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La cultura extraviada
en susdefiniciones
Hace decadas que quienes estudian la cultura experimentan eI vertigo
de las imprecisioncs. Ya en 1952 dos antrop6logos, Alfred Krocber y
Clyde K. Klukbobn, recolectaron en un libro celebre casi 300 maneras
de definirla. Melvin J. Lasky, que evidentemente desconocla esa obra,
publicO en The Republic of Letters, en 2001, un avance de un libro en
preparaci6n para eI cual dice haber recogido en diarios alemanes, ingle-
ses y estadounidenses, 57 usos distintos del termino cultura. La revista
Commentan-e tradujo ese articulo eli eI verano de 2003 aiiadiendo que
la banalizacion del tennino es semejante en frances, aI punto de baber-
se dotado de esa palabra ca un ministerio (Lasky, 2003: 367).
Es facil compartir la inquietud de Lasky. Hemos lcido ejemplos se-
mejantes a los que .01 cita: eI canciller Schroeder explico su adhesion a
Bush en la guerra contra eI terronsmo porque no es una luch. entre
culturas sino un combat. por la cultura. Un corrcsponsal britanico en
Medio Oriente babla de la cultura de laJihad . En The New York Ti-
mes se informa de una crevoluci6n cultural en el interior de la CIA yeL
FBI Y as1 sigue advirtiendo Lasky sobre los nesgos de que no sepa-
mos de que estamos h.blando por I. dispersion de referencias a las
.... culturas empresariales., la oItcultura de la inc::ompetencialfo y una serie
de sub, infra y contraculturas. Este autor se escandaliza por apenas 57
variantes y vuelve a mostrar su pobr. informacion cuando atribuye eI
ongcn del zumbido ensordecedoT producido por esta proliferacion
de significados ados bechos: que los marxistas bayan comenzado a ha-
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blar de .cultura capitalista., y que los antropologos usaran, desde elli-
bra de Sir Edward Tylor, en el piopio titulo; Primitive Culture Por
defmicion, sostiene Lasky, la cultura no podrla ser pnmitiva. (Lasky,
2003: 369).
Mas que prccis.r el comicnzo y el despliegue del zumbido, intere-
sa razon.r como se fue lIeganda cn las ciencias sociales a cierto can-
sensa en una clefiniei6n sociasemiotica de la cultur. y que problemas
calocau a ese acueida las condiciones multiculturales en que varia es-
te objeto de esnidio. Luega, me ire acup'lOda de las redefinicianes
aper.das par eI penodismo, los mercadas y los gabiemos. Dado que
esas nocianes tienen eficacia social, deben farmar parte de 10 que ca-
rresponde investigar.
Laberintos del sentido
Hasta hace pacas decadas se pretendia eneantrar un paradigm. eienti-
fico que arganiz.r. eI saber sabre la cultura. Aun quienes reconaci.n
la coexistenci. de multiples paradigmas aspirab.n a cstablecer uno que
fuera el mas satisfactaria a eI de mayor capacidad explicativa. No hay
que aballdanar c;sta aspiracion, relativisma epistemalogica y eI
pensannento posmoderno han .qu;tiido fu"cia; par distintas vias, a
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aquella Ii unicidad y I. universalidad del canoci-
mienta. L. propia pluralidad de cultu,ras c<;>mriJ:mye a la diversidad de _
paradigrrias.cientificas, tania IX prOduccion del saber y
presenta de conociriliento coii canfigiir.icianes muy variadas.
Desde uita perspecnva aiitrapalogica; pOdrlarrias adaptar ante I.
vanedad de disciplinas y definicianes sobre cultura una actitud seme-
jante. la que tenemas con nuestros infarmantes en el trabajo de cam-
po. No preferimos a priori una version sobre los procesas sociales, si-
no que escuchamos difcrentes relatas con pareja atenci6n. Podcmos
preguntarnos, entances, cuaIes son hoy las principales narrativas cu.n-
do hablamas de cukura. .
a) La primera nocion, la mas obvia, es la que sigue presentandose
en el usa cotidiano de I. palabra cultura cuaDdo se la asemcj. a educa-
cion, ilu5rracion, refinamienro, informacion vasta. En esta linea, culru-
ra es el c"mulo de conocimientos y aptitudes intclectualcs y csteticas.
Se reconoce esta corriente en eI usa coloqulal de I. palabra cultura,
pero tiene un saparte cn la filosofia idealista. La distinci6n entre cul-
tura y civilizaciOn fue elaborada par la filasofia alemana fin del sigla
XIX y principias del xx: Herbert Spencer, Wtlhclm Wmdelbaud, Hein-
rich Rickert. Este ultimo tenia una distincion muy c6moda para dife-
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renciar la cultura de la civilizacion. Decia que un trozo de mannol ex-
trai'do de una cailtera es un objeto de civilizaci6n, resultado de un con-
junto de teenicas, que penniten extraer ese material de la naruraleza y
convertirlo, en un producto civilizatorio. Perc esc mismo trozo de
marmol, segUn Rickert, tallado por un artista que Ie imprime eI valor
de la belleza, 10 convierte en obra de arte, 10 vuelve cultur .
Entre las muchas criticas que se pueden hacer a esta disOnci6n ta-
jante entre cWilizaciOn y cultura una es que naturaliza la division entre
10 corporal y 10 mental, entre 10 material y 10 espiritual, y por tanto I.
division del trabajo entre las dases y los grupos sociales que se dedi-
can a una u etra dimension. Naturaliza, asimismo, un conjunto de co-
nocimientos y gustos que serian los unicos que valdria la pena difun-
dir, formados en una historia particular, I. del Occidente modemo,
concentrada en el area europea 0. euronorteamericana. No. es, enton-
ees, una caracterizat.-ion de la cultura pertinente en el estado de los co-
nocimientos sobre la integracion de cuerpo y mente, ni apropiada pa-
ra trabajar luego de I. dcsconstTUccion del euracentrismo oper.d. por
la antropologia.
b) Frente a esos usos cotidianos, vulgares 0 idealistas de cultura,
surgi6 un conjunto de uscs cientificos, que se caractenzaron pOT sepa-
rar la cultura en oposicion a otros referentes. Las dos principales con-
frontaciones a que se samete el termino son naturaleza-cultura y 50-
ciedad-cultura. Antes de considerar cada una de estas vertientes,
veamos brevemente que se requiere para construir una noci6n cienti-
ficamente aeeptable. Por 10 menos, dos requisitos:
Una definicion unfvoca, que sit6e el termino cultura en un sis-
tema te6rico detenninado y 10 libre de las connot.ciones equi-
vocas dellenguaje ordinario.
Un protocolo de observacion riguroso, que remita al conjunto
de hechos, de procesos soeiales, en los que 10 cultural pueda re-
gistrarse de modo sistematico.
Durante un tiempo se penso en la antropologfa, y rambi"n en la filo-
soffa, que I. oposicion cultura-naturaleza permina h.cer esra delimit.-
cion. Pareela que de ese modo se diferenci.ba a la cultura, 10 creado
por eI hombre y por todos los hombres, de 10 simplement. dado, de
clo natural que existe en el mundo. Este modo de definir Ja cultura
fue acompaiiado por un conjunto de protocolos rigurosos de observa-
cion, registros de modelos de comportamiento de gropos) de cosrum-
bres, de distribucion espaeial y temporal, que qucdaron consolidados
en guias emognificas, como la de George Peter Murdock. Pero este
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campo de de.Ia cultura por oposicion a la naturalcza, no pa-
reee c1arameiite No sabcmos por que 0 4e que modo la
culmra de una 0
sea los modelos de. orgaruzaClon economlca, las fOi'mas de. eJercer eI
poder, las pcicticas rcligiosas; artisticaS y otras. I lay que preguntarse
si Ia culmra, asl dcfinida, no sena un. especie de sinonimo idealista del
conceptO de !ormaoonsodal, como ocUmo, pcir ejempio, elliaobra de
Ruth Benedict, segun la clialla cultur. es la forma que tina so-
ciedad unifica4a por los valores dominantcS (Establet, i 9(6) ..
Esta maner. simple y extensa de definirla cultura', como
todo 10 que no para distinguir 10 cultural de 10
.. 0 Y. ,formas ..
Ayud6 a admitir como culmra 10 creado por t9dos los hombres en to-
das las socied.qes ren tados los <iempos. Toda sociedad tiene cultura,
se decl'; y nii4ay'razones para que;"'a 0 desca-
lifique I:IS otras; La pol'tica de eStadefinici6nfue el re-
lati'lJimio cUltur;al: admitir que cada culmr:' tiene derechci;t' daiSe sus
propias fomi" de organizacion y de estilos de vida, aun cuando inclu-
yan aspectoS que pueden ser sorprendentes, los sacrificios hu-
manos 0 la P9ligamia. Sin embargo, aI abarcar con la nOcion de cultu-
. ra social <!'ccnologfa, religion,
clio"cia opemtiv:L A:den1h;se ha c!ftica-
do' que jerarqufas de todas laS culturas como
una indifereneiaci6n que las. hace' meom-
'parables'"'; (Cuche, 1999). . . .. ......... :_
nuevo,pareja"dii1iposieiones intent6 deslindai I. de
otras partes de la vida sOcial: la que opone cultura a sociedad. Hay dis-
tintosmodos de <listinci6n en la :mtropol()gfa y'en disei-
plinas afines. Se opone cultura a soeicdad a mcdiados del siglo xx, en
la obra de Ralph Linton, y adquiere su forma mas consistente en auto-
res como Pierre Bourdieu. La socicdad es concebida como el conjun-
to de estrueturas mas 0 menos objetivas que organizan la distribucion
de los medios de producci6n y eI poder entre los individuos y los gru-
pos sociales, y que detenninan las pd.cticas sociaJes, economicas y po-
lfticas. Pero aI analizar las estructuras sociales y las prticticas, queda un
residua, una serie de aetos que no parecen tener mucho sentido si se
los analiza con una concepcion pragmatica, como realizacion del po-
der 0 administraci6n de la economfa. (Que signifiean, por ejemplo, las
divcrsas complcjidades de las lenguas y los rimales? (Para que se pin-
un los hombres y las mujeres I. piel, desde las sOciedades mas arcaicas
hasta la aetualidad? (Que significa eolgarse cosas cn cI cuerpo 0 col-
garlas en la casa, 0 realizar ceremonias para anibar a aetos 0 produc-
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tos que aI final de cuentas no parccenan neeesitar caminos tan sinuo-
50S para alcanzar sus objetivos?
No se trata unicamente de una diversidad existente en sociedades
premodernas. EI desarrollo del consumo en las soeiedades contem-
ponineas 'volvi6 evidentes estos residuos 0 excedcntcs en la vida
social. Jean Baudrillard, en su Critica de fa economia politica del sig-
na, hablaba de cuatro ripos de valor en la sociedad. Para salir del es-
quema marxista tan elemental que solo diferencia valor de usa y va-
lor de cambio, reconocfa dos formas mas de valor que denominaba:
valoT signa y valor simbolo. Si consideramos un refrigerador, tiene
un valor de usa (preservar los alimenros, enfriarlos) y un valor de
cambio, un" precia' en e1 mercado, equivalente al de a[ros bienes 0 al
costo de cierto trabajo. Ademas, eI refrigerador tiene un valor signo,
o sea el conjunto de connotaciones, de implicaciones simh6licas, que
van asociadas a esc objcto. No es 10 mismo un refrigerador imporra-
do que otto nacional, con disefio simple 0 sofisticado. Todos esos
elementos significantes no contribuyen a que enfne ~ a s 0 preserve
mcjor los alirnentos, no tienen que ver con eI valor de uso; sf con eI
valor de cambio porque agregan otros val ores que no son los de uso.
Remiten a los valores sign os asociados a este objeto. Esto es algo fa-
miliar para los que estamos habitu.dos a vcr mensajes publicitarios
que trabajan precis.meine sobre este nive! de la connotacion, que
nos cuentan historias sobre los objetos poco rel.cion.das con sus
usos practicos. .
BaudriIIard complicaba un poco mas la cuestion. Deefa que, ademas
de esc valor signo, puede h.ber un valor simbolo. En tanto valor-signo,
eI refrigerador puede ser intercambiable con un conjunto de otros pro-
ductos 0 de bienes que estan en I. sociedad y dan presrigio 0 soflStic.-
ciones simbolicas semcjantes a es. maquina de enfriar. Por cjemplo, te-
ner un refrigerador importado puede ser equivalente a tener un coche
importado 0 ir de vacaciones a una playa extranjera, aunque los valores
de uso obviamente son distintos. Pero .;1 distingufa otto ripo de valor,
el valor-sfmbolo, vincu1ado a rituales, 0 a aetos particulares que ocurren
dentro de la sociedad. Si me regalan cI refrigerador para mi boda, esc ac-
to va a conferir aI objeto un sentido disanto, que no 10 hace intercam-
biable con ning6n otro. Ese regalo, como cualquier don que se efecru.
entte personas 0 entre grupos, carga al objeto de un valor simbolico di-
ferentc del valor signo.
Esta c1asificacion de cu.tro tipos de valor (de uso, de c.mbio, valor
signo y valor sfmbolo) permite diferenciar 10 socioeconomico de 10
cultora!' Las dos primeras clases de v.lor tienen que ver princip.lmen-
te, no unicamente, con I. materialidad del objeto, can la base material
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de la vida sociaL Los des ultimos tipos de valor se refieren a la cultu-
m, a losprocesos de signif"u:acWn.
PierreB<:>urdieu desarrollo esta diferencia entre cultura y seciedad
aI mosirarenSus investigaciones que la sociedad esu estructurada can
dos tipos de rclacioncs: las de fuerza, corrcspondientes al valor de usa
y de cambia, y, dentro de elias, entretejidas can csas relaciones de fuer-
za, ha de sentida, que organizan 10 vida social, las relacio-
nes de significaci on. EI mundo de las significaciones, del sentido, cons-
tituye la cu1tura.
Uegairios asi a una posible definicion operativa, companida par va-
rias disciplinas a par autores que penenecen a diferentes disciplinas. Se
puede afirmar que Ia cultura abarca eI conjunto de los procesos sociales
de signifiCai:um, 0, de un modo mas complejo, Ia cultura abarca cI con-
junto de procesos sociales de pToduccion, circ"lacion y consumo de la
significaci6n en la 'Vida social
Identidades: camisa y piel
Al conceptuaIizar la cultura de este modo, estames diciendo que Ia .cul-
tura no cs apenas un conjunto de obras de me, ni de libros, ni tampo-
co unasillna:de objetos materiales cargailes can signos y simbolos. La
cultura se preSenta como procesos sociales, y paire de Ia dificultad de
hablar de ella de!iva de que se produce, circula y se consume en la his-
toria SciciaI. Ji 0 es algo que aparezca siempre de Ia rnisma manera. De
ahi I': imponancia que han adquirido los estudios sobre recepcion y
apropiacion'ae bienes y mensajes en las sociedades contemporaneas.
Muestranc6ino un rnismo objeto puede transformarse a traves de los
uses y reapropiaciones sociales. Y tambien como, al relacionarnos
unos con otros, aprendemos a set interculturales.
Esta concepcion procesuaI y cambiante dc la culmra se vuclve evi-
dente cuando esmdiamos sociedades diversas, 0 sus intersecciones con
otras y sus cambios en la historia. Para mf fue iluminador trabajar
con las artesanfas en Mexico. Los anesanales suelen producir-
se en grupos indigenas a campesinos, circulan par la socicdad y son
apropiados por sectores turislas, blancos, no indi'genas, can
otros perfiles socioculturales, que les asignan funeioncs distintas de
.quellas para las cu.lcs se fabricaron. Una olla se puede eonvenir en
florero, un huipil en mantel 0 en elemcnro decorativo en la pared de
un depanamento moderno. No hay por que sostener que se perdiG eI
significado del objeto: se transformo. Es Clnoccntrico pensar que se ha
degradado el sentido de la anesania. La que oeurrio fue que cambio de
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significad
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al pasar de un sistema cultural a otro, al insertarse en nue-
vas sociales y simb6licas. compmbarlo desde la
perspec.aya'del y a veces tambien veIi'ios que es un sen-
tido api-':'biido por eI productor. Muchos artesanossaben que el obje-
to va a ser de otra manera que la que rovo en su origen perc,
adaptan d diseno 0 eI aspecto de la artesani.
pari esa ilUcva funcion, que tal vez va
a evocar eI sentido por su iconografia, aunque sus fines prag-
.. y 'predominantes paiticiparan de otro sistema so-
ciocultural. ...
un pUnto de vista antropol6gico, no hay razones para pcn-
sar que un sea mas ,0 menos legitimo que otro. Con todo derecho,
cada grupo social cambia la significaci6n y los usos. En cste punto los
anaJisis antropt?16gicqs necesiran converger con los esrudios sabre co-
hablando decirculaci6nde bienes y men-
sajes, .c:irnbios de significado, del pasaje de una instanci. a otro, de un
grUPO.'.2 movimicn't'os' se comunican significados, "que
son 'reprocesados 0 recoclificados. Tambien necesitamos re-
lacionar iluercultural con las relaciones de poder para iden-
tifica( de mayor oerza para modificar I. significa-
.. . .<.O'_C. .
.. AI pr.!SurateiiCi6r(. los desplazamienios de onci6ri y significado
de los. Qbjetos .eri cl tcinsito de una cultura a otro, lIegamos a la neccsi-
sociosemiOtica. de Ia c,:,lturo, que abar-
qii{C1 circulaci6n y consumode significacio-
nosen IVid.:i social: Conforman esta perspectiva van .. tendencias,
varios iiio"os qedefinir 0 su brayar aspectos particularcs de la funci6n
social r:.!.ene"tido que la cultura adquiere dentro de I. sociedad.
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