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Captulo 5 Estructurados por la herencia, cambiados por el medio Haga lo que haga un hombre, antes debe hacerlo con

la mente, cuya maquinaria es el cerebro. La mente slo puede hacer aquello para lo que el cerebro est capacitado, as que todo hombre debe descubrir qu tipo de cerebro posee antes de poder comprender su propio comportamiento. GAY GAER LUCE Y JULIUS SEGAL En comparacin con muchas otras disciplinas, la neurologa (la ciencia que estudia el cerebro) est en paales, con poco ms de cien aos en su haber. Eso no quiere decir, no obstante, que los cientficos y filsofos no se hayan planteado la naturaleza del cerebro, de la mente y de los pensamientos durante mucho ms tiempo. En la poca de la Antigua Grecia, las mentes privilegiadas ya postulaban grandes teoras acerca del origen y la naturaleza de la conciencia. Tan slo cuando el progreso de la tecnologa nos ha permitido ver cmo y qu partes del cerebro se ponen en marcha durante tareas especficas, ha florecido la verdadera neurologa. Hemos realizado grandes avances en el estudio de la anatoma y el funcionamiento cerebral, aunque an quedan muchas preguntas cruciales sin responder. Una de esas preguntas clave: Nacemos con la mente en blanco?, nos lleva de regreso hasta Aristteles. Segn este renombrado filsofo griego, el cerebro de un recin nacido era como Una Pagina en blanco o tabula rasa. Segn su teora, los humanos llegamos al mundo con un cerebro que no ha registrado experiencias y que, por lo tanto, no es ms que una pgina en blanco en la que comenzarnos a escribir el diario de nuestra vida. Aristteles crea que comenzbamos a escribir en esa pgina, a desarrollarnos como personas, cuando utilizamos por primera vez los sentidos para interactuar con el medio No hay nada en la mente que no haya pasado primero por nuestros sentidos, afirm, y esa idea ha imperado en toda la civilizacin occidental durante casi dos mil aos. Al parecer, Aristteles pas un tiempo observando a los recin nacidos. Minutos despus de nacer, los bebs giran la cabeza hacia el estmulo de un sonido. Qu es lo que los hace comportarse como si hubiera algo a lo que mirar si todava no han visto el mundo? El hecho de que los recin nacidos demuestren asombrosas capacidades perceptivas sugiere que la gentica y los factores biolgicos ya estn grabados en el cerebro como patrones preexistentes de circuitos neuronales. En otras palabras, los humanos nacen con circuitos cerebrales en funcionamiento que pueden provocar comportamientos especficos a partir del estmulo adecuado. Otro ejemplo del mapeo neurolgico preestablecido del cerebro se encuentra en el centro del lenguaje, localizado en el lado izquierdo del cerebro. Cuando un nio escucha a su madre hablar de forma repetida, este estmulo auditivo activa un tejido preinstalado en su centro del lenguaje. Este territorio se desarrollar ms tarde para convertirse en el lugar donde se almacenar y procesar el lenguaje.

Para ser justos con Aristteles, hemos de admitir que tena razn al decir que reunimos informacin de nuestro entorno a travs de los sentidos, y que stos juegan un papel fundamental en el desarrollo de la mente. Pero, como ya hemos visto, las partes del cerebro ya estn diseadas para varios aspectos de la conciencia y procesamos esos sentidos dentro del marco de un cerebro que est genticamente prediseado. En lugar de una pgina en blanco, el punto de partida de nuestra vida como seres humanos incluye tanto rasgos genticos universales como la herencia individual procedente de nuestros padres. Pero somos mucho ms de lo que indica nuestro potencial gentico. Puede que el cerebro est predeterminado por la gentica, pero despus se ve sometido a la estimulacin del medio, a travs del cual aprendemos y experimentamos. Antes de embarcarnos en una exploracin ms a fondo de las distintas influencias que moldean nuestro cerebro, volvamos a esa pgina no tan blanca que es el cerebro de un nio. Cmo se desarrolla el cerebro y qu puede ensearnos sobre nosotros mismos? Desarrollo cerebral Ms de la mitad de los genes que expresamos como seres humanos contribuye a dar forma a ese complejo rgano llamado cerebro. El desarrollo del cerebro humano no tiene lugar en etapas diferenciadas y bien definidas, pero podemos identificar perodos de crecimiento acelerado. Por el momento, no olvides que la herencia gentica es una de las fuerzas principales que da forma al desarrollo del cerebro del beb antes del nacimiento. Por otro lado, tambin sabemos que el medio externo y el medio interno de una mujer embarazada juegan un papel muy importante en el desarrollo cerebral del feto. Por ejemplo, cuando una madre encinta vive en condiciones extremadamente estresantes, en el denominado modo de supervivencia, es muy probable que su hijo nazca con un permetro craneal menor, menos conexiones sinpticas en el prosencfalo o cerebro anterior, e incluso con el cerebro anterior relativamente ms pequeo y el cerebro posterior ms grande.i Dado lo que sabernos hasta ahora, esto resulta de lo ms lgico. El cerebro posterior es el motor del cerebro y el prosencfalo es el cerebro encargado de pensar, razonar y crear. Sin embargo, cuando el embarazo transcurre en circunstancias normales, parece que el programa gentico acta con ms fuerza sobre el desarrollo neurolgico y el crecimiento antes del parto. Despus del nacimiento, tanto la gentica como el medio influyen en el desarrollo del cerebro del beb. Desde la concepcin al segundo trimestre Tan slo cuatro semanas despus de la concepcin, un embrin humano ya fabrica ms de ocho mil clulas nerviosas cada segundo. Eso supone alrededor de medio milln de neuronas cada minuto durante el primer mes de vida. A lo largo de las siguientes semanas, las neuronas comenzarn a abrirse camino en el cerebro en desarrollo, donde se organizarn en localizaciones especficas. Ms avanzado el embarazo, se producen dos fuertes incrementos del crecimiento del cerebro fetal. El primer acelern del crecimiento tiene lugar desde el segundo trimestre de embarazo (el cuarto, el quinto y el sexto mes) hasta los comienzos del tercero. Durante este perodo, el cerebro crea unas doscientas cincuenta mil neuronas por minuto.

Durante el final del primer trimestre y el principio del segundo, las neuronas fetales comienzan a desarrollar dendritas, que establecen conexiones sinpticas con las vecinas para formar amplias regiones de circuitos neuronales interconectados. Durante este perodo crtico del desarrollo, se estima que se producen unos dos millones de conexiones sinpticas cada segundo. Si hacemos clculos, el cerebro se mantiene ocupado realizando unos ciento setenta y tres mil millones de conexiones sinpticas por da durante este acelern del crecimiento. Mientras estas ramas neuronales empiezan a conectarse unas con otras a semejante velocidad, el cerebro descarga las inclinaciones o tendencias generales y los talentos que han sido experimentados o que les han servido de ayuda a las generaciones anteriores. La herencia gentica de1 beb dirige la formacin del diseo tridimensional del tejido neurolgico que se convertir en su primer patrn neuronal. Como ya vimos en el Captulo 3, en lugar de conectarse de forma lineal, las neuronas forman conexiones sinpticas con la forma de los modelos de los tomos. Una inteligencia innata comienza a dar forma a la arquitectura cerebral, que servir de soporte para las funciones del cerebro, la mente y la conciencia. Dadas todas esas sinapsis, resulta difcil creer la teora de la pgina en blanco. Tercer trimestre El segundo incremento del crecimiento comienza en el tercer trimestre de embarazo (el sptimo, el octavo y el noveno mes) y contina despus del nacimiento, hasta los seis o doce meses aproximadamente. Durante este perodo se produce un enorme incremento en el nmero total de clulas nerviosas. A lo largo del tercer trimestre, el cerebro fetal desarrolla y perfecciona todas las estructuras o regiones que formarn el cerebro adulto y que diferenciarn el cerebro humano del de otras especies, incluyendo todos los pliegues y depresiones descritos en el Captulo 4. El entramado inicial del cerebro se establece slidamente durante este segundo acelern del crecimiento neurolgico. De hecho, en este perodo, el beb posee ms clulas cerebrales y ms conexiones sinpticas de las que jams volver a tener durante la vida adulta, Estos son, en esencia, las materias primas con las que el nio empezara el proceso de aprendizaje y cambio que continuara durante toda su vida. El nmero y la vitalidad de las conexiones sinpticas son ms importantes que el nmero total de clulas nerviosas. Porque, como ahora ya sabemos, la densidad y la complejidad de las conexiones dendrticas permiten un mayor desarrollo cerebral, enriquecen el aprendizaje prctico e intelectual, mejoran las capacidades y aumentan la memoria permanente. Imagina que el cerebro fetal es como un nuevo negocio. Al principio, esta compaa contrata montones de trabajadores no especializados, y nadie parece estar a cargo de decirles dnde deben ir y qu es lo que deben hacer. Con el paso del tiempo, no obstante, empiezan a relacionarse con otros empleados. Esas relaciones se convierten en redes de trabajadores que han encontrado tareas especficas y tiles que llevar a cabo. La supervivencia de la compaa depende ms de la vitalidad de estos grupos de trabajadores que del nmero de empleados. Aquellos trabajadores que se unieron antes a estos grupos permanecern en la compaa. No obstante, despus de unos seis meses, la compaa comenzar a despedir a los empleados que todava no se hayan unido a ninguna red en particular. Esta compaa imaginaria tambin sigue contratando mucha plantilla nueva, pero despide de inmediato a cualquier trabajador cuyos servicios sean

innecesarios en un futuro. Al igual que en esta analoga, en el tercer trimestre del desarrollo del cerebro fetal existen demasiados patrones aleatorios de tejido nervioso. El cerebro en crecimiento debe organizarse en circuitos neuronales ms estrictos, que sern los responsables de tareas especficas. Tan slo unas semanas despus del nacimiento, y bajo el control gentico, las neuronas maduras del cerebro del nio comenzarn a competir con las vecinas para formar circuitos neuronales que se encargarn de llevar a cabo funciones especficas. La idea es muy sencilla: los grupos de neuronas que se unan ms rpido para formar un circuito neuronal en un rea especfica sern los que permanezcan y construyan el patrn necesario de conexiones sinpticas. Esto significa que algunas neuronas morirn. Cuando las neuronas se agrupan para desarrollar estos importantes patrones, las neuronas que no lo hacen lo bastante rpido mueren. Esta supervivencia neurolgica de las ms fuertes se denomina darwinismo neural.ii Puesto que la organizacin de los circuitos neuronales comienza durante el embarazo (y el medio externo tiene poco que ver con este proceso automtico), es fcil darse cuenta de que los mecanismos genticos son los que se encargan de dar forma al cerebro en crecimiento. Desde el nacimiento hasta los dos aos Despus del nacimiento del nio, alrededor del 67 por ciento de las caloras que consume se utilizan para nutrir su cerebro en crecimiento. Esto es lgico, ya que alrededor del 85 por ciento del desarrollo cerebral tiene lugar despus del parto. De hecho, un recin nacido se encuentra en un perodo de tal aceleracin del crecimiento que rara vez permanece despierto ms de seis minutos. La mayor parte de la energa se reserva para el crecimiento y el desarrollo. Los nuevos patrones sinpticos genticos continan desarrollndose a una velocidad increble durante esta etapa del desarrollo. Mientras contina el darwinismo neural, lo mismo pasa con la eliminacin de las conexiones sinpticas innecesarias. Despus del nacimiento, el desarrollo del cerebro se configura no slo gracias a la gentica, sino tambin por la informacin procedente del entorno. Cuando el nio empieza a tener sus primeras experiencias, sus sentidos renen informacin vital de su entorno. La estimulacin sensorial que recibe de manera repetida provocar que su cerebro desarrolle conexiones sinpticas ms fuertes. El nio prestar especial atencin a la voz de su madre, ya que la relaciona con el sonido familiar que escuch durante los nueve meses que permaneci en el tero. A medida que el beb se ve expuesto de forma constante a la misma informacin sensorial visual y auditiva, comenzar a relacionar el rostro de su madre con su voz. De esta forma, el nio empezar a establecer algunas de las asociaciones vitales para reconocer a su medio de supervivencia ms importante. Las conexiones sinpticas del nio, recin formadas y activadas, empezarn a construir un registro neurolgico de sus experiencias con el entorno. A travs de este proceso, las conexiones entre las clulas nerviosas de su cerebro comenzarn a formar patrones especficos para crear circuitos neuronales importantes que permitirn que el cerebro organice sus muchas funciones y que almacene, recupere y procese la informacin de forma eficiente. A esto lo llamamos aprendizaje, y el cerebro del nio aprende a un ritmo mucho ms rpido de lo que jams lo har durante el resto de su

vida. Por ejemplo, desde el nacimiento, el beb puede escuchar los mismos sonidos que un adulto. Sin embargo, slo las palabras que escucha repetidamente de su madre servirn para construir los fundamentos de su idioma materno. Si su madre le habla casi siempre en ingls, el idioma nativo del nio ser el ingls, aun cuando escuche a otra gente hablar otros idiomas de vez en cuando. Estudios recientes han demostrado el papel crucial que juegan los padres en este proceso. Se les pidi a los padres de un grupo de bebs que cuando sus hijos hicieran gorgoritos o farfullaran, les recompensaran de inmediatos con sonrisas y nimos. En un segundo grupo, los padres deberan limitarse a sonrerles en momentos no relacionados con los intentos de los nios por articular sonidos. Los bebs que recibieron la recompensa inmediata progresaron mucho ms deprisa en su habilidad para comunicarse que los nios que recibieron pocas o ninguna recompensa de sus padres. Estos resultados sugieren que el apoyo inmediato y constante de los padres tiene un papel fundamental a la hora de estimular a los bebs para que experimenten con nuevos sonidos, y a la hora de ayudar a los nios a establecer neurolgica-mente (a aprender) los elementos del lenguaje.iii Desde el principio, mediante un proceso de poda (pruning, en ingls), el cerebro se encarga de eliminar y modificar las conexiones sinpticas de acuerdo a lo que comienza a saber, a recordar y a reconocer. Las sinapsis que se utilizan en raras ocasiones se atrofian y al final sern eliminadas o podadas. Por ejemplo, se eliminarn las sinapsis asociadas a sonidos que el nio apenas escucha. Muchos padres que han adoptado a nios menores de dos aos procedentes de otros pases se han quedado atnitos al comprobar lo rpido que sus hijos aprenden el nuevo idioma, aunque olvidarn su lengua nativa a la misma velocidad si ningn miembro de su nueva familia la habla.iv Durante el desarrollo del cuerpo y del cerebro del nio, los acelerones del crecimiento y los cambios en el desarrollo tienen lugar en ciertas etapas crticas independientes del entorno. Segn esto, cuando un nio muy pequeo contempla los rostros de los que lo rodean, quiz slo vea imgenes en blanco y negro y formas vagas. A medida que los programas genticos llevan ms all el desarrollo cerebral, sus circuitos neuronales se perfeccionan, y el resultado final es una percepcin visual mejorada. Para simplificar, digamos que el proceso de desarrollo estimula el despliegue de los circuitos neuronales, independientemente de los estmulos del medio. A medida que la gentica perfecciona nuestros sentidos y que el cerebro crece, podemos procesar mayores cantidades de datos procedentes del entorno y, en consecuencia, aprender ms cosas sobre nuestro mundo. Una vez que un ser humano llega al mundo, su crecimiento comienza a tomar forma a travs de este complicado y equitativo baile entre la gentica y el entorno... entre la herencia y el medio, respectivamente. Primera infancia A la edad de dos aos, el cerebro humano est cerca de alcanzar el tamao, el peso y el nmero de clulas que tendr de adulto. La mayora de las neuronas contina multiplicndose durante el segundo ao de vida. En algunas partes del cerebro, como el cerebelo, las clulas nerviosas continan multiplicndose y dividindose hasta la edad adulta. Parece que es tambin a esta edad cuando se tiene un mayor nmero de

conexiones en el neocrtex. A los dos aos comienzan a desarrollarse los circuitos del lbulo frontal. (No obstante, el lbulo frontal no acaba de desarrollarse segn el programa gentico hasta alrededor de los veinticinco aos!) La eliminacin selectiva de las sinapsis comienza antes de los dos aos y contina para cambiar el cerebro an ms, basndose sobre todo en las experiencias repetidas y en las influencias genticas. Cuando se alcanzan los tres aos, el cerebro del nio ha formado alrededor de un billn de conexiones sinpticas, ms o menos el doble de las que existen en un adulto normal. Desde la pubertad hasta la dcada de los veinte Otro de los incrementos rpidos del desarrollo ocurre genticamente en la pubertad, cuando el cerebro realiza otro sprint necesario que se corresponde con el crecimiento acelerado y los cambios corporales. En su mayora, los cambios qumicos y hormonales correspondientes originarn cambios estructurales en el cerebro, independientemente del entorno. Durante la adolescencia, por ejemplo, las redes neurales relacionadas con los centros emocionales del mesencfalo (sobre todo de la amgdala) se activan y desarrollan. En este dinmico perodo, es comn ver un incremento general del neocrtex que tiene lugar a los doce aos en los nios, y a los once en las nias. Tambin ms o menos a los once aos, el cerebro parece eliminar una vez ms los circuitos neuronales intiles a un ritmo ms rpido. Tras esta explosin masiva del crecimiento neuronal, el proceso de disminucin de las conexiones nerviosas contina hasta la dcada de los veinte. Teniendo en cuenta que cada vez que el cerebro cambia se produce un incremento en la percepcin consciente (es decir, en nuestra capacidad para aprender, recordar y dar un sentido al yo) es lgico que durante esta etapa del desarrollo cerebral muchos adolescentes luchen con tantas ganas por sus nuevas creencias y por su nueva identidad. En esta etapa final, se aplica un orden jerrquico en la maduracin del cerebro. Las primeras reas en finalizar su desarrollo son la corteza sensorial y la corteza motora, que estn relacionadas con la vista, el odo, las sensaciones y el movimiento. Despus, los lbulos parietales terminan su perodo de desarrollo con el mapeo de los ltimos patrones del lenguaje y la orientacin espacial. La ltima regin del cerebro en completar su desarrollo es la corteza prefrontal, el rea responsable de todas las funciones ejecutivas, como prestar atencin, formular y actuar segn determinados propsitos, la planificacin del futuro y la regulacin del comportamiento. Esta es la parte del cerebro que tiene una mayor plasticidad, lo que significa que es la que tiene una mayor capacidad para realizar nuevas conexiones y para eliminar conexiones antiguas. Esta rea tan reciente en la evolucin es la que utilizamos para aprender, recordar y cambiarnos a nosotros mismos. La finalizacin del desarrollo del lbulo frontal entre los veinte y los treinta aos es el ltimo ingrediente necesario para que el cerebro alcance la madurez de la edad adulta. Esta etapa de la especializacin cerebral es lo que nos convierte en adultos. Durante la pubertad, tenemos fuertes impulsos sexuales, emociones intensas, comportamientos impulsivos, obsesiones adultas y niveles de energa por encima de lo normal. No obstante, el control de estos elementos no tiene lugar hasta que nos adentramos bien en la veintena, y en algunas ocasiones despus, ya que es el lbulo frontal el que controla e inhibe estos impulsos y emociones.

En pocas palabras, podemos pensar mejor y con ms claridad entre los veinticinco y los treinta aos que antes de esa edad. En una observacin de lo ms irnica, Jay Giedd, del Instituto Nacional para la salud Mental, resumi el dilema de la sociedad: A los dieciocho podemos votar y conducir un coche. Pero no se puede alquilar un coche hasta los veinticinco. En trminos de anatoma cerebral, los nicos que salen ganando son los que alquilan los coches!.v El cerebro ni siquiera se detiene ah en cuestin de desarrollo. Hasta hace poco, muchos cientficos consideraban esta etapa de crecimiento de la veintena como el final de la capacidad humana para desarrollar el cerebro. Lo cierto es que no somos tan rgidos o inamovibles como la ciencia crey en su da. De hecho, el cerebro humano es extremadamente neuroplstico, lo que significa que mediante el aprendizaje continuo, las nuevas experiencias y la modificacin de nuestro comportamiento, podemos volver a moldear y a dar forma a nuestro cerebro durante la edad adulta. Esto contradice las anteriores afirmaciones de que el cerebro se vuelve estable y completa su desarrollo en esta etapa de nuestra vida. Con estos conocimientos bsicos sobre cmo moldean el cerebro nuestra herencia gentica y las experiencias tempranas, ahora podemos profundizar ms en las dos preguntas ms importantes de esta cruzada por comprender las capacidades de nuestro cerebro: qu tiene en comn mi cerebro con el cerebro de otras personas? Cmo expresa mi cerebro la herencia gentica que recib de mis padres y que me convierte en un individuo nico? Las cualidades que nos hacen humanos Los miembros de cualquier especie animal comparten similares caractersticas fsicas, conductuales y mentales debido a que la qumica y la anatoma estructural de sus sistemas cerebrales son muy parecidas. Por ejemplo, un gato domstico o un gato de pura raza, un len o un lince, todos los felinos comparten ciertos rasgos innatos caractersticos. Lo mismo se puede decir de nuestra especie, el Homo sapiens sapiens. Todos los humanos sin problemas fsicos caminan erguidos, son bpedos y tienen pulgares oponibles. Aunque muchos animales ven el mundo en blanco y negro, los humanos vemos el mundo en color porque compartimos la misma capacidad neurolgica para procesar los estmulos visuales. Comemos y digerimos los alimentos de la misma manera, compartimos ciclos de sueo comunes, y hablamos alguna 1engua. Cada uno de nosotros experimenta emociones y muestra expresiones faciales parecidas cuando se siente triste, alegre o enfadado Como miembros de la especie humana, heredamos la capacidad de llevar a cabo razonamientos complejos. Todos mostramos caractersticas fsicas, comportamientos y rasgos mentales similares e inherentes a nuestra especie, que es el modo que tiene la naturaleza de permitirnos disfrutar de intereses comunes como seres humanos. stos, entre otros, son nuestros rasgos genticos a largo plazo. En otras palabras, estructura y funcin estn relacionadas en todas las especies. Las cualidades genticas a largo plazo derivadas de nuestra herencia humana aseguran que todos los individuos sanos y normales nazcan con un cerebro virtualmente igual en cuanto a qumica y funcionamiento se refiere. Una vez ms, ste es un claro ejemplo de ese concepto cientfico que dice que la estructura es muy relevante para la funcin. Puesto que todos compartimos una estructura cerebral idntica, tenemos las mismas funciones cerebrales.

Puesto que tambin compartimos la misma estructura corporal general, el cuerpo humano (a travs de las diversas experiencias en el entorno durante la evolucin de nuestra especie) ha moldeado la estructura global del cerebro. Como compartimos los mismos rganos sensoriales (nuestras orejas, nuestra nariz, nuestra boca, nuestra piel y nuestros ojos son parecidos); como procesamos la informacin sensorial de una forma similar (todos sentimos calor al acercarnos al fuego); y como interactuamos con el entorno utilizando las mismas partes corerales y las mismas funciones motoras voluntarias (todos cogemos bastn de una forma parecida, ya que compartimos el pulgar oponible), es de lo ms lgico que las vivencias corporales experimentadas durante miles de aos hayan moldeado y dado forma a nuestro cerebro tanto macroscpica como microscpicamente. Todo el hereda patrones bsicos equivalentes de las expresiones fsicas, emocionales y mentales que nos hacen formar parte de la raza humana. Es nuestro derecho de nacimiento universal. Cmo llegamos a adquirir los patrones que nos hacen humanos? El cerebro es ciertamente la memoria del pasado, moldeado por la adaptacin de nuestra especie al medio durante millones de aos. Cada uno de nuestros tres cerebros nos proporciona su propia coleccin de rasgos heredados, desarrollados en respuesta a las exigencias medioambientales. Por ejemplo, como ya hemos visto, grabada en el cerebro mamfero humano est la respuesta automtica de huida o lucha, diseada para la supervivencia del cuerpo fsico y con una estructura y una funcin que es bastante similar a la que se encuentra en la mayora del resto de los mamferos. Este sistema de reaccin evolucion en los mamferos como un rasgo gentico a largo plazo, ya que durante innumerables generaciones mejor su capacidad para sobrevivir a encuentros con los depredadores. Durante toda la evolucin posterior de nuestra especie, el neocrtex ha registrado la totalidad de nuestras experiencias aprendidas a lo largo de una eternidad de sucesos que ha codificado en su marco neurolgico. Por ejemplo, ya hemos visto que en el interior del neocrtex hay patrones neuronales encargados de procesar nuestra capacidad para utilizar el lenguaje verbal. Este rasgo gentico, que ha contribuido a nuestra supervivencia y al fortalecimiento de la especie, ha moldeado la estructura y la funcin del cerebro de hoy en da. Todos los seres humanos heredamos recuerdos genticos codificados en nuestro sistema nervioso que son, en esencia, la plataforma de aprendizaje desde la que operamos como individuos contemporneos. En esta explicacin sobre los rasgos genticos heredados, nos hemos centrado en las estructuras y caractersticas que compartimos todos los seres humanos. Puesto que todos los humanos tenemos manos, por ejemplo, existen ciertas experiencias y habilidades que todos tenemos en comn. Si nuestras manos son un ejemplo de los rasgos genticos a largo plazo que nos convierten en miembros de la misma especie, entonces nuestras huellas dactilares son el paradigma de los rasgos genticos a corto plazo que nos otorgan la individualidad.vi Rasgos que nos hacen nicos Cuando comenzamos a hablar sobre el desarrollo cerebral, dijimos que tanto la gentica como el medio nos moldean como seres humanos individuales. Dado que todos los humanos poseemos una estructura cerebral similar y compartimos las principales caractersticas fsicas, mentales y conductuales, qu es lo que causa que

nos comportemos y pensemos como individuos nicos desde el comienzo de nuestra vida? Cmo se desarrolla el yo? Por qu una persona posee rasgos de comportamiento extrovertido y agresivo cuando otra es tmida y nerviosa? Por qu algunas personas tienen una destreza verbal sobresaliente, otras muestran un talento especial para el clculo y otras destacan por su coordinacin fsica? Por qu son diferentes nuestra percepcin del mundo, nuestras creencias, nuestros temas de inters, nuestros deseos y objetivos, nuestros estados emocionales y nuestra respuesta al estrs? Qu factores producen esas variaciones individuales, a las que nos referimos como rasgos genticos a corto plazo, entre los miembros de una misma especie? Dejando a un lado el impacto de las experiencias personales y el entorno, estas expresiones individuales de la naturaleza humana pueden ser, al menos en parte, el resultado de la combinacin gentica de un hombre y una mujer por medio del ADN. Esta mezcla reproductiva del material gentico femenino y masculino crea un individuo que hereda rasgos genticos a corto plazo de ambos donantes paternos. En otras palabras, a la larga nos convertiremos en nuestros padres! En realidad, no nacemos exactamente igual a ninguno de nuestros padres, ya que cada uno de nosotros hereda una combinacin nica del material gentico de nuestros progenitores (incluyendo parte del cdigo genrico de los padres de nuestros padres y, posiblemente, de generaciones anteriores). As pues, nuestros genes a corto plazo nos hacen nicos. Dada la increble complejidad de las variables genticas, las posibilidades de que los mismos padres creen un duplicado de algn individuo (excepto en el caso de los gemelos idnticos) son casi inexistentes. Y lo mismo puede decirse de todas las especies que intercambian su ADN y aaden la estructura gentica exclusiva de cada individuo al banco de genes. Para describir en trminos bsicos cmo funciona este proceso hereditario a corto plazo, dir que heredamos genes especficos de ambos padres. Los genes fabrican protenas en todas las clulas de nuestro cuerpo. Las clulas musculares crean protenas musculares. Las clulas hepticas fabrican protenas hepticas, y as sucesivamente. Todos los msculos, nuestros rganos internos, nuestros tejidos, huesos, dientes y rganos sensoriales replican sus clulas basndose en la informacin gentica combinada que heredamos de nuestros progenitores. Por ejemplo, estamos familiarizados con las caractersticas fsicas obvias que los padres transmiten a su descendencia, como el color del pelo, la altura o la complexin corporal. Para simplificar diremos que un complicado juego de variables decide qu rasgos en particular expresars o no. No obstante, nuestra expresin individual no reside en los posibles parecidos con uno de nuestros padres, sino en los sutiles patrones de nuestras clulas nerviosas. El cerebro de cualquier ser humano tiene un patrn nico derivado de las instrucciones del ADN de nuestros progenitores ms prximos. Cada uno de nuestros padres, con su propia cuota de rasgos y habilidades particulares y sus emociones especficas, almacen esta informacin en su cerebro mediante patrones o-conexiones sinpticas o circuitos neuronales. Al parecer, nuestros padres transmitieron parte de su naturaleza y sus inclinaciones en forma de caractersticas genticas a corto plazo.

De hecho, es muy probable que hayamos heredado ciertas aptitudes y tendencias emocionales que nuestros padres han mostrado de manera frecuente, independientemente de dnde las consiguieran ellos. Por ejemplo, pongamos que tu madre tiene tendencia a hacerse la vctima. Si tu madre se aferra de forma repetida a pensamientos de sufrimiento, tanto mental como fsicamente, enumera sin cesar sus quejas, echa la culpa a los dems de todo y es una maestra en el arte de poner excusas, es muy probable que tenga un patrn sinptico equivalente a su mentalidad. Sus pensamientos recurrentes, sus experiencias y su constante actitud de victimismo han reforzado ese programa neurolgico. Podemos suponer que el circuito neuronal de victimismo de tu madre contribuir a lo que t, o cualquiera de tus hermanos, podis llegar a ser. Lo mismo podra valer, con un cariz ms positivo, para el padre al que le gusta la msica: sus circuitos neuronales podran transmitir a su descendencia la inclinacin natural a tocar un instrumento musical. La prctica, las demostraciones y el repaso mental, combinados con los pensamientos repetitivos y las experiencias constantes, moldearn el cerebro de la misma manera a nivel microscpico. De hecho, es sabido que una parte del hemisferio izquierdo del cerebro llamada plano temporal es ms grande en los msicos que en los que no lo son.vii Las agrupaciones de neuronas se conectan o vinculan entre s para formar circuitos y crear posibles formas de pensamiento, de comportamiento, de sentimientos y de reacciones. Heredamos de ambos padres genes que dirigen especficamente la formacin de clulas nerviosas en nuestro cerebro. Cuando estas clulas se replican, fabrican protenas especficas que conforman la estructura de las neuronas. Antes de nacer, estos genes comienzan a dar rdenes para moldear los patrones iniciales segn los cuales se conectarn nuestras clulas nerviosas alrededor del sexto mes de desarrollo uterino, el cerebro del nio sigue las instrucciones de la combinacin gentica nica de sus padres para fijar los patrones predeterminados de las conexiones sinpticas. Para explicarlo de forma sencilla, diremos que a travs de este proceso, las neuronas del nio comienzan a ensamblarse y a organizarse segn el diseo aportado por la combinacin gentica de los progenitores. El diseo del mapa gentico del nio se convierte en una composicin nica que le permite expresar combinaciones caractersticas de rasgos a corto plazo. Por tanto, podemos heredar algunas de las tendencias emocionales y conductuales de nuestros padres. Los patrones de circuitos neuronales ms extensos son aquellos que proceden de los pensamientos y actitudes ms comunes, que crearn los circuitos ms utilizados en el cerebro. Tenemos la inclinacin a tener siempre pensamientos similares, a actuar de manera parecida y a mostrar estados emocionales semejantes a los de nuestros padres por que tal vez hayamos heredado sus pensamientos, sentimientos y actitudes ms repetitivas. Antes de que empieces a culpar (o a agradecrselo) a tus padres, piensa, espera. An nos queda mucho por descubrir. Al parecer, es muy posible que hayamos heredado alguno de los patrones neurolgicos de nuestros padres. De ser as, la suma total de las conexiones sinpticas comprendera tan slo rasgos generales de la personalidad, no informacin especfica, y puesto que cada persona recibe una herencia gentica nica, nuestros genes nos proporcionan un cerebro cuyas caractersticas y cualidades son distintas que las de cualquier otro ser humano. Los patrones de las agrupaciones neuronales de cualquier persona son nicos, lo que nos permite a cada uno pensar de forma diferente a todos los dems. En esencia, tu estructura de patrones cerebrales es lo que te hace ser quien eres como individuo. Si tus rasgos genticos a largo plazo tienen su ejemplo en la

mano humana que has heredado, ya que todas las personas comparten una estructura similar, es fcil ver que tu estructura cerebral individual es como una huella dactilar nica y personal. El patrn de tus circuitos neuronales te hace nico. La jerarqua de la organizacin cerebral A primera vista, el cerebro humano parece amorfo, sin ningn patrn u organizacin especficos. No obstante, una observacin detenida revela que la arquitectura del neocrtex tiene sin duda un modelo de pliegues, arrugas, prominencias y valles que son increblemente uniformes en todos los seres humanos. Estas regiones estructurales o territorios de la materia cerebral se corresponden con ciertas funciones y conductas presentes en todos nosotros. Como ya vimos en el Captulo 4, el odo, la visin, el tacto, el gusto, el control motor, las sensaciones de presin y temperatura e incluso la apreciacin de la msica, por nombrar unos cuantos, estn representados en regiones idnticas y especficas de los lbulos del neocrtex de todos los seres humanos. El mesencfalo y el cerebro reptiliano, incluyendo el cerebelo, son extraordinariamente parecidos en todas las personas. Como seres humanos que somos, tendemos por lo general a comportarnos, a pensar, a comunicarnos, a movernos e incluso a procesar la informacin sensorial procedente de nuestro entorno de una forma similar. Lo esencial es que, puesto que neurolgica, biolgica y estructuralmente compartimos la misma anatoma, tenemos por lo tanto los distintos tipos de informacin gentica codificados en las mismas regiones del neocrtex y, en consecuencia, compartimos caractersticas relativamente similares con toda la especie humana. Ya en 1829 los cientficos trataban de relacionar las regiones especficas del cerebro con capacidades funcionales. Sus intentos iniciales Pasaron por analizar los numerosos relieves de la superficie del crneo. Asociaron cada protuberancia en particular con algn impulso innato o habilidad cognitiva, y llamaron a esas reas segn los rasgos especficos que presentaban, por ejemplo, el rgano de la alegra o el rgano de la agresividad. Si una prominencia en particular de la superficie craneal era ms grande en un individuo que en otro, estos investigadores le asignaban a esa zona ms tejido cerebral. De acuerdo con este modelo, cada individuo tena su propio mapa nico. Fundado por Franz Gall, este arcaico sistema de mapeo se denomin frenologa. La Figura 5.1 muestra una imagen de la cabeza humana con las muchas regiones que cubren la superficie craneal, uno de los primeros intentos de compartimentacin.

Gracias a Dios, la frenologa fracas muy pronto. En su lugar, los cientficos europeos comenzaron a estudiar el cerebro vivo mediante la experimentacin en animales y la aplicacin de electrodos de bajo voltaje en las distintas regiones del cerebro humano. Los neurlogos hicieron rpidos progresos alejados del modelo de Gall a la hora de determinar la zona del cerebro responsable de cada funcin. Alrededor de la misma poca, el neurlogo francs Pierre Paul Broca estudiaba el cerebro de los cadveres que haban sufrido una prdida del habla muy particular. Present al menos ocho de esos casos a la comunidad cientfica, identificando con exactitud la lesin que se repeta en la misma rea del lbulo frontal izquierdo. Esta regin todava se sigue llamando rea de Broca. Eran los comienzos de la verdadera ciencia, pero se produjo cierta controversia cuando algunos dijeron que esto era una forma avanzada de frenologa. No lo era. Podemos caracterizar estas regiones y subregiones del nuevo cerebro como mdulos o compartimientos anatmicos localizados y preestablecidos. Vayamos del mayor al menor para pasar de los rasgos a largo plazo hasta los rasgos a corto plazo en el cerebro nuevo. Los hemisferios estn divididos en lbulos; los lbulos a su vez estn divididos en regiones o franjas; las regiones se fraccionan en subregiones llamadas compartimientos o mdulos; y los compartimientos estn constituidos por columnas de circuitos neuronales. Cuanto ms descendemos hacia los niveles inferiores, ms aumenta la individualidad. Para empezar, por qu el cerebro est organizado en subregiones y compartimentos? Mientras nuestra especie evolucionaba a lo largo de millones de aos de experiencias diversas, ciertas habilidades universa-s que demostraron mejorar las posibilidades de supervivencia se codificaron en la corteza cerebral en forma de circuitos de conexiones simpticas. A estas comunidades neuronales se les asignaron funciones especficas comunes a todos los seres humanos. Por tanto, las distintas

regiones geogrficas del neocrtex se especializaron en funciones mentales, cognitivas, sensoriales y motoras. Nosotros procesamos los numerosos tipos de informacin sensorial procedente de nuestro entorno ms o menos en los mismos territorios neuronales especializados Durante milenios, estos patrones neuronales han pasado genticamente a las nuevas generaciones. Organizados en las reas corticales que denominamos subregiones y compartimentos, estas regiones innatas y estructuradas sirven como denominador comn para las experiencias humanas y como punto de partida para nuestra propia evolucin personal. De esta manera, los humanos estamos diseados para percibir los estmulos medioambientales repetidos y familiares a los que, como especie, nos hemos visto expuestos durante millones de aos. Hemos sido estructurados para procesar cierto tipo de informacin en compartimentos especficos del neocrtex, de manera que cada nueva generacin de nuestra especie en desarrollo pueda experimentar lo que ya fue aprendido, almacenado y codificado en nuestras sinapsis y manifestado en nuestra expresin gentica. Esto explica por qu las reas especficas del homnculo sensorial y motor existan como regiones preestablecidas relacionadas con nuestras habilidades actuales. Y tambin es la razn de que nuestra corteza auditiva pueda procesar cada fonema y de que nuestra visin se procese nicamente como una jerarqua de capacidades visuales. En todos y cada uno de los humanos, incluso los compartimentos distribuidos en distintas parcelas son extraordinariamente similares. Los compartimentos, como ahora sabemos, son agrupaciones especializadas de neuronas. Son tanto universales como individuales. Lo universal en los mdulos es que todos, de manera innata, tenemos casi las mismas regiones de la corteza acotadas como centros de procesamiento de la informacin. Lo individual es la forma en que nosotros, como sujetos individuales, procesamos, retinamos y modificamos los distintos tipos de informacin en los sectores modulares de nuestro neocrtex, en comparacin con otra persona. La original perspectiva de la compartimentacin establece que estas regiones individuales que se encuentran en los lbulos corticales estn concretadas por ciertos lmites y toman parte en escasas interacciones con otros compartimentos, sin importar lo cerca que estn. Cada compartimento fue ideado para operar como un territorio neurolgico privado, por decirlo de alguna manera. Esta perspectiva ya ha sido superada. Los mdulos neurolgicos son altamente interactivos e independientes, no inmviles y rgidos como se crey en su da, ya que, por su propia naturaleza, las clulas nerviosas estn capacitadas para conectarse y desconectarse de otras neuronas. Puesto que las neuronas y las redes neuronales pueden modificar su posicin espacial, las subregiones de la corteza cerebral poseen zonas modulares fijas y zonas modulares mviles. Qu es lo que origina que un mdulo cambie sus lmites geogrficos? La maleabilidad de estas zonas depende, en su mayor parte, de nuestra capacidad para aprender y prestar atencin. Existen algunas otras acotaciones a la idea de la compartimentacin modular rgida. El cerebro es un rgano extraordinariamente interactivo. Teniendo en cuenta lo que hemos aprendido hasta ahora sobre la plasticidad de las sinapsis neuronales, su capacidad para reorganizarse resulta bastante sorprendente. Adems, el cerebro no es

tan lineal como para que una lesin en un rea no afecte a las dems. Cuando en una exploracin cerebral se observa una lesin en mdulos especficos de circuitos neurolgicos, los mdulos adyacentes muestran deterioros cognitivos similares, aunque no idnticos. Esto demuestra con claridad que los mdulos no operan como unidades separadas y definidas, sino como elementos relacionados y continuos en el interior de la corteza. En los humanos normales y sanos, el proceso mental no tiene lugar en segmentos desconectados. Experimentamos una transicin suave y continua de un pensamiento o funcin cognitiva a otro, lo que refleja un movimiento continuo de la actividad neurolgica a lo largo de la corteza. Imagina que coges una sbana de la cama y la sacudes para crear una onda tridimensional que se aleja del punto de propagacin. ste es el mejor ejemplo de lo que ocurre en el nuevo cerebro. Los impulsos de las clulas nerviosas convergen o divergen Cuando divergen, se extienden hacia fuera utilizando los mdulos individuales como un medio que facilita su actividad y les permite recorrer una mayor distancia. Puesto que las clulas nerviosas poseen ramas que pueden comunicarse de manera simultnea con otras muchas neuronas, pueden activarse a la vez un gran nmero de mdulos. Imagina una cascada de destellos elctricos que se mueven de manera difusa y se extienden tridimensionalmente. La compartimentacin describe cmo se organiza el cerebro, pero puede que el concepto del mdulo no est todo lo ntido que debera. Est claro que los mdulos son unidades diferenciadas del neocrtex, ya que hay ciertas funciones fsicas y mentales localizadas en circuitos individuales de conexiones sinpticas en el interior de las subregiones cerebrales. No obstante, estas subregiones y mdulos se utilizan como elementos individuales que contribuyen al caudal de la conciencia. El pensamiento no est compartimentado; es un proceso relativamente fcil y continuado. El pensamiento podra compararse con un grupo de mdulos funcionando al unsono. Ahora podemos comprender mejor cmo se relacionan el proceso de aprendizaje y el cognitivo. Con el aprendizaje y la experimentacin, creamos ms conexiones nerviosas integradas, y esos patrones sinpticos incrementados pueden facilitar procesos de pensamiento mejores y ms diversificados. Codificar los nuevos conocimientos y experiencias en las conexiones de nuestro cerebro es como actualizar el hardware de un ordenador... salvo que los seres humanos individuales somos nicos a la hora de procesar la informacin cognitiva. Por ejemplo, yo me encuentro en Japn mientras escribo estas ideas. Estoy seguro de que si me pusiera a examinar cmo procesa la informacin mi cerebro basndose en cmo he aprendido a lo largo de mi vida descubrira un patrn diferente de procesamiento neurolgico que el de la tpica persona japonesa que escribe caracteres simblicos, lee de derecha a izquierda y de arriba abajo, y habla por lo general ms de un idioma. Lo mismo podra decirse si esa persona y yo hubiramos sufrido una lesin cerebral idntica que hubiera daado el mismo mdulo de la corteza cerebral. La forma en que yo activo los patrones neurolgicos en mi cerebro es nica. Por tanto, ser distinta de la forma en que cualquier otro humano active sus patrones sinpticos.

Despus de que los cientficos hubieran cartografiado regiones tales como la corteza motora, la sensorial, la auditiva y la visual con todas sus funciones asociadas, surgi una duda. Su modelo geogrfico no sealaba dnde se localizan nuestras mayores destrezas y capacidades. Dnde analizamos las ecuaciones matemticas complejas? Dnde se procesan las abstracciones no lineales de lgica informal? Qu regin es la responsable de la inspiracin divina? Cul es la base neurolgica para las habilidades mentales o intelectuales complejas? Dnde, exactamente, se encuentra la identidad? Cmo aprendemos? Tal vez las respuestas a estas preguntas no dependan de un examen lineal de los lbulos individuales cuando trabajan de manera independiente, sino cuando lo hacen de esa manera global en que las subregiones de circuitos neuronales se coordinan para producir distintos niveles mentales. Hay muchos factores que controlan las formas que tienen las regiones cerebrales de aunar sus esfuerzos; por ejemplo, los patrones, secuencias, combinaciones y el momento oportuno. La clave para entender cmo trabajan juntas las distintas reas del cerebro para generar la mente es pensar en ellas como componentes de una orquesta sinfnica y no como instrumentos individuales. Ahora debemos extender la definicin de lo que es un circuito neuronal- Un circuito neuronal puede ampliarse para abarcar diferentes compartimientos y subregiones del cerebro que se activan al unsono a fin de crear un estado mental particular. La herencia frente al medio Los cientficos han debatido hasta qu punto moldean nuestro cerebro nuestra gentica (herencia) o nuestro entorno y experiencias (medio). En otras palabras, qu determina nuestro destino, la herencia gentica o el medio? Est claro que cuando naciste tu cerebro no era una pgina en blanco a la espera que escribieras en ella las experiencias de tu vida. Y tampoco naciste con genes que te obligan a comportarte, actuar, reaccionar, pensar, sentir y crear de una manera predeterminada e invariable. Un resumen de la herencia Nuestra herencia gentica es una combinacin de informacin gentica a largo plazo comn a todos los miembros de nuestra especie y de instrucciones genticas a corto plazo de cada uno de nuestros padres. La forma y la estructura del cerebro y sus funciones generales constituyen rasgos a largo plazo que nuestra especie ha desarrollado a lo largo de millones de aos de evolucin. Los rasgos genticos a corto plazo de nuestros padres, nuestros abuelos y de unas cuantas generaciones atrs, son los que nos dan nuestra individualidad. Ambos tipos de rasgos genticos se estructuran en el cerebro mientras ste se desarrolla antes del nacimiento y, en especial, durante el primer ao de vida. Cuando hablamos de ciertas reas cerebrales que se estructuran de manera definitiva, nos referimos a los patrones de conexiones nerviosas innatos y fijos que nos confieren nuestra personalidad, nuestras expresiones faciales, las habilidades de coordinacin motora, el intelecto, las inclinaciones emocionales, los reflejos, los niveles de ansiedad, el equilibrio qumico interno, las costumbres e incluso la creatividad y la expresin artstica.

Medio: nuestro entorno individual y nuestras experiencias vitales Adems de nuestra herencia gentica, lo que ha moldeado y dado forma a nuestro cerebro a lo largo de millones de aos es lo que hemos aprendido y experimentado mediante la interaccin con nuestro entorno, cmo hemos almacenado esa informacin y cmo se ha adaptado el cerebro. El medio tambin influye en nuestras experiencias vitales individuales, que se graban en el cerebro. Estudios recientes han puesto de manifiesto el impacto del medio y han sealado lo mucho que nos afectan las experiencias durante los primeros aos de vida. Durante la primera dcada de nuestra existencia, los humanos creamos conexiones sinpticas en base a las experiencias derivadas del aprendizaje y de las lecciones bsicas para el desarrollo. Las experiencias tempranas tambin moldean la formacin de circuitos neuronales. Herencia a corto y largo plazo La estructura del cerebro es una combinacin de los rasgos genticos (tanto a corto como a largo plazo) y de las experiencias aprendidas durante la vida. El cerebro no evoluciona debido a la herencia o al medio, sino por una importante interaccin entre ambos. Las circunstancias del entorno tambin pueden desbaratar ciertos aspectos del potencial gentico de una persona. Si un nio que todava se encuentra en el tero tiene padres que son fsicos, tal vez posea el potencial gentico para un desarrollo intelectual superior. No obstante, si su madre se ve expuesta a drogas nocivas o experimenta graves situaciones de estrs durante el embarazo, el ambiente perjudicial del tero puede dar al traste con su diseo gentico. O si un nio sufre desnutricin en los dos primeros aos de su desarrollo, tal vez no llegue a desarrollar la capacidad intelectual predeterminada por sus genes en un principio, ya que la nutricin inadecuada puede afectar de manera desfavorable el desarrollo del cerebro. Por otro lado, si un nio tiene una predisposicin gentica a la ansiedad y la timidez, puede superar esa condicin con el apoyo de una familia cariosa y ayuda psicolgica. Algunos investigadores afirman que las conexiones sinpticas heredadas slo suponen un 50 por ciento de los rasgos de nuestra personalidad. viii Heredamos de los conocimientos, los patrones de pensamiento y los sentimientos de nuestros padres como los cimientos de lo que llegaremos a ser. Pero eso es slo el 50 por ciento de quienes somos. Los circuitos genticos que heredamos no son ms que la plataforma desde la que comenzamos la vida. A fin de que el cerebro aprenda nuevas cosas (no olvides que el aprendizaje lleva consigo la creacin de nuevas conexiones sinpticas), es necesario que existan algunas conexiones con las que crear otras nuevas. As pues, comenzamos nuestra vida con las conexiones heredadas y los recuerdos aprendidos de generaciones pasadas, y utilizamos esas conexiones como una base para fabricar otras nuevas. Puesto que los humanos nacemos con ciertos comportamientos, inclinaciones, rasgos y talentos que ya estn grabados en los recuerdos de las generaciones anteriores (sobre todo aquellos que heredamos de nuestros padres), es lgico que lleguemos al mundo con circuitos a largo y corto plazo que definen quines somos. Si la naturaleza y el medio interactan de manera continua, todo aquello que experimentamos en el entorno no hace ms que desarrollar el yo. Cada vez aprendemos algo nuevo,

forjamos conexiones neuronales adicionales propias y aadimos una nueva puntada al tapiz tridimensional de nuestro tejido nervioso, y nuestro yo cambia. Esta es la generosa manera que tiene la naturaleza de conceder a cada individuo un verdadero comienzo, pero con ciertos conocimientos ya integrados. Nacemos con cierta cantidad de conocimientos integrados en el cerebro con el fin de poder mantenernos al corriente del desarrollo evolutivo de nuestra especie. Aadir nuevas conexiones sinpticas a travs de la compleja interaccin entre el aprendizaje y las vivencias en el entorno ya es cosa de cada uno. Sin duda, segn esto, si no aprendemos ni experimentamos nada nuevo, estaremos condenados a un destino gentico bastante limitado, ya que slo activaremos los circuitos de la memoria gentica de nuestros padres. Nuestros primeros estmulos Es irnico que los primeros estmulos procedentes del medio a los que se ve expuesto un recin nacido proceden, por lo general, de sus padres, que comparten gran parte de los circuitos neurolgicos de su hijo. Desde la infancia a la adolescencia, el nio moldear su comportamiento a travs de las interacciones sociales con la gente de su entorno basndose en lo que ms estimulante le resulte. Esto es posible gracias a las neuronas espejo, un tipo de neurona cerebral que posibilita la imitacin de la conducta. Cuando un nio observa ciertos rasgos, actos, reacciones emocionales e incluso costumbres que muestra alguno de sus padres o los dos, esta informacin puede ser justo la que necesitaba para activar los patrones neuronales preexistentes y para encaminarse hacia un estado mental predeterminado que podra durarle toda la vida. En otras palabras, si heredas de tus padres los circuitos neuronales que ellos han llegado a dominar a lo largo de sus vidas y despus utilizas esos circuitos para crear el 50 por ciento de la personalidad basada en los programas genticos, el 50 por ciento restante de la personalidad que se obtiene de la interaccin con el entorno se ve ms influida por aquellos de quienes heredaste esos programas. Tiene tu individualidad alguna oportunidad? Estoy seguro de que sta es la razn por la que, en algunas antiguas escuelas de sabidura, los nios eran apartados de sus padres a una temprana edad para estudiar entre las cimas de las montaas ms altas del mundo. Es muy probable que los grandes maestros de la poca comprendieran que esos nios posean un extraordinario potencial gentico y que si disponan de la oportunidad de instruirlos lejos de las influencias de sus familiares tal vez tuvieran una buena oportunidad para convertirse en el alguien importante. Durante el desarrollo temprano del cerebro y tambin despus, estn en marcha dos extensos procesos simultneos. En primer lugar, aadimos nuevas conexiones sinpticas, creamos nuevos circuitos neuronales y podamos las clulas nerviosas y las sinapsis innecesarias para la supervivencia y el desarrollo. La organizacin neuronal posterior a esta poda tiene lugar gracias a los programas genticos adquiridos mediante la seleccin natural. El medio externo juega un papel semejante a la hora de desechar patrones de conexiones que carecen de significado vital o que no nos sirven de nada. Son nuestra programacin gentica y la informacin procedente del entorno lo que pone en marcha este tipo de refinamiento. A travs de la accin conjunta de la herencia y el medio plantamos, abonamos y desbrozamos nuestro jardn neural segn

nuestras necesidades. El cerebro estructurado: el cerebro plstico Tanto la gentica como la experiencia estn codificadas en forma de conexiones cerebrales. Para la mayora de las especies, ste es un hecho fundamental para la supervivencia. Si un animal se encuentra a un depredador cerca de la charca, su supervivencia puede depender de su habilidad para esconderse o camuflarse. La prxima vez, esta criatura tal vez recuerde que debe tomar una ruta diferente para dirigirse a la charca a fin de evitar la amenaza que afront con anterioridad. Es este nivel de flexibilidad mental lo que le permite a una especie mostrar patrones de conducta adaptables. Y si vamos ms lejos, puede convertirse en una especie ms inteligente mediante la codificacin de las conductas acertadas en su estructura neurolgica, lo que permitir que las siguientes generaciones tengan acceso a lo que se ha aprendido y recordado. Si se da un nmero suficiente de generaciones de esta especie que se comporta de una manera similar cada vez que se enfrenta a situaciones de peligro parecidas puede que, con el tiempo y mediante la mezcla de genes, muchos de estos animales posean programas genticos similares. A la postre, el comportamiento puede llegar a convertirse en un rasgo gentico a largo plazo que comparten todos los miembros de esa especie. Del mismo modo, en los humanos, las experiencias grabadas que llamamos recuerdos o aprendizaje se estructuran como el entramado sinptico que nos caracteriza como persona. Los patrones genticos a largo plazo de circuitos neuronales y los sistemas cerebrales estructurados innatos en nuestra especie son el resultado de experiencias aprendidas y codificadas que han pasado de individuo a individuo a lo largo de los aos. El sistema de circuitos neurales genticos que heredamos tambin alberga recuerdos codificados de las experiencias aprendidas por nuestros antecesores. Nuestros padres, nuestros abuelos, e incluso nuestros bisabuelos, contribuyeron de forma directa a la conformacin de nuestra materia cerebral preestablecida genticamente con las experiencias de su vida. (Esto puede dar cierto sentido a la preservacin del linaje que las familias reales practican desde pocas remotas). Este es el motivo por el que la influencia de la cultura, de las doctrinas religiosas e incluso de la raza pueden llegar a influir en nuestras caractersticas innatas. Cada vez que aprendemos algo nuevo, el cerebro procesa la informacin a travs de los sentidos y establece conexiones sinpticas que codifican en las neuronas el recuerdo de lo que se ha aprendido. Esto es muy importante, ya que pone rotundamente de manifiesto que tenemos la capacidad de adaptarnos a los estmulos de las influencias externas y modificar nuestro comportamiento de la forma correspondiente. Se opone de pleno a lo que yo llamo la neuroinmovilidad. La neuroplasticidad le confiere a nuestro cerebro la capacidad de cambiar su sistema de conexiones sinpticas. Es una caracterstica innata y universal que nos otorga el privilegio de aprender de las experiencias en nuestro entorno a fin de que podamos cambiar nuestras acciones y modificar nuestro comportamiento para conseguir resultados ms deseables. No basta con aprender intelectualmente; debemos aplicar lo que hemos aprendido para crear una experiencia diferente. Si no somos capaces de

reestructurar sinpticamente nuestro cerebro, no podremos cambiar nuestra respuesta a determinadas experiencias. Sin la capacidad de cambio, no podramos evolucionar y seramos vctimas de las predisposiciones genticas de nuestros antecesores. Hasta hace quince aos atrs, los cientficos crean que los estmulos ambientales (medio) podran tener influencia sobre el comportamiento tan slo dentro de los lmites impuestos por los patrones innatos preestablecidos en el cerebro (herencia). Ahora sabemos que, gracias a la informacin que procesa del medio, el cerebro humano es lo bastante plstico como para superar la programacin gentica de un mdulo o compartimento destinado a la vista o el odo y reestructurarlo para que realice nuevas funciones. Si un rea del cerebro pierde informacin medioambiental a causa del mal funcionamiento de uno de los rganos sensoriales, habr otra regin cerebral que compense esa prdida de estmulos, siempre y cuando haya otro rgano sensorial disponible. Por ejemplo, la mayora de nosotros hemos odo hablar de que una persona ciega desarrolla un odo ms agudo o incrementa su percepcin tctil. Lo que tal vez no sepan los que no se dedican a la ciencia es que en el cerebro de una persona ciega, la enorme regin que se asigna normalmente a la corteza visual pasa a procesar sensaciones y sonidos.ix Los investigadores que vendaron los ojos a un grupo de individuos durante cinco das, descubrieron que aun cuando no haban pasado ms que veinticuatro horas, las resonancias magnticas funcionales ya mostraban explosiones de actividad en la corteza visual cuando estos sujetos llevaban a cabo tareas con sus dedos o incluso cuando escuchaban distintos ruidos o voces.x Los cientficos tambin pueden llevar a cabo una exploracin cerebral en una persona con buena visin y observar el rea de la corteza sensorial asignada a las sensaciones que experimentan con sus dedos. Cuando comparamos los resultados con la exploracin de una persona ciega mientras utiliza los dedos para leer Braille, descubrimos que los compartimentos activos en la corteza cerebral sensorial son mucho ms amplios.xi Esto significa que, mediante la atencin consciente y la repeticin, el cerebro consigue una plasticidad suficiente como para comenzar a reasignar nuevas reas para compensar el cambio en el tipo de estmulo. El hecho de que el cerebro de una persona ciega establezca nuevas conexiones dendrticas en la corteza visual para interpretar sonidos o sensaciones desafa el modelo del predeterminismo gentico. En la ya anticuada visin de la organizacin neurolgica, los compartimentos estructurados se consideraban territorios geogrficos organizados e inamovibles. No obstante, numerosos estudios sobre plasticidad modular han demostrado que los circuitos neuronales que originalmente estaban confinados en una regin pueden extender los lmites de su campo de accin ms all de su territorio neurolgico e introducirse en otros mdulos. Por lo general, debe haber un trueque del espacio existente para que tenga lugar un cambio semejante. Cuando una regin de colonias neuronales se extiende para apoderarse de un nuevo territorio funcional, otras reas se minimizan. Pongamos como ejemplo a una persona que lee Braille y que lleva ciega mucho tiempo. Cuando esta persona lee, utiliza el dedo ndice de una mano. Mientras recorre los relieves de la superficie del papel con el dedo, sus receptores sensoriales detectan la informacin que sus ojos no pueden ver. El dedo ndice, que ya de por s posee una

enorme cantidad de receptores, tiene un mdulo asociado en la corteza que tiene un tamao enorme en comparacin con otras reas. Cuando hablbamos de la corteza sensorial y del homnculo (referenciado en el Captulo 4), dijimos que ese hombrecillo tena unas proporciones tan diferentes a las de un ser humano normal porque representaba las zonas segn su sensibilidad. Algunos de los mdulos de la corteza disponen de ms espacio porque las reas corporales con las que estn relacionados tienen ms sensibilidad y ms responsabilidad a la hora de detectar informacin sensorial de su entorno. Los investigadores han utilizado las exploraciones cerebrales para comparar a lectores de Braille expertos e inexpertos segn el tamao de la corteza sensorial que se activa cuando utilizan el dedo ndice para leer. En los lectores de Braille expertos, las imgenes mostraban que el mdulo asignado al dedo ndice era, cuando se activaba, mucho mayor que en los inexpertos.xii (Como podrs suponer, el mdulo de corteza sensorial que aumenta de tamao en los lectores de Braille es mayor tan slo en el lado del cerebro que se corresponde con el dedo ndice que ms utilizan, ya sea el izquierdo o el derecho). Los estmulos repetidos aplicados en esa pequea zona de piel de la yema del dedo ndice han creado una zona de gran tamao en el rea somatosensorial del neocrtex. En otras palabras, puesto que la mente de un lector experto se ha concentrado repetidamente en ese sector de apenas un centmetro de la yema del dedo, el mdulo asociado que procesa la informacin procedente del dedo ndice se ha apropiado de los territorios vecinos. Cuando esto ocurre, los mdulos correspondientes a las partes del cuerpo que menos se utilizan para interpretar datos sensoriales, como la palma de la mano o el antebrazo, pierden parte de su territorio. Los circuitos neuronales asignados a mdulos especficos pueden llegar incluso a encargarse del trabajo de otros mdulos. Pongamos como ejemplo a los lectores de Braille que utilizan tres dedos en lugar de uno para procesar los datos sensoriales. Los tres dedos reciben a la vez los mismos estmulos sensoriales, una y otra vez. Qu ocurre con los mdulos que se asignaron genticamente en un principio a esa zona de la corteza somatosensorial? La persona ciega que lee Braille con tres dedos concentra, focaliza y procesa los estmulos repetidos procedentes de los tres dedos a la vez, y el mapa sensorial cerebral del cuerpo se acomoda a ello mediante la adaptacin de la red de tejido neurolgico a fin de posibilitar semejante requerimiento. Aunque cualquiera de los tres dedos tendra por lo general su propio mdulo correspondiente de neuronas en la corteza sensorial, estas clulas nerviosas se unen entre s para crear una regin sensorial de mayor tamao que engloba los tres dedos. Cuando un lector de Braille que utiliza los tres dedos recibe estmulos tctiles de slo uno de ellos, las clulas nerviosas de la corteza sensorial asignada a los otros dos dedos tambin se activan. xiii El cerebro no sabe interpretar qu dedo es el que est recibiendo el estmulo, ya que los mdulos que antes estaban separados se encuentran ahora integrados en una nica zona de gran tamao de la corteza sensorial. Las clulas nerviosas que se activan juntas continuamente, al final se estructuran juntas. Los patrones sinpticos de las clulas nerviosas asignadas a un rasgo especfico pueden modificarse, incluso en el interior de reas modulares existentes. Las conexiones neuronales del interior de un mdulo pueden volverse tan refinadas y complejas que la persona mostrar un elevado nivel de sensibilidad o habilidades extraordinarias. Por ejemplo, cuando un afinador de pianos desarrolla su odo a travs del aprendizaje repetitivo y una instruccin experta (la reaccin precisa despus de

escuchar los sonidos adecuados una y otra vez), llega un momento en el que ya no necesita de ningn instrumento para evaluar su trabajo. La repeticin constante de sus esfuerzos le permite distinguir sonidos tan agudos que la mayora ni siquiera llegaramos a orlos. El afinador de piano con muchos aos de prctica, al final perfecciona hasta tal grado los circuitos neuronales de su corteza auditiva que su entramado es muchsimo ms intrincado que el de los circuitos neuronales correspondientes del resto de la poblacin. Tambin podemos observar la neuroplasticidad en funcionamiento cuando la cantidad de informacin sensorial recibida supera la capacidad de los sectores preestablecidos genticamente en el cerebro. En otras palabras, cuanto ms usemos uno de nuestros sentidos, ms territorio de la corteza sensorial se le asignar para que procese la informacin recibida. Un ejemplo tpico es que los resultados de las autopsias demuestran que la gente que ha trabajado con pequeos aparatos de reparacin, como mecangrafos o como operarios de maquinaria desarrollan circuitos neuronales complejos en las reas motoras corticales asignadas a los movimientos de las manos y de los dedos en mucha mayor proporcin que en las reas cerebrales asociadas a otras partes del cuerpo.xiv En estudios posteriores, los mismos investigadores demostraron que cuanta ms educacin reciba una persona, mayor sern la complejidad, el enrevesamiento y el nmero de conexiones sinpticas existentes en el rea del lenguaje del cerebro.xv Lo que aprendemos, y cmo recordamos lo que aprendemos, establece lo que somos. Tal y como dijo Buda: Todo lo que somos es el resultado de lo que hemos pensado. Desbaratemos an ms el mito de la estructura fija: la plasticidad neuronal reorganiza compartimentos Ahora sabemos que gran parte de la corteza est organizada y cartografiada en compartimentos especficos y asignados a distintas percepciones, como la de las sensaciones, y a otros sentidos y habilidades. Puesto que la mayora de las neuronas cerebrales estn instaladas y formateadas desde que empezamos a caminar, resulta lgico pensar que a lo largo del resto de nuestras vidas, las redes neuronales de la corteza motora y la sensorial deberan estar fijadas en un lugar permanente y mantenerse siempre en mdulos bien delimitados para llevar a cabo su funcin predeterminada. Pero eso no es necesariamente cierto. Existe una enfermedad congnita conocida como sindactilia en la que los individuos nacen con los dedos unidos entre s. En los casos graves, a estas personas les resulta imposible mover un dedo sin mover todos los dems. Deben utilizar sus manos sin la destreza que proporciona tener un dedo individual como control, de manera que el placer de tener cinco dedos queda reducido a toscos movimientos de la mano, en su mayora de asimiento o agarre. Si observramos el mapa sensorial o motor del cerebro en individuos con esta enfermedad, veramos el mismo que en una persona normal? No. En este sndrome, debido a que la mano y los dedos funcionan como una nica unidad, el cerebro jams llega a crear territorios separados para cada dedo, as que slo existe una zona de la corteza asignada a la mano y los dedos en conjunto. En la exploracin cerebral de una persona que padece sindactilia, cuando el sujeto mueve un dedo, todos los dems se mueven tambin y por tanto se activa una regin de la corteza motora mucho ms

extensa que la que se activara en una persona sin esta anomala. En otras palabras, cuando las personas con dedos fusionados mueven la mano y los dedos, se activa toda la zona del cerebro asignada a los movimientos de la mano y los dedos. Las clulas nerviosas relacionadas con los dedos se activan todas a la vez y, por tanto, se estructuran juntas. Es el cerebro lo bastante plstico como para cambiar si se solucionara el problema de estos individuos? Si la organizacin del cerebro se debiera nicamente a factores genticos, se produciran pocos cambios en caso de que los dedos pudieran separarse. Hace bastantes aos, los cirujanos desarrollaron una tcnica para separar los dedos de las personas que nacan con este sndrome, de manera que los pacientes podan mover los dedos de forma independiente. Te imaginas lo que ocurra en el cerebro cuando se aplicaba esta ciruga correctiva? Tal y como salieron las cosas, result que el cerebro se adapt con facilidad a las nuevos dedos de la mano. En cuestin de semanas despus de la operacin, el cerebro le asign a cada dedo su propio territorio neurolgico. Puesto que las funciones de la mano y los dedos haban cambiado, el cerebro cambi tambin su estructuracin.xvi El modelo cerebral de compartimentos preasignados, estrictamente organizados e inamovibles, fue derrocado. Las clulas nerviosas que una vez se activaron juntas al unsono cuando los dedos estaban fusionados comenzaron a hacerlo de manera independiente. Cuando cada dedo adquiri un nuevo nivel de destreza, las neuronas cerebrales asociadas a los movimientos de la mano en general se reorganizaron en compartimentos especficos para cada dedo. Las clulas nerviosas asignadas a los dedos fusionados dejaron de activarse juntas y, por tanto, dejaron tambin de estructurarse juntas. Qu significado tiene esto para nosotros? Pues que tal vez nuestro cerebro no cambie nunca a lo largo de nuestra vida adulta porque tendemos a hacer el mismo tipo de cosas, a seguir las mismas rutinas, y esto enva siempre el mismo tipo de estmulos a nuestro encfalo. Si cambiamos nuestra forma de hacer las cosas, nuestro cerebro cambiar tambin. Estructurados por la herencia Cuando hablamos de algo estructurado nos referimos a que ese algo ya est establecido en su lugar cuando nacemos, preparado para activarse en respuesta a los requerimientos genticos o a un estmulo del medio. Los circuitos neuronales estructurados son programas automticos y, una vez que se activan, requieren poco o ningn esfuerzo consciente para ponerse en marcha. De igual modo, una vez que se activan los programas estructurados, se requiere un enorme esfuerzo consciente para desconectarlos, y no siempre es posible hacerlo. Tambin, cuando decimos que una funcin particular est estructurada nos referimos a que hay pocas posibilidades de cambiar el sistema de circuitos cerebrales asignado a esa funcin, o a que costar un tremendo esfuerzo cambiarlo. Tambin significa que si una red neuronal estructurada se lesiona, existen pocas esperanzas de que se recupere. Si la estructura resulta daada, dividida o se rompe (o si la estructura nunca lleg a crearse), resulta muy difcil cambiar o, en ciertos casos, imposible. Pero aunque es cierto que gran parte del cerebro est estructurada de una manera definida, y

que unas regiones del cerebro son ms estables que otras, la investigacin mencionada en los captulos anteriores demostr que, en realidad, da la instruccin y las reacciones precisas, la estructuracin del cerebro es mucho menos fija de lo que se crea. El tronco del encfalo y el cerebelo (el primer cerebro), y el mesen-cfalo (el segundo cerebro) tienen una estructura ms fija que el neo-crtex. Puesto que tanto el primero como el segundo cerebro evolucionaron antes, albergan recuerdos ms antiguos que en su mayora se han convertido en circuitos permanentes. Sus agrupaciones neuronales tienen conexiones sinpticas ms fuertes, ya que estos patrones tienen ms tiempo y se han utilizado con ms frecuencia. Estos circuitos neuronales se perpetan para el uso de futuras generaciones, ya que han servido de mucha ayuda durante mucho tiempo. Dado que el neocr-tex es la parte del cerebro ms reciente para la mayora de las especies, entre las que se incluye la humana, tiene pocos programas preestructurados. El lbulo frontal es el menos estructurado de todos, ya que es nuestro avance evolutivo ms reciente. El neocrtex es ms maleable porque sirve como plataforma para la percepcin consciente, la memoria y el aprendizaje. Nos da la capacidad de pensar, de actuar y de elegir, y recuerda tambin lo que hemos aprendido. Es el rea donde desarrollamos nuevas conexiones sinpticas y modificamos los circuitos neuronales existentes. De esta manera, el neocrtex se reestructura continuamente. Seleccin e instruccin Mientras los cientficos estudiaban cmo impactan la gentica (la herencia) y nuestro entorno (medio) en el cerebro, ha surgido una discusin acerca de cmo los procesos de seleccin e instruccin interactan de manera similar e influyen en la forma en que manifestamos quines somos. El trmino seleccin describe cmo nos desarrollamos utilizando circuitos neuronales que ya se encuentran en nuestro cerebro. (Con circuitos neuronales nos referimos a esos miles de millones de neuronas situadas en el neocrtex que se organizan en centenares de miles de patrones sinpticos heredados y preestablecidos que controlan la mayor parte del comportamiento humano). En otras palabras, seleccionamos algunos patrones preestablecidos de entre todos los que fueron aprendidos y registrados por nuestros progenitores. La premisa de la seleccin es que nos desarrollamos cuando esos circuitos neuronales preexistentes se activan, ya sea por causas genticas o medioambientales. Por ejemplo, cuando un beb sano y normal alcanza cierta etapa del desarrollo, comienza a gatear. El beb no necesita indicacin alguna del entorno para iniciar este proceso. Un programa gentico del cerebro del beb activa uno o ms circuitos neuronales preestructurados que le permitirn gatear. Despus de un tiempo, el hecho de gatear activa otro patrn neurolgico preexistente que impulsa al beb a ponerse en pie y a dar sus primeros y tambaleantes pasos, para despus comenzar a andar. La seleccin y activacin del sistema de circuitos sinpticos tambin se desencadena mediante seales medioambientales. Por ejemplo, el cerebro de un beb recin nacido ya est estructurado de manera selectiva para captar imgenes, sonidos, movimientos, sensaciones y otras informaciones sensoriales. No obstante, estas reas

preasignadas de circuitos neuronales necesitan una seal del entorno para activarse. Si recuerdas nuestro ejemplo anterior, cuando un beb recin nacido oye un ruido, esta seal del entorno lo incita a girar la cabeza hacia el origen del sonido. Mira hacia ese lugar para averiguar qu es lo que causa el ruido, porque ya posee el sistema de circuitos neurolgicos necesario para procesar las imgenes y los sonidos. Si la seleccin consiste en utilizar circuitos neuronales establecidos, la instruccin es el proceso por medio del cual creamos nuevos circuitos o modificamos los existentes. La instruccin describe cmo aprendemos y experimentamos el mundo exterior y cmo organizamos despus las conexiones sinpticas para asociarlas a lo que hemos aprendido. La instruccin es nuestra capacidad de ser lo bastante neuroplsticos como para refinar an ms nuestra arquitectura neurolgica. Y esto lo conseguimos repitiendo viejos o nuevos pensamientos, recuerdos, acciones, habilidades y comportamientos. Los que hacemos de manera repetida, cmo lo hacemos, lo que aprendemos, lo que pensamos y lo que experimentamos crea y modifica las redes neurales que conforman lo que somos. Una mente ms nueva y consciente se crea mediante la fabricacin de circuitos adicionales en el cerebro. Como si de huellas se tratara, nuestros actos y pensamientos persisten en el cerebro en forma de circuitos neuronales modificados. Por ejemplo, si te han enseado durante aos cmo tocar el violn, aprendiendo nuevas habilidades y despus perfeccionndolas, las redes neurales preasignadas de tu cerebro que son responsables de tu destreza y tus capacidades motoras se harn ms densas e intrincadas. La instruccin crea conexiones sinpticas ms densas e intrincadas, y puede extender el territorio designado para ciertos mdulos. Una descripcin precisa de cmo nos desarrollamos debe incluir tanto la seleccin como la instruccin. Para decirlo de manera sencilla, nacemos con patrones neurolgicos preestablecidos que luego seleccionamos, ya sea por influencias del entorno o por un programa gentico. A fin de modificarnos y perfeccionarnos an ms, podemos instruir a estas reas seleccionadas mediante el aprendizaje, la modificacin de la conducta o las nuevas experiencias. Como acabas de ver, ya tenemos reas preasignadas en la corteza sensorial para los circuitos neuronales que procesan los movimientos de la mano y los dedos (seleccin), pero podemos mejorar esos circuitos mediante el aprendizaje y la prctica constante (instruccin). Comenzamos nuestra vida con patrones neurolgicos innatos y despus activamos y modificamos esos circuitos a travs de las enseanzas del medio, que recibimos en forma de nuevas experiencias. Nosotros ya nos hemos desarrollado mediante la seleccin y la instruccin, pero estos procesos traen consigo una serie de intrigantes implicaciones para nuestro crecimiento futuro. Entre los circuitos neurolgicos preasignados que heredamos al nacer hay reas de tejido cerebral que permanecen latentes (sin utilizar). Sabemos esto porque durante la ciruga cerebral en pacientes adultos pueden eliminarse millones de neuronas sin alterar siquiera la personalidad o la funcin sensorial del enfermo. As pues, es razonable pensar que en un paciente adulto, las seales genticas terminaron hace tiempo su misin de activar los patrones neuronales preexistentes, tal y como observamos en un beb que comienza a gatear. As pues, las neuronas que extirpan los

cirujanos sin consecuencias obvias pueden indicar que todo cerebro humano contiene patrones estructurados latentes de clulas nerviosas. Representan estas redes neurales latentes regiones del potencial humano an sin descubrir? Podra la seleccin activar estas reas latentes? Podramos activar, desarrollar y perfeccionar estas zonas neurolgicas con los debidos conocimientos y la instruccin apropiada? Podramos ocupar o activar esas regiones a fin de alcanzar un nuevo y ms elevado estado mental? De ser as, podramos estar frente a nuestro futuro evolutivo, y nuestro cerebro sera un registro de ese futuro tambin, y no slo del pasado.

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