de cmbalo hecho con el fondo de una
cacerola de cobre, y el estruendo del kilindo, un tambor de cinco pies
de altura construido con el tronco ahuecado de un rbol, que dos
virtuosos tocaban a puetazos.
La mayor parte de las mujeres parecan muy guapas, y fumaban, riendo,
thang y tabaco en grandes pipas negras; revelaban muy buenas formas bajo
las largas tnicas dispuestas con gracia y ceidas al talle con su kilt
de fibras de calabaza entretejidas.
Seis de ellas formaban un grupo separado de las dems a causa del cruel
suplicio a que se las tena destinadas, pese a lo cual demostraban la
misma alegra que el resto. A la muerte del sultn deban ser enterradas
vivas junto al cadver de ste, para proporcionarle alguna distraccin
en su eterna soledad.

El doctor Fergusson, tras haber abarcado todo el conjunto de una soja


ojeada, se acerc a la cama de madera del soberano. All vio a un hombre
de unos cuarenta aos, completamente embrutecido por orgas de toda
clase y por el cual no se poda hacer nada. Su enfermedad, que se
prolongaba desde haca aos, no era ms que una borrachera crnica y
continua. El real borracho casi haba perdido el conocimiento, y ni todo
el amonaco del mundo le habra hecho volver en s.
Durante la solemne visita, los favoritos y las mujeres se inclinaban
flexionando las rodillas. El doctor, por medio de algunas gotas de un
poderoso estimulante, consigui reanimar instantneamente aquel cuerpo
embrutecido. El sultn hizo un movimiento, y ese sntoma, en un hombre
casi cadver que no daba signos de vida desde haca horas, fue acogido
con gritos en honor del mdico.
ste, cansado ya de tanta farsa, se abri paso entre sus demasiado
entusiastas adoradores y sali del palacio para dirigirse al Victoria.
Eran las seis de la tarde.
Durante su ausencia, Joe aguardaba tranquilamente al pie de la escala,
siendo objeto de la mayor veneracin. Como verdadero hijo de la Luna, l
se dejaba adorar. Para ser una divinidad, su actitud era la de un buen
hombre, nada soberbio e incluso de trato familiar con las jvenes
africanas, que no se cansaban de contemplarlo. l les diriga las ms
amables frases.
-Adorad, seoritas, adorad -les deca-. Aunque hijo de diosa, no soy
ms que un pobre diablo!
Le presentaron ofrendas propiciatorias, que normalmente se depositaban
en los mzimu o chozas-fetiches, y que consistan en espigas de cebada y
en pomb. Joe se crey en la obligacin de probar aquella especie de
cerveza fuerte, pero su paladar, aunque acostumbrado a la ginebra y el
whisky, no pudo resistirla. Hizo una mueca horrible, que sus adoradores
tomaron, por una amable sonrisa.
A continuacin, las jvenes, cantando a coro una melopea, ejecutaron a
su alrededor una danza muy grave.
-Conque sabis bailar! -exclam el muchacho-. Pues yo no he de quedarme
corto con vosotras. Os ensear un baile de mi pas.
Y empez una giga aturdidora, estirndose, encogindose, retorcindose,
bailando apoyado en los pies, en las rodillas, en las manos, girando de
mil maneras a cul ms extravagante, adoptando actitudes increbles,
haciendo gestos imposibles, en definitiva, dando a aquellas gentes una
extraa idea de la manera que tienen los dioses de bailar en la Luna.
Y todos aquellos africanos, imitadores como monos, quisieron reproducir
sus maneras, sus cabriolas, sus movimientos; no se perdan un gesto, no
olvidaban una postura, y aquello se convirti en un delirio, una tremo-

lina, una tempestad de carne y huesos de la que resulta imposible dar la


ms pequea idea. En lo mejor de la fiesta, Joe vio acercarse al doctor.
ste regresaba precipitadamente, en medio de una chusma aulladora y
desordenada. Los magos y los jefes parecan muy enojados. Rodeaban al
doctor, lo empujaban y le amenazaban. Extrao giro! Qu haba sucedido? Haba sucumbido torpemente el sultn entre las manos de su mdico
celestial?
Kennedy, desde la barquilla, vio el peligro sin comprender la causa. El
globo, imperiosamente solicitado por la dilatacin del gas, tensaba la
cuerda que lo sujetaba, impaciente por elevarse.
El doctor lleg al pie de la escala. Un temor supersticioso contena an
a la multitud y le impeda actuar con violencia contra su persona. El
doctor subi rpidamente los escalones y Joe le sigui con agilidad.
-No hay que perder un instante -le dijo su seor-. No intentes
desenganchar el ancla! Cortaremos la cuerda! Sgueme!
-Pero qu pasa? -pregunt Joe, entrando en la barquilla.
-Qu ha sucedido? -dijo Kennedy, con la carabina en la mano.
-Mirad -respondi el doctor, sealando el horizonte.
-Y bien? -pregunt el cazador.
-Y bien? La Luna!
La Luna, en efecto, roja y esplndida, destacaba como un globo de fuego
sobre un fondo azul. Era ella! Ella y el Victoria!
O haba dos lunas, o los extranjeros eran unos impostores, unos
intrigantes, unos falsos dioses!
Tales haban sido las reflexiones naturales de la muchedumbre. De ah el
giro que haban dado los acontecimientos.
Joe solt una carcajada. La poblacin de Kazeh, comprendiendo que se les
escapaba la presa, lanz prolongados aullidos; arcos y mosquetes
apuntaron hacia el globo.
Pero uno de los magos hizo un signo y todos bajaron las armas; el mago
se encaram al rbol con intencin de coger la cuerda del ancla y
obligar a la mquina a bajar.
Joe cogi un hacha.
-Corto? -dijo.
-Aguarda -respondi el doctor.
-Pero, ese negro...
-Tal vez podamos salvar el ancla, y me conviene no perderla. Para cortar
siempre habr tiempo.
El mago, ya en el rbol, rompi las ramas con sus maniobras y
desenganch el ancla; sta, violentamente arrastrada por el aerstato,
agarr entre las piernas al pobre mago, el cual, montado en aquel
hipogrifo inesperado, parti hacia las regiones del aire.

Inmenso fue el asombro de la multitud al ver lanzarse al espacio a uno


de sus waganga.
-Hurra! -exclam Joe, en tanto que el Victoria, gracias a su poder
ascensional, suba con gran rapidez.
-Se agarra bien -dijo Kennedy-; un paseto no le vendr mal.
-Lo soltaremos de golpe? -pregunt Joe.
-No! -replic el doctor-. Le dejaremos en tierra tranquilamente, y creo
que despus de esta aventura su poder de mago crecer singularmente en
el nimo de sus contemporneos.
-Capaces son de convertirlo en dios -exclam Joe.
El Victoria haba alcanzado una altura de aproximadamente mil pies. El
negro se agarraba a la cuerda con una energa increble. Permaneca en
silencio y con la mirada fija. Haba en su terror algo de asombro. Un
ligero viento del oeste empujaba el globo ms all de la ciudad.
Media hora despus, el doctor, viendo el pas desierto, moder la llama
del soplete y se acerc a tierra. Al llegar a veinte pies de ella, el
negro tom rpidamente la iniciativa: solt la cuerda, cay de pie y
ech a correr hacia Kazeh mientras el Victoria, sbitamente libre de
aquel lastre, suba otra vez a gran altura.
XVI
Signos de tempestad. El pas de la Luna. El porvenir
del continente africano. - La mquina de la ltima
hora. - Vista del pas al ponerse el sol. - Flora y fauna.
- La tempestad. - La zona de fuego. - El cielo estrellado
-He aqu las consecuencias -dijo Joe- de hacerse pasar por hijos de la
Luna sin su permiso. Este satlite ha querido jugarnos una mala pasada.
Acaso, seor, ha comprometido su reputacin con su medicina?
-En resumidas cuentas -intervino el cazador-, quien era el sultn de
Kazeh?
-Un borracho medio muerto -respondi el doctor-, cuya prdida ser poco
sentida. Pero la moraleja de todo lo que ha pasado es que los honores
son efmeros y no conviene aficionarse a ellos demasiado.
-Es una lstima -replic Joe-. La cosa me iba a pedir de boca. Ser
adorado! Hacer el dios a mi arbitrio! Pero qu le vamos a hacer? Ha
aparecido la Luna, y muy roja, lo cual demuestra claramente que estaba
enfadada.
Durante estos razonamientos y otros varios, en los que Joe examin al
astro de la noche bajo un punto de vista enteramente nuevo, en el cielo,
por la parte del norte, se acumulaban densas nubes, nubes siniestras y
pesadas. Un viento bastante fuerte, que soplaba a trescientos pies del

suelo, impela al Victoria hacia el norte-noreste. Encima del globo, la


bveda azulada estaba lmpida, pero resultaba abrumadora.
Hacia las ocho de la noche, los viajeros se encontraron a 320 40 de
longitud y 40 17 de latitud. Las corrientes atmosfricas, bajo la
influencia de una tormenta prxima, los empujaban a una velocidad de
treinta y cinco millas por hora. Pasaban rpidamente bajo sus pies las
llanuras onduladas y frtiles de Mfuto. Los aeronautas admiraron aquel
espectculo.
-Nos hallamos en pleno pas de la Luna -dijo el doctor Fergusson-. Sin
duda ha conservado este nombre que le dio la antigedad, porque en l
siempre se ha adorado a la Luna. Es verdaderamente una comarca magnfica, y difcilmente se encontrara en el mundo otra vegetacin ms
bella.
-Si se la encontrase cerca de Londres -respondi Joe-, no sera natural,
pero s muy agradable. Por qu tales bellezas estn reservadas a pases
tan brbaros?
-Quin sabe -replic el doctor- si no se convertir algn da esta
comarca en el centro de la civilizacin? Tal vez se establezcan aqu los
pueblos del futuro, cuando, extenuadas, las regiones de Europa no puedan
ya nutrir a sus habitantes.
-T crees? -pregunt Kennedy.
-Sin duda, mi querido Dick. Observa la marcha de los acontecimientos;
considera las migraciones sucesivas de los pueblos y llegars a la misma
conclusion que yo. No es verdad que Asia es la primera nodriza del mundo? Por espacio tal vez de cuatro mil aos, trabaja, es fecundada,
produce, y despus, cuando no se ven mas que piedras donde antes
brotaban las doradas mieses de Homero, sus hijos abandonan aquel seno
agotado y marchito. Entonces se dirigen a Europa, joven y vigorosa, que
los est alimentando desde hace ya dos mil aos. Pero su fertilidad se
agota; sus facultades productoras disminuyen de da en da; esas
enfermedades nuevas que atacan cada ao los productos de la tierra, esas
malas cosechas, esos recursos insuficientes, todo ello es indicio cierto
de una vitalidad que se altera, de una extenuacin prxima. As es que
ya vemos a los pueblos precipitarse a los turgentes pechos de Amrica,
como a un manantial que no es inagotable, pero que an no est agotado.
A su vez, el nuevo continente se har viejo: sus bosques vrgenes
desaparecern bajo el hacha de la industria; su suelo se debilitar por
haber producido en exceso lo que en exceso se le ha pedido; all donde
anualmente se recogan dos cosechas, apenas saldr una de esas tierras
al lmite de sus fuerzas. Entonces frica ofrecer a las nuevas razas
los tesoros acumulados por espacio de siglos en su seno. Estos climas
fatales para los extranjeros se sanearn por medio de la desecacin y

las canalizaciones, que reunirn en un lecho comn las aguas dispersas


para formar una arteria navegable. Y este pas sobre el cual planeamos,
ms frtil, ms rico, ms lleno de vida que los otros, se convertira en
un gran reino donde se producirn descubrimientos ms asombrosos an que
el vapor y la electricidad.
-Ah, ser! -exclam Joe-. Quisiera ver todo eso.
-Te has levantado demasiado temprano, muchacho.
-Adems -dijo Kennedy-, tal vez sea una epoca muy desdichada aquella en
la que la industria lo absorba todo en su provecho. A fuerza de inventar
mquinas, los hombres acabarn devorados por ellas. Yo siempre he
imaginado que el ltimo da del mundo ser aquel en que alguna inmensa
caldera calentada a miles de millones de atmsferas haga estallar
nuestro planeta.
-Y yo aado -dijo Joe- que no sern los americanos los que menos
contribuyan a la construccin de esa caldera.
-En efecto -respondi el doctor-, son grandes caldereros! Pero,
prescindiendo ahora de semejantes discusiones, limitmonos a admirar
esta tierra de la Luna, ya que nos hallamos en disposicin de verla.
El sol, filtrando sus ltimos rayos por el cmulo de nubes amontonadas,
adornaba con una cresta de oro los menores accidentes del terreno:
rboles gigantescos, hierbas arborescentes, musgos a ras del suelo, todo
reciba su parte de aquel luminoso efluvio. El terreno, ligeramente
ondeado, formaba de vez en cuando pequeas colinas cnicas. Ninguna
montaa limitaba el horizonte. Inmensas empalizadas cubiertas de maleza,
impenetrables setos y junglas espinosas delimitaban los claros donde se
levantaban numerosas aldeas, que los gigantescos euforbios cercaban de
fortificaciones naturales, entrelazndose con las ramas coraliformes de
los arbustos.
Luego, el Malagarasi, principal afluente del lago Tanganica, empez a
serpentear bajo el follaje. En su seno recoga numerosos riachuelos,
derivados de los torrentes que se formaban en la poca de las crecidas y
de los estanques abiertos en la capa arcillosa del terreno. Aquel
panorama, para los que observaban a vista de pjaro, era una red de
cascadas tendida sobre toda la superficie occidental del pas.
Animales provistos de gibas monstruosas pacan en las frtiles praderas
y desaparecan bajo las altas hierbas. Los bosques, que exhalaban
magnficas esencias, se ofrecan a la vista como inmensos ramilletes;
pero en aquellos ramilletes se refugiaban de los ltimos calores del da
leones, leopardos, hienas y tigres. De vez en cuando, un elefante haca
ondear la cima de las selvas, y se oa el crujido de los rboles que
cedan a sus ebrneos colmillos.

-Qu pas de caza! -exclam Kennedy, entusiasmado-. Una bala disparada


al azar, en medio del bosque, tropezara siempre con una res digna de
ella. No podramos cazar un poco?
-No, amigo Dick, se acerca la noche, una noche amenazadora, escoltada
por una tormenta. Y las tormentas son terribles en esta comarca, cuyo
suelo esta dispuesto como una inmensa batera elctrica.
-Tiene razn, seor -dijo Joe-; el calor se ha vuelto sofocante y el
viento ha cesado por completo. Este bochorno me dice que se prepara
algo.
-La atmsfera est sobrecargada de electricidad -respondi el doctor-.
Todo ser viviente es sensible a este estado del aire que precede a la
lucha de los elementos, y confieso que nunca haba experimentado tanto
como ahora su influencia.
-No convendra, pues, descender? -pregunt el cazador.
-Al contrario, Dick, preferira subir; pero temo ser arrastrado ms all
de donde vamos durante estos cruzamientos de corrientes atmosfricas.
-Quieres, pues, abandonar el rumbo que seguimo desde la costa?
-Si puedo -respondi Fergusson-, me dirigir m directamente hacia el
norte durante siete u ocho grados y procurar subir hacia las presuntas
latitudes de las fuentes del Nilo. Quiz encontremos algn rastro de la
expedicin del capitn Speke, o incluso de la caravana del seor De
Heuglin. Si mis clculos son exactos, nos hallamos a 32 0 40 de
longitud, y quisiera subir directamente hasta ms all del ecuador.
-Mira! -exclam Kennedy, interrumpiendo a su compaero-. Mira esos
hipoptamos que se deslizan fuera de los estanques, esas masas de carne
sanguinolenta y esos cocodrilos que aspiran el aire con estrpito!
-Parece que se ahogan! -dijo Joe-. Ah! Qu manera de viajar tan
deliciosa la nuestra, que nos permite despreciar a toda esa chusma
daina! Seor Samuel! Seor Kennedy! Miren esas manadas de animales
que marchan en columna cerrada! No bajan de doscientos; son lobos.
-No, Joe, son perros salvajes; una famosa raza que no teme luchar contra
el len. Su encuentro es para los viajeros el peligro ms terrible. El
que tropieza con ellos es inmediatamente despedazado.
-Pues no ser Joe quien se encargue de ponerles bozal -respondi el buen
criado-. Por lo dems, si tal es su naturaleza, no se les puede
reprochar.
Poco a poco, bajo la influencia de la tempestad se impona el silencio;
pareca que el aire condensado resultaba impropio para transmitir los
sonidos; la atmsfera estaba como acolchada y, al igual que una sala
forrada de gruesos tapices, perda toda sonoridad. El pjaro remero, la
grulla coronada, los arrendajos rojos y azules, el sinsonte y la

moscareta se ocultaban entre las ramas de los grandes rboles. Toda la


naturaleza presentaba los signos de un cataclismo proximo.
A las nueve de la noche el Victoria permaneca inmvil sobre Msen, un
gran grupo de aldeas difciles de distinguir en la penumbra. Algunas
veces, la reverberacin de un rayo extraviado en el agua dormida
indicaba hoyos regularmente distribuidos, y, gracias a un ltimo
resplandor crepuscular, pudo la mirada captar la forma tranquila y
sombra de las palmeras, los tamarindos, los sicomoros y los euforbios
gigantescos.
-Me ahogo! -dijo el escocs, aspirando a pleno pulmn la mayor cantidad
posible de aquel aire enrarecido-. No nos movemos! Vamos a bajar?
-Pero y la tormenta? -objet el doctor, bastante inquieto.
-Si temes ser arrastrado Por el viento, me parece que no puedes hacer
otra cosa.
-Tal vez la tormenta no estalle esta noche -repuso Joe-. Las nubes estn
muy altas.
-Una razn ms que me impide traspasarlas. Sera menester subir a mucha
altura, perder la tierra de vista y estar toda la noche sin saber si
avanzamos, ni hacia dnde nos dirigimos.
-Pues decdete, Samuel, porque la cosa urge.
-Ha sido una fatalidad que cesase el viento -repuso Joe-. Nos habra
alejado de la tormenta.
~En efecto, amigos, es lamentable, ya que las nubes suponen un peligro
para nosotros. Contienen corrientes opuestas que pueden envolvernos en
sus torbellinos y rayos capaces de incendiarnos. Adems, la fuerza de
las rfagas puede precipitarnos al suelo si echamos el ancla en la copa
de un rbol.
-Qu hacemos, pues?
-Es preciso mantener el Victoria en una zona media entre los peligros de
la tierra y los del cielo. Tenemos suficiente agua para el soplete, y
conservamos intactas las doscientas libras de lastre. En caso necesario,
las utilizar.
-Haremos la guardia contigo -dijo el cazador.
-No, amigos. Poned las provisiones a cubierto y acostaos; yo os
despertar si sobreviene alguna novedad.
-Pero, seor, por qu no se echa tambin un poco, puesto que nada nos
amenaza an?
-No, muchacho, prefiero vigilar. Estamos inmviles, y, si no varan las
circunstancias, maana amaneceremos exactamente en el mismo sitio.
-Buenas noches, seor.
-Buenas noches, si es posible.

Kennedy y Joe se acostaron, y el doctor permaneci solo en la


inmensidad.
Sin embargo, la cpula de nubes bajaba insensiblemente y la oscuridad se
haca profunda. Aquella negra bveda se condensaba alrededor del globo
terrestre como si intentara aplastarlo.
De repente, un potente relmpago, rpido e incisivo, rasg las
tinieblas; an no se haba cerrado la grieta cuando un espantoso trueno
conmovi las profundidades del cielo.
-Alerta! -grit Fergusson.
Los dos compaeros del doctor, a quienes haba despertado el estampido
del trueno, estaban ya a sus rdenes.
-Vamos a bajar? -pregunt Kennedy.
-No! El globo se hara pedazos. Subamos antes de que esas nubes se
conviertan en agua y se desencadene el viento!
Acto seguido, activ la llama del soplete en las espirales del
serpentn.
Las tempestades de los trpicos se desarrollan con una rapidez
comparable a su violencia. Un segundo relmpago desgarr la nube, y
otros muchos le sucedieron inmediatamente. Cruzaban el cielo destellos
elctricos que chisporroteaban bajo las gruesas gotas de lluvia.
-Hemos tardado demasiado -dijo el doctor-. Ahora tenemos que atravesar
una zona de fuego con nuestro globo lleno de aire inflamable!
-A tierra! A tierra! -repeta sin cesar Kennedy.
-El peligro de ser fulminados por un rayo sera casi el mismo, y las
ramas de los rboles no tardaran en rasgar el globo.
-Subimos, seor Samuel!
-No tan deprisa como yo quisiera!
Durante las borrascas ecuatoriales es muy comn, en aquella parte de
frica, contar de treinta a treinta y cinco relmpagos por minutos. El
cielo se convierte materialmente en una inmensa fragua, y los truenos se
suceden sin interrupcin.
En aquella atmsfera inflamada, el viento se desencadenaba con una
violencia aterradora y retorca las nubes incandescentes; pareca que el
soplo de un ventilador inmenso activase aquella hoguera.
El doctor Fergusson mantena el soplete a pleno rendimiento; el globo se
dilataba y suba, mientras Kennedy, de rodillas en el centro de la
barquilla, sujetaba las cortinas de la tienda. El globo se arremolinaba
hasta el punto de producir vrtigo, y los viajeros experimentaban
peligrosas oscilaciones. Formbanse grandes huecos en la envoltura del
aerstato, y el viento se introduca en ellos con fuerza, golpeando el
tafetn. Una especie de granizada, precedida de un rumor tumultuoso,
surcaba la atmsfera y crepitaba sobre el Victoria. El globo, sin

embargo, segua su curso ascensional; los relmpagos trazaban en su


circunferencia tangentes inflamadas que le daban la apariencia de una
esfera de fuego.
-Confimonos a Dios! -dijo el doctor Fergusson-. Estamos en sus manos;
slo l puede salvarnos. Preparemonos para cualquier cosa, incluso un
incendio. Nuestra cada puede ser gradual y no sbita.
La voz del doctor llegaba apenas a odos de sus compaeros, pero stos
podan ver su semblante tranquilo en medio de los surcos que abran los
relmpagos. Observaba los fenmenos de fosforescencia producidos por el
fuego de San Telmo que ondeaba en la red del aerstato.
ste giraba, se arremolinaba, pero no dejaba de subir, y al cabo de un
cuarto de hora haba traspasado la zona de las nubes tempestuosas. Las
emanaciones elctricas se extendan debajo de l como una gigantesca corona de fuegos artificiales suspendida de su barquilla.
Aqul era uno de los ms bellos espectculos que la naturaleza puede
ofrecer al hombre. Abajo, la tempestad. Arriba, el cielo estrellado,
tranquilo, mudo, impasible, con la luna proyectando sus pacficos rayos
sobre las nubes enfurecidas.
El doctor Fergusson consult el barmetro. Marcaba doce mil pies de
elevacin. Eran las once de la noche.
-Gracias a Dios, el peligro ha pasado! -dijo-. Ahora basta con
mantenernos a esta altura.
-De buena nos hemos librado! -respondi Kennedy.
-Bien -replic Joe-, estas cosas animan el viaje. No me pesa haber visto
una tempestad desde cierta altura. Es un espectculo grandioso!
XVII
Las montaas de la Luna. - Un ocano de verdor. Se echa el ancla. - El elefante remolcador. Fuego nutrido.
Muerte del paquidermo. - El horno de campaa.
Comida sobre la hierba. Una noche en tierra
Hacia las seis de la maana del lunes, el sol se elev sobre el
horizonte, las nubes se disiparon y un agradable vientecillo refresc el
ambiente durante la alborada.
La tierra, intensamente perfumada, reapareci ante los viajeros. El
globo, girando alrededor de s mismo en medio de las corrientes
antagonistas, haba derivado muy poco, y el doctor, dejando que el gas
se contrajera, descendi con objeto de tomar una direccin ms septentrional. Sus tentativas fueron durante mucho tiempo infructuosas. El
viento lo empuj hacia el oeste, hasta avistar las clebres montaas de

la Luna, que forman un semicrculo alrededor de un extremo del lago


Tanganica.
La cordillera, poco accidentada, destacaba en el azulado horizonte;
pareca una fortificacin natural, inaccesible a los exploradores del
centro de frica. Algunos conos aislados ostentaban el sello de las
nieves perpetuas.
-Nos encontramos en un pas inexplorado -dijo el doctor-. El capitn
Burton avanz mucho hacia el oeste, pero no pudo llegar a estas montaas
clebres; incluso neg su existencia, defendida por su compaero Speke,
pretendiendo que eran fruto de la imaginacin de ste. Para nosotros,
amigos, ya no hay duda posible.
-Las traspasaremos? -pregunt Kennedy.
-No lo quiera Dios. Espero hallar un viento favorable que me devuelva
hacia el ecuador; si es necesario, me detendr, igual que un barco echa
el ancla para evitar vientos que le haran perder el rumbo.
Pero las previsiones del doctor no tardaron en realizarse. Despus de
haber tanteado diferentes alturas, el Victoria fue impelido hacia el
nordeste a una velocidad moderada.
-Avanzamos en la direccin correcta -dijo, consultando la brjula-, y
escasamente a doscientos pies de tierra. Tales circunstancias nos
favorecen para explorar estas nuevas regiones. El capitn Speke, cuando
iba en busca del lago Ukereue, remont ms al este, en lnea recta con
Kazeh.
-Iremos mucho tiempo as? -pregunt Kennedy.
-Tal vez. Nuestro objetivo es reconocer el nacimiento del Nilo, y an
nos quedan por recorrer seiscientas millas antes de llegar al lmite
extremo que han alcanzado los exploradores procedentes del Norte.
-Y no echaremos pie a tierra para estirar un poco las piernas?
-pregunt Joe.
-Por supuesto; tenemos que conseguir vveres. T, mi buen Dick, nos
aprovisionars de carne fresca.
-Cuando quieras, amigo Samuel.
-Tendremos tambien que reponer la reserva de agua. Quin nos asegura
que no seremos arrastrados hacia comarcas ridas? Todas las precauciones
son pocas.
A medioda, el Victoria se hallaba a 290 15 de longitud y 30 15 de
latitud. Haba pasado la aldea de Uyofu, ltimo lmite septentrional del
Unyamwezy, a la altura del lago Ukereue, que los viajeros no tenan an
al alcance de sus miradas.
Los pueblos que viven cerca del ecuador parecen algo ms civilizados, y
estn gobernados por monarcas absolutos cuyo despotismo no conoce

lmites. Su aglomeracin ms compacta constituye la provincia de Karagwah.


Qued resuelto entre los tres viajeros echar pie a tierra en cuanto
encontrasen un sitio favorable. Deban hacer un alto prolongado para
inspeccionar cuidadosamente el aerstato. Se moder la llama del soplete
y se echaron fuera de la quilla las anclas, que corran rozando las
altas hierbas de una inmensa pradera; desde cierta altura pareca
cubierta de menudo csped, pero este csped tena en realidad de siete a
ocho pies de largo.
El Victoria acariciaba aquellas hierbas sin curvarlas, como si fuera una
mariposa gigantesca. La vista no tropezaba con ningn obstculo. Pareca
un ocano de verdor sin ningun rompiente.
-No s cundo pararemos de correr -dijo Kennedy-, pues no distingo un
solo rbol al cual podamos acercamos. Me parece que tendr que renunciar
a la caza.
-Aguarda, amigo Dick, aguarda. Imposible te sera cazar en medio de
estas hierbas, que son ms altas que t; pero acabaremos por encontrar
un lugar propicio.
Verdaderamente era un paseo delicioso, un autntico crucero por aquel
mar tan verde, casi transparente, con suaves ondulaciones provocadas por
el soplo del viento. La barquilla justificaba su nombre, pues pareca
realmente que henda las olas, levantando de vez en cuando bandadas de
pjaros de esplndidos colores que escapaban emitiendo alegres gritos.
Las anclas se sumergan en aquel lago de flores y trazaban un surco que
se cerraba tras ellas, como la estela de un barco.
De pronto, el globo recibi una fuerte sacudida. Sin duda el ancla haba
hincado sus uas en la hendidura de una roca oculta bajo la gigantesca
alfombra de csped.
-Estamos anclados -dijo Joe.
-Pues bien, echa la escala -replic el cazador.
No bien hubo pronunciado estas palabras, un grito agudo retumb en el
aire, y de la boca de los tres viajeros escaparon las siguientes frases,
entrecortadas por exclamaciones:
-Qu es eso?
-Un grito singular!
-Y seguimos avanzando!
-Se habr desprendido el ancla.
-No! Est asegurada! -exclam Joe, tirando de la cuerda.
-Sin duda con el ancla arrastramos la roca!
Las hierbas se removieron a bastante distancia, y encima de ellas
apareci una forma alargada y sinuosa.
-Una serpiente! -exclam Joe.

-Una serpiente! -repiti Kennedy, al tiempo que cargaba su carabina.


-No! -replic el doctor-. Es la trompa de un elefante.
-Un elefante, Samuel!
Y as diciendo, Kennedy apunt con la escopeta.
-Aguarda, Dick, aguarda.
~No, no tire, seor; el animal nos remolca.
~Y en buena direccin, Joe, en muy buena direccin.
El elefante, que avanzaba con cierta rapidez, no tard en llegar a un
raso, donde se le pudo ver entero. Por su gigantesco tamao, el doctor
reconoci a un macho de una magnfica especie. Los brazos del ancla
haban quedado trabados entre sus dos blancos colmillos, admirablemente
curvados, cuya longitud no bajaba de ocho pies.
El animal forcejeaba en vano para desprenderse con la trompa de la
cuerda que lo sujetaba a la barquilla.
-Adelante, valiente! -exclam Joe en el colmo de la alegra, animndolo
con entusiasmo-. He aqu una nueva manera de viajar! Mejor tira este
animal que un buen caballo.
-Pero adnde nos lleva? -pregunt Kennedy, que agitaba con impaciencia
la carabina como si le quemase las manos.
-Nos lleva a donde queremos ir, amigo Dick. Ten un poco de paciencia.
- Wig a more! Wig a more!, como dicen los campesinos escoceses -gritaba
el alegre Joe-. Adelante, adelante!
El animal empez a galopar muy deprisa. Agitaba la trompa de derecha a
izquierda, y con sus bruscos movimientos sacuda violentamente la
barquilla. El doctor, hacha en mano, estaba preparado para cortar la
cuerda en caso necesario.
-Pero no nos separaremos del ancla hasta el ltimo momento -dijo.
Aquella carrera a remolque del elefante dur cerca de hora y media. El
animal, al parecer, no senta la menor fatiga. Esos enormes paquidermos
pueden estar mucho tiempo galopando, y de un da para otro se los encuentra a distancias enormes, como las ballenas, con las que coinciden
en velocidad y dimensiones.
-Si bien se mira -dijo Joe-, hemos hincado el arpn en una ballena y no
hacemos mas que remedar la maniobra de los balleneros durante la pesca.
Pero un cambio en la naturaleza del terreno oblig al doctor a modificar
su medio de locomocin.
Al norte de la pradera, a unas tres millas, se vea un espeso bosque,
por lo que era necesario separar el globo de su improvisado conductor.
Kennedy tom a su cargo detener al elefante en su carrera; apunt, pero
estaba mal colocado para herir al animal con xito. Una primera bala,
dirigida al crneo, qued tan chafada como si hubiese dado contra una
plancha de hierro fundido, sin causar la menor impresin a la enorme

bestia; sta, al estampido del arma, no hizo ms que acelerar el paso,


alcanzando la velocidad de un caballo lanzado al galope.
-Diablos! -dijo Kennedy.
-Vaya una cabeza dura! -exclam Joe.
-Lo intentaremos con unas balas cnicas -repuso Dick, cargando la
carabina con cuidado.
Cuando el escocs hizo fuego, el animal lanz un grito terrible y sigui
galopando como si tal cosa.
-Seor Dick -dijo Joe, cogiendo una escopeta-, si no le ayudo esto va a
ser el cuento de nunca acabar.
Y dos balas entraron en los costados del elefante.
ste se detuvo, levant la trompa y emprendi de nuevo la marcha a todo
escape hacia el bosque. Sacuda su colosal cabeza, y la sangre empezaba
a brotar copiosamente de sus heridas.
-Sigamos haciendo fuego, seor Dick.
-Y que sea muy nutrido! -aadi el doctor-. Tenemos el bosque a menos
de veinte toesas.
Sonaron otros diez disparos. El elefante dio un salto tan espantoso que
la barquilla y el globo crujieron como si se hubiesen partido, y al
doctor se le cay el hacha de las manos.
La prdida del hacha, que fue a parar al suelo, complicaba la situacin
de una manera terrible, pues el cable del ancla, reciamente asegurado,
no poda ni ser desatado ni cortado por los cuchillos de los viajeros.
El globo se aproximaba rpidamente al bosque cuando el animal, en el
momento de levantar la cabeza, recibi un balazo en un ojo. Entonces se
detuvo, vacil, sus rodillas se doblaron y present su pecho al cazador.
-Una bala en el corazn -dijo ste, descargando una vez ms la carabina.
El elefante lanz un grito de dolor y de agona; se incorpor
momentneamente, haciendo ondear la trompa, y cay desplomado sobre uno
de sus colmillos, que se raj de arriba abajo. Estaba muerto.
-Se ha partido un colmillo! -exclam Kennedy~. En Inglaterra, el marfil
se paga a treinta y cinco guineas las cien libras.
-Tanto? --dijo Joe, bajando a tierra por la cuerda del ancla.
-De qu sirve echar cuentas, amigo Dick? -respondi el doctor
Fergusson-. Traficamos acaso nosotros con marfil? Hemos venido aqu
para hacer fortuna?
Joe contempl el ancla, slidamente agarrada al colmillo que haba
quedado ileso. Samuel y Dick tambin bajaron, mientras el aerstato,
medio deshinchado, se balanceaba sobre el cuerpo del animal.
-Magnfica pieza! -exclam Kennedy-. Qu mole! En la India nunca
haba visto un elefante de este tamao!

-Claro que no, amigo Dick; los elefantes del centro de frica son los
ms corpulentos. Los Anderson y los Cumming los han perseguido con tal
encarnizamiento por las inmediaciones de El Cabo que emigran hacia el
ecuador, donde los encontraremos con frecuencia en nutridas manadas.
-Entretanto -intervino Joe-, creo que podremos saborear un poco de ste.
Me comprometo a ofrecerles una suculenta comida a expensas de este
animalazo. El seor Kennedy ir a cazar durante una o dos horas; el seor Samuel inspeccionar el Victoria y yo desempear mis funciones de
cocinero.
-Muy bien ordenado -respondi el doctor-. Tienes carta blanca para obrar
culinariamente como mejor te parezca.
-Y yo -dijo el cazador- har uso de las dos horas de libertad que Joe se
ha dignado otorgarme.
-S, amigo; pero no cometas ninguna imprudencia. No te alejes.
-Puedes estar tranquilo.
Y Dick, armado con su fusil, se intern en el bosque.
Entonces Joe empez a desempear sus funciones. Primero cav un hoyo de
dos pies de profundidad y lo llen de ramas secas, que cubran el suelo
procedentes de los boquetes hechos en el bosque por los elefantes, cuyas
huellas se vean. Una vez estuvo lleno el agujero, levant encima una
pila de lea de dos pies y le prendi fuego.
A continuacin se dirigi a los inanimados restos del elefante, que
haba cado a unas diez toesas del bosque; cort diestramente la trompa,
que meda aproximadamente dos pies de ancho en su base, escogi la parte
ms delicada y a ella uni una de las esponjosas pezuas del animal,
porque, en efecto, estas partes son el mejor bocado, como la giba del
bisonte, las patas del oso y la cabeza del jabal.
Cuando la hoguera se hubo consumido del todo, interior y exteriormente,
el agujero, limpio de cenizas y brasas, ofreci una temperatura muy
elevada. Los trozos del elefante, envueltos en hojas aromticas, fueron
depositados en el fondo de aquel horno improvisado y cubiertos de ceniza
caliente, sobre la cual Joe encendi una nueva hoguera. Cuando se hubo
consumido la lea, la carne estaba a punto para ser comida.
Entonces, Joe sac la apetitosa carne del horno, la coloc sobre hojas
verdes y la dispuso en medio de una magnfica alfombra de hierba,
aadiendo galletas, aguardiente, caf y un agua fresca y cristalina que
cogi de un arroyo inmediato.
Daba gusto ver aquel festn tan bien presentado, y Joe, sin ser
demasiado vanidoso, era de la opinin de que ms gusto dara comerlo.
-Un viaje sin fatigas ni peligros! -repeta-. Una comida a tiempo!
Una hamaca perpetua! Qu ms se puede pedir? Y el bueno del seor
Kennedy que no queria venir.l

Por su parte, el doctor Fergusson realizaba una inspeccion minuciosa del


aerstato, el cual no haba sufrido en la tormenta avera alguna. El
tafetn y la gutapercha haban resistido a las mil maravillas. Teniendo
en cuenta la altura actual del terreno y calculando la fuerza ascensional del globo, el doctor vio con satisfaccin que haba la misma
cantidad de hidrgeno y que, hasta entonces, la envoltura se mantena
perfectamente impermeable.
No haca ms que cinco das que los viajeros haban salido de Zanzbar.
La provisin depemmican estaba inclume; la de galletas y carne en
conserva bastaban para un largo viaje; por consiguiente, lo nico que
haba que renovar era la reserva de agua.
Los tubos y el serpentn se hallaban en perfecto estado. Gracias a sus
articulaciones de caucho, se haban prestado dcilmente a todas las
oscilaciones del aerstato.
Terminado su examen, el doctor puso en orden sus apuntes. Traz un
croquis muy exacto del terreno circundante, con la pradera que se
extenda hasta perderse de vista, el bosque y el globo inmvil sobre el
cuerpo del monstruoso elefante.
Pasadas las dos horas que tena a su disposicin, Kennedy volvi con una
sarta de rollizas perdices y un pernil de oryx, animal perteneciente a
la especie ms gil de antlopes. Joe se encarg de guisar este aumento
de provisiones.
-La mesa est puesta -anunci luego con cierta solemnidad.
Y los tres viajeros no tuvieron ms que sentarse sobre la alfombra de
verdor. Las pezuas y la trompa del elefante fueron declaradas
exquisitas por unanimidad; se bebi a la salud de Inglaterra, como de
costumbre, y deliciosos habanos perfumaron por primera vez aquella
encantadora comarca.
Kennedy coma, beba y hablaba por los codos; estaba un si es no es
achispado, y propuso seriamente a su amigo el doctor establecerse en
aquel bosque, construir en l unas cabaas y comenzar la dinasta de los
robinsones africanos.
La idea no tuvo consecuencias, si bien Joe se propuso a s mismo para
desempear el papel de Viernes.
La campia pareca tan tranquila, tan desierta, que el doctor resolvi
pasar la noche en tierra. Joe form un crculo de hogueras, barricadas
indispensables contra las bestias feroces. Las hienas, los naguardos y
los chacales atrados por el olor de la carne del elefante, vagaban por
los alrededores. Kennedy tuvo que hacer algunos disparos para ahuyentar
a visitantes demasiado audaces; pero, finalmente, la noche transcurri
sin incidentes desagradables.

XVIII
El Karagwah. - El lago Ukereue. - Una noche en una
isla. - El ecuador. - Travesa del lago. - Las cascadas. Vista del pas. - Las fuentes del Nilo. - La isla de
Benga. - La firma de Andrea Debono. El pabelln
con las armas de Inglaterra
A las cinco de la maana siguiente, empezaron los preparativos para la
marcha. Joe, con el hacha que haba tenido la fortuna de encontrar,
rompi los colmillos del elefante. El Victoria, recobrando su libertad,
arrastr a los viajeros hacia el nordeste a una velocidad de dieciocho
millas.
Durante la noche anterior, el doctor haba calculado cuidadosamente su
posicin guindose por la altura de las estrellas. Se hallaba a 2 0 4 de
latitud por debajo del ecuador, o sea a ciento sesenta millas
geogrficas. Atraveso numerosas aldeas sin hacer ningn caso de los gritos que provocaba su aparicin; tom nota de la conformacin de los
lugares basndose en observaciones sumarias; salv las cuestas del
Rubemb, casi tan pinas como las cimas del Usagara, y ms adelante, en
Tenga, encontr las primeras lomas de las cordilleras de Karagwah, que,
en su opinin, derivan necesariamente de las montaas de la Luna. La
antigua leyenda que converta aquellas sierras en la cuna del Nilo se
acercaba a la verdad, puesto que confinan con el lago Ukereue, presunto
receptculo de las aguas del gran ro.
Desde Kafuro, gran distrito de los mercaderes del pas, distingui por
fin en el horizonte aquel lago tan buscado que el capitn Speke entrevi
el 3 de agosto de 1858.
El doctor Samuel Fergusson se senta enormemente emocionado. Estaba casi
llegando a uno de los principales puntos de su exploracin y, sin soltar
un momento el anteojo, observaba el menor accidente de aquella comarca
misteriosa, estudindola con todo detalle.
Debajo de l se extenda una tierra generalmente estril, que no
presentaba ms que algunas laderas cultivadas; el terreno, sembrado de
conos de mediana altura, se haca llano en las inmediaciones del lago;
campos sembrados de cebada reemplazaban a arrozales, y all crecan el
llantn de donde se saca el vino del pas y el mwani, planta silvestre
sucednea del caf. Un conjunto de unas cincuenta chozas circulares
cubiertas de blago en flor constitua la capital de Karagwah.
Se perciban sin dificultad las expresiones atnitas de una raza
bastante bella, de tez morena amarillenta. Mujeres de una corpulencia
inverosmil se arrastraban por las plantaciones, y el doctor asombro a

sus compaeros dicindoles que aquella obesidad, all muy apreciada, se


obtena por medio de un rgimen obligatorio de leche cuajada.
A medioda el Victoria se hallaba a 10 45 de latitud austral, y a la
una de la tarde el viento lo empujaba hacia el lago.
Aquel lago debe al capitn Speke el nombre de Nyanza Victoria. En aquel
punto tena unas noventa millas de ancho. En su extremo meridional el
capitn encontr un grupo de islas al que llam archipilago de Bengala.
Lleg hasta Muanza, el este, donde fue bien recibido por el sultn. Hizo
la triangulacin de aquella parte del lago, pero no pudo conseguir una
barca para atravesarlo, ni tampoco para visitar la gran isla de Ukereue,
que es muy populosa, est gobernada por tres sultanes y, al bajar la
marea, no forma ms que una pennsula.
El Victoria abordaba el lago ms al norte, lo cual apesadumbraba al
doctor, que hubiera querido determinar sus contornos inferiores. Las
orillas, erizadas de matorrales espinosos y maleza inextricable,
desaparecan literalmente bajo miradas de mosquitos de un color
pardusco.
Aquel pas deba de ser inhabitable y estar deshabitado. Se vean
manadas de hipopotamos revolcndose en los caares o sumergiendose en
las blanquecinas aguas del lago.
ste, visto desde lo alto, ofreca hacia el oeste un horizonte tan ancho
que pareca un mar. La distancia impide establecer comunicaciones entre
una y otra orilla; adems, las tempestades son all fuertes y
frecuentes, pues los vientos no encuentran obstculo alguno en aquella
cuenca elevada y descubierta.
Trabajo le cost al doctor dirigir el globo. Tema ser arrastrado hacia
el este; pero, por fortuna, una corriente le llev directamente al norte
y, a las seis de la tarde, el Victoria se situ sobre una pequea isla
desierta, a 00 3 de latitud y 320 52 de longitud, y a veinte millas de
la costa.
Los viajeros lograron anclar en un rbol; al anochecer calm el viento y
pudieron quedarse all tranquilamente. Era impensable tomar tierra,
porque all, lo mismo que en las orillas del Nyanza, las legiones de
mosquitos cubran el suelo como una densa nube. Joe volvi del rbol
acribillado; pero, como le pareca muy natural que los mosquitos
picasen, no se desazon ni poco ni mucho.
El doctor, sin embargo, menos optimista, solt toda la cuerda que le fue
posible para librarse de aquellos despiadados insectos que ascendan con
un murmullo inquietante.
El doctor estableci la altura del lago sobre el nivel del mar, tal como
lo haba determinado el capitn Speke, es decir, tres mil setecientos
cincuenta pies.

-Conque estamos en una isla! -dijo Joe, que se desollaba rascndose.


-Una isla que podramos recorrer en menos que canta un gallo -respondi
el cazador- y donde, salvo esos amables insectos, no se ve un solo ser
vivo.
-Las islas de que est el lago salpicado -respondi el doctor Fergussonno son, en realidad, ms que crestas de colinas sumergidas, y no hemos
tenido poca fortuna en encontrar en ellas un abrigo, porque las orillas
del lago estn pobladas de tribus feroces. Dormid, pues, ya que el cielo
nos prepara una noche tranquila.
-Y no hars t otro tanto, Samuel?
-No; yo no podra cerrar los ojos. Mis pensamientos me lo impediran.
Maana, si el viento es favorable, marcharemos directamente hacia el
norte y tal vez descubramos las fuentes del Nilo, ese secreto hasta
ahora impenetrable. Tan cerca de las fuentes del gran ro me sera
imposible conciliar el sueo.
Kennedy y Joe, a quienes no turbaban hasta tal extremo las
preocupaciones cientficas, no tardaron en dormirse profundamente bajo
la vigilancia del doctor Fergusson.
El mircoles 23 de abril, a las cuatro de la maana, el Victora
zarpaba. El cielo estaba ceniciento; la noche abandonaba difcilmente
las aguas del lago, envueltas totalmente en una densa niebla que un
viento violento enseguida disip. El Victora se balance por espacio de
algunos minutos y por fin remont directamente hacia el norte.
El doctor Fergusson palmote con alegra.
-Estamos en el buen camino! -exclam-. Si hoy no vemos el Nilo, no lo
veremos nunca! Amigos! pasamos el ecuador, entramos en nuestro
hemisferio!
-Oh! -exclam Joe-. Usted cree, seor, que el ecuador pasa por aqu?
-Justo por aqu, muchacho!
-Pues bien, con su permiso, me parece conveniente que sin prdida de
tiempo lo rociemos con un buen trago.
-Estupendo, venga un trago de grog! -respondi el doctor Fergusson,
riendo-. Tienes una manera nada tonta de entender la cosmografa.
Y as se celebr el paso de la lnea a bordo del Victoria.
Este avanzaba rpidamente. Se vislumbraba al oeste la costa baja y poco
accidentada, y al fondo las mesetas ms elevadas del Uganda y el Usoga.
La velocidad del viento era excesiva: casi treinta millas por hora.
Las aguas del Nyanza, agitadas con fuerza, espumeaban como las olas del
mar. El mar de fondo que se perciba le indic al doctor que el lago era
muy profundo. Durante aquella rpida travesa apenas vieron una o dos
embarcaciones toscas.

-Este lago -dijo el doctor- es evidentemente, por su posicin elevada,


el depsito natural de los ros de la parte oriental de frica, dndole
el cielo en lluvia lo que le quita en vapor a sus afluentes. Me parece
indudable que el Nilo nace aqu.
-Lo veremos -replic Kennedy.
Hacia las nueve avistaron la costa oeste, que pareca desierta y poblada
de rboles. El viento aument un poco hacia el este, y se pudo
distinguir la otra orilla del lago. sta se curvaba de manera que
terminaba en un ngulo muy abierto, a 20 40 de latitud septentrional.
Altas montaas erguan sus ridos picos en aquel extremo del Nyanza;
pero entre ellas una garganta profunda y sinuosa daba paso a un ro que
herva con violencia.
El doctor Fergusson, al tiempo que maniobraba el aerstato, examinaba el
terreno con vida mirada.
-Mirad! -exclam-. Mirad, amigos mos! Las narraciones de los rabes
eran del todo exactas! Hablaban de un ro por el cual desagua hacia el
norte el lago Ukereue, y ese ro existe, y nosotros seguimos su curso, y
fluye con una rapidez comparable a nuestra propia velocidad. Y esa gota
de agua que discurre bajo nuestros pies va indudablemente a confundirse
con las olas del Mediterrneo! Es el Nilo!
-Es el Nilo! -repiti Kennedy, que se dejaba contagiar por el
entusiasmo de Samuel Fergusson.
-Viva el Nilo! -dijo Joe, que, cuando estaba alegre, vitoreaba gustoso
cualquier cosa.
Enormes rocas obstaculizaban en diversos puntos el curso de aquel
misterioso ro. El agua espumeaba; formaba rpidos y cataratas que
confirmaban al doctor en sus previsiones. De las montaas circundantes
partan numerosos torrentes; se podan contar a centenares. De la tierra
se vea brotar delgados hilos de agua, dispersos, que se cruzaban, se
confundan, rivalizaban en velocidad y se precipitaban en aquel
riachuelo que, despus de absorberlos, se converta en caudaloso ro.
-He aqu el Nilo -repiti el doctor con conviccin-. El origen de su
nombre ha apasionado a los sabios no menos que el origen de sus aguas.
Se lo ha hecho derivar del griego, del copto, del snscrito; despus de
todo, es lo de menos, ya que finalmente ha tenido que revelar el secreto
de su procedencia.
-Pero cmo podremos estar seguros -pregunt el cazador- de que este ro
es el mismo que exploraron los viajeros del norte anteriormente?
-Tendremos
pruebas
seguras,
irrecusables,
infalibles
-respondi
Fergusson-, si el viento sigue sindonos propicio aunque no sea mas que
una hora.

Las montaas se separaban, dando paso a numerosas aldeas y a campos


cultivados de ssamo, dourrab y caa de azcar. Las tribus de aquellas
comarcas se mostraban agitadas y hostiles. Presintiendo extranjeros, y
no dioses, parecan ms propensas a la clera que a la adoracin. Se
dira que el hecho de dirigirse a las fuentes del Nilo significara
usurparles algo. El Victoria tuvo que mantenerse fuera del alcance de
los mosquetes.
-Difcil ser abordar aqu -dijo el escocs.
-Peor para esos indgenas! -replic Joe-. Les privaremos del encanto de
nuestra conversacin.
-Y sin embargo, es preciso que yo baje -respondi el doctor Fergusson-,
aunque no sea ms que un cuarto de hora. De otro modo, no puedo
comprobar los resultados de nuestra exploracin.
-Es, pues, indispensable, Samuel?
-Tan indispensable que bajaremos aunque tengamos que andar a tiros.
-No lo sentira -respondi Kennedy, acariciando su carabina.
-Dispuesto estoy a bordo, seor -dijo Joe, aprestndose al combate.
-No ser la primera vez -respondi el doctor- que la ciencia haya tenido
que empuar las armas. A ellas se vio obligado a recurrir en las
montaas de Espaa un sabio francs cuando meda el meridiano terrestre.
-Mantn la calma, Samuel, y confa en tus dos guardaespaldas.
-Bajamos ya, seor?
-Todava no. Vamos a elevarnos un poco para conocer con exactitud la
configuracin del terreno.
El hidrgeno se dilat y, en menos de diez minutos, el Victoria planeaba
a una altura de dos mil quinientos pies del suelo.
Desde all se distingua una inextricable red de arroyos que el ro
acoga en su lecho. La mayor parte venan del oeste, atravesando
frtiles campos y numerosas colinas.
-Nos hallamos a menos de noventa millas de Gondokoro -dijo el doctor,
sealando el mapa-, y a menos de cinco del punto alcanzado por los
exploradores
procedentes
del
norte.
Acerqumonos
a
tierra
con
precaucion.
El Victoria descendi ms de dos mil pies.
-Ahora, amigos, preparaos para cualquier cosa.
-Lo estamos -respondieron Dick y Joe.
-Bien!
Muy pronto, el Victoria avanz siguiendo el lecho del ro y apenas a
cien pies de ste. En aquel punto, el Nilo meda cincuenta toesas, y en
las aldeas de las orillas los indgenas se agitaban tumultuosamente. Al
llegar al segundo grado, el ro forma una cascada vertical de unos diez
pies de altura y, por consiguiente, infranqueable.

-Aqu tenemos la cascada indicada por Debono -exclam el doctor.


El cauce del ro se ensanchaba y estaba sembrado de numerosos islotes
que Samuel Fergusson devoraba con la mirada; pareca buscar un punto de
referencia que no encontraba.
Unos negros se haban acercado en una barca hasta quedar situados debajo
del globo. Kennedy les salud con un disparo, y, aunque no hiri a
ninguno, todos huyeron precipitadamente a la orilla.
-Buen viaje! -les dese Joe-. Si yo fuera quien estuviese en su
pellejo, no volvera; me dara miedo un monstruo que lanza rayos a
voluntad.
De pronto, el doctor Fergusson cogi su anteojo y examin la isla que
haba en medio del ro.
-Cuatro rboles! --exclam-. Mirad all abajo!
En efecto, en su extremo se alzaban cuatro rboles aislados.
-Es la isla de Benga! -aadi.
-Y qu? -pregunt Dick.
-All bajaremos, si Dios quiere.
-Pero parece habitada, seor Samuel!
-Joe tiene razn; si no me equivoco, hay un grupo de unos veinte
indgenas.
-Los asustaremos para que huyan -replic Fergusson-. No ser empresa
difcil.
-De acuerdo -asinti el cazador.
El sol estaba en el cenit. El Victoria se acerc a la isla. Los negros,
pertenecientes
a la
tribu de
Makado, prorrumpieron
en gritos
desaforados. Uno de ellos agitaba su sombrero de corteza. Kennedy apunt
hacia el sombrero, dispar y lo hizo pedazos.
Se produjo una desbandada general. Los indgenas se echaron al ro
precipitadamente y lo atravesaron a nado. Enseguida parti de las dos
orillas una granizada de balas y una lluvia de flechas, pero sin peligro
para el aerstato, cuya ancla haba hincado sus uas en la hendidura de
una roca. Joe se desliz por la cuerda.
-La escala! -grit el doctor-. Sgueme, Kennedy.
-Qu vas a hacer?
-Bajemos; necesito un testigo.
-Heme aqu.
-Joe, alerta.
-Respondo de todo, seor. Est tranquilo.
-Ven, Dick! -dijo el doctor al llegar a tierra.
Y llev a su companero hacia un grupo de rocas que se levantaban en la
punta de la isla. Una vez all, se pas un rato buscando, escudri
entre la maleza y se llen las manos de sangre.

De repente, agarr con fuerza el brazo del cazador.


~Mira -le dijo.
-Letras! -exclam Kennedy.
En efecto, aparecan dos letras grabadas con toda claridad en la roca.
Se lea perfectamente:
A. D.
-A.D. -especific el doctor Fergusson-. Andrea Debono! La firma del
viajero que ms se ha acercado a las fuentes del Nilo!
-El hecho es irrebatible, Samuel.
-Ests convencido ahora?
-No cabe duda, es el Nilo!
El doctor mir por ltima vez aquellas preciosas iniciales, cuya forma y
dimensiones copi exactamente.
-Y ahora -dijo-, al globo.
-Rpido, porque veo algunos indgenas que se preparan para cruzar el
ro.
-Ya poco nos importa! Que el viento nos empuje hacia el norte durante
algunas horas: llegaremos a Gondokoro y estrecharemos la mano de
nuestros compatriotas.
Diez minutos despus, el Victoria se elevaba majestuosamente, en tanto
que el doctor Fergusson, en seal de triunfo, desplegaba el pabelln con
las armas de Inglaterra.
XIX
El Nilo. - La montaa temblorosa. - Recuerdos de
casa. - Las narraciones de los rabes. - Los nyamnyam. - Reflexiones sensatas de Joe. - El Victoria da
bordadas. - Las ascensiones aerostticas. - Madame
Blanchard
-Cul es nuestra direccin? -pregunt Kennedy a su amigo, que estaba
consultando la brjula.
-Norte-noroeste.
-Entonces no es norte!
-No, Dick, y creo que nos resultar difcil llegar a Gondokoro. Lo
siento; pero, en fin, hemos enlazado las exploraciones del este con las
del norte y, por consiguiente, no podemos quejarnos.
El Victoria se alejaba poco a poco del Nilo.
-Quiero dirigir una ltima mirada -dijo el doctor- a esta altitud
infranqueable que nunca han podido traspasar los ms intrpidos

viajeros. Ah estn esas intratables tribus que mencionan Petherick,


D'Arnaud, Miani y el joven viajero Lejean, a quien se deben los mejores
trabajos sobre el Alto Nilo.
-Quiere eso decir -pregunt Kennedy- que nuestros descubrimientos
concuerdan con los presentimientos de la ciencia?
-Completamente. Las fuentes del Nilo Blanco, del Bahr-el-Abiad, estn
sumergidas en un lago que parece un mar; all es donde el ro nace. Sin
lugar a dudas, la poesa saldr perdiendo, pues gustaba atribuirle a
este rey de los ros un origen celestial. Los antiguos lo llamaron
oceano, y algunos creyeron que proceda directamente del sol. Pero es
preciso ceder y aceptar de vez en cuando lo que la ciencia nos ensea.
Quiz no haya sabios siempre; pero siempre habr poetas.
-An se distinguen cataratas -dijo Joe.
-Son las cataratas de Makedo, a tres grados de latitud. No hay nada ms
exacto! Qu lstima que no hayamos podido seguir por espacio de algunas
horas el curso del Nilo!
-Y all abajo, delante de nosotros -dijo el cazador-, distingo la cima
de una montaa.
-Es el monte Logwek, la montaa temblorosa de los rabes. Toda esta
comarca ha sido explorada por Debono, que la recorra bajo el nombre de
Letif Effendi. Las tribus prximas al Nilo son enemigas unas de otras y
tienden a exterminarse mutuamente. Imaginaos cuntos peligros habr
tenido que afrontar Debono.
El viento conduca al Victoria hacia el noroeste. Para evitar el monte
Logwek, fue preciso buscar una corriente ms inclinada.
-Amigos dijo el doctor a sus dos compaeros-, ahora empezaremos
verdaderamente nuestra travesa africana. Hasta hoy apenas hemos hecho
mas que seguir las huellas de nuestros predecesores. En lo sucesivo nos
lanzaremos a lo desconocido. Nos faltar valor?
-No -respondieron a un mismo tiempo Dick y Joe.
-Adelante, pues, y que el cielo nos proteja!
A las diez de la noche, sobrevolando hondonadas, bosques y aldeas
dispersas, los viajeros llegaban a la vertiente de la montaa
temblorosa, pasando por entre sus inhabitadas colinas.
Aquel memorable da 23 de abril, en quince horas de marcha haban
recorrido, a impulsos de un viento fuerte, una distancia de ms de
trescientas quince millas.
Pero esta ltima parte del viaje les haba dejado una impresin triste.
Reinaba en la barquilla un silencio completo. Estaba el doctor
Fergusson reflexionando en sus descubrimientos? Pensaban sus dos
compaeros en aquella travesa por regiones desconocidas? Algo de eso
haba, sin duda, mezclado con los ms vivos recuerdos de Inglaterra y de

los amigos lejanos. Joe era el nico que daba muestras de una
despreocupada filosofa, parecindole muy natural que la patria no
estuviese all estando en otra parte; pero respet el silencio de Samuel
Fergusson y de Dick Kennedy.
A las diez de la noche el Victoria fonde en un punto de la montaa
temblorosa; los expedicionarios cenaron debidamente y se durmieron,
quedando, como siempre, uno de ellos de guardia.
Al da siguiente se despertaron ms serenos. Haca un tiempo delicioso y
el viento era favorable; un almuerzo condimentado con los chistes de Joe
acab de devolver el buen humor a todos.
La comarca que entonces recorran confina con las montaas de la Luna y
las del Darfur, y es casi tan extensa como toda Europa.
-Atravesamos, sin duda -dijo el doctor-, la tierra que se ha dado en
llamar reino de Usoga. Algunos geografos afirman que en el centro de
frica hay una vasta depresin, un inmenso lago central. Veremos si tal
teora tiene algn viso de verdad.
-Pero cmo se ha podido hacer una suposicion semejante? -pregunt
Kennedy.
-Por las narraciones de los rabes. Los rabes son muy aficionados a los
cuentos, tal vez demasiado. Algunos viajeros, al llegar a Kazeh o a los
Grandes Lagos, vieron esclavos procedentes de las comarcas centrales y
les pidieron noticias de su pas. De este modo reunieron un legajo de
documentos que les sirvieron de base para elaborar teoras. En el fondo
de todo eso siempre hay algo cierto, pues ya hemos visto que no se
equivocaban respecto al nacimiento del Nilo.
-En efecto, no se equivocaban -respondi Kennedy.
-Basndose en esos documentos se han trazado mapas, entre ellos el que
tengo a la vista para que me sirva de gua y que me propongo rectificar
en caso necesario.
-Toda esta regin est habitada? -pregunt Joe.
-Sin duda, y mal habitada, por cierto -respondi el doctor.
-Me lo figuraba.
-Estas tribus dispersas se hallan agrupadas bajo la denominacin
genrica de nyam-nyam, y este nombre no es ms que una onomatopeya
tomada del ruido que produce la masticacin.
-Perfectamente expresado! -dijo Joe-. Nyam! Nyam!
-Si t, Joe, fueses la causa inmediata de esta onomatopeya, no te
parecera tan perfecta.
-Qu quiere decir, seor?
-Que estos pueblos tienen fama de antropfagos.
-De veras?

-Y tan de veras! Se dijo tambin que estos indgenas estaban provistos


de rabo, como la mayor parte de los cuadrpedos; pero luego se reconoci
que tal apndice perteneca a la piel de animal con que se vestan.
-Lstima! Un buen rabo va muy bien para espantar a los mosquitos.
-Es posible, Joe; pero debemos relegar eso del rabo a la categora de
las fbulas, como las cabezas de perro que el viajero Brun-Rollet
atribua a ciertos pueblos.
-Cabezas de perro? Para aullar y hasta para ser antropfago no me
parece del todo mal.
-Lo que desgraciadamente no admite duda es la ferocidad de estos
pueblos, muy vidos de carne humana.
-Sentira que probaran la ma -dijo Joe.
-De veras? -dijo el cazador.
-Como lo oye, seor Dick. Si estoy predestinado a ser comido en un
momento de hambre, que sea en su provecho y en el de mi seor. Pero
servir de pasto a esos salvajes! Me morira de vergenza!
-De acuerdo, Joe -dijo Kennedy-, contamos contigo si se da el caso.
-A su disposicion, senores.
-Adivino la treta -replic el doctor-; lo que Joe quiere es que le
tratemos a cuerpo de rey y lo engordemos
-Tal vez! -respondi Joe-. Los hombres somos tan egostas!
Por la tarde, una niebla caliente que rezumaba del sol cubri el cielo;
apenas permita distinguir los objetos, por lo que, temiendo chocar
contra algn pico imprevisto, el doctor, a eso de las cinco, dispuso que
se echase el ancla. No sobrevino ningn accidente durante la noche, pero
la profunda oscuridad reclam una vigilancia extrema.
Al amanecer del da siguiente el monzn sopl con gran violencia; el
viento penetraba con mpetu en las cavidades del globo y agitaba
violentamente el apndice por el que entraban los tubos de dilatacin.
Fue necesario sujetar los tubos con cuerdas, operacin que Joe practic
muy hbilmente.
Al mismo tiempo, se asegur de que el orificio del globo permaneca
hermticamente cerrado.
-La importancia que eso tiene para nosotros -dijo el doctor Fergussones doble. En primer lugar, evitamos la prdida de un gas precioso y, en
segundo lugar, no dejamos a nuestro alrededor un reguero inflamable, al
cual tarde o temprano prenderamos fuego.
-Lo cual sera un incidente fastidioso -dijo Joe.
-Si tal sucediese, caeriamos despeados? -pregunt Dick.
-No! El gas ardera gradualmente y nosotros bajariamos poco a poco. De
este accidente fue vctima Madame Blanchard, aeronauta francesa que
prendi fuego a su globo disparando cohetes desde la barquilla. No cay

precipitada, y seguramente no habra muerto si no hubiese tenido la


desgracia de que su barquilla chocase contra una chimenea, desde la cual
cay al suelo.
-Esperemos que no -dijo el cazador-. Hasta ahora nuestra travesla no me
parece peligrosa, y no veo razon que nos impida llegar a nuestra meta.
-Ni yo tampoco, amigo Dick. Los accidentes han sido casi siempre
causados por la imprudencia de los aeronautas o por la mala construccin
de sus aparatos, y aun as, contndose por millares las ascensiones
aerostticas, no se consignan ms que veinte accidentes que hayan ocasionado la muerte. En general, el momento de tomar tierra y el de
empezar la ascensin son los ms peligrosos, y durante ellos no debemos
omitir precaucin alguna.
-Ha llegado la hora de almorzar -dijo Joe-. Tendremos que contentamos
con carne en conserva y caf, hasta que al seor Kennedy se le presente
la ocasin de regalarnos con una buena racin de venado.
XX
La botella celeste. - La higuera- palmera. - Los
mammouth trees. - El rbol de la guerra. - El tiro
alado. - Combate entre dos tribus. - Carniceria. Intervencin divina
El viento arreci horriblemente y perdi su regularidad. El Victoria
bordeaba incesantemente, mirando tan pronto al norte como al sur, sin
poder tomar ningn rumbo determinado.
-Nos movemos mucho y avanzamos poco -dijo Kennedy, observando las
frecuentes oscilaciones de la aguja imantada.
-El Victoria se mueve a una velocidad que no baja de treinta leguas por
hora -dijo Samuel Fergusson-. Asomaos y veris cun rpidamente
desaparece el campo bajo nuestros pies. Mirad! Aquel bosque parece que
se precipita contra nosotros.
-El bosque se ha convertido ya en un raso -respondi el cazador.
-Y el raso en una aldea -aadi Joe unos instantes despus-. Qu caras
de negros se ven tan embobadas!
-Es muy natural -respondi el doctor-. En Francia, los campesinos, al
aparecer los primeros globos, hicieron a stos fuego tomndolos por
monstruos aereos; por consiguiente, bien se puede permitir a un negro de
Sudn manifestar su asombro.
-Seor, con su permiso voy a echarles una botella vaca -dijo Joe,
mientras el Victoria pasaba a unos cien pies de una aldea-. Si la
botella llega entera, la adorarn; si se hace pedazos, cada uno de ellos
se convertir en un talismn prodigioso.

Y sin ms, tir una botella, que al llegar al suelo se hizo aicos, como
era natural, y los indgenas se metieron precipitadamente en sus chozas
lanzando horribles gritos.
Un poco ms adelante Kennedy exclam:
-Mirad qu rbol ms extrao! Por arriba es de una especie y por abajo
de otra.
-sta s que es buena! -dijo Joe-. En este pas nacen los rboles unos
sobre otros.
-Es pura y simplemente un tronco de higuera -explic el doctor-, sobre
el cual ha cado un poco de tierra vegetal. El viento ha llevado hasta
all una semilla de palmera, y sta ha crecido igual que en pleno campo.
-Es un buen procedimiento -dijo Joe-, que pienso introducir en
Inglaterra. Con l mejorarn mucho los parques de Londres y se
multiplicarn considerablemente los rboles frutales. Los huertos se
extendern a lo alto, lo que ser una gran ventaja para los propietarios
de pequeos terrenos.
En aquel momento fue preciso elevar el Victoria para salvar un bosque de
seculares banianos de ms de trescientos pies de altura.
-Magnficos rboles! -exclam Kennedy-. No he visto nada tan hermoso
como el aspecto de esos venerables bosques. Mralos, Samuel.
-La altura de esos banianos es verdaderamente maravillosa, amigo Dick; y
sin embargo, no tendra nada de excepcional en los bosques del Nuevo
Mundo.
-Cmo! Hay rboles an ms altos?
-Sin duda los hay entre los conocidos como mammouth trees. En California
se encontr un cedro de cuatrocientos pies de altura, es decir, ms alto
que la torre del Parlamento y que la gran pirmide de Egipto. La base
tena ciento veinte pies de circunferencia, y por las capas concntricas
de su madera pudo calcularse que tena ms de cuatro mil aos.
-No era, pues, extrao que estuviese tan crecidito. En cuatro mil aos
da tiempo a dar un buen estirn.
Pero, durante la ancdota del doctor y la respuesta de Joe, el bosque
haba dado paso a un grupo de chozas dispuestas circularmente alrededor
de un plaza. En su centro se levantaba un nico rbol que hizo exclamar
a Joe:
-Pues si ste lleva cuatro mil aos dando semejantes flores, no me
parece algo digno de elogio.
Y sealaba un sicomoro gigantesco, cuyo tronco desapareca enteramente
bajo un montn de huesos humanos. Las flores a que se refera Joe eran
cabezas recin cortadas, clavadas en la corteza con puales.
-El rbol de guerra de los canibales! -dijo el doctor-. Los indios
arrancan el cuero cabelludo, y los africanos toda la cabeza.

-Claro, eso depende de la moda de cada pas -dijo Joe.


La aldea de las cabezas sangrientas desapareci en el horizonte, y se
present entonces otro espectculo no menos repugnante: cadveres medio
devorados, esqueletos carcomidos y miembros humanos desparramados,
dejados para pasto de hienas y chacales.
-Son, sin duda, cuerpos de criminales. Al igual que en Abisinia, los
dejan a merced de los animales carniceros, que los devoran despus de
haberlos despedazado.
-No es mucho ms cruel que la horca -dijo el escocs-. Tan slo ms
asqueroso.
-En las regiones del sur de frica -repuso el doctorse encierra a los
criminales en su propia choza, con su ganado y algunas veces con toda su
familia, y les prenden fuego.
-Eso es, sin duda, una crueldad, pero convengo con Kennedy en que la
horca no es menos brbara.
Joe, con la excelente vista de que tan buen uso saba hacer, distingui
en el horizonte algunas bandadas de aves de rapia.
-Son guilas -exclam Kennedy, tras haberlas reconocido con su anteojo-.
Unos magnficos pjaros, cuyo vuelo es tan rpido como el nuestro.
-Llbrenos el cielo de sus ataques! --dijo el doctor-. Para los que
viajamos por el aire, son ms terribles que las fieras y las tribus
salvajes.
-Bah!
-respondi
el
cazador-.
Con
unos
cuantos
tiros
las
ahuyentaramos.
-Prefiero, amigo Dick, no tener que recurrir a tu habilidad; el tafetn
del globo no resistira sus picotazos. Afortunadamente, me parece que
nuestra mquina, lejos de atraerlas, las asusta.
-Se me ocurre una idea -intervino Joe-. Hoy estoy en vena, y a cada
instante brota de mi cerebro una nueva. Si pudisemos formar un tiro de
guilas vivas y engancharlas al globo, nos arrastraran por los aires.
-El mtodo ha sido propuesto en serio -respondi el doctor-, pero me
parece poco practicable con animales tan ariscos por naturaleza.
-Las adiestraramos -repuso Joe-. En lugar de ponerles bocado, las
guiariamos por medio de unas anteojeras que les tapasen los ojos.
Tapando uno de los dos, segn cul fuese ste, iran a derecha o a
izquierda, y tapando los dos se detendran.
-Permteme, Joe, preferir un viento favorable a tus guilas de tiro; su
manutencin resulta ms barata, y es mas seguro.
-Se lo permito, seor;, pero no echo la idea en saco roto.
Era medioda. Desde haca un rato, el Victoria avanzaba a una velocidad
ms moderada; la tierra ya no hua a sus pies, simplemente pasaba.

De pronto llegaron a odos de los viajeros gritos y silbidos que les


hicieron asomarse para ofrecerles un espectculo emocionantsimo.
Dos tribus se batan encarnizadamente, envolvindose en nubes de
flechas. Cegados por el furor de la pelea, los combatientes no se
percataron de la llegada del Victoria. Eran unos trescientos, habiendo
entre ellos algunos que, revolcndose en la sangre de los heridos,
ofrecan un cuadro de lo ms nauseabundo.
Al ver el globo, hicieron cesar un momento las hostilidades. Luego
multiplicaron sus aullidos y dispararon algunas flechas contra la
barquilla. Una de ellas pas tan cerca que Joe la cogi al vuelo con la
mano.
-Pongmonos fuera de tiro! -exclam el doctor Fergusson-. No podemos
permitirnos ninguna imprudencia.
Despus de la tregua, empez de nuevo la matanza con azagayas y hachas;
en cuanto un enemigo caa, era instantneamente decapitado por su
adversario. Las mujeres tomaban parte en la refriega, recogiendo las ensangrentadas cabezas y apilndolas a ambos extremos del campo de
batalla. A veces se peleaban para quedarse con los asquerosos trofeos.
-Repugnante escena! -exclam Kennedy con profundo asco.
-Menuda pandilla! -dijo Joe-. Y sin embargo, si llevaran uniforme
seran como todos los guerreros del mundo.
-Qu ganas tengo de intervenir en el combate! -repuso el cazador,
apuntando con su carabina.
-No! -respondi al momento el doctor-. No nos metamos en camisa de
once varas! Sabes acaso cul de los dos bandos tiene razn para asumir
el papel de la Providencia? Huyamos pronto de tan repugnante espectculo. Si los grandes capitales pudieran dominar as el escenario de
sus hazaas, acabaran tal vez por perder la aficin a la sangre y las
conquistas.
El jefe de una de las tribus se distingua por una constitucin
atltica, unida a una fuerza herclea. Con una mano clavaba la lanza en
las compactas filas de sus enemigos, y con la otra descargaba el hacha.
En un momento dado, tiro su ensangrentada azagaya, se precipit sobre un
herido a quien cort un brazo de un tajo, cogi el miembro an
palpitante y empez a devorarlo.
-Qu horrible bestia! -dijo Kennedy-. No puedo seguir contenindome!
Y el guerrero, herido de un balazo en la frente, cay de espaldas.
Al verlo caer, se apoder de sus guerreros un profundo estupor. Aquella
muerte sobrenatural los dej helados y reanim el ardor de sus
adversarios, que les obligaron a abandonar el campo de batalla.
-Busquemos ms arriba una corriente que nos aleje de aqu -dijo el
doctor-. Este espectculo me resulta vomitivo.

Pero, por mucha que fuese la prisa que se dio en partir, tuvo que ver
cmo la tribu victoriosa se precipitaba sobre los muertos y heridos y se
disputaba aquella carne an caliente, que devoraba con la mayor ansia.
-Qu asco! -dijo Joe-. Es nauseabundo!
El Victoria se elevaba a medida que se iba dilatando. Los aullidos de la
horda ebria de sangre lo siguieron algn tiempo; finalmente, fue
impelido hacia el sur y se apart de aquella escena de carniceria y
antropofagia.
El terreno presentaba accidentes variados, y lo surcaban numerosos
cursos de agua que fluan hacia el este; sin duda eran tributarlos de
esos afluentes del lago Nu o del ro de las Gacelas, del cual Lejean ha
hecho detalles realmente curiosos.
Llegada la noche, el Victoria ech el ancla a 270 de longitud y 40 20
de latitud septentrional, despus de una travesa de ciento cincuenta
millas.
XXI
Rumores extraos. - Un ataque nocturno. - Kennedy y
Joe en el rbol - Dos disparos. - A m! A m! Respuesta en francs. - La maana. - El misionero. El plan de salvacin
Oscureca con gran rapidez. El doctor, sin poder reconocer el terreno,
haba enganchado el globo a un rbol muy alto, del cual distingua a
duras penas confusas formas.
Empez su guardia a las nueve, como tena por costumbre, y Dick le
relev a las doce.
-Vigilancia, Dick, mucha vigilancia! -recomend el doctor.
-Hay alguna novedad?
-No, pero no puedo asegurar de una manera positiva dnde nos ha trado
el viento, y creo haber odo debajo de nosotros vagos rumores. Un exceso
de prudencia no resultar perjudicial.
-Habrs odo los gritos de algunas fieras.
-No, me ha parecido otra cosa... En fin, veremos; a la menor alarma no
dejes de despertarnos.
-Duerme tranquilo.
El doctor, despus de haber escuchado de nuevo con la mayor atencin,
sin or nada de particular, se ech sobre su manta y no tard en
dormirse.
El cielo estaba cubierto de densas nubes, pero ni un soplo de aire
turbaba la tranquilidad de la atmsfera. El Victoria, sujeto con una
sola ancla, no experimentaba oscilacin alguna.

Kennedy, acodado en la barquilla de manera que le permitiese vigilar el


soplete, consideraba aquella oscura calma. Interrogaba el horizonte, y,
como suele sucederles a quienes poseen un espritu inquieto o previsor,
de vez en cuando su mirada crea distinguir vagos resplandores.
Hasta hubo un momento en que crey percibir uno muy claramente a
doscientos pasos de distancia; pero no fue ms que un destello, tras el
cual no volvi a ver nada.
Era, sin duda, una de esas sensaciones luminosas que el aparato de la
visin se forja en las oscuridades profundas.
Kennedy se tranquiliz y volvi a abismarse en su contemplacin
indecisa, cuando hendi los aires un agudo silbido.
Era el grito de un animal, de algn pjaro nocturno? Sala de labios
humanos?
Kennedy, comprendiendo la gravedad de la situacion, estuvo a punto de
despertar a sus compaeros, pero como, fueren hombres o animales, no
estaban a su alcance, se limit a comprobar que sus armas estaban
cargadas y, con un anteojo de noche, abism su mirada en el espacio.
Crey vislumbrar debajo de la barquilla ciertas formas vagas que se
deslizaban cuidadosamente hacia el rbol y, al plido resplandor de un
rayo de luna que se filtr como un relmpago entre dos nubes, reconoci
claramente a un grupo de individuos que se agitaban en la sombra.
Record entonces la aventura de los cinocfalos y toc con la mano al
doctor en el hombro.
El doctor se despert inmediatamente.
-Silencio -dijo Kennedy-, hablemos en voz baja.
-Ocurre algo?
-S; despertemos a Joe.
En cuanto Joe se levant, el cazador refiri lo que haba visto.
-Otra vez los malditos monos ? -dijo Joe.
-Es posible; pero debemos tomar precauciones.
-Joe y yo -dijo Kennedy- bajaremos al rbol por la escala.
-Y entretanto -respondi el doctor- yo tomar mis medidas para poder
ascender rpidamente.
-De acuerdo.
-Bajemos -dijo Joe.
-No hagis uso de las armas mas que en ltimo extremo; es intil revelar
nuestra presencia en estos parajes.
Dick y Joe contestaron con un ademn. Se deslizaron sin ruido hacia el
rbol y se colocaron en la horquilla formada por las dos gruesas ramas
donde el ancla haba clavado sus uas.

Llevaban unos minutos escuchando, sin moverse y casi sin respirar, entre
el follaje, cuando se produjo como un roce en la corteza y Joe asi la
mano del escocs.
- Oye?
-S; se acerca.
-Ser una serpiente? El silbido que ha odo...
-No! Tena algo de humano.
-Prefiero que sean salvajes. Los reptiles me repugnan.
-El ruido aumenta -repuso Kennedy poco despus.
-S! Algo sube, alguno trepa.
-Vigila este lado; yo me encarg del otro.
-Bien.
Se hallaban aislados en la cima de una robusta rama que arrancaba
verticalmente del centro del baobab, que pareca l solo todo un bosque.
La oscuridad, aumentada por el espeso follaje, era profunda; sin
embargo, Joe, indicando a Kennedy la parte inferior del rbol, le dijo
al odo:
-Negros.
Algunas palabras pronunciadas en voz baja llegaron a los dos viajeros.
Joe se prepar para disparar.
-Aguarda -dijo Kennedy.
Unos salvajes, en efecto se haban encaramado por el baobab; brotaban de
todas partes, subiendo por las ramas como reptiles, con lentitud, pero
con aplomo; les denunciaban las emanaciones de sus cuerpos, frotados con
una grasa infecta.
No tardaron en aparecer dos cabezas ante Kennedy y Joe, justo a la
altura de la rama que ocupaban.
-Atencin! -dijo Kennedy-. Fuego!
La doble detonacin retumb como un trueno y se extingui entre gritos
de dolor. En un momento, toda la horda haba desaparecido.
Pero en medio de los aullidos haba sonado un grito extrao, inesperado,
imposible. De una boca humana salieron estas palabras pronunciadas en
francs: A m! A m!
Kennedy y Joe, atnitos, volvieron a la barquilla a toda prisa.
-Habis odo? -les pregunt el doctor.
-Perfectamente!
-Un francs en manos de esos brbaros!
-Un viajero?
-Un misionero tal vez!
-Pobrecillo! -exclam el cazador-. Lo estn martirizando!
El doctor procuraba en vano ocultar su emocin.

-No hay duda -dijo-. Un desdichado francs ha ca do en manos de esos


salvajes. Pero nosotros no partiremos sin haber hecho todo lo posible
por salvarle. Al o nuestros disparos, habr pensado en un auxilio
inesperado, en una intervencin providencial. No defraudaremos su ltima
esperanza. No es ste vuestro parecer?
-No puede ser otro, Samuel, y dispuestos estamos a obedecerte.
-En tal caso, idearemos un plan y apenas amanezca intentaremos
liberarlo.
-Pero cmo lo separaremos de esos miserables negros? -pregunt Kennedy.
-Es evidente -dijo el doctor-, por la manera que han tenido de huir, que
no conocen las armas de fuego. Debemos, pues, aprovecharnos de su
terror; pero es preciso aguardar la madrugada para obrar, y urdir
nuestro plan de salvamento segn la disposicin de los lugares.
-El desdichado no debe de estar lejos -dijo Joe-, porque...
~A m! A m! -repiti la voz, ms debilitada.
-Los muy brbaros! -exclam Joe, conmovido-. Y si lo matan esta noche?
-Oyes, Samuel? -repuso Kennedy, cogiendo la mano del doctor-. Y si lo
matan esta noche?
-No es probable, amigos; los pueblos salvajes dan muerte a sus
prisioneros durante el da; necesitan la luz del sol.
-Y si aprovechara las tinieblas de la noche -dijo el escocs-, para
llegar hasta ese desdichado?
-Le acompao, seor Dick!
-Deteneos, amigos, deteneos! Vuestra resolucin honra vuestro corazn y
vuestro valor; pero nos pondra en peligro a todos y acabara de agravar
la situacin del que queremos salvar.
-Por qu? -replic Kennedy-. Los salvajes estn amedrentados y
dispersos. No volvern.
-Dick, te lo suplico, obedceme; mi objetivo es la salvacin de todos.
Si por casualidad te dejases sorprender, estara todo perdido.
-Pero, ese infortunado, qu aguarda, qu espera?
Ninguna voz responde a su voz!... Nadie le socorre!... Debe de creer
que le han engaado sus sentidos, que no ha odo nada!...
-Se le puede tranquilizar -dijo el doctor Fergusson.
Y en pie, en medio de la oscuridad, formando con las manos una bocina,
grit con fuerza en la lengua del extranjero.
-Quienquiera que sea, tenga confianza! Tres amigos velan por usted!
Le respondi un aullido terrible, que sin duda ahog la respuesta del
prisionero.
-Le degellan..., le van a degollar! -exclam Kennedy-. Nuestra
intervencin no habr servido ms que para acelerar la hora del
suplicio! Es preciso actuar!

-Pero cmo, Dick? Qu pretendes hacer en medio de esta oscuridad?


-Oh..., si fuese de da! -exclam Joe.
-Y qu haras si fuese de da? -pregunt el doctor, en un tono
singular.
-Nada ms sencillo, Samuel -respondi el cazador-. Bajara a tierra y
dispersara a tiros a esa chusma.
-Y t, Joe? -pregunt Fergusson.
-Yo, seor, obrara ms prudentemente, haciendo llegar un aviso al
prisionero para que huyera en una direccin convenida.
-Y cmo haras llegar el aviso?
-Por medio de esta flecha que he cogido al vuelo, a la cual atara una
nota o simplemente hablndole en voz alta, puesto que los negros no
comprenden nuestro idioma.
-Vuestros planes, amigos mos, son impracticables. La mayor dificultad
para ese infortunado seria escaparse, admitiendo que llegase a burlar la
vigilancia de sus verdugos. En cuanto a ti, Dick, con mucha audacia y
valindote del terror ocasionado por nuestras armas de fuego, tal vez
tuvieras xito; pero si tu proyecto fracasase estaras perdido y
tendramos que salvar a dos personas en lugar de a una. No! Es preciso
que todas las bazas estn a nuestro favor y actuar de otra manera.
-Pero inmediatamente -replic el cazador.
-Tal vez! -respondi Samuel, insistiendo en esa palabra.
-Seor, sera capaz de disipar estas tinieblas?
-Quin sabe, Joe?
-Ah! Si hiciera una cosa semejante, le proclamara el primer sabio del
mundo.
El doctor permaneci algunos instantes silencioso y reflexivo. Sus dos
compaeros le miraban con ansiedad, sobreexcitados por aquella situacin
extraordinaria. Fergusson no tard en volver a tomar la palabra.
-He aqu mi plan -dijo-. Nos quedan doscientas libras de lastre, puesto
que estn an intactos los sacos que hemos trado. Supongamos que el
prisionero, extenuado evidentemente por los padecimientos, pesa tanto
como cualquiera de nosotros; todava nos quedarn unas sesenta libras
para arrojar con objeto de subir ms rpidamente.
-Cmo piensas, pues, maniobrar? -pregunt Kennedy.
-Voy a decrtelo, Dick. Sin duda admitiras que si recojo al prisionero y
me desprendo de una cantidad de lastre igual a su peso, no habr turbado
en lo ms mnimo el equilibrio del globo; pero entonces, si quiero realizar una ascensin rpida para ponerme fuera del alcance de esa tribu
de negros, tendr que recurrir a medios ms enrgicos que el soplete.
Pues bien, precipitando el lastre excedente en el momento requerido,
estoy seguro de subir con mucha rapidez.

-Es evidente.
-S, pero hay un pequeo inconveniente. Despus, para bajar, tendr que
perder una cantidad de gas -proporcional al exceso de lastre de que me
haya desprendido. Ese gas no tiene precio, pero no se puede lamentar su
prdida cuando se trata de la salvacin de un ser humano.
-Tienes razn, Samuel, debemos sacrificarlo todo por salvarle.
-Actuemos, pues, y tengamos los sacos preparados en la barquilla de modo
que podamos arrojarlos todos a un mismo tiempo.
-Pero, esta oscuridad...
-Oculta nuestros preparativos y no se disipar hasta que estn
terminados. Procurad tener todas las armas al alcance de la mano. Tal
vez sea preciso hacer fuego, para lo cual disponemos de una bala en la
carabina, cuatro en las dos escopetas y doce en los dos revlveres; en
total, diecisiete, que pueden dispararse en un cuarto de minuto. Aunque
quiz no tengamos que armar tanto escndalo. Preparados?
-Preparados -respondi Joe.
En efecto, los sacos estaban a punto, y las armas cargadas.
-Bien -dijo el doctor-. Estad muy alerta. Joe queda encargado de arrojar
el lastre, y Dick de apoderarse de prisionero; pero que no se haga nada
hasta que yo d la orden. Joe, ve ahora a desenganchar el ancla y vuelve
enseguida a la barquilla.
Joe se desliz por el cable y reapareci a los pocos instantes. El
Victoria, en libertad, flotaba en el aire, casi inmvil.
Durante este tiempo el doctor se asegur de que haba una cantidad
suficiente de gas en la caja de mezcla para alimentar, en caso
necesario, el soplete sin necesidad de recurrir durante algn tiempo a
la accin de la pila de Bunsen. Quit los dos hilos conductores
perfectamente aislados que servan para descomponer el agua; luego, tras
registrar su bolsa de viaje, sac de ella dos pedazos de carbn
terminados en punta y los fij en el extremo de cada hilo.
Sus dos amigos le miraban sin comprender lo que haca, pero callaban.
Cuando el doctor hubo terminado su trabajo, se coloc en pie en medio de
la barquilla, cogi un carbn en cada mano y acerc una punta a la otra.
De repente, un resplandor intenso y deslumbrador, que no podan resistir
los ojos, se produjo entre las dos puntas de carbn, y un haz inmenso de
luz elctrica disip la oscuridad de la noche.
-Oh, seor! -exclam Joe.
-Silencio! -orden el doctor.
XXII
El haz de luz. - El misionero. - Rapto en un rayo de
luz. - El sacerdote lazarista. - Poca esperanza. -

Cuidados del doctor. - Una vida de abnegacin. - Paso


de un volcn
Fergusson dirigi a varios puntos del espacio su poderoso rayo de luz y
lo detuvo en un lugar de donde partan gritos de asombro; sus compaeros
lanzaron hacia all una ansiosa mirada.
El baobab sobre el cual el Victoria se mantena casi inmvil, se hallaba
en el centro de un raso. Entre campos de ssamo y de caa de azcar,
unas cincuenta chozas, bajas y cnicas, alrededor de las cuales
hormigueaba una numerosa tribu.
A cien pies debajo del globo descollaba un poste, junto al cual yaca
una criatura humana, un joven de apenas treinta aos, con largos
cabellos negros, medio desnudo, flaco, ensangrentado, cubierto de
heridas y con la cabeza inclinada sobre el pecho, como Cristo crucificado. Algunos cabellos ms cortos en la coroniua indicaban an la
existencia de una tonsura casi desaparecida.
-Un misionero! Un sacerdote! -exclam Joe.
-Pobre desdichado! -respondi el cazador.
-Lo salvaremos, Dick! -dijo el doctor-. Lo salvaremos!
Aquella caterva de negros, al ver el globo, semejante a una enorme
cometa con una cola de deslumbradora luz, experiment, como era natural,
un sobresalto indescriptible. Al or sus gritos, el prisionero levant
la cabeza. Brill rpidamente en sus ojos la luz de la esperanza, y, sin
comprender lo que pasaba, tendi los brazos hacia sus inesperados
libertadores.
-Vive, vive! -exclam Fergusson-. Loado sea Dios! Esos salvajes se
hallan abismados en un magnfico espanto! Lo salvaremos! Estis
preparados, amigos?
-S, Samuel.
-Joe, apaga el soplete.
La orden del doctor fue ejecutada. Un vientecillo casi imperceptible
empujaba suavemente al Victoria encima del prisionero, al mismo tiempo
que, con la contraccin del gas, descenda insensiblemente. Qued flotando en medio de las luminosas ondas por espacio de diez minutos.
Fergusson envolvi a la muchedumbre en el haz centelleante que
proyectaba a trechos manchas de luz, muy rpidas y vivas. La tribu, bajo
el dominio de un indescriptible terror, desaparecio poco a poco en el
fondo de las chozas, sin quedar ningn negro alrededor del poste. El
doctor haba acertado al contar con la aparicin fantstica del
Victoria, que proyectaba rayos de sol en aquella intensa oscuridad.

La barquilla se acerc a tierra. Algunos negros, sin embargo, ms


audaces que los otros y comprendiendo que se les escapaba su vctima,
aparecieron de nuevo lanzando espantosos gritos. Kennedy cogi su
escopeta, pero el doctor no quiso que la disparase.
El sacerdote, de rodillas, sin fuerzas ya para tenerse en pie, ni
siquiera estaba atado al poste, pues su debilidad haca innecesarias las
cuerdas. En el momento en que la barquilla lleg cerca del suelo, el
cazador, soltando su arma, tom al sacerdote en brazos y lo subi al
globo; al mismo tiempo Joe arrojaba, todas a la vez, las doscientas
libras de lastre.
El doctor contaba con subir rpidamente, pero, contra todas sus
previsiones, el globo, despus de haberse elevado unos cuatro pies,
permanecio inmvil.
-Quin nos sujeta? -exclam con acento de terror.
Algunos salvajes acudan lanzando feroces aullidos.
-Oh! -exclam Joe, asomndose-. Uno de esos malditos negros se ha
colgado a la barquilla!
-Dick! Dick! -exclam el doctor-. La caja del agua!
Dick comprendi la intencin de su amigo y, levantando una de las cajas
de agua, que pesaba ms de cien libras, la arroj por la borda.
El Victoria, descargado de aquel lastre, subi bruscamente trescientos
pies en medio de los rugidos de la tribu, cuyo prisionero se evada
envuelto en una luz resplandeciente.
-Hurra! -gritaron los dos compaeros del doctor.
El globo dio de repente un nuevo salto, que le hizo alcanzar una altura
de ms de mil pies.
-Qu sucede? -pregunt Kennedy, a punto de perder el equilibrio.
-Nada! Es ese pcaro, que se ha desasido de la barquilla -respondi
tranquilamente Samuel Fergusson.
Y Joe, asomndose rpidamente, pudo an distinguir al salvaje girar en
el espacio con los brazos extendidos, y estrellarse al llegar a tierra.
El doctor separ entonces los dos hilos elctricos, y todo qued
abismado en una oscuridad profunda. Era la una de la noche.
El francs, que se haba desmayado, abri por fin los ojos.
-Est usted a salvo -le dijo el doctor.
-A salvo! -repiti l en ingls, con una melanclica sonrisa-. A salvo
de una muerte cruel! Les doy las gracias, hermanos, pero tengo los das
contados, contadas las horas. Me queda muy poco tiempo de vida.
Y el misionero, exhausto, cay en una especie de sopor.
-Se muere -exclam Dick.
-No, no -respondi Fergusson, inclinndose sobre l-, pero est muy
dbil. Acostmosle bajo la tienda.

Y, con gran suavidad, tendieron sobre las mantas aquel pobre cuerpo
demacrado, cubierto de cicatrices y heridas de las que an brotaba
sangre, aquel cuerpo en que el hierro y el fuego haban dejado muchas y
muy dolorosas huellas. El doctor convirti un pauelo en hilas, que
aplic sobre las llagas despus de haberlas lavado con la delicadeza de
un diestro mdico; luego tom de su botiquin un estimulante y verti
algunas gotas en los labios del sacerdote.
ste abri con dificultad la boca y apenas tuvo fuerzas para decir:
-Gracias! Gracias!
El doctor comprendi que el enfermo necesitaba descansar, por lo que
corri las cortinas de la tienda y volvi a tomar la direccin del
globo.
Teniendo en cuenta el peso del nuevo husped, el globo haba sido
liberado de casi ciento ochenta libras de lastre, y por consiguiente, se
mantena sin ayuda del soplete. Al rayar el da, una corriente lo
impeli con suavidad hacia el oeste-noroeste. Fergusson fue a examinar
al sacerdote aletargado.
-Ojal podamos conservar la vida de este companero que el Cielo nos ha
enviado! -exclam el cazador-. Tienes alguna esperanza?
-S, Dick. A base de cuidados y con este aire tan puro...
-Cunto ha sufrido el infeliz! -dijo Joe, muy conmovido-. Saben que ha
acometido empresas ms atrevidas que las nuestras, viniendo solo a
visitar estos pueblos?
-Quin lo duda? -repuso el cazador.
Durante todo el da, no quiso el doctor que se interrumplese el sueo
del enfermo, a pesar de que aquel sueo era un largo sopor, entrecortado
por quejidos que no dejaban de inspirar a Fergusson serias inquietudes.
Al llegar la noche, el Victoria permaneca estacionario en medio de la
oscuridad, y en tanto que Joe y Kennedy se relevaban junto al enfermo,
Fergusson velaba por la seguridad de todos.
Al da siguiente por la maana, el Victoria haba derivado algo hacia el
oeste. El da se anunciaba puro y magnfico. El enfermo pudo llamar a
sus nuevos amigos con una voz ms clara. stos levantaron las cortinas
de la tienda, y el sacerdote aspir con placer el aire fresco de la
maana.
-Cmo se encuentra? -le pregunt Fergusson.
-Mejor, creo -respondi l-. Pero, mis buenos amigos, no les he visto
ms que como las imgenes que aparecen en un sueo! Apenas soy
consciente de lo que ha pasado! Dganme sus nombres para que no los
olvide en mis ltimas oraciones.
-Somos viajeros ingleses -respondi Samuel-. Intentamos atravesar frica
en globo, y durante nuestra travesa hemos tenido la suerte de salvarle.

-La ciencia tiene sus hroes -dijo el misionero.


-Pero la religin tiene sus mrtires -respondi el escocs.
-Es usted misionero? -pregunt el doctor.
-Soy un sacerdote de la misin de los lazaristas. El Cielo les ha
enviado, loado sea Dios! El sacrificio de mi vida estaba hecho! Pero,
ustedes vienen de Europa. Hblenme de Europa, hblenme de Francia! No
he recibido en cinco aos ni una sola noticia.
-Cinco aos solo entre esos salvajes! -exclam Kennedy.
-Son almas que hay que rescatar -dijo el joven sacerdote-. Hermanos
ignorantes y brbaros a quienes slo la religin puede civilizar e
instruir.
Samuel Fergusson, para complacer al misionero, le habl mucho de
Francia.
ste le escuchaba con atencin, y las lgrimas humedecan sus ojos. El
desdichado joven estrechaba sucesivamente las manos de Kennedy y las de
Joe entre las suyas, ardientes a causa de la fiebre. El doctor le
prepar algunas tazas de t, que bebi con fruicion; entonces se sinti
con fuerzas para incorporarse un poco y sonrer, vindose mecido en un
cielo tan puro.
-Son audaces viajeros -dijo-, y el xito coronar su atrevida empresa;
volvern a ver a sus parientes y amigos, regresarn a su patria...
Pero la debilidad del joven sacerdote aument tanto que fue preciso
acostarlo de nuevo. Una postracin que dur algunas horas le tuvo como
muerto entre las manos de Fergusson, el cual se senta profundamente
conmovido. Vea que aquella existencia se extingua. Tan pronto iba a
perder a la vctima que haban arrancado del suplicio? Cur de nuevo las
horribles lceras del mrtir y sacrific la mayor parte de su provisin
de agua para refrescar sus ardientes miembros. Le dedic la atencin ms
tierna e inteligente. El enfermo renaca poco a poco entre sus brazos, y
recobraba el sentimiento, ya que no la vida.
El doctor sorprendi su historia entre sus palabras entrecortadas.
-Hable su lengua materna -le haba dicho-. Le fatigara menos y yo la
comprendo perfectamente.
El misionero era un humilde joven bretn, nacido en la aldea de Aradn,
en pleno Morbihan. Emprendi por vocacin la carrera eclesistica, pero
a esa vida de abnegacion quiso anadir una vida de peligro, para lo cual
ingres en la orden de misioneros fundada por el glorioso san Vicente de
Pal. A los veinte aos pas de su pas a las playas inhospitalarias de
frica. Y desde all, poco a poco, superando obstculos, desafiando
privaciones, andando y orando, avanz hasta el seno de las tribus que
pueblan los afluentes del Nilo superior. Por espacio de dos aos fue
rechazada su religin, desconocido su celo, despreciada su caridad. Cay

prisionero de una de las ms crueles tribus de Nyambara, que le trat de


una manera horrible. l, sin embargo, segua enseando, instruyendo,
orando. Derrotada aquella tribu en uno de sus frecuentes combates con
otras igualmente crueles, el misionero fue dado por muerto y abandonado.
Entonces, en lugar de volver sobres sus pasos, continu su peregrinacin
evanglica. Durante una temporada le tuvieron por loco, y aqulla fue la
ms tranquila de su vida. Se familiariz con los idiomas de aquellas
comarcas y sigui catequizando. Recorri aquellas brbaras regiones
durante dos aos ms, empujado por esa fuerza sobrehumana que viene de
Dios. Un ao haca que su celo evanglico le haba llevado a una tribu
de nyam-nyam llamada Barafri, que es una de las ms salvajes. La
inesperada muerte de su jefe, acaecida haca unos das, le haba sido
achacada a l, por lo que se decidi inmolarlo. Cuarenta horas haca que
duraba su suplicio, que, como el doctor haba supuesto, deba terminar
con la muerte al da siguiente a las doce. Cuando oy las detonaciones
de las armas de fuego, sinti reaccionar en l el instinto de
conservacin y grit: A m! A m! Y crey soar cuando una voz
venida de lo alto le dirigi palabras de consuelo.
-No siento morir! -aadi-. Mi vida es de Dios, y Dios dispone de ella.
-Espere -le respondi el doctor-, estamos a su lado y le salvaremos de
la muerte igual que le hemos liberado del suplicio.
-No Pido tanto al Cielo -respondi el sacerdote, resignado-. Bendito
sea Dios por haberme concedido, antes de morir, la dicha de apretar
manos amigas y or la lengua de mi pas!
El misionero se sinti desfallecer nuevamente, y el da transcurri
entre la esperanza y la zozobra. Kennedy estaba muy conmovido, y Joe
volva la cabeza para ocultar sus lgrimas.
El Victoria avanzaba poco, y el viento pareca acunar su preciosa carga.
A la cada de la tarde, Joe distingui hacia el oeste un resplandor
inmenso. Bajo latitudes ms elevadas se hubiera tomado aquel resplandor
por una aurora boreal. El cielo pareca una hoguera. El doctor examin
con atencin el fenmeno.
-No puede ser ms que un volcn en actividad -dijo.
-Pues el viento nos lleva hacia l -replic Kennedy.
-Tranquilzate. Pasaremos a una altura considerable.
Tres horas despus, el Victoria se hallaba rodeado de montaas. Su
posicin exacta era 250 15 de longitud y 40 42 de latitud. Tena
delante un crter que vomitaba torrentes de lava derretida y arrojaba a
gran altura enormes peascos. Haba arroyos de fuego lquido que se
despeiaban formando cascadas deslumbradoras. El espectculo era
magnfico, pero peligroso, porque el viento, con una fijeza constante,
impela el globo hacia aquella atmsfera incendiada.

Preciso era salvar aquel obstculo, ante la imposibilidad de dejarlo a


un lado. La espita del soplete fue abierta por completo, y el Victoria
subi a una altura de seis mil pies, dejando entre el volcn y l un
espacio de ms de trescientas toesas.
Desde su lecho de dolor, el sacerdote moribundo pudo contemplar aquel
crter del que se escapaban con estrpito mil haces resplandecientes.
-Qu hermoso espectculo! -dijo-. Cun infinito es el poder de Dios
hasta en sus ms terribles manifestaciones!
Aquella inmensa explosin de lava en ignicion cubra las laderas de la
montaa con un verdadero tapiz de llamas. El hemisferio inferior del
globo resplandeca en la noche, y un calor trrido suba hasta la
barquilla. El doctor Fergusson decidi que era preciso huir pronto de
aquella atmsfera peligrosa.
Hacia las diez de la noche, la montaa no era ms que un punto rojo en
el horizonte y el Victoria prosegua tranquilamente su viaje por una
zona menos elevada.
XXIII
Clera de Joe. - La muerte de un justo. - Velatorio del
cadver. - Arzidez. - El entierro. - Los trozos de
cuarzo. - Fascinacin de Joe. - Un lastre precioso. Localizacin de las montaas aurferas. - Principio de
desesperacin de Joe
La noche tendi sobre la tierra el ms magnfico de sus mantos. El
sacerdote se durmi, sumido en una postracin pacfica.
-No volver en s! -dijo Joe-. Pobre joven! Treinta aos apenas!
-Morir en nuestros brazos! -dijo el doctor con desesperacin -. Su
respiracin se debilita mas y mas, y nada puedo hacer yo para salvarle.
-Malvados! -exclam Joe, que senta de vez en cuando arrebatos de
clera-. Cuando pienso que el infeliz an ha tenido palabras para
compadecerles, para excusarles y para perdonarles ... !
-El Cielo le concede una hermosa noche, Joe, tal vez su ltima noche. Ya
no sufrir mucho; su muerte no ser ms que un pacfico sueo.
El moribundo pronunci algunas palabras entrecortadas y el doctor se
acerc a l. La respiracin del enfermo se haca difcil; el joven peda
aire. Levantaron enteramente las cortinas, y l aspir con deleite la
ligera brisa de aquella noche clara; las estrellas le dirigan su
temblorosa luz, y la luna le envolva en el blanco sudario de sus rayos.
-Amigos mos -dijo con voz dbil- me muero! Que el Dios que recompensa
les conduzca a puerto! Que les pague por m mi deuda de reconocimiento!

-No pierda la esperanza -le respondi Kennedy-. Lo que siente no es ms


que un abatimiento pasajero. No va a morir! Se puede morir en una
noche de verano tan hermosa?
-La muerte est aqu! -respondi el misionero-. Lo s! Djenme
mirarla a la cara! La muerte, principio de la eternidad, no es mas que
el fin de las tribulaciones de la tierra. Pnganme de rodillas,
hermanos, se lo suplico!
Kennedy lo levant. Lstima daba ver aquellos miembros sin fuerza que se
doblaban bajo su propio peso.
~Dios mo! Dios mo! -exclam el apstol moribundo-. Ten piedad de
m!
Su semblante resplandeci. Lejos de la tierra cuyas alegras no haba
conocido jams, en medio de una noche que le enviaba sus ms suaves
claridades, en el camino del cielo hacia el cual se elevaba en una
ascensin milagrosa, pareca ya revivir una nueva existencia.
Su ltimo movimiento fue una bendicion suprema a sus amigos de un da.
Despus cay en brazos de Kennedy, cuyo semblante estaba inundado de
lgrimas.
-Muerto! -exclam el doctor, inclinndose sobre l-. Muerto! -Y los
tres amigos se arrodillaron a la vez para orar en voz baja-. Maana por
la maana -dijo despus Fergusson- le daremos sepultura en esta tierra
de frica regada con su sangre.
Durante el resto de la noche, el doctor, Kennedy y Joe velaron
sucesivamente el cadver, y ni una sola palabra turb su religioso
silencio. Los tres derramaban abundantes lgrimas.
Al da siguiente el viento vena del sur, y el Victoria avanzaba
lentamente sobre una vasta meseta montaosa, sembrada de crteres
apagados y yermas hondonadas, sin una gota de agua en sus ridas
crestas. Montones de rocas, cantos rodados y margueras blanquecinas denotaban una esterilidad profunda.
Hacia medioda, el doctor, para sepultar el cadver, resolvi bajar a
una hondonada, en medio de rocas plutnicas de formacin primitiva.
Tena que buscar un refugio en las montaas circundantes para llegar a
tierra, pues no haba ni un solo rbol donde poder enganchar el ancla.
Sin embargo, tal como le haba explicado a Kennedy, el lastre de que se
desprendiera para salvar al sacerdote no le permita ahora descender sin
desprenderse de una cantidad proporcional de gas, por lo que tuvo que
abrir la vlvula del globo exterior. El hidrgeno sali, y el Victoria
baj tranquilamente hacia la hondonada.
Apenas la barquilla lleg al suelo, el doctor cerr la vlvula; Joe
salt a tierra y, agarrndose con una mano a la barquilla, con la otra
recogi los pedruscos necesarios para reemplazar su peso; entonces,

quedndose ya libre de las dos manos, pudo en muy poco tiempo meter en
la barquilla ms de quinientas libras de piedras, que permitieron al
doctor y a Kennedy desembarcar a su vez, sin que la fuerza ascensional
del globo fuese suficiente para levantarlo.
No se necesitaron para mantener el equilibrio del Victoria tantas
piedras como pudiera presumirse, ya que las recogidas por Joe pesaban
extraordinariamente, lo cual llam la atencin del doctor. El suelo
estaba completamente sembrado de cuarzo y de rocas porfdicas.
He aqu un singular descubrimiento, se dijo mentalmente, mientras a
pocos pasos de distancia Kennedy y Joe escogan un sitio a propsito
para abrir la fosa.
Aquel barranco encajonado era como una especie de horno donde haca un
calor insoportable. Los abrasadores rayos del sol de medioda caan a
plomo.
Fue preciso limpiar el terreno de los fragmentos de roca que lo cubran;
luego cavaron un hoyo bastante profundo para poner el cadver fuera del
alcance de las fieras.
All depositaron con respeto los restos mortales del mrtir. Luego le
echaron tierra encima y formaron con rocas una especie de tumba. El
doctor, sin embargo, permaneca inmvil y abismado en sus reflexiones.
No oa la llamada de sus compaeros ni buscaba una sombra para
guarecerse del calor del da.
-En qu piensas, Samuel? -le pregunt Kennedy.
-En un extrao contraste de la naturaleza, en un singular efecto del
azar. Sabis en qu tierra ha encontrado su sepultura ese hombre
abnegado y pobre por vocacin?
-Qu quieres decir, Samuel? -pregunt el escocs.
-Ese sacerdote, que haba hecho voto de pobreza, reposa ahora en una
mina de oro!
-Una mina de oro! -exclamaron Kennedy y Joe.
-Una mina de oro -respondi tranquilamente el doctor-. Las piedras que
pisis como si careciesen de valor son mineral de una gran pureza.
-Imposible! lmposible! repiti Joe.
-Si escarbarais en estas hendiduras de esquisto arcilloso, no tardarais
mucho en encontrar pepitas importantes.
Joe se precipit como un loco sobre aquellos fragmentos dispersos, y
Kennedy no estuvo lejos de imitarle.
-Clmate, mi buen Joe -le dijo su seor.
-Seor, eso es muy fcil de decir.
-Cmo! Un filsofo de tu temple...
-No, seor; no hay filosofa que valga.

-Veamos! Reflexiona un poco. De qu nos servira toda esta riqueza? No


podemos llevrnosla.
-No podemos llevrnosla? Por qu no?
-Pesa demasiado para nuestra barquilla. No quera participarte este
descubrimiento por miedo a excitar tu codicia.
-Cmo! -dijo Joe-. Abandonar estos tesoros! Una fortuna que es
nuestra, muy nuestra, y desperdiciarla!
-Cuidado, amigo! Se habr apoderado de ti la fiebre del oro? Acaso
ese muerto que acabamos de enterrar no te ha enseado el valor de las
cosas humanas?
-Es cierto -respondi Joe-. Pero el oro es oro! No me ayudar seor
Kennedy, a recoger unos cuantos millones?
-Qu haramos con ellos, mi pobre Joe? -dijo el cazador, sin poder
dejar de sonrer-. No hemos venido aqu a hacer fortuna y debemos volver
sin ella.
-Los millones pesan mucho -repuso el doctor-, y no se meten en el
bolsillo tan fcilmente.
-De todas formas -respondi Joe, acorralado en sus ltimas trincheras-,
no podemos, en lugar de arena, cargar este mineral como lastre?
-Consiento en ello -dijo Fergusson-. Pero avinagrars mucho el gesto
cuando tengamos que desprendernos de algunos miles de libras.
-Miles de libras! repuso Joe-. Es posible que esto sea oro?
-S, amigo mo, es un depsito donde la naturaleza ha acumulado sus
tesoros por espacio de siglos, y hay suficiente para enriquecer pases
enteros. Una Australia y una California reunidas en el fondo de un
desierto.
-Y no se aprovechar nada?
-Tal vez! En cualquier caso, har algo para consolarte.
-Difcil ser -replic Joe, contrito y mustio.
-Tomar la situacin exacta de este sitio y te la dar. Al regresar a
Inglaterra, t la dars a conocer a tus conciudadanos, si crees que
tanto oro puede hacerlos felices.
-Veo, seor, que tiene razn. Me resigno, ya que no puedo hacer otra
cosa. Llenemos la barquilla de este precioso mineral, y lo que quede a
la conclusin de nuestro viaje, eso ganaremos.
Y Joe puso manos a la obra con tanto afn que no tard en reunir casi
mil libras en fragmentos de cuarzo, dentro del cual se halla encerrado
el oro como en una ganga de gran dureza.
El doctor sonrea y le dejaba hacer mientras l realizaba su estima, de
la cual result que la mina que serva de tumba al misionero se hallaba
a 220 23 de longitud y 40 55 de latitud septentrional.

Despus, dirigiendo una ltima mirada al montculo de tierra bajo el


cual descansaba el cuerpo del pobre francs, volvi a la barquilla.
Hubiera querido poner una tosca y modesta cruz sobre a aquella tumba
abandonada en medio de los desiertos de frica, pero no haba en las
cercanas ni un miserable arbusto.
-Dios la reconocer -dijo.
Una preocupacin bastante seria ocupaba tambin la mente de Fergusson.
El doctor habra dado todo aquel oro por hallar un poco de agua con que
reemplazar la que haba echado con la caja cuando el negro se colg de
la barquilla. Pero eso era imposible en aquellos terrenos ridos, lo que
le tena muy inquieto. Obligado a alimentar incesantemente el soplete,
empezaba a escasear la destinada a beber, y se propuso no desperdiciar
ninguna ocasin de renovar su reserva.
Al volver a la barquilla, la encontr casi enteramente ocupada por las
piedras del vido Joe. No dijo, sin embargo, una palabra. Kennedy ocup
tambin su sitio habitual, y Joe los sigui a ambos, no sin dirigir una
mirada codiciosa a los tesoros que quedaban en el barranco.
El doctor encendi el soplete; el serpentn se calent, la corriente de
hidrgeno se estableci a los pocos minutos y el gas se dilat; sin
embargo, el globo permaneci inmvil.
Joe le vea actuar con inquietud y no deca esta boca es ma.
-Joe -dijo el doctor.
Joe no respondi.
-Me oyes, Joe?
Joe dio a entender que oa, pero que no quera comprender.
-Quieres hacerme el favor -repuso Fergusson- de arrojar algunas
piedras?
-Pero, seor, usted me ha permitido...
-Te he permitido reemplazar el lastre, eso es todo.
-Sin embargo...
-Acaso pretendes que nos quedemos eternamente en este desierto?
Joe dirigi una mirada de desesperacin a Kennedy, pero ste se encogi
de hombros dndole a entender que era preciso resignarse.
-Y bien, Joe?
-Es que no funciona el soplete? -insisti el muchacho con obstinacin.
-Est encendido, no lo ves? Pero el globo no se elevar mientras no lo
aligeres un poco.
Joe se rasc una oreja, cogi un pedazo de cuarzo, el menor de cuantos
haba, lo sopes una y otra vez y, por fin, lo arroj con la mayor
repugnancia. Pesara una tres o cuatro libras.
El Victoria permaneci inmvil.
-Todava no subimos?

-Todava no -respondi el doctor-. Sigue echando lastre.


Kennedy se rea. El joven tir unas diez libras ms pero el globo segua
sin moverse. Joe se puso plido.
-Mi querido muchacho -dijo Fergusson-, Dick, t y yo pesamos, si no me
equivoco unas cuatrocientas libras; es preciso, por consiguiente, que
nos desprendamos de un peso igual al nuestro.
-Echar cuatrocientas libras! -exclam Joe, aterrorizado.
-Y algo ms, si hemos de subir. nimo!
El digno muchacho, exhalando profundos suspiros, empez a echar lastre.
De vez en cuando se detena.
-Subimos! -exclamaba.
-No subimos -le responda invariablemente el doctor.
-Ya se mueve -deca unos instantes despus.
-Sigue echando -repeta Fergusson.
-Sube! Estoy seguro de ello.
-Sigue echando -replicaba Kennedy.
Entonces, Joe, cogiendo con desesperacion un ltimo pedrusco, lo arroj
fuera de la barquilla. El Victoria se elev unos cien pies y, con ayuda
del soplete, no tard en alejarse de las cumbres de las montaas circundantes.
-Ahora, Joe -dijo el doctor-, si conseguimos conservar esta provisin de
lastre hasta la conclusin del viaje, te quedar una buena fortuna y
sers rico el resto de tu vida.
Joe no respondi una palabra y se tumb sobre su lecho mineral.
-Ya ves, mi querido Dick -prosigui el doctor Fergusson-, el poder que
ejerce ese metal en un buen sujeto como Joe. Cuntas pasiones, cun
srdidas avaricias, qu crmenes tan atroces engendrara el conocimiento
de una mina semejante! Resulta realmente triste.
Por la noche, el Victoria haba avanzado noventa millas al oeste y se
encontraba a mil cuatrocientas millas de Zanzbar en lnea recta.
XXIV
El viento cesa. - Las inmediaciones del desierto. - El
inventario de la provisin de agua. - Las noches del
ecuador. - Inquietudes de Samuel Fergusson. - La
verdadera situacin. - Enrgicas respuestas de Kennedy
y Joe. - Otra noche
El Victoria, sujeto a un rbol solitario y casi seco, pas una noche
absolutamente tranquila. Los viajeros, abrumados por los tristes
recuerdos de los ltimos das, pudieron conciliar el sueo que tanto
necesitaban.

Al amanecer, el cielo recobr su brillante limpidez y su calor. El globo


se elev por los aires, y tras varias tentativas infructuosas, encontr
una corriente que, aunque poco rpida, le impeli hacia el noroeste.
-No adelantamos nada -dijo el doctor-. Si no me equivoco en cosa de diez
das hemos realizado la mitad de nuestro viaje; pero, al paso que vamos,
necesitaremos meses para llegar a su trmino. Y, teniendo en cuenta que
empieza a escasear el agua, la cuestin resulta bastante fastidiosa.
-Encontraremos agua -respondi Dick-; es imposible que en un-pas tan
extenso no haya algn ro, algn arroyo o algn estanque.
-As lo deseo.
-No ser el cargamento de Joe el que retarda nuestra marcha?
Kennedy, al hablar as, quera ver la cara que pona el muchacho y
divertirse a su costa, como si a l no se le hubiesen ido tambin los
ojos tras el oro, aunque supo ocultar a tiempo su codicia.
Joe le dirigi una mirada suplicante. El doctor no estaba de humor para
chanzas, pensando nicamente con secreto terror en las inmensas
soledades del Shara, en el que las caravanas pasan semanas enteras sin
encontrar un pozo donde apagar la sed devoradora. Examinaba con la mayor
atencin todas las depresiones de la tierra.
Estas precauciones y los ltimos incidentes haban modificado de una
manera sensible la disposicin de nimo de los tres viajeros. Hablaban
menos y se quedaban ms absortos en sus propios pensamientos.
El digno Joe no era el mismo hombre desde que su mirada se haba
sumergido en un ocano de oro. Guardaba silencio y miraba con avidez las
piedras amontonadas en la barquilla, que, aunque en aquel momento carecan de valor, lo adquiriran ms adelante.
Adems, el aspecto de aquella parte de frica era inquietante. Empezaba
el desierto. No se vea ni una aldea, ni un grupo insignificante de
chozas. La vegetacin languideca. Distinguanse apenas unas cuantas
plantas sin fuerza para desarrollarse, como en los terrenos brezosos de
Escocia, algunas arenas blanquecinas y piedras calcinadas, algunos
lentiscos y matorrales espinosos. En medio de aquella esterilidad, el
rudimentario armazn del planeta apareca en forma de agudas y afiladas
aristas de roca. Aquellos sntomas de aridez daban mucho que pensar al
doctor Fergusson.
No pareca que caravana alguna hubiese cruzado jams aquella comarca
desierta. No se vislumbraba ningn vestigio de campamento, ni blancas
osamentas de hombres o animales. Nada! Y todo indicaba que un arenal
inmenso sucedera a aquella regin desolada.
Sin embargo, no se poda retroceder. Haba que seguir adelante, y el
doctor no aspiraba a otra cosa. Hubiera deseado una tempestad que lo

alejase de aquella regin. Y ni una nube en el cielo! Al final de la


jornada el Victoria apenas haba avanzado treinta millas.
Si no hubiese escaseado el agua! Pero no quedaban ms que tres galones
en total! Fergusson separ uno destinado a apagar la ardiente sed que un
calor de 900 haca insoportable. Quedaban, pues, dos galones para
alimentar el soplete, los cuales no podan producir ms que
cuatrocientos ochenta pies cbicos de gas, y como el soplete consuma
unos nueve pies cbicos por hora, slo haba gas suficiente para
cincuenta y cuatro horas. El clculo era rigurosamente matemtico.
-Cincuenta y cuatro horas! -dijo a sus compaeros-. Y como estoy
totalmente resuelto a no viajar durante la noche para no exponerme a
pasar por alto un arroyo, un manantial o un pantano, nos quedan tres
das y medio de viaje, durante los cuales es preciso encontrar agua a
toda costa. He credo, anugos mios, que es mi deber poner en vuestro
conocimiento esta grave situacin, pues no reservo ms que un solo galn
para apagar nuestra sed y forzoso ser que nos sometamos a una racin
severa.
-Como quieras -respondi el cazador-, pero an no ha llegado el momento
de entregarnos a la desesperacin. No has dicho que todava nos queda
agua para tres das?
-S, amigo Dick.
-Pues bien, como nuestros lamentos seran intiles, dentro de tres das
tomaremos una decision; entretanto, redoblemos la vigilancia.
En la cena de aquel mismo da se midi estrictamente el agua. Verdad es
que se aument la cantidad de aguardiente en los grogs, pero haba que
desconfiar de aquel licor, mas propio para aumentar la sed que para
apagarla.
La barquilla descans durante la noche sobre una inmensa meseta que
presentaba una depresin considerable. Su altura era apenas de
ochocientos pies sobre el nivel del mar. Esta circunstancia hizo
concebir alguna esperanza al doctor, recordndole la presuncin de los
gegrafos acerca de la existencia de una vasta extensin de agua en el
centro de frica. Pero aun en el supuesto de que el lago existiese,
haba que llegar a l, y no se produca modificacin alguna en aquel
cielo inmvil.
A la noche, apacible y magnficamente estrellada, le sucedieron los
ardientes rayos de sol de un da inmutable. La temperatura fue
abrasadora desde que ray el alba. A las cinco de la maana, el doctor
dio la seal de marcha, y durante bastante tiempo el Victoria permaneci
estancado en una atmsfera de plomo.
El doctor habra podido librarse de aquel calor intenso elevndose a
zonas superiores, pero hubiera tenido que consumir una cantidad mayor de

agua, lo que entonces era imposible. Se content, pues, con mantener el


globo a cien pies del suelo; all, una corriente harto dbil lo empujaba
lentamente hacia el horizonte occidental.
El almuerzo se compuso de un poco de cecina y de pemmican. Hacia
medioda, el Victoria apenas haba recorrido unas cuantas millas.
-No podemos ir ms deprisa -dijo el doctor-. Nosotros no mandamos,
obedecemos.
-Amigo Samuel -repuso el cazador-, he aqu una ocasion en que un
propulsor vendra a pedir de boca.
-Sin duda, Dick; admitiendo, sin embargo, que no requiriese agua para
ponerse en movimiento, pues de lo contrario la situacin sera
exactamente la misma. Adems, hasta ahora no se ha inventado nada que
sea practicable. Los globos se hallan an en el punto en que se hallaban
los buques antes de la invencin del vapor. Seis mil aos se tard en
idear las ruedas y las hlices; tenemos, pues, para rato.
-Maldito calor! -exclam Joe, que sudaba a mares.
-Si tuvisemos agua, este calor nos servira de algo, porque dilata el
hidrgeno del aerstato y se necesita una llama menos viva en el
serpentn. Verdad es que, si tuvisemos agua, no tendramos necesidad de
economizarla. Maldito sea el salvaje que nos ha costado la preciosa
caja!
-Te arrepientes de lo que has hecho, Samuel?
-No, Dick, puesto que hemos podido sustraer a un desgraciado de una
muerte horrible. Pero las cien libras de agua que arrojamos nos seran
muy tiles, pues tendramos doce o trece das de marcha asegurada,
suficiente sin duda para atravesar el desierto.
-No estamos, por lo menos, a la mitad del viaje? -pregunt Joe.
-En distancia, s; pero no en duracin, si el viento nos abandona. Y el
viento tiende a cesar completamente.
-Seor -repuso Joe-, no nos quejemos; hasta ahora nos las hemos
arreglado perfectamente, y a mi, por mas que me empee, me es imposible
desesperarme. Hallaremos agua, se lo digo yo.
De milla en milla se deprima el terreno, y las ondulaciones de las
montaas aurferas moran en la llanura, siendo las ltimas prominencias
de una naturaleza extenuada. Hierbas dispersas reemplazaban los hermosos
rboles del este; algunas fajas de un verdor alterado luchaban contra la
invasin de las arenas; y enormes rocas cadas de las lejanas cumbres,
hacindose pedazos al caer, se desparramaban en agudos guijarros, que
pronto se convertiran en tosca arena y mas adelante en impalpable
polvo.
-He aqu frica tal como t te la imaginabas, Joe; tenia yo razon cuando
te deca: Aguarda!

-Y qu, seor? -replic Joe-. Esto, al menos, es lo natural. Calor y


arena! Absurdo sera buscar otra cosa en un pais semejante. Yo -aadi,
riendo- no confiaba en sus bosques y praderas, que me parecieron siempre
un contrasentido. No vala la pena venir de tan lejos para encontrar la
campia de Inglaterra. Ahora es la primera vez que creo estar en frica,
y no siento conocerla de cerca.
Al anochecer el doctor comprob que el Victoria, durante aquel da
bochornoso, no haba recorrido ni veinte millas. Una oscuridad caliente
lo envolvi una vez que el sol hubo desaparecido detrs de un horizonte
trazado con la limpieza de una lnea recta.
El da siguiente, 1 de mayo, era jueves; pero los das se sucedan con
una monotona desesperante. Cada maana era idntica a la que haba
precedido; el medioda lanzaba siempre con igual profusin los mismos
rayos inagotables, y la noche condensaba en su sombra el calor disperso
que el da siguiente deba legar a la siguiente noche. El viento, apenas
perceptible, pareca ms una aspiracion que un soplo, y se poda
presentir el instante en que hasta aquel aliento cesara.
El doctor lograba reaccionar contra la tristeza de aquella situacin;
conservaba la calma y la sangre fra de un corazon aguerrido. Con un
anteojo en la mano, interrogaba todos los puntos del horizonte; vea
decrecer imperceptiblemente las ltimas colinas y borrarse la ltima
vegetacin, mientras que ante l se extenda toda la inmensidad del
desierto.
La responsabilidad que pesaba sobre l le afectaba mucho, aunque saba
disimularlo. Aquellos dos hombres, Dick y Joe, ambos amigos, haban sido
arrastrados por l, casi por la fuerza de la amistad o del deber.
Haba obrado bien? No haba entrado en vas prohibidas? No intentaba
en aquel viaje traspasar los lmites de lo imposible? No habra Dios
reservado a siglos muy posteriores el conocimiento de aquel continente
ingrato?
Todos estos pensamientos, como sucede en las horas de desaliento, se
multiplicaban en su cabeza, y, por una irresistible asociacin de ideas,
le llevaban ms all de la lgica y el raciocinio. Despus de constatar
lo que no debi hacer, se preguntaba lo que deba hacer en aquel
momento. Sera imposible volver sobre sus pasos? No haba corrientes
superiores que le llevaran hacia comarcas menos ridas? Conoca la zona
que haban atravesado, pero no aquella hacia la que se dirigan, por lo
que su conciencia le hizo tomar la resolucin de abrirse a sus
compaeros, exponindoles la situacin sin tapujos. Les mostr el camino
recorrido y el que quedaba an por recorrer; en rigor, se poda
retroceder, o al menos intentarlo, y deseaba conocer su opinion.

-Yo no tengo otra opinin que la de mi seor -respondi Joe-. Lo que l


sufra, yo puedo sufrirlo mejor que l. A donde l vaya, yo ir.
-Y t, Kennedy?
-Yo, mi querido Samuel, no soy hombre que se desespere; nadie era ms
consciente que yo de los peligros de la empresa, pero decid ignorarlos
cuando vi que t los afrontabas. As pues, estoy contigo en cuerpo y
alma. En la actual situacin soy del parecer de que debemos perseverar,
ir hasta el fin. Adems, no me parece que retrocediendo fuesen menores
los peligros. Adelante, pues, y cuenta con nosotros.
-Gracias, mis dignos amigos! -respondi el doctor, verdaderamente
conmovido-. Conoca vuestra adhesin, pero tena necesidad de que
vuestras palabras me alentasen. Gracias, gracias!
Y los tres se estrecharon la mano con efusin.
-Odme -prosigui Fergusson-. Segn mis clculos, no nos hallamos a ms
de trescientas millas del golfo de Guinea. El desierto no puede, pues,
extenderse indefinidamente, puesto que la costa est habitada y
reconocida hasta cierta profundidad tierra adentro. Si es necesario, nos
dirigiremos hacia dicha costa, y es imposible que no encontremos algn
oasis, algn pozo donde renovar nuestra provisin de agua. Pero lo que
nos falta es viento; sin l nos hallamos retenidos en el aire por una
calma chicha.
-Aguardemos con resignacin -dijo el cazador.
Pero todos interrogaron en vano al espacio durante aquel interminable
da. Nada apareci que pudiese hacer concebir una esperanza. Los ltimos
movimientos de la tierra desaparecieron al ponerse el sol, cuyos rayos
horizontales se prolongaron en largas lneas de fuego sobre aquella
inmensa llanura. Era el desierto.
Los viajeros, pese a haber recorrido una distancia no superior a quince
millas, haban consumido, lo mismo que el da anterior, ciento treinta y
cinco pies cbicos de gas para alimentar el soplete, y de ocho pintas de
agua tuvieron que sacrificar dos para apagar una sed devoradora.
La noche transcurri tranquila, demasiado tranquila. El doctor no
durmi.
XXV
Un poco de filosofa. - Una nube en el horizonte. - En
medio de la niebla. - El globo inesperado. - Las
seales. - Reproduccin exacta del Victoria. - Las
palmeras. - Vestigios de una caravana. El pozo en
medio del desierto

Al da siguiente, la misma pureza del cielo y la misma inmovilidad de la


atmsfera. El Victoria se elev a una altura de quinientos pies, pero
avanz muy poco hacia el oeste.
-Nos hallamos en pleno desierto -dijo el doctor-.Qu inmensidad de
arena! Qu extrao espectculo! Qu singular disposicin de la
naturaleza! Por qu en algunas comarcas hay una vegetacin tan
exuberante y en stas una aridez tan desconsoladora, hallndose todos en
la misma latitud y bajo los mismos rayos del sol?

-El porqu, amigo Samuel, me tiene sin cuidado -respondi Kennedy-; la


razn me preocupa menos que el hecho. Es as, y no hay ms vueltas que
darle.
-Bueno es filosofar un poco, amigo Dick; eso no perjudica a nadie.
-Filosofemos; no hay inconveniente. Tiempo tenemos para ello, pues
apenas nos movemos. Al viento le da miedo soplar, est dormido.
-No durar la calma -dijo Joe-, pues ya me parece distinguir algunos
nubarrones al este.
-Joe tiene razn -respondi el doctor.
-Estupendo! -exclam Kennedy-. Y nos corresponder una nube, con una
buena lluvia y un buen viento que nos azoten la cara?
-Ya veremos, Dick, ya veremos.
-Sin embargo, hoy es viernes, seor, y yo desconfo de los viernes.
-Pues espero ver hoy mismo disipadas tus prevenciones.
-Ojal, seor! Uf! -aadi, enjugndose la cara-. Bueno ser el calor
en invierno, pero ahora maldita la falta que hace.
-No crees que este sol abrasador puede echar a perder el globo?
-pregunt Kennedy al doctor.
-No; la gutapercha con la que est untado el tafetn resiste
temperaturas mucho ms elevadas. La temperatura a que lo he sometido
interiormente por medio del serpentn ha sido algunas veces de 158 0, y
el envoltorio no se ha resentido lo ms mnimo.
-Una nube! Una nube de veras! -exclam en aquel momento Joe, cuya
vista desafiaba todos los prismticos.
En efecto, una faja espesa y ya visible se elevaba lentamente sobre el
horizonte. Era una nube de un carcter especial, formada, al parecer, de
nubecillas que conservaban su forma primitiva, de lo que el doctor dedujo que no haba en su aglomeracin ninguna corriente de aire.
Aquella masa compacta haba aparecido hacia las ocho de la maana, y a
las once alcanzaba el disco del sol, que desapareci por completo detrs

de aquella tupida cortina. En ese mismo momento, la parte inferior de la


nube abandonaba la lnea del horizonte, que brillaba con una luz
copiosa.
-No es ms que una nube aislada -dijo el doctor-, y no podemos contar
mucho con ella. Mira, Dick, sigue teniendo exactamente la misma forma
que esta maana.
-En efecto, Samuel, ah no hay ni lluvia, ni viento, al menos para
nosotros.
-Eso es lo que me temo, pues se mantiene a una gran altura.
-Samuel, y si fusemos a buscar la nube, ya que no quiere descargar
sobre nosotros?
-No creo que nos sirva de mucho -respondi el doctor-; ser un consumo
ms considerable de gas y, por consiguiente, de agua. Pero, en nuestra
situacion, debemos intentarlo todo; vamos a subir.
El doctor activ al mximo la llama del soplete en las espirales del
serpentn. Se produjo un calor violento, y el globo se elev bajo la
accin del hidrgeno dilatado.
A unos mil quinientos pies de la tierra encontr la masa opaca de la
nube y entr en una espesa niebla, mantenindose a esta altura. Sin
embargo, no hall un soplo de viento; la niebla pareca incluso
desprovista de humedad, y apenas se humedecieron los objetos expuestos a
su contacto. El Victoria, envuelto en aquel vapor, march con un poco
menos de pereza, pero fue cosa insignificante.
El doctor constataba con tristeza el mediocre resultado obtenido con su
maniobra, cuando oy a Joe exclamar en un tono de viva sorpresa:
-Cielo santo!
-Qu sucede, Joe?
-Seor Samuel! Seor Kennedy! Qu cosa tan rara!
-Qu ocurre? Explcate.
-No estamos aqu solos! Hay intrigantes! Nos han robado nuestro
invento!
-Se ha vuelto loco? -pregunt Kennedy.
Joe era la viva imagen del asombro. No se mova.
-Habr turbado el sol la razn de este pobre muchacho? -dijo el doctor,
volvindose hacia l.
-Quieres decirme ... ? -le pregunt.
-Pero no lo ve, seor? -exclam Joe, indicando un punto en el espacio.
-Por san Patricio! -exclam Kennedy a su vez-. Esto es increble!
Mira, mira, Samuel!
-Lo veo -respondi tranquilamente el doctor.
-Otro globo! Otros viajeros como nosotros!

En efecto, a doscientos pies de distancia, un aerstato flotaba en el


aire con su barquilla y sus viajeros, y segua exactamente el mismo
rumbo que el Victoria.
-Pues bien -dijo el doctor-, vamos a hacerle algunas seales. Toma el
pabelln, Kennedy, y ensemosle nuestros colores.
Parece que los viajeros del segundo aerstato haban concebido
simultneamente
la
misma
idea,
pues
la
misma
ensea
repeta
idnticamente el mismo saludo en una mano que la agitaba de la misma
forma.
-Qu significa esto? -pregunt el cazador.
-Son monos! -exclam Joe-. Se estn burlando de nosotros!
-Esto significa -respondi Fergusson, riendo- que eres t mismo, amigo
Dick, quien hace la seal en las dos barquillas; quiere decir que en las
dos barquillas estamos nosotros, y que ese globo, en resumidas cuentas,
es el Victoria.
-Con todo respeto, seor dijo Joe-, por ah no paso.
-Ponte junto a la borda, Joe, mueve los brazos de un lado a otro, y
vers.
Joe obedeci y vio instantneamente reproducidos con toda exactitud sus
movimientos.
-Es un efecto de espejismo -explic el doctor-, un simple fenmeno
ptico debido al enrarecimiento desigual de las capas de aire. sa es la
explicacin.
-Es maravilloso! -repeta Joe, que no daba crdito a sus ojos y no
paraba de hacer contorsiones para convencerse.
-Qu curioso espectculo! -repuso Kennedy-. Da gusto ver nuestro
Victoria! Sabes que tiene buen porte y que se mantiene majestuosamente?
-Explquese como se quiera -replic Joe-, es la cosa mas singular del
mundo.
Pero la imagen no tard en desvanecerse gradualmente: las nubes se
elevaron a mayor altura, abandonando al Victoria, que no trat de
seguirlas, y al cabo de una hora desaparecieron en el cielo.
El viento, apenas perceptible, disminuyo mas y mas. El doctor,
desesperado, hizo bajar el globo hasta muy cerca de tierra.
Los viajeros, a quienes aquel incidente haba arrancado de sus
preocupaciones, se entregaron de nuevo a sus tristes pensamientos,
abrumados por un calor insoportable.
Hacia las cuatro, Joe indic un objeto que sobresala en el inmenso
arenal, y pronto pudo afirmar que eran dos palmeras que se elevaban a
poca distancia.
-Palmeras! -exclam Fergusson-. Hay, pues, una fuente, un pozo?

Tom los prismticos y se convenci de que a Joe no le engaaba la


vista.
-Por fin, agua! Agua! -repiti-. Estamos salvados, pues, por poco que
avancemos, tarde o temprano llegaremos.
-No podramos, entretanto, seor, echar un trago? El aire es sofocante.
-Echmoslo, muchacho.
Nadie se hizo de rogar. En un momento desapareci una pinta entera, por
lo que la provisin qued reducida a tres pintas y media.
-No hay nada en el mundo como el agua! -dijo Joe-. Qu cosa tan rica!
Me la he bebido ms a gusto que la cerveza de Perkins.
-Ah tienes las ventajas de la privacion -respondi el doctor.
-Pobres ventajas! -dijo el cazador-. Yo de buena gana renunciara al
placer de beber agua, con tal de que no me faltara nunca cuando la
necesito.
A las seis, el Victoria planeaba sobre las palmeras.
Eran dos rboles enclenques, enfermizos, casi secos, dos espectros de
rboles sin hojas, ms muertos que vivos. Fergusson los contempl con
espanto.
Junto a un tronco se distinguan las piedras medio pulverizadas de un
pozo, que, desmenuzadas por los ardores del sol, se confundan casi con
la arena del desierto. No haba rastro alguno de humedad. Samuel sinti
que se le oprima el corazn, y se dispona a participar sus recelos a
sus compaeros cuando las exclamaciones de stos llamaron su atencin.
Hacia el oeste, hasta donde alcanzaba la vista, se extenda una larga
lnea de blancas osamentas. Fragmentos de esqueletos rodeaban la seca
fuente. Sin duda alguna, una caravana haba llegado hasta all, marcando
su paso con este largo osario. Los ms dbiles haban cado uno tras
otro en la arena, y los ms fuertes, despus de llegar a tan deseada
fuente, haban encontrado junto a ella una muerte horrible.
Los pasajeros se miraron y se quedaron plidos.
~No bajemos! -dijo Kennedy-. Huyamos de tan horrible espectculo! No
hallaremos una gota de agua.
-Debemos convencernos por nuestros propios ojos, Dick, y lo mismo da
pasar aqu la noche que en otra parte. Exploraremos el pozo hasta el
fondo; acaso quede an algo del manantial que hubo en otro tiempo.
El Victoria tom tierra. Joe y Kennedy pusieron en la barquilla un peso
de arena equivalente al suyo y bajaron. Corrieron al pozo y penetraron
en su interior por una escalera que no era mas que polvo. El manantial
pareca agotado desde muchos aos atrs. Cavaron en una arena seca y
suelta, de una aridez incomparable, sin hallar indicio alguno de
humedad.

El doctor les vio volver a la superficie del desierto inundados de


sudor, agotados, cubiertos de un polvo fino, desalentados, desesperados.
Comprendi la infructuosidad de sus investigaciones. Lo presenta, pero
no haba dicho una palabra. Comprenda que a partir de aquel momento
debera tener valor y energa por los tres.
Joe traa en la mano los fragmentos de un odre, que tir con clera en
medio de los huesos esparcidos por el suelo.
Durante la cena rein un profundo silencio entre los viajeros, que
comian con repugnancia.
Y sin embargo, no haban sufrido an los verdaderos tormentos de la sed;
slo desesperaban por el futuro.
XXVI
Ciento trece grados. - Reflexiones del doctor. Pesquisas desesperadas. - Se apaga el soplete. - Ciento
cuarenta grados. - La contemplacin del desierto. - Un
paseo de noche. - Soledad. - Desfallecimiento. Proyecto de Joe. - Un da de plazo
El espacio recorrido por el Victoria en todo el da anterior no pasaba
de diez millas, y haba consumido ciento sesenta y dos pies cbicos de
gas.
El sbado por la maana el doctor orden partir.
-El soplete --dijo- ya no puede funcionar mas que seis horas. Si en este
tiempo no hemos descubierto un pozo ni un manantial, Dios sabe lo que
ser de nosotros!
-Ni un soplo de aire esta maana, seor! -dijo Joe-. Aunque tal vez se
levante -aadi, viendo la mal disimulada tristeza de Fergusson.
Vana esperanza! Reinaba una calma chicha, una de esas calmas que en los
mares tropicales encadenan obstinadamente a los buques de vela. El calor
se hizo intolerable, y el termmetro marc 1130 a la sombra, bajo la
tienda.
Joe y Kennedy, tendidos uno al lado del otro, buscaban en la modorra, ya
que no en el sueo, el olvido de la situacin. Una inactividad forzada
los condenaba a penosos ocios. El hombre es ms digno de lstima cuando
no puede apartar sus pensamientos por medio de un trabajo u ocupacin
material. Los viajeros nada tenan que vigilar, ni nada tampoco que
intentar; deban padecer la situacin sin poder mejorarla.
Los tormentos de la sed empezaron a hacerse sentir cruelmente. El
aguardiente, lejos de apaciguar aquella necesidad imperiosa, la
aumentaba ms y ms, y se haca muy acreedor al nombre de leche de los
tigres que le dan los naturales de frica. Quedaban apenas dos pintas

de un lquido recalentado, y todos fijaban sus miradas en aquellas gotas


preciosas, sin que nadie se atreviese a mojar con ellas sus labios. Dos
pintas de agua en medio de un desierto!
Entonces el doctor Fergusson, abismado en sus reflexiones, se pregunt
si haba obrado con prudencia, si no hubiera valido ms conservar el
agua que haba descompuesto para mantenerse en la atmsfera. Algn camino haba recorrido, sin duda, pero haba ganado algo con ello? Aunque
se encontrase seiscientas millas ms atrs bajo aquella latitud, qu
poda importarle, puesto que careca de agua en aquel sitio? El viento,
si por fin se levantara, soplara tanto all como aqu, incluso aqu con
menos fuerza si viniera del este. Pero la esperanza empujaba a Samuel
hacia adelante. Y sin embargo, los dos galones de agua consumidos
intilmente hubieran bastado para hacer en el desierto un alto de nueve
das Y en nueve das podan producirse muchos cambios! Tal vez, al
mismo tiempo que conservaba el agua, debi subir echando lastre, aunque
luego para volver a bajar tuviese que perder gas en abundancia. Pero el
gas era la sangre del globo, era su vida!
Estas mil reflexiones se cruzaban en su cabeza, que apoyaba entre las
manos durante horas enteras sin levantarla.
Es preciso hacer un ltimo esfuerzo! -se dijo hacia las diez de la
maana-. Es preciso intentar por ltima vez descubrir una corriente
atmosfrica que nos lleve! Es preciso arriesgar nuestros ltimos
recursos!
Y, mientras sus compaeros dormitaban, llev a una elevada temperatura
el hidrgeno del aerstato, el cual se redonde con la dilatacin del
gas, y subi siguiendo en lnea recta los rayos perpendiculares del sol.
El doctor busc en vano un soplo de aire desde los cien pies hasta los
cinco mil; su punto de partida permaneci tenazmente debajo de la
barquilla. Una calma absoluta pareca reinar hasta en los ltimos
lmites de la atmsfera.
Finalmente, el agua se acab, el soplete se apag por falta de gas, la
pila de Bunsen dej de funcionar y el Victoria, contrayndose, baj
nuevamente a la arena para detenerse en el mismo hoyo que haba abierto
con la barquilla.
Era medioda. El doctor estim que se encontraban a 190 35 de longitud
y 60 51 de latitud, a cerca de quinientas millas del lago Chad y a ms
de cuatrocientas de las costas occidentales de frica. Al tomar tierra
el globo, Dick y Joe salieron de su pesada modorra.
-Nos detenemos -dijo el escocs.
-Por fuerza -respondi el doctor en tono grave.
Sus compaeros le comprendieron. El nivel del suelo, a consecuencia de
su constante depresin, se hallaba entonces al nivel del mar, por lo que

el globo se mantuvo en un equilibrio perfecto y una inmovilidad


absoluta.
El peso de los viajeros fue reemplazado por una carga equivalente de
arena, y stos echaron pie a tierra, se sumieron en sus pensamientos y
durante algunas horas no despegaron los labios. Joe prepar la cena,
compuesta de galletas y pemmican, que apenas prob nadie, y un sorbo de
agua caliente complet tan triste cena.
Durante la noche, nadie vel, pero nadie durmi tampoco. El calor era
sofocante. Al da siguiente no quedaba ms que media pinta de agua; el
doctor la puso aparte y todos resolvieron no recurrir a ella sino en
ltimo extremo.
-Me ahogo! -exclam al poco Joe-. El calor va en aumento! No me
extraa -dijo, despus de haber consultado el termmetro-. Ciento
cuarenta grados!
-La arena -respondi el cazador- abrasa como si saliese de un horno. Y
ni una nube en este cielo de fuego! Es para volverse loco!
-No nos desesperemos -dijo el doctor-; a estos grandes calores suceden
inevitablemente, en esta latitud, tempestades que llegan con la rapidez
del rayo. A pesar de la angustiosa serenidad del cielo, pueden
producirse en l en menos de una hora grandes alteraciones.
-Pero algn indicio habra! -repuso Kennedy.
-Pues bien -dijo el doctor-, me parece que el barmetro tiene una ligera
tendencia a bajar.
-El cielo te oiga, Samuel! Porque estamos clavados al suelo como un
pjaro con las alas rotas.
-Con una diferencia, sin embargo, amigo Dick: nuestras alas estn
intactas y espero que todava podamos utilizarlas.
-Viento! Viento! -exclam Joe-. Viento con que trasladarnos a un
arroyo, a un pozo, y no nos faltar nada! Tenemos vveres suficientes, y
con agua aguardaramos un mes sin sufrir. Pero la sed es una cosa
horrible!
La sed, as como la contemplacin incesante del desierto, fatiga la
mente. No haba ni un accidente del terreno, ni un montculo de arena,
ni
un
guijarro
donde
descansar
la
mirada.
Aquella
llanura
descorazonadora causaba esa desazon conocida como enfermedad del desierto. La impasibilidad de aquel rido azul del cielo y aquel amarillo
inmenso de la arena acababan por asustar. En aquella atmsfera
incendiada, el calor pareca vibrar, como encima de una fragua
incandescente; el corazn se desesperaba ante aquella calma inmensa, y
no se entrevea ninguna razn para que cesase aquel estado de cosas,
pues la inmensidad es una especie de eternidad.

As es que los pobres viajeros, privados de agua bajo aquella


temperatura trrida, empezaron a experimentar sntomas de alucinacin;
sus ojos se agrandaban y su mirada se volva turbia.
Llegada la noche, el doctor resolvi combatir por medio de un paseo
rpido aquella disposicin alarmante. Quiso recorrer aquella llanura de
arena durante algunas horas, no para buscar, sino, simplemente, para
andar.
-Seguldme -dijo a sus compaeros-; creedme, el paseo os sentar bien.
-Imposible -respondi Kennedy-. No podra dar un paseo.
-Yo prefiero dormir -dijo Joe.
-Pero, amigos, el sueo o el reposo os sern funestos. Reaccionad contra
vuestro abatimiento. Vamos, seguidme.
Nada pudo obtener de ellos el doctor, y parti solo en medio de la
estrellada transparencia de la noche. Sus primeros pasos fueron penosos:
los pasos de un hombre debilitado y que ha perdido la costumbre de
andar. Pero pronto se percat de que aquel ejercicio le resultara beneficioso. Avanz unas millas hacia el oeste, y su nimo cobraba algn
aliento cuando, de repente, se sinti acometido por una sensacin de
vrtigo; se creyo inclinado sobre un abismo, sinti que se le doblaban
las rodillas; aquella inmensa soledad le aterroriz; l era el punto
matemtico, el centro de una circunferencia infinita, es decir, nada!
El Victoria desapareca enteramente en la oscuridad. El impasible
doctor, el audaz viajero experiment sbitamente un miedo insuperable!
Quiso retroceder, pero fue en vano. Grit, pero no le contest ningn
eco, y su voz cay en el espacio como una piedra en un abismo sin fondo.
Se tumb en la arena desfallecido y solo, en medio de los grandes
silencios del desierto.
A medianoche volvi en s entre los brazos de su fiel Joe; ste,
inquieto por la prolongada ausencia de su seor, haba seguido sus
huellas perfectamente impresas en la llanura y lo haba encontrado
desvanecido.
-Qu le ha ocurrido, seor? -pregunt.
-Nada, mi buen Joe; un momento de debilidad, ni ms ni menos.
-En efecto, seor, no ser nada. Pero, levntese; apyese en m y
volvamos al Victoria.
El doctor, del brazo de Joe, volvi a tomar el camino que haba seguido.
-Ha sido una imprudencia, seor, aventurarse como lo ha hecho. Podan
haberle robado -aadi, riendo-. Ahora, seor, hablemos con seriedad.
-Habla. Te escucho.
-Es absolutamente indispensable tomar una decisin. Nuestra situacin no
puede prolongarse ms que unos pocos das, y si no llega viento estamos
perdidos. -El doctor guard silencio-. Es necesario que alguno de

nosotros se sacrifique por la salvacin comn, y es muy natural que sea


yo.
-Qu quieres decir? Cul es tu proyecto?
-Un proyecto muy sencillo: coger provisiones y caminar siempre hacia
adelante hasta llegar a algn sitio. Durante ese tiempo, si el cielo les
enva un viento favorable, no me aguarden; partan. Yo, si llego a una
aldea, saldr del paso con unas cuantas palabras en rabe que usted me
habr facilitado por escrito y regresar con ayuda o dejar en la
empresa mi pellejo. Qu le parece mi plan?
-Que es insensato, pero digno de tu gran corazn, Joe. No te separars
de nosotros; es imposible.
-Pero, seor, algo se ha de hacer, y lo que propongo no le perjudica en
lo ms mnimo, puesto que, como he dicho, no tendr que aguardarme; y,
en rigor, no puedo salir bien de mi empeo?
-No, Joe! No! No nos separaremos! La separacin sera un nuevo dolor
aadido a los que nos afligen. Estaba escrito que habamos de pasar lo
que estamos pasando, y escrito tambin est probablemente que nuestra
situacin mejore ms adelante. Aguardemos, pues, con resignacion.
-De acuerdo, seor, pero le advierto que le doy un da para pensarlo y
no aguardar ms. Hoy es domingo, o, mejor dicho, lunes, pues ya es la
una de la madrugada. Si el martes no partimos, probar fortuna. Mi
decisin es irrevocable.
El doctor no respondi; lleg a la barquilla y se acomod al lado de
Kennedy. ste se hallaba sumido en un silencio absoluto, que no deba de
ser efecto del sueo.
XXVII
Calor espantoso. - Alucinaciones. - Las ltimas gotas
de agua. - Noche de desesperacin. - Tentativa de
suicidio. - El simn. - El oasis. - Len
y leona
Al da siguiente, lo primero que hizo el doctor fue consultar el
barmetro. La columna de mercurio haba experimentado un descenso apenas
apreciable.
Nada! -dijo para s-. Nada!
Sali de la barquilla para examinar el tiempo: el mismo calor, la misma
pureza del cielo, la misma impasibilidad.
-Es, pues, preciso desesperar? -exclam.
Joe, absorto en sus pensamientos, en su proyecto de exploracin, no
despegaba los labios.

Kennedy se levant muy enfermo y presa de una sobreexcitacin alarmante.


Le acosaba la sed de una manera horrible; su lengua y sus labios
entumecidos difcilmente podan articular un sonido.
Quedaban an algunas gotas de agua. Todos lo saban, todos pensaban en
ellas y se sentan atrados hacia ellas, pero nadie se atreva a
acercarse.
Aquellos tres compaeros, aquellos tres amigos se miraban con ojos
extraviados, con un sentimiento de avidez bestial que se pintaba
principalmente en el semblante de Kennedy, cuyo vigoroso organismo
sucumba antes a aquellas intolerables privaciones. Durante todo el da
estuvo delirando; iba y vena lanzando gritos roncos, mordindose los
puos, dispuesto a abrirse las venas para apagar su sed con su propia
sangre.
-Ah! -exclam-. Pas de la sed! Mejor deberas llamarte pas de la
desesperacin!
Cay luego profundamente postrado, y no se oy ms que el silbido de su
respiracion entre sus labios abrasados.
Al anochecer, Joe fue acometido a su vez por un principio de locura.
Aquella interminable sbana de arena la pareca un inmenso estanque de
limpias y cristalinas aguas, y ms de una vez se puso de bruces en la
inflamada arena para beber, y se levant con la boca llena de polvo.
-Maldicin! -dijo con clera-. Es agua salada!
Entonces, mientras Fergusson y Kennedy permanecan tendidos sin moverse,
se apoder de l el invencible pensamiento de apurar las pocas gotas de
agua que haba reservadas. Este pensamiento fue ms fuerte que l; se
dirigi, arrastrndose, a la barquilla, contempl con sedientos ojos la
botella donde estaba el agua, la cogi y se la llev a los labios.
En aquel momento, estas palabras, A beber! A beber! , fueron
pronunciadas en un tono que desgarraba el alma.
Era Kennedy, que se arrastraba junto a l; el desgraciado inspiraba
compasin, peda de rodillas, lloraba.
Joe, llorando tambin, le ofreci la botella, y Kennedy apur su
contenido hasta la ltima gota.
-Gracias -dijo.
Pero Joe no le oy; igual que l, se haba desplomado sobre la arena.
Se ignora lo que pas durante aquella espantosa noche. Pero el martes
por la maana, bajo los chorros de fuego que derramaba el sol, los
infortunados sintieron que sus miembros se secaban poco a poco. Cuando
Joe quiso levantarse, le result imposible, de manera que no pudo poner
en prctica su proyecto.
El muchacho mir a su alrededor. En la barquilla, el abrumado doctor,
con los brazos cruzados, miraba un punto imaginario en el espacio

espantoso; meneaba la cabeza de derecha a izquierda como una fiera


enjaulada.
De repente, la mirada del cazador se dirigi a su carabina, cuya culata
sobresala del borde de la barquilla.
-Ah! -exclam, levantndose con un esfuerzo sobrehumano.
Y se precipit hacia el arma, extraviado, loco, y dirigi el can hacia
su boca.
-Seor! Seor! -exclam Joe, arrojndose sobre l.
-Djame! Quita! -dijo el escocs con voz ronca.
Los dos luchaban con encarnizamiento.
-Aprtate o te mato -repiti Kennedy.
Pero Joe se asa a l con fuerza, y as combatieron durante ms de un
minuto sin que el doctor pareciese reparar en nada; pero, durante la
lucha, la carabina se dispar, y al ruido de la detonacin el doctor se
levant como un espectro y mir a su alrededor.
De pronto, su mirada se anim, extendi una mano hacia el horizonte y,
con una voz que nada tena de humano, exclam:
-All! All! All abajo!
Haba una energa tal en su gesto que Joe y Kennedy se separaron y
miraron.
La llanura se agitaba como un mar encrespado por la tempestad; olas de
arena se estrellaban unas contra otras en medio de una intensa
polvareda; una inmensa columna vena del sudeste arremolinndose con
extrema rapidez; el sol desapareca detrs de una nube opaca cuya sombra
desrnedida se prolongaba hasta el Victoria; los granos de fina arena se
deslizaban con la facilidad de las molculas lquidas, y aquella marea
ascendente suba poco a poco.
Una enrgica mirada de esperanza brill en los ojos de Fergusson.
-El simn! -exclam.
-El simn! -repiti Joe, sin comprender muy bien lo que deca el
doctor.
-Mejor! -exclam Kennedy con una rabia desesperada-. Mejor! Vamos a
morir!
-Mejor! -replic el doctor-. Vamos a vivir!
Y empez a echar rpidamente la arena que servia de lastre a la
barquilla.
Sus compaeros le comprendieron al fin y se unieron a l.
. -Y ahora, Joe -dijo el doctor-, echa fuera unas cincuenta libras de
tu mineral!
Joe no vacil, aunque no dej de experimentar cierta repugnancia. El
globo se elev.
-Ya era hora -exclam el doctor.

El simn llegaba, en efecto, con la rapidez del rayo. Poco falt para
que el Victoria quedara aplastado, despedazado, destrozado. El inmenso
torbellino lo alcanz y lo envolvi en una lluvia de arena.
-Ms lastre fuera! -grit el doctor a Joe.
-Ya est! -respondi este ltimo, arrojando un enorme fragmento de
cuarzo.
El Victoria subi rpidamente encima del torbellino; pero, envuelto en
el inmenso desplazamiento de aire, fue arrastrado a una velocidad
incalculable sobre aquel mar espumoso.
Samuel, Dick y Joe no hablaban. Miraban y esperaban, refrescados por el
viento del torbellino.
A las tres cesaba la tormenta; la arena, al caer de nuevo, formaba una
innumerable cantidad de montculos, y el cielo recobraba su tranquilidad
inicial.
El Victoria, otra vez inmvil, flotaba a la vista de un oasis, isla
cubierta de rboles verdes que sobresala de la superficie de aquel
ocano.
-All! All est el agua! -exclam el doctor. De inmediato, abriendo
la vlvula superior, dej escapar el hidrgeno y baj lentamente a
doscientos pasos del oasis.
Los viajeros haban recorrido en cuatro horas un espacio de doscientas
cuarenta millas.
La barquilla qued al momento equilibrada, y Kennedy, seguido de Joe,
salt a tierra.
-Vuestros fusiles! -exclam el doctor-. Vuestros fusiles, y sed
prudentes!
Dick cogi su carabina y Joe una de las escopetas. Avanzaron rpidamente
hasta los rboles y penetraron bajo aquella fresca vegetacin que les
anunciaba manantiales abundantes, sin hacer caso de unas anchas pisadas,
de unas huellas recin dejadas en la tierra hmeda.
De repente, a veinte pasos de distancia, son un rugido.
-El rugido de un len! -dijo Joe.
-Mejor! -repiti el cazador, exasperado-. Lucharemos! Uno es fuerte
cuando no se trata ms que de luchar.
-Prudencia, seor Dick, prudencia! De la vida de uno depende la de
todos.
Pero Kennedy no le escuchaba. Avanzaba con los ojos en llamas y la
carabina amartillada, terrible en su audacia. Debajo de una palmera, un
enorme len de negra melena permaneca en actitud de ataque. Apenas distingui al cazador, dio un salto hacia l; pero no haba llegado an a
tierra cuando una bala le atraves el corazn y cay muerto.
-Hurra! Hurra! exclam Joe.

Kennedy se precipit hacia el pozo, se desliz por los hmedos peldaos


y se tumb boca abajo ante un fresco manantial, donde sumergi los
labios vidamente. Joe le imit. Slo se oan esos lametones que dan los
animales para beber.
-Cuidado, seor Dick! --dijo Joe, respirando-. No abusemos!
Pero Dick, sin responder, segua bebiendo. Sumerga la cabeza y las
manos en aquella agua bienhechora; se embriagaba.
-Y el seor Fergusson? -pregunt Joe.
El nombre del doctor hizo volver en s a Kennedy, el cual llen una
botella que llevaba y se dirigi corriendo hacia la escalera del pozo.
Pero cul no sera su asombro al encontrarse cerrada por un enorme
cuerpo la salida de la gruta. Joe, que lo segua, tuvo que retroceder
con l.
-Estamos encerrados!
-Quin nos puede haber encerrado? Eso es imposible!
Antes de concluir la frase, un rugido terrible le hizo comprender con
qu nuevo enemigo tena que habrselas
-Otro len! -exclam Joe.
-No, una leona! Ah! Maldito animal! Aguarda -dijo el cazador,
volviendo a cargar con presteza su carabina.
Un instante despus haca fuego, pero el animal haba desaparecido.
-Adelante! -exclam Kennedy.
-No, seor Dick, no. La leona est viva; si la hubiese matado, su cuerpo
habra rodado hasta aqu. Est a acecho, preparada para saltar sobre el
primero que vea aparecer, y se est perdido!
-Qu hacer, pues? Es preciso salir! Samuel nos est esperando!
-Atraigamos al animal; coja mi escopeta y dme su carabina.
-Cul es tu plan?
-Ahora lo ver.
Joe se quit la chaqueta que llevaba, la puso en el extremo del arma y
se la present como cebo a la leona, asomndola por la abertura. La
fiera se arroj con furor contra aquel objeto, y Kennedy, que la
aguardaba muy preparado, le meti un balazo en el cuerpo. La leona rod
por la escalera, rugiendo, y derrib a Joe. ste crea ya sentir en su
cuerpo las enormes garras del animal, cuando se oy un segundo disparo y
el doctor Fergusson apareci en la abertura, con una escopeta todava
humeante en la mano.
Joe se levant con ligereza, salt por encima de la leona, ya rematada,
y le entreg a su seor la botella llena de agua.
Cogerla y vaciarla casi por completo fue para Fergusson una misma cosa,
y los tres viajeros, desde el fondo de su corazn, dieron gracias a la
Providencia, que tan milagrosamente les haba salvado.

XXVIII
Noche deliciosa. - La cocina de Joe, - Disertacin sobre
la carne cruda. - Historia de James Bruce. - Los sueos
de Joe. - El barmetro baja. - El termmetro sube. Preparativos de marcha. - El huracn
La noche fue encantadora. La pasaron bajo la fresca sombra de las
mimosas, despus de una reconfortante cena en la que no se escatimaron
el t y el grog.
Kennedy haba recorrido aquel pequeo dominio en todas direcciones, sin
dejarse un solo matorral por registrar. Los viajeros eran los nicos
seres animados de aquel paraso terrenal; se echaron sobre sus mantas y
pasaron una noche apacible que les hizo olvidar sus pasados dolores.
Al da siguiente, 7 de mayo, el sol brillaba con todo su esplendor; pero
sus rayos no podan atravesar la densa cortina de sombra. Como haba
abundancia de vveres, el doctor resolvi aguardar en aquel punto un
viento favorable.
Joe haba trasladado all su cocina porttil y se entregaba a una
multitud de combinaciones culinarias, gastando el agua con despreocupada
prodigalidad.
-Qu extraa sucesin de penas y placeres! -exclam Kennedy-. Tanta
abundancia despus de tanta privacin! Tanto lujo despus de tanta
miseria! Cun cerca estuve de volverme loco!
-Amigo Dick -le dijo el doctor-, de no ser por Joe, no estaras ahora en
actitud de disertar sobre la inestabilidad de las cosas humanas.
-Buen amigo! -exclam Dick, tendindole la mano a Joe.
-No tiene que agradecerme nada -respondi ste-. Llegado el caso, seor
Dick, usted hara conmigo otro tanto, aunque prefiero que no se le
presente la ocasin.
-Cun pobre es nuestra naturaleza! -repuso Fergusson-. Dejarse abatir
por tan poca cosa!
-Por un poco de agua, seor! Preciso es que sea el agua un elemento
muy necesario para la vida!
-Sin duda, Joe. Los que se ven privados de comer resisten mucho ms
tiempo que los que se ven privados de beber.
-Yo lo creo. Adems, en caso necesario se come lo que se encuentra,
aunque sea a un semejante, si bien debe de ser un alimento que deja una
profunda huella en el nimo.
-Es una comida, sin embargo -dijo Kennedy-, a la que los salvajes no
hacen ningn asco.

-S, pero los salvajes son salvajes y estn acostumbrados a comer carne
cruda, una costumbre que me repugnaria.
-Tan repugnante es, en efecto -repuso el doctor-, que nadie dio crdito
a los relatos de los primeros viajeros que vinieron a frica, los cuales
refirieron que muchas tribus se alimentan de carne cruda. La generalidad
neg el hecho, lo que dio origen a una singular aventura de James Bruce.
-Cuntenosla, seor, ya que tenemos tiempo para escucharle -dijo Joe,
repantigndose voluptuosamente sobre la fresca hierba.
-Con mucho gusto. james Bruce era un escocs del condado de Stirling
que, desde 1768 hasta 1772, recorri toda Abisinia hasta el lago Tana,
en busca de las fuentes del Nilo. Regres despus a Inglaterra, donde no
public sus viajes hasta 1790. Sus narraciones fueron acogidas con la
mayor incredulidad, como sin duda alguna sern acogidas las nuestras.
Los hbitos de los abisinios parecan tan diferentes de los usos y
costumbres ingleses que nadie quera creerlo. Entre otros pormenores,
James Bruce haba dicho que los pueblos del frica oriental coman carne
cruda. Este hecho hizo que todo el mundo se declarase contra el viajero.
Poda decir lo que se le ocurriese! Nadie ira a comprobarlo! Bruce
era un hombre de mucho valor y con un genio de demonios. Las dudas le
ponan de un humor de perros. Un da, en un saln de Edimburgo, un
escocs sac delante de l el tema de las chanzas diarias, y al hablar
de la carne cruda declar que tal cosa no era ni posible ni cierta.
Bruce guard silencio. Sali y volvi a los pocos instantes con un
filete crudo, espolvoreado con sal y pimienta, segn la costumbre
africana. Caballero -dijo el escocs-, por el mero hecho de dudar de
una cosa que yo he asegurado, me ha inferido una gran ofensa. Creyndola
imposible, ha incurrido en error, y para demostrrselo a los presentes
se va a comer inmediatamente este filete crudo o me dar satisfaccin
por sus injurias. El escocs tuvo miedo y obedeci sin dejar de hacer
muecas de repugnancia. Entonces, con la mayor sangre fra, James Bruce
aadi: Aun admitiendo, caballero, que la cosa no sea cierta, en lo
sucesivo no sostendr que es imposible.
-Bien contestado -dijo Joe-. Si el escocs cogi una indigestin, bien
merecida la tuvo. Y si al regresar a Inglaterra hay quien ponga nuestro
viaje en duda...
-Qu hars, Joe?
-Har comer a los incrdulos los restos del Victoria, sin sal y sin
pimienta!
Y Kennedy y el doctor se rieron de la ocurrencia de Joe. As pas el da
en agradables conversaciones. Con la fuerza volva la esperanza, y con
la esperanza, la audacia. El pasado se borraba delante del porvenir con
una rapidez providencial.

Joe no hubiera querido salir nunca de aquel sitio encantador; era el


reino de sus sueos. Estaba en l como en su casa. Se empe en que su
seor le diera la situacin exacta del oasis, y con mucha gravedad
escribi entre sus apuntes de viaje: 150 43 de longitud y 80 32 de
latitud.
Kennedy no lamentaba mas que una cosa: no poder cazar en aquel bosque en
miniatura, por no haber, segn l deca, abundancia de fieras.
-Sin embargo, amigo Dick -repuso el doctor-, eres demasiado olvidadizo.
Y el len y la leona?
-Y qu? -dijo con el desdn que inspira al verdadero cazador la caza ya
muerta-. Pero el hecho es que su presencia en este oasis nos permite
suponer que no estamos muy lejos de comarcas ms frtiles.
-No es suficiente prueba, Dick. Semejantes animales, acosados por el
hambre o la sed, salvan con frecuencia distancias considerables. As es
que durante la noche haremos bien en vigilar con ms atencin e incluso
en encender hogueras.
-Hogueras con esta temperatura! -exclam Joe-. En fin, si es necesario,
se har. Pero, la verdad, me causar verdadero pesar la destruccin de
este hermoso bosque que tan til nos ha sido.
-Procuraremos no incendiarlo -respondi el doctor-, a fin de que otros
puedan hallar en l un refugio en medio del desierto.
-Lo procuraremos, seor; pero cree usted que este oasis es conocido?
-Sin duda. Es un lugar de alto para las caravanas que frecuentan el
centro de frica, y su visita podra no gustarte, Joe.
-Es que por aqu tambin abundan esos horribles nyam-nyam?
-Desde luego. se es el nombre general de todas estas poblaciones, y,
bajo el mismo clima, las mismas razas deben de tener costumbres
anlogas.
-Qu asco! -dijo Joe-. Pero, si bien se mira, la cosa es muy natural.
Si los salvajes tuviesen los mismos gustos que los civilizados, en qu
se diferenciaran unos de otros? He aqu unos personajes que no se
hubieran hecho de rogar para zamparse el filete del escocs y al propio
escocs por aadidura.
Despus de esta reflexin tan sensata, Joe fue a encender las hogueras
para la noche, procurando escatimar la lea todo lo posible.
Afortunadamente, las precauciones fueron intiles, y uno tras otro
cayeron en un tranquilo sueo.
Al
da
siguiente
el
tiempo
sigui
sin
cambiar;
se
mantena
obstinadamente bueno. El globo permaneca inmvil, sin que la ms
insignificante oscilacin revelase el menor soplo de viento.

El doctor empezaba a inquietarse de nuevo. Si el viaje se prolongaba,


los vveres seran insuficientes. Despus de haber estado prximos a
sucumbir por falta de agua, se veran condenados a morir de hambre?
Pero cobr nimo al ver que el mercurio bajaba muy sensiblemente en el
barmetro. Haba seales evidentes de una prxima variacin atmosfrica.
Resolvio, por tanto, hacer los preparativos de marcha para aprovechar la
primera ocasin. La primera medida fue llenar la caja de vveres y la de
agua.
Fergusson tuvo que restablecer a continuacin el equilibrio del
aerstato y Joe se vio obligado a sacrificar una notable parte de su
precioso mineral. Con la salud le haban vuelto las ideas de ambicion, y
puso muy mala cara antes de obedecer a su seor, pero este le manifest
que no poda levantar un peso tan considerable, y le dio a escoger entre
el agua y el oro. Joe dej de vacilar, y ech a la arena un considerable
nmero de sus preciosos pedruscos.
-Para los que vengan detrs de nosotros -dijo-. Quedarn muy asombrados
al hallar la fortuna en este sitio.
-Y si algn sabio viajero -pregunt Kennedy- encuentra esos ejemplares?
-No dudes, amigo Dick, que le sorprender mucho y publicar su sorpresa
en numerosos volmenes. Algn da oiremos hablar de un maravilloso
yacimiento de cuarzo aurfero en medio de las arenas de frica.
-Y la causa de todo ser Joe.
La idea de engaar tal vez a algn sabio consol al joven y le hizo
sonrer.
Durante el resto del da el doctor aguard en vano una variacin en la
atmsfera. La temperatura subi, y habra resultado insoportable sin las
sombras del oasis. El termmetro marc 1490 al sol. Una verdadera lluvia
de fuego atravesaba el aire. Fue el da de ms calor observado hasta
entonces.
Joe dispuso las hogueras igual que la noche anterior, y, durante las
guardias del doctor y de Kennedy, no se produjo ningn nuevo incidente.
Pero, hacia las tres de la maana, Joe, que era el encargado de la
vigilancia, not que bajaba la temperatura, que el cielo se cubra de
nubes y que la oscuridad aumentaba.
-Alerta! -exclam, despertando a sus compaieros-. Alerta! Se levanta
viento!
-Es una tempestad! -dijo el doctor contemplando el cielo-. Al
Victoria! Al Victoria!
Tuvieron que darse prisa. El Victoria se inclinaba bajo la fuerza del
huracn y arrastraba la barquilla, que iba surcando la arena. Si, por
casualidad, hubiera cado una parte del lastre, el globo habra partido
y toda esperanza de encontrarlo habra sido vana.

Pero Joe, corriendo ms que un galgo, detuvo la barquilla, y el


aerstato se dobl sobre la arena con peligro de romperse. El doctor
ocup su sitio, encendi el soplete y arroj el exceso de peso.
Los viajeros miraron por ltima vez los rboles del oasis, que se
plegaban por efecto de la tempestad, y luego arrastrados por un viento
del este a doscientos pies de altura, desaparecieron en la noche.
XXIX
Indicios de vegetacin. - Idea fantstica de un autor
francs. - Pas magnfico. - El reino de Adamaua. - Las
exploraciones de Speke y Burton enlazadas con las de
Barth. - Los montes Alantika. - El ro Benu. - La
ciudad de Yola. - El Bagel. - El monte Mendif
Desde el momento de la partida, los viajeros avanzaron con gran rapidez,
como si les faltase tiempo para abandonar aquel desierto que tan funesto
haba estado a punto de serles.
Hacia las nueve y cuarto de la maana se entrevieron algunos indicios de
vegetacin: hierbas flotando en aquel mar de arena y que les anunciaban,
como a Cristbal Coln, la proximidad de la tierra. Verdes vstagos
brotaban tmidamente entre pedruscos que, a su vez, se convertiran en
rocas de aquel ocano.
Ondeaban en el horizonte colinas aun poco elevadas, cuyo perfil,
difuminado
por la
bruma, se
dibujaba vagamente.
La monotona
desapareca.
El doctor saludaba con entusiasmo aquella nueva comarca, y, cual viga
en un buque, estaba a punto de gritar:
-Tierra, tierra!
Una hora despus, el continente se ofrecia a sus ojos con un aspecto an
salvaje, pero menos llano, menos desnudo y con algunos rboles que se
perfilaban en el cielo ceniciento.
-Nos hallamos, pues, en tierra civilizada? -pregunt el cazador.
-Segn lo que entienda por civilizado, seor Dick; de momento no veo
habitantes.
-Al paso que llevamos -respondi Fergusson-, no tardaremos en verlos.
-Nos encontramos an en tierra de negros, seor Samuel?
-S, Joe, mientras no lleguemos al pas de los rabes.
-rabes, seor? Verdaderos rabes con sus camellos?
-No, sin camellos. Los camellos son raros, por no decir desconocidos, en
estas comarcas. Para encontrarlos es preciso subir unos grados al norte.
-Qu fastidio!
-Por qu, Joe?

-Porque, si tuvisemos viento contrario, los camellos podran sernos


tiles.
- Cmo?
-Es una idea que se me ocurre, seor. Podramos engancharlos a la
barquilla y hacer que la remolcaran.
-Qu le parece?
-No eres el primero, Joe, a quien se le ha ocurrido la idea. Ha sido
explotada, aunque es verdad que en una novela, por un autor francs muy
ingenioso. Unos viajeros montan en un globo tirado por camellos, a
quienes devora un len, el cual se coloca en su puesto y arrastra a su
vez, y as sucesivamente. Ya ves que todo eso no es ms que pura
fantasa y nada tiene en comn con nuestro gnero de locomocin.
Joe, algo humillado al pensar que su idea ya haba sido utilizada,
estuvo devanndose los sesos para averiguar qu animal pudo devorar al
len, y, no encontrndolo, se dedic a examinar el pas.
Bajo su mirada se extenda un lago de mediana extensin, con un
anfiteatro de colinas que an no tenan derecho a llamarse montaas.
All serpenteaban valles numerosos y fecundos, e intrincadas selvas con
gran variedad de rboles. El palmito dominaba aquella masa, con sus
hojas de quince pies de longitud y sus tallos erizados de agudas
espinas; el bombax transmita al viento el fino vello de sus semillas;
los intensos perfumes del pendano, ese kenda de los rabes, impregnaban
el aire hasta la zona que atravesaba el Victoria, el papayo de hojas
palmeadas, la esterculicea que produce la nuez de Sudn, el baobab y
los bananos completaban aquella flora lujuriante de las regiones
intertropicales.
-El pas es soberbio -dijo el doctor.
-Ah hay animales -dijo Joe-. No estarn lejos los hombres.
-Magnficos elefantes! -exclam Kennedy-. No habra medio de cazar un
poco?
-Cmo quieres que nos detengamos, amigo Dick, con una corriente tan
violenta? Sufre un poco el suplicio de Tntalo. Ya te desquitars ms
adelante.
Motivos haba, en efecto, para excitar la imaginacion de un cazador, as
es que el corazn de Dick palpitaba con fuerza y sus dedos se crispaban
sobre la culata de su Purdey.
La fauna de aquel pas estaba a la altura de su flora. El toro salvaje
se revolcaba en una hierba espesa bajo la cual desapareca enteramente.
Elefantes de la mayor talla, grises, negros o amarillos, pasaban como un
tifn tempestuoso por los poblados bosques, rompiendo, golpeando, saqueando, dejando tras de s una huella de devastacin. Por las verdes
laderas de las colinas fluan cascadas y arroyos, formando espaciosas

charcas donde los hipoptamos se baaban con mucho estrpito, y manates


de doce pies de longitud y de cuerpo pisciforme se exhiban en las
orillas, dirigiendo al cielo sus redondos pechos henchidos de leche.
Era un extrao zoolgico en un maravilloso jardn botnico, donde
innumerables pjaros de mil colores brillaban entre las plantas
arborescentes.
Por aquella prodigalidad de la naturaleza, el doctor reconoci el
soberbio reino de Adamaua.
-Seguimos las huellas de los descubrimientos modernos -dijo-. He
recuperado la pista interrumpida de los viajeros, lo que es, amigos
mios, una feliz fatalidad. Podremos enlazar los trabajos de los
capitanes Burton y Speke con las exploraciones del doctor Barth. Hemos
dejado a los viajeros ingleses para encontrar a un hamburgus, y no
tardaremos en llegar al punto extremo alcanzado por este atrevido sabio.
-Me parece -dijo Kennedy-, a juzgar por el espacio que hemos recorrido,
que entre las dos exploraciones hay una extensin de pas muy
considerable.
-Es cosa fcil de calcular; coge el mapa y mira cul es la longitud de
la punta meridional del lago Ukereue alcanzada por Speke.
-Se encuentra aproximadamente a treinta y siete grados -dijo Kennedy.
-Y la ciudad de Yola, cuya situacin fijaremos esta noche y a la que
lleg Barth, a cuntos grados se encuentra?
-A unos doce grados de longitud.
-Son, pues, veinticinco grados; a sesenta millas cada uno hacen un total
de mil quinientas millas.
-Un agradable paseto para hacerlo a pie -dijo Joe.
-Se dar, sin embargo, ese paseo. Livingstone y Moffat siguen subiendo
hacia el interior; el Nyassa, descubierto por ellos, no est muy lejos
del lago Tanganica, reconocido por Burton, y, antes de que concluya el
siglo presente, estas comarcas inmensas sern indudablemente exploradas.
Pero -aadi el doctor, consultando su brjula- siento que el viento nos
empuje tan al oeste; yo hubiera querido remontar hacia el norte.
Despus de doce horas de marcha, el Victoria se encontr en los confines
de la Nigricia. Los primeros habitantes de aquella tierra, rabes
chouas, apacentaban sus rebaos nmadas. Las inmensas cumbres de los
montes Alantika pasaban por encima del horizonte. Sus montaas, que
hasta ahora no ha pisado ningun pie europeo, tienen una altura que se
calcula en mil trescientas toesas. Su pendiente occidental determina el
curso de todas las aguas de aquella parte de frica hacia el ocano; son
las montaas de la Luna de aquella regin.
A la vista de los viajeros apareci, al fin, un verdadero ro, y por los
inmensos hormigueros que lo rodeaban, el doctor reconoci el Benu, uno

de los grandes afluentes del Nger, llamado por los indgenas la fuente
de las aguas.
-Este ro -dijo el doctor a sus compaeros- se convertir con el tiempo
en la va natural de comunicacin con el interior de la Nigricia. El
vapor Plyade, bajo el mando de uno de nuestros bravos capitanes, ya lo
ha remontado hasta la ciudad de Yola. De manera que, como veis, nos
encontramos en tierras conocidas.
Numerosos esclavos se ocupaban de los trabajos del campo; cultivaban
sorgo, una especie de mijo que constituye la base de su alimentacin.
Las ms estpidas muestras de asombro se sucedan al paso del Victoria,
que pasaba como un meteoro. Al anochecer, el globo se detuvo a cuarenta
millas de Yola, y ante l, aunque a lo lejos, se alzaban los dos conos
puntiagudos del monte Mendif.
El doctor mand echar las anclas, que quedaron enganchadas en la copa de
un rbol elevado. Pero un viento muy recio azotaba al Victoria hasta el
punto de tumbarlo, y algunas veces la posicin de la barquilla resultaba
sumamente peligrosa. Fergusson no cerr los ojos en toda la noche, y con
frecuencia estuvo a punto de cortar el cable y huir de la tormenta. Por
ltimo, la temperatura calm y las oscilaciones del aerstato ya nada
tuvieron de alarmante.
Al da siguiente, el viento fue ms moderado, pero alejaba a los
viajeros de la ciudad de Yola, la cual, reconstruida por los fuhlahs
excitaba la curiosidad de Fergusson; sin embargo, fue preciso elevarse
hacia el norte e incluso un poco hacia el este.
Kennedy propuso hacer un alto en aquel territorio de caza; Joe, por su
parte, afirmaba que la necesidad de carne fresca se dejaba sentir; pero
las costumbres salvajes de aquel pas, la actitud de la poblacin y
algunos disparos dirigidos al Victoria obligaron al doctor a proseguir
el viaje. Atravesaban una comarca, escenario de matanzas y de incendios,
en que los combates son incesantes y los sultanes se juegan un reino
entre las ms atroces carniceras.
Numerosas y pobladas aldeas se extendan entre inmensos prados, cuya
espesa hierba estaba sembrada de violetas; las chozas, semejantes a
gigantescas colmenas, se refugiaban detrs de espinosos setos. Kennedy
coment varias veces que las agrestes laderas de las colinas recordaban
los glen de las altas tierras de Escocia.
Pese a todos sus esfuerzos por seguir otro rumbo, el doctor iba derecho
al nordeste, hacia el monte Mendif, que desapareca entre las nubes. Las
altas cumbres de aquellas montaas separan la cuenca del Nger de la
cuenca del lago Chad.
No tard en aparecer el Bagel, con sus dieciocho aldeas a su alrededor,
corno una multitud de nios en torno a su madre. El espectculo era

magnfico para unas miradas que dominaban y abarcaban todo el conjunto.


Las laderas estaban cubiertas de campos de arroz y de cacahuetes.
A las tres, el Victoria se hallaba frente al monte Mendif. No habindolo
podido evitar, era menester traspasarlo. El doctor, aumentando ciento
ochenta grados la temperatura, dio al globo una fuerza ascensional de
cerca de mil seiscientas libras; ste se elev a ms de ocho mil pies.
Fue la mayor elevacin obtenida durante el viaje; la temperatura baj de
tal modo que el doctor y sus compaeros tuvieron que recurrir a las
mantas.
Fergusson se dio prisa en bajar, ya que el envoltorio del aerstato
amenazaba romperse. Tuvo, sin embargo, suficiente tiempo para comprobar
el origen volcnico de la montaa, cuyos crteres apagados no son ms
que profundos abismos. Grandes aglomeraciones de excrementos de aves
daban a las lomas del Mendif la apariencia de rocas calizas, bastando
aquellas aglomeraciones para abonar las tierras de todo el Reino Unido.
A las cinco, el Victoria, a resguardo de los vientos del sur, segua con
lentitud las pendientes de la montaa y se detena en un inmenso raso
separado de todo lugar habitado. Apenas lleg a tierra, se tomaron las
debidas precauciones para sujetarlo, y Kennedy, escopeta en mano, se
dirigi hacia la llanura inclinada. No tard en volver con media docena
de nades y una especie de chocha que Joe condiment lo mejor que pudo.
La cena fue agradable y la noche transcurri en una gran calma.
XXX
Mosfeya. - El
- Vogel. - La
sobre Kernak.
- Las palomas

jeque. - Denham, Clapperton y Oudney.


capital de Loggum. - Toole. - Calma
- El gobernador y su corte. - El ataque.
incendiarias

Al da siguiente, de mayo, el Victoria reemprendi su azaroso viaje. Los


viajeros tenan puesta en l la misma confianza que un marino en su
buque.
Huracanes terribles, calores tropicales, ascensiones peligrosas y
descensos ms peligrosos an, todo lo haba resistido. Se podra decir
que Fergusson lo guiaba con un gesto; de modo que, pese a no conocer el
punto definitivo de su llegada, el doctor no dudaba del buen xito de su
viaje. Pero, en aquel pas de brbaros y fanticos, la prudencia le
obligaba a tomar las ms severas precauciones, por lo que recomend a
sus companeros que estuviesen siempre ojo avizor, vigilndolo todo a
todas horas.
El viento conduca un poco ms hacia el norte, y alrededor de las nueve
entrevieron la gran ciudad de Mosfeya, edificada en una eminencia

encajonada entre dos altas montaas. Inexpugnable por su posicin, no se


poda penetrar en ella sino por un camino angosto entre un pantano y un
bosque.
En aquel momento, un jeque acompaado de una escolta a caballo, vestido
con ropajes de vivos colores, y precedido de trompeteros y batidores que
separaban las armas del camino, entraba orgullosamente en la ciudad.
El doctor descendi para contemplar ms de cerca a aquellos indgenas,
pero, a medida que el globo aumentaba de tamao a sus ojos, se fueron
multiplicando sus ademanes de profundo terror, y no tardaron en desfilar
con toda la velocidad que les permitan sus piernas o las patas de sus
caballos.
El jeque fue el nico que permaneci inmvil. Cogi su largo mosquete,
lo amartill y aguard resueltamente. El doctor se acerc a l a menos
de quince pies y, con toda la fuerza de sus pulmones, le salud en
rabe. Al or aquellas palabras bajadas del cielo, el jeque se ape y se
prostern sobre el polvo del camino, y el doctor no pudo distraerle de
su adoracin.
-Es imposible -dijo- que esas gentes no nos tomen por seres
sobrenaturales, puesto que cuando vieron a los primeros europeos
creyeron que pertenecan a una raza sobrehumana. Y cuando este jeque
hable de su encuentro con nosotros, no dejar de exagerar el hecho con
todos los recursos de una imaginacin rabe. Juzgad, pues, lo que las
leyendas dirn algn da acerca de nosotros.
-Bajo el punto de vista de la civilizacin -respondi el cazador-, sera
preferible pasar por simples mortales; eso dara a estos negros una idea
muy distinta del poder europeo.
-Estamos de acuerdo, amigo Dick; pero qu podemos hacer? Por ms que
les explicases a los sabios del pas el mecanismo de un aerstato, se
quedaran en ayunas y continuaran atribuyndolo a una intervencin sobrenatural.
-Seor -pregunt Joe-, ha hablado de los primeros europeos que
exploraron este pas, puede decirnos quines fueron?
-Querido muchacho, nos hallamos precisamente en la ruta del mayor
Denham, que fue recibido en Mosfeya por el sultn de Mandara. Haba
salido de Bornu, acompaaba al jeque a una expedicin contra los
fellatahs y asisti al ataque de la ciudad, que con sus flechas resisti
denodadamente a las balas rabes y oblig a huir a las tropas del jeque.
Todo eso no era mas que un pretexto para cometer asesinatos, robos y
razzias. Despojaron al mayor de sus pertenencias y lo dejaron desnudo, y
de no ser por un caballo bajo el vientre del cual se escondio y que le
permiti huir a todo escape gracias a su desenfrenado galope, jams
hubiera regresado a Kuka, la capital de Bornu.

-Pero quin era ese mayor Denham?


-Un intrpido ingls que, desde 1822 hasta 1824, estuvo al mando de una
expedicin en Bornu, en compaa del capitn Clapperton y del doctor
Oudney. Partieron de Trpoli en marzo, llegaron a Murzuk, la capital del
Fezzn, y, siguiendo el camino que ms adelante tomara el doctor Barth
para regresar a Europa, llegaron a Kuka, cerca del lago Chad, el 16 de
febrero de 1823. Denham llev a cabo varias exploraciones en Bornu, en
el Mandara y en las orillas orientales del lago; durante ese tiempo, el
15 de diciembre de 1823 el capitn Clapperton y el doctor Oudney
penetraron en Sudn hasta Sackatu, muriendo Oudney de fatiga y
agotamiento en la ciudad de Murmur.
-Segn veo -dijo Kennedy-, esta parte de frica tambin ha pagado a la
ciencia su correspondiente tributo de vctimas.
-S, esta comarca es fatal. Marchamos directamente hacia el reino de
Baguirmi, que en 1856 Vogel atraves para penetrar en Wadai, donde
desapareci. Era un joven de veintitres aos, que haba sido enviado
para cooperar en los trabajos del doctor Barth; se encontraron los dos
el 1 de diciembre de 1854; luego Vogel empez las exploraciones del pas
y, hacia 1856, anunci en sus ltimas cartas su intencin de reconocer
el reino de Wadai, en el cual no haba penetrado an ningn europeo;
parece que lleg hasta Wara, la capital, donde, segn unos, cay
prisionero, y, segn otros, fue condenado a muerte y ejecutado por haber
intentado subir a una montaa sagrada de las inmediaciones. Pero no se
debe admitir con ligereza la noticia de la muerte de los viajeros, ya
que ello dispensa de buscarlos. Cuntas veces ha circulado oficialmente
la noticia del fallecimiento del doctor Barth, cosa que a menudo le ha
causado una legtima irritacin! Es muy posible, pues, que Vogel se encuentre retenido por el sultn de Wadai, el cual tal vez exija un
rescate. El barn de Nelmans se puso en marcha hacia Wadai, pero muri
en El Cairo en 1855. Ahora sabemos que De Heuglin, con la expedicin
enviada de Leipzig, sigue el rastro de Vogel, y es de esperar que pronto
conozcamos de una manera positiva el paradero de este joven e
interesante viajero.
Mosfeya haba desaparecido del horizonte haca tiempo. El Mandara
desplegaba bajo las miradas de los aeronautas su asombrosa fertilidad,
con sus bosques de acacias, sus rboles de rojas flores y las plantas
herbceas de sus campos de algodn y de ndigo. El Chari, que desagua en
el Chad, ochenta millas ms alla, corria impetuosamente.
El doctor mostr a sus companeros el curso del ro en los mapas de
Barth.
-Ya veis --dijo- que los trabajos de este sabio son de una precisin
suma. Nosotros marchamos en lnea recta hacia el distrito de Loggum, tal

vez hacia su capital, Kernak, que es donde muri el pobre Toole, joven
ingls de veintids aos. Era abanderado en el 800 regimiento y haca
algunas semanas que se haba unido al mayor Denham en frica, donde no
tard en hallar la muerte. Bien puede llamarse a esta inmensa comarca
el cementerio de los europeos!
Algunas canoas de cincuenta pies de longitud descendan el curso del
Chari. El Victoria, a mil pies de tierra, llamaba poco la atencin de
los indigenas; pero el viento, que hasta entonces haba soplado con
bastante fuerza, tenda a disminuir.
-Vamos a sufrir otra nueva calma chicha? -pregunt el doctor.
-Qu nos importa, seor? Ahora no hemos de temer ni la falta de agua ni
el desierto.
-No, pero hemos de temer a las tribus, que son an peores.
-He aqu -dijo Joe- algo que parece una ciudad.
-Es Kernak, a donde nos llevan las ltimas bocanadas de viento.
Podremos, si nos conviene, sacar un plano con toda exactitud.
-No nos acercaremos? -pregunt Kennedy.
-Nada ms fcil, Dick. Estamos justo encima de la ciudad. Permteme
cerrar un poco la espita del soplete y no tardaremos en bajar.
Media hora despus, el Victoria se mantena inmvil a doscientos pies de
tierra.
-Ms cerca estamos de Kernak -dijo el doctor- que lo estara de Londres
un hombre encaramado en la esfera que corona la cpula de San Pablo.
Podemos examinar la ciudad a gusto.
-Qu ruido de mazos es ese que se oye por todas partes?
Joe mir con atencin y vio que el ruido era producido por un
considerable nmero de tejedores, que golpeaban al aire libre sus telas
extendidas sobre gruesos troncos de rbol.
La capital de Loggum se dejaba abarcar toda entera por las miradas de
los viajeros, como si fuese un plano. Era una verdadera ciudad, con
casas alineadas y calles bastante anchas. En medio de una gran plaza
haba un mercado de esclavos que atraa a muchos compradores, pues los
mandarenses, de manos y pies sumamente pequeos, van muy buscados y se
colocan ventajosamente.
A la vista del Victoria se produjo el efecto de costumbre. Primero
gritos y despus un profundo asombro. Se abandonaron los negocios, se
suspendieron los trabajos, cesaron todos los ruidos. Los viajeros
permanecan inmviles y no se perdan ni un detalle de la populosa ciudad. Descendieron hasta sesenta pies del suelo.
Entonces el gobernador de Loggum sali de su morada, desplegando su
estandarte verde y acompaado de msicos, que soplaban en roncos cuernos
de bfalo con fuerza suficiente para destrozar los tmpanos. La mu-

chedumbre se agolp a su alrededor y el doctor Fergusson quiso hacerse


comprender, pero no pudo conseguirlo.
Aquellos indgenas de frente alta, cabellos ensortijados y nariz casi
aguilea parecan altivos e inteligentes, pero la presencia del
Victoria les turbaba de manera singular. Se vean jinetes corriendo en
distintas direcciones, y pronto fue evidente que las tropas del
gobernador se reunan para combatir a tan extraordinario enemigo. En
vano despleg Joe, para calmar la efervescencia, pauelos de todos los
colores. No obtuvo resultado alguno.
El jeque, sin embargo, rodeado de su corte, reclam silencio y pronunci
un discurso del cual el doctor no pudo entender una palabra; era rabe
mezclado con baguirmi. El doctor reconoci, por la lengua universal de
los gestos, que se le invitaba a marcharse cuanto antes, cosa que no
poda hacer, pese a sus deseos, por falta de viento. Su inmovilidad
exasper al gobernador, cuyos cortesanos comenzaron a aullar para
obligar al monstruo a alejarse de all.
Aquellos cortesanos eran personajes muy singulares. Llevaban la friolera
de cinco o seis camisas de diferentes colores y tenan vientres enormes,
algunos de los cuales parecan postizos. El doctor asombr a sus compaeros al decir que aqulla era su manera de halagar al sultn. La
redondez del abdomen indicaba la ambicin de la persona. Aquellos
hombres gordos gesticulaban y gritaban, principalmente uno de ellos, que
forzosamente haba de ser primer ministro, si la obesidad encontraba su
recompensa en la Tierra. La muchedumbre una sus aullidos a los gritos
de los cortesanos, repitiendo como monos sus gesticulaciones, lo que
produca un movimiento nico e instantneo de diez mil brazos.
A estos medios de intimidacin, que se juzgaron insuficientes, se
aadieron otros ms temibles. Soldados armados de arcos y flechas
formaron en orden de batalla, pero el Victoria ya se hinchaba y se pona
tranquilamente fuera de su alcance. El gobernador, cogiendo entonces un
mosquete, apunt hacia el globo. Pero Kennedy le vigilaba y con una bala
de su carabina rompi el arma en la mano del jeque.
A este golpe inesperado sucedi una desbandada general. Todos se
metieron precipitadamente en sus casas y durante el resto del da la
ciudad qued absolutamente desierta.
Vino la noche. No haca nada de viento. Preciso fue a los viajeros
resolverse a permanecer inmviles a trescientos pies de tierra. Ni una
luz brillaba en la oscuridad, y reinaba un silencio sepulcral. El doctor
redobl su prudencia, porque aquella calma poda ser muy bien una
estratagema.

Razn tuvo Fergusson en vigilar. Hacia medianoche, toda la ciudad


pareci arder. Centenares de lneas de fuego se cruzaban como cohetes,
formando una red de llamas.
-Cosa singular! -exclam el doctor.
-Lo ms singular es -replic Kennedy- que las llamas suben y se acercan
a nosotros.
En efecto, acompaada de un gritero espantoso y descargas de mosquetes,
aquella masa de fuego suba hacia el Victoria. Joe se prepar para
arrojar lastres. Fergusson encontr muy pronto la explicacin del fenmeno.
Millares de palomas con la cola provista de materias inflamables haban
sido lanzadas contra el Victoria. Asustadas, las pobres aves suban,
trazando en la atmsfera zigzagues de fuego. Kennedy descarg contra
ellas todas sus armas, pero nada podan contra un ejrcito tan numeroso.
Las palomas ya revoloteaban alrededor de la barquilla y del globo, cuyas
paredes, reflejando su luz, parecan envueltas en una red de llamas.
El doctor no vacil y, arrojando un fragmento de cuarzo, se puso fuera
del alcance de tan peligrosas aves. Por espacio de dos horas se las vio
desde la barquilla corriendo azoradas en distintas direcciones, pero
poco a poco fue disminuyendo su nmero y, por ltimo, desaparecieron
todas entre las sombras de la noche.
-Ahora podemos dormir tranquilos -declar el doctor.
-Para ser obra de salvajes -exclam Joe-, el ardid no es poco
ingenioso!
-S, suelen utilizar palomas incendiarias para prender fuego a las
chozas de las aldeas; pero nuestra aldea vuela ms alto que sus palomas.
-Est visto que un globo no tiene enemigos que temer -dijo Kennedy.
-S los tiene -replic el doctor.
- Cules?
-Los imprudentes que lleva en su barquilla. As que, amigos mos,
vigilancia y ms vigilancia, siempre y por doquier.
XXXI
Partida durante la noche. - Los tres. - Los instintos de
Kennedy. - Precauciones. - El curso del Chari. - El
lago Chad. - El agua del lago. - El hipoptamo. - Una
bala perdida
Hacia las tres de la maana, Joe, que estaba de guardia, vio que el
globo se alejaba de la ciudad. El Victoria volva a emprender su marcha.
Kennedy y el doctor se despertaron.

Este ltimo consult la brjula y reconoci con satisfaccin que el


viento los llevaba hacia el norte-nordeste.
-Estamos de suerte -dijo-, todo nos sale a pedir de boca; hoy mismo
descubriremos el lago Chad.
-Es una gran extensin de agua? -pregunt con inters el seor Kennedy.
-Considerable, amigo Dick; en algunos puntos puede llegar a medir ciento
veinte millas tanto de largo como de ancho.
-Pasear sobre una alfombra lquida dar un poco de variedad a nuestro
viaje.
-Me parece que no tenemos motivo de queja. Nuestro viaje es muy variado
y, sobre todo, lo hacemos en las mejores condiciones posibles.
-Sin duda, Samuel; si exceptuamos las privaciones del desierto, no hemos
corrido ningn peligro grave.
-Cierto es que nuestro valiente Victoria se ha portado siempre a las mil
maravillas. Partimos el dieciocho de abril y hoy estamos a doce de mayo.
Son veinticinco das de marcha. Diez das ms y habremos llegado.
-Adnde?
-No lo s; pero qu nos importa?
-Tienes razn, Samuel. Confiemos a la Providencia la tarea de dirigirnos
y de mantenernos sanos y salvos. Nadie dira que hemos atravesado los
pases ms pestilentes del mundo.
-Porque nos hemos podido elevar y nos hemos elevado.
-Vivan los viajes areos! -exclam Joe-. Despus de veinticinco das,
nos hallamos rebosantes de salud, bien alimentados y bien descansados;
demasiado tal vez, porque mis piernas empiezan a entumecerse y no me
vendra mal hacer a pie unas treinta millas para estirarlas un poco.
-Te dars ese gustazo en las calles de Londres, Joe. Ahora dir, para
concluir, que al partir ramos tres, como Denham, Clapperton y Overweg,
y como Barth, Richardson y Vogel, y que, ms dichosos que nuestros
predecesores, seguimos siendo tres, Sin embargo, es importantsimo que
no nos separemos. Si, hallndose en tierra uno de nosotros, el Victoria
tuviese que elevarse de pronto para evitar un peligro sbito e
imprevisto, quin sabe si le volveramos a ver? A Kennedy se lo digo,
pues no me gusta que se aleje con el pretexto de cazar.
-Me permitirs, sin embargo, amigo Samuel, que siga con mi capricho; no
hay ningn mal en renovar nuestras provisiones. Adems, antes de partir
me hiciste entrever una serie de soberbias caceras, y hasta ahora he
avanzado muy poco por la senda de los Anderson y de los Cumming.
-O tienes muy poca memoria, amigo Dick, o la modestia te obliga a
olvidar tus proezas. Me parece que, sin contar la caza menor, pesan ya
sobre tu conciencia un antlope, un elefante y dos leones.

-Y qu es eso para un cazador africano que ve pasar por delante de su


fusil todos los animales de la creacin? Mira, mira qu manada de
jirafas!
-Jirafas! -exclam Joe-. Si son del tamao del puo!
-Porque estamos a mil pies de altura. De cerca veras que son tres veces
ms altas que t.
-Y qu dices de esa manada de gacelas? -repuso Kennedy-. Y de esos
avestruces que huyen con la rapidez del viento?
-Avestruces! -exclam Joe-. Son gallinas, y an me parece exagerar
bastante.
-Veamos, Samuel, no podramos acercarnos?
-S podemos, Dick, pero no tomar tierra. Y qu sentido tiene herir a
unos animales que no hemos de poder coger? Si se tratara de matar a un
len, un tigre o una hiena, lo comprendera; siempre sera una bestia
peligrosa menos. Pero matar a un antlope o una gacela, sin ms provecho
que la vana satisfaccin de tus instintos de cazador, no merece la pena.
As pues, amigo mo, nos mantendremos a cien pies del suelo, y si
distingues alguna fiera obtendrs nuestros aplausos hirindola de un
balazo en el corazn.
El Victoria baj poco a poco, pero se mantuvo a una altura
tranquilizadora. En aquella comarca salvaje y muy poblada era menester
estar siempre en guardia contra peligros inesperados.
Los viajeros seguan directamente el curso del Chari, cuyas encantadoras
mrgenes desaparecan bajo las sombras arboledas de variados matices.
Lianas y plantas trepadoras serpenteaban en todas direcciones y formaban
curiosos entrelazamientos. Los cocodrilos retozaban al sol o se
zambullan en el agua ligeros como lagartos, y se acercaban, como
jugando, a las numerosas islas verdes que rompan la corriente del ro.
As pasaron sobre el distrito de Maffatay, con el cual tan prdiga y
esplndida ha sido la naturaleza. Hacia las nueve de la maana, el
doctor Fergusson y sus amigos alcanzaron la orilla meridional del lago
Chad.
All estaba aquel mar Caspio de frica, cuya existencia se releg por
espacio de mucho tiempo a la categora de las fbulas, aquel mar
interior al que no haban llegado ms expediciones que la de Denham y la
de Barth.
El doctor intent fijar la configuracin actual, muy diferente de la que
presentaba en 1847. En efecto, no es posible trazar de una manera
definitiva el mapa de ese lago rodeado de pantanos fangosos y casi
infranqueables donde Barth crey perecer. De un ao a otro, aquellas
cinagas, cubiertas de espadafas y de papiros de quince pies de altura,
desaparecen bajo las aguas del lago. Con frecuencia, las poblaciones

ribereas tambin quedan semisumergidas, como le sucedi a Ngornu en


1856; en la actualidad, los hipoptamos y los caimanes se zambullen
donde antes se alzaban las casas.
El sol derramaba sus deslumbradores rayos sobre aquellas aguas
tranquilas, y al norte los dos elementos se confundan en un mismo
horizonte.
El doctor quiso comprobar la naturaleza del agua, que por espacio de
mucho tiempo se crey salada. No haba ningn peligro en acercarse a la
superficie del lago, y la barquilla descendi hasta rozar el agua como
una golondrina.
Joe meti una botella y la sac medio llena. El agua tena cierto gusto
de natrn que la haca poco potable.
En tanto que el doctor anotaba el resultado de su observacin, a su lado
son un disparo. Kennedy no haba podido resistir el deseo de enviarle
una bala a un gigantesco hipoptamo. ste, que respiraba tranquilamente,
desapareci al orse el estampido, sin que la bala cnica hiciese en l
ninguna mella.
-Mejor hubiera sido clavarle un arpn -dijo Joe.
-Y dnde est el arpn?
-Qu mejor arpn que cualquiera de nuestras anclas? Para un animal
semejante, un ancla es el anzuelo apropiado.
-Caramba! Joe ha tenido una idea... -dijo Kennedy.
-A la cual os suplico que renunciis -replic el doctor-. El animal nos
arrastrara muy pronto a donde nada tenemos que hacer.
-Sobre todo, ahora que conocemos la calidad del agua del Chad. Y es
comestible ese pez, seor Fergusson?
-Tu pez, Joe, es un mamfero del gnero de los paquidermos, y su carne,
segn dicen excelente, es objeto de un activo comercio entre las tribus
ribereas del lago.
-Siento, pues, que el disparo del seor Dick no haya tenido mejor xito.
-El hipoptamo slo es vulnerable en el vientre y entre los muslos. La
bala de Dick no le ha causado la menor impresin. Si el terreno me
parece propicio, nos detendremos en el extremo septentrional del lago;
all, Kennedy podr hacer de las suyas y desquitarse.
-De acuerdo! -dijo Joe-. Que cace el seor Dick algn hipoptamo; me
gustana probar la carne de ese anfibio. No me parece natural penetrar
hasta el centro de frica para vivir de chochas y perdices como en
Inglaterra.
XXXII
La capital de Bornu. - Las islas de los biddiomahs. Los quebrantahuesos. - Las inquietudes del doctor. -

Sus precauciones. - Un ataque en el aire. - La


envoltura destrozada. - La cada. - Sacrificio sublime.
- La costa septentrional del lago
Desde su llegada al lago Chad el Victoria haba encontrado una
corriente, que se inclinaba ms al oeste. Algunas nubes moderaban el
calor del da; adems, circulaba un poco de aire en aquella inmensa
extensin de agua. Sin embargo, hacia la una, el globo, tras cruzar en
diagonal aquella parte del lago, se intern en las tierras por espacio
de siete u ocho millas.
El doctor, al principio algo contrariado por esta direccin, ya no pens
en quejarse de ella cuando distingui la ciudad de Kuka, la clebre
capital de Bornu, rodeada de murallas de arcilla blanca; unas mezquitas
bastante toscas se alzaban pesadamente por encima de esa especie de
tablero de damas que forman las casas rabes. En los patios de las casas
y en las plazas pblicas crecan palmeras y rboles de caucho, coronados
por una cpula de follaje de ms de cien pies de ancho. Joe coment que
el tamao de aquellos parasoles guardaba proporcin con la intensidad de
los rayos de sol, lo que le permiti sacar conclusiones muy halagefas
para la Providencia.
Kuka est formada por dos ciudades distintas, separadas por el dendal,
un paseo de trescientas toesas de ancho, a la sazn atestado de
transentes a pie y a caballo. A un lado se encuentra la ciudad rica,
con sus casas altas y aireadas, y al otro la ciudad pobre, triste
aglomeracin de chozas bajas y cnicas, donde pulula una poblacin
indigente, porque Kuka no es ni comercial ni industrial.
Kennedy encontr en aquellas dos ciudades, perfectamente diferenciadas,
cierta semejanza con un Edimburgo que se extendiera en un llano.
Pero los viajeros no pudieron dedicar a Kuka ms que una mirada muy
rpida, porque con la inestabilidad caracterstica de las corrientes de
aquella comarca, un viento contrario sobrevino de pronto y los arrastr
por espacio de unas cuarenta millas sobre el Chad.
Entonces se les present un nuevo panorama. Podan contar las numerosas
islas del lago, habitadas por los biddiomahs, sanguinarios piratas no
menos temidos que los tuaregs del Sahara. Aquellos salvajes se disponan
a recibir valerosamente al Victoria con flechas y piedras, pero el globo
pronto dej atrs las islas, sobre las que pareca aletear como un
escarabajo gigantesco.
En aquel momento, Joe miraba el horizonte, y volvindose hacia Kennedy
le dijo:
-Seor Dick, usted que siempre est pensando en cazar, aqu tiene una
buena oportunidad.

-Por qu, Joe?


-Y ahora mi seor no se opondr a sus disparos.
-Explcate.
-No ve qu bandada de pajarracos se dirige hacia nosotros?
-Pajarracos! -exclam el doctor, cogiendo el anteojo.
-S, los veo -replic Kennedy-. Por lo menos hay una docena.
-Si no le importa, catorce -respondi Joe.
-Quiera el cielo que sean de una especie bastante daina para que el
tierno Samuel no tenga nada que objetarme!
-Lo que yo digo es -respondi Fergusson- que preferira que esos
pajarracos estuvieran muy lejos de nosotros.
-Les tiene miedo? -dijo Joe.
-Son quebrantahuesos de gran tamao, Joe, y si nos atacan...
-Y qu? Si nos atacan, nos defenderemos, Samuel Tenemos todo un
arsenal. No me parece que esos animales sean muy temibles.
-Quin sabe? -respondi el doctor.
Diez minutos despus, la bandada se haba puesto a tiro. Los catorce
individuos de que se compona lanzaban roncos graznidos y avanzaban
hacia el Victoria ms irritados que asustados por su presencia.
-Cmo gritan! -dijo Joe-. Qu escndalo! Al parecer no les hace gracia
que alguien invada sus dominios y se ponga a volar como ellos.
-La verdad es -dijo el cazador- que su aspecto es imponente, y me
parecerian bastante temibles si fuesen armados con una carabina Purdey
Moore.
-No la necesitan -respondi Fergusson, cuyo semblante empezaba a
nublarse.
Los quebrantahuesos volaban trazando inmensos crculos, que iban
estrechndose alrededor del Victoria. Cruzaban el cielo con una rapidez
fantstica, precipitndose algunas veces con la velocidad de un
proyectil y rompiendo su lnea de proyeccin mediante un brusco y audaz
giro.
El doctor, inquieto, resolvi elevarse en la atmsfera para escapar de
aquel peligroso vecindario y dilat el hidrgeno del globo, el cual
subi al momento.
Pero los quebrantahuesos subieron con l, poco dispuestos a abandonarlo.
-Tienen trazas de querer armar camorra -dijo el cazador, amartillando su
carabina.
En efecto, los pjaros se acercaban, y algunos de ellos parecan
desafiar las armas de Kennedy.
-Qu ganas tengo de hacer fuego! -dijo ste.
-No, Dick, no! No los provoquemos! Nos atacaran!
-Buena cuenta dara yo de ellos!

-Te equivocas, Dick.


-Tenemos una bala para cada uno.
-Y si se colocan encima del globo, cmo les disparars? Imagnate que
te encuentras en tierra frente a una manada de leones, o rodeado de
tiburones en pleno ocano. Pues bien, para un aeronauta, la situacin no
es menos peligrosa.
-Hablas en serio, Samuel?
-Muy en serio, Dick.
-Entonces, esperemos.
-Aguarda... Estte preparado por si nos atacan, pero no hagas fuego
hasta que yo te lo diga.
Los pjaros se agruparon a poca distancia, de suerte que se distinguan
perfectamente su cuello pelado, que estiraban para gritar, y su cresta
cartilaginosa, salpicada de papilas violceas, que se ergua con furor.
Su cuerpo tena ms de tres pies de longitud, y la parte inferior de sus
blancas alas resplandeca al sol. Hubirase dicho que eran tiburones
alados, con los cuales presentaban un fantstico parecido.
-Nos siguen! -dijo el doctor, vindolos elevarse con l-. Y por ms
que subamos, subirn tanto como nosotros!
-Qu hacer, pues? -pregunt Kennedy. El doctor no respondi-. Atiende,
Samuel -prosigui el cazador-; haciendo fuego con todas nuestras armas,
tenemos a nuestra disposicin diecisiete tiros contra catorce enemigos.
Crees que no podremos matarlos o dispersarlos? Yo me encargo de unos
cuantos.
-No pongo en duda tu destreza, Dick, y doy por muertos a los que pasen
por delante de tu carabina; pero, te lo repito, si atacan el hemisferio
superior del globo, se pondrn a cubierto de tus disparos y rompern el
envoltorio que nos sostiene. Nos hallamos a tres mil pies de altura!
En aquel mismo momento, uno de los pjaros ms feroces se dirigi al
globo con el pico y las garras abiertos, en actitud de morder y
desgarrar a un tiempo.
-Fuego, fuego! -grit el doctor.
Y el pjaro, mortalmente herido, cay dando vueltas en el espacio.
Kennedy cogi una escopeta de dos caones y Joe amartill otra.
Asustados
por
el
estampido,
los
quebrantahuesos
se
alejaron
momentneamente, pero volvieron casi enseguida a la carga con furor
centuplicado. Kennedy decapit de un balazo al que tena ms cerca. Joe
le rompi un ala a otro.
-Ya no quedan ms que once -dijo.
Pero entonces los pjaros adoptaron otra tctica y, como si se hubiesen
puesto de acuerdo, se dirigieron al Victoria; Kennedy mir a Fergusson.

ste, a pesar de su impasibilidad y energa, se puso plido. Hubo un


momento de espantoso silencio. Despus se oy un ruido estridente, como
el de un tejido de seda que se rasga, y la barquilla empez a
precipitarse rpidamente.
-Estamos perdidos! -grit Fergusson, fijando la vista en el barmetro,
que suba muy deprisa.
-Afuera el lastre! -aadi-. Nada de lastre!
Y en pocos segundos desapareci todo el cuarzo.
-Seguimos cayendo!... Vaciad las cajas de agua! Me oyes, Joe? Nos
precipitamos en el lago!
Joe obedeci. El doctor se inclin, mirando el lago que pareca subir
hacia l como una marea ascendente. El volumen de los objetos aumentaba
rpidamente; la barquilla se encontraba a menos de doscientos pies de la
superficie del Chad.
-Las provisiones! Las provisiones! -exclam el doctor.
Y la caja que las contena fue lanzada al espacio.
La velocidad de la cada disminuy, pero los desdichados seguan
cayendo.
-Echad ms! Echad ms! -repiti el doctor.
-No queda ya nada -dijo Kennedy.
-S! -respondi lacnicamente Joe, persignndose rpidamente.
Y desapareci por encima de la borda.
-Joe! Joe! -grit el doctor, aterrorizado.
Pero Joe ya no poda orle. El Victoria, sin lastre, recobr su marcha
ascensional y se elev hasta una altura de mil pies. El viento,
introducindose en la envoltura deshinchada, lo arrastraba hacia las
costas septentrionales.
-Perdido! -dijo el cazador con un gesto de desesperacin.
-Perdido por salvarnos! -respondi Fergusson.
Y dos gruesas lgrimas brotaron de los ojos de aquellos dos hombres tan
intrpidos. Ambos se asomaron, intentando distinguir algn rastro del
desgraciado Joe, pero ya estaban lejos.
-Qu haremos? -pregunt Kennedy.
-Bajar a tierra en cuanto sea posible, Dick, y aguarlar.
Despus de haber recorrido sesenta millas, el Victoria descendi a una
costa desierta, al norte del lago. Engancharon las anclas en un rbol
poco elevado, y el cazador las sujet slidamente.
Lleg la noche, pero ni Fergusson ni Kennedy pudieron conciliar el sueo
un solo instante.
XXXIII
Conjeturas. - Restablecimiento del equilibrio del

Victoria. - Nuevos clculos del doctor Fergusson. Caza de Kennedy. - Exploracin completa del lago
Chad. - Tangalia. - Regreso. - Lari
Al da siguiente, 13 de mayo, los viajeros reconocieron la parte de la
costa que ocupaban, la cual era una especie de islote en medio de un
inmenso pantano. Alrededor de aquel trozo de terreno firme se levantaban
caas tan grandes como rboles de Europa y que se extendan hasta donde
alcanzaba la vista.
Aquellas cinagas inaccesibles hacan segura la posicin del Victoria.
Bastaba vigilar la parte del lago. La superficie del agua pareca
ilimitada, sobre todo por el este, sin que en ningn punto del horizonte
se distinguiesen ni islas ni continente.
No se haban atrevido an los dos amigos a hablar de su desgraciado
compaero. Kennedy particip, al cabo, sus conjeturas al doctor.
-Quiz Joe no est perdido -dijo-. Es un muchacho listo como pocos y un
excelente nadador. En Edimburgo atravesaba sin dificultad el Firth of
Forth. Lo volveremos a ver, aunque no s ni cmo ni cundo; por nuestra
parte, debemos hacer todo lo posible para facilitarle la ocasin de
encontrarnos.
-Dios te oiga, Dick -respondi el doctor, conmovido-. Haremos cuanto
est a nuestro alcance para encontrar a nuestro amigo. Ante todo,
orientmonos, despus de haber liberado al Victoria de su envoltura
exterior, que de nada sirve, con lo que nos libraremos de un peso de
seiscientas cincuenta libras. El doctor Fergusson y Kennedy pusieron manos a la obra. Tropezaron con
grandes dificultades, pues fue preciso arrancar trozo a trozo el
tafetn, que ofreca mucha resistencia, y cortarlo en estrechas tiras
para desprenderlo de las mallas de la red. El desgarrn ocasionado por
el pico de los quebrantahuesos tena algunos pies de longitud.
Invirtieron ms de cuatro horas en la operacin; pero al fin vieron que
el globo interior, enteramente aislado, no haba sufrido ninguna avera.
El Victoria ofreca un volumen una quinta parte menor que el de antes.
La diferencia fue bastante sensible para llamar la atencin de Kennedy.
-Ser suficiente? -pregunt al doctor.
-Acerca del particular, Dick, puedes estar tranquilo. Yo restablecer el
equilibrio, y, si vuelve nuestro pobre Joe, volveremos a emprender con
l el camino por el espacio.
-Si no me falla la memoria, Samuel, en el momento de nuestra cada no
debamos de estar muy lejos de una isla.
-Lo recuerdo, en efecto; pero aquella isla, como todas las del Chad,
estar sin duda habitada por una chusma de piratas y asesinos que

seguramente habrn sido testigos de nuestra catstrofe, y si Joe cae en


sus manos, que ser de l, a no ser que la supersticin le proteja?
-l es perfectamente capaz de ingenirselas para salir de apuros, te lo
repito; confo en su destreza y en su inteligencia.
-Tambin yo. Ahora, Dick, vete a cazar por las inmediaciones, pero no te
alejes. Urge renovar nuestros vveres, de los cuales hemos sacrificado
la mayor parte.
-Bien, Samuel; volver pronto.
Kennedy cogi una escopeta de dos caones y, por entre las crecidas
hierbas, se dirigi a un bosque bastante cercano. Repetidos disparos
dieron a entender al doctor que la caza sera abundante.
Entretanto, l se ocup de hacer el inventarlo de los objetos
conservados en la barquilla y de establecer el equilibrio del segundo
aerstato. Quedaban unas treinta libras de pemmican, algunas provisiones
de t y caf, una caja de un galn y medio de aguardiente y otra de agua
totalmente vaca; toda la carne seca haba desaparecido.
El doctor saba que, a causa de la prdida del hidrgeno del primer
globo, su fuerza ascensional haba sufrido una reduccin de unas
novecientas libras. As pues, tuvo que basarse en esta diferencia para
reconstruir su equilibrio. El nuevo Victoria tena una capacidad de sesenta y siete mil pies y contena treinta y tres mil cuatrocientos
ochenta pies cbicos de gas. El aparato de dilatacin pareca hallarse
en buen estado, y la espita y el serpentn no haban experimentado
deterioro alguno.
La fuerza ascensional del nuevo globo era, pues, de unas tres mil
libras. Sumando el peso del aparato, de los viajeros, de la provisin de
agua, de la barquilla y sus accesorios, y embarcando cincuenta galones
de agua y cien libras de carne fresca, el doctor llegaba a un total de
dos mil ochocientas treinta libras.
Poda, por tanto, llevar para los casos imprevistos ciento setenta
libras de lastre, en cuyo caso el aerstato se hallara equilibrado con
el aire.
Tom sus disposiciones en consecuencia y reemplaz el peso de Joe por un
suplemento de lastre. Invirti todo el da en estos preparativos, los
cuales llegaron a su trmino al regresar Kennedy. El cazador haba
aprovechado las municiones. Volvi con todo un cargamento de gansos,
nades, chochas, cercetas y chorlitos, que l mismo se encarg de
preparar y ahumar. Ensart cada pieza en una fina caa y la colg sobre
una hoguera de lea verde. Cuando las aves estuvieron en su punto fueron
almacenadas en la barquilla.
Al da siguiente, el cazador deba completar las provisiones.

La noche sorprendi a los viajeros en medio de sus ocupaciones. Su cena


se compuso de pemmican, galletas y t. El cansancio, despus de haberles
abierto el apetito, les dio sueo. Durante su guardia, ambos
interrogaron ms de una vez las tinieblas creyendo or la voz de Joe,
pero, ay!, estaba muy lejos de ellos aquella voz que hubieran querido
or.
Al rayar el alba, el doctor despert a Kennedy.
-He meditado mucho -le dijo- acerca de lo que conviene hacer para
encontrar a nuestro companero.
-Cualquiera que sea tu proyecto, Samuel, lo apruebo. Habla.
-Lo ms importante es que Joe tenga noticias nuestras.
-Exacto! Si llegase a figurarse que lo abandonamos...
-l? Nos conoce demasiado! Nunca se le ocurrira semejante idea; pero
es preciso que sepa dnde estamos.
-Pero cmo?
-Montaremos en la barquilla y nos elevaremos.
-Y si el viento nos arrastra?
-No nos arrastrar, afortunadamente. El viento nos conduce al lago, y
esta circunstancia, que hubiera sido contraria ayer, hoy es propicia.
Nuestros esfuerzos se limitarn, pues, a mantenernos durante todo el da
sobre esta vasta extensin de agua. Joe no podr dejar de vernos all
donde sus miradas se dirigirn incesantemente. Acaso llegue hasta a
informarnos de su paradero.
-Lo har, sin duda, si est solo y libre.
-Y si est preso -repuso el doctor-, no teniendo los indgenas la
costumbre de encerrar a sus cautivos, nos vera y comprender el objeto
de nuestras pesquisas.
-Pero -repuso Kennedy-, si no hallamos ningun indicio, pues debemos
preverlo todo, si no ha dejado una huella de su paso, qu haremos?
-Procuraremos regresar a la parte septentrional del lago, mantenindonos
a la vista todo lo posible; all, aguardaremos, exploraremos las
orillas, registraremos las mrgenes, a las cuales Joe intentar sin duda
llegar, y no nos iremos sin haber hecho todo lo posible por encontrarlo.
-Partamos, pues -respondi el cazador.
El doctor tom el plano exacto de aquel pedazo de tierra firme que iba a
dejar y estim, segn su mapa, que se hallaba al norte del Chad, entre
la ciudad de Lari y la aldea de Ingemini, visitadas ambas por el mayor
Denham. Mientras tanto, Kennedy complet sus provisiones de carne
fresca; sin embargo, pese a que en los pantanos circundantes se
distinguan huellas de rinocerontes, manates e hipoptamos, no tuvo
ocasin de encontrar uno solo de semejantes animales.

A las siete de la maana, no sin grandes dificultades de esas que el


pobre Joe saba solucionar a las mil maravillas, desengancharon el ancla
del rbol. El gas se dilat y el nuevo Victoria se elev a doscientos
pies del suelo. Primero vacil, girando sobre s mismo; pero atrapado
luego por una corriente bastante activa, avanz sobre el lago y fue
empujado muy pronto a una velocidad de veinte millas por hora.
El doctor se mantuvo constantemente a una altura que variaba entre
doscientos y quinientos pies. Kennedy descargaba con frecuencia su
carabina. Cuando sobrevolaban las islas, los viajeros se acercaban a
tierra imprudentemente, registrando con la mirada los cotos, los
matorrales, los jarales, los puntos sombros, todas las desigualdades de
las rocas capaces de dar asilo a su compaero. Bajaban hasta situarse
muy cerca de las largas piraguas que surcaban el lago. Los pescadores,
al verles, se precipitaban al agua y regresaban a su isla, sin disimular
en absoluto el miedo que sentan.
-No se ve nada -dijo Kennedy, despus de dos horas de bsqueda.
-Aguardaremos, Dick, sin desanimarnos; no debemos de estar lejos del
lugar del accidente.
A las once, el Victoria haba avanzado noventa millas. Encontr entonces
una nueva corriente que, en ngulo casi recto, lo impeli unas sesenta
millas hacia el este. Planeaba sobre una isla muy extensa y poblada que,
en opinin del doctor, deba de ser Farram, donde se encuentra la
capital de los biddiomahs. Al doctor Fergusson le pareca que de todos
los matorrales vea salir a Joe escapndose y llamndole. Libre, lo
hubieran cogido sin dificultad; preso, se hubieran apoderado de l
repitiendo la maniobra empleada con el misionero; pero nada apareci,
nada se movi. Motivos haba para desesperarse.
A las dos y media, el Victoria avist Tangalia, aldea situada en la
margen oriental del Chad y que marc el punto extremo alcanzado por
Denham en la poca de su exploracin.
Inquietaba al doctor la direccin persistente del viento. Se senta
empujado hacia el este, arrojado de nuevo al centro de frica, a los
interminables desiertos.
-Es absolutamente indispensable que nos detengamos --dijo-, e incluso
que tomemos tierra. Debemos regresar al lago, sobre todo por Joe; pero
tratemos antes de encontrar una corriente opuesta.
Por espacio de ms de una hora, busc en diferentes zonas. El Victoria
sigui derivando tierra adentro; pero, afortunadamente, a la altura de
mil pies un viento muy fuerte lo condujo hacia el noroeste.
No era posible que Joe estuviese retenido en una de las islas del lago,
pues hubiera hallado algn medio de manifestar su presencia. Tal vez le

haban llevado a tierra. As discurra el doctor cuando volvi a ver la


orilla septentrional del Chad.
La idea de que Joe se hubiese ahogado era inadmisible. Un pensamiento
horrible cruz la mente de Fergusson y de Kennedy: los caimanes eran
numerosos en aquellos parajes. Pero ni uno ni otro tuvieron valor para
formular semejante preocupacin. Sin embargo, resultaba tan insistente
que el doctor dijo sin ms prembulos:
-Los cocodrilos no se encuentran ms que en las orillas de las islas o
del lago, y Joe habr sido bastante diestro para no caer en sus garras.
Adems, no son muy peligrosos, pues los africanos se baan impunemente
sin temer sus ataques.
Kennedy no respondi; prefera callar a discutir tan terrible
posibilidad.
El doctor distingui la ciudad de Larl hacia las cinco de la tarde. Los
habitantes estaban ocupados en la recoleccin del algodn delante de
chozas formadas con caas entretejidas, en medio de cercados muy limpios
y cuidadosamente conservados. Aquella aglomeracin de unas cincuenta
cabaas ocupaba una ligera depresin de terreno en un valle que se
extenda entre suaves colinas. La violencia del viento les haca avanzar
ms de lo que les convena; pero su direccin vari por segunda vez y
condujo al Victoria precisamente a su punto de partida en el lago, en la
especie de isla firme donde haban pasado la noche precedente. El ancla,
en lugar de encontrar las ramas del rbol, hizo presa en las races de
un haz de caas a las que daba una gran resistencia el fango del
pantano.
A duras penas pudo el doctor contener el aerstato; pero, al fin, el
viento amain al llegar la noche, que los dos amigos pasaron en vela,
casi desesperados.
XXXIV
El huracn. - Salida forzada. - Prdida de un ancla. Tristes reflexiones. - Resolucin tomada. - La tromba.
- La caravana engullida. - Viento contrario y
favorable. - Regreso al sur. - Kennedy en su puesto
A las tres de la maana, el viento soplaba tan furiosamente que el
Victoria no poda permanecer sin peligro cerca del suelo, ya que las
caas rozaban su tafetn y lo exponan a romperse.
-Tenemos que irnos, Dick -dijo el doctor-. No podemos seguir en esta
situacin.
-Pero y Joe?

-No lo abandono! Volver a por l aunque el huracn me lleve a cien


millas al norte! Pero aqu comprometemos la seguridad de todos.
-Partir sin l! -exclam el escocs con gran dolor.
-Crees acaso -repuso Fergusson- que no tengo el corazn tan lacerado
como t? Obedezco a una necesidad imperiosa!
-Estoy a tus rdenes -respondi el cazador-. Partamos.
Pero la partida ofreca grandes dificultades. El ancla, profundamente
hincada, resista a todos los esfuerzos, y el globo, tirando en sentido
inverso, aumentaba su resistencia. Kennedy no logr arrancarla; adems,
en la posicin en que se hallaba su maniobra era muy peligrosa, porque
se expona a que el Victoria ascendiese antes de poder l montar en la
barquilla.
No queriendo exponerse a una eventualidad de tanta trascendencia, el
doctor hizo regresar a la barquilla al escocs, resignndose a cortar el
cable del ancla. El Victoria dio en el aire un salto de trescientos pies
y puso directamente rumbo al norte.
Fergusson no poda dejar de someterse a esa tormenta, de manera que se
cruz de brazos absorto en sus tristes reflexiones.
Despus de algunos instantes de profundo silencio, se volvi hacia
Kennedy, no menos taciturno.
-Tal vez hayamos tentado a Dios -dijo-. No corresponde a los hombres
emprender un viaje semejante!
Y se escap de su pecho un doloroso suspiro.
-Hace apenas unos das -respondi el cazador- nos felicitbamos por
haber escapado a tantos peligros. Nos dimos los tres un apretn de
manos!
-Pobre Joe! Tan bondadoso! Con un corazn tan valiente y franco!
Deslumbrado momentneamente por sus riquezas, a continuacin sacrificaba
gustoso sus tesoros. Y ahora tan lejos de nosotros! Y el viento nos
arrastra a una velocidad irresistible!
-Dime, Samuel, admitiendo que haya hallado asilo entre las tribus del
lago, no podra hacer como los viajeros que las han visitado antes que
nosotros, como Denham y Barth? stos regresaron a su pas.
-No te hagas ilusiones, Dick! Joe no sabe una palabra de la lengua del
pas! Est solo y sin recursos! Los viajeros de que t hablas no daban
un paso sin enviar a los jefes numerosos presentes, sin llevar una gran
escolta, sin estar armados y preparados para una expedicin. Y aun as,
no podan evitar padecimientos y tribulaciones de la peor especie! Qu
quieres que haga nuestro desgraciado compaero? Qu ser de l? Es
horrible pensarlo! Jams haba experimentado pesar tan grande.
-Pero volveremos, Samuel.

-Volveremos, Dick, aunque tengamos que abandonar el Victoria, volver a


pie al lago Chad y ponernos en comunicacin con el sultn de Bornu. Los
rabes no pueden haber conservado un mal recuerdo de los europeos.
-Te seguir, Samuel! -respondi el cazador con energa-. Puedes contar
conmigo! Antes renunciaremos a terminar este viaje! Joe se ha
sacrificado por nosotros, nosotros nos sacrificaremos por l!
Esta resolucin devolvi algn valor al corazn de aquellos dos hombres.
La idea en s los fortaleci. Fergusson hizo todo lo imaginable para
encontrar una corriente contraria que le acercase al Chad; pero en aquellos
momentos era
imposible, e
incluso el
descenso resultaba
impracticable en un terreno pelado y reinando un huracn de tan
espantosa violencia.
El Victoria atraves tambin el pas de los tibes, salv el
Belad-el-Dierid, desierto espinoso que forma la frontera de Sudn, y
penetr en el desierto de arena, surcado por largos rastros de
caravanas. Muy pronto, la ltima lnea de vegetacin se confundi con el
cielo en el horizonte meridional, no lejos del principal oasis de
aquella parte de frica, dotado de cincuenta pozos sombreados por
rboles magnficos. Pero el globo no pudo detenerse. Un campamento
rabe, tiendas de telas listadas, algunos camellos que estiraban sobre
la arena su cabeza de vbora animaban aquella soledad; mas el Victoria
pas como una exhalacion, y recorri en tres horas una distancia de
sesenta millas, sin que Fergusson pudiese dominar su rumbo.
-No podemos hacer alto! -dijo-. No podemos tampoco bajar! Ni un
rbol! Ni una prominencia en el terreno! Vamos, pues, a pasar el
Sahara? Decididamente, el cielo est contra nosotros!
As hablaba, con una rabia de desesperado, cuando vio, al norte, las
arenas del desierto agitarse entre nubes de denso polvo y arremolinarse
a impulsos de corrientes opuestas.
En medio del torbellino, quebrantada, rota, derribada, una caravana
entera desapareca bajo el alud de arena; los camellos lanzaban gemidos
sordos y lastimosos; gritos y aullidos surgan de aquella niebla
sofocante. A veces un traje multicolor destacaba entre aquel caos, y el
mugido de la tempestad dominaba la escena de destruccin.
Luego la arena se acumul formando nubes compactas, y donde momentos
antes se extenda la lisa llanura, ahora se levantaba una colina an
agitada, inmensa tumba de una caravana engullida.
El doctor y Kennedy, plidos, asistan a aquel terrible espectculo. No
podan manejar el globo, que se arremolinaba en medio de corrientes
contrarias, y ya no obedeca a las diferentes dilataciones del gas.
Envuelto en los torbellinos de la atmsfera, giraba con una rapidez
vertiginosa, y la barquilla describa amplias oscilaciones; los

instrumentos colgados bajo la tienda chocaban unos con otros hasta


hacerse pedazos; los tubos del serpentn se enroscaban amenazando
romperse y las cajas de agua se agitaban con estrpito. Los viajeros no
podan orse y se agarraban con crispacin a las cuerdas, intentando
luchar contra el furor del huracn.
Kennedy, con los cabellos revueltos, miraba sin hablar; pero el doctor
haba recobrado la audacia en medio del peligro y ninguna de sus
violentas emociones se tradujo en su semblante, ni aun cuando, despus
de un ltimo remolino, el Victoria se hall sbitamente detenido en
medio de una calma inesperada. El viento del norte haba ganado la
partida y lo impela en sentido inverso por el camino de la mafana, con
no menos rapidez.
-Adnde vamos? -exclam Kennedy.
-Dejemos actuar a la Providencia, amigo Dick; he hecho mal en dudar de
ella; sabe mejor que nosotros lo que nos conviene, y ah nos tienes
regresando a los lugares que esperbamos no volver a ver.
Aquel terreno tan llano, tan igual durante la ida, se hallaba ahora
revuelto, como el mar despus de la tempestad. Una serie de pequeos
montculos, apenas asentados, jalonaban el desierto; el viento soplaba
con violencia y el Victoria volaba en el espacio.
La direccin seguida por los viajeros difera ligeramente de la que
haban tomado por la maana; as pues, hacia las nueve, en lugar de
encontrar las orillas del Chad, todava vieron el desierto que se
extenda ante ellos.
Kennedy coment el hecho.
-Da igual -respondi el doctor-. Lo importante es volver al sur;
encontraremos de nuevo las ciudades de Bornu, Wuddle y Kuka, y no
vacilar en detenerme en ellas.
-Si a ti te parece bien, a m tambin -respondi el cazador-. Pero
quiera el Cielo que no nos veamos reducidos a atravesar el desierto como
aquellos desgraciados rabes! Lo que hemos visto es horrible.
-Y se repite con frecuencia, Dick. Las travesas por el desierto son
mucho ms peligrosas que por el ocano. El desierto presenta todos los
peligros del mar, adems de fatigas y privaciones insostenibles.
-Me parece -dijo Kennedy- que el viento tiende a calmar. El polvo de los
arenales es menos compacto, sus ondulaciones disminuyen y el horizonte
se aclara.
-Mejor; es preciso examinar atentamente con el anteojo y que ningn
objeto se nos escape.
-Me encargo de ello, Samuel. En cuanto aparezca un rbol, aviso.
Y Kennedy, con el anteojo en la mano, se coloc en la proa de la
barquilla.

XXXV
La historia de Joe. - La isla de los biddiomahs. - La
adoracin. - La isla sumergida. - Las orillas del lago. El rbol de las serpientes. - Viaje a pie. Padecimientos. - Mosquitos y hormigas. - El hambre. Paso del Victoria. - Desaparicin del Victoria. Desesperacin. El pantano. - Un ltimo grito
Qu era de Joe durante la vana bsqueda de su seor?
Tras arrojarse al lago, su primer movimiento al volver a la superficie
fue levantar la vista. Vio entonces al Victoria, muy elevado ya, que
suba ms y ms a gran velocidad, la cual poco a poco fue disminuyendo,
y que luego, atrapado por una corriente violenta, desapareca hacia el
norte. Su seor, sus amigos, estaban salvados.
Ha sido una suerte -se dijo- que se me haya ocurrido la idea de
arrojarme al Chad. Si no, se le habra ocurrido al seor Kennedy, el
cual tampoco habra vacilado en hacer lo que acabo de hacer yo, porque
es muy natural que un hombre se sacrifique para salvar a dos. Eso es
matemtico.
Tranquilizado sobre este punto, Joe empez a pensar en si mismo. Se
hallaba en medio de un lago inmenso rodeado de tribus desconocidas y,
probablemente, feroces. Razn de ms para procurar salir de apuros
contando slo con sus propias fuerzas. No poda hacer otra cosa.
Antes del ataque de las aves de presa, que, en su opinin, se haban
comportado como autnticos quebrantahuesos, haba distinguido una isla
en el horizonte; resolvi, pues, dirigirse a ella, y empez a desplegar
todos sus conocimientos en el arte de la natacin, despus de
desprenderse de sus ms pesadas prendas de vestir. No le arredraba en
absoluto un paseo de cinco o seis millas; por eso mientras estuvo en el
lago no se preocup ms que de nadar con vigor y en lnea recta.
Al cabo de hora y media, la distancia que le separaba de la isla haba
disminuido considerablemente.
Pero, a medida que se acercaba a la orilla, cruzo por su mente una idea
que, siendo en un principio pasajera, se apoder luego tenazmente de su
cerebro. Saba que poblaban las orillas del lago enormes caimanes cuya
voracidad conoca.
Por ms que tuviese la mana de que todo es natural en este mundo, el
buen muchacho estaba preocupado sin poderlo remediar; antojsele que la
carne blanca deba de halagar muy particularmente el paladar de los
cocodrilos, y, por consiguiente, se iba acercando a la playa con las
mayores precauciones. En esta disposicion de nimo, hallndose a unas

cien brazas de una margen coronada de verdes rboles, lleg a su olfato


una bocanada de aire cargado de un fuerte olor a almizcle.
Ya apareci lo que yo tema! -se dijo-. El caimn no anda lejos!
Y se zambull rpidamente, aunque no lo bastante para evitar el contacto
de un cuerpo enorme, cuya escamosa epidermis le ara al pasar; se crey
perdido y empez a nadar con una precipitacin desesperada; subi a la
superficie, respir y desapareci de nuevo. Pas un cuarto de hora en
una angustia indecible que toda su filosofa no pudo dominar, creyendo
or detrs el ruido de las monstruosas mandbulas que ya casi le tenan
atrapado. Nadaba entre dos aguas, con la mayor suavidad posible, cuando
se sinti cogido por un brazo y luego por la mitad del cuerpo.
Pobre Joe! Tuvo para su seor un ltimo pensamiento y empez a luchar
con desesperacin, sintindose atrado, no hacia el fondo del lago, que
es a donde los cocodrilos suelen arrastrar la presa para devorarla, sino
hacia la superficie.
No bien pudo respirar y abrir los ojos, se vio entre dos negros que
parecan de bano, los cuales le sujetaban vigorosamente y lanzaban
gritos extraos.
-Toma! -exclam Joe-. Negros en lugar de caimanes! Mal por mal, los
prefiero. Pero cmo se atreven esos monotes a baarse en estos parajes?
Joe ignoraba que los habitantes de las islas del Chad como otros muchos
negros, se zambullen impunemente en las islas infestadas de caimanes,
sin hacerles el menor caso. Los anfibios de aquel lago gozan sobre todo
de una reputacin bastante merecida de animales inofensivos.
Pero no haba evitado Joe un peligro para caer en otro? Dio a los
acontecimientos el encargo de resolver este problema y, no pudiendo
hacer otra cosa, se dej conducir a la playa sin manifestar el menor
miedo.
Evidentemente -se deca-, estos salvajes han visto el Victoria rozando
las aguas del lago como un monstruo areo; han sido testigos lejanos de
mi cada y no pueden dejar de guardar consideraciones a un hombre cado
del cielo. Dejmosles obrar a su gusto.
Estaba Joe sumido en estas reflexiones cuando aterriz en medio de una
muchedumbre aulladora, compuesta de individuos de ambos sexos y de todas
las edades, aunque no de todos los colores. Se encontraba entre una
tribu de biddiomahs de un negro magnfico. No tuvo motivos para
avergonzarse de la ligereza de su traje, ya que se hallaba desnudo a
la ltima moda del pais.
Pero antes de tener tiempo de darse cuenta de su situacin, no pudo
equivocarse respecto a la adoracin de que era objeto, lo que no dej de
tranquilizarle, si bien la historia de Kazeh asalt su memoria.

Presiento que voy a convertirme de nuevo en un dios, en un hijo


cualquiera de la Luna! En fin, lo mismo da ese oficio que otro
cualquiera cuando no se tiene eleccin. Lo que importa es ganar tiempo.
Si veo pasar el Victoria, aprovechar mi nueva posicin para ofrecer a
mis adoradores el espectculo de una ascensin milagrosa.
Mientras se haca Joe estas reflexiones, la turba se agolpaba a su
alrededor, se prosternaba ante l, aullaba, lo palpaba, se haca
familiar, y tuvo la buena idea de ofrecerle un magnfico festn,
compuesto de leche agria y miel con arroz machacado. El digno muchacho,
que de todo saba sacar partido, hizo una de las mejores comidas de su
vida y dio a su pueblo una ajustada idea de cmo devoran los dioses en
las grandes ocasiones.
Llegada la tarde, los magos de la isla lo cogieron respetuosamente de la
mano y lo condujeron a una especie de choza rodeada de talismanes. Antes
de penetrar en ella, Joe ech una mirada bastante inquieta a algunos
montones de huesos que haba alrededor del santuario, y estaba pensando
en su posicin cuando lo encerraron en la choza.
Al anochecer, y aun despus de muy entrada la noche, oy cnticos de
fiesta, el retumbar de una especie de tambor y un estrpito de chatarra,
todo ello muy agradable para odos africanos. Coros de aullidos acompaaban interminables danzas condimentadas con contorsiones y gestos, que
se bailaban alrededor de la cabaa sagrada.
Por entre los caizos rebozados de lodo que formaban las paredes de la
choza, Joe distingua aquel conjunto ensordecedor, y tal vez en otras
circunstancias le hubiera divertido tan extraa ceremonia; pero una idea
muy desagradable atormentaba su mente. Aun mirando las cosas bajo el
mejor aspecto posible, le pareca estpido e incluso triste hallarse
perdido en aquella comarca salvaje entre semejantes tribus. De los
viajeros que haban llegado a aquellas comarcas, pocos haban vuelto a
su patria. Poda fiarse de la adoracin de que era objeto? Tena muy
buenas razones para creer en la vanidad de las grandezas humanas! Se
pregunt si, en aquel pas, la adoracin llevara hasta el extremo de
comerse al adorado.
Pese a tan lamentable perspectiva, despus de algunas horas de reflexin
el cansancio pudo ms que las ideas negras y Joe se entreg a un sueo
bastante profundo, que sin duda habra durado hasta el amanecer si no le
hubiese despertado una humedad inesperada.
Aquella humedad no tard en convertirse en agua, que subi hasta
cubrirle a Joe la mitad del cuerpo.
Qu es esto? -se dijo-. Una inundacin! Una tromba! Un nuevo
suplicio que han inventado esos negros! Pues no pienso esperar a que el
agua me llegue al cuello.

Apuntal sus atlticos hombros contra la frgil pared y consigui


derribarla. Entonces se encontr en medio del lago. No haba isla; se
haba sumergido durante la noche. Slo se vea en su lugar la inmensidad
del Chad.
Triste pas para sus propietarlos, pens Joe, y volvi a ejercitar
vigorosamente sus facultades natatorias.
Un fenmeno bastante frecuente en aquel lago haba salvado al valiente
mozo. Del mismo modo que la isla en que l se hallaba, han desaparecido
de la noche a la maana otras que presentaban la solidez de una roca, y
con frecuencia las poblaciones ribereas han tenido que recoger a los
infelices que han escapado con vida de tan terribles catstrofes.
Joe ignoraba esta particularidad, mas no por eso dej de aprovecharse de
ella. Descubri una barquichuela abandonada y no tard en alcanzarla. No
era ms que un tronco de rbol toscamente ahuecado. Tena dentro,
afortunadamente, un par de remos, y Joe se dej llevar a la deriva por
una corriente bastante rpida.
Orientmonos -se dijo-. La estrella Polar, que desempea honradamente
su oficio de indicar a todo el mundo el camino del norte, vendr gustosa
en mi ayuda.
Se dej llevar por la corriente, pues vio con satisfaccin que le
llevaba a la orilla septentrional del lago. Hacia las dos de la maana
puso el pie en un promontorio cubierto de caas espinosas que parecian
muy molestas hasta para un filsofo; pero con mucha oportunidad se
hallaba all un rbol que le ofreca asilo entre sus ramas. Joe trep a
l para mayor seguridad, y aguard dormitando, la luz del alba.
Lleg la maana con esa rapidez propia de las regiones ecuatoriales. Joe
ech una mirada al rbol que le haba servido de refugio durante la
noche, y le hel de terror un espectculo inesperado. Las ramas del
rbol estaban literalmente cubiertas de serpientes y camaleones, bajo
cuyos apretados anillos desapareca el follaje. Hubirase dicho que era
un rbol de una especie nueva que produca reptiles, los cuales, a los
primeros rayos del sol, empezaron a agitarse y retorcerse. Joe experiment un sentimiento de terror mezclado con asco y se tir del rbol
entre desapacibles silbidos.
-He aqu una aventura a la que nadie dar crdito -dijo.
No saba que las ltimas cartas del doctor Vogel mencionaban esa
singularidad de las orillas del Chad, donde los reptiles son ms
numerosos que en ningn otro pas del mundo. Despus de lo que acababa
de ver, Joe resolvi ser ms circunspecto en lo sucesivo y, orientndose
por el sol, emprendi de nuevo su peregrinacin hacia el noroeste. Evit
con el mayor cuidado cabaas, chozas, barracas, cuevas, en una palabra,
todo lo que pudiera servir de receptculo a la raza humana.

Cuntas veces levant la vista al cielo! Esperaba ver al Victoria, y,


aunque lo busc en vano durante todo aquel da de marcha, no por ello
disminuy en lo ms mnimo la confianza que tena en su seor. Mucha
firmeza de carcter necesitaba para aceptar tan filosficamente su
situacin. Unise el hambre a la fatiga, porque un hombre no repara sus
fuerzas con races, mdula de arbustos y frutas poco nutritivas; y sin
embargo, segn sus clculos haba avanzado unas veinte millas hacia el
oeste. Las caas del lago, las acacias y las mimosas haban lacerado con
sus espinas su cuerpo, y sus pies ensangrentados sufran al andar
crueles dolores. Pero logr sobreponerse a sus padecimientos y resolvi
pasar la noche junto al Chad.
All tuvo que soportar las atroces picaduras de millares de insectos. La
tierra estaba literalmente cubierta de moscas, mosquitos y hormigas de
media pulgada de largo. A las dos horas de estar en aquel sitio no le
quedaba ya a Joe ni una hilacha de la poca ropa que llevaba. Las
hormigas la haban devorado toda sin dejarle ni un harapo. Aqulla fue
una noche horrible, en la que el viajero fatigado no encontr ni un
instante de reposo. Los jabales, los bfalos y los ajubs, manates
bastante agresivos, se agitaban entre la maleza y en las aguas del lago,
y un concierto de fieras retumbaba en la noche. Joe no se atreva a
moverse. Su resignacion y su paciencia eran ya casi insuficientes para
sobrellevar una situacin semejante.
Lleg por fin el da. Joe se levant precipitadamente, y jzguese cul
sera su asco al ver con que inmundo animal haba compartido su cama:
un sapo! Un sapo que meda cinco pulgadas de largo, un animal monstruoso, repugnante, que le miraba con sus grandes ojos redondos. Joe
sinti que se le contraa el estmago y, sacando alguna fuerza de su
propia repugnancia, corri al lago y se zambull en sus aguas. Aquel
bao mitig un poco la comezn que le atormentaba y, despus de mascar
unas cuantas hojas, volvi a emprender su camino con una obstinacion y
un empeo de los que l mismo no saba lo que haca, aunque senta en su
interior un poder superior a la desesperacin.
Sin embargo, le torturaba un hambre terrible, vindose obligado a
ceirse fuertemente una liana en torno al cuerpo. Su estmago, menos
resignado que l, se quejaba; con todo, senta un bienestar relativo al
comparar sus padecimientos con los sufridos en el desierto, cuando le
acosaba la sed, pues ahora poda saciarla a cada paso.
Dnde estar el Victoria? -se preguntaba-. El viento viene del norte,
cmo es que el globo no vuelve hacia el lago? Sin duda mi seor se
habr detenido en algn sitio para restablecer el equilibrio; para el
efecto debi de bastarle el da de ayer, y, por consiguiente, es muy
posible que hoy... Pero, procedamos como si le hubiese perdido para

siempre. Despus de todo, si tuviera la suerte de llegar a una de las


poblaciones del lago, me hallara en la misma posicin que los viajeros
de que me ha hablado mi seor. Por qu no haba de salir yo de apuros
como ellos? Algunos han regresado a su pas, qu diablos!... Valor, y
veremos!
Y mientras hablaba, andaba, y andando lleg a un bosque donde encontr a
un grupo de negros salvajes ocupados en emponzoar sus flechas con zumo
de euforbio. Tal actividad constituye una de las principales ocupaciones
de las tribus de aquellas comarcas y se efecta con una especie de
ceremonia solemne. El intrpido Joe se detuvo antes de que lo vieran.
Inmvil y sin respirar, se hallaba oculto en la maleza cuando, al alzar
la vista, vio entre el follaje al Victoria, que se diriga hacia el lago
apenas a cien pies de su cabeza. Y no poda dar ninguna voz para que le
oyeran, ni tampoco salir de su escondrijo para dejarse ver!
Una lgrima asom a sus ojos, y no de desesperacin, sino de
reconocimiento. Su seor le estaba buscando! Su seor no le
abandonaba! Tuvo que esperar a que se marchasen los negros y entonces
pudo salir de la maleza y dirigirse a la orilla del Chad.
Pero entonces el Victoria se perda a lo lejos en el cielo. Joe, que
abrigaba la conviccin de que volvera a pasar, resolvi esperarlo; y
volvi a pasar, efectivamente, pero ms al este. Joe corri, hizo mil
seas, dio mil gritos... En vano! Un viento violento arrastraba al globo a una velocidad irresistible.
La energa y la esperanza abandonaron por primera vez el corazn del
desgraciado. Se vio perdido, crey que su seor haba partido para no
volver y le falt hasta la fuerza para seguir reflexionando con
serenidad.
Como un loco, con los pies ensangrentados y el cuerpo magullado, estuvo
andando, andando sin parar durante todo el da y parte de la noche. Se
arrastraba, ya de rodillas, ya a gatas; vea acercarse el momento en
que, faltndole las fuerzas, tena que morir.
As lleg a un pantano, o ms bien a lo que pronto supo que era un
pantano, pues estaba ya muy entrada la noche, y cay inesperadamente en
l. A pesar de sus esfuerzos, a pesar de su desesperada resistencia, se
fue hundiendo poco a poco en aquel terreno cenagoso, que a los pocos
minutos ya le cubra la mitad del cuerpo.
Aqu est la muerte! -se dijo-. Y qu muerte!
Luch, forceje con denuedo, hasta con rabia, pero sus esfuerzos slo
servan para sepultarle ms y ms en aquella tumba que se cavaba l
mismo. Ni el tronco de un rbol, ni una miserable caa donde agarrarse!
Comprendi que todo para l haba concluido y cerr los ojos.
-Seor! Seor! Socorro ... ! -grit.

Y su voz desesperada, aislada, ahogada ya, se perdi en el silencio de


la noche.
XXXVI
Un grupo a lo lejos. - Un tropel de rabes. - La
persecucin. - Es l! - Cada del caballo. - El rabe
estrangulado. - Una bala de Kennedy. - Maniobra. Rescate al vuelo. - Joe a salvo
Desde que Kennedy haba vuelto a tomar su puesto de observacin en la
proa de la barquilla, no ces un momento de escudriar con la mayor
atencin el horizonte.
Pasado algn tiempo, se volvi al doctor y le dijo:
-Si no me equivoco, all a lo lejos hay un grupo en movimiento, no
sindome an posible distinguir si es de hombres o de animales. Lo
cierto es que se agitan violentamente, pues levantan una nube de polvo.
-No ser un viento contrario -pregunt Samuel-, tromba que nos
arrastrara de nuevo hacia el norte?
Y se levant para examinar el horizonte.
-No lo creo, Samuel -respondi Kennedy-. Es una manada de gacelas o de
toros salvajes.
-Tal vez, Dick; pero, sea lo que sea, se halla al menos a nueve o diez
millas de distancia, y yo no alcanzo a ver nada, ni aun con el anteojo.
-De todos modos, no lo perder de vista. Hay, en lo que vislumbro, algo
extraordinario que excita mi curiosidad sin saber por qu; dirase que
es una maniobra de caballera. Y loes! Son jinetes! Mira!
El doctor observ con atencin el grupo indicado.
-Creo que tienes razn -dijo-; es un destacamento de rabes o de tibes,
que lleva la misma direccion que nosotros. Pero nosotros corremos mucho
ms y les daremos alcance enseguida. Dentro de media hora estaremos en
condiciones de ver y juzgar lo que debemos hacer.
Kennedy segua mirando atentamente con el anteojo. La masa de jinetes se
haca cada vez ms visible; algunos de ellos se apartaban del grupo.
-Evidentemente -repuso Kennedy-, es una maniobra o una cacera. Dirase
que esas gentes persiguen algo. Y me gustara saber lo que es.
-Paciencia, Dick. Dentro de poco los alcanzaremos y hasta les dejaremos
atrs, si no toman otra direccion; avanzamos a una velocidad de veinte
millas por hora, y no hay caballo que resista semejante carrera.
Kennedy sigui observando y unos minutos despus dijo:
-Son rabes corriendo a todo escape. Los distingo perfectamente. Hay
unos cincuenta. Veo sus ropajes ahuecados por el viento. Es un ejercicio

de caballera. Su jefe les precede a una distancia de cien pasos, y


todos le siguen precipitadamente.
-Sean quienes sean, Dick, no deben inspirarnos ningun miedo; pero si es
necesario, nos elevaremos.
-Aguarda, aguarda, Samuel! -exclam Dick-. Es curioso! -aadi,
despus de un nuevo examen-. Hay algo que no puedo explicarme. A juzgar
por sus esfuerzos y la irregularidad de su lnea, esos rabes no siguen,
sino que persiguen.
-Ests seguro de ello, Dick?
-Evidentemente. No me equivoco Es una cacera, pero van a la caza de
un hombre! El que les precede no es su jefe, sino un fugitivo.
-Un fugitivo! -dijo Samuel, conmovido.
-S!
-No lo perdamos de vista y esperemos.
En poco tiempo disminuy tres o cuatro millas de distancia que separaba
el globo de los jinetes, pese a la prodigiosa ligereza con que stos
corran.
-Samuel! Samuel! -exclam Kennedy con voz trmula.
-Qu ocurre, Dick?
-Es una alucinacin? Es posible?
-Qu quieres decir?
-Espera.
El cazador limpi rpidamente los cristales del anteojo y volvi a
mirar.
-Qu? -le pregunt el doctor.
-Es l, Samuel!
-l! -exclam ste.
l! Aquella palabra lo deca todo. No haba necesidad de nombrarle.
-Es l a caballo! A menos de cien pasos de sus enemigos! Huye!
-Es Joe! -dijo el doctor, palideciendo.
-No puede vernos en su fuga!
-Nos ver! -respondi Fergusson, disminuyendo la llama del soplete.
-Pero cmo?
-Dentro de cinco minutos estaremos a cincuenta pies de tierra; dentro de
quince estaremos encima de l.
-Debemos disparar un tiro para prevenirle.
-No! No puede retroceder! Le cortan la retirada!
-Qu hacer, pues?
-Aguardar.
-Aguardar! Y esos rabes?
-Los alcanzaremos! Los dejaremos atrs! Nos encontramos a menos de dos
millas de ellos; con tal de que el caballo de Joe resista...

-Dios bendito! -exclam Kennedy.


-Qu pasa?
Kennedy haba lanzado un grito de desesperacin al ver a Joe rodar por
tierra. Su caballo, rendido, extenuado, acababa de caer.
-Nos ha visto! -exclam el doctor-. Al levantarse nos ha hecho una
sea!
-Pero los rabes van a alcanzarle! A qu espera?
Ah! Valiente! Hurra! -grit el cazador, sin poder reprimir su
entusiasmo.
Joe, tras levantarse en el preciso instante en que se abalanzaba sobre
l uno de los jinetes ms rpidos, dio un salto como una pantera, evit
el golpe, se lanz a la grupa, asi al rabe de la garganta, lo
estrangul, lo derrib y prosigui en el caballo de su enemigo su rpida
fuga.
Los rabes lanzaron un grito de furor; pero centrados totalmente en la
persecucin del fugitivo, no haban visto al Victoria, que estaba
quinientos pasos detrs de ellos y a menos de treinta pies del suelo.
Ellos distaban entonces del perseguido menos de veinte cuerpos de
caballo.
Uno de ellos estaba ya casi tocando a Joe, e iba a traspasarle con su
lanza cuando Kennedy, que segua todos sus movimientos, lo derrib de un
balazo.
Joe ni siquiera se volvi al or el disparo. Una parte de los
perseguidores se detuvo e hinc la frente en el polvo al ver el
Victoria; pero los dems continuaron acosando de cerca al fugitivo.
-Pero qu hace Joe? -exclam Kennedy-. No se detiene!
-Sabe lo que se hace, Dick! Le he comprendido! Sigue la direccin del
globo! Cuenta con nuestra inteligencia! Bien, valiente! Se lo
arrebataremos a los rabes en sus mismas barbas! No estamos ms que a
doscientos pasos.
-Qu hay que hacer? -pregunt Kennedy.
-Deja la carabina.
-Ya est-dijo el cazador, soltando el arma-. Y ahora?
-Puedes sostener en tus brazos ciento cincuenta libras de lastre?
-Aunque sean ms.
-Bastan las que te digo.
Y el doctor fue amontonando sacos de arena sobre los brazos de Kennedy.
-Colcate en la popa de la barquilla y estte preparado para echar todo
el lastre de golpe. Pero, por Dios! No lo arrojes antes de que te lo
diga.
-Descuida!
-De otro modo, erraramos el golpe y perderamos a Joe irremisiblemente.

-Te comprendo perfectamente.


El Victoria caa entonces casi verticalmente sobre el grupo de jinetes
que perseguan a Joe a galope tendido. El doctor, en la proa de la
barquilla, tena en la mano la escala desplegada, preparado para
soltarla en el momento preciso. Joe se haba mantenido a una distancia
de cincuenta pies de los perseguidores, a quienes el Victoria dej algo
rezagados.
-Atencin, Kennedy!
-Cuando digas.
-Joe ... ! Alerta ... ! -grit el doctor con voz sonora al tiempo que
soltaba la escala, cuyos ltimos peldaos levantaron polvo del suelo.
Al llamarle el doctor, Joe, sin detener el caballo, haba vuelto la
cabeza; la escala se despleg junto a l y, en un momento, se agarr a
ella.
-Abajo! -grit el doctor a Kennedy.
-All va!
Y el Victoria, descargado de un peso superior al de Joe, se elev ciento
cincuenta pies de golpe.
Joe se agarr con fuerza a la escala para no ceder a sus violentas
sacudidas; hizo a los rabes una mueca indescriptible y, trepando con la
agilidad de un mono, lleg a los brazos de sus compaeros.
~Seor! Seor Dick! -exclam.
Y, rendido por la emocin y la fatiga, cay desvanecido, mientras
Kennedy, casi delirante, exclamaba:
-Salvado! Salvado!
-Pues no faltaba ms! -dijo el doctor, que haba recobrado su
impasibilidad habitual.
Joe estaba casi desnudo y llevaba impresos sus padecimientos en los
ensangrentados
brazos en
el cuerpo,
cubierto de
cardenales y
magulladuras. El doctor cur sus heridas y lo acost bajo la tienda.
Joe recobr luego el sentido y pidi un vaso de aguardiente, que el
doctor le dej beber, porque a Joe no haba que tratarlo como a la
generalidad de los enfermos. Despus de beber, el valiente criado
estrech la mano de sus dos compaeros y se manifest dispuesto a contar
su historia.
Pero, como el doctor no le permiti hablar, concili un profundo sueo,
que bien lo necesitaba.
En aquellos momentos el Victoria trazaba una lnea oblicua hacia el
oeste. Empujado por un viento muy fuerte, volvi a ver las orillas del
desierto espinoso por encima de las palmeras curvadas o arrancadas por
el mpetu de la tormenta; y, tras haber recorrido casi doscientas millas
desde el rescate de Joe, el anochecer super los 100 de longitud.

XXXVII
El camino del oeste. - El despertar de Joe. - Su
terquedad. - Fin de la historia de Joe. - Tegelel Zozobras de Kennedy. - Rumbo al norte. - Una noche
cerca de Agads
Durante la noche pareci que el viento tambir quera descansar de sus
fatigas del da, y el Victoria per maneci pacficamente sobre la copa
de un corpulento sicomoro. El doctor y Kennedy se repartieron la
guardia, y Joe durmi de un tirn por espacio de veinticuatro horas.
-Que duerma -dijo Fergusson-. El reposo es el nico remedio que
necesita, y la naturaleza se encargar de completar su curacin.
Al amanecer volvi a soplar un viento fuerte, pero variable, tan pronto
se diriga al norte como al sur, aunque finalmente el Victoria fue
empujado hacia el oeste.
El doctor, mapa en mano, reconoci el reino de Damergu, territorio de
suaves ondulaciones y muy frtil, con aldeas cuyas chozas estn
construidas con altas caas y ramas de asalpesia entrelazadas. En los
campos cultivados, las gavillas se alzaban sobre una especie de andamios
destinados a preservarlas de la accin de ratones y termitas.
No tardaron en llegar a la ciudad de Zinder, fcil de reconocer por su
gran plaza de las ejecuciones, en cuyo centro se levanta el rbol de la
muerte; al pie de ste vela el verdugo y cualquiera que pasa bajo su
sombra es inmediatamente ahorcado.
Consultando la brjula, Kennedy no pudo abstenerse de decir:
-Otra vez rumbo al norte!
-Qu importa? Si el viento nos lleva a Tombuct, no tendremos motivos
de queja. Nunca se habr verificado un viaje en mejores condiciones.
-Ni con mejor salud -aadi Joe, asomando su apacible semblante por
entre las cortinas de la tienda.
-Aqu tenemos a nuestro valiente amigo, a nuestro salvador! Qu tal
va?
-De maravilla, seor Kennedy, de maravilla. Nunca he estado mejor que
ahora. No hay nada que entone tanto a un hombre como un viaje de recreo
precedido de un bao en el Chad. No es cierto, seor?
-Noble corazn! -respondi Fergusson, estrechndole la mano-. cuntas
angustias e inquietudes nos has ocasionado!
-Y ustedes a m, qu? Creen que estaba muy tranquilo pensando en su
suerte? Bien pueden vanagloriarse de haberme hecho pasar un miedo
mortal!
-Nunca nos entenderemos, Joe, si te tomas las cosas de ese modo.

-Ya veo que la cada no le ha cambiado -aadi Kennedy.


-Tu desprendimiento ha sido sublime, muchacho, y nos ha salvado, porque
el Victoria caa en el lago y una vez all, nada podra sacarlo.
-Pero si mi desprendimiento, como les gusta llama a mi zambullida, les
ha salvado, no me ha salvado tam bin a m, puesto que aqu estamos los
tres sanos y sal vos? No tenemos, por consiguiente, nada que
agradecernos.
-No hay manera de entenderse con este mozo -dijo el cazador.
-La mejor manera de entendernos -replic Joe- es no hablar ms del
asunto. Lo pasado, pasado. Bueno o malo, no hay que recordarlo.
-Qu terco eres! -dijo el doctor, riendo-. Pero nos contars al menos
tu historia?
-Si se empean! Pero antes voy a asar este soberbio ganso, pues ya veo
que el seor Dick ha hecho de las suyas.
-Ya lo creo, Joe!
-Pues bien; vamos a ver cmo se porta un ganso de frica en un estmago
europeo.
Una vez dorado el ganso al calor del soplete, fue devorado al instante.
Joe comi en abundancia, como era natural que lo hiciese despus de tan
prolongado ayuno.
Despus del t y del grog, puso a sus compaeros al corriente de sus
aventuras;
habl
con
cierta
emocin,
pese
a
considerar
los
acontecimientos bajo el punto de vista de su filosofa habitual. El
doctor le estrech varias veces la mano, al ver en l un criado ms
interesado en la salvacin de su seor que en la suya propia, y,
respecto a la sumersin de la isla de los biddiomahs, le explic la
frecuencia en el lago Chad de tan notable fenmeno.
Por fin, Joe, prosiguiendo su narracin, lleg al momento en que,
hundido en el pantano, lanz un ltimo grito de desesperacin.
-Yo me crea perdido, seor, y a usted se dirigian mis pensamientos.
Realic terribles esfuerzos sin que pueda decir cmo; estaba totalmente
decidido a no dejarme engullir sin oponer resistencia cuando, a dos pasos de m, qu creen que vi? Un pedazo de cuerda recin cortada!
Multipliqu mis esfuerzos y, echando el resto, pude llegar a coger el
cable, tir de l y, despus de mucho tirar, puse el pie en tierra
firme. En el otro extremo de la cuerda encontr un ancla... Oh, seor!
Y creo que tengo todo el derecho a llamarla el ancla de la salvacin, si
usted no ve ningn inconveniente en ello. La reconoc! Era un ancla
del Victoria! Ustedes haban tomado tierra en aquel mismo punto! Segu
la direccin de la cuerda, que me indicaba la suya, y despus de nuevos
esfuerzos sal del atolladero. Con la libertad de mis miembros haba
recobrado el nimo, y camin durante parte de la noche alejndome del

lago. Llegu al fin a la entrada de un inmenso bosque, donde haba un


cercado en el que pastaban tranquilamente unos cuantos caballos. No les
parece que hay ocasiones en la vida en que no hay nadie que no sepa
montar a caballo? Sin perder un minuto en reflexionar, me mont de un
salto en uno de los cuadrpedos y ech a correr a todo escape en direccin al norte. No les hablar de las ciudades que no vi ni de las
aldeas que evit. Atraves campos sembrados, salt zanjas, corr, vol y
as llegu a las lindes de las tierras cultivadas. Estaba en el
desierto. Mejor! Tendra ms horizonte ante m y observara ms objetos
mi mirada. Esperaba ver al Victoria, que no deba de andar muy lejos,
pero no fue as. Segu al galope y al cabo de tres horas me met como un
imbcil en un campamento de rabes. Ah! Qu persecucin! Seor
Kennedy, le aseguro que un cazador no sabe lo que es una cacera hasta
que ha sido cazado l mismo. Le aconsejo, sin embargo, que no desee
saberlo a tanta costa. Mi caballo no poda ms, los brbaros me seguan
de cerca, los tena ya encima... En ese momento me ca y, no quedndome
otro recurso, salt a la grupa de uno de mis perseguidores. Yo no le
deseaba ningn mal, y no debe guardarme ningn rencor por haberle
estrangulado. Pero yo les haba visto..., y el resto ya lo saben. El
Victoria me sigui y ustedes me cogieron al vuelo, como se coge una
sortija en el juego de este nombre. No tena razn en confiar? Ya ve,
seor Samuel, que todo lo que ha pasado es muy sencillo y lo ms natural
del mundo. Dispuesto estoy a repetir lo hecho, si la ocasin lo
requiere. Es cosa de la que ni siquiera vale la pena de hablar.
-Mi buen Joe! -respondi el doctor, muy conmovido-. No en vano
confibamos en tu inteligencia y destreza!
-No hay ms que seguir los acontecimientos para salir de apuros. Lo
mejor es aceptar las cosas como se presentan.
Durante la narracin de Joe, el globo haba salvado rpidamente una
extensin de pas considerable; Kennedy seal en el horizonte una
multitud de casas que ofrecan el aspecto de una ciudad. El doctor consult el mapa y reconoci la ciudad de Tagelel, en el Damergu.
-Aqu -dijo- volveremos a encontrar el camino de Barth. Tenemos a la
vista el punto donde se separ de sus dos compaeros, Richardson y
Overweg. El primero deba seguir la senda de Zinder, y el segundo la de
Moradi, y ya sabis que, de los tres viajeros, Barth es el nico que
volvi a Europa.
-As pues -dijo el cazador-, siguiendo en el mapa la direccin del
Victoria, avanzamos directamente hacia el norte.
-Directamente, amigo Dick.
-Y eso no te inquieta un poco?
-Por qu?

-Porque nos dirigimos a Trpoli cruzando el gran desierto.


-Espero no ir tan lejos, amigo mo.
-Dnde, pues, piensas detenerte?
-Dime, Dick, no sientes curiosidad por ver Tombuct?
-Tombuct?
-Sin duda -repuso Joe-. Nadie debe permitirse hacer un viaje a frica
sin visitar Tombuct.
-Sers el quinto o sexto europeo que haya visto esa ciudad misteriosa.
-Pues vamos a Tombuct.
-Entonces deja que lleguemos a 170 o 180 de latitud, y all buscaremos
un viento favorable que nos empuje hacia el oeste.
-De acuerdo -respondi el cazador-. Pero tenemos an que avanzar mucho
hacia el norte?
-Ciento cincuenta millas, al menos.
-Entonces -replic Kennedy-, voy a dormir un poco.
-Duerma -respondi Joe-, y usted tambin, seor. Sin duda tienen
necesidad de descanso, porque les he hecho velar de una manera
indiscreta.
El cazador se tendi bajo la tienda; pero Fergusson, que era
infatigable, permaneci en su puesto de observacin.
Tres horas despus, el Victoria salvaba con suma rapidez un terreno
pedregoso, con hileras de altas montaas peladas de base grantica.
Algunos picos aislados llegaban a alcanzar una altura de cuatro mil
pies. Las jirafas, los antlopes y los avestruces saltaban con maravillosa agilidad entre bosques de acacias, mimosas, guamos y palmeras.
Tras la aridez del desierto, la vegetacin recobraba su imperio. Aqul
era el pas de los kailuas, que se tapan la cara con una banda de
algodn, igual que sus peligrosos vecinos los tuaregs.
A las diez de la noche, despus de una soberbia travesa de doscientas
cincuenta millas, el Victoria se detuvo sobre una ciudad importante, de
la cual, al suave resplandor de la luna, se vea una parte medio en
ruinas. Algunas cpulas y minaretes de mezquitas reflejaban en distintos
puntos los blancos rayos de la luna, y el doctor calculando la altura de
las estrellas, reconoci que se hallaban en las inmediaciones de Agads.
Dicha ciudad, centro en otro tiempo de un inmenso comercio, caminaba ya
rpidamente hacia su ruina en la poca en que la visit el doctor Barth.
El Victoria, aprovechando la oscuridad, tom tierra a dos millas de
Agads, en un gran campo de mijo. La noche fue bastante tranquila; a las
cinco de la maana el globo se vio solicitado hacia el oeste, incluso un
poco al sur, por un viento ligero.
Fergusson se apresur a aprovechar tan excelente ocasin. Se elev
rpidamente y parti envuelto en los rayos del sol naciente.

XXXVIII
Travesa rpida. - Resoluciones prudentes. Caravanas. - Chubascos continuos. - Gao. - El Nger.
- Golberry, Geoffroy y Gray. - Mungo- Park. - Laing
y Ren Cailli. - Clapperton. - John y Richard Lander
El da 17 de mayo fue tranquilo, y sin ningn incidente. El desierto
empezaba de nuevo. Un viento no muy fuerte volva a empujar al Victoria
hacia el sudoeste; el globo no oscilaba ni a derecha ni a izquierda,
trazando su sombra en la arena una lnea absolutamente recta.
El doctor, antes de partir, haba renovado prudentemente su provisin de
agua, temiendo no poder tomar tierra en aquellas comarcas plagadas de
tuaregs. La meseta, cuya elevacin era de mil ochocientos pies sobre el
nivel del mar, descenda hacia el sur. Cortando el camino de Agads a
Murzuk, en el que se distinguan muchas pisadas de camellos, los
viajeros llegaron por la noche a 160 de latitud y 40 55' de longitud,
despus de haber recorrido ciento ochenta millas de prolongada monotona.
Durante aquel da, Joe condiment las ltimas aves, que no haban
recibido ms que una preparacin preliminar; para cenar sirvio unos
pinchitos de chocha sumamente apetitosos. Como el viento era favorable,
el doctor resolvi proseguir su camino durante la noche, muy clara por
alumbrarla una luna casi llena.
El Victoria ascendi a una altura de quinientos pies, y en toda aquella
travesa nocturna, de unas sesenta millas, no se habra visto turbado ni
el ligero sueo de un nio.
El domingo por la maana vari de nuevo el viento hacia el noroeste.
Algunos cuervos cruzaban los aires, y en el horizonte se distinguan
numerosos buitres, que afortunadamente no se acercaron.
La aparicin de aquellas aves indujo a Joe a cumplimentar a su seor por
su feliz idea de embutir un globo dentro de otro.
~Qu sera de nosotros a estas horas -dijo- con un solo envoltorio?
Este segundo globo es como la lancha del buque que reemplaza a ste en
caso de naufragio.
-Tienes razn, Joe; pero mi lancha me causa alguna zozobra, pues no vale
tanto como el buque.
-Qu quieres decir? -pregunt Kennedy.
-Quiero decir que el nuevo Victoria es inferior al otro; bien porque la
tela se haya desgastado a causa del roce, o bien porque la gutapercha se
haya derretido al calor del serpentn, lo cierto es que noto cierta
prdida de gas. Hasta ahora no es gran cosa, pero no deja de ser

apreciable. Tenemos tendencia a bajar, y para impedirlo me veo obligado


a dar mayor dilatacin al hidrogeno.
-Demonios! -exclam Kennedy-. No se me ocurre ninguna solucin.
-No la tiene, amigo Dick, por lo que creo que deberamos darnos prisa, e
incluso evitar detenernos de noche.
-Estamos an lejos de la costa? -pregunt Joe.
-Qu costa, muchacho? Sabemos acaso adnde nos conducir el azar? Todo
lo que puedo decirte es que Tombuct todava se encuentra cuatrocientas
millas a oeste.
-Y cunto tiempo tardaremos en llegar?
-Si el viento no nos desva demasiado, cuento con encontrar dicha ciudad
el martes al anochecer.
-Entonces -dijo Joe, sealando una larga comitiva de bestias y de
hombres que avanzaba por el desierto llegaremos antes que aquella
caravana.
Fergusson y Kennedy se asomaron y vieron una gran aglomeracin de seres
de toda especie. Haba all ms de ciento cincuenta camellos, de esos
que por doce mutkabas de oro van de Tombuct a Tafilete con una carga de
quinientas libras. Todos llevaban bajo la cola un talego destinado a
recoger sus excrementos, que es el nico combustible con que se puede
contar en el desierto.
Aquellos camellos de los tuaregs son de una especie superior a todas las
dems, pues pueden pasar de tres a siete das sin beber y dos sin comer;
adems, superan en ligereza a los caballos y obedecen con inteligencia
al khabir o conductor de la caravana. Son conocidos en el pas con el
nombre de meharis.
Tales fueron los pormenores dados por el doctor, mientras sus compaeros
contemplaban aquella multi-

tud de hombres, mujeres y nios que caminaban penosamente por una arena
movediza, contenida nicamente por algunos cardos, hierbas agostadas y
zarzales muy ruines. El viento borraba casi instantneamente la huella
de sus pasos.
Joe pregunt cmo lograban los rabes orientarse en el desierto y
encontrar los pozos esparcidos en aquella soledad inmensa.
-Los rabes -respondi Fergusson- han recibido de la naturaleza un
maravilloso instinto para reconocer su rumbo. Donde un europeo se
desorientara, ellos no vacilan nunca. Una piedra insignificante, un
guijarro, una hierbecita, el indiferente matiz de las arenas les bastan
para avanzar con seguridad completa. Durante la noche se guan por la
estrella Polar; no andan ms que dos millas por hora y descansan a

medioda, que es cuando hace ms calor. No hace falta decir ms para


comprender cunto tiempo invertirn en atravesar el Sahara, que es un
desierto de ms de novecientas millas.
Pero el Victoria ya se encontraba lejos de las miradas atnitas de los
rabes, que debieron de envidiar su rapidez. Por la tarde pasaba por los
20 26' de longitud, y durante la noche avanz ms de un grado.
El lunes cambi el tiempo completamente. Empez a diluviar, y fue
preciso resistir el exceso de peso con que la lluvia cargaba el globo y
la barquilla. Aquel aguacero continuado explicaba que toda la superficie
del pas fuese una inmensa cinaga; reapareca la vegetacin, con
mimosas, baobabs y tamarindos.
Era el Sonray, con sus aldeas pobladas de chozas, cuyos techos presentan
cierta semejanza con gorros armenios. Haba pocas montaas, reducindose
stas a colinas muy bajas que forman barrancos y despeaderos
incesantemente cruzados por chochas y pintadas. Un impetuoso torrente
cortaba en diversos puntos las sendas, que los indgenas atravesaban
agarrndose a un bejuco tendido entre dos rboles. Los bosques iban poco
a poco siendo reemplazados por junglas donde se agitaban caimanes,
hipoptamos y rinocerontes.
-No tardaremos en ver el Nger -anunci el doctor-; el terreno se
metamorfosea en la proximidad de los grandes ros. Esos caminos
andantes, segn una feliz expresion, han trado con ellos primero la
vegetacin y ms adelante traern la civilizacin. As es como el Nger,
en su trayecto de doscientas cincuenta millas, ha sembrado en sus
mrgenes las ms importantes ciudades de frica.
-Eso -dijo Joe- me recuerda la historia de aquel gran admirador de la
Providencia, de la cual deca que era acreedora a sus aplausos por haber
hecho pasar los ros por las grandes ciudades.
Hacia medioda, el Victoria pas sobre una poblacin llamada Gao, que
fue en otro tiempo una gran capital y a la sazn se hallaba reducida a
una aglomeracin de chozas bastante miserables.
-He aqu el sitio -dijo el doctor- por el cual Barth atraves el Nger a
su regreso de Tombuct, el Nger, ese ro famoso de la antigedad, el
rival del Nilo, al cual la supersticin pagana atribuy un origen
celestial. El Nger, como el Nilo, ha atrado la atencin de los gegrafos de todos los tiempos, y su exploracin, ms an que la del Nilo,
ha costado numerosas vctimas.
El Nger corra entre dos orillas muy separadas una de otra, y sus aguas
fluan hacia el sur con cierta violencia; pero los viajeros apenas
tuvieron tiempo de observar sus curiosos contornos.
-Me dispongo a hablaros de ese ro -dijo Fergusson-, y est ya lejos de
nosotros! El Nger, que casi puede competir con el Nilo en longitud,

recorre una extensin inmensa del pas, y segn la comarca que atraviesa
toma los nombres de Dhiuleba, Mayo, Egghirreou, Quorra y otros, todos
los cuales significan el ro.
-Sigui el doctor Barth este camino? -pregunt Kennedy.
-No, Dick. Al dejar el lago Chad atraves las principales ciudades de
Bornu, y cruz el Nger por Sau, cuatro grados ms abajo de Gao. Luego
penetr en el seno de las inexploradas comarcas que el Nger encierra en
su recodo y, despus de ocho meses de nuevas fatigas, lleg a Tombuct,
lo que nosotros, con un viento tan rpido, haremos en tres das escasos.
-Se ha descubierto el nacimiento del Nger? -pregunt Joe.
-Hace ya mucho tiempo -respondi el doctor-. El reconocimiento del Nger
y de sus afluentes atrajo numerosas exploraciones, de las cuales os
indicar las principales. De 1749 a 1758, Adamson reconoce el ro y
visita Gorea. De 1785 a 1788, Golberry y Geoffroy recorren los desiertos
de la Senegambia y suben hasta el pas de los moros, que asesinaron a
Saugnier, Brisson, Adam, Riley, Cochelet y otros muchos infortunados.
Viene entonces el ilustre Mungo-Park, amigo de Walter Scott y escocs
como l. Enviado en 1795 por la Sociedad africana de Londres, alcanza
Bambarra, ve el Nger, recorre quinientas millas con un traficante de
esclavos, explora la costa de Gambia y regresa a Inglaterra en 1797;
vuelve a partir el 30 de enero de 1805 con su cuado Anderson, el
dibujante Scott y un grupo de operarios; llega a Gorea, se une a un
destacamento de treinta y cinco soldados y vuelve a ver el Nger el 19
de agosto; pero entonces, a consecuencia de las fatigas, de las privaciones, de los malos tratos, de las inclemencias del cielo y de la
insalubridad del pas, no quedaban ya vivos ms que once de los cuarenta
europeos; el 16 de noviembre llegaron a manos de su esposa las ltimas
cartas de Mungo-Park, y un ao despus se supo por un comerciante del
pas que, al llegar a Busse, a orillas del Nger, el 23 de diciembre, el
desventurado viajero vio cmo arrojaban su barca por las cataratas del
ro antes de ser degollado por los indgenas.
-Y un fin tan terrible no contuvo a los exploradores?
-Al contrario, Dick, porque entonces no slo hubo que reconocer el ro,
sino tambin buscar los papeles del viajero. En 1816 se organiz en
Londres una expedicin, en la cual toma parte el mayor Gray; llega a
Senegal, penetra en el Futa-Djallon, visita las poblaciones fuhlahs y
mandingas, y regresa a Inglaterra sin otro resultado. En 1822, el mayor
Laing explora toda la parte de frica occidental prxima a las
posesiones inglesas, siendo el primero en llegar a las fuentes del
Nger; segn sus documentos, el nacimiento de este ro inmenso no tiene
dos pies de ancho.
-Es fcil de saltar -dilo Joe.

-Fcil! -replic el doctor-. Segn la tradicin, cualquiera que intenta


cruzar de un salto aquel manantial es inmediatamente engullido, y quien
quiere sacar agua de l se siente rechazado por una mano invisible.
-Y me est permitido -pregunt Joe- no creer una palabra de la
tradicin?
-Nadie te lo impide. Cinco aos despus, el mayor Laing atravesara el
Sahara, penetrara en Tombuct y morira estrangulado unas millas ms
arriba por los ulad-shiman, que querian obligarle a hacerse musulmn.
-Otra vctima! -exclam el cazador.
-Entonces, un joven valeroso y con muy escasos recursos, emprendi y
llev a cabo el viaje moderno ms asombroso. Me refiero al francs Ren
Cailli. Despus de varias tentativas en 1819 y en 1824, parti de nuevo
el 19 de abril de 1827 de Ro Nez; el 3 de agosto lleg tan extenuado
y enfermo a Tim, que no pudo proseguir su viaje hasta seis meses
despus, en enero de 1828; se incorpor entonces a una caravana,
protegido por su traje oriental, lleg al Nger el 10 de marzo, penetr
en la ciudad de Yenn, se embarc y descendi por el ro hasta Tombuct,
adonde lleg el 30 de abril. En 1670 otro francs, Imbert, y en 1810 un
ingls, Robert Adams, tal vez haban visto aquella curiosa ciudad. Pero
Ren Cailli sera el primer europeo que suministrara datos exactos; el
4 de mayo se separ de aquella reina del desierto; el 9 reconoci el
lugar exacto donde fue asesinado el mayor Laing; el 19 lleg a ElArauan
y dej aquella ciudad comercial para cruzar, corriendo mil peligros, las
vastas soledades comprendidas entre Sudn y las regiones septentrionales
de Africa; por ltimo, entr en Tnger, y el 28 de septiembre embarc
para Toulon, de suerte que en diecinueve meses, pese a una enfermedad de
ciento ochenta das, haba atravesado frica de oeste a norte. Ah! Si
Cailli hubiera nacido en Inglaterra, se le habra honrado como al ms
intrpido viajero de los tiempos modernos, como al mismo Mungo-Park!
Pero en Francia no se le apreci en todo su valor.
-Era un valiente explorador -dijo el cazador-. Y qu fue de l?
-Muri a los treinta y nueve aos, de resultas de sus fatigas. En
Inglaterra se le habran tributado los mayores honores; pero en Francia
se crey haber hecho bastante adjudicndole en 1828 el premio de la
Sociedad Geogrfica. Y mientras l realizaba tan maravilloso viaje, un
ingls conceba la misma empresa y la intentaba con igual valor, aunque
con menos fortuna. Se trata del capitn Clapperton, el compaero de
Denham. En 1829 entr en frica por la costa oeste en el golfo de Benin,
sigui las huellas de Mungo-Park y de Laing, encontr en Bussa los
documentos relativos a la muerte del primero y lleg el 20 de agosto a
Sakatu, donde, tras haber sido apresado, exhal el ltimo suspiro entre
los brazos de su fiel criado Richard Lander.

-Y qu fue de ese tal Lander? -pregunt Joe con mucho inters.


-Consigui llegar a la costa y regresar a Londres con los papeles del
capitn y una relacin exacta de su proplo viaje. Entonces ofreci sus
servicios al Gobierno para completar el reconocimiento del Nger;
incorporo a su empresa a su hermano John, segundo hijo de una humilde
familia de Cornualles, y de 1829 a 1831 ambos bajaron por el ro desde
Bussa hasta su desembocadura, describiendo el camino milla a milla y
aldea por aldea.
-Entonces, esos dos hermanos se libraron de la suerte comn? -pregunt
Kennedy.
-S, al menos en aquella exploracin; pero en 1833 Richard emprendi un
tercer viaje al Nger y muri de un balazo junto a la desembocadura del
ro. Ya veis, pues, amigos mios, que el pas que atravesamos ha sido
testigo de nobles sacrificios que con harta frecuencia no han tenido ms
recompensa que la muerte.

XXXIX
El pas en el recodo del Nger. - Vista fantstica de los
montes Hombori. - Kabar. - Tombuct. - Plano del
doctor Barth. - Decadencia. - A donde el Cielo le
plazca
El doctor Fergusson quiso matar el tiempo en aquel pesado da dando a
sus compaeros mil detalles acerca de la comarca que atravesaban. El
terreno, bastante llano, no presentaba ningn obstculo para su marcha.
La nica preocupacin del doctor era el maldito viento del noroeste, que
soplaba furiosamente y le alejaba de la latitud de Tombuct.
El Nger, despus de haber subido hasta esta ciudad por la parte norte,
crece hasta convertirse en un inmenso chorro de agua y desemboca en el
ocano Atlntico formando un ancho delta. En aquel recodo el pas es muy
variado, distinguindose tan pronto por una exuberante fertilidad como
por una aridez extrema. Llanuras incultas suceden a campos de maz, que
son luego reemplazados por dilatados terrenos cubiertos de retama. Todas
las especies de aves acuticas, el pelcano, la cerceta, el martn
pescador, habitan las orillas de los torrentes y los mrgenes de los
pantanos, formando numerosas bandadas.
De vez en cuando apareca un campamento de tuaregs, refugiados bajo sus
tiendas de cuero, en tanto que las mujeres se dedicaban a las faenas
exteriores, ordeando los camellos, con sus pipas encendidas en la boca.

Hacia las ocho de la tarde, el Victoria haba avanzado ms de doscientas


millas en direccin oeste, y los viajeros fueron entonces testigos de un
magnfico espectculo.
Algunos rayos de luna, abrindose paso por una hendidura de las nubes y
deslizndose entre las gotas de lluvia, baaban las cordilleras del
Hombori. Nada ms extrao que aquellas crestas de apariencia basltica.
que se perfilaban formando fantsticas siluetas en el sombro cielo.
Parecan las ruinas legendarias de una inmensa ciudad de la Edad Media y
recordaban los bancos de hielo de los mares glaciales, tal como en las
noches oscuras se presentan a la mirada atnita.
-He aqu una ciudad de Los Misterios de Udolfo -dijo el doctor-; Ann
Radcllff no hubiera acertado a describir estas montaas con un aspecto
ms imponente.
-No me gustara -respondi Joe- pasear solo durante la noche por este
pas de fantasmas. Si no pesase tanto, me llevara todo este paisaje a
Escocia. Quedara muy bien en las mrgenes del lago Lomond y atraera a
muchos turistas.
-Nuestro globo no es lo bastante grande para satisfacer tu capricho.
Pero, me parece que nuestra direccin vara. Bueno! Los duendes de
estos lugares son muy amables; nos envan un vientecillo del sureste que
nos pondr de nuevo en el buen camino.
En efecto, el Victoria se diriga ms al norte, y el da 20 por la
maana pasaba por encima de una inextricable red de canales, torrentes y
ros, que constituan la encrucijada completa de los afluentes del
Nger. Algunos de aquellos canales, cubiertos de una hierba espesa,
parecan feraces praderas. All encontr el doctor la ruta de Barth,
cuando ste embarc para bajar por el ro hasta Tombuct. El Nger, de
unas ochocientas toesas de ancho, corra all entre dos orillas
cubiertas de crucferas y tamarindos. Grupos de gacelas triscadoras
confundan sus retorcidos cuernos con las altas hierbas, desde las
cuales el caimn las acechaba silencioso.
Largas recuas de asnos y camellos, cargados de mercancas de Yenn, se
adentraban en las frondosas arboledas; al poco, en una revuelta del ro
apareci un anfiteatro de casas bajas, en cuyas azoteas y techos estaba
acumulado todo el heno recogido en las comarcas circundantes.
-He aqu Kabar -exclam el doctor con alegra-. Es el puerto de
Tombuct; la ciudad se encuentra apenas a cinco millas de aqu.
-Est, pues, satisfecho, seor? -pregunt Joe.
-Encantado, muchacho.
-Bueno, la cosa marcha.

En efecto, dos horas despus la reina del desierto, la misteriosa


Tombuct, que tuvo, como Atenas y Roma, sus escuelas de sabios y sus
ctedras de filosofa, se despleg bajo las miradas de los viajeros.
Fergusson segua los menores detalles en el plano trazado por el propio
Barth, y reconoci su gran exactitud. La ciudad forma un enorme
tringulo en una inmensa llanura de arena blanca. La punta se dirige
hacia el norte y penetra en un extremo del desierto. En los alrededores, nada! Algunas gramneas, algunas mimosas enanas, algunos
arbustos casi secos.
El aspecto de Tombuct, a vista de pjaro, es el de un amontonamiento de
bolos y de dados. Las calles, bastante estrechas, estn bordeadas de
casas de una sola planta, edificadas con ladrillos cocidos al sol, y de
chozas de paja y caas, cnicas o cuadradas. En las azoteas se ven
indolentemente tendidos a algunos habitantes, vestidos con sus ropajes
de colores chillones y con la lanza o el mosquete en la mano. A aquellas
horas no aparece ni una mujer.
-Pero se dice que las mujeres son bellas -aadi el doctor-. Mirad los
tres minaretes de las tres mezquitas, nicas que quedan de las muchas
que haba. La ciudad ha perdido su antiguo esplendor. En el vrtice del
tringulo se alza la mezquita de Sankoro, con sus hileras de galeras
sostenidas por arcos de un diseo bastante puro. Ms lejos, junto al
cuartel de Sane-Gungu, se ve la mezquita de Sid-Yahia y algunas casas de
dos pisos. No busquis ni palacios ni monumentos. El jeque es un simple
traficante, y su morada real, un lugar de comercio.
-Me parece ver murallas medio derribadas -dijo Kennedy.
-Fueron destruidas por los fuhlahs en 1826, entonces la ciudad era una
tercera parte mayor, pues Tombuct, objeto de codicia general desde el
siglo XI ha pertenecido sucesivamente a los tuaregs, los kaurayanos, los
marroques y los fellatahs. Pero este gran centro de civilizacin, en
que un sabio como Ahmed-Baba posea en el siglo XVI una biblioteca de
mil seiscientos manuscritos, no es hoy ms que un almacn de comercio de
frica central.
La ciudad, en efecto, pareca sumida en una gran incuria. Acusaba la
desidia epidnca de las ciudades condenadas a desaparecer. Enormes
cantidades de escombros se amontonaban en los arrabales y formaban, con
la colina del mercado, los nicos accidentes del terreno.
Al pasar el Victoria se produjo cierto revuelo e incluso se oy toque de
tambores, pero el ltimo sabio de la localidad apenas tuvo tiempo de
observar aquel nuevo fenmeno. Los viajeros, empujados por el viento del
desierto, volvieron a seguir el curso sinuoso del ro, y muy pronto
Tombuct no fue ms que uno de los fugaces recuerdos del viaje.
-Y ahora -dijo el doctor-, que el Cielo nos conduzca a donde le plazca.

-Con tal de que sea al oeste! -replic Kennedy.


-Bah! -exclam Joe-. No me asustara aunque se tratase de volver a
Zanzibar por el mismo camino o de atravesar el ocano hasta Amrica.
-No podramos, Joe.
-Qu nos falta para ello?
-Gas, Joe. La fuerza ascensional del globo disminuye sensiblemente, y
tendremos que llevar mucho cuidado para conseguir que nos lleve hasta la
costa. Voy a verme obligado a echar lastre. Pesamos demasiado.
-He aqu las consecuencias de no hacer nada, seor. Tendidos todo el da
como unos haraganes, engordamos excesivamente y as no hay globo que
pueda sostenernos. A la vuelta de nuestro viaje, que es un viaje de
perezosos, nos encontrarn horriblemente obesos.
-Tus reflexiones, Joe, son dignas de ti -respondi el cazador-. Pero
espera hasta el final. Sabes acaso lo que el Cielo nos reserva? Estamos
an lejos del trmino de nuestro viaje. A qu parte de la costa de
frica crees que llegaremos, Samuel?
-No puedo decrtelo, Dick; estamos a merced de vientos muy variables.
Pero, en fin, me dar por muy dichoso si llego entre Sierra Leona y
Portendick, donde hay cierta extensin de tierra donde encontraremos
amigos.
-Y tendremos mucho gusto en estrecharles la mano. Pero seguimos al
menos el rumbo apetecido?
-No enteramente, Dick; mira la brjula y vers que nos dirigimos al sur
y remontamos el Nger hacia sus fuentes.
-Buena ocasin para descubrirlas -respondi Joe-, si no estuviesen ya
descubiertas! Pero no podramos encontrar otras?
-No, Joe. Pero, tranquilzate; espero no llegar hasta all.
A la cada de la tarde, el doctor ech los ltimos sacos de lastre. El
Victoria se elev, pero el soplete, aunque funcionaba con toda la llama,
apenas poda mantenerlo. Se hallaba entonces sesenta millas al sur de
Tombuct, y al da siguiente los viajeros amanecieron sobre las orillas
del Nger, no lejos del lago Debo.
XL
Zozobra del doctor Fergusson. - Direccin persistente
hacia el sur. - Una nube de langostas. - Vista de
Yenn. - Vista de Sego. - Variacin del viento. Sentimientos de Joe
En aquel sitio el lecho del ro estaba dividido por grandes islotes en
estrechos brazos de una corriente muy rpida. En uno de aqullos se
alzaban algunas chozas de pastores, pero la velocidad del Victoria, que

iba en progresivo aumento, no permiti realizar un examen exhaustivo.


Desgraciadamente el globo se inclinaba todava ms hacia el sur, y en
unos instantes cruz el lago Debo.
]Fergusson busc a diferentes alturas, forzando extraordinariamente su
dilatacin, otras corrientes atmosfricas, pero infructuosamente, por lo
que pronto abandon una maniobra que aumentaba la prdida de gas,
comprimiendolo contra las fatigadas paredes del aerstato.
Estaba muy inquieto, pero no manifest su zozobra a sus compaeros. La
obstinacion con que el viento lo empujaba hacia la parte meridional de
frica desbarataba sus clculos. No saba a que recurrir para salir de
apuros. Si no llegaba a territorio ingls o francs, qu sera de l y
de sus compaeros entre los brbaros que infestaban las costas de
Guinea? Cmo aguardaran en ellas un buque para regresar a Inglaterra?
Y la direccin actual del viento los lanzaba al reino de Dahomey, una de
las tribus ms salvajes, a merced de un rey que en las fiestas pblicas
sacrificaba millares de vctimas humanas. All su perdicin era
irremisible.
Por otra parte, el globo perda gas visiblemente, y el doctor vea
acercarse el momento en que sera de todo punto inservible. Sin embargo,
viendo que el tiempo se despejaba un poco, abrigaba la esperanza de que
despus de la lluvia sobrevendra alguna variacin en las corrientes
atmosfricas.
Pero volvi a tomar conciencia de su crtica situacin al or la
siguiente exclamacin de Joe:
-Frescos estamos! Va a arreciar la lluvia, y ahora diluviar, a juzgar
por el nubarrn que se acerca a pasos agigantados.
-Otro nubarrn! -dijo Fergusson.
-Y no pequeo! -repuso Kennedy.
-Como no he visto otro -coment Joe.
-Qu alivio! -dijo el doctor, dejando el anteojo-. No es un nubarrn.
-Cmo que no? -exclam Joe.
-No! Es una nube!
-Pues eso es lo que decimos.
-Pero una nube de langostas.
~De langostas!
-Como lo oyes. Millones de langostas pasarn sobre estas tierras como
una tromba, y desgraciada ser la comarca que sirva de teatro a sus
devastaciones.
-Quisiera ver eso.
-Lo vas a ver, Joe -dijo el doctor-. Dentro de diez minutos, esa nube
nos alcanzar y juzgars por ti mismo.

Fergusson no menta. Aquella nube espesa, opaca, de varias millas de


extensin, llegaba con un ruido atronador, proyectando en la tierra su
inmensa sombra. Era una innumerable legin de esas langostas a las que
se da el nombre de caballejos. A cien pasos del Victoria, se
precipitaron sobre un territorio alfombrado de verdor; un cuarto de hora
despus, la masa reemprenda el vuelo y los viajeros an podan
distinguir de lejos los rboles desprovistos de hojas y las praderas
convertidas en rastrojos. Hubirase dicho que un repentino invierno
haba sumido la campia en la esterilidad ms completa.
-Qu te ha parecido, Joe?
-Una cosa muy curiosa, seor, pero muy natural. Lo que hara en pequeo
una langosta, lo hacen en grande millones de ellas.
-Espantosa lluvia! -exclam el cazador-. Y ms devastadora que el
granizo!
-Y de la cual no es posible preservarse -respondi Fergusson-. Alguna
vez, los campesinos han tenido la idea de incendiar los bosques y hasta
las mieses para detener el vuelo de tan voraces insectos; pero las
primeras filas, precipitndose sobre las llamas, las apagaban bajo su
enorme mole, y el resto de la columna pasaba inexorablemente. Por
suerte, en estas comarcas se encuentra cierta compensacin de sus
estragos, pues los indgenas recogen un nmero inmenso de langostas, que
son para ellos un bocado delicado y exquisito.
-Son los cangrejos del aire -dijo Joe-, y siento no haberlos podido
probar, pues me gusta instruirme.
Al anochecer, los viajeros llegaron a comarcas ms pantanosas.
Sucedieron a los bosques grupos de rboles aislados, y en las mrgenes
del ro se distinguan algunas plantaciones de tabaco y terrenos
anegados cubiertos de forraje. En una extensa isla apareci entonces la
ciudad de Yenn, con las dos torres de su mezquita de tierra y el olor
infecto que emana de millones de nidos de golondrinas acumulados en sus
paredes. Algunas copas de baobabs, mimosas y palmeras descollaban entre
las casas; incluso durante la noche, la actividad de la poblacin
pareca muy grande. Yenn es, en efecto, una ciudad muy comercial, y
abastece casi exclusivamente a Tombuct, a donde llegan, con los
diversos productos de su industria, sus barcas por el ro y sus
caravanas por caminos sombreados.
-Si no temiera prolongar nuestro viaje -dijo el doctor-, habramos
descendido a la ciudad, donde sin duda hubiramos encontrado a ms de un
rabe que ha viajado por Francia o Inglaterra, y que conoce nuestro tipo
de locomocin. Pero no sera prudente en las circunstancias en que nos
hallamos.
-Aplacemos la visita para nuestra prxima excursin -dijo Joe, riendo.

-Ademas, amigos mios, si no me equivoco, el viento presenta una ligera


tendencia a soplar hacia el este, y no debemos desperdiciar una ocasin
semejante.
El doctor arroj algunos objetos que ya no les eran utiles; botellas
vacas y una caja que haba contenido carne; asi consigui mantener el
Victoria en una zona ms favorable a sus proyectos. A las cuatro de la
maana, los primeros rayos de sol baaron Sego, la capital de Bambara,
fcil de reconocer por las cuatro ciudades que la componen, por sus
mezquitas moriscas y por el incesante ir y venir de barcas que trasladan
a los habitantes de un barrio a otro. Pero los viajeros ni vieron ni
fueron vistos, pues volaban con rapidez y directamente hacia el
noroeste, y las inquietudes del doctor se calmaban poco a poco.
-Dos das ms en esta direccin y a esta velocidad, y alcanzaremos el
ro Senegal.
-Y nos hallaremos en pas amigo? -pregunt el cazador.
-Todava no; pero, si el Victoria nos fallase, desde all podramos
llegar a territorio francs. Sin embargo, lo que debemos desear es que
el globo tire algunos centenares ms de millas, y sin fatiga, zozobras
ni peligros llegaremos a la costa occidental.
-Y todo habr acabado! -dijo Joe-. Qu pena! Si no fuese por las ganas
que tengo de contarlo, no quisiera bajar nunca de la barquilla. Seor,
cree que se dar crdito a nuestros relatos?
-Quin sabe, Joe! Pero, en fin, siempre habr un hecho incontestable:
Miles de testigos nos habrn visto salir de una costa de frica, y miles
de testigos nos veran llegar a la otra costa.
-En este caso -intervino Kennedy-, no se podr negar que la hemos
atravesado.
-Ah, seor Samuel! -aadi Joe, suspirando-. Ms de una vez echar de
menos mis pedruscos de oro macizo. Habran dado consistencia a nuestras
historias y verosimilitud a nuestros relatos. A grano de oro por oyente,
habra reunido a un escogido pblico para orme y hasta para admirar.
XLI
Las proximidades del Senegal. - El Victoria contina
bajando. - Se sigue echando lastre sin parar. - El
morabito Al- Hadj. - Los seores Pascal, Vincent y
Lambert. - Un rival de Mahoma. - Las montaas
difciles. - Las armas de Kennedy. - Una maniobra de
Joe. - Alto sobre un bosque
El 27 de mayo, hacia las nueve de la maana, el terreno se present bajo
un nuevo aspecto. Las extensas pendientes se transformaban en colinas

que hacan presagiar montanas proximas. Haba que traspasar la


cordillera que separa la cuenca del Nger de la del Senegal y determina
la direccin de las aguas, o bien al golfo de Guinea, o bien a la baha
de Cabo Verde.
Aquella parte de frica, hasta el Senegal, es peligrosa. El doctor
Fergusson lo saba por las narraciones de sus predecesores, que haban
sufrido mil privaciones y arrostrado mil peligros entre aquellos negros
brbaros. Aquel clima funesto acab con la mayor parte de los companeros
de Mungo-Park. Fergusson estaba, pues, ms decidido que nunca a no poner
los pies en aquella comarca inhospitalaria.
Pero no tuvo un momento de sosiego. El Victoria bajaba sensiblemente, y
fue preciso arrojar multitud de objetos ms o menos tiles, sobre todo
en el momento de salvar el pico o cresta de un cerro. Y as anduvieron
por espacio de ms de ciento veinte millas, sin parar de subir y bajar;
el globo, nuevo peasco de Ssifo, descenda incesantemente; las formas
del aerstato, poco hinchado, se alargaban, y el viento formaba bolsas
en sus paredes.
Kennedy no pudo evitar comentario.
-Tiene el globo alguna fisura? -pregunt.
-No -respondi el doctor-; pero sin duda, con el calor, la gutapercha se
ha reblandecido o derretido, y el hidrgeno se escapa por el tejido del
tafetn.
-Y cmo impedir que se escape?
-De ninguna manera. No podemos hacer ms que aligerar peso; arrojemos
fuera de la barquilla cuanto podamos arrojar.
-Pero qu hemos de arrojar? -pregunt el cazador, recorriendo con su
mirada la barquilla, ya muy desprovista.
-Desprendmonos de la tienda que pesa bastante.
Joe, que era a quien incumba esta orden, subi encima del crculo que
reuna las cuerdas de la red y desde all pudo fcilmente desatar las
gruesas cortinas de las tiendas y echarlas abajo.
-Esto har feliz a una tribu entera de negros -dijo-. Hay aqu tela para
vestir a mil indgenas, pues ya se sabe cun ahorrativos son en materia
de trajes.
El globo se haba elevado algo, pero enseguida result evidente que no
perda su tendencia a descender.
-Bajemos -dijo Kennedy- y veamos qu se puede hacer con la envoltura.
-Te lo repito, Dick, aqu no hay medio de repararla.
-Cmo nos las arreglaremos, pues?
-Sacrificaremos todo lo que no sea absolutamente indispensable. Quiero
evitar a toda costa un alto en estos sitios. Los bosques sobre los

cuales pasamos en este momento, tocando casi la copa de los rboles, no


tienen nada de seguros.
-Hay leones? Hay hienas? -pregunt Joe con desprecio.
-Hay algo peor, Joe: hombres, y de los ms crueles que viven en frica.
-Cmo se sabe?
-Por los viajeros que nos han precedido. Adems, los franceses, que
ocupan la colonia de Senegal, han tenido necesariamente que ponerse en
relacin con las tribus circundantes; bajo el mando del coronel
Faldherbe, se han practicado reconocimientos tierra adentro, y los
seores Pascal, Vincent y Lambert han trado de sus expediciones
documentos preciosos. Han explorado estas comarcas formadas por el
recodo del Senegal, en las cuales la guerra y el saqueo no han dejado
ms que ruinas.
-Pero algn origen tendr esta guerra devastadora -dijo el cazador.
-S, lo tiene. En 1854 un morabito del Futa senegals, Al-Hadj,
declarndose inspirado como Mahoma, incit a todas las tribus a la
guerra contra los infieles, es decir, contra los europeos. Llev la
destruccin y la ruina entre el ro Senegal y su afluente el Falem.
Tres hordas de fanticos capitaneados por l recorrieron el pas matando
y saqueando, sin que se librase de su furor ni una sola aldea, ni una
sola cabaa. Invadieron luego el valle del Nger, hasta la ciudad de
Sego, que estuvo mucho tiempo amenazada. En 1857 se dirigieron mas al
norte y atacaron el fuerte de Medina, construido por los franceses en
las mrgenes del ro. Aquel establecimiento fue heroicamente defendido
por Paul Holl, el cual resisti varios meses sin viveres y casi sin
municiones, hasta que lleg en su auxilio el coronel Faidherbe. Al-Hadji
y sus hordas volvieron entonces a pasar el Senegal y regresaron al
territorio de Kaarta, donde continuaron sus rapias y asesinatos. Pues
bien, estas comarcas en las que nos hallamos son precisamente la guarida
donde se han refugiado los bandidos, y os aseguro que no sera nada
conveniente caer en sus manos.
-No caeremos -dijo Joe-, aunque para elevar el Victora tengamos que
sacrificar hasta nuestros zapatos.
-No estamos lejos del ro -dijo el doctor-; pero me temo que nuestro
globo no podr llevarnos ms all.
-Lleguemos a la orilla -replic el cazador- y eso habremos ganado.
-Es precisamente lo que intentamos hacer -dijo el doctor-. Pero me
inquieta una cosa.
- Cul?
~Tendremos que salvar montaas, y resultar muy difcil, ya que no puedo
aumentar la fuerza ascensional del aerstato ni siquiera, produciendo el
mayor calor posible.

-Aguardemos a ver qu ocurre -dijo Kennedy.


-Pobre Victon'a! -exclam Joe-. Le he tomado el mismo cario que un
marino a su buque, y me separar de l con pesar. Ya s que no es lo que
era cuando emprendimos el viaje, pero, aun as, no debemos criticarlo.
Nos ha prestado grandes servicios, y me romper el corazn abandonarlo.
-Tranquilzate, Joe; si lo abandonamos, sera a pesar nuestro. Nos
servir hasta que se halle extenuado. Slo le pido que se mantenga otras
veinticuatro horas.
-Se agota -dijo Joe, contemplndolo-, flaquea, se le va la vida. Pobre
globo!
-Si no me equivoco -intervino Kennedy-, tenemos en el horizonte las
montaas de que hablabas, Samuel.
-En efecto -dijo el doctor, despus de examinarlas con su anteojo-. Muy
altas me parecen; mucho nos ha de costar atravesarlas.
-No las podramos evitar?
-Me parece que no, Dick -dijo Fergusson-. No ves el inmenso espacio que
ocupan? Casi la mitad del horizonte!
-Y dirase que nos cercan -aadi Joe-; avanzan por los dos extremos.
-Es absolutamente indispensable pasar por encima.
Aquellos obstculos tan peligrosos parecan acercarse con extrema
rapidez, o, mejor dicho, el viento que era muy fuerte, precipitaba al
Victoria hacia los agudos picos. Era preciso elevarse a toda costa; de
lo contrario, se estrellaran.
-Vaciemos la caja de agua -dijo Fergusson-. Conservemos tan slo el
lquido estrictarriente necesario para un da.
-Ya est! -dijo Joe.
-Sube ahora el globo? -pregunt Kennedy.
-Algo, unos cincuenta pies -respondi el doctor, que no apartaba la
vista del barmetro-. Pero no es suficiente.
Pareca, en efecto, que las altas cumbres salan al encuentro de los
viajeros para precipitarse contra ellos. stos se hallaban muy lejos de
dominarlas; todava les faltaban ms de quinientos pies. Tambin
arrojaron la provisin de agua del soplete, de la cual no se conservaron
ms que algunas pintas; pero todava no fue suficiente.
-Y sin embargo, hemos de pasar -dijo el doctor.
-Echemos las cajas, ya que las hemos vaciado -dijo Kennedy.
-Echmoslas.
-Ya est! -grit Joe-. Qu triste es desaparecer trozo a trozo!
-Oye, Joe! Gurdate de repetir el sacrificio del otro da! Suceda lo
que suceda, jrame no separarte de nosotros.
-Tranquilcese, seor, no nos separaremos.

El Victoria haba subido unas veinte toesas ms, pero la cresta de la


montaa segua dominndolo. Era una cresta recta que terminaba en una
verdadera muralla escarpada, y se hallaba an ms de doscientos pies
encima de los viajeros.
Dentro de diez minutos -se dijo el doctor-, nuestra barquilla se habr
estrellado contra las rocas si no logramos elevarnos lo suficiente.
-Qu hacemos, seor? -pregunt Joe.
-Guarda slo la provisin de pemmican y arroja toda la carne, que es lo
que ms pesa.
El globo se desprendi de otras cincuenta libras de peso y se elev muy
sensiblemente, lo que de nada le serva si no consegua situarse sobre
la lnea de montaas. La situacin era espantosa. El Victoria corra con
una rapidez suma e iba a hacerse trizas. El choque no poda dejar de ser
terrible.
El doctor registr la barquilla con la mirada.
Estaba prcticamente vaca.
-Por si acaso, Dick, disponte a sacrificar tus armas!
-Sacrificar mis armas! -respondi el cazador, conmovido.
-Amigo Dick, no te lo pedira si no fuese necesario.
-Samuel! Samuel!
-Tus armas y tus municiones pueden costarnos la vida!
-Nos acercamos! -exclam Joe-. Nos acercamos!
Diez toesas! La montaa todava superaba al Victoria en diez toesas.
Joe cogi las mantas y las tir; y, sin decir una palabra a Kennedy,
tir tambin algunos paquetes de balas y perdigones.
El globo subi, traspas la peligrosa cumbre, y los rayos del sol
baaron su polo superior. Pero la barquilla se hallaba an a una altura
algo
inferior a
la de
los peascos, contra
los cuales
iba
inevitablemente a estrellarse.
-Kennedy! Kennedy! -exclam el doctor~. Arroja tus armas o estamos
perdidos!
-Aguarde, seor Dick! -dijo Joe-. Aguarde un momento!
Y Kennedy, al volverse, le vio desaparecer fuera de la barquilla.
-Joe! Joe! -grit.
-Desgraciado! -exclam el doctor.
En aquel punto la cresta de la montaa tena unos trescientos pies de
ancho, y por el otro lado la pendiente presentaba menos declive. La
barquilla lleg justo al nivel de aquella meseta bastante lisa y se
desliz por un terreno compuesto de puntiagudos guijarros que rechinaban'con el roce.
-Pasamos! Pasamos! Hemos pasado! -grit una voz que hizo palpitar el
corazn de Fergusson.

El intrpido muchacho se agarraba con las manos al borde inferior de la


barquilla y corra por la cresta para aligerar al globo de la totalidad
de su peso, vindose obligado a sujetarlo con fuerza porque tenda a
escaprsele.
Cuando hubo llegado a la ladera opuesta y ante sus ojos se present el
abismo, Joe, mediante un enrgico juego de muecas, se levant y,
agarrndose de las cuerdas, subi al lado de sus companeros.
-Nada ms difcil que lo que acabo de hacer -dijo.
-Valiente Joe! Amigo mo! -dijo el doctor con efusin.
-Oh! Lo que he hecho -respondi Joe- no ha sido por ustedes, sino por
la carabina del seor Dick. Se lo deba desde el asunto del rabe y me
gusta pagar mis deudas. Ahora estamos en paz -aadi, presentando al
cazador su arma predilecta-. Me hubiera conmovido demasiado verle
separarse de ella.
Kennedy le dio un vigoroso apretn de manos sin pronunciar una palabra.
El Victoria ya no tena ms que bajar, lo que le era fcil; muy pronto
se encontr a doscientos pies del suelo y entonces recuper el
equilibrio. El terreno presentaba numerosos accidentes muy difciles de
evitar durante la noche con un globo que ya no obedeca. Estaba
oscureciendo con gran rapidez y, pese a sus reticencias, el doctor tuvo
que resignarse a hacer un alto hasta el da siguiente.
-Vamos a buscar un lugar favorable para detenernos -dijo.
-Ah! Te decides al fin? -respondi Kennedy.
-S, he meditado detenidamente un proyecto que vamos a poner en
prctica. No son ms que las seis de la tarde; tendremos tiempo. Echa
las anclas, Joe.
Joe obedeci, y las dos anclas quedaron colgando debajo de la barquilla.
-Distingo inmensos bosques -dijo el doctor-. Iremos por encima de las
copas de sus rboles y nos agarraremos de alguna. Por nada de este mundo
consentira en pasar la noche en tierra.
-Podremos bajar? -pregunt Kennedy.
-Para qu? Os repito que sera peligroso separarnos. Adems, reclamo
vuestra ayuda para un trabajo difcil.
El Victoria, que rozaba la verde bveda de inmensos bosques, no tard en
detenerse bruscamente; sus anclas haban quedado enganchadas. El viento
ces entrada ya la noche, y el globo permaneci casi inmvil encima de
un interminable campo de verdor formado por las copas de un bosque de
sicomoros.
XLII
Combate de generosidad. - ltimo sacrificio. - El
aparato de dilatacin. - Destreza de Joe. -

Medianoche. - La guardia del doctor. - La guardia de


Kennedy. - Dick se duerme. - El incendio. - Los gritos.
- Fuera de alcance
El doctor Fergusson determin su posicin por la altura de las
estrellas; se encontraban a veinticinco millas escasas del Senegal.
-Todo lo que podemos hacer, amigos mos -declar, despus de examinar el
mapa-, es pasar el ro; pero como en l no hay ni puentes ni barcas, lo
hemos de cruzar en globo a toda costa, y al efecto debemos aligerarlo
an ms.
-Pues no s cmo lo haremos -replic el cazador, que tema por sus
armas-, a no ser que uno de nosotros se decida a sacrificarse, a
quedarse atrs... Y, en esta ocasin, yo reclamo esa gloria.
-De ninguna manera! -protest Joe-. No tengo yo acaso la costumbre ...
?
-No se trata de echarse, amigo mio -aclar el cazador-, sino de alcanzar
a pie la costa de frica, y yo soy buen andarn.
-No lo consentir jams! -replic Joe.
-Vuestro combate de generosidad es intil, mis buenos amigos -intervino
Fergusson-; espero que no lleguemos a tal extremo, y en el caso de
llegar a l, lejos de separarnos, permaneceramos juntos para atravesar
el pais.
-Eso es lo mejor -dijo Joe-. Un paseto no nos vendra mal.
-Pero, antes -repuso el doctor-, echaremos mano de un ltimo medio para
aligerar nuestro Victoria.
-Cul? -pregunt Kennedy-. Estoy en ascuas deseando conocerlo.
-Debemos desprendernos de las cajas del soplete, de la pila de Bunsen y
del serpentn que nos obligan a arrastrar por los aires novecientas
libras.
-Pero, Samuel, cmo obtendrs luego la dilatacin del gas?
-De ninguna manera; nos las arreglaremos sin ella.
-Pero...
-Odme, amigos: he calculado muy exactamente lo que nos queda de fuerza
ascensional, y es suficiente para transportarnos a los tres con los
pocos objetos que llevamos. No pesaremos ms de quinientas libras,
incluidas las anclas, que tengo inters en conservar.
-Amigo Samuel -respondi el cazador-, t, ms competente que nosotros en
la materia, eres el nico juez de la situacin; dinos lo que hemos de
hacer y lo haremos.
-A sus rdenes, seor.
-Os repito, amigos mos, que aunque reconozco la gravedad de la
determinacin, hemos de sacrificar nuestro aparato.

-Sacrifiqumoslo! -replic Kennedy.


-Manos a la obra! -dijo Joe.
La operacin present numerosas dificultades. Fue preciso desmontar el
aparato pieza por pieza. Primero quitaron la caja de mezcla, despus la
del soplete y por ltimo la caja donde se operaba la descomposicin del
agua. Se necesit la fuerza reunida de los tres viajeros para arrancar
los recipientes del fondo de la barquilla, donde se hallaban
incrustados; pero Kennedy era tan fuerte, Joe tan diestro y Samuel tan
ingenioso que vencieron todas las dificultades. Las diversas piezas
fueron sucesivamente arrojadas, y desaparecieron abriendo grandes
agujeros en el follaje de los sicomoros.
-Los negros se quedarn muy asombrados -dijo Joe- al encontrar en los
bosques semejantes objetos. Capaces sern de convertirlos en dolos.
A continuacin tuvieron que ocuparse de los tubos metidos en el globo y
que pasaban por el serpentn. Joe consigui cortar, a unos pies por
encima de la barquilla, las articulaciones de caucho; en cuanto a los
tubos, hubo mayor dificultad, porque se hallaban retenidos por su
extremo superior y sujetos con alambres al crculo mismo de la vlvula.
Fue entonces cuando Joe demostr una agilidad maravillosa. Descalzo,
para no romper la envoltura, con ayuda de la red y a pesar de las
oscilaciones, logr encaramarse hasta la cima exterior del aerstato, y
all, despus de mil dificultades, agarrndose con una mano a aquella
superficie
resbaladiza,
desatornill
las
tuercas
exteriores
que
sujetaban los tubos. stos se desprendieron entonces fcilmente y fueron
retirados a travs del apndice inferior, que fue hermticamente cerrado
por medio de una fuerte ligadura.
El Victoria, libre de aquel peso considerable, se elev y tens
enormemente la cuerda del ancla.
A medianoche quedaron felizmente terminados aquellos trabajos, que
resultaron muy fatigosos. Los viajeros cenaron rpidamente un poco de
pemmican y de grog fro, pues el doctor ya no tena calor para ponerlo a
disposicin de Joe.
Adems, ste y Kennedy estaban rendidos.
-Acostaos y dormid, amigos mos -dijo Fergusson-, yo har la primera
guardia. A las dos despertar a Kennedy; a las cuatro, Kennedy
despertar a Joe; a las seis partiremos, y que el Cielo siga velando
por nosotros durante esta ltima jornada!
Los dos compaeros del doctor, sin hacerse de rogar, se tumbaron al
fondo de la barquilla y se sumieron enseguida en un profundo sueo.
La noche era apacible. Algunas nubes velaban de vez en cuando el ltimo
cuarto de luna, cuyos rayos indecisos disipaban muy ligeramente la
oscuridad. Fergusson, acodado miraba a su alrededor. Vigilaba con

atencin la sombra cortina de follaje que se extenda bajo sus pies sin
dejar ver el suelo. El menor ruido le pareca sospechoso, y procuraba
explicarse hasta el ms leve temblor de las hojas.
Se hallaba en esa disposicin de nimo que la soledad vuelve ms
sensible an, y durante la cual vagos terrores asaltan el cerebro. Al
final de un viaje semejante, despus de haber vencido tantos obstculos,
en el momento de conseguir el objetivo, los temores son ms vivos, las
emociones ms fuertes, y el punto de llegada parece huir ante los ojos.
Por otra parte, la situacin no era para tranquilizar a nadie, en un
pas brbaro, y con un medio de transporte que, en definitiva, poda
fallar de un momento a otro. El doctor ya no contaba con el globo de una
manera absoluta; haba pasado el tiempo en que maniobraba con audacia
porque estaba seguro de l.
Bajo estas impresiones, el doctor crey percibir unos rumores
indeterminados en aquellos inmensos bosques, incluso crey ver brillar
una llama entre los rboles. Mir con atencin y enfoc su anteojo de
noche en esa direccin; pero fue incapaz de distinguir nada, y hasta
pareci que el silencio se haba hecho ms profundo.
Sin duda Fergusson haba experimentado una alucinacin. Escuch sin
sorprender el menor ruido y, habiendo transcurrido el tiempo de su
guardia, despert a Kennedy, le recomend que vigilara con muchsima
atencin y se acost al lado de Joe, que dorma a pierna suelta.
Kennedy encendi tranquilamente su pipa, se restreg los ojos, que le
costaba mucho mantener abiertos, apoy los codos en un rincn y empez a
fumar vigorosamente para disipar el sueo.
El silencio ms absoluto reinaba a su alrededor. Un viento suave agitaba
la cima de los rboles y meca suavemente la barquilla, invitando al
cazador a un sueo que le invada a su pesar. Quiso resistirse a l,
abri varias veces los prpados, abism en las tinieblas de la noche
algunas de esas miradas que no ven y, al final, sucumbiendo a la fatiga,
se qued dormido.
Cunto tiempo permaneci sumido en aquel estado de inercia? Lo nico
que pudo decir fue que le despert un chisporroteo inesperado.
Se restreg los ojos y se puso en pie. Un calor insoportable llegaba a
su rostro. El bosque estaba ardiendo.
-Fuego! Fuego! -exclam, sin comprender lo que pasaba.
Sus dos compaeros se levantaron.
-Qu es eso? -pregunt Samuel.
-Un incendio! -exclam Joe-. Pero quin puede ... ?
En aquel momento se oyeron gritos debajo del follaje, violentamente
iluminado.

-Los salvajes! -exclam Joe-. Han prenddo fuego al bosque para estar
seguros de quemarnos!
-Los talibas! Los morabitos de Al-Hadjl -dijo el doctor.
Un crculo de fuego rodeaba al Victoria. Los chasquidos de los troncos
secos se mezclaban con los gemidos de las ramas verdes. Los bejucos, las
hojas, todas las partes vivas de aquella vegetacin exuberante se retorcan envueltas en el elemento destructor. La mirada se perda en un
ocano en llamas; los grandes rboles destacaban en negro en la inmensa
fragua, con las ramas cubiertas de ascuas; el inflamado conjunto se
reflejaba en las nubes, y los viajeros creyeron hallarse encerrados en
una esfera de fuego.
-Huyamos! -exclam Kennedy~. A tierra! Es nuestra nica posibilidad
de salvacin!
Pero Fergusson lo detuvo con mano firme y, precipitndose hacia la
cuerda del ancla, la cort de un hachazo. Las llamas, prolongndose
hacia el globo, laman ya sus iluminadas paredes; pero el Victona, libre
de sus ataduras, se elev ms de mil pies.
Espantosos gritos resonaron en el bosque, acompaados de violentas
detonaciones de armas de fuego. El globo, atrapado por una corriente que
se levantaba con el da, puso rumbo al oeste.
Eran las cuatro de la maana.

XLIII
Los talibas. - La persecucin. - Un pas devastado. Viento moderado. - El Victoria baja. - Las ltimas provisiones. - Los
saltos del Victoria. - Defensa a tiros.
El viento refresca. - El ro Senegal. - Las cataratas de Gouina. - El
aire caliente. - Travesa del ro
-Si ayer por la noche no hubisemos tomado la precaucin de aligerar
peso -dijo el doctor-, a estas horas estaramos irremisiblemente
perdidos.
-Por eso es bueno hacer las cosas a tiempo -repuso Joe-. Gracias a eso
nos hemos salvado, y es muy natural.
-No estamos fuera de peligro -replic Fergusson.
-Qu temes? -pregunt Dick-. El Victoria no puede descender sin tu
permiso, y aun cuando descendiera...
-Como descendiese ... ! Mira, Dick!
Los viajeros acababan de trasponer el lindero del bosque, y vieron a
unos treinta jinetes vestidos con pantaln ancho y albornoz ondeante.
Unos armados con lanzas y otros con espingardas, seguan al trote, a

lomos de sus caballos vivos y ardientes, la direccin del Victoria, que


avanzaba a una velocidad moderada.
Al ver a los viajeros prorrumpieron en gritos salvajes, blandiendo sus
armas. La clera y la amenaza se lean en sus semblantes morenos, cuya
ferocidad acentuaba una barba escasa pero erizada. Atravesaban con
facilidad las mesetas bajas y las suaves colinas que descienden al
Senegal.
-Son ellos! -dijo el doctor-. Los crueles talibas, los feroces
morabitos de Al-Hadj! Preferira hallarme en el bosque rodeado de
fieras, que caer en manos de tan inmundos bandidos.
-Su aspecto no es tranquilizador -dijo Kennedy~. Y se les ve muy
fornidos!
-Afortunadamente -dijo Joe-, son bestias de una especie que no vuela; al
menos es un consuelo.
-Mirad esas aldeas en ruinas y esas chozas reducidas a cenizas! -dijo
Fergusson-. Es obra de ellos; la aridez y la devastacin marcan las
huellas de su paso.
-Pero no pueden alcanzarnos -replic Kennedy-. Si logramos poner el ro
entre ellos y nosotros, estaremos completamente seguros.
-Dices bien, Dick; pero para eso es preciso no caer -respondi el
doctor, mirando el barmetro.
-Por si acaso, Joe -repuso Kennedy-, no estara de mas preparar las
armas.
-Eso no puede perjudicarnos, seor Dick; ha sido una suerte no haberlas
sembrado por el camino.
-Mi carabina! --exclam el cazador-. Espero no separarme nunca de ella.
Y Kennedy la carg con el mayor cuidado. Le quedaba an plvora y balas
suficientes.
-A qu altura nos mantenemos? -pregunt el cazador.
-A unos setecientos cincuenta pies. Pero ya no tenemos la posibilidad de
buscar corrientes favorables subiendo o bajando; nos hallamos a merced
del globo.
-Lo cual es un grave inconveniente -repuso Kennedy-. El viento es
bastante flojo; si hubiramos encontrado un huracn como el de otros
das, ya habriamos perdido de vista a esos infames bandidos.
-Esos malditos -dijo Joe- nos siguen sin ninguna dificultad, al trote.
Un autntico paseo!
-Si los tuvisemos a tiro -dijo el cazador-, me divertira derribndolos
a todos uno tras otro.
-Buena la haramos! -respondi Fergusson-. Si los tuviesemos a tiro,
ellos tambin nos tendran a tiro a nosotros, y nuestro Victoria

ofrecera un blanco fcil a las balas de sus largas espingardas. Hazte


cargo de lo que sera de nosotros si agujereasen el globo.
La persecucin de los talibas continu toda la maana. Hacia las once,
los viajeros apenas haban recorrido quince millas hacia el oeste.
El doctor examinaba en el horizonte hasta las ms pequeas nubecillas.
Tema una variacin atmosfrica. Si el viento arrastraba el globo hacia
el Nger, qu sera de ellos? Notaba, adems, que el globo tenda a
bajar sensiblemente. Desde su partida haba perdido ya ms de trescientos pies, y el Senegal deba de estar an a unas doce millas; a la
velocidad actual todava les faltaban tres horas de viaje.
En aquel momento, nuevos gritos llamaron su atencin. Los talibas se
agitaban, precipitando el galope de sus caballos.
El doctor consult el barmetro y comprendi la causa de aquella
algaraba.
-Bajamos -dijo Kennedy.
-S -respondi Fergusson.
Malo! , pens Joe.
Pasado un cuarto de hora, la barquilla se hallaba a menos de ciento
cincuenta pies del suelo, pero el viento era ms fuerte.
Los talibas, sin detenerse, hicieron una descarga.
-Estis demasiado lejos, imbciles! -exclam Joe-. Bueno ser tenerlos
a raya.
Y, apuntando a uno de los jinetes que iban delante, hizo fuego. El
taliba dio una voltereta; sus compaeros se detuvieron y el Victoria les
sac ventaja.
-Son prudentes -dijo Kennedy.
-Porque creen estar seguros de cogernos -respondi el doctor-. Y nos
cogern si seguimos bajando. Es absolutamente indispensable que nos
elevemos.
-Qu vamos a echar? -pregunt Joe.
-Todo el pemmican que queda. Sern treinta libras menos de peso.
-Pues all va! -dijo Joe, obedeciendo las rdenes de su seor.
La barquilla, que casi llegaba al suelo, subi entre el gritero de los
talibas; pero, media hora despus, el Victoria volva a bajar
rpidamente.
El gas se escapaba por los poros de sus paredes.
La barquilla roz el suelo y los negros de Al-Hadj se precipitaron
hacia ella; pero, como sucede en semejantes circunstancias, apenas el
globo toc el suelo, dio un salto y fue a caer una milla ms adelante.
-No escaparemos! -dijo Kennedy con rabia.
-Joe, echa nuestra reserva de aguardiente -orden el doctor-, nuestros
instrumentos, todo lo que pese, por poco que sea, y tambin el ancla.

Joe arranc los barmetros y los termmetros; pero todo eso suponia muy
poco, y el globo, que subi momentneamente, no tard en volver a tocar
el suelo Los talibas corran tras ellos y no estaban ya ms que a
doscientos pasos.
-Echa las dos escopetas! -exclam el doctor.
-No ser sin haberlas descargado -respondi el cazador.
Y cuatro disparos sucesivos hicieron morder el suelo a cuatro talibas,
que cayeron entre los frenticos gritos de la horda.
El Victoria se levant de nuevo, dando saltos enormes, como una inmensa
pelota que bota en el suelo.
Extrao espectculo el que ofrecan aquellos desdichados intentando
huir a pasos de gigante, y que, a semejanza de Anteo, parecia que
recobraban fuerzas al llegar a tierra! Pero aquella situacin no poda
prolongarse incesantemente. Era casi medioda. El Victoria se agotaba,
se vaciaba, se alargaba; su envoltura se tornaba fofa y ondulante; los
pliegues del tafetn rechinaban al rozar unos con otros.
-El Cielo nos abandona! -dijo Kennedy-. Vamos a caer!
Joe no respondi, no haca ms que mirar a su seor.
-No! -dijo ste-. An podemos desprendernos de ms de ciento cincuenta
libras.
-Dnde estn? -pregunt Kennedy, pensando que el doctor se haba vuelto
loco.
-La barquilla! -respondi ste-. Colgumonos de la red. Las mallas nos
sostendrn y llegaremos al ro. Pronto! Pronto!
Y aquellos hombres audaces no vacilaron en intentar semejante medio de
salvacin. Se colgaron de las mallas de la red, tal como haba indicado
el doctor, y Joe, sostenindose con una mano, cort con la otra las
cuerdas de la barquilla, la cual cay en el momento preciso en que el
aerstato iba a desplomarse definitivamente.
-Hurra! Hurra! -exclam, mientras el globo, sin lastre alguno,
ascenda a trescientos pies de altura.
Los talibas espoleaban a sus caballos, que barran el suelo con los
cascos; pero el Victoria, encontrando un viento ms activo, les tom la
delantera y avanz rpidamente hacia una colina que cerraba el horizonte
al oeste. Fue una circunstancia favorable para los viajeros, porque
pudieron pasar al otro lado de la colina, mientras que la horda de
Al-Hadj se vio obligada a dar un rodeo por el norte para salvar el
obstculo.
Los tres compaeros se sostenan agarrados de la red, que haban podido
atar por debajo, de suerte que formaba una especie de bolsa flotante.
De repente, despus de haber pasado la colina, el doctor exclam:
-El ro! El ro! El Senegal!

En efecto, a una distancia de dos millas flua una extensa corriente de


agua. La orilla opuesta, baja y frtil, ofreca una retirada segura y un
lugar favorable para el descenso.
-Un cuarto de hora ms -dijo Fergusson-, y a salvo.
Pero, desgraciadamente, el globo vaco caa poco a poco sobre un terreno
casi enteramente desprovisto de vegetacin, compuesto de largas
pendientes y llanuras pedregosas, donde no se velan mas que algunos
matorrales y una hierba espesa que el ardor del sol haba secado.
El Victoria toc varias veces el suelo y volvi a elevarse; pero sus
saltos disminuan en extensin y altura, y en el ltimo se qued
enganchado por la parte superior de la red a las altas ramas de un
baobab aislado, nico rbol en medio de aquel terreno desierto.
-Todo ha concluido! -exclam el cazador.
-Y a cien pasos del ro -dijo Joe.
Los tres desdichados saltaron a tierra y el doctor condujo a sus dos
compaeros hacia el Senegal.
En aquel lugar, el ro produca un barboteo continuado; al llegar a la
orilla Fergusson reconoci las cataratas de Goulna. No haba ni una
barca, ni un ser animado a la vista. El Senegal, que tena all dos mil
pies de ancho, se precipitaba con atronador ruido desde una altura de
ciento cincuenta de este a oeste, y la lnea de peascos que se opona a
su curso se extenda de norte a sur. En medio de la cascada haba rocas
de extraas formas, como inmensos animales antediluvianos petrificados
entre las aguas.
La imposibilidad de atravesar aquel abismo era evidente. Kennedy no pudo
reprimir un gesto de desesperacin.
Pero el doctor Fergusson, en un tono de enrgica audacia, exclam:
-Todava nos queda un medio!
-Ya lo saba yo -dijo Joe, con esa confianza en su seor que no le
abandonaba jams.
La hierba seca le haba inspirado al doctor una idea atrevida. Era el
nico recurso. Volvi rpidamente con sus compaeros al punto donde se
haba quedado la envoltura del aerstato.
-Les llevamos al menos una hora de delantera a los bandidos -dijo-. No
perdamos tiempo, compaeros; recoged hierba seca, mucha hierba seca;
necesito por lo menos cien libras.
-Para qu? -pregunt Kennedy.
-Como no tenemos gas, cruzaremos el ro utilizando aire caliente.
-Ah, mi querido Samuel! -exclam Kennedy-. Eres verdaderamente un gran
hombre!
Joe y Kennedy pusieron manos a la obra y en un momento reunieron una
enorme pila de hierba junto al baobab.

Entretanto, el doctor haba agrandado el orificio del aerstato cortando


su parte inferior, tras haber hecho salir por la vlvula el poco
hidrgeno que an pudiera contener; despues amontono cierta cantidad de
hierba seca bajo la envoltura y le prendi fuego.
No hace falta mucho tiempo para hinchar un globo con aire caliente. Una
temperatura de 1800, es suficiente para disminuir a la mitad,
enrarecindolo, el peso del aire que contiene, de manera que el
Victoria empez a recobrar sensiblemente su forma redondeada. La hierba
abundaba; el doctor activaba el fuego y el volumen del aerstato
aumentaba visiblemente.
Era entonces la una menos cuarto.
En aquel momento unas dos millas al norte, apareci la partida de
talibas. Oanse sus gritos y el ruido de los cascos de los caballos
corriendo a todo galope.
-Dentro de veinte minutos estarn aqu -dijo Kennedy.
-Hierba! Hierba, Joe! Dentro de diez minutos estaremos en el aire!
~Aqu tiene, seor.
El Victoria estaba hinchado en sus dos terceras partes.
-Amigos mos, agarrmonos a la red, como hemos hecho antes.
-Ya est -respondi el cazador.
Diez minutos despus, unas sacudidas indicaron la tendencia del globo a
elevarse. Los talibas se acercaban; estaban apenas a quinientos pasos.
-Agarraos bien -exclam Fergusson.
-No tema, seor, no!
Y el doctor, con el pie aadi ms hierba a la hoguera.
El globo, totalmente dilatado por el aumento de temperatura, se elev
rozando las ramas del baobab.
-En marcha! -exclam Joe.
Una descarga de mosquetes le respondi, y una de las balas le hizo un
rasguo en un hombro; pero Kennedy, inclinndose, descarg su carabina y
derrib a otro enemigo.
Gritos de rabia imposibles de reproducir acompaaron la ascensin del
globo, que subi cerca de ochocientos pies. Se apoder de l un viento
fuerte que le hizo oscilar de manera alarmante, mientras el intrpido
doctor y sus dignos compaeros contemplaban bajo sus pies el abismo de
las cataratas.
Diez minutos despus, sin haber hablado una palabra, los intrpidos
viajeros descendian poco a poco al tiempo que se acercaban a la otra
orilla.
All, sorprendido, maravillado, atnito, haba un grupo de unos diez
hombres con uniforme francs. jzguese cul sera su asombro al ver
elevarse aquel globo en la margen derecha del ro. Casi creyeron en un

fenmeno celeste. Pero sus jefes, que eran un teniente de Marina y un


alfrez de navo, conocan por los peridicos de Europa la audaz
tentativa del doctor Fergusson y al momento comprendieron el suceso.
El globo, deshinchndose poco a poco, descenda con los atrevidos
aeronautas colgados de su red; pero era muy dudoso que pudiese llegar a
tierra, por lo que los franceses se echaron al ro y recibieron en sus
brazos a los tres ingleses en el momento de bajar el Victoria a algunas
toesas de la orilla izquierda del Senegal.
-El doctor Fergusson! -dijo el teniente.
-El mismo -respondi tranquilamente el doctor-, y sus dos amigos.
Los franceses llevaron a los viajeros a la orilla del ro, mientras que
el globo, medio deshinchado y arrastrado por una corriente rpida, fue a
sepultarse como una inmensa burbuja, con las aguas del Senegal, en las
cataratas de Gouina.
-Pobre Victoria! -exclam Joe.
El doctor no pudo reprimir una lgrima; abri los brazos, y sus dos
amigos se precipitaron hacia l profundamente conmovidos.
XLIV
Conclusin. - El acta. - Los establecimientos franceses.
- El puesto de Medina. - El Basilic. - San Luis. - La
fragata inglesa. - Regreso a Londres
La expedicin que se encontraba a orillas del ro haba sido enviada por
el gobernador de Senegal y se compona de dos oficiales, los seores
Dufraisse, teniente de Infantera de Marina, y Rodamel, alfrez de
navo, un sargento y siete soldados. Haca dos das que estaban buscando
la situacin ms favorable para el establecimiento de un puesto en
Gouina, cuando fueron testigos de la llegada del doctor Fergusson.
Huelga decir que los tres viajeros recibieron muchos abrazos y muchas
felicitaciones. Habiendo los franceses podido comprobar por s mismos la
realizacin del audaz proyecto de Samuel Fergusson, se convertan en los
testigos naturales de ste.
As es que el doctor les pidi, en primer lugar, que constataran de
manera oficial su llegada a las cataratas de Gouina.
-Tendr la bondad de levantar acta y firmarla? -le pregunt al teniente
Dufraisse.
-Estoy a su disposicion -respondi ste.
Los ingleses fueron conducidos a un puesto provisional establecido a
orillas del ro, y all se les prodigaron las mayores atenciones y se
les provey abundantemente de cuanto pudiera hacerles falta. All se

redact tambin, en los siguientes trminos, el acta que se encuentra


actualmente en los archivos de la Sociedad Geogrfica de Londres.
Los abajo firmantes declaramos que en el da de la fecha hemos visto
llegar, colgados de la red de un globo, al doctor Fergusson y a sus dos
compaeros, Richard Kennedy y Joseph Wilson habiendo cado dicho globo a
unos pasos de nosotros en el lecho mismo del ro, siendo arrastrado por
la corriente y abismndose en las cataratas de Gouina. En testimonio de
lo cual firmamos la presente en unin de dichos viajeros para que conste
donde sea pertinente. Firmado en las cataratas de Gouina, el 24 de mayo
de 1862.
SAMUEL FERGUSSON, RICHARD KENNEDY, JOSEPH WILSON; DUFRAISSE, teniente
de Infantera de Marina; RODAMEL, alfrez de navo; DUFAYS, sargento;
FLIPPEAU, MAYOR, PLISSIER, LOROIS, RASCAGNET, GUILLON y LEBEL,
soldados.
Aqu concluye la asombrosa travesa del doctor Fergusson y de sus
valerosos compaeros, constatada por irrecusables testigos. Se hallaban
ya entre amigos y rodeados de tribus ms hospitalarias que mantienen
relaciones con los establecimientos franceses.
Haban llegado al Senegal el sbado 24 de mayo, y el 27 del mismo mes
estaban en el puesto de Medina, situado a orillas del ro, un poco ms
al norte.
Los oficiales franceses les recibieron con los brazos abiertos y les
agasajaron todo lo posible. El doctor y sus compaeros tuvieron ocasin
de embarcar casi inmediatamente en el pequeo barco de vapor Basilic,
que descenda por el Senegal hasta su desembocadura.
Catorce das despus, el 10 de junio, llegaron a Sant Luis, donde el
gobernador les ofreci una magnfica acogida. Ya estaban repuestos
completamente de sus tribulaciones y fatigas. Joe deca a todo aquel que
quisiera escucharle:
-Nuestro viaje, despus de todo, ha sido muy tonto, y no aconsejo que lo
emprenda quien desee experimentar emociones fuertes. Acaba por resultar
tedioso; de no ser por las aventuras del lago Chad y del Senegal, nos
habramos muerto de aburrimiento.
Haba una fragata inglesa prxima a zarpar, y los tres viajeros
embarcaron en ella; el da 25 de junio llegaron a Portsmouth, y el
siguiente a Londres.
No describiremos el entusiasmo con que les acogi la Sociedad Geogrfica
ni los obsequios de que fueron objeto. Kennedy parti inmediatamente
para Edimburgo con su famosa carabina, deseoso de tranquilizar cuanto
antes a su vieja ama de llaves.

El doctor Fergusson y su fiel Joe siguieron siendo los mismos hombres


que hemos conocido, sin que se hubiera verificado en ellos ms que una
variacin importante.
Se haban convertido en ntimos amigos.
Todos los peridicos de Europa colmaron de elogios a los audaces
exploradores, y el Daily Telegraph lanz una tirada de novecientos
setenta y siete mil ejemplares el da en que public un extracto del
viaje.
En sesin pblica celebrada en la Real Sociedad Geogrfica, el doctor
dio cuenta de su expedicin aeronutica, y obtuvo para l y sus
compaeros la medalla de oro destinada a recompensar la ms notable
exploracin del ao 1862.
El principal resultado del doctor Fergusson ha sido constatar de la
manera ms precisa los hechos y los datos geogrficos reunidos por
Barth, Burton, Speke y otros viajeros. Gracias a las expediciones
actuales de Speke y Grant, De Heuglin y Munzinger, que se dirigen a las
fuentes del Nilo o al centro de Africa, podremos dentro de poco
comprobar los propios descubrimientos del doctor Fergusson en la inmensa
comarca comprendida entre los grados 14 y 33 de longitud.
FIN