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Sinopsis Han Alister creia que habia perdido a todas aquellas personas que amaba, pero cuando encuentra

a su amiga Rebeca Morley en las montanas del Espiritu y cerca del abismo de la muerte, comprende que no existe nada mas importante que salvarla. No obstante, pronto descubrira tambien que esta chica hermosa y misteriosa no es otra que Raisa anaMarianna, heredera de la familia que mato a su madre y su hermana. Pero, para evitar que Raisa se haga con la herencia, algunos intentaran, una y otra vez, acabar con su vida. Para evitarlo, Raisa solo podra confiar en su ingenio y en su voluntad de hierro. A mi abuela materna, Dorothy Downey Bryan, una msica con talento y una buena ama de casa que tena una gran clarividencia. La abuela tena un regazo donde caban varios nios, pero siempre guardaba una escopeta en el armario.

Captulo 1 En la zona fronteriza Raisa anaMarianna se acurruc en su habitual rincn de la Garza Imperial, picando un poco de pastel de carne. Haba aprendido a hacer durar una comida y una jarra de sidra durante una noche entera. Era arriesgado sentarse en la sala comn de una taberna cada noche. Los asesinos de lord Bayar podan estar buscndola. No haban conseguido matarla en Vado de Oden gracias a Micah Bayar, el hijo de lord Bayar. Pero los espas del Gran Mago podan estar en cualquier parte, incluso all, en el pueblo fronterizo de Vado de Fetters. Especialmente all, porque Bayar preferira interceptar a Raisa antes de que cruzara la frontera hacia los Pramos. Sera ms adecuado de este modo, ms fcil de ocultarlo a su madre la reina y a la gente de su padre, los clanes de las Espritus. Pero no poda pasarse todo el tiempo escondida en su habitacin. Tena que mantenerse visible para la gente que ella quera que la encontrase. Tena que regresar a casa de algn modo, reconciliarse con la reina Marianna y enfrentarse a quienes pretendan arrebatarle el trono del Lobo Gris. El nombre de Rebecca Morley ya no era seguro. Lo conocan demasiados enemigos. De modo que ahora se haca llamar Brianna Trailwalker, en reconocimiento a los antepasados de su clan. La historia personal que contaba era la de una joven comerciante que regresaba de su primer viaje al sur, retrasado por los disturbios a lo largo de la frontera. Despus de un mes en el limbo de Vado de Fetters, ya conoca a los asiduos de la Garza, la mayora pilotos del servicio de ferry del ro, herreros, herradores y mozos de cuadra que asistan a los viajeros a lo largo del camino. Los naturales del lugar eran una minora. La ciudad estaba revuelta a consecuencia de la guerra. Raisa examin la sala e identific a los forasteros. Dos mujeres de Tamron ocupaban una mesa de un rincn por segunda noche consecutiva. Una era joven y guapa, la otra

robusta y de mediana edad, y ambas iban demasiado bien vestidas para la Garza. Probablemente fuesen una dama noble y su acompaante huyendo de los conflictos en direccin al sur. Tres jvenes delgados en traje civil ardeniense jugaban a cartas en una mesa, al lado de la puerta. Haban entrado cuatro, pero uno de ellos se haba ido haca poco rato. Raisa haba alzado la vista varias veces y haba pillado a uno u otro observndola. Un escalofro le recorri la columna vertebral. Eran ladrones o asesinos? O se trataba, sencillamente, de unos jvenes que mostraban inters por una chica? Ya no haba respuestas fciles. La mayora del resto de clientes eran soldados. En el Vado de Fetters haba muchos. Algunos llevaban el Halcn Rojo de Arden, otros la Garza Real de Tamron, otros no llevaban ninguna insignia, probablemente mercenarios o desertores del ejrcito del rey Markus. Ninguno de ellos poda estar persiguiendo a Raisa. Haca un mes que se haba escapado de Gerard Montaigne, el ambicioso joven prncipe de Arden. Gerard esperaba reivindicar por lo menos tres de los Siete Reinos derrocando a su hermano Geoff, el actual rey ardeniense, invadiendo su antiguo reino aliado, Tamron, y casndose con Raisa anaMarianna, la heredera del trono del Lobo Gris de los Pramos. Cualquier da esperaban recibir noticias de que la capital de Tamron haba cado en manos de Gerard. El prncipe de Arden ya haca semanas que tena sitiada la ciudad. Cuando Raisa lleg a Vado de Fetters, haba pensado pedir a las autoridades locales tamronienses que mandasen un mensajero a la comandancia de la guarnicin de la Muralla Occidental de los Pramos. As, ellos podran enviar el mensaje a su padre, Averill, lord Demonai, o a Edon Byrne, el capitn de la Guardia de la Reina, tal vez las nicas dos personas en las que poda confiar en los Pramos. Pero cuando lleg al pueblo fronterizo, descubri que no exista autoridad alguna. En la comandancia de la guarnicin no haba nadie, los soldados haban huido. Era probable incluso que algunos hubiesen ido hacia el sur a ofrecer su

ayuda a la capital sitiada. Aunque probablemente la mayora se haba mezclado con el pueblo a la espera del resultado de la guerra. Raisa haba confiado en que su mejor amigo, el cabo Amon Byrne, y sus Lobos Grises la siguieran hacia el norte y la encontrasen all, en Vado de Fetters. As podra seguir viajando, escondida entre ellos, tal como lo haba hecho en otoo de camino hacia la academia de Vado de Oden. Como futuro capitn de su guardia, Amon estaba mgicamente unido a Raisa, por lo que deba de tener una idea aproximada de dnde se encontraba. Pero las semanas haban pasado y Amon segua sin aparecer. No caba duda de que si se hubiera dirigido hacia all ya habra llegado. Su otro plan era juntarse con un comerciante de los clanes que regresase al norte. Ella era mestiza; con su piel azcar quemado y su cabello negro poda pasar como miembro de los clanes. Pero esta esperanza tambin se desvaneci a medida que fueron pasando las semanas y no apareci ningn comerciante. Con los conflictos que haba en Tamron, la mayora de viajeros preferan evitar los Pantanos cenagosos y las siniestras Marismas y utilizar un camino ms directo por el Paso de los Pinos de Marisa y Delphi. Una sombra se proyect sobre la mesa de Raisa. Simon, el hijo del posadero, ya estaba rondando por all de nuevo, reuniendo el coraje suficiente para pedirle si le poda retirar el plato. La mayora de los das, se pasaba una hora dando vueltas para intercambiar tan solo tres palabras de conversacin. Raisa calculaba que Simon deba de tener su misma edad, o quizs incluso fuera un poco mayor, aunque haca tiempo que Raisa se senta demasiado mayor para sus casi diecisiete aos: cnica y cansada, herida por el amor. Es mejor que no te mezcles conmigo, pens con tristeza. Te aconsejo que vayas hacia otra parte. Han Alister an apareca en sus sueos. Se despertaba con el sabor de sus besos en los labios, con el recuerdo de su tacto abrasador sobre su piel. Pero a la luz del da se haca difcil creer que su breve romance hubiera existido alguna vez. O que l siguiera pensando en ella.

La ltima vez que Raisa haba visto a Han, Amon Byrne le haba hecho huir con la espada. Y despus ella se fue de la academia sin decir nada, secuestrada por Micah Bayar. Han no tendra gratos recuerdos de la chica que conoca como Rebecca. Pero era muy poco probable que volviera a verlo nunca ms. Era casi hora de cerrar; otro da desperdiciado mientras los acontecimientos en su pas se precipitaban sin ella. Tal vez ya la haban desheredado, por entonces. Tal vez Micah haba logrado escapar de Gerard Montaigne y segua adelante con sus planes de casarse con su hermana Mellony. Alguien se aclar la garganta a su lado. Dio un respingo, asustada, y alz la vista. Era Simon. Mi seora Brianna dijo por segunda vez. Huesos, pens ella. Tengo que acostumbrarme a responder al nombre de Brianna. Las damas que hay all sentadas la invitan a unirse a su mesa continu Simon. Dicen que para una dama cenar sola puede resultar algo incmodo. Yo les he dicho que ya haba comido, pero... Se encogi de hombros. Raisa mir a las dos mujeres tamronienses. Ellas hicieron una inclinacin de la cabeza, con expresin entusiasta. Las mujeres de Tamron tenan fama de ser mimadas como flores de invernadero, socialmente despiadadas y fsicamente delicadas, de montar a caballo a asentadillas y llevar sombrillas para protegerse del sol del sur. Aun as, pareca una invitacin tentadora. Sera un placer conversar con alguien ms que con Simon, alguien que pudiera sostener aunque fuera media conversacin. Y tal vez tuvieran noticias ms actualizadas sobre los acontecimientos en Tamron. Pero no. Una cosa era engaar a Simon con la historia de que era una comerciante que se haba quedado varada en un pueblo fronterizo. Simon quera ser engaado. Y otra cosa completamente distinta era sentarse con unas damas de alta cuna particularmente dotadas para desentraar secretos. Raisa les sonri y neg con la cabeza, mostrndoles con un gesto que todava no se haba terminado la cena. Dales las gracias, pero deseo retirarme a mi habitacin

dentro de poco dijo. Ya les he dicho que dira esto dijo Simon. Pero me han dicho que le diga que tienen un trabajo para usted. Quieren contratarla como escolta para cruzar la frontera. A m? espet Raisa. No tena precisamente tipo de guardaespaldas, porque estaba delgada y era de constitucin menuda. Mir a las damas, mordindose el labio inferior mientras lo reflexionaba. Aunque sera un grupo seguro en cuanto a nmero de personas, ellas no le serviran de mucha proteccin. Porque a pesar de que eran dos damas elegantes y refinadas, poco podran hacer en una pelea, y adems le entorpeceran el ritmo. Pero, por otra parte, nadie se esperara que ella estuviera viajando con dos damas tamronienses. Ir a hablar con ellas dijo Raisa. Simon se dispona a alejarse de su mesa cuando Raisa lo cogi por el brazo. Simon, sabes quines son estos hombres? pregunt, sealando con la cabeza hacia los jugadores de cartas, pero sin mirarlos. Simon neg con la cabeza. Estaba acostumbrado a que Raisa le hiciera estas preguntas, y saba lo que ella quera saber. Es la primera vez que vienen, pero no se hospedan aqu dijo, recogiendo el plato. Hablan en ardeniense, pero pagan con moneda de los Pramos. Se inclin todava ms . Han hecho algunas preguntas sobre usted y sobre las damas tamronienses aadi. Yo no les he dicho nada. Simon alz de golpe la cabeza cuando la puerta de la taberna se abri y se cerr. Dej entrar una rfaga de brisa nocturna helada y hmeda, una racha de lluvia y media docena de nuevos clientes, todos forasteros. Llevaban unas raras capas de lana con pechera, y tenan un porte militar. Raisa retrocedi hacia las sombras mientras el corazn le lata desbocado. Se esforz para escuchar algn fragmento de su conversacin, para intentar descifrar en qu idioma hablaban. Cunto tiempo puedes seguir as?, pens. En efecto, Cunto tiempo poda seguir esperando a un escolta que tal vez no vendra nunca? Si Gerard se haca con el control de

Tamron, cunto tiempo pasara antes de que cerrara las fronteras completamente, quedando Raisa dentro? Quiz sera ms seguro cruzar la frontera ahora, en lugar de seguir esperando a un escolta. Pero la frontera estaba llena de renegados, ladrones y desertores, y se arriesgaba a acabar asaltada, violada y muerta al lado del camino. Se quedaba o se iba? La pregunta no paraba de darle vueltas en la cabeza. Con un arrebato, se levant y se dirigi hacia la mesa que ocupaban las tamronienses. Soy Brianna Trailwalker se present con voz spera y seria. He odo que estn buscando a alguien que las escolte para cruzar la frontera. La mujer robusta asinti con la cabeza. Esta es lady Esmerell dijo, sealando con la cabeza a la joven. Y yo soy Tatina, su institutriz. Nuestra tierra ha sido invadida por el ejrcito ardeniense. Y por qu me han elegido a m? dijo Raisa. Porque se dice que los comerciantes, de ambos sexos, son hbiles con las armasdijo Esmerell. Y nos encontraramos ms a gusto con otra mujer. Se estremeci delicadamente. Hay muchos hombres por el camino que se aprovecharan de dos mujeres educadas y refinadas. Pues no lo s, pens Raisa. Tatina pareca capaz de desmayar a un hombre de un puetazo. Y tienen intencin de cruzar por los Pantanos o por los Pramos? pregunt Raisa. Pasaremos por donde usted elija repuso Esmerell con voz temblorosa. Solo queremos escapar y refugiarnos en el templo de la Marca de los Pramos hasta que hayan expulsado a los bandoleros ardenienses de nuestras tierras. No contengas la respiracin, pens Raisa. Esmerell hurg con la mano en su falda, sac una bolsa llena y la coloc sobre la mesa. Podemos pagar dijo. Tenemos dinero. Gurdese eso antes de que alguien lo vea susurr Raisa. La bolsa desapareci. Raisa mir en silencio a las dos mujeres, reflexionando.

No poda quedarse all para siempre, esperando a que alguien viniera a buscarla. Tal vez haba llegado el momento de arriesgarse. Por favor dijo Tatina, poniendo una mano sobre el brazo de Raisa. Sintese. A lo mejor si nos conoce un poco ms, querr... No. Raisa neg con la cabeza. No quera que nadie recordase que se haba sentado con unas damas en la taberna si vena alguien a preguntar. Es mejor que nos vayamos a acostar pronto si maana queremos salir temprano. Entonces, lo har? pregunt Esmerell, dando palmadas de emocin. Chist. Raisa mir alrededor, pero al parecer nadie les prestaba atencin. Las espero en los establos al alba, con el equipaje y preparadas para cabalgar todo el da. Raisa se alej de las damas y volvi a su mesa, esperando haber tomado la decisin acertada. Esperando que esto la llevara de vuelta a casa tarde o temprano. Tena la mente agitada de tantos planes. Le pedira a Simon que le preparara pan, queso y embutido para llevarse. Una vez en los Pantanos, podra ponerse en contacto con los marismeos, y quizs... Me parece que le ira bien animarse un poco, jovencita dijo en ardeniense una voz spera de hombre. Un corpulento forastero se dej caer en la silla de enfrente de Raisa. Era uno de los clientes que acababan de llegar, y la cara le quedaba ensombrecida por la capucha. No se haba ni molestado a quitarse la capa, aunque iba dejando pequeos charcos de agua en el suelo. Eh, t! grit a Simon. Trele a la seorita lo que sea que estuviera tomando y otra jarra de cerveza para m. Y andando! Que casi es hora de cerrar. Raisa estaba a punto de estallar. Uno de los riesgos de comer sola en una taberna era el de ser considerada un blanco fcil por cualquier hombre que pasara por all. Pues bien, se encargara de inmediato de quitarle aquella idea de la cabeza. Tal vez ha pensado equivocadamente que yo quera compaa dijo Raisa, cortante. Pero prefiero cenar sola. Le

agradecer que no me vuelva a molestar. No sea as se quej el forastero, en voz lo bastante alta para que lo oyeran todos en la taberna. No est bien que una seorita como usted est comiendo sola. El soldado se inclin y su voz cambi, convirtindose en baja y suave, aunque segua hablando ardeniense como un nativo. Est segura de que no puede dedicar un momento a un soldado que hace tiempo que viaja? El hombre se quit la capucha y Raisa vio de pronto los ojos grises claros de Edon Byrne, capitn de la Guardia de la Reina de los Pramos. Eran asombrosamente parecidos a los de su hijo Amon. En ese momento, Raisa no pudo hacer nada ms que evitar quedar boquiabierta. Tena la cabeza llena de preguntas. Cmo la haba encontrado? Qu estaba haciendo all? Quin saba que l poda hablar ardeniense con tanta fluidez? Amon estaba con l? Bien logr articular. Bien, entonces. Se aclar la garganta para hablar, pero justo entonces Simon trajo la bebida, y golpe tan fuerte sobre la mesa que la cerveza se derram. Byrne esper a que Simon se fuera para volver a hablar. Vado de Fetters ya no es un lugar seguro murmur, todava en ardeniense. Hemos venido a buscaros para llevaros a casa. Byrne mir alrededor, examinando la sala. Ola a sudor y a cuero, y tena un poco de barba de tantos das de viaje. Aunque volvi a ponerse cmodo en la silla, Raisa se dio cuenta de que se haba echado la capa hacia atrs para dejar al descubierto la empuadura de su espada. Hablemos dijo Raisa, con el corazn lleno de esperanza. Le espero en los establos de la posada dentro de diez minutos. Se levant bruscamente. Si usted no se va, me ir yo. Vaya a molestar a otra. Se fue hacia las escaleras. Las damas ardenienses asintieron y chasquearon la lengua con simpata, probablemente pensando que Raisa deba de haber aceptado la oferta de unirse a ellas.

Seorita! Se olvida la sidra grit Byrne detrs de ella, soltando algunas risitas y silbidos. Raisa pas por delante de las escaleras y entr en la cocina, donde Simon estaba amasando pan para dejarlo en reposo toda la noche. Mi seora? dijo, mirndola. Necesito un poco de aire fresco dijo Raisa. Simon la observ mientras sala por la puerta posterior. Estaba lloviendo. Se abrig un poco ms los hombros con el chal de Fiona Bayar. Lo encontr en el caballo que le haba robado a la hija del Gran Mago, y era una de las pocas cosas de Fiona que estaban bien. El establo era clido y haca un olor dulce de heno y caballos. Fantasma asom la cabeza fuera de su cuadra, resoplando y echando al aire trocitos de avena. Raisa le acarici la nariz. Dos cuadras ms all reconoci a Ransom, el caballo pardo castrado de Byrne. Las puertas del establo chirriaron y entr Byrne, seguido de un puado de casacas azules. Aunque este nombre no los defina demasiado bien, porque llevaban una mezcla de ropa indefinida de invierno de tonos marrones y verdes. Raisa los examin rpidamente, pero se qued muy decepcionada al ver que Amon no estaba con ellos, ni tampoco ninguno de los dems Lobos Grises. Estos soldados tenan ms experiencia que los cadetes de Amon, y sus caras todava jvenes estaban curtidas por el sol y el viento. Byrne cerr cuidadosamente las puertas del establo y puso a uno de los suyos a vigilar. Los dems empezaron a trabajar de inmediato, sacaron a sus caballos y procedieron a ensillarlos. Tiene intencin de salir esta noche? pregunt Raisa, haciendo un gesto con la cabeza hacia los soldados. Cuanto antes mejor respondi Byrne. Lo mir de arriba abajo, mordindose el labio inferior, para comprobar que no estuviese herido. Es un alivio haberos encontrado con vida. Un comentario absurdo, porque si la hubieran asesinado sin duda se habra enterado. Habra sido un duro golpe contra la importante dinasta Lobo Gris.

Qu ha pasado? dijo Raisa. Cmo ha sabido que me encontrara aqu? Dnde est Amon? Por qu Vado de Fetters ya no es un lugar seguro? Byrne dio un paso atrs, como retrocediendo del alud de preguntas. Seal con la cabeza el cuarto de arneses. Vamos a hablar all. Raisa se acord de las damas ardenienses. Oh, una cosa. He quedado con esas dos mujeres con las que estaba hablando en la taberna para viajar con ellas maana. Puede mandar a alguien para decirles que he cambiado de planes? Era una actitud cobarde, lo saba, pero se senta demasiado cansada para aguantar la decepcin de lady Esmerell. Corliss dijo Byrne dirigindose a uno de sus hombres, y lo mand de nuevo a la posada para dar las malas noticias a Esmerell y a Tatina. Raisa abri la puerta de la cuadra de Fantasma y condujo al semental al cuarto de arneses. Despus cogi la silla y la brida del estante de la pared. Byrne la sigui y cerr la puerta. Se qued mirando a Raisa mientras haca los preparativos. No es el semental de los llanos que cabalgaba Fiona Bayar la ltima vez que la vi en casa? Raisa asinti. Fiona consuma a los caballos igual que su hermano Micah consuma amantes. Se lo ped prestado. Cogi un taburete y se subi encima para poner la manta sobre el lomo de Fantasma. Me gustara or esta historia dijo Byrne. Pero usted iba a contarme cmo lleg hasta aqu, capitn. S, Alteza. Byrne inclin la cabeza. Vuestro padre intercept un mensaje que sugera que lord Bayar sabe dnde estis y que ha enviado a unos asesinos para mataros. Oh dijo Raisa, interrumpiendo su tarea por un instante. Eso ya lo s. Ya en Vado de Oden mand a cuatro. Byrne enarc una ceja; a Raisa el gesto le hizo recordar tanto a Amon que el corazn le dio un vuelco. Y? dijo Byrne, en tono spero. Yo mat a uno, y Micah Bayar a los otros tres repuso

Raisa. Micah? dijo Byrne, extraado. Por qu iba a...? Por lo visto preferira casarse conmigo a enterrarme dijo Raisa. Me secuestr de la escuela y me arrastraba de vuelta a casa cuando el ejrcito de Gerard Montaigne nos sorprendi de camino a Tamron. Fue justo al norte del Vado de Oden. Si Micah sobrevivi, debi de suponer que yo haba regresado a la escuela y no a los Pramos. De modo que es muy poco probable que lord Bayar sepa dnde estoy ahora. Yo me refiero a un mensaje reciente dijo Byrne, frunciendo el ceo. No creo que se refiriera al primer intento de interceptaros. Raisa sinti un escalofro y pens que era muy duro que tanta gente intentase matarla y no pudiera evitarlo. Byrne le puso la silla de montar a Fantasma. Si hacis el favor de ir a recoger vuestras cosas, yo acabar con esto. Raisa estaba lo bastante familiarizada con las tcticas evasivas de Byrne como para saber cundo las estaba usando. El cabo Byrne me ense a cuidar de mi caballo dijo, agachndose para ajustar la correa de seguridad. Quin ms sabe usted que vena a buscarme? Byrne pens un momento. Vuestro padre dijo. Y Amon. Pronunci este nombre como si se arrepintiera de haberlo hecho. Raisa se levant y se puso de puntillas para ver a Byrne por encima del lomo de Fantasma. Amon se puso en contacto con usted? Es por l que supo que tena que venir a buscarme aqu? Byrne se aclar la garganta. Cuando desaparecisteis de Vado de Oden, el cabo Byrne pens que tal vez os habais ido a casa, por voluntad propia o no. Supuso que habrais tomado la ruta occidental, porque vinisteis por all en otoo. Entonces envi un pjaro mensajero sugiriendo que intentara interceptaros aqu para evitar una posible emboscada en la Puerta del Oeste. Raisa estaba casi segura de que haba urdido esta historia durante unos cuantos das.

De veras? dijo ella. Cmo saba que haba sobrevivido? Dejamos un panorama bastante sangriento en Vado de Oden. Ci la brida de Fantasma mientras el caballo lama la boquilla y trataba de escupirla. Bueno... l... tena un presentimiento dijo Byrne. Raisa resopl. Mentir no se le daba mejor que a Amon. Pues si crea que estaba aqu, por qu no vena l mismo? Raisa tir con fuerza del arns para comprobar que estuviese tan tenso como fuera posible. Porque crey que yo llegara antes dijo Byrne, cambiando el peso de pierna. Por qu? Dnde est l ahora? pregunt Raisa. Byrne apart la vista. No s dnde est ahora mismo dijo. Bueno, y dnde estaba cuando le mand el mensaje a usted? insisti. En Vado de Oden no tenemos pjaros capaces de llevar un mensaje hasta la Marca de los Pramos. Estaba en Tamron, Alteza dijo Byrne, como una ostra que finalmente se abre para revelar su interior. En Tamron!? exclam Raisa, dndose la vuelta. Y qu estaba haciendo all? Buscndoos dijo Byrne. Le lleg la voz de que os habais enredado en una escaramuza entre el ejrcito de Montaigne y la brigada de Tamron. Pens que tal vez os habrais refugiado en la capital. O sea que l y su trada fueron all a buscaros. Raisa se qued mirando a Byrne, y sinti un nudo en el estmago al tomar conciencia de lo que aquello significaba. Todava est all, verdad? susurr. Y Gerard Montaigne tiene la ciudad sitiada. Es por este motivo que tenemos que ir rpido, mientras el prncipe de Tamron cree que estis en Tamron dijo Byrne. Qu? murmur Raisa. Por qu tendra que creer...? Es una larga historia. Byrne se frot la barbilla, como si estuviera decidiendo si poda evitar explicrsela. Montaigne ha amenazado con arrasar la capital si no se

rinden. Si puede hacerlo o no, es una incgnita, pero el rey Markus parece convencido de que s puede, de modo que hizo pasar que vos estabais en la ciudad, con la esperanza de que el prncipe de Arden no se atreviera a destruirla si estabais dentro. Ahora Montaigne le exige al rey Markus que os entregue o har pasar a toda la ciudad a cuchillo. De modo que Markus mand un mensaje a la reina Marianna pidindole que enviara un ejrcito para rescataros. Y no tiene miedo de que yo aparezca por algn sitio y lo deje en evidencia como un mentiroso? pregunt Raisa. El cabo Byrne le dijo que moristeis durante las escaramuzas con las fuerzas de Montaigne dijo Byrne, haciendo una mueca. De hecho, el cabo Byrne fue quien propuso este plan a Markus cuando Montaigne puso sitio a la ciudad. Pero por qu lo hizo? pregunt Raisa, completamente despistada. El cabo Byrne supuso que todava no habais cruzado la frontera. Prefiri que los que os estn persiguiendo crean que estis en Tamron, y no aqu en la zona fronteriza. De modo que l y su trada se han dejado ver por la capital para que los espas que trabajan para Montaigne o para lord Bayar vean que los miembros de la Guardia de la Reina todava estn all y crean que vos tambin estis. No susurr Raisa, yendo de un lado para otro. Oh, no. Cuando Montaigne descubra que le han engaado se pondr furioso. Y quin sabe lo que va a hacer. Se detuvo y alz la vista hacia Byrne. Y la reina? Enviar ayuda? Dada la situacin actual en el pas, no podemos mandar un ejrcito a Tamron repuso Byrne. Eso desestabilizara una situacin ya de por s muy frgil. La guerra puede estallar en cualquier momento, dependiendo de lo que pase con la sucesin. Pero... si mi madre cree que estoy atrapada en Tamron susurr Raisa, no mandar un ejrcito de todos modos? En realidad, Raisa no estaba segura de la respuesta a esa pregunta. Yo le dije que no se arriesgara, que vos no estabais all dijo Byrne, con sus ojos grises clavados en los de ella.

Pero... eso significa que Amon y todos los Lobos Grises morirn all! grit Raisa. Y de una forma horrible! Cabe esa posibilidad, en efecto dijo Byrne tranquilamente. Posibilidad? Posibilidad? Raisa se puso delante de Byrne, con los puos cerrados. Amon es su hijo! Cmo ha podido hacer algo semejante? Amon tom esta decisin por el bien de la dinasta, porque es su deber dijo Byrne. Y no lo criticar. Raisa, roja de ira, se puso de puntillas inclinndose hacia Byrne. Acaso ha tenido opcin? pregunt. Me cont lo que usted le hizo, lo de ese vnculo mgico que le impuso. Byrne frunci el ceo, frotndose el rabillo del ojo con el pulgar. En serio? Os dijo eso? Raisa no desisti. Acaso le queda algo de voluntad propia, o est obligado a sacrificarse para salvar la maldita dinasta? Mmm hizo Byrne, todava tranquilo. Bueno, yo dira que tiene algo de voluntad propia, porque si no, no os habra hablado del vnculo entre reinas y capitanes dijo. Y qu pasa con los Lobos Grises? dijo Raisa. Acaso tienen opcin? Pens en sus amigos, los cadetes de Amon: Hallie, cuya hija de dos aos la esperaba en la Marca de los Pramos. Talia, que haba dejado a su amada Pearlie en Vado de Oden. Y el pobre Mick, que le haba ofrecido a Raisa su alforja hecha por su clan como consuelo por haber perdido a Amon Byrne. Tamron aguanta gracias a m, se dijo. Era consciente de que pensar que la invasin de Tamron dependa de ella resultaba un tanto presuntuoso. Gerard Montaigne quera la riqueza de Tamron, un ejrcito ms numeroso y un trono en el que sentarse. Ella no era ms que el postre de ese festn, una oportunidad para reclamar tambin los Pramos. Tenemos que ir a buscarlos dijo Raisa. Tiene que haber alguna manera de sacarlos de all. Qu tal si...? Podra presentarme all y despistar a Montaigne, o intentar negociar con l. O tal vez exista una manera de escabullirse entre los

frentes y... En realidad, Raisa no crea que ninguna de esas tcticas pudiera funcionar. Y Byrne lo saba, porque se qued mirndola, impasible, hasta que se call. Ni siquiera sabemos si todava est en la ciudad, o si sigue con vida, Alteza dijo Byrne en voz baja. Est vivo dijo Raisa. El vnculo es recproco. Si estuviera muerto lo sabra. Es posible que la ciudad ya haya sido arrasada continu Byrne. Cmo creis que se sentira si fuerais a la capital y Montaigne os capturara, viendo as todos sus esfuerzos desperdiciados? Incapaz de contenerse, Raisa dio una patada tan fuerte contra la puerta del cuarto de arneses que la astill. Fantasma sacudi la cabeza, tirando de la cuerda. Unas lgrimas de rabia brotaron de los ojos de Raisa y le bajaron por las mejillas. Despus se volvi hacia Byrne. Amon Byrne es mejor que usted, mejor que yo; es demasiado valioso para desaprovecharlo, y usted lo sabe dijo, con la voz temblorosa. Amon es, y siempre ha sido, mi mejor amigo. Entonces confiad en l dijo Byrne. Si se puede salir de la ciudad, saldr. Raisa se enjug las lgrimas con el dorso de una mano. Capitn Byrne, si le pasa algo a Amon no se lo perdonar nunca. Byrne la cogi fuerte por los hombros, la luz de los faroles iluminndole la cara. Lo que podis hacer ahora por Amon es sobrevivir dijo, con una voz ronca y extraa. No os dejis vencer, Alteza. Raisa cruz el patio del establo en direccin a la posada, con la cabeza hirviendo de preocupaciones por Amon y los Lobos Grises e intentando todava urdir algn plan de rescate. Era casi hora de cerrar, y con un poco de suerte ya no habra nadie en la taberna. Recogera su escaso equipaje y se pondran de camino. Entonces alz la cabeza y vio a Esmerell y a Tatina corriendo hacia ella bajo la lluvia, levantando sus faldas para

que no rozaran contra el suelo fangoso. Fantstico, pens. Justo lo que me faltaba. En ese preciso momento, dos de los jugadores de cartas que Raisa haba visto antes salieron por la puerta trasera y se lanzaron tras las damas a toda prisa. Raisa examin la situacin y lleg a una rpida conclusin. Esos hombres eran ladrones, y probablemente haban visto la bolsa que haban sacado antes las ricas damas ardenienses. Vigilen detrs suyo! grit Raisa, corriendo hacia delante mientras sacaba el pual. Las mujeres no miraron hacia atrs, pero se pusieron a correr ms rpido, mucho ms de lo que Raisa se habra podido imaginar. Los jugadores de cartas gritaban algo mientras corran, pero Raisa no lograba entenderlo. Oy que se abra la puerta del establo, y luego gritos y pasos corriendo detrs de ella. Pnganse detrs de m! grit Raisa cuando las damas ya estaban cerca. Pero entonces algo la golpe y la lanz al suelo. Se volvi a tiempo para ver a las damas ardenienses caer en manos de los jugadores de cartas. Edon Byrne agarr a Raisa por los hombros y la sujet con fuerza. A Raisa le llev un instante recuperar el aliento para poder hablar. Qu est haciendo, Byrne? le espet, intentando liberarse. Estaba toda empapada, llena de barro y temblando, y los dientes le castaeteaban. Poco a poco, los guardias se levantaron. Las damas se quedaron en el suelo tumbadas boca arriba, inmviles, la sangre y la lluvia empapando sus elegantes vestidos, vigiladas por los jugadores de cartas. Buen trabajo dijo Edon Byrne bruscamente. Pero la prxima vez no dejis que se acerquen tanto a la princesa heredera. Los jugadores de cartas sacaron sus espadas de un tirn y las pasaron por las voluminosas faldas de las damas. Uno de ellos se arrodill y registr a las dos mujeres. Se levant del suelo con tres cuchillos y un pequeo retrato. Examin la imagen y, sin decir nada, se la dio a Raisa.

Era un retrato de Raisa hecho con motivo del da de su onomstica. Byrne dio una patada contra algo que haba al lado de las mujeres, se agach y lo cogi con dos dedos. Era un pual, delicado, femenino y mortalmente afilado.

Captulo 2 Examinando viejos huesos Han Alister encontr ms trnsito del que haba previsto en el camino de Vado de Fetters. Los refugiados demacrados se dirigan hacia el norte mientras el ejrcito de Gerard Montaigne quemaba los campos en direccin sur. Algunos de ellos parecan embrujados, sorprendidos por la desgracia, pero todava vestidos con la ropa elegante aunque estropeada que revelaba que eran de sangre azul. A Han le pareci que todo Tamron estaba en movimiento: la gente del campo buscaba refugio en las ciudades, y la gente de las ciudades hua hacia el campo. Qu probabilidades tena de encontrar en medio de ese caos a una chica que viajaba sola o con dos magos? El camino segua el curso del ro Tamron al norte de Vado de Oden. A la derecha, quedaba Arden y los densos rboles de hoja ancha del Bosque de Tamron. En la parte oeste haba los frtiles campos de Tamron, ahora invadidos por los combates. Se vean columnas de humo que suban en espiral de algunas granjas y casas seoriales calcinadas. Por lo visto a los militares les gustaba quemar las cosas. Tamron tal vez era el granero de los Siete Reinos, pero en este momento la comida era difcil de encontrar incluso para los que tenan dinero para comprarla. Pequeos pueblos bordeaban el camino, a una distancia de un da, como nudos en una cuerda deshilachada. Cada pueblo estaba custodiado por una variada milicia local armada con horcas, bastones y arcos, dispuesta a lanzarse contra quien fuera soldados o civiles que amenazara con invadirlos. Por suerte, Han estaba acostumbrado a pasar hambre. En cada pueblo haba por lo menos una posada. Y en cada posada, Han haca las mismas preguntas: Han visto a una chica, una mestiza de ojos verdes y pelo negro? Es bajita, ms o menos as. Entonces se pona la mano a la altura de su hombro. Se llama Rebecca Morley, y probablemente viaja con dos hechiceros, hermano y hermana. Son inconfundibles: los dos son altos, la hermana tiene el pelo muy rubio y los ojos azules, y el hermano tiene el pelo y los ojos oscuros.

Algunos intentaban tomarle el pelo. Qu pasa, tu chica se ha escapado? Pero la mayora era consciente de la expresin de Han, del amuleto que llevaba colgado del cuello, y de su apariencia de viajero cansado en esos tiempos de desesperacin. Las chicas desaparecidas en tiempos de guerra no eran un tema para tomarse a la ligera. La guerra estaba por todas partes. Haba cadveres colgando de los rboles, como frutos espeluznantes, dando vueltas lentamente con el aire del sur. Haba campos de batalla llenos de cadveres de soldados atacados por las aves carroeras. Nubes de moscas sobrevolaban los restos de animales muertos a lo largo de los bordes del camino, y los cadveres contaminaban muchos de los cursos fluviales. Han viajaba casi todos los das con el hedor de putrefaccin pegado en la nariz. Le recordaba a Arden, cuando l y Bailarn haban hecho el viaje hacia Vado de Oden. De veras haca casi un ao? Este era el veneno que se haba apoderado de Tamron y que amenazaba de afectar a los Pramos. Permanece al margen, Alister, se deca Han a s mismo. Ya tienes suficientes batallas para luchar. Un posadero crey recordar a una chica que coincida con la descripcin de Rebecca. Viajaba sola, y cabalgaba con un semental de los llanos de color gris demasiado grande para ella. O por lo menos eso pareca. Han tena la esperanza de que el grupo de Rebecca hubiera pasado sin ser atacado; de que los informes sobre la escaramuza de Rebecca con el ejrcito invasor de Gerard fueran errneos. Era posible que Rebecca hubiera ido a refugiarse en la capital de Tamron, ahora en estado de sitio por el ejrcito de Gerard Montaigne. Han consider la idea de desviarse al oeste, hacia la capital, pero no tena ni idea de si ella estaba all o no. Y aunque estuviera, no podra hacer nada por ella. Han respir hondo, espir el aire y se oblig a relajar el cuello y los hombros y a abrir los puos. De todos modos, el cabo Byrne y sus Lobos Grises se haban dirigido hacia all. Han tena su propio camino a seguir.

Si no fuera por su preocupacin por Rebecca, Han no tendra ninguna prisa por llegar a los Pramos. Por qu tendra que desear ocupar su puesto como mago mercenario de los clanes de las tierras altas, que le haban engaado y traicionado? Por qu tendra que apresurarse a afrontar el Consejo de Magos? De veras quera defender a Marianna, la reina responsable de tantas de sus prdidas? La reina que probablemente todava pona precio a su cabeza? Incluso cuando llegara a los Pramos, Han no poda confiar en que los clanes le cubrieran la espalda. Los guerreros Demonai lo despreciaban porque l tena el don. Para ellos era una pieza desechable, destinada a no robarles demasiado tiempo. Si no fuera por Rebecca, podra haberse echado a correr en sentido contrario. Siempre que se mantuviera alejado de las montaas, podra evitar a aquellos con los que haba pactado un compromiso. Incluso podra encontrar un escondite en los llanos y perderse. Resopl. Como si eso fuera a pasar algn da. A Han le encantaba Vado de Oden, pero no los llanos. Aunque era un chico de ciudad, se haba criado en un pueblo de montaa, y le inquietaba tener el vaco a su alrededor. Deseaba sentirse rodeado de nuevo por las montaas. Adems, nunca haba tenido mucha suerte escondindose. Tarde o temprano tendra un equipo, una banda de apoyo y gente dependiendo de l. Gente que pagara el precio de sus fracasos. O sea que no consider seriamente la posibilidad de romper su acuerdo con los clanes. Y menos huyendo. No era suficiente para estar en el lado ganador. Hara lo que fuera necesario para asegurarse de que l, Han Alister, llegaba a la cima. Han y los clanes tenan un enemigo en comn. Lord Gavan Bayar, el Gran Mago de los Pramos, que haba tramado la muerte de la madre y la hermana de Han. Haba torturado y matado a sus amigos en un esfuerzo para dar con Han y quitarle el amuleto que este haba robado a los Bayar. El talismn de la serpiente haba pertenecido a un antepasado de Han, Alger Aguabaja, el famoso rey Demonio. Ahora Han lo

llevaba pegado contra su piel. Rebecca Morley haba desaparecido de pronto de Vado de Oden, junto con Micah, el hijo de lord Bayar. Si Han no encontraba ningn rastro de Rebecca por el camino, ira en busca de Micah Bayar y le sacara la verdad. Si Rebecca todava estaba viva, se tratara de una misin urgente. Si estaba muerta, hara que los Bayar lo pagaran caro. Han haba sido demasiado confiado en Vado de Oden. Sus propias palabras se burlaban de l. Vosotros los Bayar debis aprender que no podis tener todo lo que queris. Yo os voy a ensear. La ltima vez que vio a Rebecca le dijo una autntica verdad. Cuando dejo las cosas a un lado para ms adelante, desaparecen de mi mente. Regresaba a casa, como un seor de la calle de los harapientos entrando en Puente del Sur, con sus enemigos por todas partes. Solo que esta vez, si se derramaba sangre, sera la del bando contrario. Esto significaba que necesitaba mejores armas. Tendra que arriesgarse a regresar al Aediion y hacer las paces con su antiguo tutor, Cuervo. Cuervo tambin le haba mentido, le haba tomado por un idiota, le haba utilizado despiadadamente para intentar matar a sus enemigos mutuos, los Bayar. Pero Cuervo le haba enseado a Han ms magia durante sus clases particulares nocturnas de la que haba aprendido de todo el personal docente de Vado de Oden. Han quera conseguir un compromiso de Cuervo antes de cruzar la frontera hacia los Pramos. Tena que entrar en el Aediion desde un lugar seguro, porque su cuerpo abandonado sera vulnerable durante su ausencia. Despus de un da de viaje, al sur de Vado de Fetters, Han encontr un lugar para acampar en un pequeo can donde un riachuelo se juntaba con un ro ms grande. Extendi sus mantas en la ladera que se extenda por encima de la corriente del ro. Hizo un agujero en la tierra rocosa y en el fondo encendi un pequeo fuego que apenas humeaba y solo poda ser visible directamente desde arriba.

Han se comi su cena habitual de pan seco, queso, pescado ahumado y fruta seca, acompaado con un t hecho con el agua del arroyo. Despus hoje su libro de hechizos, acercndose al fuego para ver mejor. Cuervo poda crear una ilusin, pero por lo visto no era capaz de hacer magia por s solo. Careca de destello, la energa generada por el mago que interacta con los amuletos para hacer que las cosas sucedan. De modo que si la magia era la nica herramienta que poda causar dao en el Aediion, Han debera estar a salvo al regresar. Si regresaba. Han todava llevaba el talismn de serbal que le haba hecho Bailarn de Fuego, y que haba impedido que Cuervo le poseyera durante su ltima visita en el Aediion. Confiaba en que le protegera de nuevo. Era un riesgo calculado, pero Cuervo comparta su odio por los Bayar, y Han necesitaba un aliado. Cuervo era probablemente la nica persona capaz y dispuesta a ensearle a Han lo que le haca falta para ganar. Han respir profundamente, y despus se concentr en la Torre de Mystwerk, su lugar de reunin durante los meses que estuvo en Vado de Oden. Supona que no importaba el lugar, pero este era tan bueno como cualquier otro. Visualiz el entarimado estropeado, las inmensas campanas colgando sobre su cabeza, las sombras de la luz de la luna en la pared. Cerr la mano alrededor del amuleto y pronunci el hechizo para viajar. Han abri los ojos y se encontr en el campanario de la Torre de Mystwerk, vestido con una ropa muy elegante, como si fuera de sangre azul. Rpidamente mir a su alrededor, sin apartar la mano de su amuleto. Estaba solo. Inhal el aire clido y hmedo del sur. Fuera, un carro traqueteaba por las calles empedradas. Si corra hacia la ventana, lo vera? Si sala a la calle y se diriga a Hampton Hall, encontrara a Bailarn? No poda desplazar tanto su mente. Han esper. Pas un minuto. Otro minuto. Tal vez estaba equivocado y Cuervo no vendra. Empez a sentirse decepcionado. Paciencia, Alister, pens. Ha pasado un mes desde la ltima vez, y es probable que Cuervo no te est esperando de nuevo.

Finalmente, el aire se arremolin ante sus ojos, se ilumin y despus pareci densificarse. Era Cuervo, pero era distinto del Cuervo que Han recordaba. La imagen era frgil, insustancial, con la ropa ondeando a su alrededor como si fueran alas de ngel. Su antiguo tutor se mantena a cierta distancia, con los pies separados y los brazos levantados en posicin de defensa. Y el pelo, que antes era negro carbn, ahora era rubio claro, casi transparente, pero sus ojos continuaban siendo del azul claro que Han recordaba. Hola, Cuervo dijo Han. Cuervo lade la cabeza, observando a Han como si este fuera a saltarle encima en cualquier momento. Qu haces aqu? pregunt. Pens que no volvera a verte nunca ms. Puede que esta sea la ltima vez dijo Han, como si no le importara. Pero he pensado que te dara la oportunidad de explicarte. Por qu tendra que darte explicaciones? dijo Cuervo, con los ojos entrecerrados. T has salido ganando mucho ms que yo en nuestra relacin. Te di la oportunidad de librarte de dos de los Bayar y la echaste a perder. Est bien dijo Han. Supongo que esto es una prdida de tiempo. Adis. Cogi su amuleto y abri la boca dispuesto a pronunciar el hechizo para volver. Espera dijo Cuervo, alzando las manos y despus dejndolas caer a los costados. Por una vez, no utiliz ni adornos ni amaos caprichosos. Qudate, por favor. Han se qued quieto, con la mano todava en el amuleto, esperando. Hay algo en concreto que quieras que te explique? dijo Cuervo con un suspiro. En aras de la eficiencia? Quiero saber quin eres, por qu no quieres que sepa quin eres, por qu guardas tanto rencor a los Bayar y por qu queras asociarte conmigo dijo Han. Esto para empezar. Cuervo se frot la frente con el pulgar y el ndice, con cara de cansado. No sera suficiente si te prometiera que a partir de

ahora no te tratar nunca ms como a un idiota? Han neg con la cabeza. No, no es suficiente. Aunque te diga la verdad, no me creers dijo Cuervo . Siempre pasa igual. La gente se pone lmites a s misma de forma innecesaria, y despus intenta limitarte a ti. No estoy oyendo lo que quiero saber dijo Han. Y no soy una persona paciente. Ni yo dijo Cuervo. Pero he tenido que ser increblemente paciente durante ms tiempo del que te imaginas. Se qued pensando un momento. Quin soy? Antes era enemigo de los Bayar. Era su mayor rival. Por ahora estaba claro que la nica forma de que Han pudiera escuchar esa historia era entre fragmentos y acertijos. Y ahora ya no lo eres? pregunt Han. Cuervo sonri dbilmente. Supongo que se podra decir que soy una sombra. Un fantasma de mi antiguo yo. Un vestigio de lo que era, compuesto de recuerdos y sentimientos. Los Bayar ya no me consideran una amenaza. Y an as se toc la sien, tengo algo que desean fervorosamente. Conocimiento supuso Han. Sabes algo que ellos necesitan saber. S algo que ellos necesitan saber, y adems tengo intencin de utilizarlo para destruirlos dijo Cuervo, con la mayor naturalidad. Esta es la razn de mi existencia. Han estaba completamente perdido. Cuando dices que eres un fantasma de tu antiguo yo, a qu te refieres exactamente? La imagen de Cuervo reluci, se disolvi y despus se volvi a ensamblar. Esto es todo lo que queda de m dijo. Soy una ilusin. Existo en tu cabeza, Alister. Y en el Aediion, el lugar de reunin de los magos. No en el mundo que t consideras real. Me ests diciendo que ests... muerto? Han se qued mirando fijamente a Cuervo. Esto no tiene ningn sentido. O por lo menos no encajaba con lo que le haban enseado en el templo. Aunque l nunca haba afirmado ser

un telogo. Cuervo se encogi de hombros. Qu es la muerte? La prdida de un cuerpo? La prdida de la chispa de energa? Si es as, entonces estoy muerto. O es que la vida es la persistencia de la memoria y las emociones, la voluntad y el deseo? continu Cuervo, como si estuviera hablando consigo mismo. Si es as, entonces estoy muy vivo. Pero no tienes cuerpo dijo Han. Cuervo sonri. Exacto. No tengo un cuerpo fsico, no tengo nada ms que lo que invoco en el Aediion. Y en el mundo real, es necesario un cuerpo para hacer las cosas. Es necesario un cuerpo para poder vengarse de los Bayar. Concretamente, un cuerpo de mago, porque esto me permitira utilizar mis amplios conocimientos de magia. Y aqu es donde entr yo dijo Han. Yo poda proporcionarte el destello que necesitas. S, aqu es donde entraste t. Cuervo observ a Han crticamente, con la cabeza ladeada. Parecas perfecto. Eres sumamente poderoso. Es sorprendente. Tenas muy poca formacin, lo que te haca vulnerable a mi influencia y te impulsaba a pasar ms tiempo conmigo. Odiabas a los Bayar y, teniendo en cuenta tus srdidos antecedentes, supuse que eras un chico despiadado y sin principios. Todo perfecto. Todo perfecto? pregunt Han, entornando los ojos. Esto era ms honestidad de la necesaria. Cuervo asinti. Al principio yo poda tomar el control sobre ti con bastante facilidad, sobre todo cuando utilizabas tu amuleto. Incluso te proporcion ayuda en algunos momentos, cuando parecas estar en peligro o vea que te iban a matar prematuramente. Te refieres al seto de espinas, cuando nos perseguan por la frontera en Delphi dijo Han. Y cuando nos escapamos del prncipe Gerard en Ardenscourt. Han haba sacrificado a varios soldados de Montaigne sin aparente participacin por su parte.

S dijo Cuervo. Pero con el tiempo, cuando ganaste habilidad, levantaste unas barreras rudimentarias que me mantenan fuera. Algo muy frustrante. Y busqu la forma de volver a entrar. Y entonces yo entr en el Aediion dijo Han. Con gran satisfaccin ma, s. Cuervo le lanz una mirada de reojo. En el Aediion, todava eras vulnerable a cualquier ilusin que yo invocara. Todava poda entrar en tu mente. Podamos mantener conversaciones reales y yo poda ensearte. Esto abra todo un abanico de posibilidades. Pero... Han frunci el ceo. Todava hubo ocasiones, incluso despus de haber comenzado a reunirnos, en que t me poseas en la vida real, verdad? dijo. Una vez se encontr en la planta superior de la Biblioteca Bayar, en medio de unos libros antiguos llenos de polvo. Descubri un mapa de Dama Gris y una lista de conjuros en el bolsillo. Unas notas manuscritas que ahora estaban escondidas en sus alforjas. Yo no dejaba de experimentar grandes vacos de tiempo los das que nos reunamos. Al final de nuestras clases particulares, cuando se te haba agotado casi toda la energa, desaparecan las barreras. Entonces poda poseerte y cruzar contigo cuando dejabas el mundo de los sueos dijo Cuervo, sin ningn indicio de disculpa. Es por eso que me hacas trabajar tan duro? pregunt Han. Para agotarme y as apoderarte del control? Bueno, por eso y, por supuesto, porque tenamos mucho trabajo que hacer dijo Cuervo. Se encogi de hombros. Desgraciadamente, no podas realizar tareas mgicas en ese estado de agotamiento, porque si no, hubiera ido tras los Bayar en ese momento. Pero eso me permita salir al mundo. Han sinti un escalofro al imaginarse a Cuervo habitando su cuerpo. Sin embargo, decidiste pasar el tiempo en una vieja biblioteca polvorienta dijo Han. Cuervo frunci el ceo y se qued mirando a Han, consternado. Te acuerdas de eso?

Me dejaste en el lugar equivocado varias veces dijo Han. Ese da fue en las estanteras de la biblioteca. Tena un intervalo de tiempo muy breve antes de que tu amuleto se vaciara por completo dijo Cuervo. Algunas veces me falt tiempo para devolverte donde se supona que tenas que estar. Bueno, yo crea que me estaba volviendo loco dijo Han. Qu estabas buscando? Solo trataba de mantener mi ventaja respecto a ti dijo Cuervo, mordindose el labio y apartando la vista. Como alumno eres todo un reto, Alister, siempre formulando preguntas y exigiendo respuestas. No te creo dijo Han. Creo que estabas urdiendo tu propio plan. No estaras buscando la manera de tomar el control sobre m de forma permanente? Los ojos de Cuervo brillaron, lo que significaba que Han haba dado en el clavo. Esto habra sido perfecto, aunque imposible, por lo que parece. Cuervo cerr los ojos, como si lo estuviera reviviendo. Te lo imaginas, Alister? Te imaginas lo que fue, para una sombra como yo, experimentar el mundo de nuevo a travs de todos tus sentidos, la visin, el tacto, el olfato, el gusto y el odo? Yo de ti no hubiera ido a la biblioteca, de eso puedes estar seguro dijo Han. Cuervo se puso a rer. Me caes bien, Alister. Todo esto hubiera sido ms fcil si fueras una persona desagradable. Y estpida. Hubieras sido bastante ms manejable. Lo manejable no te ofrece nada dijo Han, sintindose como un campesino en el mercado. Cuervo se haba metido tanto con l que no poda ver dnde estaba el fallo. Tena la cabeza atestada de preguntas. Bueno. He sido extraordinariamente franco contigo dijo Cuervo, interrumpiendo sus pensamientos. Ahora dime: por qu has vuelto? Debo suponer que todava quieres algo de m? Voy de regreso a los Pramos para enfrentarme a los Bayar y quizs a todo el Consejo de Magos dijo Han.

T solo? Esto parece muy ambicioso, incluso tratndose de ti dijo Cuervo, en tono seco. Qu es, exactamente, lo que pretendes conseguir? Aparte de perder la vida. Han saba que tena que dar una explicacin suficientemente vlida para el cnico Cuervo. Una razn que convirtiera a Cuervo en su aliado, por ahora. Los Bayar quieren poner a Micah Bayar en el trono del Lobo Gris dijo Han. No voy a permitir que eso ocurra. Mmm. Los Bayar son muy tenaces murmur Cuervo . Es una lstima que el joven Bayar no muriera en el Aediion. Hizo una pausa, observando a Han con los ojos entrecerrados para ver si haba captado el comentario. Qu pasa entre t y los Bayar? Qu te han hecho? Asesinaron a mi madre y a mi hermana hace un ao dijo Han. Eran mi nica familia. Y hace poco, haba una chica, Rebecca. Mi... ah... tutor. La chica ha desaparecido y los Bayar son responsables de ello. Creo que lo hicieron para vengarse de m. Cuervo mir a Han a los ojos. Pobre desgraciado dijo, sacudiendo la cabeza. Ests enamorado de ella, verdad? Maldita sea, es posible que se me note tanto?, pens Han, con el ceo fruncido. Cuervo se ech a rer. Djame darte un consejo: no luches por una chica. No vale la pena. El amor convierte a los hombres sabios en tontos. No he venido a pedirte consejo dijo Han. He venido a por armas. Tengo las de perder. Incluso si t me ayudas. Vienes a pedirme ayuda despus de lo que pas la ltima vez? dijo Cuervo, levantando las cejas. Te crea ms inteligente. Todo es un riesgo dijo Han. Hay una posibilidad de que me traiciones otra vez, pero ahora estar alerta, o sea que es menos probable que puedas causarme un dao real. En cambio, el riesgo de los Bayar es real e inminente. Cuervo se levant, con las piernas un poco separadas, la cabeza ladeada, observando a Han como si no lo hubiera visto

nunca. Caramba, caramba, Alister, esto son palabras mayores. Esa joven, esa tutora tuya, te ha perfeccionado, verdad? Rebecca. A Han le dio un vuelco el estmago. A cambio, l probablemente haba conseguido que la asesinaran. El fondo es el mismo dijo Han. Conseguir lo que quiero y nadie se interpondr en mi camino. Y esto te incluye a ti. O lo hacemos a mi manera o no hay trato. Lo tomas o lo dejas. De acuerdo dijo Cuervo. Vamos a hacer las cosas a tu manera. Pero yo te dar mi consejo, y t puedes escoger entre utilizarlo o ignorarlo. Me parece justo dijo Han, con las preguntas reavivndose en su cabeza. Pero primero tengo que saber qu pas entre t y los Bayar, y cundo pas? Dnde has estado mientras tanto? Y por qu me elegiste a m? De veras crees que importa todo esto? dijo Cuervo, volvindose para que Han no viese su expresin. Solo se trata de un pacto de conveniencia, nada ms. No es suficiente? Me doy cuenta de que no quieres hablar precisamente de aquello que yo quiero saber dijo Han, pensando que si saba el porqu, si saba lo que lo impulsaba, podra predecir mejor cundo se encontrara con el pual en la espalda. Tal como te he dicho, si te cuento la verdad no me vas a creer. Cuervo empez a pasear de arriba abajo, su imagen ondeando de nuevo, lo que Han saba que era un signo de agitacin. Era realmente un recuerdo tan horrible que haca que Cuervo no soportara hablar de ello? Ponme a prueba dijo Han, mientras Cuervo segua paseando inquieto. Vamos. O por lo menos dime una mentira realmente buena; tienes que convencerme. A ti no te importa lo que pas dijo Cuervo. Fue mucho antes de que t nacieras. No eres tan viejo, pens Han, aunque despus record que Cuervo poda tener cualquier edad. Nada de lo que me digas me puede impresionar dijo Han. Pero no haremos nada hasta que me cuentes tu historia.

Cuervo se volvi finalmente hacia Han. Una sonrisa amarga le deformaba las facciones. Vamos a ver lo insensato que eres dijo. Su imagen cambi un poco, se hizo ms definida, ms ntida. Su cabello segua siendo rubio, reluciente, enmarcando unos rasgos refinados de sangre azul, con los ojos de color azul muy claro y una expresin de buen humor. Igual que antes, pareca solo unos pocos aos mayor que Han. Su ropa devino ms elaborada: una capa de corte elegante de satn y brocado, un poco anticuada, de un tono champn un poco ms oscuro que su pelo. Estaba fenomenal, muy apuesto. Me has preguntado cul era realmente mi aspecto dijo Cuervo, dndose una vuelta con los brazos extendidos. Reglate la vista. Este era mi aspecto cuando me enfrentaba a los Bayar. Las estolas de mago alrededor del cuello tenan imgenes de cuervos, y la capa tena bordada una insignia: una serpiente enroscada alrededor de un bculo, ensortijada en una corona con lobos grabados. La insignia le resultaba familiar... Dnde lo haba visto antes, Han? Era una poca excitante y peligrosa dijo Cuervo. Yo era joven y poderoso, y competa con los Bayar en todos los mbitos: poltica, magia, etc. aqu se atasc un poco con las palabras, en todo tipo de relaciones. Justo cuando pareca que los haba derrotado para siempre, fui traicionado, y los Bayar me capturaron. Cuando esto sucedi, me refugi en el amuleto que haba llevado durante tanto tiempo. Han toc su amuleto con el dedo ndice. Me ests diciendo que te escondiste en un talismn? Cuervo sonri. Lo ves? Siempre tan incrdulo, como yo esperaba. Me encanta tener siempre la razn. Tal como te he dicho, yo utilizaba la magia de un modo innovador. Tena la esperanza de que el amuleto acabara en manos amigas. Desgraciadamente, los Bayar se dieron cuenta de que la clave de todo lo que deseaban estaba en el talismn. Aunque haban intentado extraer sus secretos durante ms de mil

aos, haban fracasado estrepitosamente. Han se esforzaba en reunir los fragmentos de informacin que Cuervo le haba proporcionado. Era como intentar hacer un puzle que no revela su significado hasta que no tienes todas las fichas en su lugar. Excepto que la imagen que se estaba formando era imposible. Como si Cuervo hubiera ledo el pensamiento de Han, apareci en su cuello un amuleto, colgado de una gruesa cadena de oro, la rplica exacta del talismn de la serpiente de Han. Yo soy el dueo original del amuleto que llevas t ahora dijo Cuervo. Me lo hicieron a medida cuando tena ms o menos tu edad. Necesitaba algo lo suficientemente poderoso como para conjurar la magia que el mundo no haba visto nunca. No hay otro igual en el mundo. Han se qued helado, con las palabras que habra querido pronunciar clavadas en la lengua. Despus de que Hanalea me traicionara, no me atrev a revelarme ante los Bayar dijo Cuervo. De modo que he quedado prisionero durante un milenio. Cuando el amuleto cay en tus manos, aprovech la oportunidad. Por supuesto, he hecho todo lo posible para asegurarme de que ellos no lo recuperen. Han mir su amuleto, recorriendo la cabeza de la serpiente con los dedos. Volvi a mirar a Cuervo, analizando todo lo que le acababa de explicar. No puedes decirlo en serio susurr. No puede ser verdad. Cuervo segua sonriendo, pero sus ojos azules eran tan duros como el hielo. Me llamo Alger Aguabaja dijo, acariciando el talismn de la serpiente. El ltimo rey mago de los Pramos. Han mir a Cuervo, sin poder hablar, con la cabeza burbujeando como una pocin preparada con ingredientes incompatibles. Cuervo inclin la cabeza. Pareces realmente afectado, Alister. Te dejo con eso, entonces, y te doy tiempo para que lo pienses antes de hacer

o decir nada precipitadamente. Yo estar, como supongo que habrs descubierto, aqu disponible en todo momento. Vuelve al Aediion cuando ests preparado para asociarte conmigo. Si es que esto llega a ocurrir. Se qued mirando a Han largo tiempo, examinando la cara de Han como si esperase que este se quedara con l. Y despus se apag como una vela.

Captulo 3 Buenas noticias y malas noticias Durante el largo viaje desde Vado de Fetters hasta Delphi, Raisa se las arregl para olvidar, de cuando en cuando, que estaba furiosa. Furiosa con Gerard Montaigne, el monstruo que tena retenidos a sus amigos. Furiosa con la gente de su pas que estaba conspirando para robarle su derecho natal, ya fuera mediante el asesinato o por otros medios. Furiosa con el capitn Edon Byrne, que pareca dispuesto a sacrificar a su hijo por la dinasta Lobo Gris. Furiosa sobre todo consigo misma. Si no se hubiera ido del reino un ao atrs, nada de esto hubiera sucedido. Pero no resulta fcil permanecer enojado cuando te ests durmiendo en la silla. Raisa se despert sobresaltada al notar la mano del capitn Byrne en la espalda, para evitar que se cayera al suelo. Comed algo, Alteza le dijo, ofrecindole una bolsa con fruta seca y nueces. Comer os ayudar a manteneros despierta. Lo acept sin pensarlo, sin recordar que no lo haba perdonado. Cuando se acordara, l ya habra espoleado a su caballo para avanzarse o se habra quedado detrs de ella, vigilando, demasiado lejos para soltarle un discurso fcil. Adems, prefera no hablar con l, a no ser que fuera necesario, porque era imposible predecir lo que saldra de su boca. Byrne les conduca como un posedo. Raisa sospechaba que les habra ordenado cabalgar toda la noche si los caballos lo hubieran soportado. As que, se levantaron antes del alba y cabalgaron un buen rato de noche, a pesar de que los das se alargaban, los campos a su alrededor reverdecan y las laderas de las montaas norteas iban perdiendo sus capas de nieve. Byrne haba decidido viajar hacia el este, por el norte de Arden, y no directamente hacia el norte, tal como Raisa tena pensado hacer. Su razonamiento era simple: Si lord Bayar

sabe que estis en Vado de Fetters, esperar que entris en el reino por la Muralla Occidental. De modo que tenemos que hacer algo inesperado. Las fuerzas de Arden se haban dirigido hacia el sur, para reforzar la frontera entre Arden y Tamron, ya que el nico hermano vivo de Gerard, el rey Geoff, esperaba los resultados del sitio en Tamron. El campo estaba extraamente tranquilo, como si todo el reino estuviera conteniendo la respiracin. No podan pasar por el terreno accidentado a oscuras, de modo que se arriesgaron por el camino de Delphi que pasaba por el norte de Arden, bordeando las montaas, lo que significaba que tendran que cruzar las Espritus por el Paso de los Pinos de Marisa. Raisa comprenda que la rapidez era esencial. No tena sentido realizar un largo, arduo y peligroso viaje a travs de Arden y Tamron para llegar a casa y encontrar a su hermana Mellony nombrada princesa heredera en su lugar. Adems, el capitn Byrne no querra pasar ms tiempo del necesario con una princesa enojada, malhumorada y desanimada. Y sin duda alguna estaba preocupado por la madre de Raisa, Marianna, la reina a quien jur servir y proteger. Raisa tambin estaba preocupada por su madre. De hecho, la preocupacin le estrujaba las entraas como un cors demasiado apretado. Los largos das a caballo dejaban demasiado tiempo para pensar. La cabeza de Raisa iba ms rpida que los caballos: iba camino de la Marca de los Pramos, al castillo de hadas en una isla del ro Dyrnne, a la estancia privada de su madre, donde sin duda se estaban urdiendo planes para arrebatarle el trono a Raisa. Le vino una imagen de su madre y de lord Bayar, sus cabezas juntas sobre algn documento importante, el pelo de Marianna como el oro plido y ms puro, y el del Gran Mago, plateado y negro como las cenizas. Cuando Raisa estaba en la corte, ella y su madre eran como fuego y hielo, cada una decidida a cambiar las formas y el carcter de la otra. Ahora Raisa deseaba que se pudieran complementar, basndose en los puntos fuertes de cada una,

y conseguir as una fortaleza de acero, si su madre le daba la oportunidad. Mellony no poda hacerlo: tena solo trece aos, y Mellony y Marianna se parecan demasiado. Madre, por favor susurr Raisa. Por favor, esprame. Cuando se senta desanimada, Raisa pensaba que todo era culpa suya: la crisis en su pas, la invasin de Tamron, y lo que probablemente le haba pasado a Amon Byrne y a los dems cadetes cuando Gerard Montaigne invadi Tamron. Si no hubiera sido por ella, Edon Byrne estara en casa, sirviendo a la reina, y Amon seguira de comandante de curso en Vado de Oden. Tambin haba perdido a Han Alister. Su romance haba sido cortado de raz. Era el nico de sus novios que no haba programado nada excepto el hecho de que iban a ser jvenes amantes. Aunque no tenan ningn futuro juntos, le haba dejado un enorme hueco en el corazn. Daba la sensacin de que todo lo que tocaba se malograba. Todo aquello que ms apreciaba le resbalaba entre los dedos, como si fuera un puado de arena. En ese estado de desnimo, se negaba a escuchar la voz de la razn que le deca: Nunca habras amado a Han Alister si no hubieras salido de los Pramos. Ni habras llegado a conocer a Hallie, a Talia o a Pearlie. Ni habras llegado a saber qu significa ser un soldado. Si sobrevives, sers por ello una mejor reina. No dejaba de alimentar su ira, la nutra y la consenta, porque era la mejor alternativa a la desesperacin. Tena la esperanza de que Gerard Montaigne todava estuviera ocupado en el oeste, manteniendo el sitio de Tamron. Mientras la ciudad no se rindiera, el prncipe de Arden no sabra que ella se haba escapado. Y mientras la ciudad resistiera, Amon seguira vivo. Todava le faltaba encontrar algunas piezas de su tablero de juego mental, como por ejemplo Micah Bayar y su hermana Fiona. La ltima vez que los haba visto fue en la frontera entre Tamron y Arden, durante la lucha entre la brigada de Tamron y el numeroso ejrcito de Montaigne. Se haban

escapado, tambin? O haban muerto en la primera escaramuza de una guerra no declarada? Raisa apret sus puos dentro de los guantes, irritada como un tejn con el pie pillado en una trampa. La Guardia de la Reina haba aprendido a pasar de puntillas a su alrededor para no recibir un rapapolvo inmerecido. El paisaje era cada vez ms hermoso a medida que dejaban atrs las llanuras empapadas de Tamron y se iban acercando a las colinas. Los cipreses se convirtieron en arces y robles, brillantes con su follaje primaveral, y despus en lamos y pinos. Pasaron la noche en Delphi, la ciudad-estado entre Arden y los Pramos que proporcionaba carbn, hierro y acero a todos los pases de los Siete Reinos. La ciudad herva de refugiados de Arden y Tamron, porque solo los locos y los desesperados se aventuraran a cruzar el paso cuando la nieve todava se acumulaba en los picos y en los valles altos. Byrne llev a Fantasma a una comerciante de caballos y lo cambi por un caballo de montaa ms robusto, ms adecuado para cruzar el paso en esa poca del ao. La comerciante estaba tan asombrada con el trato que haba hecho, que les regal una silla hecha por los clanes y una brida con los accesorios de plata. El nuevo caballo de Raisa era una yegua moteada de color gris, con la crin desgreada y la cola blanca. Raisa enseguida le puso el nombre de Switcher, como de costumbre. En los ltimos seis meses haba cambiado muchas veces de caballo, y esta era la forma ms fcil de recordar el nombre. Esa noche, Raisa durmi sola en una cama con un colchn lleno de bultos de una habitacin alquilada que compartieron todos al escandaloso precio de una corona por barba. La guardia se tendi en el suelo como si fueran una camada de cachorros creciditos. Eran mayores que ella, pero no mucho. Algunos se durmieron enseguida, y roncaban y hablaban en sueos. Raisa envidiaba su capacidad de sumirse en el sueo apenas dejaban de moverse. Otros jugaban a cartas o lean al lado de las velas que haban comprado por otra

corona cada una. Si Raisa se levantaba para ir al retrete, el capitn Byrne mandaba a un escolta con ella. No estaba muy segura de si lo haca para protegerla o para impedir que se escapara. Cuando se lo pregunt, l le respondi: Para protegeros, Alteza. Por supuesto. A la maana siguiente, se fueron mucho antes del amanecer, con el cielo todava plagado de estrellas. Byrne esperaba haber cruzado el paso al anochecer. En verano, era un viaje difcil y arduo. En invierno y en primavera, inverosmil. Posiblemente imprudente. Por encima de Delphi, el camino pavimentado se convirti en un camino de tierra lleno de baches, y finalmente en poco ms que un paso de animales, flanqueado por grandes bloques de granito, y tan estrecho que solo era accesible en fila india. Al cabo de poco, empezaron a aparecer manchas de nieve en las zonas umbras a los lados del camino. A medioda, el suelo estaba todo cubierto, y tenan que avanzar entre nieve y hielo. Por la tarde, la pista serpenteaba por lugares en los que el viento se arremolinaba. Les caa la nieve de los enebros que colgaban sobre el camino, perfumando el aire con su aroma dulce e intenso. El bosque les protega del viento, hasta que subieron ms arriba de la cota de los rboles. La tormenta del da anterior haba cubierto las ramas de hielo, y brillaban a la luz del sol cuando el viento las agitaba. Las huellas de liebres y otros animales pequeos se entrecruzaban por el camino. Raisa flexion los dedos dentro de los guantes, preguntndose si debera tensar el arco que Byrne le haba dado y que llevaba en la alforja. Probablemente preferan que no fuera armada, porque con su mal humor era capaz de disparar a cualquiera. Echaba de menos cabalgar por los senderos de montaa de los Pramos mucho ms de lo que se haba imaginado. En Vado de Oden se haba concentrado mucho en el trabajo y haba tenido poco tiempo para salir a cabalgar por placer. Sus clases de equitacin reflejaban el estilo de guerra de los llanos. Los cadetes de los llanos cabalgaban por un paisaje amplio y montono en perfecta formacin, dirigiendo a los caballos como aburridos bailarines de la corte y mostrando

sus armas. Raisa espole a Switcher para ganar velocidad, y su peso ligero le permiti dejar atrs a su guardia. Fueron subiendo cada vez ms, pasando por claros ondulantes de sol y de sombra, con las ramas de los rboles de hoja perenne dndole latigazos en la cara, mientras su aliento clido cristalizaba en su pelo y en el gorro de lana. Raisa coron la cima y tir de las riendas de su yegua. Las Montaas de los Espritus se extendan frente a ella, completamente visibles por primera vez a travs de un amplio valle: pico tras pico rodeado de nieve y nubes. Verdes agujas de pino y hojas brillantes de abedul manchaban las laderas ms bajas. El azul glacial de la sombra sobre la nieve cubra los valles donde el sol an no haba penetrado. Las cumbres de granito gris se ocultaban y aparecan entre la neblina. La fra voz de las Espritus la llam, y algo dentro de ella respondi. Esta era la morada de sus antepasados, sangre y huesos de las reinas de las tierras altas. Y, en algn lugar ms adelante, la Marca de los Pramos permaneca escondida en el Valle. En algn lugar ms adelante, su madre, que quiz planease desheredarla, la estaba esperando. Switcher se qued con las patas extendidas y resoplando fuerte, a pesar del peso ligero de Raisa. Lo siento, murmur Raisa, acariciando el cuello de la yegua, consciente de que les quedaba un camino todava ms duro por delante. Los picos meridionales de la Reina eran suaves, tierra de antiguas matriarcas abatida por los vientos de brujas que irrumpieron desde el norte despus del solsticio. Esas montaas eran tan viejas, que sus nombres haban cado en el olvido. Pero ms adelante haba la amenazadora Hanalea, la ms grande y ms terrible de todas. Las columnas de vapor se elevaban de las fuentes termales, los giseres y el ardiente Beneath, que se abra camino a travs de la fina corteza de la tierra y lo dejaba todo moteado. Su nombre nunca sera olvidado, no mientras su gente recordara el Quebrantamiento y observara el Neming. Hacia el sur y el oeste estaba Tamron, donde Amon Byrne estaba atrapado por el ejrcito de Montaigne. Ms hacia

el este haba Vado de Oden, donde Raisa haba dejado a Han Alister sin ni siquiera despedirse. Otra vez el dolor se concentr debajo de su esternn y le oprima la respiracin. No era dolor, exactamente, pero... bueno, s, era dolor por las palabras nunca pronunciadas, por un amor que no sera nunca consumado y por un amigo cuya vida estaba en grave peligro. Tal vez era mejor as. Mejor para Han, por lo menos. Suponiendo que Raisa sobreviviera, estaba destinada a un matrimonio poltico. Han ya haba perdido a su familia y a la mayora de sus amigos. Si se involucraba en la peligrosa poltica de la corte de los Lobo Gris, probablemente acabara asesinado. Le haba ido bastante bien en la academia de Vado de Oden. Era mejor quedarse all y olvidarse de ella. Tal vez ya lo haba hecho. Sujetando con fuerza las riendas, se qued mirando fijamente hacia delante, respirando profundamente, mordindose el labio, sin saber lo que tena por delante. Cuando la guardia la rode, oy el crujido del cuero de las sillas, el ruido de los cascos contra la roca, el suave respirar de los caballos. Respir el olor de lana hmeda y de soldados que llevaban demasiados das de camino. Alteza. Raisa se estremeci, sin dejar de mirar hacia delante. Alteza, por favor dijo Byrne. Le agradecera que no insistiera en adelantarse tanto. Esta vez, Raisa se removi en la silla y mir la cara de Byrne quemada por el viento, ahora llena de preocupacin. Cre que haba dicho que tenamos prisa dijo Raisa. S, y tenemos. Pero deberais cabalgar en medio de la trada, y no adelantaros por el sendero. No podemos protegeros si desaparecis de nuestra vista. Acaso soy una prisionera que debe estar bajo vigilancia constantemente? Incapaz de controlar el temblor de su voz, cerr la boca y mir hacia el suelo. Byrne se qued mirando a Raisa un buen rato, despus se removi en la silla e hizo un gesto a los dems con su mano enguantada. Sin duda, hubiera preferido que no hubieran odo esa conversacin.

Que quince hombres hagan descansar a los caballos antes de continuar dijo. Desmont y dej las riendas para que su caballo pudiera comer algo de la poca vegetacin que haba. Raisa tambin desmont y se resguard del viento colocndose entre dos caballos. Estamos aqu para serviros y protegeros, Alteza, no para confinaros dijo Byrne. Sus ojos grises la miraron con reproche. Raisa saba que estaba actuando de forma poco razonable, pero no lo poda evitar. Ni siquiera poda confiar en s misma para responder. Se quit los guantes estirndolos con los dientes. Rpidamente, antes de que las manos se le entumecieran, se recogi los cabellos helados que se le haban soltado con el viento. Tena la piel de las manos y de las mejillas agrietada, a pesar de la lanolina que se pona por la maana y por la noche. La Guardia de la Reina sirve a la reina, a la princesa heredera y a la dinasta Lobo Gris continu Byrne, entrecerrando los ojos y encogiendo sus anchos hombros contra el viento cortante. Y si nuestros intereses divergen? dijo Raisa, enjugndose las lgrimas y esperando que el fro pudiera explicar el hecho de que no paraba de sorberse la nariz. El capitn no respondi a esta pregunta, porque no haba respuesta. Pelearse con el capitn Byrne era tan ingrato como atacar un muro de ladrillos. Se quedaba derecho, slido e inmvil, mientras uno gastaba sus fuerzas para nada. Tal vez deberamos hablar de lo que pasar cuando lleguemos sugiri Byrne, todava apartando la vista. Raisa asinti con la cabeza y se puso de nuevo los guantes. Por lo menos ese pareca un tema seguro: su llegada a los Pramos. Porque ya empezaba a parecer que en realidad sucedera. Me quedar una noche, como mnimo, en el Campamento de los Pinos de Marisa, hasta que sepa que es seguro bajar hasta la ciudad dijo Raisa. Por supuesto, esto tambin presentaba sus riesgos, si lo que su madre crea era cierto: que el clan de los Demonai prefera apartar a Marianna

del trono y poner a Raisa en su lugar. De pronto Raisa se puso contenta de haber decidido tomar la ruta del este, en lugar de pasar por el Campamento Demonai. Excepto que... Mi padre estaba en palacio cuando usted se fue, o estaba en Demonai? pregunt Raisa. Quiero verle tan pronto como lleguemos.El padre de Raisa era un comerciante de los clanes, y patriarca del Campamento Demonai. Divida su tiempo entre la ciudad, los campamentos de las tierras altas y las expediciones comerciales a lo largo de los Siete Reinos. Le informara de las ltimas noticias. El consorte real estaba en Casa Kendall dijo Byrne. O por lo menos all estaba cuando me fui de la Marca de los Pramos hace tres semanas. Casa Kendall, pens Raisa, frunciendo el ceo, deseando que su padre estuviera en palacio. Casa Kendall era una mansin intricada dentro del recinto del castillo. Representaba una especie de estacin de paso en los sentimientos de su madre no era un exilio completo, pero tampoco admita plena intimidad. El padre de Raisa, Averill Lightfoot, lord Demonai, ejerca una influencia estabilizadora en su madre, cuando ella lo dejaba acercarse lo suficiente. Un contrapunto a la influencia de lord Bayar. Y qu hay de los guerreros Demonai? dijo Raisa. Qu sabe de ellos? Byrne se encogi de hombros. Yo no tengo los contactos en los clanes que tenis vos o vuestro padre. Hizo una pausa. Con razn o sin ella, los Demonai estn convencidos de que Marianna tiene intencin de apartaros del trono. Creo que podemos suponer que se preparan para la guerra. Raisa se abrig ms con la capa. El sol se haba ocultado detrs de una nube, y de pronto el viento pareca ms cortante. Este cambio repentino pareci recordar a Byrne la urgencia de su misin. Ser mejor que nos pongamos de nuevo en camino para aprovechar la luz del da. Se entrelaz los dedos, ofrecindole a Raisa un apoyo

para subir al caballo, y esta vez ella lo acept.

Captulo 4 Una bienvenida antes de llegar a casa Al final del da, todava suban hacia el Paso de los Pinos de Marisa, la gran puerta de entrada en el suroeste de los Pramos. Al este, el azul del cielo se volva ail y empezaron a aparecer algunas estrellas en el horizonte. Pero Byrne tena la mirada puesta en una veta de nubes grises en el noroeste. Por la sangre del demonio murmur. Ms nieve. Y la tendremos aqu antes de la maana. Lo que nos faltaba, que nos pille una tormenta. Examin las copas de los rboles para calcular la velocidad y la direccin del viento. Es imposible que podamos atravesar el paso esta noche, o sea que ser mejor estar a cubierto para cuando la tormenta llegue. Aumentaron el ritmo, dirigindose hacia una cabaa que Byrne conoca al sur del paso y que les cobijara de la nieve y del viento. Raisa cabalgaba en una especie de estado de aletargamiento congelado, con la capucha que le tapaba la cara y aprovechando todo el calor que poda de Switcher. El viento empez a intensificarse mucho antes de que llegaran a su destino, levantaba la nieve fina del suelo, la desprenda de los rboles y la arrojaba contra sus rostros. Al cabo de poco ya haba oscurecido, y despus an se hizo ms oscuro, a medida que las nubes iban cubriendo el cielo y ocultaban las estrellas. En ningn momento vieron la luna. Empez a nevar, al principio ligeramente, despus con ms intensidad, y los pequeos copos helados que caan sobre la piel expuesta aumentaban su sufrimiento. En Vado de Oden, Raisa no haba necesitado nunca nada ms grueso que unos guantes de piel de cabritilla. En cambio, ahora ocult las manos bajo su capa para protegerlas del fro y guiaba a Switcher solo con las rodillas. Pero Byrne, que no lo senta tanto, le dio unos guantes de lana largos con las palmas de piel de ciervo. Obra de los clanes, sin duda. Raisa se los puso enseguida. Los caballos parecan simples sombras en la oscuridad. Byrne at una cuerda entre ellos para que nadie se perdiera. Pareca encontrar el camino siguiendo su instinto. No podan

hacer nada ms que seguir adelante, tenan que encontrar un refugio para cobijarse de la amenazadora tormenta. Era como una curiosa reminiscencia de aquel da de la primavera anterior en que Raisa, su madre, su hermana Mellony, Byrne y lord Bayar haban salido a cazar a las estribaciones. Un incendio forestal se extendi desde la parte superior de las montaas y tuvieron que refugiarse en el can. Haban cabalgado, atados como ahora, a travs del humo y de las cenizas, sin apenas ver el caballo que tenan delante. En aquella ocasin, haca un calor abrasador y el aire era tan espeso que casi no se poda respirar. Ahora el aire pareca demasiado fino, sin densidad, y pareca que les cortara la nariz por dentro. Era terriblemente helado. La primavera pasada, los magos lord Bayar, Micah y sus primos, los hermanos Mander, les haban salvado la vida, apagando el fuego por arte de magia. Realmente haca menos de un ao? Switcher avanzaba tenazmente siguiendo la estela del otro caballo, con la nariz y la crin cubiertas por una capa de hielo, los flancos echando vapor a causa del aire glido. La nieve era tan fina y profunda que, en ocasiones, pareca que los caballos nadaban en un ocano de leche blanca. Al final, increblemente, salieron del espesor de los rboles y llegaron a un pequeo claro donde haba el refugio de un muro de roca. Pegada contra el muro de roca haba una cabaa de madera slida con una chimenea de piedra y un tejado cubierto de nieve. Al lado, un tosco cobertizo para los caballos. La yegua de Raisa se detuvo por voluntad propia, como si notara el alivio de haber encontrado cobijo. Frotndose la nieve de las pestaas, Raisa se qued mirando el refugio sin decir nada, como si tuviera miedo de que desapareciera con la misma rapidez que haba aparecido. A su alrededor, los guardias desmontaban, se sacudan la nieve que llevaban encima, y llevaban a los caballos a cubierto. Switcher pateaba el suelo inquieto, pero Raisa no haca ningn movimiento indicativo de que iba a desmontar. Se qued mirando la cabaa, pensando que haba algo fuera de lugar en la escena que tena delante de sus ojos. Le lleg un

suave aroma de madera quemada, aunque el aire era tan helado que casi resultaba doloroso respirar. Y entonces los vio. En medio de los remolinos blancos, se acercaron hacia ella, con la cara y el cuello cubiertos por una capa de nieve, los ojos brillantes de advertencia. Lobos, docenas de lobos, el bosque hirviendo de cuerpos grises y blancos que haban ido a parar al claro, conducidos por la loba gris de ojos grises. Eran sus antepasados, las reinas Lobo Gris. Una advertencia de que la dinasta estaba en peligro. Todava montado, Byrne dirigi su caballo al lado de Raisa. Alteza? Os ayudo a desmontar? El capitn la observaba fijamente, con la cabeza ladeada, como si estuviera a punto de hacerle una pregunta. Raisa puso una mano sobre el brazo de Byrne para que se quedara, y con la otra seal hacia la cabaa. Los dientes le castaeteaban tanto que apenas poda articular las palabras. Byrne. No hay nieve... la chimenea... delante de la puerta. l sigui su mirada y lo comprendi rpidamente, no sala humo de la chimenea, aunque la nieve de su alrededor se haba derretido. La nieve caa suavemente sobre la cabaa, pero no haba ni rastro delante de la puerta. Esto significaba que haba alguien dentro o por los alrededores. Pero nadie dejara el refugio ante una tormenta como aquella para salir a limpiar la nieve. Ni apagara el fuego, a menos que quisiera ocultar su presencia. Byrne dio un grito de advertencia cuando se oyeron las primeras ballestas en los bosques de los alrededores. Los soldados que ya haban desmontado alzaron la cabeza sorprendidos. Algunos cayeron al suelo, con su sangre oscura emanando vapor al entrar en contacto con la nieve. Algunos lograron trepar de nuevo en sus caballos, los espolearon hacia el bosque, sacaron sus armas de las alforjas y tensaron los arcos como pudieron con las manos enguantadas. Pero no muchos. Raisa se qued sentada, congelada, contemplando la

escena como si se tratara de un drama y ella fuera la espectadora, hasta que Byrne le empuj la cabeza hacia abajo con su mano enguantada. Agachaos y seguidme! gru, mostrndole cmo poda inclinarse sobre el lomo de su caballo y golpear con los talones contra los flancos del animal. Serpentearon y dieron vueltas para cruzar el claro, Byrne a la cabeza. Raisa se estremeci cuando algo pas aullando cerca de su oreja y le quem la piel de la nuca. Hundi la cara en el cuello de Switcher, con el corazn desbocado de miedo. Cuando llegaron a los primeros rboles, una gran figura se materializ entre los copos de nieve arremolinados, un hombre a pie blandiendo una gran espada. Switcher relinch y se ech atrs, de modo que la espada no alcanz la cabeza de Raisa, pero toc el lomo de la yegua. Raisa vislumbr una cara sonriente y con barba cuando el hombre se acercaba hacia ella, agarrando su capa con el puo. Sus miradas se encontraron, y una expresin sobresaltada de reconocimiento pas por el rostro surcado de cicatrices del hombre. A Raisa tambin le result familiar. No haba tiempo para reflexionar. Raisa torci la cabeza de Switcher, se levant en los estribos y le dio una patada con la bota a la barbilla del atacante. La cabeza se le fue atrs a causa del impacto, y desapareci de su vista en medio de la oscuridad. Los sonidos de lucha se desvanecieron detrs de ellos, y Byrne empez a dirigir tenazmente a los caballos exhaustos hacia delante. El viento aullaba, y los remolinos de nieve reducan su mundo a un espacio de pocos metros, limitado por los esqueletos grises de los rboles. A izquierda y derecha, Raisa vea cuerpos grises corriendo a travs de los rboles, al mismo paso que ellos. De modo que todava estaban en grave peligro. Raisa rez. Dulce Hanalea encadenada, aydanos, susurr. Era extrao que un atentado contra su vida la ayudara a quitarse el miedo de encima. El mal tiempo era una bendicin y una maldicin. Tenan que luchar contra l a cada paso del camino, pero entre el viento y la nieve, su rastro quedaba borrado a los pocos

momentos de haber pasado. A medida que la nieve se acumulaba, el avance se haca ms lento porque los caballos se hundan en enormes montones de nieve. Switcher iba siguiendo detrs del caballo de Byrne, con la cabeza junto a un flanco del otro caballo. Al final, Switcher se detuvo. Raisa se enderez y se ech la capucha atrs. Byrne tir de las riendas para frenar. Mir por todas partes en medio de la oscuridad, escuchando atentamente con la cabeza ladeada. Finalmente, asinti con satisfaccin y se desvi por un sendero invisible hacia la izquierda, avanzando con dificultad a travs de montones de nieve que en algunos lugares llegaban a la altura del pecho de los caballos. Acabaron en un bosquecito de pinos cubiertos de nieve cuyas ramas rozaban el suelo a causa del peso. Byrne desmont al socaire de un gran rbol e hizo un gesto a Raisa para que hiciera lo mismo. Se puso la bolsa de viaje por encima del hombro y se dispuso a desmontar, pero no pudo hacerlo porque tena las piernas heladas y no le respondan. Murmurando una disculpa, Byrne tendi los brazos y la ayud a bajar del caballo. Ayudndose con la espalda, se abri paso por las ramas cadas y se adentr en el cobijo del interior del rbol. All, en medio de la oscuridad con aroma de pino, el fro era ms moderado, y el crujido incesante del viento quedaba amortiguado por las gruesas ramas cargadas de nieve. Byrne dej a Raisa sobre una alfombra de agujas de pino. Voy a ver a los caballos dijo, y sali afuera. Raisa mir a su alrededor. No se vean lobos. De modo que estaban a salvo, por lo menos momentneamente. Resistindose a la tentacin de acurrucarse y ponerse a dormir, se sac los guantes y las botas y empez a mover los dedos de las manos y los pies, consciente del riesgo de congelacin. El dolor que sinti al activar la circulacin de la sangre fue terrible. Con la ayuda de una rama rota, dej un pequeo espacio limpio de agujas de pino y de suciedad, y despus hizo un montoncito de ramas y hojarasca. Meti la mano en su bolsa y sac pedernal y hierro. Cuando Byrne regres con las alforjas y un montn de armas, ella ya tena

un fuego encendido y estaba colgando los calcetines y los guantes para que se secaran. Ha podido encontrar refugio para los caballos? pregunt, sentndose sobre sus talones. Byrne se arrodill y puso las bolsas en un rincn seco. S, los he resguardado del viento, bajo otro pino grande. Les he dado mucho grano, pero tendremos que derretir un poco de nieve para... Huesos! exclam Raisa, enderezando la espalda. Cmo est el lomo de Switcher? Lo siento. Me gustara haberlo examinado. No es nada grave dijo Byrne. He intentado lavarle un poco la herida, pero no tiene mucha paciencia conmigo. Se la mirar de nuevo cuando sea de da. Gracias, capitn dijo Raisa. Tendra que haberlo hecho yo misma. Despus de una pausa incmoda, aadi : Y gracias por haberme salvado la vida. De nuevo. Os agradecera que no me dierais todava las gracias, Alteza dijo Byrne, secamente. Estamos cobijados bajo un rbol en medio de una tormenta de nieve. Si conseguimos salir de aqu, an quedan muchas otras maneras de morir antes de llegar a la capital. Los Byrne son pesimistas. De acuerdo dijo Raisa enrgicamente. Considere retirado mi agradecimiento. Y mientras tanto, deme sus prendas mojadas, que tambin las colgar para que se sequen. Si cabe una remota posibilidad de sobrevivir esta noche, no vamos a salir maana con todo mojado, con el fro que va a hacer. Byrne sacudi la cabeza, tensando las comisuras de la boca. Perdonadme, Alteza dijo. Haba olvidado cun capaz podis ser. Pas tres aos con los Demonai dijo ella. Viajan ligeros. Si no llevas lo tuyo, te quedas en el campamento con los nios y los ancianos. Algunos preferiran quedarse en el campamento antes que cabalgar con los Demonai dijo Byrne. Se quit los guantes y se los dio a Raisa. Despus se quit las botas y los

calcetines. Raisa observ que se los cambiaba por unos de secos que sac de las alforjas y se pona de nuevo las botas. Evidentemente, el capitn no quera que le sorprendieran sin las botas puestas. Raisa vacil, frotndose y estirando los dedos de los pies, y despus sigui su ejemplo. Cuando se inclin hacia delante para atarse las botas, Byrne la cogi por el hombro. Ese atrevimiento era tan atpico de l que Raisa se sobresalt. Byrne maldijo en voz baja: Sangre y huesos! Estis herida! Por qu no habis dicho nada? Qu ha pasado? Raisa se toc la herida del cuello, de la que se haba olvidado por completo. Al apartar la mano, se la encontr pegajosa. Un pequeo incidente, capitn. Nada serio. Eso ser yo quien lo juzgue gru l. Ser mejor que eche un vistazo a esta herida. A veces los asesinos ponen veneno en sus flechas. Apret los labios como si hubiera hablado demasiado. Hizo que Raisa volviera para que el calor del fuego le calentara la espalda, le apart el cabello y le toc la parte posterior del cuello con sus gruesos dedos. Cmo os encontris? Sents mareos, doble visin o entumecimiento? Raisa se estremeci. Con el tiempo, estaba segura que podra notar alguno de esos sntomas. Sabe quines eran? pregunt. Parece que tiene alguna sospecha, no? Gente del Valle, por lo que me ha parecido. No de los clanes. Aunque no pude verlos bien. Byrne sac un pequeo cazo de hierro, lo llen de nieve y lo puso a calentar en el fuego. No veo rastros de veneno, Alteza. Pero ahora os lo lavar bien y os aplicar un cataplasma para que quede la herida limpia, y despus... Antes ha dicho asesinos, capitn espet Raisa, interrumpiendo su informe mdico. Byrne hizo un largo suspiro. No lo s seguro admiti. Pero creo que eso es lo que eran. Los salteadores de caminos no vienen hasta aqu. Los clanes no lo consentiran. Adems, no hay suficientes

viajeros en esta poca del ao para mantenerles el negocio, y menos para una banda de ese tamao. Los salteadores no atacaran a una trada de soldados. No llevamos mucho dinero, y es ms fcil y hace ms buen tiempo en la parte baja de la montaa. Estaban todos bien alimentados, bien montados y bien armados. Creo que nos estaban esperando. Byrne se inclin sobre el fuego, y las llamas iluminaron los rasgos severos de su rostro. Si estoy en lo cierto, todava nos siguen buscando, o lo harn cuando mejore un poco el tiempo. Y tienen la ventaja de saber hacia dnde nos dirigimos. El agua ya se haba calentado, y Byrne apart el cazo del fuego con un palo. Puso unos cuantos trapos limpios dentro del agua, los dej empapar unos minutos, y despus sac uno con el mismo bastn. Cuando se enfri lo suficiente para poderlo coger, escurri el exceso de agua y lo aplic sobre el cuello de Raisa. Ay! dijo entre dientes, sorprendida por el calor. Perdn aadi, apretando los dientes. Byrne ignor su queja, y sigui frotando su piel para limpiar la sangre que le sala. Cambi las compresas manchadas un par de veces ms, y despus vaci una bolsa de algn vegetal en el agua que quedaba en el cazo. Su escondite se llen de un olor acre. Raz de mordedura de serpiente, pens Raisa. La utilizaban para limpiar veneno de todos tipos. Byrne meti el palo en el cazo y sac una hedionda masa de races humeantes. Dej que se escurriera el exceso de agua, y entonces la puso sobre un trozo de tela limpia que haba colocado sobre las agujas de pino. Dobl el trozo de tela y escurri el exceso de agua. Entonces lo puso sobre la nuca de Raisa. En el primer momento le escoci, pero despus not su efecto balsmico. Acab envolvindolo todo con un trapo de lino. Bueno, ya est. Lo dejaremos as unas cuantas horas, y despus veremos qu aspecto tiene. Raisa se sec un hilo de agua que le bajaba por la espalda. Byrne limpi el cazo con nieve, despus lo volvi a llenar y lo puso en el fuego para que se derritiera.

Voy a llevar agua a los caballos y a echar un vistazo alrededor dijo. Cree que el resto de la trada nos encontrar aqu? O tal vez vengan cuando amaine un poco la tormenta? Byrne neg con la cabeza. Es mejor pensar que no nos encontrarn, porque, si lo hacen, seal de que tambin pueden encontrarnos los que nos han atacado. Se mantuvo ocupado guardando los artilugios mdicos para evitar mirarla a los ojos. Ser mejor que sigamos nosotros dos. Los supervivientes... si pueden... continuarn luchando con los atacantes y as los retrasarn. Estamos en clara desventaja, de modo que lo mejor que podemos hacer es evitarlos. Para ellos ser ms difcil encontrar a dos personas por estas montaas que a una trada. Y entonces Raisa lo comprendi. Ninguno de ellos sobrevivira, pens. Sus rdenes eran resistir y luchar, una vez ella hubiera escapado, aunque fueran muy inferiores en nmero. Estn todos muertos? pregunt. Pens en ellos, tumbados a su alrededor en el suelo de la habitacin de Delphi. Pero... eran tan jvenes... susurr. Este es nuestro trabajo, Alteza. Byrne levant la bota de vino, sacudindola un poco como para calcular su contenido, y se la ofreci a Raisa, que neg con la cabeza. Se puso las manos en las sienes, deseando poderse quitar la culpa de encima. No susurr casi para s misma. No permitir que mis mejores soldados se pierdan de esta manera. No nos quedan muchos alimentos y provisiones dijo Byrne, como si no la hubiera odo. Evidentemente, a Raisa no se le permita expresar demasiada angustia. Solo tenemos lo que llevbamos vos y yo. Lo mejor que podemos hacer es cruzar el paso y dirigirnos hacia el Campamento de los Pinos de Marisa lo ms rpido que podamos. Y esto es justo lo que esos que nos persiguen esperan que hagamos, pens Raisa. En cuanto a las armas dijo Byrne. Si no recuerdo mal, vos dominis bastante el arco. Puso la mano sobre el

arco de Raisa, que estaba a su lado. Raisa asinti. No era momento para la falsa modestia. S, soy buena con el arco, aunque este todava no lo he probado. Pero creo que tiene una medida y un peso adecuados para m. Sabis dominar la espada? Yo... Amon me hizo practicar mucho con las espadas estos ltimos meses, aunque no son mi fuerte. Probad esta. Le ofreci su espada, por la empuadura. Raisa se levant, sujetando la empuadura con ambas manos. Tena la forma de la Espada de Hanalea, el smbolo de la Guardia de la Reina. El guardamano y el gaviln estaban fundidos en metal pesado para imitar la cabellera ondulada de Nuestra Seora, y el pomo era la figura misma de Nuestra Seora. Pesaba demasiado para que Raisa la pudiera levantar, incluso con las dos manos. Negando con la cabeza tristemente, se la devolvi a Byrne y se sent de nuevo. Estoy ms segura si la tiene usted en sus manos que yo en las mas. Aunque es preciosa. El trabajo de artesana es exquisito. Es alguna reliquia de la familia? Byrne se aclar la garganta. La reina, vuestra madre, encarg que la hicieran para m cuando... en el momento de su coronacin. Cuando a m me nombraron capitn. Marianna dijo que la espada significa que tengo a la autntica dinasta de Hanalea en mis manos. Su rostro, curtido por dcadas de dolor, revelaba ms de lo que probablemente l quera. Raisa se qued mirando al capitn con una expresin de sorpresa. Byrne enseguida apart la mirada, como si deseara evitar esa mirada de revelacin. Est enamorado de ella, pens Raisa. Y yo he sido una estpida de no haberme dado cuenta antes. Raisa record lo que su madre le haba dicho cuando le explic que no podra haber nunca una relacin entre ella y Amon. l es un soldado, le dijo la reina, y su padre es un soldado, y su padre... Esto es todo lo que llegarn a ser.

Raisa haba estado a punto de cometer el mismo error que su madre. Crea que Edon Byrne era un hombre estable, tranquilo, capaz, por encima de todo. No un romntico. El capitn Byrne que ella conoca era francamente honesto, y no se guardaba los secretos. Se haba equivocado en eso. Se haba equivocado en muchas cosas. Has vivido tu vida con el corazn partido, pensando en Byrne, se dijo Raisa. Por qu tenas que partir tambin mi corazn? Y sin darse cuenta, se encontr hablando en voz alta. Por qu lo hizo? dijo en voz baja. Por qu apart a Amon de m? Alteza dijo Byrne. Su expresin, su postura, su forma de colocar las manos, todo le estaba diciendo que no quera hablar de ello. No s de qu me estis hablando. No voy a quedarme solo para ponrselo fcil a todo el mundo dijo Raisa. Usted est atrapado aqu conmigo, de modo que tambin puede hablar de ello. Byrne se puso de rodillas y sac el cazo del fuego. Ser mejor que vaya a abrevar a los caballos dijo. Yo continuar aqu cuando vuelva dijo Raisa. Podemos hablar ahora o despus. Byrne suspir ruidosamente, puso de nuevo el cazo en el fuego y se sent sobre sus talones. Supongo que estis hablando de mi eleccin del cabo Byrne como vuestro capitn, verdad? dijo. Estoy completamente satisfecha con Amon como capitn dijo Raisa. De lo que estoy hablando es de la vinculacin, o... o la unin, o como sea que le llamis. Se estremeci recordando cmo un simple beso entre ellos haba causado un dolor insoportable en Amon. Al ver que Byrne no deca nada, aadi: Por qu fue necesario crear el vnculo? Y por qu ha tenido que ser un secreto tan grande? Es por esto, precisamente, que es un secreto, deca la expresin de Byrne. Porque no deberamos estar teniendo esta conversacin. Todos los capitanes estn unidos a sus reinas dijo Byrne, finalmente. Ha sido as desde el Quebrantamiento.

De veras crey que era necesario unir a Amon a m? dijo Raisa, mostrando las palmas de las manos. Hemos sido amigos desde que ramos nios. Lo hice por la dinasta dijo Byrne, mirndola a los ojos sin ningn rastro de disculpa. No lo hice para apartaros de mi hijo. Ni apartarle a l de vos. Est seguro? Raisa not que empezaba a salirle su vena mezquina. Quera hacer dao a Byrne para compensar lo que le haban robado. Est seguro que no estaba celoso porque yo amaba a Amon, mientras... mientras... Byrne continuaba mirndola, impertrrito, mientras a ella se le desvanecan las palabras. No. No poda entrar en ese terreno. No poda hacerlo. El vnculo protege a la dinasta dijo Byrne, cuando vio que ella no acababa la frase. Amon es la mejor eleccin para serviros como capitn. Si se pudiera proteger a la dinasta estando vosotros juntos, el vnculo no interferira. De veras? dijo Raisa. Dnde est escrito? Dnde est el libro de las normas sobre este tema? No hago ms que cometer errores, creyendo que soy libre de tomar decisiones, para despus descubrir que ya las han tomado por m. Byrne inclin la cabeza, reflexionando, y despus volvi a mirarla. Qu se supone que debo hacer ahora? susurr, intentando reprimir las lgrimas. Byrne sac un pauelo de algn sitio y se lo dio. Vos sois valiente dijo. Encontrad la felicidad donde podis. Enamorada o no, encontraris una manera de continuar la dinasta. Tal como l haba hecho. Y de pronto, el resentimiento de Raisa desapareci, dejando un dolor sordo, como el dolor de una vieja herida. Se dio cuenta de que su amargura se haba convertido en una costumbre, que en algn punto haba aceptado que ella y Amon no estaran nunca juntos como amantes. Que necesitaba amigos, y an ms en estos momentos. Y ella qu haba hecho? Se haba prendado de Han Alister, otro hombre con el que de todos modos no se podra casar.

Ninguno de nosotros es libre de seguir lo que nos dicta el corazn dijo Raisa. Es esto lo que me est diciendo? Byrne neg con la cabeza. Nadie puede evitar que ames a alguien dijo. Raisa se sec los ojos. Yo crea que, para m, sera diferente, que encontrara la manera de que fuera posible. Que me casara por amor. Se aclar la garganta y enderez la espalda. Ahora me doy cuenta de que, como cualquier otra reina Lobo Gris, tendr que conformarme con un matrimonio poltico con alguien a quien no amo. Byrne sonri. En parte, yo no creo que os conformis, Alteza. Siempre puedo emular a Marianna, pens Raisa. Y buscar el amor fuera del matrimonio. Nunca haba perdonado a su madre por no haber amado ms a su padre. Ahora, con un poco de retraso, se estaba dando cuenta de que las opciones no siempre eran tan o blanco o negro como parecan. Impulsivamente, Raisa se inclin hacia delante y cogi las manos callosas de Byrne. Cmo est, capitn? Me refiero a la reina. Byrne mir sus manos unidas y despus la mir a la cara. Mi seora, no creo que... Usted est vinculado a ella. Algo debe de saber de su estado anmico. Byrne hizo una mueca, como si Raisa hubiera tocado un tema prohibido, un tema demasiado ntimo como para discutirlo. Como el amor. Alteza, no me corresponde a m suponer... Si tengo que ayudarla cuando lleguemos a la capital, necesito saberlo dijo Raisa, sin rodeos. Byrne mir a Raisa, casi a la defensiva. Pero yo no puedo leer su pensamiento. Raisa asinti. Lo s dijo. Hizo una pausa. Solo me gustara comprenderla mejor. Nunca ha compartido conmigo muchas cosas sobre s misma. Somos tan distintas. Ni siquiera me parezco a ella fsicamente. Byrne neg con la cabeza.

No, os parecis ms a vuestro padre. Aunque vuestra madre es alta, a m siempre me ha parecido delicada, como... como el beso de la doncella. El beso de la doncella era una flor primaveral que floreca por un solo da y se arrugaba si la tocabas. Su Majestad ha estado melanclica ltimamente continu Byrne. Y no es extrao. Hay una presin constante de los clanes de las Espritus, del Gran Mago y del Consejo de Magos. Y todo esto, sumado a vuestra ausencia... Su voz se desvaneci. Yo no quera dejarla en este momento. Es culpa ma que tuviera que dejarla, capitn dijo Raisa, notando de nuevo una punzada de culpa. Si tuviera que repartir culpas, Alteza, no empezara por vos. Byrne cogi sus alforjas y las puso delante de Raisa. Esta es toda la comida que tengo. Es mejor que comamos un poco, despus dormiremos y as cuando pase la tormenta ya podremos seguir. Se levant, cogi el cazo de agua, traspas las ramas y fue a abrevar a los caballos. Cuando volvi, Raisa ya haba rebuscado por sus alforjas, haba sacado una hogaza de pan y un trozo de queso y los haba puesto sobre un trapo limpio. Byrne parti el queso con su pual y le dio la mitad a ella, y despus cort el pan a trozos pequeos. Cuando se terminaron la comida, golpe la hoja cuidadosamente contra la palma de la mano. Llevis pual, Alteza? Raisa asinti. Lo llevo, por norma, pero Micah y Fiona me lo quitaron. Pues tomad este. Limpi la hoja del pual en sus pantalones de montar, lo guard en la funda que llevaba colgada en la cintura, despus se desabroch el cinturn y se lo dio todo a Raisa. Ella sac el pual de la funda y le dio la vuelta para verlo bien a la luz del fuego. Tena el mismo diseo que la espada de Nuestra Seora, con la imagen de Hanalea trabajada en la empuadura. No puedo aceptarlo! protest. Pertenece a su familia. De hecho, no me es de mucha utilidad replic Byrne . Si dejo que un enemigo se acerque lo suficiente como para

necesitarlo, merezco lo que me pueda pasar. Levant la mano para no or ms protestas. Por lo menos quedoslo hasta que lleguemos a la Marca de los Pramos dijo, haciendo un bostezo. No vamos a salir de aqu hasta que la tormenta se desplace hacia el sur, de modo que podemos dormir un poco. Desenroll las mantas enfrente de la entrada improvisada y se meti debajo. Raisa se tap con sus mantas, cerca del fuego. Guard el pual en la funda y lo coloc al lado de su mano izquierda. Su frgil refugio temblaba con el fuerte viento de las brujas, y la nieve se tamizaba entre las ramas. Rezar a la Hacedora para que la tormenta escampe dijo Raisa, somnolienta. Vigilad por lo que rezis, Alteza dijo Byrne, con la cara hacia el otro lado para que Raisa no pudiera ver su expresin. Nos vendra bien un poco de viento para mover la nieve de alrededor. Cuando el tiempo mejore ser ms fcil que nos puedan seguir.

Captulo 5 Viejos enemigos El viento empez a disminuir antes del amanecer. Raisa se despert por el silencio repentino y vio que Edon Byrne haba desaparecido. Se sent, temblando, y se frot los ojos para sacarse el sueo de encima. Las mantas de Byrne estaban enrolladas y atadas, y un cazo de t herva sobre el fuego reavivado. Haba un desayuno de ms pan con queso preparado al lado del fuego. El mensaje era obvio: Byrne quera salir pronto. Raisa se levant y se estir, dndose un masaje en los huesos de la cadera y de la espalda. Tena demasiado poco relleno para poder dormir bien en el suelo. Se desat el trapo de lino que llevaba en el cuello y se quit el cataplasma, esperando que Byrne no insistiera en volvrselo a poner. Comi rpido, se tom el t y empez a ponerse capas de ropa. Los calcetines y los guantes estaban secos, pero rgidos e incmodos. Cuando sali afuera, se encontr con una de esas transformaciones tan comunes en las montaas. Las estrellas brillaban sobre los picos del oeste. Donde los pinos espesos bloqueaban el viento, el suelo estaba cubierto de una gruesa capa de nieve, prstina y virginal, que en algunos lugares sobrepasaba la cabeza de Raisa. Las zonas ms expuestas estaban limpias, con el viento todava levantando la nieve en polvo y arremolinndola entre la oscuridad. Aunque todava estaba oscuro y haca fro, el da se presentaba despejado. Buenos das, Alteza. Raisa se dio la vuelta. Era Byrne, con los caballos, ambos ensillados. Switcher se resista al bocado, con las orejas hacia atrs, desaprobando ese inicio tan temprano. Esperemos que nuestros atacantes todava estn durmiendo, pero creo que es prudente que viajemos todo lo que podamos bajo el cobijo de la oscuridad. Raisa asinti. Acarici el cuello de la yegua, haciendo ruidos suaves, para que se calmara, mientras examinaba la herida que tena en la espalda. Byrne tena razn: pareca superficial. At sus mantas y las alforjas a la silla y se subi al

lomo de Switcher, notando cada uno de sus msculos crujido y dolorido. Avanzaban lentamente. El paso por el desfiladero ya hubiera sido bastante difcil con buen tiempo y caballera fresca. El suelo era traicionero, con peligros y obstculos ocultos por los montculos de nieve. En ocasiones tenan que abrirse paso entre la nieve que llegaba hasta el pecho de los caballos. Cuando el espacio lo permita, dejaban el camino y pasaban por debajo de los rboles, uno a cada lado del sendero. La nieve no se acumulaba tanto en el bosque, y as eran menos visibles para alguien que observara desde la distancia. Pero cuando el sol sali por la vertiente oriental, Raisa se sinti terriblemente expuesta: como un insecto negro subiendo por una pared blanca de nieve. Al menos tenan una visin clara del camino de vuelta. Raisa no poda evitar mirar atrs, esperando ver a cada momento a una multitud de jinetes aproximndose rpidamente. Pero ella y Byrne avanzaron toda la maana sin detectar ninguna seal de que les estuvieran siguiendo, de modo que Raisa se relaj un poco. Si eran capaces de llegar al Campamento de los Pinos de Marisa, los clanes les proporcionaran sin duda escolta para el resto del viaje. Tomaron la comida sobre la silla, desmontando solamente para caminar al lado de los caballos donde el sendero tena ms pendiente, para dejarlos descansar un poco. El sol brillaba en el cielo completamente azul, y derreta el hielo que cubra las rocas y las ramas de los pinos. Cuando todava estaban a unos kilmetros por debajo del desfiladero, Byrne se desvi hacia un bosquecillo. Raisa lo sigui automticamente, tirando de las riendas cuando l tambin lo haca. Aqu es donde se pone peligroso dijo. A qu se refiere? Raisa mir a su alrededor, parpadeando mientras los ojos se le acostumbraban a la penumbra de los pinos. Por todas partes haba rayos de sol que se filtraban por entre los rboles y llegaban al suelo. Switcher baj la cabeza y mordisque las ramas de pino que estaban a su alcance. Hay muchos caminos para llegar al paso, pero solo uno

para cruzar el desfiladero. Y no hay ningn cobijo durante los prximos tres kilmetros, porque estaremos por encima de los rboles. Las ramas se agitaban sobre sus cabezas y tamizaban la nieve hacia abajo. Raisa se quit la que le haba cado en el cuello. Es imposible que nos alcancen, verdad? Es posible que alguien, excepto que estuviera huyendo o le obligaran a hacerlo, desafiara la tormenta durante tanto tiempo, antes del amanecer? Cualquier cosa es posible. Raisa esper, y al ver que Byrne no deca nada ms, dijo, con impaciencia: Bueno, si es que vienen, no nos hace ningn bien esperarlos aqu, no? Byrne sonri. Buena observacin, Alteza. Y bien merecida dijo. Entonces hizo una pausa, como si estuviera pensando en la posibilidad de seguir adelante. Acarici el cuello de su caballo, murmur unas palabras cariosas y suaves, y despus le dijo a Raisa: Vos sois diferente de la reina Marianna, si me permits decirlo. Eso me dicen respondi Raisa secamente. Normalmente en medio de una reprimenda. Sin intencin de faltar al respeto por vuestra madre, creo que es una cosa positiva. Raisa se qued sorprendida. Esto era de lo ms inesperado, proviniendo de un hombre claramente devoto de Marianna. Qu es? Byrne se aclar la garganta. Os dije que ella es frgil y bella, como el beso de la doncella. Vos sois ms como el enebro. Parecis progresar en las peores condiciones atmosfricas, pero creo que sera imposible desarraigaros una vez os habis establecido. Me est diciendo que soy dura, malhumorada y obstinada. Haba odo esto bastante a menudo, ltimamente de sus profesores en Vado de Oden. S, pero como sois menuda, os subestimarn. Y eso no

est nada mal, en estos tiempos tan peligrosos. Haced creer esto a la gente y sobreviviris en la capital. Este es mi consejo. Raisa sonri, consciente de que le estaba haciendo un cumplido. Gracias, capitn. Pero, primero, tengo que sobrevivir hasta esta tarde. Escuchadme, si hay problemas, os tumbis sobre el lomo del caballo y atravesis el desfiladero, sin mirar atrs. Yo os seguir tan pronto como pueda. Perfecto. Como el resto de la trada. Como respuesta, Raisa clav fuerte sus talones a los flancos de Switcher. La yegua, sobresaltada, sacudi la cabeza y avanz dando tumbos por la arboleda hasta que lleg de nuevo al camino. El corto da de invierno empezaba a decaer cuando pasaban por el lmite del bosque. Unas largas sombras azules se extendan delante de ellos cuando el sol empez a ocultarse detrs de la Muralla Occidental. Sin la proteccin de los rboles, el viento fulminaba a Raisa. Se inclin hacia delante, como si as fuera a conseguir que su yegua avanzara ms deprisa. Byrne iba delante casi la mayor parte del tiempo, abriendo camino. En este ltimo impulso hasta la cima, simplemente iban a la velocidad que podan. A medida que se acercaban al desfiladero, la capa de nieve disminua, barrida por el viento implacable. El sol se sumerga detrs de la Muralla Occidental. La escarpadura de piedra reluci momentneamente, y despus cay la noche con la rapidez de las tierras altas. Al final, ya no haba camino delante de ellos, solo una larga ladera empinada detrs. A cada lado, grandes bloques de granito enmarcaban el Paso de los Pinos de Marisa. En su parte ms estrecha, no era ms ancho que un camino de herradura. Se deca que, aos atrs, una pequea banda de guerreros Demonai haba emboscado a mil soldados sureos en el paso. Esperad aqu dijo Byrne. Raisa hizo lo que le ordenaron, mientras Byrne se alejaba al galope para explorar el desfiladero. Raisa tembl, aunque

las grandes rocas taponaban el viento, que arreciaba. Al cabo de un momento Byrne surgi casi en silencio de la oscuridad. Vamos dijo. Avanzaban lentamente, en fila india, a travs del estrecho camino del desfiladero. Raisa mir con los ojos entrecerrados los escarpados muros que tena a cada lado y la porcin de cielo de en medio. A lo lejos, el camino se converta en lo que deba de ser un encantador prado alpino en verano, ahora cubierto por un manto de nieve. La luna ya estaba saliendo. Cuando empez a iluminar las montaas del este, el prado se llen de un resplandor plateado, tan fro, puro y despiadado como cualquier rfaga de aire de la montaa. Percibi la punzada de la magia en torno a ella. Estaban en casa. En algn lugar, detrs de ella, un lobo aullaba. Ms adelante a la derecha, su compaero responda con un grito fro e inhumano en medio de la oscuridad. Raisa senta el corazn desbocado. Byrne estaba ms adelante, a la derecha. Caballo y jinete formaban una silueta oscura contra el escudo de la luna. Dio media vuelta para mirarla, como si fuese a preguntarle cul era el problema. Y entonces lo oy, como un mal recuerdo de la noche anterior. Era el sonido de las ballestas, el golpe sordo de las flechas. El cuerpo de Byrne se estremeci con el impacto de mltiples proyectiles. Su caballo retrocedi, nervioso, sacudiendo la cabeza cuando uno lo alcanz. Byrne cogi con fuerza las riendas, pero no pudo evitar caer hacia un lado. Byrne! El grito de Raisa reverber en el pequeo can. Sin hacer caso de la lluvia de flechas que silbaban al pasar por su lado y chocaban contra la roca, espole a Switcher hasta donde estaba su capitn, tumbado sobre la nieve. Desmont y se arrodill junto a l, levantndole la cabeza. Tena el cuerpo erizado de flechas, una de las cuales le atravesaba la garganta. Byrne intent hablar, pero solo consigui expulsar un chorro de sangre. Levant un brazo y, dbilmente, le hizo seas de que se marchara. Solo la confusin y el galope de los caballos la haban protegido hasta ahora.

Alguien la cogi por los cabellos y la hizo levantar. Un brazo enguantado la rode por la cintura, la arrastr y la puso boca abajo sobre la silla, delante de l. Su captor la mantuvo quieta en su sitio con un brazo, mientras hincaba los talones en los ijares para que el caballo se pusiera al galope. Con el horror del asesinato de Byrne, el traqueteo contra el lomo del caballo y la vista caleidoscpica del suelo, Raisa casi vaci el contenido de su estmago. No!, se dijo furiosa a s misma. Encontrar la manera de que estos bastardos paguen por esto, aunque sea la ltima cosa que haga! Se concentr en este pensamiento y empez a hacer los planes que pudo. El aroma de pinos y la disminucin de la fuerza del viento le indicaban que haban llegado de nuevo al bosque. En qu lado del paso?, se preguntaba. Su captor redujo el ritmo del caballo, aparentemente buscando un punto de referencia. Finalmente, gru satisfecho y se dirigi hacia la izquierda. Hicieron unos cien metros ms, y el hombre tir de las riendas, de modo que el caballo se detuvo. Desmont, despus arrastr a Raisa y la puso de pie, pero dejando una mano fornida sobre su hombro. Raisa se volvi para verlo. Era un hombre de pelo castao grasiento, con una expresin cruel en la boca y unos ojos del color del tabaco para mascar. Se trataba del mismo soldado que haba herido a Switcher en la espalda, pero esta vez lo reconoci. Por la sangre del demonio!, pens Raisa. Pueden ir peor las cosas? Tena un lado del rostro arrugado y lleno de cicatrices, prueba de una quemada grave. Raisa era responsable de eso. Iba vestido con lo que pareca el atuendo militar de invierno, pero no haba ningn smbolo por ninguna parte. Una barba incipiente le cubra la mitad inferior de la cara, dominada por una nariz fracturada. Raisa saba cmo y cundo se la haba roto. Mac Guillen, pens, y desapareci cualquier atisbo de esperanza. La ltima vez que haba visto a Gillen fue en la Crcel

Militar de Puente del Sur, cuando ella haba ido a rescatar a unos miembros de la banda callejera de los harapientos de las mazmorras donde los estaban torturando. Ella fue la que le aplast una antorcha encendida en plena cara. Los dems miembros de la banda le golpearon terriblemente, como venganza por el trato que haban recibido. La barriga le sala por encima del cinto de la espada, pero Raisa no se hizo ilusiones. Seguro que por debajo era todo msculo. Ola a caballo y a sudor, y en general a una higiene ms bien escasa. Sonri con malicia, mostrando los pocos dientes que tena, manchados y sucios, con la mandbula hinchada justo donde haba ido a parar la bota de Raisa la noche anterior. Raisa mir a su alrededor. Estaban delante de una especie de cueva tosca, creada bajo dos bloques de piedra que se juntaban. Su caballo era una raza de las tierras altas, lo bastante peludo y fuerte como para aguantar los senderos montaosos. Una raza adecuada para la Guardia de la Reina. Haba una docena de lobos sentados en semicrculo a su alrededor, aullando inquietos. Gillen mir a Raisa, expectante, esperando a que dijera algo. Raisa no dijo nada, consciente de que nada de lo que pudiera decir le hara ningn bien. Al final, Guillen no pudo aguantar ms. Te preguntas por qu no has muerto todava, verdad? dijo, rascndose las partes. Ninguna de las posibilidades que le venan a la cabeza eran atractivas. Raisa se enderez, con las piernas un poco separadas, y continu sin decir nada. Tengo curiosidad dijo Gillen. Es por eso que te he arrastrado hasta aqu. Quera hacerte unas cuantas preguntas, solos t y yo. Dio un paso hacia ella, y ella dio un paso atrs. Nos dijeron que la princesa Raisa estaba rondando por aqu. Pero la nica chica que ha venido eres t dijo. Levant las manos mostrando sus palmas, confundido . La cuestin es que te conozco, pero no eras ninguna princesa en nuestro encuentro anterior. Raisa neg con la cabeza. Ests equivocado dijo. No nos hemos visto nunca.

Ests segura? le pregunt, empujndola hacia la entrada de la cueva. Quizs yo tena otro aspecto, antes. Los lobos grises pululaban a su alrededor, gruendo y moviendo las mandbulas. Perfecto. Estoy en peligro, pens Raisa. Como si no pudiera resolverlo por m misma. Ests segura de que no te llamas Rebecca? Rebecca, hermana de Sarie, la rata de alcantarilla del Mercado de los Harapos? Se puso la mano contra la mejilla hinchada. La Rebecca que me hizo esto? Raisa sigui echndose atrs, negando con la cabeza. Vers, a las chicas ya no les gusto tanto como antes dijo Gillen, con esta cara tan marcada. No creo que antes fueras mucho ms encantador, pens Raisa, pero no lo dijo. No soy quin crees que soy dijo. Supongo que ya lo ves. Haba decidido que era mejor no ser Rebecca, en este momento. Lo nico que poda hacer era negarlo, de modo que sigui negndolo. Hablas de una forma distinta que antes dijo Gillen. Le dio un empujn y ella se tambale hacia atrs, apenas mantenindose en pie. Eres como una persona completamente diferente, me entiendes? Los lobos hicieron un coro de aullidos. Raisa los mir. O bien os callis o atacis. Sed tiles. A ver, qu estabais haciendo en Puente del Sur, Alteza? dijo Gillen, con la mano alrededor del cuello de Raisa. La empuj hacia el bloque de piedra y la mantuvo sujeta contra el muro. Fuiste all para ver cmo vive tu otra mitad? Tienes debilidad por las ratas callejeras, verdad? Eres una de esas damas de sangre azul que prefieren una vida ms desenfrenada? Raisa intent apartar la mano de Gillen para liberarse de la presin. Si soy como una persona diferente, es que tal vez no soy quien crees que soy. No era nada fcil hablar con la mano de Gillen apretndole la garganta.

Desesperada, pens en algunos de los movimientos que Amon le haba enseado. La ropa de Gillen era lo suficientemente gruesa para amortiguar algunos de los golpes que ella conoca. Y si le haca algo, tendra que derribarlo para siempre. En medio del bosque no encontrara refugio ni nadie que la rescatara. Y no poda arriesgarse a enojarlo ms de lo que ya estaba. Todo esto lo pens en una fraccin de segundo. Pareca que el tiempo se hubiera detenido, como para alargar lo poco que le quedaba de vida. Tenemos rdenes de mataros, Alteza, pero no hay motivo para tenerlo que hacer ahora dijo Gillen, echndole todo el aliento a la cara. Con que acabes muerta, hay bastante. Creo que me debes algo por lo que hiciste, y me lo vas a pagar. Seor. Quien quiera que seas. No estoy falta de recursos. Si me liberas, mi familia te lo recompensar dijo Raisa. Gillen hizo una carcajada. Tu familia? Y cmo sabes que no son los que nos han contratado? Golpe su cabeza contra la roca para enfatizar este punto. Raisa vea estrellas ante sus ojos. El pulso le retumbaba en los odos, y not un sabor amargo y metlico en la boca. Escchame. No llevo mucho dinero encima, pero si me dejas llegar a casa, recibirs una recompensa. Si me matas, no tendrs ni un momento de paz el resto de tu vida. Mejor esto que llevarle la contraria al que me contrat dijo. Ya aprend mi leccin. Recibir mi recompensa aqu y ahora. Quin te contrat? pregunt Raisa, pensando que quiz se lo dira. Gillen neg con la cabeza, sonriendo. Bueno, quienquiera que sea no le gustar mucho saber que te has equivocado de persona a la que debas matar dijo Raisa. Gillen se qued mirndola, con las cejas juntas, y Raisa pudo ver el engranaje de su cererbo en funcionamiento detrs de sus ojos de cerdito.

Voy a tomarme mi tiempo, sabes a qu me refiero? No quiero que nadie venga a interrumpir dijo. Se volvi hacia su caballo, meti la mano en las alforjas y sac un rollo de cuerda. Vamos. La empuj bruscamente y la hizo avanzar tambaleando hacia la cueva. Otro empujn y ya estuvo dentro, a gachas, con la roca y el hielo del suelo de la cueva cortndole las palmas de las manos. Enseguida se volvi y se puso en cuclillas. l apareci en la entrada, tapando la poca luz que entraba. Ahora te atar y volver ms tarde dijo, acercndose a ella mientras se golpeaba con el rollo de cuerda contra la cadera. Quiero dejarte tiempo para que pienses en lo que va a pasar. Raisa se puso a pensar, con las ideas que parecan reverberar dentro de su crneo. Haba una posibilidad poco probable de que se pudiera liberar antes de que Gillen regresara. Y tambin haba la posibilidad de que muriera congelada antes de que l regresara. Morir congelada no era una mala forma de morir. Pareca preferible que lo que Gillen tena en mente. Pero si permita que la atara, abandonara toda posibilidad de luchar para liberarse. Era una descendiente de Hanalea, la reina guerrera. Ella no hubiera muerto dentro de una cueva atada de manos y pies. O violada y torturada hasta la muerte por esa chusma traidora. Raisa levant las manos en un gesto de splica. De acuerdo... est bien. Pero no me hagas dao. Gillen se fij en su mano izquierda, en el anillo de oro macizo con la imagen de un lobo que llevaba en el dedo ndice. Dame este anillo dijo. Necesito algo para demostrar que ests muerta. Raisa tir del anillo, pero no le sala. Me aprieta demasiado dijo Raisa. No me lo puedo quitar. Eso ya lo veremos dijo Gillen. Si es necesario, lo cortar. Con una mano agarr la mueca de la mano izquierda de

Raisa, y con la otra empez a tirar del anillo. Raisa estir el brazo, de modo que cayera el pual de Byrne que llevaba dentro de la manga. Tena que cogerlo, y as lo hizo, agarrando la empuadura de Nuestra Seora. Gillen estaba concentrado en el anillo, tirando con fuerza y maldiciendo. Raisa introdujo la hoja a travs de la lana sucia y la piel suave de su vientre, la subi hasta debajo de las costillas, introducindola hasta que el guardamano le toc la camisa. l grit y le solt la mano. Intent apartarse de ella, pero Raisa le sigui, manteniendo la presin con el pual ahora con las dos manos, retorcindolo con todas sus fuerzas, consciente de que solo tena una oportunidad, y solo una, para darle el golpe mortal. Si sobreviva a la primera, ella vivira para lamentarlo, pero no por mucho tiempo. Mac Gillen le dio un puetazo en medio de la cara y sali disparada hacia atrs, chocando contra la pared de piedra de la cueva. Se qued all aturdida unos instantes, tragando sangre porque se haba mordido la lengua, con miedo a que Gillen se le lanzara encima y acabara con ella. Pero no lo hizo. Finalmente, se levant y se apoy contra la pared para no caerse. Gillen todava estaba vivo, aunque probablemente no durara mucho. El sargento estaba tendido de espaldas en el suelo de la cueva, respirando dificultosamente, con una expresin de perplejidad en el rostro la sangre burbujeando en sus labios. Haba logrado sacarse el pual de Raisa, y estaba en el suelo al lado de l, lleno de sangre y de suciedad. Record lo que Pulseras Alister le haba dicho tiempo atrs: la prxima vez que apuales a alguien, hazlo rpido. No lo estudies tanto rato. Habra estado orgulloso, pens Raisa. No haba dudado ni un momento con el pual, y haba acertado de lleno. Era un progreso, que un asesino callejero pudiera estar orgulloso de ella? Despus, Raisa se arrodill en la cueva, vomit todo el desayuno y al acabar se limpi la boca con un puado de nieve. Esto ha estado bien, pens. Matar no debera resultar

nunca fcil, ni siquiera para una princesa guerrera. Finalmente Gillen se qued inmvil, con los ojos abiertos y la mirada fija. Raisa recogi su pual y lo limpi con la nieve en la entrada de la cueva. Lo volvi a guardar en la vaina y lo escondi en sus bombachos. Se oblig a registrar a Gillen, para ver si encontraba algn indicio de quin le haba contratado, pero no hall nada. Solamente una bolsa con algunos peniques y coronas, y una petaca, nada ms. De todos modos, era improbable que llevara encima este tipo de prueba. Qu esperaba, una sentencia de muerte de su madre la reina? Una nota del puo y letra de Gavan Bayar? No, este era un tipo de encargo de los que se susurran en los rincones oscuros del mundo. Le dola la cabeza y el ojo derecho no se le abra del todo. Se puso un puado de nieve en el lado derecho de la cara, esperando que le redujera la hinchazn. Mientras tanto, intentaba ignorar la voz interior que le deca: Y qu? Te podras haber rendido. Ahora ests completamente sola, y estas montaas estn plagadas de enemigos. Qu fue lo que dijo Byrne? Bien alimentados, bien montados y bien armados. Y t solo tienes un pual para defenderte. Entonces record que Gillen haba dicho que no quera ser interrumpido, de modo que tena que irse de all, y rpido. El rastro que haban dejado sera fcil de seguir. Los compaeros de Gillen no tardaran en llegar. El caballo de Gillen estaba fuera, aparentemente era un animal bien entrenado. Resopl cuando Raisa se le acerc, pero no protest cuando empez a rebuscar en las alforjas. Se mostr todava ms colaborador cuando Raisa sac una manzana y se la ofreci, acaricindole la nariz. El equipaje de Gillen inclua una gran espada en una vaina, una ballesta y una aljaba con flechas. Una manta y una tienda de lona. Una de las alforjas estaba llena de comida de viaje, lo que sera til, si consegua sobrevivir lo suficiente como para sentirse hambrienta. Recorri la ballesta con los dedos. A diferencia del arco de Byrne, no requera demasiada fuerza para dispararla. Le vino un recuerdo a la memoria: ella, con ocho aos, detrs de

Amon en el campo de tiro con arco. Se neg a salir de all hasta que Amon le dejara tirar con la ballesta. Al principio, las flechas se desviaban lejos del blanco de paja, pero su puntera mejor rpidamente. Amon le ayudaba a cargar las primeras flechas, pero despus le ense a hacerlo ella misma, con sus manos pacientes sobre las de ella. En su onomstica, su padre, Averill, le regal un arco adecuado para su talla y su fuerza. Era su arma preferida, pero se haba quedado en el desfiladero. Puso el pie en el estribo del arma y la extendi, contenta con los msculos que haba ganado durante su estancia en Vado de Oden. Coloc la flecha en la ranura. Podra tirar una vez, por lo menos. Metdicamente, ajust los estribos a su pequea montura, apresurndose pero tambin asegurndose de que lo haca bien. Condujo al caballo junto a un rbol cado, y utiliz el tronco para cargar el mecanismo. Una mirada al cielo le revel que pronto amanecera. Para entonces, tena que conseguir una mejor situacin y encontrar un lugar donde esconderse. Eso si no estaba ya muerta o en manos de sus enemigos.

Captulo 6 Simon habla El da despus de su encuentro con Cuervo, Han se sumi en una especie de aletargamiento causado por la preocupacin. Le dola la cabeza y tena el estmago revuelto, como si hubiera estado bebiendo cerveza y despus ginebra barata. Habra sido un blanco fcil si sus enemigos se hubieran acercado a l. Por suerte, la mayora de sus compaeros de viaje eran refugiados que simplemente buscaban un lugar para resguardarse durante la noche. Cuando se acercaba a ellos, se las arreglaban para apartarse de su camino. Poda ser verdad lo que le haba dicho Cuervo, que el infame rey Demonio de los Pramos estaba en hibernacin en el talismn de la serpiente que Han llevaba colgado? Que el poderoso ser maligno que representaba no haba desaparecido del mundo? Han haba sido demasiado confiado, incluso petulante, en cuanto a su capacidad para calcular el riesgo que poda suponer Cuervo. Sus teoras eran ciertas, pero nada lo haba preparado para esto. No poda ser seguro de ningn modo, asociarse con el rey Demonio. Las miserables calles del Mercado de los Harapos parecan agradables y acogedoras, con sus peligros controlados, comparado con todo esto. Para Han, el fantasma del rey Demonio haba sido utilizado toda la vida como advertencia para asustar a los nios malos y a los pecadores. Haba sido siempre una especie de bastn pendiendo sobre la cabeza de todo el mundo, como la justificacin de un peculiar sistema de normas y lmites que restringa a la reina, al Consejo de Magos y a los clanes. Alger Aguabaja era la razn por la que los clanes mantenan a los magos bajo un estricto control; la razn por la que sus amuletos y talismanes ya no fueran para siempre. Haba hecho ms que nadie para crear la Iglesia de Malthus, con su prohibicin de la magia. l haba sido la razn de que los Siete Reinos se hubieran fracturado en siete partes en

guerra. l haba roto el mundo. Y luego haba esa relacin consangunea. Hasta qu punto poda ser diluida esa lnea de sangre si Han tena una vena mgica tan virulenta? Qu ms haba heredado? Maldito por el demonio, lo haba llamado su madre. Y ahora resultaba que estaba en lo cierto. Sera mejor o peor que Cuervo conociera su relacin? Y si saba que Han Alister, seor de la calle y ladrn, era su descendiente? Y si saba hasta qu punto la suerte de la familia haba disminuido? Cmo poda ser bueno forjar con Aguabaja un vnculo que nunca podra ser quebrantado? Una cosa era estar relacionado con un rey Demonio que haba muerto haca mil aos, y cuya sangre contaminada haba quedado diluida por siglos de matrimonios mixtos. Pero otra muy distinta era que este rey resucitara y se vinculara a la vida de Han. Por otra parte, Han estaba empezando a cuestionarse todo lo que siempre haba credo. Al fin y al cabo, quin era l para largar sermones? Si Alger Aguabaja y los Bayar eran enemigos, a quin de ellos elegira? Y Lucius, Lucius Frowsley haba sido el mejor amigo de Aguabaja. Haba confiado en l. Le haba defendido ante Han. Bastante difcil haba sido volver al Aediion. Y ahora Han estaba ms confundido que nunca. Lleg a Vado de Fetters a primera hora de la tarde, en un da inusualmente clido de principios de primavera. Hizo su habitual ronda por las posadas y las tabernas, preguntando por Rebecca. En una llamada Garza Imperial, no haba nadie, excepto un chico de aspecto robusto que limpiaba las mesas. El chico se qued mirando a Han mientras se acercaba, con su cara redonda expresando recelo. Si tienes hambre, tenemos jamn y pan recin hecho dijo, secndose el sudor de la cara con la manga. Si quieres cenar caliente, tendrs que esperarte. Estoy buscando a una chica dijo Han. Aqu no alojamos a este tipo de gente dijo el chico. Tendrs que ir al Dogbottom, al final de la calle principal. Han neg con la cabeza.

Es que estoy buscando a una chica en concreto dijo, deseando haber tenido una imagen de Rebecca para podrsela mostrar. Es menuda, con ojos verdes y pelo negro, ms o menos largo hasta los hombros. Puso su mano indicando la medida del pelo. Es mestiza. Y es guapa. El chico levant la cabeza, se qued mirando a Han con las mejillas coloradas. Despus se volvi y continu limpiando mesas como si tuviera prisa por terminar. No recuerdo a nadie con este aspecto dijo. Han se qued momentneamente sin palabras ante la reaccin del chico, que ahora le daba la espalda. Oh. Ests seguro? Probablemente iba acompaada de dos hechiceros, un chico y una chica, ms o menos de nuestra edad. No. El chico arroj el trapo y se dirigi a la chimenea. Cogi el atizador de hierro y removi las llamas. Si no quieres ni comer ni beber nada, es mejor que te vayas. Han pas por entre las mesas y se acerc ms al chico. Tal vez hace algunas semanas insisti. Ests seguro que no...? Con un rugido, el chico se volvi y se lanz contra Han, blandiendo el atizador ardiente. Han se ech a un lado y puso un pie alrededor del tobillo del chico, que tropez y se cay al suelo de piedra. El atizador rebot por la sala y se estrell contra la pared. Han supuso que el tabernero no haba presenciado muchas peleas callejeras. Al cabo de un instante, Han ya le tena una rodilla sobre la rabadilla y le retorci un brazo hacia atrs hasta que el chico grit de dolor. Un solo movimiento y te rompo el brazo le dijo Han entre dientes. El chico no dijo nada y tampoco se movi. Buen chico dijo Han, en voz baja. Ahora quiero saber la verdad. Empecemos por tu nombre. El tabernero torci la cabeza, de modo que Han poda verle un ojo. S-Simon dijo. Me llamo Simon. Muy bien, Simon dijo Han. No me hagas perder el

tiempo. Qu sabes? Cundo estuvo aqu, y con quin? Simon neg con la cabeza, con cautela. Hazme lo que quieras, pero no te dir nada murmur . Yo no hablo con ningn asesino, ladrn o salteador de caminos. Han respir profundamente y not que el pulso se le aceleraba. Manteniendo la presin sobre el brazo, puso su mano libre sobre el hombro de Simon, dejando que el destello no canalizado fluyera hacia el tabernero. Simon se movi repentinamente. Eh! Qu crees que...? Simon dijo Han, intentando hablar con un tono persuasivo, no quiero hacerle dao. Solo quiero encontrarla y mantenerla a salvo. Eres... eres... eres... Entonces pareci olvidar lo que iba a decir. El ojo visible de Simon se entrecerraba de cansancio. Yo no s nada de esa chica. Y no me fo de ti. No dispongo de mucho tiempo dijo Han. Est en peligro. Tienes que ayudarme. A Simon se le llenaron los ojos de lgrimas y empezaron a bajarle por las mejillas. Igualmente, es demasiado tarde. Est muerta dijo, sollozando ruidosamente. Por culpa tuya. Qu quieres decir con eso de que est muerta? le pregunt Han, gritando ms de lo que quera. Ay! dijo Simon, retorcindose bajo el peso de Han. Me ests quemando. Han solt la espalda de Simon y cogi su amuleto, canalizando la energa que desprenda a travs de l. Baj la voz, pero le sali ms grave que antes. Voy a dejar que te sientes dijo. Y entonces me dirs lo que pas. Ahora mismo. Han se sent sobre sus talones, sujetando el amuleto con una mano. Simon se sent enfrente de l, con una expresin hosca, desconfiada y temerosa. Han alarg la mano, cogi la mueca del chico y abri el flujo de energa. Simon se qued mirando fijamente a Han, como si estuviera embrujado, mientras se le atascaban las palabras. Se hosped aqu tres o cuatro semanas. Creo que hua

de alguien, pero al mismo tiempo pareca que esperaba a alguien, alguien que la ayudara. Siempre quera saber quin ms estaba en la taberna. Ahora ya lo s. Estaba huyendo de ti dijo Simon sin rodeos. Han no dijo nada, y Simon continu. Hace dos das, vino un grupo de vagabundos. Uno de ellos, con aspecto desaliado, empez a molestarla, intentando invitarla a beber y cosas as. Bueno, ella no quiso. Le dijo al hombre que se largara, y despus sali al patio del establo porque asegur que necesitaba aire dijo Simon, inspirando l mismo un poco de aire. Y esto es lo ltimo que s de ella. S que no se fue sola. Dej sus cosas en la habitacin, pero su caballo desapareci, y los vagabundos que la molestaban tambin. Qu tipo de vagabundos? dijo Han. Eran hechiceros? Soldados? No lo s dijo Simon. Podran ser soldados. Estos das van y vienen muchos mercenarios, y la mayora no llevan ninguna insignia. De hechiceros no hay tantos. Y la frontera est llena de ladrones, asesinos y cosas an peores. Estos hablaban en ardeniense, pero pagaban con moneda de los Pramos. Te dio ella algn nombre? insisti Han. Brianna. Se llamaba lady Brianna. Era comerciante. Simon se frot la nariz. Brianna. Bien, Rebecca tena motivos para no dar su nombre real si crea que los Bayar todava la estaban siguiendo. Descrbemela otra vez dijo Han. Tena sangre de cabezacobriza dijo Simon, pero an as se poda decir que era toda una dama, y no del tipo que normalmente come en las tabernas. Era corts y amable, y siempre tena una palabra agradable para... para cualquiera. Simon estaba prendado de ella, cualquiera se habra dado cuenta. Pero Han saba que haba algo que Simon le ocultaba. Qu ms? pregunt Han, filtrando ms energa en Simon. Qu pas? Por qu crees que est muerta? Ha... haba otras dos damas de Tamron que iban a

viajar con ella. De sangre azul. La siguieron hasta afuera. Las encontramos despus en el patio, apualadas. Les haban robado. Supongo que lo hicieron los mismos. Las esperanzas de Han desaparecieron en su interior. Era posible que Rebecca hubiera hecho todo ese camino ella sola, simplemente para acabar asesinada o secuestrada por unos rufianes? Pero no encontraste el cuerpo de lady Brianna? Sin querer, Han estrech con fuerza el brazo del chico. Simon neg con la cabeza, el labio inferior temblndole. N-no, pero haba sangre por todas partes. Y no se ira sola, verdad? Sin despedirse ni nada. Y menos sin sus cosas. Dnde estn ahora? Sus cosas, quiero decir. Simon apret los labios y baj la cabeza. Dmelo dijo Han, empezando a perder la paciencia. Estn en mi habitacin, pero no las he robado, si es eso lo que ests pensando dijo Simon a la defensiva. Las cog para guardarlas. Por si acaso regresaba. Solo que Simon no esperaba en absoluto que regresara. Han lo vio en sus ojos. Mustramelas gru Han, consciente de que Simon no tena la culpa, pero que de algn modo era incapaz de pedir disculpas. Simon acompa a Han a una pequea habitacin que haba detrs de la chimenea y que seguramente antes era la habitacin para guardar la lea. El mobiliario consista en una tarima en el suelo, un bal de madera, y una pequea y triste capilla en un rincn que consista en unas velas, flores y las pertenencias de la chica desaparecida. Simon seal hacia la capilla. All estn. Es todo eso. Han se arrodill y rebusc entre el desorden. No haba demasiadas cosas, algunas piezas de ropa que parecan demasiado grandes para Rebecca, y mucho ms elegantes que cualquier cosa que l la hubiese visto llevar. No haba nada que le resultara familiar. Pero entonces pens que tambin haba dejado sus pertenencias cuando desapareci de Vado de Oden. Segn Simon, su caballo haba desaparecido. O sea que

quiz todava estaba viva. Era la mejor pista que haba encontrado hasta ahora. La nica pista. Si es que realmente se trataba de ella. Qu tipo de caballo tena? pregunt Han. Un semental de los llanos dijo Simon. De color gris. Un semental. Los comerciantes van en ponis, normalmente. Alguien ms haba visto a una chica que coincida con la descripcin de Rebecca cabalgando un caballo gris. Pero Rebecca tena un caballo de las tierras altas en Vado de Oden. Una yegua que haba desaparecido con ella. Si se la haba llevado una persona que no fuera de los Bayar, era imposible saber dnde podra estar. Nada encajaba. Han se senta completamente frustrado, pero no poda hacer nada ms que seguir adelante. Han finalmente lleg a Delphi a primera hora de la tarde. Pens que haba ms gente en la ciudad de la que recordaba. Haba refugiados de Tamron y de Arden. Por lo menos esto eran problemas que no tena que resolver. Haba pocas noticias de los Pramos, excepto la historia de siempre de que la princesa heredera todava segua desaparecida y que su hermana menor podra ser nombrada heredera en su lugar. De mayor inters para Delphi eran las amenazas de los salvajes cabezacobrizas de que iban a cerrar la frontera y a interrumpir el comercio entre Delphi y la Marca de los Pramos si desheredaban a la princesa. Han pas de largo La Jarra y el Cordero, donde se haba encontrado con Gata y haban tenido un altercado. Todava no haca ni un ao? Esperaba que Gata y Bailarn estuvieran bien, inmersos en sus estudios de verano y lejos de su agitada vida. Pag un precio bastante alto por una habitacin y comida en otra posada, y repuso sus vveres para poder llegar por lo menos hasta el Campamento de los Pinos de Marisa. Se preguntaba si la matriarca Willo Watersong estara all. Lamentaba mucho su tensa despedida cuando l se fue hacia Vado de Oden. Pero ella le haba mentido, haba conspirado con los que tenan intencin de utilizarle a l. De algn modo, fue un alivio el hecho de darse cuenta de que no

era perfecta. Tal vez la leccin ms dura que Han haba aprendido era que nadie es totalmente bueno o malo. Todo el mundo es una mezcla de ambas cosas. Han quera salir hacia el Paso de los Pinos de Marisa a la maana siguiente, pero fue sorprendido por una fuerte tormenta primaveral procedente del norte. En Delphi cay ms de un palmo de nieve, y el hombre de las cuadras le dijo que en el paso deberan de haber cado unos tres o cuatro palmos. Solo un idiota intentara atravesar el desfiladero antes de que se hubiera calmado el tiempo. Han conoca muy bien las tormentas de primavera en las montaas, de modo que retras su partida un da ms. Pas ese tiempo yendo de posada en posada y a los establos, preguntando si alguien haba visto a una chica de ojos verdes viajando con dos hechiceros. O un grupo de vagabundos. O una chica sola. Una tabernera recordaba a un par de hechiceros que encajaban con la descripcin de Micah y Fiona, que haban pasado por all unas semanas antes. Nadie recordaba haber visto a ninguna chica que se pareciera a Rebecca, con o sin vagabundos. No est muerta, se repeta Han una y otra vez. Delphi era una jaula de grillos. No era extrao que nadie la recordara. Desde cundo era tan importante Rebecca para l? Pag al hombre del establo para que le diera raciones extra de grano a Ragger, y el caballo se atiborr. No te acostumbres a la buena vida le susurr Han, hablando ms consigo mismo que con el robusto animal. Se compr un par de raquetas de nieve en el mercado de Delphi, quejndose bastante por el precio. Sali de Delphi antes del amanecer el da despus de la tormenta, un da que prometa ser absolutamente brillante y claro. Haba pensado en la posibilidad de esperar otro da ms, para dejar que otros viajeros le abrieran camino a travs del paso. Pero se acercaba ms mal tiempo, otra tormenta de principios de primavera, y decidi que era mejor viajar mientras pudiera. Para cuando llegara la prxima tormenta, esperaba estar cmodo y arrebujado en los Pinos de Marisa.

Captulo 7 La espada de nuestra seora La travesa hacia los Pramos era decepcionante en comparacin con la ltima vez. Han no dejaba su amuleto, con la mano dentro del abrigo como si la estuviera calentando. Un casaca azul bien abrigado sali a fisgonear de su puesto de guardia para mirar a Han de arriba abajo y saludarlo con la mano. Pareca que la gente de los Pramos mirara ahora para sus adentros, centrndose en el drama que rodeaba a las princesas. Nadie pareca fijarse en un viajero solitario que cruzaba por el norte. Han estaba decepcionado. Casi deseaba un enfrentamiento, como un militar que quiere probar sus armas nuevas y relucientes. Ragger estaba realmente en forma cuando empezaron a subir la suave cuesta que conduca al paso, galopando y moviendo la cabeza, intentando arrancar las riendas de las manos de Han. Es mejor que te guardes las fuerzas dijo Han. Si no, dentro de poco te quejars. Era el mismo camino que haba recorrido con Bailarn haca ocho meses, ahora transformado por la nieve que acababa de caer. Era difcil decir cunto haba nevado. En algunas partes el viento haba acumulado la nieve en montones ms altos que la altura de Han montado en el caballo. Otras partes estaban limpias y se vea la roca desnuda. Cuando saliera el sol y la luz iluminara las cumbres, cada rama y cada roca helada arderan con su calor. Han no tena mucha experiencia en viajar a principios de primavera por las montaas. Haba pasado siempre los veranos en los campamentos de montaa, y los inviernos por las calles de la Marca de los Pramos. A medida que ascendan, la temperatura bajaba, como si aquel cielo despejado absorbiera el calor corporal de Han, por muchas capas de ropa que llevara encima. Obtena calor de su amuleto, utilizando destellos para calentarse las manos y la cara. Incluso en verano, el tiempo en las montaas era

variable y traidor, pero Han qued sorprendido por lo mucho que el grosor de la nieve le retardaba el paso. El camino se convirti en una senda, que pasaba por entre grandes bloques de piedra que por lo menos paraban el viento y la nieve que este levantaba. Ragger no tard mucho en dejar de hacer brincos y cabriolas y poner las orejas hacia atrs. Han le dejaba descansar a menudo, y a cada parada le daba grano de unas provisiones cada vez ms escasas. Pasaba de medioda cuando Han lleg a una cabaa de los clanes, llamada Way Camp, que haba a pocos metros del camino. l y Bailarn haban parado all cuando iban camino hacia el sur en el otoo anterior. Han torci hacia el campamento, pensando que podra dejar descansar a Ragger bajo techo. Pens que podra pasar all la noche. Los Demonai a menudo provean a los campamentos de paso con alimentos y otras provisiones, especialmente en esta poca del ao. Han haba decidido viajar con poco peso porque crey que podra llegar a los Pinos de Marisa por la noche. Pero si se quedaba en la cabaa, probablemente le pillara la prxima tormenta, y entonces ya no habra forma de saber los das que se quedara all retenido. Decidi que si el campamento tena provisiones, se quedara all hasta que escampara, cobijado bajo un techo. Si no, seguira adelante por el paso, en la esperanza de que no le pillara la nieve. Cuando lleg al claro, Han reconoci la pequea cabaa y el cobertizo para los caballos, cubierto de nieve. De pronto, pareci que Ragger no quera seguir adelante. Se detuvo, moviendo la cabeza, con las fosas nasales abiertas como si oliera el peligro en el aire helado. Y entonces vio los cadveres. Eran ocho o diez dispersos en grupos, como si hubieran muerto luchando juntos. La nieve los envolva con una capa, como si la Hacedora intentara resguardarlos. Han cogi el arco, tens la cuerda con los dedos congelados, sac una flecha de la aljaba y la coloc, mientras examinaba el campamento por si haba signos de vida. Nada, ni una alteracin sobre la capa de nieve virgen. La

nieve congelaba los cadveres. No se derreta, de modo que los cadveres estaban helados. La matanza haba ocurrido por lo menos haca un da. Esto le hizo recordar cuando atraves un lgubre cementerio en el Mercado de los Harapos, despus de que hubieran pasado por all los ladrones de cadveres. De pronto se dio cuenta de que estaba rodeado de cadveres envueltos con telas de lino, esparcidos por todas partes, con las tumbas poco profundas abiertas a su lado. Sali de aquel cementerio gritando. Entonces tena siete aos, la misma edad en que su hermana Mari muri quemada. Cuando finalmente Ragger se calm, Han hinc los talones para que avanzara a paso lento, rodeando el claro, sin apartarse de los rboles, alerta por si detectaba algn movimiento en el bosque cercano. La casa pareca desierta. La nieve se acumulaba frente a la puerta. Han desmont y condujo a Ragger hacia delante. Sin dejar las riendas, se arrodill ante el primer cadver, apartndole un poco la nieve. Era una chica alta y robusta, un poco mayor que Han. Tena aspecto de militar, aunque no llevaba ningn emblema. Su abrigo era una costra de sangre congelada, y tena una flecha de ballesta en medio del pecho. Poda ser una mercenaria del sur? Formaba parte de una brigada de Demonai? No, los Demonai utilizaban normalmente arcos y flechas con plumas negras. Ragger levant la cabeza y relinch. Han gir sobre sus rodillas y apunt su flecha hacia el bosque, en la direccin que le sealaba el caballo. Haba un caballo sin jinete justo donde empezaba el bosque, con las orejas hacia delante, observndolos. Han baj el arco. Despus de asegurarse de que el caballo iba solo, dijo, en voz baja: Eh, t, dnde est tu propietario? El caballo se acerc a ellos tambalendose, casi cayendo, y entonces Han vio las flechas clavadas en el lomo y el cuello del animal. Era un caballo fuerte, una raza militar de los Pramos con una capa de invierno peluda. Evidentemente, era una vctima de la reciente batalla, o emboscada, o lo que

fuera. Cuando el caballo lleg a su alcance, Han le alarg la mano y el animal se la lami. Llevaba una bolsa colgada en la silla. Han la cogi, mientras le deca palabras suaves al caballo malherido. Rebusc entre el contenido de la bolsa, un kit de soldado. En un bolsillo lateral haba un cupn de pago de la Guardia de la Reina de los Pramos, a nombre de una tal Ginny Foster, soldado. Qu estaban haciendo los casacas azules aqu, en medio de una tormenta, todos sin uniforme? Han dio una vuelta rpida por el escenario de la matanza, sacudiendo la nieve de dos o tres cadveres ms. Todos iban vestidos con ropas indescriptibles de viaje, y la mayora eran jvenes. De qu bando estaban? Quin les haba matado? Haba logrado escapar alguno de ellos? Y dnde estaban ahora los asesinos? No pareca demasiado prudente quedarse all, aunque la batalla ya hubiera pasado. Si los asesinos estaban por los alrededores, no tardaran en regresar al refugio cuando llegara la prxima tormenta. Han se acerc al caballo herido, que estaba de pie, con la cabeza bajada, respirando con dificultad y completamente sudado. Probablemente morira al cabo de uno o dos das de sufrimiento. So, sooo dijo, ponindole una mano en el cuello para palparle con los dedos una vena caliente y cogiendo el amuleto con la otra mano. No pasa nada susurr, pronunciando uno de los hechizos mortales que Cuervo le haba enseado. El caballo cay al suelo fcilmente, pero Han estuvo un buen rato temblando. Era la segunda vez que mataba utilizando la magia, y la primera que lo haca intencionadamente. Quiz con el tiempo le resultara ms fcil. Han ech un vistazo rpido dentro de la cabaa. No encontr nada valioso, excepto un saco de avena congelada en el cobertizo, y se lo llev.

Volvi a montar y solt el amuleto de la serpiente, dejando que descansara por encima de su abrigo. Puso el arco en la alforja, mantenindolo a mano, por si acaso, aunque tena la esperanza de que los asaltantes o invasores o quienes fueran ya se hubieran ido. Durante el resto de la tarde, Han ascendi por la montaa mientras el sol iba descendiendo por la Muralla Occidental. A medida que se acercaba al paso, vio claramente que otros viajeros haban pasado por all desde la tormenta. Aunque en el sendero haba algunos puntos con nieve acumulada, en otros lugares estaba aplastada y llena de huellas de cascos de caballo. Avanzaba con cautela, consciente de que poda haber cualquier persona por delante de l que lo estuviera vigilando desde la montaa y viera que estaba subiendo por el paso. Con buen tiempo, habra dado ventaja a estos desconocidos para aumentar la distancia entre ellos, pero ya se vea una nube en el horizonte. No tena opcin. La prxima tormenta se estaba acercando, y no haba ningn otro camino salvo ese desfiladero para traspasar la Muralla Occidental por esta parte. Al pasar por la parte ms estrecha del paso, le sobrevino un ataque de pnico y se le puso la piel de gallina. Saba que ese era un lugar perfecto para una emboscada. Con magia o no, una flecha en medio de la espalda le matara en un instante. Las flechas eran ms rpidas que los talismanes, no era eso lo que le haba dicho a Micah Bayar haca un siglo? Traspas el desfiladero sin complicaciones, parando un momento en lo ms alto para examinar el largo descenso que tena por delante. Vio la nieve llena de huellas y muy removida, y se vea que eran recientes. Haba algo en medio del sendero un poco ms adelante, algo negro sobre la nieve. Era otro cadver lleno de flechas. Un asesinato reciente, y sin nieve encima, de modo que debera de haber ocurrido despus de la tormenta. Han se qued inmvil un buen rato, con la mirada fija ladera abajo, por si vea algo. Examin las grandes masas de roca que haba a cada lado del sendero, por si acaso los

atacantes le esperaban all para tenderle una emboscada. El viento le lanzaba polvo de nieve a la cara, se le pegaba y quedaba reluciente como el fondo brillante de un vaso. Se estaba acercando demasiado al peligro. No tena ninguna intencin de morir all, tan solo a un da de su destino. Pero tampoco poda quedarse parado, con el mal tiempo que se avecinaba. Espole a Ragger y empezaron a avanzar despacio, mientras murmuraba frases tranquilizadoras que ni l mismo se crea. Cabalg hasta llegar al cadver y se qued mirndolo. El hombre estaba boca abajo, con los brazos extendidos como si esperara todava seguir adelante. La nieve a su alrededor estaba empapada de sangre. Era un hombre alto, ancho de hombros, vestido como los soldados muertos de la cabaa del camino. Quien fuera que le hubiera atacado, se haba asegurado de matarle, porque Han cont ocho flechas clavadas en su cuerpo. La nieve a su alrededor estaba toda revuelta, llena de huellas de botas y de cascos de por lo menos una docena de jinetes. Han examin las huellas que descendan en direccin a los Pinos de Marisa. Haban salido a toda velocidad. Tenan miedo de que los pillaran? O es que todava estaban persiguiendo a alguien? Era este el ltimo rezagado del ataque en la cabaa de Way Camp? Por qu habran querido matarle? Deba de tratarse de alguien muy peligroso, porque se haban asegurado de que muriera. Los ladrones o los renegados sureos no se habran tomado tantas molestias por un superviviente, verdad? Los soldados nunca llevan mucho dinero encima, ni siquiera despus del da de cobro. En el Mercado de los Harapos, todo el mundo saba que no vala la pena deslizar la mano en sus bolsillos, y mucho menos molestarse en correr tras ellos. Adems, haban dejado abandonado el cupn de pago de Ginny Foster. No tena sentido, excepto que hicieran de guardas de algo importante, tal vez productos de comercio. Quiz los que los haban atacado no queran que nadie fuera a la capital con

chismorreos. Con el temor de que le tendieran una emboscada, Han ya se dispona a seguir adelante, pero entonces vio algo que brillaba en la nieve junto al soldado muerto. Mir a su alrededor, desmont y se puso de rodillas al lado del cadver. Era una espada, la mitad de la cual estaba debajo del cuerpo. Inquieto por la idea de robar algo a un muerto, Han dio la vuelta al cadver para liberar la espada. Era una pieza preciosa, con la empuadura y el guardamano trabajados en oro y la forma de una dama con la cabellera suelta. Los asaltantes deban de tener mucha prisa para dejar aquello all. Ningn soldado normal llevaba una espada como esa. Se trataba de la clase de objeto que pasaba de una generacin a otra en las familias de sangre azul. Era posible que ese hombre fuese un noble disfrazado? Examin la cara del hombre buscando pistas. Era mayor que los otros que haba visto en el campamento, de mediana edad, con el pelo cano y unos ojos grises de expresin acusadora. Haba algo familiar en esa cara, en esos ojos. Han se estremeci e hizo la seal de la Hacedora, sintiendo como si alguien se hubiera acercado a su propia tumba. Oh, vamos, Alister, pens, sacudiendo la cabeza. Te ests poniendo muy romntico por un ladrn y su espada robada. Con los dedos pulgar e ndice, Han cerr suavemente los ojos del soldado. El cuerpo estaba todava un poco caliente y no se haba puesto rgido del todo. Cogi las manos del soldado y se las junt sobre el pecho. Despus se ech atrs, mirndolo fijamente, con el corazn desbocado. El soldado llevaba un gran anillo de oro en la mano derecha, con unos lobos grabados alrededor. Haba visto un anillo como ese antes. Un recuerdo acudi a su mente: el cabo Byrne aplastndolo contra la pared en Vado de Oden, apretndole el cuello con una mano, exigindole saber dnde estaba Rebecca.

Cuando Byrne lo solt, Han consigui vislumbrar el anillo que llevaba. Lobos. Igual que este anillo. Igual que el que llevaba Rebecca Morley. En aquel momento, Han crey que tal vez ella y su cabo haban intercambiado sus muestras de amor. Ahora, al mirar de nuevo la cara del hombre muerto, vio el reflejo del joven Byrne, con los mismos ojos grises, la misma estructura sea. Este era el padre del cabo Byrne. Tena que serlo. Sangre y huesos dijo Han. Ese descubrimiento daba lugar a ms preguntas que respuestas. El viejo Byrne era capitn de los casacas azules. Han recordaba el da que en Puente del Sur el joven Byrne le haba salvado de que Mac Gillen, un brutal sargento de la guardia, le diera una paliza. Puede que seas el hijo del capitn, y puede que vayas a ir a la academia. Pero esto no significa nada, se haba burlado Gillen. Entonces, los soldados muertos que haba encontrado en Way Camp eran sin duda alguna casacas azules. Miembros de la Guardia de la Reina que viajaban sin uniforme. Es decir, que alguien haba asesinado a un grupo de casacas azules en el Paso de los Pinos de Marisa. Pero por qu? Y quin? Solo le venan a la cabeza los Demonai siempre que las tensiones entre los clanes y la gente del Valle hubiesen estallado en un conflicto, pero los guerreros Demonai no empleaban ballestas. Y por qu la guardia viajaba sin insignias? Deban de querer cruzar la frontera en el Paso de los Pinos de Marisa. Acaso regresaban de alguna misin secreta en el sur? Han no saba mucho de cuestiones militares, pero se supona que era el ejrcito de las Tierras Altas el que se encargaba de las disputas en la zona fronteriza, no la Guardia de la Reina, que haca la labor de guardaespaldas o de polica. Sus enemigos habituales eran ladrones, asesinos y otros delincuentes de ciudad que nunca atacaran a unos soldados que viajaban en grupo. Quienquiera que fuese, y cualquiera que fuese su objetivo, Han no lo discutira. No soportaba a los casacas

azules. Haban matado a su madre y a su hermana, las haban quemado prendiendo fuego al establo en que las haban encerrado. Perseguan a Han por crmenes que no haba cometido. No les deba nada. Se repeta todo esto mientras intentaba quitarse de la cabeza a la pobre Ginny Foster. Mientras tanto, intentaba hacer caso omiso del cadver del capitn Byrne, tendido en medio del sendero. Han y Amon Byrne haban tenido sus diferencias, sobre todo respecto a Rebecca, pero el joven Byrne haba salido en defensa de Han cuando nadie ms lo haba hecho. El cabo Byrne pareca tener escrpulos en una poca en que estos escaseaban. Han se qued mirando la espada, pensando que debera dejarla al lado de Byrne, o bajo sus manos. Al fin y al cabo, le perteneca. Pero si la dejaba, el siguiente viajero que pasara por all la cogera y la vendera en algn mercado. Tengo que coger esta espada y entregrsela a su hijo, el joven Byrne, pens Han. Y el anillo, adems de contarle cmo ha muerto su padre. Cuidadosamente, retir el anillo de oro del dedo de Byrne y se lo guard en su bolsa. Hecho esto, Han pens que lo mejor era continuar con su camino. En aquella cima, y solo, se senta expuesto. El peligro espesaba el aire en el desfiladero y dificultaba la respiracin. Pero no le pareca adecuado marcharse sin llevar a cabo alguna clase de ceremonia. El capitn Byrne haba muerto luchando. Qu es lo que hace una persona para un soldado? Despus de pensar un instante, Han sac su propio cuchillo y lo puso entre las manos del muerto, con la empuadura apuntando hacia su cabeza. No estaba acostumbrado a rezar, de modo que inclin la cabeza ante el cadver y encomend el capitn Byrne a la Hacedora y a Nuestra Seora. Se acerc a Ragger, que lo observaba con desaprobacin. Meti la espada en la alforja, al lado del arco, y mont, pensando que su pas se perfilaba mucho ms peligroso que cualquier lugar lejano en el que hubiera estado.

Captulo 8 Finales y principios Raisa encontr un escondite de madrugada, en un pequeo barranco a unos cien metros de la senda principal en direccin al Campamento de los Pinos de Marisa. Por all la senda era de roca slida, y el viento la haba dejado limpia de nieve, por lo que resultara difcil para cualquiera saber por dnde se haba desviado. Despus de guardar el caballo de Gillen en la cabecera del barranco, volvi hasta el camino principal con una rama de pino para ir borrando las huellas que podan revelar su escondite. Entonces dio comida y agua al caballo, pero no le quit la silla y lo dej listo para montar. Encendi un fuego debajo de un saliente de la roca, se acurruc a su lado y comi galletas y embutidos de Gillen. Tal vez esta sea tu ltima comida, se dijo, recordando los magnficos banquetes a los que haba asistido en el castillo de la Marca de los Pramos. De hecho, se dio cuenta de que estaba muy hambrienta, y esa comida le pareca deliciosa. Le encantaba comer mientras respiraba el aire fro y difano, sintindose viva. Realmente, nunca haba apreciado esa clase de cosas. Era mucho lo que haba aprendido el ltimo ao; se echara todo a perder, ahora? Solo tengo diecisis aos, pens. Tengo planes. Y Amon. Seguro que estaba vivo, tena que estarlo. Poda notar la energa a travs de la conexin entre los dos. Seguro que saba que ella corra peligro. Estara desesperado por llegar a tiempo para ayudarla. Lo siento susurr. Siento mucho lo de tu padre. No te mueras y apresrate a regresar a casa. Te necesito ms que nunca. Resultaba tentador seguir adelante cuando pareca que la seguridad estaba a su alcance. El Campamento de los Pinos de Marisa se hallaba solo a un da de distancia cabalgando sin problemas, si el tiempo acompaaba. Tuvo la tentacin de salir corriendo hacia all, confiando en que de ese modo podra evitar a sus posibles asesinos.

Pero seguro que la estaban esperando en algn lugar del camino. Saban exactamente hacia dnde se diriga, e intentaran por todos los medios impedir que llegara a su destino. Era un da brillante y soleado de invierno. Dondequiera que fuese dejara sus huellas sobre la nieve. Cada vez que saliera del cobijo de los rboles sera visible desde kilmetros de distancia, una mancha negra sobre la nieve. Era mejor esperar a que anocheciese y entonces avanzar con mucho cuidado, desvindose del sendero siempre que pudiera hacerlo. Tal vez una persona, sola en la oscuridad, lograra eludir las trampas que sin duda le habran tendido. A veces la inaccin exiga ms esfuerzo que la accin. Trat de mirar hacia delante, de convencerse a s misma de que lograra salir de esto, de que toda esta lucha no sera en vano. Estaba convencida de mantenerse con vida y de vengarse de los que haban matado a Edon Byrne. De los que haban hecho todo lo posible para matarla. En los Pinos de Marisa por fin podra descansar, gracias a la proteccin de los clanes, y llorar a quienes haban pagado con sus vidas por ella. Una vez all podra mandar una carta a su madre la reina para explicarle lo del ataque en el paso y la muerte de su capitn. Se trataba de un grave ataque a la autoridad real. Tal vez esto ayudara a la reina Marianna a percibir los peligros que rodeaban el trono del Lobo Gris. Tal vez Marianna estuviese dispuesta a viajar al Campamento Demonai, tal como Elena haba sugerido, para permitir que los sanadores del clan verificaran si el Gran Mago todava tena poder sobre la reina. Podran determinar la magnitud del dao causado por Gavan Bayar y encontrar la manera de arreglarlo. Si sobreviva, prometa dedicar todos sus esfuerzos a ayudar a su madre a vencer en la ms trascendental de las batallas. Madre e hija, reina y princesa heredera, se uniran. Siempre y cuando Marianna se lo permitiese, despus del ao de exilio de Raisa. Representaban a la dinasta Lobo Gris, y nada poda interponerse entre ellas. Incluso Mellony podra tener un papel que desempear.

Raisa se unira ms a su hermana menor, dejara de verla solo como a una rival por el poder y por el afecto de su madre. El roce con la muerte poda ser el punto de partida hacia la sabidura y las buenas intenciones. Implor vivir lo suficiente para llevarlas a cabo. Despus de estos pensamientos, Raisa se acurruc junto al fuego. Deba dormir un poco para estar bien despejada por la noche, se dijo. Pero no consegua conciliar el sueo. El peligro la presionaba por todos lados. Era una dura carga que le dejaba el nimo por los suelos. Varias veces abri los ojos al or algn ruido que la sobresaltaba. Cuando finalmente se qued dormida, so un sinfn de escenas vvidas, como delirios, o como las imgenes en una piedra de la memoria de los clanes. Estaba sentada al lado de Han Alister en el tejado de la Biblioteca Bayar de Vado de Oden, con la cabeza sobre su hombro. Haba fuegos artificiales, que al descender caan sobre ellos, como una lluvia de fuego. De repente, l se volvi, presionndola contra las tejas del tejado, con su cuchillo en el cuello. Cules son las normas para salir contigo? le preguntaba. Quin te puede besar, cundo, y quin empieza? No lo s deca ella. No conozco las normas. Y entonces l la miraba con esos hermosos ojos azules, le acariciaba la mejilla con sus clidos dedos, y susurraba: De qu tienes miedo? De los ladrones o de los magos? La escena se disip, y ahora volva a ser una nia pequea, acurrucada en el regazo de su madre. Marianna hojeaba un libro ilustrado mientras Raisa enredaba sus dedos entre los cabellos brillantes de su madre. Despus, so con un almuerzo campestre, haca mucho tiempo, en Hanalea. Su madre le lanzaba migas de pan a su padre porque se burlaba de ella. La prxima vez me buscar a una mujer que no tenga tan buena puntera deca Averill, rindose. La escena cambi. Marianna estaba sentada al lado del pomposo duque de los Acantilados de Caliza, que se crea

todo un mujeriego. El duque no paraba de hablar de su cabaa de caza en Corazn de Colmillo, insistiendo en que tena que ir a visitarle. Marianna miraba hacia la gran mesa donde Raisa estaba sentada, y levant una ceja, esbozando al mismo tiempo una sonrisa. Su madre poda decir mucho ms con un simple gesto, o un pequeo cambio de expresin, que el orador Redfern con un sermn de una hora. Al final, Raisa, Mellony, Marianna y Averill se acurrucaban juntos en un trineo y salan el da del solsticio para ver los fuegos artificiales. Marianna, con las mejillas rosadas por el fro, se rea igual que una nia. Raisa estaba sentada entre sus padres, cogindoles las manos. Era el vnculo entre ellos, lo cual le pareca ms confortable que la piel que los envolva a modo de abrigo. Siguieron ms visiones, nuevas y desconocidas. No eran recuerdos. Clarividencia, quiz? Predicciones? O el pasado reciente que regresaba? Su madre estaba arrodillada en la catedral, con la cabeza inclinada, las manos cruzadas delante de ella, las mejillas baadas en lgrimas. Jemson, el orador, estaba arrodillado a su lado, con una mano sobre su hombro, hablndole en voz baja. Marianna asenta con la cabeza. Tambin deca algo, pero Raisa no logr descifrar sus palabras. Marianna, sentada ante el escritorio de su estancia privada, garabateaba palabras en una hoja de papel, salpicando con la tinta de tan deprisa que iba. El orador Jemson y Magret estaban de pie a su lado, como testigos. La reina firmaba con su nombre, soplaba el papel para que se secara la tinta, lo enrollaba, lo ataba y se lo daba a Jemson. La reina Marianna estaba en el balcn de su habitacin de la torre, contemplando la ciudad, con las manos sobre la baranda de piedra. La ciudad resplandeca bajo un fino manto de nieve, las flores de primavera empezaban a brotar. El sol se pona y proyectaba sombras azules entre los edificios. Al otro lado del recinto del castillo, haba nios jugando en el parque, y Marianna los observaba dar vueltas, chocar unos con otros y cmo aparecan de nuevo con su ropa de colores vivos, y el sonido de sus risas llegaba hasta ella empujado por un renovado y suave aire primaveral. Marianna

sonri y se puso las manos debajo de los brazos para calentrselas. De pronto percibi otro ruido, esta vez detrs de ella, y se dispuso a volverse. Madre! Raisa se incorpor, de pronto completamente despierta, con el corazn latindole dolorosamente en el pecho. Haba dormido todo el da y ya estaba a punto de oscurecer. El fuego haca rato que se haba apagado, y el poco calor que el sol de primavera haba proporcionado estaba desapareciendo rpidamente. El caballo de Gillen la observaba, echando nubes de vapor por las fosas nasales. Su grito pareci reverberar entre las montaas, entre las tumbas de las reinas muertas. Al principio se oa Madre! y despus fue cambiando por Marianna!, repitindose una y otra vez hasta que se desvaneci en el silencio. Madre repiti Raisa, esta vez en voz baja, y sin embargo las montaas la oyeron. Empezaron el estribillo de nuevo. Marianna!. Solo que esta vez empezaron a nombrar toda la dinasta de las reinas. Marianna anaLisa anaTeraise ana..., y as sucesivamente hasta llegar a Hanalea. Los nombres retumbaban y reverberaban a travs de las montaas como el doblar de una gran campana. Haba habido treinta y dos reinas durante el milenio desde que Hanalea resolvi el Quebrantamiento y salv el mundo. Las montaas las nombraron a todas. Raisa siempre se haba sentido segura en esas montaas, conectada con el futuro y con el pasado. Ahora se senta como el hilo suelto de una telaraa que amenazaba con desprenderse de su asidero. O como un rbol joven arrancado de la tierra y abandonado para dejarlo morir. Cerr los ojos y rez una plegaria sin palabras. Cuando los abri, estaba rodeada de lobos, ms grandes que cualquiera que hubiese visto antes. Lobos grises de todos los tonos grises que puedan existir. Sus ojos eran azules, y verdes, y dorados y negros. Fuera de aqu susurr, alzando las manos como para defenderse. Dejadme sola.

Una loba se adelant un poco, pisando suavemente la nieve, mirando a Raisa con unos sabios ojos grises. Los otros se apartaron para dejarle espacio. Saludos, Raisa anaMarianna dijo la loba. Somos tus hermanas, las reinas Lobo Gris. Se sent y enrosc su cola peluda alrededor de sus patas. No es una lstima aadi ladeando la cabeza que solo nos convirtamos en reinas cuando sufrimos el dolor de perder a nuestras madres? Necesito descansar dijo Raisa. Maana me queda un largo camino por hacer. Dobl las rodillas y puso sus brazos alrededor. Ya he tenido bastantes sueos por una noche. Y entonces nuestras sucesoras se convertirn en reinas solo cuando sufran el dolor de nuestra muerte intervino una loba de ojos verdes, como si Raisa no hubiera dicho nada. Pero el conocimiento que nuestras hijas heredan facilita nuestro paso a la muerte. La loba de ojos grises toc la rodilla de Raisa con la nariz. No ests sola. Si te concentras, podrs notar la conexin a travs de toda la dinasta Lobo Gris. Nosotras somos consejeras de las reinas actuales dijo la loba de ojos grises, pero solo cuando la situacin es extrema. Como ahora. Vaya, pero yo os he estado viendo durante meses dijo Raisa, sintiendo un escalofro. Por qu no me habis hablado antes? Tu madre ya no puede ornos dijo la loba de ojos verdes. Es por eso por lo que hemos acudido a ti. Althea dijo la loba de ojos grises con reproche. Bueno, es la verdad dijo Althea. Raisa lo debe saber. Los Bayar han bloqueado los odos de la reina Marianna para que no pueda escuchar nuestras advertencias. Y por qu tengo que escucharos? dijo Raisa. Seguro que sois alucinaciones, o demonios invocados por mis enemigos. O una pesadilla. Debes escucharnos dijo la loba de ojos grises. Tienes muchos enemigos. Si no haces algo, acabarn con la dinasta Lobo Gris. Es por ese motivo que regreso a casa dijo Raisa.

Para ayudar a mi madre la reina. Hace demasiado tiempo que no sabemos nada la una de la otra. El viento que agitaba las copas de los rboles susurr Marianna. Las lobas intercambiaron miradas y aullaron. La dinasta pende de un hilo dijo la loba de ojos grises. Y ese hilo eres t, Raisa anaMarianna. Esta afirmacin estaba tan cerca de sus pensamientos que Raisa se estremeci de nuevo. Mi madre y yo estamos en peligro dijo Raisa. Es eso lo que me estis diciendo? Ten cuidado con alguien que finge ser un amigo le advirti Althea. Busca a tus enemigos cerca de casa. Por qu las profecas son siempre tan crpticas? quiso saber Raisa. Por qu no podis decirme llanamente lo que est pasando? Las lobas se levantaron, como obedeciendo a una seal. Este es el mensaje que te ofrecemos, Raisa anaMarianna, descendiente de las reinas de los Siete Reinos dijo Althea. Debes luchar por el trono. Debes luchar por la dinasta Lobo Gris. No debes dejarte atrapar como lo hizo Marianna. El futuro del reino est en el filo de la navaja. Inclin la cabeza y se alej trotando. Las otras la siguieron, todas menos la loba de ojos grises. Inclin la cabeza, mirando a Raisa pensativa, como si la estuviera evaluando. Raisa crey advertir compasin en los ojos de la loba. Raisa anaMarianna, mis hermanas han dicho la verdad, pero es incompleta. No cometas los errores que yo comet. Elije bien a tus amigos. Nunca olvides que dos hilos unidos son ms fuertes que un solo hilo, aunque sea el doble de grueso. Mi madre y yo susurr Raisa. Es a eso a lo que te refieres? La loba mir atrs con precaucin, como si temiera que pudieran orla sus hermanas reinas, y despus se volvi hacia Raisa. Debes saber que a veces tienes que elegir el deber por encima del amor. No te olvides del deber. Pero elige el amor

cuando puedas. Raisa se qued mirando a la loba. Quin eres? susurr. Soy Hanalea anaMaria, la que trastorn el mundo. Pero... Mientras Raisa buscaba las palabras, Hanalea inclin la cabeza y se alej. Ech a correr, con las orejas amusgadas, la cola ondeando al viento, hasta desaparecer entre las sombras de la fronda. Raisa abri los ojos de nuevo. Estaba tumbada de espaldas, contemplando las copas de los rboles. El fro y la humedad se haban filtrado a travs de su abrigo. Le caa la nieve de las ramas cuando el viento las agitaba. Marianna, susurraron. Se sent, con la cabeza todava espesa por los sueos que haba tenido y un nudo en el estmago por el miedo que senta. De modo que haba sido un sueo. Pero qu significaba esa visita en el crepsculo? Era acaso una pesadilla fruto de la inquietud que la embargaba? Una premonicin? Una parbola oscura que simbolizaba algo completamente diferente? Se deca que las reinas Lobo Gris tenan el don de la profeca, pero ella nunca lo haba visto en su madre, Marianna. Era as como llegaban los mensajes, a travs de las lobas grises en un sueo? O quizs era simplemente un sueo. Los vestigios y las consecuencias de un da trgico. Si tan solo hubiera podido confiar en una tradicin de la magia que pareca haber quedado en estado latente: reliquias de un pasado en que los magos se comportaban, los amuletos duraban para siempre y las reinas saban lo que hacan. Qu encontrara cuando volviera a la Marca de los Pramos? Qu peligro era tan grande para que las lobas le hubieran hecho esa advertencia? Tena que saberlo. Y tena que saberlo cuanto antes. Se puso en pie. Al hacerlo, vio que la nieve de su alrededor estaba salpicada de huellas pequeas. Huellas de lobo. Sangre y huesos, pens. Se pregunt si no estara

volvindose loca. Lo siento le susurr al caballo de Gillen, que haba permanecido ensillado todo el rato. Haba conseguido rascarse el lomo contra un rbol, de modo que tena la silla torcida. Lo descarg lo suficiente para poderle dar comida y agua de nuevo, despus tens la cincha y mont. Cuando sali del estrecho y oscuro can, se dio cuenta de que haba ms luz de la que esperaba. Los ltimos rayos de sol se reflejaban en la nieve, iluminando el camino delante de ella. Mir a un lado y otro de la senda y despus se encamin hacia el norte, en direccin al Campamento de los Pinos de Marisa. Aunque con ello perda tiempo, Raisa desviaba al caballo del camino siempre que poda, con la esperanza de que nadie la viese desde lo alto de la montaa. Mantena la ballesta de Gillen cargada a su lado, aunque saba que su nico tiro probablemente no la salvara si alguien la atacaba. Lo nico que poda hacer era tirar de las riendas del caballo, aunque en realidad lo que quera era llegar cuanto antes a un lugar seguro. De vez en cuando se paraba y aguzaba el odo, pero solo perciba el movimiento de las ramas sobre su cabeza y el siseo de la nieve cayendo sobre la nieve. Los que la estaban persiguiendo tambin iran con cautela, porque seguro que no queran perderla precipitndose demasiado. O quiz le haban tendido una trampa y estaban sentados como araas, esperando a que ella cayera en su telaraa. Haca todo lo posible para mantenerse alerta, para no cerrarse en sus pensamientos. No poda permitirse el lujo de pensar en todas las decisiones que la haban conducido al lugar en que se encontraba, donde la vida y la muerte se entrecruzaban. Su futuro, es decir su existencia, dependa del tiempo que tardara en ir desde Delphi, por el Paso de los Pinos de Marisa, hasta el campamento. Dnde se han metido los Demonai?, pens. Por qu no estn vigilando este tramo del camino? Raisa afloj un poco las riendas cuando la luz empez a disminuir. Tal vez ahora pudiese ir un poco ms rpido, por lo

menos hasta que saliera la luna. Pero la falta de luz haca mucho ms peligroso apartarse del camino. Si el caballo sufra alguna herida que le afectase a una pata, estaba perdida. De modo que decidi quedarse ms tiempo en el camino y no desviarse por el bosque, de ese modo podra avanzar al trote en los lugares donde los rboles ocultaban la senda a miradas extraas. Cuntos de ellos deba de haber por all?, se preguntaba. Cuntos deban de haber muerto a manos de sus guardias? Se haban dividido o continuaban juntos? Seguan algunos el rastro, esperando adelantarla o interceptarla, mientras los otros permanecan escondidos a lo largo del trayecto? Raisa examin el camino, intentando detectar los lugares de probables emboscadas, pero la oscuridad los ocultaba igual que a ella. Ms adelante, el camino se estrechaba bordeando un riachuelo helado. Poda ver huellas, prueba de que por all haban pasado caballos desde la tormenta. Se dijo a s misma que el hecho de que hubieran pasado caballos por el camino no significaba que todava estuvieran all. Adems, no haba ningn otro camino. Pegada a la pared del can, tumbada sobre el lomo del caballo para que no se pudiera distinguir su figura, se dirigi hacia el desfiladero. El elemento sorpresa fue lo que la salv. Los hombres que haban esperado en el can durante tantas horas sin que apareciera nadie, permanecan menos alerta de lo debido. A mitad del desfiladero, vio un destello de movimiento contra la pared opuesta del can. Un caballo relinch a modo de saludo, y el de Gillen contest. Por todas partes las suelas de las botas de los soldados resonaban en las rocas mientras forcejeaban para recuperar sus armas, que haban dejado a un lado. Raisa hinc los talones en los ijares del caballo y lo espole para que se pusiese a la carrera. Detrs de ella, alguien solt un taco norteo. Se oy un grito que retumb contra la piedra. Salieron de la boca del can y Raisa espole de nuevo a su caballo para que fuese ms rpido. Cruz volando el estrecho paso entre los rboles, arriesgando la vida en la casi

absoluta oscuridad. Detrs de ella, oy que el sonido de los cascos se converta en un estruendo. El caballo pareca feliz de poder correr despus de una larga noche prcticamente sin moverse, y Raisa le daba rienda suelta. Los rboles se vean borrosos, el viento la golpeaba con fuerza en la cara. Saba que se arriesgaba a caer al vaco, pero si le daban alcance morira de todos modos. Consider la posibilidad de correr as todo el camino que les quedaba hasta el Campamento de los Pinos de Marisa. El caballo estaba fresco y ella pesaba muy poco en comparacin con los que la perseguan. Pero no conoca el camino e ignoraba si le haban tendido ms trampas. Con el estruendo de la persecucin, cualquiera que estuviese ms adelante los oira desde al menos un kilmetro de distancia. Salieron del bosque y entraron en una extensa pradera. Oy ballestas detrs de ella, y empez a avanzar en zigzag, muy rpidamente, una tctica que le haban enseado los Demonai. Las flechas pasaban siseando, aunque ninguna demasiado cerca. Pero esa forma de avanzar le haca perder tiempo, y cuando mir hacia atrs vio que sus perseguidores haban ganado terreno. Una vez ms, regres al refugio que representaban los rboles, pero los jinetes parecan cada vez ms cerca. Calcul que deban de ser unos seis. A los lados del camino venan sendos lobos corriendo por entre los rboles, manteniendo con facilidad el mismo ritmo que ella. No podis cruzar por delante de ellos y asustar a sus caballos, o algo as?, pens. A su caballo le sala espuma por la boca, y haba disminuido un poco la velocidad. Cunto tiempo podra continuar? Los otros caballos tambin tenan que estar cansados. Ms que el suyo. Se metieron entre dos rocas enormes. Sangre y huesos! Al final del can, dos jinetes le bloqueaban el camino apuntndole con sus ballestas, sonriendo. Raisa, desesperada, mir alrededor. All el can era muy

estrecho y resultaba imposible esquivarlos. Oy que los jinetes que venan detrs soltaban gritos de victoria al ver que estaba atrapada. Sinti que la furia se apoderaba de ella. No eran ms que unos traidores y unos cobardes; ocho hombres contra una mujer! Sac la pesada espada de Gillen de la vaina. La extendi delante de ella como si se tratara de una pica y espole al caballo. Por Hanalea la Guerrera! grit, galopando directamente hacia los jinetes que le bloqueaban el camino. La sonrisa de sus caras fue sustituida por la sorpresa y el pnico. Cogieron las riendas de sus caballos intentando apartarlos del camino. La punta de la espada atraves el cuello de uno de los caballos cuando Raisa pas por all como un rayo. El animal relinch, y Raisa le sac la espada inmediatamente para evitar caerse. Se oy el sonido de una ballesta muy cercana, y algo la golpe en la espalda y la arroj al suelo. Cay de bruces, y el caballo se acerc a ella, como si intentase protegerla. Raisa se puso de pie con enorme esfuerzo, tratando de ignorar el dolor punzante que senta en la espalda y el entumecimiento y el hormigueo del brazo izquierdo. Los otros asesinos estaban agrupados detrs de los dos que se haban interpuesto en su camino, pero en cualquier momento los tendra a todos encima. Raisa alcanz el borrn de la silla e intent volver a montar, pero advirti que el brazo izquierdo le haba quedado intil y el dolor era demasiado intenso para hacer tanta fuerza. Entonces, cogi la ballesta y corri entre las rocas hasta un extremo del can. Comenz a subir, respirando con dificultad y con las lgrimas corrindole por las mejillas. Cada vez que se estiraba, se mova o se agarraba en algn sitio, la flecha de la espalda se desplazaba y la herida le dola hasta el punto de producirle nuseas. No haca otra cosa que posponer lo inevitable, pero estaba demasiado airada para importarle. Era inaceptable que los traidores que haban matado a Edon Byrne acabaran tambin con su vida cuando ya estaba tan cerca de su

destino. La nica manera de vengar su muerte era sobreviviendo, pero ahora eso pareca cada vez ms improbable. Subi hasta que ya no pudo ms, y despus se introdujo en una grieta. Se puso la ballesta cerca del lado derecho, el pual de Nuestra Seora a la izquierda. Saban que estaba herida? Tal vez no. Notaba cmo le bajaba la sangre desde el punto de entrada de la flecha, debajo del omplato izquierdo. De forma extraa, el dolor de la espalda le estaba disminuyendo, y era sustituido por un entumecimiento difuso. Le habra daado algn nervio, la flecha? Oy a alguien que gritaba desde abajo, alguien a quien no poda ver. No lo alarguemos ms. No conseguirs escapar sin caballo. Es mejor que te rindas ahora y no te haremos dao. Si te resistes, no te puedo garantizar nada. Perfecto, pens Raisa. Por supuesto tenemos nuestros defectos, pero la estupidez no encaja en la dinasta Lobo Gris. Raisa no dijo nada. Despus de un rato, oy a un oficial que daba rdenes. Los hombres se esparcieron por el can. Oa el estrpito de las rocas, a los hombres maldiciendo, el sonido de sus pasos subiendo a su alrededor. Despus, al otro lado del can, uno de los soldados se hizo visible al subir sobre una pequea cornisa. Se enderez y mir a su alrededor. Cuando vio a Raisa, sonri, sealndola con un dedo. Merkle! grit, mirando atrs, por donde haba subido . Aqu arriba! Es... Raisa levant la ballesta y le dispar en medio del pecho, tal como le haban enseado. El soldado se tambale hacia atrs y desapareci de la vista. Raisa oy que los otros gritaban cuando el soldado cay al suelo. Bueno, esto por lo menos los retrasar un poco, pens. Se notaba rara, los pensamientos se le enredaban e iban lentos. Se notaba los labios y la lengua entumecidos, y ya no se senta los dedos de la mano izquierda. Parpade ante una imagen doble, y entonces se dio

cuenta. Veneno. La punta de la flecha estaba llena de veneno. Ocho contra uno no es suficiente, pens. No. Han tenido que usar veneno. Se acabaron los conceptos de juego limpio. Si es que quedaba alguno. Su obstinada confianza se evapor. Cmo poda luchar contra el veneno? Seguro que era a base de plantas, hecho por los clanes. Los clanes elaboraban algunos venenos extraordinarios. Al principio sangraba mucho, pero ahora no notaba que le bajara sangre por la espalda. Esto era bueno o malo? Si segua sangrando, poda ser que le saliera algo de veneno? Sin duda alguna, era un veneno potente. Tena la visin borrosa y ondulada, y los msculos se le contraan involuntariamente. Las rocas a su alrededor se estremecan y temblaban. Los lobos se movan como sombras a travs de la oscuridad, aullando, presionando sus cuerpos calientes contra ella como si de algn modo pudieran mantenerla en este mundo. Solo le caba esperar que estuviera muerta antes de que la encontraran. Entonces oy movimientos abajo, hombres que gritaban. Qu estaba pasando? Pas el tiempo, aunque en su estado de confusin no estaba segura de cunto. Pens que ya podran haberla encontrado. Pero ahora el can estaba en silencio. Toc el pual de Nuestra Seora. Cuando alguien se acerque, se lo clavas. Cuando alguien se acerque, se lo clavas. Raisa no paraba de repetrselo para que no se le olvidara. Amon siempre deca que este era el objetivo de la prctica de las armas: entrenar los msculos y los nervios para que, en una lucha, hicieran lo que se supona que tenan que hacer sin tenerlo que pensar conscientemente. Oy la voz de Amon, floja y desesperada, dentro de su cabeza. No te mueras. No te mueras, Rai. Mantente viva. Mantente viva. Mantente viva. Su mano se agitaba en vano. Lo siento. Lo siento. He hecho todo lo posible. Sobre todo, lamentaba su separacin con Han. Haba

tantas cosas que quera decirle, que quera confesarle. Habra querido crear entre ellos una verdad que sustituyera a las mentiras. Ahora probablemente l no sabra nunca lo que le haba pasado. Ni lo que ella senta realmente por l. Ni quin era en realidad. Intentaba concentrarse en la cara de Han, mantenerla en su mente, con aquellos ojos azules y brillantes debajo de unas cejas bien dibujadas, la nariz curiosamente aristocrtica, la plida cicatriz que le bajaba por una de las mejillas. Unos pequeos guijarros cayeron en cascada por un lado de la grieta, golpeando contra la roca. Alguien se acercaba desde la parte de arriba. Reuni fuerzas y cerr la mano alrededor de su pual.

Captulo 9 Una caza interrumpida A veces, el descenso cuesta ms que la escalada. Ragger quera moverse ms rpido en la parte descendente del paso, pero no era una buena idea, teniendo en cuenta que la acumulacin de nieve ocultaba las imperfecciones del camino, que podan ser desde pequeos barrancos hasta grandes rocas. La nieve del camino continuaba siendo pisada. Aparentemente, los jinetes viajaban a una velocidad vertiginosa. Algunos se separaban y pasaban por los bosques de alrededor, mientras que otros seguan por la senda. Todava estaban persiguiendo a alguien? O se dividan para que fuera ms difcil que los siguieran? Finalmente, el camino volvi a discurrir bajo los rboles, y el viento implacable se calm un poco. A Han esto le gust, pero al mismo tiempo le caus aprensin. El espeso bosque de pinos le pona nervioso. Lleg a una pequea loma desde donde se vean una serie de crestas que descendan hacia el Valle, como si fueran olas en un mar congelado. Pronto tendra que buscar un lugar para acampar, a pesar de su preocupacin por si llegaba el mal tiempo. Las nubes se acumulaban en el norte, pero el sol todava brillaba en el horizonte, ondeando a travs de los afilados picos occidentales. Las alteraciones en el paisaje proyectaban sombras azules sobre la nieve. Ya haba oscurecido en los caones. Los abetos se haban convertido en manchas negras a la sombra de las montaas. Han oy el ruido de la persecucin antes de ver a los cazadores. La forma de las montaas ampliaba el sonido y reverberaba de abajo hacia arriba: el ruido de los cascos contra la roca, hombres gritando, incluso el ruido de ballestas. Deba de tratarse del grupo de jinetes cuyas huellas haba seguido durante todo el da; los que haban matado al capitn Byrne y a los dems casacas azules. Sus suposiciones eran correctas: iban a la caza de alguien, y seguro que ahora haban encontrado a su presa. Se trataba de un ltimo casaca azul superviviente? No

podan dejarlo escapar? Resistindose a su voz interior que le deca: Esto no es asunto tuyo, Alister, Han hizo avanzar a Ragger hasta que pudo ver el fondo del valle. Era profundo y en forma de cuenco, y descenda hasta el lecho helado de un ro. Haba sufrido algn incendio en el pasado reciente, porque haba relativamente pocos rboles. Mientras observaba, un caballo surgi de entre los rboles galopando por el claro, el jinete casi horizontal en la silla. Era una mujer, a juzgar por el aspecto, vestida como los soldados que haba encontrado muertos y cabalgando un caballo similar. Se agarraba al lomo como una lapa, y caballo y jinete atravesaron el claro haciendo zigzag, para confundir a los arqueros que tenan detrs. Entonces aparecieron seis jinetes ms, a unos cien metros por detrs de la chica, ladrando como perros de caza ante el olor de la sangre. Se volvieron a or ballestas, las flechas pasaban por encima de la chica y se estrellaban contra el suelo a su alrededor, hasta que ella y caballo desaparecieron de nuevo en el bosque por el otro extremo de la pradera. Han se qued mirando, paralizado, hasta que todos se perdieron bajo los rboles. Los sonidos de la persecucin disminuyeron hasta que el claro se qued otra vez en silencio y sin nadie, excepto las flechas clavadas en el suelo, negro contra nieve, como prueba de que no haba sido un sueo. Ragger resopl con impaciencia y sacudi la cabeza. Han le habl al caballo para calmarlo mientras trataba de dar sentido a todo lo que acababa de ver. Los que haban sido perseguidos y despus asesinados cabalgaban caballos militares de las tierras altas, y llevaban abrigos peludos de invierno. Parecan casacas azules sin ninguna insignia; no queran ser identificados. Los cazadores intentaban impedir que la chica llegara a los Pinos de Marisa, que se encontraba a pocos quilmetros de distancia. Su objetivo era matar, seis hombres contra una mujer. La chica casaca azul cabalgaba como un guerrero de los clanes, pero era imposible que pudiera escapar. Era una lucha a vida o muerte que no tena nada que ver con l.

Pens que lo mejor era continuar adelante, agradecido de que la persecucin le hubiera mantenido ocupado, mientras tomaba un camino diferente. Pero qu le haba dicho a Rebecca cuando ella le pregunt qu tena pensado hacer cuando volviera a los Pramos? Estoy cansado de la gente en el poder que se aprovecha de los dbiles. Voy a ayudarles. Han no conoca la historia que haba detrs de lo que acababa de presenciar. An as, quienquiera que fuese, tena ms inters en ayudar a esa chica en una lucha desigual que en actuar falsamente ante una reina a la que odiaba. Era como si tuviera una relacin con el motivo por el cual estaba all. Byrne era capitn de la Guardia de la Reina y padre del honesto Amon Byrne, y esa chica era todo lo que quedaba de su compaa. Y Amon Byrne haba sido amigo y comandante de Rebecca. Sin ningn plan concreto, espole a Ragger para que se pusiera en movimiento, resbalando por la ladera por el sitio ms seguro. Empez con precaucin, pero al cabo de poco ya espoleaba a Ragger por miedo de llegar demasiado tarde. La caza se acab bruscamente a unos dos kilmetros ms all del camino, en un pequeo valle estrecho lleno de rocas. Han oy voces de hombres gritando. At las riendas de Ragger en un laurel, desmont y cogi su arco y un fajo de flechas. Trep por uno de los lados del can, sobre hielo y roca, y despus sigui adelante hasta que pudo ver el fondo del barranco, entrecerrando los ojos para aprovechar al mximo la luz que se iba debilitando. A un lado haba el caballo sin jinete de la fugitiva, con la cabeza agachada, los flancos subiendo y bajando, desprendiendo vapor del cuerpo en medio del aire helado. Al principio Han pens que haba llegado tarde, que ya haban capturado a la chica. Pero los cazadores desmontaron frenticos, cargaron las ballestas y desenvainaron las espadas. Al parecer haban acorralado a su presa. Tal vez el caballo haba tropezado y ella se haba cado. O tal vez le haban preparado una emboscada. Han ahora contaba por lo menos a ocho hombres en el can.

Uno de ellos levant el puo, sealando a los otros que esperaran. Ahuec las manos alrededor de su boca y grit hacia el fondo oscuro de la caada. No lo alarguemos ms. No conseguirs escapar sin caballo. Es mejor que te rindas ahora y no te haremos dao. Si te resistes, no te puedo garantizar nada. Ja!, pens Han. La chica haba visto lo que les haba pasado a sus amigos. Sera tonta si aceptaba esta oferta. Los hombres esperaron. No se oy ninguna respuesta, excepto el roce de las hojas con el viento. El que haba hablado se encogi de hombros y asinti a sus compaeros. Todos avanzaron hacia los bloques de roca que haba al final del barranco, cortando la maleza con sus espadas. Miraban dentro de las grietas y detrs de las rocas, vadeaban montones de nieve acumulada que les llegaban a la cintura, y se iban abriendo camino por las paredes del can. De pronto, un soldado subido en uno de los rellanos del otro lado del can en el que estaba Han grit algo, despus se tambale, tropez y se cay, gritando, agitando los brazos desesperadamente. Aterriz de espaldas sobre una roca del can. Uno de sus compaeros se acerc al lugar. Cabo Merkle! grit, con indignacin. Esta maldita bruja le ha tirado una flecha a Jarvit. Cabo?, pens Han. O sea que son militares, tal como me imaginaba. Por qu querran atacar a la compaa de Byrne? No deberan ser del mismo bando? Entonces los cazadores parecan ms una presa que cazadores. Murmuraban, movan la cabeza de un lado a otro, examinaban las paredes de roca del can y se apiaban para ofrecer un blanco ms pequeo. Parecan ms que dispuestos a permitir que cualquier otro se llevara la gloria de haber descubierto a la arquera escondida. Merkle maldijo y con un dedo seal la parte posterior del can. La flecha ha salido de algn lugar de por all gru. Se trata solo de una chica, atajo de cobardes! Pero ya ha matado al teniente Gillen se quej un compaero de Merkle. Yo solo digo que es ms peligrosa de lo que crees.

Han levant la cabeza con sorpresa. Gillen? Mac Gillen? Si la chica haba matado a Gillen, se trataba de una obra digna de recompensa. Un enemigo de Mac Gillen es un amigo mo. Los soldados se pusieron de pie, todava gruendo, sin parar de mirar hacia la pared del can donde la chica deba de estar escondida. No parecan muy entusiasmados con este trabajo. T mataste al capitn Byrne, no? gru Merkle. Ests demasiado comprometido como para echarte atrs ahora. Si ella se escapa, tendrs muchos problemas. Mirando con recelo a su cabo, los soldados reiniciaron su bsqueda, aunque esta vez con ms precaucin. De modo que era verdad. Gillen y un grupo de renegados haban asesinado a su comandante y a todos los que viajaban con l. Probablemente, Byrne era el autntico objetivo, y ahora queran acabar con el trabajo para que nadie se fuera de la lengua. Han tom una decisin. Rode el borde del can y tom una posicin opuesta al rincn donde la chica deba de estar escondida, ms cercana al cabo Merkle. No necesitara la magia para este trabajo. Han puso una flecha en el arco, la tens hasta detrs de su oreja y la lanz. A tan poca distancia, la flecha hizo dar media vuelta a Merkle antes de caer boca abajo sobre la nieve. Han ya se haba desplazado antes de que el oficial cayera al suelo. Los hombres de la parte de abajo empezaron a gritar, haciendo eco entre las rocas. Si consegua sacar a esos bastardos de all, tal vez la chica encontrara una manera de salir del can y escaparse. Con la prdida de Merkle, esos hombres del can no saban organizar ni una persecucin ni una retirada. Se juntaron, blandiendo las armas y lanzando algunas flechas hacia la posicin anterior de Han. Han eligi otro objetivo y lanz. Corri un trozo ms all y volvi a lanzar. Dos de dos. Sigui un momento de confusin. Los tres hombres restantes se apresuraron hacia sus caballos, mientras el cuarto caa al suelo con una flecha

en el ojo. Han dispar a los ltimos tres en diferentes momentos mientras montaban en sus caballos. Supongo que no estis acostumbrados a los objetivos que os devuelven los disparos dijo Han. Esper unos instantes para asegurarse de que no hubiera nadie que le hubiese pasado por alto. Uno de los soldados heridos se puso de rodillas y se arrastr penosamente hacia un caballo que haba all cerca. La flecha de Han se haba clavado justo debajo de la caja torcica del casaca azul, e iba dejando un reguero de sangre sobre la nieve a medida que avanzaba, con una mano extendida a modo de splica. El caballo se puso de pie, moviendo la cabeza y observando con cautela al hombre herido que se le acercaba. Han ensart otra flecha, pero sin dispararla, y empez a descender hacia donde estaba el hombre, saltando de rellano en rellano hasta que se encontr a unos diez metros de distancia. Se coloc bien, tens la cuerda y dispar. El soldado jade delante del caballo, el cual estir la cabeza hacia l resoplando ruidosamente. El soldado se lanz hacia delante, se agarr al estribo y empez a arrastrar los pies con mucha dificultad. La flecha de Han le haba entrado limpiamente por la parte posterior del cuello, y el hombre muri sin hacer ningn otro sonido. Han se colg el arco en bandolera y se dirigi hacia donde crea que la chica estaba escondida. Eh, ah arriba! Ests bien? grit. Ninguna respuesta. Ya se han ido dijo. Examin el can, tratando de localizarla en algn rellano de ms abajo. Ya no corres peligro. Yo... ah... los he ahuyentado. Todava ninguna respuesta. Aunque, por qu debera confiar en l, esta chica? Insultndose a s mismo, se dej caer en el borde del can y se desliz ladera abajo, cogindose al enebro para hacer ms lento el descenso, de modo que se despellej todos los dedos. En un rellano estrecho, a unos dos metros de la base del can, descubri un gran charco de sangre de color rojo prpura sobre la nieve. Ya se estaban cristalizando los

bordes. Al lado del charco haba el extremo emplumado de una flecha de ballesta. Deba haberla roto. No. Dnde ests? S que ests herida. Por favor. Djame ayudarte. Han se puso de rodillas y examin el suelo. Un reguero de gotas carmes le condujo de nuevo entre la maleza. Vengo hacia aqu grit. No me dispares. Se descolg el arco de la espalda y lo prepar. Cautelosamente, apart las ramas y avanz a gatas encendiendo una luz de mago en sus dedos para poder ver el camino. La chica se encontraba en una grieta de la roca, con las rodillas dobladas debajo del mentn, una daga descansando sobre las rodillas y la ballesta rota a su lado. Estaba completamente inmvil, apenas respiraba, como un animal asustado. Si la luz de sus dedos no se hubiera reflejado en la hoja de la daga, quiz no la habra visto. Pero cuando se acerc un poco ms, la chica empez a blandir el pual. No te acerques susurr. Djame en paz. Te lo advierto. Trag saliva, se lami los labios y levant la barbilla con obstinacin. Acrcate ms y te corto el cuello. Era Rebecca Morley. Rebecca? susurr Han, sorprendido y aliviado pero lleno de consternacin. Se sent sobre sus talones, con la mente agitada. Se fij en el pual. Su diseo era igual que el de la espada que le haba cogido al capitn Byrne. Probablemente este pual tambin le perteneca a l. Por qu iba con el capitn Byrne? Cmo se haban encontrado? Era posible que los casacas azules de Byrne fueran los vagabundos que Simon vio en Vado de Fetters? Pero qu estaban haciendo all? Rebecca dijo Han. Se inclin hacia delante, extendiendo su mano, y ella volvi a levantar el pual, mirando con los ojos fuera de sus rbitas. No me conoces? Soy Han. Han se dio cuenta de que no tena aspecto de hroe. Despus de semanas de viaje, iba sucio y barbudo y estaba ms delgado. Tambin saba que ella estaba desorientada, y

probablemente l era la ltima persona a quien se esperaba encontrar all. Pero todava era reconocible, no? Al fin y al cabo, l la haba reconocido a ella. No pasa nada susurr, en un tono poco convincente incluso para l. No te voy a hacer dao. Ella hizo un gesto de desdn con una mano para indicarle que no le crea. Se encontraba mal. La nieve a su alrededor estaba salpicada de sangre. Tena un lado de la cara morada, como si la hubieran golpeado. Del otro lado estaba plida. Llevaba el pelo ms corto de lo que l recordaba; se lo haba cortado desde la ltima vez que la vio. Sus ojos verdes estaban nublados y confusos, y la mano con la que sostena el pual le temblaba. Qu te han hecho? murmur Han, contenindose la nusea y la rabia. Al fin y al cabo, era una sangre azul. Se supona que esto no funcionaba as. La cabeza le iba a toda velocidad. Se haba escapado de los Bayar? Los Byrne la haban rescatado? Estaba Amon Byrne entre los muertos de la cabaa de Way Camp y no se haba dado cuenta? O el cabo Byrne estaba por algn lugar de las montaas, muerto o herido? Pero Byrne haba dicho que viajaba directo hacia el norte, y que entrara a los Pramos por la Puerta del Oeste. Era posible que Micah Bayar llegara hasta este extremo para vengarse de Han? Seran capaces de enviar a una trada de casacas azules para asesinar a una chica? O, tal como l haba supuesto, el autntico objetivo era el capitn Byrne, y Rebecca simplemente estaba all por casualidad? Dnde haba aprendido a cabalgar de esa forma? Sin duda alguna, no en un ao escaso en Vado de Oden. Con tantas piezas sueltas, era imposible componer el puzle. Respir hondo, se inclin hacia delante, mirndola a los ojos y dicindole palabras para calmarla. Qu te pasa, Rebecca? Siempre parece que ests blandiendo un cuchillo delante de m. Te sientes mejor con un cuchillo?, y cosas as. Ella entrecerr los ojos, frunciendo el cejo como si Han le estuviera hablando en otra lengua.

Han tena las manos rpidas. En un momento ya le haba quitado el pual. Se lo puso en su cinturn, mientras ella se esforzaba para quitrselo, dicindole de todo. No te preocupes dijo Han. No lo voy a perder. Lo tengo aqu. La sac de la grieta y la levant en brazos, sujetndole las manos para evitar que pudiera llegar al pual o le araara la cara. Ella se estremeci al notar su tacto y abri los ojos, trastornada. Hubo otro momento de lucha, pero al final ella se qued quieta, con la mirada fija en la cara de Han, temblando como un animal en una trampa. Soy mago, recuerdas? dijo Han, avanzando con precaucin. Recuerdas cuando me decas cosas de los besos de mago? Los besos de mago chisporrotean, decas. Pero no est tan mal cuando te acostumbras. No obtuvo respuesta, aunque tampoco la esperaba. Sigui hablndole sin parar, porque era la nica manera que se le ocurra para mantenerla en el mundo. Vamos a ver a Ragger. Tengo algunas provisiones en las alforjas. Intentaremos descubrir de dnde sale toda esta sangre. No pesaba nada, pero an as era difcil bajar la ladera de noche, por entre los bloques de roca y las repisas, con Rebecca en brazos, y con miedo a caer y causarle an ms dao. Cuando respiraba le salan silbidos, y Han saba que la estaba lastimando. En un momento determinado ella empez a forcejear, y Han hizo todo lo posible para no caer hacia delante y bajar tambaleando hasta abajo. Cuando llegaron a la base del can, silb para que viniera Ragger. Qued asombrado al ver que el caballo se acercaba, aunque resopl al ver tanta sangre y cadveres esparcidos por el suelo. Con una mano, Han desat su manta y la extendi en un rincn al lado de la pared del can donde el viento se haba llevado la nieve. Tumb a Rebecca encima de la manta y le quit la capa. Para entonces, a pesar de su forcejeo, se haba quedado inconsciente, con las pestaas oscuras sobre la piel plida. Tan plida, que Han le puso los dedos en el cuello para

buscarle el pulso y asegurarse de que todava estaba viva. Mientras tanto, no dejaba de dar vueltas a sus preocupaciones. Para empezar, no saba cuntos asesinos haba, ni si en cualquier momento se podan presentar ms. Pero lo que ms le preocupaba era que Rebecca se desangrara antes de poder llegar a los Pinos de Marisa. Usando el pual de Rebecca, le cort la camisa ensangrentada. La sujet con un brazo y la mir. La rosa tatuada bajo la clavcula se vea de un color rojo vivo contra la piel plida. Le haban clavado una flecha bajo el omplato izquierdo. Seguro que esto la hizo caer del caballo. Haba podido sacarse el eje de la flecha, pero la punta todava la tena hundida. La herida haba dejado de sangrar. La carne alrededor de la flecha se haba hinchado y estaba a punto de cerrarse. Probablemente estaba sangrando por dentro. Puso la oreja sobre su pecho, notando su piel suave rozndole la mejilla. La respiracin pareca normal, o por lo menos no era burbujeante, y no haba indicios de que entrara aire por la herida. De modo que tal vez el pulmn se haba salvado. No haba sangrado mucho. Por el aspecto de la herida, pareca que podra sobrevivir, si consegua llevarla a un sanador. Pero haba algo que no encajaba. Pareca trastornada y confusa, como si la herida se le estuviera infectando. Poda estar en estado de shock por la prdida de sangre? Al fin y al cabo, era una chica menuda. Examin la carne de alrededor de la flecha, presionando con los dedos contra la herida. Rebecca gimi y trat de apartarse. Han cogi su amuleto y envi un susurro de energa, explorando. Desapareci inmediatamente. Lo prob de nuevo, y pas lo mismo. Lo prob una tercera vez, y la energa pas por entre sus dedos como el humo en medio de un fuerte viento. Qu demonios...? Era como si alguien estuviera absorbiendo la energa antes de que pudiera hacerle efecto. Pero l no haba notado nunca nada mgico en Rebecca. Esto le record las pulseras de plata que llevaba puestas hasta que Elena Cennestre se las quit ocho meses atrs. Los clanes se las haban puesto alrededor de las muecas cuando

apenas era un beb. Eran como unas esposas mgicas. Le supriman su magia y evitaban que otros pudieran utilizar su magia contra l. Varias veces, los hechiceros haban intentado maldecirlo o hechizarlo, y las pulseras haban absorbido la energa. Como ahora. Nunca haba probado de hechizar a Rebecca, excepto alguna pequea fuga mgica, pero... Frenticamente, Han empez a buscar algo un amuleto, una pieza simblica, cualquier cosa que pudiera estar interfiriendo en la magia. Le cogi la mano derecha y se dio cuenta de que el anillo de oro con lobos grabados de su dedo ndice estaba quemando. Mmm hizo Han, examinando el anillo. Era igual que el del capitn Byrne, el que haba guardado en su bolsa. Y el mismo que probablemente todava llevaba puesto el cabo Byrne. Seguro que los haban hecho los clanes, si eran mgicos. De dnde has sacado esto? susurr. Apretando los dientes con fuerza para soportar el calor, Han tir del anillo y finalmente consigui sacrselo del dedo. Perdona dijo. Cuidadosamente, lo guard en su bolsa junto con el de Byrne . Te lo devolver, te lo prometo dijo. Presion una vez ms la herida con los dedos, enviando energa, un diagnstico que haba aprendido en la clase de curacin del maestro Leontus. En toda la zona alrededor de la flecha haba una frialdad poco natural, y se estaba extendiendo. Era demasiado pronto para que hubiera infeccin. Adems, la infeccin produca calor, no? Veneno. Probablemente elaborado por los clanes. Se poda encontrar fcilmente en los mercados y a travs de los comerciantes de los clanes. Han empez a maldecir. Se senta engaado, como si todo lo que haba hecho no hubiera servido de nada. Suerte que Rebecca haba expulsado un poco al sangrar, porque si no, ahora ya estara muerta. Si Merkle y sus compinches hubieran sabido que estaba herida, se hubieran podido marchar y dejarla morir sin tener que preocuparse de nada.

Han tena una cosa clara: l no poda hacer nada por ella. Tena el don, pero no era sanador. Tena que llevarla a manos ms competentes, y rpido. Eso quera decir que tena que llegar a los Pinos de Marisa, y esperar a que Willo estuviera all. Si no estaba, Rebecca morira. De todos modos, probablemente morira. Cogi una camisa de lana que tena en su alforja y se la puso por la cabeza, sin molestarse a pasarle los brazos por las mangas. Le iba grande, le llegaba hasta las rodillas, pero por lo menos le dara calor. Pens en la posibilidad de construir una litera, pero saba que esto le tomara demasiado tiempo. Tendran que cabalgar juntos. El viaje sera duro para ella, tal vez fatal, pero no tenan otra opcin. La bilis le subi a la garganta, y se la trag. No poda perderla. Se negaba completamente. Rez a la Hacedora. Por favor, deja que algo funcione por una vez. Djame salvar a alguien antes de que la guerra comience. Se le ocurri que tal vez sus oraciones eran como maldiciones, y que simplemente llamaban la atencin de los dioses vengativos. A pesar de la urgencia, se tom su tiempo para atar el caballo de Rebecca con el de uno de los asesinos. Los caballos eran pistas: pruebas del delito que haba cometido. Dej a un lado la idea de que Rebecca no podra contar lo que haba pasado porque estara muerta. Tuvo suerte de que Rebecca pesara tan poco, porque de lo contrario no habra podido montar sobre Ragger con ella colgando del hombro. Una vez sentado, se las apa para que Rebecca se sentara a horcajadas, apoyando la espalda contra l, con la cabeza bajo su mentn. Han le pas un brazo por la cintura para evitar que se cayera de la silla. Tena el arco colgado en la bota a la altura de la rodilla, aunque no le servira de mucho cabalgando dos y en esas condiciones. Si alguien les atacaba, estara indefenso. Toc su amuleto, para tranquilizarse. Tena la esperanza de que el calor de su cuerpo fuera de alguna ayuda. Tena la esperanza de que Willo estuviera en los Pinos de Marisa y no de visita en algn otro campamento.

Tena la esperanza de que no se cruzaran con ms asesinos por el camino. Tena la esperanza de no tener que presenciar la muerte de Rebecca Morley.

Captulo 10 El prncipe de la curacin Haba oscurecido completamente. Los pjaros haban dejado de cantar sus vsperas y pasaran horas hasta que la luna saliera detrs de una capa de nubes. Haba un silencio absoluto, como si el mundo se estuviera aguantando la respiracin, esperando ver cmo acababa todo. El nico ruido que se oa era el crujido de los cascos de Ragger sobre la nieve. Han tena ganas de hincar los talones en los ijares de Ragger y salir galopando para llegar al Campamento de los Pinos de Marisa a toda prisa. Haba muy pocas posibilidades de conseguirlo, tenan las de perder. Si iban demasiado despacio, Rebecca morira. Si iban demasiado rpido y Ragger se rompa una pata, Rebecca morira. Si se encontraban con ms asesinos, Rebecca morira. Rebecca estaba bastante tranquila en sus brazos, solo gema cuando l le daba un empujn para despertarla, pero aparte de esto, no mostraba signos de conciencia. Han notaba que ella se alejaba cada vez ms, refugindose por culpa del veneno en algn santuario interior del que tal vez no regresara jams. Han se esforzaba para recordar las clases de curacin del maestro Leontus, las recitaciones que le provocaban tanto sueo. Yo no voy a necesitar nunca esto, pensaba Han. A m me estn entrenando para matar gente, no para sanarla. Crea que las personas a las que quera sanar ya estaban muertas, y por lo tanto esas clases no le hacan falta. Estaba equivocado. Han se concentr. Empezaron a venirle fragmentos a la cabeza. Leontus caminando de un lado al otro del aula, con la nuez del cuello movindose continuamente mientras intentaba convencer a su escptico pblico de estudiantes de que considerara la curacin como una vocacin. Los sanadores con el don asumen las enfermedades y las heridas de sus pacientes. Esto implica un dolor considerable, sufrimiento y un desgaste de energa. Los sanadores buscan la discordancia en el cuerpo de

sus pacientes. Crean orden a partir del caos, protegen el cuerpo y el espritu de las toxinas. Es importante que los sanadores establezcan unos lmites durante el proceso de curacin. No seris de ninguna ayuda a vuestros pacientes si sucumbs. Los sanadores son maestros y terapeutas. Ensean a sus pacientes a luchar. Los sanadores son ms valientes que el guerrero ms valiente, porque se hacen vulnerables a s mismos. Abren canales entre ellos y los pacientes a los que tratan. Leontus era un fantico que predicaba a los inconversos, y los estudiantes se rean de l cada vez que les daba la espalda. Han recordaba solo algunos hechizos de forma incompleta, tanto para ayudar al paciente como para proteger al sanador. Los pronunci en voz alta, con la esperanza de que as los recordara por completo. Rebecca se puso rgida, y despus una convulsin le recorri el cuerpo y se puso a temblar. Han volvi a presionar la herida con los dedos, enviando energa. Tena toda esa zona del cuerpo helada. El veneno estaba haciendo su efecto. Han saba que no llegara a los Pinos de Marisa. Ragger se tambale hacia delante respondiendo a la repentina presin de las rodillas de Han contra sus flancos. Dicindole palabras tranquilizadoras al caballo, abri su abrigo y su camisa, ignorando el fro que haca porque la temperatura estaba bajando en picado. Despus levant la camisa de lana que le haba puesto a Rebecca y la recost contra su pecho desnudo, envolvindola despus con su abrigo para mantener el calor. Cogi su amuleto y susurr el hechizo inicial de la curacin. Despus, cautelosamente, se acerc a ella con su mente. Por lo que recordaba, as era como se obtenan los pensamientos de los dems con un propsito. Haba participado sin ganas en los ejercicios de clase. Saba que se emparejaban y... Se abri el canal, y pas a travs de l. Rebecca tena fro, mucho fro. La herida envenenada era como una ventana

abierta que le sacaba el calor y la vida del cuerpo. Los sanadores hablaban al paciente para convencerle de que tena que luchar. Temblando, hurg un poco ms, abrindose camino hacia la chispa de vida que arda en su interior. Vamos, Rebecca. Lucha. No te dejes ganar por ellos. Qudate conmigo. No te rindas. No les dejes ganar. Era como si hubiera entrado en una cueva helada sin un mapa, chocando con recuerdos y emociones en medio de la oscuridad. Las imgenes se deslizaban por su mente, imgenes de una vida diferente, la mayor parte de la cual no tena sentido para l. Una gran extensin de agua, un ocano que nunca haba visto. Un par de zapatos de baile rojos. Opulentos interiores de palacio. Un collar de esmeraldas en forma de serpiente. Una vista de la Marca de los Pramos de noche a travs de un muro de cristal, con las farolas de los magos encendindose en la calle. Y la gente: Amon Byrne con un elegante uniforme, en posicin de firmes en una entrada. Averill Lightfoot Demonai, con su rostro suavizado por el afecto que senta por alguien. Lord Demonai? Rebecca conoce a lord Demonai? Bueno, al fin y al cabo, lleva la sangre de los clanes. Una elegante mujer rubia acunando a un beb recin nacido, cantando una cancin de cuna con una voz alta y clara. Micah Bayar, vestido de blanco y negro, con sus ojos negros brillando de lujuria y triunfo. No. Han volvi la cabeza y se vio a s mismo, en la habitacin de la Tortuga en Vado de Oden, con la caja de msica que le haba regalado a Rebecca. Y ahora, ah estaba l, muy cerca, inclinndose para darle un beso, con sus ojos azules con matices dorados. Era una sensacin peculiar experimentar aquello desde el otro lado. Han nadaba en un mar de emociones, y se senta culpable hasta lo ms profundo de su ser. El anhelo del hogar. Una sensacin dolorosa de prdida que no era la suya. Odio y traicin y miedo. Ahora Rebecca estaba luchando, intensamente, con la poca fuerza que le quedaba. Pero estaba luchando contra l. Vea su presencia como una amenaza, no como una ayuda. Tal

vez no quera que descubriera sus secretos. Eh, tranquila, guarda las fuerzas susurr. No voy a entrometerme donde no me lo permitan. As que concentr su atencin en la herida. Tal vez exista una forma de desintoxicar el veneno, o de sacarlo de su cuerpo. Pero no saba lo suficiente para poderlo hacer. Bueno. Si l no poda librarla del veneno, tal vez poda mantenerlo controlado y evitar que la matara antes de llegar a los Pinos de Marisa. De modo que se concentr en ese objetivo y empez a levantar barricadas entre el veneno y la vida de Rebecca. Pasaron los minutos, y el veneno dej de propagarse. Se qued en la carne de alrededor de la herida. Aunque no sin un coste. Rebecca estaba protegida contra el veneno, pero ahora l era vulnerable, a pesar de su estructura ms corpulenta. No tard en empezar a tambalearse sobre la silla, con la cabeza pesada, helado de fro y con nuseas. Ragger resoplaba y se remova, receloso de la confusin que haba sobre su lomo. Si se encontraban con ms asesinos, era imposible que Han pudiera organizar una defensa. Era un extrao en territorio enemigo, y el instinto le deca que era mejor esconder su amuleto de la serpiente. Se lo meti dentro de la camisa, fuera de la vista, descansando sobre su piel. Sac el talismn Cazador Solitario que Bailarn le haba hecho, mostrndolo al exterior. Pero desliz su mano dentro de la camisa y cogi el amuleto que antes haba pertenecido al rey Demonio. Pas el tiempo. Las sombras de los rboles se acortaron, despus se alargaron de nuevo. Lleg la nieve, caa suavemente a su alrededor, cubrindolo todo de blanco. Han se bebi el agua que le quedaba. Las ltimas gotas le quemaron la garganta como si fueran llamas. Lo caliente era fro y lo fro era caliente, por lo visto un efecto secundario del veneno. Mantena una mano en el amuleto de la serpiente, la otra sujetando a Rebecca. El amuleto le quemaba y le helaba la mano. La energa flua del amuleto, entraba a travs de Han y llegaba a Rebecca. Antes Han estaba caliente y Rebecca fra,

y ahora era al revs. Ella arda contra la piel helada del pecho de Han. Ragger eligi su camino, porque las riendas colgaban flojas del pomo de la silla. Han oy una voz familiar dentro de su cabeza, persistente, implacable, insistente. Alister. Qu ests haciendo? Para! Deja a la chica que se vaya. Lo estropears todo. Te ests matando a ti mismo. Despus de todo el tiempo que he invertido en ti, no puedes destruirte de este modo. Cllate Cuervo, pens Han. Ya s lo que me hago. Entonces apareci otra voz. Pareca la del cabo Byrne. Mantente viva, Rai. Mantente viva. Mantente viva hasta que llegue yo. No te rindas. Rai? Ahora Han vea visiones, de modo que tal vez lo que oa tambin lo fueran. El paisaje parpade y se alarg en su visin perifrica. Lobos. Lobos grises a cada lado, serpenteando a travs de cortinas de nieve. Los lobos se convirtieron en elegantes damas de sangre azul, con sus faldas arrastrndose sobre la nieve. Despus volvieron a convertirse en lobos. Intent ignorarlos, fingir que no estaban. Pero pareca como si les estuvieran ayudando, mantenindolos en movimiento en la direccin correcta. Una escolta con clase a travs de la nieve cegadora. Pens un plan. Repetira las cosas tal como lo hara un nio para aprenderse la leccin. Si lo repeta suficientes veces, si lo grababa en su mente, podra recordarlo aunque no tuviera la mente clara. El ms mnimo retraso sera fatal para Rebecca. Encontrar a Willo Watersong. Necesitamos a Willo. La chica est envenenada. Se qued mirando fijamente la nieve, pensando que le refrescara la garganta, pero no saba cmo alcanzarla. Devino extraamente consciente de su respiracin, se concentr en ella, convencido de que si no se acordaba de respirar sencillamente dejara de hacerlo. Respirar. Ech la cabeza atrs y los copos de nieve chisporrotearon en la lengua como si fueran chispas. A su

alrededor el bosque pareca temblar, y los colores se mezclaban como la pintura en un lienzo. O como fuegos artificiales. Record algo de unos fuegos artificiales, tejados y esperanzas. Las hojas brillaban a la luz del sol. Luz del sol. Ya era de da. Haba dejado de nevar. O se trataba simplemente de otra alucinacin? Respirar. Con una extraa claridad, se dio cuenta de que la nieve fresca del suelo haba sido pisoteada por varios caballos. Columnas de vapor se levantaban a su alrededor, y el hedor de azufre y de humo de madera se introdujo en su mente nublada. No consegua recordar por qu eso era importante. Baj la vista y vio con sorpresa que tena a una chica en sus brazos, con el pelo negro que le caa sobre los hombros, las mejillas rosadas del fro, la boca entreabierta mientras dorma. La mir. Cmo se llamaba? Le roz la mejilla con un dedo tembloroso. Tena la cara amoratada y negra donde alguien la haba golpeado, pero estaba viva. Lanz un profundo suspiro de alivio y las lgrimas empezaron a bajarle por las mejillas. Debi de haberse dormido y soado que estaba muerta. Estaba tan concentrado pensando en ese misterio que qued sorprendido cuando Ragger se par de repente. Alz la cabeza y vio que en medio del camino haba un nio con polainas de piel de ciervo y una tnica. Parpade, y entonces vio a dos nios. No, cuatro. Est herido! dijo uno, en la lengua de los clanes. Y ella tambin! Quines son? Oy ladridos de perros y ms voces. Tuvo un vahdo, y despus oy las voces de una multitud. Willo susurr. Necesitamos a Willo. Entonces tres guerreros Demonai se interpusieron en el camino entre Han y el grupo de nios y perros. Iban armados con arcos, con las flechas ajustadas, pero apuntando al suelo, e iban vestidos con la ropa de camuflaje de los Demonai. El guerrero ms alto se le acerc, cogi la brida de Ragger, pero el caballo le ense los dientes y se ech atrs, casi lanzando

a Han y a la chica por el suelo. El Demonai retrocedi rpidamente. Apartaos dijo Han, con la boca y la lengua tan entumecidas que casi no se le entenda. Fuera de mi camino. Qu le has hecho a esta chica, hechicero? le pregunt el Demonai. Deja que se vaya. Lo que ese guerrero estaba diciendo no tena sentido, pero Han estaba demasiado abatido para descifrarlo. Tena un plan. Lo haba ensayado todo el camino, haba repetido el mensaje un montn de veces dentro de su cabeza. Willo susurr. Necesitamos a Willo. La chica est envenenada. La cabeza de Rebecca colg como una flor en un tallo demasiado largo, y la cara le qued enterrada bajo el abrigo. Los Demonai levantaron los arcos. Quita la mano de ese talismn dijo el guerrero alto. Deja a la chica que se vaya. No puedo susurr Han. Morir. Dnde est Willo? Los guerreros se miraron unos a otros como si se tratara de una pregunta muy difcil. Dnde est Willo? grit Han, perdiendo la paciencia . La chica se est muriendo. Decidme dnde est u os embisto con el caballo. Los nios se fueron corriendo hacia el campamento como si los persiguieran los demonios. Entrganos a la chica dijo el guerrero alto. Nosotros la llevaremos a Willo. Han neg con la cabeza obstinadamente. Tena un plan, y no era este. Dnde est Willo? Los guerreros volvieron a intercambiar miradas. Por aqu dijo uno de los Demonai. Sguenos. Dos de ellos empezaron a caminar delante de Han, mientras que el guerrero alto se apart a un lado, con el arco preparado en sus manos. Han espole a Ragger para que empezara a andar. Pasaron por delante del guerrero alto. Con la rabadilla del ojo, Han vio que el guerrero levantaba el arco y apuntaba

atentamente. Pero la mente nublada de Han no poda procesar la situacin, no poda adivinar el significado. No! alguien grit. No dispares! Es Caza Solo! Han alz la vista y vio a Willo que se acercaba corriendo, con sus mocasines apareciendo y desapareciendo de la nieve, el pelo enredndose detrs de ella. Iba vestida de color blanco: una falda larga, una tnica de piel de ciervo y sin abrigo. Han se senta confuso. El blanco era el color de luto en los campamentos. Haba muerto alguien? La seguan una docena de nios. A Han todo le daba vueltas, y Willo se convirti en una mancha en movimiento. Se tambale, sacudi la cabeza para aclarrsela, y despus vio a Willo justo enfrente. Willo cogi la brida de Ragger, murmurndole un saludo al caballo. En lugar de echar las orejas atrs y mostrarle sus dientes, el caballo resopl suavemente en su mano. Willo mir a Han. Qu pasa, Caza Solo? le pregunt. Qu os ha pasado? Ms all, como un eco, Han oa a los nios hablando en la lengua de los clanes. Es Caza Solo! Caza Solo? Parece diferente. El pelo es el mismo. Qu es lo que tiene en el cuello? Est enfermo? Quin es esa chica? Willo le puso una mano en el brazo, la energa fluy hacia l, estabilizndole y aclarndole la cabeza lo suficiente como para poder hablar. Han se esforz en pronunciar las palabras a travs de sus labios entumecidos. Esta chica est envenenada, Willo. Le han tirado una flecha con la punta llena de veneno, y tiene la punta todava clavada. Quin lo ha hecho? le espet, y Han lo comprendi. No... no los clanes. Soldados... Soldados norteos, creo. No s qu veneno usan.

Quin es esta chica? pregunt Willo, alargando el cuello para intentar ver la cara de Rebecca. Rebecca Morley. Vive en el Valle, pero lleva la sangre de los clanes. Tal vez Willo no trataba a la gente de los llanos. La matriarca mantena su mano en el brazo de Han. l tena la sensacin de que su tacto con la mano era lo nico que lo mantena en pie. Willo le miraba de manera extraa. Te han tirado una flecha a ti tambin? l neg con la cabeza. Yo... he tratado de salvarla. Pero no soy sanador. Has utilizado alta magia? Han asinti. Lo he intentado dijo, haciendo un gesto de desnimo con la mano, pero no ha funcionado. Yo... Han not que el flujo de energa cambiaba, que le llenaba un vaco interior. Oh resopl Willo, con los ojos llenos de lgrimas. Oh, Caza Solo... se le quebr la voz. Lo siento dijo Han. Se le llen la boca de saliva, y no haba forma de podrsela tragar. Su cuerpo no segua sus rdenes. Respira. Me das a la chica? le pregunt. Me lo dejas probar? Han asinti con la cabeza, mareado de alivio. Por favor, Willo. Por favor. Slvala. Da igual... lo que me pase a m. Djala dijo Willo. Suelta tu amuleto y djamela a m. Dentro de su cabeza, Han poda or a Cuervo susurrndole al odo. Lo ignor. Solt su dominio de la muerte en el amuleto. Willo extendi los brazos y Han se inclin hacia delante, para ofrecerle a la chica. Willo mir a Rebecca a la cara, se le escap un grito y se qued plida de repente. Por la sangre de Hanalea! susurr. Han qued helado de miedo. Estaba muerta? Rebecca haba muerto? Haba llegado demasiado tarde, despus de

todo? Haba llevado un cadver todo el camino hasta los Pinos de Marisa? Willo mir a los Demonai embobados a su alrededor. Llevad a Caza Solo a la Casa de la Matriarca orden . Rpido. Y encontrad a Elena Cennestre. Necesito ayuda. Willo! grit Han, pero Willo ya se haba marchado, caminando a grandes zancadas hacia la casa con Rebecca en sus brazos. Los arqueros cogieron a Han por los brazos, le ayudaron a bajar del caballo, y aunque Han lo intent, no consigui mantenerse en pie y se cay de bruces en la oscuridad.

Captulo 11 Secretos revelados Raisa se despert con el sonido de voces de mujeres y el aroma de comida cocinndose a fuego lento. Estuvo un rato solamente escuchando y respirando, con temor a abrir los ojos. Se notaba el cuerpo muy caliente y senta un hormigueo, como si le estuvieran clavando agujas sobre la piel. Tena la sensacin de que la sangre le volva a circular por las manos y los pies despus de haber pasado mucho fro. Odo, olfato, tacto, gusto: cada sentido era exquisitamente sensible a su entorno. Incluso la conversacin en voz baja retumbaba en sus odos. Las mujeres hablaban el dialecto de las tierras altas. Oy otros sonidos familiares: el zumbido de una rueca, el ruido sordo de un telar, el siseo del fuego en una chimenea. Raisa supo donde estaba antes de abrir los ojos: en una de las cabaas de los clanes de las tierras altas. Estaba tumbada boca abajo sobre una cama de plumas, tapada con una manta ligera, cerca del fuego. Llevaba ropa holgada, una tnica blanca de lino que se abrochaba en el cuello. Un dolor sordo en la espalda le llam la atencin, como un dolor de muelas insistente. Cuidadosamente, desliz una mano hacia el escote y explor la zona con los dedos. Not unas capas de vendajes. Deba de estar en los Pinos de Marisa. Cmo haba llegado hasta all? Era como abrir una pgina de un libro al azar, o como entrar en una escena en medio de una obra de teatro, sin saber lo que haba ocurrido antes. No importa, pens, y cerr los ojos. A partir de ahora todo ira bien. Finalmente poda descansar despus de su larga lucha para proteger su vida. Alguna otra persona asumira la responsabilidad. Le explicara a su madre lo que le haba pasado, y Marianna y Averill haran algo al respecto. Con ese pensamiento tranquilizador, se sumi de nuevo en un sueo calmado. Cuando despert, ya anocheca. La luz se filtraba a travs de las puertas y las ventanas, pero las farolas ya estaban encendidas en la oscuridad que iba cayendo como un

manto. Le vino a la cabeza una imagen turbadora: el capitn Byrne tendido en el camino, su sangre empapando la nieve, su espalda saeteada. Otros recuerdos afloraron. Mac Gillen, el oficial renegado que la haba capturado, en un curioso giro del destino, le haba salvado la vida. Lo haba matado y se haba llevado su caballo. Pero los otros la esperaban en el paso y la persiguieron por la ladera hasta un can. Una flecha la hizo caer del caballo. Consigui matar a uno de los asesinos, pero el veneno se esparca por todo su cuerpo, cada vez estaba ms dbil, y ellos se le acercaban. Y entonces... Cuando cerr los ojos, vio una cara que le resultaba familiar, iluminada por unas antorchas, con el dolor grabado en la expresin, los pmulos marcados, una nariz larga y recta, unos ojos azules intensos, y todo enmarcado por una cabellera rubia. Han Alister. De alguna forma, se haba inmiscuido en su pesadilla. No tena ningn sentido. Haba dejado a Han en Vado de Oden. Por lo que ella saba, Han todava estaba all, convencido de que ella le haba abandonado. Raisa se estremeci. Record el calor de sus manos contra la fra mancha de veneno que se iba esparciendo, y la energa que le traspas, descongelando las zonas heladas. Forceje con l. Ella intentaba sumirse en el olvido, pero l la sigui, abri una brecha en sus defensas y... y qu? Se entrelazaron, se unieron como fuego y hielo, y l la resguard de aquel fro insidioso. Nunca se haba sentido ms segura, nunca se haba sentido ms viva que cuando se estaba muriendo en los brazos de Han Alister. Pero haba algo... algo acerca de su anillo. Han le haba quitado el anillo. Levant las manos, y el anillo de los lobos estaba justo donde tena que estar, en el dedo ndice de su mano derecha. De modo que quizs haba sido un sueo, pens, decepcionada. Tal vez haba querido morir con el rostro de Han grabado en sus retinas, y el resto haban sido alucinaciones.

Esto debera haberla reconfortado, pero lo nico que saba era que ahora se senta vaca. Desolada. Ms sola de lo que se haba sentido nunca. Haba algo ms... algo que acechaba en el fondo de su mente. Algo que no quera recordar. Raisa se apoy con los codos sobre la cama, consciente de repente de que se mora de sed y de que tena un dolor de cabeza terrible. Las mujeres al lado del fuego la deban de estar observando, porque las dos se levantaron, dejaron su costura y se acercaron para arrodillarse junto a la cama. Una de las mujeres era su abuela, Elena Demonai, la matriarca del Campamento Demonai. La otra era Willo Watersong, sanadora y matriarca del Campamento de los Pinos de Marisa. Raisa la conoca de los renombramientos y otros das festivos de la poca que haba pasado con los Demonai. Las dos mujeres iban vestidas de blanco: chales de lana blancos, camisas blancas de piel de ciervo y faldas largas. Raisa sinti un escalofro de preocupacin. El blanco era el color de luto en los clanes. Nieta, es un gran alivio ver que abres los ojos dijo Elena. Has dormido tres das seguidos. Willo inclin la cabeza e hizo la seal de la Hacedora. Rosa Silvestre, bienvenida a nuestro fuego. Por favor, comparte todo lo que tenemos. Era el saludo de las tierras altas a los invitados. Tengo sed susurr Raisa. Willo ayud a Raisa a sentarse, sujetndola con un brazo alrededor de los hombros. Elena acerc una taza de agua a los labios de Raisa. Tom un trago largo. Le quem los labios y la lengua y le abras la garganta, provocndole lgrimas en los ojos. Sacudi la cabeza, indicando que no quera ms. Est demasiado caliente! Willo y Elena intercambiaron miradas, y ambas asintieron con la cabeza. Es el veneno dijo Willo. Confunde los nervios en aquellos que sobreviven. Las cosas calientes parecen fras, y las fras calientes. Algunos dicen que es como estar ardiendo.

Sabis qu es? El veneno, quiero decir. Raisa mir a Willo y despus a Elena. Est hecho a base de hongos de los rboles dijo Willo . Crecen en la cara norte de las laderas. A veces los usamos para capturar peces y ahumarlos. Elena le ofreci de nuevo la taza, y Raisa hizo todo lo posible para beber, ignorando la reaccin de sus nervios. Despus se pas la lengua por los labios y se qued sorprendida al notar que no le haban salido ampollas. Cunto... cunto tiempo dura? Willo se encogi de hombros. Es difcil de decir. La mayora no sobreviven. Elena dej la taza cuando vio claro que Raisa ya no bebera ms. Su abuela, que siempre haba sido muy tranquila, pareca nerviosa e inquieta. Djame ver la herida, ahora que ests despierta sugiri Willo. Hemos puesto mucha rauwolfia serpentina, aunque es un poco tarde para sacar el veneno. Raisa se tumb boca abajo, con la cara entre los brazos. Willo le subi la camisa y retir el vendaje de la herida. Elena trajo un cazo de agua caliente del fuego. Puedes contarnos qu pas? pregunt Elena, sentndose a su lado de nuevo. Su abuela siempre iba directa al grano. Quin te atac? Hablad solo si tenis ganas de hablar de este tema, Alteza murmur Willo. Raisa sinti una punzada de inquietud. Al fin y al cabo, era su abuela, y Willo era conocida por todas las Montaas de los Espritus como una gran sanadora. Poda confiar en ellas. Siempre se haba sentido segura y protegida en los campamentos de las tierras altas, lejos de la poltica de la corte. Sin embargo, se senta asediada por los enemigos, la mayora de ellos personas en las que haba confiado y despus haban resultado ser falsos amigos. Los que me atacaron eran miembros renegados de la Guardia de la Reina dijo Raisa, finalmente. El nico que conoca era Mac Gillen, y est muerto. Respir profundamente, apretando los dientes cuando Willo le quit el

cataplasma de la herida. Es la segunda vez que mi propia guardia me traiciona. Ya nos persiguieron de camino a Vado de Oden. Tambin era obra de Gillen, aunque l no estaba all. Elena asinti. Nightwalker dijo lo mismo. El guerrero Demonai, Reid Nightwalker, haba rescatado a Raisa y a su escolta de los guardias renegados de Gillen. La vez anterior, pareca que me queran secuestrar, pero esta vez evidentemente queran matarme dijo Raisa. Entonces, qu haba cambiado mientras tanto? Willo le puso ms rauwolfia en la herida. Era pegajosa y desagradable, pero la notaba ligeramente caliente. Lo que significaba que probablemente estaba fra. El capitn Byrne est muerto continu Raisa. Muri defendindome en el paso. Creo que el resto de nuestro grupo muri en el campamento de Way Camp, o en sus alrededores. Debemos mandar a alguien a recoger sus cadveres. Elena asinti como si no supiera nada. Nightwalker y un grupo de guerreros volvieron sobre tu camino hasta el paso dijo. Hizo una pausa. Acababa de regresar de la ciudad cuando t llegaste. Nightwalker estaba muy preocupado por ti, pero tambin estaba furioso. No se qued a tu lado porque tena la intencin de ir a la caza... e interrogar... a los que te atacaron. La expresin de Elena se endureci, con sus ojos brillando. Pero lleg demasiado tarde. Encontr al capitn Byrne y a varios grupos de soldados sin insignias, muertos. Algunos asesinados con ballesta, otros con arco. Con arco? murmur Raisa entre sus brazos, que le hacan de almohada. Recuerdo las ballestas, pero no recuerdo a nadie disparando con arco. Todos muertos, pens. Tal vez esto explicara sus vestidos de luto. Excepto que... Raisa volvi la cabeza, intentando mirar a las dos mujeres. Habis avisado a mi madre? Sabe lo del capitn Byrne? Est de camino hacia aqu? Las manos de Willo se detuvieron por un momento, y ella y Elena intercambiaron las miradas otra vez. No lo sabemos, nieta dijo Elena. Enviamos un mensajero a la Marca de los Pramos, pero no tenemos

noticias suyas. No habis recibido noticias suyas en tres das? dijo Raisa, alzando su tono de voz. Han pasado tres das, pens. Por qu no has venido? Le vino a la cabeza el sueo de los lobos. No quera hablar de ello, porque al decirlo en voz alta se convertira en real. Algo ha pasado dijo Raisa. Algo va mal. Habra dicho algo. No ignorara algo as. No lo hara. Nightwalker sali hacia la Marca de los Pramos ayer para hablar directamente con tu padre dijo Elena. Sus dedos se retorcan entre los pliegues de la falda. Los oradores dicen que... Willo sacudi la cabeza inmediatamente, y Elena no termin la frase. Tendremos que esperar a que lleguen las noticias del Valle dijo Willo. Raisa notaba la energa de las manos de Willo tranquilizndola, dejndola en un estado de somnolencia . Seguro que ser pronto. Raisa cerr los ojos y respir lentamente, intentando relajarse con el masaje de Willo. Pero haba muchas preguntas burbujeando en su mente sobre lo que saba y lo que no saba. Cmo... cmo llegu hasta aqu? Estaba herida y me estaban persiguiendo, y... no me acuerdo. Te trajo Caza Solo dijo Willo. Raisa se qued pensando. Caza Solo? Quin es? Bueno dijo Willo, vacilando. Tal vez lo conoces por su nombre del Valle: Hanson Alister. Vaya, entonces no haba sido un sueo. Han Alister la haba encontrado en medio de las Montaas de los Espritus. Han Alister le haba salvado la vida. Cmo era posible que tuviera relacin con esta gente? Rosa Silvestre? dijo Willo, al ver que Raisa no responda. Por qu Han Alister tiene un nombre de los clanes? espet Raisa. l es natural del Valle, y adems es mago. Elena se aclar la garganta. No saba que os conocais dijo. No pareca contenta con este hecho. Pareca confundido, o quiz deliraba. Te

llamaba Rebecca. En Vado de Oden me llamaba as dijo Raisa. All bamos a clase juntos. l no saba quin era yo en realidad. Pero ahora lo descubrira. Probablemente ya lo saba. Raisa se not un nudo en el estmago. Habra querido explicrselo ella misma. No quera que lo oyera de boca de cualquier otra persona. Elena se inclin hacia delante, tocando su amuleto Demonai. Caza Solo fue uno de los que te atacaron? Por qu tendra que atacarme? pregunt Raisa, irritada. Nadie cree que Caza Solo haya atacado a la princesa heredera excepto t y Nightwalker dijo Willo, mirando a Elena con el ceo fruncido. Sentaos, Alteza. Willo la ayud a sentarse de nuevo. Raisa se senta tan dbil como un gatito recin nacido. Ese hechicero tena en su poder el anillo talismn de mi nieta dijo Elena a la defensiva. Y la Espada de Hanalea, y el anillo que perteneca al capitn Byrne dijo. Despus se volvi hacia Raisa, como buscando algn aliado. Y todava no sabemos cmo Caza... cmo Alister lleg a encontrarte. Da igual cmo la encontrara. La cuestin es que Caza Solo le salv la vida dijo Willo, poniendo en orden el pelo de Raisa con los dedos. Tena que quitarle el anillo talismn para hacerlo. Raisa no entenda en absoluto nada de esa conversacin. Pero eran ocho dijo. Eran ocho hombres atacndome. Qu les ha pasado? Cmo logr sacarme de all? Es que me dieron por muerta, o... No lo sabemos dijo Elena, mirando a Willo. La cuestin es esta: todo el mundo est muerto, y hay demasiadas preguntas sin respuesta. Bueno, y qu dice Han..., qu dice Alister al respecto? pregunt Raisa con impaciencia. Pareca que las dos matriarcas la estuvieran confundiendo a propsito. Willo neg con la cabeza. Han est muy enfermo. No hemos podido preguntarle nada.

Est enfermo? Raisa se inclin hacia adelante. Le hirieron? Qu pas? Dnde est? Cada respuesta pareca plantear an ms preguntas. Caza Solo saba que estabas envenenada dijo Willo . Utiliz alta magia para salvarte la vida. Los magos sanadores tratan a sus pacientes adoptando las heridas de sus pacientes. Es una prctica arriesgada, y Caza Solo no es que tenga mucha experiencia dijo. Mir a Elena y su mirada se endureci. No tendra que haberse puesto en esta tesitura. No tendra ni que estar aqu. Solo hizo unos meses de formacin. Haba una tensin crepitante entre las dos mujeres que Raisa no haba visto nunca. No susurr Raisa, negando con la cabeza. No debera haberse arriesgado si no saba lo que estaba haciendo. Pero pareci que ninguna de las dos mujeres la hubiera odo. Era su deber salvarte la vida, si es que realmente lo hizo dijo Elena, devolvindole la mirada a Willo. Raisa miraba a la una y a la otra. Qu quieres decir, con esto de que era su deber? Las dos mujeres se miraron, con la boca cerrada, como si quisieran guardarse las palabras. Haba algo en la cara de Willo, algn secreto que no quera revelar. Miraba a Elena como diciendo, Esto es culpa tuya. Dselo t. Caza Solo jur servir a los clanes y a la dinasta Lobo Gris dijo Elena. Qu? exclam Raisa. Su dolor de cabeza aumentaba a cada revelacin. Su somnolencia haba desaparecido, a pesar de los esfuerzos de Willo. De qu ests hablando? Han odia a la dinasta Lobo Gris. Elena enarc las cejas y mir a Willo, como diciendo, Ja! Willo entorn los ojos y se concentr en los vendajes. Nada de todo esto tena sentido. Han Alister culpaba a la reina, su madre, de las muertes de su madre y su hermana. Por qu iba a ofrecerse a su servicio? Cuando Willo empez a pasar una venda por la cintura

de Raisa, esta le cogi la mueca. Es mejor que alguien me cuente qu es lo que est pasando aqu dijo, mirando a las dos matriarcas. Willo volvi la cabeza y se qued mirando fijamente a Elena. Por lo visto, todava era su turno. El Campamento de los Pinos de Marisa y los Demonai acordaron financiar los estudios de Alister en Vado de Oden a cambio de su futuro servicio dijo Elena, encogindose de hombros. Es que los clanes estn pagando la formacin a un mago? Raisa pens si era posible que estuviera soando. Pero esto... pero esto... Es muy complicado, nieta dijo Elena, dndole unas palmadas en la rodilla. Tal vez podamos discutirlo ms adelante, cuando... Entonces, por qu no est en la escuela si se la estis pagando? pregunt Raisa. Por qu ha vuelto? Este es, por lo visto, el futuro dijo Willo, enfatizando cada palabra. Los Demonai lo han reclamado. No se le permiti acabar el curso, ni hacer ningn aprendizaje. Envolvi con un gran trozo de tela el hombro de Raisa y lo pas alrededor de su cintura, tensndola bien. Entonces Elena se levant, se puso a caminar de un lado a otro, hablando con sus manos como siempre, y dirigi sus argumentos a Willo. Willo Watersong, el ataque a la princesa heredera justifica de sobras nuestra decisin de hacer regresar a Alister. Si lo que dices es verdad, y l salv su vida, este simple acto ha pagado nuestra inversin por partida doble. Vala la pena. T crees que ha valido la pena para l? susurr Willo. Dnde est? pregunt Raisa, forcejeando para levantarse de la cama. Dnde est Han? Quiero verle. Nieta... dijo Elena, frunciendo el ceo. Ahora lo que debes hacer es descansar. Me temo que esto... No! dijo Raisa, ms alto de lo que quera. Si he dormido tres das, entonces han pasado cuatro das sin que nadie intentara matarme. Quiero respuestas directas a mis preguntas, y quiero ver a la persona que decs que me salv

la vida. Quiero saber el precio que ha pagado por ello. Si insistes dijo Elena, con la cara tensa y llena de desaprobacin. Willo ayud a Raisa a levantarse, sin dejar de sujetarla por el codo. Est en la habitacin de al lado dijo Willo. La Casa de la Matriarca tena varias habitaciones cerradas con cortinas donde los pacientes podan permanecer bajo la atenta mirada de la sanadora. Willo apart la cortina de piel de ciervo y entraron dentro. Elena se qued en la sala comn, como si la dolencia de Han fuera contagiosa. Una estufa de cermica brillaba en el centro de la habitacin, avivada por dos aprendices, un chico y una chica un poco mayores que Raisa. Un cabo de laurel se consuma en un quemador, y los dos aprendices lanzaban el humo hacia el paciente con un abanico. Han Alister estaba tumbado en una cama cerca del fuego, cubierto con mantas, con la cara plida y brillando de sudor a la luz del fuego. Tena el pelo hmedo, pegado a la cabeza, y se estremeca y temblaba debajo de las mantas, murmurando algo para s. Dulce Hanalea! dijo Raisa, mirndole. La piel pareca tensa a travs de sus huesos. Normalmente, Han resplandeca lleno de vida. En cambio, ahora, pareca que le hubieran quitado su esencia vital. A Raisa se le llenaron los ojos de lgrimas. Cay de rodillas al lado de la cama y suavemente apart los mechones de pelo dorado de su frente. No te mueras. No te atrevas a hacerlo. Te lo prohbo. Como si Han Alister hubiera escuchado alguna vez lo que ella le haba dicho. Raisa trag saliva y alz la cabeza para mirar a Willo, que la observaba, con los ojos entrecerrados, los labios fruncidos, pensativa. No hace demasiado calor aqu dentro? Est sudando. Le estamos sacando el veneno del cuerpo dijo Willo , con el calor, el humo y purgantes. Como no hay ningn punto de entrada, no le podemos curar con rauwolfia serpentina, como hemos hecho contigo. Tambin lo hemos

llevado al manantial del sanador, pero la temperatura le resulta intolerable y forcejea defendindose. La ltima vez, por poco no ahoga a Mano Brillante. Willo seal con la cabeza a uno de los aprendices, un chico de la edad de Raisa . Me imagino que el veneno le ha afectado de la misma forma que a ti: le ha confundido los sentidos. Raisa se imagin metindose en una fuente termal, y se estremeci. Ha tenido convulsiones continu Willo, pero parece que esto ya va cediendo. Se volvi hacia su aprendiz. Mano Brillante, ha comido alguna cosa Caza Solo? Ha bebido algo? El aprendiz neg con la cabeza. Lo hemos intentado, pero no quiere. Est muy confundido. Y suponiendo que sobreviva, y si no recupera el juicio?, pens Raisa. No deberas... no deberas probar con un mago sanador? pregunt. Seguro que se puede hacer algo por l con la alta magia. Willo asinti, sin indicios de haberse ofendido por la sugerencia. Estoy de acuerdo. Nosotros no sabemos mucho sobre alta magia y hechiceros. Normalmente se niegan a dejar que los tratemos. Pero en quin podramos confiar de la Marca de los Pramos? Podramos traer a alguien de Vado de Oden, pero creo que Caza Solo se recuperar o morir antes de que alguien consiga llegar aqu para curarle. Raisa cogi la mano de Han. La energa zumb dbilmente a travs de sus dedos, como una ligera sombra de sus fugas habituales. Esto la hizo pensar. Levant la manta que le tapaba hasta la barbilla y mir por debajo. Despus mir a Willo. Dnde est su amuleto? pregunt Raisa. Llevaba dos dijo Willo. Los escond antes de que los Demonai se los pudieran quitar. Meti la mano debajo de la cama y sac una bolsa de piel de ciervo. No quiero que les pase nada. Raisa cogi la bolsa, como sopesndola, y despus

deshizo el nudo y vaci el contenido sobre la colcha junto a Han. Efectivamente, haba dos amuletos uno era el de la serpiente, que ella recordaba, y el otro no le result familiar, un cazador con arco tallado sobre una piedra preciosa. Madre Elena hizo el amuleto Cazador Solitario para l dijo Willo. El otro yo no lo haba visto nunca. En Vado de Oden llevaba el amuleto de la serpiente dijo Raisa, recordando cmo haba reaccionado la ltima vez que ella lo haba tocado. Tal vez se lo dio algn maestro de all. Se mordi el labio, examinndolo. Yo no s nada de esto admiti. Pero creo que le ayudara llevarlo puesto. Evitara que su magia se le fugara del cuerpo. Willo mir hacia la sala comn, despus mir de nuevo a Raisa, se puso un dedo delante de los labios y asinti con la cabeza. Raisa cogi el amuleto de la serpiente por la cadena, vigilando de no tocarlo directamente. Ella y Willo quitaron la manta a Han, y Raisa le desabroch con cuidado la gruesa camisa de lana que llevaba puesta. Abri el broche de la cadena y baj el amuleto hasta que qued bien colocado sobre su pecho desnudo. Inmediatamente empez a brillar, como una seal de agradecimiento. Y si le haca ms mal que bien?, pens Raisa. Los amuletos absorben energa, no? Pero tambin la almacenan y la proporcionan a los magos cuando la necesitan. Le quedaba algo de energa despus de haberlo usado para curarla a ella? Apart el pelo hmedo y cerr el broche. Despus escondi la cadena bajo el cuello de su camisa. Le cogi la mano, se la meti por debajo de la camisa holgada y se la cerr alrededor del amuleto. Despus volvi a taparlo con la manta hasta la barbilla. Todava de rodillas, Raisa mir a Willo. Oh, Willo susurr, acariciando la mejilla de Han, que mostraba una barba rojiza incipiente. Toda la culpa es ma. La sanadora sonri, con lgrimas en sus ojos oscuros. De veras? Yo crea que la culpa era ma. Recuerdo... algo que hizo para curarme dijo Raisa.

S que yo me resista. Tengo tantos secretos. Intentaba mantenerle fuera. No me ha salvado porque sea la heredera del trono del Lobo Gris. l... La voz se le quebr. Willo puso su mano sobre el hombro de Raisa, y la energa se filtr. Tranquilizaos, Alteza dijo. No tenis que explicarme nada. Si crees... si crees que puedo ayudar en algo susurr Raisa, podra sentarme aqu con l, o encargarme de los abanicos, o... Gracias, Alteza, pero creo que es mejor que descansis un da ms, o dos, antes de que asumis el papel de aprendiz de sanadora. Willo cogi a Raisa por el brazo y la ayud a levantarse. Volvamos a la cama. Mientras se dirigan poco a poco hacia la entrada, Raisa oy voces en la habitacin contigua. Abrieron la cortina de piel de ciervo y se encontraron con tres recin llegados a la Casa de la Matriarca. Era el padre de Raisa, Averill. Y Amon Byrne. Amon! A Raisa le dio un vuelco el corazn. Los ojos de Amon se fijaron en Raisa inmediatamente. La escudri desde la cabeza despeinada, pasando por su camisa hasta las rodillas y acabando en sus pies con unos ridculos calcetines de lana. Cerr los ojos y levant la cara hacia el cielo como si mandara una oracin de agradecimiento. Despus volvi a mirarla como para asegurarse de que no desapareca ante l. Amon tena un aspecto horrible. Pareca que hubiera ido directo del infierno a la Casa de la Matriarca, con el recuerdo del lugar todava grabado en la cara. Pareca mucho mayor, aunque era muy joven. Sus ojos grises estaban llenos de dolor y de pena, y su rostro tena el cansancio grabado bajo una barba incipiente. Dulce Hanalea llena de gracia susurr Raisa. Gracias a la Hacedora que ests a salvo. Quera echarse a sus brazos, decirle cunto lo senta, contarle cmo su padre le haba salvado la vida, asegurarle que nada de todo eso era culpa suya. Quera hacerle mil preguntas. Le hubiera gustado hacer desaparecer a toda la

gente de la habitacin. Cabo Byrne susurr, con la voz todava ronca por los efectos de la toxina. Me temo que tengo malas noticias. Avanz un poco hacia Amon, se tambale, y estuvo a punto de caerse, pero Averill se apresur y la cogi en brazos. Ya lo sabe, Rosa Silvestre le dijo su padre. Nightwalker nos lo ha dicho. Nightwalker? pregunt Raisa, mirando hacia la puerta. Est...? Se ha quedado, en la ciudad, para... para... La voz de Averill se quebr, abraz a Raisa y la bes en la frente como si fuera una nia. Gracias a la Hacedora que ests viva. No tienes ni idea de lo que yo... Cuando Nightwalker nos cont lo que haba pasado y que estabas gravemente herida, tena miedo de haberte perdido a ti tambin. Durante un largo rato, Raisa se permiti a s misma ser la hija de Averill, deslizar los brazos alrededor de su padre y presionar su cara contra su camisa de piel. Para descansar un momento y sentirse segura. Ya estoy en casa, por fin, pens. Las cosas tienen que mejorar de ahora en adelante. Averill la dej en el suelo con cuidado, como si se fuera a romper, sujetndola con un brazo alrededor de los hombros. Cabo Byrne dijo Raisa, intentando calmarse. Su padre era uno de los hombres ms valientes y ms inteligentes que he conocido, y estaba muy orgulloso de usted, con razn. Alteza dijo Amon. Lo siento. Tendra que haber estado all. Debera haber sido yo. No dijo ella, mientras las lgrimas empezaban a bajarle por las mejillas. Si hubiera estado all, le habra perdido a usted tambin, y no podra soportar la muerte de los dos. Vacil, e intent recuperar el control de su voz. Esto representa una gran prdida para la dinasta y para m, personalmente. Amon asinti, con la mirada hacia el frente, con los ojos llenos de lgrimas. Se movi un msculo de su mandbula, y Raisa supo que estaba apretando los dientes. Gracia, Alteza logr decir. Trag saliva para contener

las lgrimas. Raisa se sec la cara con la manga. Es bueno llorar, se dijo a s misma. A los soldados y a las reinas se les permite llorar, verdad? Pero ella era medio Demonai. Y los Demonai no lloran. El capitn Byrne y su trada no fueron los nicos hroes continu Raisa, decidida a dar forma a la narracin de la historia antes de que se le fuera de la cabeza. Despus de que me hirieran, Han Alister arriesg su vida para salvar la ma. Hizo una pausa, observando sus caras atentamente. Me parece que algunos de vosotros le conocis como Caza Solo. Averill mir a Elena, levantando una ceja. Elena asinti, con los labios bien apretados. Alister est aqu? dijo Amon. Sus ojos grises examinaron la habitacin. Raisa hizo un gesto con la cabeza hacia la habitacin de al lado. Est aqu dentro luchando por su vida. Por la sangre del demonio! Amon se acerc a la cortina. Le han herido? Qu le ha...? Tenemos ms noticias, hija dijo Averill rpidamente, con un tono de advertencia. Noticias que no pueden esperar. Raisa se volvi y contempl las facciones demacradas de su padre, de nuevo grabadas con pena y dolor... y miedo. Por una vez, la cara de comerciante de su padre le haba traicionado. Lightfoot dijo Elena. Qu es? Qu ha pasado? Averill cogi a Raisa por los hombros y la mir a la cara. Se ha ido, Rosa Silvestre dijo. Tu madre... la reina Marianna... ha muerto.

Captulo 12 El legado Raisa se deshizo de los brazos de su padre, moviendo la cabeza. No dijo. No puede ser. Es imposible. Examin con sus ojos la cara de los dems, buscando consuelo, pero no lo encontr. La expresin de Willo deca que esta noticia no era inesperada, que confirmaba sus peores temores. Raisa casi poda asegurar que su abuela, Elena, ya estaba haciendo planes, dando vueltas en su mente, valorando lo que esto poda significar para los clanes de las Espritus, para los Demonai, concretamente. Averill pareca que deseara proteger de alguna manera a Raisa de esa noticia y de todas sus implicaciones. Era viudo y padre, en ese momento. Oh dijo Raisa, con la voz temblorosa, vivimos tiempos difciles. Elena Demonai se arrodill e inclin su cabeza gris. Larga vida para Raisa anaMarianna, de nombre Rosa Silvestre en las tierras altas, reina de los Lobo Gris de los Pramos. Amon sac su espada. Se arrodill delante de Raisa y puso la espada a sus pies. Mi espada y mi vida a vuestro servicio, Alteza. Como un bosquecillo de pinos en medio de una fuerte tormenta, todos fueron cayendo, hasta que solo Raisa se qued de pie. As es como va a ser, pens Raisa. No hay refugio para m. Voy a estar sola el resto de mi vida. Se qued de pie, con los puos cerrados, la cabeza inclinada, dejando que un sollozo estremecedor le recorriera el cuerpo mientras sus sueos de reconciliacin con su madre se convertan en polvo. Flor de Luna se acerc por detrs de ella con una silla acolchada. Mano Brillante le trajo una piel, y Raisa se envolvi en ella, deseando ponrsela por encima de la cabeza y esconderse. Deseando estar a solas con su dolor. Las reinas sucesoras tradicionalmente se retiraban al templo durante tres das de luto antes de asumir sus funciones.

Pero no. Esto no era posible, ahora no. Aunque sus entraas estuvieran destrozadas como trozos de cristales rotos. Hizo un gesto a los que estaban arrodillados. Por favor dijo. Levantaos. O sentaos. Poneos cmodos. Se sec las lgrimas con el dorso de las manos. Decidme que ha pasado. Explicdmelo todo. Rosa Silvestre... dijo Averill. Hizo una pausa y trag saliva, mirando a su alrededor. No es necesario que hagamos esto ahora... en pblico. Tu madre... Mi madre est muerta, y yo me siento colgando de un hilo. Necesito que me lo cuentes todo, lo que sabes y lo que sospechas. Despus decidiremos qu tenemos que hacer y si podemos permitirnos tiempo para el luto. Su padre parpade. Volvi a mirarla. Luego inclin la cabeza en seal de asentimiento. Los aprendices trajeron cojines para sentarse, y Raisa se las arregl para que no quedara nadie de rodillas. Amon estaba sentado a su derecha, Willo a su izquierda. Averill y Elena estaban sentados con las piernas cruzadas delante de ella. Willo le dijo algo a Mano Brillante, y acto seguido le trajo una taza de t humeante a Raisa. Tom un sorbo, intentando ignorar las seales inversas que sus nervios le enviaban al cerebro a la vez que notaba que la fuerza recorra su cuerpo. Willo puso la mano sobre el hombro de Raisa, y el tacto de la sanadora la calm y le aclar la cabeza. Raisa cerr los ojos, deseando sumirse en un sueo profundo y olvidarlo todo. Haba un pensamiento siempre presente en su mente: Todo esto es culpa ma. Qu pas? pregunt Raisa, abriendo los ojos. Y cundo? Se cay de la Torre de la Reina hace cuatro das dijo Averill, sin quitar la vista de sus manos. Al anochecer. Se cay de su balcn, aterriz en el patio y muri al instante. Raisa reflexion. Eso debi de ser la noche que se le aparecieron los lobos. La noche en que ocho guardias renegados hicieron todo lo posible para matarla. La noche del da en que muri Edon Byrne. Eran demasiadas coincidencias.

Esos hechos estaban relacionados. Tenan que estarlo. Record las palabras de Althea: Los Bayar han bloqueado los odos de la reina Marianna para que no pueda escuchar nuestras advertencias. Y ahora ella lo pagar. Willo acarici el pelo de Raisa, e hizo un gesto para que le trajeran ms t. Estabais los dos en la ciudad en ese momento? pregunt Willo, mirando a Amon y a Averill. Averill asinti. El cabo Byrne acababa de llegar de la Muralla Occidental con las noticias de que Rosa Silvestre haba desaparecido de Vado de Oden. Saba que estabas en el norte, con... con mi padre, intentando llegar a casa dijo Amon, mirando a Raisa. Saba que estabas en peligro, pero con vida. De modo que lord Demonai y yo nos reunimos con Nightwalker para elaborar una estrategia. Para discutir la posibilidad de mandar a un guardia a buscarte. Nightwalker tambin estaba? pregunt Raisa, mirando a su padre y a Amon. Saba que Nightwalker raras veces bajaba al Valle si lo poda evitar. Averill asinti. Ha ido viniendo, de vez en cuando, durante dos meses. Le ped que viniera y me asistiera con un grupo de guerreros Demonai. Vacil, como si no quisiera aadir preocupaciones al desastre actual. Las tensiones han ido en aumento con el Consejo de Magos, y necesitaba una guardia en la que poder confiar. Las implicaciones de todo esto cayeron como una capa gruesa y hmeda sobre el sufrimiento de Raisa. El consorte de la reina y el Consejo de Magos haban chocado desde que ella era capaz de recordar, pero el ex guerrero Demonai Averill Lightfoot nunca antes haba sentido la necesidad de tener una guardia tan cuidadosamente seleccionada. Decidimos que Nightwalker fuera al Campamento de los Pinos de Marisa para ver si haba noticias tuyas. Ya se haba ido cuando... cuando se produjo la muerte de Marianna. Alguien vio lo que pas? pregunt Elena. Averill neg con la cabeza.

La reina estaba descansando en su habitacin dijo. Cuando Magret entr para despertarla para la cena, la cama estaba vaca, y las puertas del balcn estaban abiertas. Magret mir abajo y vio... vio a Marianna tendida en el suelo. Raisa se esforz para quitarse esa imagen de la mente. Magret? Mir a Averill y a Amon. Magret Gray asista a la reina? Averill asinti. Marianna lo haba pedido expresamente en las ltimas semanas. Pareca encontrarse ms a gusto con Magret que con nadie ms. A Raisa le vino de nuevo aquel sueo a la cabeza, el sueo en el que la reina Marianna estaba en su balcn. Oy un ruido, se dio la vuelta... Magret estuvo todo el tiempo en la habitacin? susurr Raisa. Averill neg con la cabeza. Divida su tiempo entre la princesa Mellony y la reina Marianna. Como Marianna dorma, estaba asistiendo a la princesa. Y los guardias de la reina? Dnde estaban? pregunt Elena. Estuvieron fuera todo el rato, delante de la puerta dijo Averill. Hizo una pausa, mirando a Amon. Por lo menos, esto es lo que dicen. Quin estaba de guardia? pregunt Raisa. Son... son de confianza? Amon se aclar la garganta y dijo sus nombres, media docena de guardias, de los cuales Raisa no conoca a ninguno. Yo conozco a tres dijo Amon, como si le leyera el pensamiento. Y los que conozco son buenos soldados. Y leales. Leales o no, qu dificultades tendra un mago para esquivarlos? dijo Elena. Deberas preguntar dnde estaban los Bayar en ese momento. La mano de Willo apret en ese momento con ms fuerza el hombro de Raisa. Elena dijo. No hace falta que... De acuerdo, entonces, dnde estaban? pregunt

Raisa, abrigndose ms con las pieles. Alguien lo sabe? Han regresado ya Micah y Fiona de los llanos? Averill asinti con la cabeza. Regresaron por lo menos hace una semana, aunque se quedaron en el recinto Bayar de Dama Gris hasta estos ltimos das. Lord Bayar ha asistido con frecuencia a reuniones de la Casa del Consejo. All es donde estaba la noche en que la reina Marianna muri, si es que ests dispuesta a creer en su palabra, claro. No haba nadie ms como testigo, excepto los dems miembros del consejo. Y nadie, nadie vio el cuerpo de la reina en el patio hasta que Magret dispar la alarma? pregunt Raisa. Averill movi la cabeza. El balcn da a los jardines privados de la reina dijo. A Marianna no le gustaban mucho los jardines, de modo que nunca pasaba all mucho tiempo. Solo sus jardineros tenan un motivo para entrar. Raisa tembl. Cunto tiempo habra estado all tendida su madre, impotente y sola, antes de morir? Debera haber estado all, pens tristemente. No debera haber estado sola en esta situacin. Magret Gray fue la primera persona que vio a la reina? pregunt Raisa. Averill asinti. Has hablado con la doncella Gray? pregunt Elena . Qu dice, ella? Es por este motivo que he tardado tanto en traer las noticias dijo Averill. Habra venido antes, pero no supe que Rosa Silvestre estaba en los Pinos de Marisa hasta ayer. Quera... reunir toda la informacin posible antes de venir aqu. Antes de que las pruebas pudieran ser destruidas u ocultadas, tenan que encontrar algn indicio de lo que haba pasado. Espero que vayas con cuidado, Lightfoot dijo Elena. Si se tratara de un asesinato, los autores no dudaran en asesinar tambin a un consorte problemtico. No te preocupes por m dijo Averill, con una dbil sonrisa. Y qu te dijo? pregunt Elena. Vio algn indicio

de que pudiera ser algo ms que una simple cada del balcn? Averill neg con la cabeza. Nada evidente. Aparentemente, Marianna muri a causa de la cada, no por otra cosa. El toque de un mago habra dejado algn rastro? El trauma de la cada habra podido tapar cualquier signo sutil de juego sucio. Un mago podra haber nublado la mente de Marianna y hacerle creer que poda volar. O inculcarle la idea del suicidio. Sin embargo prosigui Averill, la reina tena esto en la mano. Se sac una pequea bolsa del bolsillo y vaci el contenido en su mano. Era una cadena de oro gruesa, con los eslabones retorcidos y los extremos rotos. Era una pieza muy refinada, obra de los clanes, sin duda alguna. Era el tipo de cadena que normalmente se utilizaba para los amuletos o talismanes. La encontr Magret dijo Averill, cuando estaba preparando el cuerpo de Marianna. Elena la examin con el rostro ceudo y severo. Toc la cadena con el dedo ndice. Bien. Parece que los asesinos de la reina dejaron pistas. No sabemos si fue un asesinato, Elena dijo Willo. No podemos estar seguros. Se volvi hacia Averill. Habis encontrado algo ms? pregunt. Algo que pudiera ayudarnos? Averill neg con la cabeza. Pensemos un poco dijo Raisa, con la voz baja y grave . Y si alguien empuj a mi madre por el balcn? Y si resulta que se cogi a la cadena que llevaba el asesino alrededor del cuello para intentar salvarse? Y al caer, la cadena se rompi? Esto parece plausible dijo Averill. Debo admitir que es lo que yo tambin pens. Pero no es suficiente que parezca plausible dijo Willo . No tenemos ninguna prueba de que... Fueron los Bayar y sus aliados dijo Elena. T sabes que fueron ellos. Quin ms podra beneficiarse de la muerte de la reina? Nightwalker est listo para empezar una guerra, y

no le culpo. Los Demonai no continuarn mantenindose al margen mientras ven que violan el Neming sin tomar represalias. Raisa contuvo la voz que tena dentro de su cabeza, la voz Demonai que deca, S! Entrar en guerra contra los asesinos de mi madre. Derramar su sangre como ellos hicieron derramar la suya. Necesitas ms pruebas si quieres iniciar una guerra en los Pramos dijo Willo, con voz cansina. Los Bayar son culpables de muchas cosas, pero no sabemos si tienen algo que ver con esto. Yo mantendr el mandato de la ley, aunque sea un inconveniente. Es el mandato de la ley lo que nos ha llevado hasta aqu dijo Elena, tocndose las trenzas. Parece que los que siguen la ley se convierten en vctimas. Y los que no siguen la ley se convierten en tiranos dijo Raisa. Nadie tiene ms motivo para exigir venganza que yo. Pero es responsabilidad de la Guardia de la Reina entregar al asesino de mi madre a la justicia. Si es que hay un asesino. Dnde estaba la guardia cuando la reina Marianna fue asesinada? pregunt Elena. El capitn Byrne se estaba muriendo en el Paso de los Pinos de Marisa, y el cabo Byrne se encontraba con Rosa Silvestre. Quin se encargaba de la seguridad de la reina? Se produjo un largo silencio. Amon enderez la espalda, fij sus ojos grises en Elena. Raisa saba que estaba furioso, y los dems presentes sin duda le conocan tan bien como ella. Esta es la gente con la que tendr que tratar si quiero triunfar como reina, pens Raisa. Elena Cennestre dijo. Ya es suficiente. Quiero recordarte que diez miembros de mi guardia dieron sus vidas en el Paso de los Pinos de Marisa por m. Por lo menos la ira y la frustracin le permitan distraerse del sufrimiento que amenazaba con abrumarla. Perdname, nieta dijo Elena. Pido perdn por mis bruscas palabras. No tena intencin de faltar al respeto a la guardia ni a ti ni al cabo Byrne. Mir a Amon, que asinti ligeramente con la cabeza. Sigo creyendo que los Demonai pueden contribuir ms. Necesitas ms proteccin en estos

momentos de la que tu guardia te puede ofrecer. Nos gustara ayudar. Lo tendr presente, abuela dijo Raisa. Alguien ha registrado las habitaciones de la reina? pregunt Elena, mirando a Amon y a Averill. Si la cadena rota llevaba un amuleto, tal vez se cay al suelo. Uno de los guardias registr la alcoba de la reina y los alrededores del jardn dijo Amon, humedecindose los labios y mirando a Raisa. Aunque es posible que algo le pasara por alto. Volveremos a registrar a fondo la alcoba y el jardn dijo Averill. Volver a la ciudad esta noche y reclutar al resto de los Demonai. Dnde... dnde est mi madre, ahora? pregunt Raisa, con la esperanza de que no estuviera en un lugar fro. Marianna siempre haba odiado el fro. Est de cuerpo presente en la catedral dijo Averill. Bajo el cuidado del orador Jemson. Cuando los oradores pronostiquen su lugar de descanso final en las Espritus, organizaremos el funeral. Y Mellony? pregunt Raisa, que de pronto sinti una gran urgencia para ver a su hermana. Dnde est? Y ... cmo est, lo sabis? Averill neg con la cabeza. Se encuentra cerca del castillo de la Marca de los Pramos, por seguridad. Es una persona frgil, ya lo sabes, y est muy consternada por lo de vuestra madre. Estaban tan unidas... Guard silencio, y Raisa supo de inmediato que su padre deseaba no haber dicho eso. Se daba cuenta de lo que ello implicaba, sin duda: Marianna y Mellony estaban unidas, mientras que Raisa y su madre no. No pude hablar con Mellony a solas continu Averill , aunque lo intent. Est rodeada de un ejrcito de guardias y de damas de compaa, y los Bayar no la dejan ni a sol ni a sombra. Los Bayar? Qu Bayar? pregunt Elena. Todos. Gavan Bayar, Micah, Fiona y lady Bayar dijo Averill. Hizo una pausa. Como consorte, no tengo autoridad

para sacarlos de all. Son como perros cazadores alrededor de una bonita presa. Espero el anuncio del compromiso matrimonial de Mellony con Micah en cualquier momento, aunque supongo que esperarn a celebrar la boda despus de la coronacin de Mellony. Para estar seguros. A Raisa por poco se le cae la taza del t. Se inclin hacia adelante. Qu? A qu te refieres? Averill mir a Willo y a Elena con una expresin casi acusadora. No lo sabe? Rosa Silvestre acaba de levantarse de la cama despus de sufrir mucho durante tres das dijo Willo. Pareca prudente dejar que recuperara un poco ms las fuerzas antes de decrselo. Elena asinti con la cabeza. No hemos considerado oportuno hablar de ello. Como no sabamos nada, creyendo que Marianna estaba viva y sana... nos ha parecido prematuro. Decdmelo dijo Raisa, con los labios apretados, consciente de que los problemas empeoraran an ms. La reina tena buenas intenciones dijo Averill. A pesar de vuestras diferencias, ella quera proteger tu derecho al trono. Esto tiene que quedarte claro, Rosa Silvestre. Alguien me va a decir, por favor, lo que ha pasado con la sucesin? dijo Raisa, sujetndose a los brazos de la silla para evitar dar un salto y ponerse de pie. La reina Marianna se encontraba bajo una enorme presin del Consejo de Magos y de su propio Consejo de Nobles dijo Averill. T habas desaparecido, y no quera hablar de tu carta por miedo a ponerte en peligro. Raisa levant la vista y se encontr con los ojos de Amon, en los cuales vio la pregunta, Qu carta? Acto seguido dirigi de nuevo su mirada hacia Averill. Pero en estos ltimos meses, Marianna sac coraje de alguna parte dijo Averill. Tal vez en el fondo de su corazn saba que la estaban engaando, que estaba siendo hechizada por el Gran Mago. Despidi al orador Redfern y trajo al orador Jemson a la catedral. Ha sido una gran fuente

de fortaleza para ella, pero tambin una fuente de presiones. Como ya sabes, l est entregado a la Antigua Fe, a las restricciones impuestas despus del Quebrantamiento y a la integridad de la dinasta Lobo Gris. Averill la amaba, pens Raisa. Siempre la ha amado. A pesar de todo lo que ha pasado y que tanto los ha dividido. Es una lstima que su amor no haya sido nunca correspondido. Cuntos remordimientos. Cuntas oportunidades perdidas. Lord Bayar previno a la reina continu Averill, dicindole que si algo le ocurriera habra un vaco de poder, que poda iniciarse una guerra civil, que podamos ser invadidos por los sureos. La mayora de miembros del Consejo de la Reina apoyaban a Bayar. Mano Brillante se acerc con la tetera, y Raisa rehus el ofrecimiento con un gesto impaciente. Y? Hace dos semanas Marianna anunci un cambio en la sucesin dijo Averill muy afectado. Te mantena a ti como princesa heredera, pero aadi una clusula que permita que Mellony fuera coronada como reina si Marianna mora y t no habas vuelto. Raisa se qued mirando fijamente a su padre mientras las implicaciones iban penetrando. Su intencin era la de proteger tu derecho y a la vez hacer frente a las preocupaciones sobre un posible vaco de poder dijo Averill en voz baja. Creo que ella saba que t eras la ms adecuada para sucederla. Intentaba satisfacer a los clanes de las Espritus, al Consejo de Magos, a los oradores y al Consejo de Nobles. Por la sangre del demonio susurr Raisa. Intentaba complacer a todo el mundo, y tal vez firm su propia sentencia de muerte. Presion sus dedos contra las sienes. La cabeza le retumbaba, como si los pensamientos y las revelaciones estuvieran dando golpes dentro de su cabeza. He aqu una teora dijo Raisa. Micah y Fiona regresaron a casa y le dijeron a su padre que yo me haba ido de Vado de Oden y que tal vez estaba de vuelta a casa. Esto oblig a Bayar a mover ficha. No poda arriesgarse a que yo

llegara y arruinara sus planes. De modo que asesin a la reina, mi madre, y a m me tendi una trampa. Si me hubiera quedado en el sur, Mellony habra sido coronada y se habra casado con Micah. Incluso si ms adelante yo me presentaba, disponan de tiempo suficiente para que resultara imposible echarlos. Si yo me hubiera mostrado lo bastante tenaz como para quedarme y luchar, habran encontrado la manera para deshacerse de m. Pero, naturalmente, la mejor apuesta era la de asegurarse de que yo no volviera nunca. No tenemos ninguna prueba de esto, Rosa Silvestre dijo Willo con voz suave. Raisa sacudi la cabeza. Creme. Si yo estuviera muerta y no hubiera alternativa, los clanes tendran que aceptar a Mellony. De modo que el Consejo de Magos probablemente supuso que era una buena solucin. Alteza, nosotros nunca... empez Elena. Qu alternativa tenis? la interrumpi Raisa. A quin ms encontrarais? A mi prima, Missy Hakkam? Se estremeci. Mellony sera la nica heredera superviviente de la dinasta Lobo Gris. Sus enemigos haban sido ms listos que ellos. Y ellos haban subestimado la crueldad de sus enemigos. Si no hubiera sido por Edon Byrne y Hanson Alister, ya habran ganado. Ellos, ellos, ellos, pens Raisa. Debo ir con cuidado. Tal como dice Willo, no tenemos pruebas de que fueran los Bayar. Todava no. Y si fueron los Bayar, qu Bayar? Micah estaba implicado? Pero quin ms poda ser? Quin ms tena inters en ver a Mellony en el trono? O exista alguna otra motivacin que ignoraba? Tena enemigos, ella? Gerard Montaigne, por ejemplo. Se beneficiara de un vaco de poder en los Pramos. En medio de un tenso silencio, Raisa dijo: Qu dice la gente, en palacio y en la calle? La gente cotillea repuso Averill. Hizo una pausa, buscando en la expresin de Raisa permiso para continuar. Corre el rumor entre las personas ms cercanas a la familia,

Alteza, de que la reina se quit la vida aadi. Se dice que beba demasiado. Y este rumor es general y persistente. Me pregunto cmo empez todo esto, pens Raisa con amargura. Escucha y aprende. Muestra el mnimo indicio de debilidad y tus enemigos se arrojarn sobre ti. Y fuera del crculo ms cercano? pregunt Raisa. La gente est preocupada dijo Averill. Saben que has desaparecido, y se preguntan qu pasar ahora. No saben nada de Mellony, mientras que t cuentas con un apoyo considerable de las clases trabajadoras. Debido al Ministerio Rosa Silvestre. Un pensamiento inquietante cruz por la mente de Raisa. Quin ms sabe que estoy viva? pregunt, mirando a todos los presentes. Enviasteis un mensaje a mi padre. Fue notificada la guardia, o el Consejo de Nobles, o... Yo no he hablado con nadie de la capital acerca del ataque dijo Averill. De modo que quien fuera que estuviera detrs, probablemente se est preguntando qu pas. Y debe de tener miedo de que de pronto aparezcas. La gente del campamento habla dijo Willo, a pesar de que te traje corriendo a la Casa de la Matriarca nada ms reconocerte. Claro que llegaste casi a medioda, y los Demonai casi disparan contra Caza Solo cuando te trajo. Se pas una mano cansada por la frente. Corren rumores, pero solo mis aprendices saben quin eres en realidad. Bueno dijo Raisa, espero que esto no salga del campamento hasta que... Huesos! Golpe su puo contra la palma de la otra mano cuando de pronto le vino una idea a la cabeza. Esto no funcionar si alguno de los que intent matarme ha regresado a la Marca de los Pramos y ha dicho que haba conseguido escaparme. Si alguno lo hizo, estarn a la expectativa de que yo regrese a la ciudad. Esperemos que Caza Solo se haya recuperado lo suficiente para responder a nuestras preguntas dentro de uno o dos das dijo Willo. Han. El cansancio y la desesperacin se apoderaron de Raisa, que se ech hacia atrs y cerr los ojos. Debis descansar, Alteza dijo Willo.Todos estos problemas maana seguirn existiendo.

Raisa asinti. Ojal Willo se equivocara. Todo cuanto deseaba era irse a dormir y despertar en un mundo en el cual todava estuviera su madre. Un mundo donde se sintiese segura y protegida aunque solo fuera por un tiempo.

Captulo 13 Confesiones dolorosas Todos se distribuyeron en diferentes cabaas para pasar la noche. Willo durmi en un catre en la habitacin de Han, por si acaso necesitaba algo. Amon hubiera dormido en el suelo enfrente de la puerta de la sala comn donde Raisa descansaba, pero Willo dijo a sus aprendices que le prepararan un catre. Aunque estaba agotada, Raisa no consegua encontrarse cmoda. Le dola la espalda, a pesar del t de corteza de sauce que se haba tomado para el dolor. Cada vez que cerraba los ojos, le venan a la mente escenas del pasado, acciones que deseara poder repetir con la sabidura de ahora. Estaba tumbada boca abajo, las lgrimas mojaban su almohada y senta un enorme dolor en sus entraas. Oa a Amon movindose en su catre junto a la puerta. La culpa y el dolor espesaban el aire, la asfixiaban, le dificultaban la respiracin. No. No poda, no quera permitir que Amon se atormentara. Se sent, apoy la espalda contra la pared, vigilando de no presionar la herida. Amon? susurr. Ests despierto? Su respuesta lleg a travs de la oscuridad. S. Necesitas algo? Puedes venir a sentarte conmigo? Por favor? Oy el crujido del catre cuando Amon se incorpor. Se acerc sin hacer ruido y se sent en el catre que haba al lado de Raisa. Te encuentras bien? Quieres que llame a Willo? Raisa neg con la cabeza. Ninguno de los dos puede dormir, estamos sufriendo mucho, y necesito hablar contigo. Ests segura de que ya te encuentras bien? pregunt Amon. Willo dijo que tenas que descansar. Creo que hablar un poco me ir mejor que descansar. Raisa dio unos golpecitos en la cama, a su lado. Ven aqu. Apyate contra la pared. Amon se desliz hacia el cabezal de la cama e intent

ponerse cmodo en ese estrecho espacio. Ella le cogi la mano y la sostuvo entre las suyas. Para ya le dijo Raisa. Deja de echarte la culpa. Amon permaneci largo rato en silencio, quieto como una estatua a la luz que entraba por la ventana. Qu te hace pensar que me estoy culpando? Segua siendo un terrible mentiroso. Porque te conozco. Si alguien tiene que culparse de todo esto, soy yo. Amon se pas la mano que le quedaba libre por el pelo. Por qu tendras que culparte? Nada de esto es culpa tuya. Qu no es culpa ma? A ver, por dnde empiezo? Raisa se mordi el labio inferior. Si no me hubiera marchado de los Pramos, nada de esto hubiera pasado. Mi madre todava estara viva, y tu padre y todos los guardias que murieron defendindome, tambin. Se estremeci. Si me hubiera quedado en casa, tal vez podramos haber arreglado nuestras diferencias. Amon reflexion sobre eso. Raisa apreci el hecho de que no le respondiera con una negacin inmediata. Bueno dijo Amon, no podas saber lo que pasara. T no podas saberlo dijo Raisa. Se supone que yo tengo el don de la profeca. Por qu no podra haber visto cmo acabara todo? La profeca no funciona de esta manera dijo Amon. Incluso cuando la gente ve el futuro, no lo comprende, o no se lo cree, o cierra los ojos para ignorarlo. Se quedaron sentados y en silencio unos minutos. Despus Amon dijo: Me he estado preguntando esto desde que desapareciste de Vado de Oden. Qu pas? Fue Micah? Lord Bayar envi a cuatro asesinos a Vado de Oden para matarme. Micah me ofreci una alternativa: casarme con l. De modo que acept. Haba una expresin de comprensin en los ojos grises de Amon. O sea que Micah fue el que mat a los cuatro asesinos? Raisa asinti.

Ah dijo Amon. Un misterio resuelto. No logramos comprender quin poda haberlos matado con magia. Bueno dijo Raisa, apoyndose en l, yo consegu matar a uno. Todo pareca muy lejano, en la orilla opuesta de un mar turbulento de acontecimientos. Nos dirigamos hacia el norte cuando nos encontramos con el ejrcito de Gerard Montaigne de camino a Tamron. Apareci una patrulla tamronense y logr escapar en medio de la confusin. Saba que te habas ido hacia el norte, lo presenta dijo Amon. Como te vieron durante la escaramuza, pens que probablemente habras ido a Tamron. Raisa neg con la cabeza. Decid regresar a casa porque ya estaba a mitad de camino. Tendra que haberte vigilado ms de cerca en Vado de Oden dijo Amon. Sabamos que al final te encontraras con los Bayar. Raisa neg con la cabeza. No. Basta. Esto tambin fue culpa ma. Fue la carta a mi madre lo que me delat. Se sec una lgrima que le haba resbalado por la mejilla. Qu carta? La que ha mencionado tu padre? Convenc a Hallie para que hiciera llegar esa carta a la reina Marianna a travs de mi padre dijo Raisa. Quera que supiera por qu me haba ido, y decirle que regresaba a casa. Debera haber sabido que los Bayar estaran vigilando a todas las personas de mi alrededor por si acaso intentaba ponerme en contacto con mi madre. As es como descubrieron que estaba en Vado de Oden. No fue un descubrimiento al azar. Trag saliva. Y es posible que mi carta le hiciera cambiar la sucesin de la forma que lo hizo. Bueno dijo Amon, reflexivo. Tal vez de lo contrario te habra desheredado por completo. Pero probablemente seguira viva dijo Raisa. Pero por cunto tiempo? dijo Amon. Una vez hubiera nombrado a Mellony como heredera, la habran matado igual para poner a Micah en el trono. El tiempo suficiente para poderla ver otra vez, pens Raisa.

Se quedaron un rato en silencio. Finalmente habl Raisa. Es tu turno. Yo crea que... Cuando tu padre me dijo que estabas en Tamron, y que Montaigne tena la ciudad sitiada, tuve miedo de no volver a verte ms. l le apret la mano, pero no dijo nada. Qu pas? pregunt Raisa. El capitn Byrne me dijo que habas propagado la historia de que yo estaba en la ciudad para mantener a Montaigne ocupado. Amon gru. No tenas miedo de lo que pudiera hacer el prncipe Gerard cuando descubriera que le estabas engaando? dijo Raisa. Amon se encogi de hombros, sin quitar la vista de sus manos entrelazadas. Puedes decir algo, por favor? dijo Raisa, exasperada . En qu ests pensando? Cmo lograste escapar? Amon respir profundamente. Simplemente algrate de no haber estado all, Rai dijo. Gerard es un monstruo, pero la familia real de Tamron no es mucho mejor que l. Esos Tomlin se pasan el da conspirando unos contra otros. Y cuando todo les falla, recurren al veneno. Durante el sitio, toda la ciudad se estaba muriendo de hambre, pero el rey Markus celebraba un festn cada noche en palacio. Se puso furioso cuando la reina Marianna no mand a un ejrcito para ahuyentar a Montaigne, aunque l la haba mentido. Amenaz con matar a los Lobo Gris, uno cada da, yo el ltimo, si en los Pramos no respondan. Raisa sinti que se le secaba la boca. Qu? Cmo es posible que te culpara si...? No intentes aplicar la lgica a lo que hace dijo Amon. Hizo una pausa y aadi: Wode Mara fue el primero. Raisa se puso rgida. Wode? Est... muerto? Amon asinti, haciendo girar el anillo de los lobos en su dedo. Y no me preguntes cmo muri, porque no te lo dir. Wode era un cadete pelirrojo, con una cara ancha, agradable y permanentemente quemada por el sol. Tena una

novia en los Acantilados de Caliza, y estaba ahorrando para casarse con ella. No puede ser susurr Raisa. Cre que tendra que matar a Markus yo mismo, pero Liam Tomlin se me adelant. l y su hermana lo envenenaron. Liam envenen a su padre? Raisa record a Liam y a su hermana, la princesa Marina, en el da de su onomstica. Ambos eran altos, elegantes, con el pelo rizado y la nariz grande. Y tenan aficin al veneno, por lo visto. No estoy preparada para ser reina, pens Raisa, estremecindose. No estoy preparada para enfrentarme a esta gente despiadada. No estoy preparada para jugar a este juego de alto riesgo como gobernante de los Pramos. Liam fue coronado rey, aunque no dur mucho tiempo en el trono dijo Amon. Montaigne traspuso las murallas al cabo de dos das. Y despus... hubo una matanza. Cerr los ojos. Sus pestaas eran largas y negras. Cmo conseguiste escapar? pregunt Raisa. Y dnde est el resto de Lobos Grises? Tamron es dbil, y los ardenienses lo saben dijo Amon. Estn acostumbrados a luchar por su vida. Los ardenienses estaban concentrados en dos cosas: en capturarte a ti y a los Tomlin, y en robar todo lo que pudieran. Mataron a cuantos se interpusieron en su camino. Se pas una mano por la cara, como si quisiera borrar aquel recuerdo de su memoria. De modo que matamos a un par de soldados ardenienses y les robamos el uniforme. Todos hemos estado en la academia; hablamos el idioma lo bastante bien para pasar inadvertidos. Adems, ellos estaban ocupados en otras cosas. Fuimos al noreste, hacia Swansea, porque conocamos el camino hasta Vado de Fetters y porque supusimos que Vado de Oden estara muy vigilado. Pero lo peor, lo peor de todo, es que yo saba que t te hallabas en apuros. Saba que estabas en peligro, saba que te estabas muriendo, y no poda llegar hasta ti. Trag saliva. No te imaginas... lo mal que lo pas. La voz le tembl. Raisa record la voz de Amon en su cabeza. No te mueras, Rai, no te rindas. Creo que tu padre tuvo una premonicin dijo Raisa.

Era casi como si supiera lo que se le exigira, e hizo el sacrificio. Debera haber estado yo en su lugar dijo Amon, secndose los ojos con la manga. Yo soy tu capitn. Soy el responsable de tu seguridad. Eres responsable de la dinasta Lobo Gris, recuerdas? Primero es la dinasta, no la reina. Tu padre salv la dinasta. Te necesito, Amon. Necesito un capitn. Si voy a crear un reino a partir de este lo, necesito a una persona en la que pueda confiar. Te necesito vivo, de acuerdo? Raisa volvi a apoyar la cabeza sobre el hombro de Amon. Estuvieron un buen rato sin hablar. Dnde estn los Lobos Grises? pregunt Raisa. Lo que queda de ellos, aadi en su mente. Ahora mismo estn asignados a la Guardia de la Reina en la capital dijo Amon. Esperando rdenes. Espero que nos puedan alertar de los planes que se estn tramando desde el otro lado. Si estn planeando la coronacin de Mellony dijo Raisa, a quin van a poner de capitn de la Guardia de la Reina? Mmm. Amon frunci el ceo. No haba pensado en eso. El conocimiento del vnculo se ha mantenido dentro de nuestra familia y los oradores del templo. Mellony no lo sabe, y los Bayar tampoco. Siempre ha sido un Byrne dijo Raisa. Querrn que todo parezca lo ms normal posible. Y estarn dispuestos a cualquier cosa para que nadie ponga en duda la sucesin. Amon la mir. Qu quieres decir? Estoy diciendo que no te sorprendas si te ofrecen el puesto dijo Raisa. Si esto llega tan lejos. No. Amon neg con la cabeza. Es imposible que me quieran cerca de Mellony. Elegirn a alguien ms... maleable. Ya veremos dijo Raisa. Ellos no saben que ya te han nombrado capitn. Estn acostumbrados a trabajar con tu padre. Eres joven, y no saben lo competente que puedes llegar a ser. De todos modos, yo nunca aceptara eso dijo Amon,

enderezndose un poco. Servir como capitn a tu hermana a peticin de los asesinos de mi padre... Amon. Raisa le puso la mano sobre el brazo. Se supone que t no sabes nada de eso. Cuando te lo pidan, debes estar preparado para decir que s. Qu? Amon mir a Raisa. Si dices que no, les estars diciendo todo lo que necesitan saber. Sabrn de qu parte ests. Sospecharn que estoy viva, o por lo menos que sabes ms de lo que ests diciendo. Ser tu sentencia de muerte. Es imposible que esto funcione dijo Amon con una expresin de reticencia testaruda. No te estoy diciendo que la sirvas realmente susurr Raisa. Simplemente di que s cuando te lo pregunten, de acuerdo? Practica hasta que te salga bien. Mmm. Amon hizo una pausa y aadi: Cmo lograste escapar? Despus de que mi padre muriera, quiero decir. Cuando tu padre muri, Mac Gillen me captur y me arrastr para verse conmigo a solas. Esto probablemente me salv la vida. Lo mat con el pual de tu padre, cog su caballo y sal corriendo, con la esperanza de poder llegar a los Pinos de Marisa antes de que me alcanzaran. Cuando me tocaron con la flecha, me met dentro de unas rocas. Despus me di cuenta de que la flecha estaba envenenada y supe que morira. Raisa intentaba mantener un tono de despreocupacin. El sentimiento de culpa de Amon ya era suficiente, no haca falta aadir ms. Esto es lo ltimo que recuerdo. Supongo que tendremos que preguntarle a Han Alister el resto de la historia. Por lo visto, apareci de la nada, me salv la vida con alta magia y me trajo hasta los Pinos de Marisa. Suspir. Elena y Nightwalker parece que no se creen esta historia. Amon se aclar la garganta. Cuando desapareciste de Vado de Oden, Alister y yo estuvimos hablando. No s qu pensar de l, no s qu es lo que le impulsa, y no confo demasiado en l, pero... Vacil, pero su honestidad le hizo continuar. Me dijo que regresaba a los Pramos a buscarte. l ira por el Paso de los Pinos de

Marisa, y yo tomara la ruta occidental. Eso explica por qu lleg all. No s lo que pasar cuando descubra quin soy en realidad dijo Raisa. Si es que sobrevive. Se estremeci. Amon le pas un brazo por los hombros, atrayndola hacia su clido cuerpo. Tan mal est? Raisa asinti. Tena un aspecto horrible, Amon. Willo no est segura de si... Est muy preocupada por l. Mi madre ha muerto, y no pude decirle que la amaba, que por fin la comprenda, aunque fuera poco. Si Han muere, no s lo que voy a hacer. Estaba llorando otra vez, cediendo ante el sufrimiento, el dolor y el miedo. Le ment, Amon. Da tras da. Finga ser alguien que no era. Le permit que se acercara a m, sabiendo que no tenamos futuro juntos. No tenas alternativa dijo Amon. Podra haber confiado en l dijo Raisa. Ahora lo pondr todo en duda. Creer que todo era mentira. Cmo sabes cules eran sus intenciones? inquiri Amon, directo como siempre. Tiene una reputacin en el Mercado de los Harapos, lo sabes muy bien. Raisa vacil, sin saber si seguir adelante. Es difcil de explicar... Me siento confusa. Pero cuando me cur, era como si se hubiese abierto ante m. Como si no tuviera secretos. Como si lo hubiera llegado a conocer de una manera que... Guard silencio al ver la expresin de dolor de Amon. Es un mago, Rai dijo l. Recurdalo. Raisa asinti, enderezndose y enjugndose los ojos. Lo tendr presente repuso, recordando la advertencia de Althea: No debes dejarte atrapar como lo hizo Marianna. En fin. Lo hecho, hecho est. Debera haber estado aqu, junto a mi madre, y no estaba. Debera haber muerto en el can, y no lo hice. De alguna forma, esto es un nuevo comienzo. Debemos dejar todas estas lamentaciones atrs y mirar hacia delante. No podemos gastar energa en lo que podra haber sido. Si lo hacemos, nuestros enemigos nos

comern vivos. Mir a Amon esperanzada. No podemos cambiar el pasado, pero s moldear el futuro. Se haba pasado todo ese ltimo ao anhelando a Amon Byrne, sufriendo por lo que nunca podra haber entre ellos, lamentndose. Haba planteado el tema de forma injusta para los dos. Record las palabras de Edon Byrne, pronunciadas con la autoridad de quien saba lo que significaba sacrificar el amor por el deber: Sois valiente. Encontrad la felicidad donde podis. Enamorada o no, encontraris una manera de continuar la dinasta. Ella amaba a Amon Byrne; una parte de ella lo amara toda la vida. Pero la forma en que haba enfocado el tema le haba impedido disfrutar de lo que s poda tener con l. Amon era su mejor amigo, siempre haba sido su mejor amigo. Y ahora necesitaba ms amigos que nunca. Esa noche durmieron juntos, abrazados, tal como haban hecho un centenar de veces cuando eran nios. Eran dos personas heridas, acababan de quedarse hurfanas y se necesitaban mutuamente. La barrera mgica entre capitn y reina nunca interferira en eso.

Captulo 14 Juegos de palabras Han haba dormido en la Casa de la Matriarca del Campamento de los Pinos de Marisa casi cada verano de su vida. Los sonidos y los aromas se filtraban por los poros de su piel, lo calmaban y lo hacan sentir seguro de una forma que nunca haba experimentado en casa. Ahora estaba de nuevo all, pero esta vez cada sensacin era dolorosamente ampliada. El peso de una manta sobre su cuerpo le resultaba insoportable, las voces de la habitacin retumbaban en sus odos, tena calor, tena fro, la piel le escoca y le quemaba como si un millar de insectos le picaran a la vez. Se notaba los prpados como de papel de lija, se le resecaban los ojos. Deseaba mudar de piel igual que una serpiente. Cuando le quitaron el amuleto, fue como si le arrancaran el corazn, dejndole un enorme agujero por donde la magia sala en tropel. Cada vez que alguien se le acercaba, le haca dao, le pona agua hirviendo en la boca, le tocaba la delicada piel con unas manos duras y speras. Intentaban, por turnos, hervirlo vivo y congelarlo hasta morir. l se resista. Intentaba atacarles cada vez que se le acercaban, de modo que la mayor parte del tiempo se mantenan a distancia. Cuando ya crea que se iba a ahogar con su propia saliva, le dieron la vuelta. Sufra espasmos terribles que le dejaban los msculos doloridos durante horas. Cuando abri los ojos y vio a Willo, le mir fijamente e intent hablar para suplicarle que no permitiera que le atormentaran ms de esa forma. Pero no consigui articular palabra. Finalmente, le devolvieron el amuleto. Descansaba, clido, sobre su pecho, y lo cogi con ambas manos. Era su vnculo con el mundo, mantena su destello en circulacin y evitaba que se fugara. Entonces oy una voz familiar dentro de su cabeza, inesperadamente amable y calmante. Bueno, Alister, has conseguido sobrevivir a pesar de ti mismo. Parece que existe un dios que cuida de los necios. Cuervo? No. Imposible.

Han intent recordar cmo haba llegado a los Pinos de Marisa. Qu haba pasado? Haba cogido la fiebre de Mari otra vez? Haba algunas fiebres que se repetan una y otra vez. No dejaban de molestarlo con la comida y la bebida. Y entonces abri los ojos y vio la cara de Rebecca Morley. Tena agua hasta la cintura, el pelo aplastado y una nube de vapor que se levantaba a su alrededor, como una de esas doncellas-sirenas de los cuentos, que hacen adivinanzas y si no aciertas la respuesta intentan ahogarte. Raisa le haba cogido por los tobillos, y Willo y alguien ms por los brazos, y lo metieron en una fuente termal helada. No llevaba nada de ropa, pero estaba demasiado adormilado para pensar en eso. En otra ocasin, se despert y vio a Rebecca con una cuchara, intentando introducirle papilla en la boca. La mano le temblaba y tena los ojos inundados de lgrimas. Bueno, si esto es tan importante para ti, pens Han. Abri los labios pero mantuvo los dientes cerrados por si acaso estaba ardiendo, pero al notar que estaba bien, abri la boca del todo, y ella sonri como si los dos hubieran hecho algo fabuloso. Rebecca le pas un brazo por los hombros. Willo se acerc por el otro lado y le incorporaron un poco para que pudiera beber sin ahogarse. Rebecca le puso una taza en los labios. Era t tibio, y consigui beber sin que se le derramara por las comisuras de la boca, cosa que le haba pasado constantemente esos ltimos das. Le daba vergenza que Rebecca Morley tuviera que alimentarlo como a un beb. Pero su contacto le calmaba. Le gustaba descansar en sus brazos. Haba algo que tena que recordar de Rebecca Morley. Algo que haba pasado. No estaba herida? No haba muerto? Pero ahora pareca encontrarse mejor que l, vestida con una tnica de los clanes con unos lobos grises bordados, demasiado elegante para llevarla en la habitacin de un enfermo. Estir el brazo y sec las lgrimas de Rebecca con su dedo pulgar, pero solo consigui que llorara ms. Y eso fue lo nico que record durante mucho tiempo.

La siguiente vez que se despert, not su amuleto clido y zumbando. Abri los ojos y vio a Bailarn de Fuego sentado al lado de su cama. Bailarn tena una mano sobre el amuleto de Han, traspasndole energa mientras el amuleto se la traspasaba a Han. Qu ests haciendo? susurr Han. Se qued un poco sorprendido al ver que le haban salido las palabras y que Bailarn las haba odo y comprendido. Te he estado traspasando energa estos ltimos das dijo Bailarn. Parece que utilizas la tuya tan pronto como aparece. Es una forma de ayudarte a curarte sin arriesgarme a ser envenenado. Ah. Han reflexion en eso un momento. El destello sala como un chorrito de brandi, y se senta mucho mejor que antes. Tengo que devolverla? Bailarn sonri, aunque tena una expresin de preocupacin en la mirada. Ya veremos. Tal vez yo me quedo bajo de defensas uno de estos das y t me puedas ayudar. Han se senta ms alerta, se notaba la mente ms clara, mucho ms que antes. Y estaba hambriento, aunque tena un sabor en la boca parecido al de un establo necesitado de limpieza. Sabes si... hay algo de comer por aqu? pregunt. Bailarn sonri otra vez. Por favor. Ya sabes que nunca hay nada de comer en casa de mi madre. Un joven con un amuleto de sanador apareci de la nada con un plato de estofado, una jarra y una taza. Dej la comida en un banco que haba junto a la cama y se fue, asegurndose de no acercarse demasiado a Han. Es que tengo algo contagioso? pregunt Han cuando el sanador ya se haba ido. He odo por ah que no has sido muy amable con los aprendices de Willo dijo Bailarn. Tienes suerte de que todava se atrevan a entrar. Han se sent y se apoy contra la pared. Bailarn destap la jarra y le sirvi una taza de t de las tierras altas. No te acostumbres a que te sirvan le advirti

Bailarn, alimentando de nuevo su amuleto. Esto ya casi est. Vesta el atuendo de los clanes: polainas y una tnica de piel de ciervo adornada con los caractersticos diseos de Willo, y su amuleto escondido discretamente debajo. No me digas que han dejado volver a dos magos al Campamento de los Pinos de Marisa? pregunt Han. A los Demonai les debe de haber cogido un ataque. Bailarn se puso a rer, y a Han le complaci haber dicho algo con sentido y divertido. Se notaba el cerebro como uno de esos quesos cremosos que vendan a veces en el Mercado, lleno de agujeros en lugares donde antes haba conocimientos. Han desvi la atencin al ver que alguien abra la cortina. Era Gata Tyburn. Hayden! Deberas ver los cuchillos que hay en el mercado de aqu dijo. Pero son todos un atajo de ladrones cabezacobrizas, con lo que piden por un... De pronto se qued muda al ver a Han sentado en la cama. Se dej caer de rodillas al lado de la cama, examinndole la cara con los ojos entrecerrados. Pulseras! Ests despierto? Ya no ests enfermo? Empezaba a creer que no te recuperaras nunca. Se supona que Gata y Bailarn estaban en Vado de Oden. Qu estaban haciendo all? Sobre todo Gata. Ella odiaba a los clanes, no? Qu ests haciendo aqu? pregunt. Se supone que deberas estar en la escuela. Bailarn y yo vinimos a buscarte para darte una buena paliza por haberte largado sin decirnos adnde ibas dijo Gata. Cremos que causara ms sensacin si esperbamos a que te despertaras. No bamos muy lejos detrs de ti dijo Bailarn. Pjaro finalmente me dijo dnde te habas ido, y por qu, al cabo de una semana de haberte marchado. La ira pas por su cara como la sombra de una nube sobre un campo. Mmm, pens Han. Por qu haba venido? Y despus lo record: para encontrar a Rebecca Morley. Se concentr en eso. Dnde estaba Rebecca? Cmo haba llegado hasta aqu? Qu haba pasado? Cunto

tiempo haca que estaba en la cama? Este era uno de los agujeros. Cuatro das dijo Bailarn, como si le hubiera ledo el pensamiento. Han pasado un montn de cosas. Han cambiado muchas cosas. Observ la cara de Han para evaluar lo lcido que estaba. Es por esto que quera traspasarte energa. Hay mucha presin de... bueno, de todo el mundo. Presin? Han intent coger la jarra del t, pero fall en su primer intento. Todava notaba un hormigueo por todo el cuerpo, los dedos gordos y torpes, aunque tenan el aspecto de siempre. Se concentr, hizo otro intento, cogi la jarra, la destap y se sirvi, mientras Bailarn le observaba con las manos extendidas por si acaso a Han se le resbalaba. La reina ha muerto dijo Bailarn. Tal vez asesinada. Se cay del balcn de la Torre de la Reina hace una semana. Han parpade. Pens un momento. Marianna? Se llamaba as, verdad? Mir a Bailarn para que se lo confirmara. Bailarn asinti. Bueno. Supongo que llego tarde, entonces. En estas circunstancias, tal vez se haba quedado sin trabajo. Tal vez podra regresar a Vado de Oden y continuar con sus estudios. Esta idea le anim. Entonces record a la princesa heredera. Pero hay una nueva reina, no? pregunt, frunciendo el ceo. Este es el problema dijo Bailarn. La nueva reina todava no ha sido coronada. Es probable que se produzca una lucha entre las dos princesas, Raisa y Mellony. se era el nombre. Raisa. Ella era la que haba dado dinero a la Escuela del Templo de Jemson. No saba nada de la otra. Y entonces irrumpi otro recuerdo en su mente. El capitn Byrne, con el cuerpo asaetado. El capitn Byrne tambin est muerto dijo Han. Tena alguna conexin la muerte de Byrne con la de la reina? . Lo sabas? Muri en el Paso de los Pinos de Marisa. Bailarn asinti.

Lo s. Trajeron de vuelta el cadver de Byrne, y los Demonai celebraron una ceremonia con una pira funeraria ayer por la noche. Le honoraron como a un guerrero cado. No es muy habitual honorar as a un hombre de los llanos. Ms recuerdos. Rebecca Morley luchando por su vida. La emboscada en el can. La flecha envenenada. Han cogi a Bailarn por la manga y lo escupi antes de que se le fuera de la cabeza. Byrne y Rebecca viajaban juntos, con un grupo de casacas azules. Fueron atacados. Por lo que me consta, ella es la nica superviviente. Otro recuerdo le sorprendi: una conexin profunda, un recuerdo, un vnculo que les una, alma con alma, mientras l luchaba por mantenerla viva. Y lobos, lobos grises como espectros, apareciendo y desapareciendo por entre los rboles. Pero haba sobrevivido Rebecca? Estaba casi muerta cuando llegaron. Sin embargo, le pareci recordar algo en relacin con ella... Rebecca! Dnde est? pregunt Han. De esto precisamente te quera hablar. De Rebecca Morley dijo Bailarn, mirando hacia la puerta como si temiera que le interrumpieran. Hay algo que debes saber. El miedo provoc un cosquilleo en la nuca de Han. Examin el rostro de Bailarn, buscando seales y temiendo lo peor. No est muerta. Podra jurar que vino a verme. Pareca estar bien. Incluso prob de darme algo de comer. Era posible que todos sus esfuerzos no hubieran servido de nada? Bailarn sacudi la cabeza. No temas, est bien, cada da se encuentra mejor. Tena una herida muy fea en la espalda, pero t te llevaste la peor parte del veneno, de modo que ella se est recuperando ms rpido. De hecho, vendr a hablar contigo, pero solo quera advertirte que... Alz la vista, sobresaltado, al ver que las cortinas de la entrada se abra a un lado y apareca Rebecca. Llevaba una falda de los clanes que le llegaba casi a los

tobillos, unas botas con grabados y tachuelas y una camisa holgada de lino con un bordado en el cuello y sujetada en la cintura con una faja de color morado tejida a mano. Colgado al cuello, un collar de rosas y espinas de oro, y su cabello oscuro enmarcaba sus ojos verdes como una capa suave y brillante. Fue un festn para sus ojos, incluso en su estado actual de debilidad. Han se mir a s mismo, pensando que no le vendra nada mal limpiarse un poco. Bueno, pens. Al fin y al cabo, ella es el motivo por el cual te ves y te sientes como si te hubiera atropellado un carro de estircol en Pinbury Alley. Pero el simple hecho de verla, tan viva y con tan buen aspecto, ya vala la pena. Lo repetira si fuera necesario. Han dijo, detenindose justo traspasar la puerta, dudando de si sera bienvenida. Puedo pasar? Depende dijo Han, intentando resultar ingenioso. La ltima vez que te vi, intentaste quitarme el corazn. La ltima vez que te vi, creo que me escupiste la papilla por encima respondi ella. Despus se estremeci, pensando que probablemente ella era la ltima causa de que le hubiera escupido la papilla. Intent sonrer, pero tena la cara tensa y plida, se la vea nerviosa, y evitaba mirar a Han a los ojos. Te encuentras bien para hablar un rato? Han se encogi de hombros y mir a su alrededor. Bah... Bueno, que yo sepa, no tengo planes. Le pareca que haba pasado mucho tiempo desde que ella era su tutora y l su alumno para aprender a hablar y a comportarse correctamente, pero no haba perdido la costumbre de corregirse a s mismo en presencia de Rebecca. Rebecca mir a Bailarn y a Gata. Nos podrais dejar a solas unos minutos? Gata no quera salir. Han se dio cuenta. Pero Bailarn la cogi por el codo y se la llev hacia afuera. Rebecca se sent en una silla al lado de la cama. Estaba muy plida, tena la nariz rosada y las pestaas hmedas, como si hubiera estado llorando.

Me siento... muy aliviada de ver que ests bien dijo, alisndose la falda con las manos. Le mir un instante a la cara. Te sientes mejor? dijo, apurada. Han se qued pensativo. Aunque Bailarn haba dejado de alimentar su amuleto, se senta recuperado, feliz, casi somnoliento. Su suerte finalmente haba cambiado. Rebecca estaba viva. l estaba vivo. Estaban juntos. Esto era lo nico que importaba. Estoy bien dijo, sonriendo. Aunque supongo que se me han pasado las ganas de absorber ms veneno de ese a corto plazo. Y a m dijo ella, sacudiendo la cabeza. Tuviste esa reaccin en la que parece que el agua est hirviendo? Y notabas... notabas... Notabas que te picaba todo por la noche? Ella asinti, con las mejillas coloradas, y Han entorn los ojos. Te juro que he sufrido todos los sntomas posibles. Frunci el ceo. No probaste de ahogarme una vez? Bueno, estbamos intentando sacarte el veneno, de modo que te llevamos al manantial del sanador... Su voz se apag cuando vio que Han le estaba gastando una broma. Estaba tan preocupada por ti continu. Creo que no lo habra podido soportar si t... bueno... Si t... Respir hondo, cogindose a los brazos de la silla. Quera darte las gracias por salvarme la vida. Pase lo que pase, nunca olvidar el servicio que me has prestado. Servicio? Parece diferente, pens Han. Curiosamente formal. Nerviosa e intranquila. El capitn Byrne est muerto dijo Han. Lo sabas? Me lo encontr en el Paso de los Pinos de Marisa, cubierto de flechas. Ella asinti. S, lo s. Vi... vi lo que pas. Ya hemos trasladado su cuerpo. Tal vez... te lo ha dicho Bailarn? Han asinti. Tengo su espada. O por lo menos la tena cuando llegu. Es una pieza muy trabajada. Pens que el cabo Byrne la querra.

Muy amable por tu parte dijo Rebecca. Seguro que la querr. Est aqu. El cabo Byrne. Est aqu fuera. Pidi hablar contigo cuando yo... cuando haya terminado. Quiere hacerte preguntas y... darte las gracias. Tal vez por eso est tan nerviosa, pens Han. La ltima vez que estuvieron juntos, Han haba saltado por la ventana de la habitacin de Rebecca para que Amon Byrne no le atravesara con su espada. Pareca que Rebecca tena algo importante que decirle, pero no se atreva a decirlo. Empez hacindole una pregunta. Quera preguntarte cmo fue que me salvaste la vida dijo. No recuerdo mucho, la verdad, y la gente me ha hecho un montn de preguntas. Cuando desapareciste de Vado de Oden, me dirig al Paso de los Pinos de Marisa, buscndote, preguntando por ti a lo largo del camino. Han hizo una pausa, esperando que se llenaran los agujeros. En Vado de Fetters, el chico de la posada recordaba a alguien que responda a tu descripcin, pero me dijo que te llamabas Brianna y que te haban asesinado unos vagabundos. Ah dijo Rebecca, asintiendo. Simon. Entonces no pas nada ms hasta que, en el norte de Delphi, vi a unos casacas azules asesinados en el campamento de Way Camp. No llevaban uniforme, pero llevaban el equipo de los casacas azules y documentos. Debieron de asesinarlos en medio de la tormenta de nieve. Mir a Rebecca, y ella simplemente asinti. Despus, ms adelante, encontr el cadver del capitn Byrne en el desfiladero. No entenda nada. Todos haban muerto por flechas de ballestas, no de los clanes. No consegua comprender qu pasaba, quin luchaba contra quin, ni por qu. Rebecca tir de los pliegues de la falda, alisando la tela. Han continu. Despus de atravesar el paso, o el murmullo de caballos, como si se tratara de una cacera. Entonces les vi persiguindote, disparndote, aunque en ese momento no te reconoc. Se frot la barbilla. De modo que decid seguir adelante e intentar ayudarte.

Rebecca alz la vista, con la cabeza inclinada. De veras? Si no me reconociste, qu te hizo decidir a intervenir? dijo, agitando la mano. Al fin y al cabo, hubiera podido ser una delincuente perseguida por la Guardia de la Reina. Eran seis contra uno dijo Han, pensando, esto no es tan difcil de entender. Al final ocho contra uno. Por tu tamao, supuse que eras una mujer o un nio, y t no disparabas para defenderte. Adems, no llevaban uniforme, de modo que para m eran bandidos. Incluso si hubieran llevado insignia y sus casacas azules, me hubiera parecido injusto. Yo no saba lo que estaba pasando, pero no creo que sea en inters de la reina enviar a ocho hombres para asesinar a una chica como t. Mir a Rebecca directamente. Y si la reina aprueba eso, es que algo va mal. Rebecca tena esa expresin de abofeteada que pona a veces. Han pens un momento en lo que acababa de decir. No, todo tena sentido, y no vea nada ofensivo en sus palabras. Y entonces qu pas? pregunt Rebecca. Cuando te encontr, estabas en el can y se te estaban acercando. Han tom un largo sorbo de t. Todava se notaba la boca muy seca. No fue hasta que te saqu de tu escondite que me di cuenta de que eras t. No lograba entender qu estabas haciendo all. Ech un vistazo a tu herida, y entonces me di cuenta de que la punta de la flecha llevaba veneno, y... Espera un momento dijo Rebecca, levantando la mano. Qu pas con los hombres que me tendieron la emboscada? Han vacil, preguntndose qu pensara de l, y despus se encogi de hombros. Los mat. Rebecca le mir como esperando a que acabara la explicacin. A todos? No se escap ninguno? l asinti, empezando a preguntarse por qu quera saber tantos detalles. Estaba sedienta de sangre, de

venganza, o es que tena miedo de que regresaran? Mataste a ocho hombres t solo? Bueno dijo Han, con paciencia, les cog por sorpresa. Utilizaste la magia? Han neg con la cabeza. No haba motivo para hacerlo. Con mi arco fue suficiente. Al ver que ella no deca nada, aadi: Uno de mis maestros dice que lo ms importante que un mago debe aprender es cundo no utilizar el destello. De lo contrario, te faltar cuando ms lo necesites. Debes conservarlo, ahorrarlo, y cuando lo necesitas, utilizarlo solo si es imprescindible. Se call, consciente de que estaba dando demasiada informacin. Y qu inters poda tener para ella lo que Cuervo le deca? Entonces, qu pas despus de haberlos matado? pregunt Rebecca. Por lo visto, se haba quedado pensando, sorprendida en el hecho de que Han hubiera matado a ocho hombres con un arco. Saba que mi nica alternativa para poderte salvar era llegar al Campamento de los Pinos de Marisa y esperar a que Willo estuviera aqu. Exacto. Conocas los Pinos de Marisa dijo Rebecca, con la frente fruncida. Willo dijo que pasabas aqu todos los veranos, verdad? Han asinti, cansado. Estaba muy contento de tener a Rebecca all estaba desesperado por mantenerse despierto y disfrutar de ese momento, pero toda esa charla le estaba cansando mucho. Pero fuiste t quien me salv la vida dijo Rebecca. Usando alta magia. Eso es lo que dijo Willo. Bueno, me di cuenta de que si no haca nada, moriras antes de llegar aqu. Hizo una mueca. De modo que hice muy bien en no gastar mi destello para deshacerme de esos bandidos, porque de lo contrario estaramos los dos muertos. An as, has estado a punto de morir dijo Rebecca, cogindole las manos. Lo siento mucho. Por todo. Su expresin deca que lo senta por cosas que l an ni siquiera saba.

Era como si estuviera preocupada de que pudiera pensar mal de ella. Crea que a l le molestaba el hecho de que casi haba muerto por salvarle la vida? Ha valido la pena, pens Han. Le cogi las manos, la atrajo hacia l y la bes, con un beso largo y lento, saborendolo, a pesar de sus nervios desquiciados. Ella fue la que se separ, se ech atrs, con la cara plida, sus grandes ojos verdes angustiados. Tal vez fueran los efectos secundarios del veneno, pero Han se encontr diciendo algo que nunca antes haba dicho a ninguna chica. Te quiero, Rebecca. Y yo no lo siento. Volvera a hacerlo otra vez, an sabiendo el precio que podra pagar. No podra soportar perderte. La reaccin de Rebecca fue peculiar, por decirlo de alguna forma. Se ech atrs, casi como si tuviera pnico. Ella era la que saba tanto de hablar, y en cambio ahora tartamudeaba y tropezaba con la lengua como si la tuviera enredada. Creo que se supone que debes decir que me quieres tambin dijo Han, finalmente. Solo para que lo sepas la prxima vez. Yo... dijo Rebecca, con las mejillas coloradas de vergenza. Te quiero dijo rpidamente, pero ya era demasiado tarde. Despus de un silencio incmodo, Han se aclar la garganta. Bueno, Rebecca dijo. Cul es tu historia? Por qu desapareciste de Vado de Oden? Quines eran esos jinetes y por qu te perseguan? Era porque viste cmo mataban al capitn Byrne y no queran que te fueras de la lengua? Rebecca respir hondo, como si se estuviera preparando. Micah Bayar me secuestr en Vado de Oden dijo. Me dijo que me matara si no le obedeca. Bayar murmur Han. Eso confirmaba lo que haba sospechado desde el principio. Lo saba. Tuvo algo que ver con el hecho de que t y yo hubiramos estado saliendo juntos? Rebecca neg con la cabeza, sorprendida.

No. Es... se trata de una larga historia, pero es algo entre Micah y yo. No tiene nada que ver contigo. Algo entre t y Bayar? Rebecca asinti. A Han no le gust mucho eso. Entonces, quines eran los jinetes que iban tras de ti? Eran miembros renegados de la Guardia de la Reina dijo Rebecca. A uno de ellos, por lo menos, le conocas. El sargento Gillen... Han frunci el ceo, desconcertado. No recuerdo haber visto a Gillen... Lo mat yo misma dijo ella. La primera vez que logr escapar de ellos. Bien. Tal como dijeron los hombres del can. Saba que ella tena un carcter duro, lo saba desde que haba rescatado a los harapientos de la Crcel Militar de Puente del Sur. Era a m a quien perseguan continu Rebecca. Mataron al capitn Byrne y a todos los dems para capturarme a m. Pero por qu te perseguan? pregunt Han. Se complicaron mucho la vida, no? Es decir, que el botn tampoco poda ser tan grande. Ni siquiera robaron nada a los soldados que mataron, por lo que pude ver. Mi autntico nombre no es Rebecca Morley dijo, levantando la barbilla y mirndole directamente a los ojos, casi con una actitud desafiante. La primera vez que utilic ese nombre fue el da en que nos conocimos, en el Templo de Puente del Sur. Fui all a ver al orador Jemson para hablar de la provisin de fondos para su ministerio. Amon, el cabo Byrne, me sugiri que si tena que pasar por el Mercado de los Harapos y por Puente del Sur, era mejor que ocultara mi identidad. Han no comprenda nada. Ibas a dar dinero a la Escuela del Templo? Desde cundo una tutora hace este tipo de donaciones? Te ment cuando te dije que era tutora dijo Rebecca. O sea que nunca has trabajado para los Bayar? Rebecca neg con la cabeza. Mi familia es bastante rica, aunque yo todava no tengo

un acceso fcil al dinero. Hizo una pausa. O no tena, por lo menos aadi, casi hablando consigo misma. As que era algo ms que una sirvienta de la clase alta. Era una autntica dama rica pasendose por el Mercado de los Harapos? Era esto lo que le estaba diciendo? Han sinti que se le haca un nudo en el estmago. Saba algo de las damas ricas y de lo que esperaban de l. Cuando me sacaste del templo, no quera que supieras quin era realmente prosigui Rebecca. De modo que segu con el engao. No te conoca, pero haba odo decir que eras un ladrn y un asesino desalmado. Hizo una pausa, y Han se pregunt si Rebecca estaba pensando en los ocho casacas azules que acababa de matar. Nunca he tenido la oportunidad de decirte la verdad, ni cuando entr en la Crcel Militar de Puente del Sur para liberar a los harapientos. No quera que nadie supiera nada de m. De todos modos, tampoco me imagin que volveramos a vernos. Rebecca mir sus manos. Era una conversacin extraa. La emocin crepitaba en el aire, mucho ms de lo que pareca necesario. Rebecca estaba prcticamente de rodillas pidiendo perdn a un antiguo ladrn callejero por el hecho de ser un poco o muy rica. Bueno dijo Han, con cautela. Supongo que saba, en el fondo, que eras de sangre azul. Para m, casi todo el mundo lo es. Ahora que Rebecca haba empezado su historia, estaba decidida a acabarla. Cuando fui a Vado de Oden, estaba huyendo de un matrimonio forzado, y no quera que mi madre me encontrara. Rebecca Morley me haba sido til una vez, de modo que decid utilizar de nuevo ese nombre. Han sinti un hormigueo en el cuello y los hombros. Esta historia le resultaba familiar. Dnde la haba odo antes, la historia de una chica de sangre azul que haba huido de un matrimonio? De quin estabas huyendo? pregunt Han, con la boca ms reseca que nunca. Por qu esos casacas azules queran matarte? Si no eres Rebecca Morley, entonces quin

eres? Rebecca se inclin hacia delante, le cogi la mano derecha con fuerza y le mir a los ojos. Me escap para no casarme con Micah Bayar dijo. Mi madre, la reina, insisti aadi, depositando una moneda en su palma. l la mir. Era una moneda con el retrato familiar de un perfil brillando a la luz de las farolas. Mir a Rebecca, mir la moneda, y todos los agujeros de su cabeza se rellenaron. Por qu no lo haba visto antes? Era como si ella creyera que si le daba veneno a pequeos bocados, sera ms fcil de tragar. Mi autntico nombre es Raisa dijo. Raisa anaMarianna, dentro de poco la reina de los Pramos.

Captulo 15 El precio del engao A Raisa le pareci que el tiempo se ralentizaba. Han mir la moneda de nuevo, y despus a Raisa. Extendi el dedo ndice y traz su perfil, y despus sacudi la cabeza. Raisa cogi las manos de Han entre las suyas, conteniendo la respiracin. No saba la reaccin que tendra ira, repugnancia, desdn, decepcin, indignacin. Haba dejado bien claro qu era lo que pensaba de las reinas y la gente de su clase. Alz la vista, sus ojos azules encontraron directamente los de ella, y all estaba la respuesta. Traicin. Sus ojos estaban llenos de traicin, ira y prdida. Lo nico que ella poda hacer era no apartar la mirada. Se lo deba. Han apart sus manos suavemente, se ech hacia atrs y cerr los ojos. No dijo, entrelazando sus dedos sobre su vientre. No es verdad. No puede ser verdad. La voz le temblaba ligeramente. Lo siento dijo Raisa. Siento mucho haberte mentido, y siento mucho habrtelo tenido que decir ahora, de esta forma. Han no abri los ojos. No quiero agobiarte ahora, cuando todava te ests recuperando dijo Raisa. No es correcto y no es justo. Pero saba que si no te lo deca, alguien lo hubiera hecho, y quera decrtelo yo misma. Han no dijo nada. Tena los ojos cerrados, las pestaas negras contra su piel plida y lisa como el mrmol de Weenhaven, solo estropeada por la cicatriz de cuchillo que tena sobre el ojo derecho. Esto no tiene por qu cambiar las cosas entre nosotros dijo Raisa. Bueno, claro que algunas cosas cambiarn, pero... Han abri los ojos. Habl con una voz fra y grave. Por qu clase de idiota me has tomado? Haba algo aterrador en su cara. Algo que deca que ahora ella era la enemiga, y que nunca ms volvera a confiar

en ella. Raisa neg con la cabeza. No te tomo por ningn idiota dijo. S que t... Te crees que no s cmo funciona el mundo? dijo. Te crees que no s cmo funcionan las cosas entre la gente como t y como yo? Te crees que no he estado nunca con una chica de sangre azul? Resopl. Las chicas como t solan venir al Mercado de los Harapos en busca de aventura. En busca de un revolcn rpido con alguien que no les complicara la vida. No es as como yo te veo dijo Raisa, picada. O tal vez es que formo parte de tu... cmo lo llamas?, tu ministerio dijo amargamente. Un poco de caridad personal. Una oportunidad para elevar las sucias e ignorantes... Fuiste t el que vino a m, si mal no recuerdo replic Raisa, incapaz de contenerse. Yo no buscaba trabajo. T me pediste que te diera clases, y yo acept. Vaya, de entre toda la gente que haba en Vado de Oden escog a una princesa dijo Han. Tengo buen ojo. De hecho, siempre detectaba cundo alguien iba con una bolsa llena, por la calle. Inconscientemente se toc las muecas, como si todava llevara puestas las pulseras. Te debes de haber divertido oyndome hablar como un enamorado cautivado. Lo que yo te diga, el pobre Alister se ha superado. No me estoy riendo de ti dijo Raisa. Cmo podra hacerlo? Yo me preocupo por ti. Yo... Tambin te preocupas por tu caballo dijo Han. Y tu caballo te proporciona un servicio til. Volvi a cerrar los ojos, como si no pudiera soportar verla ms. Raisa no lograba encontrar las palabras adecuadas, si es que haba algo adecuado para decir en esa situacin. Han Alister siempre haba encontrado la manera de hacerle perder el equilibrio. Ahora, su intenso dolor por las prdidas recientes y su culpabilidad por haberle mentido la dejaron sin habla, le ahogaron las palabras que normalmente le salan con tanta facilidad. De modo que lo que deca solo empeoraba las cosas. Comprendo que ests enfadado. S que culpas a la

Guardia de la Reina y a la reina Marianna de lo que le pas a tu familia. Tal vez a m tambin. Me gustara que existiera algn modo de hacerla volver. Pero no puedo. Hara cualquier cosa por no tenerte que confesar esto. Supongo que te sientes muy traicionado. Han abri los ojos y la mir sin mover ninguna otra parte del cuerpo. Tu madre est muerta dijo, a modo de afirmacin. S dijo Raisa. Bien dijo l, cerrando los ojos de nuevo. Se abrieron de nuevo cuando Amon Byrne habl desde la puerta de la habitacin. Vuestra... Rai... ah... sera oportuno ahora? Al tropezar con su nombre, Raisa se dio cuenta de que Amon no saba si le haba dicho a Han su verdadera identidad. Amon mir a Raisa y a Han. Haba querido entrar con ella cuando Raisa le dijo que tena intencin de contarle la verdad a Han Alister. Necesito enfrentarme a l yo sola, haba dicho. Hay cosas de las que no me puedes proteger. Ya lo sabe dijo Raisa, retorciendo las manos sobre su regazo. As que, bueno, ya est, pero... el cabo Byrne quera hablar contigo, recuerdas? le dijo a Han. Te parece bien ahora, o prefieres que venga en otro momento? Han frunci el ceo, y Raisa pens que rehusara. Despus de un largo momento, suspir y se enderez. Ahora es tan buen momento como cualquier otro dijo. Evidentemente, hablar con Amon era preferible que continuar hablando con ella. Amon se acerc y se qued de pie al lado de la cama, cambiando el peso de pierna de vez en cuando. Te encuentras mejor? pregunt. Sintate, cabo Byrne dijo Han, mirndolo con los ojos entrecerrados. Me ests poniendo nervioso, aqu, de pie, como un maldito demonio. El dolor, la traicin y la vulnerabilidad haban desaparecido. Haban sido sustituidos por su rostro ms callejero. Raisa se pregunt si estaba usando el lenguaje de seor

de la calle a propsito, para fastidiarla. Sintate aqu, Amon dijo Raisa rpidamente, levantndose de la silla y retirndose unos pasos atrs. Insisto. Amon se sent y puso las manos sobre sus rodillas. Quera darte las gracias por salvarle la vida a la princesa Raisa dijo. Para que lo sepas dijo Han, pasndose una mano por la cara, en realidad no me propuse salvar a una princesa. Ya lo s dijo Amon. Y pido disculpas por haberte mentido. Cremos que era necesario para la seguridad de Su Alteza. Bien dijo Han. Esto explica muchas cosas. Todo este tiempo he sentido lstima por ti, por haber coqueteado con tu novia. Y ahora resulta que lo que haba entre vosotros eran estrictamente negocios. Sus helados ojos azules miraron a Amon y a Raisa, y por la forma burlona en que lo dijo, Raisa se dio cuenta de que no lo crea en absoluto. Que era suficientemente listo como para ver que su relacin era mucho ms profunda que eso. S dijo Amon, tragando saliva. Estrictamente negocios. No dejaba de mirar a Han, con las cejas juntas como si estuviera desconcertado por algo. Hay algo de ti que... que me recuerda... Mir a Raisa, y luego sacudi la cabeza, dejndolo estar. Esperaba que pudieras contarme algo ms sobre la muerte de mi padre prosigui Amon. Su Alteza me ha explicado lo que ella sabe. La expresin burlona de Han desapareci, y sus facciones se suavizaron. El capitn Byrne era un hombre valiente dijo. Y justo. Mi padre tambin era soldado. No recuerdo mucho de l, pero me gustara pensar que era como tu padre. Hizo una pausa, como si reuniera sus pensamientos. No creo que pueda ser de mucha ayuda. El capitn Byrne ya estaba muerto cuando llegu all, y sus asesinos se haban ido detrs... se haban ido. Pero tengo algo para ti. Se volvi y mir a Raisa con una expresin malhumorada, como si le molestara tener que hablar con ella. Sabes lo que han hecho con mis cosas?

Estn all dijo Raisa. Se acerc a la pared del fondo, contenta de poder hacer algo. Se arrodill, busc las pertenencias de Han y se levant, con un paquete de piel de ciervo entre los brazos. Es esto lo que quieres? Han asinti. Tambin tendra que haber un anillo dijo. Dentro de mi bolsa. Han meti la mano en la bolsa y sac el anillo de los lobos. Mir a Amon. Lo cog porqu pens que alguien poda pasar por all y robarlo dijo, como si se estuviera justificando por haberlo cogido del cadver del capitn Byrne. Esperaba tener la oportunidad de podrtelo dar. Ofreci el anillo y el paquete a Amon, que lo desenvolvi cuidadosamente, y apareci la espada. Amon la levant en el aire, dndole vueltas para que la luz se reflejara en la hoja. Era la Espada de Hanalea, y era igual que el pual que Byrne le haba dado a Raisa. Amon mir a Han. Conozco esta espada dijo, con la voz presa de emocin. La reina Marianna se la regal a mi padre. Era una de sus posesiones ms preciadas. Creo... creo que debo darte las gracias de nuevo. Han hizo un gesto con la mano para indicarle que no haca falta. Bueno, ahora la puedes utilizar t. Yo nunca he sabido manejar bien una espada. Las armas ms pequeas son ms de mi estilo, de las que se pueden esconder. Se toc la manga para mostrar dnde se las esconda l, y despus dej caer las manos sobre su regazo. Qu hay de los que realizaron la matanza? dijo Amon. Sabes si...? Estn todos muertos dijo Han, cruzndose con la mirada de Amon sin ninguna expresin de disculpa. Espero que sirva de algo. Amon asinti, aliviado. S. Mantendr a la princesa Raisa a salvo un poco ms de tiempo.

Han se encogi de hombros. Lo siento por tu prdida. El mundo no puede permitirse perder a hombres como tu padre. Extendi la mano y Amon la acept. Bueno, por lo menos ellos lo llevan mejor, pens Raisa. Los tres alzaron la cabeza por el alboroto que se oa en la otra habitacin: gritos y voces de los clanes y las protestas cada vez ms firmes de Bailarn. No! No podis entrar. Rosa Silvestre est hablando con... Dos personas irrumpieron en la habitacin sin anunciarse: Elena Cennestre y Averill Demonai. Seguidas de Willo, Bailarn y Gata. Despus de una pequea inclinacin de cabeza ante Raisa, Elena y Averill se colocaron al lado de Han, observndole como si fuera un espcimen extico. l se enderez un poco y orden la ropa de cama a su alrededor. Raisa saba que Han se senta vulnerable, sacudido por su confesin y ahora rodeado por miembros de la poderosa realeza de los clanes. Raisa dese poderlos echar fuera, decirles que regresaran en una semana para dejarle un poco de tiempo para recuperarse. Pero no poda hacerlo. Los acontecimientos se les echaban encima constantemente. Willo deba de sentir lo mismo, porque se qued de pie a cierta distancia, de brazos cruzados, mirando como si quisiera expulsar a los visitantes. Y bien? dijo Elena, mirando a Bailarn de Fuego y enarcando las cejas, gesticulando hacia Han. Ha funcionado? Estar preparado para lanzar hechizos en los prximos das? Bailarn se qued inmvil unos segundos, y despus suspir como si se tratara de una pregunta que no quisiera responder delante de Han. Ha ayudado dijo finalmente. Me he pasado dos das traspasando energa al amuleto de Caza Solo. Creo que se encuentra mejor. Verdad? Mir a Han buscando su corroboracin, intentando inmiscuirlo en la conversacin. Han mir a Bailarn y a Elena, con una expresin de

perplejidad momentnea. Despus recuper su expresin vaca y alicada. Meti la mano dentro de su camisa y cogi su amuleto. Raisa no supo si lo haca para encontrar consuelo o para defenderse. Han no dijo nada. Averill puso su mano sobre el brazo de Elena y neg con la cabeza. Elena Cennestre, por favor. Se volvi hacia Han y se inclin, ponindose el puo en la frente, un saludo de los clanes. Caza Solo, bienvenido a nuestro hogar. Por favor, comparte nuestro fuego y todo lo que tenemos. Hizo una pausa. Me alegra ver que te encuentras mejor dijo. A causa de tu estado de salud, no haba tenido la oportunidad de darte las gracias por haber salvado la vida a mi hija. Te debo toda mi gratitud. Estamos ansiosos por escuchar tu historia dijo Elena . Si lo que Willo Watersong cree es cierto, parece que nuestra inversin a tu favor ha valido la pena. Ah, s? dijo Han, mirando del uno al otro. Entonces estamos en paces. Esto ha sido solo una batalla dijo Elena rpidamente . La guerra acaba de empezar. Nuestro reto inmediato es este dijo Averill. Es probable que los que intentaron asesinar a la reina Raisa lo intenten de nuevo cuando sepan que no lo consiguieron. Nos encontramos en una poca muy peligrosa, desde ahora hasta la coronacin. La coronacin? Han mir a Raisa, sin ningn rastro de emocin en su cara. Oh. Comprendo. O sea que en realidad todava no es la reina. Es la reina de los Pramos dijo Elena, mirando a Han , segn las normas del Neming. Pero si muere, la corona pasa a su hermana Mellony. Los enemigos de la reina creen que Rosa Silvestre ya est muerta. De modo que los que intentaron asesinarla probablemente intentarn coronar a Mellony. Han se sirvi ms t. Pues tal vez la reina Raisa tendra que regresar enseguida a palacio antes de que cambien las iniciales de la

plata. Estoy de acuerdo dijo Raisa. Tengo que regresar a la Marca de los Pramos antes de que sus planes vayan demasiado lejos. Averill neg con la cabeza. Para ser franco, y basndome en lo que he visto, ser difcil garantizar tu seguridad si regresas ahora al Valle. Tan mal est la situacin? Raisa mir a su padre y a Elena. No soy una cobarde dijo. Y no tengo intencin de quedarme escondida en las montaas mientras coronan a mi hermana en mi lugar. Nadie que te conozca bien te llamara cobarde dijo Averill. Pero la verdad es que tus enemigos han tenido casi un ao para aumentar su poder sin ningn estorbo. Han puesto a sus aliados y secuaces en puestos de confianza: en la guardia, en el ejrcito, en palacio. Debemos actuar con cautela. Con cautela, s dijo Raisa. Pero tengo que hacer frente a estas personas. Para empezar, fue el hecho de huir lo que ha provocado esta situacin. Averill le puso las manos en los hombros y la mir fijamente a los ojos. Rosa Silvestre, ya he perdido a Marianna. No quiero perderte a ti tambin. Y despus qu? pregunt Han, como si estuviera impaciente ante esta revelacin padre-hija. Averill se volvi hacia Han. Los oradores han elegido el lugar de descanso de la reina Marianna en las Espritus, y la montaa ser renombrada en su honor. La coronacin se llevar a cabo despus de dar sepultura a la reina. Segn las estipulaciones de la sucesin, recientemente revisadas, Mellony ser coronada si Raisa sigue desaparecida en el momento de la coronacin. Se puso en cuclillas para estar a la misma altura que Han. Como comerciante, la persuasin era su especialidad. Necesitamos que todo el mundo sepa que la verdadera heredera ha regresado a los Pramos. Debe ser vista y reconocida por la gente, por el Consejo de Nobles y el Consejo

de Magos, para que nadie pueda afirmar lo contrario. Y debemos conseguirlo sin que la asesinen. Sonri con tristeza. No ser nada fcil. Debemos trabajar unidos. La princesa Mellony se encuentra, a todos los efectos, bajo la custodia de nuestros enemigos aadi Elena. El palacio tambin est bajo su control. De modo que Rosa Silvestre lo tendr difcil para volver ahora all. Como consorte de la difunta reina y padre de las dos princesas, formo parte del Consejo de Regentes dijo Averill . Pero soy solo una voz. Lord Bayar est presionando constantemente para conseguir la coronacin de Mellony. Entonces, cul es el plan? pregunt Han. Hablaba todo el rato asegurndose de ignorar a Raisa. Es ah donde esperamos que t y Bailarn de Fuego nos podis ayudar dijo Averill. Hubo una poca en que los Demonai estaban ms familiarizados con los dones, los amuletos y las capacidades de los hechiceros. Parte de este conocimiento se ha perdido. Tal vez podamos hablar de ello estos prximos das y llegar a un plan de accin. Han dobl las rodillas bajo las sbanas y las abraz. Es tan joven, pens Raisa. Qu tiene... diecisiete? Por qu tiene que tomar este tipo de decisiones? Por qu tengo que hacerlo yo? Pens en diez meses atrs, cuando sus mayores dilemas giraban en torno a si vestirse de blanco, negro o morado el da de la fiesta de onomstica de los Bayar. Pero yo nac para esto, pens. l no dispone de nada, excepto de su propia vida. Dnde se celebrar la coronacin? pregunt Han. Tradicionalmente, se celebra en la catedral dijo Averill. Ser mejor que mantengamos en secreto que Raisa est aqu hasta ese momento. Pienso asistir al entierro y al funeral de mi madre anunci Raisa. Han la mir un instante y despus volvi a apartar la vista. Averill hizo una mueca. Rosa Silvestre, ya s que quieres mostrar tus respetos a tu madre empez. Pero es demasiado peligroso. S que

ella comprender que... Padre, no se me ha permitido lavar y vestir su cuerpo dijo Raisa amargamente. Ni velar su cuerpo en su fretro del templo. Quiero estar a su lado cuando se rena con nuestros antepasados, las reinas Lobo Gris. Ella les hablar en mi nombre y me presentar como su sucesora. Forma parte del ritual. Forma parte del proceso que me convertir en reina. A Raisa le bajaban las lgrimas por las mejillas, y se las sec con la palma de la mano. Haba mantenido las lgrimas controladas durante toda la conversacin con Han, pero ahora se senta abrumada de nuevo por el dolor y los remordimientos. Hay tantas cosas que querra decirle, que deseara habrselas dicho antes dijo Raisa. Nos separamos peleadas, y esto nunca se resolver. Cerr los puos y despus volvi a abrirlos con fuerza. T querras estar all, padre, si fueras yo. Y el Consejo de Magos no te lo impedira. No quiero entregarla a la llama eterna sin antes poderla ver. El padre y la abuela de Raisa intercambiaron miradas, perdidos por no saber cmo manejar a la poco colaboradora futura reina. Podramos decidir qu hacemos cuando sepamos qu es lo que los magos pueden hacer dijo Elena. Mir a Han. Nightwalker regresar esta tarde. Nos reuniremos despus de cenar para determinar si... Pues entonces ser mejor que nos vayamos y dejemos descansar a este mago dijo Willo, sealando a Han con la cabeza. Tal vez podis tratar este problema vosotros solos. Cundo es el entierro? pregunt Han abruptamente. La sepultura est prevista para el domingo dijo Averill. Dentro de tres das. Yo me voy a la Marca de los Pramos hoy dijo Amon . Me llevo las cenizas de mi padre a la capital para organizar su entierro. Hablar con mis cadetes para ver si tienen noticias. Si os esperis hasta maana por la tarde, tendr ms informacin. Raisa le mir, sorprendida. No saba que Amon tena planeado marcharse tan pronto.

Tambin quiero asistir al funeral del capitn Byrne dijo. Tal vez puedas ir dijo Amon. Por favor, dame tiempo hasta maana por la tarde. Qu dirs sobre la muerte de tu padre? pregunt Averill, con expresin compasiva. Byrne padre y Averill eran amigos, aunque los dos estuvieran enamorados de Marianna. Las relaciones eran complicadas en la corte, pero Averill el comerciante era todo un maestro manejando estas complicaciones. Que l y su trada fueron atacados por una banda de mercenarios sureos cuando regresaban a la capital dijo Amon. Todos murieron. Ir a la ciudad contigo dijo Averill. El Consejo de Regentes se rene maana por la maana y tengo que estar all para darte apoyo. Elena asinti. Gracias, cabo Byrne. Tened cuidado por el camino. Entonces, nos vemos maana por la tarde. Suspir. Deseara que las cosas fueran diferentes, Willo dijo en voz baja, esforzndose para que sonara lo ms posible a una disculpa. Deseara que no tuviramos que enfrentarnos a los magos en un momento en el que estamos de luto por tantas prdidas. Averill y Elena salieron juntos. Willo se volvi y mir al resto significativamente, dando golpecitos con los mocasines en el suelo. Bailarn levant la mano. Madre, djame unos minutos con Caza Solo dijo. Despus me ir. Se sent en la silla que haba al lado de la cama de Han, la que Amon haba dejado libre. Yo tambin me quedar dijo Gata, sentndose al lado de la chimenea. Raisa casi se haba olvidado de que estaba all. Han dijo Raisa en voz baja y sin alzar la mirada. Solo quiero que sepas que... Pero l neg con la cabeza, levant las manos, mostrndole las palmas, como si le indicara que saliera de la habitacin.

Raisa no quera irse. No quera dejar a Han con aquella expresin horrible, vaca y solitaria en la cara. Pero ella, de entre todos, era la que ms haba contribuido a que la tuviera. Cogi la chaqueta de la otra habitacin y sali fuera, a la luz del sol, con Amon. Haba vuelto a nevar durante la noche y tuvo que levantarse las faldas para que no rozaran con la nieve. Lo siento por Alister dijo Amon. Nunca pens que dira esto, pero es lo que siento. Hay mucha presin sobre l para trazar un plan. Y si algo va mal, ser culpa suya. Amon cogi el brazo de Raisa y le hizo dar la vuelta, ponindola de espaldas a la cabaa comn. Cuando regrese de la ciudad, me reunir con l de nuevo para ver cmo podemos trabajar juntos para mantenerte a salvo. Caminaron media docena de pasos, y Amon aadi: Sera ms fcil si no asistieras al funeral de tu madre. Lo s, pero tengo que ir dijo Raisa. Hizo una pausa. Me gustara que no tuvieras que irte a la Marca de los Pramos. Los que intentaron matarme a m tambin podran aprovechar la oportunidad para asesinarte a ti. Despus de todo lo que ha pasado, no quiero a ninguno de mis seres queridos fuera de mi vista. Amon vacil al caminar. Esto es recproco, Rai dijo. Soy responsable de tu seguridad. Pero no puedo hacer bien mi trabajo si estoy continuamente a tu lado. Mir a lo lejos e hizo una mueca. De hecho, solo junt las cejas y apret los labios, pero Raisa conoca muy bien a Amon. Mira quin est aqu dijo. Sin duda ahora estars en buenas manos. La plaza del mercado estaba llena de gente. Un grupo de jinetes desmontaba enfrente de la cabaa comn, rodeado de la pandilla habitual de cros y de curiosos. Raisa reconoci los caballos los mejores caballos de montaa que los clanes podan ofrecer y su tpico atuendo de viaje de invierno. La medalla del ojo sin prpado brillaba colgada de sus cuellos. Demonai, pens Raisa, identificando la alta figura de

Reid Nightwalker entre los jinetes. De modo que esos deban de ser los guerreros acuartelados en la Marca de los Pramos, los que haban servido como guardia a su padre. Reid se les acerc, despus de dar las riendas de su caballo a uno de sus camaradas, una chica que Raisa reconoci como Pjaro Cavador. Formaba parte del grupo de guerreros Demonai que rescataron a Raisa y Amon de las manos de Robbie Sloat y sus guardias renegados el verano anterior. Ahora Pjaro Cavador tambin luca un amuleto Demonai. Alteza! dijo Nightwalker, con su sonrisa dulcificando las formas bruscas de su cara. O tal vez debera decir Vuestra Majestad. La ltima vez que os vi, estabais terriblemente enferma. Me alegra veros de nuevo levantada y paseando. Dobl una rodilla delante de Raisa, acercndose el puo a la frente, al estilo de los clanes. Los Demonai estn listos para serviros, Rosa Silvestre dijo, alzando la cabeza para mirarla. Lucharemos despiadadamente contra aquellos que intentaron asesinaros y que siguen poniendo en peligro el reino. Nightwalker se puso de pie otra vez, elegante como cualquier depredador. Sus galones con plumas de bho y fragmentos de plata brillaban, y la chaqueta y las polainas tenan bordados sutiles smbolos Demonai. El abrigo de invierno era de camuflaje, casi invisible en medio del bosque. Un galn por cada mago muerto: esta era la antigua norma de los Demonai. La mayora todava llevaban los galones, aos despus de que las guerras con los magos supuestamente hubieran terminado. Me alegro de que hayas vuelto de la ciudad dijo Raisa a Nightwalker. Me han dicho que es un lugar peligroso ltimamente. El guerrero Demonai se encogi de hombros. Yo puedo cuidar de m mismo dijo. Aunque ya no hay ningn lugar seguro para la gente de las tierras altas en los Pramos. Puso sus dedos debajo de la barbilla de Raisa y le alz la cara, examinndole los moratones del pmulo que ya se iban desvaneciendo. Evidentemente, esto no hace

falta que os lo diga dijo. Cuando vi lo que os hicieron, quera llevarme a un grupo de guerreros a Dama Gris para deshacernos de una vez por todas de esta plaga de magos. Su voz tembl un poco y tuvo que esforzarse para recuperar la compostura. No debemos apresurarnos a juzgar dijo Raisa. Aunque es muy tentador culpar de la muerte de mi madre a los que tienen el don, necesitamos ms pruebas antes de... Ya tenemos ms pruebas interrumpi Nightwalker. Hemos sabido algo ms sobre la muerte de la reina. Raisa le cogi del brazo. Qu es? Qu habis descubierto? Nightwalker neg con la cabeza, haciendo una mueca. No debera haber hablado antes de nuestra reunin. De hecho, es una noticia de lord Averill y Pjaro Nocturno. Pjaro Nocturno? Nightwalker seal con la cabeza hacia la guerrera que Raisa conoca como Pjaro Cavador y que ahora caminaba hacia ellos desde las cuadras de los caballos, con la cara fruncida. Pjaro Nocturno es su nombre Demonai dijo Nightwalker. Pjaro Nocturno se acerc, con la mirada fija en Raisa, y entonces la reconoci y qued sorprendida. La nueva guerrera se arrodill ante ella, con sus suaves rizos, que cayeron hacia adelante cuando inclin la cabeza y se llev el puo a la frente. Alteza. Lo siento. Al principio no os he reconocido. Pjaro Nocturno, no he olvidado tu valenta dijo Raisa . Los guerreros Demonai me salvaron la vida un da, y t hiciste la mayor parte. Pjaro Nocturno se puso de nuevo en pie, aparentemente deseando escapar de la atencin que estaba recibiendo. Me siento orgullosa de que me recordis. Apart la mirada y se mordi el labio, con las mejillas rosadas bajo su piel morena. Por favor, aceptad mis condolencias por la muerte de vuestra madre la reina. Pareca muy agitada para ser una persona que normalmente estaba tan segura de s misma.

Raisa inclin la cabeza. Gracias. Felicidades por haber sido nombrada por los Demonai. En estos tiempos tan peligrosos, me alegra tener guerreros como t en los que pueda confiar. Pjaro Nocturno alz las manos como si quisiera evitar el cumplido. Pareca casi afligida. Gracias, Alteza susurr entre los labios rgidos. Ah, pens Raisa. Probablemente ha odo rumores de que Nightwalker y yo tenemos un lo, y se est preguntando qu significa mi regreso para su relacin. Aunque ser mejor que se acostumbre a esto. Nightwalker ha hecho historia durante aos por las tierras altas. Hablando de tiempos peligrosos dijo Nightwalker, interrumpiendo los pensamientos de Raisa, Elena Cennestre me ha dicho que Bailarn de Fuego est aqu, en los Pinos de Marisa. Es una buena idea alojar a dos magos a la vez en el campamento? Sobre todo teniendo en cuenta lo que ha pasado. Yo tena entendido que Bailarn se quedara en los llanos y seguira con sus estudios cuando Caza Solo regresara a casa. No puedo hablar de eso porque acabo de enterarme del plan de los Demonai de entrenar magos dijo Raisa en tono seco. Fueron Lightfoot y Elena Cennestre dijo Nightwalker . Lo hicieron sin decirme nada. Y lo descubr por casualidad. Rosa Silvestre, es arriesgado reclutar magos para luchar contra magos. Bailarn de Fuego debera cumplir el trato que hicieron. Mi primo Bailarn se crio en los Pinos de Marisa dijo Pjaro Nocturno. Y esto forma parte de su obligacin. Sorprendidos, Raisa y Nightwalker se volvieron para mirarla. Como hijo de la matriarca, Willo Watersong, Bailarn no responde ante Elena Cennestre o lord Averill continu Pjaro Nocturno. A diferencia de Caza Solo, l no hizo ningn trato con los Demonai. Aunque ha accedido a trabajar con nosotros, lo hace segn sus propios trminos. Cuando Bailarn de Fuego se enter de que haban reclamado a Caza Solo desde los Pramos, no haba nada que pudiera retenerle en los llanos.

En este caso, no hubieras tenido que decirle a Bailarn de Fuego que haban reclamado a Caza Solo dijo Nightwalker, con los labios tensos de enojo. Todava no entiendo por qu se lo dijiste. Conozco a Bailarn de Fuego desde que ramos nios dijo Pjaro Nocturno, poniendo su mano sobre el brazo de Nightwalker. Confo en l. Es una persona que nos conviene tener de nuestro lado. Esta chica ha cambiado desde la ltima vez que la vi, pens Raisa. No est tan deslumbrada por Nightwalker. Est a la defensiva. Segn las normas del Neming, los magos no estn permitidos en las Espritus, sea quien fuera que les pari dijo Nightwalker. Si estn aqu es por algn acuerdo. Aunque Caza Solo me salvara la vida? dijo Raisa. Nightwalker entorn los ojos. Si es cierto, entonces el mago simplemente est cumpliendo su ltima parte del trato. Qu quieres decir con esto de si es cierto? Raisa tembl y se ajust ms la chaqueta sobre los hombros. No crees que es una extraa coincidencia que pasara justo por all cuando te atacaban? dijo Nightwalker. Casi parece que estuviera planeado. Y qu mejor forma de ganarse tu confianza? Qu ests diciendo? Raisa saba perfectamente lo que estaba diciendo, pero quera que lo dijera claramente. Te parece creble que lograra sacarte de en medio de una banda de asesinos y saliera ileso? Nightwalker se encogi de hombros como si dijera: T cree lo que quieras, pero... No sali ileso replic Raisa. Us alta magia para contrarrestar el veneno. A causa de esto ha estado muy enfermo, a punto de morir. Caza Solo est enfermo? Pjaro Nocturno mir a Raisa y a Nightwalker. No me lo habas dicho. Elena dice que no tiene ningn rasguo dijo Nightwalker. Se trata de una misteriosa enfermedad de hechiceros, supuestamente causada por el hecho de haber curado a Rosa Silvestre. Se podra fingir fcilmente.

Tal vez deberas hablar con Willo dijo Raisa con tono mordaz. Explcale cmo Caza Solo la enga tan hbilmente. Yo no digo que est mintiendo. Nightwalker levant las dos manos. Solo digo que hay una posibilidad de que finja la enfermedad. Deberamos ir con cuidado con las mentiras de los magos, sobre todo despus de lo que le pas a la reina. Entonces Amon habl por primera vez. La enfermedad de Alister me parece suficientemente autntica dijo. Creo que l sera de lo ms feliz si pudiera dejar el servicio de la reina y no tener nada que ver con la lucha que se avecina. Los que estamos preocupados por la seguridad de la dinasta Lobo Gris haremos todo lo posible para asegurarnos de que esto no pase. Que se quede dijo Nightwalker, como si Han pudiera intentar escabullirse de su obligacin. No tiene alternativa. Ahora que lo hemos entrenado, debe luchar con nosotros contra el Consejo de Magos. Siempre hay una alternativa dijo Amon. Alister va por libre. No lo subestimes. Se volvi hacia Raisa e inclin la cabeza. Con su permiso, Alteza. Ser mejor que me vaya si tengo que estar de regreso maana por la tarde. Raisa asinti distradamente, y Amon se fue. Nightwalker le observ mientras se iba, frunciendo el ceo, y despus se volvi hacia Pjaro Nocturno, con expresin ms suave. Pjaro Nocturno, por favor, comprueba si nos han asignado alojamiento en la cabaa de huspedes y ocpate de que les den grano a los caballos esta noche. Ah, y otra cosa... Se acerc a ella y le habl en voz baja para que Raisa no lo pudiera or. Sonri a Pjaro Nocturno, ella le devolvi la sonrisa y despus se fue. Bueno, todava sigue un poco deslumbrada, rectific Raisa. Nightwalker esper hasta que Pjaro Nocturno estuviera lo bastante lejos como para no orlos, y despus le dijo a Raisa: Parece que el cabo Byrne se cree la historia de Caza Solo dijo.

Raisa haba quedado sorprendida por la manera en que Amon haba defendido a Han, pero se esforz en no demostrarlo. A su padre lo asesinaron los hombres que me atacaron a m dijo Raisa. Si el cabo Byrne est convencido de que Han dice la verdad, tal vez esto debera ser una prueba suficiente para ti. Por favor, no os enfadis, Alteza dijo Nightwalker, haciendo una sonrisa de arrepentimiento. Ya sabis que no siento devocin por los magos. Me ensearon a no fiarme de ellos, y nada de lo que han hecho mientras vos habis estado fuera ha disipado esta desconfianza. La situacin ha ido de mal en peor. Supongo que sabis que la reina Marianna cambi la sucesin y os dej a un lado. Bueno dijo Raisa, con el corazn encogido de dolor por ese comentario, no exactamente. Nightwalker vacil. No es correcto hablar mal de los muertos, pero creo que esta era su intencin. Tal vez no lo pudo evitar, porque estaba bajo la influencia de los Bayar. O tal vez buscaba a una heredera que pareciera ms de los llanos. Raisa se puso de puntillas, cogi el cuello de la chaqueta de Nightwalker y lo atrajo hacia s. No tienes ningn derecho a decir esto dijo con firmeza, con las lgrimas escocindole en los ojos. No tienes ni idea de las intenciones que tena mi madre. Nightwalker se ech un poco atrs, concentrndose en la cara de Raisa como si realmente fuera la primera vez que la vea. Se quedaron mirando durante un largo rato, guerrero Demonai y princesa heredera. Rosa Silvestre dijo l finalmente. Te vuelvo a pedir disculpas. Creo que he malinterpretado tus sentimientos acerca de la reina, especialmente despus de lo que pas hace un ao. Debo escuchar ms antes de hablar. Ha sido una temporada difcil para todos nosotros. En esto estamos de acuerdo dijo Raisa, dejando el cuello de Nightwalker. Nightwalker pareca deseoso de explicarse. Vers, durante estos ltimos meses, se han producido

varios ataques de magos en los pueblos de las laderas ms bajas. Por qu querran los magos atacar los pueblos? pregunt Raisa. Los clanes han cortado el comercio de objetos mgicos: amuletos, talismanes, etc. dijo Nightwalker, con satisfaccin. Nuestros herreros Demonai ya no los fabrican, y dedican su produccin a otros bienes. Teniendo en cuenta sus acciones, sin duda alguna los magos se estn preparando para una guerra contra nosotros. Tienen la esperanza de arruinar los pueblos y conseguir suficientes armas mgicas para llenar su arsenal. Pero los pueblos no tienen amuletos a mano, no? pregunt Raisa. Qu haran con ellos? Si la mayor parte los comercializan en los Pinos de Marisa. Los hechiceros no lo saben dijo Nightwalker. Cada vez ha habido ms incursiones en las Espritus, cada vez ms presin por parte de ellos. Lord Averill y yo nos estamos esforzando a proporcionar ms proteccin a los pueblos, pero los Demonai se extienden poco. De modo que ya puedes imaginarte cmo me sent cuando me enter de tu ataque. Lo siento, Rosa Silvestre, pero no tengo humor para creerme palabras amables de un mago. Mi padre ha planteado estos temas en el Consejo de la Reina? pregunt Raisa. Nightwalker asinti. Muchas veces. Lord Bayar excusa el incumplimiento del Neming diciendo que los clanes de las Espritus deben reiniciar la produccin de objetos mgicos y ponerlos a disposicin del mercado. Dice que, dadas las circunstancias, el mal comportamiento de los magos es comprensible. Han considerado algn tipo de compromiso, los Demonai? pregunt Raisa. Podrais ofrecerles algunos amuletos menos potentes? No cuando estn conspirando contra ti dijo Nightwalker. Lo ltimo que queremos es armar a nuestros enemigos antes de una guerra. Una vez ms, Raisa se sinti abatida por la responsabilidad.

Lo siento dijo Nightwalker. Ya tienes bastantes problemas para tener que pensar en esto. Todo ir bien, ya vers. Me alegra ver que te ests recuperando, y es un alivio tenerte de nuevo en casa. Tengo ganas de que volvamos a estar unidos. Le frot la mejilla suavemente con los nudillos de la mano, escudriando su expresin. Me gusta verte de nuevo con el atuendo de los clanes. Te queda bien. T tambin tienes buen aspecto contest Raisa. Y era cierto: Reid Nightwalker Demonai siempre causaba sensacin cuando se paseaba por el campamento. Sonri, mirando a Raisa a los ojos. Y ahora, es mejor que vaya a buscar a Elena Cennestre dijo. Hizo una pausa. Dnde cenaris esta noche, Alteza? Estaris en la cabaa de huspedes o...? Probablemente me quedar en casa de Willo dijo Raisa. Todava estoy bajo su cuidado, estrictamente hablando. O sea que estis en la Casa de la Matriarca? Cuando Raisa asinti, dijo: Entonces, vendr a cenar. Me gustara hablar con Willo acerca de una inflamacin en las pezuas de nuestros caballos. Bueno, pues, entonces tal vez nos veamos despus dijo Raisa. Raisa le observ mientras se alejaba, en direccin a la cabaa de huspedes, sintiendo como si tuviera una docena de perros atados gruendo y mordiendo y corriendo en direcciones diferentes.

Captulo 16 Un camino a seguir Han esper hasta que se hubieron ido todos, y despus le dijo a Bailarn: No has odo a Willo? Necesito descansar. Cerr los ojos y se puso las manos sobre el pecho, como en posicin de dormir. Caza Solo dijo Bailarn. Djame hablarte de Elena Cennestre. No hay nada de qu hablar respondi Han sin abrir los ojos. Est muy bien que los dos fuerais capaces de elaborar un plan para curarme y ponerme en forma para la lucha. No elaboramos ningn plan dijo Bailarn. Willo fue quien sugiri que yo podra ayudarte a curarte a travs del destello. T y yo sabemos que Elena Demonai nos desangrar si esto es lo que le hace falta para mantener a los magos alejados del trono de la Marca de los Pramos. No esperar a que te cures y ests en forma para seguir adelante. No puedes ir en contra de los Bayar en este estado de debilidad. Han no dijo nada. Hay una cosa en la que Elena y yo estamos de acuerdo: no queremos ver magos coronados como reyes dijo Bailarn, especialmente los Bayar. Yo estara dispuesto a sustituirte, pero no s hacer lo que haces. Fuimos a las mismas clases, y he trabajado duro todo el ao, pero t sabes mucho ms que yo. Me gustara pensar que es tu amuleto, pero no lo creo. Vacil. Creo que es lo que has aprendido de Cuervo. Y la forma en que lo has hecho. Qu te hace pensar que yo s ms que t? dijo Han, acurrucndose en la cama. Si es as, probablemente es porque t te has centrado en la elaboracin de talismanes. No lo digo por modestia. Bailarn se encogi de hombros. Tenemos habilidades diferentes. Yo cada vez soy mejor elaborando talismanes, pero de poco me servir esto en medio de una lucha. Al ver que Han no deca nada, aadi : T salvaste la vida a la princesa Raisa dijo. Yo no lo habra conseguido. No fue porque supiera lo que estaba haciendo dijo

Han. Todava ms impresionante. Y no lo hice porque fuera una princesa continu Han, entrecerrando los ojos y mirando a Bailarn a travs de las pestaas. Bailarn levant las dos manos. Lo s. Odio a los de sangre azul como ella dijo Han. Se ponen su ropa del Mercado de los Harapos y van a pasear por los barrios bajos, aunque por debajo todava llevan sus encajes de Weenhaven y su seda de Tamron. Para ellos es una experiencia, como hacer una sesin de espiritismo o fumar razorleaf. Y cuando vuelven a palacio, se quitan la ropa de los barrios bajos, se meten en el bao y se lavan inmediatamente. Han desplaz una imagen de Rebecca/reina Raisa en la baera hasta el fondo de su mente. La guard con la imagen de Raisa con enaguas con encajes de Weenhaven y seda de Tamron. Yo intent decirte que no te liaras con ella dijo Gata, sobresaltndole. Han haba olvidado que estaba all. Al ver que Han le frunca el ceo, aadi: Ya sabes. Aquella vez en el Mercado de los Harapos. Yo no estoy liado con ella dijo Han. Ja. Gata sac una pequea navaja, pareca nueva, y empez a lanzarla y a cogerla. Deseando que Gata no estuviera all para escuchar y hacer comentarios, Han se volvi hacia Bailarn. La cuestin es que eso no cambia nada. Siguen siendo gente de sangre azul. Creen que somos divertidos, como monos en un espectculo ambulante. Somos algo con lo que entretenerse durante uno o dos das, cuando las cosas en palacio estn tranquilas. Somos algo de lo que hablar en las fiestas. Han destap la jarra del t y se tom un sorbo directamente de la jarra. Ya no tena sentido esforzarse en sus modales ahora. Aunque no lo haba hecho por ella, de todos modos. Lo haba hecho por l. Verdad?

Al final, se van para siempre dijo, dejando la jarra. Sin importarles los vacos que dejan detrs. Eres t el que se va siempre dijo Gata. No es cierto? No, no es cierto dijo Han. Ella me utiliz. Cmo te utiliz? dijo Bailarn. Hacindote de tutora? Besndote? Pulseras Alister colgado de una princesa interrumpi Gata. Vaya, por eso todos decan siempre que eras ambicioso. Gata dijo Bailarn, moviendo la cabeza. Deja de darle vueltas, Alister, pens Han. No era como si hubieran salido juntos. Ni mucho menos. Algunos besos, algunos abrazos, nada ms. Ella nunca le haba hecho promesas. Excepto la promesa implcita de ser la persona que deca ser. No confi en l lo suficiente como para decirle la verdad. Me minti dijo Han, finalmente. Todo entre nosotros era mentira. Vaya, y t no le mentiste nunca a ella dijo Bailarn. Le dijiste exactamente lo que estabas haciendo all, y quin pagaba tus estudios, y qu se esperaba de ti despus, verdad? Bailarn enarc una ceja. Por lo menos yo nunca fing ser otra cosa que lo que soy dijo Han. Las chicas ya saben lo que van a obtener de m, de modo que o lo toman o lo dejan. Es eso lo que piensas? dijo Gata, con las manos en las caderas y los ojos entrecerrados. Crees que es tan fcil? O sea que da igual lo que una chica te diga, eso es lo que piensas. Hizo una pausa, y aadi, suavemente: Eso es lo que esperas. De eso se trataba exactamente: de esperanza. Rebecca Morley haba sido la primera cosa buena, la primera cosa autntica en su vida desde la muerte de Mari. Rebecca representaba una posibilidad, algo a lo que poda aspirar. Algo en lo que poda soar en el futuro. Aunque no se hubieran hecho promesas mutuas. Sin ser invitado ni deseado, le vino a la cabeza un recuerdo de ese da en Vado de Oden cuando Han y la chica

que l conoca como Rebecca haban decidido ir a pasear juntos. Han record lo que ella le dijo aquel da, una advertencia que solo ahora comprenda. Yo tambin te causar dao, aunque no lo quiera. No soy la chica que crees que soy. Y recordars esta conversacin y desears haberme escuchado. Cmo es posible que desees esto si sabes desde el principio que acabar mal? Se haba puesto furioso cuando crey que los Bayar le haban robado el futuro. Y luego result que sus esperanzas estaban construidas sobre castillos de arena. Ahora ya saba que no tena ningn futuro con Rebecca Morley. Rebecca Morley no exista. Se senta como un estpido, como la vctima de una broma de mal gusto. Y odiaba sentirse como un idiota. Es fuerte para ser de sangre azul, haba pensado, mucho tiempo atrs. Tal vez lo bastante fuerte como para estar conmigo. No se haba planteado la idea de que tal vez l no era lo bastante fuerte como para estar con ella. Me cae bien dijo Bailarn, como si hubiera seguido los pensamientos de Han. Cuando Han le mir, se encogi de hombros. No lo puedo evitar. Lo reconozco, no la conozco tan bien como t. Pero podramos encontrar reinas peores, y creo que es en esto en lo que nos debemos concentrar. Tiene fortaleza de carcter, mucho ms que Marianna, creo. O sea que los Pramos ha ganado una reina mejor, mientras que yo he perdido una... amiga en la que confiaba dijo Han, con la voz grave y amarga. Por lo que he visto, a ella le importas mucho, a pesar de todo dijo Bailarn. Acaba de perder a su madre, y aun as te ha cuidado todo el da desde que se pudo levantar de la cama. S, claro, soy interesante dijo Han, imitando el acento de un sangre azul. Seor de la calle convertido en mago. Qu intrigante. Tengo que contrselo a todas mis damas de sangre azul. Tal vez lo podamos compartir todo. He odo que estos animales de cloaca son lujuriosos debajo de las sbanas. Gata resopl, entorn los ojos, y Bailarn se puso a rer. Sabe que sois parientes lejanos? pregunt Bailarn

. Primos centsimos, o algo as? Han reflexion sobre eso. No saba lo que se haba dicho a sus espaldas, pero Raisa no lo coment durante su gran revelacin. Elena Cennestre y los dems no estaran ansiosos por destacar el hecho de que Han tambin llevaba la sangre de Hanalea. Que l, de hecho, poda hacer una dbil reclamacin del trono. Mmm. Su mente corra en todas direcciones. Direcciones ambiciosas, como dira Gata. Qu quiere decir, que sois parientes? pregunt Gata, atrayendo de nuevo a Han en la conversacin. Quiere decir que eres pariente de la reina? Han neg con la cabeza. No importa. No es nada. Probablemente todos somos parientes de la reina. De todos modos dijo Bailarn, yo pienso: no quiero que nos muramos en una guerra entre los clanes y el Consejo de Magos. La nica manera de evitar una guerra es impedir que el Consejo de Magos utilice la fuerza para obtener lo que quiere. Esto ser difcil de conseguir. Flexion las manos. Probablemente ahora se sienten poderosos, si lo que creemos es cierto. Probablemente mataron a la reina, creen que mataron a la princesa heredera, y estn a punto de poner a su propia candidata en el trono y de hacerla casar con un mago. Esto sin duda iniciar una guerra con los clanes. Tenemos que convencerlos para que den marcha atrs. Y la nica manera de hacerlo es persuadirlos de que tenemos ms armas que ellos. Han qued impresionado con el razonamiento de Bailarn. Y avergonzado. A causa de su sentimiento de traicin, su impulso haba sido hacer lo mnimo para cumplir su parte de un mal trato. No habra botn en su bolsillo si Mellony acababa en el trono. Y un rey mago? No tena ningn deseo de ver a Micah Bayar como rey de los Pramos, pero tal vez no era asunto suyo. De todos modos, Han no tena por qu nadar en el lago de sangre azul. Este es tu problema, verdad, Alister?, pens Han. Creste que eras el jugador. Creste que eras el listo seor de

la calle que sabas cmo tratar a un objetivo interesante. Que sabas cmo enfrentarte a un rival y cuidar de ti mismo. Pero ahora te acabas de enterar de que jugabas por menudencias. Te acabas de enterar de que hay seores de la calle mucho ms listos y crueles que t en el mundo. Han estaba muy mal herido en todos los sentidos. Y su instinto era apartarse de la causa del dolor. Mir a Bailarn, y este le devolvi la mirada. Gata y Bailarn no tenan ninguna necesidad de marcharse de Vado de Oden. Podan haberse quedado all, cmodos y a salvo, mientras los Pramos se desintegraban en una guerra civil. Y una vez iniciada la guerra, probablemente seran los invasores sureos los que vendran a repartirse el botn. Si las cosas antes haban ido mal en el Mercado de los Harapos y en Puente del Sur, cmo iran en medio de una guerra? Y si los Bayar ganaban, cunto tiempo durara Han Alister? l crea que no le quedaban cartas sobre la mesa, pero an le quedaban algunas. Como si hubiera adivinado los pensamientos de Han, Bailarn dijo: No voy a dejar que lord Bayar gane esta partida. Prefiero morir antes de que esto ocurra, y no porque haya hecho ningn trato con los Demonai. Me gustara tenerte a mi lado en esta lucha, pero si es necesario, voy a ir solo. Los ojos azules de Bailarn brillaban con una intensidad que Han no haba visto nunca. No irs solo dijo Gata, poniendo una mano sobre el brazo de Bailarn. Aunque Pulseras no vaya. Han no tena por qu actuar en nombre de Rebecca Morley, que le haba engaado y mentido, le haba utilizado y le haba dejado como un idiota. Poda hacerlo por orgullo, por reputacin, por venganza y por Gata y Bailarn, que moriran a su lado si no vencan. Poda hacerlo por s mismo mientras se lama las heridas y decida seguir adelante. Eso le dara tiempo para ordenar sus sentimientos acerca de Rebecca. Raisa, se corrigi. Evitarla no le ayudara en absoluto. Necesitaba tiempo para estar con ella a solas. Tiempo para averiguar quin era realmente, y para averiguar si haba actuado de forma sincera con l.

Solo que esta vez ira con ms cuidado al ofrecer su corazn. Han suspir. De acuerdo dijo. Podis contar conmigo. Completamente. Todava estoy enfadado, pero ya no estoy de mal humor. Asintieron seriamente, sin mirarle, como si no quisieran causarle an ms vergenza. Gata dijo Han. Todava formas parte de mi banda? Gata lo mir con recelo, y despus asinti. Te lo jur, verdad? Perfecto. El cabo Byrne y Averill Demonai regresan esta tarde a la Marca de los Pramos. Quiero que vayas con ellos. Gata mir a Bailarn y a Han. Qu? Quieres que vaya con un casaca azul y un cabezacobriza? Por quin me has tomado? Quieres ayudarme o no? Recuerdas lo que yo deca siempre? Que no puedes hacer solamente los trabajos que te gustan? Gata asinti a regaadientes. Lo recuerdo. Pero quin va a cuidar de ti? Extendi la mano. No me fo de ninguno de ellos. No tengo a gente de sobra. T conoces la ciudad, y necesito ojos y odos all. Al ver que Gata todava vacilaba, aadi: No te mandara all si no tuviera un buen motivo. Quiero que vuelvas al Mercado de los Harapos y te pongas en marcha de nuevo, como t dices. A qu te refieres, con eso de que me ponga en marcha? pregunt Gata. Quiero que descubras si las protestas han disminuido. Debera ser as, porque los Bayar tienen otras preocupaciones, y lo ltimo que saban era que yo estaba en Vado de Oden. Ya s que dijiste que todos los harapientos estn muertos, pero mira a ver si qued alguien, a ver si puedes organizar de nuevo una banda. Gata le mir fijamente. Qu clase de banda quieres? Asaltantes, pillastres, chicos de los recados o qu? Necesito ladrones y pillastres expertos, chicos y chicas

que puedan distraer a la ley. Y lo ms importante: quiero gente en la que podamos confiar; aunque sean pocos, habr suficiente para empezar. Hizo un gesto con la barbilla hacia sus pertenencias. Coge mi bolsa y reparte lo que tengo. Espero que podamos estar en la ciudad dentro de una semana. Gata rebusc entre las cosas de Han y sac la bolsa. Ests seguro de querer que me lleve todo esto? Han asinti. Los clanes nos darn ms. Quieres que les diga quin es el seor de la calle? Han pens un momento. Diles que mi nombre de la calle es Rey Demonio. Mira. Te mostrar el smbolo de la banda. Gata le dio un palo tiznado del fuego, y Han dibuj un smbolo en la piedra de la chimenea: una lnea vertical con un zigzag a travs. Llmalo el bculo y el destello dijo. Diles que tengo contactos en las afueras, pero unos enemigos muy peligrosos prosigui. Diles que no se apunten si tienen miedo. Entendido dijo Gata. Y ahora te dir lo primero que quiero que hagas. Hizo una pausa, mirando las cortinas que separaban su habitacin de la sala comn. Le haba parecido que se movan? Huesos. Tendra que haber puesto barreras mgicas, pero no se le haba ocurrido, aqu en el campamento. Y en su estado actual, ni siquiera estaba seguro de que fuera posible. Mir a Bailarn y le seal con un gesto la cortina. Bailarn se levant silenciosamente, se dirigi hacia la cortina y la abri de golpe. La sala comn estaba vaca. Tal vez an me imagino cosas dijo Han, pero prefiero que os acerquis ms. Baj la voz, y dijo: Gata, di a todo el mundo de ambos lados del ro que la gente de sangre azul tiene intencin de quitarle el trono a Rosa Silvestre. Diles que vayan al funeral de la reina y que hagan saber a la nobleza lo que ellos piensan de esto. Crees que lo puedes conseguir antes del entierro de la reina, previsto para el domingo? Gata asinti.

Y ten cuidado. Si ves que la situacin es peligrosa, estate callada. No quiero perderte. Te ver en el funeral y empezaremos a partir de ah. Han seal con la cabeza hacia la puerta. Es mejor que te vayas, o perders al cabo Byrne. Bailarn acompa a Gata hasta la puerta. Estuvieron all un largo rato, susurrando. Bailarn apart un mechn de pelo de Gata. Despus se abrazaron, y Gata se puso de puntillas mientras se besaban. Han se estremeci de envidia. Cunto tiempo pasara, pens, antes de que pudiera llenar ese vaco interior que haca poco estaba lleno de esperanzas? Se quit esa idea de la cabeza, intentando concentrarse en nuevos planes. Maana se reunira con Raisa y la realeza de los clanes. Y maana por la noche hara una visita a Cuervo para mantener una conversacin privada.

Captulo 17 Que comience el juego Amon Byrne prefera los caminos ms peligrosos de los Siete Reinos antes que navegar por los laberintos polticos todava ms peligrosos de la corte. No saba mentir con facilidad y con soltura, ni seducir a los dems con su ingenio y persuasin. No era ningn experto en el tipo de discurso que converta en bonitas las cosas feas, precisamente el que poda convencer a los dems de actuar en contra de sus propios intereses. Normalmente, esto no le preocupaba. Confiaba en sus otros talentos. Se haba esforzado en desarrollar sus puntos fuertes para poderlos poner a disposicin de su reina y su pas. Siempre se las apaaba para no meterse en los de los que tuviera que salir por medio de la palabra. Pero ahora se enfrentaba a una situacin en la que tendra que mentir ante un pblico que solo saba fragmentos de la verdad. Esperaba en la antesala de la sala de audiencias de la reina. Haba pasado su infancia en el recinto del castillo, de modo que el entorno le resultaba familiar. La poltica, no. Le haba costado la mayor parte de la maana determinar quin poda concederle el permiso que solicitaba. Con la corte en pleno cambio de reinas, el gobierno estaba en crisis. Amon se toc el anillo de los lobos de su mano derecha. Se haba convertido en una costumbre. Le tranquilizaba. El chambeln asom por la puerta. Cabo Byrne? dijo. Ya estn listos para recibirle. Cuando Amon entr en la sala de audiencias, vio que el trono de la reina estaba cubierto de negro. Se alegr de que nadie se hubiera sentado all. Todava. Haban dispuesto una especie de arreglo al otro extremo de la sala, una tarima con una silla elevada y otras sillas colocadas a su alrededor. All estara el Consejo de Regentes, compuesto por Gavan Bayar, el Gran Mago; Bron Klemath, general del ejrcito de las Tierras Altas; Lassiter Hakkam, el jefe del Consejo de Nobles; el padre de Raisa, Averill Demonai, representando a los clanes de las Espritus, y Roff Jemson,

nuevo orador de la catedral. Los laterales de la sala de audiencias estaban flanqueados por guardias casacas azules, la mayora de los cuales Amon no conoca. Esto le pareci alarmante. Con un sobresalto, se dio cuenta de que, como capitn de la guardia de Raisa, en realidad l estaba a su mando, y en cambio en ese momento le parecan ms una amenaza que un apoyo. No haba estado tanto tiempo fuera de la ciudad como para haberse producido ese cambio tan brusco de guardias de palacio. Situado cerca de los miembros del consejo estaba Mason Fallon, con sus rasgos afilados, su pelo negro y su barba permanentemente incipiente. Amon no conoca muy bien a Fallon, pero nunca haba confiado en l. Ahora Fallon llevaba el distintivo de cabo. Cundo haba ocurrido esto, y quin lo haba autorizado? Amon se alegr de ver a Jemson. Por lo menos haba una cara amable, aparte de la de Averill. Jemson haba presidido la ceremonia que haba vinculado a Amon y a Raisa como capitn y futura reina, antes de que se fueran a Vado de Oden. De modo que el orador tena sus propios secretos. En uno de los asientos elevados, junto a los miembros del consejo, estaba Micah Bayar, que no tena ninguna funcin oficial y por lo tanto no debera haber estado presente. Estaba all por decisin de su padre? O de Mellony? Amon examin a los dems. Nunca le haba gustado Klemath, y Klemath no senta simpata por los Byrne. Haba una competencia natural entre la Guardia de la Reina de lite y el ejrcito regular, y el padre de Amon, Edon Byrne, no haba ocultado nunca su opinin de que el ejrcito debera depender menos de los mercenarios y ms de los soldados nativos. Y al parecer, recientemente, Klemath se haba aliado en muchos aspectos con el Consejo de Magos. Klemath haba preparado a sus hijos, Keith y Kip, con la esperanza de que alguno de los dos se casara con Raisa y entrara a formar parte de la realeza. Tal vez ahora esperaba una unin con Mellony, suponiendo que los Bayar no le hubieran dicho nada de sus planes de matrimonio, evidentemente.

Lassiter Hakkam era elegante como la mayora de los nobles, y vesta ropa buena y de ltima moda. Era astuto, pero, segn la opinin de Amon, no especialmente inteligente. Hakkam era to de Raisa, padre de Melissa y Jon. Nunca se haban relacionado mucho con Amon, porque era un plebeyo. Gavan Bayar llevaba una tnica de mago negra, con las estolas sobre los hombros, bordadas con los tpicos halcones de los Bayar, y con su amuleto prominente destacando sobre la tnica. Mir a Amon, con una mirada penetrante y calculadora, como si Amon fuera una pierna de cordero asada dispuesta para ser cortada. Micah imitaba a su padre, y tambin llevaba tnica negra y estolas con halcones, su piel blanca en contraste con su cabellera negra. Se inclin hacia delante casi con impaciencia, con sus ojos negros clavados en Amon, como si estuviera convencido de que traa noticias importantes. Averill iba elegantemente vestido al estilo de los comerciantes, con su talismn Demonai como un reto para los Bayar y sus amuletos de magos. Iba vestido de blanco, el color de luto de los clanes de las Espritus. Esto le haca destacar entre los dems como una paloma en medio de un puado de cuervos. Amon no pudo evitar de pensar que los que llevaban luto negro parecan una bandada de aves carroeras a punto de lanzarse sobre sus huesos. Los Bayar estaban a ambos lados de la hermana de Raisa, la princesa Mellony, que ocupaba la silla ornamentada del centro. Aunque no se haban atrevido a hacerla sentar en el trono, era como si lo hubiera hecho. Era ms alta que Raisa, pero mir a los ojos de Amon como una nia pequea sentada en una silla demasiado grande. A Mellony siempre le haban gustado ms los perifollos que a Raisa, incluso cuando eran pequeas. Pero el vestido que llevaba hoy estaba hecho con la intencin de hacerla parecer mayor, de hacerla encajar en el papel que algunos queran que representara. Parecer una reina en edad nbil. Tiene trece aos, pens Amon. Casi catorce. Llevaba un vestido de luto negro de corte simple, que destacaba su piel

blanca y su pelo rubio. Tena la punta de la nariz colorada a pesar de llevarla empolvada, y era evidente por el aspecto de sus ojos que haba estado llorando. Hoy, vestida y maquillada como iba, pareca que tuviera diecisis. Los diamantes de la reina Marianna brillaban en su cuello y sus muecas. Ya est desempeando el papel, pens Amon amargamente. Siempre haba credo que Mellony era una persona simple e insustancial, pero... era posible que hubiera participado en la tarea de allanarse el camino hacia el trono? Basta ya, se dijo. T no eres imparcial. Siempre estars a favor de Raisa. Mellony siempre estuvo muy unida a su madre. Es lgico que ahora quiera ponerse las joyas de la reina. Amon se acerc y se postr ante Mellony, llevndose el puo al pecho. Alteza dijo. Aceptad mis condolencias por vuestra prdida, una prdida que compartimos como pas. No estuvo mal. Lo haba ensayado toda la maana. Y acepte mis condolencias por su prdida, cabo Byrne dijo Mellony, con una voz alta y clara. Una prdida que sentimos casi tan profundamente como usted. Pasamos una poca terrible, verdad? Le hizo un gesto con la mano para que se levantara. Por favor. Sintese. Los Byrne son nuestros amigos y fieles sirvientes. Estn invitados a sentarse con nosotros. Amon supuso que alguien la haba adiestrado a hablar con el nosotros tpico de la realeza. Trajeron una silla para Amon, y se sent sintindose incmodo. Desde que se haba apartado de la tarima, todos le estaban mirando. Bienvenido de nuevo a la corte, cabo Byrne dijo lord Bayar. Me sorprendi saber que haba regresado a los Pramos. Crea que todava estaba en la academia. Cmo se enter de la muerte de su padre? De hecho, cuando lo supe ya estaba en camino, lord Bayar dijo Amon. Mi padre me haba pedido que dejara temporalmente la academia y que regresara a casa, dada la situacin aqu. Solo deseara haber llegado antes. La situacin aqu? pregunt Bayar. A qu se

refiere, especficamente? Tena alguna razn en particular para preocuparse? Hizo una pausa. Estaba preocupado por la reina, tal vez? Amon no estaba seguro de adnde quera llegar Bayar, pero poda sentir el peligro espesando el aire y se notaba el latido de su corazn en los odos. Estbamos preocupados por las actividades de Gerard Montaigne en Tamron dijo Amon. Tiene un ejrcito muy numeroso. Una vez se haya establecido y situado en Tamron, creemos que podra dirigirse hacia el norte. Al parecer, no era la respuesta que Bayar esperaba. Se qued mirando a Amon, sin parpadear, durante un largo momento, y despus asinti, aparentemente satisfecho. Precisamente. Por supuesto, compartimos su preocupacin. El general Klemath se inclin hacia delante. Me sorprende que su padre sintiera la necesidad de hacerle regresar a casa por este motivo. La proteccin de nuestras fronteras es responsabilidad del ejrcito. Con la ayuda del Consejo de Magos, evidentemente. S dijo Amon. Pero si Montaigne viene hacia el norte, nuestra obligacin es estar aqu. La familia real necesitar ms proteccin para que el ejrcito se pueda concentrar en su trabajo. Hizo una pausa. Veo que Micah tambin ha regresado a casa. Tal vez por la misma razn? Mir a Micah, esperando que su expresin no le traicionara. Como mnimo ellos dos y tal vez lord Bayar tambin saban que Micah haba secuestrado a Raisa de Vado de Oden y que se haba ido hacia el norte con ella, aunque la perdi por el camino. Con un poco de suerte, los Bayar no saban que l lo saba. Regres porque pens que, en este momento, podra ser til aqu dijo Micah. Y porque echaba de menos a algunas personas de la corte. Sonri a la princesa Mellony, y ella se sonroj y baj la mirada. Una vez ms, las sospechas inquietaron a Amon. Yo esperaba encontrar a la princesa Raisa a mi regreso dijo Amon. Se ha sabido algo de ella?

No dijo Micah. La princesa heredera todava sigue desaparecida. Miraba a su padre mientras hablaba, con una expresin indescifrable. Seguro que ha habido alguna noticia de su paradero insisti Amon, mirando fijamente a Micah. Yo he estado fuera en Vado de Oden, pero supona que... No ha habido rastro ni se ha sabido nada de la princesa heredera desde que se fue del reino en otoo dijo lord Bayar. Despus hizo una mirada de advertencia a Micah. Micah cerr los labios con fuerza y no dijo nada. O sea que esta era la historia. Ni la reina Marianna ni los Bayar le haban dicho a Mellony que su hermana estaba en Vado de Oden. No haban dicho nada de que Micah y Fiona haban perdido a Raisa en Tamron durante su camino de regreso a la Marca de los Pramos. Sera mucho ms fcil dejarla a un lado si no haba visto ni odo nada de su hermana desde que desapareci casi un ao atrs. Amon mir a padre e hijo, preguntndose qu le habra contado Micah a su padre sobre Raisa. Micah levant la barbilla y mir a Amon, como desafindolo a hablar ms. Probablemente sospechaba que Amon haba ayudado a Raisa a huir a Vado de Oden, y que haban estado all juntos. Pero si alguno de los dos lo admita, ambos se veran expuestos a cargos de traicin, y Micah lo saba. Oh, cmo hecho de menos a Raisa! dijo Mellony, tapndose los ojos. Ahora, ms que nunca, deberamos estar juntas. Hemos enviado pjaros y mensajeros por todo los Siete Reinos aadi, con la voz temblorosa. S que mi hermana, si pudiera, estara aqu para asistir al funeral de nuestra madre. Suspir profundamente. Me temo lo peor. Los Siete Reinos estn en guerra, pens Amon. La comunicacin est alterada. Cmo pudiste pensar que Raisa recibira un mensaje, aunque se lo mandaras? Pero no lo dijo en voz alta. Saba que se encontraba en terreno peligroso. Si daba la impresin a los enemigos de Raisa de que l no seguira el juego, no lograra salir vivo de la ciudad. Cunto hace que ha vuelto, cabo Byrne? pregunt lord Bayar, tocndose el elaborado anillo que llevaba en la mano derecha.

Amon intuy una trampa en esta pregunta, pero no saba cmo hacerlo para esquivarla. Llegu a la Marca de los Pramos por la Muralla Occidental hace unos das dijo. Estaba aqu cuando lleg la noticia de mi padre, y me fui inmediatamente al Campamento de los Pinos de Marisa. Los Demonai encontraron al grupo del capitn Byrne en el paso. Todos muertos dijo Averill. Todos muertos? espet Mellony. Y qu hay de los bandoleros que les atacaron? Sabemos quienes eran? No, Alteza dijo Amon, terriblemente consciente de los Bayar a cada lado de la princesa. Mantuvo la mirada baja, consciente de sus limitaciones como mentiroso. Es muy poco probable que nunca lleguemos a saber qu ocurri exactamente, porque todos los miembros del grupo murieron dijo lord Averill. Los atacantes posiblemente ya han cruzado de nuevo hacia Tamron. Espero que en la guardia podamos trabajar junto con el general Klemath para fortalecer nuestras fronteras contra otras posibles invasiones del sur dijo Amon. Mir al general, y recibi un imperceptible asentimiento de cabeza a cambio. Si sus asesinos llegan a ser identificados, no tendremos compasin dijo con firmeza la princesa Mellony. Ha considerado la posibilidad de que los mismos Demonai puedan ser los culpables? pregunt lord Bayar, como si Averill no estuviera sentado all. Las relaciones con los cabezacobrizas han sido tensas ltimamente. Hay algunos que sospechan que podran tener algo que ver con la desaparicin de la princesa Raisa. Cuidado, ahora, pens Amon. Mir a Averill Demonai, cuya expresin de comerciante haba decado un poco. Esto parece muy poco probable, seor dijo Amon, volvindose hacia lord Bayar. Mi padre y los dems guardias fueron asesinados con flechas de ballestas y con espadas. No son las armas habituales de los Demonai. Cualquiera puede utilizar una ballesta dijo lord Bayar. Las tensas relaciones que usted ha mencionado son consecuencia de las incursiones de los hechiceros en las Montaas de las Espritus y los ataques en los pueblos de las

tierras altas dijo Averill. Mientras que los Demonai tienen suficientes razones para actuar en contra de los magos, es difcil imaginar qu motivo podran tener los Demonai para asesinar al capitn Byrne y a su grupo. De hecho, los Demonai rindieron sus honores al capitn Byrne ayer por la noche en los Pinos de Marisa con un rito funerario guerrero. Esto es extraordinariamente raro, puesto que l era un hombre del Valle. No he visto ninguna prueba que demuestre que los magos son responsables de los ataques de los que os quejis continuamente dijo lord Bayar. Ni tampoco ninguna prueba de que efectivamente se hayan producido estos ataques. En el Consejo de Magos sospechamos que se trata simplemente de una excusa para continuar prohibiendo la elaboracin de amuletos. Tanto Averill como Bayar parecan dos actores representando su papel para el pblico, y no que hablaran el uno con el otro. Lord Bayar esper, y al ver que Averill no hablaba, cambi de tema. Creo que todos estaremos de acuerdo en que el capitn Byrne era un jefe valiente y capaz. Sin embargo, es lamentable que dejara a la reina sin proteccin, por lo visto en un momento crtico. Bayar se alis las estolas. Todava no he odo una explicacin convincente de su motivo para salir de la corte. Amon se puso rgido, pero evidentemente no tena ninguna respuesta para lord Bayar, porque no poda decirle al Gran Mago que su padre haba ido al sur para ayudar a la princesa heredera a regresar de extranjis al reinado. Porque Byrne tena la esperanza de que la presencia de Raisa ayudara a preservar a Marianna de la influencia del Gran Mago. Averill mir framente a Bayar. Tengo plena confianza en que sea lo que fuera que el capitn Byrne hiciese, fue para servir a la dinasta Lobo Gris dijo. Probablemente nunca sabremos lo que ocurri exactamente dijo Mellony, irrumpiendo en la discusin.

Estoy segura de que este es un tema difcil para el cabo Byrne, teniendo en cuenta que su padre todava no est enterrado. Se inclin hacia adelante. Me han dicho que quera pedir algo, cabo Byrne. Por favor, hable libremente. Es generosa, pens Amon. Ahora que tiene la corona a su alcance. Gavan Bayar se inclin hacia delante, con la mano sobre su amuleto, mirndole como si fuera a matarlo si deca algo fuera de lugar. Tengo una peticin dijo Amon. Es poco habitual, pero esperaba que tal vez me la concedierais en vista del largo servicio de mi padre a la reina Marianna. Lo que sea dijo Mellony, rpidamente, aunque despus decay bajo la mirada de lord Bayar. Si podemos, cabo Byrne, lo haremos rectific. Os quera pedir que las cenizas de mi padre sean enterradas al lado de su reina seora, en la Montaa de Marianna dijo Amon. Ante la expresin desconcertada de Mellony, se apresur a aadir: No, no me refiero a su lado exactamente. Tal vez en un lugar cercano, tal vez a los pies de su tumba, en algn lugar donde pueda seguir vigilndola en la muerte tal como lo hizo en la vida. Oh! Mellony se levant y se oy el frufr de la seda de su vestido, con las manos entrelazadas delante de ella, los ojos llenos de lgrimas. Oh, es tan romntico. Pensar en el capitn Byrne vigilando a su reina para siempre. Pero los Byrne no tenis una tumba en la catedral? dijo lord Bayar, aparentemente impasible ante el aspecto romntico del tema. No sera ms adecuado enterrar a su padre al lado de su madre? S, lord Bayar, lo sera dijo Amon, mirando al mago a los ojos. Pero mi madre lo comprendera. Cuando se cas con mi padre, era consciente del vnculo especial entre reina y capitn. Un vnculo que va de la vida a la muerte. Lord Bayar frunci el ceo. Amon supuso que el Gran Mago quera denegar la peticin, pero no encontraba ningn buen motivo para hacerlo. Orador Jemson dijo Bayar. Usted supervisar el funeral de Su Majestad. Y usted est al cargo de mantener las

antiguas tradiciones. No le parece... irrespectuoso? Jemson junt las puntas de los dedos y lo reflexion con una expresin solemne. Soy consciente del vnculo entre las reinas y los capitanes dijo finalmente, con una expresin que no denotaba nada. No pondra ninguna objecin si ese fuese el deseo de ambas familias. Lord Demonai? Lord Bayar se volvi hacia Averill. Como consorte de la reina, creo que podra usted cuestionar la conveniencia de... No me siento en absoluto amenazado por las cenizas del capitn Byrne, lord Bayar dijo Averill. No he tenido nunca ningn motivo para cuestionar la lealtad del capitn Byrne ni la naturaleza de su respeto por la reina. La mirada que le dirigi a Gavan Bayar podra haber congelado el Dyrnne. Mellony sonri. Creo que mi madre estara encantada de saber que el capitn duerme cerca de ella dijo, sentndose de nuevo. Micah cubri una mano de Mellony con la suya, se inclin hacia ella y le susurr algo al odo. Ella se sonroj y le susurr algo tambin. Gracias, Alteza dijo Amon, intentando ignorar la exhibicin. No deseaba otra cosa que salir de all. Prefera las humildes calles de Puente del Sur que las confabulaciones de la corte. Al fin y al cabo, ya haba conseguido lo que quera: la oportunidad de examinar el sepulcro antes de tiempo y una excusa para estar en el meollo durante el funeral. Entonces, con su permiso, el orador Jemson y yo iremos al lugar de la sepultura hoy mismo y tomaremos una decisin respecto a los ritos de mi padre y el lugar de su tumba. Amon se levant y se inclin. Si se me permite, me retirar. No tan rpido dijo lord Bayar. Amon se qued inmvil, sin levantar la mirada. Cabo Byrne, el Consejo de Regentes requiere un poco ms de su tiempo dijo el Gran Mago. Por favor, sintese.

Captulo 18 Un entramado de mentiras Amon se sent de nuevo, esforzndose por mantener la expresin tan vaca como pudo, mientras el corazn le lata con fuerza bajo su abrigo del uniforme. Levant la vista y se encontr con los fros ojos azules del Gran Mago. Aunque es difcil pensar ms all de nuestras recientes prdidas y del funeral de la reina Marianna, debemos tratar el tema de la coronacin dijo Bayar. La coronacin, seor? dijo Amon. Mir a la princesa Mellony y despus otra vez a lord Bayar. Tal como ha dicho usted muy astutamente, nuestros enemigos se estn congregando en el sur dijo lord Bayar. Sabe las ltimas noticias? Tamron se ha rendido a Gerard Montaigne. Amon sacudi la cabeza. No dijo, fingiendo estar sorprendido y consternado. No saba nada. No podemos permitirnos dejar nuestro trono vacante por mucho tiempo dijo Bayar. Ser percibido como un vaco de poder que nuestros enemigos sureos estarn encantados de llenar. Es posible que Montaigne decida que es ms fcil conquistar los Pramos que continuar luchando contra sus hermanos. Me doy cuenta de lo que podra pasar dijo Amon sinceramente. Teniendo en cuenta la larga ausencia de la princesa heredera, la reina Marianna tom una difcil decisin dijo lord Bayar. Modific la sucesin, reconociendo que era posible que la princesa Raisa nunca regresara a casa. Nombr a la princesa Mellony como su sucesora en el caso de que... de que el trono quedara vacante y la princesa Raisa no pudiera ser localizada dijo con delicadeza. Sacudi la cabeza. Ninguno de nosotros previ que este plan alternativo llegara a ser nunca necesario. Raisa todava puede volver dijo Mellony, a modo de protesta dbil. No quiero que nadie piense que la estamos dejando de lado.

Esto es exactamente lo que la gente pensar, hija, especialmente los Demonai dijo Averill. Esta es una de las razones por las cuales yo vot en contra en el consejo. Esto es difcil de aceptar para la princesa Mellony dijo lord Hakkam, que habl por primera vez. Pero reconociendo la crisis actual en Arden y en Tamron, el Consejo de Regentes ha determinado que si la princesa Raisa no regresa para asistir al funeral de la reina Marianna, se debe proceder con la coronacin de la princesa Mellony. Amon hubiera deseado ver todas las caras a la vez para no perderse un detalle. Mir primero al orador Jemson, que tena una expresin suave y tranquila. Era un hombre listo. Probablemente conoca el precio de la resistencia tanto como Amon. Mellony se las arregl para poner cara de culpable y emocionada a la vez. Inconscientemente, alarg la mano y acarici el pelo de Micah como si se tratara de un talismn. Ella nunca haba tenido la esperanza de ser reina, pens Amon. Le gusta la idea. Y en el fondo de su corazn sabe que as va a ganar su Micah. Realmente es tan urgente? dijo Amon finalmente, intentando que sonara como si fuera una noticia interesante que no iba con l. Parece como si os quedara muy poco tiempo antes de que Montaigne se reagrupe. El sitio de Tamron ha causado muchas prdidas. Y si quiere subir a las montaas tendr que esperar a que haga ms buen tiempo. Por lo que yo s, no tiene experiencia en combates de montaa. Y sin embargo usted acaba de decir que regres a casa por el riesgo que supone Montaigne dijo lord Bayar, lanzndose sobre las palabras de Amon como una trucha sobre una mosca. No se pueden tener las dos cosas, deca su expresin. No creo que sea prudente subestimar a Montaigne. Fjese en lo que les ha pasado a los Tomlin. Comprendo sus motivos para no querer dejar el trono vacante demasiado tiempo dijo Amon. Pero qu pasar si la princesa Raisa regresa ms adelante? Poda sentir los ojos negros de Micah Bayar clavados en l. Lord Hakkam se encogi de hombros.

No existe ninguna clusula para... reorganizar la situacin si es que esto ocurriera dijo. No obstante, debe admitir que fue una irresponsabilidad por su parte huir de esa forma, sin decir nada a nadie. Era una afirmacin valiente y temeraria por parte de Hakkam, llamar irresponsable a la princesa heredera del reino. No obstante, Amon se dio cuenta de que la nobleza no vea con buenos ojos la desaparicin de Raisa. Nadie les haba dicho que haba sido una situacin precipitada por la perspectiva de un matrimonio forzado con un mago. Probablemente les haban dicho que Raisa se haba peleado con la reina y se haba ido furiosa durante una rabieta. La dinasta Lobo Gris era conocida por ser testaruda. Solo caba fijarse en Hanalea. Amon saba que lo nico que poda hacer, para sembrar dudas, era tratar de retrasar las cosas. Pero por qu le estaban revelando a Amon sus planes sobre la coronacin? Excepto que... si Raisa estuviera viva, y Amon supiera su paradero, esperaran que l saliera corriendo a explicrselo. Y esto sacara a su presa del escondrijo antes de que pudiera causarles un autntico problema. De modo que se sent, esperando a que le dieran permiso para irse, preguntndose qu le dira a Raisa y cmo poda impedir que su testaruda reina hiciera algo imprudente. La reina Mellody necesitar a un capitn para su guardia dijo lord Bayar, devolvindose al presente. Oh. La reina Mellody. Esas palabras le pusieron la piel de gallina a Amon. S dijo, asintiendo. As es. Saba que sonaba como un imbcil, pero no sera l quien hiciera la oferta. Su mente trabajaba furiosamente. Raisa tena razn como siempre, en los temas de poltica. Di que s le haba dicho . Di que s, porque de lo contrario estars firmando tu sentencia de muerte. Sera un honor, cabo Byrne, si aceptara ser el capitn de mi guardia dijo Mellony, sonrindole. Amon estaba contento de que Raisa le hubiera advertido, contento de que no le hubieran cogido por sorpresa. Los Bayar

saban que los Byrne impediran su completo control sobre la reina que hubieran elegido. Entonces, por qu iban a seguir adelante eligiendo a un Byrne como capitn? Raisa haba sugerido un motivo: los Bayar saban que la coronacin de Mellony levantara controversias. Querran aadir algo de legitimidad a su eleccin. Si un Byrne aceptaba ser capitn, tal como lo exiga la tradicin, lo hara todo ms creble. La segunda posibilidad era que realmente lo consideraban como a un estpido. La tercera posibilidad era que queran tenerlo cerca y bajo control para poderlo manejar si mostraba algn signo de poca colaboracin. Era difcil para l tener claro quin saba secretos y cules. Amon se dio cuenta de que haca demasiado rato que estaba pensando, y que todos esperaban su respuesta. Me siento halagado, Alteza dijo Amon. Pero tambin sorprendido. Aunque he estado cuatro aos en Vado de Oden, todava soy un cadete. Solo tengo dieciocho aos. Crea que elegirais a alguien con ms experiencia y conocimientos que yo. Vamos, vamos espet el general Klemath. No es posible que est tan sorprendido. El capitn siempre ha sido un Byrne, desde el Quebrantamiento. Pues no parece muy contento, pens Amon. Tal vez crea que ofreceran el puesto a alguno de sus estpidos hijos. Estamos convencidos de que el carcter y el linaje son ms importantes que la formacin y la experiencia dijo Mellony, sonriendo. A menos que prefiera que nombremos a su hermana Lydia o a su hermano Ira dijo lord Bayar. Huesos, pens Amon. Le sorprendi que lord Bayar supiera que tena una hermana y un hermano. No le gust que lo supiera. Nombrar a Lydia era una posible salida para ellos. Lydia era artista y no haba recibido instruccin militar. Aunque seguira siendo una Byrne, sera un obstculo menos importante para las ambiciones de los Bayar. Eso pondra a Lydia en peligro y ofrecera muy poca proteccin a la reina.

Adems Ira tena once aos. No ira a la academia hasta dentro de dos aos. General Klemath, tiene usted razn dijo Amon. Deb haberlo imaginado. Solo que... las cosas estn cambiando tan rpidamente que resulta difcil mantener el ritmo. Yo esperaba disponer de unos cuantos aos en la guardia para poder prepararme. Con la trgica muerte de la reina, y despus la muerte de mi padre... En fin, supongo que me costar un tiempo acostumbrarme a la idea. La expresin de Bayar deca, Pues no tardes mucho. Cabo Byrne dijo Mellony. Tenemos una cosa en comn: los dos debemos desempear unas tareas que no esperbamos. Podemos aprender juntos, usted y yo. Amon asinti. No lo haba pensado de esta manera. Esto es exactamente lo que no necesitamos, pens Amon. Una reina joven, maleable e inexperta y un capitn inmaduro de la guardia. O sea que acepta? dijo Mellony, inclinndose hacia delante con entusiasmo, como una nia poco dispuesta a aceptar un no. Amon inclin la cabeza. S dijo. Ser un honor para m servir como capitn de la Guardia de la Reina, Alteza. Al fin y al cabo, ya lo estaba haciendo. Lord Bayar lo examin un momento, y despus asinti, aparentemente satisfecho. Bien. Mir al orador Jemson. No hay algn tipo de ceremonia religiosa? dijo, con muy poco inters. Se encargar usted de esto? El orador Jemson asinti. Normalmente, tiene lugar en el momento de la coronacin dijo. Lo organizar junto con el resto de preparativos. Jemson es un mentiroso bastante bueno, para ser un orador, pens Amon. Gracias cabo Byrne dijo lord Bayar, dndole as permiso para marcharse. Se levanta la sesin del Consejo de Regentes.

Amon se levant, se ech un poco atrs e hizo una reverencia, pero ya no le prestaban atencin. Mellony baj de su silla elevada y se puso a hablar con Micah. Mientras Amon les observaba, el joven mago desliz un brazo por los hombros de Mellony y la atrajo hacia s para darle un beso. A Amon no le haca ninguna ilusin compartir todas estas noticias con Raisa. Cabo. Amon se sobresalt y alz la vista para encontrarse con el orador Jemson a su lado. Voy a ir a la Montaa de Marianna para los preparativos. He pensado que podra venir conmigo, podemos decidir algunas cosas y podr ver la disposicin del terreno. S, gracias, ir con usted dijo Amon, desviando su atencin de Mellony y Micah. El orador Jemson sigui su mirada. Parece que nosotros ya tenemos trabajo asignado, verdad? Amon tuvo que asentir. Al final del da, Amon estaba fsica y mentalmente exhausto. Los Lobos Grises haban acompaado a Amon y a Jemson a la Montaa de Marianna, porque Amon quera que formaran parte de la guardia de honor de su padre. Cualquiera que fuese el plan final, quera tener soldados a su lado en los que pudiera confiar durante la celebracin del funeral. Sus Lobos eran todos nativos, excepto Pearlie Greenholt, que haba ido al norte con Talia, dejando su puesto de maestra de armas en Casa Wien. Ocup el lugar de Wode en la trada de Amon despus de que Wode fuera asesinado en Tamron. Caminaron por el terreno destinado a la sepultura, y Amon tom notas e hizo esbozos. La urna de su padre no ocupara mucho espacio, de modo que no haca falta cavar una tumba muy profunda en el terreno todava helado. Habl con los talladores de lpidas para que levantaran un monumento adecuado. Mientras tanto, se estrujaba el cerebro pensando una manera segura para traer y sacar a Raisa del lugar sin exponerla a aquellos que sin duda estaran dispuestos a completar el trabajo que haban empezado. Cuando regresaron a la Marca de los Pramos, Amon advirti de nuevo a sus Lobos Grises de que no revelaran

nada, y les dio las primeras instrucciones para el da del funeral. No sabran nada de la princesa Raisa hasta el ltimo momento. Confiaba en sus Lobos, pero cuanto menos supieran, menos probabilidades haba de que se les escapara informacin. Dej la urna que contena las cenizas de su padre al orador Jemson. Estara de cuerpo presente en la catedral hasta el da del funeral, cuando Amon y sus Lobos le acompaaran a su tumba. Cen con su hermano Ira y su hermana Lydia y el resto de la familia. Lydia era tres aos mayor que Amon, haca poco que se haba casado y estaba embarazada. Ella y su marido, Donnell Graves, un comerciante, haban alquilado una casa dentro del recinto del castillo, ya que muchos de los encargos de cuadros procedan de la nobleza rica que viva en la zona. Ahora que su padre haba muerto, Ira se trasladara a casa de Lydia hasta que llegara el momento de irse a la academia. Lydia hubiera preferido enterrar a su padre al lado de su madre, en la tumba de los Byrne en el recinto de la catedral, pero no era la primera vez que sacrificaba sus deseos por el bien de la reina y del reino. Tenan mucho de qu hablar, recuerdos y dolor que compartir, y no le dejaban marchar. Era muy tarde cuando Amon fue al establo a buscar a su caballo para emprender el largo camino de vuelta a los Pinos de Marisa. Al traspasar las puertas y entrar en el patio, vio movimiento entre las sombras que haba al lado del edificio. Amon supuso que era uno de sus compaeros guardias haciendo el cambio de turno. Quin anda por ah? dijo en voz baja. Pero la alta figura que sali a la luz no era de la Guardia de la Reina. Qu ests haciendo aqu? pregunt Amon, desenvainando su espada pero mantenindola apuntada hacia el suelo. Micah Bayar se le acerc, con las manos levantadas, mostrndole las palmas, para que viera que no estaba tocando su amuleto. Reljate, cabo Byrne, no voy a hacerte dao.

Solamente quiero hablar contigo. Pues es una lstima, Bayar, porque yo no quiero hablar contigo dijo Amon, repasando lo que saba y no saba, y lo que poda admitir y lo que no. Me has estado esperando todo este tiempo? Micah asinti. Te he buscado en el cuartel, pero por lo visto no te alojas all. Hizo una pausa. Al ver que Amon no deca nada, aadi, impaciente: Por qu no ests en el cuartel? Dnde te alojas? El cuartel est lleno. Hay muchas caras nuevas. Y no te importa para nada dnde me alojo. Amon quera montar, pero saba que eso lo hara vulnerable a un ataque de magia . Bueno, si no quieres nada ms... Micah avanz hasta la puerta de la entrada principal del patio, bloquendole el paso. Quiero saber si sabes algo de la princesa Raisa, y si sabes dnde est. La princesa Raisa? Amon fingi una expresin de perplejidad. Cmo quieres que sepa dnde est? Ya has odo lo que he dicho en la reunin del Consejo de Regentes. Yo he estado en Vado de Oden todo este tiempo, igual que t. Micah entrecerr los ojos. No me mientas. S que la llevaste a Vado de Oden. S que la tenas all escondida. Amon resopl. A ver si lo entiendo: T crees que la princesa heredera del reino se escap con un cadete de cuarto ao y que ha vivido en una academia militar durante casi un ao? Y algn demonio interior le hizo aadir: Por qu hara tal cosa, excepto que estuviera absolutamente desesperada por huir? Micah frunci el ceo. S que estaba en Vado de Oden porque la vi dijo. Si t lo dices dijo Amon. Entonces, tal vez todava sigue all. A menos que sepas algo que yo no s. Hizo una pausa, preguntndose si Micah se atrevera a confesar el rapto de Raisa. Al ver que Micah no deca nada, Amon aadi : Adems, por qu te importa tanto saber dnde est? Por lo que he podido ver... ah... das tu apoyo a la princesa

Mellony. Amon enarc una ceja. Si la princesa Raisa sigue viva, debera ser coronada reina dijo Micah. Amon observ a Micah, intentando descifrar su expresin bajo la dbil luz. Bien, Bayar dijo. Por fin has dicho algo en lo que podemos estar de acuerdo. Si sabes dnde est, debes avisarla sigui Micah. Es necesario que asista al funeral de la reina Marianna. Si Mellony es coronada, entonces ya ser demasiado tarde. No te he odo hablar en el Consejo de Regentes dijo Amon. Me parece que eres t el que debera haber hablado. No un simple cabo de la guardia. T no me engaas, pens Amon. Lo que quieres es saber dnde est para poder terminar el trabajo que empezaste. Sin quitarle el ojo al mago, se subi a la silla y espole al caballo para que echara a andar, dirigindose directamente a Micah. Micah Bayar esper hasta el ltimo momento, despus se apart y le observ mientras se iba.

Captulo 19 Un riesgo calculado El da despus de la confesin de la nueva reina, Han le pidi a Willo que le trasladara a la cabaa de huspedes, donde estara menos vigilado y adems tendra ms libertad de movimiento. Willo se neg. Te vas a agotar dijo. Por lo menos aqu yo te puedo atender y puedo limitar las visitas. A Han le gustara haber respondido: De todos modos, ests dejando entrar a toda la gente que me gustara mantener alejada. Pero no era culpa de Willo. No necesito que nadie me cuide dijo. Y descansar ms si estoy lejos de todas estas idas y venidas. Willo se sent al lado de la cama de Han. Qu vas a hacer, Caza Solo? le pregunt. Hacer? Han se frot la nuca. Sobre qu? Sobre Rosa Silvestre dijo. Quin? Fingi que no la entenda. Ah. La nueva reina. Esta chica tiene ms nombres que cualquiera del Mercado de los Harapos. Ten cuidado, Caza Solo dijo Willo, con la voz grave e impaciente. Mir a su alrededor para asegurarse de que nadie ms estaba escuchando. Siempre voy con cuidado dijo Han, que tambin miraba a su alrededor. Lo digo en serio. Si los Demonai se dan cuenta de que ests enamorado de ella, te matarn. Quin ha dicho que estoy enamorado de ella? replic Han, evitando mirarla a los ojos. De dnde has sacado eso? Lo vi en la expresin de tu rostro el da que me la entregaste en el sendero dijo Willo. Y he odo lo que has dicho. Si yo lo puedo ver, los dems tambin. No olvides nunca que Averill es un Demonai antes que nada, y no es estpido. No dudar en matarte si tiene alguna sospecha de que tu intencin es... Yo no tengo ninguna intencin, de acuerdo? gru

Han. Excepto mantenerme vivo y salir de este embrollo lo ms pronto posible. Esto ya ser suficientemente difcil de conseguir. Te conozco. Willo alarg la mano para apartarle un mechn de cabellos de los ojos. Irs detrs de lo que deseas, a pesar del riesgo que comporte. Y puedes perderlo todo. Ya lo he perdido todo, pens Han. Despus se corrigi a s mismo. Cada vez que pienso que lo he perdido todo, descubro que todava me queda algo por perder. Mira dijo. No soy un estpido, aunque a veces s hacer este papel. No me hago ilusiones en cuanto a mis intenciones con Su Alteza. Conozco a los de sangre azul, y ella es peor que la mayora. Me ha estado mintiendo desde el da en que nos conocimos. Te equivocas insisti Willo. Ella se preocupa por ti, realmente le importas mucho. Y esto aumenta el riesgo. Hay quienes querrn matarla tambin a ella, si se dan cuenta de lo mucho que le importas. Rosa Silvestre representa la esperanza para las tribus de las tierras altas, la ltima oportunidad para poner a uno de los nuestros en el trono del Lobo Gris. Una oportunidad para compensar ms de mil aos de ocupacin de los magos y de dominio de los habitantes del Valle. Creme, no hay nadie ms peligroso que aquel a quien las esperanzas se le han convertido en desesperacin. Se qued en silencio, alisando los pliegues de su falda. El Consejo de Magos tambin tiene esperanza: la de recuperar el poder que una vez tuvieron. Mientras crean que Rosa Silvestre puede formar parte de este plan, continuar viva. Y t, sin duda, no entras en este plan. Han se puso las manos en las sienes, deseando apagar la suave voz de Willo. Desde cundo se haba convertido en una experta en poltica? Willo puso su mano en el hombro de Han, con su tacto alivindole el martilleo de la cabeza. S cmo guardar secretos para proteger a los que quiero. T tambin debes guardar este secreto. Escudri la expresin de Han, con la suya llena de tensin y preocupacin . Promteme que lo hars.

Lo mismo podra estar escupiendo al viento que hablando con Willo, pens Han. Puso una mano sobre el brazo de Willo. No temas, ir con cuidado dijo. S guardar secretos. Hizo una pausa. Y ahora, necesito que me hagas algunos favores. En la cabaa de huspedes, a Han le asignaron una de las habitaciones reservadas para los invitados importantes. Tena una chimenea propia en la pared que daba al exterior y dos camas lo bastante anchas como para dos personas, llenas de mantas y cubrecamas de piel. Le hubiera gustado tener a alguien con quien compartir todo ese lujo. Sus pensamientos fueron espontneamente hacia Rebecca. Raisa. Esa sensacin era nueva para l, como si le hubieran amputado un miembro. Le asignaron a dos aprendices de Willo para que le dieran la comida y las dosis de medicamento a intervalos regulares. Pero siempre llamaban antes de entrar. Le miraban con el rabillo del ojo y actuaban como si Han fuera a atacarles al entrar en su habitacin. Era agotador, pero prctico a la vez. Han llevaba la rplica de Bailarn de su amuleto Caza Solo por encima de la ropa, y el amuleto del rey Demonio escondido debajo. El destello de la rplica era un dbil reflejo del original. A Han le preocupaba que, si Elena lo tocaba, se diese cuenta de que no era el que ella haba hecho. Pero aunque la matriarca probablemente se haba dado cuenta de que lo llevaba puesto, haba mostrado muy poco inters por l. Bailarn segua utilizando el amuleto Caza Solo original, pero lo mantena escondido mientras estaba en el campamento. Pareca haber hecho las paces con ese amuleto prestado. Esa noche, Han y Bailarn volvieron a la Casa de la Matriarca para asistir a la reunin estratgica que haban acordado con todos los participantes y conspiradores. Era la primera vez que Han vea a Raisa desde su confesin. Cuando entraron en la sala comn de la casa, la vio sentada en el suelo con las piernas cruzadas, manteniendo una animada

conversacin con Averill y Elena Demonai. Su padre y su abuela, se record a s mismo Han. Sin embargo, levant la cabeza cuando Han entr en la sala, como si hubiera detectado su presencia. Se inclin hacia delante, con las manos sobre sus polainas, examinando su rostro como en una especie de splica silenciosa. Han desvi la mirada y encontr un sitio para sentarse en el extremo opuesto de la sala. Amon Byrne y Averill Demonai informaron sobre las noticias de la capital. Si la princesa Raisa no asista al funeral de la reina, pondran a su hermana pequea en el trono. De modo que, de pronto, la discusin ya no era sobre si poda asistir, sino sobre cmo lo poda hacer de manera segura. As que la princesa Raisa se saldra con la suya, tal como solan hacer las princesas. Reid Nightwalker Demonai y Pjaro Nocturno tambin estaban all. Han not varias veces la insistente mirada de Pjaro sobre l. Y l fingi que no se daba cuenta. Nightwalker era otro asunto. Han pens que su presencia era como una garrapata en la piel de un guerrero Demonai. As que se asegur de desafiar su mirada cada vez que tuvo la oportunidad, como si fueran seores de la calle rivales en el mercado. El lugar previsto para el funeral se encontraba en el flanco sur de la recin nombrada Montaa de Marianna, al norte del Valle. Por lo menos era un terreno neutral; si alguien tena alguna ventaja, eran los clanes. Han conoca el lugar, haba cazado por aquella zona con Bailarn y Pjaro, aunque de eso haca ya mucho tiempo. Los llaneros la llamaban Montaa de Lomo de Camello. Los clanes tenan un nombre ms pintoresco para el doble pico. Pero ahora ambos haban quedado descartados en favor del de Marianna. Se poda acceder al lugar del funeral a travs de las montaas por el norte, pasando por el desfiladero existente entre las dos cimas gemelas. Pero sera de difcil acceso a principios de primavera. Antes de continuar dijo Averill Lightfoot, mirando a Han y a Bailarn, hay algo ms que debis saber.

Todos los ojos se concentraron en el patriarca Demonai. Cuando ayer regres a la ciudad, les ped a los guerreros Demonai asignados a mi guardia que registraran de nuevo los jardines de la reina, para ver si encontraban alguna pista que hubiera pasado por alto a la guardia de la reina Marianna. Y aadi, dirigindose a Amon: Con esto no estoy sugiriendo en absoluto que el registro que hizo la guardia fuera insuficiente. No lo he tomado como una ofensa dijo Amon serenamente. Averill asinti, y despus puso una mano sobre el hombro de Pjaro. Pjaro Nocturno, puedes mostrarnos lo que encontraste? Ahora todos miraron a Pjaro. Ella rebusc en su bolsa y sac un objeto envuelto en piel de ciervo. Se inclin hacia delante, lo puso en el suelo y lo desenvolvi. Era un amuleto de mago de estilo antiguo, con una maraa de ramas y pjaros de oro blanco y amarillo, con algunos de los finos detalles desgastados por el uso. Dnde lo encontraste? pregunt Averill. Estaba incrustado en un rosal silvestre debajo del balcn de la reina dijo Pjaro, sentndose de nuevo sobre sus talones y descansando las manos sobre su regazo. Pese a que antes Han habra podido leer fcilmente la expresin de Pjaro, ahora le resultaba difcil saber lo que estaba pensando. Le resulta familiar a alguien, este amuleto? pregunt Averill. Alguien sabe qu hech... mago tiene un amuleto como este? Todos negaron con la cabeza. Han puso los ojos en blanco. No era ninguna sopresa que ninguno de los presentes lo hubiera visto. La mayora de ellos no se relacionaban con los magos si lo podan evitar. Bailarn extendi la mano. Puedo echarle un vistazo? Pjaro asinti y Bailarn cogi el amuleto. Lo sostuvo entre las manos y lo hizo girar para ver los reflejos de la luz. Es una pieza antigua dijo finalmente. Tal vez de la poca del Quebrantamiento. Casi todo el destello est

descargado. Ha sido utilizado recientemente. Levant la cabeza. Estoy seguro de que alguien lo ha visto utilizar, si preguntamos por ah. Y a quin se lo podemos preguntar? dijo Nightwalker . Al Consejo de Magos? Crees que nos diran la verdad? Lo preguntaremos a los artesanos de talismanes del Campamento Demonai dijo Averill. Tal vez alguien recuerda haber renovado el amuleto en el pasado. Han cogi el talismn y lo sopes en la palma de su mano. Es difcil creer que a un mago se le cayera este amuleto sin darse cuenta dijo, frunciendo el ceo. O que se diera cuenta pero lo dejara all. Cruz la mirada con Pjaro, y ella desvi los ojos hacia las manos de Han, avergonzada de estar acusando a los magos de un delito ante su presencia. Si la reina Marianna se lo arranc a su agresor y despus cay al jardn, tal vez el agresor no pudo ir a buscarlo inmediatamente dijo Elena, cogiendo el amuleto de las manos de Han. Tal vez haba alguien all. Raisa neg con la cabeza. Averill dijo que nadie haba visto a la reina caerse, ni nadie la vio en el jardn hasta que Magret se puso a buscarla al echarla de menos. Puede que no sea una prueba definitiva dijo Nightwalker, pero sostiene lo que yo he venido diciendo desde el principio: no deberamos aliarnos con magos para luchar contra los magos que tal vez estn implicados en la muerte de la reina Marianna. Les pone en una situacin difcil, porque tienen que actuar en contra de los suyos. Varios jvenes guerreros Demonai asintieron con la cabeza. Qu ests sugiriendo, Nightwalker? pregunt Elena, inclinndose hacia delante. Nightwalker mir alrededor del crculo buscando algn aliado. Sugiero que maana enviemos a un pequeo grupo de Demonai a la Marca de los Pramos. Algunos de nosotros estamos familiarizados con la ciudad, y Lightfoot puede proporcionarnos acceso al palacio fcilmente. Capturaremos a

la princesa Mellony y la traeremos de vuelta al Campamento Demonai. Una vez tengamos el control sobre las dos princesas, el Consejo de Magos no tendr ms alternativa que rendirse. Es eso lo que piensas? dijo Raisa, con la voz fra y frgil como la capa helada de un ro. Que tienes el control de la princesa? Yo no soy una pieza del juego ni un castillo estratgico en el que penetrar. Aqu es donde te equivocas, pens Han. Nightwalker cree que todas las chicas son un castillo que se puede penetrar. Mejor que mantengas las compuertas bien cerradas. Pero tal vez Raisa ya lo saba, porque la princesa heredera haba estado en el Campamento Demonai. Han les examin a los dos, preguntndose hasta qu punto se conocan. Los celos ardan en su interior. Saba lo que Nightwalker deseaba, lo poda ver en su cara. Haciendo un esfuerzo, Han se concentr de nuevo en lo que Elena estaba diciendo. Nightwalker podra haber dicho esto de una forma ms adecuada, nieta, pero no te apresures tanto a descartar su sugerencia dijo Elena. Pondra fin a cualquier plan para coronar a Mellony en tu lugar. Y minimizara el peligro que corres t. Ya he perdido a mi madre dijo Raisa. No me arriesgar a perder tambin a mi hermana. Debes comprenderlo, Elena Cennestre. Debo recordarte que Mellony tambin es tu nieta. Yo no pienso formar parte de ningn secuestro. Debo pensar que podemos elaborar un plan mejor. Nightwalker se encogi de hombros como si no le importara nada, pero Han estaba seguro de que le haban herido el orgullo. Aunque odiara tenerlo que admitir, Han estaba de acuerdo con Nightwalker en una cosa: haba llegado el momento de dejar de ir a hurtadillas y hacer algo impresionante. Todos tenan una idea de cmo organizar el funeral. Lord Averill sugiri que Raisa llegara al acto en medio de un grupo de guerreros Demonai, se exhibiera y despus regresara a los Pinos de Marisa una vez la ceremonia hubiera terminado.

Elena sugiri que utilizaran unos talismanes muy potentes para proteger a la princesa de un posible ataque de magia por parte del Consejo de Magos. Todos estuvieron de acuerdo en que el elemento sorpresa era clave, que lo ms seguro era llevrsela a toda prisa antes de que el Consejo de Magos pudiera organizar algn tipo de agresin. Han se conform con dejar hablar a los dems mientras l y Bailarn examinaban el mapa que haba esbozado el cabo Byrne de la zona donde se iba a celebrar el funeral. Quera hablar de eso con Bailarn y trazar su propio plan. Pero de pronto oy su nombre, lenvant la cabeza y vio que todos les estaban mirando. Qu? dijo, irritado porque le haban interrumpido la tarea. Ya hemos expuesto todas nuestras ideas dijo Nightwalker. Y nos preguntbamos qu nos podan ofrecer los hechiceros. El guerrero Demonai mir a Han y a Bailarn, con expresin de alerta e inters, pero Han se imagin que Nightwalker tena pocas expectativas en ellos. Han se encogi de hombros. No me entusiasma mucho lo que habis pensado hasta ahora dijo. Elena tens los labios. Vaya. Bueno, pues, entonces tal vez podras decirnos qu es lo que t sugieres. Han mir a Bailarn. Bailarn de Fuego y yo tenemos que hablar sobre el tema dijo. Maana os expondremos nuestro plan. Pero si la princesa Raisa es la reina del reino, entonces todos, incluso ella, deberamos empezar a actuar en consecuencia. A qu te refieres? dijo Raisa, enderezando la espalda, con sus ojos verdes fijos en l de aquella forma tan desconcertante. El problema no era Raisa, pens Han, recordando que haba entrado en la Crcel Militar de Puente del Sur como una leona para enfrentarse a Gillen. Ella era intrpida. Demasiado intrpida, a veces. Yo soy simplemente un seor de la calle dijo Han. O lo era. Pero no llegas a ser seor de la calle si te escondes en

casa. Somos conscientes de esto dijo Averill, con tono impaciente. Pero ya se ha producido un probable regicidio y, como mnimo, un atentado contra la vida de la princesa heredera. Existe un gran peligro real de que... Lo s dijo Han. Creedme. Pero, digamos que soy seor de la calle en el Mercado de los Harapos. Incluso en Puente del Sur, no voy a escondidas por ah esperando que nadie se de cuenta. No, yo me pavoneo como si ese lugar me perteneciera. Voy paseando por la calle. Tengo a mis harapientos al lado no soy estpido, pero la cuestin es que mis enemigos deberan temer por ellos y por lo que pasara si se interpusieran en mi camino. Deberan estar preguntndose cules son mis planes, qu es lo que s y quin est de mi parte. En cuanto a la princesa Raisa? Este es su territorio. Ellos son los intrusos. Si va por ah como si les tuviera miedo, se acab. Tiene que regresar a la Marca de los Pramos. Tiene que regresar a su antiguo territorio y acabar con esta gentuza que se interpone en su camino. Mientras permanezca aqu, no tendr ningn poder. No estamos pidiendo asesoramiento poltico dijo Elena, con sus ojos negros entrecerrados. Nos interesa ms lo que nos puedas ofrecer en cuanto a hechizos. Raisa cambi de posicin, mirando a los dems. No obstante, tiene razn. No puedo gobernar desde aqu. Cuanto ms tiempo permanezca escondida, ms tiempo les doy a mis enemigos para ir ganando terreno. No lograremos echarlos nunca si vamos esperando. Averill entorn los ojos. l te est diciendo que hagas lo que t has querido hacer desde el principio dijo. Esto no lo convierte en lo que es adecuado. No podemos permitirnos perderte, nieta dijo Elena. Si los magos te matan, la dinasta desaparecer. Pues entonces asegurmonos de que esto no pase dijo Raisa, mirndoles a todos. Los Demonai cumpliremos con nuestra parte dijo Nightwalker. Aunque ser ms difcil para nosotros

protegerte en la ciudad. Caza Solo no tiene un inters real en todo esto. Nosotros, s. No hemos visto nada de los magos que nos sugiriera que contribuirn en algo. Bailarn y yo nos reuniremos con vos maana, Alteza le dijo Han a Raisa, utilizando su ttulo formal a propsito. Los tres solos. Os explicaremos lo que tenemos en mente, y vos decidiris si es que s o si es que no. Vos sois la princesa, de modo que est en vuestras manos. Lo que necesitis es fuerza, la suficiente como para asustar al Consejo de Magos para que os deje tranquila una temporada. Lo que queris es impresionar. Y nosotros os podemos ayudar en esto.

Captulo 20 Lucius y Alger Han le pidi a Bailarn que regresara con l a la cabaa de huspedes. Cuando salieron de la Casa de la Matriarca, la nieve en polvo se arremolinaba alrededor de sus pies haciendo pequeas danzas, y la nariz de Han crepitaba con el aire helado. Aunque era primavera, haca mucho fro cuando el sol desapareca. La cabaa de los huspedes estaba situada en medio de los pinos, a poca distancia del resto del campamento. Han y Bailarn desfilaban solos por el camino cuando Han oy pasos detrs de ellos. Se volvi al mismo tiempo que coga su amuleto y extenda la mano, y los dedos le hormiguearon por el destello. Soy yo, Caza Solo dijo Pjaro, levantando las manos y echndose atrs con cara de sorpresa. Han baj la mano. No te acerques a m por sorpresa de esta forma dijo . No es una buena idea. Ya lo veo dijo Pjaro, intentando sonrer. Nunca ha sido fcil acercarse a ti sigilosamente, pero ahora ests nervioso como una liebre de montaa. As es como me mantengo vivo dijo Han. Despus de una incmoda pausa, aadi: Queras algo? Pjaro mir por encima de su hombro para verificar que nadie les estuviera escuchando. He odo que has estado enfermo por haver salvado la vida de la reina dijo. Solo quera saber si ya te encontrabas bien. He tenido mejores momentos dijo Han. Pero estoy bien. Perfecto dijo ella, mirando a Bailarn, cuya cara no ofreca ninguna pista sobre lo que estaba pensando. Me alegra or esto. Hizo una pausa, rozando un montn de hojas con los mocasines. Al ver que Han no deca nada, continu: Esta noche tengo libre. Podra... podramos compartir la chimenea? Me gustara hablar con vosotros. Te ha enviado Nightwalker? pregunt Bailarn.

Hay algo que quiere que nos digas? O algo que quiere que descubras? Pjaro parpade. No. He venido por propia voluntad. Por qu tendra...? Tenemos planes dijo Han. Cosas de magos. Lo siento. Reemprendieron su camino. Han tuvo que hacer un esfuerzo para no girarse a mirar. No estaba orgulloso de lo que le acababa de decir a Pjaro. Era mezquino y desagradable. Pero l tena otros planes, unos planes que no poda compartir con ella. Era cosa de magos. Decide ponerte en contra de un seor de la calle, y lo pagars caro. La cabaa de los huspedes estaba desierta. Los otros invitados, como Averill, pasaran la noche conspirando. Han acompa a Bailarn hacia su habitacin y cerr la puerta. Bailarn atiz el fuego y puso otro tronco de lea. Me alegro de estar de nuevo en las montaas dijo, quitndose el abrigo. Me alegra estar de nuevo en el hogar de mi madre. Se sent sobre la alfombra y apoy la espalda contra la piedra de la chimenea. Han le mir con curiosidad. Pareces distinto. Como si te sintieras ms cmodo siendo un mago aqu en el campamento. Bailarn se encogi de hombros. Este tiempo que he pasado en los llanos me ha abierto los ojos. Aqu la gente desconfa de nosotros porque somos magos. En los dems sitios, la gente desconfa de m porque soy de los clanes. Sonri ante la expresin desconcertada de Han. A m me han enseado que los que tienen defectos son ellos, no yo. Cuando descubr que tena el don, me sent avergonzado, como si se tratara de un defecto o una maldicin. Toda la vida me haban enseado que lo era. Hubiera hecho lo que fuera para deshacerme del don. Quera matar a mi padre mago por habrmelo impuesto. Sonri a medias. Pero me he dado cuenta de que no es una maldicin. Es un don. Como el don que tiene mi madre de la curacin. Puedo hacer cosas que los dems no pueden hacer. Me niego

a disculparme por ello nunca ms. Han pens que le encantara tener la misma firmeza que Bailarn. ltimamente, le pareca que lo nico que haca era reaccionar ante los dems y sus planes. Nunca llegara a ninguna parte si no saba lo que quera ni adnde quera ir. Como he dicho antes, me alegro de estar aqu continu Bailarn, pero me hubiera gustado quedarme ms tiempo en la academia. Estaba progresando mucho con Firesmith. Creo que se senta halagado de tener a un alumno realmente interesado en la elaboracin de amuletos y talismanes. Me dio uno de sus extraos libros para que me lo llevara. Bailarn hizo una pausa. Pero no me has hecho venir aqu para hablar de mis planes, verdad? Bueno, en cierto modo, s. En parte. Estoy intentando pensar qu armas tenemos para todo esto. Bailarn asinti. Yo puedo aadir ms destello al amuleto que hice para ti, si quieres dijo. Aun as no ser tan potente como el que yo estoy usando. El de Elena. O el que les robaste a los Bayar. No hay prisa dijo Han, tocando su amuleto de rplica. Brill dbilmente. En realidad no lo estoy usando, excepto para exhibirlo. Hizo una pausa. T no tendras por qu seguir usando mi viejo amuleto dijo. Podras tener uno hecho especialmente para ti. Bailarn acarici el amuleto que Elena hizo para Han, el que haba utilizado desde que perdi el suyo en Arden. Ahora ya me he acostumbrado. Y est cargado de energa. No hay motivo para cambiarlo. Han lo comprendi. Una vez te acostumbrabas a un amuleto, era difcil deshacerte de l. Tengo amigos en el Campamento Demonai prosigui Bailarn. No guerreros, sino artesanos. Segn lo que pase con la coronacin, me gustara ir all si se puede prescindir de m. No es peligroso ir al Campamento Demonai como mago? dijo Han. Todo es peligroso dijo Bailarn, encogindose de hombros. Aunque sera ms fcil si pudieras mantener a Elena y a Nightwalker alejados.

Han asinti. Har todo lo posible para mantenerlos ocupados vigilndome a m. Hizo una pausa. Te he pedido que vinieras porque debo confesarte algo. Me reun con Cuervo otra vez, de camino hacia aqu. Ante la expresin incrdula de Bailarn, Han llen una tetera con agua de la jarra y la puso al fuego. No es posible dijo Bailarn finalmente. Me parece que deseas morir. Todo es peligroso dijo Han, levantando una ceja y mirando a Bailarn. Se sent en un extremo de la cama y se quit las botas. Pero necesito tu consejo. Mmm. Qu no vuelvas a hacerlo nunca ms? dijo Bailarn, poniendo los ojos en blanco. De todos modos, no va a servir de nada que te lo diga. No es tan peligroso como piensas dijo Han. Como te dije una vez, Cuervo no tiene ningn poder propio. Entonces, cmo llega exactamente hasta el Aediion, si casi nadie consigue llegar hasta all? pregunt Bailarn. Me utiliza a m. Sin m, no puede hacer nada dijo Han . Pero posee unos conocimientos de magia increbles. Entonces, quin es l, en la vida real? insisti Bailarn. Y por qu no acepta que os encontris en tu tierra natal? Si eres capaz de creerte lo que dice, no existe en la vida real dijo Han, ofreciendo su historia en pequeos fragmentos. Existe solamente en el Aediion. Es un vestigio de un mago que existi hace mucho tiempo. Un vestigio? exclam Bailarn, con escepticismo. Y ha estado en el Aediion todo este tiempo? Y resulta que te encontr a ti el primer da que visitaste el Aediion? Bailarn dej libre un mechn de cabellos y se pein con los dedos, dividi el pelo en secciones y empez a hacerse una trenza. Han se sac el amuleto de la serpiente de debajo de su camisa y lo toc con dos dedos. No en el Aediion. Aqu. Ha estado esperando aqu dentro durante mil aos. En este amuleto. Bailarn se qued mirando el amuleto. Despus mir a Han.

Se ha estado escondiendo en este amuleto? S mucho acerca de talismanes y nunca haba odo nada igual. Cogi un trozo de cuerda de su bolsillo. Hay un montn de magos en Vado de Oden dijo. Y an ms en los Pramos. No crees ms probable que Cuervo sea uno de ellos? Acab de hacerse una trenza, la at con un hilo de colores y empez a hacerse la otra. Han puso una cucharada de hierbas de las tierras altas en cada taza, y despus verti el agua hirviendo. Y por qu no te dice quin es si quiere asociarse contigo? continu Bailarn. Al principio tena la intencin de utilizarme, no de asociarse conmigo dijo Han. Pero el talismn que hiciste para m puso fin a eso. De modo que la ltima vez que nos reunimos me dijo quin era en realidad. Bailarn se inclin hacia adelante. Y? Han respir hondo y lo escupi. Dice que es Alger Aguabaja. El ltimo rey mago de los Pramos. Las manos de Bailarn se inmvilizaron y frunci el ceo. De modo que te renes con alguien que dice ser el rey Demonio, alguien que casi consigui destruir el mundo. Han asinti. Bailarn se qued mirndole, sin hablar, durante lo que pareci una eternidad. Y tienes intencin de seguir reunindote con l? dijo finalmente, sacudiendo la cabeza. Han asinti de nuevo. No me gusta dijo Bailarn, con su don habitual de la moderacin. O te est mintiendo, que es malo, o te est diciendo la verdad, que es an peor. Sopl el t para que se enfriara un poco. Mucho peor. A m tampoco me gusta admiti Han. Pero es la nica mano que me queda por jugar. Por eso te he pedido que vinieras, para saber tu opinin. Y cmo se supone que puedo darte una opinin si ni siquiera le he visto nunca? dijo Bailarn. Tom un sorbo de t, con la frente arrugada. Despus dej de golpe la taza

sobre la repisa de la chimenea. Eso es. Tengo que conocerle y juzgar por m mismo. Bueno... Han reflexion un momento. l no puede venir aqu, de modo que tendras que volver al Aediion. Y se pondr furioso cuando vea que voy acompaado. Por qu? pregunt Bailarn. Por qu no quiere que nadie le vea? Qu est ocultando? Dice que conoce secretos que los Bayar ansan saber. Si se enteran de que yo puedo contactar con l, estamos perdidos. Vaya, esto es muy conveniente, no te parece? Bailarn resopl. Por qu tendras que creerle, Caza Solo? Qu ha hecho, aparte de utilizarte para obtener lo que l quiere? Bailarn tena razn. En realidad, desde que Rebecca se haba convertido en Raisa, Han haba perdido la confianza en su propio criterio. Cmo poda haberse equivocado tanto acerca de ella? Cmo era posible que no se hubiera enterado que estaba saliendo con una princesa? Por qu Han tena que seguir las normas de otras personas, cuando ellas mismas eran las que las incumplan? Bailarn era su mejor amigo y aliado, y haba llegado el momento de tratarlo como tal. De acuerdo dijo Han. Ven conmigo al Aediion, nos reunimos con l y despus me dices qu te ha parecido. Si est mintiendo, nosotros dos podramos burlar a un impostor. Adems, he organizado... Se call y lade la cabeza. Viene alguien. Inmediatamente llamaron a la puerta. Han se levant y se dirigi a la entrada. Era Willo, con Lucius Frowsley a remolque. Haba pasado casi un ao desde que Han haba visto por ltima vez a su ex jefe, pero el hombre de los mil aos haba conservado la apariencia esmaltada que haba lucido en su ltima reunin. El pelo y la barba estaban perfectamente recortados, la ropa limpia y en mejor estado que antes. Lucius tiene mejor aspecto, y en cambio yo probablemente lo tengo peor que antes, pens Han. Aquel solitario haba sido algo ms que un jefe. Han haba confiado

en l. Hasta que se enter de que Lucius saba la verdad sobre la herencia mgica de Han y nunca se lo haba dicho. Qu otros secretos esconda Lucius? Una cosa no haba cambiado: el viejo llevaba una botella de algo en una mano y un puado de vasos en la otra. He enviado a un chico a buscar a Lucius, tal como has pedido, Caza Solo dijo Willo, mirando a Lucius y despus a Han. Hola, Lucius dijo Han, tocndole el brazo para orientarle. Chico! Lucius cerr los ojos y sonri. Su rostro se arrug, como si estuviera disfrutando de la calidez de la presencia de Han. Necesitas algo ms, Caza Solo? pregunt Willo. Han neg con la cabeza. Gracias, Willo. Hazme saber cuando est listo para irse dijo, y acto seguido sali de la cabaa. No sabes lo feliz que me siento de que todava ests vivo. Lucius levant la botella y la agit de modo sugerente . Tenemos algo para celebrar. Lucius siempre tena algo que celebrar. Han le acompa hacia la chimenea, cogindole del codo. Aqu. Sintate al lado del fuego dijo. Bailarn de Fuego tambin est aqu. Quieres un poco de t? T? dijo. Haciendo una mueca de desaprobacin, Lucius se acomod en el banco que haba junto a la chimenea y cuidadosamente coloc los vasos a su lado. Prefiero algo ms fuerte. Vamos a quedarnos con el t, por ahora dijo Han. Llen su taza y la de Bailarn y prepar una para Lucius. Cerrando la mano de Lucius alrededor de la taza, Han se asegur de que la tena bien sujeta antes de volver a sentarse. Bueno dijo Lucius, dejando el t a un lado sin ni siquiera probarlo, cuntamelo todo, chico. Cuntame cosas de Vado de Oden. Los aos que pas en la academia fueron los mejores de mi vida. Los miembros de las distintas casas siguen pelendose en la Calle del Puente?

Siguen pelendose dijo Han. Y la guardia del rector sigue vigilndoles. Malditos guardias murmur Lucius, con sus ojos lechosos fijos en algn rincn de su memoria. El rector y sus toques de queda. Alger sola pellizcarles su nariz puntiaguda. Era como el vapor, ese chico. Iba donde quera, cuando quera, y no haba nada que el rector pudiera hacer al respecto. Es de esto precisamente que te quera hablar dijo Han. De Alger. De Alger? Lucius sacudi la cabeza, con una expresin recelosa. Sobre qu? Cmo era cuando le conociste? pregunt Han. Por ejemplo, qu aspecto tena? Bueno, era un hombre terriblemente atractivo dijo Lucius. Era rubio, con ojos azules, del color del Indio en pleno verano. Las chicas decan que podas ahogarte en ellos. Tena un cuerpo perfecto, y se mova como un gato. Yo no estaba tan mal cuando era joven, pero nunca pude competir con Alger Aguabaja en lo que a mujeres se refiere. Lucius se frot la nariz con la palma de la mano. Alger y yo, una vez pasamos todo un fin de semana en el dormitorio de las chicas en la Escuela del Templo. Un puado de entregados decidi tomar votos despus de eso. Lucius sonri mostrando su dentadura llena de huecos, pero la sonrisa se desvaneci rpidamente. Claro que todos esos los de mujeres se acabaron cuando conoci a Hanalea. Cmo se llevaba con los dems estudiantes? pregunt Han. Haba algo en l dijo Lucius. La gente quera estar con l. Te atraa. Tan pronto entraba en una habitacin, se converta en el centro de atencin. Todo el mundo le quera. Han se frot la barbilla. Se supona que tena que creer que el rey Demonio con llamas en los ojos de las viejas historias era el chico ms interesante de Vado de Oden? Todo el mundo le quera, excepto Kinley Bayar, claro rectific Lucius. Kinley Bayar? pregunt Han. Quin es? No lo recuerdas? Era el que se iba a casar con la reina

Hanalea. Oh, claro dijo Han. Eran como aceite y agua, Kinley y Alger. Kinley siempre quera dominarlo todo. Y Alger tambin. Cuando Alger y Kinley se enfrentaban, normalmente ganaba Alger, y Kinley no soportaba perder. Has estado alguna vez en el Aediion? le pregunt Han de repente. En el Aediion? dijo Lucius, parpadeando ante el precipitado cambio de tema. Pues claro. Un montn de veces. Ese era nuestro callejn seguro. Nuestro lugar de encuentro secreto, especialmente durante la guerra civil. Eso tena sentido, si Cuervo le estaba diciendo la verdad. Bailarn y yo tambin hemos estado en el Aediion dijo Han. Y he conocido a alguien all que afirma ser Alger Aguabaja. La expresin somnolienta de Lucius desapareci de pronto. Alger? De qu ests hablando? El viejo se inclin hacia delante, agitado, con la nuez del cuello movindose aparatosamente cuando tragaba saliva. Es por esta razn que quera hablar contigo dijo Han . Parece imposible, pero esto es lo que l afirma, y sabe ms de magia que nadie que yo conozca. Alger dijo Lucius. Sus manos nudosas escarbaron en su regazo como si estuviera intentando hacerse a la idea. Alger est vivo. Quin lo hubiera dicho? Bueno, no est exactamente vivo dijo Han. Dice que ha estado escondido en su viejo amuleto durante todo este tiempo. Han toc su talismn de la serpiente, y despus record que Lucius no poda verlo. Se describe a s mismo como un vestigio. No un fantasma, exactamente, sino... bueno, no puede existir en la vida real. No como l mismo. Lucius se humedeci los labios, con la cara ms plida de lo habitual. Ests seguro de esto, chico? Ests seguro de que no puede encontrar una forma? Bueno dijo Han, encogindose de hombros. l dice

que no. Cualquier cosa es posible cuando se trata de Alger Aguabaja dijo Lucius. Si yo estoy vivo, entonces l tambin lo puede estar. Dijo algo sobre m? Cogi el brazo de Han. Dijo qu es lo que quiere? Dmelo. Han neg con la cabeza, preocupado de que al viejo le cogiera una embolia o algo parecido. No me ha hablado mucho del pasado, excepto que quiere vengarse de los Bayar. Parece... parece muy dolido por lo que pas. Debera estarlo dijo Lucius. Tiene razn. Se volvi, busc a tientas la botella y sac el tapn con los dientes. Llen un vaso, con la mano temblorosa. Lo vaci y lo volvi a llenar de nuevo. Tambin parece culpar a Hanalea dijo Han. Por haberle traicionado. Lucius sacudi la cabeza, con los ojos cerrados, las manos prietas alrededor del vaso. Pero... es posible, esto? prosigui Han. Que se haya podido esconder durante mil aos dentro de un amuleto? Basndote en lo que sabes de magia y en lo que sabes sobre l, crees que es posible? Escchame dijo Lucius, con los ojos abiertos de nuevo. No s cmo lo ha hecho, pero si alguien poda ser capaz de conseguirlo, este era l. Vaci su vaso y lo volvi a llenar de nuevo. Dulce Thea de las montaas, Alger ha vuelto. Bueno, bueno dijo Han, poniendo su mano sobre el brazo del viejo. Lucius se estremeci, y por poco no escupe la bebida. No estoy del todo seguro de que sea l. Podra tratarse de algn tipo de truco. Yo esperaba que t me dijeras algo, alguna pregunta que pudiera hacerle de la cual solo l supiera la respuesta. Algo que solo Alger supiera. Lucius frunci el ceo, y se frot la frente con la manga. Djame pensar. Mientras pensaba, Han se levant y volvi a llenar las tazas de t. Excepto la de Lucius, que todava estaba llena. Ya tengo un par de cosas dijo, bruscamente. Dos cosas que solo Alger puede saber. Primera, cul era su lugar

secreto de reunin con Hanalea? Y qu le dio como prueba de amor cuando se prometieron? De acuerdo dijo Han, pensando que Lucius y Alger debieron de ser muy amigos si Lucius saba ese tipo de secretos. Y cules son las respuestas? Solan encontrarse en el jardn de invierno del castillo de la Marca de los Pramos, justo encima de la alcoba de Hanalea dijo Lucius. Tal vez todava existe. Haba un pasaje secreto que iba de la alcoba al jardn. El jardn de invierno repiti Han. Y qu le regal a Hanalea? Un anillo con feldespatos, zafiros y perlas dijo Lucius . Porque Alger solo vea a Hanalea bajo la luz de la luna, le dijo. Hanalea lo llev el resto de su vida. Se estremeci. Imagnate lo que debi de ser para l, quedar atrapado en un amuleto y ver a Hanalea envejecer y morir. Qu extrao, pens Han. No solo Lucius pensaba que la historia de Cuervo era posible, sino que pareca convencido de que era cierta. Como si hubiera estado esperando orla durante mil aos. Como si fuera inevitable. Y qu piensas hacer, chico? pregunt Lucius, interrumpiendo los pensamientos de Han. Bailarn y yo iremos al Aediion esta noche dijo Han. Voy a descubrir si es quien dice ser. Mira dijo Bailarn. Aunque sea quien dice ser, y aunque Lucius est dispuesto a confirmarlo, cmo sabemos que podemos confiar en l? Mil aos dentro de un amuleto pueden cambiar a una persona. Tal vez est planeando acabar el trabajo que empez durante el Quebrantamiento. Chico, sabe quin eres? pregunt Lucius. Sabe que eres de su misma sangre? No dijo Han. Parece que no sabe demasiado de lo que ha ocurrido mientras estaba... encerrado. Han se encogi de hombros. No s si decrselo o no. Deberas decrselo dijo Lucius. Se merece saber que su dinasta no muri con l. Esto lo podra cambiar todo. l te puede ayudar. Querr ayudarte. Creme, es mejor que lo tengas de tu lado. El viejo se puso de pie y recogi su botella y sus vasos.

Avisa a Willo dijo. Estoy listo para irme a casa. Y ya no quiso decir nada ms.

Captulo 21 De nuevo en el Aediion Despus de que Lucius se fuera, Han advirti a los aprendices de Willo que no dejaran entrar a nadie ms. Les dijo que l y Bailarn practicaran una magia peligrosa e inestable y que estableceran unas barreras mgicas alrededor de la habitacin para evitar que nadie les interrumpiera. Despus, l y Bailarn se sentaron uno en cada cama en una esquina de la habitacin. Ests seguro de que quieres hacer esto? pregunt Bailarn. Lucius pareca convencido de que Alger Aguabaja es capaz de cualquier cosa. Casi pareca asustado. En cierto modo, esto corrobora su historia dijo Han. Si podemos creer lo que dice Lucius, Alger tena el poder suficiente como para esconderse en un amuleto durante mil aos. Por qu querra alguien hacer esto? dijo Bailarn. Tal vez porque estaba desesperado por vengarse dijo Han. O porque estaba dispuesto a hacer cualquier cosa para ganar. Como yo, aadi mentalmente. Se quedaron un rato sentados en silencio, cada uno absorto en sus pensamientos. Has probado de volver al Aediion? pregunt Han. Quiero decir desde la clase de Gryphon. No, no lo he probado dijo Bailarn, mirando hacia el techo. Nunca he sabido ver su utilidad y, despus de lo que te pas la primera vez, no me quedaron muchas ganas de volver a probarlo. Deberamos ir dijo Han, despus de otra larga pausa . Si quieres te llevo yo, o si lo prefieres vas con tu propio poder. Ir por mi cuenta dijo Bailarn. As podr salir cuando quiera. Llevas el talismn de serbal? Bailarn se toc el suyo. Se haba hecho uno para s mismo despus de que el de Han hubiera logrado impedir que Cuervo le poseyera. Han asinti, abriendo el cuello de la camisa para que Bailarn lo pudiera ver.

Espera unos minutos antes de seguirme. Avisar a Cuervo de que vienes. Han no saba si eso era una buena o mala idea, pero le pareca justo. No creo que importe demasiado el lugar de encuentro, por lo que se refiere a Cuervo. Siempre est all, esperando. Pero vamos a encontrarnos en la Torre de Mystwerk. Y si Cuervo no se presenta?, pens Han. Quedar como un estpido. Esto era lo que menos le preocupaba. Se tumb, cerr los ojos y pronunci las palabras para atravesar el portal. Y abri los ojos de nuevo en la Torre de Mystwerk. Medianoche. La luz de la luna atravesando las ventanas, reflejando las motas de polvo en el aire. Cuervo estaba sentado enfrente con las piernas cruzadas, vestido de negro, con los ojos cerrados, la cabeza inclinada, su pelo sedoso como nico elemento brillante de su figura. Si Han no lo conociera mejor, hubiera pensado que estaba rezando o reflexionando. Han reorganiz su ropa, se quit el atuendo de los clanes que llevaba puesto y se puso una ropa ms elegante, incluso anillos brillantes en cada mano. Se haba convertido en su forma de honrar a Cuervo, de reunirse con l en su propio terreno. Cuervo abri los ojos y parpade. Alister! Se puso en pie y se cepill un poco la ropa. Despus reluci un poco, mostrando sus anillos, lentejuelas y joyas, como si fuera a presentar un aspecto ms alegre. Ests vivo! Mir a Han con impaciencia, examinndole la cara para ver si tena magulladuras. Ests bien? Cmo te encuentras? Han se encogi de hombros, sorprendido ante las atenciones de Cuervo. Sobrevivir. Entonces, es cierto que la Hacedora cuida de los idiotas dijo Cuervo, en su tono habitual. Casi te mueres queriendo salvar a esa chica. Despojaste de energa a tu amuleto y a ti mismo. Cre que estabas muerto. Por qu lo hiciste?

Han no saba cmo responder a esa pregunta, si en pasado o en presente. La chica era importante para m. Tena que intentar salvarla. Est viva? pregunt Cuervo. Mereci la pena tanto sacrificio? S, est viva dijo Han. Todava no he decidido si mereca la pena o no. Cuervo se ech a rer, y pareci inesperadamente encantador. Ya vas aprendiendo, Alister. Te advert que no te arriesgaras por una mujer. Aunque debes de ser un tipo imprudente, porque tambin has vuelto aqu. Todava no estoy seguro de que me ests diciendo la verdad dijo Han. He pedido a alguien que se rena aqu con nosotros. Alguien en quien confo. La sonrisa de Cuervo se desvaneci y fue sustituida por la irritacin. No. De ninguna manera. Nuestro trato es que vengas solo. Se supone que nadie ms debe saber que existo. Nuestro trato era que me ayudaras contra los Bayar. No que me trataras como a un imbcil. Ahora no puedes saltarte las normas. Cuervo empez a caminar de un lado a otro. Intento protegerte. Los Bayar han intentado sacarme de este amuleto durante mil aos. Si descubren que puedes comunicarte conmigo, qu crees que te pasar? Tienes ganas de que te torturen durante horas en la mazmorra de Casa de Aerie? Yo he estado all, y creme, no me quedaron ganas de volver. Cuando conozcas a mi amigo vers que es imposible que diga nada a los Bayar dijo Han. Es ms, ni siquiera le escucharan si les dijera algo. De todos modos, ya es demasiado tarde, porque... Como si hubiera invocado a Bailarn al hablar de l, el aire de su alrededor se arremolin y se ondul y apareci Bailarn, vestido con un elegante atuendo de los clanes. Cuervo se ech atrs un par de pasos, con los ojos como platos, levantando los brazos en posicin de defensa.

Instintivamente, Han se puso entre Bailarn y Cuervo. Bailarn pareci momentneamente desorientado, y despus fij la mirada en Cuervo. Eres ms bajo de lo que esperaba dijo Bailarn, ladeando la cabeza. Y tus ojos no echan llamas. Cuervo se hizo un poco ms alto y ms brillante, como si fuera un pavo real mostrando su plumaje, o un seor de la calle alardeando. Un cabezacobriza? Has trado a un cabezacobriza para que me conozca? Cuervo baj lentamente los brazos, mirando a Bailarn como si fuera un demonio. No susurr, con la frente fruncida. Me he equivocado. T eres un mago disfrazado de cabezacobriza. Bailarn toc su talismn. Pues claro que soy un mago, de lo contrario no estara aqu. Y tambin soy de los clanes. Hayden Bailarn de Fuego, este es Alger Aguabaja dijo Han, formalmente. Cuervo pareca ms inquieto que un gato en el Mercado de los Harapos. Hay algo de ti... susurr, con sus ojos clavados en Bailarn. Algo... escondido. Algo peligroso. Algo que no quieres que nadie vea. Nos hemos visto antes? Bailarn neg con la cabeza. Esta es la segunda vez que vengo al Aediion. Tenemos algunas preguntas que hacerte, de acuerdo? dijo Han, empezando a perder la paciencia. Preguntas? La mirada de Cuervo se traslad hacia Han. Qu preguntas? T dices que eres Alger Aguabaja, el ltimo rey con el don. Si es verdad, entonces dime, dnde solas reunirte con Hanalea en secreto, antes de que escaparais juntos? Esto es asunto mo y de nadie ms dijo Cuervo, apretando los labios como si no tuviera intencin de abrirlos nunca ms. Es nuestro asunto, si quieres que seamos socios dijo Han. Que se vaya el cabezacobriza dijo Cuervo. No quiero asociarme con l. Despus hablaremos t y yo.

Han neg con la cabeza. Quiero que l se quede como testigo. Si no, nos vamos los dos. Era bravuconera de la calle. No poda dejar que Cuervo se percatara de lo desesperado que estaba por su ayuda. Cuervo frunci el ceo y cedi. De acuerdo. Hanalea y yo solamos reunirnos en la galera acristalada del castillo de la Marca de los Pramos dijo. Haba un pasaje a travs de los muros de su alcoba. En la galera acristalada? dijo Han, indeciso. Lucius les haba dicho el jardn de invierno. S, en el jardn de invierno dijo Cuervo, agitando la mano. Es como una galera acristalada. Han se esforz para mantener el rostro impasible mientras notaba que el estmago le daba un vuelco. Era posible que Cuervo estuviera diciendo la verdad? De acuerdo dijo Han. Parece plausible. Qu le ofreciste a Hanalea como regalo de prometidos? Cuervo entrecerr los ojos. Quin te ha dicho eso? pregunt. De dnde ha salido? Han dud un momento. Te acuerdas de Lucius Frowsley? Cuervo vacil. Frowsley? Neg con la cabeza. No creo que... Entonces alz la mirada. Te refieres a Lucas? dijo. Lucas Fraser? Estuvo conmigo en Mystwerk. Era mi mejor amigo. Pero eso fue hace ya mil aos. Han frunci el ceo. Lucius se haba cambiado de nombre? Es posible dijo Han. Es una larga historia, pero l todava est vivo. Fue l quien me propuso estas preguntas. Y quien me dio las respuestas. Lucas susurr Cuervo, ms por s mismo que para Han. Es posible? Casi me haba olvidado... de eso. Tena tantas ganas de vivir para siempre, pero no tena ni idea de si... Responders a la pregunta, por favor? dijo Han. Los ojos brillantes de Cuervo se clavaron sobre Han.

Le regal un anillo a Hanalea, con feldespatos, zafiros y perlas. Y ella me regal un anillo de oro con su nombre grabado en el interior, para que siempre lo llevara pegado a mi piel. Sonri amargamente. Los Bayar me lo quitaron, junto con todo lo dems. Entonces es realmente cierto dijo Bailarn, cerrando la mano alrededor de su amuleto como un acto reflejo. Eres el rey Demonio. Cuervo se volvi hacia Bailarn. Despus se tambale hacia atrs al reconocerle la cara, y sus ojos se encendieron. Hablando de demonios dijo Cuervo, con la voz grave y amenazadora. Creo que tienes cara de demonio. Salt hacia delante y choc contra Bailarn tal como lo haba hecho cuando haba tomado posesin de Micah en el Aediion. Pero de nuevo se tambale hacia atrs, ahuyentado por el talismn de serbal. Eres un sucio Bayar! grit Cuervo, dando vueltas sobre sus pies, con su imagen ondulada y deshilachada como una bandera al viento. Creas que no te reconocera despus de todos estos aos? Creas que no reconocera ese hedor de Casa de Aerie? Su voz temblaba y su cara se retorca de repulsin. Bailarn se qued inmvil, sin decir nada. Te dije lo importante que era mantener mi existencia en secreto, especialmente de los Bayar le dijo Cuervo a Han, con la voz grave y furiosa. Ahora acabas de desperdiciar las pocas posibilidades que tenas. Ests equivocado dijo Han, viendo que Bailarn segua sin hablar. Mrale bien. Bailarn no es un Bayar. Es de los clanes, creci en los Pinos de Marisa. Le conozco desde que ramos cros. Mtale dijo Cuervo con los dientes apretados. Mtale ahora, o todos pagaremos las consecuencias. Por qu siempre me incitas a matar a alguien? pregunt Han. Eres un estpido, Alister dijo Cuervo. Y yo fui un estpido al confiar en ti. Chisporrote como una chispa al apagarse. Han y Bailarn se quedaron mirando el lugar que haba

dejado vaco. Lo siento, Caza Solo dijo Bailarn, suspirando. Espero no habrtelo arruinado todo. S que contabas con su ayuda. Pero qu mosca le ha picado? dijo Han. Tal vez tuvieras razn, mil aos encerrado en un amuleto le han vuelto loco. Bailarn sacudi la cabeza. O tal vez es muy bueno identificando a un Bayar, eso es todo dijo, en voz baja. Mientras Han le miraba, la ropa de Bailarn cambi de las polainas de los clanes a la tnica de mago, con las estolas adornadas con el Halcn Encorvado. Sin embargo, el pelo continuaba trenzado al estilo de los clanes. Mi madre es de los clanes, Caza Solo dijo Bailarn. Te has preguntado alguna vez quin era mi padre? Bueno, una vez o la historia, lo que Willo cont el da de tu renombramiento dijo Han, con la voz cada vez ms apagada. La mayor parte era verdad dijo Bailarn. Excepto cuando dijo que no saba quin era mi padre. Te imaginas a un mago lo suficientemente despiadado como para ir a las Espritus y atacar a una joven en el bosque de esa forma? Han examin las facciones de Bailarn: sus ojos azules en su cara bronceada, la estructura sea angular, las cejas oscuras y espesas. Cuando empez a comprenderlo, la garganta de Han se encogi dolorosamente, como si intentara tragarse una roca muy grande. El parecido es impresionante una vez lo sabes dijo Bailarn, impasible. Por los huesos y la sangre de Hanalea susurr Han, sacudiendo la cabeza. Tu padre es Gavan Bayar. No es extrao que Bailarn considerara su don como una maldicin. No sabes las tentaciones que he tenido de presentarme ante Micah y Fiona como su hermano perdido mucho tiempo atrs dijo Bailarn. Solo por eso valdra la pena dejarme matar. Durante un tiempo, me pareci una salida fcil. Me presentara como un Bayar, y ellos me asesinaran. Los recuerdos inundaron a Han: la furiosa reaccin de

Bailarn cuando encontraron a Micah y a sus primos en Hanalea. Le haba parecido tan fuera de lugar en aquel momento. Los conocimientos de Bailarn sobre los magos y sus costumbres, tan poco habitual entre los clanes de las Espritus. La reaccin de Micah ante Bailarn cada vez que se encontraban... Lo saben los Bayar? pregunt Han. Bailarn sacudi la cabeza, medio sonriendo. Creo que Micah ve a su padre reflejado en m. Es como si supiera algo instintivamente, pero no acaba de crerselo. Nunca he conocido a lord Bayar. Si lo supiera, supongo que yo ya estara muerto. Y los Demonai? Averill? Elena Cennestre? Lo saben? Bailarn neg con la cabeza. Si lo supieran, me habran ahogado al nacer. Willo y yo somos los nicos que lo sabemos. Y ahora t. Y Cuervo, desafortunadamente. Han record que Willo haba llevado a Bailarn a la ciudad, a ver al orador Jemson, con la esperanza de curarlo de su don maldito. Haba guardado el secreto durante toda una vida, intentando buscar un lugar en un mundo en guerra consigo mismo para el hijo que amaba. Por qu no me lo habas dicho nunca? pregunt Han, dndole vueltas a su cabeza. Vaya uno que fue a hablar espet Bailarn. Cuntos secretos me has ocultado t a m? No te estoy criticando se defendi Han. Solamente te pregunto. No lo saba ni yo mismo, hasta que empez a ser evidente dijo Bailarn. Despus, estuve a punto de decrtelo varias veces. Pero saba lo que pensabas de los Bayar despus de lo que pas con tu familia. No saba cmo reaccionaras. Y ahora encima est Gata. Ella odia a los Bayar, porque mataron a todos sus amigos. Y mi madre, Willo, me hizo jurar que nunca lo dira a nadie. Bailarn hablaba de forma impasible, mirando a Han directamente a los ojos. Durante mucho tiempo no quise que lo supiera nadie. Pero ahora estoy contento de que lo hayas descubierto. Estoy

cansado de actuar como si fuera culpa nuestra. Como si tuviera que avergonzarme de ser quien soy. Yo no puedo controlar lo que hace la otra gente. Pero puedo decidir cmo voy a manejar la situacin. La rabia corroa a Han por dentro. Por qu Bailarn y Willo tenan que soportar esa carga, mantener su secreto, siempre con miedo a que se descubriera, preocupndose por lo que haran los Bayar si lo descubran? Willo tiene pruebas de esto? pregunt Han. De que fue Bayar, quiero decir. Todava tiene el anillo de Bayar dijo Bailarn. Cuando supo que estaba embarazada, escondi el anillo y dijo que no saba quin era el padre. Cuando Han abri la boca dispuesto a hablar, Bailarn alz la mano para detenerlo. Ella intentaba protegerme de los Bayar y de los Demonai. Pero cuando qued claro que yo tena el don, se convirti en un secreto muy difcil de ocultar. Yo saba que tarde o temprano saldra a la luz. Willo debera haberle acusado gru Han, y llevado ante la justicia. Puede que tengas razn dijo Bailarn, asintiendo, pero tiene un temor tan profundo a los Bayar que no se lo puede sacar de encima. El hecho de verse atacada tan cerca de casa le hizo perder la confianza. Desde entonces, nunca se ha sentido completamente segura. Hizo una pausa. Pero Bayar pagar por eso. Han puso una mano sobre el hombro de Bailarn, apretndolo. T eres mi mejor amigo dijo. Me da igual quien sea tu padre. Bailarn se encogi de hombros. Espero que Gata piense lo mismo, porque voy a contrselo. No quiero tener secretos con ella. Ya no. Toc su amuleto. No le digamos nada a Willo, por lo menos hasta que se haya celebrado el funeral de la reina. Ya est bastante preocupada porque voy a ir. No me quiere cerca de ningn Bayar. Esto depende de ti dijo Han, todava intentando

hacerse a la idea de esa noticia. Es tu secreto. Pero creo que deberas hablar con ella, y pronto.

Captulo 22 Las cosas claras Debes confiar en Han Alister, se repeta Raisa continuamente. Aunque ahora l te odia. No tienes otra alternativa. Bueno, en realidad, tena una alternativa. Tena un montn de alternativas. Poda seguir adelante con el plan de ir al funeral en secreto y a escondidas, como defenda su padre. O con el plan de secuestro que Reid Nightwalker quera llevar a cabo. Pero ella quera hacer los honores a Han y confiar en l, porque no lo haba hecho antes. Solo esperaba que esa fuera la decisin correcta. No ayudaba mucho el hecho de que Nightwalker hubiera dejado bien claro que no confiaba en Han Alister ni en su plan. Han les haba hecho un esbozo del plan el da anterior, en una breve reunin que haban mantenido. Solo ellos tres, tal como Han haba pedido. Y Raisa lo aprob. Despus lo compartieron con los dems. Que no lo aprobaron. Nightwalker poda ser implacable. Y persuasivo. El sol todava no haba salido, pero ya haca una hora que la estaba distrayendo mientras ella intentaba prepararse para asistir al funeral. El tema era Han Alister y su plan. Es un hechicero dijo Nightwalker. Cmo puedes confiar en que se ponga de tu lado y en contra del Consejo de Magos? No era esa la idea? dijo Raisa, frotndose los ojos. No era esta la razn por la cual Elena Cennestre lo reclut? Se supone que l es el arma secreta. Yo no estoy diciendo que no debamos utilizarlo. Estoy diciendo que no deberamos confiarle tu vida. Nightwalker se apoy contra la pared de la Casa de la Matriarca. Se haba puesto el traje de batalla, con el abrigo de camuflaje y las polainas, y su amuleto Demonai que brillaba colgando de su cuello. No tena cara de sueo, aunque sin duda se haba

pasado la mitad de la noche reforzando los derechos de su nombre de clan, criatura de noche. Raisa le haba visto dando un beso de despedida a Pjaro Nocturno fuera de la cabaa de huspedes al amanecer, cuando Raisa haba salido para ir al bao. O sea que, aparentemente, todava estaban juntos. Se esforz a fijar de nuevo su atencin al presente. Han odia al Gran Mago dijo Raisa. No puedo imaginarlo ponindose de su parte. Esto es lo que te ha dicho a ti. Pero tiene ms cosas en comn con ellos que cualquiera de nosotros. Raisa se sent sobre sus talones y descans las manos sobre sus muslos. Lo ests haciendo otra vez dijo Raisa. Me ests tratando como si fuera estpida. Pas mucho tiempo con Alister en Vado de Oden. Le conozco mucho mejor que t. S lo que me hago. Nightwalker levant las manos. Perdonadme, Alteza. Se call y se aclar la garganta de forma afectada. Parece que siempre os estoy pidiendo disculpas. Creo que paso demasiado tiempo con personas que estn de acuerdo conmigo. Suspir. A pesar de mi falta de diplomacia, no es en absoluto mi intencin poner en duda vuestro criterio. Simplemente es que me preocupo por vuestra seguridad. Raisa parpade, sorprendida. Eso era mucha ms introspeccin de la que estaba acostumbrada a ver en Nightwalker. Pero aun as, no le perdonara tan fcilmente. Supongo que es por este motivo que quieres ir en contra de mi hermana. Una princesa de la dinasta. Cuando ni siquiera conoces sus intenciones. Nightwalker neg con la cabeza. Simplemente quera dejarla fuera de juego. Sera mucho ms seguro para ti, y tambin para ella. No va a haber ningn enfrentamiento dijo Raisa. Eso nos mantendr a salvo. Rebusc entre su ropa, intentando pensar qu podra ponerse que transmitiera el mensaje adecuado a aquellos que se reunieran para asistir al funeral de su madre. No, rectific en sus pensamientos presionando los dedos

contra la frente. Qu me puedo poner para hacer los honores a mi madre y a su legado? No tena mucho para elegir, solo lo que los clanes le haban proporcionado desde que lleg. Todo lo dems se haba quedado en la Marca de los Pramos y en Vado de Oden. Pens en los armarios llenos de vestidos preciosos en la capital y suspir. Eres una reina mendiga, pens Raisa. Siempre te hospedas en casa de alguien y te pones la ropa que te dejan. Eligi una falda de los clanes de lana blanca y una tnica adornada de ante, y las coloc encima de la cama. Willo le haba dado una chaqueta de piel de ciervo blanca y elegante, con los smbolos de los Lobo Gris pintados y bordados en la espalda y en las mangas. La ropa de luto de los clanes no tena nada que ver con el atuendo oscuro de los funerales de los llanos. El color blanco celebraba la vida de los muertos y sus conexiones con los vivos. Esprame fuera, por favor dijo Raisa a Nightwalker, que pareca muy poco dispuesto a despegarse de su lado hasta que llegara el momento de salir hacia la Montaa de Marianna. Tal vez fueran rdenes de Elena, teniendo en cuenta que haba dos magos en el campamento. O se trataba simplemente de su propia decisin? Nightwalker la cogi por los codos y la atrajo hacia s para darle un largo beso. Ola a cuero y a aire fresco. Raisa se ech atrs un poco a regaadientes. l pareca ansioso de reanudar lo que haban dejado. Raisa saba por experiencia que Reid Nightwalker podra ser una agradable distraccin de todos sus problemas, si ella se lo permitiera. Podra hacerle olvidar que Han Alister la estaba tratando como si fuera veneno. Nightwalker. Vete. Tengo que vestirme. Pronto nos iremos. La sonrisa socarrona del guerrero dej claro que con gusto se hubiera quedado en la habitacin vigilando. Pero sali a la habitacin exterior. Raisa suspir. Siempre que estaba con Nightwalker se senta acorralada en todos los aspectos. Tena que encontrar la manera de canalizar su implacable mpetu. La dejaba

agotada. Echaba de menos la sensatez de Amon. Haba regresado a la Marca de los Pramos para poder acompaar las cenizas de su padre desde la catedral hasta el lugar de sepultura. Averill tambin haba vuelto a la ciudad e ira al funeral con el fretro de Marianna. Raisa ira con los Demonai, y con Han Alister y Bailarn de Fuego. Eso era todo, y tendra que ser suficiente. Esperaba evitar que anduvieran como perro y gato. Raisa se estaba poniendo las botas cuando oy voces fuera, como una pelea. Sac la cabeza por la cortina y vio a Han Alister y a Reid Nightwalker dando vueltas el uno de cara al otro como si fueran dos lobos, furiosos y gruendo. Han iba vestido ms elegante de lo que lo haba visto nunca, todo negro con un ribete gris perla en el cuello y en las mangas. La camisa le quedaba ajustada al cuerpo, haciendo gala de su delgada estructura muscular. El amuleto Cazador Solitario brillaba sobre la tela mate, y el color oscuro destacaba su pelo brillante y sus ojos azules. Qu est pasando? pregunt Raisa, mirndolos a los dos. Le he dicho que no poda entrar, que te estabas vistiendo, pero no quera hacerme caso dijo Nightwalker, con una postura que apenas contena la violencia. Solo quera que supieras que estaba aqu dijo Han, mirando un momento a Raisa y despus rpidamente a Nightwalker. Tengo mucho trabajo y muy poco tiempo, y supongo que no quieres llegar tarde a la ceremonia. Estoy lista dijo Raisa, respirando hondo. Ya podemos empezar. Han mir significativamente a Nightwalker y seal hacia la puerta con la cabeza. Fuera. Yo me quedo dijo Reid Demonai, plegando los brazos y separando las piernas, como si no tuviera ninguna intencin de moverse. Deberamos hacer esto en privado, Alteza dijo Han. Si tengo que protegeros, cuantos menos sepan lo que voy a hacer, mejor. Han le habl a Raisa, ignorando completamente a

Nightwalker. Bien, pens Raisa, este es un cambio muy agradable. Desde que Raisa le haba confesado su autntica identidad, Han solo se haba dirigido a ella para decirle lo imprescindible. Como si tuviera que pagar un precio muy alto por cada palabra que le deca. No pienso dejarte solo con la princesa heredera dijo Nightwalker. Es un riesgo demasiado grande, teniendo en cuenta la histrica intromisin de los magos con nuestras reinas. Estos dos se odian, pens Raisa, y parece que es algo que va ms all del recelo normal entre magos y clanes. Al fin y al cabo, Han tendra que sentirse cmodo con los clanes de las Espritus. Haba pasado all toda su infancia. Y ni siquiera haba sido mago desde siempre. Un carraspeo de gargantas la sobresalt. Levant la mirada y vio que ambos la estaban mirando, esperando una decisin. Hace aos que conozco a Nightwalker le dijo Raisa a Han. Actualmente forma parte de mi guardia. Si se puede confiar en l para eso, entonces tambin... No quiero que est aqu, me distrae dijo Han. Esto ya es bastante difcil de por s. De modo que lo admites dijo Nightwalker. No sabes lo que ests haciendo. Este es precisamente el tipo de comentario ignorante y estpido que no necesito mientras trabajo dijo Han, mirando a Raisa y enarcando las cejas, como diciendo, ves? Se queda dijo Raisa, que se senta como si estuviera arbitrando una pelea en el patio de la escuela. Pero estate callado, Nightwalker, y deja que Alister haga su trabajo, o te vas. Han mir a Nightwalker levantando la barbilla. T. Sintate en esa esquina, y no te metas en medio si no quieres que te salpique con la magia. Nightwalker frunci el ceo, pero hizo lo que le haba dicho. Han empez a dar vueltas alrededor de Raisa, evalundola. Qudate quieta le advirti. Voy a tener que tocarte.

Lo dijo con resignacin, ms que cualquier otra cosa. Han desliz la mano bajo su abrigo, y Raisa saba que estaba cogiendo su amuleto de la serpiente. Tal vez era por eso que no quera que Nightwalker se quedara. Pareca que no quera mostrar ese amuleto a nadie del campamento. Raisa se puso tensa, con un hormigueo en la piel anticipando el contacto. Los dedos de Han siseaban al rozar ligeramente su cabeza, sus hombros, su nuca, su cintura. A Raisa le record al escultor que esculpi su retrato para la moneda de la corona, que haba trabajado bien la arcilla antes de empezar a darle forma. Han se ech atrs y se frot la barbilla, frunciendo el ceo. Despus su expresin se suaviz al mirar la mano de Raisa. Oh dijo. Tienes que quitarte este anillo talismn, porque si no esto no funcionar. Raisa se qued mirando su anillo de lobos que llevaba en la mano derecha. Alteza, Elena Demonai os dio este anillo para protegeros contra los hechizos de los magos dijo Nightwalker. No creo que ahora sea un buen momento para quitroslo. No precisamente cuando vais a enfrentaros a los magos ms poderosos del Valle. Ahora ser un muy buen momento para quitroslo dijo Han. Si queris que este plan funcione. Si nos olvidamos de Alister y de lo que sea que se proponga hacer, este anillo os proteger si uno de los magos decide atacaros en el funeral argument Nightwalker. Sin l, seris vulnerable. Hizo una pausa, y despus murmur, no muy bajo: A menos que esta sea la idea. No ser vulnerable si te callas y me dejas hacer mi trabajo dijo Han, con la mano todava dentro de la camisa y la barbilla alzada de forma agresiva. Ya basta dijo Raisa. Se quit el anillo del dedo y se lo guard en una bolsa del cinturn. Ya est. Lo guardar aqu por si acaso lo necesito. Es mejor que te apresures. Ya debe de ser casi hora de irnos. Esta vez fue diferente. Han empez a murmurar hechizos mientras daba vueltas alrededor de Raisa, con la expresin

muy concentrada, la mirada fija y centrada internamente. Sus dedos desprendan pequeas llamas cada vez que la tocaba en alguna parte. Raisa jadeaba al notar la magia deslizndose bajo su piel y su sangre subir a la superficie. Se notaba mareada, como si acabara de salir de la cabaa de vapor del Campamento Demonai. O como una amante despus de una serie de besos intensos. Nightwalker observaba desde su rincn, tenso como una cuerda de arco. Despus aparecieron los lobos. Algunos solos y otros en parejas, se deslizaban por debajo de las cortinas y a travs de las paredes, con los ojos brillantes, las lenguas colgando, hasta que se reunieron una docena de ellos y se sentaron sobre sus patas, formando un crculo alrededor de los dos. Raisa record el sueo que tuvo despus de que mataran a Byrne en el Paso de los Pinos de Marisa: la visita de las reinas lobas la noche en que su madre muri. Estaba Hanalea, con sus ojos grises, y Althea, con sus ojos verdes. En alguna ocasin, durante una fraccin de segundo, le pareca ver a las reinas. Han mir a los lobos, despus mir a Raisa. Son amigos tuyos? Raisa parpade. Los puedes ver? Los he estado viendo, de forma intermitente, desde que nosotros... desde que te cur dijo Han. Hoy esperaba que vinieran. No s si esto va a funcionar, pero... Extendi las manos hacia las reinas lobas. Las llamas bailaban en las puntas de sus dedos. La luz se arqueaba de sus manos a los lobos y despus volva hacia l. Hanalea lade la cabeza, mirando a Han con una sonrisa lobuna. Por qu Han Alister puede ver los lobos?, se pregunt Raisa. Este era un rasgo tpico de la dinasta Lobo Gris, vinculado al don de la profeca. No tena ningn sentido que l los pudiera ver. Tal vez es un efecto raro del proceso de curacin, pens. De su unin.

Los lobos cerraron los ojos y echaron las orejas hacia atrs. Levantando los hocicos hacia el cielo, empezaron a aullar con un grito triste que eriz el vello de la nuca de Raisa. Oh! exclam Raisa, estremecindose. Nightwalker se levant, dispuesto a lanzarse sobre Han. Qu pasa, Rosa Silvestre? Qu te ha hecho? Alteza, os habis dado cuenta de lo difcil que es concentrarse y hacer las cosas bien cuando alguien te va gimoteando en el odo? dijo Han. Yo solo digo que, si esto sale mal, no me culpis a m. A pesar de su tono sarcstico, tena la frente perlada de sudor, as como tambin el labio superior, como si estuviera gastando una cantidad considerable de energa. O es que estaba muy nervioso por el resultado. Los lobos acabaron su canto fnebre. Hanalea se volvi hacia Raisa e inclin la cabeza. La manada real se fundi en la sombra y se disip. Han retir su mano y se qued de pie, cabizbajo, haciendo jadeos rpidos como si hubiera hecho una carrera. El amuleto Cazador Solitario le iluminaba la cara, creando sombras y destacando las distintas partes. Le caan gotas de sudor que iban a parar a la alfombra. Raisa se abraz a s misma, cogindose los codos a cada lado. Todava temblaba, pero pareca ser el nico efecto duradero. Ha... ha funcionado? pregunt. Han alz la cabeza y se sec el sudor de la frente con la manga. Pronto lo sabremos. Raisa vio la pregunta en la cara de Nightwalker y decidi hacerla ella misma, pensando que as podra obtener la respuesta. Qu intentabas hacer? Una transmisin. Una transmisin? Qu es eso? Un hechizo. Una imagen para utilizar cuando estemos en la Montaa de Marianna. Algo que impresionar y confundir al Consejo de Magos y al resto de los sangre azules. Algo que te convertir en un objetivo difcil. Han

mir a Nightwalker. Recuerdas? He dicho que creara una distraccin mgica dijo, como si a Nightwalker tuviera que hablarle llanamente. Puedo ponerme otra vez el anillo? pregunt Raisa, presionando su bolsa con los dedos. Han frunci el ceo, mordindose el labio inferior, y despus neg con la cabeza. Es mejor que no. Creo que es mejor mantener viva la conexin mgica hasta despus. Elena sac la cabeza por la puerta. Estis listos? Nieta, nos tenemos que ir. Raisa cabalgara escondida en medio del contingente Demonai que iba a escoltar a su abuela hasta el funeral de la reina. Bailarn de Fuego esperaba con los caballos. Han se lo llev a un lado, se inclin y le murmur algo al odo. Bailarn asinti, mirando a Raisa. Nightwalker se acerc, cubri con una capa Demonai el atuendo de luto de Raisa y se la at al cuello, dejando que sus manos se entretuvieran sobre los hombros de Raisa. El funeral estaba previsto para el crepsculo. El viaje les ocupara la mayor parte del da, ya que tenan la intencin de permanecer en las montaas, rodear el Valle desde los Pinos de Marisa, cruzar el ro Dyrnne al oeste de la Marca de los Pramos y llegar a la Montaa de Marianna desde el noroeste. Elena y Willo cabalgaban al lado de Raisa, y los guerreros Demonai iban delante y detrs de ellas. Han y Bailarn iban juntos, con la mano en sus amuletos, cargndolos por lo que se pudiera avecinar. Raisa se preguntaba cunta energa haba gastado Han para crear la transmisin. Esperaba que hubiera merecido la pena. Cada vez que Raisa les miraba, los dos magos tenan las cabezas juntas, hablando en susurros mientras iban avanzando. Bailarn llevaba dos alforjas grandes en su caballo, adems de la manta para dormir. Hara un da fro y claro en las montaas, aunque tal vez en la ladera, en la zona donde se celebrara el funeral, sera un poco ms clido. Las estrellas parpadeaban en el este cuando el sol empez a despuntar por las Espritus,

iluminando todo el Valle. A mi madre le hubiera encantado este da le dijo Raisa a Elena, entrecerrando los ojos contra los rayos del sol . Le encantaba el sol, aunque no le gustaba el fro. Mmm. Elena pareca preocupada, sin duda por su hijo, Averill. El amor te hace vulnerable, pens Raisa. Y an as ella siempre lo haba esperado. Cruzaron el Dyrnne a primera hora de la tarde, por un alto puente sobre el rugido espumoso del ro. Aunque estaban demasiado elevados para olerlo, aquellas aguas llevaban hacia el este toda la porquera y los desechos de la poblada capital. Cuando sea reina... pens Raisa, tal como lo haba hecho tantas veces antes. Entonces se detuvo. Ya soy reina. Subieron de nuevo hacia el norte de las Espritus, vislumbrando el Valle reverdeciente que tenan debajo. Raisa contempl con entusiasmo las agujas, las cpulas y las torres a lo lejos, en la Marca de los Pramos. La ciudad brillaba bajo el sol como si fuera de juguete, como si pudiera desaparecer como en un cuento de hadas al acercarte demasiado. Regreso a casa, se prometi. Esta noche, si encuentro la manera. Al noroeste del Valle, dejaran la senda que daba al Valle y se dirigiran de nuevo al norte y al este, para pasar por detrs de la Montaa de Marianna y descender por entre sus picos gemelos. Pararon en la confluencia de los caminos para comer y dejar descansar a los caballos antes del largo ascenso que tenan por delante. Raisa dej a Switcher en manos de Pjaro Nocturno, y camin un trozo a travs de los rboles para echar una ltima mirada al Valle antes de rodear la montaa y perderlo de vista. El Valle haba cobrado vida con la gente. Los viajeros atascaban los caminos, utilizando el transporte adecuado a sus conveniencias. Algunos iban en caballos elegantes, y dejaban el camino e iban campo a travs cuando se impacientaban si avanzaban lentamente. Los carruajes

elegantes competan con los carros abarrotados de los que viajaban sin lujos por encontrar un espacio en el camino. Otros iban caminando, incluso familias enteras, madres y padres con sus hijos, tapndose la cara con bufandas para no tragarse el polvo del camino. Llenaban los caminos que descendan de la Marca de los Pramos, cruzaban el Valle y ascendan la Montaa de Marianna hacia el norte. Los ciudadanos de la Marca de los Pramos haban salido para despedirse de su reina. Raisa se qued conmovida y sorprendida. Marianna no haba sido una reina muy popular, por lo menos entre los habitantes de los barrios pobres de la capital. Se haban producido muchos disturbios cuando corri el rumor de que la reina quera dejar de lado a Raisa y nombrar a Mellony en su lugar como heredera. Dulce Hanalea mrtir susurr. Parece que toda la ciudad est en movimiento. El Mercado de los Harapos y Puente del Sur. Adems de todos los sangre azules, por supuesto. Raisa se estremeci y se dio la vuelta. Tena a Han Alister a su lado, contemplando el Valle. Saba moverse silenciosamente como cualquier guerrero de los clanes. Se puso una mano sobre los ojos para hacerse sombra, con el viento alborotndole el pelo. Tal vez tambin los de Westmarket, Roast Meat Hill y Bottoms. Qu quieres decir? pregunt Raisa. Cmo lo sabes? Envi a Gata Tyburn a la ciudad dijo Han. Le dije que hiciera correr la voz de que la princesa Raisa asistira al funeral y que tal vez necesitara ayuda. Que habra los que la queran fuera del trono. Y que tal vez intentaran cerrarle el pico en el acto o ponerle unas esposas. Haba vuelto fcilmente al lenguaje de la calle que ella se haba pasado meses intentando refinar. Qu? Inclin la cabeza y mir a Han. Despus de todo este esfuerzo para mantener mi presencia en secreto, has hecho correr la voz por la capital? Han se frot la nuca.

T crees que lord Bayar oye los rumores del Mercado de los Harapos? Crees que el Consejo de Nobles se rene en El Barril y la Corona? Se ech a rer. Los harapientos y los de Puente del Sur no representan ningn peligro para ti excepto que te vayas paseando por las calles con una bolsa llena. Es a los sangre azules a quienes tienes que vigilar. Me han dicho que son expertos mentirosos y conspiradores. La mir a la cara, con sus ojos azules intensos y brillantes como zafiros. La presin de su mirada fue como un puetazo, pero Raisa se esforz en mantenerse firme. Han, siento mucho haberte mentido dijo, poniendo una mano sobre su brazo. Si pudiera volver atrs, yo... Pero no hay vuelta atrs, verdad, Alteza? dijo Han. No contest Raisa, pero... De todos modos, no te preocupes por los harapientos dijo Han, echndose atrs para librarse de la mano de Raisa . Lo que tienes que vigilar es lo que pasa dentro del palacio. Pareca decidido a no entrar de nuevo en el asunto que tenan pendiente entre ellos. Lo s dijo Raisa, dndose por vencida. An as, tengo planeado regresar al castillo de la Marca de los Pramos esta misma noche, como futura reina. Han mir hacia donde haba los Demonai con los caballos. Creo que a ellos no les va a entusiasmar la idea dijo . Especialmente a Nightwalker. No te podr controlar en la ciudad. Tampoco me controla ahora espet Raisa. Quiere casarse contigo dijo Han, mirando hacia el Valle. Para que lo sepas. Raisa se resisti al impulso de mirar hacia Nightwalker. Qu te hace pensar eso? Bueno, no es tan difcil de adivinar. Levant la barbilla, y la oblicuidad de la luz revel una ligera barba incipiente en su perfil. Raisa se concentr de nuevo en la conversacin. Bueno, si quiere casarse conmigo, tendr que hacer cola dijo. Estoy enferma y cansada de ser un medio para

un fin. Han se volvi hacia ella, muy desconcertado. Un medio para un fin? T? A qu te refieres? Todo el mundo quiere casarse con la maldita heredera del trono. Nadie se interesara por m si viviera en el Mercado de los Harapos. Creo que me quedar soltera. Tienes que casarte, no? Para asegurarte una sucesin tranquila. Han haba recuperado su expresin distante, pero Raisa vio que tena los puos apretados en tensin. Cmo la que tenemos ahora? Esper, y al ver que Han no deca nada, aadi: S que t apruebas mi decisin dijo. Tengo que regresar a palacio inmediatamente o de lo contrario me arriesgo a perder el trono. Y me ests diciendo esto por...? Necesito tu ayuda. Para regresar a la Marca de los Pramos, quiero decir. Necesitar tu proteccin. Han se encogi de hombros. No lo habamos acordado as? Qu me enfrentara al Consejo de Magos en defensa de los clanes y de la autntica dinasta de reinas? Ese tono ausente y de burla empezaba a ser molesto y demasiado habitual. Le he herido, pens Raisa. Le he herido y he quebrantado su confianza. Debo encontrar la manera de recuperarle. Ganrmelo de nuevo. Demostrarle que puede confiar en m. Yo no estaba cuando se tom el acuerdo dijo Raisa, mirndole a los ojos. Adems, era entre t y los clanes. S que todava ests resentido por el trato que hicisteis... naturalmente. Yo no necesito que hagas ningn esfuerzo a regaadientes y sin entusiasmo. Eso me matara. Sera una lstima murmur Han. Hizo una pausa, pensando con las cejas juntas. No es cosa del cabo Byrne? Protegerte, quiero decir. Tienes pensado hacerle capitn de la Guardia de la Reina? Raisa asinti. En cierto modo, ya lo es. Lo har pblico durante la coronacin. Pero os necesito a los dos dijo. Incluso as puede que no sea suficiente. Y yo qu tengo que hacer? pregunt Han, mirando a lo lejos. Al fin y al cabo, soy un mercenario. Qu me ofreces

a cambio? Porque pareces dispuesta a comprarme de nuevo. Hablaba con un tono suave, aunque Raisa adivin un aire de comerciante detrs de sus palabras. Qu quieres? pregunt Raisa. Han fingi que lo reflexionaba, pero Raisa estaba segura de que ya tena las respuestas preparadas. Bueno, en primer lugar, necesito un lugar en el palacio para poder vigilarte a ti y a todos los dems. Un lugar agradable, claro dijo, entrecerrando los ojos como si ella fuera a pasar por alto su peticin. Lo suficientemente grande como para que puedan venir invitados. Y al lado de tus habitaciones. Al lado de mis... Raisa frunci el ceo. No. Esto es imposible. Tener a un mago en la puerta de al lado no es una buena idea. Esto no ha pasado nunca. Incluso Gavan Bayar y la reina Marianna tenan una galera que les separaba. Han levant las manos, mostrando las palmas. Quieres proteccin o no? Quieres que tenga que cruzar todo el palacio cuando me necesites? Al ver que ella vacilaba, prosigui: Me has preguntado qu quera, recuerdas? No voy a aceptar un trabajo si no puedo hacerlo bien. Porque ya sabes a quin van a culpar si las cosas van mal. De acuerdo dijo, pensando en cul sera la reaccin de Amon Byrne a esa propuesta. Pero nada de invitados. No justo al lado de mis habitaciones. Por razones de seguridad, se dijo a s misma. l sonri torciendo la boca. Alteza, tengo un montn de amigos que nunca han estado en palacio y... Ella levant una mano. No importa, Alister. S que esto no va a funcionar. Voy a correr el riesgo con... Est bien, t ganas la interrumpi Han, como si fuera consciente de que haba llegado demasiado lejos. Nada de invitados... durante la noche, al menos. Raisa le mir a la cara un largo momento, y l tambin se qued mirndola. De acuerdo, entonces, quedamos as. Vamos a...

En segundo lugar, necesitar el estipendio de un mes dijo. Los clanes me estn pagando mis gastos, pero no quiero tener que depender de eso, en caso de que se molesten conmigo. Tengo que mantener a algunas personas de la ciudad, de modo que... La mir de reojo, como si quisiera valorar el tamao de su bolsa. Cincuenta monedas para empezar. Cincuenta monedas! Raisa entorn los ojos. A quin ests manteniendo? A un harn de chicas guapas? No le hubiera sorprendido, despus de las historias que haba odo sobre el seor de la calle Pulseras Alister. No es asunto tuyo en qu me gasto el dinero dijo Han . Solo tienes que decidir si merece la pena o no para ti. Raisa suspir. De acuerdo. Cincuenta monedas. Hablar con el administrador cuando... En tercer lugar, tienes que continuar ensendome modales dijo. Protocolo, ropa, baile, todo lo que necesito saber para estar en la corte. Dos veces por semana, una hora, como mnimo. Lo dices en serio? pregunt Raisa, enarcando una ceja. A m me parece que te espabilas muy bien t solito, cuando te esfuerzas, claro. Pero si eso es lo que quieres, te buscar un tutor para... No dijo, negando con la cabeza. T. Quiero que seas t, solos t y yo. Eso nos proporcionar una buena excusa para vernos en privado de forma regular. Haba algo en su mirada, algo que le sugera que se trataba de algn tipo de prueba que tena que superar. Raisa apret los labios con fuerza para evitar que le salieran las palabras. Simplemente asinti con la cabeza. El acceso era uno de los favores que un monarca poda regalar, y Han quera acceso garantizado de forma permanente. Muy astuto por su parte. De acuerdo dijo Raisa. Supongo que ya no me vas a pedir nada ms. Una ltima cosa. Quiero que me nombres miembro del Consejo de Magos dijo Han. Raisa se qued mirndolo con perplejidad.

Qu? En Vado de Oden, cuando hablamos del consejo, me dijiste que la reina nombra a un miembro. Pues eso es lo que quiero. Crea que odiabas al Consejo de Magos dijo Raisa. Por qu quieres ser un miembro? Tal vez quiero ser miembro de un club que nunca me aceptara, si no lo hiciera por estos medios dijo Han. Solo para ponerles nerviosos. No se supone que te deberas enfrentar al consejo, en lugar de hacerte miembro? dijo Raisa, subiendo el tono de voz. Han se puso un dedo en los labios. Shhh. Atacar al Consejo de Magos desde el interior. Pero los Demonai no lo comprenderan. Este es uno de los motivos por el que necesito tu estipendio. Si sospechan que te has pasado al otro bando, el riesgo que corrers ser altsimo dijo Raisa. Me arriesgar de todos modos dijo Han. Estar trabajando para ti, y t eres la reina, no? Raisa se frot la frente. Ests seguro de que en el fondo no eres un comerciante? pregunt Raisa. Todos somos comerciantes en el Mercado de los Harapos dijo Han. Raisa reflexion en todo eso. A decir verdad, prefera a Han Alister que a cualquier otro para nombrarle miembro del Consejo de Magos. Y probablemente era menos peligroso, porque no tena alianzas anteriores ni lazos familiares con nadie. Y no poda imaginarse que alguna vez llegara a aliarse con los Bayar. De acuerdo dijo Raisa. Te nombrar miembro del Consejo de Magos. Han escupi en la palma de su mano y se la ofreci. Entornando los ojos, Raisa escupi en la suya y le estrech la mano a Han. Rosa Silvestre? Raisa levant la mirada, sobresaltada. Reid Nightwalker se haba acercado sin que se dieran cuenta. Sus ojos oscuros

saltaban de Raisa a Han. Los caballos han comido y descansado y estamos listos para continuar dijo. Todava nos quedan dos horas ms hasta la Montaa de Marianna. Han sonri. Ya hemos terminado dijo, y se dirigi hacia los caballos con arrogancia. Reid se qued mirndolo. Raisa se preguntaba qu habra odo de su conversacin. Y se preguntaba si Han tena intencin de que les oyera. Quin era el verdadero jugador, ella o Han Alister? Y cul era su juego? Estaba confusa en muchos sentidos. Y era vulnerable a l en muchos sentidos. Tengo que mejorar en esto, pens, si quiero sobrevivir.

Captulo 23 Empieza la funcin Era media tarde cuando llegaron a la vertiente norte de la Montaa de Marianna, justo debajo de la confluencia de los picos gemelos. Los Demonai haban hecho adelantar a varios guerreros para que exploraran la zona y se aseguraran de que no haba peligro. Pjaro Nocturno era uno de ellos. Volvi para informar de que el ejrcito regular haba establecido un permetro en la zona norte del lugar del funeral. Han puesto soldados en la parte superior del lugar del funeral, pero no muchos dijo. La mayora estn en la parte inferior, porque les preocupan ms las amenazas que puedan presentarse en la zona de abajo. Hay una gran multitud reunida, y no para de llegar gente. La Guardia de la Reina ha levantado barricadas justo alrededor del lugar del funeral, pero toda la ladera de la Montaa de Marianna est abarrotada de gente. En serio? dijo Elena, arrugando la frente. Qu tipo de gente? Soldados, o... Dentro del permetro, hay magos, la nobleza del Valle y soldados dijo Pjaro Nocturno. En la ladera, hay los plebeyos. No sangre azules, sino comerciantes y obreros, soldados y acadmicos. Probablemente tambin hay ladrones y pillastres. Hay miles de personas. Raisa mir a Han, que pareca completamente concentrado en lo que estaba explicando Pjaro Nocturno. Pona su cara de persona educadamente interesada. Pjaro Nocturno prosigui con su informe. He hablado con el cabo que est al cargo de la Guardia de la Reina y le he dicho que Elena Cennestre y un pequeo grupo de la realeza de los clanes y de guerreros Demonai llegaran pronto desde el norte. Le he dicho que despus de la ceremonia acamparemos para pasar la noche en la ladera norte, para regresar a casa maana o pasado. Estratgicamente, era un buen lugar. Los Demonai podan apostar arqueros en las cimas, lo que les dejaba una puerta abierta para una retirada rpida, en caso necesario.

Quin era el cabo? pregunt Raisa. El que est al mando? El cabo Fallon respondi Pjaro. Mason Fallon. Un escalofro de aprensin recorri los omplatos de Raisa. Otra persona que ella no conoca, cuidadosamente seleccionada por sus enemigos. Se alegr de que Amon estuviera all. Qu se ha dispuesto para el funeral? pregunt Elena. Han montado varias tiendas en torno a la pira funeraria de la reina dijo Pjaro Nocturno. En una ondea la bandera Lobo Gris, de modo que es probable que la princesa Mellony est all. En otra ondea el bandern de los Bayar. En una tercera tienda ondea el ojo sin prpado, aunque no he visto a lord Demonai. La tumba est cuesta arriba respecto al lugar del funeral, construida en la ladera de la montaa. Hay un montn de personas trajinando por all, o preparndolo todo. Has visto al cabo Byrne? pregunt Raisa. Pjaro neg con la cabeza. Est escoltando el cuerpo de la reina. Se construir una tumba ms pequea para el capitn un poco ms abajo que la de la reina. He visto a varios soldados custodiando el lugar. De modo que el capitn Byrne ser enterrado al lado de su reina, pens Raisa. En los brazos de su montaa. Y Amon estaba all, esperndola. Con el resto de Lobos Grises, los amigos que no haba visto desde que se fue de Vado de Oden. Amigos en los que poda confiar. Respir con profundidad y exhal el aire lentamente. Perfecto. Fallon ha dicho que el orador Jemson har un breve oficio, primero para el capitn Byrne y despus para la reina. Despus el cuerpo de la reina ser entregado a la llama eterna, liberando as su espritu para que se una a la montaa. El Gran Mago y un representante del Consejo de Regentes tambin hablarn. Pero no la princesa Mellony, verdad? pregunt Raisa. Pjaro neg con la cabeza. Dicen que la princesa est demasiado afectada para

poder hablar. O demasiado intimidada por sus escoltas, pens Raisa con severidad. Si tiene que ser reina, debe aprender a hablar. Su pueblo necesita orla directamente a ella. Montaron un campamento provisional bajo el resguardo del bosque, y despus se reunieron por ltima vez: Raisa, Reid Nightwalker Demonai, Willo Watersong, Elena Cennestre, Han Alister y Bailarn de Fuego. Rosa Silvestre dijo Elena. S que quieres estar presente en el funeral de tu madre. Sigo diciendo que sera ms seguro que lo miraras desde la cima de la montaa. Podramos ponerte un grupo de guerreros como guardia. De este modo, lo veras todo, pero mantenindote al mismo tiempo fuera de peligro. Raisa neg con la cabeza. Ir al funeral de mi madre dijo. Ya hemos hablado bastante de este tema. Elena suspir y se frot la barbilla. Saba que diras esto. Puso una mano sobre el brazo de Raisa. Entonces te lo suplico. Vas vestida como una Demonai. Si quieres bajar a la tumba, es menos probable que te reconozcan si cabalgamos en grupo, t escondida en medio de todos. Abuela, debo participar en el funeral como la princesa heredera dijo Raisa. Delante de tantos testigos como sea posible, para que despus nadie pueda negar que he regresado al reino. Es la nica forma de asegurar mi sucesin al trono. No ascenders al trono del Lobo Gris si ests muerta replic Elena. No podemos protegerte si te mezclas entre la multitud. Ya s que ests ansiosa por demostrar que no eres una cobarde, pero... No lo hago para demostrar nada, excepto mi presencia y mi intencin de ascender al trono dijo Raisa. Lo hago para honrar a mi madre. Si vives para llegar a ser coronada, espero que esta obstinacin te sea til como reina gru Elena. Han Alister se ha comprometido a garantizar mi seguridad. Fue obra tuya, recuerdas? dijo Raisa. Y

Bailarn de Fuego se ha ofrecido a ayudar. Hemos elaborado un plan, y debemos seguirlo. Todos los ojos se fijaron en Han, que estaba de pie, con los pies un poco separados, los brazos cruzados delante del pecho, su pelo brillante acariciado por la brisa de la montaa. Su amuleto Cazador brillaba contra el negro sobrio de su tnica. Bailarn de Fuego se haba alejado del grupo para ir a buscar las alforjas que haba arrastrado todo el da. Abri las hebillas y sac una coraza de acero brillante y unos guanteletes con el emblema Lobo Gris estampado en ellos. Una armadura? dijo Elena. Te pondrs una armadura? Este es el plan? Y crees que eso te proteger contra la llama de los magos? No, abuela, pero me proteger contra otro tipo de asesinos dijo Raisa. Recuerda que la reina Marianna muri al caerse de la torre. El capitn Byrne muri atravesado por las flechas. De este modo, los magos no podrn encargar a otros que hagan el trabajo sucio por ellos. Tendrn que salir a la luz si quieren acabar conmigo. Elena toc la armadura, pasando sus dedos gastados por los adornos del cuello y por las letras grabadas en los costados. Mir a Raisa, con los ojos brillantes. Esto es obra de los Demonai. Quin lo ha hecho, Rosa Silvestre, y cundo? Esto tiene un poder considerable. Lo hice yo dijo Bailarn, dejando las alforjas a un lado. Se levant y la mir. Es obra ma. Un murmullo furioso se levant entre los guerreros Demonai. T? dijo Elena. Es imposible. T eres un... Soy un artesano de talismanes, Elena Cennestre dijo Bailarn, levantando la barbilla. O esa es la intencin. Quin te est enseando? pregunt Elena. Porque sea quien sea, est jugando a un juego muy peligroso. Ya basta! exclam Raisa. Cmo podremos ganar a nuestros enemigos si no dejamos de discutir entre nosotros? Esta ser mi vida a partir de ahora, pens. Resolver las disputas entre los magos, los clanes y la gente del Valle. A los magos no les est permitido elaborar armas

mgicas, Alteza dijo Elena. Concentran demasiado poder en sus manos. Esto no aparece en el Neming dijo Bailarn, obstinadamente. No est escrito en ninguna parte. No est escrito porque nadie imagin nunca que un mago nacera en los campamentos dijo Nightwalker. O que vivira lo suficiente para... El don de Bailarn de Fuego proviene de la Hacedora dijo alguien en voz alta y clara. Quines somos nosotros para poner en duda la voluntad de la Hacedora? Raisa se dio la vuelta. Era Pjaro Nocturno, la joven guerrera Demonai. La que segua venerando a Reid Nightwalker. Sigui un silencio expectante. Bailarn y Han se quedaron atnitos mirando a Pjaro, pero Nightwalker era el que ms sorprendido estaba. Tal vez los exclusivos talentos de Bailarn son justo lo que necesitamos en este momento prosigui Pjaro Nocturno. Tal vez deberamos aceptar cualquier don que pueda mantener a la reina a salvo. La expresin de Reid Nightwalker pas del asombro a la indignacin. Pjaro Nocturno, pinsalo de nuevo dijo. Algunos regalos es mejor rechazarlos. Quin decide eso? pregunt Han. No los Demonai. Lo decido yo dijo Raisa en voz alta. Y he decidido aceptar el regalo de Bailarn de Fuego, fin de la discusin. Iris todos hacia abajo para reuniros con los dems en el lugar del funeral. Han, Bailarn y yo nos quedaremos aqu hasta que empiece el oficio. Por qu no bajas ahora con nosotros? pregunt Nightwalker, mirando a Han sin nimo alguno de ocultar su desconfianza. Necesito que me consideren como reina de todo el pueblo de los Pramos: la gente del Valle, los magos y los clanes de las Espritus dijo Raisa. Ya voy vestida con un traje de los clanes. Si bajo cabalgando con el clan de las tierras altas, parecer que pertenezco a este grupo. Observando las frentes arrugadas de su alrededor, aadi: Y

no os preocupis, no tengo intencin de morir hoy. Reid Nightwalker insisti en quedarse atrs con Raisa y un pequeo grupo de Demonai, por si acaso sufran alguna emboscada, dijo. Si poda ser de Han Alister o de cualquier otro, no lo especific. Raisa y su grupo se quedaron al borde de la arboleda, observando al resto de Demonai descendiendo hacia la tumba. Incluyendo a Pjaro, a quien Nightwalker haba enviado con los dems. Raisa estaba sentada con un ejemplar del Libro de Oraciones y Liturgia del Templo que se haba trado de los Pinos de Marisa. Han y Bailarn descansaban bajo un rbol, con las manos sobre sus amuletos, almacenando el mximo de energa posible en el poco tiempo que les quedaba. Reid Nightwalker y sus guerreros vigilaban los acontecimientos de abajo. Willo revisaba los fardos de tela que tena en sus alforjas. Raisa ley y reley los pasajes que tena asignados, intentando concentrarse, pronunciando palabras en voz baja, aprendindoselas de nuevo de memoria. Raisa haba estudiado las oraciones cuando se prepar para el da de su onomstica, pero nunca haba asistido a un funeral de Estado. La reina Lissa, su abuela, haba muerto antes de que Raisa naciera. Marianna tambin haba ascendido al trono muy joven. Raisa no poda evitar de pensar si su madre lo habra hecho mejor si hubiera tenido ms tiempo para habituarse a su trabajo. Ahora Raisa se enfrentaba al mismo dilema. Sera demasiado poder, y demasiado pronto, para ella? Un ruido interrumpi sus pensamientos. Alz la vista y vio a Nightwalker delante de ella. Estn llevando a la reina Marianna en procesin hacia la montaa dijo. Es hora de irnos. Raisa se levant, y Nightwalker le puso las manos en los hombros, se inclin y le bes la frente. S prudente, Rosa Silvestre dijo. Mir a Han y a Bailarn, y despus la mir de nuevo a ella. Ten cuidado. Todo ir bien, ya vers dijo Raisa, mirando a Nightwalker a los ojos, deseando que la creyera. Deseando que fuera verdad.

Espero que tengas razn dijo Nightwalker. Esto resulta muy difcil para m. Sonri dbilmente, con la cabeza inclinada, y luego se fue. Los dems guerreros Demonai montaron y subieron por la colina hasta que se perdieron de vista, dejando a Willo, Han, Bailarn y Raisa solos. Raisa se prepar para la lucha que le esperaba, consciente de que, cuando se trata de poltica, encontrar tu papel es a menudo la mitad de la batalla. Willo haba ordenado varias prendas de vestir en montones. Dio a Han un montn de tela negra y plateada. No es de lo mejor, Caza Solo, porque lo he tenido que hacer rpido dijo, pero creo que servir. Sus ojos negros examinaron a Han, intentando adivinar su propsito. Han simplemente asinti, sujetando la ropa entre los brazos. Gracias. Se volvi y se alej hacia su caballo. Raisa tena poco tiempo para curiosear. Willo le dio una chaqueta acolchada, con una especie de relleno de armadura. Raisa se quit la capa y se puso la chaqueta por encima del traje de los clanes. Bailarn desabroch la armadura y la mantuvo abierta mientras Raisa deslizaba sus brazos a travs. La abroch por la parte de delante y se la coloc bien de los hombros. Despus Raisa se puso los guanteletes y l se los at. Haba hecho un buen trabajo, pesaban poco y estaban bien acabados. La magia que tenan incorporada zumbaba contra la piel de Raisa. Willo cubri los hombros de Raisa con una capa carmes. Tena una imagen de un lobo gris gruendo bordado en un punto complicado. Espero que sepis lo que estis haciendo dijo, mirando a Raisa, a Han y a Bailarn. Con esto puesto vas a ser tan visible como una bandera. As lord Bayar no tendr que ponerse sus gafas mgicas para verme dijo Raisa. Perfecto. Pas los dedos por el bordado. Es precioso dijo. Cmo has podido...? Lo tena hecho de antes para tu coronacin dijo Willo. Sonri con tristeza. Pero no tena ni idea de que te hara este regalo tan pronto.

Gracias dijo Raisa, y la abraz, con la armadura como una barrera en medio de las dos. Qu hars...? Voy a quedarme aqu, esperndote dijo Willo rpidamente, como si ya hubiera intuido la pregunta. Yo ya he llorado la muerte de Marianna de acuerdo con las viejas constumbres. He hablado con Averill. Lo ha comprendido, y espero que t tambin. Por supuesto dijo Raisa, confundida. Pero... Alteza? la voz de Han interrumpi su conversacin. Raisa alz la vista y vio que Han y Bailarn ya estaban montados en sus caballos. Bailarn agit la mano y galop hacia lo alto de la montaa hasta que desapareci. l ira por delante, para buscar una posicin estratgica desde donde pudiera vigilar a los Bayar y a los dems magos presentes y evitar as cualquier ataque con magia. Han estaba montado en su caballo con la espalda muy erguida, la expresin fra, inmvil y plida como un mrmol esculpido, con sus ojos azules como nica nota de color. Llevaba puesto el abrigo que le haba hecho Willo. Era negro y plateado, decorado con motivos y bordados. Unas serpientes metlicas se retorcan por las mangas, desde el dobladillo hasta los hombros. Un lobo gris y un cuervo se enfrentaban en las solapas, y en la espalda haba bordado un bculo de mago con serpientes enroscadas, todo enmarcado en la corona Lobo Gris. Qu significa eso?, pens Raisa. l es de origen plebeyo, por lo que su familia no debera tener escudo. Por otra parte, algunas familias comunes ideaban una insignia cuando emergan al mundo. Aunque Han no pareca del tipo de personas que se preocupan por esto. El lobo gris deba de significar que estaba a su servicio. Pero por qu se molestaba tanto en proclamar una obligacin que sin duda consideraba onerosa? Adems, debi de haberlo discutido con Willo mucho tiempo antes. Volvi a tener la sensacin de que la estaba dirigiendo un maestro. Alteza? repiti Han. Todava le sonaba extrao cuando lo deca. Han movi la cabeza haciendo un gesto

hacia la cima de la montaa. Estis lista? Raisa se las arregl para subir a la silla de Switcher a pesar del peso aadido de la armadura. La yegua se sorprendi un poco y dio un pequeo salto ante aquella inesperada carga. S dijo Raisa, recuperando el equilibrio. Vamos.

Captulo 24 Despedidas Han mir hacia la recin nombrada Montaa de Marianna para ver los preparativos que estaban llevando a cabo. Desde la distancia poda distinguir manchas de colores, como salpicaduras de pintura. El azul brillante de los casacas azules salpicaba todo el permetro de lo que deba de ser la modesta tumba de Edon Byrne. A Han le hubiera gustado tener la oportunidad de discutir su plan con el cabo Byrne. Ese casaca azul era de los que merece la pena tenerlo a tu lado. Habra deseado exprimirle el cerebro a Cuervo para hacer las preparaciones, pedirle consejo. Haba sido un error sorprender a Cuervo presentndole a Bailarn justo en el momento en que ms necesitaba su ayuda. Se preguntaba si lo volvera a ver alguna vez. Si los deseos fueran caballos, los mendigos cabalgaran, sola decir mam, pens Han. En la tienda Demonai ondeaba la bandera del ojo sin prpado, y los Demonai estaban apiados en la parte superior del estrado. Estaban apiados como el marrn y el verde del bosque en primavera. Pjaro estaba por ah abajo, en alguna parte. Se haba quedado sorprendido de que Pjaro desafiara a Reid Demonai. Siempre haba mostrado un carcter fuerte y obstinado, y supona que eso probablemente causaba fricciones con Nightwalker. Sera interesante ver qu pasara a partir de ahora. Bueno. Dejmoslo. Lo que haba entre Pjaro y Nightwalker no era asunto suyo. La bandera Lobo Gris ondeaba al viento, en la parte superior de la tienda donde deba alojarse la princesa Mellony. Y el Consejo de Magos tena su propia tienda, con la insignia de la llama y la espada del Gran Mago. Han pens que eran como campamentos armados frente a frente, como lo que haba visto en Arden, que qued devastado por la guerra. Record lo que Cuervo le haba dicho sobre el apalancamiento. Aplicas un poco de presin sobre el

lugar ms apropiado, y puedes lograr un gran resultado. Tena la oportunidad de hacer explotar la tensin acumulada durante centenares de aos. Han estaba decidido a aprovecharlo. Era la nica forma de ganar. La nica forma de obtener lo que quera, cuando tuvo claro qu era lo que quera. El estrado pareca un jardn de flores de colores, con toda la nobleza ataviada con sus mejores galas. Al fin y al cabo, era una ocasin jubilosa para algunos. Pronto una nueva reina gobernara en el Valle. Alguien haba provocado esa situacin y Han necesitaba descubrir quin y por qu lo haba hecho. La parte ms baja de las laderas de la Montaa de Marianna estaba ocupada por los tonos apagados de los plebeyos, unos colores en los que no se vea la suciedad aunque hiciera das que llevaban esas ropas. Colores para cinco das, habra dicho mam, pens Han. El terreno pareca ondularse mientras miles de personas se movan para conseguir una vista mejor. Los que haban llegado tarde no tenan la ms mnima oportunidad de acercarse un poco al lugar de la ceremonia. Gata tambin estaba por ah, en algn lugar, practicando su propia magia. Una larga procesin de sangre azules montados a caballo serpenteaba abrindose paso hacia las tiendas que haba en el centro del lugar del funeral. Incluso en la distancia, Han vio que iban vestidos de su habitual forma extraa. Seguro que llevaban el cuerpo de la reina al lugar de la ceremonia. La multitud de la parte baja de las laderas se abri a regaadientes para dejarles pasar. Han estaba acostumbrado a ver un ambiente festivo en las ejecuciones y los funerales de sangre azules. Era algo fuera de lo comn, al menos para los que llevaban unas vidas montonas. Pero el estado de nimo de la multitud pareca triste y amenazador. Una fina lnea de guardias separaba la multitud de las clases superiores que haba en la parte alta de la ladera. El fretro de la reina iba seguido de una guardia de honor de casacas azules. Amon Byrne a la cabeza, acunaba la urna que contena las cenizas de su padre. Y justo detrs de l, un caballo sin jinete, de tipo militar, con unas botas al revs en

los estribos. Han mir de reojo a Rebecca, a Raisa, a la reina. Pareca una guerrera elfa de un cuento, con su armadura mgica, su espada hecha a medida y su cabellera despeinada por el viento. Su capa Lobo Gris volaba a su espalda con la brisa. Le vino un recuerdo a la cabeza: Rebecca en el callejn de Vado de Oden, acosndole, pual en mano, despus de haber dejado a un agresor tirado de espaldas sobre los adoquines. Rebecca le prometi a Han el mismo trato si no se apartaba de su camino. Las imgenes reverberaban en su mente casi provocndole mareo. Eran las dos la misma persona? La amiga que tena y la heredera del trono de los Pramos? Mir a Raisa y vio que tena la nariz rosada, y sus ojos pendientes del fretro de la reina brillaban llenos de lgrimas. Mir a lo lejos, intentando combatir la compasin. Las nicas palabras pronunciadas sobre los cuerpos de su madre y de Mari fueron sus propias oraciones, que casi murieron en su boca sin ser expresadas. Qu sentido tena rezar a una Hacedora que haba permitido que su madre y Mari murieran quemadas? Raisa estaba aprendiendo las lecciones que le haban enseado mucho tiempo atrs: qu es lo que puede pasar cuando le llevas la contraria a un sangre azul poderoso. Los que llevaban el atad llegaron a la tienda donde se celebrara el funeral. El cuerpo envuelto con lino fue colocado sobre el fretro cubierto de flores que haban preparado. El cabo Byrne dej la urna, que fue colocada en una posicin de honor bajo el atad de la reina. Despus desmont y se puso firmes con el resto de la guardia de honor. Los sangre azules se acercaron a los sitios ms cercanos al estrado. Haba llegado el momento. Han levant la mirada al cielo. Unas nubes de tormenta se acumulaban detrs de Hanalea, serpenteando sobre los picos ms bajos como unos brazos que rodearan a la multitud. El cielo hacia el oeste era de un verde peculiar, y los relmpagos parpadeaban sobre el Muro Occidental. El viento empez a soplar ms fuerte y azotaba la Montaa de Marianna, recordando a los que lo haban olvidado que la

primavera en las montaas es una estacin inestable. Han sinti un hormigueo en la nuca. Podan decir muchas cosas de las reinas Lobo Gris, pero estaba claro que tenan una conexin con las Montaas de los Espritus. Esperaba que esto le hiciera el trabajo ms fcil. Mir a Raisa. Ella asinti, levant la barbilla, con sus ojos verdes abiertos sin ni siquiera pestaear. Sin miedo. Ten cuidado en no caerte de la silla le advirti Han, deseando poderla advertir de algo ms definido. No s cmo van a reaccionar los caballos a todo esto. Raisa asinti de nuevo, cogiendo las riendas, con los labios tensos y apretados. Entonces, adelante. Han extendi la mano que tena libre hacia ella, para encender los vnculos que ya haba definido. Los dos empezaron a relucir, hacindose cada vez ms brillantes hasta que parecieron dos estrellas cadas del cielo. Raisa extendi las manos, que dejaron un rastro de llama en forma de arco, como si llevara alas. Sus caballos tambin brillaban, como si fueran los caballos con los que segn decan el dios sol viajaba por el cielo. La imagen ilusoria que los rodeaba creci, se ampli, de modo que parecan el doble de su tamao real. Por lo menos, pens Han, eso les convertira en un objetivo difcil, si las barreras mgicas fallaban. Entonces aparecieron los lobos, terribles y maravillosos, con los ojos brillantes y los dientes afilados, y unas grandes gorgueras de pelo sobre sus slidas espaldas. Eran lobos del tamao de un caballo, con los dientes como cuchillos. Los lobos eran reales, ante los ojos de Han, por lo menos. Se le haban aparecido desde que se haba unido a Raisa en su intento desesperado para curarla. Han solo los haba encantado con hechizos propios de lobos: aument su tamao, realz su aspecto y les hizo visibles para todo el mundo. Ahora parecan las bestias terribles de los cuentos de terror de su madre. Treinta y dos lobos les precedan en la colina, descendiendo hacia la multitud apiada en la ladera. Ms de treinta reinas Lobo Gris desde Hanalea.

Cuando Han y Raisa subieron a la cima de la montaa, la luz se derram por la ladera que tenan delante, disipando la sombra de una nube. Debemos parecer como un amanecer, pens Han. Un nuevo da. Sonri. Se haba adjudicado a propsito un papel visible en el drama. A pesar de que eso lo converta en un objetivo, ya era hora de que la gente empezara a verlo de una forma diferente. Empezaba la funcin, junto con Raisa. Todo el mundo se volvi cuando comenzaron a descender con los caballos, uno al lado del otro. Los guerreros Demonai estaban en la parte ms lejana de la ladera superior, vigilndoles. La gente de los clanes mir hacia la montaa, cubrindose los ojos para no quedar deslumbrada. El sonido de sus voces lleg a los odos de Han. Las reinas lobas han venido a saludar a su hermana Marianna!, gritaban, tal como lo haban planeado. Aqu vienen las reinas Lobo Gris! Los Demonai se apartaron a los lados, dejando un amplio paso. Se arrodillaron al paso de los lobos. Entonces Han ya estaba lo suficientemente cerca como para ver la reaccin de los sangre azules. En lo alto del estrado se alegr de ver al orador Jemson con sus elegantes tnicas del Da del Templo. Jemson los mir con los ojos entrecerrados, la frente arrugada, su expresin ligeramente de perplejidad. La tarima estaba llena de magos. Han reconoci al Gran Mago, Gavan Bayar y tambin a Micah y a Fiona, con docenas de otros magos. Lord Bayar tambin los mir con los ojos entrecerrados, con una mano sobre el rostro para cubrirse del resplandor. Pareca que no supiera quienes eran, encegado por la brillante transmisin que haba creado Han. Los tres Bayar se colocaron entre Han y los dignatarios de la tarima. Tenan una mano sobre sus amuletos, como si fueran a utilizarlos pero no supieran qu hechizo lanzar. Un fornido militar, vestido con un elaborado uniforme del ejrcito de las Tierras Altas cargado de condecoraciones, se inclin para hablar con lord Bayar. Bayar sacudi la cabeza y

frunci el ceo, sin quitar los ojos de Han y Raisa. Detrs de ellos, Averill Lightfoot Demonai, consorte de la reina y padre de Raisa, estaba de pie al lado de una chica rubia y bonita de ojos azules. Lightfoot tena una mano sobre su hombro, como para tranquilizarla, o tal vez para que no se moviera de su sitio. Alta y esbelta, llevaba diamantes en el cuello y en las muecas, y una especie de corona pequea en la cabeza. No se pareca en absoluto a Raisa, pero Han supuso que se trataba de su hermana pequea, la princesa Mellony. Se qued impresionada por su transmisin, porque pareca realmente muy asustada. Los casacas azules estaban en formacin, con las espadas desenvainadas, formando una frgil barrera enfrente del estrado. Se haban quedado rgidos, pens Han, ante aquellos lobos que pareca que podan tragrselos enteros, de dos en dos. Sin embargo, los lobos no atacaron. Se alinearon delante de los casacas azules y se sentaron sobre sus patas, mostrando su enorme dentadura. Durante un largo rato todo qued en silencio. Solo se oa el golpeteo de las banderas contra el viento. Incluso la multitud de la parte baja de la ladera haba quedado absolutamente en silencio, como si todos se estuvieran aguantando la respiracin. Quin eres? pregunt lord Bayar. Cmo te atreves a interrumpir el funeral de la reina Marianna con este truco de magia? Raisa contest en voz alta y clara: No me conoce, lord Bayar? Han se fijaba en la expresin de Mellony mientras Raisa hablaba. Mellony se estremeci y se qued plida al or la voz de Raisa. Averill se inclin y le dijo algo al odo. Una mujer alta y robusta, con una larga trenza gris, se adelant para colocarse al lado de la princesa Mellony, ponindole las manos en los hombros. Las lgrimas resbalaban por la cara de la mujer. Dulce y santa Hanalea! exclam con voz impetuosa, como si se hubiera estado entrenando. La princesa Raisa

ha vuelto a casa! Larga vida a la dinasta Lobo Gris. A pesar de que algunos puedan caer en la trampa de un truco de mago, yo no dijo lord Bayar, alzando la voz como para acallar a la mujer. Tal vez sea un vistoso truco de magia, pero es de muy mal gusto. Lo nico que ha hecho es asustar a los que se han reunido para rendir sus honores a nuestra difunta reina. Por favor, identifquese, o djenos en paz. Si no lo hace, me da igual quien sea, tendr que llevarle ante el consejo. Lord Bayar dijo Raisa. Soy Raisa anaMarianna, la heredera del trono del Lobo Gris, y he venido al funeral de mi madre. Ni siquiera un mago con el corazn de piedra me negara esto. Dicho esto, Han dej que el resplandor que les envolva se desvaneciera. Al mismo tiempo, dirigi ms poder a sus escudos mgicos, satisfecho de haber cargado de sobra su amuleto durante los ltimos das. Un murmullo recorri la multitud como el viento a travs de los lamos. Han atisb un movimiento a su derecha. Era Bailarn, que se acercaba por un lado de la tarima, con los ojos clavados en el Gran Mago, reforzando las barreras desde la otra direccin, listo para actuar si era necesario. Nadie se percat de su presencia excepto Han; Bailarn estaba envuelto en un hechizo mgico, y todo el mundo estaba pendiente de la aparicin que tenan delante. Micah se haba quedado rgido, con la mirada fija en Raisa como si se tratara de un fantasma. Cerr los ojos y los volvi a abrir, como si durante ese intervalo Raisa fuera a desaparecer. Los ojos plidos de Fiona estaban clavados en Han, repasndolo de arriba abajo como si le pasara un peine con pas de acero. Lord Bayar tena una expresin extraa. Cuando sus ojos negros se fijaron en Han, se endurecieron un poco, como nico indicio de que el Gran Mago le haba reconocido. Aparte de esto, su rostro solo demostraba desdn e impaciencia. De veras esperis que creamos que esta es la princesa heredera? El Gran Mago sacudi la cabeza como si

no lograra entender que Han estuviera representando esa farsa. Se volvi hacia Mellony, inclinando la cabeza. Lo siento, Alteza. Es una broma de muy mal gusto despertaros las esperanzas de este modo. Con la brujera, es fcil hacer que una cosa parezca lo que no es. Esta mujer probablemente es una bruja de la calle hechizada. Al or estas palabras, Raisa se qued plida de inmediato, quedndole solamente dos manchas rosadas de ira en las mejillas. Lord Bayar! grit, con la voz clara y helada como un lago en el mes de enero. Tal vez le gustara que contara a todo el mundo por qu tuve que irme de los Pramos en contra de mi voluntad. Micah se estremeci y su rostro pas de ser de mrmol a ser de porcelana. La multitud de la parte baja de la ladera empez a murmurar. Entonces Bayar prefiri concentrarse en Han. El Gran Mago extendi su mano hacia Han, que se oblig a s mismo a no retroceder. Seora, la compaa con la que va lo dice todo de usted. Este chico es Pulseras Alister, un vulgar ladrn. Ante esa afirmacin, otro rumor corri entre la multitud desde las tiendas hasta la ladera de la montaa. Alister! Es Pulseras Alister!. Es Pulseras Alister? espet bruscamente el militar, como si fuera el eco de la multitud. Pero... fijaos! Es un mago! Es un vulgar ladrn repiti lord Bayar con los dientes apretados, que de un modo u otro ha aprendido brujera. Estamos seguros de que forma parte de una alianza peligrosa con demonios que a cambio exigen el sacrificio de la sangre. Tambin es posible que haya adquirido armas mgicas ilegales de sus aliados, los cabezacobrizas. Dio la sensacin de que el Gran Mago ganaba altura y resplandor, como si estuviera compitiendo con Han. No apart la mirada de Raisa y Han, aunque se diriga al pblico de sangre azules que tena detrs. Tal como algunos de vosotros ya sabis, el verano pasado Alister estuvo implicado en una serie de brutales

asesinatos callejeros en Puente del Sur, cometidos por medio de la magia dijo Bayar. Cuando me enfrent a l, intent asesinarme. Huy del pas cuando la reina Marianna puso precio a su cabeza. Ahora ha regresado, por lo visto con la intencin de aprovecharse de este momento de transicin y destruirnos. Gesticul hacia la hilera de casacas azules que haba enfrente de la tarima. Cabo Fallon! dijo a un hombre moreno de rasgos pronunciados y la barba sombreada de un color azulado. Capturadle! Han no estaba seguro de lo que esperaba el Gran Mago. Tal vez pens que respondera con un ataque mgico y que en medio de la confusin los Bayar tendran la oportunidad de matarle a l y a Raisa. Naturalmente, el cabo Fallon no se apresur a cumplir la orden. Mir a Bayar y a Han, y dio un paso al frente con reticencia. Raisa acerc su caballo delante del de Han y extendi una mano, mostrando la palma. Un momento, cabo Fallon, si es que usted es, tal como afirma, un defensor acrrimo de la dinasta Lobo Gris. No tiene miedo, pens Han con admiracin. El cabo Fallon se qued quieto, mirando a Raisa y a Han, con la mano en la empuadura de su espada. Se humedeci los labios y trag saliva. Han Alister me salv la vida, lord Bayar dijo Raisa. Os guste o no, es gracias a l que yo puedo estar hoy aqu. Le debo mi gratitud, no un rincn en la crcel. De modo que le he concedido un perdn incondicional. Cualquiera que le ponga la mano encima deber responder ante m. Han mir a lord Bayar a los ojos, pensando, he aqu otra razn para que el Gran Mago est furioso conmigo. Bayar mir a Han y a Raisa, con la mano en su amuleto y los ojos entrecerrados, como si estuviera calculando la potencia de la barrera que haba creado Han. Han se enderez sobre la silla, tocando su amuleto, con la barbilla alzada y mirando por debajo de su nariz con una expresin que deca: Adelante, Bayar. Pero ser mejor que me mates en el primer intento. Algo primitivo en el interior de Han anhelaba ese ataque,

deseaba la oportunidad de acabar en aquel momento, de una forma u otra. Paciencia, Alister, pens. No ataques nunca excepto que ests en posicin de ganar. Han mir a Fiona y a Micah, que estaban justo detrs de su padre. Los ojos de Micah an no se haban separado de Raisa. Los de Fiona, en cambio, estaban clavados en Han, con las cejas juntas valorando la situacin y mordindose el labio. La atencin de Han se desvi hacia una veintena de casacas azules dirigidos por Amon Byrne que se adentraron en el espacio que haba entre Han y Raisa y la hilera de guardias enfrente de la tarima. Se colocaron de cara al Gran Mago, con las espadas desenvainadas. Algunas caras le resultaban familiares a Han, de Vado de Oden: Garret Fry y Mick Bricker, Talia Abbott y Pearlie Greenholt. Los guerreros Demonai avanzaron por ambos lados, con los arcos preparados, protegiendo los flancos. Arrodillmonos ante la princesa heredera dijo lord Averill, en una voz alta y profunda. Y demos gracias a la Hacedora porque nos la ha devuelto. Averill se arrodill sobre una pierna e inclin la cabeza, y le sigui la mujer de cabello gris que haba hablado antes. Los casacas azules de Byrne se pusieron de rodillas. Los Demonai se arrodillaron de lado de una forma casi cmica, honorando a la princesa pero manteniendo sus armas preparadas en direccin a los magos de la tarima. Los hechizos son ms lentos que las flechas, pens Han. El orador Jemson se arrodill, con sus tnicas ondeando alrededor. Elena se arrodill al lado de su silla. Bailarn se arrodill en el borde de la tienda, con la cabeza alzada, la mano en su amuleto y sin quitar la vista de los Bayar. Pero nadie ms lo hizo. Se quedaron as un largo rato, como si estuvieran haciendo equilibrio sobre el borde afilado de una espada. Y despus empez, desde la parte baja de la ladera, un retumbo rtmico de voces que creci y se extendi hasta convertirse en un rugido ensordecedor. Raisa! Raisa! Raisa!, e incluso algunas aclamaciones de Alister!.

Han mir ms all de las tiendas con sus banderas brillantes, ms all del fretro de la reina y de los sangre azules en la tarima, para ver la multitud de plebeyos que form como una onda al arrodillarse. Han ya se lo esperaba, pero era fantstico verlo y orlo. Gata Tyburn haba hecho bien su trabajo. Y lentamente, dramticamente, como hojas cayendo de un rbol, los dems siguieron el ejemplo. Primero, la princesa Mellony, que se arrodill al lado de su padre. Despus algunos sangre azules que Han no reconoci, incluso el militar lleno de insignias. Y despus, los casacas azules que custodiaban la tarima. Incluso el cabo Fallon. Los magos an no. Se apiaron formando un grupo aparte, como buitres apartados de un cadver todava tibio. Pero luego Micah Bayar se ech la capa atrs y se dej caer de rodillas, con la cabeza inclinada, el amuleto colgando delante de l. Fiona le fulmin con la mirada, como si fuera a darle patadas. Vaya, pens Han. Micah ha roto con su familia? Qu interesante. Los otros tres magos se arrodillaron. Y despus los hermanos Mander y una maga rolliza de mediana edad con el pelo cobrizo que deba de ser su madre. Y el maestro Gryphon. El maestro Gryphon? Han mir. Su antiguo maestro Gryphon estaba entre dos magos mayores, un hombre y una mujer vestidos muy elegantemente con la nariz larga y aristocrtica y unos labios delgados e infelices. Mientras Han miraba, Gryphon dej sus muletas a un lado y la pareja le cogi por los brazos y le ayud a arrodillarse. Ellos tambin se arrodillaron al lado de Gryphon, con la cabeza inclinada, pero Gryphon se qued observando a Han, con una expresin de inmensa curiosidad en el rostro. Las preguntas inundaban la mente de Han. Por qu Gryphon estaba all, si el trimestre ya haba empezado? Es que los estudiantes y los profesores de Vado de Oden haban abandonado la escuela por un asunto de poltica?

Han se oblig a mirar hacia otra parte. Fiona tambin estaba arrodillada, de modo que solamente quedaba lord Bayar de pie. El Gran Mago mir a su alrededor, sacudi la cabeza e hizo su sonrisa de cocodrilo. Por la gracia de la Hacedora dijo en voz baja, examinando la cara de Raisa como si finalmente se hubiera convencido. Sois realmente vos, Alteza? Parece que he logrado convencer a todo el reino excepto a usted, lord Bayar dijo Raisa con tono seco, mirando a la multitud arrodillada. El murmullo empez de nuevo: Raisa! y Rosa Silvestre! y Alister!, y lo que sonaba como Muera Bayar!, aunque se oa de lejos y era difcil de descifrar. Y entonces el Gran Mago elegantemente se arrodill. El bastardo cruel y despiadado tena lgrimas en los ojos. Perdonad mi escepticismo, Alteza. Ya hemos perdido a nuestra querida Marianna. Ante este momento lleno de tragedias, estaba convencido de que vos tambin estabais muerta. Sacudi la cabeza. No poda soportar ni siquiera tener la esperanza de que fuerais vos. Lo que probablemente era cierto. La multitud rugi ante el reconocimiento, el sonido rompi sobre la gente como las olas en la playa. Raisa se levant en los estribos para elevarse lo mximo posible. Como estaba montada a caballo y en la parte superior de la tarima, poda dirigirse tambin a la multitud ms lejana. Su armadura brillaba bajo la luz del sol y su capa revoloteaba al viento. Levant las dos manos, mostrando las palmas. Levantaos! dijo, en ese tono arrastrado que ya estaba deviniendo familiar. Por favor, poneos cmodos. Es muy agradable estar de nuevo en casa. He echado de menos a estas montaas y a la gente de aqu, tanto los habitantes de las tierras altas como los del Valle, los clanes de las Espritus y los magos. Hizo una larga pausa. He vuelto a casa porque quera ver a mi madre y or su voz de nuevo. Pero ahora ya nunca ser posible. Hay muchas preguntas difciles que habr que plantear

y responder en los prximos das, y muchas decisiones por tomar. La mirada de Raisa estaba puesta sobre el grupo de la tarima. Pero hoy he venido, y las antiguas reinas han venido hizo un gesto hacia el crculo de lobas para honrar a mi madre, la reina Marianna. Ella es el eslabn de una dinasta ininterrumpida que se remonta a la reina guerrera, Hanalea, que resolvi el Quebrantamiento y salv el mundo. Estos eslabones no se rompen fcilmente. La muerte de las reinas despierta a las bestias que descansan bajo la tierra. Despiertan cuestiones en todos nosotros, sobre lo que ha pasado y lo que pasar. Han escuchaba asombrado el discurso de Raisa. Acaso tiene siempre preparados este tipo de discursos?, se preguntaba. Por si acaso? O le salen cuando es necesario? Fuera como fuese, era algo que deba aprender. El resto de la tarde pas muy rpido, como en un conjunto de imgenes difuminadas. Han desmont y ayud a Raisa a bajar del caballo bajo la atenta mirada de los Bayar. l y Amon Byrne subieron los escalones de la tarima juntos, detrs de Raisa. Se colocaron uno a cada lado mientras Raisa abrazaba a su hermana Mellony, a Averill Demonai y a la mujer de la trenza gris. Salud a los dems con ms formalidad, pero guard una sonrisa y una palabra para todos, incluso para lord Bayar, a quien salud con una expresin peculiar. Los Demonai seguan a ambos lados de la tarima, con los arcos preparados en las manos, las flechas colocadas pero apuntando al suelo, su mirada fija en los magos de la tarima. Se encontraban en una especie de punto muerto. Bajo la direccin de Jemson, Raisa pronunci una oracin por la reina muerta, encomendando su descanso a las Montaas de los Espritus. Salud a sus antepasados, a las reinas Lobo Gris, pronunciando el nombre de todas. Les pidi a ellas, y a su madre, que la cuidaran y la guiaran en su labor de gobernar a su pueblo. No tiene ningn sentido pedirle gua a la reina Marianna, pens Han. Lo ha dejado todo hecho un lo. El orador record momentos de la juventud de Marianna, su talento para bailar, su habilidad con la basilka y el

clavicmbalo, su amor por la caza. Se la haba reconocido como la princesa ms bella y deseable de los Siete Reinos, lo que haba atrado todo un desfile incesante de pretendientes que competan por su mano. La gente la aclamaba all donde iba, era la protagonista de un cuento de hadas en el que todos podan creer. Y luego el cuento se acab. Cuando la reina Lissa muri y la reina Marianna ascendi al trono a los quince aos. En Arden estall la guerra civil, y la joven reina tuvo que afrontar la afluencia de refugiados y la merma de los ingresos del comercio. El Consejo de Nobles recomend una poltica de aislamiento y sus generales gastaron grandes sumas en mercenarios. Los impuestos no paraban de aumentar. Preocupada por el hecho de verse arrastrada por las guerras sureas, Marianna dej a un lado la princesa del cuento de hadas y eligi casarse con Averill Lightfoot, un pretendiente natural del reino que tena la fuerza de los clanes de las Espritus a su favor. Cuando los magos y la gente del Valle se quejaron por el hecho de que su princesa de cuento de hadas se casara con un cabezacobriza, Marianna decidi celebrar una boda por todo lo alto, algo nunca visto. Se dice que cost cien mil coronas y que dej al erario pblico arruinado durante aos. Incluso en el Mercado de los Harapos y en Puente del Sur, la gente an conservaba recuerdos de esa boda. La madre de Han tena una moneda con la reina Marianna en una cara y Averill en la otra. Es triste, pens Han, cuando lo mejor que un orador como Jemson puede decir sobre ti es que sabes organizar bien una fiesta. Claro que no dijo nicamente eso, pero fue con lo que se quedaron los odos resentidos de Han. Raisa encendi la pira funeraria y las llamas lanzaban chispas hacia un cielo oscuro que amenazaba tormenta. Caan rayos sobre Hanalea, y los lobos levantaron los hocicos y empezaron a aullar, con unos aullidos que erizaron el vello del cuello y los brazos de Han. Mientras la reina arda, Raisa le dijo a Amon Byrne que se adelantara un poco. Se qued rgido y con el rostro impasible

a su lado, mientras Raisa haca un panegrico de Edon Byrne, capitn de la Guardia de la Reina. He amado y odiado a Edon Byrne dijo. Le he amado por su clara visin, su alma honesta, su franqueza. Hizo una pausa. Y le he odiado por su clara visin, su alma honesta, su franqueza. Sonri ante un puado de risas y aplausos. Nuestros servidores ms valiosos son aquellos suficientemente fieles como para arriesgarse a decirnos la verdad, que no siempre es lo que queremos or, sino lo que necesitamos or. Edon Byrne era uno de ellos. Al final, dio su vida por m. Le echaremos mucho de menos. Se adelant y mir a los casacas azules que rodeaban la tarima. Los Byrne son personas de pocas palabras, poco amigos de los discursos largos, de modo que yo le honrar con uno de corto. Le encomiendo al abrazo de las Montaas de los Espritus, y s que cuidar de su reina y de la dinasta Lobo Gris en la muerte tal como lo hizo en vida. Su voz reson como un eco en las montaas. Es mejor que los enemigos de la dinasta Lobo Gris estn atentos. Han mir directamente a los Bayar. Raisa se dio la vuelta, quedando de nuevo frente a la parte baja de la ladera. De este modo, la lnea ininterrumpida de capitanes y reinas contina. Amon Byrne, por favor, acrquese. Amon dio un paso al frente, en posicin de firmes y la barbilla levantada. Deme la Espada de Hanalea dijo Raisa, alargando la mano. Byrne desenvain la espada y se la dio a Raisa por la empuadura. Ella la cogi con las dos manos para soportar el peso y la levant apuntando al cielo. Qu extrao, pens Han. Raisa no se pareca fsicamente a las imgenes que haba visto de Hanalea. La legendaria reina era alta, rubia y esbelta, con largas trenzas. Esta reina era baja, con el pelo corto y oscuro, y unos ojos verdes brillantes que destacaban sobre su piel color de miel. Sin embargo, pareca una guerrera, con la armadura y la espada

en las manos, enfrentndose a los miles de personas. Normalmente, este acto no se celebrara hasta el da de mi coronacin dijo. Normalmente, la espada de Nuestra Seora pasa de un capitn a otro. Pero estos no son tiempos normales. La reina Marianna y su capitn murieron con pocos das de diferencia. Me parece importante volver a forjar el vnculo entre capitn y reina lo ms pronto posible para que mis enemigos no vean una oportunidad en nuestras prdidas. Del mismo modo, programaremos mi coronacin lo antes posible aadi, pasando la mirada sobre la multitud y el grupo reunido en la tarima. Tenemos mucho trabajo y no podemos entretenernos. Mir a Amon Byrne. Arrodllese le orden. Byrne se arrodill, de algn modo an mantenindose firmes, con los ojos fijos en Raisa. Raisa le toc cada hombro con la parte plana de la hoja. Levntese, capitn Amon Byrne, comandante de la Guardia de la Reina. Han mir un momento a los Bayar justo a tiempo para ver un intercambio de miradas entre Micah y Fiona. Lord Bayar inclin la cabeza hacia el general que tena al lado, que le estaba diciendo algo al odo. Bayar tena una expresin impasible. La princesa Mellony pareca un poco agobiada por la cascada de acontecimientos. Se cogi a los brazos de su silla, con sus ojos azules como platos, mirando a Raisa y a Amon, y despus a Micah, buscando alguna pista. Pero Micah mir a Raisa con media sonrisa de admiracin, aunque con reticencia. Saben que los han superado, pens Han. Cuanto ms logre hacer Raisa al aire libre, delante de testigos, menos podrn coaccionarla a puerta cerrada. Han no se haca ilusiones de que eso les detuviera, pero por lo menos dificultara las cosas. Raisa haba llegado a su antiguo barrio con su banda, y alardeaba ante aquellos que queran desafiarla. Bien hecho. En ese momento la pira funeraria de la reina ya se haba

convertido en cenizas, alimentada por los aceites santos que utilizaban los oradores. Raisa sonri a su hermana, le cogi las manos y la hizo levantar suavemente. Abraz a Mellony una vez ms, a su hermana menor bastante ms alta que ella. Llev a Mellony al lado del fretro, y se quedaron all las dos, dndose la mano. Mientras Han miraba, Raisa se inclin y susurr algo al odo de Mellony. El orador Jemson esparci unos polvos sobre las llamas, y una nube de humo gris y blanco se elev formando una espiral, organizndose en el aire bajo la forma de una loba elegante y gil con ojos azules. Descendi hasta el suelo, aterriz suavemente y camin hacia delante, con las patas rgidas, el pelo del cuello erizado, para tocarse el hocico con las dems lobas reunidas all. Un trueno reson sobre Hanalea, y empez a caer una lluvia de gotas enormes que estallaban sobre la tarima. Las lobas se juntaron en una y desaparecieron, desvanecindose bajo la cortina de lluvia.

Captulo 25 El regreso a casa Fue un gran da. Fue un da terrible. Raisa no se haba sentido nunca tan valiente. No haba estado nunca tan asustada. No se haba sentido nunca tan sola. No se haba sentido nunca tan amada. Y ahora iba de camino a casa. El enorme coraje que la haba alimentado durante el largo funeral en la tumba de Marianna haba menguado, dejando paso al agotamiento. Cabalgaba en medio de su guardia, con Amon a su derecha un poco adelantado, Han a su izquierda algo atrs, rodeada de guerreros Demonai, con Reid Nightwalker y su padre, Averill, lord Demonai, siempre en su campo de visin. Detrs iban su antigua niera, Magret Gray, y las otras doncellas de Hanalea, con sus colgantes expuestos por encima de sus capas, honrando a la dinasta que juraron servir. Ya llegar el momento, prometi Raisa, en que podr cabalgar sin escolta por las calles de mi propio reino. La princesa Mellony cabalgaba a su lado, con sus largas trenzas doradas sujetadas en la frente y en la nuca, los labios morados y los dientes castaeteando del fro. Llevaba una capa de seda fina de color negro y azul, y estaba toda empapada. Raisa se puso la capucha, pestaeando para quitarse las gotas de lluvia de los ojos. Como la mayora de objetos hechos por los clanes, la capa Lobo Gris era una mezcla de belleza y funcionalidad, y la fibra de lana engrasada tejida muy apretada haba soportado el aguacero. An as, al bajar la larga ladera de la Montaa de Marianna la lluvia le golpeaba la cara. Regueros de agua le caan por el cuello y entre los pechos. Mellony no paraba de moverse sobre la silla, mirando atrs para ver snde estaba Micah, como para asegurarse de que todava estuviera all. Micah cabalgaba al lado de Fiona

justo detrs de los guerreros Demonai. Debo prestar ms atencin a Mellony, pens Raisa. Debo alejarla de los que la han retenido en la esclavitud. Ella es lo nico que me queda; ella y Averill. Nunca haban tenido mucho en comn. Antes de que Raisa fuera acogida en el Campamento Demonai, sus tres aos de diferencia haban parecido un abismo imposible de superar. Raisa merodeaba por las calles con Amon y sus amigos mientras Mellony jugaba con muecas y juegos de t bajo la atenta mirada de su madre. Raisa volvi del Campamento Demonai y descubri que Mellony y la reina Marianna se haban unido todava ms, haciendo que Raisa se sintiera ms forastera que nunca. Se inclin hacia Mellony. Tienes cara de fro le dijo. No has trado nada para cubrirte de la lluvia? Se arrepinti al instante. Pareci que la criticaba en lugar de compadecerla. Y as es como Mellony se lo tom. Las comisuras de la boca se le curvaron hacia abajo. Cmo iba a saber que se pondra a llover? dijo. Los magos no predijeron el tiempo. Si vas a la montaa, debes ir preparada por si acaso cambia el tiempo dijo Raisa, incapaz de contenerse en su estado de agotamiento. Deberas llamar a Micah para que se adelante un poco dijo Mellony con altivez. A menudo salimos a cabalgar juntos. l sabe como protegerse de la lluvia. El hecho de que sepa cmo hacerlo no significa que sea una buena idea usar la magia para tal fin dijo Raisa, sintindose culpable al recordar a Han secndole la capa en Vado de Oden. Deberas tener cuidado en dejar que los magos hechicen tu persona. Vaya quien fue a hablar le espet Mellony, haciendo un mohn. Cuando resulta que te has presentado enredada en un truco de mago. Eso sonaba demasiado a las palabras de lord Bayar. Esto no iba bien. Antes de que Raisa tuviera tiempo de preguntrselo, Amon Byrne ralentiz el paso y se acerc con su caballo.

Cubri los hombros de Mellony con su gruesa capa de la guardia, y despus se avanz de nuevo para dejarles intimidad. El protector de la dinasta. Haban dejado atrs las laderas de la Montaa de Marianna y ahora cruzaban el Valle, relativamente llano, donde haca mejor tiempo y la lluvia se haba reducido a una molesta llovizna. Sin embargo, el camino presentaba algunos peligros: grandes charcos que escondan inmensos crteres en la superficie. Esto se tiene que arreglar, pens Raisa, como todo lo dems. De dnde sacaremos el dinero? Por cierto, dnde has estado todo este tiempo? pregunt Mellony. Creamos que estabas muerta. Pareca como si Raisa le hubiera jugado una mala pasada al estar viva. La mayor parte del tiempo he estado en Vado de Oden dijo Raisa. Asistiendo a las clases de la academia. Ibas a la escuela? exclam Mellony, levantando las cejas. Huiste para ir a la escuela? dijo, como si fuera algo inconcebible. Raisa mir a su alrededor, recelosa de tratar ese tema en medio de tantos ojos y odos cercanos. All hay unos profesores maravillosos, y hay estudiantes de los Siete Reinos. He aprendido muchas cosas. Entonces se le ocurri una idea. T tambin podras ir dijo. Podras estudiar lo que ms te guste. Creo que deberamos enviar a ms alumnos a la academia. No solamente magos. Mellony abri los ojos alarmada. Ahora que has vuelto piensas hacerme marchar a m? La voz se le quebr. No, no dijo Raisa rpidamente. Si t no quieres ir, claro que no. Solo he pensado que sera una buena oportunidad para ti. Cuando regresaras, podras formar parte de mi consejo. Voy a necesitar consejeros de confianza. A m me encantan mis profesores y tutores dijo Mellony, alzando la voz. Me encanta estar en la corte. Por qu querra irme a otro lugar?

Me encantara volver a Vado de Oden, pens Raisa. Este es un error que cometo constantemente, pensar que a Mellony le gusta lo mismo que a m. Ha cambiado durante el tiempo que he estado fuera, pens Raisa. Antes, siempre confiaba en su personalidad alegre y poco complicada. Ahora parece enfadada, desconfiada y resentida. Trece aos es una edad difcil, pens Raisa. Ha pasado un ao muy difcil y una semana terrible. No importa. Raisa puso una mano sobre el hombro de Mellony. Vamos, no discutamos el da del entierro de nuestra madre. Es culpa tuya que est muerta dijo Mellony, deshacindose de la mano de Raisa. Esto aviv en Raisa las llamas de la culpabilidad. Y agot la poca paciencia que le quedaba. Cmo puedes decir esto? pregunt, olvidndose de bajar la voz. Amon mir hacia ellas, con las cejas alzadas y los labios tensos. Entonces fue Han el que espole a su caballo para acercrseles. Alteza, vos y la princesa necesitis un poco de intimidad. Tengo el poder casi agotado, pero creo que me las arreglar. Toc su amuleto, hizo un gesto y descendi una cortina de silencio que bloque el sonido a su alrededor. Tens las riendas de su caballo para quedarse de nuevo rezagada, siguindolas a una distancia respetuosa. Mellony alz la barbilla como diciendo Lo ves? T tambin tienes a tus magos. Pero lo que dijo fue: Es verdad que es un ladrn y un asesino? Tal vez, Raisa estuvo a punto de contestar. O, probablemente. Pero dijo: Antes s. Era seor de la calle en el Mercado de los Harapos. Un seor de la calle mago dijo Mellony, secndose la lluvia de la punta de la nariz. Muy romntico, en cierto modo. Dudo que l lo describiera de esta forma dijo Raisa. Adems, no se convirti en mago hasta despus de haber dejado la calle.

Qu quieres decir? Que se convirti en mago? dijo Mellony. Los magos nacen, no se hacen. A menos que lord Bayar tenga razn y haya hecho algn tipo de trato con el Quebrantador. Se estremeci. Crees que eso es posible? Si hizo un trato, fue un mal negocio dijo Raisa. Y s por experiencia que es mucho mejor comerciante que eso. Es muy guapo dijo Mellony, en cierta forma, parece malvado. Nunca he visto a ningn otro hombre con unos ojos azules como los suyos. Y la manera que tiene de mirar a la gente, casi antinatural, como si te viera a travs de la ropa. Y as todo vestido de negro, con el pelo... Mellony dijo Raisa suavemente. Encantador o no, ella quera dejar a un lado el tema de Han Alister, tenindolo tan cerca. Las cosas ya estaban bastante complicadas. Me estabas hablando de mam. De que es culpa ma que muriera. Mellony se qued en silencio un largo rato, tanto, que Raisa pens que ya no le iba a contestar. A mam se le rompi el corazn cuando te fuiste dijo Mellony al final. Se echaba la culpa a s misma. Crea que lo tendra que haber previsto y haberlo evitado. Apenas coma ni dorma, y cada vez estaba ms delgada y con ms ganas de llorar. Mellony mir a Raisa. De modo que todos estbamos tristes y preocupados mientras t te lo pasabas en grande en Vado de Oden. Qu yo lo pasaba en grande? T sabes lo duro que he trabajado? Mientras Raisa deca esto, saba que no estaba siendo honesta. A pesar de todo, se haba divertido all. Mellony entorn los ojos. Eres una defensora del trabajo duro, y t lo sabes dijo. Siempre tenas que trabajar ms duro que nadie, ya fuera en los trabajos de la escuela, en la caza o en cualquier otra cosa. Siempre tenas que hacer que todo el mundo se sintiera mal. Todo el mundo, claro est, significaba Mellony. Era el momento de decir la verdad. Mam te dijo la razn por la que me fui? dijo Raisa, acercndose un poco ms a su hermana. Mellony asinti.

Dijo que te habas enamorado del cabo Byrne. Apunt con la barbilla hacia Amon, que cabalgaba delante de ellas. Mam me dijo que habas huido cuando ella insisti para que te casaras con otro. Entonces levant la barbilla con aire desafiante. Y resulta que el cabo Byrne tambin estaba en Vado de Oden. Qu oportuno, verdad? Esto no es verdad susurr Raisa, picada. No me fui para estar con Amon Byrne. De veras? dijo Mellony, levantando una ceja. Me ests diciendo que mam era una mentirosa? Raisa apret los labios para evitar que le salieran las palabras. No quera hablar mal de una persona muerta. Sin embargo, quera decirle la verdad a Mellony. Estaba cansada de mentiras, cansada del malestar y la desconfianza entre ellas. De todos modos, nunca pareciste tener inters en casarte insisti Mellony. Siempre dijiste que queras besar a un montn de chicos antes de quedarte con uno. Bueno, s. Raisa haba dicho eso. No estoy diciendo que mam fuera mentirosa dijo Raisa, diplomticamente. Lo que estoy diciendo es que no te dijo toda la verdad. S, me fui cuando insisti para que me casara con otro. Y sabes quin era ese otro? Ahora ya no importa dijo Mellony, mirando hacia delante como si de alguna forma supiera que no le gustara or lo que Raisa se dispona a decirle. Te fuiste, y mam muri. Hinc los talones en los ijares de su caballo, con la intencin de seguir adelante y alejarse, pero Raisa cogi la brida de su caballo. Era Micah Bayar dijo Raisa. Mam quera que me casara con Micah Bayar. Mellony sacudi la cabeza, salpicando de agua en todas direcciones. No dijo. Eso es imposible. Es posible porque es verdad dijo Raisa. No repiti Mellony. Micah nunca... Micah estaba dispuesto dijo Raisa. Pero yo no. Mellony mir a Raisa, con las lgrimas inundndole sus ojos azules.

No te creo dijo, y sali disparada con su caballo, espolendole hasta que estuvo lo bastante lejos como para no continuar la conversacin. Bueno, pens Raisa, eso pasa por decir la verdad. Alguien debi de mandar un pjaro a la Marca de los Pramos, o tal vez unos jinetes con los caballos descansados se les haban avanzado y haban llegado antes a la capital, ansiosos de ser los primeros en anunciar el regreso de Raisa. O tal vez Gata Tyburn tambin haba organizado su recibimiento. Fuera como fuese, la cuestin es que la noticia lleg antes que ellos y, cuando entraron en la capital, el Camino de las Reinas estaba abarrotado de gente a ambos lados que gritaba y agitaba pauelos y fulares. Aunque el camino era ancho, la multitud estaba apiada y se acercaba para tocar a su princesa. La guardia reforz su permetro, y Amon y Han se colocaron a ambos lados de Raisa, utilizando a los caballos para evitar que nadie se acercara demasiado mientras la Guardia de la Reina se abra camino hacia el castillo. Para vergenza de Raisa, algunos de entre la multitud empezaron a maldecir y a abuchear a los Demonai, llamndoles cabezacobrizas, ladrones de bebs y cosas peores. No estaban acostumbrados a ver en la ciudad a gente de los clanes en grupos numerosos. Dulce Hanalea encadenada, pens Raisa. Debo encontrar la manera de unir a mi pueblo: los magos, los habitantes del Valle, los clanes. Gastamos demasiada energa pelendonos los unos con los otros. Esto nos hace vulnerables. Hablando de vulnerables, desliz el dedo dentro de la bolsa que llevaba en la cintura, sac el anillo talismn de los lobos y se lo puso de nuevo en el dedo. Pareca poco probable que se produjera algn ataque de los magos entre su posicin actual y el castillo, pero se senta ms segura con el anillo puesto. A lo lejos, Raisa poda ver las torres brillantes del castillo de la Marca de los Pramos asomando por encima de los edificios, una imagen que le lleg al corazn. Haban pasado tantas cosas desde la ltima vez que las haba visto. Pero decidi dejar las lamentaciones atrs. Aprende de todo esto,

pens, pero no gastes energa en lo que ya no puedes cambiar. Era maravilloso estar en casa. Mir a su alrededor, absorbiendo los detalles que haca tanto tiempo que no vea: las callejuelas serpenteantes, los escalones que se haban construido en los callejones empinados de la parte exterior de la ciudad, el acento de los norteos aclamando a su alrededor y, s, el olor de col cocindose y el de la lea quemndose y la suciedad que corra por las cunetas. Respir profundamente y exhal el aire, dejando que sus hombros se hundieran un poco, aliviados, deseando ya un bao caliente y una buena comida nortea. En ese momento, Raisa vislumbr un movimiento sobre el tejado de un edificio que haba delante. Una silueta negra se mova de forma gil y sinuosa. Se qued inmvil y apunt cuidadosamente. El instinto hizo que Raisa se inclinara abajo y a un lado para no ofrecer un blanco fcil. Abri la boca para lanzar una advertencia. Amon maldijo y se abalanz sobre ella cuando algo parecido a un puetazo le golpe el centro del pecho, provocando que Raisa casi cayera de la silla y se le llenaran los ojos de lgrimas. Entonces se produjo un alboroto. Antes de que Raisa supiera qu estaba pasando, Amon ya la haba sacado de la silla, la haba sentado en la suya y se inclinaba sobre ella de modo que su cuerpo le hiciera de escudo. Abran paso! grit, con una voz ronca y poco habitual, espoleando a su caballo al galope, dispuesto a pasar por encima de cualquiera que no se apartase de su camino. Los ladrillos y las tejas pasaban volando mientras una rfaga de destello de mago caa sobre el tejado donde haba el arquero. Era Han Alister, disuadiendo cualquier posible segundo intento. Mellony! exclam Raisa. Vigila que mi hermana est a salvo! Vio destellos de color azul a cada lado, oli el aroma acre de las llamas de mago, oy gritos de rdenes y el sonido vibrante de los arcos. Llegaron galopando a las calles ms amplias y rectas cercanas al castillo, y traspasaron la puerta

del recinto. Aun as, Amon no ralentiz la marcha. Raisa ola el foso del castillo y oa el ruido hueco de los cascos del caballo sobre la madera mientras cruzaban el puente levadizo a toda prisa. Pasaron bajo el rastrillo y entraron al patio de armas del castillo de la Marca de los Pramos. El rastrillo se cerr detrs de ellos. Raisa estaba en casa. Levant la cabeza, girndose un poco para mirar. El patio estaba lleno de casacas azules y de caballos. Con gran alivio, vio que Mellony estaba all, todava a horcajadas sobre su caballo, vigilada por Mick Bricker. Estaba plida como un pergamino, pero aparentemente ilesa. Han y su amigo Bailarn de Fuego estaban bajo el arco que llevaba al puente levadizo, sujetando sus amuletos como si tuvieran que enfrentarse a una terrible horda de asesinos. Llamad a un curandero! grit Amon, en la oreja misma de Raisa. Han disparado a la princesa heredera! Raisa pas una mano por la armadura, justo por debajo de la clavcula. Estaba abollada y perforada por una parte, pero la haba protegido de la flecha del asesino, si es que se trataba de eso. La flecha debi de caer en la calle. Raisa intent soltarse de Amon. Francamente, Amon, no creo que... Una voz familiar protest. Capitn Byrne! Djemela a m! Era Magret Gray, que ya haba desmontado y se haba quitado la capa empapada por la lluvia. Magret abri los brazos y Amon descendi a Raisa hasta ella. Raisa mir a Magret a la cara, llena de lgrimas, grabada con nuevas arrugas de dolor. Eran nuevas, o era que nunca se haba fijado? El pelo de Magret era ms gris que antes, y lo llevaba recogido con su habitual trenza, que le llegaba hasta la cintura. Cuando Raisa era pequea sola cogerse de esa trenza mientras se chupaba el dedo cuando necesitaba consuelo. Entonces apareci la cara de Mellony junto a Raisa, llena de lgrimas y aterrorizada.

Raisa susurr. Lo siento. Por favor, no mueras t tambin. No tengo intencin de hacerlo, por lo menos a corto plazo dijo Raisa. Magret, por favor, djame en el suelo. Estoy bien, solamente algo magullada. Pero los brazos de Magret eran tan difciles de sortear como los de Amon. Vamos a entrarla en la fortaleza dijo Amon. Kiefer, quiero una docena de guardias en la puerta. Talia, ve al sanatorio y trae a lord Vega, deprisa. Mick y Hallie, coged a una trada y salid a ver si podis localizar a los arqueros. Pero tened cuidado. Los guardias salieron en todas direcciones, como una explosin de uniformes azules. Yo les ayudar dijo Averill, con los ojos brillantes de ira. Conozco muy bien las calles. No dijo Amon, negando con la cabeza. Depende de quien est detrs de esto, usted tambin podra ser un objetivo. Preferira tenerlo aqu cerca, por ahora. Averill se dispuso a protestar, pero Nightwalker dijo: Ir yo, Lightfoot. Mis guerreros estn fuera del recinto y conozco las calles tan bien como t. El arquero que me dispar estaba en el tejado de Casa Kendall le dijo Raisa. La flecha debe de estar en la calle, cerca de donde me atacaron. Tal vez eso podra darnos una pista. Nightwalker asinti, con una expresin severa y resuelta. Le encontraremos, Alteza. Pas por delante de Han y Bailarn y desapareci bajo el arco entre la creciente oscuridad. Magret se dirigi a zancadas hacia la fortaleza, todava llevando a Raisa en brazos. Magret, djame en el suelo dijo Raisa, exasperada. Por favor, creme. Solamente tengo algunas magulladuras. Ya me han disparado antes, y conozco la diferencia. En ese momento, Han se volvi para mirarla, con una sonrisa de alivio. Era la primera sonrisa sincera que le haba visto en mucho tiempo, superpuesta en un rostro demacrado por la preocupacin.

Byrne, tenemos que preparar mucho mejor la proteccin de la reina dijo. Antes de que nos demos cuenta, estar enseando sus viejas cicatrices de batalla a sus amigas cada vez que est borracha. Eso no har ningn bien a nuestra reputacin. Amon asinti sin sonrer. Estoy de acuerdo. Debemos hacerlo mejor, y lo haremos. Se volvi hacia Raisa. Creedme, Alteza dijo, tan obstinado como siempre. Hizo un gesto con la cabeza a Magret. Llvela dentro.

Captulo 26 Acuerdos y desacuerdos Era intil decir que no a Magret Gray. La antigua niera de Raisa la llev a uno de los salones de la primera planta del palacio. All le quit la armadura y el acolchado, y la tumb en uno de los sofs, tapada con una manta. Aplic un pao helado sobre el hematoma morado que Raisa tena sobre el pecho derecho. El curandero de la corte, Harriman Vega, un mago, lleg con cuatro ayudantes. Han Alister iba detrs de ellos y se qued al lado de Raisa, con los brazos cruzados. Lord Vega frunci el ceo a Han. Esprese fuera, por favor, mientras examino a Su Alteza dijo con voz altiva y arrogante. Han neg con la cabeza. Me quedo dijo, inmvil como una piedra. Despus de lo que ha pasado, el capitn Byrne no est dispuesto a confiar en nadie. Le he prometido que no me movera de su lado. Y l confa en ti?, pens Raisa. Esto ya es diferente. Magret estaba de pie, con las manos en las caderas, mirando a Han con franca hostilidad. Alteza, por favor dijo lord Vega. Probablemente no queris que este joven est aqu mirando mientras... Se queda dijo Raisa, suspirando. As de pasada me acostumbro a no tener intimidad, pens. Sin embargo, no pudo evitar sonrojarse cuando lord Vega le desat el cordn del cuello y le baj la camisola. El curandero intentaba poner su cuerpo entre Han y Raisa, pero Han se movi lo suficiente como para ver las manos del curandero y escuchar los hechizos que pronunciaba. Su expresin era tan impasible como uno de los rostros de piedra de Hanalea. Todos los ayudantes de Vega echaron un vistazo. Como podis ver dijo el curandero a sus ayudantes, sin dejar de impedir que la viera Han, la flecha no ha tocado la piel, de modo que, aunque estuviera envenenada, no supondra ningn peligro para la vida de la reina. Por lo visto,

la armadura ha parado el proyectil, aunque el impacto ha causado un considerable hematoma. Mir a Raisa. La flecha ha sido lanzada desde una distancia corta? Ella asinti. Dira que no ms de cinco o seis metros. Entonces habis tenido suerte de llevar esta armadura, Alteza dijo Vega. Levant la armadura de Raisa y la sospes en sus manos mientras examinaba la abolladura causada por la flecha. Es ligera, pero tiene poder mgico para resistir cualquier golpe. Supongo que es obra de los cabezacobrizas. Es obra de los clanes dijo Raisa. Y tal vez tambin de brujera, pens. Debo darle las gracias a Bailarn de Fuego por haberme salvado la vida. Observad dijo lord Vega a sus ayudantes. Puso sus manos sobre el hematoma y pronunci un hechizo. Han se inclin adelante y acerc la cabeza para poderlo or, ignorando completamente la mirada de Vega. Al cabo de unos segundos, el dolor en el pecho de Raisa haba cedido un poco y la inflamacin haba disminuido. Gracias, lord Vega dijo Raisa, moviendo los hombros para comprobar su capacidad de movimiento. Esto es impresionante. Espero que usted no tenga demasiados efectos negativos. Es mi vocacin, Alteza dijo Vega con modestia. Por supuesto debo pagar un precio personal, pero sacrificara con mucho gusto mi salud por la vuestra. Raisa no pudo evitar mirar a Han, que casi haba sacrificado su vida por ella. Y tal vez ahora se arrepenta. Lord Vega y sus ayudantes tambin examinaron la cicatrizacin de la herida causada en la espalda por la emboscada en el Paso de los Pinos de Marisa. A ese paso, coleccionara ms cicatrices que Han Alister. Puedo preguntaros cmo fue curada esta herida, Alteza? pregunt lord Vega, pasando sus fros dedos por su espalda. Este mago era muy bueno controlando cualquier fuga de poder, por lo menos en comparacin con Han y Micah. O tal vez era que la presencia de Han le haca sacar lo mejor de s mismo. Me curaron en el Campamento de los Pinos de Marisa

dijo Raisa. Willo Watersong, una curandera de los clanes. Est cicatrizando bien dijo Vega a regaadientes, examinando la herida. Aunque no recomiendo que la gente vaya a buscar tratamiento a los campamentos excepto cuando se trate de una emergencia. Es difcil predecir el efecto que pueden tener las hierbas que utilizan. Y no solo eso. Una vez que los cabezacobrizas han intervenido en una enfermedad o lesin, es posible que un mago formado en la academia lo tenga ms difcil para diagnosticar y tratar el problema. Lo tendr presente dijo Raisa, poniendo de nuevo los brazos en la camisola y abrochndose el cordn del cuello. Magret cubri sus hombros con un chal grueso, como para proporcionarle una cobertura adicional. Algo ms? Creo que me gustara descansar. Mir significativamente hacia la puerta. Volver por la maana para examinaros de nuevo dijo lord Vega. Entonces mir a Magret. Bien. Si detecta algn cambio en el estado de la reina, si hay algo que le preocupa, no intente solucionarlo usted. Mande a un sirviente al sanatorio a buscarme. Lo har, seor dijo Magret. Gracias, seor. Lord Vega y sus ayudantes salieron de la sala, hinchados de la importancia que se daban a s mismos. Vaya imbcil presumido dijo Magret, cuando el curandero ya no poda orla. Claro que no puedes tirar una piedra sin tocar a un mago imbcil presumido. Raisa sonri al ver que Han miraba a Magret muy sorprendido. Magret, te presento a Han Alister dijo. Han, esta es mi niera, Magret Gray. Magret entrecerr los ojos. Alister! Sus ojos se desviaron hacia las muecas de Han, y despus volvieron a su cara. El lder de banda y asesino? Magret! Raisa levant la mano. Alister es... Era interrumpi Han, encogiendo los hombros. Usted es una Gray de Pearl Alley? Magret lo mir siniestramente, con las manos an

clavadas en las caderas. Era dijo Magret. Qu est haciendo aqu, Alteza? pregunt, sin quitar los ojos de Han, como si fuera a echrsele encima. Se quedar aqu en palacio dijo Raisa. Es como... mmm... una especie de guardaespaldas. No dijo Magret. No se puede quedar en palacio. l no. Sus ojos se fijaron en el amuleto que colgaba del cuello de Han, y dio un paso atrs, levantando las manos como para defenderse. Es bastante guapo, he de reconocerlo, pero es un demonio, Alteza. Lo digo de verdad. Raisa mir a Magret y a Han. De qu ests hablando? Es que acaso os conocis? Han no quitaba la vista de Magret. Doncella Gray dijo suavemente. Siento lo de Velvet. No lo llames as! grit Magret. No lo llames as. l se llamaba Theo. Theo Gray. Siento lo de Theo corrigi Han. Velvet. Raisa record al chico del abrigo de terciopelo que estaba con Gata Tyburn el da que Han la rescat de los harapientos. Era el consumidor de razorleaf que haba intentado robarle. Estn todos muertos, haba dicho Han. Todos los harapientos excepto Gata. Debera haber visto que eras un mago dijo Magret. Es la nica manera de explicarlo, el hecho de que se lanzara a la calle de la forma que lo hizo. Era un buen chico hasta que t lo cazaste y lo apartaste de su familia. Inconscientemente, Magret haba cado en el mismo tipo de jerga que usaba Han. O sola usar. Quin era Vel... Theo? pregunt Raisa a Magret. Era el hijo de mi hermano dijo Magret. Mi sobrino. Mi hermana muri de fiebre. Yo lo cri hasta que cumpli los cuatro aos. Despus se fue con su padre, que lo tom como un mendigo de la calle. A Raisa le vino un recuerdo a la memoria: ella jugando con piezas de construccin junto a un nio de su edad cuando tena tres o cuatro aos. Un nio que de alguna forma era de

Magret, aunque ella nunca se haba casado. Entonces cay en manos de Pulseras y su banda prosigui Magret. Y empezaron los robos, los hurtos y el razorleaf. Se mora de hambre dijo Han. Su padre desapareci y mendigaba l solo, pillando alguna cosa de vez en cuando. Primero se junt con las Ratas de Ro. Ms adelante vino conmigo, despus de que los sureos tomaran el control de su territorio. Podra haber vuelto conmigo dijo Magret. Lo tendra que haber hecho. Pero t lo hechizaste. T, demonio con el pico de oro. No lo dej ni cuando se lo supliqu. Cuando vino conmigo ya consuma razorleaf dijo Han . Son muy pocos los que son capaces de dejarlo. No es culpa suya que no pudiera salvarlo. Tienes razn, no es culpa ma dijo Magret, irguindose y hablando con desprecio. Es culpa tuya. Magret dijo Raisa amablemente. Han hace ms de un ao que ha dejado ese mundo. Mi Theo fue torturado, matado y quemado por la magia dijo Magret, sin dejar de mirar a Han. T eres mago. No intentes decirme que no sabes lo que le pas. No trato de decirle esto dijo Han, con sus ojos azules clavados en la cara de Magret. S perfectamente lo que le pas. Le mataron unos magos que me buscaban a m. De modo que fue por culpa ma, pero nunca fue mi intencin. No estaba dando excusas, ni siquiera intentaba defenderse. Magret se levant, con los puos prietos a cada lado del cuerpo, mirndole, con la boca sellada como si intentara evitar que le salieran las palabras. Si quiere saber ms cosas, conozco a una chica que era su seor de la calle en esa poca dijo Han. Le dir que venga a hablar con usted. No quiero tu ayuda dijo Magret bruscamente. No quiero hablar con ratas de alcantarilla. Quiero que te vayas para que pueda ver a la princesa Raisa en paz. Todos se sobresaltaron y se volvieron cuando Amon Byrne llam a la puerta. Alteza dijo en tono de disculpa. Perdonad que os

moleste, pero la puerta estaba abierta, as que... Pasa, Amon dijo Raisa, aliviada de poder suavizar un poco la tensin que se respiraba. Estoy bien. La armadura de Bailarn me ha salvado la vida. Has descubierto algo? Amon ech un vistazo al pasillo, despus cerr la puerta cuidadosamente y cruz la sala hasta llegar al lado de Raisa. Sujetaba una flecha de ballesta con el dedo pulgar y el ndice, con la punta envuelta en muselina. Nightwalker ha encontrado esto. Con este punzn en la punta, estaba pensada para agujerear la armadura y mataros. Es corriente como la mala hierba en los mrgenes de un camino, excepto que agit la flecha esta contiene veneno en la punta. Me gustara mostrrsela a Willo para ver si cree que puede tratarse del mismo veneno que usaron la otra vez. Buena idea dijo Raisa en tono seco. Estara bien saber si es la misma gente la que intenta matarme, o si se trata de un grupo totalmente distinto. Parece que quien lo hizo dispar una sola vez asegurando el objetivo y huy dijo Amon. Los guardias y los guerreros Demonai todava rastrean la ciudad, aunque no soy optimista. Raisa observ a Magret. Su niera estaba mirando a Han y sacudiendo la cabeza, con un dedo sobre sus labios. Magret dijo Raisa, agotada. Te guste o no, Han est aqu para protegerme. Ya me ha salvado la vida una vez, quiz dos. Debemos confiar en l. Necesitamos a alguien con el don, teniendo en cuenta lo que est pasando con lord Bayar y el Consejo de Magos. Hablando de los Bayar, Micah est fuera dijo Amon. Ha estado esperando ms de una hora, y no aceptar un no como respuesta. Insiste en veros para comprobar que estis viva y estis bien. Hayden Bailarn de Fuego le est haciendo compaa. Sonri dbilmente, la primera sonrisa que Raisa le vea desde haca tiempo. Voy a decirle que no, y no pienso ceder gru Magret, dirigindose hacia la puerta. Ese despreciable confabulador y maquinador... Pareca satisfecha de tener a otro mago al que dirigir su ira. No dijo Raisa, levantando la mano para detener a

Magret. Djale pasar. Tal vez descubramos algo con su reaccin, podremos ver lo que sabe. Han se enderez, y l y Amon intercambiaron miradas. Raisa los examin, frunciendo el ceo. Algo haba cambiado entre ellos, algn tipo de barrera haba desaparecido. Ahora casi parecan conspirar juntos. Y no estaba segura de que eso le gustara. No ir a recibirlo en camisola, Alteza! dijo Magret, escandalizada. Oh, vamos a acabar con esto de una vez gru Raisa. Est bien. Voy a buscarlo, Alteza. Amon sali de nuevo. No voy a recibirle tumbada como si fuera una invlida dijo Raisa. Se levant de la cama, poniendo sus pies desnudos en el suelo. Envuelta en la manta, se sent en la silla que haba al lado de la cama. Magret tir de la manta para cubrir los hombros de Raisa y as taparla lo ms posible. Han estaba de pie detrs de la silla, con las manos apoyadas en cada lado del respaldo. A Raisa se le erizaba la piel al notar que estaba tan cerca. Debera volver a vestirme gru Raisa, intentando ignorar lo que le pasaba. Tengo un montn de cosas que hacer. Alteza, no merece la pena. Cuando estos magos se vayan, me la llevar arriba para que se tome un buen bao caliente prometi Magret. Al cabo de unos instantes, lleg Amon de nuevo, con Micah y Bailarn. Haba una expresin severa y enojada en la boca de Micah, y rigidez en su postura. Al ver a Han, se detuvo en el humbral de la puerta, mirando a Raisa con su manta y a Han como si no pudiera creer lo que sus ojos estaban viendo. Qu ests haciendo aqu, Alister? pregunt. No me lo poda creer cuando te he visto cabalgando hacia el funeral, vestido como una especie de prncipe. Cmo has llegado a involucrarte con la princesa heredera? Mir a Raisa. Sabis quin es? Sabis lo que ha hecho? Es un asesino, un ladrn...

SulBayar! dijo Raisa. Cre que venas a interesarte por mi estado de salud, no para insultar e interrogar a mi guardaespaldas. Vuestro guardaespaldas? Micah mir a Han de arriba abajo, sacudiendo la cabeza lentamente. l? Efectivamente dijo Raisa, perdiendo la paciencia. O lo aceptas o te vas. Dulce Hanalea encadenada, pens, estoy tan cansada de los magos. Micah cerr los ojos y respir profundamente, despus exhal el aire, dominndose de la manera que sola hacer. Como vos deseis, Alteza dijo, con una sonrisa forzada. Ya lo he aceptado. Se acerc y se arrodill delante de Raisa. Al levantar la cabeza, sus ojos negros la escudriaron, fijndose en cada detalle. Como si estuviera contando cada corte, hematoma y cicatriz de su cuerpo. Raisa dijo, de veras te encuentras bien? Quiso acercarse para cogerle las manos, pero ella las apart, fuera de su alcance. Detrs de ella, Han cambi el peso de pierna, y Raisa supo sin mirar que haba cogido su amuleto. Amon se acerc a Micah, con la espada preparada en la mano. No te acerques, Micah dijo Raisa, levantando las dos manos y mostrando sus palmas. Ya estoy lo bastante nerviosa. Y no tengo ningn motivo en absoluto para confiar en ti. El dolor cruz la cara de Micah, pero puso sus manos sobre sus rodillas, a la vista de todos. Por supuesto dijo. Solo quera verte, ver con mis propios ojos que estabas bien. No ests herida? No te has hecho nada? Raisa neg con la cabeza. No. He tenido mucha suerte. S. Tienes razn. Micah mir a Han y a Amon casi acusadoramente, y despus volvi a mirar a Raisa. No te imaginas el alivio que he sentido cuando te he visto aparecer en el funeral. De veras? La voz de Raisa era fra e indiferente. Te has sentido aliviado? Micah junt las cejas e inclin la cabeza.

Bueno, s, por supuesto. La ltima vez que te vi estabas en medio de una escaramuza. Exacto dijo Raisa. Y t me llevaste all. Cmo os las arreglasteis t y Fiona para escapar? Y los Mander? Pudimos recuperar nuestros amuletos dijo Micah. Despus, fue relativamente fcil ocultarnos. Se encogi de hombros. Si he de ser sincero, el prncipe Gerard pareca mucho ms interesado en encontraros a vos, Alteza. l se dirigi hacia el oeste, a Tamron, mientras que nosotros nos fuimos hacia el norte. Cuando llegu a casa y descubr que vos no habais vuelto, no supe qu pensar. E inmediatamente te buscaste a alguien con quien casarte dijo Raisa. No tena ni idea de que estabas tan decidido a sentar cabeza. Soy tan prisionero de la familia y la poltica como vos dijo Micah. Pero eso no impidi que me preocupara por si os haba pasado algo. Pens que tal vez Montaigne os haba capturado, o que estabais atrapada en Tamron. S, algo me pas dijo Raisa. De camino a casa, fui atacada y casi me matan en el Paso de los Pinos de Marisa. Atacada? Micah sacudi la cabeza lentamente, como si lo negara. Micah era un actor consumado, pero Raisa pens que su sorpresa era genuina. S, fui atacada por alguien que esperaba mi paso por ese camino. Entonces Micah se inclin hacia delante, poniendo toda la atencin en ella. Quin fue? Quin os atac? No llevaban uniforme, pero parecan hombres de mi propia guardia dijo Raisa. Micah entrecerr los ojos. Entonces no fueron... Hizo una pausa, cogi aire y lo exhal. No fueron los cabezacobrizas? A Raisa le dio la impresin de que cambi lo que iba a decir. Bueno, yo puedo guardarme informacin igual que t, pens Raisa. Ella neg con la cabeza. Lo dudo dijo Raisa. Los sanadores de los clanes fueron quienes me curaron. Y entonces... los que os atacaron? pregunt Micah,

mirndole fijamente a la cara. Les han interrogado? Sabis por qu os atacaron? Eran simplemente renegados, o...? Estn todos muertos dijo Raisa, encogindose de hombros pero observando a Micah atentamente a travs de sus pestaas. Supongo que nunca lo sabremos. Micah se ech un poco atrs, con cara de decepcin y de inquietud en lugar de alivio. As dijo, han atentado contra vuestra vida dos veces en pocas semanas de diferencia. Mir a Amon Byrne y a Han Alister. Y dnde estabais vosotros dos cuando esto ocurri? O es que solo aparecis cuando los asesinos ya han huido? Una vez ms, Raisa not que Han se mova detrs suyo, y sinti el calor de su cuerpo a travs de la piel. Pareca desprenderse de l en forma de ondas. Te lo ruego, Raisa, ten ms cuidado prosigui Micah . Est claro que tu soldado y tu llamado guardaespaldas no son suficientes para garantizar tu seguridad. No puedes seguir tentando a la suerte. Vivimos unos tiempos muy peligrosos. Fuiste t el que me sac de Vado de Oden dijo Raisa . Si no me hubieras secuestrado, todava seguira all. Por cunto tiempo? pregunt Micah. No crees que los que intentaron matarte lo habran intentado otra vez? Tal vez t lo sabes mejor que yo dijo Raisa. Cul es el plan, a partir de ahora? Raisa se inclin hacia delante, como si realmente esperara la respuesta de Micah. Micah mir a Amon y a Han, y Raisa se dio cuenta de que odiaba mantener esa discusin ante aquel pblico en particular. Lo que hice en Vado de Oden fue por tu proteccin. Aunque las cosas hubieran ido de otra forma y te las hubieras arreglado para mantenerte en vida, si no hubieras regresado, la princesa Mellony hubiera sido nombrada princesa heredera, y ahora tal vez sera reina. Bueno, esto te habra ido como anillo al dedo, supongo, porque parece que mi hermana est enamorada de ti dijo Raisa. Yo no voy detrs de tu hermana dijo, ponindose de

pie. Solo te digo que vayas con cuidado, Raisa. Por favor. Se inclin. Bienvenida a casa, Alteza. Volver a visitaros. Salud con la cabeza a Han y a Amon. Caballeros. No en el sentido estricto de la palabra, evidentemente. Y se fue, dejando a Raisa ms confundida que informada.

Captulo 27 Suelto por el castillo El castillo de la Marca de los Pramos era como una pequea ciudad que de forma inesperada resultaba familiar a Han. Los pasillos de los criados le recordaban los callejones del Mercado de los Harapos, donde podas recorrer largas distancias sin ser visto por la mayora. Las salas de audiencias y los salones eran como las grandes plazas pblicas, donde los sangre azules se congregaban para alardear y llamar la atencin de sus rivales. Han explor el palacio y el recinto, grabndoselo en la cabeza tal como haba hecho con el Mercado de los Harapos y Puente del Sur. Fiel a su palabra, Raisa coloc a Han en una habitacin al lado de la suya las antiguas habitaciones de Magret. No tena muchas opciones, porque su habitacin estaba bastante aislada en una de las torres, debajo del jardn de invierno de la terraza. El jardn de invierno que una vez fue lugar de encuentro de Alger Aguabaja y Hanalea, la reina guerrera. Inmune a la desaprobacin y el escndalo de Magret, Raisa resitu a su niera en las habitaciones que haba en la otra torre, a cierta distancia por el pasillo. La doncella recorra los pasillos a todas horas como un fantasma alto y majestuoso con un farol y una larga trenza gris. Magret dej bien claro que detestaba a Han, que le culpaba por lo que le haba pasado a Velvet. Era una lstima, porque a Han le caa bien aquella doncella dura y sarcstica. An tena la esperanza de ganrsela, aunque tal vez se estaba engaando a s mismo. Raisa se opuso a la propuesta del Gran Mago y su consejo para que se trasladara a las habitaciones de su madre en el edificio principal del palacio. Les dijo que esto poda esperar hasta despus de su coronacin. Las habitaciones de la reina contenan demasiados recuerdos dolorosos como para trasladarse all tan pronto. Adems, ella tena un apego sentimental a sus antiguas habitaciones. Y prefera llorar la muerte de su madre en reclusin, no siendo una carga para

toda la corte. Adems, probablemente querra redecorar la suite una vez hubiera superado un poco la pena, y sera mucho ms fcil hacerlo si la habitacin estaba vaca. Tena una docena de argumentos, y la historia cambiaba dependiendo del tipo de pblico que tena. Han admiraba su habilidad en poltica para decir que no y continuar diciendo que no, pero dando la sensacin de que nadie deseaba un s ms que ella. Sin embargo, le sorprendi su decisin de querer quedarse donde estaba. Pareca que reclamar las habitaciones de la reina reforzara la inevitabilidad de la coronacin ante los que an tenan la esperanza de que se produjera un resultado diferente. Por lo visto, las reticencias de coronar a Raisa como reina se haban evaporado de pronto despus de su reaparicin el da del funeral. Pero Han saba que esto no durara mucho. Incluso si Raisa sobreviva a la coronacin, un asesino poda asegurarse de que su reinado fuera corto. Amon Byrne no quera correr riesgos. Mantena a unos cuantos casacas azules de guardia frente a la habitacin de Raisa, y la acompaaban a todas partes, aunque fuera dentro del castillo. La habitacin de Han era pequea para ser de un palacio, ya que estaba destinada a un sirviente, pero para l era casi demasiado grande. Consista en una alcoba y una habitacin contigua para leer, y otra para invitados. Haba vivido la mayor parte de su vida compartiendo una nica habitacin con el resto de su familia. Ahora, aunque existieran tres Alister, cada uno dispondra de una habitacin para l solo. Excepto cuando iban al retrete, la mayora de las familias del Mercado de los Harapos lo hacan todo en una sola pieza: comer, dormir, trabajar, limpiar, morir, dar a luz o hacer el amor. Los muebles de la habitacin de Han eran macizos y adornados, como algunos de los que haba en las partes ms elegantes del Templo de Puente del Sur. La cama, en particular, era enorme, y Han se perda en ella por el exceso de espacio y las pesadillas. Estaba todo tan silencioso durante la noche que no poda dormir. Incluso con las contraventanas abiertas, lo mximo

que llegaba a or era el chapoteo del agua de la fuente del patio. Era casi un alivio cuando los amantes se reunan all de hurtadillas bajo la luz de la luna, rompiendo el silencio con sus susurros, sus risas y sus suspiros. Excepto que eso le produca dolor por lo que haba perdido. Intentaba distanciarse de Raisa. Se deca a s mismo que no era ms que otra sangre azul mentirosa que lo haba usado y tirado; que pisoteaba a las clases bajas cuando se interponan en su camino. l nunca llegara a ser nada ms para ella que una interesante diversin. Pero en realidad no poda dejar de pensar en ella. Hasta el momento, haba estado a punto de perderla para siempre dos veces. Una en el Paso de los Pinos de Marisa, y la otra en el ataque que sufri en el exterior de las puertas del palacio. Si no llega a ser por la armadura de Bailarn, habra muerto o estara gravemente herida. Record la entrada a la ciudad repetidas veces: el terrible dolor opresivo, el vaco en el lugar donde antes tena el corazn, la evidencia de que haba fallado de nuevo a la hora de proteger a una persona querida. Era como meter el dedo en una llaga, verificando que no se haba curado, recordndose a s mismo su vulnerabilidad. Y la de ella. De modo que se haba impuesto una tarea imposible. No haba ningn problema en protegerse a s mismo, porque si fallaba estaba dispuesto a pagar el precio del fracaso. Pero cmo poda mantener viva a Raisa si por lo que pareca haba tantos enemigos dispuestos a matarla? Cmo podra devenir lo bastante poderoso para poder cortejarla, para conseguir que Raisa lo tomara como un pretendiente de verdad? Cmo poda convencerla de que le considerara como a un compaero, alguien con quien poder compartirlo todo? Y cmo poda hacer todo eso sin ponerla en ms peligro an? Las advertencias de Willo retumbaban en sus odos. Todava no saba las respuestas, pero tena una cosa clara: no la pondra en peligro dando alas a un romance entre ellos hasta que no estuviera en posicin de poderlo defender. Raisa era muy inteligente en algunos aspectos, pero

nunca haba comprendido del todo cmo funcionaban las cosas entre los sangre azules y la gente de la calle. Nunca haba tenido necesidad de hacerlo. Pareca que no se diera cuenta de que ante el mnimo indicio de romance entre ellos, los clanes y los magos se les echaran encima. Han conoca bien las normas de su antiguo territorio. Aqu, si segua sus instintos los dos acabaran siendo asesinados. Si no sabes adnde vas, nunca llegars, sola decir el orador Jemson. Por lo menos ahora Han saba adnde iba y con quin. Solo tena que encontrar su propio camino. La primera clase particular con Raisa no haba ido bien. La tensin que se respiraba era tan espesa que se poda cortar con un cuchillo. Raisa no par de moverse, caminando de un lado a otro y hablando y gestualizando con las manos como si intentara llenar el abismo que haba entre ellos. Han se qued sentado en la silla, con las manos aferradas al reposabrazos, escuchando cada una de sus palabras. Su imaginacin divag por ese tatuaje en forma de rosa que Raisa tena en la clavcula, por su minscula cintura, por sus ojos verdes sombreados por las espesas pestaas y las cejas oscuras que destacaban sobre su piel color de miel. Era una tortura recordar su aroma de aire fresco y sus besos enrgicos. Haba sido un placer besar a alguien que pareca disfrutarlo tanto como l. Una puerta interior conectaba las habitaciones de Han con las de la reina, la cual permita al criado que se supona que viva all entrar y salir discretamente. Mientras atenda a Raisa en sus habitaciones, Magret la mantena cerrada y agitaba la cerradura varias veces al da como advertencia al mago que estaba al otro lado. Han control la cerradura desde el primer da. Pero despus tuvo que usar toda su autodisciplina para permanecer en su habitacin y no traspasar la puerta. Iba a buscarse el agua en el pozo que haba en el patio, y coma en el comedor o se llevaba la comida de la cocina l mismo. Aunque quera encajar con los sangre azules, no iba a arriesgarse a comer o beber algo abandonado en el pasillo o que le hubiera servido un criado. Haba demasiada gente que

quera verle muerto, y demasiados venenos de los clanes que se podan mezclar a la comida o a la bebida sin ser detectados. Cada una de sus habitaciones tena su propia chimenea. Darby Blake, el criado personal de Han, tuvo la idea de entrar cuando Han estaba fuera para reponer la pila de lea, llenar la jarra de agua y vaciar el orinal. Han tuvo que impedrselo porque haba puesto hechizos en las puertas y en las ventanas para mantener alejados a los intrusos. Cualquiera poda amenazar, hechizar o sobornar a los criados. De modo que Han se traa su propia lea de una caja que haba en el pasillo y dejaba el orinal fuera de la puerta cuando era necesario. Darby siempre estaba all, dispuesto a recoger el orinal como si se tratara de un privilegio o un regalo. Para Han, vivir en el palacio se pareca mucho a vivir en el Mercado de los Harapos, rodeado de enemigos, con la muerte siempre en los talones. Solo que el palacio era ms lujoso. Haba varios comedores. Como en las tabernas, algunos eran para los sangre azules y otros para los menestrales. La comida siempre era buena y abundante, aunque probablemente hubiera gente en el reino que pasara hambre. All haba comida disponible a cualquier hora del da o de la noche. Su sala de estar tena una terraza que daba al patio central del castillo. Las paredes de piedra proporcionaban un montn de asideros y de puntos de apoyo para un ladrn experimentado. Las paredes le llevaban al tejado, al jardn de invierno que haba en l, y del tejado a cualquier otro lugar donde quisiera ir. Han qued impresionado por la cantidad de habitaciones que tena el palacio, algunas de las cuales se utilizaban solo raras veces. Incluso despus de varias semanas, haba partes del castillo que todava no haba explorado, incluyendo la fortaleza de los Bayar. Seguro que tenan trampas para los intrusos, sabiendo que Han estaba en el castillo. Quera entrenarse ms a detectar e invalidar los bloqueos mgicos y a eliminar los hechizos antes de aventurarse por all. Y eso significaba que tena que encontrar una manera de hacer las

paces con Cuervo. La proximidad de Han a la reina, y su posicin evidente de favorito, le convertan en objeto constante de las habladuras de los criados. Al principio, las doncellas se quedaban inmviles cuando pasaba cerca, y los chambelanes se daban con el codo y cerraban la boca cuando vean que se acercaba. Su actitud hacia l era una mezcla de miedo, fascinacin y orgullo por tenerlo all. Su reputacin como despiadado seor de la calle, ladrn y navajero jugaba en su contra en el palacio. A eso se le aadan las historias sobre el funeral de la reina Marianna, revueltas y ampliadas por los rumores de palacio. Un mago salido del Mercado de los Harapos? Habrase visto? l era uno de ellos, pero no lo era. Los magos de verdad respiraban el aire enrarecido de Dama Gris y se movan en crculos de sangre azules. Los magos contrataban gente para dar rdenes a sus criados y no tener que hablar con ellos directamente. Las reinas Lobo Gris eran conocidas por ser lujuriosas y audaces en cuestiones de amor, y los criados suponan que Han era el juguete peligroso de la reina que pronto quedara descartado por otro de ms sumiso. Han supona que se haban hecho apuestas sobre cunto tiempo durara, y si se ira en silencio cuando llegara el momento. l habra apostado, aunque no saba las probabilidades que tena. Solo los sangre azules parecan no darse cuenta de esas especulaciones. La idea de que la reina tuviera un romance con un ladrn les pareca ms all de toda comprensin. Al fin y al cabo, para l era una bendicin, y tena la intencin de hacerla durar. Han hizo un esfuerzo especial para congraciarse con los criados. Su madre haba trabajado en palacio durante un tiempo, y saba perfectamente lo poderosa que era la red palaciega subterrnea, la cantidad de informacin que llevaba y cmo los cotilleos podan transformar a una persona. Era generoso con las monedas cuando peda favores al personal, y se asegur de aprenderse todos los nombres y las historias personales. Dej claro que los que le trajeran

informacin sacaran un provecho. Y doblaba la recompensa cuando alguien buscaba informacin sobre l. Tambin dej claro que cualquiera que intentara entrar en su habitacin para crear problemas morira de una forma terrible. Han no saba que las reinas trabajaban tanto, o por lo menos esta lo haca. Tal vez la anterior reina no haba hecho gran cosa durante el ltimo ao, o tal vez solo lo pareca. Raisa recorri las fortificaciones de la ciudad, revis el ejrcito de las Tierras Altas y asisti a oficios en los templos de todos los Pramos. Iba de reunin en reunin: con sus administradores, con el Consejo de la Reina, con los comits para hacer planes para la coronacin. Algunas reuniones eran pura rutina, mientras que otras tenan que ver con proyectos que la misma Raisa estaba impulsando. No era fcil. Sus asesores no se ponan de acuerdo y, adems, no haba dinero. Como guardaespaldas de Raisa, Han asista a casi todas las reuniones. Tena la esperanza de aprender algo til: quin era quin y qu era qu. Pero se cans, porque todo era hablar, hablar, hablar sin lograr nada. Estaba de pie en la mayora de reuniones, vibrando como una cuerda punteada, impaciente por el hecho de estar perdiendo tanto tiempo. Se le ocurri que Raisa estaba muy sola. Por lo visto haba muy pocas personas en la corte en las cuales la reina pudiera confiar. Incluso su padre, Averill, tena un programa de actividades de los clanes que no se ajustaba con el suyo. Raisa siempre estaba en escena, ya fuera en recepciones o en recitales, o en una reunin con sus asesores financieros. Una tarde, en una reunin con el Consejo de la Reina, se las arregl para pelearse con casi todos los miembros. Estaban todos sentados alrededor de una mesa en su estancia privada (nombre que Han consideraba divertido dada la numerosa multitud que a menudo rondaba por all). Como era habitual, Han estaba apoyado contra la pared, con la expresin ms implacable posible. General Klemath dijo Raisa, levantando la barbilla de la forma que lo haca siempre que buscaba pelea, como los contratos con los cuerpos de mercenarios han vencido y se tendran que renovar, quiero que despida a las brigadas

extranjeras y las mande a casa. Mandarlas a casa, Alteza? exclam Klemath, con cara de asombro. Vivimos unos tiempos peligrosos, querida. Ya s que las brigadas son caras, pero seguro que se pueden recortar los gastos por otra parte. Remarc cada punto con sus dedos rechonchos. Hay el conflicto con los Waterwalker en la frontera occidental. Arden es una amenaza en la parte sur. El ejrcito tal vez sea necesario para ayudar a la guardia si se produce una rebelin nacional. Mir hacia el techo, asegurndose de ignorar a lord Averill. Hay inquietud entre los clanes de las tierras altas. Son siempre imprevisibles. No es el momento de ser frugales con el ejrcito. Creo que las tensiones entre los clanes y la gente del Valle disminuirn cuando la reina est en el trono y estemos todos seguros de que ya no corre peligro dijo Averill. Mientras tanto, haremos todo lo posible para mantener los principios del Neming y para proteger a la dinasta Lobo Gris. Mientras sigan producindose ataques a nuestros pueblos, estaremos preparados para defendernos. Djeme recordarle que, en muchas zonas del campo, los Demonai son los nicos que estn all para defender al pueblo de los bandoleros de los llanos. No tengo intencin de recortar los fondos para el ejrcito dijo Raisa, levantando la mano para tranquilizar la discusin, o por lo menos no hasta el punto que nos pueda poner en peligro. Mi intencin es mantener los mismos soldados que hasta ahora, pero quiero que sean soldados nativos. Hombres y mujeres que sean fieles a los Pramos, que conozcan bien su tierra y que sean capaces de luchar para defenderla. Klemath levant una ceja. Si estalla una rebelin, Alteza, es mucho mejor contar con soldados profesionales que no tengan ningn lazo posible con la gente de los barrios bajos ni con los ladrones callejeros. Pero resulta que sus soldados extranjeros no tienen ningn tipo de lealtad hacia m dijo Raisa. Pero hacen lo que se les ordena dijo Klemath, como si estuviera esforzndose a mantener la paciencia. Vuestro ejrcito nativo puede traicionaros.

Klemath es nativo, pens Han. Es extrao que est tan aferrado a la idea de los mercenarios sureos. Tal vez se est llenando los bolsillos. Tal vez est sobornado por los cabecillas de los mercenarios y no quiere renunciar a eso. La tarea principal del ejrcito no es la de luchar contra nuestros propios ciudadanos dijo Raisa. La gente de los Pramos est al borde de la rebelin porque no hay trabajo ni forma alguna de ganarse la vida. Las guerras del sur han dejado desocupados a muchos trabajadores. No sera mejor utilizar nuestros propios fondos para que nuestra gente pueda volver a trabajar? Es que ha habido algn problema, Alteza, con los mercenarios? pregunt Klemath. El problema, general, es que hay gente que se muere de hambre en los Pramos mientras nosotros mandamos dinero a unos mercenarios de los llanos. Las manchas rosadas en las mejillas de Raisa indicaban que estaba perdiendo la paciencia. He estado en los campamentos. La mayora de nuestros soldados son de Arden y de Tamron. Creo que tienen bastante con lo que luchar en su pas. Klemath levant las manos con impotencia y mir a los otros miembros del consejo. Caballeros? Caballeros! repiti Raisa. Este es otro problema. Por qu no hay ms mujeres en mi consejo? Todos se miraron unos a otros, esperando a que alguien hablara. Eran todo hombres excepto una mujer pelirroja que Han no conoca. Bueno, ah... Lord Hakkam intentaba encontrar una respuesta. Los miembros... bueno, se trata del cargo, no del gnero... Voy a arreglar esto dijo Raisa. Alteza dijo lord Bayar, con una sonrisa indulgente, en referencia al tema de los mercenarios, tal vez sea ms acertado que escuchis a vuestros consejeros. Al fin y al cabo, estamos aqu para ayudar. S que actuis de buen corazn, Alteza dijo lord Hakkam, dando unas palmadas sobre la mano de Raisa. Pero no tenis suficiente experiencia en cuestiones militares.

Aunque los mercenarios sean caros, es peligroso hacer un cambio tan radical durante este perodo de transicin. Por encima de todo, queremos manteneros a salvo. Hakkam era su ministro de finanzas y presidente del Consejo de la Reina. La guardia vela por mi seguridad, to dijo Raisa, apartando con firmeza la mano. Y por la buena voluntad de mi pueblo, la cual tengo intencin de ganarme. Amon Byrne se aclar la garganta. Como capitn de la Guardia de la Reina era miembro ex officio del consejo, aunque no intervena muy a menudo. En la Guardia de la Reina solamente tenemos miembros nativos, y ha funcionado bien para nosotros. Hasta hace poco, nuestro ejrcito tambin estaba formado por nativos. Y perdimos a la reina Marianna a pesar de su guardia de miembros nativos dijo lord Bayar. Est sugiriendo que fue un asesinato? pregunt Byrne, mirando fijamente a los ojos del Gran Mago. Bayar se ech atrs. Solo estoy planteando la posibilidad, nada ms dijo . Solo estoy diciendo que an tengo dudas sobre cmo muri. De veras? Yo cre que tal vez usted tendra las respuestas dijo Averill. Y yo, pens Han. Por qu lord Bayar plantea preguntas sobre la muerte de la reina Marianna cuando probablemente sea l quien lo hizo? Ya basta! dijo Raisa. Despus del silencio que sigui, dijo: Cualquiera que disponga de informacin fiable acerca de la muerte de mi madre debera hablar con el capitn Byrne. No vamos a colgarnos acusaciones en este consejo. Esto es como el enfrentamiento de bandas rivales, pens Han. Con Raisa intentando hacer de seor de la calle sobre todos ellos. Raisa esper, y al ver que nadie hablaba, continu. En cuanto a la reforma del ejrcito, les doy gracias a todos por su asesoramiento, pero ya he tomado una decisin. No es un acto impulsivo. He estado considerando esta cuestin durante algn tiempo. Confiar en usted, general

Klemath, para que proporcione la formacin adecuada a nuestros nuevos reclutas. S, Alteza dijo el general Klemath, inclinando la cabeza. Como vos deseis. Pero con tantas obligaciones apremiantes, espero que sea consciente de que esto no se puede hacer de la noche a la maana. Este cambio ser tan gradual que ser imperceptible, pens Han. Dentro de un ao, no habr ms que un puado de nativos en el ejrcito y Klemath seguir con sus mercenarios. No espero que lo haga sin ayuda, general dijo Raisa, amablemente. Como el capitn Byrne tiene experiencia en trabajar con nuestros soldados, le ayudar a aplicar este cambio. Entrelaz los dedos y apoy la barbilla sobre sus manos. Adems, el orador Jemson tiene contactos en el Mercado de los Harapos y en Puente del Sur, de donde espero que surjan muchos de los reclutas. Lord Averill tambin tiene contactos en los campamentos. Hasta el momento los clanes han tenido poca representacin en el ejrcito, y tengo la intencin de desplegar una fuerza que represente a todos los pueblos de los Pramos. Hizo una pausa, mirando a cada uno de los hombres. Los cuatro son responsables de esto. Se reunirn por lo menos una vez a la semana, y quiero recibir un informe mensual de los progresos. La irritacin se reflej momentneamente en la cara de Klemath, pero desapareci enseguida. Jemson frunci el ceo y pareca que quera decir algo, pero no lo hizo. La expresin de Byrne deca que lo llevara a cabo si eso era lo que requera su reina. Lo ha puesto entre la espada y la pared, pens Han. Los casacas azules y el ejrcito se odian. Pero Raisa no tiene alternativa si realmente quiere hacer este cambio. Qu puntos nos quedan por tratar? pregunt Raisa, estirando los brazos y haciendo una rotacin de hombros, como si estuviera dolorida. Ha llegado esto de Tamron a travs de la guarnicin del Paso Fronterizo de Tamron dijo Klemath sombramente, ofreciendo un sobre a Raisa. Va dirigido a vos, de parte de

Gerard Montaigne, prncipe de Tamron. El prncipe Gerard! Han se qued rgido. l y Bailarn haban tenido un altercado con Gerard en Ardenscourt. Gerard haba intentado reclutarlos para su ejrcito de magos. Si no hubiera sido por Gata Tyburn, tal vez se habra salido con la suya. Era extrao que Klemath le diera el mensaje a Raisa precisamente en esta reunin, pens Han. Por qu no se lo daba simplemente con los otros despachos de la frontera? Excepto que ya supiera lo que deca y quisiera ver la reaccin de la reina y del consejo ante el mensaje. Raisa estuvo un largo momento intentando calmarse, respir profundamente y despus cogi el sobre de Klemath. Era grueso, de color crema y cerrado con un sello de cera. Raisa rasg el sello y sac una hoja doblada del interior del sobre. La desdobl y la extendi sobre la mesa. Recogindose el pelo detrs de las orejas, inclin la cabeza hacia adelante para leer el mensaje, de modo que Han no poda verle la expresin. Lo ley dos veces, resiguiendo las lneas con un dedo para asegurarse de leer el mensaje completo. Cuando levant la cabeza, su tez era del color y la consistencia del mrmol leonado que sacaban de las canteras de Weenhaven, que conjuntaba con el color esmeralda de sus ojos. Presion con la base de las manos sobre la mesa y empez a tamborilear con los dedos sobre el papel, mirando fijamente al frente. Y bien? pregunt lord Bayar con impaciencia. Qu nos dice Montaigne? Raisa se ech atrs, como si la hubieran sorprendido, y mir al Gran Mago con unos ojos inslitamente brillantes. Qu pasa, Alteza? dijo Bayar, inclinndose hacia delante para coger la carta. Tal vez podramos dar un poco de perspectiva... Tenga, lord Bayar dijo Raisa, lanzndole la carta. Por qu no la lee en voz alta para todo el consejo? Se ech atrs, con los brazos cruzados, cogindose los codos con las manos. Bayar examin rpidamente la carta, y despus mir a

Raisa como buscando pistas sobre cmo podra responder. Se aclar la garganta, se inclin hacia delante y empez a leer.

Captulo 28 Carta de amor desde Arden A Su Majestad la reina Raisa de los Pramos, Os escribo con la ferviente esperanza de que os encontris bien y para felicitaros por vuestra inminente coronacin. Ruego que aceptis tambin mis condolencias por la repentina y sin embargo extraordinariamente oportuna muerte de vuestra madre, la reina Marianna. Es bien sabido que las relaciones entre las dos eran tensas ltimamente. Su accidente, aunque desafortunado, os ha despejado un gran obstculo en vuestro camino. Parece que vos, como yo, no dudis en moldear los acontecimientos a vuestro favor. Esto refuerza mi idea de que somos aliados por naturaleza y que podramos ser algo ms. Por la sangre del demonio! exclam Averill. Sin duda, no era un mensaje escrito con la intencin de que fuera ledo en compaa. O tal vez s. Han observaba a Raisa. Conservaba su expresin ptrea, con un ligero indicio de inters. Estaba seguro de que vigilaba el rostro de todos los presentes en la sala. Hija dijo Averill. No tienes por qu aguantar este tipo de calumnias. La simple idea de que hayas podido tener algo que ver con la muerte de tu madre es ridcula. Y sin embargo muchos sospechan de m dijo Raisa. Especialmente fuera de los Pramos. Hizo un gesto a Bayar . Prosiga. Costar algn tiempo restablecer el orden en Tamron y limpiar el reino de espas y traidores. Los abusos y excesos del ltimo rey han avivado el fuego de la rebelin entre los nobles y los plebeyos. Tienen que comprender que todo eso se acab. De hecho, los antiguos prncipe y princesa corren el riesgo de ser asesinados por su propio pueblo. Os alegrar saber saber que los mantengo a salvo bajo mi custodia. La actual confusin, bajo mi punto de vista, nos presenta la oportunidad de ampliar nuestras propiedades. Mi hermano, el prncipe Geoff, contina reclamando el reino de Arden. Ha

reforzado sus fronteras con Tamron y ha trasladado al ejrcito al oeste para hacer frente a cualquier amenaza por nuestra parte. Esto significa que sus fronteras de la parte norte estn poco guarnecidas y escasamente protegidas. Tengo entendido que los Pramos cuenta con un ejrcito de ms de cinco mil caballos y soldados de a pie. Bayar alz la vista de la carta. Un recuento muy preciso, no os parece? Impresionante murmur Raisa. Bayar sigui con la lectura. Os propongo lo siguiente, los detalles de lo cual sern negociados por nuestros representantes: Los Pramos invadir el reino de Arden por el norte, destinando por lo menos a tres mil de sus soldados a esta campaa. El ejrcito de los Pramos se dirigir hacia el sur hasta la Iglesia del Templo, donde mantendr su posicin. Esto desviar al ejrcito de Arden de la frontera occidental y nos permitir a nosotros avanzar en esa direccin para invadir la capital. Y tambin har que cualquier futura alianza con Geoff sea poco probable, por no decir imposible dijo Averill. Raisa asinti, con los labios apretados. Siga orden a Bayar. Cuando tenga a Arden bajo mi control, retirar la mayor parte de mi ejrcito de Tamron y dejar que los Tomlin gobiernen all como mis regentes, suponiendo que estn dispuestos a comprender ciertas realidades. Finalmente, propongo un contrato de matrimonio inmediato entre nosotros, de modo que la boda se celebre tan pronto como hayamos logrado nuestros objetivos militares. Sin duda sera mejor que por ahora nuestro compromiso se mantuviera en secreto. Despus de nuestro matrimonio, juntos gobernaremos el gran reinado de Arden, Tamron y los Pramos. Por supuesto, vos podris mantener vuestro ttulo de reina de los Pramos, ttulo que nuestras hijas heredarn. Y no tenemos porque detenernos aqu. Teniendo en cuenta la historia de su dinasta, tendramos el derecho natural sobre el resto de los Siete Reinos. Con nuestros

recursos combinados, podemos aadir estas joyas a nuestra corona. Seris el bello y brillante smbolo de una nueva era de paz y prosperidad. Os ruego que consideris detenidamente esta propuesta. Creo que estaris de acuerdo en que este plan presenta importantes ventajas para los dos, si actuamos con rapidez. Tambin espero que podis dejar a un lado los desafortunados incidentes a lo largo de la frontera entre Tamron y Arden, y sepis que fue mi deseo de afianzar una relacin con vos lo que impuls mi comportamiento. Estos tiempos exigen una accin audaz y agresiva. Mis mejores deseos, Gerard Montaigne, rey de Arden y Tamron. Bayar lanz la carta sobre la mesa con un resoplido. El nuevo rey de Tamron os toma por una estpida, Alteza. Raisa entrelaz los dedos y puso las manos sobre la mesa. Usted cree, lord Bayar? Durante esos incidentes desafortunados, como l los llama, Montaigne mat al joven Will Mathis a sangre fra dijo Bayar. Raisa asinti. Yo estaba all. Y no solo eso sigui Bayar. Algunos especulan con que sus agentes podran ser responsables de los asesinatos que hemos visto recientemente aqu en la ciudad. Asesinatos? Raisa mir a todos los presentes, fijndose en el capitn Byrne. Qu asesinatos? Cinco personas con el don han sido asesinadas en los ltimos quince das, y han sido abandonadas en el Mercado de los Harapos dijo Byrne. Los asesinatos parecen indiscriminados, relacionados solo por el hecho de que todas las vctimas eran magos. Uno era miembro de la asamblea, pero los dos ltimos eran estudiantes de visita al Mercado de los Harapos. Los encontraron en un callejn con una raja en el cuello y sin sus amuletos, todos cubiertos de sangre. Esto llam la atencin de Han. Gata haba mencionado

que se haban producido varios asesinatos de magos en el Mercado de los Harapos y en Puente del Sur. Haba preguntado por ah, pero nadie pareca dispuesto a hablar del tema. Sea quien sea que dirige esta banda es valiente, haba pensado Han en ese momento. O tiene deseo de morir. Por qu Montaigne tendra que matar magos en el Mercado de los Harapos? pregunt Raisa. Es solo una teora dijo Byrne. Como ya sabis, Alteza, Montaigne ha secuestrado magos y los ha obligado a formar parte de su ejrcito. Pero probablemente ha tenido dificultades para reunir armas mgicas. De modo que es posible que est matando a los magos para quedarse con sus amuletos. O simplemente intenta reducir las reservas de magos en el norte. Bayar se dobl los puos de encaje. Algunos dicen que Gerard Montaigne est detrs de esto. Otros creen que deberamos buscar cerca de casa. Volvi la cabeza deliberadamente para mirar a Averill Demonai. La mujer pelirroja se inclin hacia delante, asintiendo para manifestar su apoyo. Desde luego, tenemos que buscar en casa dijo lord Demonai, mirando al techo. Al fin y al cabo, los magos tienen una larga historia de persecuciones de unos contra otros. Tal vez algunos han optado por este medio para hacer frente a la escasez de produccin de amuletos. No es ms probable que tenga relacin con las bandas? Raisa mir un momento a Han, y despus se fij de nuevo en su capitn. Podra ser dijo Byrne, pero las bandas normalmente no se meten con los magos. De acuerdo dijo Raisa, cansada, como si aadiera este problema a una especie de lista mental. Volvamos al tema que nos ocupa. Mir alrededor de la mesa. Y vosotros? Qu pensis de la propuesta de Montaigne? Realmente lo est teniendo en cuenta?, pens Han. l haba conocido a Gerard Montaigne, y no predicaba en absoluto lo que el prncipe pretenda vender en esa carta. Yo estoy de acuerdo con lord Bayar dijo Byrne,

tanto si Montaigne tiene que ver o no con estos asesinatos. Mi teora es que como no ha podido vencer a su hermano con sus propios medios, espera que el ejrcito de los Pramos distraiga a Geoff el tiempo suficiente para ganarse su posicin. Hizo una pausa. Nuestras prdidas podran ser devastadoras. Nuestro ejrcito est entrenado para luchar en la montaa, donde su escaso tamao no se encuentra en desventaja. En las llanuras de Arden, seramos fcilmente flanqueados y arrasados. No nos precipitemos tanto dijo el general Klemath, recolocndose en su asiento. Aunque hay algo de verdad en lo que dice el capitn Byrne, su conocimiento de nuestro ejrcito y sus tcticas de guerra en los llanos es limitado. Muchos de nuestros soldados mercenarios se han entrenado en Arden y Tamron especialmente para este tipo de batallas. En este caso, puede que el hecho de valernos de mercenarios experimentados nos conduzca al xito y no al fracaso. Sonri con aires de suficiencia, como si se sintiera redimido. Un matrimonio slido con el sur afianzara nuestra posicin continu Klemath y disuadira a los que quisieran aprovecharse de una joven e inexperimentada reina. Por qu el general de Raisa ofrece asesoramiento poltico?, se pregunt Han. Qu tiene l que ver con todo esto? Lord Hakkam asinti mostrando su aprobacin. Puede haber oportunidades con este pacto, si actuamos con prudencia. El hecho de que el Consejo de Nobles acepte una alianza con Arden depender de cmo se adjudiquen las reivindicaciones de terrenos y propiedades y de si los sureos tendran derecho a reivindicar propiedades aqu en el norte. Hakkam inclin la cabeza atrs y mir a los dems por debajo de la nariz. Si ayudamos a Gerard, parecer que las concesiones de tierras y propiedades de Arden nos corresponden en tanto que vencedores. Existe la posibilidad de que a muchos de nosotros nos vaya bien un escenario ms amplio, con ms recursos. Sonri, con los ojos brillantes de avaricia. Arden y Tamron! Pensadlo bien: kilmetros y kilmetros de tierra

frtil y rica como nunca la hemos visto en los Pramos. Este participar siempre y cuando le toque una parte, pens Han. Aqu todo el mundo mira por sus intereses. Dirigir este consejo es como poner a gatos y ratas juntos e intentar que nadie celebre un banquete. Yo estuve en Arden dijo Han, y no es lo que creis. Hace casi una dcada que estn en guerra, de modo que est todo destrozado. Muchos de los cultivos han sido destruidos, y han invertido dinero en su ejrcito durante tanto tiempo que poco les queda para construir y reparar los edificios. Todos le miraron como si de repente hubiera hablado un perro ofreciendo asesoramiento militar. Bueno, pues dijo Hakkam, entrelazando los dedos cuidadosamente y arrugando la nariz como si oliera algo apestoso. Probablemente muchos de los terratenientes ms importantes deben de haber sido asesinados, de modo que habr propiedades sin dueo esperando a que alguien se haga cargo. Como tambin puede haber la posibilidad de negociar matrimonios ventajosos con las familias prominentes de Arden y Tamron. Esto podra ser, lord Hakkam dijo Averill, suponiendo que Gerard gane. Hasta el momento no me ha impresionado con sus esfuerzos militares. Si Geoff nos vence como aliados de Gerard, sospecho que no va a haber ningn matrimonio con el sur. Hizo una pausa. Alteza, vos conocis mi opinin sobre Gerard Montaigne. Es una serpiente, y una serpiente no cambia por dentro aunque la vistas bien y le des un ttulo distinguido. Creo que sera prudente buscar un partido tanto dentro como fuera del reino, pero como padre y consejero no puedo aconsejaros que os unis con Montaigne. Nunca dormirais plcidamente en su cama. La sombra de una sonrisa cruz el semblante de Raisa con tanta rapidez que Han no estaba seguro de haberla visto realmente. Tal vez Montaigne tampoco dormira plcidamente, pens Han. Esto lo satisfizo. Aunque solo un poco. Tal vez podamos asegurar nuestros objetivos sin

comprometeros en matrimonio con el prncipe de Arden, Alteza dijo lord Hakkam. Tal vez a l le complacera otro partido. Mi hija Melissa, por ejemplo, que es prima vuestra, y as su matrimonio reforzara nuestros lazos fuera del reino. Sera un grave error permitir que Gerard Montaigne ganara posiciones aqu dijo lord Bayar. El paso siguiente sera ver a los cuervos de Malthus acudiendo en bandada a las ciudades y tomando el control de nuestros templos. Esto nunca suceder dijo lord Averill, mirando al orador Jemson que, como siempre, escuchaba mucho ms de lo que hablaba. La expresin de Averill le record a Han que haba sido y todava era un guerrero Demonai. Vamos, Gavan le dijo el general Klemath a Bayar, ignorando a Averill. Seguro que podemos resolver esto a nuestro favor y gestionarlo de forma que nos mantengamos a salvo. Yo enfrentara a nuestros magos a Gerard Montaigne sin dudarlo un momento. Existen riesgos, pero hay mucho que ganar. Las flechas son ms rpidas que los hechizos murmur Han. De nuevo, todos se quedaron mirndole. Alister tiene razn dijo Byrne. Utilizados estratgicamente, los magos podran jugar un papel crucial en una campaa militar. Pero no estamos acostumbrados a colaborar de esta forma. No hemos luchado en una guerra como esta desde hace mil aos. Era una peculiar unin de intereses: lord Averill, el capitn Byrne, lord Bayar y Han Alister ponindose de acuerdo sobre un tema era tan raro como encontrar oro en el Mercado de los Harapos. Veris cmo el Consejo de Nobles coincidir en que una alianza con Gerard Montaigne representa una oportunidad nica dijo lord Hakkam. Especialmente ahora que ha conquistado Tamron. Tal vez deberamos reunirnos con sus representantes antes de tomar una decisin. Desde luego, vamos a iniciar negociaciones con los representantes de Montaigne dijo Raisa. Esto no nos compromete a nada y podemos descubrir ms detalles sobre sus intenciones. Como mnimo, esto puede mantenerlo a raya mientras crea que tiene una posibilidad. Aunque no tengo

ningn inters en un matrimonio con Gerard, quiero mantener todas las opciones abiertas en lo que se refiere a velar por los intereses del reino. Creo que debemos ser prcticos en estos temas, sean cuales sean nuestras inclinaciones personales. To, dejo este asunto en tus manos. Hakkam sonri como un tramposo que espa las cartas de un tonto. Os mantendr informada de los progresos, Alteza. Ignorando la mala cara de Bayar y Demonai, Raisa dobl la carta, la puso de nuevo en el sobre y lo puso a un lado, dejando as el tema zanjado. Algo ms antes de levantar la sesin? Lord Bayar se levant. Alteza, como ya sabis, la reina nombra a un miembro para el Consejo de Magos que defiende sus intereses. Nuestra prxima reunin est prevista dentro de una semana, y sera conveniente que asistiera vuestro representante. Estaremos deseosos de elegir a un nuevo Gran Mago lo antes posible para proporcionaros la proteccin adecuada. Desvi la vista hacia Han, como si fuera un ejemplo de proteccin inadecuada. En serio? dijo Raisa, enarcando una ceja. La reunin est programada para dentro de una semana, verdad? Tamborile con los dedos sobre la mesa. Bayar debera ser ms listo. O no se daba cuenta de las inclinaciones de Raisa, o ni siquiera intentaba descifrarlas. Como queda poco tiempo, puedo proponer a mi hija, Fiona? dijo. Crecisteis juntas y, como vos misma dijisteis, no estara mal tener a otra mujer en el consejo. Una joven que deseara apartar a Raisa del trono, pens Han. Raisa se cruz de brazos, en seal de resistencia. Los Bayar no disponen ya de un puesto en el consejo? Adems de su cargo como Gran Mago y presidente? Lord Bayar asinti con la cabeza. Cuando mi hijo mayor, Micah, cumpla los dieciocho, ocupar el puesto de los Bayar en el consejo. Yo, por supuesto, continuar como presidente hasta que se elija a un nuevo Gran Mago.

As que Micah ser el prximo, pens Han. Adele a Fiona y ya tienes a tres Bayar en el Consejo de Magos. Esto no era una buena idea, especialmente si se disponan a elegir a un nuevo Gran Mago. Gracias, lord Bayar dijo Raisa. Valoro mucho su sugerencia, pero ya he elegido a un representante para el consejo. Lord Bayar levant la cabeza, intentando ocultar su cara de sorpresa. De veras, Alteza? Tan rpido? Es alguien que yo conozco? Alister ha aceptado el puesto dijo Raisa, sealando a Han con la cabeza. De nuevo, todas las cabezas se volvieron hacia l. Expresin impasible, se dijo Han a s mismo, mirndoles a todos. Alteza protest Bayar, volvindose hacia Raisa. No dudo que Alister nos proporcionara una nueva y refrescante perspectiva a nuestras deliberaciones. Sin embargo, y a pesar de vuestro generoso perdn por sus delitos del pasado, no creo que sea la persona adecuada para representar vuestros intereses entre los miembros de las ms antiguas e ilustres familias de magos del reino. Su interesante historia personal no le capacita para llevar a cabo las tareas del consejo. No s, lord Bayar dijo Raisa, con una voz que era como un veneno dulce goteando en sus odos. A m me han descrito el Consejo de Magos como un nido de vboras. Creo que su experiencia en reyertas callejeras le ser muy til en este ambiente. Los miembros del consejo se removieron en sus asientos, mirando a todas partes excepto al poderoso Gran Mago y a la tenaz y joven reina. Han estaba de pie con los brazos cruzados, fingiendo indiferencia, devolviendo la mirada a cualquiera que fuera lo bastante audaz como para mirarle a los ojos. Princesa Raisa, os ruego que lo reconsideris dijo la mujer pelirroja. Hay algunas dudas en cuanto a si Alister posee realmente el don. Ha salido de la nada, no sabemos nada de su familia y parece que su poder no se ha

manifestado hasta hace poco. Lady Gryphon tiene razn dijo Bayar. Corren rumores de que su supuesto don no es un verdadero don, sino la manifestacin de una posesin demonaca impulsada por el sacrificio de la sangre. Hace falta ser demonio para conocer a otro demonio, pens Han. Soy del Mercado de los Harapos, lord Bayar dijo, separndose de la pared e irguiendo el cuerpo, con los pies ligeramente separados. Consegu mi don de la forma habitual y, en cuanto al por qu no se manifest antes, existen motivos. La mirada de Han se desvi hacia lord Averill, que tena puesta su expresin de comerciante, y despus volvi a lord Bayar. Por lo que se refiere a mi familia, mi padre se llamaba Danel; muri como mercenario en las guerras sureas continu Han. Mi madre se llamaba Sarah, pero la conocan como Sali, y mi hermana se llamaba Mari. Murieron el verano pasado. Pero usted ya lo saba. Cada vez que se le olvide, se lo recordar. Este es el sacrificio de la sangre que he hecho para estar donde estoy, y es suficiente. Sus palabras emitan ondas a travs del consejo como una piedra al caer en un estanque. Han se fij en cada una de las caras, y la nica que le resultaba amable era la de Jemson. Y Jemson pareca preocupado. Lady Gryphon se aclar la garganta. Este es exactamente mi punto de vista, Alteza. Mi hijo fue recientemente nombrado como miembro del consejo. Si compara su pedigr con el de un ladrn callejero, creo que descubrir que... Lady Gryphon, su hijo era mi profesor en Casa Mystwerk dijo Han. Si tiene alguna duda sobre mis credenciales como mago, le sugiero que se ponga en contacto con la decana Abelard. Da la casualidad de que la decana Abelard est de camino de regreso a los Pramos dijo lady Gryphon. Sin duda le pediremos su opinin; aunque, siendo realistas, como estudiante de primer ao, debi de tener un contacto muy

limitado con la decana de Casa Mystwerk. En realidad, tuve mucha relacin con la decana Abelard dijo Han, alisndose las estolas. Fue... fue como una especie de mentora para m. Han no tena la intencin de jugar la carta de la decana Abelard tan pronto, pero en ese momento representaba una distraccin muy til. Bayar entrecerr los ojos. Seguro que Micah y Fiona ya le haban contado algo sobre Abelard y Alister. Diga lo que diga Abelard, Alteza, debis sopesar el riesgo que supone tener a una persona as a vuestro lado dijo Bayar. Esta conversacin ha terminado dijo Raisa, interrumpiendo lo que fuera que Bayar se dispusiera a decir. Yo ya he tomado una decisin, y Alister es la persona que he elegido. Tena la esperanza de que el consejo lo aceptara con cortesa. Si no es as, ser mejor que aprendan a convivir con ello. Lord Averill examin a Han, con los ojos entrecerrados como si se preguntara qu estaba tramando. Lord Bayar mantena los ojos clavados en Raisa, y haba algo en su mirada que provoc un escalofro a Han. Si haba sobrevivido tantos aos en esas calles era porque saba identificar la muerte en la mirada de sus enemigos. El Gran Mago inclin la cabeza. Est bien, Alteza. Si Alister es vuestra eleccin, sin duda haremos los preparativos para recibirle en la Casa del Consejo en Dama Gris la prxima semana. Segua sin mirar a Han, como si el hecho de reconocer su presencia le diera demasiado crdito. Lo espero con impaciencia dijo Han, mostrando su sonrisa de seor de la calle. Intentaba ignorar la voz que oa dentro de su cabeza, que le deca: Mtale ahora, Alister. Mtale antes de que vuelva a intentarlo. Si esto es todo, se levanta la sesin dijo Raisa bruscamente. Alister, capitn Byrne, lord Demonai, orador Jemson, no se retiren. Est echando sal a las heridas intencionadamente, pens Han. El resto sali de la sala, con la espalda erguida y en

silencio. Byrne asom la cabeza por la puerta y habl con alguien que estaba al otro lado, sin duda uno de sus casacas azules. Despus cerr la puerta y volvi a la mesa. Tras un silencio incmodo, Averill dijo: Hoy te has ganado algunos enemigos aqu, hija. Crees que alguna vez han sido mis amigos, padre? dijo Raisa amargamente, de pie y caminando de un lado a otro. No, no han sido nunca tus amigos dijo Averill, pero ahora tienen motivos suficientes para pensar que sers difcil de manejar. Bien dijo Raisa. No ser manejada, y no me dignar a permitirlo. Vivimos unos tiempos difciles, querida se burl. Como si no lo supiera. Tienen que saber que los tiempos han cambiado. Ya han atentado dos veces contra vuestra vida dijo el orador Jemson. Cuatro, en realidad dijo Raisa, jugando con la empuadura del pual que siempre llevaba encima. Bueno, pues cuatro corrigi Jemson. Debo admitir que estoy preocupado, Alteza. Y yo dijo Raisa. Pero si les inducimos a actuar antes de lo que haban previsto, cometern algn error y tendremos la prueba que necesitamos. De lo contrario, no se me ocurre otra forma de descubrir qu le pas realmente a mi madre. O tal vez nosotros cometemos un error y entonces t morirs dijo Byrne. Con una vez que tengan suerte hay bastante. Tenemos que ser perfectos en todo momento. Es lo que yo pienso exactamente, se dijo Han a s mismo. Como si lo hubiera odo, Raisa se volvi para mirar a Han. Y t qu? le pregunt. Apenas has dicho nada. Qu piensas de todo esto? Han organiz sus pensamientos, sorprendido de que le pidieran su opinin. Creo que hubiera sido ms acertado esperar hasta despus de la coronacin para pelearse con lord Bayar dijo . Es como dar golpecitos a un nido de avispas; si golpeas lo

suficiente, seguro que te pican, por muy cuidadoso que seas. Creedme, s de lo que hablo. T! Vaya uno que fue a hablar! dijo Raisa, abriendo y cerrando las manos como si quisiera ponerlas alrededor del cuello de alguien. Crees que te has ganado algn amigo t? Bueno, a m ya me odiaban desde antes dijo Han, encogiendo los hombros. No me interpretis mal: creo que tenis razn de empezar con el ejrcito. Hasta que no lo controlis, estis en riesgo. Es como dirigir una banda que ha hecho un juramento de sangre con el segundo al mando. Entonces no te atreves a echarlo porque los dems se volvern en contra tuyo. Vos ya sabis que Klemath patalear como un demonio para mantener el control del ejrcito. Si Klemath y Bayar se juntan, lo nico que os queda es la guardia. Se encogi de hombros, asintiendo hacia Byrne. No es que quiera faltar al respeto al capitn Byrne, pero esto es lo que le pas a la reina Marianna, y est muerta. Rosa Silvestre, no puedes hablar en serio con lo del matrimonio con Gerard Montaigne dijo Averill, mirando a Han como diciendo, cllate. Por favor, dime que no hablas en serio. Mientras finja que estoy considerando la propuesta de Montaigne, esto le mantiene a l en el sur y siembra la discordia entre Klemath, Hakkam y Bayar respondi Raisa. Ya han conspirado juntos demasiado a menudo ltimamente. El Consejo de Nobles se pondr del lado de mi to, especialmente si los mercenarios son los que luchan y la corona quien paga las facturas. Lord Hakkam gastar por lo menos tanta energa en intentar encontrar un partido para mi prima Melissa como en las serias negociaciones para mi compromiso. Entorn los ojos. Hasta que no pueda controlar a estas personas, tengo que evitar que se compinchen contra m. Es por eso que has hecho que lord Bayar leyera la carta en voz alta en el consejo? pregunt Jemson, con cara de empezar a comprender la situacin. Raisa hizo girar el anillo en su dedo, e hizo una sonrisa severa.

Sin duda Klemath ya la haba ledo. Y no s quin ms. Lo que es seguro es que han abierto y cerrado esa carta tantas veces que es un milagro que todava sea leble. Mir intencionadamente a Han. Qu estabas diciendo? No subestimes a esta chica, se record Han a s mismo. No lo hagas nunca. Algunos sangre azules crecen ms rpido, como los seores de la calle. Se aclar la garganta. Que estoy de acuerdo en que impulsis este cambio en el ejrcito, aunque sea arriesgado. Cuando veis que es seguro, os quitis de encima a Klemath y ponis en su lugar a alguien que est en deuda con vos. De modo que creo que lo que habis hecho es acertado, aunque tal vez yo lo habra hecho en otro momento. Raisa se qued mirndole un largo momento, y despus asinti brevemente con la cabeza. S. Bueno. Muy bien, entonces. No saba que tenais planeado nombrar a Caza Solo para el Consejo de Magos, Alteza dijo Averill, frunciendo el ceo. Cundo tomasteis esta decisin? Obviamente lord Demonai pensaba que tendra que ser l el que ocupara el puesto. Han esper, preguntndose si Raisa dira algo de su peticin para ser nombrado como miembro del consejo. No lo hizo. Qu alternativa tena? dijo Raisa, como si no le entusiasmara la idea. No querras que nombrara a Fiona Bayar. Adems, as Alister les mantendr vigilados. El general Klemath tena razn en una cosa dijo el orador Jemson. Vivimos unos tiempos peligrosos. Raisa dijo bruscamente: Lo hecho, hecho est. Espero que vosotros tres presionis a Klemath en el asunto del ejrcito. Quiero ver un progreso real dentro de tres meses. Vigilad esos contratos de los mercenarios y controlad los que estn pendientes de renovacin. Emitir un mandato segn el cual ningn contrato ser ratificado si no tiene las cuatro firmas. Si detectis resistencia, me lo notificis. Suspir y se frot los prpados

con las yemas de los dedos. Siento mucho haberos puesto en esta situacin dijo, hablando por entre las manos. Deseara tener a alguien en el ejrcito en quien pudiera confiar. Dejadme un poco de tiempo, Alteza dijo Byrne. Har preguntas y os traer algunos nombres. Algunos de los oficiales son nativos. Otra posibilidad es traspasar algunos buenos oficiales de la guardia al ejrcito. La lstima es que nos falta tiempo dijo Raisa. Tanto trabajo por hacer, y tan poco tiempo y dinero. Dicho esto, les dio permiso para irse. Cuando Han pasaba por entre el grupo de casacas azules que haba apiados en la puerta, se volvi y vio a Raisa sola en su estancia privada, cabizbaja y dando vueltas a su anillo de los lobos que llevaba en la mano derecha. Est ms preocupada de lo que demuestra, pens Han.

Captulo 29 Un juego de pretendientes Gerard Montaigne no era el nico interesado en un matrimonio con Raisa. Cuando se corri la voz por los Siete Reinos de que la princesa heredera perdida haba aparecido y sera coronada reina de los Pramos, se inici un flujo de regalos de pretendientes de dentro y fuera del reino. Eso tena sus pros y sus contras. Raisa quera posponer el matrimonio tanto como le fuera posible, pero sus arcas estaban casi vacas y quera seguir manteniendo el Ministerio Rosa Silvestre en el Mercado de los Harapos y en Puente del Sur. Para todo el mundo, una princesa heredera sin casar era considerada como un cabo suelto que se tena que recortar o unir lo ms pronto posible. Llegaban mensajes disonantes de consuelo por la muerte de su madre y de felicitaciones por su inminente coronacin por parte de los monarcas de los otros reinos, salteadas con pujas abiertas en la subasta del matrimonio. Algunos ofrecan a sus hijos menores, que necesitaban un trono donde sentarse, otros sugeran la unin de los Pramos con los reinos de lugares tan lejanos como Bruinswallow y Weenhaven. Aunque Raisa anaMarianna todava no estaba coronada y corra el rumor de que mantena a un ladrn como amante, que probablemente haba tenido algo que ver con la muerte de la reina Marianna, la mayora estaban dispuestos a pasar esos detalles por alto en favor de las tierras ricas en minerales del reino. De todos modos, siempre haban odo que todas las reinas norteas eran brujas. Toda la gente de fuera pareca deseosa de ayudar a una joven reina hurfana a gobernar su reino. Toda la gente de casa estaba ansiosa por verla casada lo ms pronto posible, siempre y cuando fuera con su pretendiente favorito. Los hermanos Klemath resurgieron como pretendientes en medio de una pltora de aspirantes locales. El candidato al matrimonio ms destacado de las tierras altas era Reid Nightwalker. Se pasaba ms tiempo en la capital del que Raisa haba visto jams, a causa de su

asignacin a la guardia de Averill. El guerrero Demonai haba empezado un sencillo cortejo, ofrecindole regalos como cubrecamas de piel, objetos de cuero y joyas hechas por los clanes y perfumes de los mercados. Sin duda, quera seguir los pasos de Averill y casarse con una reina. Raisa y Nightwalker daban de vez en cuando largos paseos por los jardines, con los Lobos Grises siguindoles a una distancia prudente. A veces iban en caballo a las montaas de alrededor del Valle, pero siempre con escolta. Nightwalker escuchaba mucho ms de lo que hablaba, y no la presionaba, como haba hecho en el pasado, para ir ms all de algunos besos y caricias. Bueno, podra hacerlo peor, pensaba Raisa, como partido poltico. Consider las ventajas de ese pretendiente: Nightwalker indudablemente estaba comprometido con los intereses de los Pramos. No intentara convertir los Pramos en una provincia sin importancia de un reino lejano. Apoyara sus esfuerzos para limpiar el Dyrnne y mantendra a raya al Consejo de Magos. Un matrimonio con l reforzara los lazos con los clanes y la dinasta Lobo Gris. Y les estara bien a los Bayar, despus de todas sus intrigas y maquinaciones para casar a Raisa con Micah. En definitiva, Nightwalker pareca la opcin ms segura, la misma que eligi su madre. En el aspecto personal, por lo menos ellos no se llevaban tanta diferencia de edad como Averill y su madre. Era gil, elegante y guapo. Aunque era poco probable que le fuera fiel, por lo menos esto no afectara a la dinasta. Micah Bayar era otro tema. Con el regreso de Raisa, haba cortado por lo sano su flirteo con Mellony. Como resultado, Mellony estaba abatida, llorosa y triste la mayor parte del tiempo, poniendo a prueba la paciencia de Raisa. No tienes ms que trece aos, pensaba Raisa. Y eres una princesa. Acostmbrate a ello. Yo, ya estoy cansada de los los romnticos. Cada chico con el que salgo o bien est prohibido, o no est disponible, o se enfada conmigo. Por ejemplo: Han Alister era, dependiendo del momento, enrgico y profesional, fro e imprevisible y un poco burln.

Desviaba o ignoraba hbilmente todos los intentos de Raisa de recuperar o reavivar su amistad. Haban hecho una clase particular y haba sido un desastre. Solos en su estancia privada, ella haba parloteado como un caballo desbocado, diseccionando la poltica de la corte hasta que se aburri de orse a s misma. Han se haba quedado sentado cogindose al reposabrazos, con la cara ptrea y los ojos vidriados, como si no estuviera oyendo nada de lo que Raisa le explicaba. Raisa era sumamente consciente de l, y meda constantemente la distancia fsica y emocional entre ambos. Las dos sesiones siguientes haban sido canceladas y reprogramadas, una vez por l, por motivos no revelados, y otra vez por ella, a causa de una reunin conflictiva. Por qu debera tomarse Han tantas molestias?, pens Raisa. No tengo ni idea de lo que podra decir para arreglar un poco las cosas. No s cmo recuperar la confianza entre nosotros. Ni siquiera s si eso es posible. Hay una cosa que puedo hacer, pens Raisa. No puedo darle un pedigr a Han Alister, pero puedo darle un ttulo. Y una casa para sustituir la que fue quemada por rdenes de Marianna. Tal vez esto le hara sentir ms seguro, ms a gusto en la corte. Desech la idea persistente de que ni su padre ni los Bayar estaran contentos con esa decisin. No estoy aqu para hacerles felices, se dijo a s misma. Los planes para su coronacin avanzaban en medio de la dura tarea de gobernar. Se enviaron invitaciones para el baile de la coronacin, y llegaron cartas de aceptacin de todos los rincones de los Siete Reinos. Algunos probablemente eran curiosos que queran ver lo que la testaruda princesa heredera hara a partir de ahora, ella sola, sin la supervisin de su madre. Otros esperaban poder cortejarla y tal vez casarse con ella, temiendo que se casara precipitadamente y perdieran una oportunidad. Otros sin duda pensaban pasar una semana disfrutando de su hospitalidad con los gastos pagados. O tal vez queran ver qu aspecto tena una bruja de verdad.

La mayora de aristcratas de Arden declinaron la invitacin, mencionando las exigencias de la guerra en curso. Pero, para sorpresa de Raisa, el rey Geoff Montaigne de Arden envi una nota confirmando su asistencia, junto con la reina y sus dos hijos. Debe de sentirse ms seguro en el trono, pens Raisa, si deja Arden en este momento. Segn lo que los espas del reino informaban, Geoff haba logrado el apoyo casi unnime de los aristcratas sureos, cansados ya de la guerra. Raisa tena la esperanza de que no fuera como su hermano Gerard. Por lo menos este Montaigne ya estaba casado. No recibieron respuesta de Tamron, ni por parte de los Tomlin ni de Gerard Montaigne. Raisa supuso que era una buena seal, porque sera incmodo tener la presencia de dos reyes de Arden. Mientras tanto, las negociaciones de lord Hakkam con los representantes de Gerard seguan su curso. Raisa se someti a mltiples pruebas de vestuario bajo la supervisin de Magret. Necesitaba un vestido para la ceremonia de coronacin, un vestido para el baile y vestidos para las fiestas que tendran lugar antes y despus. No quedara bien que Raisa llevara el mismo vestido en ms de una fiesta. Tal vez me lo podra cambiar con alguien se quej Raisa. No deberamos gastar mucho dinero en vestidos que probablemente llevar solo una vez. Magret entorn los ojos. Como si vuestros vestidos pudieran irle bien a alguien dijo. Si vos podrais nadar en el vestido de otra. Mirad, la coronacin solo pasa una vez en la vida, Alteza. Igual que una boda aadi enfticamente. Raisa se asegur de que Mellony tambin estuviera bien equipada. Tena la esperanza de que aquella serie de acontecimientos sociales sacaran a su hermana del pozo de tristeza en el que estaba sumida. De hecho, mientras que Raisa soportaba las pruebas por obligacin, a Mellony la parecan animar considerablemente. A la hermana menor de Raisa le encantaba probarse ropa. Al igual que a Marianna, le encantaban las fiestas.

Hubo largas sesiones en la catedral con el orador Jemson, donde ensayaban la coronacin. As ser mi vida a partir de ahora, pensaba Raisa con desnimo. Una ceremonia tras otra. El orador Jemson era amable y divertido. Se tomaba la coronacin muy en serio, pero siempre intentaba quitar hierro al asunto. Los Lobos Grises haban sido asignados como guardia personal de Raisa, de modo que tenan un papel importante en la ceremonia de coronacin. En los ensayos, se mantenan erguidos y solemnes, con las cejas juntas de tanta concentracin. En cierto modo, era peor que fueran amigos, porque Raisa saba que no se perdonaran nunca a s mismos si daban un paso en falso que pudiera estropear su gran da. Raisa echaba de menos la camaradera con los Lobos. Estaban constantemente a su alrededor, pero ahora los separaba inevitablemente la barrera del rango. Era difcil relajarse con alguien que se pona firme cada vez que entrabas en una habitacin. Amon haba trado la vara de Waterwalker que Dimitri le haba dado a Raisa de camino a Vado de Oden. Iniciaron de nuevo los ejercicios, tres veces por semana, en el patio de los barracones. Era un buen entrenamiento, pero lo ms importante es que era el nico momento que tena para estar sola con Amon. Les permita mantener conversaciones privadas, lejos de los curiosos de palacio. Cuatro das despus de haber anunciado el nombramiento de Han como miembro del Consejo de Magos, Raisa regresaba al atardecer de los establos despus de una larga cabalgada por el Valle con Reid Demonai y un squito de guardias. Estaba sonrojada y sudorosa, los msculos relajados, la tensin rebajada por las horas sobre la silla. Ella y Nightwalker se separaron con un beso delante de la puerta del establo. l quera ms que esto, por supuesto. Ahora ya esperaba algo ms, pero ella no mostraba mucho entusiasmo. Talia Abbott y Trey Archer estaban haciendo guardia en la puerta de su habitacin. Raisa se detuvo antes de entrar y sonri a Talia. Cmo se est adaptando la sargento Greenholt?

pregunt. Pearlie Greenholt, la novia ardeniense de Talia, era nueva en los Pramos. En Casa Wien era maestra de armas, y haba sido nombrada sargento por el nuevo capitn Byrne. Bastante bien, Alteza dijo Talia con estudiada cortesa. Gracias por vuestro inters. Raisa enarc una ceja. En serio? A Talia se le escap la risa. Dice que aqu hace un fro que pela y que est cansada de caminar encorbada todo el rato. Adems, echa de menos la fruta y las verduras que tenamos en Vado de Oden. Dice que los nabos y las coles le producen gases. Raisa se rio, pensando que Pearlie se morira de vergenza si se enteraba de los secretos que Talia comparta con la reina de los Pramos. Pero por lo menos Talia dejaba un poco de lado la formalidad. De nuevo en la habitacin, a Raisa le esperaba un bao caliente que esparca el humo por el aire helado de la habitacin, pero Magret no estaba por ninguna parte. Tal vez tena una de sus jaquecas, pens Raisa. Orden que le trajeran una cena ligera, y lentamente empez a quitarse los pantalones de montar, la chaqueta y la ropa interior. Mientras se hunda en el agua caliente, sus pensamientos volvieron a una cuestin que la atormentaba desde que haba perdido los nervios con sus asesores. Haba tomado la decisin adecuada al proponer a Han Alister como miembro del Consejo de Magos? Han sera capaz de ayudarla en el consejo, o sera rechazado porque era forastero? O peor todava, asesinado por su arrogancia? Averill haba dejado claro que no aprobaba su decisin. Eso era lo que Han le haba pedido, pero... Se debi de quedar dormida. Se despert con un fuerte golpe en la puerta, y supuso que era la cena. Sali de la baera, se sec con una toalla y se puso una bata. Se dirigi hacia la sala de estar, pero cuando el sonido se repiti, se dio cuenta de que provena de la puerta interior que daba a las habitaciones de Han. Se acerc a la puerta. Qu quieres? dijo.

Creo que tenemos una cita, Alteza dijo Han a travs de la puerta. Una cita? Oh. Perfecto. Era la hora que haban acordado para su sesin aplazada. Sangre y huesos. No estaba preparada para soportar otra sesin con el fro y distante Han Alister. Era demasiado doloroso. Bueno, es que no es muy buen momento dijo Raisa, mirando sus pies desnudos que salan por debajo de la bata. Podramos quedar otro da? Tengo que hablar contigo. Ahora dijo bruscamente. Despus de una pausa, aadi: Hicimos un trato, no? Raisa suspir. S dijo. Tienes razn. Hizo girar la llave y abri la puerta. Han entr precipitadamente, sin ni siquiera darse cuenta de su vestimenta. Ella s se fijo en l. Sus sastres haban estado ocupados. Llevaba una chaqueta de seda azul que haca conjunto con sus ojos, y unos pantalones negros hechos a medida. Tal vez debera pedirles que lo vistieran con arpillera, pens. As sera ms fcil resistirse a su encanto. Han se dirigi a la ventana, puso las manos sobre el alfizar y se qued mirando la ciudad. Tena la espalda erguida, los pies ligeramente separados, los hombros rectos y tensos. Vuelve a estar enfadado. Y ahora qu pasa? He pedido que me suban la cena dijo. Has comido? Podemos hablar mientras cenamos. No tengo hambre dijo, sin dejar de mirar por la ventana. Mira dijo Raisa, que ya no lo poda soportar. No tiene ningn sentido que nos reunamos si vas a... He odo por ah que tengo un castillo en el ro Firehole dijo Han a la ventana. Y un ttulo. Oh, s se apresur a contestar Raisa. Quera decrtelo, pero no te he visto desde que acord todos los detalles. Se llama Ravengard. Se trata de un castillo bastante grande, de piedra y madera, aunque necesita algunas

reparaciones. Cuenta con algunos terrenos para caza y pastoreo. Y algunas dependencias. No es muy apto como terreno agrcola, pero... No crees que habra sido una buena idea decrmelo? dijo Han, volvindose para mirarle a la cara. Es la comidilla de la corte, y yo soy el ltimo en enterarme. Quera decrtelo dijo Raisa. Solo que se me ha olvidado. No saba que haba corrido tanto la voz. Pero por supuesto que haba corrido. Los rumores corran en la corte como la sarna en el Mercado de los Harapos. Pens que te hara feliz. Tener una casa, quiero decir aadi sin conviccin. Ella esperaba que esa propiedad y ese ttulo ayudaran a salvar el abismo que haba entre ellos. Y tal vez lo habra sido si las cosas hubieran sido diferentes. Sacudi la cabeza. No lo comprendes? Quedo como un idiota si no s nada de esto. Parece que intentes favorecerme en lugar de cumplir con tu obligacin. Raisa hizo una mueca y se mordi el labio. Estaba cansada de que lord Bayar te llamara siempre Alister y ladrn, de modo que pens en darte un ttulo. Y t crees que esto lo va a detener? Han resopl. A m no me importa en absoluto que me llamen Alister o ladrn. Por lo menos son exactos. Es cuando dicen que soy tu perrito que me pongo nervioso. Su voz temblaba, y pareci que le costaba un poco dominarse a s mismo. Estaba indignado y dolido. Raisa parpade, pero l apart la vista de nuevo, frunciendo el ceo de cara a la chimenea. Su ira la confunda. Nunca le haba considerado una persona capaz de preocuparse tanto por los cotilleos. Tal vez el rumor de que eran amantes le repugnaba. Raisa se le acerc y le toc el codo. l se estremeci pero no se dio la vuelta. La gente habla mucho en la corte dijo Raisa. Es imposible impedrselo. l no dijo nada. Tambin hablan de m dijo. Tambin se trata de mi reputacin. Crees que me preocupa mi maldita reputacin?

Finalmente Han se volvi para mirarla. Si creen que me favoreces, si creen que soy tu nio bonito para pasar el rato, vendrn a por los dos. Lo nico que se interpone entre ellos y yo es el miedo y el respeto. Tengo que hacerme valer. Han, ya no estamos en Puente del Sur dijo Raisa. No es como si te estuvieras metiendo en el territorio de otra banda. Ah, no? Han levant una ceja. Eso es lo que t crees. Entrar en el Consejo de Magos es muy parecido a entrar en Puente del Sur despus de medianoche vestido de harapiento y con una bolsa llena de oro. Fuiste t quien pidi una habitacin al lado de la ma replic Raisa. Fuiste t quien pidi entrar en el consejo. Qu te creas que pasara? La cuestin es que no me puedes hacer ondear como una bandera roja delante del Consejo de Magos. La cogi por los brazos y la mir fijamente. Escucha. Por el bien de los dos, debes fingir que me odias. Como si no quisieras tenerme aqu. Que te odio? Raisa entorn los ojos, sumamente consciente de sus dedos clidos sobre sus brazos. Vaya, esto s que es bueno. Por eso te di una habitacin al lado de la ma y te he nombrado para formar parte del Consejo de Magos. Hazles creer que lo ests haciendo en contra de tu voluntad dijo Han. Que tal vez lo haces presionada por la decana Abelard. De hecho, algunos creen que estoy trabajando para ella. O que te estoy haciendo chantaje. Si les convences de que realmente no me quieres en el consejo, no sospecharn que yo ser tus ojos all dentro. No quiero que la gente piense que me pueden chantajear replic Raisa. Mejor esto que no que crean que somos aliados dijo Han. Debemos entretenerlos un poco hasta que pueda poner mi juego en marcha. Despus, ya estar. Y cul es tu juego?, pens Raisa. De veras somos aliados? Qu es lo que pretendes? Vengarte de los Bayar? Se trata de eso? Es un poco tarde para hacer creer que somos

enemigos, no crees? dijo Raisa. Despus de lo que pas en el Consejo de la Reina. Han se puso a rer, pero con un punto de frialdad. No, no es tarde. A pesar de los rumores, los sangre azules no quieren creer que ests aliada con una rata de alcantarilla. Les revuelve el estmago. Seran felices si fuera lo contrario. No todos son as, quiso decir Raisa. Pero saba que no era el momento oportuno. Pero esto te sigue poniendo en peligro dijo Raisa. Si la gente cree que eres mi enemigo, sers como una veda abierta. Todo el mundo, incluso mis amigos, irn a por ti. Confa en m. Es ms arriesgado an si creen que estamos unidos dijo Han. Que seamos aliados no le gusta a nadie. El Consejo de Magos ya est empezando a pensar en taparnos la boca a los dos y poner a Mellony en el trono. Los clanes se me echarn encima si creen que hay algo entre nosotros. Tu padre ya est nervioso porque me has puesto en el consejo. Pero estars solo dijo Raisa. No puedes luchar contra todos. Que estar solo? La mir de arriba abajo, haciendo una media sonrisa. Quin est ms solo, t o yo? No tengo muchos amigos, pero por lo menos puedo contar con los que tengo. A m nadie est intentando ganrseme para obtener alguna ventaja. Raisa hizo un suspiro rpido, para que Han viera que no estaba de acuerdo, pero no dijo nada. Sin duda, l tena razn. Han sonri como si supiera que se haba anotado ese punto. Yo puedo cuidar de m mismo. Tengo algunos aliados y encontrar ms; ya vers. Hizo una pausa y examin su cara mientras su mirada viajaba de los ojos a los labios de Raisa. Realmente soy muy amable cuando la gente me conoce susurr. Alarg un brazo hacia Raisa para ponerle un mechn de pelo detrs de la oreja. Raisa era muy consciente de lo cerca que estaba Han, de la plida barba incipiente de sus mejillas, del recuerdo de sus

besos. Se puso de puntillas, puso su mano detrs del cuello de Han y acerc su rostro hacia ella. Le bes con desesperacin, entrelazando sus dedos en el pelo de Han para evitar que se escapara. l puso las manos sobre sus hombros, como si tuviera intencin de apartarla, pero despus las desliz hacia sus omplatos y la atrajo contra su cuerpo. Sus labios parecan chisporrotear contra los de ella, enviando una especie de corriente hasta los pies de Raisa. Una vez que empez, Han no poda parar. Le bes los labios, la comisura de la boca, la lnea de debajo de la barbilla hasta la oreja, dejando un calor embriagador all donde sus labios tocaban la piel de Raisa. Respiraba con dificultad, y se notaban los latidos del corazn bajo la seda. Dulce Hanalea murmur Raisa, cogiendo las solapas de su chaqueta, con su corazn latiendo desbocado. Te he echado tanto de menos. Escucha dijo Han, tragando saliva. No creo que esto sea una buena idea. Creo que... es mejor que me vaya antes de que... No te vayas. El deseo le sala a raudales, llevndose por delante todas sus buenas intenciones. Desliz sus manos detrs del cuello de Han y volvi a bajar la cabeza, le bes intensamente y aplast su cuerpo contra el suyo. Han la cogi en brazos, la llev hasta el sof y la dej encima. Entonces se tumb a su lado y la atrajo hacia s. Raisa le sac la camisa de los bombachos y desliz sus manos por debajo. Yacan juntos en una maraa de seda y terciopelo. Los dedos de Raisa rozaron los msculos de los hombros y la espalda de Han, bajando hasta la curva de la cintura, explorando la evidencia de viejas heridas. Los labios de Han rozaban la piel de Raisa provocndole escalofros, y sus caricias desvanecieron la poca reticencia que le quedaba. Lo siento susurr Han, besando un punto sensible detrs de la oreja de Raisa. No quera que pasara esto. Pero es tan difcil resistirse cuando...

De pronto llamaron a la puerta y se separaron abruptamente. Esta vez se trataba de la puerta del pasillo. Han se puso de pie en un santiamn, se alis la ropa y se pein con los dedos el pelo enmaraado. Raisa se sent de mala gana. No pudo evitar pensar que Han estaba acostumbrado a las escapadas rpidas en las citas interrumpidas. Volvieron a llamar. Alteza? dijo una voz de mujer. Puedo entraros la cena? A Raisa le cost un momento que le saliera la voz. Djala en la puerta dijo, con una voz grave y extraa. Despus de dudar unos instantes, la mujer dijo: No puedo dejar vuestra cena en el pasillo, Alteza. Ya sabis que no es seguro. No tengo hambre murmur Raisa a Han, levantando ambas manos para detenerle al ver que se diriga hacia la puerta de sus habitaciones. Han sacudi la cabeza. Me voy susurr, acercndose tanto que su aliento roz la piel de Raisa. Para empezar, tena razn. Esto no era una buena idea, y no volver a ocurrir. Se fue silenciosamente hacia la puerta. Buenas noches, Alteza gestualiz con la boca. Traspas la puerta y la cerr con un suave clic. Huesos, pens Raisa, notando la frustracin como si fuera una piedra en el estmago. Nadie actuaba como se supona que deba actuar. Se levant, se arregl la bata y esper a que la sangre de sus venas se calmara un poco. Fuera del resplandor del fuego del hogar, las sombras se movan en la oscuridad y la luz reflejaba ojos dorados y dientes blancos. Claro, se dijo a s misma tristemente, es un peligro para la dinasta. Todo lo que hago o quiero hacer es un peligro para la dinasta. Se acerc a la puerta, quit el pestillo y dio unos pasos atrs. Adelante dijo a la criada, con la voz casi normal. Puedes entrar la cena.

La puerta se abri de golpe y apareci una mujer alta y robusta dentro de un uniforme azul que no le sentaba nada bien, con una bandeja cubierta con una servilleta. Raisa se dio cuenta de que no conoca a aquella mujer. Los ojos de la soldado barrieron la habitacin rpidamente, despus dio un paso adelante y hacia un lado, revelando a dos hombres armados con espadas detrs de ella. Se lanzaron sobre Raisa mientras la mujer dejaba caer la bandeja sobre la mesa con gran estrpito. Se dio la vuelta, cerr la puerta y luego sac un par de cuchillos de debajo de la servilleta, uno para cada mano. Todo pareca pasar a cmara lenta, como si fuera un sueo en el cual los pies de Raisa estuvieran pegados al suelo y sus gritos atrapados en su garganta. Los dos hombres se acercaron a ella por ambos lados, sonriendo porque saban que, con la puerta cerrada, tendran tiempo de sobra de acabar su trabajo aunque ella gritara pidiendo ayuda. Acabaran con ella antes de que tuviera tiempo de abrir la puerta de la habitacin de Han, suponiendo que no hubiera el pestillo por el otro lado. Raisa sali gritando hacia su alcoba y cerr de golpe detrs de ella. Se esforz a pasar el pestillo y se apart enseguida cuando las espadas empezaron a astillar la puerta. Tena la vara de Dimitri en un rincn de la alcoba. Raisa la cogi y la sostuvo en posicin horizontal a la altura de su cintura mientras observaba cmo ceda el pestillo. Estrell un extremo de la vara contra la cara del primer hombre que traspas la puerta. Se oy un crujido hmedo, el hombre solt la espada y se desplom como una roca, tapndose la cara con ambas manos. Antes de que Raisa pudiera colocar de nuevo la vara en la posicin correcta, los otros dos ya estaban dentro. La mujer dej caer los cuchillos y cogi la espada de su compinche. De nuevo se acercaron a Raisa por ambos lados. A pesar de la longitud de la vara y su habilidad y dominio del arma, no poda defenderse de los dos a la vez. Raisa segua gritando para pedir ayuda, atac primero a un asesino y despus al otro, para mantenerse fuera del alcance de sus espadas. Dnde estaba su guardia? Talia y

Trey tendran que estar en la puerta. Por qu no respondan? Entonces, detrs de los asesinos, Han se materializ en la puerta, bordeado de luz, con una mano sobre su amuleto y la otra extendida, como si fuera el mismsimo rey Demonio. Pronunci un hechizo con una voz fra y grave. El sonido de su voz sobresalt a los atacantes, que se volvieron para ver qu pasaba. Una llama sali a travs de la puerta y envolvi al soldado que llevaba la delantera. El hombre empez a gritar y a agitarse en una danza macabra, mientras intentaba apagar el fuego de su cuerpo golpendose con las manos. La asesina que quedaba se distrajo por lo que le haba pasado a su compaero, y Raisa aprovech la oportunidad para golpearla con la vara en el cuello, un golpe mortal que Amon le haba enseado. La asesina cay desplomada, con la cabeza en una posicin extraa. El terrible hedor de carne quemndose escoca la garganta de Raisa, penetraba en su nariz y le picaban los ojos. Se ech hacia la pared, tosiendo violentamente. Su estmago amenazaba de vaciar su contenido. El asesino en llamas sali tambalendose por la habitacin y se dirigi a la ventana. Raisa no saba si pensaba escapar o si simplemente quera apagar las llamas en el ro. Han cruz la habitacin detrs de l. El guardia traidor se qued agazapado en el amplio alfizar de piedra un buen rato, y despus se lanz al vaco como una estrella flameante hasta que desapareci de su vista. Raisa se apoy contra la pared, con la punta de la vara inclinada hacia el suelo y golpendolo mientras temblaba incontroladamente. Han corri hacia ella y la cogi por los brazos para que no se cayera al suelo. Te encuentras bien? le pregunt, mirndola intensamente a los ojos. Te han dado? Aunque sea un pequeo rasguo? Saba que Han estaba pensando en el veneno, y neg con la cabeza sin decir nada. Han la solt y fue a la otra habitacin. Se inclin sobre los dos asesinos que haba en el suelo de la alcoba, les presion el cuello con sus dedos, buscando el pulso. Levant

la cabeza, sacudindola. La prxima vez, intenta dejar a alguien vivo, para poderle interrogar de acuerdo? dijo Han. Vaya quien habla replic ella, recobrando un poco su tono rgido. Incendiando a la gente de esta manera que... Se detuvo repentinamente, pensando en su madre y su hermana. Gracias susurr. Gracias por haberme salvado la vida otra vez. No dijo l, bruscamente, levantndose del suelo. Has sido t. Lo has hecho todo t, de acuerdo? Yo no he estado aqu. Raisa se qued mirndole fijamente, olvidndose por un momento de las ganas de vomitar. De qu ests hablando? No ser nada bueno para nuestro plan que nuestros enemigos crean que te he vuelto a salvar la vida dijo Han. Porque entonces sera lgico que me estuvieras agradecida, verdad? Nuestro plan? tartamude Raisa, sin tener claro que tenan uno. Han se mordi el labio, pensando, con los dedos de su mano derecha tamborileando sin ritmo alguno sobre su muslo. Entonces cogi la lmpara de la mesa, apag la llama y la estrell contra el suelo. El aceite se esparci por todas partes. Qu ests haciendo? grit Raisa, apartndose para no cortarse con el cristal roto. Oy gritos en el pasillo, seguidos del ruido de cuerpos golpeando contra la puerta. Alteza! grit alguien desde fuera, con la voz entrecortada por el miedo y la desesperacin. Bam! Otro golpe en la puerta. Raisa! Era Amon. Han puso de nuevo las manos sobre sus hombros, mirndola directamente a los ojos. He aqu lo que ha pasado. Has quemado a un hombre con la lmpara, y l ha saltado por la ventana. Y has golpeado a los otros dos con la vara.

Raisa dio un golpe de rabia con el pie contra el suelo, sacudiendo la cabeza. No. En absoluto. No voy a... Por favor dijo Han. Por favor, por favor, hazlo. Es casi la verdad y, creme, es mejor as. Es casi la verdad? La puerta del pasillo se astill y los dos se sobresaltaron. Es mejor que dejes entrar al capitn Byrne antes de que se lesione dijo Han. La mir un largo momento. Eres muy buena con la vara dijo. Menos mal. Pero no voy a dejar que esto pase otra vez. Se fue rpidamente a sus habitaciones, cerr la puerta tras l y pas el pestillo. Raisa se apresur hacia la entrada justo cuando esta cedi y cuatro guardias irrumpan en la habitacin con las espadas desenvainadas. Uno de ellos era Amon. Inmediatamente rodearon a Raisa, colocndola dentro de un crculo que brillaba con el acero. Detrs entraron otros casacas azules, que se desplegaron por todas sus habitaciones. Ya est dijo Raisa, cansada, limpindose una salpicadura de sangre de la cara con el dorso de la mano. Eran tres. Uno ha saltado por la ventana. Los otros dos estn en la alcoba. Muertos. Por la sangre del demonio maldijo Amon, mirando alrededor de la habitacin, sin relajar su postura hasta que verific que no quedaba nadie para liquidar. Mick Bricker apareci de la alcoba de Raisa, con cara de asombro. Aqu hay dos, tal como Rebec... como dice Su Alteza. Los dos muertos. Amon lade la cabeza, mirando a Raisa. Has matado a tres asesinos t sola? Raisa se encogi de hombros, esquivando la pregunta. Les reconoces? Mick neg con la cabeza. No les he visto nunca, aunque no conozco a toda la guardia. Hay mucho personal nuevo. De repente Raisa se desplom sobre una silla. No poda

dejar de temblar, y Amon se quit la chaqueta y se la puso sobre los hombros. Ola a l, y eso la calm. Qu ha pasado con Talia y Trey? pregunt. Estaban ah fuera cuando he llegado. Pues ahora no estn dijo Amon. Precisamente iba a preguntarte si sabas... De pronto abri los ojos, se volvi y empez a dar rdenes, mand a Mick en busca de los dos guardias desaparecidos, y a dos ms al puesto de guardia a buscar refuerzos. Despus se sent en una silla delante de Raisa. Se inclin hacia delante y empez a interrogarla, con amabilidad pero implacablemente. Cmo han entrado? pregunt. Cuntamelo todo. Haba ordenado que me trajeran la cena a la habitacin. Alguien ha llamado a la puerta y ha dicho que traa la cena. Cuando he abierto, los tres se han arrojado sobre m. A quin le has dicho lo de la cena? Quin saba que estabas esperando a alguien? Se lo he dicho a Trey dijo Raisa. l no s a quin se lo habr encargado. Evidentemente, al personal de la cocina. Uno de ellos podra haber ido abajo para vigilar a la seora Barkleigh mientras preparaba la bandeja. Podran haber asaltado a Trey en el camino de vuelta. Su tarea no era ningn secreto. No era difcil imaginarse para quin era esa bandeja. Amon desvi la mirada hacia la bandeja que haba al lado de la puerta. No hay comida dijo Raisa. Solo cuchillos. Mick apareci de pronto por la puerta y se encontr con un montn de espadas apuntndole. Cuando los Lobos Grises vieron que era Mick, bajaron las puntas de las espadas. Mick lenvant ambas manos para calmarles, con el rostro demacrado y triste. Seor. Les hemos encontrado encerrados en un armario ropero en uno de los pasillos laterales. Trey est muerto, y Talia... est herida muy grave dijo. Les han cortado el cuello. Jarat ha ido a buscar a los curanderos, y Magret la doncella Gray est con Talia. Raisa se puso de pie, paralizada de terror.

Dnde est Talia? pregunt, dando un paso hacia la puerta. Quiero verla. Alteza, har ms mal que bien si sals de aqu, y los curanderos cuidarn de ella dijo Amon. No puedo permitir que vayis a ningn sitio hasta que estemos seguros de que no hay nadie por estos pasillos. Suavemente, la hizo sentar de nuevo. Las lgrimas inundaron los ojos de Raisa. Trey Archer era nuevo en los Lobos Grises y mantena a una familia de cinco miembros. Y Talia... era posible que tan solo media hora antes estuviera bromeando con ella en el pasillo? Que alguien vaya a buscar a Pearlie dijo Raisa, inexpresiva. Ya lo hemos hecho dijo Mick. Raisa se inclin hacia delante, cogindose a los reposabrazos de la silla, presa de una mezcla de dolor y de rabia reprimida. Pienso descubrir quin hay detrs de esto, y el responsable lo pagar caro dijo con determinacin. Esto no quedar as. La gente debe saber que un ataque contra mi guardia es como un ataque contra m. Cuando alz la vista, toda su guardia de casacas azules estaba arrodillada a su alrededor, con las lgrimas resbalando por sus caras. Hoy y todos los das, Alteza dijo Mick, con mucha formalidad, creo que hablo por todos cuando digo que es un honor luchar hombro con hombro con nuestra reina guerrera.

Captulo 30 Aliados Han haba estado fuera del Mercado de los Harapos menos de un ao, pero le pareci diferente: ms pequeo, con las calles ms estrechas, ms humildes y ms retorcidas, y las casas ms pobres. Probablemente era igual que antes. Era l quien haba cambiado. La gente del Mercado de los Harapos llevaba una vida errante, de modo que no era sorprendente que algunos de los comerciantes fueran distintos. Los inquilinos de Cobble Street haban cambiado durante su ausencia. Haba un terreno baldo all donde antes haba el establo, aunque la fragua de herrero en la que haba enterrado su amuleto Aguabaja segua estando en un rincn del patio, pintada con smbolos de un seor de la calle. Era ms fcil moverse que antes. Tena un hechizo a su alrededor, de modo que la gente se mantena apartada de su camino sin ni siquiera darse cuenta de l. De ese modo, se libraba de los empujones de pillastres y de bandas callejeras y de las insinuaciones de las chicas. Simplemente era una sombra ms en una parte sombra de la ciudad. La evidencia del Ministerio Rosa Silvestre estaba por todas partes: en las pancartas que proclamaban comidas gratis y en los pregoneros del templo que prometan libros y curanderos para los enfermos. Los oradores ofrecan comida y medicinas y un refugio seguro. Daban clase a los pequeos y a los mayores de comercio y artes, religin, lectura y matemticas. A pesar del calor, el ro pareca apestar menos que antes. Durante una de esas interminables reuniones de palacio, Raisa haba presentado un proyecto para trasladar a los refugiados llaneros de las orillas del ro a unos campamentos al este de la ciudad. Bajo la direccin del ejrcito, los adultos se haban puesto a trabajar, cavando letrinas y construyendo casas permanentes, a cambio de atencin mdica y suministro de alimentos. Algunos dejaron la piel en aquel proyecto, hartos de estar todo el da holgazaneando y pasando hambre. Adems,

reconocan el beneficio de lo que hacan. Otros eligieron volver a casa y aprovechar las oportunidades de los llanos, donde el trabajo era ms fcil y la comida ms abundante, incluso en tiempos de guerra. Sea como fuesen, ya no vertan sus desechos en el ro. Han se abri paso con seguridad por las calles retorcidas, dirigindose a su antigua casa. Por el camino, no dej de desviar la mirada por encima de algunos tejados y por las tabernas, que estaban llenas a aquella hora de la tarde. Entraba en algunos portales, esperando y observando para ver si haba despistado a los que le seguan desde el palacio. La prxima vez, mantendra una charla con ellos, pero ahora tena otras prioridades. Cuando lleg a Pilfer Alley, ya los haba despistado. La entrada tena la Marca del destello y el bculo de su banda: una advertencia para mantener alejados a los curiosos. Han se dirigi al almacn, deslizndose por una trampilla del techo hacia una pasarela. Gracias al estipendio de un mes que le haba pagado la reina, Han haba comprado el edificio con un nombre falso. La propiedad en el Mercado de los Harapos era muy barata, y l no quera a un casero que fisgonease en sus negocios. Mir tres pisos mas abajo y vio a Bailarn, con la cabeza inclinada sobre su gran mesa de trabajo y aquella palidez que adoptaba cada vez que estaba en la ciudad. Haba puesto un horno para trabajar el metal en el primer piso, construido con tejas de barro y ventilacin en el tejado. Los dems le esperaban en la planta baja del almacn. Gata, con quien haba quedado. Y Sarie y Flinn, a quienes no esperaba volver a ver nunca ms. Han se qued inmvil un instante, sintiendo alivio y satisfaccin por un lado, pero alarmado por el otro por el hecho de que Gata los hubiera trado all sin su permiso. Cuando Gata le oy en la parte de arriba, se levant de la silla, con un cuchillo en cada mano. Al ver que era Han, se guard los cuchillos y se qued de pie, esperando, con las manos en las caderas, la barbilla alzada, como si estuviera dispuesta a pelear con l. Han abraz a los dos antiguos harapientos, y las lgrimas

le inundaron inesperadamente los ojos. Se supona que estabais muertos dijo, aclarndose la garganta. Gata dijo que los demonios os haban matado. Deberan estar muertos dijo Gata. Pero lograron escapar, y decidieron que lo mejor era desaparecer durante un tiempo. Subieron a un barco pirata, cruzaron el Indio y volvieron. Ese pirata os cort la lengua? dijo Han, enarcando una ceja. Tenis suerte de que Gata habla por vosotros. Esto de la piratera no est hecho para m dijo Flinn, cambiando el peso de pie. Pagaban bien, y pude ver Carthis, pero resulta que me mareo mucho. Haca buena cara; aunque segua siendo bajito, era ms alto que antes, estaba bronceado por el sol y le haban salido msculos de tanto largar velas. Mucho mejor que muerto. Sarie Dobbs se haba hecho un tatuaje impresionante de un dragn durante su aventura en el mar. Iba de la mueca hasta el hombro, y serpenteaba por todo el brazo. Quera traerme a un dragn autntico de vuelta, pero el capitn no me lo permiti dijo, mientras extenda el brazo . Tena miedo de que incendiara el barco. Han haba odo decir que en Carthis haba dragones, pero no estaba seguro de si Sarie estaba bromeando o no. Aunque no deberan de haber estado all, estaba tan contento de verles que no tena palabras para expresarlo. Un sentimiento de culpabilidad pes sobre sus hombros, una pequea parte de la carga que haba estado acarreando todo este tiempo. Gata dice que eres mago dijo Sarie, examinndole con los ojos entrecerrados. Siempre supe que haba algo mgico en ti y esas pulseras. Se toc las muecas. Entonces, volvis a estar en el juego? pregunt Han a Sarie y a Flinn. Formis vuestra propia banda o vais con alguien ms? Sarie y Flinn miraron a Gata, despus a Han, sintindose un poco incmodos. Les he dicho que se pueden unir a nosotros dijo Gata. Han frunci el ceo. Esto no es asunto tuyo le dijo.

La cara de Gata se nubl, prometiendo la tormenta que se avecinaba. Fuiste t quien me dijiste que reclutara a alguien para ayudarnos. Pero no a Sarie y a Flinn. No quiero que vuelvan a arriesgarse por mi culpa. Adems, no tenas que haberles trado aqu. Nadie puede saber dnde me escondo. No es seguro. Se volvi hacia Sarie y Flinn. Tengo una banda, pero se mantienen a distancia y trabajan a travs de Gata. Gata y Bailarn forman parte de la banda. Vosotros no. Entonces fue Sarie la que frunci el ceo. Cmo que no, despus de que liquidaran a Sweets, a Jonas y a Jed? Sweets era solo un nio. S que perdiste a tu familia, pero nosotros tambin tenemos cuentas pendientes que saldar. No se trata solo de m dijo Han. Estoy en esto por otros motivos. Unos motivos que no tienen nada que ver con vosotros. Sarie y Flinn intercambiaron miradas y despus miraron a Han. T siempre tienes planes dijo Sarie. Eres el ms importante del Mercado de los Harapos y del Puente del Sur; eres ms importante que cualquier otro seor de la calle. Queremos participar. Queremos ayudar. Vosotros no tenis nada que ver con esto. Se trata de un plan disparatado y con poco ingenio. Una bsqueda idiota. Una causa perdida antes de empezar. Nunca dejaba de sorprender a Han de qu forma la gente estaba dispuesta a desaprovechar su vida unindose a l. Aunque, tal vez, si les deca que tena la intencin de casarse con una reina, se daran cuenta realmente de lo disparatado que era su plan y se mantendran al margen. Entonces, por qu lo haces? pregunt Sarie, muy recelosa. Simplemente es algo que tengo que hacer. No tengo alternativa dijo Han. Pero vosotros s. Sarie entrecerr los ojos y su cara empez a sonrojarse como lo haca siempre que se enfadaba. No me cree en absoluto, pens Han. Cree que quiero

mantenerlos lejos de mi banda. Mira dijo Flinn. Escchame. Estbamos todos en casa de Gata el da que vinieron los demonios. Yo, y Sarie, y Sweets, y Jonas y Jed. Sarie y yo estbamos en el cuarto de atrs, y cuando les omos entrar y vimos como lo destrozaban todo, nos metimos en el escondite que hay bajo el suelo. Flinn mir a Han, con sus oscuros ojos atormentados. Los demonios les torturaron. No dejaban de preguntar dnde estabas. Nos quedamos all escondidos oyendo a los dems gritar y gritar hasta que murieron, pero nunca nos delataron. Nosotros ni siquiera intentamos ayudarles. Al contrario, huimos. Ahora, cada vez que cierro los ojos veo a Sweets y le oigo gritar. Es por eso que he vuelto. No podemos escapar de esto, por muy lejos que vayamos. No fue culpa vuestra dijo Han. No podais hacer nada contra los magos. Tal vez dijo Flinn. Pero las espadas son ms rpidas que los hechizos. T lo habras intentado. Nosotros podramos haberlo intentado. Y t puedes luchar contra los magos, si eres uno de ellos. Queremos entrar en la banda. Nosotros podemos ser las espadas, los informadores y dos pares de ojos para vigilar. Han vacil. Necesitaba aliados. Podra utilizar su ayuda. Tena un trabajo para Gata que la alejara de Bailarn. Necesitaba a alguien que reuniera informacin y mantuviera vigilada la actividad en el Mercado de los Harapos. Pero esto implicaba poner de nuevo a sus amigos en peligro con el fin de llevar a cabo sus planes. He odo que trabajas para la princesa Raisa dijo Sarie, cambiando de estrategia. Gata dice que la Rebecca que nos sac de la Crcel Militar de Puente del Sur era la princesa Raisa disfrazada. Yo no me olvido de los que me han ayudado. De todos modos, Sarie y yo ya lo habamos decidido, antes de saber que an seguas con vida dijo Flinn. Planeamos reunir a una banda para eliminar al Gran Mago y a tantos como pudiramos. No podris con ninguno murmur Han. No lo entendis? Os llevan mucha ventaja. Los nicos que van a

quedar eliminados seris vosotros. Entonces danos un trabajo que podamos hacer dijo Sarie, inclinndose adelante hasta que su nariz qued a pocos centmetros de la de Han. La cuestin era que Han lo comprenda. En el Mercado de los Harapos, o en Puente del Sur, necesitabas una banda y un cabecilla con un plan y una reputacin, si queras sobrevivir. No importaba lo que te pidiera, porque era mucho mejor que estar solo. Despus de un breve e incmodo silencio, habl Bailarn. Esto podra ayudar dijo. Mostr un colgante de cobre batido, con la insignia de la banda del Rey Demonio de Han: una lnea vertical con un zigzag de arriba abajo. Es un talismn, parecido a los que llevan los Demonai. Les har menos perceptibles ante los magos y menos vulnerables a los hechizos. Debera protegerles de todo excepto de un impacto directo. Puedo hacer uno para cada uno. De acuerdo dijo Han, cediendo. Os dir lo mismo que le dije a Gata: no podis ir haciendo trabajillos por ah si os comprometis conmigo. Si decids marcharos, primero me lo decs y despus mantenis la boca cerrada. Hasta entonces, haris lo que yo diga. No podris elegir los trabajos que queris hacer. Mi nombre de la calle es Rey Demonio. Utilizad este nombre incluso cuando creis que no hay soplones. No le digis a nadie dnde est este local; no podis venir aqu sin una buena razn. Os reuniris con el resto de la banda en cualquier otro lugar. Cmo nos pondremos en contacto contigo? pregunt Sarie. A travs de Gata, o dejando mensajes en el lugar secreto del mercado. Yo har lo mismo. Tendris un lugar donde dormir, mucha comida y algunas monedas en el bolsillo, pero nadie se hace rico en una banda. Si no os parece bien, podis iros ahora mismo. No se fueron. Se arrodillaron y pronunciaron el juramento, usando sangre y escupiendo para terminar. Qu quieres que hagamos? pregunt Sarie, una vez estuvieron de pie. Conocis el Mercado de los Harapos y a todos los que

viven aqu dijo Han. Alguien est intentando matar a la princesa Rosa Silvestre y es probable que est buscando personal para contratar, porque acaba de perder a tres asesinos. Abrieron los ojos como platos. Por la sangre del demonio! exclam Flinn. Quin podra querer matarla? La gente del Mercado de los Harapos y de Puente del Sur hablan de Rosa Silvestre como una santa. Los que quieren matarla es poco probable que sean de aqu dijo Han, en tono seco. Aunque s que es probable que busquen su personal aqu. Nos ayudar que la princesa caiga bien a la gente. Hablad con los que sabis que estn en el negocio. Buscarn personal del bueno y estarn dispuestos a pagar bien. Flinn y Sarie asintieron con la cabeza. Pero vigilad mucho y mantened la boca cerrada. Probablemente nos enfrentamos a los mismos que mataron a Velvet y a los dems. Esto es todo? dijo Sarie, decepcionada. Una cosa ms dijo Han. Enteraos de lo que dicen por aqu sobre unos magos a los que les cortaron el cuello y fueron encontrados en el Mercado de los Harapos. Enteraos a ver si alguien est corriendo la voz de que se compran amuletos. Hizo un gesto hacia Bailarn. Y por cierto, guardad la espalda a Bailarn. l tiene el don, y hay unos cuantos que podran tener motivos para eliminarle. Soy yo quien guarda la espalda a Bailarn dijo Gata, ponindole las manos en los hombros. Sarie y Flinn se quedaron mirndoles, como si no quisieran aceptar la evidencia que tenan ante sus ojos. Ests saliendo con un cabezacobriza? dijo Sarie finalmente. Algn problema? dijo Gata, con los ojos entrecerrados. Los dos negaron con la cabeza. Bailarn dej sus piezas y se frot los ojos. Tal como lo veo, cuanto antes resolvamos esto, antes podr irme de la ciudad. Gata y Bailarn son como un pez saliendo con un pjaro,

pens Han. Ninguno de los dos puede vivir en el ambiente del otro. Para ti tengo otro trabajo, Gata dijo Han. Y no s si te va a gustar.

Captulo 31 Un servicio fundamental Cuando Raisa entr en el pabelln del sanatorio, seguida por su habitual puado de guardias, la novicia de guardia casi se muere del susto. Se arrodill ante Raisa, con la frente casi tocndole al suelo. Raisa le hizo un gesto para que se levantara. Dnde puedo encontrar a vuestra paciente Talia Abbott? pregunt. Debi de llegar hace tres das. Temblando, la novicia seal al otro extremo de la sala. ltima cama a la izquierda tartamude. Al lado de la ventana. Sali volando por la puerta. Raisa dej a su guardia en la puerta y atraves todo el pabelln entre hileras de catres estrechos y el hedor de orinales ftidos azotndole en plena cara. Los enfermos que tenan suficiente fuerza se incorporaban apoyndose sobre los codos para mirarla. Un suave murmullo de voces se extendi hasta el final de la sala y volvi a subir. Algunos de los enfermos estiraban los brazos hacia Raisa cuando pasaba por delante de su cama. Reina Raisa!, gritaban. Es Nuestra Seora en persona. La Rosa Silvestre! Tquenos! Crenos! No soy curandera dijo Raisa, ofreciendo sus manos a cada lado. Pero os deseo una pronta curacin a todos. Encontr a Talia acostada en un catre al final de la sala, junto a la pared, con el cuello cubierto de vendajes blancos. Haba una tableta y una tiza encima de las mantas, a su lado. Pearlie estaba sentada en una silla junto a la cama, con la cabeza inclinada sobre un libro que estaba leyendo en voz alta a Talia. Alz la cabeza cuando Raisa se acerc, y despus se arrodill a sus pies, sonrojada de vergenza. Alteza! Con el libro en una mano, salud ponindose un puo sobre el pecho. Sintate dijo Raisa. Por favor, sigue leyendo. Solo quera ver por m misma cmo estaba Talia. Oh, no, Alteza. Por favor, sentaos vos dijo Pearlie, haciendo un gesto hacia la silla que acababa de dejar vaca. Yo ir a buscar otra. Sali apresurada. Raisa se sent al lado de la cama. Se puso los dedos en

su propio cuello y dijo: Cmo tienes la voz? Alguna mejora? Talia neg con la cabeza y escribi algo en la tableta, levantndola para que Raisa lo pudiera ver. Descansando. Esperando. Raisa tena un montn de preguntas en la cabeza, pero no quera formular ninguna porque despus Talia tendra que responder. Te he trado un libro dijo, ofrecindoselo a Talia. Es uno de los romances de Spinner que te gustan. Espero que no lo hayas ledo. Talia mir la portada, y despus neg con la cabeza de nuevo, sonriendo. Pearlie lleg con otra silla, que coloc al otro lado de la cama. Raisa cogi la mano de Talia. Te importa si le hago unas cuantas preguntas a Pearlie para que no tengas que escribir tanto? Talia dej la tableta sobre la cama y asinti con la cabeza. Qu han dicho los curanderos de las lesiones de Talia? pregunt Raisa. El asesino aplast la laringe de Talia y lesion sus cuerdas vocales dijo Pearlie, hablando en el lenguaje comn con su acento ardeniense. El aprendiz de lord Vega fue quien la trat el primer da. Ahora por lo menos la herida est cerrada. La inflamacin ha disminuido, de modo que puede respirar mejor y no le duele tanto. Mir a Talia buscando su corroboracin, y Talia asinti con la cabeza. Todava le cuesta mucho comer y beber. A veces le provoca tos, y entonces le duele mucho. Algo que haba dicho Pearlie llam la atencin de Raisa. Has dicho el aprendiz? Quieres decir que lord Vega no la ha visitado? Pearlie neg con la cabeza. No, seora. Lord Vega solamente visita a la nobleza y a los que vienen de Dama Gris. Tiene aprendices de Vado de Oden durante el verano, y son ellos los que visitan a la mayora de los enfermos. Volviendo la cara para que Talia no

la viera, se sec las lgrimas de los ojos con la manga. As que Vega no la ha visitado? Pearlie vacil. No, seora. Lila Hammond fue quien visit a Talia; es muy trabajadora y se esfuerza mucho, pero est en primer ao. Toc la mano de Talia. Nunca te vas a recuperar si no comes ms. Un ruido de pasos en el pasillo llam la atencin de Raisa. Harriman Vega, el mago responsable del sanatorio, apareci con una estela de aprendices detrs de l, como la que deja un barco en el agua. Alteza! Deberais haberme avisado de vuestra visita dijo. Os habra venido a tratar en vuestros aposentos, si hubierais... Mi intencin era hacer una visita informal dijo Raisa, pensando: aqu ya nada es informal. No necesito tratamiento, pero hay alguien que s. Hizo un gesto con la cabeza sealando a Talia. La mirada desinteresada de Vega se arrastr hacia Talia. No s lo que os habr dicho esta chica, pero ya ha recibido tratamiento, Alteza dijo. Debieron de examinarla cuando lleg. Seal los vendajes que Talia tena alrededor del cuello. La herida ha sido curada. Evidentemente. Pero hay ms por hacer dijo Raisa. No ha recuperado la voz y tiene dificultades para tragar. No debera usted hacer un seguimiento, en un caso as? Vega agit la mano con desdn. Si se me hubiera informado del caso, tal vez. Pero aqu tenemos centenares de pacientes. Debemos aceptar que a veces estas lesiones provocan... discapacidades permanentes. Raisa se agarr al reposabrazos de la silla y lanz la primera respuesta que le vino a la cabeza. A veces debemos aceptarlo, pero solo despus de haber explorado todas las posibilidades. Esta soldado fue herida al interponerse entre yo y un asesino. Se merece algo mejor. Hizo un gesto, sealando a las dems personas del pabelln. Cuntos de estos enfermos se podran recuperar con un tratamiento ms intensivo? Lord Vega levant las manos.

No lo s, Alteza, pero como ya sabis, nuestros recursos son limitados, y... Lo comprendo, lord Vega dijo Raisa, alzando una mano para ponerla sobre el brazo del mago. Pero tengo intencin de cambiarlo. Le pido que asuma la responsabilidad personal del tratamiento y la recuperacin de la soldado Abbott. Y ms importante an, le pido que establezca un sistema de seguimiento para los enfermos con lesiones ms graves. Al ver la expresin horrorizada de Vega, aadi: No digo que deba curarlos a todos personalmente, porque s que es fsicamente imposible, pero s que debe usar su amplio conocimiento y experiencia para dirigir su tratamiento. Lord Vega inclin la cabeza. Como vos deseis, Alteza dijo, resoplando como un pavo real. Si nuestros recursos de alta magia son limitados, entonces tal vez deberamos integrar a algunos sanadores de los clanes para trabajar en el sanatorio dijo Raisa, anticipndose a la reaccin que esperaba. Cabezacobrizas? Lord Vega entrecerr los ojos. No creo que estemos tan desesperados como para recurrir a la brujera de los bosques, Alteza. Y ya os advierto desde ahora mismo que ningn mago del Valle se atrevera a someterse a un sanador cabezacobriza ni a tomarse ninguna de sus pociones, por miedo a ser envenenado. Es posible, por lo menos al principio dijo Raisa. Pero hay mucha gente del Valle que tiene una fe ciega en los remedios de los clanes. Conozco algunos miembros de la nobleza que se han beneficiado de sus hierbas y cataplasmas. Yo tengo experiencia personal con las medicinas de los clanes, y le puedo asegurar que funcionan. Por la expresin de Vega, era como si Raisa estuviera sugiriendo que usaran el sacrificio de la sangre para robar almas. Algo de lo que los clanes a menudo eran acusados. Raisa suspir. Paso a paso, pens. Continuaremos hablando de este tema dijo. Mientras tanto, empezaremos a reforzar nuestro sistema actual. Una cosa es proporcionar una atencin especial a la nobleza. Pero imagine un servicio mdico en el que cada

ciudadano recibiera un tratamiento de calidad. Su reputacin se extendera por los Siete Reinos. Los estudiantes de la academia se pelearan por ser sus aprendices. El profesorado viajara hasta aqu para observar sus mtodos. Es una posibilidad, supongo dijo Vega, alisndose las estolas de mago y sacndose un polvo imaginario de su tnica . Aunque, sinceramente, no hemos tenido ninguna dificultad para obtener... Esta ayuda adicional nos abrir camino para sacar provecho de su experiencia dijo Raisa, mirando fijamente al mago. Tambin contrataremos a curanderos plenamente capacitados para que le puedan ayudar. Este servicio es fundamental para el bienestar de todos en la Ciudad de la Luz. Ha sido desatendido durante demasiado tiempo. S, Alteza dijo Vega, asintiendo, un poco ms calmado. Estoy totalmente de acuerdo. Gracias, lord Vega dijo Raisa. Espero quedar deslumbrada. Sonri, y el curandero se enorgulleci al ver su aprobacin. Una cosa ms dijo Raisa, como si acabara de acordarse. La sargento Greenholt tendr el privilegio de realizar visitas ilimitadas a la soldado Abbott cuando no est de servicio. As lo dispondremos dijo Vega. Entonces mir a Talia como si la viera por primera vez. Hammond y yo volveremos para examinarla cuando vuelva de cenar. Talia y Pearlie miraron a Raisa, con los ojos como platos, cuando el curandero se fue. Solo dir una cosa dijo Pearlie. Sin duda sabis como dulcificar el veneno. De esto trata este trabajo, la mayora de las veces dijo Raisa, haciendo una mueca. Se levant. Pearlie, quiero que me mantengas informada del progreso de Talia. Volver dentro de unos das. Hay algo en este reino que funcione bien?, pens Raisa, mientras sala del sanatorio. Hay algo que no necesite ninguna atencin? No hay suficientes horas al da.

Captulo 32 Extraos aliados Raisa regresaba al palacio paseando por los jardines, con su habitual estela de guardias, cuando alguien apareci de entre las sombras al lado del camino. Raisa dio un paso atrs, y oy el sonido de las espadas desenvainndose detrs de ella. Era Micah Bayar. Micah. No es muy buena idea sorprenderme as dijo Raisa. Puso la mano en su pual, bajando la mirada instintivamente para ver si su anillo Lobo Gris estaba en su lugar. Qu quieres? Solo quiero hablar contigo, Raisa dijo Micah, abriendo las manos a los costados del cuerpo para demostrar que las tena vacas. Desvi la mirada hacia la escolta armada hasta los dientes. En privado. Esto no va a ser posible dijo Raisa. Estoy segura de que comprendes el porqu. Por favor, escchame dijo y considera detenidamente lo que te dir. En voz ms alta, dijo: Ahora voy a quitarme el amuleto, o sea que, por favor, no me ataquis. Lentamente, sin quitar los ojos de los Lobos Grises, se quit el amuleto del cuello y lo dej sobre un banco de piedra del jardn. Despus se sent al otro extremo del banco y puso la mano en la piedra de al lado. Sintate conmigo. Por favor. Tu guardia puede seguir vigilando, pero suficientemente lejos para que no nos oigan. Si intento algo, que se me echen encima y me corten la cabeza. Raisa vacil, mordindose el labio. Cmo s que no tienes otro amuleto escondido por el cuerpo? dijo ella. Micah sonri dbilmente. Tened compasin, Alteza dijo. Podra desnudarme, pero hace mucho fro esta noche. Adems, vos parecis inmune a cualquier hechizo de los que yo conjuro. Enarc una ceja. Raisa dudaba si decirle que su guardia poda escuchar todo cuanto l le quisiera decir. Y sin embargo quera or lo

que Micah quera decirle, algo que no le dira delante de la guardia. Tena la sensacin de que descubrira algo til. De acuerdo dijo. Se volvi hacia la guardia, y orden : Quedaos aqu y permaneced alerta. Raisa avanz y se sent en el banco junto a Micah, guardando una pequea distancia entre los dos. Qu pasa? Micah la mir un largo rato. Voy desarmado, Alteza. No llevo ninguna de mis armas habituales. T no vas nunca sin armas dijo Raisa. Inclin la cabeza hacia los guardias. Lo que quiero decir es que no estoy acostumbrado a citarme con una chica guapa bajo la mirada atenta de tantos pares de ojos. Raisa hizo ademn de levantarse. Es eso lo que queras decirme? Porque en tal caso... Por favor. Sintate. Micah hizo un gesto para que se sentara de nuevo. Lo siento. Parece que ya no s nunca qu decirte. Podras empezar por decirme la verdad. Raisa se abrig ms con su chaqueta. Me he hecho mayor. Ya no me impresionan los halagos. Te digo la verdad dijo. Pero sospecho que t ests buscando algo diferente. Mir sus manos. Quiero volver a empezar. Quiero pedir permiso para cortejarte. Raisa se qued mirndole sin decir nada. Despus de todo lo que ha pasado entre nosotros, esperas que te acepte como pretendiente? dijo, finalmente. Estoy cansado de ir detrs de ti continu. No estoy acostumbrado a eso, y es humillante. Hay un montn de chicas en la corte. Por qu tienes que cortejarme a m? pregunt Raisa. Es que te est presionando tu padre? Micah la mir un largo momento y despus se encogi de hombros. S dijo. Esta es la verdad. Pero no es por eso que estoy aqu. He venido por voluntad propia. Raisa tena una mancha en los pantalones de montar, en

la parte interior del muslo. Se lami el pulgar y la frot, y cuando alz la vista vio que Micah la estaba mirando. Rpidamente junt las rodillas y dej caer las manos sobre su regazo. Qu esperas ganar cortejndome? pregunt Raisa. Micah levant las cejas. Cul es el objetivo habitual de un cortejo, Raisa? Existe un gran nmero de posibilidades, como t bien sabes dijo Raisa, irritada. En nuestro caso, no nos podemos casar, por lo tanto... Te ruego que mantengas la mente abierta respecto a esto dijo Micah. Ahora eres la reina, o pronto lo sers. Durante mil aos nos hemos visto atrapados por el pasado. T tienes la capacidad de hacer cambios. El futuro est en tus manos, si lo quieres aprovechar. Raisa inclin la cabeza. As que, como fracasaste obligndome a casarme contigo, ahora esperas conseguirlo intentando persuadirme? Me gusta pensar dijo Micah que si la primera vez lo hubiera intentado de esta forma, lo habra conseguido. No soy la nica persona a quien tienes que persuadir dijo Raisa. Crees que te podras ganar a mi padre? O a Elena Demonai? Entorn los ojos, imaginndose la escena. T eres la primera persona a la que me tengo que ganar dijo Micah. Me preocupar por ellos cuando t digas que s. Bueno, pues yo me tengo que preocupar por ellos ahora le espet Raisa. Ellos no son las nicas personas por las que tienes que preocuparte. Micah cerr los ojos y respir intensamente. Es que no te das cuenta del peligro que corres? dijo, an con los ojos cerrados. Tal vez no. Hay algo que quieras decirme? dijo Raisa, poniendo la mano sobre su brazo. Quin mat a mi madre, Micah? Quin est intentando matarme a m? Micah se inclin hacia Raisa para hablarle al odo, de modo que su aliento le remova el pelo y daba calor a su mejilla. No s quin mat a la reina dijo. Y si supiera

seguro quin est intentando matarte, me encargara yo personalmente. Contra todo pronstico, Raisa le crey. Bueno, pues dijo Raisa, alejndose de l. Vuelve cuando tengas estas respuestas. Micah exhal con irritacin. No te puedo proteger si no me permites estar cerca de ti. Teniendo en cuenta tu historial, por qu tendra que sentirme segura contigo? murmur Raisa. Yo solo digo que sera ms seguro si no fueras tan franca. Si diera la impresin de que ests un poco ms de acuerdo con las cosas. Si diera la impresin de que existe una oportunidad de que pudieras... aceptarme. Si les dieras una oportunidad a los que tienen el don. Como cul? pregunt Raisa. Coronarte a ti como rey? Micah alz las manos, mostrando las palmas. Reflexiona bien esto de nombrar a un ladrn callejero como miembro del Consejo de Magos. El consejo est enfurecido. Se lo han tomado como una falta de respeto. Creen que les ests crispando adrede. O sea que se trata de eso? Raisa entrecerr los ojos . Los Bayar queris que nombre a Fiona en su lugar, verdad? Bueno, Fiona tiene sus defectos, pero sera una opcin mucho mejor que Alister dijo Micah. Creme, no estars nunca tranquila si dejas que l vele por tus intereses. Lo nico que quiere es beneficiarse l. Hizo una pausa. Debes saber que corren todo tipo de rumores sobre ti y ese ladrn. Lo ltimo que me ha llegado a los odos es que le has dado un ttulo de nobleza y le has regalado una propiedad en el ro Firehole. Raisa se sonroj. T qu crees, Micah? Haces caso de todos los rumores? Micah desech esa posibilidad con un movimiento de mano. Te conozco muy bien. No puedo imaginar que puedas

tener ningn inters en un matn callejero. Pero nada de todo esto ayuda en absoluto. Es un mago. Si los cabezacobrizas creen que ests liada con Alister, acabar en algn barranco con una flecha Demonai atravesndole un ojo. Si vas a unirte con un mago, por lo menos que sea alguien que reciba el apoyo del consejo. Alister no tiene el apoyo de nadie. Hizo una pausa, examinndola como si estuviera dudando de hacerle la pregunta. Por qu est aqu, Raisa? Qu es lo que ves en l? Por qu l tiene acceso a ti y yo no? Micah tendi una mano para coger la de Raisa, pero la retir como si recordara que tal vez ese gesto no sera bienvenido. Flexion la mano, frotndose las puntas de los dedos contra la palma de la mano para liberar tensin. Le perdonaste por intentar matar a mi padre prosigui Micah. Te has preguntado quin es el que est asesinando magos en la ciudad? Debo recordarte que los asesinatos comenzaron justo cuando l regres a los Pramos? Y que los cadveres han sido encontrados en su barrio? A Raisa le dio un vuelco el estmago. Es muy fcil lanzar acusaciones dijo. Es lo nico que he odo durante semanas. Te dir lo que les dije a los Demonai cuando acusaron a tu familia de asesinar a mi madre. Traedme alguna prueba y actuar. Le estamos vigilando dijo Micah. Tarde o temprano, cometer un error. Quedaron en silencio un largo rato. Han tena razn, pens Raisa. Si la gente intuye que hay algo entre nosotros, ser su sentencia de muerte y tal vez la ma. Hazles creer que me odias, haba dicho Han. Raisa no estaba segura de conseguirlo. Pero tal vez poda provocar algunas dudas. Mira dijo Raisa. Alister no ser ningn problema si me dejas manejar esto a mi manera. Ahora mismo estoy haciendo un montn de malabarismos con intereses contrapuestos. Proponerle a l para entrar en el consejo formaba parte de un trato el menor de los males. Fue el precio que tuve que pagar por un poco de paz.

Lo saba! exclam Micah, golpendose la palma de una mano con el puo de la otra. Quin lo respalda? Para quin trabaja? Para Abelard? Raisa neg con la cabeza. No voy a hablar ms de este tema. Ya he hablado demasiado. Ahora, si no hay nada ms... Hizo ademn de levantarse. Micah levant la mano para detenerla. He reconocido que me gustara que propusieras a Fiona para el consejo dijo. Pero no se trata solo de eso. No es esta la razn por la que estamos manteniendo esta conversacin. Estoy intentando darte algunos consejos tiles. No quiero que te pase nada. No quiero este peso en mi conciencia. Estaba plido como un pergamino, sus ojos negros eran brillantes y duros como la obsidiana. Raisa se inclin hacia delante. Micah, si tienes conocimiento de alguna amenaza para la dinasta Lobo Gris, tu obligacin es decrmela. O impedirla. O presentarla a la Guardia de la Reina. Micah sacudi la cabeza, solt un suspiro y se puso en pie, con los labios apretados y una expresin dura y sombra. No lo comprendes, verdad? dijo con voz grave y amarga. Esto es exactamente lo que intento hacer, mantenerte viva. Lo he arriesgado todo por ti, mi familia y mi futuro. Lo nico que has de hacer es demostrar un poco de... flexibilidad. Pero no. Dejars que te maten, y no hay nada que yo pueda hacer al respecto. Raisa se estremeci, su chaqueta ya no era suficiente para resguardarla del fro. Se haban producido... cuntos? Cuatro, cinco atentados contra su vida desde que los asesinos de lord Bayar fueron a Vado de Oden? Cunto tiempo pasara hasta que alguno lo consiguiera? Detrs de Micah, en el jardn lleno de sombras, unas formas grises se juntaban y formaban un crculo, con la luz de las antorchas reflejada en sus ojos y reflejndola a su vez como si fueran velas del templo. Un punto de inflexin. Una decisin clave. Pero cul era la buena? Micah seguro que estaba all siguiendo las rdenes de su

padre. Seguro que haba ido para persuadirla de que cambiara de opinin y nombrara a Fiona como miembro del consejo. Probablemente intentaba asustarla para que cumpliera las rdenes del Consejo de Magos. Probablemente intentaba engaarla para que le aceptara como pretendiente. Todo esto deba de ser verdad, pero Micah le haba salvado la vida ms de una vez. Por el motivo que fuera, pareca tener inters en mantenerla viva. Raisa haba sido impaciente y perdi los estribos en el Consejo de la Reina. Tal vez le hizo sentir bien llevar la contraria a lord Bayar, pero quiz lo pagara a un precio muy alto. Necesitaba afianzar su posicin antes de ganarse ms enemigos. Consider el coste de jugar al juego. No cambiara a Fiona por Han Alister en el Consejo de Magos. No quera a tres Bayar en el consejo, y adems haba dado su palabra a Han. Gracias por vuestro tiempo, Alteza dijo Micah, interrumpiendo su caos mental. Buenas noches. Se dispuso a marcharse. Espera dijo Raisa, ponindose de pie. l se volvi y esper. Haba una cosa que Raisa poda hacer, una decisin calculada en una situacin que exiga un corazn fro y una mente clara. Algo que podra detener cualquier accin en contra de ella durante el tiempo necesario para construir sus propias defensas. Me has convencido, Micah dijo Raisa. Llegados a este punto, si realmente ests preocupado por mi seguridad, puedes decir a tu familia que he aceptado permitir que me cortejes, con discrecin. Que soy cautelosamente receptiva a tus propuestas. Pero no estoy haciendo ninguna promesa ms all de esto. Micah inclin la cabeza, con semblante inexpresivo. No podemos difundirlo por ah, porque los clanes de las Espritus no deben saberlo. Y teniendo en cuenta tu historia, estoy segura de que comprenders que no puedo arriesgarme a estar a solas contigo. Acepto estas condiciones dijo Micah. Pero te har una justa advertencia: har todo lo posible para que cambies

de opinin. Yo te har otra justa advertencia: tarde o temprano, tendrs que elegir entre tu padre y yo. Pase lo que pase entre nosotros, debers decidir a quin ofreces tu lealtad. Esto ya lo he decidido, Alteza. Micah hizo una reverencia y se fue, perdindose entre las sombras. Raisa se qued de pie, mirndole, pensando si habra tomado la decisin correcta. Sera capaz de convencer a lord Bayar de que haba aceptado a Micah como pretendiente, ocultarlo a los clanes y mantener a Micah a distancia? Cuando lleg al palacio, Raisa encontr a Han Alister esperando en la puerta de su habitacin, hablando con los casacas azules que montaban la guardia. Gata Tyburn estaba con l, aunque Raisa no la hubiera reconocido si Gata no hubiera echado la cabeza atrs para soltar una de sus carcajadas justo en el momento en que llegaba. Gata iba con un vestido la haba visto alguna vez con vestido? de color albaricoque intenso con volantes que contrastaba con su piel oscura. Llevaba brazaletes que adornaban sus dos muecas y tena el pelo recogido. Se haba pintado los labios de color frambuesa oscuro. Raisa y su squito se detuvieron frente a la puerta. Han se inclin, y Gata le hizo una reverencia. Alteza dijo Han. Lady Tyburn y yo esperamos que nos pueda dedicar unos momentos. Inclin la cabeza hacia la puerta. En privado. Lady Tyburn? Raisa les mir desconfiadamente con los ojos entrecerrados. Est bien, si es poco tiempo. Quiero leer un poco antes de cenar. La siguieron hasta su estancia privada y esperaron a que Mick cerrara la puerta detrs de ellos. Magret apareci por la puerta de la alcoba de Raisa. Alteza, esperaba que llegarais antes. No saba si querais tomar un bao antes de... La voz se le fue apagando al ver a Han y a Gata. Cerr la boca con los labios apretados. Me baar despus de cenar, gracias dijo Raisa, hurgando entre los sobres de la bandeja que haba junto a la puerta. Dispone de tiempo libre hasta entonces.

No me importa quedarme, mi seora dijo Magret, enarcando las cejas exageradamente. Tal vez necesitis algo, o quiz vuestros invitados necesitan un refrigerio. No se quedarn tanto rato dijo Raisa. No necesitan tomar nada. Magret se cruz de brazos. Tal vez no es asunto mo, pero creo que no es seguro dejaros a solas con... Puedes retirarte, Magret dijo Raisa con firmeza. Te ver despus de la reunin. Magret se fue airadamente, murmurando algo que son como: Hechiceros y ladrones. Un reino a sus pies, y ella confraterniza con hechiceros y ladrones. Por lo menos no cerr la puerta dando un portazo. Bueno, pens Raisa, Micah Bayar tena razn en una cosa: Han Alister no cuenta con el apoyo de nadie. Ja! dijo Gata, cuando Magret desapareci. La mayora de la gente no me odia hasta que me conoce. Es la ta de Velvet, la doncella Magret Gray dijo Han . Me culpa por lo que le pas a Velvet. Esta vieja gruona es la ta de Velvet? Gata entorn los ojos. Raisa se dej caer en una silla, sintindose de pronto muy cansada y acosada. De qu querais hablar? Gata quiere solicitaros trabajo dijo Han, dndole a Gata un empujn hacia adelante. Verdad, t? Un trabajo? Qu clase de trabajo? Raisa mir a Gata y a Han. Gata hizo otra reverencia, con la mirada abatida. Por favor, seora dijo, me complacera que me aceptarais como doncella. T? Doncella? exclam Raisa, asombrada. Ah... Ests capacitada? Seora, pas un ao en la Escuela del Templo en Vado de Oden dijo Gata. Y antes iba a la Escuela del Templo de Puente del Sur, de vez en cuando. El orador Jemson os puede dar referencias. Fue l quien quiso que fuera a Vado de Oden para que despus pudiera conseguir un puesto de doncella.

Puedo obtener referencias de Vado de Oden, aunque tardara algn tiempo. Bueno, mmm. Esto es impresionante dijo Raisa. Pero yo no acostumbro a contratar a... Si os gusta la msica, s tocar muy bien la basilka se apresur a decir Gata. Y tambin el clavicmbalo, la mandolina, el lad y la flauta dulce. Y tambin puedo cantar. Gata, realmente parece que tienes talento... Caterina dijo Gata. Este es mi nombre de pila. Es ms apropiado para este trabajo. ... pero hay una considerable competencia para este tipo de puesto prosigui Raisa. Mis criadas normalmente vienen con experiencia como doncellas. Por qu tendra que contratarte a ti? Bueno, s que necesitar un poco de formacin en este sentido dijo Gata. S que probablemente vos no contratis a doncellas del Mercado de los Harapos. En cualquier caso, no directamente. Pero lady Tyburn tiene otros talentos interrumpi Han, enarcando las cejas a Gata. T cllate le dijo Raisa a Han. Mir a Gata. De quin ha sido idea? pregunt. Tuya o de l? Bueno, Pulseras... me dijo que solicitara el puesto dijo Gata. Y yo pens, bueno, tiene bastante sentido. Porque aunque sea un mago el que os quiera eliminar, las espadas son ms rpidas que los hechizos. Qu? Raisa empezaba a tener dolor de cabeza. Veris, soy la mejor de la ciudad peleando con cuchillo, ahora que Shiv Connors est muerta dijo Gata. Unos largos cuchillos se materializaron en ambas manos. Puede preguntrselo a cualquiera. Hemos pensado que Catarina podra ser doncella y guardaespaldas dijo Han. Dos por el precio de una. Cuntos guardaespaldas necesita una persona? pregunt Raisa, frotndose las sienes. Porque yo tengo tantos que tropiezan unos con otros. Necesitamos a alguien dentro de la habitacin dijo Han. Despus de lo que pas con Talia y Trey, creo que no es suficiente con la guardia de la puerta. Y yo no puedo estar

siempre aqu al lado. Adems, hasta ahora, todos los intentos contra vos han sido realizados con medios convencionales. Cuchillos, espadas y cuerdas. Quiero que me lo diga Catarina dijo Raisa, agitando la mano para que Han se callara. Por qu tendra que contratarte? Bueno. Gata se toc el moo y se recogi un rizo suelto. Tenis a los casacas azules como guardaespaldas, ya lo s. Y a Pulseras. Pero creo que necesitis otro pual en la manga. Alguien que tenga contactos por toda la ciudad. Alguien que est siempre atento y sepa quin contrata sicarios y a quin piensan eliminar. Alguien que no llame la atencin por la calle. Gata lade la cabeza. Pero esta persona tambin ha de poder entrar y salir del palacio. Y hablar con todo tipo de gente. Y hacer cosas en silencio que tal vez vos no queris que vuestros amigos sepan. Raisa frunci el ceo. Como por ejemplo? Gata hundi la punta de su elegante zapato en la alfombra. Espiar y birlar cuando convenga, trepando si es necesario, poner una moneda en el bolsillo adecuado o susurrar algo en el momento oportuno. Mir a Raisa a los ojos. Probablemente a vos no os atrae la idea de hacer las cosas a escondidas dijo. Pero es el territorio en el que os encontris en este momento. Tenis enemigos que harn lo que sea para ganar. Debis tener armas propias. Raisa se pas los dedos por el pelo. A diferencia de mis enemigos, yo no quiero hacer lo que sea para ganar. No es mi intencin contratar a un asesino o un matn. Yo pienso ms en un buen espa dijo Gata. Gata fue la que moviliz todo el Mercado de los Harapos y Puente del Sur para que asistieran al funeral de la reina dijo Han. Lo hizo en dos das. Cuntos aos tienes, Catarina? pregunt Raisa. Gata sacudi la cabeza. No lo s. Pero ha pasado el da de mi onomstica dijo, cruzando los brazos y cogindose los codos a los

costados. De eso estoy segura. Sabe con quin os enfrentis dijo Han, como si hubiera comprendido adnde quera llegar Raisa con esa pregunta. Y es mayor que los aos que tiene. Me harais un gran favor si me aceptarais dijo Gata, poniendo las cejas juntas para concentrarse en sus palabras . Me ira muy bien pasar ms tiempo con gente de clase alta. Me ayudara a aprender modales, poltica y cosas as. Aceptar este puesto es una buena manera de que te maten dijo Raisa, con el recuerdo de Talia y Trey muy fresco en la memoria. Si lo que quieres es dejar la calle, puedo hacerte una carta de recomendacin que te proporcionar un puesto en casi cualquier familia de la nobleza de los Pramos. Eres lista. Solo te falta pulirte un poco y encontrars trabajo rpidamente. No es eso lo que quiero dijo Gata tenazmente. Tiene sus propias razones para querer ayudaros dijo Han. Si vos decs que no, yo encontrar otros trabajos para ella. Probablemente ms peligrosos que este. Raisa vacilaba. Por qu Han estaba tan interesado en colocar a su antigua novia en sus aposentos? Haba muchas posibilidades. Era realmente para impedir los ataques de los asesinos? O Gata servira como barrera para mantenerlos a ellos dos, Han y Raisa, separados? Le permitira esto a Han estar ms al tanto de los movimientos de Raisa mientras que l ganara ms libertad para entrar y salir a su antojo? Raisa mir a Han, que estaba de pie, con la cabeza inclinada esperando su respuesta, frotndose la mueca derecha donde antes haba las pulseras. Su rostro no aportaba ninguna pista. Realmente ella quera que Gata Tyburn la estuviera vigilando durante sus escasos ratos de soledad? Tal vez. Si eso la ayudaba a mantenerse con vida. De acuerdo dijo Raisa. Vamos a probarlo.

Captulo 33 Por el bien de la dinasta Despus de tres semanas como doncella de Raisa, Catarina Tyburn segua revoloteando por la suite de Raisa como un par de dados dentro de una bolsa de terciopelo. Nunca estaba quieta: se pasaba todo el da mirando dentro del armario para asegurarse de que nadie se haba colado por el paso subterrneo, miraba por la ventana por si acaso vea a los asesinos escondidos en los jardines, comprobaba que los guardias del pasillo estaban an vivos y haciendo guardia. Su movimiento constante pona nerviosa a Raisa, pero saba que Gata se esforzaba mucho, de modo que intentaba tener paciencia. La parte del trabajo como doncella quedaba prcticamente desatendido a menos que Raisa le pidiera que hiciese algo concreto. Gata simplemente no tena ni idea de lo que implicaba el puesto. Magret Gray lo repasaba todo cuando Gata no estaba, y nunca dejaba pasar la oportunidad de sealar las deficiencias de la doncella novata. Por ejemplo, una maana, Gata sac el vestido que Raisa tena intencin de llevar en una recepcin de la guardia, y lo coloc sobre una silla. Cuando Magret lleg, empez a quejarse por la forma que haba cogido el vestido, y no paraba de dar vueltas alrededor de la silla con las manos en las caderas y murmurando algo ininteligible. Raisa intentaba concentrarse en su libro, pero Magret cada vez gritaba ms mientras pasaba un cepillo por la falda. Lo probar con vapor, pero no s si voy a poder quitar estas arrugas para esta noche. Vaya desgracia, dejar salir a la reina con un vestido que parece que lo hayan metido en un cajn o lo hayan dejado tirado por el suelo. En mi poca, las doncellas se tomaban en serio el aspecto de su seora. Etctera. Raisa puso un dedo en el libro para marcar el punto. Magret? Hay algo que quieras decirme? dijo. No, seora. Magret sigui cepillando la falda. No os preocupis. Har todo lo posible para arreglar esto. Hay algo que te preocupa de mi nueva doncella?

insisti Raisa. Magret se volvi hacia Raisa y coloc las manos sobre sus formidables caderas. Alteza, me pregunto por qu est aqu, y tambin se lo preguntan los dems. Algunos de nosotros provenimos del Mercado de los Harapos, de acuerdo, pero hemos hecho un largo camino hasta aqu, trabajando duro cada da con la esperanza de que algn da pudiramos servir a la reina y a su familia. Todo el servicio habla de esto, pero todos temen decirle algo a ella por miedo a que les corte el cuello. En serio? dijo Raisa, con una voz aparentemente tranquila. Desde cundo mis sirvientes dudan y discuten sobre mi eleccin de los empleados? Magret sorbi la nariz. Nuestro deber es cuidar de vos, seora, lo mejor que podamos. Queremos que estis bien servida. Y es ms trabajo para el resto cuando ella no hace lo que debera hacer. Vino recomendada dijo Raisa. Tal vez es un poco chapucera, pero... Quin la recomend? le espet Magret. Ese demonio de ojos azules que vive aqu al lado? Oh, es muy guapo y viste muy bien, pero eso no cambia lo que hay debajo. Me he fijado en la forma en que os mira, Alteza. Como si tuviera hambre y vos fuerais la cena. Raisa not que las mejillas le ardan. Se puso de pie, con los puos cerrados a los costados del cuerpo. No tengo ni idea de qu ests hablando dijo. Lo s todo de Pulseras Alister prosigui Magret. Sola elegir a sus chicas en el Mercado de los Harapos, y rompa corazones por todas partes. Seoras y lavanderas, no le importaba. He odo historias de cmo... Magret, Han Alister me salv la vida dijo Raisa con rigidez, resistindose a la tentacin de ponerse las manos en los odos. Y casi perdi la suya al hacerlo. Tengo con l una deuda de gratitud que nunca podr pagar. Bien, l har que le paguis dijo Magret. No olvidis lo que os digo. Ese chico nunca hace nada sin sopesar el oro que hay en juego y pensar en los beneficios. De acuerdo, ya me has advertido dijo Raisa. Este

tema est zanjado. Volvamos a Catarina. Tienes toda la razn. Necesita una buena formacin. Hizo una pausa para recuperar el aliento. Quiero que te encargues t. Yo? Magret pareca horrorizada. Oh, no, Alteza, yo no puedo... Te estoy ascendiendo. A partir de ahora sers ama de la alcoba de la reina dijo Raisa. Supervisars a mis criadas personales y sers la responsable de ensearles qu deben saber para trabajar lo mejor posible. Magret apret los labios para que no le saliera lo que estaba pensando. Aunque no era difcil imaginarlo. Raisa cogi el brazo de Magret. Soy consciente de los defectos de Catarina como doncella. Nunca ser una criada perfecta, aunque tampoco es lo que estoy buscando, pero puede mejorar. Solo te pido que confes en m y hagas todo cuanto puedas. Lo hars? Magret mir a Raisa un largo momento, y despus asinti a regaadientes. Abri la boca para decir algo, pero alguien llam a la puerta. Perdonad, seora. Magret fue hacia la puerta. Era Amon. Raisa vio su alta figura en el umbral de la puerta, ms all de la ancha espalda de Magret. Amon haba pedido audiencia con ella. Varias veces. Y Raisa lo haba aplazado. Su instinto le deca que cualquier audiencia formal con Amon no poda traer ninguna buena noticia. Se resisti a la tentacin de salir corriendo hacia su alcoba y excusarse con un dolor de cabeza, pero Amon ya la haba visto. Magret se volvi hacia Raisa con cara interrogativa. Raisa asinti con la cabeza. Pasa, Amon dijo. Amon entr, y Raisa se dio cuenta de que llevaba su uniforme azul, con la espada de Nuestra Seora a un lado. Raisa le seal una silla al lado de la ventana. Sintate, por favor dijo, mientras ella tambin se sentaba. Quieres tomar algo? Un poco de sidra? Algo para comer? No, gracias, Alteza. Amon neg con la cabeza y

despus se sent, colocado en el borde de la silla con las manos sobre las rodillas. No me quedar mucho. Siento haber aplazado este encuentro dijo Raisa, agitando la mano. No he parado, y saba que nos veramos esta noche en la recepcin. Lo comprendo, Alteza dijo Amon, con su tpica voz de Amon el Formal. Ya s que nos vemos casi a diario, pero prefera pediros audiencia, para esto. Mir a Magret, despus mir sus manos, donde el anillo Lobo Gris brillaba en su mano derecha. Raisa not que se le formaba un nudo en el estmago. Saba de qu se trataba. Magret dijo, sin apartar la mirada de la cara de Amon , djanos, por favor. Pens que Magret se opondra, pero inclin la cabeza y sali de la habitacin. Magret no ocultaba el hecho de que aprobaba y confiaba completamente en Amon Byrne. Bien dijo Raisa, cuando se cerr la puerta detrs de Magret, de qu me queras hablar? Como sabes, Annamaya Dubai ha vuelto a casa dijo Amon. Est en la residencia de la Escuela de la Catedral temporalmente, porque su padre est destinado en la frontera de Arden. Lo s dijo Raisa. La he visto en la corte. Qu bien que haya vuelto a casa para pasar el verano. Aunque yo crea que se quedara en la escuela. Quiere encontrar un puesto aqu dijo Amon. Se aclar la garganta. Si pudiera ganar algo de dinero, le ira bien para el prximo curso. Ah dijo Raisa, asintiendo. Cundo volver a la escuela? Los ojos grises de Amon se quedaron clavados en los de Raisa hasta que ella desvi la mirada. No va a volver. Ha decidido trasladarse a la Escuela de la Catedral dijo Amon. Solo le queda un ao. Oh. Me sorprende que venga aqu dijo Raisa. La Escuela de la Catedral es buena, pero la Escuela del Templo de Vado de Oden es la mejor de los Siete Reinos. Amon avanzaba obstinadamente, como si estuviera

contando una historia bien ensayada. Como bien sabes, tuve que dejar la escuela repentinamente, y con mis... con mis nuevas responsabilidades, no podr volver all. De modo que Annamaya ha decidido regresar a casa para estar ms cerca de m. Bueno, es un poco pegajosa, no crees?, quera decir Raisa. Pero no lo hizo. Esperaba que t pudieras dar referencias de ella para conseguir un puesto aqu en la corte dijo Amon. Ha estado tres aos en Vado de Oden. Tiene cartas de recomendacin de sus maestros en la Escuela del Templo, pero tu recomendacin significara mucho. Bien. Raisa agit de nuevo la mano, como si se tratara de un pjaro enjaulado. Por supuesto. Es decir, no he pasado mucho tiempo con ella, pero por lo que he visto, yo... Me gustara que os conocierais mejor interrumpi Amon, de forma inesperada. Creo que te caera bien si llegaras a conocerla. Cmo haba llegado Amon a tener la impresin de que a Raisa no le caa bien Annamaya? Tengo que ser ms buena persona, se dijo Raisa a s misma. Ser una mejor persona, segn la voluntad de la Hacedora. Una persona generosa. Pero no s si puedo hacerlo ahora, junto con todo lo dems. Estoy segura de que seremos grandes amigas dijo, hablando como una idiota. Ya que estar aqu en la corte y... aqu en los Pramos... permanentemente, por lo que parece. Amon cogi las manos de Raisa, lo que la cogi por sorpresa. Rai, Annamaya y yo queremos anunciar nuestro compromiso en la recepcin de esta noche dijo. C-compromiso? tartamude Raisa. E-esta noche? Amon se apresur a hablar al ver que Raisa tropezaba con las palabras. Recuerdas que en Vado de Oden dije que queramos anunciar nuestro compromiso en verano, cuando volviramos a casa? Tan pronto? Quiero decir que, bueno, t dijiste que no

tenais planeado casaros hasta que t acabaras la academia, y... Exacto. Pero ahora no volver a la academia, de modo que ya no hay motivo para esperar dijo Amon. Sujetaba a Raisa con ms fuerza y le cortaba la circulacin de los dedos. Ella tendra que haber dicho: Oh, esto es estupendo! Seris una pareja perfecta. Pero, por el motivo que fuera, su habilidad habitual para disimular desapareca cuando estaba con Amon. Se las arregl para decir: Bueno, qu... feliz... sorpresa sorprendente! Gracias por confiarme el secreto con anticipacin. Amon le examin la cara. Bueno, no es ningn secreto. Y yo, como capitn de la Guardia de la Reina, debo informar a la reina sobre los planes de matrimonio. En serio? dijo Raisa. Y tambin los tengo que aprobar? Intent decirlo despreocupadamente, pero el temblor de su voz la delataba. Haba perdido a Han, haba perdido a Amon, Micah era una serpiente y Nightwalker era agotador. Se senta como la guapa del baile esperando en un rincn con la tarjeta de baile vaca. Amon se mordi el labio, con la cara llena de tristeza. Tengo que casarme, Rai susurr, mirando sus manos . Ya tengo dieciocho aos. Y creo que sera ms... fcil... si estuviramos casados. La mir con esperanza. No crees? Raisa neg con la cabeza. Nada va a hacer esto ms fcil dijo. El matrimonio parece un final tan terrible. Aunque s que no podemos estar juntos, es muy difcil para m perderte para siempre. No me pierdes dijo Amon. Siempre estar aqu, y t lo sabes. Raisa asinti, se recompuso e intent esbozar una sonrisa. Lo s. Estoy siendo poco razonable. Aunque t ya sabes que no soy una persona razonable. Eres mi amigo, y por eso te digo cmo me siento en mi corazn egosta. Raisa se inclin adelante, mirndole fijamente a los ojos.

Pero quiero que sepas esto, Amon Byrne. Te deseo lo mejor en tu matrimonio. Nadie se merece la felicidad ms que t. Y lo digo en serio. Se desprendi de las manos de Amon y se puso en pie, cogindose las faldas por cada lado. Gracias por informarme. Ser til... para esta noche. Amon tambin se levant. Adis, Alteza dijo, con un nudo en la garganta. Gracias por haberos reunido conmigo. Os ver esta noche. Salud, llevndose el puo al pecho, se dirigi hacia la puerta y se fue. Esa noche, Raisa anaMarianna ofreci una recepcin para los oficiales del ejrcito y de la guardia. Llevaba un vestido sin arrugas de satn verde que haca juego con sus ojos. Bail con todos los oficiales, animando a la princesa Mellony y a sus damas de la corte a unirse al baile. A media velada, el capitn de la guardia, Amon Byrne, pidi la bendicin para su matrimonio con Annamaya Dubai, una estudiante de la Escuela del Templo de Vado de Oden, hija de uno de los oficiales del ejrcito de los Pramos. La pareja se arrodill ante Raisa, y ella levant una copa para brindar por su matrimonio y por su futura felicidad, destacando que hacan muy buena pareja. Raisa cogi las manos de Annamaya entre las suyas, la hizo levantar y se puso de puntillas para besar la mejilla de la prometida del capitn Byrne. Gracias por compartir el capitn Byrne conmigo dijo Annamaya, sonriendo. S que seremos grandes amigas. Siguieron una serie de brindis, propuestos por Raisa, que prometi bailar en su boda, la cual probablemente se celebrara en otoo. Todos los presentes estuvieron de acuerdo en que la pareja que se acababa de comprometer era encantadora, y felicitaron a Raisa por la fiesta. Esa noche, Raisa estuvo despierta mucho rato, mirando hacia el techo, imaginando que oa a Han Alister respirando en la habitacin de al lado.

Captulo 34 Ms extraos aliados Teniendo a Gata en la habitacin contigua como doncella de Raisa, le daba a Han ms libertad de movimiento, y tambin menos, en cierto sentido. No tena ganas de quedarse todo el da encerrado en su habitacin, con una oreja pegada a la puerta, esperando a que alguien aprovechara el momento oportuno para asesinar a la futura reina. Cuando Raisa sala, dentro o fuera del palacio, ahora eran dos a repartirse la responsabilidad de mantenerla a salvo. Tres, contando al capitn Byrne. Pero tena menos oportunidades de entrar y salir de las habitaciones de Raisa a voluntad, lo que era positivo en cuanto a resistir la tentacin. De todos modos, la princesa heredera no pasaba mucho tiempo encerrada. Raisa entr en un torbellino de fiestas y recepciones a medida que la coronacin se acercaba. Amon, Han, Gata y Bailarn empezaron a reunirse cada maana para hablar de la seguridad y de la estrategia para protegerla durante el alboroto de la fiesta, con tantas idas y venidas de forasteros en el palacio. Los Lobos Grises hacan turnos de doce horas, siete das a la semana, sin quejarse. Tenan un inters personal en mantener a su amiga a salvo. Magret Gray era la encargada oficial de los regalos de la coronacin, de modo que los registraba y almacenaba a medida que iban llegando. Han los inspeccionaba todos por si acaso haba peligros ocultos, como trampas mgicas, hechizos, venenos o cosas similares. Esto le daba tambin la oportunidad de saber quin intentaba ganarse a la reina. Llegaron un montn de regalos de los reinos del sur, incluyendo una llamativa tiara de Gerard Montaigne. Han no pudo evitar preguntarse quin se debi de haber quedado sin tiara en Tamron. O tal vez era que a la propietaria anterior le haban cortado la cabeza y por lo tanto ya no tena necesidad de ella. Los Bayar enviaron regalos lujosos, como joyas y candelabros de plata. Han les dedic una atencin especial, reclamando tambin la pericia de Bailarn. No parecan

hechizados. De todos modos, no importaba, porque Magret Gray los escondi sin ni siquiera mostrarlos a la futura reina. No quera correr ningn riesgo con los regalos de los magos. La doncella todava miraba a Han con mala cara, no hablaba nunca con l directamente, a pesar de que l se esforzaba en ser amable con ella. Han empez a pensar que tal vez l tambin tendra que hacer un regalo a Raisa por su coronacin. Quera que fuera algo nico y significativo. Pero tambin tena que ser algo que pudiera permitirse. Al fin y al cabo, acababa de comprar una casa. Al final le vino la inspiracin. Habl de su idea con Bailarn, que crey que poda tener la pieza lista para la coronacin si se pona a trabajar inmediatamente. Haba un orfebre en Demonai que le ayudara. Han, Amon, Gata y Bailarn tambin asistan a las fiestas, y elaboraron un programa de turnos que mantena a la futura reina constantemente bajo vigilancia por lo menos de dos de ellos. Desgraciadamente, esto significaba que Han se pasaba mucho tiempo observando a Raisa mientras daba vueltas por las salas de baile y los salones con Reid Nightwalker y Micah Bayar. Para consternacin de Han, por lo visto Nightwalker se haba trasladado a la ciudad de forma permanente. No se supona que los Demonai deban de estar en las Espritus patrullando para vigilar a los magos? Y Bayar... Han supona que esos bailes eran puro protocolo, pero aun as... Cmo poda soportar que Micah la tocara? Haba ms pretendientes, locales y forasteros, la mayora sangre azules de poca importancia que tenan la esperanza de poderse casar con una reina. Han se haba fijado en ellos, se haba enterado de sus nombres y los haba relacionado con los regalos que iban llegando. Gata asign a algunos miembros de la banda para que siguieran a los pretendientes de Raisa en la ciudad, y descubrieran as dnde iban y la gente que frecuentaban. Los hermanos Klemath eran impacientes y persistentes, como un par de cachorros crecidos, pero a Han no le

preocupaban demasiado. Raisa pareca resignada a tener que casarse por el bien del reino, pero incluso el deber tena sus lmites. La vigilancia le dejaba a Han poco tiempo para bailar. Pero a l le pareca bien. La nica persona con la que Han realmente quera bailar era alguien por quien no se atreva a mostrar ningn tipo de inters ni pblicamente ni en privado. Porque las cosas privadas a menudo devenan pblicas en un castillo con mil orejas. A pesar de todo, practic un poco. Han no tena tarjeta de baile (un extrao plan de los sangre azules para ir ordenando a las parejas de baile), aunque si hubiera querido podra haberla llenado para cada baile. Por lo visto, no andaba escaso de mujeres de alta cuna interesadas en conocerle mejor. Una de las ms perseverantes era Melissa Hakkam, prima de Raisa e hija del jefe del Consejo de Nobles. Han no poda creer que ella y Raisa fueran de la familia. Missy se rea constantemente, como si hubiera bebido ms de la cuenta. Se colgaba de Han como una enredadera espinosa y, como siempre, Han tena la culpa. Su padre, lord Hakkam, pareca lanzarle dagas con la mirada cada vez que ella enroscaba sus brazos alrededor del cuello de Han. Pero no era porque l la animara a hacerlo. La mayora de sus compaeros de clase de Mystwerk haban regresado a casa para pasar el verano, y las chicas con las que haba ido a la escuela parecan haber olvidado lo paria que era. Aunque probablemente algunas deban de trabajar para los Bayar, siempre intentaban atraerlo hacia algn lugar ntimo para estar a solas con l. Una noche, acababa de traspasar su turno de vigilancia a Gata y se estaba tomando un potente ponche cuando unos dedos de sangre azul igual de potentes le agarraron el brazo. Se volvi precipitadamente, casi derramando el ponche en plena cara de Fiona Bayar. Llevaba su pelo rubio y brillante suelto alrededor de los hombros, y un vestido negro con la mitad superior casi inexistente. El escote le quedaba tapado por los collares de bisutera buena. Ven a bailar conmigo, Alister dijo. Quiero hablar

contigo. Era la primera vez que hablaba con l desde Vado de Oden. La primera vez que la vea desde el funeral de la reina. La primera vez que la vea desde que Raisa le haba nombrado a l como miembro del Consejo de Magos en lugar de ella. Han se trag el ponche y se sec la boca con la manga a propsito. El ponche ardi en su estmago gratamente. Ests segura de que quieres que te vean conmigo? dijo, mirando alrededor de la sala. Lord y lady Bayar compartan una gran mesa con otros magos de sangre azul, incluidos los Gryphon. Han qued sorprendido de ver a Adam Gryphon, su antiguo profesor, sentado con los dems en su silla de ruedas. Han no le haba visto en ninguna de las otras fiestas, y no pareca contento de asistir a esta. Gryphon observaba a Han y a Fiona, con las cejas juntas en un gesto de perplejidad. Fiona tir del brazo de Han, desviando su atencin de nuevo hacia ella. No te preocupes por ellos dijo Fiona. Se supone que me estoy ganando tu confianza. Se supone? Han enarc una ceja. Como si esto fuera a pasar nunca. Vienes? Fiona seal con la cabeza hacia la pista de baile. Le estaba dando rdenes otra vez. Era un hbito en ella. Bueno, pens Han. Me apetece saber qu se trae entre manos. La cogi por el codo y la acompa hasta la pista, entre los dems invitados que bailaban. Dieron unas cuantas vueltas sin decirse nada. Y bien? dijo Han. Dnde aprendiste a bailar? pregunt Fiona. Eres mejor de lo que me esperaba. Siempre soy mejor de lo que la gente espera dijo Han, manteniendo las distancias. Ahora lo comprendo susurr Fiona. Me estoy dando cuenta de que tienes... un gran potencial. Hizo una pausa. Fue un movimiento brillante, conseguir que te nombraran para el consejo continu. Aunque fuera a mi costa. Cmo

lograste persuadir a la reina? Puedo ser muy persuasivo si quiero dijo Han. Te sorprendera. En un lado de la pista, vio a Missy Hakkam hablando con un grupo de chicos de sangre azul, pero no le quitaba el ojo. Pasaron al lado de Raisa, que bailaba con Nightwalker. l no mantena ninguna distancia entre los dos. Raisa tena los ojos cerrados, la cabeza apoyada sobre el hombro de Nightwalker. Han no lo pudo soportar. Atrajo a Fiona ms cerca de l, permitiendo que un poco de calor fluyera a travs de sus dedos. Fiona sonri, ronroneando como un gato al lado de una chimenea. Has pensado en la propuesta que te hice en Vado de Oden? pregunt ella, deslizando las manos por el cuello de Han y apoyando la cabeza sobre su hombro. A qu te refieres? A que te de mi amuleto? dijo Han . Y llegues a ser reina de los Pramos? Me he fijado que no lo llevas ltimamente dijo Fiona mirando el pecho de Han, donde siempre llevaba expuesto el amuleto Cazador Solitario. Lo llevo dijo Han. Pero en un lugar que t no puedes ver. Con tantos Bayar alrededor, sera como agitar una bolsa de oro delante de un ladrn. Y si alguien est pensando en colarse en mi habitacin, yo de ti no me arriesgara. Fiona se rio. Si mando a alguien hacerlo, me asegurar de que sea prescindible. Hizo una pausa. Su sonrisa se desvaneci. No he olvidado que me salvaste la vida en el Aediion. Estoy en deuda contigo. Bueno, menos es nada, pens Han. Han examin de nuevo la mesa de los Bayar cuando pasaron por delante bailando. Adam Gryphon estaba repanchingado en su silla de ruedas, con la cabeza inclinada atrs, sus ojos azules clavados en Han y en su pareja de baile. Oh. Perfecto, pens Han. Gryphon est enamorado de Fiona. Era por eso que haba vuelto a casa, para cortejarla? No se preocupe, maestro Gryphon, pens Han. No tengo intencin de entrar en este juego.

Me ha sorprendido que Adam Gryphon tambin haya regresado de la escuela dijo Han. Sus padres lo han hecho regresar para que asuma el puesto de la familia en el consejo dijo Fiona. Hubiera sido mejor que se quedara donde estaba. Los Gryphon se estn engaando a s mismos si creen que hay alguna posibilidad de que algn da l... Se call repentinamente, tal vez pensando que era mejor callarse lo que iba a decir. Olvdate de Adam. Hablemos de nosotros. Y si te hago una propuesta diferente? Te interesara? Mir a Han, con los labios medio abiertos. Cmo de diferente? dijo Han. Supongo que una de mejor? Por supuesto dijo Fiona. Eso fue solo el inicio de las negociaciones. Se arrim ms a Han. Pasaron de nuevo al lado de Raisa y Nightwalker, cogidos como las garrapatas del Mercado de los Harapos. Pero esta vez Raisa miraba a Han y a Fiona con el ceo fruncido. No creo que debamos hablar de eso ahora dijo Han . Tu familia y tus amigos no son los nicos que ahora nos estn mirando. Fiona asinti. Tienes razn. Se separ un poco. Pero si ests dispuesto a escucharme, deberamos hablar. Hizo una mueca de disgusto con la boca. La princesa heredera ha permitido que mi hermano Micah la corteje dijo. En secreto, por supuesto. Han intent evitar que su expresin evidenciara demasiada sorpresa. En serio? dijo. No pudo evitar buscar a Raisa con la mirada por la pista de baile. Vigila le espet Fiona, sacudiendo el brazo mientras lo apartaba de la mano de Han. Tienes una fuga. Lo siento dijo Han, controlando su destello. Simplemente es que me sorprende, despus de todo lo que ha pasado. Por qu lo debe de haber hecho? Fiona sonri con dureza. T qu crees? Micah es guapo, encantador y muy persuasivo. Y se mueve rpido. De modo que, si queremos

evitar un compromiso o una huida, debemos movernos rpido tambin. Estoy dispuesta a enredar los planes de Micah en mi propio inters, pero podra ser muy complicado si mi hermano se casa con ella. Complicado? Ni que lo digas, pens Han, notando que se le haca un nudo en el estmago. Podra complicarse cuando asesine a tu hermano. La cancin termin y se deslizaron hasta detenerse. Y entonces, tan cerca que podra haberles escupido, Han vio a Micah Bayar ahuyentando a un airado Nightwalker. Micah cogi los codos de Raisa como si le pertenecieran, le sonri, dispuesto a reclamarle el prximo baile y muchos ms. Y ella le devolva la sonrisa mientras se alejaban bailando de nuevo. Micah se mueve rpido, haba dicho Fiona. Han estaba a punto de estallar. Ya era bastante duro verla con Nightwalker. Cmo poda aguantar a Micah despus de todo lo que haba hecho? En qu estaba pensando? Micah y Raisa pasaron de nuevo. La mano de Micah estaba en la cintura de Raisa, apretndola hacia s, con la cabeza inclinada para poderle susurrar mentiras al odo, sus labios casi rozando la piel de Raisa. Tendra que haberle matado cuando tuve la oportunidad, pens Han, flexionando los dedos de la mano en la espada. Tengo que echar a los Bayar del Consejo de Magos para siempre. Puedes hacer el favor de controlarte? espet Fiona, sacudiendo el brazo y frotndoselo. Se puede saber qu te pasa? Nada dijo Han, mirando de nuevo a Fiona. No me pasa nada. Fiona le mir como si no acabara de creerlo. Pronto hablaremos, ya encontrar la manera. Dio un paso atrs, separndose de Han. Mientras tanto, piensa en lo que te he dicho.

Captulo 35 Pensndolo mejor Magret Gray era una mujer de palabra. Hizo todo cuanto pudo para pulir los modales de Gata y ensearle las tareas bsicas de una sirvienta. Con la ayuda de Magret, Gata forj relaciones con el personal y se aprendi los nombres y los cargos de prcticamente todas las personas que frecuentaban el palacio diariamente. Tanto Gata como Magret parecan empeadas en hacer que aquello funcionara. Aun as, no era nada fcil. El ama de la alcoba de la reina de Raisa no estaba acostumbrada a que nadie cuestionara su autoridad en lo que a protocolo y modales se refera. Aunque el ao que Gata pas en la Escuela del Templo la form y la puli, no aceptaba bien las crticas. Siempre tena que saber el porqu, el cmo, el quin y el qu de todo. A veces, cuando Raisa volva a su suite encontraba a Magret y a Gata ignorndose mutuamente con una frialdad absoluta. En una ocasin, ambas estaban tan inmersas en una ria verbal que ni siquiera se percataron de su entrada. Magret? Gritando? Raisa no tena tiempo para arbitrar la situacin. Su coronacin estaba oficialmente prevista para el da de su diecisiete aniversario. A medida que se acercaba la fecha los invitados iban llegando a la Marca de los Pramos. Todos los espacios para invitados del castillo y de los dems edificios del recinto estaban totalmente ocupados. Los invitados de menos relevancia se quedaron fuera de las murallas, deseosos por entrar. Algunos de los mejores apartamentos del interior del recinto seguan desocupados a la espera de que llegaran miembros de la realeza de los reinos del sur, incluyendo el rey de Arden. La mayor parte de ellos llegara justo antes de la coronacin y prolongaran su estancia hasta despus del baile y las recepciones posteriores. Micah Bayar y Reid Nightwalker asistan a casi todas las fiestas y aprovechaban tantas ocasiones como podan para bailar con Raisa sin quitar los ojos de su rival. Han tambin

estaba siempre all. Ella le vea a menudo de pie, apoyado contra la pared y siguiendo a Raisa y sus pretendientes con la mirada por toda la sala. Seguramente le costaba concentrarse, con tantas distracciones. Han reciba muchas atenciones, tanto de las damas de la corte como de forasteras. Un seor de la calle despiadado, un ladrn, un miembro muy hbil del Consejo de Magos, el atractivo era irresistible... Qu ms podra pedir una dama, de un amante? Bailaba constantemente con Missy Hakkam, con sus compaeras de clase de Mystwerk y con Pearlie Greenholt, ya que Talia segua convaleciente. Siempre estaba en el centro de una multitud de bellas damas. Raisa no poda evitar observar con quin bailaba, y con qu frecuencia, y la gracia que tena al bailar por la pista con aquel pelo rubio que brillaba a la luz de las antorchas. Especialmente porque nunca bailaba con ella. Missy Hakkam era como un planeta brillante que orbitaba alrededor de Han y que flirteaba continuamente con todos los prncipes de los reinos del sur. La prima de Raisa aprovechaba todas las oportunidades para tocar a Han, para abrazarse a l, y se rea ruidosamente por todo lo que deca. Pero eso no era lo peor. En una fiesta que se celebr dos noches antes de la coronacin, Raisa vio a Han bailando con Fiona Bayar. Cuando Raisa pas por su lado con Nightwalker, Fiona tena los brazos alrededor del cuello de Han, descansaba su cabeza en su hombro y estaban tan cerca uno del otro que no habra pasado una mano entre ellos. Por qu no os buscis algn rincn oscuro?, pens Raisa por un momento. Enseguida corrigi ese pensamiento: no, mejor no lo hagis. Raisa vio cmo Fiona levantaba un poco la cabeza e, inclinndola, sonrea a Han por alguna cosa que este haba dicho. Tampoco necesitaba alzar mucho la cabeza, con lo alta que era. Es que no sabes lo peligroso que es acercarse tanto a Fiona?, pens Raisa. Solo quiere tu talismn, que lo sepas. De todos modos, crea que detestabas a los Bayar. Ni siquiera le

guardas rencor? La tradicin marcaba que la princesa pasara la noche anterior a su coronacin apartada de los bailes para rezar a la Hacedora y a sus antepasados para pedirles orientacin. Raisa, diligentemente vestida con los pantalones del templo y una tnica, orden a los guardias que vigilaban su puerta que no dejaran entrar a nadie. Cuando Magret se fue, Raisa se arrodill delante del altar de su saln e intent concentrarse. No le vendra nada mal un poco de ayuda divina, en su situacin. Sin embargo, su mente se desviaba a otras cosas e iba saltando entre el presente y el pasado. Raisa no poda evitar pensar en el da de su onomstica, haca casi exactamente un ao. Esperaba junto a Magret que su padre fuera a buscarla para acompaarla al templo, pero en lugar de su padre lleg Gavan Bayar, lo que precipit una serie de acontecimientos que an seguan sucedindose. Maana cumplira los diecisiete aos. Haba pasado un ao justo del da de su onomstica al da de la coronacin. Raisa senta una gran claustrofobia, igual que la que sinti el ao anterior. Era como si una trampa la estuviera atrapando de nuevo y estuviera cerrando las puertas de las posibilidades. Se estaba asfixiando. Necesitaba aire. Raisa se puso rpidamente de pie, se dirigi directamente a su alcoba, pas por delante de los elaborados vestidos para el templo que estaban colocados al lado de la cama y por delante del maniqu de sastre envuelto con su vestido de gala que haba en un rincn. Entr de cabeza en el armario y apart todos los vestidos que encontr hasta que lleg a la pared del fondo. Abri todos los cerrojos y pestillos que Amon haba insistido tanto en instalar y empuj la puerta secreta. Esta cedi silenciosamente. Sin molestarse a encender ninguna antorcha, Raisa avanz por el tnel oscuro palpando las paredes. Al final, cuando el pasadizo se ensanch, supo que haba llegado a la parte baja de las escaleras que llevaban al jardn. A oscuras, encontr la escalera y la empez a subir. Cuando lleg al ltimo escaln, empuj con ambas manos para apartar la piedra que tapaba la entrada. Al salir a

la galera acristalada de la terraza del castillo, todo estaba oscuro a pesar de que la luna ya haba salido. Raisa en el jardn de invierno, bajo el techo de cristal, respiraba el aire hmedo de su interior y la fragancia de los jacintos de verano y el jazmn silvestre. La cpula estrellada que se abra en el cielo hizo que Raisa se sintiera muy pequea. Demasiado pequea para el trabajo que la esperaba. Avanz hasta el extremo de la terraza y observ la ciudad a sus pies. Las luces mgicas adornaban las calles y se amontonaban en las entradas de las casas. Los carros traqueteaban por la calle, sin duda recorriendo el trayecto entre una fiesta y otra. El rastro de una meloda le llegaba hasta los odos (una basilka, pareca, que reproduca las Lamentaciones de Hanalea). Raisa se estremeci y se volvi. De vuelta al pequeo templo, se arrodill de nuevo sobre el suelo de piedra y empez la Meditacin de las Reinas con un susurro firme. Salutaciones Marianna anaLissa anaTheraise anaAda anaDoria anaJulianna anaLara anaLucinda anaMichaela anaHelena anaRissa anaRosa anaAlthea anaIsabella... Sigui con las treinta y dos reinas desde el Quebrantamiento y acab, como siempre, con Hanalea anaMaria. Escuchadme! Vuestra hija Raisa os llama. A medida que avanzaba en su oracin, la galera que la envolva empez a temblar y se convirti en niebla. Aquellas formas lupinas tan familiares de las reinas Lobo Gris se le acercaron y se sentaron formando un crculo a su alrededor, abrazndose las patas con la cola. Estaban Althea de los ojos verdes y Hanalea de los ojos grises. Y la loba de ojos azules que Raisa vio en el funeral de su madre: delgada y graciosa, con el pelo claro y unas patas muy finas y delicadas. Su forma temblaba, se vea plida e insustancial. Por un momento Raisa crey ver la imagen de una mujer. Raisa se inclin hacia delante, an arrodillada. Madre? susurr con voz temblorosa. La loba de ojos azules baj la cabeza, como si estuviera

avergonzada, dio media vuelta y desapareci en la niebla con la cola. S dijo Althea. Esa era Marianna. Me temo que an no ha aceptado su forma de loba. Pero... Raisa extendi las manos como si pudiera traer de vuelta a su madre. Necesito hablar con ella. Quiero saber qu sucedi. Si... Si fue un accidente. O si... No podr hablar contigo inform Hanalea con sus ojos grises llenos de amabilidad y tristeza. No hasta dentro de unos meses. Esto que hacemos, comunicarnos a travs del velo, no es natural. Se tarda un tiempo en aprender la forma de hacerlo. Las implicaciones de esto le llegaron lentamente, como el viento fro que se cuela por debajo de la puerta. Pero es que necesito saberlo. Se suicid? Fue un accidente? Y, si no, quin la mat? Raisa mir primero a Hanalea, luego a Althea, con la esperanza de leer alguna informacin en sus caras de lobo. Las reinas Lobo Gris intercambiaron miradas. Althea inclin las orejas atrs y ense los dientes a Hanalea. Hanalea se encogi de hombros, si es que los lobos pueden hacer esas cosas. Se nos ha otorgado el privilegio de quedarnos en las Espritus dijo Althea. Observamos la Ciudad de la Luz en lugar de tener que cruzar hasta la tierra de las sombras. Los privilegios conllevan restricciones. No podemos cambiar la historia ofrecindote la informacin que, de otro modo, no tendras. Menuda ayuda solt Raisa. Me prometieron el don de la profeca. No puedo gobernar con un puado de tpicos, advertencias vagas y palabras tranquilizadoras. Me dijisteis que la dinasta Lobo Gris colgaba de un hilo. Quiero saber la manera de impedir que este hilo se rompa. Hanalea y Althea se miraron mutuamente. Lo nico que podemos hacer es ayudarte a reconocer lo que ya est en tu corazn, Raisa dijo Hanalea suavemente. Tienes acceso a todo el conocimiento y a todos los dones que necesitas para sobrevivir, si quieres usarlos. Tendrs la oportunidad de corregir un gran error.

Y qu me decs de mi madre? pregunt Raisa. Tena ella todo lo que necesitaba? Tericamente, por lo menos? Una vez ms se miraron entre ellas como si estuvieran a punto de cruzar la frontera de lo permitido. Tienes que utilizar todas las fuerzas de la dinasta Lobo Gris para vencer aadi Althea. Llegar un momento en que te vers obligada a elegir dijo Hanalea. Cuando llegue ese momento, elige el amor. Las reinas Lobo Gris se alzaron, se volvieron y desaparecieron en la niebla. Raisa se puso otra vez de pie, cabizbaja, sobrecogida por una gran sensacin de miedo al fracaso. De qu le serva saber que poda ganar si no saba cmo lograrlo? Perder pareca una opcin mucho ms fcil. Elige el amor! Como si eso fuera una opcin para las reinas Lobo Gris. Aunque a lo largo del ltimo ao haba aprendido muchas cosas, segua faltndole formacin. Siempre haba credo que tendra aos para preparase, aos para trabajar con su madre como pupila de la reina. Las lgrimas le quemaban los ojos. Seguro que nunca ha habido una reina tan llorona, pens. Una idea le pas por la cabeza. Podra huir, como hizo un ao atrs, cuando su madre intent casarla con Micah Bayar. Podra estar de camino a Delphi por la maana y no parar hasta Vado de Oden. Podra matricularse en la Escuela del Templo y convertirse en una devota. Y la dinasta Lobo Gris ya se apaara con las consecuencias. Qu ms da, pens desanimada. Qu tipo de devota seras? Si no eres capaz de meditar una noche, imagnate toda una vida. No es justo, pens. Tendra que poder ir a fiestas y besar a un montn de chicos. Soy demasiado joven para ser reina. Demasiado joven para enfrentarme a los magos. Tranquilzate, se dijo a s misma. Aqu no hay ningn mago. Entonces, algo la impuls a alzar la mirada y vio a Han

Alister de pie en la entrada de la galera acristalada. No saba cunto rato la haba estado observando, pero pareci cogerlo por sorpresa cuando levant la mirada y lo pill. Su habitual expresin callejera haba desaparecido y, en su lugar, su rostro expresaba una vulnerabilidad melanclica, como un deseo fervoroso y desesperado. Magret dijo que le vea un aire hambriento. A qu se refera? Hambriento de qu, exactamente? Y justo en ese momento cambi de expresin, la cambi por la que l denominaba expresin callejera, y Raisa pens que a lo mejor lo haba imaginado. Han se le acerc, alto y ancho de hombros, vestido de negro, como iba a menudo, ltimamente. Pero aquella noche iba ms elegante de lo que era habitual. Llevaba unos puos de encaje que le cubran las manos y un abrigo de sastre muy elegante. Alteza dijo, haciendo una reverencia con la cabeza. Prcticamente Vuestra Majestad. Estis pensando mejor eso de ascender al trono del Lobo Gris? Raisa se puso rpidamente de pie y se sec las lgrimas. Cmo sabas que estaba aqu? Cmo me has encontrado? Se supone que debo estar sola. He subido por el otro lado dijo Han, sealando el otro extremo de la terraza con la cabeza, como si ella lo hubiera tenido que adivinar. Mir exageradamente a su alrededor. He pensado que tal vez encontrara a Micah Bayar aqu arriba dijo. Y por qu precisamente l? solt Raisa. Anoche, en el baile, os vi a los dos tan juntos que me preocup por si te estaba molestando respondi Han. Deja de hablar como un ladrn quieres? dijo Raisa furiosa. No tengo ningn inters en volverme a juntar con Micah Bayar. Volverte a juntar? dijo Han alzando una ceja. Raisa cruz los brazos, levant la barbilla y no dijo nada. Pues no es lo que se dice dijo. Hizo una pausa y, al ver que ella no aada nada, continu: No me puedo creer que permitas que te vuelva a poner las manos encima. Es complicado dijo ella, que no estaba de humor para

confesiones. Estoy fingiendo, y no por ti. Por cierto, qu me dices de ti y Fiona? Entrecerr los ojos. Fiona? Qu pasa con Fiona? En el baile. Nunca haba visto a dos personas tan juntas... Estando de pie, quiero decir. A Fiona s manejarladijo Han. S, eso era exactamente lo que hacas con ella dijo Raisa con dulzura. Manejarla. Por qu tendra que tranquilizarme saber que sabes manejar a Fiona, y en cambio t no confas en que yo sepa manejar a Micah? No me vengas con aires de superioridad, Alister. Han empez a contar los motivos con los dedos: Porque tiene la tica de un comerciante de esclavos de los llanos. Porque l es mago y t no. Porque es uno de los Bayar. Porque ninguna chica a la que l ponga el ojo encima estar a salvo. Hizo una pausa. Porque creo que an sientes algo por l y que lo usar en tu contra. Aqu te equivocas se limit a decir Raisa. Se quedaron de pie, mirndose el uno a la otra durante unos instantes y, finalmente, Raisa suspir. No nos discutamos por los Bayar esta noche, de acuerdo? Has subido hasta aqu para hablar de ellos? No neg Han. Quera verte una ltima vez antes de la coronacin. Dud un momento y, despus, la cogi del brazo y la llev hasta un banco que haba al lado del estanque, el mismo banco que Raisa y Amon compartieron la noche en que l volvi a los Pramos desde Vado de Oden, haca ms de un ao. Raisa se sent, dobl las rodillas y se abraz las piernas. Han se sent a su lado mirando al estanque y buscando desesperadamente algo que decir. Finalmente ese Alister fro y distante se haba ido, temporalmente, por lo menos. Maana por la noche habr fuegos artificiales dijo Raisa para romper el silencio. Cuando acabe el baile. Desde aqu se veran de maravilla. Se mordi una ua y baj rpidamente las manos. No era una buena idea dejarse las manos hechas un desastre con el da que la esperaba

maana. Aunque era probable que fuera una causa perdida. Te acuerdas de la noche que nos encontramos en Vado de Oden? dijo Han sin dejar de mirar adelante. Esa noche tambin haba fuegos artificiales. Lo recuerdo dijo Raisa. Parece que haga mucho tiempo. No hace tanto aadi Han. La brisa que descendi de Hanalea e hizo temblar el cristal llevaba el fro de la nieve de las montaas. Raisa se estremeci, Han le pas un brazo por encima de los hombros y la atrajo hacia s. El calor de su cuerpo la tranquiliz y le afloj el nudo de preocupaciones que tena dentro. Las azoteas tienen algo especial, no crees? dijo Han . Te hacen sentir que lo que sucede abajo no tiene ninguna importancia. Que ests por encima de todo lo que se interpone entre t y tus sueos. Todo es posible. Todo es posible repiti Raisa. Una vez ms, tena los ojos llenos de lgrimas. Qu le ocurra? Quera ser reina. Haba luchado para conseguirlo, haba peleado para volver a los Pramos para proteger su derecho al trono. Estaba triste por la muerte de su madre y por todas las oportunidades perdidas, o era otra cosa? Estaba cerrando una puerta que ya no podra volver a abrir? Estaba haciendo un cambio del que algn da se arrepentira? Elige el amor, le haba dicho Hanalea. Raisa era completamente consciente de la presencia de Han a su lado. Cuando fuera reina, esa puerta se habra cerrado para siempre. Sabes que aqu era donde la reina Hanalea se sola encontrar con Alger Aguabaja? Las palabras de Han interrumpieron los pensamientos de Raisa. Qu? Suban hasta aqu y hacan el amor en este jardn de invierno dijo Han, estirando sus largas piernas. Antes de que se fueran a Dama Gris. Esa s fue una reina a la que no asustaban los riesgos.

Vaya, pens Raisa. Hanalea se arriesg y ya ves lo que consigui. De dnde lo has sacado? pregunt Raisa. Nunca haba odo esa historia. Volvi a estremecerse, como si unos espritus le frotaran los hombros con sus dedos fros. Hay algunas historias que ya no se cuentan dijo Han, y sus palabras provocaron que pasara una calidez muy sutil entre ambos. l le acarici el pelo y le toc la parte posterior del cuello con la punta de los dedos hacindole erizar el vello. No ests facilitando mucho las cosas, pens ella. Despus de otra larga pausa, Han aadi: No ests obligada a hacerlo, lo sabes, verdad? Qu? Raisa se volvi para mirarle. No ests obligada a llegar hasta el final. No ests obligada a ser reina. Puedes ser quien t quieras ser. Su expresin era ms seria que nunca. A qu te refieres? dijo Raisa, frotndose la nariz. No tengo otra opcin. Siempre tienes otra opcin replic Han. Mrame a m, por ejemplo. Podra ser lo que quisiera, si lo quisiera lo suficiente. Si estuviera dispuesto a todo para conseguirlo. Ya veo. Raisa enarc las cejas. Pareca tan simple, dicho as. Qu suceder en los Pramos, si decido echarme atrs? No hay nadie insustituible contest Han. Cunto tiempo crees que durara, yo, si renunciara a la corona? pregunt Raisa. Sera una molestia constante para quien ocupara el trono, aunque fuera Mellony. Sera como un imn para los rebeldes, un objetivo mayor de lo que ya lo soy ahora. No tienes que quedarte aqu. Por algo se llama los Siete Reinos. Se acerc a ella y le puso la mano que tena libre sobre la suya, como si quisiera aumentar los puntos de contacto entre los dos. Y siempre queda Carthis, si quieres irte an ms lejos. Qu demonios hara yo en Carthis? se quej Raisa . Qu se me ha perdido all? Han se rio con delicadeza. Estoy convencido de que saldrais adelante, Alteza. Lo

ms probable es que al poco tiempo estuvierais gobernando el lugar. No conozco a nadie en Carthis dijo Raisa. Han respir profundamente y prosigui. Yo podra acompaarte. Te ayudara... en todo lo que quisieras. Raisa le mir, atnita. Los ojos azules de Han encontraron los suyos con una gran intensidad y decisin, sin rastro de burla. La oferta qued incmodamente en el aire. Qu haba querido decir? Qu le estaba proponiendo? Que huyera con l? Le sorprenda que lo hubiera dicho tan tranquilamente pero... Y si l senta lo mismo que ella, que su coronacin como reina acabara con cualquier posibilidad de estar juntos? Para acabar gobernando, mejor me quedo aqu. Raisa se frot la frente. Cmo poda explicarle que se senta unida a esas montaas, a ese reino pequeo e imperfecto y a sus tribus en constantes rias? Raisa quera estar aqu cuando el sol se levantaba por la escarpadura oriental por la maana e inundaba la Ciudad de la Luz. Quera estar aqu en primavera, cuando el Dyrnne inundaba sus orillas, alimentado por la nieve que se funda en lo alto de las Espritus. Quera ver como brillaban los lamos en las laderas de Hanalea, montar a caballo a pelo con los pantalones de montar y una camisa bajo el sol sesgado de otoo. Quera comer moras en pleno verano hasta quedar con la barbilla negra de su jugo y bailar danzas tribales hasta que su corazn y sus pies le pidieran a gritos que parara. Vivir alejada de los Pramos no haba hecho ms que reforzar su amor por su tierra. Y lo mismo suceda con lo que l le estaba pidiendo. Mir a Han a los ojos buscando algo que decir, pero l sacudi la cabeza. Dejadlo, Alteza. Nunca pens que huirais de... todo esto. Extendi la mano y seal el palacio y la ciudad que tenan a sus pies. T no eres as. Solo pens que te ayudara a decidir qu es lo que quieres en realidad. Para qu ests dispuesta a luchar. Y qu ests dispuesta a dar a cambio. No se puede tener todo dijo ella.

Yo s. Y lo tendr. Encontrar la manera dijo Han, casi como si estuviera intentando convencerse a s mismo. Esa seguridad de seor de la calle que tena normalmente se haba desvanecido. Ella le puso una mano en el brazo y le mir a los ojos: Espero que... sigas siendo mi amigo dijo Raisa. Espero que no permitas que la jerarqua y las ceremonias se interpongan entre nosotros. La expresin de su cara dijo: Ya lo han hecho. El corazn de Raisa pareca querer salir de su pecho. Y si l se marchaba? Y si l se le pona en contra? Y si era (cmo lo llamaba l?) una oferta de lo tomas o lo dejas? Cmo saldra ella adelante? Podra ser lo que quisiera, le haba dicho l. Tengo algo para ti dijo Han, interrumpiendo los pensamientos de pnico de Raisa. Un regalo. De hecho, por eso he venido. Un regalo? Raisa parpade, totalmente sorprendida. Le acerc una pequea bolsa de piel de ciervo, casi avergonzado. A diferencia de Micah, Han no era del tipo de chicos que compran regalos. Aunque en una ocasin s le compr flores, en Vado de Oden, porque llegaba tarde a la clase particular y saba que ella estara enojada. Adems, nunca haba tenido dinero para hacer regalos. Es para tu coronacin dijo Han. Lo ha hecho Bailarn, as que, de algn modo, es de parte de los dos. Pero si ya me hizo esa armadura tan bonita objet Raisa. Eso ya era ms que suficiente. Han se aclar la garganta. De acuerdo, pues. Es solo de mi parte. Sopes la bolsa en la palma de la mano. No tenas que regalarme nada. Por qu no? Todo el mundo lo ha hecho. Baj la mirada hasta sus manos. Los Bayar te han mandado joyas suficientes para llenar un puesto en el mercado. Raisa tir del cordel y meti un dedo en la apertura para que se abriera la bolsa. Volc el contenido en su mano. Era un anillo de oro blanco con feldespatos, perlas y

zafiros. Oh! suspir. Es muy bonito. Cmo se te ocurri? Es una rplica de un anillo que perteneci a Hanalea dijo Han. Era uno... uno de sus favoritos, supongo. Dud un instante, como si quisiera aadir algo ms, pero decidi callarse. Raisa se lo prob. Pareca que donde le iba mejor era en el dedo anular. Era perfecto, porque en el ndice llevaba el anillo de los lobos. Al mover la mano hacia ambos lados, las piedras reflejaron la luz de la luna. Saba que no debera aceptarlo: era un regalo demasiado personal y costoso. Y aun as... Las sombras debajo de los rboles se movan y danzaban con unos cuerpos grises, ojos brillantes y unos dientes muy afilados. Raisa se estremeci, como si alguien acabara de pisar su tumba. No saba que Hanalea hubiera tenido un anillo como este dijo ella. Cmo te enteraste? Yo... Pues... Habl con alguien, un experto en Hanalea, y me lo describi dijo Han. Y eso es lo que consigui hacer Bailarn. Hizo una pausa y, al ver que Raisa no deca nada, aadi: Si no te va bien, dice que puede arreglrtelo. No, est bien as, tal como est me va de maravilla dijo Raisa. Gracias. Pero no le digas a nadie que te lo he dado yo dijo Han. Si es que... si es que decides llevarlo, claro. Lo llevar. Ech la cabeza atrs para mirarle. Lo guardar con cario. Solo deseara que... Deseara que pudiramos... Como si quisiera detener sus palabras, Han la atrajo hacia s y le puso los labios sobre los suyos con tanta fuerza que ella apenas poda respirar. La energa flua por su interior, potente, sin direccin, y notaba que todo le daba vueltas. El anillo de los lobos se calent por la intensidad del beso. Raisa lo abraz y molde su cuerpo al del Han, consciente de la friccin entre ambos. Al pasar los dedos por su pelo, pens: no voy a renunciar a l. No voy a hacerlo. Nunca.

Pero entonces Han estir los brazos e interrumpi el beso, apartando a Raisa. Con la respiracin superficial y agitada, y con una mirada que reflejaba alguna lucha interna, la mir a los ojos. Ech la cabeza hacia atrs dejando visible la nuez del cuello que suba y bajaba al tragar. Respir profundamente y, con un escalofro, volvi a mirarla. A lo largo de casi toda mi vida he tomado lo que he querido y cuando lo he querido, sin pensar un solo momento en el futuro, porque no estaba seguro de tener ninguno dijo Han. Sabes lo duro que es para m todo esto? Lo sabes? La sacudi ligeramente, como si ella tuviera la culpa. Escchame susurr ella, acaricindole la mejilla y finalmente poniendo la mano en su barbilla. Da igual que no nos podamos casar. Podemos estar juntos, cuando tengamos la ocasin, aunque yo acceda a un matrimonio poltico con otro. No puedo creer que est diciendo esto, pens Raisa. Me estoy convirtiendo en mi madre. Pero Han sacudi la cabeza con una expresin de arrepentimiento en el rostro. Quiero estar contigo! La voz de Raisa pronunci las palabras que no haba sido capaz de decir en los Pinos de Marisa. No quiero perderte. Aunque no podamos tenerlo todo, por qu no podemos conformarnos con una parte? Porque no voy a compartirte con nadie dijo Han. No ser vuestro amante secreto. O todo o nada, Alteza. No me conformo con menos. Yo tengo que conformarme murmur Raisa. Por qu no puedes hacer t lo mismo? La bes otra vez, con un beso largo y lento, para saborearlo. Entonces se levant con elegancia. Ser mejor que te vayas a dormir dijo Han, ofrecindole una mano para ayudarla a levantarse. Maana te espera un gran da. Se esper hasta que Raisa lleg a la escalera, y entonces se volvi y desapareci en la oscuridad. Ella, desistiendo de meditar, se fue a la cama, pero tard mucho en dormirse.

Captulo 36 Un cambio fatal La coronacin de una reina Lobo Gris era un acontecimiento de dos das de duracin. La maana despus del encuentro entre Raisa y Han en el jardn de invierno, ella la dedic enteramente a reuniones ceremoniales con sus representantes y aliados en la denominada Salutacin de los Testimonios. Antes de la disgregacin de los Siete Reinos, era costumbre que los representantes de cada reino rindieran homenaje a la capital de la Marca de los Pramos para honrar a la que iba a ser reina. Ahora solo se haca por tradicin, aunque todos los asistentes siguieron obsequiando a Raisa con un pequeo detalle. Raisa fue muy consciente durante toda la maana de la presencia de Han justo detrs de ella, a un lado del trono. Su rostro era inexpresivo, como si llevara una mscara ceremonial. Las palabras que haban intercambiado la noche anterior seguan pendiendo del aire y no la dejaban concentrar. A decir verdad, incluso despus de haberle odo decir todo aquello, ella se senta aliviada de ver que no haba huido durante la noche en bsqueda de un futuro menos complicado, menos peligroso. Raisa llevaba puesto el anillo que le haba regalado l para su coronacin. Estaba segura que Han se haba dado cuenta, aunque no le haba dicho nada al respecto. Un forastero que Raisa estuvo contenta de ver fue Dimitri Fenwaeter, lord de los marismeos, a quien Raisa conoci en los lamos Temblorosos de camino a Vado de Oden. Entonces, Dimitri haca poco tiempo que ocupaba su cargo despus de que su padre muriera a manos de los soldados de los Pramos. En el ao que haba transcurrido desde que lo vio por ltima vez, Dimitri se haba convertido en un chico alto y fuerte, y mucho ms seguro de s mismo. Le haba trado una capa hecha de lino, bordada con hojas y lamos en unos

colores muy suaves. Por si esto fuera poco, Raisa an era seora feudal de Dimitri, ya que lamos Temblorosos segua bajo el mando de los Pramos. Espero que todo est en orden en la frontera dijo ella en lenguaje comn, sonriendo mientras acariciaba el fino atuendo de lino. Si no lo estuviera os lo comunicara, Alteza dijo Dimitri solemnemente. El nuevo comandante en la Muralla Occidental es una mujer, pero es sorprendentemente justa y de trato fcil brome. Tal vez es justa y de trato fcil porque es una mujer replic Raisa. Dimitri se ech a rer. Puede que tengis razn dijo. Y hablando de justicia, no he olvidado que me debis oro dijo. Y tambin prometisteis mandarme un ro limpio. Estoy trabajando en ello contest Raisa con un suspiro. Hablaremos despus de la coronacin, antes de que regresis a casa. Cuando Raisa volvi a sus habitaciones, Magret la ayud a desabrocharse la vestimenta formal de la coronacin. Se tumb en la cama en ropa interior con la intencin de echar una siesta antes de la cena. La noche anterior, por culpa de Han Alister, no haba dormido lo suficiente y necesitaba descansar un poco si no quera que se le cayera la cabeza sobre el plato aquella noche. Justo en el momento en que se estaba quedando dormida oy que alguien llamaba a la puerta. Entr Gata y se puso firmes a los pies de su cama mientras Magret se apresuraba a contestar, sin dejar de murmurar. Al cabo de unos minutos de conversacin en susurros, cerr la puerta y volvi al lado de la cama de Raisa con el rostro lleno de desaprobacin. Raisa se apoy sobre sus codos. Qu sucede, Magret? Un mensajero de lord Hakkam espera fuera. Dice que el rey de Arden finalmente ha llegado. Magret inspir con fuerza para mostrar qu opinaba de los reyes poco

respetuosos y tardos. l y su corte se hospedan en la Casa del Regente y os acompaarn durante la cena. Sin embargo, solicita una breve audiencia con vos antes de la cena para que pueda ofreceros sus felicitaciones en persona, ya que no acudi a la ceremonia de esta maana. Se termin la siesta, pens Raisa. El rey Geoff ya no me gusta. Magret, leyendo la expresin de Raisa, dijo: Alteza, le dir que estis descansando, y el rey de los llanos tendr que esperar hasta la cena. Raisa sacudi la cabeza, cansada. Se sent y balance las piernas en el borde de la cama. Ni siquiera le llegaban los pies al suelo. No, quiero estudiarlo bien, a ese hombre, y durante la cena me ser imposible, igual que durante el baile. Y no tengo ninguna intencin de reunirme con l a medianoche. Bostez. Estar la reina de Arden en la cena? Magret se encogi de hombros y arrug la frente. Lo investigar. No la ha mencionado en ningn momento. Raisa mand un mensaje al encargado de la cena para que ajustara el protocolo de disposicin. Magret la ayud a ponerse el vestido que haba elegido para la cena y el baile posterior. Pein a Raisa y no par de dar prisa a Gata para que le diera las joyas, los cepillos, el maquillaje y los polvos. En un momento libre, Gata se meti en el vestido de satn rojo que se haba reservado para el baile. Estaba abierto por ambos lados para darle una mayor libertad de movimientos. Raisa saba que su sirvienta-guardaespaldas llevara cuchillos escondidos debajo del vestido, aunque le costaba imaginar dnde. Raisa decidi que quera que hubiera ms gente en la reunin con el rey. Ve a buscar a lord Alister, en la habitacin de al lado, si es que est dijo a Gata. Lord Alister? Gata sonri e hizo una reverencia. S, seora dijo, y sali corriendo. Magret se sorbi la nariz. Lord Alister? Por mucho que se vista de seda...

Silencio, Magret dijo Raisa. Asom la cabeza por la puerta para captar la atencin de Pearlie Greenholt. Puedes comunicarle al capitn Byrne que voy a recibir al rey de Arden en mi saln y que me gustara que estuviera presente? Luego pens que a lo mejor no era lo ms adecuado recibir a un rey en su saln. Tal vez no, pero cuando Marianna reinaba no reciba muchas visitas de Estado, por lo que Raisa tampoco saba muy bien cmo actuar. Adems, la culpa era suya, por aparecer de forma tan inesperada. Gata volvi al cabo de unos instantes tirando de Han. Raisa sospech que tambin deba de estar intentando dormir, porque iba un poco despeinado, bostezaba y se haba atado mal uno de los botones de su chaqueta. Amon lleg poco despus y se coloc de espaldas a la pared con su uniforme perfecto, como siempre. Por lo visto, haba permanecido todo el da atento. Raisa se sent en una silla y se ci bien la falda. La silla estaba situada encima de un pequeo pedestal, por lo que quedaba en una posicin algo ms elevada que el resto. Esperaron. Finalmente, el alboroto que se oy en el vestbulo les indic que el rey de Arden y su squito haban llegado. El to de Raisa, lord Hakkam, entr haciendo una reverencia y retorciendo las manos. Se le vea inexplicablemente nervioso. Alteza dijo, con su ancha frente perlada de sudor, el rey de Arden solicita permiso para entrar con su guardia. Diga al rey de Arden que no, no puede entrar con su guardia dijo Raisa agriamente. Es posible que los Pramos parezca un lugar incivilizado y peligroso, pero seguro que no lo es ms de lo que lo ha sido Arden. S, Alteza... Majestad dijo Hakkam. Solo quiero que sepis que... que yo no saba que... que me sorprendi tanto como a vos... lo que sucedi. No era mi intencin esconderos nada. Cuando l... cuando lleg el rey, os mand un mensajero de inmediato. Espero que comprendis que todo cuanto hago, lo hago pensando en sus intereses y en los de vuestro reino. Raisa le miraba fijamente. Es que estoy medio dormida

o lo que dice este hombre no tiene ningn sentido? O es que el sentido de culpa le traba la lengua? Si no hubiera estado medio dormida tal vez le habra hecho ms preguntas. Bueno, vamos al grano dijo Raisa, que ya empezaba a sentir dolor de cabeza. Han murmur algo a Gata mientras inclinaba la cabeza hacia la puerta. Gata sigui a Hakkam hasta el vestbulo. Al cabo de un instante, Gata volvi a entrar precipitadamente en el saln como si la estuvieran persiguiendo los demonios. Se coloc delante de Raisa con un cuchillo en cada mano y sin rastro de su ptina gentil. Pulseras! Ten mucho cuidado! Es l, el cabrn paliducho, pervertido y arrogante! Est aqu! Han estaba igual de estupefacto que Raisa. Quin estaba all? Tambin se situ delante de Raisa y con su amuleto entre las manos. Mir a Gata y mir hacia la puerta, sin saber si deba abrir fuego. Se abri la puerta y entr su to, Lassiter Hakkam. Le seguan el prncipe Gerard Montaigne, el ms joven de los infelices hermanos Montaigne. Raisa se qued petrificada mirndolos. Montaigne iba vestido con mucha elegancia: un abrigo de terciopelo verde oscuro, unos pantalones crema y botas altas. En su capa luca el emblema del Halcn Rojo y llevaba una diadema de oro en la cabeza. Raisa mir rpidamente su vaina. Estaba vaca. La guardia le haba quitado la espada en la puerta. Bien, pens mientras recordaba al pobre Will Mathis, muerto en manos de Montaigne. Raisa dirigi la mirada a Gata, que ya se haba escondido los cuchillos, pero continuaba de pie entre Raisa y Montaigne, en una posicin que le permitira lanzarse al ataque si fuera necesario. Desde cundo y cmo conocen Gata y Han a Montaigne? Fuera cuando fuese, pareca que les haba dado muy mala impresin. El prncipe de Arden se detuvo justo al entrar y examin rpidamente el saln, y al ver a Han y a Gata, entrecerr ligeramente los ojos. As que l tambin les ha reconocido, pens Raisa.

A continuacin, Montaigne puso su mirada sobre Raisa. Inclin la cabeza suavemente, tal como corresponde entre monarcas. Vuestra Majestad dijo con una sonrisa tenue. Os pido que aceptis mis disculpas por no haber llegado a tiempo para vuestra ceremonia de esta maana. Haba esperado que acudira vuestro hermano Geoff, quien respondi a mi invitacin contest Raisa logrando mantener un tono uniforme. No saba que acudirais vos. He venido en lugar de mi hermano dijo Gerard. Desgraciadamente no ha podido venir. Un silencio pesado inund el saln. Comprendo. Raisa se cruz de brazos. Se le estaba secando la boca y se le estaba formando un nudo en el estmago. Era imposible que Gerard hubiera mandado a su hermano para representarle. Proseguid aadi. De reojo vio que lord Hakkam se iba acercando poco a poco a la puerta, como si estuviera pensando que tal vez necesitara salir de all con rapidez. Traigo malas noticias. Mi hermano recibi el ataque de unos bandoleros cuando vena de camino hacia aqu que puso fin a su vida y a la de toda su familia inform Gerard, sin hacer ningn esfuerzo por parecer apenado. Bandoleros? Raisa se aclar el cuello. Lo lamento muchsimo. Lo cual era totalmente cierto. Gerard sonri. Teniendo en cuenta lo que ha pasado, ya os podis imaginar que procuro no ir a ningn sitio sin mi guardia. Aun as, cre que era mi deber acudir aqu ya que soy el ltimo hermano Montaigne que sobrevive. Y ahora el indiscutible rey de Arden.

Captulo 37 Un baile peligroso De alguna manera, Raisa logr superar la cena sin vomitar encima del nuevo rey de Arden ni de nadie. El secreto para conseguirlo fue comer muy poco. Colocaron a Montaigne al lado de Raisa, como le corresponda como jefe de Estado. No tena ninguna facilidad para las conversaciones sociales (aunque Raisa tampoco hubiera estado de humor para ello) y habl principalmente de ejrcitos y poltica y de los retos de gobernar Tamron, vencer a la resistencia y someter a la nobleza. Raisa sospechaba que no haba elegido esos temas porque ella fuera su igual o su confidente, sino porque esas eran las nicas cosas que le interesaban. O porque se tom la ocasin como una oportunidad para intimidarla. Tambin hizo numerosas preguntas sobre la situacin militar y poltica y sobre la estructura de los Pramos, a las que Raisa dio respuestas vagas antes de cambiar de tema. No se fiaba de Gerard Montaigne y, aunque seguramente ya tendra un montn de espas infiltrados por el lugar, Raisa se negaba a ser una de sus fuentes de informacin. Durante toda la cena, Raisa tuvo que contenerse para no dar rienda suelta a su lengua viperina. Eres adulta, se dijo a s misma. Y reina. No puedes perder los nervios. Tienes que jugar con estrategia y elegir bien todas tus palabras. l ha venido a buscar informacin. Ser mejor que te subestime. No hay ninguna necesidad de hacerle saber que lo desprecias. An no. La mesa principal estaba ocupada principalmente por dignatarios, incluyendo varios duques y prncipes de los reinos del sur, los reyes y las reinas de Weenhaven y Bruinswallow y un prncipe de las Islas del Sur cargado con toda una fortuna en joyas. Ni siquiera me caen bien, muchas de estas personas, pens Raisa. Y no les tengo ninguna confianza. No poda evitar pensar en las comidas sencillas de las barracas de Casa Wien y en el gran compaerismo por las tristezas compartidas.

Finalmente se dirigieron a la sala de baile y formaron una lnea de recepcin para saludar a los invitados que iban llegando. En ese momento, los Lobos Grises no estaban de servicio. Raisa haba ordenado que asistieran como invitados en lugar de atender como guardaespaldas. Talia! Raisa abraz a la guardia sonriente que haba llegado con Pearlie. Por fin, alguien a quien quera ver. Qu alegra verte aqu con tan buen aspecto. El capitn Byrne dice que no podr hacer el vago mucho ms tiempo dijo Talia con una voz grave y ronca, pero comprensible. Maana vuelvo al trabajo. Gracias a vos, Alteza. Talia abraz fuerte a Raisa y luego se apart y vio que Pearlie las estaba observando con lgrimas en los ojos. Entonces en la cola apareci Gata con Bailarn. l llevaba un abrigo de piel de ciervo finsima, con unos smbolos y pequeos talismanes bordados: como una especie de armadura mgica. Gata no se despegaba del brazo de Bailarn mientras observaba a los engalanados invitados con nerviosismo. Estaba en el baile como guardaespaldas. Y todava desconfiaba de los sangre azules. Han avanz por la cola en solitario. Hizo una reverencia y bes la mano de Raisa. Ella not la rpida presin de su mano clida mientras l murmuraba: Alteza. Amon lleg con su prometida, Annamaya, que estaba resplandeciente y prcticamente brillaba, con su vestido de seda amarillo intenso. Y todos los Bayar, un estudio en blanco y negro. Reid Nightwalker entr solo, aunque Raisa pens que era poco probable que saliera de all sin compaa. Aunque para algunas mujeres del Valle era impensable salir con un cabezacobriza, para otras, su mala reputacin y su aspecto extico resultaban intrigantes. Nightwalker estaba entre los primeros en la tarjeta de baile de Raisa, y le solicit uno de los bailes de los clanes ms enrgicos, que dej a Raisa enrojecida, sin aliento y con las piernas temblorosas. No era nada fcil mantener el ritmo dentro de aquel vestido de gala. Despus, l le ofreci una copa de vino.

Bailis como una autntica princesa de los clanes dijo, sacudiendo la cabeza en seal de aprobacin. Esperaba que a lo mejor os pondrais el vestido de los clanes esta noche. Una vez acabada la celebracin de coronacin de maana, tambin lo celebraremos en el campamento prometi Raisa. Mi padre y mi abuela lo estn preparando todo. Y, entonces s, me vestir para la ocasin. Al fin y al cabo, esta es una fiesta de los llanos. Estoy impaciente por tenerte para m solo, Rosa Silvestre dijo Nightwalker. Se le acerc. Me alegra ver a un miembro del clan en el trono de los Pramos. Hizo una reverencia, se dio media vuelta y cruz la pista de baile en direccin a las admiradoras que permanecan a la espera. Despus los bailes se sucedieron sin pausa, cada uno con un nuevo acompaante. Segn pareca, Raisa tendra que bailar con cada uno de los invitados importantes del sexo masculino por lo menos una vez. Muchos de ellos, poco habituados a los bailes tpicos del norte, tropezaban con sus pies. Es una lstima que no pueda bailar con dos a la vez y agilizar un poco todo esto. Micah estaba tambin en la lista. Tuvo que admitir que bailar con l fue un placer, despus de tanta torpeza. Bueno dijo l mirndola a los ojos. En ms de una ocasin pens que no viviras para llegar a ser reina. Si llego no ser gracias a tu padre dijo Raisa, que salud con la cabeza a lord y a lady Bayar, que observaban a los bailarines. No ser gracias a mi padre asinti Micah. Pero s gracias a ti, en parte, supongo dijo Raisa con generosidad. Al lado de Gerard Montaigne, Micah pareca casi honorable. Micah sonri levemente, se acerc a ella y le roz el cuello con los labios. Raisa se puso tensa y se separ nuevamente de l. Ten cuidado, Bayar dijo ella. No pudo evitar buscar a Han con la mirada. Haba conseguido hacerla sentir insegura, seguramente con toda la intencin. No localiz a Han, pero vio

que Nightwalker los estaba observando muy enojado. Aceptad mis disculpas, Alteza dijo Micah, sin ningn rastro de arrepentimiento en el rostro. Es que esta noche estis completamente irresistible. Pues esfurzate ms le solt Raisa. Qu se siente? pregunt Micah. Al ser reina, me refiero. Hasta maana no ser oficial, ya lo sabes dijo Raisa . Pero ya puedo afirmar que es un poco desalentador. No me gusta que Gerard Montaigne se haya presentado aqu a pocos das de haber matado a su hermano. Ahora cuenta con dos grandes ejrcitos y nada que hacer con ellos. A m tampoco me gusta nada dijo Micah. Nos habra ayudado que su hermano hubiera vivido un tiempo ms. Crees que los aristcratas apoyarn a Gerard? O los que apoyaban a Geoff buscarn un nuevo lder? No lo s dijo Raisa honestamente. Necesitamos un mejor servicio de inteligencia en Arden. Lo que necesitamos son mejores armas dijo Micah. Entonces la inteligencia no sera tan necesaria. Si el Consejo de Magos intuye que Montaigne representa una amenaza inminente, no s cmo va a actuar. Bueno, no empieces dijo Raisa. A ver si podemos acabar el baile sin hablar de poltica. Mmm. De qu hablamos, entonces? Le acarici el pelo. Recordis cuando nos escapbamos de las fiestas aburridas? No creo que esto vaya a suceder esta noche dijo Raisa. Levant la cabeza y vio a Mellony, que los observaba con los labios tensos desde una esquina de la pista de baile. Su hermana haba sido un destacado centro de atenciones masculinas toda la noche y, sin embargo, pareca muy atenta a lo que haca Micah. Espero que esto no vaya a durar siempre, pens Raisa. Despus de eso bailaron en silencio hasta que la cancin lleg a su fin. Raisa se apart de Micah, pero l no quit sus manos de los hombros de ella. Qu haris despus del baile? le pregunt. Conozco un lugar donde podramos ir para estar solos.

Ya est bien, Micah replic Raisa con seriedad. Voy a irme sola a la cama. Vaya. Es una lstima, Alteza dijo alguien prcticamente a su odo. Los dos se giraron. Han Alister hizo una reverencia. Creo que soy el siguiente en la lista dijo. T? Micah le mir de arriba abajo y, a continuacin, se dirigi a Raisa. Alister est en tu tarjeta de baile? Raisa lo comprob. Eso parece dijo, sorprendida de ver que su nombre apareca en la lista. Nunca haba bailado con l, ni siquiera en las fiestas previas a la de la coronacin. Por qu t? pregunt Micah, con la frente arrugada. Y por qu no? contest Han. Mantena la barbilla elevada, con una postura y una expresin que prometan violencia. Un reto para el seor de la calle. Qu es eso que llevas en la estola? dijo Micah con desdn. Un cuervo? Creo que sera ms apropiada una rata. Pues resulta que llevo un cuervo replic Han. Conocido por ser ms inteligente de lo que crees. Cogi a Raisa de la mano y la llev a la pista bajo la mirada atenta de Micah. Despus de los acontecimientos de la noche anterior, Raisa no saba qu esperar. Pero Han la mantuvo a distancia, como si ese baile fuera un puro trmite, tal vez para provocar a Micah. Intenta fingir que no quieres estar conmigo dijo Han, observando a los dems bailarines. Cmo sabes que quiero estar contigo? dijo Raisa con tono seco. En un primer momento esto sorprendi a Han, pero luego hizo una pequea mueca para aguantarse las ganas de sonrer. A Raisa no le importaba. Estaba cansada de que Han Alister la hiciera ir de aqu para all: primero besos apasionados y abrazos embriagadores y despus un baile totalmente fro. Era la primera vez que bailaban juntos desde las clases de baile en la habitacin de La Tortuga y el Pez en Vado de Oden. Ella era plenamente consciente de la distancia que los

separaba, de la posicin de sus manos, en los hombros y las caderas. No lo haces nada mal, Alister dijo Raisa. Le pasaron por la cabeza recuerdos de Vado de Oden: besos espontneos y una amistad con menos obstculos entre los dos. Han estaba concentrado en su trabajo, no en recuerdos ni en dar conversacin. Aparte de su guardaespaldas, Montaigne ha venido con un par de docenas de criados que ms bien parecen soldados murmur. Gata los tiene bien controlados. Si tiene a ms gente por aqu, queremos saberlo. De dnde ha sacado Gata a su gente, con tan poco tiempo de antelacin? pregunt Raisa. Ha estado reclutando a gente en el Mercado de los Harapos y en Puente del Sur. Se acerc a ella. Me ha dicho que te dijera que, si quieres, matar a Montaigne. Y nadie te podr relacionar con su muerte. Qu? Raisa cogi a Han por las solapas y se lo acerc mirndolo directamente a los ojos. Dile que se lo saque de la cabeza. No voy a mandar asesinos a sueldo a nadie, en especial a mis invitados, por muy despreciables que sean. Ya le dije que diras eso dijo Han, sonriendo y asintiendo a Missy Hakkam, que no los perda de vista mientras ellos daban vueltas. Volvi a mirar a Raisa y su sonrisa se desvaneci. Creo que por lo menos te lo deberas pensar. Ciertamente era una idea tentadora. Si pensaba en el futuro no vea ms que problemas con el nuevo rey de Arden. De qu conoces a Montaigne? le pregunt, para no decirle que s. Gata, Bailarn y yo tuvimos una disputa con l en la Ardenscourt. Es un experto secuestrando gente. Ya lo s dijo Raisa, recordando su encuentro en Tamron. No bebas nada con l y no vayas a ningn sitio a solas con l dijo Han. Ni siquiera dentro de palacio. De hecho, no vayas a ningn sitio sin m, Gata o el capitn Byrne hasta que Montaigne se haya marchado de la ciudad. Mir a Raisa

con los ojos entrecerrados para comprobar que se lo haba tomado en serio. Ir con mucho cuidado afirm Raisa. Examin la sala de baile con la mirada. Montaigne estaba inmerso en una conversacin con Lassiter Hakkam y Bron Klemath. Annamaya Dubai estaba hablando con Talia y el resto de Lobos Grises, pero no vea a Amon. Por cierto, dnde est el capitn Byrne? Est estableciendo un permetro alrededor del recinto del castillo inform Han. Solo por si el rey de Arden ha planeado algo ms que una visita amistosa. Raisa sinti simpata por Annamaya. Si se casaba con Amon Byrne lo que le esperaba era eso: toda una vida de dedicacin a su deber. Cuando termin la cancin, Han mir por encima del hombro de Raisa y su rostro se qued sin expresin. Ella se volvi y vio que el rey de Arden le haca una reverencia. Vuestra Majestad, creo que el prximo baile es para m. Han puso una mano sobre el hombro desnudo de Raisa, que sinti como su calor le haca arder la piel. Recordad lo que os he dicho, Alteza. Y luego se fue. A diferencia de las manos calientes y sudorosas de los magos y pretendientes con las que Raisa haba tenido contacto aquella noche, las manos de Montaigne estaban secas y fras como la piel de una lagartija. Haca menos de un ao que le haba hecho sentir repulsin el da de su onomstica, hablando de eliminar a sus hermanos mayores que se interponan entre l y el trono? Y ahora ya lo haba conseguido. Raisa tom nota mentalmente: cuando Gerard Montaigne te haga una amenaza o una promesa, tmatelo en serio. Igual que hizo en la fiesta de la onomstica de Raisa, Montaigne se salt cualquier comentario de cortesa y fue directamente al grano. Me sorprende que bailis con magos dijo Montaigne . Crea que tenais prohibido estar en su compaa. No se me permite casarme con ninguno de ellos dijo Raisa, pero an me sirven para bailar. Montaigne no sonri.

Tambin son muy tiles para fines militares. Pero puede resultar bastante peligroso confraternizar con ellos, creo, especialmente para una seorita como vos. Los magos han formado parte de nuestra estructura social y poltica durante muchas generaciones dijo Raisa. Creemos que para gozar de las ventajas que supone confraternizar con ellos vale la pena asumir el riesgo. Montaigne cambi de tema. Hace un mes os mand una propuesta dijo. Y me respondisteis de forma favorable, creo. Deba estar hablando de la propuesta de que Raisa enviara a sus ejrcitos en contra del rey Geoff a modo de regalo de compromiso para Gerard. Estaba dispuesta a escuchar dijo Raisa. Pero parece que las circunstancias han cambiado. S, efectivamente. Ya no necesito vuestro ejrcito, por lo que en trminos de negociacin de matrimonio ya no estamos en igualdad de condiciones. Ah, no? dijo Raisa. Entiendo. As pues ya no estis interesado en una alianza matrimonial? Montaigne neg con la cabeza. Estoy muy interesado en conseguir un contrato de matrimonio con vos. Hizo una pausa. Aunque lo que persigo no es tanto la alianza como una consolidacin de pertenencias. Y a m no me interesa ni una cosa ni la otra, pens Raisa. Vuestra Majestad dijo Raisa no me imagin en ningn momento que hablaramos de esto, esta noche. Interpreto que estaris muy ocupado con vuestras nuevas responsabilidades. Como espero que comprenderis, hay mucho que hacer aqu en los Pramos antes de comenzar a pensar en... asuntos exteriores. Al contrario, creo que disfruto de un momento de gran dinamismo dijo Montaigne. Ya habis visto lo que soy capaz de lograr en poco tiempo. No veo ningn motivo por el que retrasar lo que es inevitable. Los recursos de los Pramos se complementan con los nuestros y nos ayudaran a recuperar nuestro reducido erario. Sera el prximo paso lgico.

Menudo romanticn ests hecho, verdad?, pens Raisa, esforzndose por no poner los ojos en blanco. Como siempre, procurando por ti y tus intereses. De pronto sinti una gran necesidad de echar a Gerard Montaigne de su reino lo antes posible. Busc una excusa. Reflexionar seriamente sobre lo que decs dijo ella . Pero deberais saber que aqu, en los Pramos, es costumbre mantener el luto durante un ao despus de la muerte de un padre o una madre. Eso impide que tomemos decisiones errneas mientras an estamos inmersos en el dolor. No me apetecera celebrar un matrimonio ni negociar cambios en ninguna estructura poltica en el futuro ms prximo. Termin la cancin y dejaron de bailar. Buenas noches, Vuestra Majestad dijo Raisa. Que tengis un buen viaje de regreso a casa. Hizo una reverencia para despedirse intentando librarse de l, pero Montaigne la sujetaba por el brazo y la arrastr hasta un rincn de la sala de baile, al lado de una ventana. No he acabado dijo. Quiz no me haya explicado bien. Raisa hizo una muestra de resistencia y, en ese mismo instante, se form una muralla humana a su alrededor con Amon Byrne, Han Alister, Gata Tyburn y tres de los Lobos Grises, con Micah detrs de ellos, a poca distancia. Sacadme las manos de encima si no queris que d rdenes para que os arresten dijo Raisa con una voz fra como el cristal. Montaigne solt su brazo. No s cules sern vuestras costumbres en el sur prosigui Raisa, pero no permitir que se me manosee en mi propia corte. Por nadie. Comprendo que tendris mucho en qu pensar dijo Montaigne, intentando no hacer caso del pequeo ejrcito de Raisa. Sin embargo, vos, ms que nadie, deberais entender que mi paciencia tiene lmites. Cuando vuestra madre se convirti en un obstculo, la eliminasteis. Del mismo modo que yo no dudar en eliminar a todo aquel que se interponga

en mi camino. Hizo una pausa para que aquellas palabras tomaran la importancia que quera darles. Os ofrezco un papel y una voz en un reino mayor de Arden, una oferta que puedo retirar en cualquier momento. Os sugiero que tomis una decisin muy estudiada y me deis una respuesta lo antes posible. Entonces se volvi y empez a marcharse sin ni siquiera insinuar una mnima reverencia. Montaigne! grit Raisa. Sus palabras se oyeron por encima de la msica y las voces de la multitud. l se volvi hacia Raisa. S? No hace falta esperar ms. Os voy a dar mi respuesta ahora dijo Raisa. Montaigne se qued de pie esperando, con una leve sonrisa en los labios. Est esperando que me rinda, comprendi Raisa, estupefacta. Est esperando que le diga que s. Est acostumbrado a acosar a las mujeres para que hagan lo que l quiere, pens. Nunca se ha molestado en intentar aprender a conocerlas mejor. Puede que Raisa lo estuviera imaginando, pero le pareci que la sala de baile quedaba en silencio a la espera de su respuesta. La respuesta es no dijo Raisa, alto y claro. Me casara con el rey Demonio en persona antes de casarme con vos. Le sugiero que vayis a otra parte a buscar una esposa. Y que el cielo se apiade de la que elijis. En las mejillas de Montaigne aparecieron dos crculos rojizos, aunque Raisa no supo si se deban a la vergenza del rechazo pblico o a la ira. En ese momento hizo una mnima inclinacin con la cabeza con aquellos ojos azules fros y plidos como si fueran de hielo endurecido por el viento. Gracias, Vuestra Majestad, por haber sido tan directa conmigo. Buenas noches. Raisa observ cmo se iba con una sensacin de alivio y temor combinados. Era un alivio el haber puesto fin a la farsa de que estaba considerando casarse con l. Sin embargo,

saba que Montaigne encontrara la forma de hacerle pagar esa humillacin pblica. Tendra que haber dejado que Gata lo matase, pens.

Captulo 38 La coronacin El baile de la coronacin se haba celebrado para la nobleza, los magos y los oficiales militares; para los de sangre azul, como dira Han. La gente del Valle de todas las clases estaba invitada a la fiesta del da de la coronacin. Y habra una fiesta y bailes en las Espritus para la gente de los clanes. Incluso para las celebraciones, el pueblo estaba dividido. Primero al templo. Magret ayud a Raisa a vestirse con los atuendos del templo y le puso sobre los hombros la prenda de coronacin con bordados exquisitos realizados por los clanes. Estaba repleto de joyas, y pesaba tanto que prcticamente hizo que Raisa se tambaleara. Pareca que simbolizase la carga de responsabilidades que llevara sobre los hombros. Cuando estuvo lista, su padre, Averill, su hermana, Mellony, su prima, Missy Hakkam, y su abuela, Elena, la acompaaron hasta la Catedral. Amon tambin estaba all, solemne y de una elegancia que dejaba sin aliento con su vestido de luto, con el resto de Lobos Grises alineados detrs de l. Raisa se trag un nudo que se haba formado en su garganta. Han Alister llevaba el abrigo negro y plateado que llev en el funeral de Marianna, el que le haba confeccionado Willo y que llevaba grabados en un gris muy sutil lobos y cuervos, con la serpiente y el bculo en la espalda. Luca lo que Raisa haba acabado creyendo que era su amuleto de la corte: una figura de piedra translcida en forma de cazador. Saba que el amuleto de la serpiente probablemente lo llevaba en contacto con la piel. Al mirar a Raisa a los ojos, ambos percibieron la energa y la tensin de los secretos que compartan. Su mirada descendi hasta el anillo de perlas y feldespatos que ella llevaba junto al lobo de Hanalea. Le hizo tan gran reverencia que las estolas casi le tocaron al suelo. Desde cundo encajaba tan bien en la corte? Tanto haba cambiado ella en el ltimo ao? Mellony y Missy Hakkam se colocaron detrs de Raisa,

cada una sujetando un puado de ropa. La ayudaran a llevar esa pesada capa. Menos mal que solo tendr que llevarla una vez se quej Raisa. No podra bailar as ni que quisiera. Magret se preocupaba por los pliegues de la tnica de Raisa y no paraba de ponrsela bien. La que desde haca poco era ama de la alcoba de la reina llevaba un vestido de lana gris y el colgante de doncella brillaba en su cuello. Est bien dijo Raisa, tomando las manos de Magret . Gracias por todo lo que has hecho y por lo que hars, por la dinasta. Se puso de puntillas y dio un beso en la mejilla mojada y salada de la que haba sido su niera. Amon se aproxim y se coloc a la derecha de Raisa, Han a la izquierda. Tenerlos all la haca sentir bien. Vamos dijo Raisa alzando la barbilla. Recorrieron los largos pasillos oyendo el frufr de la pesada tela bordada contra los suelos de mrmol y piedra. Los pasillos ceremoniosos de palacio estaban prcticamente desiertos: todo el mundo se encontraba ya en el templo. Sin embargo, los criados esperaban en las puertas y alineados en los pasillos ms anchos. Incluso los cocineros y todo el personal de cocina abandonaron unos minutos sus tareas de preparacin del festn que se celebrara aquella noche para observar a la heredera de la corona en su ltimos instantes como tal. La prxima vez que la vieran ya se habra convertido en reina. La pequea procesin lleg al patio y avanz por la galera que comunicaba el castillo propiamente con la Catedral. Han se meti la mano dentro del abrigo y murmur un hechizo. La luz se arque sobre ellos formando una glorieta mgica con rosales enroscados, pero Raisa supuso que se trataba de una forma inteligente de desviar posibles flechas o ataques mgicos de cualquier asesino. A medida que iban avanzando, vean a ms criados animndoles y saludndoles desde los balcones. Feliz da de onomstica! gritaban Larga vida a Raisa anaMarianna! Los devotos del templo esperaban a ambos lados de la

enorme doble puerta de la catedral. Ellos fueron los encargados de entreabrirla al ver que Raisa y su squito se acercaban. Raisa se detuvo delante de la puerta y examin la sala con la mirada. La catedral estaba repleta, todos los asientos estaban ocupados a cada lado de la nave. El eco del ruido que hizo la congregacin al ponerse de pie para recibir a la heredera de la corona llen el vestbulo como si fuera un trueno. Raisa avanz por la nave con la cabeza bien alta. Han y Amon se mantuvieron ligeramente por detrs de ella para que quedara bien visible ante todas las miradas. En la parte frontal del templo, el orador Jemson esperaba vestido con la tnica ceremonial que haban llevado todos los oradores en todas las coronaciones desde la de Hanalea. Suerte que la hicieron de talla nica, pens Raisa, como mi vestido. Una vez ms, la cacofona de ruidos y colores record a Raisa el da de la celebracin de su onomstica. Sin embargo, esta vez el trono del Lobo Gris del estrado estaba vaco. En l haba serbales y rosales en lugar de las gardenias blancas de su madre, lo que simbolizaba que los tiempos haban cambiado. Aun as, Raisa no poda evitar la idea de que era el trono de su madre. A nivel del suelo, debajo del trono y a ambos lados, haba las sillas menos elaboradas que ocupaban los representantes de los clanes de las Espritus, el Consejo de Magos y el Consejo de Nobles. Su abuela Elena se sent en su sitio, al lado de los clanes, y Gavan Bayar y Lassiter Hakkam se situaron ms adelante, en los asientos de los magos y la nobleza del Valle. Los acontecimientos parecan ralentizarse a la vez que la mente de Raisa aceleraba su ritmo, captaba imgenes, sonidos, expresiones corporales y reacciones. Raisa se detuvo justo delante del estrado, donde se volvi hacia el pblico. Sus asistentes se retiraron hacia los lados. Una vez ms, Han conjur un dosel de magia brillante: lobos y rosas y el ojo sin prpado, smbolo del clan de su padre.

Los Lobo Gris se alinearon junto a la pared, muy atentos. Han y Amon se quedaron de pie, uno a cada lado del estrado, una guardia de honor de lujo. Mellony, Missy Hakkam y Averill tomaron sus puestos en la primera fila, y Averill pas el brazo por encima de los hombros de Mellony. Justo detrs de ella, Magret permaneca sentada pero erguida, con la nariz y los ojos enrojecidos. Mellony se inclin hacia delante y mir al otro lado de la nave, donde, en la primera fila, estaban sentados Micah y Fiona, vestidos de blanco y negro, como era habitual, mirando adelante. Sus caras parecan de la porcelana ms fina, blancas y duras, pero de algn modo frgiles. Raisa vio algo rojo con el rabillo del ojo. Era Gata Tyburn que, desde la penumbra de un pasillo lateral, luca su vestido de satn rojo del baile. Pareca que le haba cogido cario. Gata permaneca con la cabeza ladeada controlando a la multitud para evitar cualquier alboroto. En la parte trasera, los invitados de fuera del reino estaban sentados siguiendo la jerarqua y el protocolo. La disposicin de todos ellos tuvo que volverse a ajustar debido a que Gerard Montaigne se disculp diciendo que se iba inmediatamente. Raisa casi hubiera preferido tenerlo all, donde pudiera observarle. No era que se arrepintiera de lo que haba dicho, pero quizs habra podido encontrar un momento ms idneo para hacerlo. Detrs del trono, y a cada lado del altar en el estrado, estaban los antepasados de Raisa, las reinas Lobo Gris. Se arremolinaban y movan como el vapor, mientras sus ojos brillantes reflejaban la luz de las antorchas y candelabros que colgaban del techo. Raisa mir hacia donde estaba Han y se pregunt si l tambin las vea. Si era as, no lo pareca. l segua acariciando su amuleto y examinando la multitud para detectar cualquier posible amenaza. Esto parece una boda, pens Raisa. La novia y sus damas delante. Los magos a un lado, los clanes al otro, como dos familias que no se llevan bien. La gente del Valle, como siempre, se vea obligada a dividirse en estos dos grupos. Y yo? Me caso con el trono del Lobo Gris, el ms celoso

de los amantes. Ella lo haba elegido, renunciando a Amon, a Han y, probablemente, a toda posibilidad de alcanzar la felicidad en el amor. No te pongas sentimental, se ri Raisa. La vida est llena de elecciones difciles. Por lo menos yo puedo ser reina. Jemson fue hasta el centro de la nave y se volvi hacia Raisa, dando la espalda al pblico. Le sonri y le gui el ojo. Salutaciones, gentil dama dijo. Quin sois y qu os trae hoy al templo? Era la primera de las Tres Preguntas tradicionales. Soy Raisa anaMarianna, la heredera de la corona de los Pramos respondi Raisa en voz alta para llegar a todos los rincones del templo. He venido a reclamar el trono del Lobo Gris. Con qu autoridad reclamis el trono del Lobo Gris? pregunt Jemson severamente. Mi madre, la reina Marianna anaLisa, se ha unido a nuestros antepasados en las Montaas de los Espritus dijo Raisa. Y yo soy la heredera de Marianna, por sangre y por capacidad. Cul es vuestro linaje? pregunt Jemson. Raisa recit la nueva lnea de reinas, que empezaba por Hanalea y acababa con su madre y ella misma, que tanto recordaba del da de su onomstica, el ao anterior. Jemson asinti. Estoy muy satisfecho de que os corresponda el derecho por sangre, Alteza dijo. Ahora tengo tres preguntas referentes a la capacidad. Estas preguntas eran nuevas, no las haba respondido en su renombramiento. Supuestamente, una princesa tena tiempo para prepararse antes de la coronacin. A quin respondis, Raisa anaMarianna? pregunt Jemson. Respondo a la Hacedora, a la dinasta y al pueblo de los Pramos respondi Raisa. Qu smbolo deseis utilizar, princesa Raisa? pregunt Jemson. Mediante qu os comprometis? Mediante mi sangre dijo Raisa. Desenvain la daga de Nuestra Seora que haba pertenecido a Edon Byrne, se

cort la palma de la mano y dej que su sangre cayera en la gran pila del altar. Jemson le dio un pao blanco limpio con el que envolverse la mano. Levant un elaborado aguamanil, verti agua en la pila y la removi. Agua lmpida del Dyrnne, de las Espritus. Quin os ayudar, Raisa anaMarianna? pregunt Jemson. El reino se apoya en tres bases: los magos, los clanes de las Espritus y los habitantes del Valle respondi Raisa. Jemson sumergi una taza en la pila y la sac llena. Con un gesto pidi a Elena, lord Bayar y lord Hakkam que se acercaran. Jemson les ofreci la copa y cada uno bebi de ella mirando a los dems por encima del borde. Amon y Han, uno a cada lado de Raisa, dieron un paso al frente para beber. Jemson invit a la primera fila y a Mellony, a Missy Hakkam y a Averill Lightfoot, que se acercaron al altar y bebieron. Las mejillas plidas de Mellony se vean incluso ms plidas de lo que era habitual, y Raisa saba que su hermana se haba imaginado estando ella en su lugar. Averill sonri a Raisa, lleno de orgullo. Era porque era su hija, o porque habra una reina de sangre mixta en el trono del Lobo Gris? Micah y Fiona se acercaron desde el otro lado. Micah y Raisa se miraron mientras l se echaba el pelo atrs, coga la copa y beba. Fiona centr su mirada en la copa. Los asistentes fueron invitados, fila por fila, a ir hasta el altar a beber la sangre de la reina Lobo Gris. Aproximadamente la mitad de los asistentes permanecieron en sus asientos. Eran dignatarios del resto de los Siete Reinos que no tenan ninguna intencin de declarar su lealtad a Raisa. Con esta accin prometemos preservar la dinasta Lobo Gris as como el reino dijo Jemson mientras beba l mismo de la copa. A continuacin la dej a un lado. No lo olvidis, pens Raisa, mientras miraba a los Bayar. Arrodillaos, Alteza orden Jemson. Raisa se puso de rodillas, dejando la tnica de la coronacin extendida a su alrededor.

Jemson alz la ornamentada corona Lobo Gris que reposaba en su cojn de terciopelo. Por la autoridad que se me ha otorgado como orador de la catedral de la Ciudad de la Luz, yo os corono, Raisa anaMarianna, reina de los Pramos, trigsimo tercera de la nueva dinasta. Y le coloc la corona en la cabeza. En el estrado, las reinas Lobo Gris bajaron la cabeza en reconocimiento de su nueva reina hermana y se disiparon como el vapor. Raisa se levant, con la cabeza bien erguida, consciente del peso de la corona, preocupada por si se le caa. Jemson se hizo a un lado. Sus ayudantes se colocaron detrs de ella y procedi con una gran elegancia por la nave envuelta en el aplauso de la nobleza reunida. Probablemente esta ser la ltima vez que se renen para celebrar algo que yo haga, pens Raisa. Al cruzar el patio, oy el clamor de los balcones, pero no se atrevi a mirar hacia arriba para que no se le cayera la corona. Los ptalos de rosas descendan en espiral por todo su alrededor. Una vez estuvo a salvo dentro del palacio, se quit la corona con ambas manos y se la entreg a Amon, quien, a cambio, le ofreci una diadema mucho ms ligera. Subi por la gran escalinata hasta la tercera planta y tom el pasillo intentando no tropezar con la tnica de la coronacin, con todos sus ayudantes siguindole los pasos como si llevara un elegante plumaje. En el patio se haban reunido miles de personas: hombres, mujeres y nios. Sin duda, algunos de ellos haban ido porque haca mucho tiempo que no les haban invitado a entrar en el castillo y sentan curiosidad. Pero muchos llevaban rosas sujetas a la ropa, algunas naturales y otras fantsticas elaboraciones de ropa y encaje, pero todas ellas lucan como puntos de color entre el gris y el marrn. Cuando Raisa apareci en el balcn, la multitud empez a gritar. Raisa! Raisa! Raisa!, y Rosa Silvestre! Rosa Silvestre! Raisa extendi las manos y la multitud pregunt:

Quin sois y qu os trae hoy al templo? Soy Raisa anaMarianna, reina Lobo Gris de los Pramos contest ella, y se reprodujeron gritos de alegra que solo se apagaran cuando ella alz una mano para pedir silencio. Pueblo de los Pramos! Una coronacin es un fin y un principio dijo. El fin de un perodo de incerteza, el principio de una nueva era. El fin del reinado de Marianna y el principio del reinado de Raisa. El fin de una princesa, los primeros pasos de una reina. El fin de una niez. Hizo una pausa y, con la nariz arrugada, prosigui:Y supongo que ahora todos esperaris que me comporte como una adulta. Las risas se contagiaron por toda la multitud. De algn modo nunca ser adulta. Por ejemplo, sigo creyendo en los milagros. Pero s que los milagros solo se cumplen para aquellos que trabajan muy duro. Os prometo que trabajar muy duro para todos vosotros. Ms alboroto de alegra. Sigo creyendo en la gente de los Pramos. Aunque hemos vivido tiempos muy difciles y hay amenazas por todas partes, venceremos a todos los adversarios si logramos trabajar conjuntamente... Pueblo del Valle, magos y clanes de las Espritus. Escuchaos los unos a los otros y yo os escuchar. Por ltimo, adems del trabajo duro, creo en las fiestas. A estas palabras se unieron gritos de aprobacin. Esta noche celebraremos la mayor fiesta que haya vivido nunca la Ciudad de la Luz. Yo bailar y espero que vosotros tambin. Gracias! Al volverse, pudo sentir el entusiasmo de la gente a su espalda. Haba sucedido. Raisa era la reina de los Pramos, trigsimo tercera en la nueva dinasta de Hanalea. Haba nacido y la haban educado para ello. Haba luchado para conseguirlo, y en algunas ocasiones crey que morira por ello. Detrs de s, arrastraba una larga historia de tragedias y triunfos. Por delante, le esperaba toda una vida de trabajo duro. Haba llegado el momento de empezar.

Eplogo La fiesta de coronacin continu en la Marca de los Pramos hasta mucho despus de que terminara la ceremonia oficial. Los invitados abandonaron el recinto del castillo e invadieron las calles; los sangre azules se mezclaron con traperos, herreros y mozos de cuadra. En la fiesta de la nueva reina se haba servido comida y bebida abundantemente y los habitantes de las calles del Mercado de los Harapos y Puente del Sur se llenaron barrigas, bolsillos y bolsas. En tiempos como aquellos, quin saba cundo volveran a comer? Algunos de los que se encontraban entre la multitud habran celebrado la coronacin del mismsimo rey Demonio por el simple hecho de que significaba acceder a montones de cerveza y todo tipo de licores. Desde el tejado del puesto de guardia de Puente del Sur, Sarie Dobbs controlaba a la multitud con el ojo experto de una pequea delincuente. Un pillastre habra estado en el paraso, con tanta gente que llevaba copas de ms. Sin embargo, hasta el momento no pareca haberse registrado grandes alborotos. Incluso las ratas de alcantarilla dejaron a un lado la idea de atacar a los que estaban celebrando la coronacin de la dama conocida como Rosa Silvestre. Pulseras (o rey Demonio, como se llamaba ahora a s mismo), su seor de la calle, les haba pedido que estuvieran alerta durante la celebracin, que entraran en las tabernas ms conflictivas y que informaran de cualquier detalle que pudiera amenazar la seguridad de la reina. Hizo este llamamiento porque la mayora de los principales casacas azules estaban de celebracin con ella. Quin se habra imaginado que Flinn y yo estaramos jugando a ser casacas azules, pens Sarie, y dedic una sonrisa a Flinn, que se encontraba en un tejado al otro lado del ro. Su sonrisa se desvaneci al pensar en el elevado coste de la sobriedad en una noche como aquella. Haca mucho rato que se haban acabado los fuegos artificiales, cuyos colores intensos seguan grabados en las pupilas de Sarie. Se estaba haciendo tardsimo e incluso los ms entregados a la fiesta se marchaban a sus casas bajo la

tenue luz del amanecer. Sarie hizo una seal a Flinn y baj hasta la calle por la tubera. Rastrearan una vez ms las calles del Mercado de los Harapos antes de irse a la cama. Por el camino, grueron a algunos de los nios y chicos de la calle con la intencin de asustarles para que se fueran a sus casas. De camino a Pinbury Alley, su territorio de siempre, Sarie vio un par de botas elegantes que asomaban detrs de un cubo de basura. En el Mercado de los Harapos los cubos de basura eran algo nuevo, una de las brillantes ideas de la reina. Le pareci que as la gente pondra los escombros dentro en lugar de dejarlos esparcidos por el suelo. Oye dijo Sarie, no es nada seguro dormir aqu con las botas puestas. Toc una de las botas con la punta del pie y, por la manera en que se gir la pierna del que las llevaba, Sarie supo que su propietario no las iba a necesitar ms. Flinn! susurr. Acrcate. Detrs del cubo de basura haba dos cadveres, el de un hombre y el de una mujer, ambos ataviados con elegantes atuendos y con sus estolas de mago alrededor del cuello empapadas de sangre. Les haban degollado. Flinn los mir, maldiciendo entre dientes. Sarie se arrodill junto a los cuerpos y los toc. El que haba hecho aquello no se haba llevado sus carteras ni sus botas. Pero sus talismanes no estn observ Flinn. Tena razn: les haban robado los amuletos, y los magos nunca iban a ninguna parte sin ellos. Sarie y Flinn registraron la zona, pero no encontraron a nadie. Flinn se puso en cuclillas junto a los cuerpos y les examin la ropa con la luz del alba cada vez ms intensa. Mira esto dijo, pasando la mano por el torso del mago que llevaba las botas. All, ligeramente manchada de sangre, se vea una lnea vertical con otra que la cruzaba zigzagueando. Flinn se sent sobre sus talones. A ti qu te parece que es? Al ver que Sarie no deca

nada, l le mostr el talismn que haba hecho el cabezacobriza de Gata. Sarie lo volvi a mirar. Y entonces lo vio: la serpiente y el bculo. El smbolo de la banda del rey Demonio, el nuevo nombre de calle de Pulseras Alister. Esto no tiene ningn sentido dijo ella, despus de una larga pausa. Dej esa vida atrs. Pero tiene una banda y una casa y l mismo dijo que tiene algo entre manos murmur Flinn. Dijo que no nos quera dejar entrar en el juego porque era demasiado arriesgado. Sarie seal a los dos que estaban tumbados en el suelo. Crees que esos dos tenan algo que ver con lo que les pas a su madre y su hermana? Acaso importa? pregunt Flinn. Crees que ha salido a la caza indiscriminada de magos? pregunt Sarie. l, o quiz Gata Tyburn, la experta de los cuchillos. Ella lo neg con la cabeza. l tambin es hechicero. Adems, Pulseras es demasiado listo para eso. Flinn se lami los labios. Recuerda lo que dijo cuando estbamos en Filcher Alley. No dijo de qu se trataba su juego. Pero dijo que era un plan disparatado y con poco ingenio. Tal vez por eso no nos quera dejar entrar. Les tendra que haber quitado las carteras dijo Sarie . Habra hecho que pareciera obra de cualquiera. A menos que lo haya hecho para que se sepa dijo Flinn. Por qu si no habra firmado su obra? Sarie intent pensar en algo, pero su mente estaba agotada y no se le ocurri ningn argumento para replicarlo. Tal vez Pulseras se haya vuelto loco dijo Sarie con una mueca. Recuerda cmo se puso despus de que su madre y Mari murieran quemadas. Nunca he visto a nadie que atrajera tanto el conflicto como l. Los casacas azules pasarn por aqu dentro de poco dijo Flinn, observando el ngulo de la luz. Sarie hizo una reflexin.

Ya s qu haremos. Cogi la punta de la estola de mago con la mano y la apret contra la herida del cuello para empaparla de sangre. A continuacin la pas por encima del smbolo que haba en el abrigo del cadver hasta que lo tap todo. Menos mal que esto es reciente murmur. Dio una de las carteras a Flinn y se meti la otra en su bolsa. Cojamos esto, tambin. Haremos que parezca que les han matado para robarles. De pronto, Flinn les estaba quitando las botas. Estn hechas por los clanes dijo al verlas. Y parecen de mi talla. Cuando el sol empez a lucir por encima de la escarpadura del este, Sarie y Flinn ya estaban de vuelta a su casa. Sarie esperaba haber podido cubrir el rastro de su seor de la calle, pero no poda evitar estar preocupada. Si sigue as lo van a pillar, pens. Y esta vez seguro que lo cuelgan.

Agradecimientos Quiero hacer un agradecimiento especial a mis editoras duales, que no en duelo, Arianne Lewin y Abby Ranger. Vuestro amor y entusiasmo me ayudan a avanzar incluso cuando me hacis esas preguntas imposibles de responder que hacen que mis libros sean mejores. Gracias a mis pacientes compaeros de crticas, Marsha McGregor y Jim Robinson; los YAckers, Jody Feldman, Debby Garfinkle, Martha Peaslee Levine, Mary Beth Miller y Kate Tuthill; a los escritores de Twinsburg YA Julanne Montville, Leonard Spacek, Jeff Harr, Don Gallo, Dorothy Pensky y Dawn Fitzgerald, que siempre leen fragmentos, pero nunca la obra entera. Gracias a mi extraordinario agente, Christopher Schelling, por seguir asegurndome que no le doy mucho trabajo y por aguantarme las neuras.