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Pontificia Universidad Católica de Chile LET 0003-1

¿Cómo hacer de la minería una actividad más sustentable y menos contaminante?

¿Es la minería una actividad importante en el mundo actual? Como ya es sabido, la industria minera es indispensable en casi todas partes del mundo. En Chile la minería radica mayoritariamente la extracción de cobre, la cual trae una gran cantidad de beneficios al país como un ingreso enorme de capital económico, principalmente monetario, y el ser reconocido en otros países por ser uno de los principales productores y exportadores mundiales de cobre, como se puede observar en la figura 1.

Figura 1: Producción porcentual de cobre en el mundo

Pero la minería también tiene muchas deficiencias, principalmente aquellas que tienen que ver con la contaminación ambiental, en la que, por lo menos en Chile, no se ha hecho mucho por superar. Es así como estos efectos contaminantes acarrearían pérdidas de aproximadamente US$ 120 por tonelada de cobre producido, principalmente en términos de la salud de las personas aledañas a campamentos mineros por liberación de SO2 y perjuicio de otras actividades como la agricultura y el turismo de la zona (Borregaard, 2011, p 52). Otro dato a considerar es que la actividad genera una gran cantidad de material sólido, ya que alrededor de un 99% del mineral extraído no se usa y pasa a ser desecho, y el otro 1% corresponde al cobre que podrá ser utilizado a futuro (Sánchez y Villas-Boas, 2006, p 27). Además se producen sustancias peligrosas como el SO2 antes mencionado, cianuro de sodio, explosivos, entre otros. Con lo mencionado anteriormente queda claro que Chile necesita un avance en el ámbito del manejo de contaminantes y de residuos, para que así la actividad minera sea más sustentable y no haya que sacrificar el medioambiente o la salud de las personas para producir cobre. Sin embargo esta decisión no es fácil, debido a qué si no se planifica bien que soluciones tomar se podría producir mucho más perjuicios que los ya existentes. En este momento existen algunas soluciones, principalmente en lo que se refiere al medioambiente y su cuidado. Entre ellas se destacan dos: la tecnología limpia y la

Es así como se propone una nueva solución. utilizada generalmente por los países desarrollados por ser la más costosa. en relación el transporte de sustancias peligrosas. se toma en cuenta que no existe norma que regule el transporte de estos. Con esta solución se podrá lograr un mayor provecho de la minería y a la vez hacerla más sustentable. pero aún faltaría resolver el problema de los residuos. se calcula un costo aproximado de entre US$110 y US$85 por tonelada de cobre refinado producido(Borregaard. En tercer lugar.54). con respecto al uso del agua. Con una de estas soluciones se podría amortiguar en parte la contaminación.000 anuales (Borregaard. Por último. ya que modifica profundamente el proceso de extracción de metales. 2001.55). la gran mayoría de estos pueden ser reutilizados en artefactos como pilas o simplemente ser almacenados en diques perimetrales para su posterior uso. Al contrario. principalmente de acido sulfúrico.tecnología de limpieza. p. Esta consiste en utilizar un sistema conector entre las distintas empresas mineras para poder hacer una modificación general de la industria en la cual todas puedan adoptar la misma solución. ataca los problemas de raíz. que óptimamente debería ser implementar la tecnología limpia antes descrita. Problema de la contaminación: Como ya se dijo anteriormente. Si bien no existe un método eficiente para eliminarlos.    . p. se toma en cuenta que el cierre adecuado de todos estos tendría un valor de US$854. p. se concluye que el gasto promedio que acarrearía la contaminación de agua seria de US$31.40 por tonelada de cobre refinado producido(Borregaard.556. lo cual hace producir una gran cantidad de accidentes que traen como costo por daño US$600. ya que permite el desarrollo del país y sirve como vitrina al resto del mundo por ser el mayor productor mundial de cobre (figura 1). considerando que las emisiones de SO2 atraen impactos en la salud de trabajadores y pobladores aledaños a sectores de explotación minera. que abarque los ámbitos de contaminación ambiental y manejo de residuos descritos anteriormente. p. si se compara el gasto de esta en relación con otras actividades como la agricultura y las empresas de agua potable. la minería es la actividad más importante en Chile. La primera. considerando que un mal cierre de estos traería como consecuencia la contaminación de ríos y lagos aledaños a estos tranques.52).030 (Borregaard. En segundo lugar. este sistema debería proporcionar una conexión que permita almacenar los residuos en un solo lugar para así poder reutilizarlos de manera más eficiente. Haciendo una valorización económica de las desventajas que tiene la minería los costos serian los siguientes:  En primer lugar. la segunda solamente ataca los efectos contaminantes. con respecto a los tranques de relave.A pesar de todos los beneficios que le pueda traer a la nación. la actividad también acarrea una serie de perdidas en materia de medioambiente y la salud de las personas. lo cual solo hace que el problema se prolongue en el tiempo.51). Además.

Por otro lado. no todas atacan el problema de la misma forma ni son igualmente eficientes. p. e involucrando grupos de investigadores en su desarrollo. Con respecto a la primera opción. Soluciones al problema de la contaminación ambiental: Si bien es cierto que existen algunas soluciones respecto al tema. un estudio realizado en el Departamento de Ingeniería Metalúrgica de la Universidad de Concepción el año 1998 . A continuación se mencionaran y describirán las soluciones de ambos tipos de contaminantes. ya que gastar gran cantidad de los recursos que trae la minería en costear los daños producidos por esta no hace más que disminuir la sustentabilidad de la actividad. se puede decir que es necesario reducir a lo menos los contaminantes atmosféricos y la cantidad de desechos. se dice que ataca los problemas de raíz. explican que: La primera alternativa. demanda mayores recursos ya que para solucionar el problema se desarrollan cambios drásticos en el proceso.Considerando todos estos gastos. . En el ejemplo anterior también se pudo observar que existen dos tipos de contaminantes: por un lado están los que afectan directamente al medioambiente y la salud de las personas (efluentes líquidos y gases dañinos como el SO2). queda claro que la cantidad de emisiones contaminantes producida en todo este tiempo es enorme y es necesario disminuir categóricamente estas cifras. A continuación se nombraran las dos soluciones más importantes y utilizadas en el mundo: la tecnología limpia y la tecnología de limpieza. Sánchez y Villas-Boas. que disponen de mayores recursos y por ende son capaces de correr también los riesgos de invertir en investigación que no siempre conduce a los resultados esperados (2006.28). a partir de esto. Por ejemplo. y para ello fue necesario emitir 9000 toneladas por día de anhídrido sulfuroso (SO2) . 2006. y por el otro se encuentran los desechos tanto tóxicos como inofensivos. p. si bien es cierto que el país aún no ha sufrido graves impactos en materia de contaminación debido a la industria minera.Observando lo anterior y considerando que el estudio fue realizado hace 12 años. existen claros indicios de que si no se hace algo en materia de control de contaminantes. pero demanda mayor cantidad de tiempo y dinero. escalando consecutivamente desde las etapas de laboratorio a plantas pilotos y más tarde industriales. de largo plazo. Es la alternativa que han empleado países más desarrollados.27). mostró que durante ese año se produjeron 3 millones y medio de toneladas de cobre . Ello significa indudablemente desarrollar un trabajo de investigación fundamental y aplicado. el cual como ya dijimos es un gas toxico y contaminante. Además se produjo un millón de metros cúbicos de efluentes líquidos (aguas contaminadas) por día y un millón de toneladas de residuos sólidos por día (Sánchez y Villas-Boas. se podría llegar a producir un daño irreparable en el ambiente. tales como cambios de tecnología o modificaciones profundas.

lodos de sistemas de tratamiento de efluentes líquidos y cloacales. chatarras. 2006. como estos tipos de residuos no pueden ser devueltos a las minas. las baterías que contienen ácidos y plomo. utilizándolos en diques o pilas de estériles controladas.240). Existen principalmente dos tipos de residuos: Los estériles y los desechos. estas "apuntan hacia dos direcciones: por un lado la minimización y el reaprovechamiento de residuos. Se considera estéril a la capa superficial del suelo y las rocas que se encuentran en este. embalajes de tintas y solventes. Algunos de ellos pueden merecer cuidados especiales debido a sus características químicas. al ser un país medianamente desarrollado. estos también pueden ser dispuestos en pilas controladas o diques perimetrales. pero además. baterías. que es mucho más eficiente y a la larga menos costosa. Otros residuos sólidos: Existen una gran cantidad de otros residuos generados por la minería.En relación a la segunda opción se menciona que ataca solamente los efectos producidos por la minería."(Sánchez. p. Estos incluyen: ramas.243). en ocasiones esto no es factible y los estos deben ser dispuestos fuera de la mina. p.240). Generalmente este tipo de residuo se coloca nuevamente en la mina (Backfilling). p. Se dice además que es "muy utilizada en los países más pobres. la cantidad de material solido generado por la actividad es enorme. deben ser almacenados en represas especiales para desechos. Como dice Sánchez:   Otros residuos sólidos son generados por las actividades de minería. Soluciones al problema de los desechos: Como ya se menciono anteriormente. Sin embargo. A continuación se definirán ambos tipos y se mencionaran las maneras de ocupar dichos residuos. Si bien no hay forma de eliminar la totalidad de residuos producidos. hojas y otros materiales orgánicos provenientes de las actividades de remoción de la vegetación. pero también mantener un problema no resuelto y prolongarlo en el tiempo" (Sánchez y Villas-Boas. existen formas de utilizar algunos de estos para producir productos que tengan alguna utilidad para la sociedad. basura de oficinas y otros. por otro el tratamiento y la disposición final. Con respecto a las practicas actuales de manejo de residuos. que contienen compuestos orgánicos…(Sánchez. significa involucrar menos recursos.Al igual que los estériles. como las lámparas fluorescentes. p. p. ya que el cambio se aplica una sola vez. lámparas quemadas.28). que contienen mercurio. Al comparar las dos soluciones descritas anteriormente queda evidenciado que Chile. basura doméstica. embalajes. 1995. aceites usados. posee recursos suficientes que le permitirían aplicar la primera alternativa. 242) . Desechos: Corresponden principalmente a todos los residuos sólidos provenientes de las operaciones de tratamiento de los minerales (Sánchez.  Estériles: Un residuo estéril "es todo material sin valor económico extraído para permitir la explotación del mineral útil"(Sánchez. que de ser elegida tendría que aplicarse a lo largo del tiempo. a diferencia de la otra opción.

debido a que aplicar una tecnología de limpieza en Chile solamente provocaría mas gasto y no amainaría la cantidad de contaminantes vertidos al ambiente. Así. pero estas podrían servir en una eventual utilización en Chile. Por otro lado. por lo menos en nuestro país.¿Una solución completa?: Con todo lo expuesto anteriormente. este sistema de conexión serviría para que las empresas puedan juntar todos esos desechos y almacenarlos en un lugar específico por si alguna vez se descubre un uso a aquel residuo. Si bien es cierto esta gran cantidad de contaminantes esparcidos al ambiente y el inmenso número de material solido que genera la minería aún no se siente. Por ejemplo. sino que se estaría dando un ejemplo y mandando un mensaje a todos aquellos países que todavía no hacen algo por transformar la minería en una industria más limpia y que no sacrifique el medioambiente ni la salud de las personas por desarrollarla. se lograría hacer de la minería una actividad menos contaminante y mayormente sustentable a la vez. que permita a todas estas industrias aplicar al mismo tiempo la tecnología limpia que nuestro país necesita. finalmente. Es por esto que este artículo tiene por objetivo mencionar una nueva solución. Sin embargo estas deberían adecuarse aplicarse por separado y el costo económico sería bastante grande. que abarque los ámbitos de la disminución de la contaminación ambiental y de la cantidad de desechos de manera simultánea. si existe una gran cantidad de un tipo de residuo que no tiene utilización alguna y debe ser almacenado en alguna parte. más completa. la pregunta es: ¿Por qué debemos esperar siempre a que ocurra alguna catástrofe para recién ahí preocuparnos por las soluciones a un problema? Con esta solución generalizada no solo se amainaría los efectos de una actividad mundialmente importante como lo es la minería. se ve que existen pocas soluciones eficientes para cada uno de los problemas descritos en un comienzo (contaminación ambiental y cantidad de residuos). Esta consistiría en un sistema de conexión nacional de empresas mineras. . este sistema de interconexión serviría para saber cuál es la cantidad total de residuos que posee cada empresa y así poder saber cuál es la mejor manera de utilizarlos a todos los desechos del mismo tipo de forma idéntica. implementado principalmente por ingenieros.

BORREGAARD. Manejo de residuos sólidos en la minería. . SÁNCHEZ. Sección: 01 Profesora: Constanza Martínez. Santa Cruz de la Sierra.pdf Nombre: Cristian Toledo Bórquez. Mario y VILLAS-BOAS. Disponible en: http://www. nº 1. Oficina Regional de Ciencia de la Unesco. Pp. Importancia del desarrollo de tecnologías limpias para la industria del cobre. 2000. Nicola. Luis Enrique. CYTED-CETEM. Roberto. Ayudante: Florencia Vergara. Valorización económica de los impactos ambientales en la minería chilena.Bibliografía: SÁNCHEZ. 239-251. 2006.1732. En: II Curso Internacional de aspectos geológicos de protección ambiental. Ambiente y Desarrollo [en línea]. Vol.bvsde. 17. En: Tecnologías limpias en las industrias extractivas minero-metalúrgica y petrolera. Campinas. 2001 [citado 03 de Noviembre 2011].paho.org/bvsacd/cd29/valorecono. Pp.