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Miguel Alcubierre

Ms rpido que la luz


Sergio de Rgules

MI CONVERSACIN con el doctor Miguel


Alcubierre transcurre en una cafetera situada cerca de Ciudad Universitaria. Para nosotros es un lugar histrico porque aqu pasamos muchsimas horas platicando e inventando mundos imaginarios cuando ramos estudiantes de fsica en la Facultad de Ciencias de la UNAM. Hace unos aos, Miguel dio los primeros pasos para hacer realidad una parte del mundo imaginario de la serie de televisin Viaje a las estrellas: se trata del warp drive, o motor de propulsin a distorsin, que impulsa a la nave Enterprise a velocidades mayores que la de la luz. Los fsicos y los aficionados de la ciencia ficcin conocen de sobra el impedimento fsico que impone la teora especial de la relatividad de Einstein a que las cosas se desplacen a la velocidad de la luz o ms rpido. Miguel Alcubierre ha encontrado una manera terica de salvar este obstculo sin violar la teora de la relatividad. En qu consiste su versin del propulsor a distorsin? En la relatividad el espacio y el tiempo no son inmutables y absolutos; sus propiedades pueden alterarse. El espaciotiempo se curva o distorsiona como respuesta a la presencia de materia y energa. La propulsin a distorsin es un ejemplo de cmo debera distorsionarse el espaciotiempo para permitir que un objeto por ejemplo, una nave espacial se mueva a velocidades arbitrariamente altas. Lo que se requiere es producir una fuerte expansin del espacio detrs de la nave y una contraccin opuesta enfrente de sta. As, es el espacio mismo el que empuja a la nave sin que sta se mueva a travs del espacio. Desde luego, la comodidad tiene su precio: para distorsionar el espacio hace falta un campo de energa, y en este caso la energa necesaria debe tener la extraa

propiedad de producir antigravedad (repulsin gravitacional en vez de atraccin). Esto se conoce como energa negativa, y hasta donde sabemos no existe en la naturaleza (ver Cmo ves?, ao 2, nmero 20, pg. 10). La distorsin espacio-temporal de Alcubierre ya ha sido objeto de artculos en las revistas Discover y Scientific American, numerosas entrevistas en peridicos europeos y un programa en Discovery Channel. El clebre escritor de ciencia-ficcin Arthur C. Clarke la menciona en una nota que le pidi el guitarrista Mike Oldfield para uno de sus discos. Sin embargo, pese a la fama que le ha trado, el warp drive es un resultado secundario de las investigaciones de Miguel Alcubierre. Le pregunto cmo se le ocurri. Se me ocurri un da viendo Viaje a las estrellas, donde la nave Enterprise siempre viaja mas rpido que la luz utilizando una distorsin espacio-temporal. Pero como slo es ciencia ficcin, nunca se dice cul es la distorsin necesaria. Pens que usando la teora de la relatividad debera ser posible decir exactamente qu tipo de distorsin se requiere. Al terminar la carrera de fsica, Miguel recibi la Medalla Gabino Barreda que otorga la UNAM a los mejores estudiantes de cada generacin. Luego se fue a la Universidad de Gales, en Cardiff, Reino Unido, donde hizo estudios de doctorado. Hoy en da Miguel Alcubierre es investigador adjunto del Instituto Max Planck de Fsica Gravitacional, en Golm, Alemania, donde se pelea cotidianamente con las ecuaciones de la teora general de la relatividad de Einstein, que es una teora de la gravitacin. Trabajo en el rea de la relatividad numrica, que busca resolver las ecua-

Personalmente
Aficiones. El cine y la lectura, principalmente la divulgacin cientfica y la ciencia ficcin. Me gusta tambin la msica clsica, la latinoamericana y el rock. Mayor defecto. Soy un flojo terrible. Aunque me gusta mi trabajo, mi sueo es estar tirado frente al mar leyendo un buen libro y sin nada ms que hacer. Mayor virtud. (Cmo contesto eso sin rerme?) Me considero una persona moral, y siempre trato de ver lo mejor en los dems.

ciones de Einstein numricamente en situaciones en las que no se puede encontrar una solucin exacta. Especficamente, hacemos simulaciones numricas de sistemas astrofsicos con campos gravitacionales intensos y dinmicos, por ejemplo colisiones de agujeros negros. Miguel cuenta que para el programa de Discovery Channel lo invitaron a Londres y lo grabaron montado en una bicicleta sobre fondo azul para aadir efectos especiales. Es endiabladamente difcil guardar el equilibrio sobre una bicicleta que no se mueve y Miguel estuvo a punto de romperse la crisma varias veces. Pero fue una experiencia inolvidable para este viejo aficionado de la ciencia ficcin. La magia de los efectos especiales le permiti verse volar entre las estrellas como en los libros y las pelculas que tanto le gustan desde la adolescencia un sueo hecho realidad para el realizador de sueos ajenos. cmoves?

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