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Minha gata selvagem Devil to pay Susan Napier

Digitalizao Joyce Reviso Anaiara Resumo Todos os homens da sala arregalaram os olhos para a mulher vestida num sumrio collant, ensopada devido a chuva, que irrompera como um furaco na sala. Devil Connell, no menos surpreso, foi se levantando lentamente. "Assassino!", gritou-lhe a garota, tremendo. E antes que ele pudesse reagir, caiu desmaiada em seus braos. Quem essa doida?, perguntou-se ele,pasmo, sem saber que o destino acabara de mudar sua vida para sempre...

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CAPITULO I No momento em que Cressy tirou todas as roupas e ficou apenas de collant, percebeu que estava em apuros. Apertou os olhos, buscando visualizar melhor a estrada asfaltada que serpenteava diante de si, os dedos escorregando no volante da direo de seu carro alugado. Estava quente. Mas to quente! Mesmo com o ar-condicionado ligado toda, e a janela do motorista aberta, ainda sentia-se assando! Deveria t-la mantido fechada? O suor brilhava em seus ombros nus e escorria por entre os seios, tornando a roupa desconfortvel. Lanou os olhos sobre a caixa de papelo, a seu lado, agora vazia das latas de refrigerante gelado, saia e blusa jogadas ao acaso por sobre ela. Tivera necessidade de beber toda a reserva, encostando as latas frias contra a testa, contra o peito, contra os seios. Agora no adiantava mais se culpar por ter iniciado uma viagem longa, dirigindo s, quando estava se sentindo to mal... Bem, doente ou no, tinha um compromisso de trabalho. E prazos! Havia se comprometido, e Cressy Cross sempre SEMPRE! mantinha seus compromissos. Um enorme caminho cruzou por ela, no sentido contrrio, e o deslocamento de ar fez com que seu pequeno carro balanasse doidamente. Concentrando-se em no vomitar, Cressy nem notou que ultrapassara a bifurcao e enveredara pelo caminho errado. Puxa, mas como estava quente! Piscou, afastando a gota de suor que lhe entrara no olho, fazendo-o arder. Era o calor que a confundia. Aquilo mais parecia o forno de uma selva tropical do que a primavera na Nova Zelndia! A estrada era estreita e sinuosa. Mas ela devia estar em plena plancie Hauraki, onde as estradas eram retas e planas! E quanto tempo fazia desde que sara de Auckland? Toda a viagem no deveria tomar mais que quatro horas, mas parecia estar direo por mais de dez! Onde estava seu mapa? Com a mo livre comeou a buscar por entre as latas vazias de refrigerantes quando o carro puxou violentamente, fazendo-a lutar

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com o volante. Foi obrigada a usar ambas as mos para conseguir reorient-lo. Estava muito fraca ou o pequeno carro ficara pesado demais? Talvez devesse parar e examinar os pneus, ainda mais quando um macio de nuvens se amontoava no horizonte, ameaando uma tempestade. Cressy orientou o carro para o acostamento, j invadido pelo mato. Tarde demais percebeu a valeta, o veculo saltou at parar, jogandoa contra o cinto de segurana. O automvel parou inclinado e Cressy teve de lutar contra a porta para conseguir abri-la e sair. Apenas a roda da frente esquerda estava dentro da vala, mas ela percebeu que sem auxlio no conseguiria tir-lo dali. A estrada estava vazia e tudo parecia extremamente quieto. Os primeiros pingos de chuva foram deliciosamente gelados contra sua pele quente. Dentro de minutos a temperatura havia cado significantemente, mas Cressy, escaldando em febre sequer sentiua. Decidiu-se por buscar auxlio. Seria bom andar um pouco depois de tanto tempo atrs da direo. Abriu o porta-malas e pegou sua maleta preta, muito usada, de equipamento fotogrfico.Era sua preciosa Olympus OM-1, a primeira cmera de verdade que possua. O resto do equipamento, lentes de aproximao, trip, fotmetro especial, flash foi recoberto pelo tapete, para no chamar ateno. No tinha foras para carregar mais nada, exceto um filme extra, claro. Mesmo estuporada pela doena no esquecia s lies bsicas de fotografia. Colocou o pequeno cilindro plstico por entre os seios e certificouse de que todas as portas estavam travadas. Foi apenas quando bateu a ltima porta que percebeu que ainda usava s o collant. Coisa mais estpida, riu. E riu ainda mais quando percebeu que deixara a chave pendurada na ignio e no poderia pegar suas roupas! Os fazendeiros iriam encher os olhos! Bem, se ela no conseguia entrar no prprio carro, ningum mais conseguiria. Ao menos estava de sapatos, a bem dizer no eram sapatos, mas sapatilhas macias de bale, que usava para dirigir. A chuva aumentou, tornou-se imperiosa e glida, enquanto Cressy comeou a caminhar. Cada gota parecia toc-la e transformar-se em vapor, to quente sentia-se. Era meio da tarde, porm com o cu escuro parecia noite. O cascalho, ao lado do macadame, perfurava suas sapatilhas, mas ela nem percebia. A maleta da cmera batia contra seu corpo, mas tambm no o sentia. Concentrava-se em colocar um p adiante do

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outro, descobrindo que cada passo no a levava a andar mas a flutuar, deliciosamente... E quase flutuou alm dos portes de ferro do outro lado da estrada, sem perceb-los. Uma alta parede de pedras perdia-se de um lado e outro, na nvoa de gua que despencava. Atravs dos portes conseguiu perceber, bem distante, uma enorme casa branca, com janelas iluminadas. Luzes significavam abrigo e calor humano. Cressy olhou cuidadosamente para ambos os lados da estrada, antes de cruz-la. Os portes estavam com uma grossa corrente, presa por cadeado. Cressy avanou a mo para sacudir a corrente e, no instante seguinte, percebeu-se sentada no cho, o brao a doer e o corpo inteiro em comiches. Sua cabea parecia zumbir e pronta a estourar. Primeiro pensou que um raio a tivesse atingido para, s ento, concluir: os portes estavam eletrificados! De surpresa Cressy sentiu-se ultrajada. Tinha vindo buscar auxlio e as pessoas daquela casa haviam tentado assassin-la! Levantou-se com dificuldade, a garganta to grudenta e constrangida que os palavres que desejava gritar simplesmente no saram. Olhou em torno para se expressar de outra forma. Algo brilhava em meio ao mato, poucos metros adiante. Um pedao de pra-choques de automvel, amassado e enferrujado, revelou-se diante de suas mos curiosas. Quase desmaiando com o esforo, arrastou-o para junto do porto, levantou-o e, quase indo ao cho com o peso, atirou-o furiosa contra as grades. Uma chuvarada de centelhas respondeu ao ataque e Cressy sentiu-se plenamente realizada. Pegou um longo estame de grama molhada e aproximouo, cautelosa, do ferro.Nada sentiu. Arriscou-se relar um dedo, nada! Sorriu. No era fcil livrar-se de Cressy Cross quando a provocavam! Quando chegou ao outro lado depois de escalar os portes, tremia de exausto, mal suportando o tremendo calor interno , e isto a tornou ainda mais irritada. O porto, atrs de si, centelhou de novo contra o velho pra-choques. Algum deveria ter cuidado do fusvel. E agora Cressy cuidaria deles! Fixando hipnoticamente o retngulo luminoso a distncia, ela seguiu em frente. A casa, na verdade, era feia, enorme, um amontoado antigo de madeira e alvenaria, portas e janelas emergindo anacronicamente de uma das guas do telhado. Tpica residncia de pessoas pouco civilizadas, como aquelas que a recebiam com portes eltricos! A maleta da cmera caiu sobre um canteiro de flores e uma das sapatilhas se perdeu em meio ao

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cascalho da entrada, mas ela no diminuiu o passo ou alterou a rota, mesmo quando dois enormes ces surgiram da escurido, latindo e mostrando enormes presas. Ela compreendia bem os animais, talvez at melhor que aos seres humanos. Eram ces treinados, bem cuidados estavam ameaando mas no a atacariam de imediato. Um sujeito corpulento apareceu para conte-los e Cressy foi em frente, sem se dignar a olhar para o homem. Este, parecendo em choque, permaneceu esttico, olhando-a boquiaberto. Cressy nem conseguiu bater na porta. Ela foi totalmente aberta e seu dedo estendido, ao invs de apertar o boto da campainha, enterrou-se no peito de outro homem, alto e moreno. Cabelos castanhos, olhos castanhos, palet castanho e calas castanhas. Um urso castanho. Cressy gostava de ursos. Sorriu para o urso. Que raios...! Desculpe, sr. Drake, os ces acabaram de encontr-la.. o homem que seguira os cachorros conseguiu falar. Onde? H um bordel nas vizinhanas que eu no conhecia? O urso castanho tinha uma voz um tanto rouca. Esta casa sua? indagou ela, cuidadosa. No... a resposta veio involuntria, enquanto ele a examinava incrdulo, percebendo a nica sapatilha, o collant to colado que tudo revelava por baixo, os ombros nus, os enormes olhos brilhantes. Vim ver o dono! e Cressy empurrou-o, aproveitando-se de sua surpresa. O urso buscou autoridade dentro de si e seguiu-a: Briscoe, de onde surgiu isto! No sei, sr. Drake. Pois v saber. Veja se h algum mais nos terrenos! Pea a Chambers para ajudar pelo outro lado! e vendo que o outro no se movia, ainda boquiaberto: Vamos homem! Andando! Ah, sim, sr. Drake. Cressy j cruzara o corredor, em busca dos fundos da casa, deixando o carpete marcado de ps molhados. Um momentinho, garota! No pode ir... Eu sei. Tive uma trabalheira para entrar e chegar aqui! E Cressy foi obrigada a parar quando o urso se interps sua frente, como uma parede. Onde est ele? Ele, quem? Voc sabe muito bem queml No, no sei. Por que no vem comigo e me conta...

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Cressy notou que tudo estava recoberto por uma nvoa, execto a certeza de que havia um assassino, no final do corredor, tentando se esconder dela. Tudo bem... e sorriu para o urso, mostrando que no estava magoada. Enfiou o brao pelo dele. Talvez a gente consiga uma roupa para voc, enquanto conversamos arriscou ele. Voc deve estar morrendo de frio. Claro, querido. Ela deu-lhe tapinhas amigveis,na mo. No momento que o urso virou para a direita, contudo, fez um movimento brusco de cento e oitenta graus e disparou na direo original, buscando os fundos da casa. Ei, espere um momento! Cressy avanou pela porta dupla que lhe obstrua a passagem e parou de imediato: a sala era quase tomada por uma enorme mesa retangular em torno da qual sentavam-se homens. Homens de cabelos grisalhos ou brancos, fumando charutos e de rostos sombrios. Cressy conhecia essa cena muito bem, de filmes da Mfia! O murmrio da conversa se interrompera com sua entrada e ela aproveitou o silencio para se recuperar do choque. Seus olhos percorreram o permetro da mesa notando, em seu estado febril, que todos a fitavam. Mas foi o homem cabeceira que encarou, aquele sujeito de olhos prateados, penetrantes como punhais e duros como um diamante. A cor do poder! S podia ser o culpado! Voc a! e apontou-o. Ele levou um tempo a responder e, no momento seguinte, o irritado urso castanho a pegou pelo brao: Desculpe, Devil! Um aceno de mo o interrompeu. O homem pareceu crescer em sua cadeira e ento ele se levantou: Est falando comigo? Ela percebeu que, por baixo do espanto, havia um ar divertido. Ele se divertia em assassinar pessoas! O que isso? Voc interrompeu algum streap-teasc? e provocou algumas risadas contidas de seus asseclas. Sei perfeitamente o que esto tentando fazer! disse ela em voz ameaadora. O sorriso desapareceu da face dele. Ah! Ela o tinha pego! Oh, sim, sei exatamente o que desejam fazer e no vou deix-los! Ah, no vou, no! Murmrios surgiram ao redor mas bastou um olhar do homem para que cessassem. Ele se aproximou atravs o ar enfumarado.

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No vai? e seus movimentos lembravam os de uma pantera. Seu cabelo era cortado bem curto e, embora negro, estava prateado pelos cabelos brancos, sua estrutura ssea era solida mas algo pouco aristocrtico estragava o conjunto. Uma feia cicatriz cortavalhe a face esquerda, desde o olho at o ngulo da mandbula, contrastando com a pele cor de oliva. Cicatriz. Garras. Cressy tremeu. Tinha pssima lembrana de uma pantera negra. O animal no o fizera por mal, apenas reagira sua natureza. Caar, matar, proteger as crias... Eram impulsos instintivos e meter-se em meio a qualquer deles era buscar encrenca sria! O que que no vou conseguir? perguntou a pantera, to prxima agora que ela sentia o cheiro de perigo, quente e almiscarado. Os olhos prateados, no entanto, no combinavam com a pantera! Tinham a cor de um corisco em cu de vero, como as centelhas azuladas no porto. Assassino! retornou ela. Eu sei tudo sobre o que esto planejando e vou botar a boca no mundo! Sua voz era um sussurro profundamente ameaador: Pensaram que poderiam impedir que entrasse, mas sei de todos seus segredos e vou us-los at que recebam o que merecem! Ela ouviu o rosnado familiar da pantera entrecortado por uma frase: "outra daquelas malditas fanticas!..." Vocs que so malditos, no eu! Assassinos! Quantas vidas j eliminou? Ele pareceu se encolher e Cressy riu. Sua cabea girava e o mundo virou de ponta-cabea e o urso pareceu peg-la de novo, enquanto os murmrios penetravam-lhe doloridamente o crnio: ...Doida... Deve ser... ...Mas como ela entrou? Sem auxlio?... ...Vamos nos livrar dela... Isso significava mat-la e enterrar seu corpo. Conseguiu dominar suas pernas de borracha e dirigiu-se ao corredor; mas perdeu o senso de direo e trombou contra um mvel alto. Escutou o bater de uma porta e o murmrio de vozes masculinas desapareceu. Cressy tentou se livrar das garras do predador. O cilindro de filme escapuliu de seu collant e caiu no cho, de imediato uma pata castanha apanhou-o. Ela trazia um filme, Devil! Uma garra mecnica apertava-lhe o peito e o zumbido em sua cabea aumentou.

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Descobri porque o fusvel estourou, sr. Connell, Eles provocaram um curto-circuito no porto com um pedao de metal. E achei isto. O "isto" era a bolsa da cmera e a sapatilha que faltava. Cressy tentou, com toda falta de jeito, apanhar a bolsa. Sem sucesso. Esta cmera sua? Ela largou o corpo nas mos do urso. Eu perguntei se esta cmera sua! e recebeu um chacoalho que fez seu estmago rodopiar. Claro que ! Me d! e de novo tentou apanhar a bolsa. Alm de assassinos so ladres! Se eu fosse voc pararia de gritar, moa. Como entrou aqui? Por que tirou as roupas? Voc est apenas nos desviando a ateno? Para quem trabalha? uma ativista ou jornalista? A avalanche de perguntas quase sufocou-a mas uma palavra penetrou seu crebro fervente: Jornalista? Estava trabalhando para um jornal! E precisavam de suas fotos o quanto antes! Tinha prometido! Preciso ir... Voc no vai a lugar algum antes que eu saiba de tudo. Para qual jornal trabalha? Os olhos dele eram glidos. Na verdade todo seu corpo parecia de gelo, um lindo gelo frio e duro que poderia diminuir seu calor. Mas as roupas impediam, eram duras, speras! Ela abriu-lhe o palet e comeou a desabotoar-lhe a camisa. Que raios! Ela parece ter gostado de voc, Devil comentou uma voz, divertida. Frank, no hora para piadas! Ela est a mil, Devil. No vai conseguir nada dela. Se for uma reprter no est no estado de escrever coisa alguma. Cressy conseguiu abrir a camisa e descobriu um peito recoberto de plos grisalhos, tal como os cabelos dele. Uma pele de pantera. Cressy pousou o rosto contra aquele tapete macio e sentiu os msculos se contrarem e afastarem, junto a uma praga. A garra que lhe segurava o ombro direito escorregou at seu pescoo, iriam estrangul-la! Ela est queimando em febre! Que raios estava fazendo debaixo de um temporal, seminua? Cressy esfregou o rosto, de novo, contra a pele desnuda: Claro que estou queimando. Voc no tentou me assar viva?

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A mo pegou-a pelo rabo de cavalo, puxando-lhe o rosto para cima. Olhos duros examinaram sua pele recoberta de suor, que contrastava com os lbios secos. Ela no est drogada, est delirando de febre! E a mo que lhe segurava o rosto era um tanto spera e agradavelmente seca. Apesar da voz irritada, no se importava, ao menos enquanto aquela mo agradvel continuasse em seu rosto. Gostoso... Cressy fechou os olhos e beijou a mo. Ele soltou uma exclamao e enxugou a mo na lapela do casaco. A cabea de Cressy caiu para a frente. Que droga vamos fazer com ela? explodiu ele. A primeira coisa chamar um mdico. Devil Connell examinou a mulher em seus braos: agora, no parecia de forma alguma ameaadora. Ao contrrio. Ela precisava de cuidados. Chame Chester. Depois suba e arrume as coisas. Eu a levarei... Eles querero saber o que est ocorrendo, quem ela e por que est aqui. Afinal, no puderam trazer companhia alguma! foi o comentrio de Frank Drake. Contemporize at a que a gente tenha mais informaes. D qualquer desculpa que funcione. Diga que h algum tipo de relao pessoal envolvida, jogue a culpa em cima de mim. Frank fez uma careta: Do jeito que ela queria entrar tirar sua camisa, eu no duvido! Ela est doente. Duvido que tivesse a menor noo do que estava fazendo ou dizendo cortou Devil, impaciente. Pegou-a no colo, sem esforo. Se Chester no puder vir de imediato, me coloque no telefone. No sei qual a temperatura dela, mas garanto que est a mais de quarenta! Se ela tiver de ser transportada para o hospital, melhor estarmos preparados. E trate de descobrir onde esto as roupas dela! Cressy estava deslizando num paraso quando sentiu-se carregada no colo: O que est fazendo... Estou levando voc para cima. Seu porco imundo... conseguiu articular, sem abrir os olhos. Me deixe... Fosse verdade, voc seria uma mulher de sorte! comentou ele, ironicamente. Mas pensou que ela no era seu tipo, apesar de ser obviamente atraente. Seus encantos eram por demais abundantes,

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suas formas quase transbordando a parca roupa. Uma mulher to pequena deveria ser magra e delicadamente proporcionada. Eu sei que voc quer se livrar de mim! Verdade! Infelizmente no posso faz-lo por enquanto... Os amigos sabem onde estou! avisou-o ela, passando a lngua pelos lbios ressequidos, olhando com espanto o teto de painis de madeira que se aproximavam ameaadores, tentando esmag-la. Que amigos? Mas ela no conseguia se lembrar dos nomes. Alarmada percebeu que o teto se inclinara perigosamente. Para onde esta me levando?! Ela j havia esquecido. Para cama! Devil quase a derrubou. Apoiou-a em cima dos prprios ps e voltou a perguntar: Quem so seus amigos? Cressy estava surpresa com tudo: Onde estou? A resposta veio por entre os dentes: Qual o nome do seu editor? Shaw... a palavra veio assim, rpida e inconsciente. A cicatriz no rosto dele pareceu brilhar e ela levantou uma pesada mo para toc-la. A pantera ferida. Outro bicho lutou com voc? Hum... Eu poderia dizer isso. Qual e seu nome? Sei l! e Cressy sentiu-se baixando em cima de uma cama macia e fresca. Sabe sim. Como se chama? insistiu ele, inclinado-se sobre ela. Voc vai me matar? A tentao quase incontrolvcl foi a resposta seca. Devil... Diabo. Devil quer dizer diabo... Ele nada respondeu, preocupado em contar suas pulsaes, o pulso dela em abandono entre seus dedos. Eu morri e fui pro inferno? por isso que este quarto todo vermelho? E Cressy reuniu todas as energias: Isso no e cor para um quarto de doente! No se preocupe que ainda no morreu, mas no demorar muito se no tirarmos essa roupa molhada e no baixarmos essa febre! Se voc morrer que nome colocarei no tmulo? Kerr. Kerr do qu? Ou o qu... Kerr? Ela podia sentir o hlito quente da pantera cm seu rosto, percebia a excitao nos olhos prateados. E seus dentes eram muito fortes, muito brancos... E estavam muito prximos de seu pescoo! Mas era muito educado para uma pantera. Na verdade queria saber seu

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nome antes de enterrar-lhe os dentes na garganta. Se no contasse, no poderia atac-la! Cerrou os lbios. E os olhos. A pantera falou outras coisas. Mas as palavras no faziam sentido e ela nem pensou em responder. As dores subiam-lhe pelas pernas, o quarto vermelho oscilava de um lado a outro, e insetos monstruosos subiam por seu corpo, mordendo-a. Ela soluou, morrendo de medo, sentindo que lhe arrancavam o collant com rugidos. Seu corpo era atirado de um lado a outro, enquanto os insetos lhe arrebatavam o suti, lhe arrancavam a calcinha! Que fariam cm seguida?! Comeou a soluar, apavorada, estapeando c e l e recebendo rugidos de volta. Com enorme esforo entreabriu os olhos e viu o homem-pantera arrancando-lhe as poucas vestes. Ele no podia com-la e, portanto, iria violent-la! Pervertido! conseguiu dizer num fio de voz, enfiando as unhas nas garras que lhe arrancavam o suti. As lgrimas rolavam por seu rosto, mas pareciam gotas de chumbo derretido, queimando-a sem alivi-la. Pior ainda, as imagens perdiam o foco e o rosto dele ficava ainda mais ameaador. E ento algo mido e frio ficou por sobre sua face, limpando o suor e as lgrimas e a pantera passou a rugir docemente, como um gato manso, no mais como uma besta-fera! O frio escorregou por seu peito e pescoo, por seus seios e estmago, pelas doloridas coxas e pernas. Mas o frescor logo desapareceu, consumido pelo inferno interior que a queimava. Ela agarrou-se nica certeza que possua: o nico culpado por tudo isso era ele... Ou aquela coisa... Coisa que a atacara na chuva com agulhas doloridas, que a capturara e arrastara a esta caverna nefanda, brincando com sua dor e fraqueza. Mas com a ltima gota de resistncia lhe mostraria com quem estava brincando! Devil encarou o medico com uma carranca: Por que ela tem de ficar aqui? Meu helicptero est l fora. No podemos lev-la ao hospital Waikato? e sua voz desapareceu sob o trovo l de fora. J lhe expliquei. Ela tem de ser vigiada, mas no corre nenhum risco iminente voltou a falar Chester Grove, dirigindo-se para a escada. Duvido que o pessoal de l gostasse de receber uma paciente com uma simples infeco virtica. No se esquea: ela precisa de muito lquido, aqueles comprimidos e banho com esponja molhada cm gua tpida, at que a temperatura baixe. Telefonarei amanh de manh, mas o resto voc ser capaz de cuidar.

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Mas sequer conheo essa mulher! explodiu Devil, consternado. Chester olhou-o com um sorriso cnico. Se voc diz... Momentos depois que descera as escadas Frank comeou a subir, com um sorriso alegre nos lbios. Onde voc vai? interrompeu-o Devil. O medico disse para tomar conta dela at que a febre ceda. No se incomode, eu o farei! Mande Seiver tirar o jantar mais cedo e continue a reunio em meu lugar. E se a segurana encontrar mais alguma coisa, quero saber de imediato! Mas voc disse... Eu sei o que disse! Mas voc j transmitiu a eles que ela era uma pessoa de minha relao ntima, convalescendo de grave doena. Prefiro ser ridicularizado por ter uma amante doida do que admitir que uma jornalista tenha conseguido penetrar nossa segurana! Se descobrirem isto estarei frito! Porm l em cima, desviando de uma mulher que esperneava e gesticulava como desvairada, gemendo ao receber um soco no queixo, Devil admitiu que a lgica no era a nica razo porque escolhera esta alternativa. Era impossvel ignorar sua pele, seda quente sob a ponta dos dedos, seios generosos porm no em excesso, cintura delgada seguida por amplas ancas s quais no se podia acusar excesso de gordura, uma feminilidade ostensiva! Julgou-se observador distante at que se pegou a indagar se no perdera, nos ltimos anos, um bocado cm mulheres por preferi-las esguias, musculosas de ginastas, ao invs deste tipo macio, onde um homem poderia fundar o rosto... Enfiou a esponja e ambas as mos na bacia com gua morna, buscando refrescar a si mesmo antes de mais nada. Mesmo inconsciente essa mulher s trazia problemas! E o que era pior: havia aquela incmoda sensao de que ainda traria muitos mais! CAPTULO II Cressy no conseguiu manter os olhos abertos diante do cetim vermelho que a afogava. Fechou-os, inspirou fundo lutando contra as ondas de nusea e, com um esforo surpreendente, consegui sair da posio de costas e virar de lado.

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O quarto pareceu se estabilizar e ela riu. A decorao era de um profundo mau gosto, uma espcie de pesadelo em rococ, uma fantasia em dourado e vermelho, como de um chinos ensandecido! Lenta, cuidadosamente, Cressy conseguiu sentar-se contra a cabeceira, puxando as cobertas de seda at o pescoo e espantandose diante da velha camiseta azul que mal e mal a encobria. Vagos sonhos danavam diante de seus olhos na forma de demnios irritantes, risos escarninhos, fantasmas delirantes. Levou a mo at o pescoo e encontrou um enrolado .de panos que comprimiam uma garganta dolorida. Onde estava ela? Quem... ? A porta do quarto se abriu de repente e Cressy se encolheu ainda mais, quase se cobrindo com as cobertas. Aos poucos relaxou ao encarar o homem que entrava com uma bandeja na mo gorda. Era baixo, barrigudo, os cabelos grisalhos cortados rentes, olhos azuis chamando a ateno cm sua face algo grosseira. Vestia uma camisa negra, as mangas enroladas mostrando msculos ainda rijos e a pele tatuada. Achei que iria acordar logo. Est com sede? Ele colocou a bandeja em cima de uma mesinha, e um jarro com suco de laranja tor-nou-se evidente. Si... sim. A garganta doa horrivelmente. Obrigada. Engoliu, a duras penas, e continuou: Quem voc? Seiver. E voc a Kerr. Ou pronuncia-se Kir? Cressy ignorou a pergunta: Onde estou? Os lbios finos abriram-se num sorriso que nada tinha de amigvel: Voc tem perguntado isso cinquenta vezes por dia, nos ltimos dois dias. Dois dias?! A ltima coisa de que se recordava era dirigir o automvel alugado. E por que voc no me respondeu? indagou, desconfiada. O copo pesava em sua mo e ela terminou o suco rapidamente, baixando-o. Respondi. Mas voc esquece no minuto seguinte. Cressy conseguia recuperar lembranas isoladas e nada confiveis. Uma enorme sala, cheia de fumo, uma longa mesa, pessoas suspeitas em torno dela. E ento, onde estou? Na casa dos Rush. No cruzamento das Trs Milhas. Claro que ela no se recordava; nada daquilo fazia sentido! Quem me trouxe aqui? Voc que tem cuidado de mim?

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O homem deu uma risadinha irritante, como se tivesse ficado ofendido: Jamais! O prprio Devil quem tem tomado conta de voc. Est querendo dizer que... o diabo olha pelos seus? O estranho rebentou num riso desagradvel. Mas claro que sim! Cressy levou a mo ao pescoo, sentindo a dor na garganta: Acho que devo ter ficado muito doente... Sentia que a pele estava quente demais, porm, ao mesmo tempo, que se recuperava. No s doente disse o homem, com desnecessria sinceridade mas vomitado tambm. Alm de fazer um berreiro de doida. Quando ela tentou se levantar acrescentou depressa: O que est querendo fazer? O mdico disse que no vai sair da por alguns dias. No sei de mdico nenhum! S ento Cressy percebeu que, realmente, no conseguiria se levantar. Mas ele se lembrar de voc por um bom tempo, voc o deixou de olho roxo! Eu?! Claro que no! protestou Cressy, temendo que tudo fosse verdade. Ele... est bem? Sei l. Teve de engolir o que disse ao Devil, fazendo uma gozao porque no conseguia controlar uma baixinha como voc. E o que aconteceu? Se abaixa para dar uma olhada em voc e l vem um murro bem no meio do olho! O homem se estendeu no cho, e o Devil s ficou rindo e contando: um... dois... trs... e quase chegou no nocaute! Lona pura! E s ento concordou que a cena tinha vlido todas as mordidas e arranhes. Mordidas? Arranhes?! Ela estaria num asilo de doidos ou enfurnada numa seita secreta de adoradores do Demo?! Cressy estava horrorizada. Mas... eu no mordi voc, no ? Ele no me deixava chegar perto quando voc estava atacada... No deixava ningum, s o medico. Quem... quem no deixava? J disse: Devil! Cressy no tinha mais a menor dvida: estava internada num hospcio. Ou, pensou, histericamente, num prostbulo, a julgar pela decorao! Agora, vamos, tome esta plula.

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Cressy olhou o medicamento oferecido. Fraca ou no, tinha de sair daquele lugar. Quem poderia dizer o que era aquela plula? Poderia estar sendo drogada para no escapar e contar o que sabia! No, obrigada. J estou me sentindo melhor... E num movimento puxou as cobertas, colocou os ps no cho e voltou a deitar, completamente tonta. Se voc no tomar eu vou chamar o Devil! A cada quatro horas ele tem enfiado esta porcaria na sua goela abaixo. No sei como no pegou raiva! Cressy foi assaltada por lembranas. Enormes mos a toc-la... a machuc-la, fazendo-a cometer coisas que jamais aceitaria! Conseguiu ficar em p Seiver no fez nenhum gesto para impedi-la. Simplesmente cruzou os fortes braos por sobre o peito e ficou a olh-la com desprezo: Viu? Estou tima! Onde esto minhas roupas? No tenho a menor idia, dona. Coisa mais besta! Onde esto as roupas com as quais cheguei? Ele riu. Aquela coisinha? Ainda no foi lavada. De qualquer jeito no estou na lavanderia, entende? S limpo os quartos e cozinho. "Aquela coisinha"? Ela fechou os olhos, enrubescendo ao se lembrar. Tinha tirado as roupas, no carro, e trancado as portas. Elas esto no meu carro! Que carro? No encontramos carro nenhum aqui por perto. Voc deve ter sido jogada de algum veculo. Claro que diriam isso, se quisessem ret-la naquele local. Cressy arregalou os olhos e encarou-o, se queriam brincar... Ento vou usar s esta camiseta. De qualquer forma melhor que meu collant. Eu mesma vou encontrar meu automvel, obrigada... Voc no vai a canto algum, Kerr. E quem disse? Cressy respondeu em tom igualmente determinado. Sentia-se leve e boa. Nem precisaria cruzar o caminho dele, bastaria levitar! Riu-se com a expresso que ele fez. Devia pensar que era louca, mas era ele o doido! Prepare-se, cara! Vamos ver senhor doido, como parece! E cerrou os punhos mas ao se levantar e estend-los desequilibrouse de novo, girou os braos como um catavento, buscando equilbrio e acertou-lhe o nariz em cheio! Ele berrou e cruzou os braos por cima da face. Uma trilha sanguinolenta escapou-se por debaixo da defesa. Cressy quase explodiu em lgrimas:

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Oh, pelo arnor de Deus! Voc est bem? Me desculpe, me desculpe! Eu no queria... Estendeu a mo mas o homem deu um salto para trs. Sai pra l, diaba! urrou. Nunca bati numa mulher, mas agora estou louco para fazer isso! Coitadinho! Totalmente doido! S pensava cm diabos e demnios! Cressy sentiu uma onda de compaixo invadi-la: Eu no queria bater em voc! Mas estou meio zonza... Olhe, se voc me ajudar a fugir daqui posso lev-lo onde o diabo no o encontrar, est bem? Voc me entende? E ficou esperando. Mas Seiver s se imobilizara, enxugando o sangue com um leno, e olhando magoado por cima do ombro dela. Conte, Seiver. Conte-lhe que no existe lugar onde o diabo no possa perseguir aqueles que o interessam. A voz de veludo negro! E embora tivesse soado com um toque de divertimento, sentiu o horror arrepiar-lhe a espinha. Por um momento resistiu a voltar-sc c encarar a Forma que havia hipnotizado Seiver. Teve de forar-se, vencer todo seu ceticismo, at virar-se com cautela para no perturbar seu equilbrio precrio. Felizmente no havia ps de cabra, no havia chifres nem tridente. Foram as primeiras coisas que percebeu com alvio. Era apenas um homem. Era Ele, a quem chamavam Devil. Devil, o diabo! O homem com quem lutara em seu delrio. Ela examinou-Ihe as mos. Eram desproporcionalmente grandes para o tamanho do corpo, fortes, duras, calosas, com dedos curtos e truncados, algo irregulares. Cressy estremeceu. Est com frio? Voc deve estar se recuperando... Por que no volta para a cama? As mos de Cressy se fecharam: Estou de sada. Ela me deu um murro quando eu quis impedi-la queixou-se Seiver, mostrando o nariz ainda a sangrar. No diga que no o avisei, Seiver. Voc vai voltar para a cama, Kerr, ou vou ter de coloc-la fora? Voc no me toque! e Cressy balanou o corpo, instvel. um bocado tarde para isso, doura... No venha com essa fala mansa! Ela levantou os braos, em defesa de boxeador. Acho que est esquecendo o que eu vi sem querer l embaixo... Os olhos prateados se encontraram:

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Sem querer? Voc est tentando me dizer que tudo foi uma coincidncia? Cressy no estava segura sobre o que ele falava, portanto nem confirmou nem desmentiu. Simplesmente lutava contra a tontura, determinada a no ceder sob seu olhar dominador. Talvez fosse poltico implorar. Engoliu e, mais uma vez, conscientizou-se da garganta dolorida. Olhe aqui, senhor... Connell completou ele, muito cnico. Devil Connell. O alvio a invadiu quando compreendeu o por qu de seu apelido: por isso que o chamam... Diabo? Ele inclinou a cabea lentamente e a cicatriz tornou-se visvel cm seu rosto. Sr. Connell, agradea muito ter tomado conta de mim quando eu estava doente... Mas agora melhorei e preciso ir. Para onde? Como? Disse, para onde vai? Por que ele queria saber? Coromandel... Ele ergueu uma sobrancelha, ciente de quo vaga fora sua resposta: De onde vem? De Auckland. Pegando carona? Foi assim que perdeu as roupas? Algum motorista atencioso tentou tirar vantagem de sua irresponsabilidade criminosa? Eu no estava pegando carona! Estava dirigindo, no sou uma idiota! respondeu ela, furiosa. No, sem dvida no . Jamais pensei isso. De fato, voc uma mulher inteligente. E deu um nico passo em sua direo, mas foi o suficiente. Ela deu trs indecisos para trs e topou com a cama. O que procurava quando veio ate aqui? Por estranho que possa parecer, vim em busca de auxlio. Meu carro caiu num fosso, na beira da estrada. Quase me matei com seu porto eletrifcado, sabia? Ele no mostrou um pingo de remorso: A eletricidadc no letal... Ele avanou outro passo, fazendo-a estremecer de novo. Olhe, eu s quero as minhas roupas, que esto no meu carro. E um empurro para me safar do fosso. Ento vou embora. E Cressy sentiu que, se no sentasse, iria desmaiar.

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Claro que sim. E tambm quer sua cmera de volta? Outras lembranas afloraram: Claro que sim! Ele a observou por um longo momento: No adianta lutar porque j perdeu a batalha. Por que no se deita antes de desabar? Porque no quero me deitar. Ele suspirou. Estendeu a mo e a ponta de um dedo duro encostouse em seu peito. Ela caiu para trs, estendendo-se na cama. Seiver deu uma risadinha antiptica. Ela tambm no quis tomar o remdio... disse Seiver e, abaixando-se pegou a plula do cho e atirou-a ao chefe. No gosto de tomar remdio sem precisar! declarou Cressy, tentando emprestar convico voz e juntando os joelhos para sentar-se. Acredite, preciso. Se no tomar o antibitico pode ter uma recada que ser ainda pior do que a primeira vez. Ou ficar na cama, inerme, faz parte do seu papel? Antibitico? Cressy pegou a plula c percebeu o nome de um conhecido laboratrio. Me deixe ver o vidro! Desconfiadazinha, no ? E ele mostrou-lhe a embalagem. Mas acho que, na sua profisso, saudvel... Minha profisso? Por que uma fotgrafa da vida natural deveria ser desconfiada? Uma jornalista. Voc nos disse que era uma jornalista. Eu?! A mente de Cressy disparou. Se ao menos conseguisse lembrar-se do que dissera no primeiro encontro! Mas isso estranho. No h nenhuma mulher chamada Kerr, registrada na Associao dos Jornalistas da Nova Zelndia. Na verdade h um homem, de sobrenome Kerr, associado ao Grupo de Ao pelo meio ambiente. algum parente? Cressy ficou alerta de imediato, diante da aparente casualidade das palavras, o homem mostrara muito interesse sobre ela! Conhecia Bill Kerr, mas no concordava com os mtodos do tal grupo, embora tambm fosse a favor da preservao da natureza. Acho que no. E ela se esquivou de encar-lo, enchendo o copo com mais suco de laranja, para tomar a plula. Colocou o copo na mesa de cabeceira, hesitando se cairia de ponta cabea no cho agora ou mais tarde. Que achou que era? Uma plula para dormir? perguntou Devil Connell, secamente, como se estivesse ciente de seus processos

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internos. Seiver, melhor descer e cuidar do almoo. Os nativos esto ficando impacientes. E o que mais eu poderia pensar? Ele... Cressy acenou para Scivcr com a cabea ... nem quis me contar o que era! S ficava falando besteira sobre os demnios. E esta casa... num descampado... portes eletrificados... guardas e ces... E pessoas sinistras. Eu bem que poderia estar frente a uma missa negra, a um sacrifcio humano! S se voc fosse uma virgem. por isso que est querendo ir embora? Quer dizer que voc no sabe se sou? Acho que passou a mo em mim o suficiente para ter a resposta! Ao menos tenho cicatrizes e ferimentos para prov-lo... Ele virar a cabea e mostrou-lhe os arranhes no pescoo. Tambm tenho manchas roxas, se voc quiser saber se defendeu sua virtude ou no. Cressy ficou vermelha. Por que voc teve de me cuidar? Porque no havia nenhuma mulher na casa e, como proprietrio, senti-me responsvel pelo que lhe acontecesse. Voc me machucou! Lembro-me de ter tido de lutar! Ele sentou-se na cama e seu peso fez com que ela se inclinasse em sua direo: Voc estava combatendo a doena, no a mim. Estava quase exausta, delirando quando chegou aqui. Via todo mundo a seu redor como inimigos mortais, tentando impedi-la de chegar a seu objetivo. Ou voc ficava fora ou acabaria por se suicidar, voltando para debaixo do temporal. A medicao, apenas, no conseguiu fazer sua febre baixar e tivemos de banh-la com gua tpida, a cada meia hora, por quase um dia e uma noite. Voc quer dizer que o mdico ficou aqui esse tempo todo? Cressy gemeu ao pensar na conta que lhe seria apresentada. Fazia bom dinheiro em seu campo de trabalho especializado, mas as reservas pareciam se recusar a crescer. O plural foi de modstia. Na verdade fui eu quem ficou a banhla. Ela pensara ter enrubescido at ouvir estas palavras, jamais julgou que pudesse ficar da cor de um pimento maduro! Enfiou o rosto no travesseiro, completamente embaraada. Sabia que ele a havia inicialmente despido mas isso!... Nem mesmo saber que tinha economizado as contas com o mdico era compensao.

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O silncio se abateu no enorme quarto. O embarao de Cressy se transformou em aborrecimento. O mnimo que ele poderia fazer era pedir desculpas, ou dizer algo que lhe assegurasse que sua dedicao havia sido apenas humanitria. Ela levantou a cabea e encarou-o. Desculpe se fui um aborrecimento conseguiu dizer, tentando provocar uma resposta por parte dele. E foi mesmo! Um enorme aborrecimento. Mas at que me diverti por t-la minha merc depois do jeito com que voc entrou aqui. Algo em sua face denunciava que ele ainda estava se divertindo s custas dela, como se soubesse de seus pensamentos e estivesse prolongando a provocao. Bem... no foi inteiramente culpa minha. Meu carro alugado quebrou e ento me feri com seu maldito porto... estranho que no tenhamos encontrado carro algum num raio de cinco quilmetros... E com toda aquela febre no creio que tivesse conseguido ir mais longe. tl Cressy no gostou do modo como ele procurada interrog-la. Olhe, meu carro deve ter sido roubado. Eu fechei as chaves dentro, por engano. Bastaria que forassem a porta ou os vidros e nem teriam o trabalho de fazer uma ligao dircta. No ouo falar cm roubo de carro, nesta regio, h mais de anos... H sempre uma primeira vez! E meu carro seria algo tentador, com todo o equipamento que trazia... equipamento fotogrfico. E na minha maleta estava todos os meus cartes de crdito, tales de cheque e dinheiro! E sua cdula de identidade, claro... Conveniente, no? Escute aqui, no estamos num estado policial onde sejamos obrigados a nos identificar frente a cada soldado! Verdade, mas a simples cortesia nos obrigaria a nos apresentarmos. J lhe dei meu nome mas, sem dvida, Kerr no o seu. meu nome profissional, Cressilda Kerr. Sou uma fotgrafa... Voc disse que era uma jornalista. Disse? Ento, uma foto-jornalista... O que no era bem verdade. Embora ela sempre tomasse anotaes detalhadas sobre os locais e o objeto de suas fotos, era no geral algum mais quem escrevia os textos para publicao. Era uma excelente profissional no campo fotogrfico, porem admitia que no era escritora. Est fazendo um trabalho particular?

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No momento estou trabalhando para um jornal. Qual? Por que quer saber? Por que voc no quer que eu saiba? Oh, pelo amor de Deus! Cressy caiu de costas na cama, a cabea de novo girando. Amargas experincias a haviam ensinado a ser reticente sobre os locais exatos em que fotografara espcies cm extino. Por vezes a prpria sobrevivncia dessas espcies dependia de sua discrio. No era o caso ali, mas... Sinto-m terrvel! porque est sem comer nada. E porque no quer continuar a responder s minhas perguntas disse ele, seco. Me surpreendo que no tenha tentado me arrancar as respostas enquanto eu estava delirando. Claro que tentei admitiu ele, com a maior cara de pau. Cressy encarou-o com cautela, preparando-se para mais humilhaes: E que foi que eu disse? Algumas coisas eu no repetiria para no sujar seus ouvidos... Outras eram fantasias, no geral erticas... A maior parte do tempo voc parecia acreditar que eu era alguma espcie de animal selvagem. um hbito meu... Comparar pessoas com animais, quero dizer. Eu o comparei a uma pantera negra. Forte, perigosa... murmurou ele. Se for to sensvel quanto em delrio, dever ser uma jornalista bem competente. Fotgrafa ela o corrigiu, irritada. De qualquer forma eu estava sempre presente em suas alucinaes... Cressilda. Cressy suspirou cia. Cressy Cross. Cross?! A suspeita de novo surgiu nos olhos dele. Kerr meu primeiro sobrenome. Olhe, sr. Connell, no fao a mnima ideia de por que to paranico, mas no precisa se preocupar comigo. Sou especialista em vida selvagem. Estava me dirigindo para Whitianga para fotografar uma espcie de insetos na reserva florestal. Insetos? E est com pressa por causa... disso? Ela no podia queixar-se por ele se mostrar incrdulo. A maioria das pessoas no compreendia como os insetos podiam ser vitais ate mesmo para a espcie humana. No apenas pelos insetos explicou, aborrecida. So uma espcie de insetos gigantes, carnvoros, chamados wetas. Tm

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quase dez centmetros de comprimento e saltam at um metro, um metro e meio de distncia. E possuem presas com as quais lutam ou cantam. H vinte anos que no eram observados e estavam quase esquecidos. O Departamento de Conservao comeou estud-los de novo eu ia fotograf-los para um jornal e uma revista de vida selvagem. Posso confirmar tudo isso? Confirme a droga que quiser, ora! Ela explodiu, furiosa. Mas no espere que eu fique por aqui para confirmar. Tenho um objetivo, tenho um prazo fatal, e j perdi dois dias! E vai perder ainda mais. Voc nem consegue se manter em p, quanto mais descer as escadas. E onde est seu equipamento e seu automvel? Voc jura que no o escondeu por a? e suas suspeitas pareciam se confirmar a cada instante. Mas ele continuou a olh-la nos olhos enquanto sacudia a cabea. Levantou-se e enfiou as mos nos bolsos: Gostaria que fosse to simples... No percebo qual a dificuldade. Eu quero ir embora, voc quer que eu v embora! Se cada um ajudar o outro ambos ficaremos felizes! Fico s imaginando... Os olhos dele passaram a examin-la e, ela se perguntou, se ele estava olhando atravs da camiseta, o corpo nu que vira, nas ltmas horas. Nervosa, ela puxou a camiseta cobrindo as coxas at os joelhos: Ao menos no me consegue algumas roupas? Essa camiseta a menor que possuo, e no consigo imagin-la usando uma cala minha... Se seu carro no for encontrado, mandarei Seiver at a vila comprar alguma coisa. Ms claro que iro encontr-lo! De fato, se voc me deixar usar o telefone eu falarei agora mesmo com a polcia. Me d os detalhes que eu mesmo falarei. Qual era a companhia que o alugou? Mas eles iro querer falar comigo! No eles: ele. o nico oficial nas redondezas e amigo pessoal meu. Duvido que James precise incomod-la se voc me fornecer os detalhes. Mas eu quero ser incomodada! disparou Cressy, exasperada. Mas o mdico disse que voc tem de repousar, sem estresses, sem preocupaes...

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Acho que ele tambm deve ser seu amigo, no ? disse Cressy com sarcasmo. mesmo. Ainda assim preciso telefonar a meu editor e explicar porque as fotos vo atrasar. Me d o nmero dele que eu tambm telefonarei. Se voc mesma falar capaz de parecer em bom estado de sade e no convenc-lo. Tambm tenho de falar com a companhia que alugou o carro. Seiver far isso. Ele pago para cumprir essas tarefas aborrecidas. De repente Cressy percebeu o que ele estava fazendo de forma to sutil. Voc no quer que eu use o telefone, certo? Os telefones esto todos l embaixo, e o mdico recomendou repouso, lembra-se? Voc poderia me levar. Com voc usando apenas uma camiseta? Voc est tentando me impedir de falar no telefone! At um criminoso tem direito a um telefonema! isso o que eu sou aqui, uma prisioneira? Apenas prisioneira de sua sade abalada. Ento por que no posso usar o telefone? O que teme? porque estou ligada imprensa, no ? Voc ficou paranico quando eu disse que era uma reprter, pensou que ia escrever sobre voc, no ? O que tem a esconder? Nada tenho a esconder. Quero evitar uma recada, apenas isso. Mas no posso for-la a ser sensata. No, no pode. E tambm no posso fora-lo a ser sensato! Ele inclinou-se e rapidamente carregou-a no colo, assustando-a: O que est fazendo?! Estou Ievando-a a um telefone, ora! No o que est pedindo? Eu posso andar disse ela, fracamente. Voc no come nada h mais de dois dias. Est fraca como um recm-nascido. Ao menos desta vez vai se controlar e aceitar os fatos? Desta vez? Voc fala como se me conhecesse! Nem sabia meu nome at uns minutos atrs teimou ela. Para sua informao, sou uma pessoa bem cordata e nem um pingo impulsiva. Verdade...? e seu murmrio era a prpria descrena. Ele levou-a para fora do quarto. Como voc ficou com essa cicatriz? indagou ela. A fina linha de seus lbios se pronunciou:

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E ainda me diz que no impulsiva! A maioria das pessoas jamais mostraria curiosidade to indelicada, ao menos no durante os primeiros contatos comigo. Este no nosso primeiro contato! E como voc fez questo de frisar, nossos contatos anteriores foram bastante... ntimos! Cressy percebeu o erro quando tomou conscincia dos msculos fortes do peito dele, contatando-a atravs do fino tecido da camiseta, a maneira como seus quadris se moviam contra a curva de sua ndegas. Ela levantou a mo e tocou a cicatriz, fazendo-o desviar o rosto como um animal ferido. Desculpe-me. Ainda di? Depois de dez anos claro que no. Como foi que aconteceu? Voc no desiste, no ? Eu me feri numa parte muito isolada do mundo. Passaram-se muitos dias antes que eu chegasse at apoio mdico, tivesse a ferida limpa e suturada. No meio tempo ela havia se infectado. Foi uma faca? A violncia jamais romntica, minha pequena, me perdoe por desapont-la, mas no foi nada glamouroso. Apenas uma farpa de metal. Uma mina cedeu sobre mim. Cruzes! Cressy estava horrorizada. Voc ficou preso? Por sorte, no. Havia outra entrada, embora eu tivesse dificuldade em encontr-la pois estava complctamentc escuro. Eu no soube que estava ferido at chegar l fora e descobrir que o molhado, empapando minha camisa, era sangue e no gua das paredes da mina. Eis seu telefone, madame. Ela estava to preocupada com o assunto que sequer percebeu que ele entrara em outro quarto, decorado com tanto bom gosto quanto o dela era vulgar e escandaloso. Uma enorme cama de casal, uma escrivaninha e cadeiras limitavam o nmero de mveis, a madeira encerada complementando a cor creme das paredes. Mas no estamos embaixo! reclamou ela quando ele a colocou sentada frente a escrivaninha, diante de um moderno equipamento de telecomunicao. Voc disse que no havia telefones aqui em cima! Esqueci-me respondeu ele, cinicamente. Pegou o monofone branco e apertou alguns nmeros: Pronto, j tem linha. Pode digitar seu nmero. Obrigada. Voc no precisa ficar aqui. No h problema e ele contornou a escrivaninha, sentando-se do lado oposto ao dela.

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Eu gostaria de alguma privacidade insistiu Cressy, segurando o monofone debaixo do queixo. E se voc desmaiar? Ento continuarei deitada. Se no se importa, sr. Connell... Ele permitiu-se uma pausa, fazendo-a crer que no sairia mas terminou por levantar-se preguiosamente. Se precisar de mim estarei no banheiro, ao lado e passou a mo pelo queixo me barbeando. Senti que seus dedos raspavam minha barba e detestaria irritar uma pele to delicada quanto a sua... Os dedos de Cressy tremiam um tanto enquanto ela digitava o nmero do Star. Infelizmente o editor no estava l e ela teve de explicar para o assistente que seu carro fora roubado com o equipamento. Ele no mostrou preocupao que o artigo se atrasasse e depois de terem discutido novos prazos, Cressy indagou por Nina, sua companheira de apartamento, fotgrafa da equipe do Star. Bower falando. Nina, sou eu! Em qu voc pensa se eu menciono o nome de Devil Connell? disse Cressy em voz baixa, e rapidamente, sem desgrudar os olhos da porta do banheiro. Sexo. Nina, estou falando srio! Nina no perdia tempo cm fazer piadas. Era uma loira alta, despachada, que havia ingressado em fotografia como um hobby at que o marido a abandonara, deixando-lhe uma montanha de contas por pagar e um enfoque cnico sobre a vida. Ao invs de se deprimir Nina escolhera novos caminhos, aos trinta e cinco anos, e construra sozinha uma carreira. Sem piadas: dinheiro. Ouro. Platina. Prata... Nina! Estou falando srio! Ele est metido at o pescoo cm minerao. Tem algumas companhias no ramo e outras, em petrleo. Herdou do pai, que construiu uma fortuna com petrleo, nos Estados Unidos, quando era fcil ganhar e perder, desde que voc no tivesse medo de sujar as mos no trabalho. Ah, e ele deve se aposentar logo. O pai? Cressy sentiu que o quarto balanava e apoiou os quadris na mesa. No, j faz algum tempo que se aposentou. Doena. Vive na Espanha e tem uma fazenda de laranja, ou vinho do Porto, ou

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qualquer coisa assim. Sua esposa espanhola e isso explicava a tonalidade de pele de Devil, combinada com a cor clara dos olhos no, Devil quem vai se aposentar. Tem certeza? No podiam estar falando sobre a mesma pessoa. Seria um impostor que estava tratando com ela? Se voc no estivesse mais interessada nos desvios sexuais da mosca domstica do que no mundo real, nem precisaria perguntar! Ele era um arrogante filho-da-me quando herdou tudo do pai, mas anunciou que no iria trabalhar toda a vida at ficar doente, como seu pai. Disse que faria a maior quantidade possvel de dinheiro, no menor lapso de tempo, antes que chegasse aos quarenta. E vai fazer quarenta o ano que vem. A cada aniversrio seu algum, na imprensa, lembra-o do prometido. E a contagem regressiva agora est prxima e se tornou uma espcie de piada na comunidade financeira. casado? No... Quase se casou, certa vez, com alguma senorita de boa famlia, pois sua me uma aristocrata, aparentemente. Posso cavocar alguma sujeira sobre ele, se quiser que eu consulte os arquivos. Mas por que o interesse? Ele andou fazendo alguma besteira com voc? Nina queria se referir ao mundo da natureza. Usualmente Cressy se contentava em tirar fotografias de espcies em extino, deixando que suas fotos expressassem seu ultraje, um ultraje que as palavras no poderiam jamais expressar. Mas algumas vezes o desespero a fizera mexer-se ainda mais. Ainda no sei, talvez. Deu a Nina um esboo de onde se encontrava e por que, deixando a idia de que ainda no encontrara Devil pessoalmente. No entendia por que se mostrava to cautelosa, pois embora Nina fosse uma profissional, colocava a amizade acima de qualquer indiscrio, jamais publicaria uma informao dada em confiana! Tudo bem, mas se precisar de algo mais s me telefonar. Cressy encomendou algumas roupas que Nina enviaria pelo correio,o que era mais razovel do que permitir que Devil comprasse. Quando desligou Cressy sentia a testa porejada de suor e as mos pegajosas. Quem imaginaria que falar ao telefone era algo to cansativo? Talvez Devil tivesse tido razo ao oferecer-se para telefonar... A porta do banheiro se abriu e ele surgiu:

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J acabou? Mas ele no parecia ter feito barba alguma! Bem, talvez usasse um desses barbeadores eletricos que no chegam a escanhoar. Ela aquiesceu. Voc parece um trapo! Voltamos pra cama? e ela s conseguiu emitir um fraco protesto quando ele a tomou nos braos. Este quarto e muito melhor que o meu. Por que no posso ficar aqui? Porque meu e no quero dividir a cama. No era toa que esse homem era solteiro! Meu quarto me d nuseas! No h outro? A casa enorme, deve ter centenas! Todos esto... Esto o qu? A cabea dela parecia vazia. Esto em desordem temporria. Ele ia perguntar se estavam sendo redecorados quando compreendeu que poderiam estar ocupados. Talvez aquela reunio, da qual se recordava com dificuldade, ainda continuasse e seus membros estivessem todos instalados na casa. Talvez no fossem criminosos, como imaginara de incio, porem homens de negcio respeitveis, por que Devil queria manter tudo secreto? No gosto de vermelho. Contrasta com a cor de seus cabelos... Que h de errado com meus cabelos? Nada. Apenas no combina... com a lama e o mato que ainda est preso nele. Como voc estava to ruinzinha, achei melhor no lav-lo. E mesmo pentear... voc se queixava de dor de cabea. Mas amanh, quando j estiver alimentada e mais forte, poder tomar uma chuveirada sem desmaiar. Creio que seu cabelo deva ser bonito... quando limpo. Neste momento s posso descrev-lo como... cor de barro. Ento como sabe que meu cabelo no combina com a cor vermelha? Cressy estava aborrecida, examinando invejosa a cor escura dos cabelos dele. Por certo no estou me baseando no que est em sua cabea... O silncio ultrajante que se seguiu perdurou por mais tempo do que ele levou para conduzi-la de volta ao quarto e abandonar seu corpo duro de fria cm cima da cama, voltando-se e saindo sem nenhum outro comentrio. E precisaria?!

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CAPITULO III O mdico disse que eu poderia me levantar rhoje, e no vou ficar presa naquele quarto horroroso s porque seu chefe encrenqueiro querme ver a distncia! Seiver, que havia acabado de mandar Cressy sair da cozinha, nada respondeu. Aquele sujeito era irritante. Mas agora j se sentia forte o suficiente para reafirmar-se. De repente ouviu a caminhonete do correio fazende as entregas e correu para encontr-la. Sim, ali estava a sua encomenda. No teria mais de depender de Connell para vestir alguma coisa. Seria sua vez de levantar o nariz e mostrar quem era quem! Seiver continuou a ignor-la e Cressy voltou para o quarto. Tinha apenas a palavra de Connell de que a polcia ainda no encontrara seu carro e o equipamento fotogrfico. Mas era possvel confiar na palavra dele? J entrara no quarto dele e tentara fazer ligaes para fora, somente para descobrir que o maldito equipamento era uma espcie de micro-computador com algum tipo de senha, sem a qual era impossvel us-lo. Precisava atacar de outra forma! Nesta situao o que faria Max, seu pai? Ele era um especialista em se livrar de encrencas! Como reprter-fotogrfico free-lance Max expunha as facetas odientas do mundo, a corrupo, a tortura, a realidade cnica por detrs da propaganda elegante. Tinha legado a Cressy os cabelos claros, o amor pela fotografia, porem no a atrao pelo perigo mortal. Cressy tivera de batalhar por anos a fio antes de encontrar seu prprio caminho, o amor pela vida selvagem. Max a encorajara o tempo todo, simplesmente confiando nela. Neste momento no havia dvidas quanto ao conselho que lhe daria: Max odiava ser encurralado, profissional ou socialmente. Ele diria que a nica sada era... fugir! E foi muito fcil escapar sem ser vista. Do lado de fora da janela havia um cano de guas pluviais que lhe deu acesso escada de incndio, bem prxima. Quando chegou embaixo esgueirou-se por entre moitas, contornando a parte de trs da casa pelo que pareciam ser estbulos, at chegar a um local onde rvores propiciavam esconderijo eficiente. Continuou em frente at chegar a um muro algo familiar. Um metro e oitenta ou dois de altura no era barreira para quem j havia feito alpinismo at alguns anos atrs.

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Quando alcanou a estrada, no lado oposto, surpreendeu-se de que suas pernas estivessem tremendo daquele jeito, afinal das contas estava acostumada a exerccios fsicos! O mdico dissera que estava fraca apenas porque no sabia o quo forte ela era, muito mais que a media das pessoas. E ele era amigo de Connell, portanto... E agora, seguir para a direita ou para a esquerda? Olhou a posio do sol, na manh, e decidiu-se pelo leste. O cascalho tinha dois sulcos profundos de passagem de veculos porm Cressy percebeu que era pouco usado. Ela j andara pelo que pareciam horas embora seu relgio s acusasse quarenta minutos sem ver ou ouvir rudo algum de trfego. A estrada tinha de levar a algum lugar, disse a si prpria teimosamente, agradecendo em pensamentos que Nina tivesse se lembrado de colocar um par de tenis na encomenda. Pena que no tivesse includo um mapa! O tremor cm suas pernas comeara de novo e um vazio formou-se em seu estmago. No dia anterior no havia sentido muita fome, mas obrigara-se a engolir a sopa e o po na hora do almoo, e ovos mexidos no jantar. Esta manh s comera duas fatias de torrada, com ch, mas no tocara nas frutas ou no ovo quente. Por que Seiver no lhe fazia panquecas, ou qualquer outra coisa que fosse doce e nutriente? Claro que queria v-la sofrer. Agora ela comeara a suar abundantemente e tirou o agasalho, amarrando-o na cintura, dizendo-se que o exerccio que a aquecera. Por fim desabotoou dois botes da blusa e teve de sentar-se numa pedra, ao lado da estrada. Pensou, desalentada, que teria de se dispor a mais quarenta minutos de caminhada e quase disparou em lgrimas. Mas autopiedade jamais levava algum a canto algum e ela endireitou as costas. Nisso ouviu o rudo de um carro. Levantou-se de um salto, quase torcendo o tornozelo, e voltou-se para espiar. Uma pick-up vermelha surgiu em meio poeira, um alegre fazendeiro, imaginou ela, que ajudaria um semelhante sem muitas perguntas. Ela acenou e o carro parou, atirando cascalho para os lados, a porta se abriu repentinamente, quase a atingindo. Suba, Cressilda. Ela estava sem sorte, as mos de Devil agarravam-se no volante, como se quisesse evitar a vontade de estrangul-la. Esta uma estrada pblica e voc no pode me obrigar disse Cressy, sentindo-se fraca. Errada da Silva, dona Cressilda: se queria a auto-estrada a direo era a oposta. Esta uma estrada de acesso dentro de minha

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propriedade e eu tenho o direito de tratar um invasor da maneira que julgue melhor. H leis que... Desde quando o diabo obedece s leis da Terra? Suba. E entrar mansamente pelas portas do Inferno? Ela levantou o queixo: No! Pretendeu voltar-se e sair andando, mas suas pernas estavam m greve. S paravam de tremer quando ela juntava os joelhos. Ser preciso que eu desa e a agarre? Pois tente fazer isso! desafiou, sabendo bem que ele poderia faz-lo s com uma das mos. E estava fora de cogitao sair correndo. Ele tambm parecia sab-lo pois fechou os olhos e encostou a cabea no assento. Quando sentiu-se sob controle voltou a abri-los e observou o rosto exausto de Cressy, o rabo-de-cavalo danando ao vento: Sabe quanto conseguiu andar? Cressy deu de ombros. Um bom pedao. Dois quilmetros. E em quanto tempo? Ela continuou teimosamente calada e ele prosseguiu: E olhe em que estado est. Parece que terminou uma maratona! Aposto como j comeou a se desidratar. E tinha de estar em repouso... Voc quer dizer: prisioneira de novo, afastada de sua reunio... O que a faz falar assim? Porque me lembro de quando cheguei. Pareciam todos mafiosos, voc tambm, Devil! Ela deu um passo em direo porta aberta: Voc pode ter me trancado no quarto, mas no sou surda ou burra, ou totalmente ignorante. Se no queria que eu reconhecesse as pessoas, deveria ter pintado os vidros da janela de meu quarto! O ruivo e sir Peter Hawlhorne, chefo da petroqumica; e o que parece um buldogue nada menos que Kurt Matheson, rei do carvo! Aposto que todos os demais tambm estejam metidos na indstria e foi por isso que voc virou um paranico pela segurana. Algum poderia ter a idia de acabar com todos, de uma s cacetada, e livrar o pas de vocs. Voc nem teria preciso escutar minha ligao telefnica, no tenho amigos terroristas.

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o que veremos... murmurou ele, nem confirmando nem desmentindo a afirmao dela. O que a faz julgar que eu monitorei sua chamada? A extenso telefnica em seu banheiro, para onde voc se retirou para no fazer a barba. Como os joelhos mostrassem uma irritante tendncia a dobrar-se, Cressy encoston-se na porta do carro. A temperatura dentro da pick-up era convidativa. Que raios voc foi se meter na minha sute? Ele parecia ultrajado. Estava espionando, claro. Quem mandou voc ficar com tantos segredinhos? Voc no respeitou minha privacidade, eu no respeitei a sua. Ela decidiu apertar ainda mais as cravelhas: Na verdade fui espiar se o espelho, acima da minha cama, no era transparente. Ele d bem na direo do seu, no banheiro... Vo... voc! Ele parecia furibundo: Ento acha que eu... satisfaria alguma espcie de perversidade! Parecia que ela tocara um ponto nevrlgico. Voc tem de admitir que me conservar prisioneira num quarto decorado como um bordel... Aquele quarto foi decorado pela minha me! Sua... me! E de sbito o respeito dela pela aristocracia espanhola caiu alguns pontos. Ela era uma...? Conseguiu interrom-per-se a tempo ao perceber uma nuvem sombria toldando os olhos dele. Tossiu e flexionou os ombros, encostando o quadril no banco estofado. Queria saber mais: Mas um quarto to diferente dos demais ambientes da casa! A inteno dela foi exatamente essa. Ele estudou-lhe as feies. uma longa histria... Devil fez uma pausa e ela sentou-se confortavelmente no banco. Ele desligou o motor e recostou-se contra a porta do motorista. Abriu o porta-luvas, tirou uma barra de chocolate e passou a desembrulhla. Mordeu um bocado enquanto os enormes olhos dela, cor de canela, prendiam-se cena como a hipnotizar a boca e o chocolate. Quer um pouco? Aquele quarto era o principal da casa, quando meus pais viviam aqui. Os olhos de Cressy se arregalaram ainda mais, enquanto mordia um delicioso pedao. Ento os pais dele haviam dormido dentro daquela... vulgaridade?! Bem... no que meu pai precisasse de... como dizer, estimulao extra murmurou Devil, como se estivesse lendo seus pensamentos. Imediatamente Cressy enrubesceu. Ele ofereceu-lhe

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mais um bocado e pareceu ficar satisfeito quando ela aceitou. Era como se estivesse alimentando um animal selvagem, ganhando-lhe a confiana gradualmente. Minha me era... ... uma mulher possessiva, com temperamento latino pronunciado. No gostava quando meu pai flertava com outra mulher, embora ningum em seu juzo perfeito considerasse papai um conquistador. Certa noite, eu teria meus dezesseis anos, tiveram uma briga. Meu pai saiu furioso, numa viagem de negcios e, quando voltou, encontrou o quarto redecorado daquela maneira... num "estilo que mais se ajustava a seu carter". Ele ficou to mais furioso que arrastou-a para dentro do quarto para mostrar exatamente qual era seu carter. E no saram de l por dois dias... Cressy engasgou com o chocolate, no tendo coragem de encar-lo. Ento mudaram-se para o quarto vizinho, que hoje ocupo. Mas nunca modificaram aquele quarto. E sempre que brigavam usavamno como palco das pazes. chamado o Quarto da Reconciliao. Por que no fecha a porta, Cressy? continuou ele, sem interrupo. Voc sabe que quer. Prometo que no vou machucla. Alis, creio que devo ter outra barra de chocolate por aqui... Seiver disse que voc no comeu nada no desjejum. E buscou pelos bolsos, retirando outra barra que colocou no assento, entre ambos. Ela de novo foi hipnotizada pela viso, fazendo com que Devil se sentisse como um velho tarado, conquistando uma menininha com guloseimas. Mas raios, se a deixasse ir nas condies em que estava, no chegaria longe e ele teria de recomear todo o tratamento desde o incio. Vamos, Cressy. O jogo terminou. J gastei muito tempo vindo atrs de voc falou, abruptamente. Por que veio, ento? indagou ela, calculando se conseguiria agarrar a barra de chocolate sem que ele a prendesse pelo pulso. Porque voc terminaria por se perder e morreria de insolao. As terras so enormes... Inmeros locais so perigosos e voc poderia cair em algum despenhadeiro onde ningum a acharia por dias a fio. Voc acha que desejo isso na minha conscincia? No imaginei que voc tivesse uma... Se no tivesse no estaria aqui. Pode acreditar: voc um problema para mim, que quero resolver logo. Suas palavras duras eram muito mais convincentes que as doces. Alm disso ela via manchas negras boiando pelo campo de viso. Fechou a porta e apanhou a barra de chocolate. Mas por coisa alguma no mundo agradeceria a cie.

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Se eu no estivesse... fraca, teria conseguido fugir, sabe? Fico arrepiado s ao pensar respondeu ele, seco, olhando-a devorar a barra de chocolate. Na verdade achava que ela era inteligente, s lhe faltava bom senso. Essa a ltima barra. De qualquer forma chocolate no um bom alimento. Ao chegar em casa h sopa e legumes. No estou mais com fome. De fato sentia-se at nauseada. S estou com sede. O que eu no daria por um refrigerante bem gelado! Voc precisa de um bom suco de laranja. Devil ligou o motor e manobrou para voltar. Eu s entrei nesta porcaria porque estava exausta. E Cressy rezou para que o argumento mudasse aquela irritante expresso de triunfo. No sabe perder, Cressy? Sim, ela no sabia perder. De fato, senso de humor no era uma de suas melhores facetas. Quando criana haviam-na arreliado por causa do cabelo vermelho, por sua cxplosividade, e o apelido de "cabea quente" ainda a perseguia, embora tentasse provar ao mundo que isso era uma mentira. A volta para casa levou uns poucos minutos e isto s a deprimiu. Tanto esforo para to parco resultado. Ele parou o carro junto ao porto, tocou discretamente a buzina e logo o mecanismo eltrico funcionou. Frank Drake logo apareceu junto porta: Vejo que a encontrou. S porque eu quis emendou Cressy. Oh, sim, claro! As palavras de Frank s a irritaram. Ela sabia que, apesar de dar tantos aborrecimentos, era querida por ele. Mas Devil percebera algo mais na expresso de Frank: Aconteceu algo de errado? Depende de seu ponto de vista. O homem lanou um rpido olhar na direo de Cressy. Acho que Seiver tem um almoo preparado para ela, na cozinha. Cressy compreendeu que estava sendo polidamente convidada a sair. Na verdade queria cair desmaiada na cama mas o olhar de Devil quase a empurrou na direo da cozinha, os dois homens de imediato se juntaram e se afastaram, falando cm voz muito baixa. Seiver a recebeu com a falta de diplomacia que lhe era peculiar: Ah, resolveu voltar! Eu disse pra eles que no chegaria na esquina. Voc no tem coragem.

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S para pagar na mesma moeda ela resolveu comer na prpria mesa da cozinha. Estava ali, num silncio sepulcral, quando Devil entrou. Por que no a serviu no quarto, Seiver? Ela deveria estar na cama, depois do excesso desta manh. Ela no quis e achei melhor no criar outra briga. Claro. Sabe que perderia de novo, como da ltima vez provocou Cressy. Ele fez um rudo indescritvel: Na ltima vez eu pensei que voc fosse uma senhorita, no um demnio disfarado. Cressy s teve tempo de olhar silenciosamente para um Seiver triunfante, antes de ser rebocada para fora. Desta feita no foi levada para seu quarto forrado de veludo, mas para um escritrio cheio de parafernlia eletrnica, ao lado da cozinha. Quando viu a decorao, nas paredes, ficou boquiaberta diante das ampliaes granuladas, em branco e preto, mostrando o trabalho de mineiros em seu trabalho e em situaes de crise. Voc filha dele, no ? Indagou Devil ao perceber que ela reconhecera o autor das fotos. Max Cross seu pai. Ela sorriu contente, ignorando a acusao na frase dele. Ele havia fotografado esta srie havia vinte anos, recebendo um prestigiado prmio internacional, um dos muitos que abrilhantavam sua carreira. Atualmente com quase sessenta anos, Max vivia ainda como se tivesse vinte. Enquanto fosse capaz de disparar uma cmera, jamais se aposentaria. Vai dizer que no ? insistiu Devil. Claro que no! Por que deveria? Eu me orgulho de meu pai! Ento por que escond-lo? A acusao era agora inescapvel e a surpreendia, enquanto ela se voltou para responder: No escondo. De outro lado no saio por a me apresentando como filha de Max Cross. No sou apenas um nmero, tenho minha vida prpria e sucesso profissional meu! No o herdei de meu pai. E de imediato arrependeu-se de estar sendo desnecessariamente rspida. Continuou, mais conciliatria: Por causa da reputao de papai que passei a usar o nome do meio... Mas como fotgrafa da natureza... Eu no comecei como uma especialista, ora! Pela influncia dele, de meu pai, comecei como fotgrafa de notcias. Um bocado de

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fotgrafos comea assim, pois d uma variedade de treinamentos e experincias. Mas voc ainda trabalha para jornais. S quando a temtica invade minha especialidade. Normalmente Cressy era modesta sobre seus talentos mas, ao mesmo tempo, no estava costumada a ser to desvalorizada. No fico fazendo bicos. Sou uma fotgrafa muito competente na minha especialidade e hoje em dia posso escolher um contrato. E o que geralmente escolho trabalhar para a Fundao Mundial de Fundos para a Natureza, ou a National Geographic. Presentemente estou contratada pelo Departamento de Conservao da Nova Zelndia, documentando o trabalho deles sobre espcies em extino. Da surgem os insetos gigantes, os wetas. E seu pai... onde est ele? Cressy levantou os ombros, com a mudana de assunto: No sei. Ele no tem parada, tal como eu. Por que? Deseja seu autgrafo? Ele deve ser um homem muito interessante. Dcvil surpreendeu-a com a afirmao. E difcil de se conviver. Como sua me conseguia? Ela morreu quando eu tinha cinco anos, por isso no me lembro muito dela. Ela tambm era uma jornalista e, ao que me consta, tambm tinha asas nos ps e adorava seguir papai. Cressy achou que agora era hora de ele responder alguma coisa: Isto tem a ver com qualquer coisa que Frank tenha lhe contado? Vocs andaram fazendo perguntas a meu respeito? Ele escolheu uma evasiva como resposta: James telefonou. Seu carro foi encontrado... abandonado cm Hamilton. Os olhos de Cressy brilharam em esperana: E meu equipamento? Levaram tudo disse ele, abrindo os braos. Ficaram umas poucas peas de roupa. Mas a polcia de Hamilton tem boas pistas. s questo de tempo... Oh, no! e Cressy deixou-se cair sentada. Voc no tinha seguro? Sim, mas no isso! No tem nada a ver com dinheiro porm tudo com valor! Levei anos para colecionar cada pea, cada componente, exatamente como eu queria, como eu precisava! E meses a fio at me acostumar com cada boto, com cada lente! Uma boa cmera no apenas a associao de plsticos, metais e lentes.

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Graas a Deus conservei minha Olympus comigo! Que, alis, ainda no foi devolvida... E acho melhor devolver depressa antes que eu crie uma confuso muito maior do que a que j criei! Calma, calma. Ele abriu a porta de um armrio, tirando a conhecida bolsa: Infelizmente o filme dentro foi acidentalmente exposto. De resto est tudo ntegro. Cressy arrancou-lhe a bolsa das mos e passou a investigar o contedo. Duvidava que o filme no tivesse sido propositalmente velado, como nada tinha sido fotografado realmente no importava. Esse um modelo bem ultrapassado para um profissional, no acha? E Devil observou que ela quase acariciava a cmera. a cmera de minha boa sorte. Ganhei de presente de papai quando tinha dez anos. E desde ento ele me obrigava usar dinheiro da mesada para comprar os filmes e revel-los. De outra forma eu no aprenderia a valoriz-los. Cada foto deve contar uma histria... ter um requadro de referncia... um ponto de vista. Se no tiver ser um amontoado de imagens sem significado, apenas til como lembranas pessoais... Devil percebeu que estava profundamente interessado no trabalho fotogrfico dela. Se fosse to boa quanto anunciava, e Frank obtivera confirmao, suas fotografias revelariam muito mais sobre sua personalidade do que ela mesma poderia faz-Io verbalmente. E ele precisava conhecer a verdade sobre Cressilda Cross, com propsitos pessoais, por razes privadas, alm daquelas mais bvias... Cressy levantou os olhos e percebeu algo dissimulado em seu rosto: Eu tinha um filme extra... Onde est? Ele apanhou, de novo, dentro do armrio: Molhou-se por fora, mas acho que no foi danificado. Estas embalagens so feitas prova d'gua. menos que... acidentalmente sejam abertas. No foi. A resposta simples e a maneira como ele lhe jogara o filme pareciam dizer que ela estava testemunhando um ato de f, da parte dele, e que j estava se arrependendo de t-lo feito. Ele deu-lhe as costas e passou a olhar pela janela. Cressy refletiu que sua aparncia deveria ter chegado aos limites da perfeio arrogante, antes que os anos e a cicatriz a houvessem maculado, transformando-a numa masculinidade rija que algumas mulheres poderiam julgar agressivas a seu bom gosto. No fora toa que Nina primeiro o associara a sexo. E Devil estava na extenso, ouvindo! Teria se sentido envaidecido ou ofendido? Cressy sabia

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que ele no deveria ser facilmente elogiado, ou se importasse em s-lo. Pena que a cmera no estivesse carregada. Gostaria de perpetu-lo como naquele instante, na contraluz, olhando pensativo pela janela... belo... e outra foto mostrando o reflexo da luz na cicatriz... os olhos plidos... tal como o deus Janos, de duas faces em um nico homem... E ento uma foto composta, revelando toda sua complexidade... O indicador comeou a comichar buscando o disparador de uma cmera invisvel. Voc me deixaria fazer uns disparos? Ele a tomou literalmente: No duvido que voc adorasse atirar em mim. Depois, percebendo o erro: Pensei que se concentrasse em vida selvagem. Voc representativo da vida selvagem! Uma pantera, lembra-se. Faria um belo estudo de adaptao domstica... Os olhos dele se entrecerraram, um predador examinando a presa: Posso pensar nisso... Desde que voc concorde em no sair por a de novo, concorde em ficar mais alguns dias, at que Chester lhe d alta. Se a polcia da rea no estiver errada, talvez consiga seu equipamento antes do que pensa. Cressy sabia no estar em condies de trabalhar, a experincia recente o comprovara. Mas continuar ali seria cortejar o perigo... um perigo do qual sempre buscava escapar. E ela no estava pensando s em perigo fsico! Voc quer que eu prometa para ficar mais fcil manter-me prisioneira! No h priso. Voc pode andar por onde quiser, mas por favor, no cruze o porto sem antes falar comigo, est bem? Por favor?! Ora essa, como estamos melhorando! provocou cia, sabendo que estaria louca se concordasse. - Para celebrar nosso contrato, que tal se viesse ao jantar conosco, hoje noite? Conosco... Voc e Frank? E os demais convidados. Ele fez uma pausa enquanto ela se recuperava do choque. Eles esto curiosos por conhec-la. Qual e a armadilha? desconfiou Cressy. No h armadilhas. Voc apenas tem de se portar com discrio. Eles pensam que voc minha convidada, uma jovem independente que teve a infelicidade de ficar doente e agora precisa de alguns cuidados at se recuperar. Afinal das contas, e quase a verdade...

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CAPITULO IV Santo Deus! Me perdoe, me perdoe! Deixe que eu mesma limpo Cressy pegou o guardanapo e comeou a limpar, ineficientemente, a poa de vinho no colo do homem sua esquerda. Tudo bem, srta. Cross. Deixe que eu mesmo o faa... David Eastman se contorcia inconfortvel, consciente das risadinhas em torno da mesa. Por fim pegou o pulso de Cressy e tirou-lhe o guardanapo da mo; Oh, desculpe de novo, David. Nem percebi onde estava colocando minha mo! Ele pareceu surpreso e Cressy percebeu, de sbito, o que suas palavras descreviam, tornou-se profundamente enrubescida: Eu estava falando sobre bater com a mo no copo de vinho! Cressilda! Ela voltou a cabea para a direita, onde Devil sentava-se cabeceira da mesa. Ele a olhava com olhos glidos, o que fez seu enrubescimento empalidecer: Acho que voc est ficando um tanto cansada... Besteira. Ela retribuiu-lhe o olhar gelado. Estou me divertindo. E voc ainda no vai se livrar de mim murmurou de modo que s ele ouviu, provocando chamas naqueles olhos cinzentos. Se ele no a queria por perto, azar dele. Por que a convidara? Por achar que ela no aceitaria, uma vez que no tinha nenhum traje adequado? Devil no conhecia seu poder de improvisao! Em pouco tempo ajeitara uma roupa. Recebera de volta, lavado e passado, o seu collant, ento usara o puxador de cortina, de brocado dourado, para prender ao redor da cintura a toalha de renda vermelha que enfeitava um aparador de canto. No pudera cuidar dos cabelos Seiver simplesmente se deliciara dizendo que no havia um nico secador de cabelos na casa e acabara deixando-os ao natural, crespos e armados, caindo selvagemcnte pelos ombros. S no conseguira arranjar sapatos, mas no se importou. Faria o gnero cigana, e Devil que se danasse. Ficou aguardando junto porta do quarto, esperando que cessassem os rudos e todos tivessem descido, deliberadamcnle atrasando sua entrada no salo at que eles tivessem tomado um ou dois drinques. Quando por fim desceu, incorporou-se discretamente ao grupo mais prximo, pedindo escusas pelo atraso. Os trs homens, sir Peter Hawthorne includo, se apressaram em

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dizer que tinha vlido a espera. Outros se aproximaram e Cressy envolveu-se em decorar o nome de cada um. Ainda assim percebeu quando Devil se voltou e no momento seguinte postou-se a seu lado, segurando-a pelo ombro, e um sorriso agradvel e letal ao perguntar o que ela estava fazendo. De imediato ela passou a desempenhar o papel de invlida: Oh, Devil... Voc foi to simptico em deixar que eu perturbasse o jantar. Eu estava ficando to chateada, l em cima! As faces, em torno dela, eram agradveis e simpticas. Apenas Devil a olhava com uma expresso de raiva. Mas no exagere, querida. Se eu perceber que est abusando... j para cima! E ela sabia que havia um duplo sentido na frase. Ao longo do jantar a conversa permaneceu superficial e leve, como se ela fosse uma invlida. A maioria dos homens cruzara a meiaidade e tentavam trat-la com uma indulgncia envaidecedora, como fariam com uma sobrinha favorita. Quando sir Pctcr perguntou se tinha emprego Devil saltou com a resposta: Cressy brinca com fotografia, no querida? Brinca?! Querida?! Cressy tentou corrigi-lo: Na verdade... Na verdade ela tima. J criou fama, no , Cressy? sua maneira, sua maneira... E pegou-a pelo queixo como se fosse uma meninazinha, de resto no muito inteligente. Tambm, pudera. filha de Max Cross... Morta de dio, Cressy viu-se obrigada a discorrer sobre a carreira do pai e a passar ante os olhos de todos como uma boboca vivendo sob os louros de outra pessoa. O desejo de vingana tornou-a atrevida. Ps-se a conversar animadamente, arrancando risos da platia sisuda. Descobriu que era muito agradvel ser foco de interesse da ateno masculina e, alm disso, quanto mais brilhava, mais soturno Devil se tornava. E quando a expresso dele se transformou em horror, ao ouvi-la explicar de onde sara o estranho vestido, sentiu-se compensada. Infelizmente sua determinao para divertir-se no a curou de sua falta de jeito. O copo de vinho de David era o segundo que ela derrubava, j derrubar o de Devil, sem que tivesse inundado sua roupa. Tambm havia acotovelado algumas peas de enfeite e uma das ervilhas, em seu prato, havia voado e entrado decote a dentro. Nem tentou retir-la. David provou ser um cavalheiro, fingindo no notar os estragos, mas Devil lhe endereara um olhar mortal como se cada desastre fosse proposital.

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Se todos terminaram convido-os para a sala ao lado, tomarmos nosso Porto. Devil levantou-se e todos o imitaram. Infelizmente Cressy estava mais preocupada com as mos do que com os ps, o que f-la tropear no p da mesa e cair nos braos dele. Cressy, acho que voc est muito cansada. Vou acompanh-la at l em cima, querida... Estou tima! contestou ela. Eu s tropecei, entende? Ele olhou para baixo e empalideceu: Voc est sem sapatos! J imaginou se eu estivesse de tnis? Raios, Cressy! e ele a desviou dos olhares intrigados que lhes eram dirigidos. No acha que j basta por esta noite? O que eu fiz esta noite? indagou ela com suavidade, ciente de que todos olhavam curiosos para ambos. Fui perfeitamente discreta. No perguntei nada pessoal, no falei fora de hora... Devil a puxou para o lado, para que os outros homens no os ouvissem: No, apenas entrou na sala seminua e passou a cantada nos convidados! Estou decentemente vestida! Eu posso ver perfeitamente atravs da renda dessa toalha! S se olhar com muita ateno! E j mostrei mais em vestidos carssimos! A culpa no minha se sua imaginao to porca assim! E Cressy tomou conscincia de que aquele olhar a estava despindo, deixando-a nua em frente a ele. Sentiu algo estranho no estmago, que se espraiou pelo corpo inteiro. A boca dele se contorceu e seus olhos buscaram os dela, as sobrancelhas se erguendo como a desafiar que ela o desmentisse. Seu demnio hipcrita, v pro inferno! disse ela, furiosa. Eastman um homem casado, com duas filhas da sua idade. Ns s conversvamos! Vocs flertavam! Nunca! disse ela em voz entrecortada. No voc: ele! No percebeu que um conquistador? Espero que no tenha levado a cantada dele a srio. Voc pensa mesmo que eu sou idiota?! Cressy no aguentava mais que ele estivesse destruindo toda a alegria da noite. Se quer saber s me interesso por homens mais jovens. Para mim, homem com mais de trinta e cinco anos est alm da esquina! E acima de quarenta... fica repulsivo!

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Devil endireitou o corpo, empalidecendo de raiva. Cressy olhou-o com apreenso. Puxa, como ele se ressentia com a prpria idade! Voc vai subir por conta prpria ou terei de carreg-la? disse ele por fim, com aquele sorriso perverso. Cressy o examinou, nervosa, por momentos. Ele estava blefando. Tinha de estar. No se arriscaria a provocar uma cena. As ocorrncias durante o jantar o haviam provado. Determinada, deulhe as costas e cruzou a sala at o hall, s lanando um rpido olhar por sobre os ombros para certificar-se de que ele no corria atrs dela. No corria. Estava imobilizado onde o deixara e ela sorriu triunfante. Mas ele reagiu prontamente nova viso: desta feita era o traseiro de Cressy que o provocava. Ela apertou o passo, consciente do que ocorria, desejando afnstar-se o mais prontamente. Ela quase se atirou num sof, entre sir Edward e um polido e gordo, Hugh Alton, infelizmente sir Edward insistiu em buscar-lhe caf, quando recusou o licor ou porto que Seiver oferecia. Quando Cressy sentiu uma forte coxa junto sua, no precisou olhar para saber que era Devil. Desesperadamcnte tentou envolver-se numa conversa com Hugh Alton, mas o homem era terrivelmente monossilbico. Enquanto isso Devil mantinha uma conversa sobre cavalos de corrida, pressionando sua coxa de tal forma que a nica fuga foi ela cruzar as pernas. Mas ao faze-lo o puxador de cortina afrouxou o lao e a toalha de mesa se abriu. Sem perder uma slaba de sua conversao, Devil pegou o puxador, apertou o lao e enfiou as pontas por entre as pernas dela. E para sua fria, abandonou a mo ali como se fosse seu proprietrio! Cressy tentou afastar-se daquela mo atrevida, mas ele enrolara os dedos no puxador e ela temia que um movimento mais decisivo s resultasse em ficar nua na presena de todos! Continuou sentada, conversando e sorrindo, como se no percebesse que estava sendo anunciada ao mundo como mulher do diabo. E o maldito diabo parecia apreciar cada momento de sua humilhao! A cada intervalo ele movimentava o polegar na parte interna de sua coxa, lembrando-a de quem era o chefe. Cressy achou que reduziria os prprios dentes a p, tanto os rilhar, terminou o caf depressa pois suas mos tremiam tanto que xcara e pires produziam um rudo estranho por toda sala. Est com frio, querida? indagou Devil, os olhos se desviando da xcara para os seios, lembrando-a das acusaes anteriores. No v pegar outro resfriado! Vamos, fique com meu palet.

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E para alvio de Cressy afastou a mo de sua coxa, tirou o palet e colocou-o sobre seus ombros. Mas isso foi ainda pior. Agora ela sentia-se envolvida pelo cheiro e pelo calor do macho, os aromas dele e dela se misturando. E o brao gentil que lhe colocara o palet sobre os ombros continuara no mesmo local, vez por outra compelindo-a a uma posio mais prxima. Cressy se inclinou para a frente, para colocar a xcara cm cima da mesa de centro mas errou por um centmetro, ela caiu no cho. Oh, no! Desta feita Devil achou que ela fizera de propsito. Mas o brao reteve-a com maior firmeza: Tudo bem, Cressy. Seiver vai limpar tudo. Relaxe, querida... Foi um acidente. Ela enrubesceu de novo. Eu no olhei... Eu sei, eu sei... e a voz dele era calma, enquanto Hugh Alton pegava a loua partida entregando-a a um Seiver de cara amarrada. Quando Seiver limpar tudo ir buscar outra xcara para voc... Seiver respondeu com um resmungo, a estas alturas Cressy sentiase cansada mortalmente. Odiava admitir isso diante de Devil, a verdade e que descer fora esforo demais para seu organismo. No... tudo bem, tudo bem... Na verdade acho que estou cansada. Vou subir... e ela evitou olhar Devil para no ver o brilho de triunfo. Mas voc no pode nos privar de sua companhia! Por que no se encosta e relaxa um pouco? Cressy nem podia acreditar naquelas palavras. Momentos atrs ele s queria ver-se livre dela e agora... Eu a levarei logo para cima, est bem? murmurou ele, puxando-a ainda mais para si. Inclinou-se e beijou-lhe os delicados lbios, a lngua rapidamente tocando-a, enquanto os olhos se divertiam com a vermelhido que crepitava por seus ombros, por seu pescoo e faces. Ento, sem dar ateno confuso que se estampava nos olhos de Cressy, colocou-a de p e tomou-a no colo, como prometido, levando-a em seguida escadas acima. Voc no precisava fazer isso protestou ela sem convico, ainda enrubescendo com alguns comentrios que entreouviu atrs de si. Claro que precisava. culpa minha voc estar to cansada. Deveria ter trancado a porta de seu quarto! No faria diferena. Eu sa pela janela, hoje pela manh. Ele interrompeu os passos na escada: Voc desceu pela parede?!

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Oh, no asscgurou-lhc ela. Aproveitei a calha de gua e passei para a escada de incndio. No para isso que est ali, para a gente escapar? Vou mandar parafusar aquela janela! No pode. Normas de segurana o impediro. E ela sorriu com candura. Podemos continuar escada acima ou voc vai passar a noite aqui, me olhando com raiva? Ele ficou calado at chegarem porta do quarto dela. Colocou-a com delicadeza no carpete e deu um passo atrs, enfiando as mos nos bolsos. Desculpe... me desculpe pela mancha de vinho na camisa comentou ela, oscilando um pouco. Minha culpa, creio. Acho que a deixei nervosa... Oh, no! Eu sou assim mesma... e parou, a mo na boca, apavorada de que fosse confessar. Assim... como? A curiosidade dele fora espicaada. Ahn... quando estou cansada murmurou ela, seguindo um bocejo fingido. Ele ficou a olh-la pensativo: Que aconteceu com um vaso que estava ali? Qua... qual vaso? O vaso chins vermelho e dourado que ficava naquela mesinha ali. Nenhum deles olhou para o lado indicado. Oh, aquele? Era... valioso? perguntou ela com fingida casualidade, pensando se Seiver teria encontrado os cacos cuidadosamente embrulhados na cesta de lixo do banheiro. Era?! captou ele, de imediato. Cressy tentou outro bocejo mas no conseguiu. As mos de Dcvil deixaram os bolsos e se colocaram na cintura. O rosto se ergueu, os olhos se entrecerraram e ele lembrou, mais do que nunca, sua arrogante herana hispnica. Eu... acho que eu esbarrei nele com o cotovelo. A mesinha fica bem no caminho... Voc o quebrou? Eu ia contar-lhe respondeu ela, na defensiva. Claro que vou pagar por ele. De sbito uma ideia a aterrorizou: No era da dinastia Ming, era? - Na verdade... no. Cressy respirou aliviada e segurou o puxador da cortina cm torno da cintura: Diga-me quanto devo e farei um cheque.

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Se o ladro do carro no tiver limpado sua conta... J informei o banco sobre o roubo retorquiu ela, por sua vez arrogante: J cancelaram o talo de cheques e o carto de credito. Voc parece achar que sou incompetente para cuidar de mim mesma. No sei de onde tirou essa idia! As sobrancelhas dele se arquearam, numa expresso irnica: Pois est errado! Quando fizer o cheque no se esquea de somar um prato, duas xcaras de caf e um copo de cristal. Qu? sua conta total. Felizmente Seiver no vai process-la pelo lbio ferido, e nem vou falar que enfiou o p na toalha de mesa e agora tem um rasgo. Cressy olhou para baixo e era verdade! No toa que sua cmera est to danificada. Voc meio inclinada a acidentes, no? No! Ela sentia-se acuada mas o cansao pesava em suas pernas, em seu corpo. Jamais soube o que ocorreu nos prximos segundos, mas de repente sua saia improvisada e o puxador da cortina haviam desaparecido, e seu rosto estava sendo umedecido com uma esponja, enquanto ela apreciava a maciez da cama. Devil estava sentado contra seus quadris, um brao protetor a segurando. Melhor? Ele preenchia seu campo de viso, a mo livre a despente-la, espraiando seus cabelos por sobre o travesseiro. O repuxar delicado era muito calmante. S, seor... provocou ela, molemente. Ele respondeu algo em espanhol e ela arregalou os olhos, enrubescendo. Ahn... ento voc conhece espanhol melhor do que eu imaginava! murmurou ele. Entendo melhor do que falo. Passei um bocado de tempo na America do Sul. E voc est acostumada a ouvir as palavras que acabei de dizer? Teve um amante espanhol? Ele enfiou os dedos mais profundamente naqueles cabelos ondulados, permitindo que ela apenas conseguisse acenar com a cabea. Na verdade... apenas entendi o sentido gaguejou ela, mais preocupada que ele estivesse traindo os prprios pensamentos.

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Voc est to vermelha quanto este quarto... E ele baixou a cabea, lentamente, no deixando que ela desviasse os olhos dos seus: Se eu repetisse em ingls voc se inflamaria por mim? Devil! Ela precisava interromp-lo, ela deveria querer interromp-lo! Deveria empurr-lo para longe, ao invs de passar as mos por sua camisa, por seu peito. O que estava acontecendo com ela? Este quarto perfeito para voc. Uma combinao de cores gritantes, de paixo desvairada... murmurou ele, seu hlito bem na boca de Cressy. Posso ver. as dvidas em seus enormes olhos infantis. Dvidas bem adultas... Voc tambm quer saber, no quer? Quer saber como seria se eu... e ele voltou a falar em espanhol, as palavras fluindo lquidas, lricas, enrolando-a como um arame farpado envolto em seda, seu corpo, sua alma, sua mente, ao mesmo tempo acariciando e ferindo. Ela podia sentir-lhe o corao, como se fosse um animal selvagem contra a slida priso do peito. Diabo! como me chamam... e ele mordiscou-lhe os lbios. Era ainda mais doce por dentro do que a lembrana que tinha dela, uma lembrana de intimidade evocativa. As mos de Cressy envolveram seu peito, agarrando-o, apertando-o, elevando seu corpo para que ela encontrasse o desejo dele. Ele gemeu, relaxando os braos rgidos, pressionando-a contra o colcho firme, e movimentando os quadris cm pequenos crculos para in-sinuar-sc a cada vez mais fundo entre as coxas dela que se abriram cm convite. Mesmo atravs das cobertas ele podia sentir-lhe o desejo e puxou-a pnra si com mais fora. Ela tremeu e gemeu voluptuosamente em sua boca, um raio disparado dos cus e cruzando de sua virilha ate seu crebro, iluminando-o com a insanidade. Devil soltou a boca e retesou cada msculo do corpo para dominar-se e contrariar o desejo bvio. O espelho, acima da cama, devolveu a imagem de seus prprios olhos. Ele no era inocente. E em algumas ocasies j fizera pleno uso de espelhos durante o ato de amor. Mas sempre fora apenas isso: um ato consciente, planejado e apreciado por ambos os participantes. Desta feita o que aconteceu foi um choque: ele olhava os olhos de um brbaro, olhos que rebrilhavam em desejo, lbios inchados, quase brutais com a paixo, suas enormes mos segurando uma pequena mulher enfraquecida sob si, como se a

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fosse sacrificar em nome de algum deus pago. No era a primeira vez que Devil se via obrigado a reconhecer o lado escuro de sua personalidade, e sabia que seu apelido no era de todo injusto. Porm jamais se confrontara ao ser compelido por esse lado. Ele encarava um homem despido de tudo, execto do impulso sexual, um homem capaz de violentar uma mulher apenas na busca do prazer sexual, sensual, inconsciente e egosta. A imagem queimou como cido em seu crebro. Deus, ele deveria estar apavorando Cressy! Apesar do profundo cansao, Cressy no conseguiu pegar no sono por longo tempo depois que Devil sara. No entendia o que acontecera de errado: num instante ela estivera surfando crista de uma onda revolta de paixo, no prximo, sendo castigada como uma criana manhosa, praticamente mumificada nos lenis. Quando tentara se libertar ele lhe endereara um olhar de tamanho dio que Cressy sentiu as lgrimas inundarem os olhos. No era culpa sua se ele no a julgara uma boa amante. Claro que no tinha a experincia dele nessa rea, de qualquer forma no se dizia que no existiam mulheres frgidas, apenas amantes incompetentes? Era culpa dele se no sentira a paixo que ela mesma sentira desde o instante que seus lbios tocaram os dela. Cressy virou-se de bruos, buscando compensar o vazio que Dcvil deixara. Fora ele quem comeara a sussurrar coisas em seu ouvido, a dizer bobagens em espanhol! E ento, quando tudo se dirigia para o verdadeiro contato, ele a desprezara como se estivesse cuspindo um caroo! No, no era culpa dela! Era Devil Connell quem tinha problemas. Ela apenas gostaria de saber quais eram...

CAPTULO V Um falco voava cm crculos, por cima de Cressy e do gramado onde ela se deitara. Ela levantou a cmera mas antes que disparasse a ave sumiu. Cressy girou o corpo e colocou a cmera ao lado, passando a olhar os cavalos que pastavam mais adiante. Nunca prestara muita ateno a corridas de cavalos, porm depois de dois dias de perambulao pelo haras Rush House estava comeando a perceber a fascinao que aquilo tinha sobre tantas pessoas.

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Levantou-se devagar para no espantar as guas, duas das quais estavam pesadamente prenhes. Quando se aproximou da cerca junto dos estbulos, John Hewson, o criador, dirigiu-se a seu encontro. Tirou as fotos que queria, srta. Cross? Sim, obrigada. E Cressy subiu na cerca. Acha que alguma delas vai parir nos prximos dois dias? Talvez. Rain Lady est pra estourar. Ser que poderei espiar e tirar algumas fotos? Para ela as fotos eram uma sequncia natural de seu olhar. Se estava presente tiraria vantagem de qualquer oportunidade que se apresentasse. John pareceu em dvida: No sei... O espao e muito pequeno. Voc precisaria usar flash? No necessariamente. Depende da iluminao que exista. Eu poderia usar um filme mais rpido ou revel-lo acelerado... Vamos ver o que o veterinrio tem a dizer. E Devil, claro! " Eu tomarei o cuidado de solicitar a Sua Alteza com o maior cuidado disse ela, sarcstica, sem que John o notasse. Solicitar o qu? soou a voz familiar atrs dela. Cressy virou-se rpida e quase caiu da cerca. Devil estendeu um brao e amparou-a no ltimo instante. Pensei que iria se esborrachar. Pois no ia! irritou-se ela, ao perceber o tom de proteo em sua voz e gesto. Que est fazendo por aqui? Bem... creio que esta casa minha. Onde mais poderia estar? Quis dizer aqui fora! J no h pessoas suficientes me vigiando? Frank, Briscoe, aquela cobra do Seiver... No posso dar trs passos no jardim sem encontrar algum com um rdio na mo, falando coisas e me olhando de lado! Que voc acha que vou fazer, roubar algum dos seus preciosos cavalos e sair cavalgando pela estrada, at o prximo equipamento de fax? Minha palavra no basta para... John Hewson tossiu discretamente, murmurou alguma coisa sobre o trabalho e, como se fosse um caranguejo, saiu andando de lado. Devil ficou a olh-la pensativo: Aborrecida, Cressy? Eu poderia dizer: frustrada! Os olhos dele brilharam e ele quase sorriu: Eu quis dizer frustrada profissionalmente. Se tivesse comigo meu equipamento j estaria usando por aqui mesmo. Sei uma maneira de contornar essa frustrao. Que tal sairmos galopando por a? Voc sabe cavalgar, no sabe? Ela inspirou fundo:

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S andei de mulas, at hoje. No geral ande em camelos. Ou elefantes. Ou... Ele levantou uma mo: J entendi. Voc no quer montar comigo. Os demais esto num intervalo de descanso e pensei tomar um pouco de ar, antes do almoo. E afastou-se em direo aos estbulos, sem esperar pela resposta dela. Cressy correu atrs dele: Tudo bem, eu montarei, mas se alguma coisa acontecer no culpa minha!... Ele no a deixou montar de tnis, obrigando-a a usar botas enormes que tiveram de ser caladas com feno, para no carem de seus pequenos ps. Malita era uma gua dcil como Devil prometera e conforme se afastaram a autoconfiana natural de Cressy se restabeleceu. Sem deixar bvio Devil manteve um passo que julgou ser confortvel para ela e ento, casualmente, conduziu-a por detrs da propriedade, at o campo aberto que levava a um sinuoso regato. Devil era um excelente cavaleiro, constatou ela com alguma admirao, observando homem c cavalo alcanarem uma linda simetria. Cressy, por sua vez, no chegou a cair nem fez feio, embora perdesse o p do estribo vez por outra. Porm, algum tempo mais tarde, ao se estender ao lado do riacho, sentindo a macia grama sob si, sabia exatamente a quem responsabilizar pelos doces sentimentos que a invadiam. A gente no devia estar voltando? Devil girou de lado: Eu a estou aborrecendo? brincou. Estivera falando sobre sua experincia em minerao, arrepiando-a quando mencionava seus sucessos e desastres com a mesma casualidade, contando que tambm fazia questo de passar ao menos alguns dias por ms nas cavalarias. Herdara Rush House quando seu pai se aposentara, porm o haras tinha sido criao de Devil. Ele no era homem de ficar parado, necessitara de algo que o trouxesse de volta para casa e, na ausncia de uma famlia, encontrara um novo desafio. Voltar para casa no era um momento de descanso, porm de revitalizao. Agora sua expresso gozadora dizia-lhe que ningum, menos ainda uma mulher, jamais o achara aborrecido. Quem era ela para discordar? Cressy fingiu um bocejo: No, nunca, jamais! Claro que no.

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Voc uma bruxinha do contra, no?! disse ele, depois de um longo silncio. Aposto que as mulheres ficam que nem bobas perto de voc, no? Por que pensa assim? Porque voc ... e ela se interrompeu. Ele levantou as grossas sobrancelhas escuras: O qu? Encantador? Bonito? Sensual? Inteligente? Tudo aquilo e muito mais, ela reconhecia. Isso no pouco para voc? arreliou Cressy. Eu no teria sobrevivido cm minha profisso, ou nos negcios do mundo, se no estivesse seguro de mim mesmo. um instinto animal atacar os mais fracos. Aprendi a no confiar em outras pessoas at conhec-las perfeitamente. Cressy sentou-se, tentando ignorar o corpo forte e sinuoso deitado a seu lado e o desejo que suas palavras despertavam. Ter Devil dentro de seus pensamentos... de seu corpo... Ela olhou para o sol, esperando que o enrubescimento que a tomava pudesse ser atribudo a isso. Como voc adquiriu essas cicatrizes em seu quadril? indagou ele. Ela olhou automaticamente para baixo, como se tivesse subitamente ficado nua. Percebi quando voc estava doente. A imagem explcita dele estudando seu corpo inerme, nu, cuidando dela com aquelas enormes mos, explodiu em sua mente. Um gato enorme explicou, afobada. Um garoto? brincou ele. Uma pantera. E com isso Devil parou de sorrir. Sem querer tropecei num filhote e paguei o preo por estar no lugar errado, no momento errado. Depois disso tive muitos pesadelos... E voc, depois que a mina caiu? Lcmbrou-se de como fora curiosa sobre a enorme cicatriz no rosto dele. Sim... E tive claustrofobia por muito tempo... Para um engenheiro de minas, algo bem desconfortvel. Mas superei. Gosto demais de meu trabalho para ceder diante da presso do medo. Talvez o risco faa parte da atrao... Embora no seja o principal. Concedo que empresta sabor picante vida. Voc tambm deve achar isso. Pensei que apenas seu pai tivesse escolhido uma profisso perigosa, mas a sua tambm . Aventura-se no desconhecido... Cressy sacudiu a cabea.

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Oh, no sou como papai, que vidrado no perigo. No conseguiria suportar uma tenso assim constante. O que fao relativamente seguro, eu sou calma, de bom senso... Por isso me sinto bem com a natureza. Puxa, voc acredita nisso, no ? Voc v a si mesma como uma pessoa pragmtica, mais bom senso do que sensibilidade, no? Ela o encarou, incerta. Bem, mais ou menos isso. Sou bem diferente de Max. Ele no tem parada, sempre salta de uma crise para outra, apaixonado pela verdade e pela justia. De fato, um apaixonado por tudo o que faz. Tem quase sessenta anos e ainda vive a vida de um jovem, orgulhoso de seus nervos de ao. S d risada quando as balas assobiam por ele! E tem um enorme senso de humor, mas nem tente discutir com ele quando est obstinado. Quando resolve uma coisa fica surdo razo. Por vezes mostra-se cnico e brutal sobre seu trabalho, doutras vezes como uma criana inocente, completamente inconsciente dos perigos! E voc ainda diz que diferente dele? Se conhecesse Max saberia o quanto est errado. Ele ignorou o comentrio e inclinou a cabea, fazendo com que um cacho de cabelo negro casse sobre a testa, ela precisou se controlar para no recoloc-lo no lugar. Pois creio que voc me deu uma excelente descrio de si prpria: teimosa, apaixonada, avanando onde at os anjos hesitam entrar, forte, impaciente... Era um quadro perturbador, por certo diferente da imagem que tinha de si mesma: Eu no sou impaciente! Se me visse trabalhar no me chamaria de impaciente! Isso um convite? Ela levantou a cabea e olhou-o demoradamente: Sim. Veja-me trabalhar fotografando voc. Havia concordado, lembra-se? Eu disse que iria pensar. No gosto que tirem fotografias de mim, j fui perseguido por anos a fio pela imprensa. Quando vai posar para mim? Quando voc tiver seu equipamento, creio. Mesmo como evasiva no convencia: S preciso do que j tenho. Os artistas no so escravos de seus instrumentos, tal como os mineiros. Conseguiria tirar uma boa foto

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ainda que s tivesse uma cmera de caixo e um pedao de papel de ampliao! Que tal hoje tarde? Puxa, mas como voc insistente. Persistente, a palavra. Voc vai me dar um tempo ou no? Vou, vou lhe reservar um tempo. Sabe, h uma faceta em que no se parece com seu pai. E qual ? Senso de humor. Acho que no tem nenhum, ou est enterrado to fundo que nem vale a pena escav-lo. Vou muito bem do jeito que sou, obrigada. Sabe, acho que a atrao de uma mulher que prefere latir e rosnar do que lamber a mo que a acaricia, fantstica! Lamber seus ps, o que quer dizer. S porque no sou uma "maria-vai-com-as-outras" no quer dizer que seja uma estraga prazeres. E ele respondeu com voz sedosa: Oh, espero que algumas vezes voc v atrs de mim... Quanto a no ser uma estraga prazeres... e uma vez que gosta de comparaes com animais, deixe-me ver... Por certo ele iria dizer porco-espinho, ou gamb, ou coisa desagradvel, mas ela se espantou quando veio a ideia: Um gato selvagem! Por certo, uma gatinha do mato. Pequeno e corajoso completou Devil. Caa como se fosse uma sombra, saltando de lugar algum e derrubando sua vtima antes mesmo que ela perceba o que est ocorrendo! Mas voc sabe, Cressy, que possvel domesticar os gatos selvagens? Se peg-lo bem jovem, tornar-se- delicado e afeioado a ponto de poder brincar com crianas... E quando o seu gato domesticado der um tapa no rosto dessa criana, arrancando-lhe metade da face, voc no hesitar em sacrificar o animal. Dir que tem maus instintos, que um animal deformado e perigoso. No, Devil: um animal selvagem no deve ser domesticado! Deve permanecer livre para que no expresse seus mais autnticos instintos dentro do nosso grupo social, passando a ser encarado como um assassino! Ela falara com veemncia e Devil ficou boquiaberto, por segundos, a encar-la. Mas era uma lio que se aprendia no mundo selvagem: interferir ao mnimo e no tentar julgar. Quem tinha mais direito vida: predador ou vtima?

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Tal como um gato selvagem. Voc to linda e... to cruel. Cressy estremeceu quando ele lhe tocou os lbios com a ponta do dedo. Eu no sou linda! Cressy, voc tem muito a aprender. Nunca foi fotografada? Max me fotografou... centenas de vezes sussurrou ela, mal sabendo o que falava enquanto ele contornava o desenho de sua boca, inclinando-se para a frente a apreciar o resultado de seus toques. Mas ele fotografou com os olhos de pai. Eu vejo voc como , Cressy. E se pudesse ver-se atravs de meus olhos, saberia que isso inevitvel... e sua mo contornou o pescoo dela, baixou at o trax e puxou-a contra si. Oh, no senhor, Devil, nada dis... Ele desabotoou dois botes da blusa dela, revelando um tringulo de pele sedosa: Por que no? Porque besteira! Voc sempre faz coisas inteligentes, Cressilda? Foi sbio me acompanhar nesta cavalgada quando sabia o que eu desejava? e um terceiro boto ampliou o tringulo sedoso. Eu no sabia! Mentirosa. Voc est to curiosa quanto eu e se inclinando, beijou-a no colo. Incapaz de se controlar ela ergueu a cabea: Curiosa pelo qu? Se falhamos na outra noite. Eu no estava provocando, Cressy. Se houve algo, eu estava me torturando! Ela parou de se defender e enfiou os dedos pelos cabelos dele: De... de qu... es... est falando? Eu teria adorado passar a noite com voc, Cressy! E... ento... por que parou? Porque eu estaria me aproveitando de voc. E agora ele enfiava o nariz por sob o algodo da blusa, a cada vez mais profundamente, buscando o seio, suas mos aos poucos trazendo-a por sobre o corpo dc]e, Voc estava muito cansada para se defender... ainda no estava bem. Eu estava indo depressa demais, depressa para ns dois... e no queria machuc-la. Mas agora est mais forte, sabe o que est fazendo... Creio que est pronta para isto.

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Ele a beijou preguiosamente, to voltado para sabore-la que nem percebeu que o corpo de Cressy havia se enrijecido. No calor do momento suas palavras a haviam atingido como algo gelado. Pronta para o qu? Durante o primeiro dos desastrosos romances dela, havia sucumbido ao apelo da atrao fsica. Que pouco durara, trazendo aps a desiluso a algum que acreditara na existncia do amor eterno e perfeito por um nico companheiro. Da em frente ela se forara a ser mais cautelosa em suas relaes, e seu cuidado provara vezes sem conta que estava certa. Na verdade aprendera que se sentia atrao fsica por um homem chegara o momento de fugir e manter-se a algumas centenas de quilmetros de distncia! Amargando o que faria em seguida, Cressy segurou-lhe os cabelos e puxou para cima com fora. Ele deu um berro de dor. Raios! O que est fazendo?! Isso s piorou as coisas. Claro que ele estava surpreso ao perceber que ela no fora envolvida por sua magnfica tcnica amorosa. Pensava nela como num boneco de marionetes! Ou que ficaria orgulhosa de seu desejo masculino, feliz em ser manipulada, tal como muitas outras mulheres! Seu porco pretensioso! Acha que dever ser sempre o homem que decide sobre o sexo, sobre o onde, o quando e o como?! A mulher nem precisa ser consultada sobre o assunto? Afinal das contas, a mulher no passa de uma taa esperando ser preenchida quando o homem assim o desejar! Bem, esta mulher gosta tambm de decidir... sobre tudo! A raiva dele assomou to rpida quanto a dela e ele a segurou pelos ombros impedindo que se levantasse: Verdade? Era isso que tentava me contar, momentos atrs, enquanto gemia? Poderia jurar que estava me incentivando com seus... "Oh, sim, Devil... Sim, por favor..."! Cressy ficou profundamente vermelha com a imitao bandalha. No tinha a menor ideia de que tivesse falado o que quer que fosse, menos ainda implorar! Havia entregue nas mos dele a arma perfeita para ter seu orgulho destrudo! Mas ela tambm tinhas as suas armas. Com um movimento rpido, brutal, Cressy trouxe ambas as pernas entre eles, fazendo com que Devil a largasse, afastando-se em defesa. Ela aproveitou para ficar em p, correu ate os cavalos que estavam ruminando e pegou-os pelas rdeas. Com uma facilidade

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espantosa, subiu em sua pequena gua e puxou a outra pelas rdeas, conduzindo-as para Com a mente ainda semi-adormecida pelo desejo, Devil levantou-se espantado. Correu atrs, por poucos metros, mas Cressy colocou os animais cm galope. Suas risadas explodiram pelo ar, encobrindo as pragas que o homem soltava, punhos no ar. _ Agora quem no tem senso de humor? Melhor comear a andar, Alteza, pois o caminho para casa longo e parece que vai chover... CAPITULO VI De seu quarto Cressy tinha uma boa viso do estbulo... e da forte chuva. No se sentara junto janela, com um romance abandonado no colo, por estar preocupada com Devil, disse a si mesma, mas para v-lo chegar e preparar-se. Demorou muito, ate que ele surgiu em seu campo de viso, completamcntc ensopado, o cabelo escorrido por sobre a testa. Cressy esperou que ele subisse e irrompesse quarto adentro, mas desapontou-se. Ento, resolveu descer e foi ate a biblioteca onde devolveu o romance, sabendo que nada poderia ser to absorvente quanto um confronto com Devil propiciaria. Sem saber o que fazer em seguida, tirou alguns lbuns de fotografias da estante. Todas as fotos pareciam devotadas a Devil e uma enorme quantidade de amigos e amigas. Levou a coleo de lbuns at o sof e colocou-os no que pensou ser a ordem cronolgica. No percebeu a passagem do tempo enquanto cruzava pelas pginas, apreciando como a vida de Devil havia sido diversificada. Muitas das fotos haviam sido tiradas em climas tropicais: Papua, Nova Guin, Norte da frica e America do Sul todas identificadas numa letra espessa, forte, tal como o homem que as escrevera. Quando mais tarde Devil, acompanhado por Frank, entrou na biblioteca para trocar idias sobre o andamento da reunio, encontrou-a ainda sentada no cho, um lbum no colo e diversos cm torno dela. Ele parou e a tenso no ambiente tornou-se palpvel: Vamos esquecer esta noite, Frank. Apenas faa as anotaes e mais tarde discutiremos... Ou amanh.

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Claro. Eu a verei no jantar, Cressilda disse Frank, s para provocar o scio a seu Iado. Espero que tenha se divertido mais com o passeio a cavalo do que nosso chefe... Cressy desviou os olhos das fotos e a dor que mostrou fez com que Frank se interrompesse: O que... D o fora, Frank! Frank conhecia aquele tom de voz e nem pensou em argumentar. Quando a porta se fechou atrs dele, Devil j se dirigia para ela: Quer dizer que no apenas ladra de cavalo, como rouba minha privacidade, tambm? Cressy apenas desviou o rosto, apertando os lbios. Droga! Ao menos poderia ter soltado minha montaria, a gua teria me encontrado! Ou foi vingana me fazer tomar um banho que pode me custar uma pneumonia? Ela ainda no reagia, as mos dele se abriam e fechavam, como se hesitassem peg-la e sacudi-la. Por fim ele se inclinou e tirou o lbum das mos imveis. Se quiser saber algo sobre minha pessoa, Cressilda, basta perguntar. Mas no tem o direito de me vigiar pelas costas! Ela tomou seu Convite ao p da letra: Voc j matou animais por esporte? A voz dela mudara, nem parecia mais a mesma: era minscula, glida, como uma ponta vtrea. Devil se imobilizou e seus olhos irados desviaram-se da face dela, plida, para o lbum que tinha agora em mos. No precisaria abrir para saber o contedo. E ento, matou? Seu sorriso era de zombaria, a pergunta redundante. As evidncias eram irrefutveis pois, foto aps foto mostrava Devil e seus amigos em vrios campos, sob vrias condies de tempo, mostrando as caas mortas. Ela o havia identificado com uma pantera, porm uma pantera jamais matava s por prazer. Cressy... Ele a tinha perdido. No toa que se chocou tanto quando descobriu o que eu fazia, o que eu era! disse ela, rouca, to plida que parecia um fantasma dentro da biblioteca. Voc um matador. Acasala magnficos cavalos. Mas os animais que no pode domesticar, possuir, fazer crescer sua riqueza, voc os mata, os destri sem o menor aguilho de conscincia! Cressy... .

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No me toque! E ela saltou para trs, criando um espao entre eles. Voc me d nojo! Inspirou fundo, evitando soluar: Voc tem a mais vaga idia do que homens como voc fizeram pela destruio deste planeta? Jamais se importou com isso? Claro que no. Voc violenta a terra em nome do lucro, e em nome do prazer voc destri o que sobrou! Ela no desejava ouvir suas palavras de escusas, j as ouvira anteriormente, vezes sem conta. Ficava enregelada at os ossos quando ouvia as defesas idiotas dos caadores. Deu um tapa na mo que se estendera para toc-la e fugiu da sala, lgrimas amargas e quentes correndo-lhe pelo rosto, rompendo o gelo que a enclausurara e, reconhecia agora, era criado por ele! Fechou a porta do quarto mas sabia que ele no a seguiria. O que poderia dizer diante de tamanha evidncia? Porm suas lgrimas no arrefeciam a dor em seu corao. Passara o tempo tentando se enganar. Se fugira, no passeio, no era porque no confiasse nele, porem porque temia confiar. Ele cuidara dela, vira-a em seus piores estados e ainda a desejava! Sua falta de jeito s acordara nele um carinhoso divertimento, no a irritao masculina esperada. Na verdade a havia lisonjeado com seu desejo, porm isso ia contra a natureza dele, tornar-se escravo de um objeto ou pessoa seria algo inaceitvel para ele. Apenas ali, em Rush House, permitia-se o luxo do orgulho de um proprietrio. O haras era o lar de seu corao, no importava quo longe viajasse, os desafios que enfrentasse. Cressy jamais tivera um lar nesse sentido e s agora, junto a Devil, sentira falta de tal. E invejara essa peculiar ncora, a possibilidade desse tipo de estabilidade. Na verdade fora por isso que ficara, no tanto por sua doena embora fosse um fator contribuinte, desculpas convenientes para se esconder. Fora sua necessidade de conhecer Devil que a conservara cativa, tentando se libertar das dvidas que perturbaram suas relaes anteriores com homens, persuadi-la de que este valia a pena apesar das inmeras diferenas , que valia a pena liberar toda a fora de amor dentro dela, de sua nsia pela libertao. E por isso fora levada ate aquele ponto de desiluso e dor! Afinal Devil no era diferente dos demais. E o pior: ela tambm no agira de modo diferente! Bem... chorar sobre a prpria incompetncia de nada ajudaria. No era seu estilo, preferia, como anteriormente, tocar em frente, em frente, em frente! Se ela sentira-se cansada de se enamorar, e desamar, antes de Devil, agora o sentimento era de exausto. Pois sabia que, no caso de Devil, aprender a esquece-lo seria um inferno,

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muito pior do que o processo de se enamorar dele. Talvez tudo no passasse de uma iluso, outra iluso temporria, disse a si mesma. Cressy esperara que tudo terminasse mal, desde o incio, e terminara mesmo. Restava esquecer... como de costume. Desejou ter alguma maquiagem. Na verdade raras vezes a usava, mas quando uma mulher estava deprimida era algo imprescindvel. Beliscou as faces, mordeu os lbios e voltou a olhar-se no espelho. Qual...precisava de mais... muito mais! Pegou a escova e despenteou-se ao mximo, transformando a cabeleira numa juba de leo. Quando bateram na porta estava preparada com nova armadura, mas era apenas Frank que deu um passo atrs quando, de sbito, ela escancarou a porta. Hum... Devil me mandou busc-la... No sabia se iria descer para o jantar. Por que no desceria? Na verdade ele disse um bocado de coisas a mais. Parece que vocs dois tiveram um... uma... discusso, de novo? Ele falava como se ela e Devil brigassem o tempo todo, o que no era de todo errado, pensando bem... De qualquer forma, era indcio seguro de que jamais se entenderiam. No lhe contou de como o deixei no meio do campo, debaixo de uma tempestade? indagou ela. Frank pareceu lutar contra o riso: Talvez tivesse mencionado algo no gnero... Rindo, ela enfiou o brao no dele, e dirigjram-se,para as escadas. Acho que voc feriu o orgulho dele. Devil pode ser um bocado sensvel nessa rea. Creio que decorre dos sofrimentos de sua juventude. Cressy no conseguiu dar mais um passo: Sofrimentos? A maneira como ele fala sobre esta casa... pensei que s tivesse lembranas felizes. Oh, sim! Passou muito tempo aqui porque o pai dele viajava muito e Mariana, a me, preferia ficar aqui do que na casa de Auckland. Preferia o campo e achava que Devil aproveitaria o ar livre, enquanto fosse jovem. Claro que tambm esperava que ele sucedesse o pai um dia, mas o encorajava a viver sua prpria vida enquanto isso. Da ter passado dias, semanas ou meses cm todo canto do mundo. Mas quando precisavam dele, por aqui... Isso no me parece muito sofrimento observou Cressy.

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No. Eu me desviei do objetivo. Sabe, antes que Devil adquirisse aquela cicatriz era um sujeito muito bonito. Fomos para a mesma escola e Devil e eu sempre nos metamos em brigas com outros garotos que se enganavam, achavam que um garoto bonito teria de ser maricas. E ento deram-lhe o apelido: diabo. Uma cara angelical, porm capaz de diabruras. Foi assim que nos tornamos amigos: ele me encheu de sopapos quando eu passei a goz-lo por sua aparncia. Mas voc mais jovem que ele! Haviam atingido o rs do cho e ela o imobilizara, querendo ouvir o resto da histria: Voc quer dizer que ele bateu em algum menor do que ele? Tenho apenas trs anos menos que ele. E naqueles dias eu era bem crescido para a idade, e bem metidinho. E olhe para mim: pareo um fracote? Eu era maior que ele, motivo pelo qual o desafiei. Ns dois entramos numa verdadeira batalha, na hora do recreio... narizes sangrando, lbios partidos, equimoses, camisas rasgadas... Fomos suspensos porque nenhum de ns dois acusou o outro ou a si mesmo. Ele sorriu: Embora Devil no admita ate hoje, outro motivo de os garotos passarem respeit-lo foi porque adquiriu um amigo forte e resolvido para auxili-lo. Claro que havia o lado positivo, as meninas. E como ele no dava conta de todas, sempre sobrou para mim! Na verdade at hoje ele no gosta de coisas fceis, ou de ficar merc de situaes fora do controle. Acho que ficou feliz quando ganhou a cicatriz. A cada vez que Mariana o v, implora para que faa uma cirurgia plstica, mas ele nem quer ouvir falar. No fundo do corao no passa de um romntico, mas jamais o admitir. Cressy continuou muito sria: um romntico no saa por a dando tiros e matando animais indefesos! Foi ele quem pediu a voc que me contasse tudo isso? indagou, desconfiada. Claro que no. Nem so informaes que ele deseje sejam divulgadas e o olhar de Frank era por demais sincero. De qualquer forma Devil teve de enfrentar a publicidade tambm em sua vida adulta, porm isso e tudo superficial. Tentaram fazer dele apenas um playboy, rico, orgulhoso, vivendo s o lado brilhante da vida... S estou contando porque creio que voc o compreender melhor, entender essa arrogncia enorme que ele aparenta... Obrigada. Mas no quero compreend-lo melhor do que j o compreendo interrompeu Cressy. Frank havia reservado um ltimo comentrio:

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Olhe, tenho a sensao de que o que cada um de vocs est querendo nada tem a ver com o que obtero no fim. Quer que a leve at ele? Devil conversava num canto com David Eastman. No, obrigada. Ele e eu j conversamos bastante, por hoje. Cressy, no sei o que ele andou dizendo a voc. S no esquea que ele est sob uma presso inusitada. Em que sentido? Frank pareceu pouco vontade e obviamente aliviado quando foram interrompidos por sir Edward Davics. Srta. Cross, creio que ser a ltima vez que jantaremos juntos. Aceitar um sherry como aperitivo? Connll guarda bebidas de excelente qualidade e levantou o prprio clice mostrando a cor mbar do lquido. Cressy percebeu que precisaria de um barril da bebida para relaxar. Obrigada, creio que aceito. Enquanto Frank se afastava para providenciar cia voltou toda ateno para sir Edward: Disse a ltima vez? Ele aquiesceu: Uma reunio mais, amanh pela manh, todos voltaremos para o mundo real. Exceto Connell, claro... Entendo que voc mesma tambm continuar por mais uns dias. Para falar a verdade achei que tudo isto seria uma perda de tempo, mas aquele seu jovem um determinado, sabe como motivar mesmo a ns, duros de casca. Posso confessar que, no entanto, prefiro negociar com ele do que com esses cabeludos radicais que defendem o meio ambiente. timo, para eles, defender a santidade do meio ambiente sem abandonar seus automveis enormes e poluentes. No podemos voltar aos dias dos cavalos e das carroas, das velas ao invs da lmpada eletrica, ao mesmo tempo temos de pagar um preo por tudo isso. Temos de olhar para a frente, no para trs. Isso Connell entende perfeitamente! Percebe que as solues mundiais derivam da tecnologia, do crebro, e no do corao. Cressy arregalou os olhos, compreendendo finalmente o porque de tanto segredo em torno da reunio. Devil no estava sendo apenas ura anfitrio, porm patrocinando a conferncia e cada um desses homens era um representante de sua rea industrial, todos discutindo uma poltica global sobre meio ambiente. Sua imagem de Devil como um demente sanguinolento espatifou-se. Por outro lado, alguns caadores faziam questo de demonstrar sua... "responsabilidade" para com os animais que matavam. Deixavam

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seus acampamentos to limpos e perfeitos como quando haviam encontrado a regio; respeitavam animais prenhes; propiciavam a multiplicao de pssaros que abatiam; soltavam peixes que pescavam em nmero superior ao determinado em lei! To mergulhada estava em seus pensamentos que sobressaltou-se quando Devil tomou-a pelo brao, pedindo licena a sir Edward e conduzindo-a ate a mesa. Cressy sabia que os olhos dele no a haviam abandonado desde que entrara no salo, mas orgulhava-se de no t-lo encarado uma vez sequer. Estou surpreso que continue ainda aqui comentou ele, ao mesmo tempo cumprimentando Hugh Alton que acabara de entrar. Cressy enrijeceu-se e tirou o brao da mo dele: Que quer dizer com isso? Ele passou sua frente, bloqueando-lhe a viso dos demais: Bem, se voc me julga mesmo um porco fico a me perguntar porque no fez as malas e no saiu antes de se contaminar por esta minha casa ensanguentada... Cressy ficou a encar-lo sem reagir ao sarcasmo, os olhos deles se entrecerraram: Voc sequer pensou em ir, no ? Qu... qu? Fugir do demnio! Se afastar, desgostosa... Voc odeia o que pensa que eu seja, mas no consegue se afastar de mim. Prefere ficar e lutar... Vo... Eu... No tenho nem transporte! balbuciou cia, chocada pelo realismo das palavras dele. Ainda que sentindo-se trada, vestira-se para o jantar e descera, sabendo que o veria. Ainda queria v-lo, o que era pior! Ele deu um discreto sorriso, desmentido pela frieza do olhar: Voc j enfrentou esse problema antes. No duvido que sasse a p, fugindo das portas do Inferno, se quisesse. Voc aqui uma convidada, no uma prisioneira. E se quisesse, poderia ter pedido e teria uma conduo. Mas no pediu, no , Cressy? Porque temia ser to fcil assim... e, ao mesmo tempo, to difcil. Pode no confiar em mim, porm o que... sentimos muito mais forte e muito mais importante do que qualquer contradio intelectual que tenhamos. No sinto nada por voc! desmentiu ela, levantando as mos como se pudesse, com o gesto, afugentar as palavras e a idia. Mas ele s se achegou, quase tocando-as.

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Sabe, Cressy, a melhor maneira de vencer a tentao enfrentado-a. Se tentar resistir, o desejo se aprofunda, cresce mais forte, ate voc ficar doente de desejo por aquilo que se proibiu! As palavras soavam-lhe algo familiares, ou seria por que haviam tocado alguma corda especial cm seu corao? Cressy sacudiu a cabea vagamente, sem conseguir desviar os olhos dos dele, sabendo que estava sendo seduzida numa sala cheia de pessoas. Ela o havia acusado de no ter conscincia e agora sabia que no tinha mesmo! Como podia falar dessa maneira, como um amante, mesmo sabendo o que ela sentia por ele? E sabe qual a melhor defesa contra a tentao? continuou ele sem esperar por resposta, a voz ainda macia: A covardia... Seu sorriso mostrava autoconfiana enquanto ela mal conseguia secar os lbios. Que pena, Cressy, que no tenha um grama de covardia na alma... Voc to durona, to perseverante, to corajosa... Jogando-se bravamente onde anjos e demnios temem adentrar. Vamos para a mesa? Jantar com o Demo? A frase saltou-lhe, involuntariamente, ao crebro. Exceto que Devil a estava convidando para algo mais que um jantar, pretendia um festejo, queria que ambos se perdessem na tentao, pretendia que ela somasse mais uma mulher em suas conquistas! Cressy sentou-se, as pernas moles, as emoes em turbilho. No! Ela jamais trairia seus princpios, nem mesmo por ele. Talvez Devil achasse fcil compartimentalizar sua vida: aqui negcios; mais alm os folguedos; alm, ainda, a vida amorosa. Cressy no se organizava dessa maneira: sua vida era uma tapearia de fios entrelaados. Quando ela amava era com toda a mente, com todo o corpo, e no aos pedaos! Ele no tentou falar mais nada durante todo o jantar, pelo que ela ficou agradecida. Jamais fora boa mentirosa e enquanto se mantivesse calada, estaria segura. Sua introspeco, no entanto, f-la muito mais estabanada e terminou por ficar embaraada com os olhares de soslaio que estava recebendo. Nisso ouviu David Eastman dizer algo sobre pescaria de trutas em Taupo e a resposta de sir Peter Hawthorne: Voc no tinha uma cabana de pesca em Taupo, Connell? Tem ido l ultimamente? Ocasionalmente ainda pesco, porm no cao mais. Cressy deixou cair o garfo bem cm cima do prato de sobremesa, com filigranas de ouro, partindo-o exatamente no centro. Ela

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enrubesceu profundamente e sir Peter endereou-lhe um olhar irritado. Perdeu o gosto por isso? Perdi. Na verdade vendi a cabana e as terras em volta faz cinco anos. Eu mesmo sou um caador continuou sir Peter. Cao veados, de preferncia. Mas creio ter lido em algum lugar que voc est cruzando a espcie... Est criando veados para futuras caadas? A mo de Cressy tornou-se uma garra, por sobre a toalha, revoltada com o comentrio. J escutara histrias de imbecis que adoravam disparar em coras e veados, sobrevoando-os de helicptero, por vezes ate empregando armas semi-automticas. Por certo Devil no estaria envolvido nessa espcie de matana! Abriu a boca fechada, disposta e investir contra mentes to doentias. As palavras morreram no ltimo instante quando uma mo enorme se fechou por sobre a sua. Devil no a olhou, enquanto respondia ao convidado: Tenho uma fazenda de veados, sim, mas experimental, com finalidade de reproduo. Se eu quisesse caar algum animal, ao menos dar-lhe-ia a chance de ser caado em seu prprio meio natural. Caso contrrio seria um simples exerccio de autogratificao. Atualmente caar no me d o menor prazer. Mudou bastante, meu caro, pois usava bastante a espingarda... Os sorrisos em torno da mesa eram raros e forados, esperando pelo embate. Que no se produziu. Talvez demais. A imprensa noticiou, na poca, mas talvez no estejam todos a par de que meu melhor amigo morreu acidentalmente durante uma caada comigo, cinco anos atrs. Isso me convenceu de que a vida j uma loteria sem que precisemos forar as chances contra ns mesmos. Seja a morte de um homem ou de um animal, se for desnecessria estar errada. O silncio que se seguiu foi incmodo. Sir Peter era homem muito hbil e inteligente e todos desconfiavam de que ele j conhecia os fatos desde o incio. Pretendia mostrar um lado frgil de Devil, porm o que acabou sendo mostrado foi a honesta dignidade de seus motivos. Cressy olhava a mo que envolvia a sua e as palavras de Devil foram-lhe penetrando o crebro, lentamente. A compaixo invadiu seus pensamentos, e ela registrou uma dor no expressa que flua por baixo do rgido controle dele. Tanta agonia, tanto sentimento...

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Sua mo era to grande, com tantas cicatrizes e calos da profisso e, por outro lado, to gentil e delicada ao envolv-la! Cressy flexionou os dedos e a pro-teo da mo de Devil relaxou para que, se ela o desejasse, pudesse retirar a sua. Mas continuou quieta. Havia julgado Devil cegamente, talvez com boas razes, mas cegamente da mesma maneira. Ele havia cometido enganos... e pago por eles de uma forma que ela no entendia ainda. Jamais compreenderia esse homem? Um formigamento comeou a se espraiar por todo o corpo. Ela ousaria?! CAPITULO VII Devil! Voc tem de virar o rosto bem na hora em que disparo a cmera? Voc mesma disse que eu deveria ignor-la comentou ele, acariciando o focinha da gua. J fotografei inmeros animais esquivos queixou-se ela, disparando a cmera de novo mas perto de voc eram extrovertidos! Tinha sido assim pelos ltimos trs dias, desde que a reunio terminara e os convidados haviam se retirado de helicptero para suas respectivas bases. Frank tambm se fora, deixando apenas o truculento Seiver para atazan-la. Quando Cressy sugerira tambm partir no ltimo vo ele jogara a isca: no queria esperar mais um ou dois dias para fotografar o nascimento do potro de Rain Lady? E tambm no dissera que gostaria de fotograf-lo? No s poderia ficar s suas ordens, como lhe facilitaria o uso do quarto escuro e a levara para um subterrneo at ento desconhecido para ela, onde havia sua adega particular e um quarto-escuro muito bem montado com inmeros tipos de reveladores, papis de sensveis, e um excelente ampliador profissional. Cressy percebeu que estivera a fotografar em piloto-automtico, mal prestando ateno ao que fazia. Encarou-o. E agora, que foi que eu fiz? indagou Devil. Nada apressou-se ela em responder. S havia invadido seu crebro a ponto de impedi-la de pensar em outra coisa que no este homem surpreendente. Fora totalmente louca em ter ficado, ainda que tivesse obtido magnficas fotos do parto de Rain Lady e visto o desvelo de Devil com o animal.

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Tambm haviam conversado muito nesses dias. Devil lhe contara, durante o primeiro jantar que tiveram a ss, sobre aquele ltimo acampamento fatal para seu amigo, Mark Alexander. Embora a Polcia tivesse ficado satisfeita com as evidncias de que tudo no passara de um acidente, de que no existira negligencia, Devil no se satisfazia, pois o conhecimento de que de certa forma fora instrumento da morte de seu melhor amigo era um peso que carregaria pelo resto da vida. Mark no era um caador experiente, porm o acompanhara na viagem em virtude da ntima relao de amizade. No se sabia exatamente como, mas a espingarda de Mark disparara acidentalmente, ferindo-o no abdome. No morreu depressa, sabe? disse Devil, depois de tomar um gole de vinho. Levou um bom tempo sangrando at que entrou em choque. Para mim foi como se eu mesmo tivesse puxado o gatilho. Oh, eu sei, ao menos intelectualmente, que acidentes acontecem, que Mark era adulto e responsvel por suas escolhas... e enganos. Mas emocionalmente sei tambm que a responsabilidade ltima cabia a mim. Fui egosta e algum mais pagou o preo. Desde ento nunca mais peguei numa arma... Cressy compreendeu que ele precisara de uma enorme fora ntima para sobreviver a perodo to turbulento de sua vida, perdido em dvida pessoal e remorso. Isto teria destrudo um homem mais fraco. Cressy se aproximou mais e disparou um close do rosto de Devil, enquanto ele afagava a gua. Tudo bem, por hoje basta... Ele entregou as rdeas a um empregado e voltaram juntos para casa. Telefone! latiu Seiver, assim que ambos apontaram na porta da cozinha. Frank que est chamando ? adiantou-se Devil. No para voc! para ela! Para a Trombadinha. Como ? espantou-se Devil: Como foi que a chamou? No fui eu! Foi a pessoa no telefone: Cross Trombadinha ou Quebra-quebra, no me lembro. comigo e Cressy cruzou rapidamente por eles, pegando o fone na parede. Era Nina, preocupada com o silncio da amiga. Na verdade, estava mesmo era curiosa pelo desenrolar dos acontecimentos: J se apaixonou, querida? Escute aqui, Nina...

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T bom, esquece. J dormiu com ele? Nina! Puxa, o cara lindo, podre de rico, o que est procurando mais?! Nina! Cressy orava a Deus para que ele no estivesse escutando numa extenso. Viu Devil surgir na porta da cozinha, atrado por seus gritos e abaixou a voz: E voc tinha de me chamar pelo apelido, sua cretina? Quebra-quebra? Ora, escapou, meu amor, escapou! Quer me dizer que at agora, depois de vinte e quatro horas, ainda no comeram o fruto proibido? Puxa, voc deve mesmo estar doente! Fique quieta, no me encha! No estou mais doente! E pelo amor de Deus fale em voz baixa! Aqui eu no tenho a menor privacidade. Cressy olhou nervosa para Devil, que se aproximara at seu lado. Viu seus olhos brilharem divertidos e ele comear a rir, silenciosamente. Cressy, voc sabia o apelido dele? "garanho"... Nesse momento Cressy quis desligar mas Devil tomou-lhe o fone da mo num movimento rpido: Nina? Sim... sou eu. Queria lhe dizer que no se preocupe com sua amiga... Sim, est bem na minha frente... vermelha como um pimento e com a boca aberta, claro! Como, ela virgem?! Ah, sim, vermelha como uma virgem, claro! Cressy queria morrer. Sua melhor amiga e aquele crpula a apunhalavam pelas costas, falavam dela como se estivesse morta! Fez mais uma tentativa de arrancar o telefone das mos dele, mas a conversa continuava animada. Nina ia lhe pagar! Quando finalmente Devil lhe devolveu o aparelho, ela murmurou entre os dentes: Muito obrigada, Judas! Voc no perde por esperar! Durante o jantar, sentados numa extremidade da longa mesa, ss naquele esplendor solitrio, iluminados suavemente pelos candelabros de prata, Cressy esperava que ele tocasse em algum ponto nevrlgico. Para sua surpresa, porm, ele a encarou com seriedade. Desculpe o que fiz, Cressy. Na verdade, falei com sua amiga s porque queria me apresentar, deix-la segura de minhas intenes... Sua companheira de apartamento est preocupada com voc. Cressy engasgou com o vinho, mas Devil prosseguiu, inabalvel: O que mais a preocupa sua incompetncia ao se envolver, romanticamente. Ela acha que voc deveria ser mais prtica ao se

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apaixonar, porque acredita que tem uma enorme incompetncia ao julgar os homens. Eu disse a ela que tentaria ensinar a voc alguns pontos bsicos... Cressy conseguiu parar de tossir e lanou-lhe um olhar assassino: Voc est tentando dizer que seria de bom senso algum se apaixonar por um.... por uma pessoa como voc?! Eu no sou nenhuma estpida romntica! Voc acha que se apaixonar por mim seria insensato? No... A pessoa s precisaria de uma camisa de fora! E por qu? Por qu? Puxa, as razes so tantas que eu nem saberia por onde comear! Na verdade ela no conseguia enumerar sequer uma nica. Vamos ser honestos: porque no fomos feitos um para o outro. Eis a! Vamos ser precisos: nenhum dos homens que voc escolheu como ... razovel, deu certo. Por que no tentar algum que voc acha... pouco razovel? Talvez se surpreendesse. Muito obrigada. Voc pode at pensar que eu ando por a buscando encrenca, mas estou longe disso. Pela primeira vez Cressy ficou aliviada quando Seiver apareceu, mas quando o empregado colocou a sopa fria em sua frente ficou surpresa. Estava servida numa terrina plstica colorida. Olhou para o prato de Devil: era uma pea de loua, elegante, com a beirada em ouro, tpico servio de um homem elegante. Ela virou-se de novo para Seiver. Acho que voc pensa que tudo isto muito engraado! Eu chamo a isso ser prtico, dona. No me chame de dona, voc sabe meu nome. Seiver deu de ombros, parecendo indiferente. Tudo bem, vamos ser prticos, Cross Quebra-quebra. Os dois homens olharam para o rosto vermelho de Cressy e comearam a rir. Furiosa, ela fitou um e outro. Devil, em vez de vir em seu socorro, aliava-se ao inimigo! Creio que vou agradecer no terem me servido o vinho numa caneca de lata. que no quis embara-la, comentou Seiver com ar contrito. Que h entre voc e as mulheres, Seiver? No gosta de algumas em especfico, ou de todas em geral? Voc precisa assumir, se esse o seu problema. Olhe aqui, mocinha...

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Cressy levantou-se e quase enfiou o nariz no dele: Cuidado com o que vai dizer! Quer levar isto em frente? Quero! Cressy, melhor voc sentar e deixar o pobre Seiver em paz intrometeu-se Devil. Para sua surpresa, ela obedeceu e ficou olhando para o prato, muda. Bom, a sopa est deliciosa. No vai provar? Est tima ela admitiu com relutncia depois de tomar uma colherada. Por que era que se sentia como num hospcio? Suspirou: Pelo menos cozinhar voc sabe, Seiver. Era quase um pedido de desculpas. Devil riu. Ele aprendeu a cozinhar na marinha. Voc foi da marinha? Ela encarou o empregado. Por que pediu baixa? A mulher adoeceu. Tinha de ficar em casa, cuidando dela. Quando morreu eu no pensei em voltar, ento peguei o emprego com o Devil. Isto foi h quinze anos... Voc tem filhos? murmurou Cressy, sentindo-se mal pelas palavras que lhe endereara. Desta feita Seiver abriu um sorriso, com os olhos faiscando: Cinco meninas... por isso que conheo muito bem mulheres para saber quando uma vai dar dor de cabea. E saiu da sala com o peito inchado, feliz por saber que dissera a ltima palavra. Acho que vou ter de me acostumar a usar utenslios plsticos enquanto ficar por aqui. Talvez seja melhor... Ele s estava gozando voc, no ligue. Acho que ate gosta de voc, Cressy. Mas numa coisa Seiver est certo: voc nasceu encrenqueira. Cressy suspirou de novo. Eu sei que ser desastrada irrita as pessoas... No estou falando disso. Acho seus desastres muito engraados. Voc tem inteligncia, talento, autoconfiana e capaz at de... interromper a conversa numa sala cheia de homens. No fossem os seus defeitos e seria uma mulher extremamente dominadora. Eu?! Cressy jamais pensara que, com sua pequena estatura, pudesse ser dominadora. Sim, voc. Talvez intimidante fosse uma palavra melhor. Voc tem uma forte auto-imagem. Nina acha que por isso que voc

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atrai tantos homens mal resolvidos, fracos. So atrados por sua fora interior e sua paixo, e seu instinto para amar e cuidar daqueles que gosta, mas no conseguem enfrentar a realidade quando descobrem que voc uma mulher tradicional, que quer ser amada em retorno. Voc s se entregar a um homem que possa se igualar a voc em ternura e, tambm, paixo... Cressy ficou remexendo a sopa com a colher: Voc est querendo dizer... que eu banquei a me deles? Ele deu de ombros: Talvez tenha confundido o que necessitava com o que queria. A procura do companheiro correto nos obriga a um tedioso processo de escolha e eliminao. So raras as pessoas que encontram o par certo logo de incio. O jeito a gente no se desencorajar, menos ainda ser enganado por imitaes. Creio que voc confiou em todos os homens que amou? Claro! No existe amor sem confiana! Ele a encarou pensativo. Voc me acha atraente, Cressy? Ela gostaria de responder no, mas sabia ser impossvel: Voc sabe que sim. E da? Voc confia em mim? Ele estava brincando? Confiar no Diabo? Com muitas reservas. Ao invs de parecer desencorajado ele se recostou na cadeira, a satisfao visvel no rosto: Ento a est: no sou como os homens de sua experincia anterior. Isso encorajador, no acha? Esse o papo mais ridculo que j ouvi na minha vida! exclamou ela, particularmente porque tudo fazia um horroroso sentido. Quando Cressy se preparou para o prximo ataque, Seiver entrou trazendo o prato principal, truta recheada, e colocou em frente dela outro enorme prato plstico. Ela no disse coisa alguma e, ainda assim, o homem sorriu prazeroso. Quando ele se retirou Devil comeou a fazer-lhe perguntas surpreendentemente apropriadas sobre aspectos tcnicos da fotografia. Puxa, voc at parece que conhece o assunto disse ela, escondendo a decepo de que ele tivesse mudado de tema. Eu me divirto fotografando. Nada com sua classe, claro, mas gosto de preservar uma documentao visual da vida. Pessoas

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falam que as memrias podem ser vvidas, mas creio que a maioria das lembranas se apaga com o tempo. Voc mesmo fotografou aquelas do lbum? Ele sorriu como a se lembrar de algo, e respondeu: Sim. Que achou? Bem... Ela fingiu estar pensando e, por fim, colocou os cotovelos na mesa: O que acho, Devil... que voc... fotografa pior do que qualquer outra pessoa que conheo. Riu da expresso que ele fez e continuou: Falando do ngulo profissional, so terrveis. Voc e a cmera no combinam! Ele coou a cicatriz: Eu disse que no tinha o seu nvel... Mas se gosta de fotografar e se diverte ao ver suas fotos, e s isso que importa. Ela se inclinou e afagou-lhe a mo. Na verdade composio, enquadramento, luz e sombra, so pontos que no interessam quando a gente est fotografando para se divertir. Quem se importa se o foco no est perfeito, ou se existe um dedo aparecendo no canto da foto, com tanto que voc congele um momento de sua vida? Ele sorriu e girou a mo para segurar a dela. E melhor disparar uma cmera do que uma arma de fogo. Sim concordou ela, sabendo pela sombra que passara em seus olhos que ele estivera pensando em Mark Alexander. No que eu tenha abandonado a caa de vez... , Cressy ficou rija, tentando tirar sua mo da dele e no percebendo um brilho estranho em seus olhos. Devil estendeu a outra mo e afagou-lhe a face com extrema delicadeza: "O homem o caador, a mulher sua caa. As macias e brilhantes criaturas de caa, ns as caamos pela beleza de suas peles..." Ele ficou a olhar a cor que surgia por onde passara sua mo, como se os dedos tivessem abandonado morangos num creme de leite. Bem, vamos deixar claro que no desejo ser trofu de ningum, pendurada numa parede. E havia um tremor na voz de Cressy. Acho esse poema muito... machista. Mas cabe bem, neste caso murrmrrou ele, voltando a acariciar-lhe o rosto. Sua pele linda foi uma das primeiras coisas que notei em voc... E o mesmo veludo creme pelo corpo inteiro. O nico trao de cor so as pequeninas sardas, ao longo de sua espinha. Voc nunca toma banho de sol?

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Com este cabelo horroroso? disse ela num fio de voz, tocada pelo fato dele a ter examinado inteira e hipnotizada pelo evidente, quase voluptuoso prazer que tinha ao toc-la. No horroroso, e combina perfeitamente com voc. Chega a ser lindo em contraste com sua pele... e agora seus dedos acompanhavam o decote do vestido. Eu odiava quando brincavam comigo por causa dele... Cressy no sabia o que estava falando. Seiver havia entrado na sala em algum momento, colocado os pratos de sobremesa em frente deles, roncado algo em desaprovao, e sado batendo os ps. Nenhum dos dois sequer percebeu: Ento desisti de lutar contra e me uni ao inimigo. Como uma bandeira de desafio... Seu dedo chegou regio mais baixa do decote e parou no seio, fazendo-a tremer. Voc no gosta que eu a toque? Pensei que este vestido desencorajasse esse tipo de coisas falou ela sentindo falta de ar. Frank disse que voc foi muito especfico, quando encomendou um vestido para mim. Tinha de ser preto e ter muito tecido... Ele disse que eu parecia uma freira, dentro dele. Acha que eu a foraria contra sua vontade?! Eu quero fazer amor com voc, no violent-la! Cressy limpou as lgrimas com uma das mos enquanto a outra tentava recompor o vestido. Desculpe... me desculpe... Eu no queria... Acho que vou vomitar! E saiu correndo da sala, deixando um Devil ajoelhado no cho, completamente perdido. CAPTULO VI Normalmente seu equipamento ficaria retido, como prova a ser apresentada durante o julgamento dos malfeitores. Mas desde que a evidencia parte de seu instrumental de trabalho, ns o filmaremos em videotape e a senhora poder retir-lo, em um ou dois dias, com a polcia de Hamilton dizia o delegado James Farradon, enquanto Cressy brincava com o fio do telefone, no escritrio de Devil. A histria toda era que trs jovens haviam roubado seu carro, apenas com a inteno de um passeio, mas ficaram tentados

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quando descobriram o equipamento que valia dezenas de milhares de dlares. Isso disparou toda uma busca policial por apropriao criminosa e os rapazes haviam sido pegos. Cressy fez os comentrios apropriados ocasio, mas o nico pensamento que tinha era: E agora, qual a desculpa para continuar ali? Pensando em fugir de novo, Cressy? Qu... qu? Ela voltou-se para perceber Devil recostado ao umbral da porta, os braos cruzados no peito. Ainda estava vestido para montar, embora ela no tivesse tido coragem de sair com ele esta manh. At o momento ela ainda enrubescia ao pensar no que haviam feito na noite anterior, e o que deixaram de fazer. Era James no telefone? Me controlando de novo, Devil? No precisei. James me telefonou ontem noite, depois que voc foi para o quarto. Como acreditei que voc no quisesse ser incomodada pedi-lhe que voltasse a chamar hoje pela manh. Oh... Como ele conseguia falar na noite anterior sem ficar vermelho? Ele disse que eu teria de ir at Hamilton, assinar uns papis e recuperar meu equipamento... ? Ento... pensei que preciso fazer isso... S pensou? Ele estava tornando as coisas mais difceis. Cressy baixou os olhos e recostou-se na beirada da escrivaninha. Voc est esperando que eu implore para que fique? No! Quer dizer... Estava apenas pensando em como chegar a Hamilton. Entendo. Voc quer que eu propicie a sua fuga. Pare de falar assim! No estou fugindo! Tenho um trabalho por fazer, se est lembrado, em Middle Island. A reserva natural, sim. Tambm chamado "santurio ecolgico". Se voc est querendo dizer que estou usando meu trabalho como muleta, no poderia estar mais enganado. o que voc acha que estou querendo dizer? Ela inspirou fundo: S porque no quero cair na cama com voc... No quer?! Seu olhar de divertida surpresa foi a ltima gota. Claro que ela queria ir para a cama com ele, e o homem o sabia, droga! A presso dentro de sua cabea ameaava estourar os miolos. Devil!

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Quando deseja ir? O qu? Seiver pode dirigir a caminhonete at l, mas de helicptero ser mais rpido. Qu... quer dizer que vai... vai me ajudar a ir embora? gaguejou ela, devastada. Ele deu de ombros: Nem sonharia ret-la, se no quiser ficar. No o que desejo. Ento... o que deseja? indagou ela, cautelosa. Que voc se sinta confortvel em minha companhia. Confortvel? Ele deveria estar brincando. Devil sorriu ao percebera reao dela. Saiu de sua imobilidade, adentrando o ambiente. Conservou alguma distncia, andando um semicrculo e colocando-se por detrs dela, do outro lado da secretaria. Sentou-se, diminuindo ainda mais a ameaa de sua masculinidade e comentou: Voc tem um trabalho a fazer, Cressy, e gosto de ver que no foge obrigao. No passaria pela minha cabea pedir-lhe que esquecesse suas obrigaes, da mesma forma que no permitiria que algum me pedisse para esquecer as minhas. Mas as duas coisas no so, necessariamente, incompatveis. Depois que terminar com as wetas gigantes, o que pretende fazer? Ela sacudiu a cabea, incerta: No sei bem... Quero dizer, tenho alguns projetos a longo prazo. E quais so? De repente ela se encontrou falando, relaxando, aquilo era um territrio familiar. Me parece que voc mesma poder decidir o prazo de cada projeto. Ele juntou os dedos em frente ao rosto. Voc deixa que sua vida tambm corra assim? Est preparada para dar a si prpria a mesma pacincia e perseverana que empresta a seu trabalho? O que desejo saber, Cressy, se vai desistir de ns dois, s porque nossas personalidades tm alguns ngulos que no se adaptam... Eu... O que foi mesmo que perguntou? Ele tambm era cauteloso como ela, porm por motivos diversos: Se no vai me dar um tempo para... Para me seduzir? Devil inclinou a cabea para trs, apoiando-a no encosto, sorrindolhe atravs olhos semicerrados: Tenha um pouco de f, Cressy.

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Em voc? Em si mesma. Eu sou completamcnte diferente dos outros, lembra? Talvez desta feita seus instintos estejam corretos. Meus instintos me dizem para me mandar o quanto antes! disse ela, seca. Esse e seu primeiro impulso. E o segundo? murmurou ele, com suavidade, e deliciou-se quando a viu enrubescer. Meu segundo dar um tapa na sua cara para perder esse jeito de conquistador barato! Ele riu, levantou-se, contornou a mesa e pegou-lhe o pulso: Pode faz-lo, Cressy e encostou-lhe a mo contra a face que trazia a cicatriz, de maneira que ela sentisse a imperfeio da pele contra a palma, a aspereza da barba, a ossatura firme mas sinuosa. Ela podia sentir-lhe o calor. O pulso se acelerou quando mergulhou naqueles olhos cinzentos. Ele voltou o rosto e mordiscou-lhe o polegar: Eu tenho um casco grosso, Cressy, mas isso apenas por fora, como defesa. Voc poderia me machucar, se quisesse, mas no com um tapa. Quer me fazer sofrer porque... pelo que eu a fiz sentir ontem? A porta quase veio abaixo quando Seiver entrou na sala, batendo os ps no assoalho. Cressy jamais se sentira mais feliz com uma interrupo! Aquela mulherzinha voltou disse ele a Devil. Devil se afastou bruscamente de Cressy. Gianetta?! Seiver aquiesceu: Aquela mulherzinha. Devil praguejou e voltou-se para Cressy, ia falar quando hesitou. Foi at a porta, pareceu hesitar de novo e, com uma exclamao de impacincia, retirou-se. Quando Cressy chegou at a porta Seiver bloqueou-lhe o caminho: Onde pensa que vai? L fora. Ele sorriu ameaadoramente: Vai se arrepender. Cressy franziu a testa, desconfiada: Por que? Quem ela? Gianetta Alexander. Ela se diz uma "velha amiga"... O sobrenome a alertou: Alguma parente do amigo de Devil que morreu?

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Viva dele. A prpria Viva Negra. Quando Cressy viu Gianetta Alexander ficou estarrecida: uma mulher alta, de curvas suaves, vestida em negro sexy e envolta... pelos braos de Devil. No estavam se beijando, porm era bvio que o haviam feito at momentos atrs, pois a boca de Devil estava manchada de batom. Hum... Gia... Ele se libertou do abrao. Cressy inspirou: alta, corpo de modelo, pernas longas, olhos negros amendoados, no era a toa que Devil se perturbara com sua chegada. Gia, esta e Cressilda Cross. Cressy, esta Gianetta Alexander e Devil recuperava aos poucos o autocontrole, limpando o batom dos lbios. Gia veio de Auckland para discutirmos alguns problemas econmicos. Mark deixou-lhe alguns negcios em herana. Eu sou seu curador. O sorriso que substituiu a hostilidade inicial, no rosto de Gianetta, no convenceu Cressy nem um pouco. Feliz em conhec-la, Cressilda disse a viva com polidez, enquanto lhe examinava o jeans surrado com evidente desgosto. Voc uma das moas dos estbulos de Devil? As emoes de Cressy foram violentas e profundas: Oh, no, estou aqui por prazer, mais do que a negcios, no , Devil? Dois pares de olhos um negro e outro cinzento se entrecerraram. Mas os de Devil estava divertidos: O prazer de me enlouquecer, por certo comentou ele. E explicou: Cressy uma famosa fotgrafa de vida selvagem, Gia. Ela ficou presa aqui quando alguns ladres levaram seu carro. Por cortesia aquiesceu em fotografar a cria de Rain Lady para mim... Cressy levantou as sobrancelhas. Que Gia acreditasse naquela mistura de fato e fico no era problema dela. Baixou os olhos e percebeu duas malas no cho, ao lado da mesa de entrada. Gia seguiu-lhe o olhar: Voc no se importa que eu fique uns tempos, no , Devil? e sorriu-lhe de forma a denunciar que jamais, anteriormente, sua presena no fora bem-vinda: Vou subir para meu quarto e desfazer as malas. Depois do almoo poderamos sair a cavalo, colocando em dia as novidades. J sei que vai dizer que tenho roupas, aqui na casa, suficientes para abrir uma loja de modas, mas no pude resistir em trazer algumas coisas novas para mostrarlhe...

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Naquela tarde, mexendo no quarto escuro sem a menor necessidade enquanto Devil e Gia... colocavam as novidades em dia... Cressy repisou o que entendera, durante um desagradvel almoo a trs. Gia colocara sua posio com sutileza paquidermica. A cada palavra ou tema, na conversa, c Gia aproveitava para mostrar o grau de intimidade que havia entre ela e Devil. No apenas dividia sua ascendncia com ele tambm tinha me espanhola mas o jeito de conversarem, suas experincias, seus amigos... toda uma histria, deixou evidente que o conhecimento que Cressy tinha de Devil era superficial e presunoso. E teria de ser cega, surda e estpida, para no perceber a maneira com que Devil aceitava os flertes e possessividade de Gia. Quando Cressy jogou um pouco de revelador em cima das calas, praguejou: jamais fora desajeitada num quarto escuro! Cimes! Estava reduzindo seu crebro a gelia! Estava apaixonada por aquele homem e era tarde demais para fingir o contrrio. Se estava predestinada a sofrer, por que no tentar conquistar alguma parcela de felicidade em sua trajetria para o Inferno? Mas... por onde comear? Uma,vez que Devil cavalgava com sua atraente convidada pelos prados verdejantes s lhe restava uma pessoa: Seiver. O desagrado dele com a Viva Negra era tamanho que ela at conseguiu extrair alguns dados importantes. Quando o marido de Gia morrera, ela se desagregara em dor e Devil fora seu ombro amigo, desde ento "aquela mulherzinha se tornara um aborrecimento na vida dele". Oferecia-se como convidada a cada intervalo, ficava mais tempo do que deveria, porm Devil era "leal" demais para convid-la a se retirar. Ela me parece o jasmim: cheira muito bem de incio, mas depois de alguns minutos comea a dar dor de cabea... fora o comentrio de Seiver. Percebo como ele se revela... corts com ela, e depois sai cavalgando pelos campos para ser ainda mais... cortes... Continua sendo cortes h horas! comentou Cressy, imaginando muito bem o que os estaria atrasando. Ela tambm j no sara cavalgando com ele?! Seiver deu-lhe um olhar desafiador: Voc no mostrou fibra nenhuma, durante o almoo. Parecia capacho da mulherzinha! E voc se meta com seus negcios, eu no fui capacho de ningum, se quiser saber! explodiu ela, esquecendo que ele poderia ser seu aliado.

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Se perguntou minha opinio, ento meu negcio tambm! retornou Seiver, impiedoso. Na minha opinio a mulherzinha jamais vai deixar ele esquecer como o marido dela morreu! - Ele a seguiu, como uma sombra, ate o p das escadas. Continuou, inflexvel, quase gritando com sua voz forte: No vai largar o p dele at que se case com ela! Se quer ele para voc mesma, melhor comear a cuidar dos seus negcios. Cressy atirou-se na cama e ficou a pensar que Gia se apoiava nas prprias fraquezas, ao invs de pontos fortes. Queria um homem que a protegesse, que a tratasse como uma delicada loua chinesa. Preparou-se para o jantar em franca rebelio. Ficou muito, mas muito tentada a vestir de novo a toalha de mesa com a ala de cortina... talvez at mesmo sem o collant por baixo! Pensando melhor envergou seu vestido negro, Devil j confessara que ficara excitado ao v-la com ele, e esta noite era seu objetivo: lev-lo excitao total! Ficou feliz ao entrar na ante-sala e encontrar Gia sozinha, apreciando um martni, num esplendoroso vestido vermelho-vinho que teria feito a toalha de mesa parecer roupa de freira. Devil est num telefonema... Venha, Cressilda, sente-se aqui. Quer um drinque? No, obrigada. Ela sentou-se no lado oposto, apreciando-lhe as longas pernas cruzadas. J posou como modelo? indagou, com alguma inocncia. Nunca, valha-me Deus. Minha famlia jamais teria aprovado! E o pobre Mark no teria apreciado se eu no estivesse livre para viajar com ele. Os homens so to intolerantes com as carreiras das mulheres, no acha, Cressilda? Particularmente homens muito masculinos, homens ricos que podem se dar ao luxo de sustentar suas companheiras em todas as suas necessidades, no ? Acredito que homens que precisam mostrar o nvel que alcanaram sentemse mais confortveis com uma esposa mais tradicional, que sacrificam a prpria vida para ajud-los cm suas realizaes, no mesmo? Fico feliz que concorde... Felizmente, para mim, nunca senti necessidade em me reafirmar em nenhum campo. Fui sempre criada como uma mulher tradicional, o que prmio de poucas, concedo, e muito me orgulho disso. Para uma mulher to experimentada na carreira, como voc, isso deve parecer algo muito pobre. Ou estaria eu enganada?

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No, claro que no respondeu Cressy, muito polida, sentindo o impulso assassino crescer dentro de si. Que outras delicadezas desagradveis guardaria aquela mulher? Voc tem filhos? Um sinal de aborrecimento cruzou as faces nobres da interlocutora: Meu marido e eu estvamos casados h pouco tempo, quando ele... morreu. No tivemos tempo sequer para discutir isso. Felizmente, por outro lado, pois no julgo que teria conseguido sobreviver com filhos sem um pai, alm dos negcios de Mark. Na verdade, sem a colaborao de Devil eu jamais teria conseguido. Ele sempre est presente quando eu preciso e os lbios se curvaram num sorriso enigmtico de duplo sentido... o que frequente. Ficamos muito mais ntimos, depois da morte de Mark... Cressy conseguiu esconder a raiva. Deve ter sido muito difcil para voc... Claro... Em especial quando inmeras dvidas surgiram, na ocasio. Voc sabe, dvidas totalmente infundadas, compreende? Mas que... bem... Que a amizade entre Devil e eu no era totalmente platnica, entende? De que possa ter havido mais que um acidente com Mark... por causa... voc me entende? A reao de Cressy foi exatamente de choque, conforme a outra desejara: Quer dizer... ele teria se... suicidado?! Oh, no, no um suicdio! Mark era um bom catlico, jamais teria comprometido sua alma com algo to terrvel quanto isso... Ou concordado em se divorciar, parecia outro pensamento implcito. Gia no estava falando de suicdio, porm de adultrio e assassinato! Cressy sopesou as implicaes. Devil ainda mostrava a conscincia pesada com a morte do amigo! Mas... assassinato? No, seria de vomitar. Mesmo que as evidncias fossem irrefutveis, ela no aceitaria isso da parte dele. Mas evidentemente Gia esperava plantar a semente da dvida em seu esprito. E se esta bela mulher precisava apelar para tais mecanismos, era porque no estava se sentindo segura a respeito de Devil. Uma mulher desejada por ele jamais se sentiria insegura! Como eu dizia, os rumores eram totalmente infundados continuou Gia, muito sria. Nunca fui amante de Devil enquanto Mark vivia... "Enquanto Mark vivia..." Cressy sentiu as palavras como um tapa, mas no recuou. Tinha suspeitado disso desde o incio. Claro que deveria haver algum lastro na possessividade de Gia com Devil!

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Depois de sua morte era mais do que natural que Devil e eu nos voltssemos um para o outro, buscando apoio, carinho... E no seria surpreendente que nossos sentimentos crescessem. Mas mesmo quando pensamos que poderamos ser amantes, as ms lnguas fizeram com que fssemos discretos, ao menos at que as pessoas esquecessem o acidente... Cressy conseguiu manter sua dignidade emitindo um murmrio de compreenso. De nada adiantaria cruzar a sala e encher a cara da prfida com uns bons murros. Uma mulher no podia dzer que amava um homem e, ao mesmo tempo, jogar sua honra na lama. Estou lhe contando isso, Cressilda e ela levantou-se com um farfalhar de tecidos porque acho que voc deve ficar sabendo que Devil e eu comungamos uma relao muito especial, que cruzou o teste do tempo e da adversidade. Devil entrou na sala: Ah, Devil, onde estava? Toma uma bebidinha conosco? continuou, sem interrupo. O de sempre, obrigado. Ele sentou-se prximo a Cressy, percebendo sua inusitada palidez: Sobre o que conversavam? Eu estava simplesmente avisando Cressilda que nosso relacionamento antigo Gia serviu-o com uma bebida e que no devia dar ouvidos a rumores. Cressy conseguiu forar um sorriso, enquanto a cor lhe voltava ao rosto. Como era esperta. Pensei que voc ficasse divertida em acreditar nas piores mentiras sobre mim comentou Devil, aceitando a bebida com um sorriso. Se o almoo fora incmodo, o jantar tornou-se pesado. Para desespero de Cressy, Seiver voltara a provoc-la e servi-la num prato plstico, assim como os talheres, possivelmente trazidos de alguma companhia area. Se estivessem a ss, Cressy teria jogado tudo na cabea dele, mas com as testemunhas ela limitou-se a enderear-lhe um olhar assassino. Aquilo obviamente deu outra mulher a oportunidade de fazer a pergunta to temida: Espero no embara-la, Cressilda, mas existe alguma razo porque no use pratos de loua... ou talheres de metal? Devil quase cuspiu o vinho, segurando o riso, Cressy sentiu o sangue fervendo: Sou uma manaca homcida. A boca de Gia se abriu de repente: Como disse?

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Sou manaca homcida. Se tiver uma faca a meu alcance sinto uma compulso irresistvel para matar. Cressy cruzou a mesa com o brao, pegou o prato de sobremesa de Devil e, numa batida seca, quebrou-o em dois pedaos. Apanhou um deles e levantou-o como um punhal, acima da cabea. O cabelo vermelho soltou-se ao redor de sua face, os olhos brilharam e ela levantou-se rapidamente e inclinou-se por sobre a mesa: Assim! Gia deu um berro, saltando para trs. Faa alguma coisa, Devil! Ela est s brincando disse Devil. - Fique quieta, Cressy, ningum est achando graa. Cressy virou-se para o lado dele: Por que acha que estou brincando? e encostou a ponta do prato quebrado no peito dele. Talvez eu estivesse esperando por este momento... Se isto um jogo, Cressilda, no muito divertido comentou Gia, sem entender muito bem o que estava ocorrendo. Devil levantou-se com tamanha rapidez que Cressy no conseguiu retirar a mo e, junto com um rudo de pano rasgado, surgiu um filete de sangue no peito dele. Devil segurou-a pelo pulso. Meu corao, Cressy? para ele que voc apontava? Quer retirlo de meu peito e com-lo de sobremesa? V em frente! Ele estava totalmente furioso. Com ela. E estivera por toda a noite, percebeu Cressy, e apenas estivera se controlando para ignor-la. Agora ela forara tudo e ele estava irado, selvagem, a pantera selvagem de seus pesadelos. A coragem no a abandonou: pisou no p dele com toda a fora e, enquanto ele soltava um grito, ela torceu o pulso, libertando-se. Fugiu para as escadas e entrou no primeiro quarto com a porta aberta, quase no momento em que Devil chegava, ele limitou-se a bater a porta e a ligar a luz. Cressy correu para o outro lado da cama de casal. Devil, v com calma... Ele no deu sinais de t-la ouvido e plantou-se no meio do quarto, as pernas bem abertas, o peito arfando: Ela lhe disse que somos amantes, no disse? Ele estaria furioso porque ela... sabia? Eu... No disse?! - Sim, sim, mas... Ela era linda, estava mo, precisa tocar algum e ser tocada. E eu a toquei... e depois de um segundo, com a voz mais forte

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ainda: O que voc esperava que eu fizesse? Voltasse as costas e fosse embora? Sou um homem! No sou um maldito santo! Eu compreendo, Devil ela tentava acalm-lo, sem sucesso. Isso foi h anos... Foi feito. E nem por voc conseguiria mudar meu passado. Nem por voc...! Cressy estava pasma e mexeu-se, tentando com preender a fonte de sua ira: Mas eu no espero que voc faa isso... No? Ento por que o teatrinho l embaixo? Eu... eu estava tentando provocar uma reao e a injustia do desprezo dele sobrepujou sua confuso: Sua linda e livre amiga estava to preocupada em ser linda e... e livre, que nem percebeu que voc estava se afogando em bebida! Se ela o torna to culpado assim, por que admite que ela fique a seu lado?! No consegue ver, seu dbil mental, que ela est usando seu complexo de culpa para control-lo na ponta de uma corda? Ela invade sua casa e conta mentiras sobre voc e voc ainda deixa?! Ele endireitou os ombros: J disse. No foi mentira. Ns tivemos um caso, uns oito meses depois que Mark morreu. Eu sabia que era besteira no momento em que comecei, mas no pude evitar. Muito ajuizado de sua parte. Foi um caso de poucas semanas... E de meu lado ela a viva de meu melhor amigo, de meu falecido amigo... Isso a torna minha amiga... Muito amiga! Foi por isso que indiretamente ela me contou que pessoas desconfiaram que a morte de Mark no foi um acidente? Que voc poderia t-lo assassinado por causa de um tringulo amoroso? O que? E que vocs s estavam esperando passar um tempo, deixar que os rumores morressem, para se aproximarem ainda mais? Se todos os seus ex-amores se mostrarem assim... amigas c melhor reforar o nmero de guarda-costas na casa! E voc acreditou nela?! explodiu ele, furioso. Voc acreditou que matei meu melhor amigo, a sangue frio, para ficar com a esposa dele? Claro que no! berrou ela. Por que a culpava? Quem mentira fora sua ex-amante! Voc me acha uma idiota? Ela quem queria me afugentar. Ento por que estamos discutindo? gritou ele, ainda.

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Porque voc est bbado! No estou bbado comeou ele berrando e diminuindo a quase um murmrio. timo! E Cressy baixou o zper do vestido. Que raios vai fazer? Seduzi-lo! Ela tirou o vestido e, com ele, toda reserva de modstia. Com as mos na cintura ficou a olh-lo apenas de collant. Devil sacudiu a cabea, transfixado pelo ertico contraste da cor dos cabelos, da pele e do collant de seda. exatamente isso que ela deseja e Cressy vibrava de dio com a ideia: Aposto que ela est l embaixo, esperando que voc role pelas escadas e ela possa cair por cima. E voc provavelmente vai deixar, por sentir-se to culpado diante dela. Aposto tambm que acha que foi o autor da conquista, naquele casinho que tiveram! S aconteceu... disse ele, tenso, sabendo sem precisar olhar que seu corpo o estava traindo. No cometerei o mesmo engano duas vezes. Ponha o vestido de volta, Cressy: este no o lugar nem o momento. No enquanto Gia estiver aqui e atirou-lhe o vestido. Um surto de fria possessiva tomou conta dela s com a meno do nome da outra. Se tinha chegado a este ponto, no iria deix-lo rejeit-la. Abandonou o vestido no cho e num movimento rpido puxou o collant por cima da cabea, fazendo com que seus cabelos cassem em cascata por sobre os ombros brancos. Ficou apenas de calcinhas e suti. Se voc tem o hbito de tirar vantagem de mulheres vulnerveis, por que no faz amor comigo? Eu tambm sou vulnervel... Aqui? Ele levantou duas mos inertes. Sim, aqui! e ela estava impaciente. Talvez ele pensasse que ela sairia correndo no ltimo momento. Tomou-o pela mo e puxou-o na direo da larga cama, sentindo um corpo dcil a segu-la. Quando sentiu a beirada da cama, envolveu-lhe o pescoo com os braos; ficou na ponta dos ps e beijou-o na boca. Ele a aceitou, a devorou, alimen tando seu apetite. Ela tirou-lhe o casaco e quando as mos dele se viram livres, buscaram seus seios arredondados, afagando-os em lentos movi mentos circulares. Inclinada por causa da cama, Cressy teve de abrir as pernas para se reequilibrar. De imediato ele se posicionou entre elas, pressionando o quadril contra o dela. A mo calosa escorregou pelas costas macias, buscando as pequenas e sensveis covas, logo acima das calcinhas. Passou por debaixo do elstico e segurou suas ndegas, em concha.

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Ela passou a desabotoar-lhe a camisa, com total falta de jeito mas alguma eficincia, fazendo-o gemer deliciado. No bastava, sua nsia era conhec-lo inteiro. Seus dedos tocaram em seu membro rijo e ele estremeceu, cada msculo respondendo promessa de prazer. De sbito ele tirou a boca da dela e afastou-lhe a mo. Que est fazendo? indagou, como se estivesse acordando de um sonho. Ainda no percebeu? Ele sacudiu a cabea lentamente: Mas essa no voc! Voc me prefere envergonhada? murmurou ela, num sopro: Pensei que Nina tivesse contado que no sou totalmente inexperiente... Isto nada tem a ver com experincia! Voc ... Quero dizer, voc nunca tomou a iniciativa, antes! Que pena que isso tire sua excitao... No o que eu quis dizer... Mas Cressy no estava escutando. Ao invs de sua seduo t-lo atrado, na verdade o havia afastado dela. E embaraado a ambos. Desculpe... Acho que no entendi nada... No! Sim! ecvil passou a mo pelos cabelos, depois pegou o vestido cado no cho. S fiquei surpreso... No entendo por que, de repente, toda essa sua pressa! Voc poder se arrepender amanh. Ela j estava arrependida: Desculpe se o embaracei... Cressy, pelo amor de Deus, no se v. claro que eu a desejo! Mas no desta forma! No to... fcil. Oh, percebo... Agora sou uma mulher fcil! Desculpe pelo mau jeito, por ter insistido. Vai nevar no Inferno antes que acontea de novo! CAPTULO IX Estpida, estpida, estpida! gemeu Cressy. Desligou o motor e acompanhou pelo retrovisor a imagem do policial que se aproximava a passos lentos. Uma multa era o que de menos precisava nestes horrorosos ltimos dias. Na verdade no tinham sido horrorosos, corrigiu-se ela, baixando o vidro. Middle Island tinha sido um local interessante e as enormes wetas no a

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haviam decepcionado, aumentadas pelas lentes de aproximao de sua cmera chegavam a ser aterrorizantes. No, horroroso, naqueles ltimos quatro dias, tinha sido verificar que seu corao no sara ainda de Rush House. O desafio de seu ltimo trabalho no afastara Devil de sua mente. O trabalho havia perdido sua capacidade mgica de cicatrizar velhas feridas e a dor de estar s. At mesmo as horrveis wetas lembravam Devil, com suas carapaas rebrilhantes. Devil tambm tinha sua carapaa que o impedia de se apaixonar por uma mulher, exceto aquela com a qual estava ligado pelo passado. No espantava que jamais tivesse se casado. Ainda que no amasse Gia, no tinha a capacidade de voltar-lhe as costas porque isso seria trair seu amigo Mark, tudo de novo! Ele era to inteligente e... to estpido! Ainda mais estpido que Cressy, que simplesmente fugira ao invs de ficar e batalhar pelo direito de amar. Posso ver sua licena de motorista, madame? Cressy estendeu a carteira, sem sequer perguntar qual tinha sido sua infrao. Talvez fosse excesso de velocidade pois, como se tornara usual, s estava pensando em Devil. Velocidade e Devil eram sinnimos em sua mente. Tudo acontecera com tal velocidade que no era de surpreender que ela tivesse feito erros de julgamento. Devil simplesmente lhe arrebentara a autoconfiana e, talvez, at mesmo a carreira profissional. Este carro seu, srta. Cross? No, alugado e tinha custado um belo dinheiro alug-lo em Hamilton para ser devolvido em Auckland. Olhando pelo retrovisor de novo ela se surpreendeu: Espere a: voc no um oficial de trnsito! No, sou um policial. Quer fazer o favor de descer do carro, srta. Cross? Ela ficou com a boca seca, agora compreendia porque sua voz soara conhecida. Ela estava na estrada Thames, a prpria estrada onde abandonara o carro. Apenas um nico policial existia nessas paragens! Voc o delegado Farradon! Certo. Pode descer do carro, por favor? sua implacvel pacincia f-la sentir-se pouco vontade. Por qu? um procedimento padro. Estou sendo presa ou detida? Fez alguma coisa para ser detida?

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No. Apaixonar-se loucamente por um homem que conhecia h pouco tempo no era, presumivelmente, caso de polcia. Talvez de asilo de lunticos... Ele abriu-lhe a porta e Cressy saiu, relutante, esticando as pernas cansadas. Estivera dirigindo por horas a fio, pretendendo chegar a Auckland o mais cedo possvel, apenas seguindo as indicaes pelas estradas como se fosse um rob. O dia estava quente e a blusa se grudara nas costas. Havia preso o cabelo num rabo-de-cavalo desleixado e sequer se maquiara. Percebeu que James Farradon a examinava com mal escondida surpresa, enquanto tirava a chave da ignio. Vou precisar soprar no bafmetro? brincou ela, sem muito senso de humor. Esteve bebendo, srta. Cross? indagou ele, extremamente srio. Puxa, no nem onze da manh! Ele levantou os ombros como a dizer que cada um comeava o vcio quando bem o desejasse: Parece que no esteve prestando muita ateno estrada. Eu a estou seguindo h quilmetros, no notou? Cressy o olhou sem expresso, claro que no tinha notado! Ele no era Devil... Eu estava correndo demais? Ele voltou a levantar os ombros: Com licena, s um minuto. Voltou ao carro de polcia, levando as chaves do carro dela. O minuto se estendeu e Cressy cansou-se de esperar, tinha cinco filmes para revelar. Sempre que terminava um trabalho mal conseguia aguardar pelo momento de ver as provas. Foi at a viatura, andando dura: Olhe, o que voc... e olhou para ambos os lados da estrada, de onde surgira um ronco de motor. Do meio do campo, possivelmente por uma estradinha poeirenta, levantava-se uma coluna de p. Cressy olhou para o delegado, que sentara-se ao lado do banco do motorista e escrevia num mao de papis sobre o colo. No parecia que estivesse cumprindo nenhum dever policial. Parecia mais estar esperando algo... ou algum... Cressy entrecerrou os olhos para livrar-se da luminosidade intensa do dia e percebeu que o carro em aproximao era vermelho. Ela praguejou.

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Desculpe, srta. Cross, mas isso no palavra para a boca de uma senhora. Menos ainda que se diga de um homem que teve tanto trabalho para encontr-la... Cressy lanou-lhe um olhar feroz, irritada com o sorriso que surgira na face do policial: Foi voc que o chamou, no foi? Chamou pelo seu rdio! Bem... julguei que ele estaria interessado em saber que voc voltara para seu territrio. Cressy ficou escandalizada ao perceber que ele imitava esses policiais amalucados dos filmes norte-americanos. Estava detendo uma inocente cidad pelo prazer do senhor local! Eu posso process-lo por molestar uma inocente! Cressy estendeu a mo: Quero as chaves de meu carro! Ele colocou os papeis de lado com exagerada lentido: Ora, ora... onde que as coloquei, mesmo? Bateu num bolso e, depois, noutro. O rudo do motor aumentava. Delegado... Estava aqui agora mesmo! Que estranho! Voc pode se despedir de sua carreira se no me entregar as chaves agora mesmo sibilou Cressy, ouvindo o cantar dos pneus quando a caminhonete entrou no asfalto. O corao dela disparara com terror e prazer simultneos. James Farradon ergueu-se e fez a porta do carro fechar-se com um movimento de quadril. Desabotoou o bolso da camisa enquanto Cressy olhava por sobre o ombro. A pick-up havia estacionado, pra-choques contra pra-choques, em frente de seu carro. Devil desceu da cabine e parecia furioso. Cruzou o espao entre eles com largas passadas. Estava vestido com jeans desbotados, a camisa com as mangas enroladas acima dos cotovelos. Parecia mais um vaqueiro do que um imperador do minrio. De novo Cressy teve a impresso de ter cado no meio de uma comdia barata. Com um grito incoerente ela passou por Farradon, entrou no banco traseiro do carro de polcia e travou a porta. Tudo bem, delegado! Eu me entrego. Me leve embora agora mesmo! Devil nem diminuiu o passo, abriu a porta do motorista e, com um sorriso ao delegado, sentou-se direo: Providencie que me entreguem a pick-up, est bem James? E o carro dela. Ligou o motor e disparou em frente antes que ela percebesse o que acontecia.

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Ei! Epa! e olhou pelo vidro traseiro, a imagem do delegado diminuindo na distncia. Ficou a pensar o que a companhia de aluguel de carros julgaria se perdesse um automvel a mais! Voc no pode fazer isto, sabe muito bem! Ele saiu da estrada principal e tomou direita, entrando pela poeirenta estradinha que fizera uso anteriormente, sem se importar em responder. Voc est arriscando o emprego e a carreira do seu amigo! Se algum ficar sabendo o que voc fez... O carro derrapou e parou em seguida, jogando Cressy contra o banco da frente. Devil voltou-se para ela: Voc vai ficar quieta? Ou terei de amorda-la e algem-la? O brilho selvagem nos olhos dele no deixava dvidas. Satisfeito com o silncio ele engatou de novo a marcha e voltou a correr pela estradinha esburacada. Em quinze minutos estavam na estrada da fazenda que ela bem conhecia, o tempo todo Cressy ficara com os lbios apertados. Quando ele brecou na entrada do casaro ela era uma s fria. Saiu do carro com as pernas bambas. Voc jamais dirija assim comigo, seu manaco! gritou. Ele j estava entrando na casa: No vai entrar? At pode telefonar para sua amiga jornalista, e contar o que est acontecendo. Possivelmente ganharia uns trocados, sabotaria minha reputao e jogaria James na rua, sem emprego! Qu? e Cressy seguiu-o, quase a correr, para acompanhar suas largas passadas. Mesmo odiando a Viva Negra teria de perguntar mulher o que o levara a tamanha fria. Passou por Seiver, no hall: No gostaria de estar no seu lugar, dona comentou ele, rindo. Cressy seguiu Devil at o escritrio, batendo a porta com toda fora atrs de si. Se incomoda de me contar que ataque foi esse, meu senhor? No sa sem me despedir. Deixei um bilhete... Um bilhete? berrou ele. Onde dizia... "obrigada pela sua hospitalidade"? O fiscal do Imposto de Renda mais caloroso comigo! Pensei que com Gia ao lado j tivesse calor suficiente... Oh, sim, Gia. Ela a razo porque voc enfiou o rabo entre as pernas... Voc quem enfiou o rabo entre as suas pernas, caro senhor! gritou ela cm resposta, sabendo estar sendo injusta. Eu sempre

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disse que voc era um gozador, Devil Connell. Primeiro vai me levando at que aparece aquela dona. Ento me joga na lata de lixo! No joguei voc na lata de lixo! Claro que no! S me largou de lado... disse Cressy com sarcasmo: Claro, tinha dona Gia esperando por voc, de lngua de fora... Por isso voc contou a histria para os jornais? Porque achou que era uma mulher repudiada? Foi vingana, Cressy? Eu nunca pensei que voc casse to baixo! Qual histria?! e Cressy se imobilizou. Ora vamos, Cressy disse ele com uma risada de escrnio. Ficaram a se encarar por segundos at que ele pegou uma folha de jornal de cima de sua escrivaninha, atirando-a para ela. Cressy desdobrou a folha do jornal do dia anterior. No era manchete, mas estava bem destacado na pgina trs. A reportagem era longa em palavras e curta em fatos: ainda assim os detalhes principais ali se achavam. Uma conferncia secreta de lderes industriais havia sido liderada por Devil Connell. O comentrio degenerava em especulaes: estaria o poderoso Connell pretendendo algum cargo poltico, quando se aposentasse de suas indstrias? Estaria o Governo criando uma "agenda secreta" sobre os conservacionistas e sua poltica no pas? Voc acha que eu fiz isto?! indagou Cressy, incrdula, deixando o jornal cair de volta na mesa. No pessoalmente. Mas no me diga que isto no o que seus amigos chamariam um furo! Claro que um furo de reportagem. Mas no fui eu quem denunciou a reunio! e a careta com que ele recebeu as suas palavras a enfureceu: No fui eu! Para comeo de conversa eu teria vendido com exclusividade, ao invs de ficar anunciando aos quatro ventos. E no acha que eu teria dado mais detalhes saborosos e convincentes? Tenho um bocado de fotografias de seus convidados passeando por aqui! Cressy avanara para perto dele, sem notar que ele ficava a cada vez mais relaxado. Por fim ela o espetou com o indicador em riste: E voc acha que eu me incomodo com um bando de velhos pomposos, vomitando ar quente pela boca? Quando esses bobocas fizerem alguma coisa que no seja defender o meio ambiente, ento eu me importarei! Cressy... Mas ela o ignorou:

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Qualquer um dos presentes na reunio poderia ter deixado escapar a notcia, e voc sabe disso! At mesmo Gia, mas voc cretino o suficiente para deixar que ela entre no seu escritrio como na cozinha da casa dela! E foi ela que me deu carona ate o nibus, quando eu me fui. No lhe contou? Sua preciosa... amiguinha estava doida para me ver pelas costas! Cressy se interrompeu para respirar e a fria se desvaneceu um tanto. Ento percebeu que Devil a provocara o tempo todo e, com isso, a estava controlando de novo! Voc nem mesmo acredita que eu o tenha feito! disse, pasma. Mas seu ego precisava que me atirasse contra a parede porque eu no fiquei para testemunhar seu mergulho na culpa! Ora, sua atrevida! Atrevido voc! Ele pegou-a e o beijo era tudo, e mais, que ela desejava. Ele a abraava to forte que ela mal conseguia respirar, o que no importava muito pois no poderia de qualquer jeito, com as coisas que ele lhe estava fazendo. A depresso dos ltimos quatro dias se evaporou e o corpo dela se amoldou ao dele como se jamais tivesse se afastado. Ele desamarrou a fita que segurava o rabo-de-cavalo e os cabelos caram em cascata, ele enfiou os dedos pelos cachos, segurando-a mais firmemente, puxando-a para si e enfiando uma perna entre as coxas dela. Segurou-a, com a outra mo, pelas ndegas, elevando-a e fazendo-a cavalgar a musculosa coxa. Ela segurou-se a ele, os dedos quase a rasgar o tecido de sua camisa, seu quadril se esfregando lentamente. Sim murmurou ele, por entre beijos. Isso, meu doce, me mostre... O corao disparou no peito de Cressy: Mostre voc, amor... Como ela poderia voltar a tomar a iniciativa? Ele tomou-a pelos quadris, desta feita no poderia se enganar com ela. Seus olhos eram dois traos prateados de desejo e paixo. Sim... venha insistiu ele e Cressy pde sentir, mesmo atravs do grosso tecido de sua cala, como ele estava excitado. O hlito de ambos se misturou e o crebro dela parecia cheio de algodo, privando-a de qualquer tipo de razo. Faz frio no Inferno... Ela o olhou, espantada: Do que est falando? Faz um dia muito frio no meu Inferno, Cressy... Ento ela se lembrou das prprias palavras, lanadas contra ele:

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Espero que voc morra congelado! e enfiou-lhe as unhas no peito. Ele pareceu divertido com a pequena violncia. Inclinou-se e beijou-lhe um seio atravs da blusa, ficando encantado que ela no estivesse usando suti. Cressy tentou se agarrar ao pouco que restara de seu orgulho: Gia... Se foi. No mesmo dia em que voc desapareceu, a pedido meu. E sua voz era firme, como seus toques. Ela era a esposa de meu melhor amigo, e continuar a ser isso. Porm nada mais. Deixei-a tomar algumas pequenas liberdades, nos ltimos anos, por pena. E porque jamais significou nada de srio para mim. Ele abandonou-lhe o seio e voltou a beij-la na boca. Gia no me deseja. Sempre desejou Mark e, mesmo hoje, ainda o deseja. Sou apenas um substituto, se Mark voltasse amanh, eu no seria preo. E mesmo que a amasse, no aceitaria uma ligao nesses termos. Sou ambicioso o suficiente para querer ser a primeira escolha de algum... e correu a mo pelo corpo dela parando ao encontrar os bicos intumescidos dos seios. Olhou-a fundo nos olhos, tomando posse de seus segredos mais ntimos: Sua escolha, Cressy... Ela estava fascinada, como sempre acontecia, com a velocidade com que ele mudava da fria para a paixo, para a gentileza. O que o faz pensar que voc seria minha primeira escolha? Se no fosse, no teria feito a generosa oferta de seu prprio corpo disse ele, tenso. Voc no de compromissos fceis. Mas naquela noite se comprometeu... comigo e consigo mesma. Um compromisso? Que palavra terrivelmente vaga! Ela estava confusa, temerosa de interpretar suas palavras: Por favor... me deixe... murmurou. No posso. A ltima vez que tentei me comportar como um cavalheiro com voc, veja o que aconteceu. Subiu no seu enorme cavalo e desapareceu com o sol poente. Desta feita eu a tenho e no largo. A nica maneira de sair desta casa, de novo, Cressy, se tornando minha amante. Ela reencontrou sua fora: talvez Devil no estivesse falando pelo resto da vida. Mas quanto dura uma vida? Esta palavra incerta poderia significar uma noite, e ento ela se contentaria com uma noite. Duas noites seriam... duas vidas! Ele percebeu sua aceitao antes mesmo que o corpo de Cressy relaxasse. Devil tomou-a nos braos, mas desta feita a entrega era total.

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Isto est se tornando um hbito murmurou ela, enquanto ele subia as escadas. Eu sei, excitante, no ? Dcvil murmurou safadamente. Eu gosto de segurar o que possuo, e possuir o que seguro. Quando chegou no topo das escadas e se dirigiu para seu quarto ela protestou: No, Devil! E ela tocou-lhe a boca com a ponta de um dedo. Ele se rebelou, pensando que ela desistira de novo: Em seu quarto, no. Por favor... no meu! E ele ficou desconcertado, divertindo-a: O... quarto vermelho? Se importa? e ela passou a desabotoar-lhe a camisa, enfiando uma das mos por dentro. Acho que a atmosfera combina com o que estou sentindo... Abriu-lhe a camisa e tocou-lhe o peito musculoso com a ponta da lngua e sentiu-o enrubescer! Sua pele era quente e algo salgada, apimentada com sua excitao. Ele jogou-a na enorme cama com uma ansiedade que tambm divertiu-a. Mas no ria mais quando ele arrancou a camisa e as botas. Ficou imvel na cama, onde cara, observando-o com orgulho. Ele abriu a fivela do cinto, desabotoou e baixou a cala jeans com uma lentido deliberada, enviando-lhe comiches por dentro das veias. Surgiu um V peludo que a manteve hipnotizada enquanto ele se debruava sobre ela: Voc vai me acariciar como fez na outra noite? Ele tomou-lhe uma mo e levou-a ao ninho de sua excitao. Gemeu quando ela o tocou e sua boca cobriu a dela num beijo sequioso que pedia ainda mais. Cressy ficou imvel quando ele abandonou-lhe a boca e comeou a percorrer-lhe o corpo, tirando-lhe a blusa e a saia conforme baixava. Quando tirou-lhe a calcinha e abriu-a gentilmente, ela quase desmaiou com as ondas de prazer que cresceram, e cresceram, at que ela pensou explodir. Cressy desejava mord-lo, arranh-lo, enfi-lo nela numa fria de amor selvagem, e precisou de toda disciplina mental para controlar a resposta violenta. Cerrou os olhos com fora e nem percebeu que seus punhos estavam tambm fechados. Em que est pensando, Cressy? indagou ele numa voz estranhamente profunda. Como? Ele estava com o peso sobre ela, seu peito peludo excitando ainda mais os bicos de seus seios. Como ela poderia pensar em alguma coisa no estado em que se encontrava?

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Voc no parece estar gostando! Estou fazendo algo errado? Algo de que no gosta? Ela piscou os olhos com o esforo de afastar o prazer. Olhando-a daquele jeito no a estava ajudando olhos fulgurantes, a boca inchada de sensualidade, brilhando com a umidade do prazer... do prazer dela! Estou fazendo o que posso! disse ela, o espanto se aprofundando. Ento por que no me toca? Eu estou tocando voc! e, como a prov-lo, aprofundou as unhas em seu pescoo. Quero dizer... mais intimamente. Voc no gosta do meu corpo? No quer conhecer o jeito dele... o que consegue fazer com ele? Claro que sim! gritou ela, em resposta. Mas voc no gosta de mulheres sexualmente agressivas! Devil ficou tenso e ela percebeu o que dissera em sua frustrao. De repente seu corpo comeou a se agitar e ela levou um segundo a perceber que ele estava dando risada. Estava... rindo dela! Ela lutou, bateu-lhe no peito, esperneando, enquanto tentava se desvencilhar dele, quase chorando ao perceber como ele conseguia domin-la. S quando notou a expresso em sua face que ele parou de rir e comeou a beij-la, sem parar, por toda a face. Desculpe, mas me desculpe mesmo! Eu no estava rindo de voc. Pensei que... bem, pensei que voc tivesse algum problema! Cressy, sua idiotinha, naquela outra noite eu havia bebido demais e entrei em pnico tentando fazer com que voc soubesse exatamente o que estava fazendo. Eu adoraria ser violentado por voc, juro que adoraria! Quero que voc me violente com suas mos, com sua boca! e a voz dele cara de uma oitava, muito grave, inundada de sensualidade. Por favor, por favor, no se segure, Cressy! Faa tudo que quiser, seja violenta... me violente! Ento acabe de tirar essas malditas calas! irritou-se ela. Ele era to sexy que, obviamente, no teria limitaes bobas. Ele girou de lado e sacudiu as jeans dos ps, irritando-se que teimavam enroscar-se: Olhe, tire por mim, t? e olhando-a langoroso: Considereme sua presa! E ele pensava que ela no ousaria? Os seios de Cressy ficaram ainda mais pesados, os mamilos ainda mais pontudos, s ao pensar nos tormentos que poderia infligir a ele. Ao invs de atac-lo de vez, como seria seu primeiro impulso, aproximou os peitos de sua boca,

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impedindo-o de toc-la, mas roando os bicos por seus lbios, danando o quadril e a barriga contra a dele, explorando seu corpo com uma falsa inocncia mas com toda fascinao. Chegou o momento cm que ele no aguentou mais e puxou-a sobre si, abrindo-lhe as coxas e puxando-a contra si. Olhe no espelho, Cressy pediu ele e ela ficou transfixada pelo seu abandono desnudado, seu plido corpo feminino com as suaves curvas contrastando com sua masculinidade muscular, deitados sobre a cama vermelha. Olhe como voc linda! e ele no queria elogi-la, no desejava conquist-la, mas apenas declarar um fato. De novo havia subestimado sua sedutora inocente. A sensualidade dela rebrilhava em meio ao ninho de amor entre suas coxas brancas. E ele desejava se aninhar ali... naquela calidez excitante, doce, em abandono quando se introduzisse... As mos dele se formaram em taas enormes que receberam o suave peso dos seios dela, os dedos pressionando delicadamente para sentirem com totalidade sua plenitude. Cressy no conseguia desviar os olhos da imagem no espelho. Nossa... a gente se amolda to bem! Se... e hesitou usar o termo: se casa to bem! Quero que voc faa amor comigo, Cressy... dessa maneira... amante de meus desejos... E eu, amante dos seus. E sinta-se rainha de meus domnios... e me deixe ser soberano dos seus. Nunca se sinta envergonhada da sexualidade entre ns, pois uma rara e linda coisa! As costas dele se arquearam, ele girou o corpo e, no instante seguinte estava sobre ela, entre suas coxas, enfiando a lngua profundamente em sua boca. Mas por enquanto eu preciso ser o dominador... Apesar de sua valentia, voc pequenina e eu sou grande, eu tenho mais experincia e voc no... ao menos no muita. Embora ele no tivesse mencionado a palavra "amor"', ela estava se sentindo amada. Ele estava sendo carinhoso, adorvel, assim como apaixonado e selvagem, cuidando de proteg-la ainda quando isso representasse uma interrupo no ritmo do ato. E brincara a respeito, e havia feito com que ela desse risada e, quando a fez chorar, extasiada de prazer... beijara-lhe lgrima por lgrima, com ternura... Oh, por certo ele era um macho odioso, um macho adorvel. Ela se enrodilhou, tornando-se ainda menor, junto a seu Devil. Seu Diabo!

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Talvez ele ainda no quisesse admiti-lo, mas com o tempo ela... ela o ensinaria. Tentaria o prprio Diabo com a doce ma do amor. FIM

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