You are on page 1of 323

Tasmina Perry

Apuci lnyai
Fordtotta Sillr Emke

Ulpius-hz Knyvkiad Budapest, 2009

A fordts alapjul szolgl m: Tasmina Perry: Daddys Girls

Copyright Tasmina Perry 2006 Hungarian translation Sillr Emke, 2008 Ulpius-hz Knyvkiad, 2008

ISBN 978 963 254 241 6

Ksznetnyilvnts
Ksznm anynak, apnak, Farrahnak, Digsnek s Dannek, hogy msfl ven t hajlandk voltak velem a knyvrl beszlgetni, s vgig lelkesen tmogattak, pedig biztos hallra untattam ket. Belinda Jonesnak s Marie ORiordannak, hogy bevezettek az jsgrs rejtelmeibe. Hatalmas ksznet illeti Louise Chunnt, Polly Williamset, Johnny Aldredet, PB-t, Dogot, Will Storrt, Adrian Broadwayt, John Kellyt s Steven Wrightot, hogy megismertettk velem a rendrsgi nyomozs szablyait ha maradt hiba, az csak az n bnm. Ksznet Matthew Williamsonnak Venetia cmrt, Katerine-nek Megeve-ben, Deborah Josephnek a hzrt s a kalandokrt a cannes-i filmfesztivlon, s Basil Charlesnak Mustique-on, hogy mindent tudott, amit a szigetrl tudni kell. Ksznm a St. Thomas Krhznak s csodlatos szlsznmnek, hogy vigyztak rm, amikor veszlyeztetett terhes voltam s mg knyvet is kellett rnom. Ksznet a HarperCollins fantasztikus csapatnak, hogy hittek az Apuci lnyaiban, s oly kemnyen dolgoztak rte, kln ksznet Wayne Brooksnak, klnleges szerkesztmnek a brlatairt, a tmogatsrt s azrt, hogy rmm tette az egsz kiadsi folyamatot. Termszetesen ksznet illeti az gynkmet, Sheila Crowleyt, valamint Naomi Leont, Linda Shaughnessyt s Teresa Nichollst az AP Wattnl. Sok szeretettel fiamnak, Finlaynek, a vilg leghelyesebb vekkernek, s vgl frjemnek s letem hsnek, Johnnak, aki sokkal jobb r nlam, mgis flretette a regnylmt, hogy nekem segtsen. olvasta s szerkesztette a kziratot, s szmtalan javaslatot tett, hogy sokkal jobb legyen. Ksznet mindenrt ez a knyv a tid, szvem.

Johnnak

ELSZ
Karcsony els napja a jelen Ksett. A dszes llra tiktakolsa emlkeztette ket, milyen sokat ksett. A Balcon nvreket soha semmivel nem szoktk megvrakoztatni. Egymstl fggetlenl az rjukra pillantottak Cartier, Rolex, Patek Phillipe , s azon tndtek, vajon a ltogatjuk eljn-e egyltaln. A ngy lny mindegyiknek akadt volna jobb dolga is. Az apjuk halott, el kell intznik a temetst, s megvan a maguk lete elfoglalt, ragyog lete. Cate Balcon kibmult a Huntsford Kastly vegajtin, figyelte, ahogy az rnyak beksznak a stt dolgozszobba, ahogy a h rtelepszik az ablakprknyokra. Megltta, hogy odakint kt kerek fnyfolt kzeledik a hossz, kavicsos kocsifelhajtn. Azt hiszem, megjtt. Nhny perccel ksbb megcsikordult a szalon slyos tlgyfa ajtaja, s David Loftus, egy vkony, izmos, kiss kzel l szem frfi stlt be rajta. Mr. Loftus szlalt meg Cate, s felemelkedett, hogy kezet rzzon vele. A frfi keze hideg s szraz volt, srgra sznezdtt ujjhegyei megrgztt dohnyosrl rulkodtak. David Loftus, a papa bartja mondta Cate a tbbieknek. Mr. Loftus r. gy tudom, nemrgen kltztt a faluba. Krem, David, foglaljon helyet. Loftus gyet sem vetett r, a kezt drzslgetve odalpett a hatalmas nyitott kandallhoz. Undort id van odakint mondta, s fejvel az ablak fel intett. A kocsi alig tudott vgigjnni a felhajtn. Tudjk, hogy legalbb egy tucat fnykpsz tolong a kapunl? Venetia Balcon blintott. gy ltszik, a sajt valamilyen oknl fogva szenzcinak tartja az apnk hallt. s ez meglepi nket? vlaszolt Loftus szarkasztikus pillantssal. Az orszg sszes zugjsgrja szeretne ma itt lenni ebben a szobban. Ferde mosollyal psztzta vgig az impozns termet. A rgi, walesi palbl kszlt kandallt, a brktses knyvekkel zsfolt falakat. Szeme a mennyezetre vndorolt, amely olyan erezett volt a festkrteg alatt, mint valami rgi sajt. Repedezett a lenygz felszn alatt. A frfi fanyarul elmosolyodott: akrcsak a Balcon csald. Nos, ha mr itt van, elruln, hogy mit hajt? csattant fel Serena Balcon. Serena klnsen trelmetlennek rezte magt. Br sznszn volt, egyetlen karcsonyra mg neki is bven elege lett a drmbl. tallta meg az apja holttestt a kastly vizesrkban reggel, a szentestn rendezett partit kveten, ttott szjjal, fagyott s lila erekkel behlzott brrel. sszerzkdott az emlktl David Loftus figyel tekintete alatt. letben is ppen olyan isteni, mint a filmvsznon, gondolta a frfi. Igazsg szerint Lord Oswald Balconnak mind a ngy lnya pontosan olyan volt, amilyennek elkpzelte ket. Szke s gynyr, akiket gy lengett krl a kivltsg, mint valami drga parfm. s az a fennhjz 6

modor, ahogyan viselkednek; rendkvl kivtelesnek kpzelik magukat. De most az kezben van az tkrtya, s ki fogja lvezni a helyzet minden des pillanatt. Anlkl hogy megknltk volna, tlttt magnak egy kis skt whiskyt az asztalon ll murani vegkancsbl, s megltygtette a poharban. gyvd lvn, Camilla Balcon rismert a technikjra. Maga is szzszor alkalmazta a trgyalteremben: vrakoztasd meg a hallgatsgodat. Idegestsd fel ket. Gondolom, mr jrt itt a rendrsg? krdezte Loftus, nagyot kortyolva az italbl. s ehhez mi kze magnak? krdezett vissza Camilla, s a hangjbl csak gy sttt az ellensgessg. Oswald a bartom volt mondta Loftus. A whisky megcsillant a fels ajkn. Oswald az apnk volt vlaszolt Camilla szrazon. Loftus odastlt az ablakhoz. A huntsfordi birtok most csupn formk s rnyak kavalkdja volt a sttsgben. Vletlen hall? Ezt mondjk? A lnyok egymsra nztek, bizonytalanul, hogy mennyit ruljanak el neki. Pontosan szlalt meg vgl Cate, a lngokba bmulva. Leesett a bstyrl. A tzijtkot nzte. Leesett? krdezte David, s les vbe vonta az egyik sr szemldkt. Camilla egy pillantst lvellt fel. Szval maga azt akarja mondani Loftus a szavba vgott. Ugye tudjk, hogy sokan kvntk a hallt? Igaz, hogy nha kiss nehz ember volt jegyezte meg Cate cspsen. De ez aligha jelenti azt, hogy holtan szerettk volna ltni. Nehz? Annak nevezi? krdezte a frfi, s felhajtotta a whisky maradkt. Az apjukat az ismerseinek legalbb a fele gyllte. Nem, egyltaln nem hiszem, hogy az apjuk leesett a tetrl. Meggyzdsem, hogy lelktk. Szndkosan. Elhallgatott. gy gondolom, hogy az apjukat meggyilkoltk. A tz kpkdtt s ropogott a httrben, mikzben a nvrek Loftust nztk. Nem mertek megszlalni. s gy gondolom, hogy Apuci egyik kicsi lnykja gyilkolta meg.

ELS RSZ

1
Tz hnappal korbban A Nagytisztelet Serena Balcon, miutn kibjt rzsaszn Dior forrnadrgjbl, az egyiptomi vitorls jacht, a La Mamounia fels fedlzetn hevert, lustn belekortyolt a mojitjba, s gratullt magnak. Micsoda remek dnts, gondolta nelglten, majd felnzett, s a haj hatalmas lepkeszrnyakknt sztterl fehr vitorlit figyelte. Otthon, London Chelsea negyedben mg nem tudta biztosan, elfogadja-e a divattervez Roman LeFey ajnlatt egy ktnapos hajtra Edfubl Luxorba. Mivel egy tlagos hten szznl is tbb trsasgi meghvst kapott, a legnagyobb nyilvnossggal kecsegtet s a legexkluzvabb esemnyt esetleg nhny jtkonysgi estet leszmtva, mindent udvariasan elhrtott. Ez az t azonban valban gretesnek tnt. Roman legmessebb bartai kzl mindssze harminc volt hivatalos erre a szigoran A lists kirndulsra, s Serent nemcsak hogy meghvtk, de radsul kapta a La Mamounia Kleoptra lakosztlyt, egy tgas, egzotikus kabint a haj tatjn, ahol kinyithatta a rednyket, s egy karmos lb kdbl lvezhette az elvonul tjat. Gondolatban egy kifejezs utn kutatott, amely kellkppen jellemezhetn a helyzet kifinomult nagyszersgt. Elmosolyodott. Ez az: hozz ill. Ht nem hihetetlen? krdezte Tom Archer, Serena bartja, s thajolt a jacht korltjn, hogy 360 fokos szgben lssa a tjat. volt Anglia egyik legsikeresebb sznsze, kprzatos jkpsgrl mr nem is beszlve, s a Nlus szolgltatta httr remekl illett hozz. Igen, nagyon Agatha Christie-sen festesz, drgm jegyezte meg Serena egy csipetnyi szarkazmussal, mikzben kikukucsklt szalmakalapja szles karimja all. De ne hajolj ki annyira. Pirnjk vagy brmi lehet abban a mocskos vzben, s nem fogok utnad ugrani, hogy kimentselek. Tom mr hozzszoktatta magt, hogy ne figyeljen Serena rosszindulat orvlvseire. Tovbb figyelte a tls parton legelsz vzibivalyt, amely mellett egy regasszony mosta a ruhit a dohnyszn vzben. Nzd mosolygott , mg mindig szinte bibliainak tnik ez az egsz. llandan arra gondolok, hogy egyszer csak megpillantjuk Mzest, ahogy a parton l. Serena kzmbsen felpillantott. Azt hittem, mr meghalt. Kicsoda? Mzes. Tom a szemt forgatta, s Serena szrevette a gesztust. Lttam mondta savanyan. A frfi megfordult, hogy szembenzzen vele. Mit? Forgattad a szemedet, mintha ostoba volnk. 9

Mert ostoba voltl. Mzes termszetesen mr meghalt. Trfltam csattant fel a lny, s az olasz Vogue egyik pldnya mg rejtette az arct. De egybknt igazad van. Valban klnleges a ltvny. Tom fanyar mosolyt kldtt a bartnje fel, mivel elre tudta, milyen vlaszt fog adni a kvetkez krdsre. Ebben az esetben eljssz velem Karnakba ebd utn? Azt mondjk, a legnagyobb templomegyttes a vilgon. Roman megkrdezte, hogy ki szeretne elmenni. Egybknt ktlem, hogy nagy tlekeds lenne ebbl a bandbl jegyezte meg, s a flemeleti fedlzet fel intett, ahol Roman tbbi vendge ppen a brt itta szrazra. Ne lgy mr ilyen buggyant, drgm. Minek akarsz odamenni? krdezte Serena, s bronzbarna trdre dobta a kpeslapot. Hemzsegni fognak ott a legyek s a turistk. s klnben is folytatta drmai shajjal , tlsgosan lefoglalja a gondolataimat, hogy hol tartsuk a szletsnapi partimat. gy rtem Londonban nincs olyan hely, ahov befr ezer ember. Tiszta rhej. Ezer ember? krdezte Tom felvont szemldkkel. Ennyi bartunk van? Nem, neked nincs. Tom cicegett. Pedig neked tnyleg nincs ennyi bartod, igaz? bmult r mereven a lny. Azonkvl gy ltszik, nem szeretsz emberekkel ismerkedni. Egyfolytban nyavalyogsz, amita megrkeztl, s a legkisebb erfesztst sem teszed, hogy brkivel szba elegyedj, ami iszony udvariatlansg, mert tbb tucat bartot is meghvhattam volna helyetted. Taln ezt kellett volna tenned. Legkzelebb ezt fogom tenni. Csak rajta. Dhsen meredtek egymsra. Figyelj, hagyd abba a nyavalygst, s menj, hozz nekem mg egy italt attl a turbnos pasitl mondta vgl Serena. Cristlt szeretnk. Ki vagyok tikkadva. Tom egyetlen lpssel ott termett, s kikapta a magazint Serena kezbl. Mlyen lehajolt, hogy a lny lthassa az arct a kalapja karimja alatt. Nzd csak, ott van frcsgte, s rmutatott egy stt br frfira, aki egy tlca italt tartott a kezben. Emeld fel a hts feledet, s menj, krj tle magad. Serena Balcon s Tom Archer kapcsolata abban a fzisban volt, amelyet a legtbb terapeuta vgsknt r le. Mivel mr csak egyms bizalmas ismerete s a knyelmessg tartotta ssze ket, mg a legrtatlanabb beszlgets is pillanatok alatt az ellensges szvlts csalnos terepv tudott vlni. Serennl az ellensgessget a felgyleml csaldottsg vltotta ki. Tom Archer jdonsgknt indult, mint bart; helyes frfi volt s cseppet sem bonyolult, s a tkletes ellentte Serena korbbi bartai hossz sornak az exetoniaknak, a Hugh Grant-hasonmsoknak s a homlokba hull frufrus dsgazdag bankrfiknak. Kezdetben nem szmtott, hogy Tomnak nincs pedigrje az anyja egy gyrban, az apja kertszknt dolgozott: a j szrmazsnak nyomt sem lehetett lelni azon a csaldfn. De a fi szenvedlyes volt, a legszexisebb brit filmsztr Jude Law ta, s mrhetetlenl felvitte Serena hressgrszvnyeinek az rt. Serena, mieltt tallkozott vele egy jelentktelen kis brit film stbjban t vvel ezeltt, csupn egy elkel szkesg volt, aki mankenkedssel s pasminakendk importlsval pepecselt. Hressgknt szerepelt a trsasgi lapokban, mivel egyike volt a gynyr Balcon lnyoknak, de ht ki akar rkre a Tatler oldalain ragadni? Nagyobb sznpadra vgyott, s Tom oldaln ezt meg is kapta. A mdia imdta ket Tomnak, a brit szlets filmsztrnak s Serennak, egy br szexi lnynak valszntlen, m elkel kombincijt hatsosnak s ellenllhatatlannak talltk. A lny makultlan stlusrzke a divatsajtra sem maradt hatstalan. Hetekkel azutn, hogy prknt debtltak a trsasgi letben, Serena a Vogue amerikai 10

kiadsban a Hnap szpe lett, s mg abban az vben egy risi Tom & Serena franchise jtt ltre, amely felrt egy arany VIP-belpvel a hressgek vilgba. t vvel ksbb ez mr nem volt elg. Igen, a lny csaldjnak volt rangja, de Serena bosszsgra a Balconok nem szmtottak az olyan elkel angol csaldok kz, mint a Marlboroughk, a Wellingtonok vagy a Balfourok. Serena olyan otthonra vgyott, amely a Blenheim-palotval vetekszik, egy apr hercegi koront akart a fejlces levlpaprjra, s egy pomps eskvt a nemzeti lobogja szneiben ragyog eljegyzsi gyrvel, olyannal, amilyet Rainier herceg ajndkozott egyszer Grace Kellynek. s a tny, hogy a szemt nvrnek, Venetinak sikerlt behzasodnia egy flig-meddig kirlyi csaldba, csak fokozta a lny gytrelmeit. Egyszeren fogalmazva, Serena tbbet akart, mint amit Tom adhatott neki. Kinyjtotta hossz, arisztokratikus lbt a napozgyon, s megfordult, hogy Tomra pillantson, aki a korltnl fstlgtt a fedlzet tls vgn. Serena somolygott. Nem volt ez azrt olyan rossz. Tagadhatatlan, hogy a fi isteni. Az a szgletes ll, a koromfekete pillkkal rnykolt kobaltkk szem, a rvidre vgott, borzas stt haj s az a hihetetlen test, amely a nyitott, fehr Turnball & Asser ingbl kandikl ki. Tom jkpsge brmilyen trsadalmi helyzetbe beleolvadt. Egy kocsmban a csinos szomszd fi htkznapisgval tnt ki. Egy vidki kastlyban rendezett vacsorn a lny apjnl, Tom finom angol vonsai kifejezetten nemes, olyan Brideshead Revisited minsget ltttek. Aztn egy Los Angeles-i filmstbba helyezve, rgtn elkezd azzal a meghatrozhatatlan X-faktorral izzani, amelyrt, ha palackba zrhatnk, az egsz vilg gynkei odaadnk a fele kirlysgukat. Taln mgsem olyan rossz ez a fi Sajnlom, hogy egy kicsit dilis voltam szlalt meg Serena lgyan, pihe-puha ajkt cscsrtve. Gyere ide Tom akarata ellenre sem tudott ellenllni a lny ltvnynak, ahogy kvnatosan elnylt a cippertlis Missoni bikinijben. Durcsan odament a napozgyhoz. Serena a lba kz fogta, lekapta a bikinifelsjt, s meztelen mellt a frfi mellkashoz nyomta. Tom felnygtt, amikor a lny combja az vhez tapadt. Mit szlnl, ha visszamennnk a kabinba, s amgy rendesen kibklnnk? dorombolt Serena a frfi flbe. , Serena suttogta Tom kt rzelem, a vgy s a harag kzt rldve. Serena, Tom. Ht itt vagytok, turbkol szerelmesek! Roman LeFey nekl hangja trte meg a csendet. A legnagyobb francia divattervez Yves Saint Laurent ta magas, fekete haj frfi volt, kakaszn brrel. Hatalmas pocakjt sttzld kaftn rejtette. Mit mveltek a fels fedlzeten a dli napstsben? Tom kiss megszgyenlten nzett, mikzben Serena a fedlzetre lendtette a lbt, napbarntott lbfejt belebjtatta egy Manolo Blahnik saruba, s a zavar legcseklyebb jele nlkl megkttte a bikinifelsjt. Roman, drgm dorombolta, s mindkt arcn megcskolta a frfit. ppen arra prbltam rbeszlni Tomot, hogy legyen egy kicsit bartsgosabb a tbbiekkel. Pont gy fest a helyzet mosolygott Roman jtkosan. Mindjrt felszolgljk az ebdet, gyhogy hagyjtok abba a bjcskt, s gyertek le mondta, s mindkettejket a haj flemeletre kgyz csigalpcs fel terelte. , nem mehetek le ebben a kis semmiben nyafogott Serena. Muszj tltznm. Lbujjhegyen ttipegett a fedlzeten, s belibbent a kabinjba. A mennyezeti ventiltor jles prgse lehttte a brt s a kedlyt. Kitrva a szekrny farednyt, elkezdett lapozni a sifon-, pamut- s selyemruhk tmegben, s kzben azon tndtt, hogy mennyire fraszt tud lenni, ha az embert az zlsrl ismerik. Egy rosszul megvlasztott ruha akr a leglezserebb sszejvetelen is mg a gondolattl is sszerzkdott. Egy csppnyi fehr Marni strandruha mellett dnttt, meztelenre vetkztt, s hossz, karcs, napbarntott testre hzta a leheletnyi anyagot, egy hatalmas kvarcgyrvel s a bronzszn karjra magasan feltolt rz karktvel egsztve ki az ltzkt. Hossz, melrozott, mzszke 11

hajt kis kontyba tornyozta a feje tetejn, megveregette az arct egy trlkzvel, s az arccsontjra nmi vilgos, rzsaszn arcpirostt kent, amely kiemelte nagy akvamarinszemt. Tudta, hogy huszonhat ves korra fizikai szpsge cscsn van: visszafogott, elegns, llegzetelllt. Ersen Julie Christie nyaralskor-jelensg, gondolta, mikzben megcsodlta magt a tkrben. Feltett az orrnyergre egy Ray Ban Aviators napszemveget, s lestlt a flemeleti fedlzetre, lass, kiszmtott lptekkel, hogy megjelense teljes figyelmet kapjon. Egy pillanatra megllt, hogy befogadja a jelenetet. Nagy trsasg karcs poharakbl pezsgt ivott, s kis szendvicseket csipegetett. A levegben kmny illatozott; egy kis zenekar fezben hagyomnyos egyiptomi zent jtszott a br mellett. Serena ttrt a tmegen, el onnan, ahol Tom beszlgetett egy nevetgl trsasggal, s megragadott egy martinit. Mi a vlemnyed a dahabeahrl? krdezte Roman, aki azonnal mellette termett, s megfogta a kezt. A mirl? Kis babm! nevetett a frfi. A dahabeah egy egyiptomi vitorls haj. Bmulatos mondta a lny, s jtkos cskot nyomott a frfi arcra, halvny rzsaszn rzsnyomot hagyva a brn. s imdom a lakosztlyunkat. Gondoltam, hogy tetszeni fog a Kleoptra lakosztly mosolygott a frfi sokatmondan, s felcsippentett egy fgt a roskadoz tlrl. A mteremben kellene lennem, hogy befejezzem a milni kollekcit tette hozz , de kptelen vagyok nem rosszalkodni. Olyan dekadens vagy, drgm. Ezrt szeretlek shajtott Serena nagylelken, aztn azonnal a trgyra trt. ruld el nekem, hogy ki van itt krte a hossz nyakt nyjtogatva, hogy felmrje a tmeget. Tulajdonkppen mg senkinek sem mutattak be. Ht akkor ejtsk meg most suttogta a frfi olyan hangon, mint egy sszeeskv. Kit szeretnl megismerni? Serena a fedlzetet psztzta, ismers arcokat vagy rdekes embereket keresve, akikkel beszdbe elegyedhet. Valaki azt mondta neki, hogy Leo DiCaprio is eljn, de t sehol sem ltta. Roman olyan kiszmthatatlan tud lenni a meghvsaival, gondolta. Megltott egy fotst az amerikai Vogue-tl, egy mdiamogul lnyt, egy Victorias Secret-modellt. Taln mgsem egy AAA listrl van sz, ahogy elhitettk vele. Igazbl senkit sem ismerek fel mosolygott, palstolni prblva a csaldottsgt. Roman fellpett egy kis emelvnyre, krbetekintett a fedlzeten, s felemelte egyik tmzsi kisujjt, hogy azonostsa a vendgeit. Erre az tra olyan bartokat akartam meghvni, akik rtkelik Egyiptomot mondta komolyan. Serena mosolygott, megprblt hlsnak tnni. Roman egyenknt sorra vette a vendgeket, s mindegyikrl zanzstott lerst adott. Az orosz hercegnrl, a homokos belsptszrl, New York fels tzezrnek fodrszrl, egy trsasgbeli virgkertszrl, egy hrom Michelin-csillagos sfrl Barcelonbl. A kzppontban Michael Sarkis, a millirdos szllodatulajdonos llt. Itt van a bartnjvel suttogta Roman. A lny rdekldse egyre halvnyult. Na s ott van Rachel Barnaby mondta Roman a kezt sszecsapva, s egy rzki klsej lnyra mutatott a brpultnl. mg nagy szenzci lesz. Olvastad az e havi Vogue cmlapsztorijt? Serena mosolygott. Ht persze hogy olvasta. A kprzatos walesi lnyrl, akinek hossz, hollfekete hajt, alabstrombrt s puha ajkt gy magasztaltk, mint a kvetkez nagy meglepetst. risi tehetsg. Az elbvlnl is elbvlbb. Serena lla megfeszlt, ha csak erre gondolt. A Vogue-ban mindenki a kvetkez nagy meglepets, nem gy van? vlaszolt ravaszksan. s vgl olyan soknak nem igazn sikerl, ugye? 12

Roman megpaskolta a fenekt. Ne lgy utlatos mondta. Neked nincs mitl tartanod. Rachelnek mg egy rendes sajttitkra sincs az anyjnak kellett telefonlnom, hogy meghvjam a hajtra. Serena szlesen mosolygott. Persze hogy nincs flnivalja egy csinos, rdektelen tindzsertl. Szval Rachel Barnaby megcspett egy Vogue-cmlapot. Valaki nyilvn lemondott. Ezzel szemben Serennak az els sorban jut hely a rivaldafnyben, kapja a ktmilli fontos kozmetikai szerzdst. s ok, mi van, ha mg nem egszen sikerlt egy nagy hollywoodi szerepet sszekaparnia, de ht azok a flgos, elhzott hollywoodi producerek jobban szeretik a formlhat lakkocsitelepi csrht, mint olyasvalakit, aki zig-vrig elegns s j modor. s klnben is, Serena Balcon. Minden egyes mozdulat, amelyet Tommal tesznek a bolondozs nyaralskor, a vacsora az Ivynl, az utols percben indtott rohans a Harrodshoz karcsonyi ajndkokrt , minden els oldalas hr lesz. Ezen tegyl tl, te walesi liba, gondolta nelglten. Visszanyerve a higgadtsgt, Serena gy dnttt, hogy a szmos rossz kzl mg mindig Michael Sarkis a legjobb a La Mamounin. Nem sokat tudott a frfirl azon kvl, hogy Bejrtban szletett amerikai mamtl s libanoni aptl , s a Bronxban ntt fel. Mint a vilg egyik legsikeresebb szllodatulajdonosa, az igazi kunyhbl a palotba zletembert kpviselte, aki rengeteg pnzt csinlt abbl, hogy csicss nyaralsokat rult szupergazdag araboknak. Szllodit a hallban mkd kaszink, a kertekben elhelyezett cpaakvriumok s a mindentt virt aranylevelek fmjeleztk; kznsges kis helyek voltak, ahol Serena mg holtban sem fordult volna meg. s mgis a frfi gennyesen gazdag, s Rachel Barnabyval beszlget. Serena odastlt, ahol Sarkis llt egy egyiptomi klnlegessgektl roskadoz hossz asztal mellett. Volt ott apr, mzbe forgatott baklava, pisztcival megbolondtott stemnytekercsek, fehr szibarackhalmok s durva darabokra vgott lapos kenyr tlakban. gy festett, mint az Utols vacsora. Remlem, hes mosolygott Serena, s a szjba hajtva egy kvr, sttzld olvabogyt, a legkprzatosabb mosolyt villantotta Michaelre. Remlem, szomjas vlaszolt a frfi. Felkapott egy veg bort, s tlttt Serennak egy pohrba. A nevem Michael. Serena. rlk, hogy megismerhetem. Michael kinyjtotta napbarntott kezt, hogy megrzza a lnyt. Ahogy megragadta az ujjait, Serena felfigyelt r, hogy milyen elkpeszten szexis a keze. Nagy s napbarntott, egy kzmves darabossgval, de az ujjak vge lgy s manikrztt s a tmr aranyra a csukljn sem rt az sszhatsnak. Michael, mintha szrevette volna Serena rdekldst, megengedett magnak egy mosolyt. zlik a bor? krdezte. A bor? ismtelte meg Serena. Isteni. Ptrus, a negyvenhetes vjratbl, azt hiszem? Michael megfordtotta az veget, hogy elolvashassa a cmkt. Maga aztn tudja a leckt. Nos, a negyvenhetes volt az vszzad egyik legjobb szrete a szlkben. Azt hiszem, mg a hetvenesnl is jobb. Igazn csodlatos. Megfordult, hogy szembenzzen Rachel Barnabyval. Te mit gondolsz? A negyvenhetes, vagy a hetvenes? krdezte. Rachel elpirult. Legfeljebb a fehr s a vrs kzt tudok klnbsget tenni, egyebekrl ne is beszljnk nevetett udvariasan. Milyen aranyos mosolygott Serena, s anyskod mosolyt kldtt a lny fel. De ht sznszn vagy, s nem sommelier. Rachel Barnabynak hirtelen toalettre mehetnkje tmadt, s Serena a pillantsval kvette, ahogy tvozott. Kedves lny jegyezte meg Michael. 13

Nagyon aranyos s egyszer mosolygott Serena. Michael tettl talpig vgigmrte olyan mly, that pillantssal, hogy Serena egszen megzavarodott. A frfi lassan fel-le futtatta az egyik ujjt a pohara szrn, s elnyjtott, flrtl mosollyal nzett a lnyra. Szval, honnan rt ennyire a borokhoz? krdezte, s belekortyolt az italba. Apm nagy borkedvel vlaszolta Serena, s ntudatlanul vgighzta az ujjt az ajka vonaln. Lord Balcon? krdezte Michael, les vbe vonva egyik bozontos fekete szemldkt. gy van, taln ismeri? Nem igazn vlaszolta Michael a szemldkt rncolva. Benne van egy londoni klub bizottsgban, amely pp most utastott el. Serena figyelte, ahogy stt felh suhan t a frfi arcn, s azonnal megllaptotta, hogy Michael Sarkis olyan ember, aki nincs hozzszokva az elutastshoz. Melyik? A Whites? Az Annabels? Valjban a Hamiltons. Serena kzbe vett egy szendvicset, s hangosan felnevetett. Minek akar oda menni? Tele van kardot nyelt pasikkal, akiket az apm mg az iskolbl ismer. n egy Bungalow 8 vagy egy Billionaire fazon pasinak gondoltam volna magt. Megvannak a magam klubjai is mosolygott a frfi , de az ember nha szeretne valami jat is kiprblni. Kzelebb lpett Serenhoz, s a cspjre tette a kezt. Hirtelen s intim mozdulat volt, amelytl a vgy szikrt vetett a lnyban. Felkavarodva kszkdtt, hogy tlssa a helyzetet. Nem tl reg? Nehz volt megllaptani a stt haj frfi kort. Lehetett negyven, de akr tven is. Aligha nevezhetn jkpnek: a horgas orra tl hossz, a stt szeme keskeny s szrs, a feje tl kicsi a testhez kpest; m mint olyan sok idsebb, nagy hatalm frfi, akiket az apjn keresztl ismert meg, arrogns, majdhogynem veszlyes vonzert raszt, s ezt Serena hatrozottan szexisnek tallta. Hov megy a hajkirnduls utn? krdezte Michael olyan modorban, amely egy kzelg ajnlatrl rulkodott. Most nem olyan zrs az letem, mint ltalban mosolygott a lny szemrmesen, prblva elrhet maradni. Nmi sajtmunka vr rm a Fogjunk tolvajt! krl, de ettl eltekintve enym a vilg. , hallottam, hogy jraforgatjk a filmet magval. Michael elismeren mosolygott. A Grace Kelly-szerepet, termszetesen. Termszetesen mosolygott Serena, akinek hzelgett, hogy a frfi tud a munkjrl. s David Clooney jtssza Robyt, a jkp kszertolvajt. Remek a szereposzts. s hov mindenhov utaznak? , unalmas helyekre. Londonba, New Yorkba, LA-be vlaszolta Serena, divatos rdektelensget mutatva azzal kapcsolatban, hogy vgigreptetik az egsz fldgmbn, s a fl vilg sajtja ott trleszkedik a lbnl. Csrgjn rm, amikor LA-ben lesz, hogy sszefuthassunk. Hol l? Serena enyhn elpirult, s a fle mg gyrt egy kiszabadult hajfrtt. Tulajdonkppen pillanatnyilag Londonban lek. De tervezem, hogy veszek mg egy-kt lakst: ttrek a kt tengerpartos letre. Addig a The Viceroyban szllok meg. Felnzett a frfi arcra, amelyen a csalds s a meglepets kzti rzs tkrzdtt. Mi trtnt? Michael mosolygott. Semmi. De mgis, mi? ismtelte meg Serena szinte srtdtten. Csak azon tndtem, hogy mirt l mg mindig Londonban. 14

Mi baj van ezzel? A Cheyne Walk kzvetlen kzelben lakom. A frfi tekintete a zavar hatrt srolta. Azt hittem, hogy egy ilyen n, mint maga, nagyobb lptkben gondolkodik. Serena szemldke les rncba gyrdtt. Nem egszen rtem. Michael elhallgatott. Lehajtotta a fejt, s magban mosolygott, mintha viccet meslne egy bels prbeszdben. Mlt hten vacsorn voltam LA-ben. Lawrence bartom a Clerc, az kszerzlet. Ismeri ket? Serena blintott. A tavalyi Oscar-djkiosztsra k adtak klcsn neki egy srga gymnt flnfggt. Egy arcot keresnek, egy szvivt, nevezheti, ahogy akarja. A nyilvnval neveket emlegetik: Julia, Gwyneth, Catherine. Valaki megemltette magt, s most, hogy tallkoztunk, azt mondanm, hogy maga lenne a tkletes vlaszts. Knnyedn megcirgatta a lny arct. Maga hihetetlenl gynyr. Serena elfordtotta a tekintett. De trltk a nevt, mondvn, hogy nincs ah, mondjuk gy nemzetkzi csengse. A lny szja rgtn sebzett, fjdalmas kifejezsbe grblt. Csak hogy tudja, rengeteget szerepelek az llamokban vgott vissza, kihzva magt. A Vanity Fair majd meghal, hogy egy portrcikket kzlhessen velem. Aligha mondanm ezt vidkinek. Michael bkt mozdulattal trta szt a kezt. Az n hibm, csupn arra gondoltam, hogy taln nem rt, ha tudja. Nos, ksznm a vlemnyt mondta Serena fagyosan. Azt hiszem, jobb, ha most megyek, s megkeresem Romant. Elfordult, s hirtelen elnttte a dh Tom felfoghatatlan rgeszmje miatt: hogy Londonban kell lakniuk. s hogy merszelik flretolni, amikor egy nagy hirdetsi kampnyrl van sz? Hiszen risi sztr. Volt gyerekszobja ht nem imdjk az amerikaiak ezt az uradalom nagyasszonya-cuccot? Az elbizonytalanods stt szikrja robbant fel a tudatban. Cltudatosan ttrt a tmegen, az agya mr gynkkkel val tallkozsok, ingatlankereskedk s publicistk krl forgott, s az elszntsga, hogy meghdtja Hollywoodot, teljes ervel ledt jj.

15

2
Hromezer mrfld tvolsgban egy 747-es, egyik oldalrl a msikra bukdcsolva, leszllt Heathrow betonjra, kerekei sivtva rtek fldet, s arra ksztettk az els osztly utas s replsfbis Cate Balcont, hogy tnyljon, s megszortsa hls szomszdja kezt. Elnzst mosolygott a Harris tweedzakt visel ids frfira. Belenyilallt, hogy az egsz utazs alatt most szl hozz elszr. A frfi, aki abban a percben, amint Cate beszllt a gpbe, felismerte t a Daily Mailbl, Richard Kay oldalrl, viszonzskppen szintn megszortotta a lny ujjait. Keresztszl mosolygott kedvesen , semmi ok az aggodalomra. Cate, kiss zavarban, azonnal talpra ugrott, ahogy a motorok lelltak. Ez az els osztly szpsge, gondolta, s visszabjt a Jimmy Choo cipjbe: a gyors menekls. Levette br utaztskjt a feje fll a csomagtartbl, kipillantott az ablakon a szrke, est szitl londoni napra, s udvariasan a sor elejre igyekezett, nyugtalanul tekingetve az rjra. Gyllte, amikor ht kzben, jszaka, kivrsdtt szemmel kellett visszareplnie New Yorkbl; ahhoz tl ksn rt Londonba, hogy hazaugorhasson egy gyors szundtsra, ahhoz viszont tl korn, hogy az aznapi munkt, gy, ahogy van, elfelejthesse. Ha a szemlyi titkra rendelt egy kocsit, s az vr r, gondolta, mikzben az rkezsi csarnok fel loholt, taln berhet a dli tizenkt rs produkcis megbeszlsre. Cate Balcon? krdezte egy fiatal, napbarntott sofr, amikor Cate tvgtatott az nmkd ajtn. Igen. Igyekezznk vlaszolta Cate lihegve, s menet kzben a frfi kezbe nyomta a fekete guruls tskjt, s egy teknccsattal htrafogta a hossz, sr hajt. Alliance Magazines, rgtn az Aldwychnl. Amint htradlt a fekete Mercedes brlsn, s a tj repltrrl klvrosokba, majd belvrosba vltott, megprblta hasznosan eltlteni az idt. A New York-i bemutatk klnsen jl sikerltek ebben az vadban, gondolta, s kinyitotta a jegyzetfzett, hogy megnzze, mit firklt a kifutk melletti els sorbl. A divatrlt tmeg turbkolhat a kollekcik prizsi bemutatirl, Dior s McQueen feltnst hajhsz csinnadrattitl elpffenve, azonban New Yorkot imdja az elegns, hordhat ruhk s az tletek miatt, amelyekhez a vrostl kap ihletet a lapja szmra. Ralph Lauren tweedjbl kiindulva tudnak majd egy Edith Wharton-z trtnetet krelni, s le tudnak rni egy szafarivadszatot a Michael Korsnl ltott vszonra s brre alapozva, s a Zac Posennl bemutatott kkvekkel dsztett sznes dlutni ruhkbl ki tudnak hozni egy A nagy Gatsby-stlus jelents cikket. Cate elvette a Mont Blanc tollt, s elkezdte az jabb elkpzelseit paprra vetni, egyltaln nem lvn tudatban, hogy jkp sofrje egyfolytban a htul l, feltnen szp vrsesarany haj nt nzegeti a visszapillant tkrben. Cate mit sem sejtett, belemerlt, mint mindig, a munkjba. Azt szokta mondani magnak, hogy ktszer annyit dolgozik, mint brki ms, mivel mindenki arra szmt, hogy Cate Balcon, a br lnya ktszer annyit henyl. 16

Br igazat beszl, aki azt lltja, hogy az Alliance Magazines sekly gnalapbl merti a munkatrsait az iparg vicce, hogy csak akkor meneklhetsz meg a humnerforrsrszlegktl, ha elkel s csinos vagy , Cate kinevezse a Class, a cg elegns divattal s letstlussal foglalkoz zszlshaj kiadvnynak a szerkesztjv, mgis gonosz suttog propagandt indtott el a mdiaiparban. A pletyksok fel voltak hborodva. Tudjuk, rveltek, hogy az Alliance-nl van nhny kevsb rangos arisztokrata: a Verve trsasgi szerkesztje egy grfn, a Rive divatrszlegben egy vikomt lnya dolgozik, no de senki sem gondolhatja komolyan, hogy szerkeszt lesz bellk. A pletykamalom felprgtt. Hogy lehetett Cate-bl szerkeszt zsenge harmincegy ves korban? Kivel fekdt le? Milyen bbukat mozgatott az apucija? Az pedig csak a hab volt a tortn, hogy a fotogn Cate Balcon radsul hres is. A brit szerkesztktl nem vrtk, hogy nnepelt szemlyisgek legyenek csupn Anna Wintournak volt joga ehhez a koronhoz. Cate Balcon egyszeren nem rdemelte meg a kinevezst, mondtk a pletykafszkek. Azonban mindazok, akik valaha egytt dolgoztak vele, mskpp vlekedtek. Reggelt, Sadie mosolygott Cate a gndr haj szemlyi titkrra, aki pp egy toronymagas iratcsomt osztlyozott a fnke irodja eltt. Cate krbepillantott a teremben, nzte a telefonl, a rudakon sszezsfolt mess ruhk kzt matat vagy a szmtgpeken kopog fiatal, csinos nket; abban a pillanatban, hogy belpett, mindegyikk szreveheten odaadbban mlyedt a munkjba. dv, Cate mosolygott Sadie, s felpillantott az rra. Azt hiszem, Nicole vette magnak a btorsgot, s megtartotta helyetted a tizenkt rs rtekezletet. A kt n a szemt forgatta. Jellemz mondta Cate halkan. Tgy meg nekem egy nagy szvessget, s kszts egy cssze ers kvt. Cate! Ht megjttl kiltott oda Lucy Cavendish az iroda tls vgbl. Lucy volt a Class vezet divatszerkesztje, s Cate szmra a bartnhz leginkbb hasonlt jelensg az irodban. A szznyolcvan centis fekete lny egy lpssel mellette termett; a combjt pphogy srol miniszoknyt s trd fltti Versace csizmt viselt, s minden porcikjban gy festett, mint brmelyik szupermodell, akiknek a stylistja volt. Soha nem fogod kitallni radozott Lucy. Francois Nars igent mondott: fotzhatunk a hzban Bora-Born. Ha azt mondod, hogy nem mehetek, n meghalok. Mieltt megrendezzk a temetsedet, nzzk meg a kltsgvetst Ciarval, aztn beszljnk rla mondta Cate mosolyogva, s elindult az irodja fel. Lucy a nyomba eredt, hogy utolrje magt a Divat Ht pletykiban. Ott voltl a Zac Posen-partin? Sajnlom, hogy lemaradtam rla, de el kellett jnnm a tegnapi gppel. Igen, ott voltam, s igen, j mulatsg volt vlaszolta Cate, s az emlk mosolyt csalt az arcra. Lucy pajkos vigyorral nzett r. Pletykt szagolok, fnk Teht kivel tallkoztl? Milyen volt a szvtipr? Cate betesskelte Lucyt az irodjba, amely a nyolcadik emelet egyik sarkt foglalta el, elg magasan ahhoz, hogy r lehessen ltni a London Eye-ra, vagyis a Millenniumi riskerkre s a folyra. Lucy lelt, Cate pedig belevetette magt a karamellszn brszkbe az rasztala mgtt, s sebesen nyitogatni kezdte az risi halom postt, amely a tvollte alatt gylemlett fel. Minden darabot kzmbsen Lucy el lktt, mikzben beszlgettek. Ngyzetkilomternyi sajtkzlemnyeket, drga fehr kartonra nyomtatott partimeghvkat s ajndkcsomagokat hls hirdetktl s kiskereskedktl. Egy Jimmy Choo retiklt s egy mrks fehr slat, egy szpsgpol szerekkel teli kemny papundeklitskt, amely, vlte Cate, valsznleg t sem frne a csppnyi s drga Notting Hill-i hznak frdszobaajtajn. Lucy fel tolta a tskt. Kell ebbl valami? Nem kell semmi cucc, pletykt akarok mondta Lucy. Gyernk, bkd mr ki.

17

Cate tudta, hogy azzal nem szhatja meg a dolgot, ha megprblja elterelni a bartnje figyelmt, gyhogy egy mosollyal megadta magt. Isteni parti volt. Abban a hatalmas, hihetetlen padlstrben a Meatpacking negyedben. s adtak egy szuper zskbamacskt, rlni fogsz, ha meghallod, mi volt benne. Egy szzdollros voucher valamilyen fehrnemre s egy veg parfm. Itt van valahol a tskmban, ha szeretnd. Lucy elhrt mozdulattal lebbentette meg a kezt az arca eltt. Zskbamacskk, sket dumk! Catherine Balcon, te megismerkedtl egy pasival, igaz? Dicsrtessk a Jzus, mondd, hogy talltl valakit, mg akkor is, ha a fick Manhattanben l. Csak Lucy szhatta meg az ilyen arctlan pimaszsgot. Szles mosoly mltt el Cate arcn, rett orci gy kikerekedtek, mint kt alma, ahogy beletrdtt a veresgbe. Olyan rgen volt, hogy valami rendes frfival tallkozott. Serena tartsan napbarntott playboy bartai egyltaln nem rdekeltk, a hetero, egyedlll frfiak viszont olyan ritkk voltak London mdiavilgban, mint a fehr holl. Kt frfival fekdt le az elmlt kt vben, s egyetlen normlis kapcsolata sem volt nos, sidk ta. Nem volt szksge pszichiterre, aki felvilgostja, hogy problmi vannak az intimitssal, s mennl tovbb tartott ez az llapot, annl elviselhetetlenebb vlt. Serena rkk azt hajtogatta Cate-nek, hogy gy lltja be magt, mint aki krlbell olyan knnyen bevehet, mint a Fort Knox. Termszetesen igaza volt, kivve, hogy New York most egy kicsit eredmnyesebbnek bizonyult. Egy Tim nev fots volt. Kedves fick. Nem fog felhvni. Cate a fejt rzta. Meg vagy elgedve? Nem. Nem vagyok. Olyan knny brmilyen szemlyes vallomst kicsikarni belled, mint mlytengeri olaj frst vgezni. Ha n ismertem volna meg egy szexis New York-i kant, n Lucy fantzilsa hirtelen megtorpant, amikor egy karcs, nulls mret szkesg libbent be az irodba krmszn Chlo nadrgkosztmben, majd tulajdonosi mozdulattal letelepedett a kanap karfjra, keresztbe vetette a lbt, s a Manoljt lgzta az egyik lbfejrl. Nos, milyen volt New York? krdezte Nicole Valentine kemny s nazlis hangjn. Cate bosszsan nzett a helyettesre, aki ritka vallomsainak egyikt szaktotta flbe. Szia, Nicole, kellemes mondta Cate. Nzd, Nicole, beszlgetnk Nicole gyet sem vetett r, figyelmt Lucyra irnytotta. A divatraktr egy kuplerj ugatta. s mirt vannak ruhkkal zsfolt llvnyok a trgyalban? Azt akarom, hogy ki legyen pucolva, Lucy. Mondjuk, tegnapra. Lucy Cate-re villantotta a szemt, s kiment. Cate a helyetteshez fordult. Nicole, semmi szksg, hogy egy vezet munkatrssal brmilyen munkatrssal gy beszlj. Nicole felhzta egyik tkletesen velt szemldkt. Ahogy hajtod vlaszolta kihvan. Van azonban fontosabb dolgunk is, amirt aggdhatunk. Ezrt kezdted el az rtekezletet nlklem? Nicole drmai sznetet tartott, s kzben ntelten jtszott az tkartos Asscher-csiszols eljegyzsi gyrvel az ujjn. Azrt kezdtem el az rtekezletet, mert a krmnkre gnek a dolgok. Tegnap este beszltem Jennifer sajttitkrval, s gy fest a helyzet, hogy az prilisi cmlap nem jn ssze. Cate rezte, hogy kezd eluralkodni rajta a pnik. Mit akarsz azzal mondani, hogy nem jn ssze? Megcsinltuk a felvtelt. Megterveztk a bortt. Remekl sikerlt kezdte, aztn megdrzslte a homlokt. A rohadt letbe. Egy ht mlva nyomdba megynk. Mi szrdott el? Azt mondtuk, hogy jvhagyhatjk a kpeket, s amikor tkldtk a fotkat a sajttitkrnak nos, nem tetszik nekik a felvtel. Nicole nelglt mosolyra biggyesztette a szjt, mintha azt mondan: Na, ezt kapd ki! Cate rnzett, s azt gondolta mr nem elszr , hogy mennyire kibortja ez a New York-i. Mindent nehezen viselt a helyettesn, a platinaszke melrozstl a Manolo Blahnik cipsarkakig. Cate kemny, de igazsgos fnk volt: tiszteletet s udvariassgot tanstott msok 18

irnt, s ezt ugyangy megkapta a hls munkatrsaktl, akik, ebben biztos volt, lveztk az letet a lapnl, amita lett a szerkeszt egy vvel azeltt. Nicole-lal a viszonya azonban kellemetlen s rivalizl volt, s Cate tkozta a napot, amikor elcsbtotta t a W magazintl New Yorkban. Nicole hidegnek, hatkonynak s becsvgynak bizonyult, s a becsvgy volt az, amitl Cate tartott, mivel tudta, milyen gyakran jr kz a kzben lnoksggal s htlensggel. Sadie bedugta a frtjeit az ajtn. Kezben egy gzlg porcelnbgrt tartott. A replttl fradt szerkesztmnek mondta, s letette a kvt egy virg alak alttre az rasztalra. s William Walton mr hromszor telefonlt ma dleltt. Azt krdezte, fel tudnl-e ugrani hozz, amint megrkeztl. A hat hnap alatt, amita Waltont kineveztk az Alliance Magazines igazgattancsba egy chicagi reklm- s marketinggynksgtl, Cate-nek kevs dolga akadt vele. Mivel Walton nem szerkeszti krkbl jtt, semmi rdekldst nem mutatott a Class irnt, leszmtva a hnap vgi rtkestsi adatokat, s mindenfle potyajegyet az operba, a Forma-l-re vagy mvszeti galrik megnyitira, amelyeket a fontos cikkekrt felels osztly a zsebbe dughatott. Igazn? krdezte Cate, s rmlet rebbent t rajta. Mit akar? Megltta Nicole arckifejezst: mint aki pp most kapott egy vratlan szletsnapi ajndkot. Nem tudom mondta Sadie egytt rz pillantssal , de a titkrnje mr minden t percben telefonl. Egymagban a liftben Cate a gombokra meredt, s azon tndtt, hogy mit mondjon Waltonnak. A gyomrt szort rzs ellenre tudta, hogy minden oka megvan a magabiztossgra: ha a reakci, amit New Yorkban besprt, brmit is jelez, az zenet mind az olvaskhoz, mind a hirdetkhz el fog jutni vgl. Tizenkt hnapot tlttt a lap jratervezsvel, s pusztn az akaraterejn mlott, hogy sikerlt a Classt egy avtt, daglyos trsasgi kpeslapbl az elegns, sikeres nk kzkedvelt, divatos olvasmnyv vltoztatnia. A kifutk bemutati csodlatos visszaigazolst jelentettek; egy csom rangos hirdet, akik addig csak a Vogue-ban jelentek meg az Egyeslt Kirlysgban, gy dnttt, hogy sztl a Class is kerljn be a hirdetsi temtervkbe. Ez rmmel tltheti el Mr. William Waltont, gondolta Cate, amikor a cseng pityegse a legfels emeletet jelezte. tstlt a ktszrny ajtn, vgigment az ris mret kpeslap-bortkkal szeglyezett krmszn folyoskon, mg vgl elrt egy szmtgp mgtt gubbaszt, mosolytalan, vrs haj nig. Elfoglalt? Nyugodtan menjen be vlaszolta a n, fel sem nzve a szmtgpe kpernyjrl. William Walton irodja semmihez sem volt hasonlthat, amit Cate addig az Alliance pletben ltott. Belsptsz tervezte egy vagyonrt, difa burkolat s szrks rnyalatok dsztettk a szoksos Formica- s magnliafalak helyett, amivel mindenki msnak meg kellett elgednie. A frfi maga egy szinte teljes krt bezr, brborts rasztal mgtt lt. nteltsget sugrz jelenlte betlttte a szobt. Az ers felpts, fekete drthaj Walton drga, mretre szabott ltnye elfedte a tnyt, hogy grngys ton verekedte fel magt a cscsra. Nagyon grngys ton. Amikor hsz vvel azeltt a fiatal William ezreket gyztt le, hogy elnyerjen egy sztndjat a Yale-re, azt hitte, hogy ez egyenesen elvezeti majd a kivltsghoz. Tvedett. Az amerikai trsasgi elit ajtajai mg gy is szorosan zrva maradtak a Chicago dli peremrl szrmaz fi eltt, aki ahelyett, hogy a nyarait connecticuti exkluzv klubokban, kapcsolatptssel tlttte volna, knytelen volt keresztlverekedni magt a Greys s az Ogilvy & Mather sajtszobin, hogy elrje a sttust, amelyre annyira svrgott. De elrte. Megtanulta, hogy a hatalom s a kivltsg olyasvalami, amit kemny munkval s fortllyal, nem pedig beleszletssel vagy belevsrlssal lehet megszerezni. Mindez tkletesen megmagyarzta, mirt tekintett William Walton olyan ellenszenvvel Cate Balconra. Szerettem volna beszlni magval, amint ber kezdte Walton. Ahogy hallom, akad nhny problmnk. 19

Elhallgatott, stt, vadllati tekintete a lnyt mregette. Termszetesen mr ltta t korbban is, s olvasott rla a trsasgi oldalakon, amelyeket, gy tnt, kisajttott a nvreivel. De most, hogy elszr lltak egyedl s szemtl szemben egymssal, Cate, a frfi akarata ellenre, nagy hatst tett Waltonra. Br annak a sznszn hgnak taln nem r a nyomba, Cate Balcon akkor is egy bombz. Az a hatrozott, enyhn durcs rzsabimbszj, az a hullmos sttarany haj, ahogy leomlik azon az elegns nyakon s aztn ott van az a forms test, amelyet ktsgtelenl teltnek lehet nevezni a seprnyl sovnysg, zone-ditn tengd nkhz kpest, akikkel Chicagban jrt, de amikor elkpzelte Cate-et meztelenl s vizesen a zuhany alatt, telt ajkval a farka krl, amint egszben lenyeli t Lelltotta magt s izgett-mozgott ltben, aztn intett a lnynak, hogy foglaljon helyet eltte az egyik kemny brszken. Amint tudja, Cate, a kpeslapok zleti vllalkozsok kezdte. Cate ttovzva blintott. Termszetesen. Rengeteg bkot kaptam New Yorkban, amirt gy felhoztuk a magazint. A hirdetsek nagyon gretesnek tnnek. William ltszlag nem figyelt arra, amit a lny mond; a Class egyik szmban lapozott gyansan lefitymlnak tn arckifejezssel. A kpeslapok zleti vllalkozsok ismtelte meg. s engem azrt hoztak az Alliancehoz, hogy megerstsem ezeket a vllalkozsokat. A lapok nem csupn szrakozst jelentenek, hanem rucikkek, s ha szinte akarok lenni magval, Cate, nem hiszem, hogy a pldnyszm, amelyet a Class jelenleg produkl, igazn megrn a befektetst. Cate radarjai azonnal jeleztek, hogy ez nem egy bartsgos, Milyenek voltak a New York-i bemutatk? jelleg ti beszmolnak grkezik. Tzoltst kell vgeznie. Tisztelettel megjegyzem, hogy hatrozott fordulatot mutatunk a pldnyszmban mondta olyan nyugodtan, ahogyan csak tudta. Ha mst nem is emltek, William, amita az Alliance-hoz kerltem, legalbb tizent szzalkkal javtottunk a Class zleti tervn. Meglltottuk a pldnyszmcskkenst, s feltornsztuk a hirdetsek mennyisgt s hozamt. A havi szzezres eladst nem neveznm tapsot rdeml zletnek szaktotta flbe Walton cspsen, s az rasztalra hajtotta a lapot. Ht nem a News of the World, valban nem az. De jobb, mint akr a Tatler, akr a Harpers vdekezett Cate. Walton sszetette az ujjait a szja eltt, s hvs pillantssal mregette a lnyt. Cate Balcon szemmel lthatan nem knny ellenfl. De ht sem az. Azrt azt gyantom, hogy az sszes maga ltal emltett lapnak van bortja az prilisi szmhoz. Cate nyakn bizseregni kezdtek a hajszlak. Szinte ltta Nicole Valentine mosolyt, amint Walton flbe suttog. Belevjta a krmeit a tenyerbe, s eldnttte, hogy ftyl a kvetkezmnyekre, s mg aznap dlutn kirgja Nicole-t. Mly llegzetet vett. Teht valaki tjkoztatta Jenniferrl. n is csak most hallottam rla. Nem idelis helyzet, de az ilyesmi elfordul. Igazsg szerint van valamim tartalkban mondta, s enyhe pr nttte el az arct a kimdolt hazugsgtl. De Walton nem figyelt r. Felllt a szkbl, s htat fordtva a lnynak, kibmult a londoni hztetkre, egy golflabdt prgetve szrakozottan a tenyerben. Nem rdekelnek a lapjval kapcsolatos apr vezetsi problmk, Cate vlaszolta hatrozottan. A nagyanym kpt is felteheti a bortra, ha garantlni tudja nekem az eladst. Engem a bevtel rdekel. Szerintem a Classnak egy sokkal inkbb tmegpiacra orientlt, sokkal jvedelmezbb lapnak kell lennie. Nem a Tatlert akarom lekrzni, hanem a Glamourt akarom lekrzni. Visszafordult Cate-hez, s lecsapta a golflabdt az rasztalra. Mindenkit le akarok krzni. Cate hozzszokott, hogy az apja terrorizlja ha akkor elviselte a terrorizlst, elviseli most is. Termszetesen nagyszer cl mondta nyugodt hangon, s gondosan lesimtotta a szoknyjt. des istenem, hiszen reszket, gondolta, ahogy a kezre tekintett. Gyllte a 20

konfrontcit, s megprblta elkpzelni, hogy mi tenne Camilla hga az helyben. De nyilvn tudja, hogy a Class magazin nem tmegpiaci modell szerint kszl. Inkbb a hirdetsek, mint a pldnyszm tart el bennnket, s azt hiszem, a termk alapos tpozcionlsa kellene ahhoz, hogy ezt megvltoztassuk. A frfi kegyetlen mosollyal nzte. Pontosan, Cate, pontosan. Teht tkletesen meg fogja rteni, amit mondani szndkozom. Cate, ahogy a torkban kezdett felgylemleni az epe, gy rezte, hogy kptelen szra nyitni a szjt. s mi lenne az? krkogta ki vgl. Waltont azonban nem lehetett srgetni. Ehhez hasonl jeleneteket kpzelt el, valahnyszor egy fennhjz Ivy ligs megalzta az egyetemen, s amikor elrkezett a bossz pillanata, mindig kilvezte az utols cseppig. Megkerlte a hatalmas rasztalt, a szlre telepedett, s lenzett Cate-re. A Nagytisztelet Catherine Balcon mondta fensbbsges, nelglt mosollyal, s Cate sszerzkdott, mivel rezte, hogy a vgs csaps kvetkezik. Mg nyilvn nagyszer dolog, hogy egy olyan magas rang szemly, mint maga, szerkeszti az egyik kiadvnyunkat, knytelen vagyok elgondolkozni azon, hogy ez valjban mit hoz a konyhra. Ha a Class populistbb, ha npszerbb lesz, olyan emberre van szksgem a kormnykerknl, aki kzelebbi kapcsolatban ll a Nagy Brit Kznsggel. Nem olyanra, akinek az apucija kastlytulajdonos. Milyen nevetsges dolgokat mond vgott vissza Cate dhsen. Semmi kze a szrmazsomnak ahhoz, hogy tudok-e j, kereskedelmi haszonra trekv szerkeszt lenni. s egybknt is, ha jobban ismern az alkalmazottait, rjnne, hogy nem az a valsgtl elrugaszkodott arisztokrata vagyok, akinek maga nyilvnvalan gondol! Walton tekintetvel befogta a sttkk, szk gyapjszoknya alatt rejtz forms lbakat, s kezdte sajnlni az elszalasztott alkalmat, hogy jobban megismerje Cate Balcont. Maga egyszeren nem az n emberem erre a munkra, Cate kzlte hidegen. Felllt, s ruganyos lptekkel visszastlt a szkhez. Azonnali terveim vannak a Class magazinnal folytatta, s mr a mobiltelefonja menjt prgette, hogy kikeresse az ebdrandevja szmt. s attl tartok, hogy maga nem lesz ezeknek a rsze. Cate rbmult, szdlni kezdett. Olyan gyorsan trtnt az egsz. Mirl beszl? rthet angol nyelven, Miss Balcon, ki van rgva. Azonnali hatllyal. Cate megbnult. Kptelen volt felllni a szkbl. Milyen alapon? Hogy rossz a DNS-em? Walton gy tett, mintha nem hallan. Figyelmt mr lekttte valami a szmtgpe kpernyjn. Remek mondta Cate halk, fojtott hangon. Bizonytalanul felemelkedett, s mltsgteljesen elindult az ajt fel. Termszetesen hallani fog rlam az gyvdeimtl. William Walton felnzett, s mg egy utols pillantst vetett az irodjbl kifel tart hossz lbakra. Hvassa fel velk a titkrnmet.

21

3
Karnak fantasztikus ltvnyt nyjtott. Br Tom leginkbb sziesztzni szeretett volna a La Mamounin elfogyasztott bsges ebd s risi mennyisg pia utn, vgl is rlt, hogy ert vett magn, s csatlakozott a vendgek nagyon szk csoportjhoz, akik felkerestk a templomegyttest Luxor hatrban. Kszlt a hatalmas homokk oszlopsorokon t, gynyrkdtt a bzavirgkk gbe nyl magas alakzatok kzt tncol hossz rnyakban. Mosolygott az orra alatt. Ha az ember hres, hajlamoss vlik, hogy annyira nagyszernek, annyira klnlegesnek kpzelje magt, itt azonban gy rezte, hogy nem tbb egy jelentktelen kis pontnl. Szvesen tlten ezen a helyen az egsz dlutnt, gondolta. Semmit sem akart kevsb, mint visszamenni Serenhoz, br az ebdnl bosszankodva ltta, hogy a bartnje azzal az undort jenki playboyjal beszlget. Serena. A kapcsolatuk els kt ve csodlatos volt. Tom perverz mdon imdnivalnak tallta a lny klnc, sznpadias viselkedst. Mivel nem sokat rintkezett a felsbb osztlyokkal, mieltt Serenval megismerkedett, arra a kvetkeztetsre jutott, hogy ezek mr csak ilyenek: nimdk s elknyeztetettek. Egyetlenegyszer sem jutott az eszbe, hogy ez a magatarts csupn Serena szemlyisgbl fakadhat. De most mr meg volt gyzdve, hogy a bartnje ereiben jeges vz folyik. Amikor megrtette, hogy a Balcon csald slyosan diszfunkcionlis, a Serena irnti, mindent elspr rzst inkbb az ingerltsg, mint a vonzalom kezdte jellemezni. Odig jutott, hogy mg a Malac & Duds kocsma brtndre is felgyjtotta a kpzelett a cotswoldi faluban, ahol egy hzat tartott fenn. Megbizsergettk a lny sszevissza ll fogai, hsos melle s rzss, piruls orcja, amikor felszolglta neki a kors srt. De mindenekeltt a belle rad melegsg kapta meg. Aztn a Tomban lakoz sheffieldi legny szhez trtette nmagt. Megrlt, vagy mi? Hiszen Serena Balconnal l! A People magazin tven Legszebb Embernek egyikvel, legalbbis gy olvasta a repltren az jsgrusnl. Termszetesen igazuk van: Serena llegzetelllt. Attl a perctl kezdve, hogy megltta a lnyt a lakkocsija lpcsjn egy forgatknyvet olvasva, meztelen lbval a fldn, a fuvallatban lgyan lebeg szke hajval, Tomnak az volt a vlemnye, hogy a legkprzatosabb lnnyel van dolga, akit valaha ltott. Soha nem unn meg, hogy Serent nzze, de hallosan elege lett abbl, hogy hallgassa az affektl hangokat, az rtelmetlen ggygst. Tom egy kemny kzpiskoln verekedte keresztl magt a RADA-ig, vagyis a Kirlyi Drmamvszeti Akadmiig, foggal-krmmel kzdtt a felemelkedsrt, elszntan, hogy tkletestse a tudst, ezrt szinte hihetetlennek tallta, hogy egy olyan nvel l egytt, akinek a vilgpolitika esemnyeirl alkotott elkpzelse kimerl a Vanity Fair trsasgi oldalaiban. Elpccintett egy arca eltt zmmg legyet. De ht akkor mirt nem tudja otthagyni Serent? A krds mr szzszor tfutott az agyn. m amikor gy istenigazbl belegondolt, hogy milyen lenne az let a lny nlkl, mrhetetlen megknnyebbls s rettenetes bizonytalansg lepte meg egyszerre. Mi trtnne Tommal Serena nlkl? Olyan elvlaszthatatlanok voltak, mint a szimi ikrek. Tom a hsg ellenre megborzongott. 22

Tom Archer, jjjn, csatlakozzon a csoporthoz, maga haszontalan klyk. Jolene Schwartz rces hang, sttre barnult, tvenvalahny ves texasi n volt, aki jl ment frjhez, s mg jobban vlt el. Sasszzva kzeledett Tom fel, fodros, fehr napernyt prgetve a feje fltt, mint egy olajban slt Dolly Parton. Mris jvk kiltott oda Tom, s felllt. Megynk? Mr hsz perccel ezeltt a Nagy Csarnoknl kellett volna lennnk, hogy visszainduljunk a hajra. Az asszony megfenyegette az ujjval, de egyttal flrtl mosollyal fixrozta Tomot. A trdemre kellene fektetnem, hogy kiporoljam a nadrgjt. Tom azon kapta magt, hogy nkntelenl Jolene lbt s termszetellenesen sima trdt a New Yorkon tspr legutbbi sebszeti rlet nyilvnval termkt bmulja. Elfordtotta a tekintett, s halvny, brgy mosollyal nzett a nre. Akkor jobb, ha indulok, nem igaz? Olyan gyorsan, ahogy a tz nap csak engedte, a bejrathoz siettek, ahol egy fekete Range Rover vrt rjuk. Tom beprselte magt a krmszn hts brlsre Jolene s Roman bartja, Patric, egy jkp, sz haj, halk szav provence-i ptsz kz. Nos, kinek fog bemutatni a hajn? krdezte Jolene jtkosan Patrictl, mikzben a kocsi a forgalomban cikzott a dokkok fel. Mg nem tudtam rjnni, hogy ki lehet szingli. Mit szlna Frdrichez? javasolta Patric trfsan. De hiszen buzi! csattant fel az asszony. Megltva Patric mktsgbeesst, gyorsan kijavtotta magt. Elnzst, elnzst. Imdom a homokos frfiakat. Csak nem akarok ilyennel randevzni. Mit szlna Michael Sarkishoz? krdezte Tom. Rla biztosan tudom, hogy nem homokos. Jolene rnzett, s kuncogott. Nzze, drgm, ez az, ahol meghzom a hatrt. New Yorkban a macskatolvajnak hvjk. Mindig msok cicusa utn koslat nevetglt a dohnyosok reszels hangjn. Nem ismerek olyan nt, akit nem dugott volna meg. Patric knyelmetlenl fszkeldtt a helyn, amikor Jolene rmosolygott. Nem, amit n szeretnk, az olyan valaki, mint ez itt mondta az asszony, s megszortotta Tom trdt. Patric, ltva Tom fagyott arckifejezst, megprblt tmt vltani. Tetszett Karnak, Tom? krdezte. Nha jlesik elszabadulni a hajrl, nem igaz? Igen, a Mamounia kezd egy kicsit tlzsfolt lenni jegyezte meg Tom diplomatikusan. Tudom vlaszolta Patric egyttrzssel , a mi kapcsolatunkban is n vagyok a kevsb trsasgkedvel. Roman, mg akkor is imd partikat adni, amikor dolgoznia kne. De n Elharapta a mondat vgt. Nagyon gy hangzik, mint a mi hztartsunk mosolygott Tom, s megprblt elhzdni Jolene combjtl. Milyen az lete Lady Serenval? szlt kzbe Jolene aggdva, hogy kimarad a trsalgsbl. Serena nem lady. Pedig gy hallottam. Tom halvnyan elmosolyodott. Nem, tudja, Angliban egy br lnynak A Nagytisztelet cm jr. Lady egy herceg vagy egy grf lnya lehet, vagy valami ilyesmi. Lady vagy nem, egyszeren gynyr jegyezte meg Patric elismeren. Tudom, Roman kptelen ellenllni, hogy ruhkat ajndkozzon neki. Olyan hihetetlenl ll rajta minden. Azt hiszem, idn taln lehet a divatirnyzat nagykvete. Mg tbb ruha nevetett Tom, a kaotikus forgalmat figyelve az ablakon keresztl. Mr nem fr tbb ruha a hzunkba! Tudtk, hogy Serennak majdnem ezer pr cipje van? Kln szobt rendeztnk be nekik, ahol kis gondolkon kaptak helyet. Mirt kell valakinek cipgondola? 23

Ha n volna, tudn nevetett Jolene, s knnyedn megrintette Tom karjt. Ilyen az let a szpsgekkel vont vllat Patric. Csodlatos, de magas tartsdjjal jr. Tom nevetett magban. Patricnak aligha van sejtelme a helyzetrl. Serena le van gve, s az, aki fedezi a lny elegns, kltekez letstlust. Serennak van ugyan egy kevs vagyona, amelyet az anyja hagyott r vekkel azeltt, s van egy kevs lthat jvedelme a Balcon csald pnzbl. Patins pnz? Inkbb nem ltez pnz, ha az ember odafigyel az Oswald anyagi nehzsgeirl szl rmhrekre. s br Serena mg mindig valahol az vi ktmilli font tartomnyban keres hirdetsi szerzdsekkel s filmszerepekkel, csillagszati sszegeket klt: a belvrosi hz a Cheyne Walkon, az vi hatezer fontos John Frieda-melrozsok, az gynk s a sajttitkr honorriuma, a Dior ltal tervezett ruhk, a heti manikrk, pedikrk s arckezelsek a lista vgtelen, s Serena zlse mregdrga. Lpstarts a Jemimkkal szokta mondani. gy ht Tomra marad, hogy felitassa a Necker-szigeti nyaralsok, a Herms tskk, a San Lorenzo vacsork s a vadonatj Aston Martin szmlit. Mivel Tom olyan hzban ntt fel, ahol mindenki ismerte egy vekni kenyr rt, s mivel fogalma sem volt, hogy a filmkarrierje hrom vagy harminc vig tart-e mg, a kltekezsnek ez a szintje idegestette. Valban magas tartsdj let volt ez mindkettjknek. Amikor megrkeztek a kiktbe, a nap mr sokkal alacsonyabban jrt az gen, a kkbe bborvrst s srgabaracksznt kevert, s a La Mamounia difa fedlzett hossz szrke rnyakkal cakkozta be. Amikor Tom felstlt a hajhdon a vitorls gyomrba, azonnal szrevette Serent a tmegben. Egy pillanatra megllt, hogy figyelje a lnyt. Serena a fejt htravetve nevetett, szke haja leomlott a htn, strandruhjnak egyik pntja lecsszott, gmbly s fedetlen vlla egy gombc fagylaltra emlkeztette Tomot. A frfi elmosolyodott, de aztn szrevette, hogy Serena keze Michael vlln pihen, a playboy ujjai pedig gy nylnak ki, mint egy ragadoz, hogy megrintsk a lny karjt. Tom gyomra sszerndult. A vegyes rzelmek, amelyekkel egsz dlutn kzdtt a sznalom, a sajnlat, a szomorsg , most mind egyetlen vilgos rzss kristlyosodtak ki. Elragadott egy nagy adag gint egy arra halad stewardtl, egyetlen hajtsra lednttte, s odalpett, ahol Serena s Michael llt nevetglve. Ahogy Tom kzeledett, Michael elstlt a br irnyba. Hol voltl? krdezte Serena azonnal. Karnakban voltam Patrickal s Jolene-nel. Nem mintha hinyoztam volna neked, hiszen alighogy elmentem, rragadtl erre a playboyra. , varzslatos volt a sivatagban, professzor? gnyoldott Serena szarkasztikusan, kiss sszeakad nyelvvel. Mindent el kell meslnie nekem. veges tekintettel nzett, s a hangjban a kokainnal jr agresszivits le rzdtt. Menjnk be a kabinba mondta Tom, kszkdve, hogy uralkodni tudjon a hangjn. t kell ltznm. s mirt akarnk n veled menni, hogy ezt vgignzzem? krdezte Serena csfondrosan. Klnben is, Michaellal beszlgetek, s most italt hoz nekem. Mindketten a br fel nztek, ahol Michael ppen kt karcs pohr kir royale-t emelt le a pultrl. Gyere, megynk mondta Tom, s megragadta Serena karjt, hogy elvonszolja t magval. Az ital s a hsg fejbe vgta, s a szortsa kiss tl ersre sikerlt. Szllj le rlam vistotta Serena, s elkapta a karjt, a csupasz brt drzslgetve. Michaellal beszlgetek. Meghvott bennnket, hogy a hajkirnduls utn maradjunk a kis luxusszllodjban a Kirlyok Vlgyben. Neki legalbb van modora. Tom kzel nyomta az arct a lnyhoz. Nem megynk tbb francos hotelba sziszegte , az vbe meg vgkpp nem. Tudod, hogy szerdn megbeszlsem van Londonban. Nem fogom elmulasztani miatta. Serena szeme kihvan lngolt. 24

Mrpedig n el akarok menni. Tom kegyetlen nevetst hallatott. Mrget vettem volna r. Mit akarsz ezzel mondani? Baszni akarsz vele, igaz? Mit mondtl? frcsgte Serena, teljes hitetlensggel. Baszni. Akarsz. Vele ismtelte meg Tom, s a hangja kemnyre s rzelemmentesre vltott. Serena leveg utn kapkodott, az arca eltorzult az undortl. Visszataszt vagy mondta halkan, rosszindulat suttogssal. Kihzhatod a suttyt a csatornbl Tom szve olyan vadul dobogott, hogy azt hitte, rgtn sztrobban. Serena mg soha nem volt ennyire sznob, ennyire alantas, ennyire kellemetlen. Abban a pillanatban Michael jelent meg a lny mellett, a kirt szopogatva. Mondta mr Tomnak, hogy eljhetnnek a szllodmba? krdezte, mintha kettejk kis titkt kotyogn ppen ki. Tom tettl talpig vgigmrte, jl megnzte a fehr inget a gallrjbl elbj fekete szrpamacsokkal, az izzad keskeny arcot, a frfi homlokn csomkban kidagad ereket. Vajon mit tall benne Serena? tndtt egy pillanatig, aztn dh fogta el mr magtl a gondolattl is. Ok, menjnk mondta, s ismt megragadta a lny karjt. Serena most mr teljesen dlt volt, lerzta magrl a bartjt, s kzelebb hzdott Michaelhoz. Tom fkezte magt, mikzben figyelte, hogy Michael vgigdrzsli a lny combjt az ujjai hegyvel. Szval mindketten eljnnek nhny napra? krdezte Michael, aki flrertette Tom szavait. J mulatsg lesz. Nem maghoz beszltem mondta Tom, s forgott vele a vilg. Michael bkt mozdulattal a vllra tette a kezt. Ugyan, gynyr hely, s tudom, hogy imdni fogjk az elnki lakosztlyt. Szlljon le rlam. A kabinunkba megynk csattant fel Tom, s jra Serena karja utn nylt. Michael htralpett, amikor Tom s Serena egymsba akaszkodtak a tekintetkkel. Remek mondta vgl Tom, s a keze lehanyatlott , oda msz, ahova akarsz. Azt hiszem, Serena itt szeretne maradni szlalt meg Michael, megtrve a feszlt pillanatot kzttk. Szarok r, hogy maga mit hisz mondta Tom Michaelhoz fordulva, dhtl remeg hangon. Azt hiszem, jobban tenn, ha velem jnne szlt Michael Serenhoz, s megfordult, hogy a brhoz vezesse a lnyt. Tom, mieltt felfogta volna, hogy mit tesz, megprdlt, s szemszikrztat klcsapst mrt Michael arcra. Michael htrazuhant a fedlzetre, a pohara darabokra trt. Serena felsikoltott. Azonnal tmeg gylt krjk, az emberek ttott szjjal meredtek rjuk. A zenekar abbahagyta a jtkot, s zavart mormols futott vgig a trsasgon. Roman LeFey ttrte magt a bmszkodk gyrjn, s leguggolt, hogy felsegtse Michaelt a fedlzetrl. Tomhoz fordult, a tekintetbl csaldottsg radt. Sajnlom suttogta Tom, s a fj ujjperceit drzslgette. Sajnlom. Azt hiszem, jobb lenne, ha most tvoznl mondta Roman halk hangon. Tom ktsgbeesetten nzett Serenra, a lny azonban kerlte a tekintett. Tom magnyosabbnak rezte magt, mint az letben brmikor. Megfordult, s a haj farhoz lpdelt. Megragadta a korltot, felhzdzkodott r, s mg egyszer visszapillantott Serenra. Aztn belevetette magt a Nlus vizbe. 25

26

4
Camilla Balcon rezte, hogy elnti a testt az orgazmus mindent elspr hullma, s beleharapott az ajkba, hogy elnyomja a vgytl felszakad nygseit. A szexulis kielgls hangja mg gy is betlttte a szobt, amikor Nat Montague mg egyszer utoljra mlyen belehatolt, s a gynyrtl felkiltva romlott bartnje meztelen mellre. Lennl szves csendben maradni? sziszegte Camilla, s eltolta magtl a frfit, amg Nat farka ernyedten ki nem csszott belle. Camillt igazi tiltott borzongs fogta el, amikor Nat a ngyoszlopos gyra ragadta, mikzben a rgi szobjt mutogatta neki a Huntsford Kastly keleti szrnyban, most azonban bosszankodott, amirt hagyta magt elcsbtani. Mg soha nem vesztette el gy a fejt. Natet azonban nem lehetett egyknnyen lerzni, a fejt lehajtva a nyelvvel a lny kemny, kerek, mazsola formj mellbimbjt kereste. Flsz, hogy meghall bennnket valaki? ugratta Camillt, mikzben a cskjaival egyre lejjebb haladt a lny hossz, karcs testn. Nathaniel Montague, London egyik legpartikpesebb agglegnye a fvros mankenjeinek s trsasgban forg lnyainak felt gyba cipelte mr, de Camilla Balcon valami ms volt. A lny ltalban szemrmes balerinakontyban viselt mzszke haja most bujn sztterlt a prnn, krbefogva szgletes, m vonz arct, amelyen mg mindig ott lngolt a kielgls prja. Nat szerette benne az ellentmondsokat: a kls szemll szmra szigor, cltudatos karriernnek tnt, az gyban viszont mersz, hes s szenvedlyes volt. Sokszor megvrta Camillt munka utn a Lincolns Innben, a jogtudsok szkhelyn, csak hogy elcsbthassa t az gyvdi irodja zrt magnyban; letpte rla kikemnytett kosztmjt, s magv tette a szles rasztalon, mikzben paprok s iratrendezk rpltek szanaszt. Nat rezte, hogy az gyka sszerndul a gondolatra, s ravasz vigyorral az arcn jra Camilla fel nylt, de a lny rcsapott a kezre. Nem, Nat. Tz perc mlva lent kell lennnk a vacsornl, s n szeretnk eltte megfrdni mondta liliomfehr fenekvel az gy vgre telepedve, tvozsra kszen. Szeretnd a szomszdos zuhanyozt hasznlni? Nat a lny dereka kr fonta vastag rgbijtkoskarjt, s visszahzta t az gyra. Mirt nem megynk le gy, hogy bzlnk a szextl? suttogta a flbe. Camilla elhzdott, s egy fehr, bolyhos kpenyt dobott Nat fejre. Lemenni gy, hogy bzlnk a szextl? Rekedten felnevetett az tlettl. Papa egyszeren imdn ezt. Azt hittem, hogy nem rdekel, mit gondol jegyezte meg Nat, immr lehiggadt szenvedllyel. Nem is, de tudod, hogy mg a legkisebb dologtl is mennyire ki tud borulni. Nat shajtva legurult az gyrl, magra vette a kpenyt, s elindult az ajt fel, elhaladtban hozzdrglzve Camilla meztelen testhez.

27

Ksbb knyrgni fogsz rte, bbi, tudod, hogy knyrgni fogsz mosolygott nelglten. Ahogy Nat lptei elhaltak a folyos fnyesre csiszolt fapadljn, Camilla odastlt a karmos kdhoz, s egyik lbt beledugta az idkzben kihlt vzbe. A frdszoba stt volt, csupn kt gyertya vilgtotta meg, amelyektl meztelen testnek rnyka htborzongat tncba kezdett a mlyvrs falakon. Azt hittem, hogy nem rdekel, mit gondol. Belemerlt a langyos vzbe, s Nat megjegyzsn bosszankodva, nagy hvvel szappanozni kezdte a brt. Ha Natnek annyira igaza van az apjra vonatkoz ambivalens rzseivel kapcsolatban, akkor mi a csudnak van itt? Majdnem harmincves, ers, intelligens, fggetlen n, elg reg s blcs ahhoz, hogy rjjjn: utlja az apja trsasgt. Venetia s Cate nvreitl eltren, akik, gy ltszik, fggetlenl attl, mennyire rmes lett a papa viselkedse, ktelessgknek rzik, hogy elltogassanak Huntsfordba, Camilla Balcon becsvgy, knyrtelen s kemny volt gy rtk le nemrgiben a Jogi Ht egyik cikkben , s mint az egyik legrettegettebb fiatal londoni gyvdnek, a szentimentlis sz mg csak bele sem kerlhetett a sztrba. Ami Camillt illette, az apjtl kapott egyetlen pozitv dolognak a vgyat tartotta, hogy minl messzebb kerljn Oswald omladoz kastlytl, s a ksztetst, hogy annak ellenre sikeres legyen, amit az apja mvelt vele amit az sszes lnyval mvelt , amikor mg ez alatt az isten hta mgtti fedl alatt ltek. De ht akkor mi hozta vissza? s mirt rzi olyan idegesnek magt? Termszetesen a lelke mlyn Camilla ismerte az okot; vekig prblta elnyomni, beleknyszerteni az agya egyik zugba, hogy ne tudjon bajt okozni neki. De itt, ahol az emlkek mg mindig olyan frissen ltek Hirtelen stt kpek kezdtek zsongani a fejben, s sszeszortotta a szemt, nehogy utat engedjen a gondolatnak ahhoz, ami visszahzta Huntsfordba. Szappant drzslt az arcra, kifjta a buborkokat az orrbl, s belemrtotta a fejt a vzbe, hogy ezzel kizrja a tovbbi merengst. Odalent Huntsford Nagy Halljban Lord Oswald Balcon, Huntsford tizedik brja bosszsan stlt krbe, az rjra pillantgatva abban a hi remnyben, hogy esetleg marad ideje a hz eltt parkol valamelyik csodlatos autba beugrani egy gyors krre. Manapsg csak akkor rezte igazn boldognak magt, amikor nyaktr sebessggel szguldott sussexi birtokn, lehzott tetvel, mikzben az ram-pontossg motor zajt elnyomta a flben a szl. Ktsgtelen, hogy sokkal vonzbb maximlis gyorsasggal suhanni keresztl a fldeken, mint cltalan trsasgi bjolgst folytatni, aminek aznap este kszlt alvetni magt. veken t Oswald volt a Nagy Mulattat, aki hatalmas karcsonyi blok s htvgi vadszatok eltt trta szlesre a kapuit kirlyok, hercegek s hressgek ltogattk Huntsfordot azokban a csillog vtizedekben. Az utbbi idben azonban Oswald sokkal inkbb kellemetlennek, mint lvezetesnek tallta a vendglt szerept, a kltsgekrl mr nem is beszlve. Klnsen a bartjnak, Philip Watchornnak volt kifinomult s moh zlse a borok tern, s Oswald tudta, hogy vasrnapra bcst mondhat a Dom Prignon-, a Chteauneuf du Pape 58- s a klasszikus minsg Rotschild-tartalkainak. Megpillantotta magt a kandall fltt fgg hossz tkrben, s megeresztett egy mosolyt. Hatvant ves volt, de tvennek ltszott. Mg mindig jkp frfi, gondolta, s megigaztotta Ede and Ravenscroft szmokingingnek a gallrjt. Magas alakja vltozatlanul erteljes s izmos volt az veken t versenyszeren ztt plnak ksznheten, szemldke srn s szen, de elkelen velt vilgoskk szeme fltt, amely dicssges napjaiban jgg fagyasztotta az ellensgeit, s pacniv olvasztotta a csodlit. A rgi szp napok fel szll gondolatok eszbe juttattk a portrcikket, amelyet a Telegraph kzlt rla az elmlt hnapban, s homlokt rncolva ltygtette a skt whiskyt a poharban. Amirl Oswald azt hitte, hogy ragyog beszmol lesz a politikban eltlttt letrl, leszedte rla a keresztvizet, s gy rta le t, mint a rabl brt, aki nylagy elkpzelsekre, falnksgra s tlzsokra szrta el a csaldi vagyont. Rvid ideig jogi lpseket fontolgatott, de aztn rjtt, hogy nem szeretn, ha az lete bizonyos rszleteit kikurksznk a brsgon. Mindennl jobban 28

bosszantotta azonban a md, ahogyan a cikk a lnyait trgyalta. Mg mindig pontosan emlkezett egy klnsen dht mondatra: A hely kirlyni, a Balcon lnyok Huntsford koronakszerei s a Balcon-rksg megmenti. rzkeny pontot jelentett ez Oswald szmra. Mig nem tudta pontosan meghatrozni a pillanatot, amikor a lnyai nemzeti rgeszmv vltak. Termszetesen mindig volt bizonyos rdeklds a Balcon csald irnt. Felesge, Margaret gynyr manken s a hatvanas vek egyik idelja volt arisztokratikus ellentte Twiggy East End-i felbukkansnak. A Jean Shrimptonnl s David Baileynl gazdagabb, s a John Paulnl s Talitha Gettynl csinosabb Oswald s Maggie Balcon a trsasg kzkedvelt prja volt. Maggie Serena szletse utn nem sokkal bekvetkezett halla azonban nmileg elhomlyostotta a Balconok csillogst. A mdia csak akkor kezdett jra rdekldni irntuk, amikor Serena karrierje felszrnyalt, klnsen, amikor az jsgrk rjttek, hogy Serena ngy gynyr, sikeres nvr egyike. Mintha ezek a hltlan ribancok brmit is tettek volna azon kvl, hogy elkltttk a pnzt. Egy helikopter laptjainak zgsa rzta fel Oswaldot gondolataibl. Kipillantott a magas ablakokon, s ltta, hogy Philip Watchorn tintafekete helikoptere ereszkedik le a pzsitra. Jellemz Watchornra, hogy ilyen kznsges stlusban rkezik, gondolta. Ajnlom, hogy ne karcolja meg az autimat az tkozott rotorjaival. Feltnsi viszketegsgben szenved rohadt zsid. Philip, Jennifer. Annyira rlk, hogy sikerlt eljnntk. Oswald meglelte Watchornt az ajtnl, s a legszlesebb mosolya jttemnyben rszestette Philip felesgt. Philip Watchorn hozz hasonl homme du monde volt a hatvanashetvenes vekben, akivel Oswald akkor ismerkedett meg, amikor elszr lltak munkba egy belvrosi tzsdegynksgen. A kt frfi szoros bartsgot tartott azokban a rszegt vekben, egytt vgtak rendet az jszakai brok rjng vilgnak miniszoknyiban, mieltt Oswald megrklte a cmt, Philip pedig eltnt, hogy a nyolcvanas vek egyik legflelmetesebb vllalati cpjaknt tnjn fel jra. Elhoztuk magunkkal Elizabethet ma estre, remlem, nem bnod mondta Philip, mikzben egy alacsony, vrs haj n tremkedett t az ajtn brsonykosztmben. Oswald hrgtt magban. Watchornk rettenetes szoksa volt, hogy trsasgi esemnyekre mindig magukkal vittk Jennifer hgt, egyrtelmen valami lczott hzassgkzvetti szndkkal. Nem mintha Oswald elutastotta volna a gondolatot; miutn Margaret elhunyt, tbb mint nyitott volt egy jabb hzassg lehetsgre, de a fejben a trsasg legfels rtegben elfordul nknek csupn kt tpusa ltezett az ember sajt trsadalmi rangjnak megfelel gynyr, jmd lnyok, akiket felesgl lehet venni, s akik a pnz s a fldbirtok tekintetben is hasznosak lehetnek. s aztn ott voltak az olcs, aranys kurvk, akik hozzd akarnak menni, s meg akarnak kopasztani. Elizabeth ersen az utbbi kategriba tartozott. Tulajdonkppen ugyangy, mint Philip neje, Jennifer: a valamikori lgi ksrbl lett trsasgi felesg. Olcs ribancok, ez a testvrpr. Drga Elizabeth, milyen csodlatos, hogy jra ltom radozott Oswald, s elvette a n barna brtskjt, hogy tadja Collinsnak, az inasnak. Hlgyeim, nk menjenek, s foglaljk el a szobjukat. Collins megmutatja, hol fognak aludni, n pedig egy perc mlva vrom nket egy italra. Philip tkarolta Oswald vllt, s elindult vele a szalon fel. ruld el. Ki vrhat erre a htvgre? Charlesworth, Portia, Venetia, Jonathon, Camilla s a bartja, Nathaniel Montague. Gondolom, ismered az apjt? Tizenegyen lesznk, magamat s Catherine-t is beleszmtva mondta Oswald, amikor Collins megjelent mellettk egy ezsttlcval, s rajta kt tekintlyes adag skt whiskyvel. Tizenegyen? Ez nem rd vall, Oz. Mi trtnt a minl tbb, annl vidmabb-elveddel? Minl tbb, annl vidmabb! Watchorn netn azt hiszi, hogy lopja a pnzt? Egybknt is, Oswald minden erejvel azon volt, hogy a Telegraph-cikk utn alacsonyan tartsa a ltszmot. 29

Nem akarta, hogy az emberek elfogadjk a vendgszeretett, s kzben rajta rhgjenek a desszerteskanaluk mgtt. Ma este csupn egy vlogatott trsasg lesz itt, regfi jegyezte meg Oswald, s kiss tl ersen vgta htba Philipet. Errl jut eszembe, hol a bds francban vannak a gyerekeim? Venetia Balcon a Huntsford Kastly el hajtott a ngykerk-meghajts BMW-jvel. Nagyon rosszkedv volt. Frje, Jonathon egy rva szt sem szlt azta, hogy megkarcolta a kocsi oldaltkrt egy ll teherautban hsz mrflddel odbb, s Venetinak volt annyi esze, hogy nem erltette a beszlgetst a frje ilyen hangulatban. Cate sem jelentett semmi segtsget, mogorvn lt a hts lsen az egsz kilencvenmrfldes t alatt. s elkstek. Venetia gyllt brhonnan is elksni, apja estlyrl meg klnsen tudta, hogy t fogjk okolni a kslekedskrt, pedig egy szemldkgyantzst s egy Alpha Beta arctiszttst ldozott fel azrt, hogy korn rkezzenek. Amikor bestlt a csaldi lakba, kedlye, ha lehet, mg nyomottabb vlt. A legtbb szemllnek Huntsford mint otthon hihetetlen helynek tnt. Kvlrl sszevissza plt, mzszn kbl kszlt eskvi tortra emlkeztetett, romantikus bstykkal megerstett tornyokkal, hossz, osztott vegablakokkal s egy hatalmas tlgyfa bejrati ajtval, amelyhez elegns vonal rkdos kavicsos kocsifelhajt vezetett. Az plet mindkt oldaln tbb szz holdas birtok terlt el, gyszvirggal kes erdktl buja fvel bortott vgtelen mezkig de bent a kastlyban ms volt a helyzet. A faburkolatos falakat bort festmnyek, s a mennyezetet dszt freskk s csillrok ellenre Venetit a hideg lelte Huntsfordtl. Az orszg egyik legsikeresebb lakberendezjeknt nyomasztnak s kopottnak, s minden ltogatssal egyre fakbbnak ltta a hzat. A valaha ragyog difa burkolatok megrepedeztek s foltosak lettek, mint a rgi br, a vakolat mlladozott, a francia kristlycsillrok piszkosan, fnytelenl lgtak. Huntsford csupn lepusztult rnykt mutatta a valamikori ragyog kastlynak. Venetia, akinek a karrierje a rgi csaldi hzak belerz feljtsra plt, megszmllhatatlan ajnlatot tett, hogy jratervezi imdott otthont, eddig azonban az apja hallani sem akart a hely brmifle talaktsrl, s lthatan nem zavartatta magt, hogy a kastly szp csendben az enyszet lesz. Ahogy Venetia ott llt, s a szobt nzegette, Oswald jelent meg mellette, s jghideg kezt a lnya vllra tette. Venetia htrahklt az rintstl, s elfordult, hogy elrejtse a kellemetlen rzst. Szval vgl gy dntttetek, hogy eljttk jegyezte meg az apja mar gnnyal. Sajnlom, hogy elkstnk mentegetztt Venetia, s a fle mg trte a hajt. Jonathon nem vgzett hat eltt. Aztn fel kellett vennnk Cate-et a laksn. Rmes volt a forgalom. Segtett volna a dolgon, ha kis hjn ssze nem tri a kocsit idefel az ton mormolta Jonathon. Oswald azonnal a veje prtjra llt. Igen, Jonathon, az ilyesmi nem segt, igaz? A gyerekkori szidsok dermeszt rosszallsa villant fel Venetia eltt. s mi baja van Catherine-nek? krdezte Oswald cspsen, s a msik lnyra mutatott, aki pp a brndket vette ki a kocsi csomagtartjbl. gy megnylt az arca, mint egy versenyl. Mondd meg neki, hogy vgjon vidmabb kpet, lennl szves? Szksgem van r, hogy elszrakoztassa Jennifer Watchornt s a rettenetes hgt valami londoni pletykval. Taln a munkja annl a magazinnl mgiscsak j valamire. , Papa, igazn mondta Venetia gyorsan , Cate-nek borrrzaszt napja volt ma a lapnl, gyhogy jobb volna, ha nem beszlnl munkrl Venetia megrezte az apja lehelett, s azonnal megbnta a szavait. Oswald szemmel lthatan harcias kedvben volt, s a whisky mindig elcsalta belle az rdgt. Lnya vgkpp nem szeretett volna jabb muncit adni neki. ppen oda akart fordulni az apjhoz, amikor a lpcsn lefel lpked ragyog szkesg ragadta meg a figyelmt.

30

Camilla! kiltott fel Venetia s Cate egyszerre, s felrohantak a lpcsn, hogy megleljk a hgukat. Oswald llt, figyelte a lnyait, s kzben egyre jobban forrt benne a dh. A Balcon-rksg megmenti, mg mit nem! Belehorkantott a whiskyjbe. Lssuk csak ket! Venetia: resfej, ostoba liba, aki majd meghal, hogy egy kis figyelmet kapjon. Cate: feszlt s mosolytalan, rkk azon a nyavalys mobiltelefonjn lg, mintha a nk nyavalys magazinjai aranybnyk volnnak, vagy valami ilyen, mg Camilla ellensges, mogorva Serena kivtelvel akinek a szpsge s A lists hressge titokban hjjal kenegette Oswald egyre csaldottabb lett a lnyaiban. Valahnyszor eljttek, mindig ugyanaz trtnt: egymsba bjtak, mint a majmok, pletykltak s vihogtak a sarokban, s kzben r se hedertettek az apjukra, aki nagy nehzsgek s ldozatok rn nevelte fel ket. Oswald jra meghzta a whiskyjt, s a pillantsa tsiklott a szobn oda, ahol Jonathon s Nat dvzlte az utols vendgeket, Nicholas s Portia Charleswortht. Legalbb Venetinak s Camillnak sikerlt megfelel partnert tallniuk, ismerte el Oswald. Montague jelents csaldbl szrmazik j pnz, persze, de elg megalapozottnak ltszik , s Jonathon von Bismarck, akit hatrozottan nemes anyagbl faragtak. Termszetesen kezdettl fogva ltta a londoni pnzgyi vilg kmletlen jtkosban a gazembert. Pletykkat hallott Jonathonrl: egzotikus szexulis szoksairl, diszkrt s nem-annyira-diszkrt viszonyainak vgelthatatlan sorrl. De Jonathon felmeni hossz idre visszatekintve osztrk arisztokratk voltak, s ez a Balcon-vonal hasznos kiegsztjv tette brmilyen szokatlan tevkenysgeket z is. Collins, az inas megzengetett egy gongot, s felszolgltk a vacsort a Vrs Szalonban. Pomps skarltfggnyk kereteztk a magas ablakokat, a rzsaszn damaszttal fedett falak srgabarack-rnyalatv vltoztak a gyertyafnyben, a hatalmas mrvnykandall prknyn Oswald foti sorakoztak, aki klnbz nagysgokkal pzolt: Thatcherrel, Reagannel, Aminnal. Egy les szem megfigyel szrevehette, hogy hinyoznak a csaldi portrk a Balcon sk stt, rosszall arcai melll, akik aranyozott keret kpekbl nztek farkasszemet a falakrl. Oswald elfoglalta helyt az asztalfn, s szemrevtelezte a szalont, ahol lnk trsalgs folyt politikrl, prtokrl s zletrl. Vajon most mit tartogat Watchorn a tarsolyban? gondolta Oswald, amikor elkapta egy trtnet vgt. Philip Nicholasnak meslt arrl, hogy nemrgiben Chequersben, a miniszterelnk vidki rezidencijn jrt. Br Oswald blogatott s rdekldst mmelt Chequers! Ht ez csodlatos! , csendben fstlgtt magban, hogy a bartja egyre kzelebb kerl a kormnyhoz. Nem is olyan rgen mg bszklkedhetett magas politikai kapcsolatokkal s a hatalom folyosirl szl meskkel. Mint a birodalom bszke frendje, Oswald nagyon komolyan vette a Lordok Hzban rhrul ktelessgeket, s hromszor egy hten felutazott Londonba, hogy elfoglalja helyt a felshzban. De ez mg azeltt volt, hogy az az j kurva Munksprt egyetlen mozdulattal kipccintette Nagy-Britannia rkletes frendjeinek tbb mint nyolcvan szzalkt a parlamentbl. Ez a huszadik szzad vgt jelentette, s amennyire Oswald tudta, az lete vgt is. A frend napjai most resek voltak, leszmtva, hogy nha beugrott a Balcon Galriba Mayfairben, amely vekig virgzott gy, hogy minimlis energit fektetett bele. rt egy jl fogadott knyvet is George Curzon alkirlyrl, s a hressg Indiban eltlttt veirl. m ezt nem lehetett igazi munknak tekinteni. Elugrottam ma St. Bartsba mondta Philip, s megfordult, hogy szembenzzen Oswalddal. Mess hely! radozott Venetia. Ott akartunk szilveszterezni, ugye, Jonathon? De a szllodk rettenetesen zsfoltak. Philip felhzta az egyik szemldkt. A krhzba folytatta. Oswald rnzett. Baj van? 31

Nem, nem. Nem velem. Nem hallottl Jimmyrl? Jimmy Jamesonrl? Oswald a fejt rzta. Br Jimmy a trsasghoz tartozott a hatvanas s hetvenes vekben, amikor egy nagy csapat rendszeresen ltogatta az Annabelst s tbb ms pildt Mayfairben, Oswald szndkosan nem polta vele a bartsgot. szintn szlva nem akarta tlsgosan bepiszktani a kezt. Jameson a csapat egy msik tagjnak, Alistair Craigdale-nek az zleti partnere volt, aki nagy szenzci kzepette eltnt a hetvenes vekben, miutn agyonltte a felesge szeretjt. A Craigdale gyilkossgi gy, gy utaltak r rikt szalagcmekkel a bulvrlapok. Oswald figyelmeztetsnek tekintette a botrnyt, hogy maga mgtt hagyja a szerencsejtkkal s tivornyzssal tlttt letet legalbbis a nyilvnossg eltt , s mg Philip, Nicholas s egy maroknyi ms hasznos bart megmaradt a kreiben, a Jimmy Jamesonhoz hasonlkat kiirtotta az letbl. Borzaszt jegyezte meg Jennifer a lelkes borfogyasztstl enyhn sszeakad nyelvvel. Rk suttogta. Rohadtul megtrte a szvemet, amikor meglttam mondta Philip, s megtrlte a szjt egy cmeres szalvtval. Tudod, milyen tagbaszakadt fick volt, Oswald? Most nem lehet tbb tvent kilnl. Az orvosok azt mondjk, hogy a ltogatk tartjk benne a lelket. gy tnt, hogy a rgi bandbl sokan leugrottak hozz ezen a hten. Biztos vagyok benne, hogy boldog volna, ha lthatna. Termszetesen, termszetesen vlaszolta Oswald, holott a legcseklyebb szndkban sem llt, hogy felutazzon Londonba. Egy rgi bartrt brmit. Az asztal tloldaln Cate lass halllal haldokolt. Mirt vagyok itt? krdezte magtl, mikzben Jennifer s Elizabeth jabb ostoba krsnek megfelelen hressgekrl szl pletykkkal szrakoztatta ket. Igazsg szerint annyira ktsgbeesetten szeretett volna egy bartsgos arcot ltni a William Waltonnal trtnt sszecsapsa utn, hogy az apja szidsnak rme csekly rnak tnt ezrt. Most, hogy Oswald rosszall arct nzte, mr nem volt olyan biztos ebben. A legszebb idkben Cate igazi szeretem-gyllm viszonyban volt Huntsforddal. Korai veibl gyengd emlkeket rztt: desanyja mest olvas nekik, a meleg alms pite illata, Camilla triciklin, a dadjuk kergeti t az elcsarnokon keresztl. m azok a ksbbi emlkek nos Cate-nek nagy gyakorlata volt abban, hogy a sznyeg al sprje ket. De megvolt az a komisz tulajdonsguk, hogy felbuktattk az embert. Teht, Cate, mi ez a veszekeds a munkahelyeden, amirl Venetia beszlt? krdezte Oswald, megzavarva Cate gondolatait. Azt hiszem, a borrrzaszt szt hasznlta mondta, gnyosan grgetve le a szt a nyelvrl. Cate egy pillantst lvellt Venetia fel. Azt remlte, hogy korn rnek Huntsfordba, s beszmolhat az apjnak az elbocstsrl, de most mr nem maradt ms htra, mint hogy nyilvnosan bejelentse: munkanlkli lett. Mly llegzetet vett, s a tnyrjra szegezte a tekintett. Tulajdonkppen kirgtak ma dlutn mondta halkan. Minden jel szerint azrt, mert tl elkel vagyok. Nicholas Charlesworth, a felsbb osztlyok tnyleges tagja, a vadszat s az osztlyklnbsgek lelkes tmogatja, frcsgtt a felhborodstl. Milyen mrhetetlenl nevetsges kiltotta. Remlem, jogi elgttelt keresel, Catherine. Camilla dbbenten nzett t Cate-re. , Catie. Annyira sajnlom fogalmam sem volt rla. Ismerek egy kitn munkajogszt, ha szksged volna valakire. Cate a fejt rzta.

32

Brmennyire is dhs vagyok, nem hiszem, hogy rtelmes dolog volna munkagyi dntbrsg el vinni a dolgot. Tudod, hogyan mkdik ez, foltot ejt az ember hrnevn az ipargban. Philip Watchorn jindulatan Cate-re mosolygott. Fogadd el egy reg rktl, Cate mondta. Ha gy jutsz t a munkval tlttt veiden, hogy soha nem rgnak ki, akkor valamit rosszul csinlsz. Engem csendben szmolni kezdett a vaskos ujjain ngyszer bocstottak el, mire annyi ids lettem, mint te most. Aztn arra gondoltam, csesszk meg a vllalataikat, a magam tjt fogom jrni. Szttrta a kezt, mintha azt mondan: A vdelem kifejtette llspontjt. Oswald arct azonban, gy tnt, grnitba vstk. Harmincves, munka s frfi nlkl. Nem tl jl festenek a dolgok, nem igaz? mosolygott halvnyan. Cate elszr nzett a szembe. Igazsg szerint harminckett, hamarosan jobb munkt tall, s vrja az igazit vlaszolt annyi mltsggal, amennyit csak el tudott kaparni. gy is lehet nzni a dolgot mondta az apja, s a nevetsbe kegyetlensg vegylt. Cate rezte, hogy a szeme megtelik knnyel, s felllt az asztaltl. Azt hiszem, eleget hallottam mondta udvariasan, s az ajt fel indult. Remlem, mindnyjan megbocstotok. , Catie, ne mondta Camilla. Cate, krlek visszhangozta Venetia, mikzben figyelte, hogy a hga elhagyja a szobt. Hadd menjen mormolta Oswald kzmbs kzlegyintssel. Camilla felllt, hogy a nvre utn menjen, de jgg dermedt a hangra, amikor az apja a tenyervel az asztalra csapott. Mit mondtam ppen most? Camilla s Oswald tekintete egymsba akaszkodott. Nicholas Charlesworth krbepillantott a szobban, s gyorsan a horgszatrl kezdett beszlni. Azt hiszem, j v grkezik, Oswald? Mindig j v van ezekben a vizekben vlaszolta Oswald, de le nem vette volna a szemt Camillrl. Arra gondoltam, viszonoznnk a vedgszeretetedet a kvetkez hnapban, ha van kedved hozz folytatta Nicholas. Szereztem jegyeket a Cos fan tuttra a Kirlyi Operba. Venetia aggdott Cate miatt, de a feszltsget is szerette volna oldani. Most megragadta az alkalmat, hogy tmt vltson. Ha mr operrl beszlnk kezdte vatosan, a torkt kszrlve. Mondtam mr neked, Papa, hogy egy Maria Danttl kapott megbzs kzepn vagyok? Nicholas Charlesworth szreveheten fellnklt, s Philip Watchorn fttyentett egyet. Az nekesntl? Nem kifejezetten Pavarotti, igaz? jegyezte meg Oswald savanyan. Philip rcsapott a szalvtja vgvel, s jtkosan lehordta a bartjt. Ne lgy ilyen kmletlen, Oswald. Maria Dante van olyan j, mint Callas. s csinosabb is. Hogy nz ki, Venetia? Rmens ifj madrka, gondolom. Pontosan. Ha hallan, hogy beszl az ptmunksokkal. Hol van az ingatlan? krdezte Jennifer, aki rkk azt remlte, hogy informcikat gyjthet a trsasgi adatbzishoz. Hromemeletes stukk az Onslow Square-en. Mondanom sem kell, hogy kifejezetten sznpadias klst szeretne adni a hznak. Minden vrvrs s bbor. Szrny. Biztos vagyok benne, hogy Drakula kastlyra fj a foga. Nesze neked olaszok gnyoldott Oswald. Igazsg szerint szlt Venetia Philiphez fordulva arra gondolt, hogy egy zenei estet rendezne, mieltt jliusban elrepl a veronai fesztivlra. Termszetesen lpne fel, s esetleg 33

nhny bartjt is rtenn a plaktra Lesley Garrettet, taln mg Dame Kirit is , s a bevtel jtkony clra menne. Mi lesz a helyszn? krdezte Philip, aki azonnal felfogta, hogy egy ilyen esemny csodlatosan eredeti alkalmat jelentene, amelyre meghvhatn az gyfeleit. Nagyon szerencssnek kell lennie ahhoz, hogy az utols percben helyet talljon a Barbicanben vagy a Royal Festivalban, nem igaz? Venetia mly llegzetet vett, keze enyhn reszketett az asztal alatt. Tudta, hogy Huntsford tkletes helyszn lenne, de annak is tudatban volt, hogy az apja ki nem llhatja a kereskedelmi vllalkozsokat. Tulajdonkppen Huntsfordot ajnlottam neki bkte ki, kerlve az apja tekintett. Olyan gynyr itt nyr elejn, s London kzelsge tkletes vlasztss teszi. Sznetet tartott. Nagyobb szenzci lenne, mint Glyndebourne. Oswald elrehajolt a szkben. Semmilyen krlmnyek kzt nem engedem meg, hogy brmi ehhez hasonl trtnjk Huntsfordban jelentette ki a lnyra meredve. Eltren a nyavalys hgaidtl, akik, gy ltszik, kptelenek kimaradni az jsgokbl, n rtkelem ennek a csaldnak a magnlett. A Royal Marsden Krhznak adhatnnk a bevtelt vgott kzbe Jennifer Watchorn, aki mindig boldogan vett rszt brmilyen jtkonysgi bizottsgban. Francba a jtkonysggal bmblte Oswald , tnkreteszi a pzsitot. Rohadt japnok nyzsgnek majd mindentt a szusipiknikjkkel. Krisztusom, gondolom, a gymlcsskertbl autparkolt akarsz csinlni? Gondolkozz rajta egy kicsit, Oz javasolta Philip, s kivett egy szivart a fadobozbl, amelyet Collins adott krbe. Azt hittem, hogy a mvszetek tmogatjnak hrben llsz mondta a bartjt ugratva. Igen. Csak nem a birtokom kicseszett krra mondta Oswald, s egy pohr portit tlttt magnak. Ebben a percben emelt hangok hallatszottak az elcsarnokbl, amit hangos csattans kvetett. Mi a pokol? Oswald gyorsan a szoba tls vgben termett, s felrntotta az ajtt. Fehr farmerban s zld kaftnban Serena fekdt elnylva a fldn, flig egy pnclltzet al temetve. Szeld arckifejezssel nzett fel az apjra, risi akvamarin szemt vrs pettyezte s keretezte. Aztn nevetsben trt ki. Serena, mi az rdg folyik itt? bmblte Oswald, mikzben a vendgek odatolakodtak a hta mg az ajtnylsba. Serena lassan feltpszkodott, s mivel hiba prblta visszanyerni az egyenslyt, nekidlnglt a slyos tlgyfa ajt keretnek, mint egy rszeg az orfeumban. dv mindenkinek mondta sszeakad nyelvvel, egy flig res pezsgsveggel hadonszva. Talljk ki, mi trtnt? Itthon vagyok.

34

5
A tzves Cate Balcon szorongva ragadta meg a vontatktelet, s ideges mosolyt kldtt a testvrei fel, akik a stgen lltak mgtte. Megroggyanton lba pilinckzott, mikzben fel-le taposta magt a jghideg vzben, arra vrva, hogy a motor letre hrgje magt. Hunyorgott, ahogy a Cte dAzur napjnak ragyogsa visszapattant a tengerrl, s kzben az apjt nzte maga eltt a csnakban. Nem akart vziselni. Nem volt j sz, ezrt flt a nylt tengertl, de ha ltezett valami, amitl mg jobban rettegett, akkor az az apja volt. Kszen llsz? kiltotta Oswald, s elfordult a kormnykerktl, hogy tisztelegjen a lnynak, mikzben a motor bugsa egyre hangosabb lett. Cate blintott; a trde remegett, ahogy a haj dbrgve elrehzott. Koncentrlj. Fesztsd meg a lbad. Hzd fel magad. A szl csapkodta a sttkk frdruhjt, mikzben reszketve llt a vzen. Most mr szguldottak. Hullmok frcskltek a lbra, s a partot szeglyez fenyfk beleolvadtak a mgttk hzd Cap Ferrat-i partvonal grnitszikliba. De llva maradt; vziselt. Cate rpillantott a stgre, hogy bszkn a testvreire mosolyogjon. Hirtelen megbillent a jobb trde. Tl gyors. Tl gyors, Papa. Felsikoltott, de a motor hrgse elnyelte a hangjt. Cspp teste megprdlt a levegben, arca a vzre csattant, mikzben a ktl vadul hzta elre. llj meg, Papa, krlek, llj meg, de a haj tovbb gyorstott. Szorosabban markolta a ktelet, eltklten, hogy nem engedi el, de a teste egyre lejjebb sllyedt a tengerbe, s vz homlyostotta el a szemt. Segts. Krlek, krkogta, mikzben leveg utn kapkodott. Vgl elhalt a motor hangja. A haj patk alakban megfordult krltte, a ktl elernyedt, s aztn ott volt , az apja. Cate vadul khgtt, sugrban hnyta ki a ss vizet. Egy napbarntott, szrs kz nylt t a haj oldaln, de a fogsa kemny s dhs volt, s mly vrs cskokat hagyott a kislny vlln. Soha sem tudsz semmit rendesen csinlni, igaz? A hlszoba ajtaja fell halk kopogs bresztette Cate-et. Bejhetek? Cate megdrzslte a szemt, ahogy Venetia belpett a szobba, ebbe a csppnyi helyisgbe a kastly tornyban, amelyet mg mindig orgonalila tapta dsztett abbl az idbl, amikor Cate az otthonnak nevezte Huntsfordot. Nvre letelepedett a paplanra, s Cate-et elfogta a djvu rzse. Ismers jelenet volt ez a Balcon lnyoknl egyik testvr belopakodik, hogy vigasztalja a msikat jnek vadjn, vagy kioson a rozoga reg csnakhzhoz lent a tnl, hogy elmenekljn a kiablstl, a gnyoldstl, a rosszallstl. A csnakhz jelentette az egyetlen kiktt, amikor rjuk trt a vihar; lvn a legidsebb nvr, Venetia vllalta magra, hogy dessget s sznsavas italt s vigasztalst visz annak, aki ppen apjuk haragjnak a slytl grnyedt. Br Oswald szndkosan klnbz bentlaksos iskolkba kldte ket, hogy sztzzza a ktdst kztk, a kzelsg mg felntt korukban is megmaradt, s a Balcon lnyok mg mindig egymshoz fordultak, ha baj szakadt rjuk egyedl k rtettk meg igazn a msikat. 35

Srsz. Azt hiszem, lmomban vlaszolt Cate, s letrlte a nedvessget az arcrl. Hirtelen elnttte a bntudat hullma, s a prnjhoz tmaszkodva szlegyenesen fellt. Egybknt felejts el engem. Hogy van Serena? krdezte gyorsan. Kirohant a lpcs tetejre, amikor meghallotta a hangzavart, de Venetira hagyta, hogy gyba dugja rszeg, rzelmeiben feldlt kisebbik hgt. Ne haragudj, hogy rd hagytam. Egy percig se aggdj mosolygott Venetia, s egy bgre kakat nyjtott oda a hgnak. Kiterlt, amint otthagytad. Termszetesen elbvlen csuklott ssze. Csuklott ssze? krdezte Cate felhzott szemldkkel. Taln inkbb zott el. Hatalmas mennyisget nyakalhatott be. Mg letemben nem lttam rszegen, ennyire rszegen meg vgkpp nem. Nos, nem vagyok meglepve. Azt hiszem, a fele brt szrazra itta a replton Egyiptombl hazafel. Annyira szomor, ugye? s Tom. Soha nem hittem volna, hogy ez bekvetkezhet. jra sszejnnek, nem gondolod? Rjuk kell bzni vonta meg a vllt Venetia. szrevette Cate kivrsdtt szemt, s a hga vllra tette a kezt. Tisztban volt vele, hogy Cate szmra a munkja elvesztse felr egy szerelmes elvesztsvel. Tudod, meg kne tanulnod, hogy ne vegyl tudomst a paprl. gy viselkedett ma este, mint egy idita. Cate megvonta a vllt. Tbb, mint harminc vet tltttem azzal, hogy pontosan ezt prbljam begyakorolni, de gy ltszik, klns tehetsge van ahhoz, hogy az emberekben azt az rzst keltse: nincs nluk nagyobb raks szar. Jl tette Collins, hogy a kakadat felturbzta ngy lket whiskyvel. Jobban fogod rezni magadat utna. Venetia odastlt az ablakprknyhoz, s meggyjtotta az egyik ott ll gyertyt. Semmi problma, kapsz majd egy msik mess munkt. Cate a fejt rzta. Nem. Az Elle-nl, a Vogue-nl s a Harpersnl az sszes fontos posztot pp mostanban tltttk be. s klnben is igazbl szerkeszteni szeretnk. A karrieremnek ezen a fokn nem hiszem, hogy okos dolog volna lefel elindulnom a rangltrn. Elhalkult a hangja s htradlt, belesppedt a kvr prnkba, kicsinek s gyereknek rezte magt. Felnzett, s a pislkol, borostynszn gyertyafnyben Venetia egy pillanatra valaki msnak tnt. Olyan vagy, mint a mama jegyezte meg Cate csendesen. Ne butskodj. Nem is emlkezhetsz r. De igen. Nha azt hiszem, hogy emlkszem. Cate htves volt, amikor az anyjuk meghalt agyvrzsben, csupn nhny hnappal Serena szletse utn. Egyik pillanatban mg napozott Cadogan Gardensben az otthonuk kertjben, mikzben Cate meztlb s boldogan szaladglt krltte, a kvetkez pillanatban megfjdult a feje, s mieltt szbe kaphattak volna, mr nem lt. Ez jelentette gondtalan gyerekkoruk vgt, mivel Oswald knyrtelen ellenrzse al kerltek. A dadjuk, Mrs. Williams, s egy zsarnok rnyka nevelte fel ket. Venetinak mgis igaza van, gondolta Cate. Csupn egszen kds emlkeket rztt Margaret Balconrl, mindssze egy halvny klniillatot, egy puha szvetter tapintst, arcnak egy kiragadott rszlett, ajknak teltsgt, ahogy estnknt gyba dugta s megcskolta t. Ezek az emlkek a legvratlanabb idpontokban leptk meg, s ma este, ahogy Venetia fl hajolt, hogy a kvscsszt letegye a padlra, anyjuk nylt fel az vek homlybl. Nem elszr, Cate azon tndtt, milyen lett volna az letk, ha az desanyjuk mg mindig velk van. Hirtelen nagyon fradtnak rezte magt. Felhzta a paplant az llig, s azt krdezte: Beszlhetnnk errl holnap? 36

Venetia blintott, s elhagyta a szobt. Br a kastly falai kzel egy mter vastagok voltak, Cate egsz vilgosan hallotta, hogyan vont odakint a tli szl. Hanyatt fekdt a flhomlyban, megprblta kirteni a fejt, m itt, a kamaszkori szobjban ez nehezen ment. Annak ellenre, hogy szeretett volna elfeledkezni a munkrl s a vacsornl rzett knos zavarrl, gondolatai llandan visszasodrdtak egy msik alkalomhoz, egy msik boldogtalansghoz, egy msik vacsorhoz, amikor az apja nagy trsasg eltt megalzta. Akkor, tizenngy vvel korbban, Cate a Wycombe-aptsg iskoljbl jtt haza a htvgre, hogy elmondja a hrt: nem vettk fel Oxfordba. Ltjtok? Egy egsz trzsre val nehz felfogst nemzettem gnyoldott rajta Oswald az egyik vlogatott kznsge eltt, akik ez alkalommal vadszatra rkeztek a htvgre. s ha elgondolom, hogy azt hittem, Catherine-nek taln van nmi esze. De legalbb a msik hrom lnyom csinos. Szavak, amelyek az utols cseppet jelentik a pohrban. Az anyja halla ta eltelt vek alatt Cate valahogy elsikkadt a csaldban, csupn egy kis jelentktelensg lett az apja szemben. Nem a legidsebb, mint Venetia, nem a legokosabb, mint Camilla, nem a legszebb, mint Serena. Cate abban a pillanatban tudta, hogy a maga lbra kell llnia. Hat s fl vig ez volt az utols htvge, amikor visszatrt Huntsfordba. Papa tbb nem tudja bntani, ha nem ltja, rvelt. Cate attl kezdve az iskolban vagy a bartainl tlttte a htvgeket. A hsvti sznetekben mvszeti tanulmnyokat folytatott Firenzben, nyaranta htizskos turistaknt jrta Marokkt, Egyiptomot, Spanyolorszgot. Nem ment sem Oxfordba, sem a msodikknt vlasztott egyetemre, Bristolba. Ehelyett beiratkozott irodalom szakra a Rhode Island-i Brown Egyetemre, egy Ivy Liga intzmnybe, amely btortotta a kreativitst s az nkifejezst. A keleti parti elit, akik azt hittk, hogy a kirlyi csald tagja tisztelte meg a campust, imdta t Cate jrt egy Astorral, egy Vanderbilttel s egy Rockefellerrel, a szneteket a Hamptonokban, Aspenben s Palm Beachen tlttte. Az anyja ltal rhagyott kis vagyon minden fillrjt az oktatsa kltsgeire s egy a Madison Avenue-n vsrolt ruhatrra klttte, cserbe azonban zskszmra kapott magabiztossgot, kapcsolatokat s hitet nmagban. Elment gyakornoknak a Vanity Fairhez s a New Yorkerhez, s hat vvel ksbb ersebben, karcsbban, mveltebben bukkant fel Angliban, no meg nmi vrsesszke John Barrett-melrozssal, ami azt jelentette, hogy attl a perctl kezdve Cate Balcon is mindig a csinos nk kz fog szmtani. Megtrlte a szemt, s kifjta az orrt egy raks Kleenex papr zsebkendbe, amelyeket elzleg a prnja al gyrt. Ok, mondta magnak hatrozottan, egy estre elg lesz az nsajnlatbl. Levette a Madame Bovary viharvert pldnyt az gya mellett ll kis knyvespolcrl, de mg most sem tudott koncentrlni. Elg baj volt az is, hogy kirgtk, de abbl, amit a szemlyi titkrtl, Sadie-tl hallott aznap dlutn, kiderlt, hogy t is vertk. Kt httel korbban megkrtk Sadie-t, hogy vegyen egy Eurostar-jegyet Nicole Valentine-nak Prizsba a bemutatkra. Valaki tudta, hogy Cate nem lesz ott, hogy elfoglalja a helyt az els sorban Cate nem tudta kiverni a fejbl Philip Watchorn vacsornl mondott szavait. Engem ngyszer rgtak ki, mire annyi ids lettem, mint te. Aztn arra gondoltam, hogy csesszk meg. A magam tjt fogom jrni. Mg mindig a paplanba burkolzva, kihajolt az gybl, hogy a nagy Mulberry tskjt odavonszolja a matracra. Egy fekete manyag irattart lapult benne, tele jegyzetekkel, divatfotkkal s vzlatos kpeslaptervekkel. Cate felcsapta a fedelt, s kihzott egy prbaszmcmlapot, amelyen egy gynyr fot volt lthat: Serena egy fgggyban heverszik. Az elegns fejlcen ez llt: Sand. Cate elmosolyodott. A szerelemgyereke. Tizennyolc hnappal azeltt, az Alliance Magazines nyri partijn az akkori vezrigazgat megkereste egy elkpzelssel. Cecil Bradley, William Walton eldje, nem is klnbzhetett volna jobban az igazgatsgi tancsterem cpjtl. A hatvanas, szeretetre mlt, bartsgos frfi nagyra rtkelte Cate csendes felemelkedst a cg rangltrjn, New Yorkban szerzett tapasztalatt s kreatv szerkeszti hrnevt. Bradley egy Pimms koktl mellett sarokba szortotta 37

Cate-et a forr augusztusi napstsben, s megkrte, hogy dolgozzon ki egy elkpzelst arrl, hogyan bvthetnk ki a meglv nimagazin-gazatukat. A projekt nem mehet a munkja rovsra, figyelmeztette Bradley egy kacsintssal, de oktberben igazgattancsi lst tartanak, s ha Cate addigra elkszl a javaslatval, akkor megprblja mozgsba lendteni az gyet. Cate eksztzisban volt. Ez volt az lma. Kt hnapon keresztl estrl estre angol s nemzetkzi magazinokat bjt, kereste a rst a piacon, kpeket tpett ki, amelyek megragadtk a kpzelett, szmba vette a fotsokat, akikrl tudta, hogy dolgoznnak neki. s a hressgekt, akik, ez Serenn keresztl jutott el hozz, hajlandk volnnak megjelenni a lapban. A Class szmra megrendelt piackutatsokbl egyrtelmen kiderlt, hogy az utazsban s az letstlusban rejlik a nagy nvekedsi lehetsg az elkelmagazin-szektorban. A Sand kifinomult letstlust knlna a kszpnzben gazdag, idben szegny proknak. Kevesebb divattal, mint a Vogue, tbb letstlussal, mint a Cond Nast Traveller, a Sand tele lenne egzotikus nyaralsokkal, divatos bevsrl krutakkal, fantasztikus ruhkkal s lomszp laksbelskkel, mindez egy letnt kor csipetnyi elegancijval s csillogsval megbolondtva. Cate megborzongott ennek a rengeteg napstsnek a gondolattl. Bedugott a falba egy kis ventiltoros villanymelegtt a szoba sarkban, amely kipfgtt nmi kis meleg levegt. Meggyjtott mg egy gyertyt, hogy tbb fnyt kapjon, lehzta a pis kakajt, s az sszes kpet szttertette az gytakarn, szeretettel simogatva a prbaoldalakat, amelyeket mvszeti szerkeszt bartnje, Carol Shelley tervezett egy Chanel tskrt cserbe. Gynyrnek, festinek, hatsosnak tartotta ket. s micsoda pocskolsnak. Cate visszagondolt arra, amikor kt httel az oktberi hatrid eltt megmondtk neki, hogy a cgvezets kivsrolta a vllalatot. Cecil Bradleyt s a fels vezets idsebb tagjait kifizettk s nyugdjba kldtk, s megjelentek a Waltonhoz hasonl nagykutya marketing- s pnzemberek. Sztkldtek egy e-mailt, amelyben az llt, hogy minden ksrleti tevkenysget idlegesen le kell lltani a cg racionalizlsa s tstrukturlsa rdekben. Cate gy rezte, mintha kifosztottk volna. Elszr arra gondolt, hogy elviszi a Sandet egy msik cghez, de aztn felajnlottk neki a Class szerkesztst, s a kincset r prbapldnyt az gya al kldte egy dobozban. Ma dlutn kimentette, s sszelltott egy listt, hogy melyik vllalatokhoz Emap, Cond Nast, Time Warner vihetne el. De mg mindig Philip Watchorn szavait zlelgette: mirt ne prblhatn meg, hogy maga bocsssa szrnyra? Jann Werner a konyhjbl indtotta el a Rolling Stone-t, s ugyanez trtnt Tyler Brule-vel s az letstlusmagazinjval, a Wallpaper-rel. Vilgos, hogy manapsg ldklbb a verseny, s az eslyek soha nem a kisembernek kedveznek, de ht mirt ne tehetne egy prbt? Bizsergst rzett a gyomrban. Cate, a lelkes tervez elhzott egy res paprlapot, s a szemt erltetve a homlyban, elkezdte sszelltani az elvgzendk listjt: megbeszlseket megszervezni, paprkltsgeket kiderteni, hirdetsi igazgatkkal trgyalni hogy a pnzgyi httr fogas krdst ne is emltse. Tudta, hogy semmi rtelme nem volna az apjhoz fordulnia. Negyvent perc mlva teljesen kimerlt. Odastlt az ablakprknyhoz, hogy elfjja a gyertykat, s a koromsttben visszabotorklt knyelmes baldachinos gyhoz, kzzel tapogatva ki az utat. Ehhez a manverhez hozz kell szoknia.

38

6
Huntsfordban a konyha volt a kastly legmelegebb helyisge. A nyugati szrnyban dugtk el; a bord Aga tzhely ontotta benne a meleget, mindig frissen slt stemnyek illata rzdtt a levegben, s ez a meghitt szently mindenkit maghoz vonzott. Gyerekkorban, s mg jcskn a tzes veiben is, Serena rkat tlttt ott, lt a nagy parasztasztalnl, s tmte magba a meleg muffinokat, amikor pedig az lett volna a dolga, hogy a leckjt ismtelje, vagy gyakoroljon a zongorn, vagy a szobjt takartsa ki. Mrs. Collinsnak, a szakcsnnek el kellett volna kldenie, vagy be kellett volna mszerolnia Oswaldnl, de Serena mindig olyan szrakoztat trsasg volt, pletyklt az iskolrl s kifigurzta az apjt, gyhogy Mrs. Collinst nem vitte r a llek az rulsra. A huntsfordi szemlyzetet nem rte meglepetsknt, hogy Serena a szpsgt s bjt hasznlta fel, hogy elrejusson az letben. Ht itt vagy! Cate meztlb llt az ajtban, egy bgre kvt szorongatott, s magban mosolygott az ismers jelenet lttn. Serena kopott kordnadrgot s egy pici fehr vszonmellnyt viselt, amely pphogy eltakarta hetyke kis mellt, lbt felhzva lt a tlgyfa padon, egy bannos muffint csipegetett, s szemmel lthatan rettenetesen sajnlta magt. Most inkbb gynyr, mint egyszeren csinos, amilyen kamaszkorban volt, gondolta Cate, mgis, lehetett volna ez a ltvny egy akr tz, tizent vvel azeltt kszlt fnykp is. Muffin? Serena hangja gyenge s reszkets volt, szles szja komoran lefel grblt, ahogy Cate fel nyjtott egy gesztenyeszn stemnyt. Mrs. Collins egy halommal sttt nekem, de egy falat sem megy le a torkomon. Egyszeren pocsk a gyomrom. Taln macskajaj? krdezte Cate mosolyogva. Nhny bann, egy dits kla s egy j tempj sta nlam mindig megteszi a hatst. Serena elkpedve nzett r. Mit akarsz azzal mondani, hogy macskajaj? n a boldogtalansgtl vagyok rosszul. Ha netn nem figyeltl volna tegnap este, a kapcsolatomnak vge. Cate hozz volt szokva, hogy a hga krl tojshjon kell tncolnia a legkisebb dolog is knnyen elidzhetett nla egy dvs hisztirohamot, s Cate vilgosan rezte, hogy ma klnsen vatosnak kell lennie. Odament, hogy meglelje a hgt; Serena vkonynak s trkenynek tnt a karjban. Lfarokba kttt hajnak friss volt az illata, de a vrs szem az elz esti msorbl vltozatlanul megmaradt. Mgis azt hiszem, hogy el kellene mennnk arra a stra. Mit szlsz hozz? Meg kell vrnom, amg a szemlyi titkrom tjn shajtott Serena. Nincs semmi megfelel holmim, amit viselhetnk, hacsak egy kaftnt nem nevezel megfelelnek egy rohadt, nyomorsgos februrhoz. Vgy klcsn valami tlem mondta Cate. Serena felhorkantott. n nyolcas mret vagyok. 39

Megfordtottk a fejket, amikor Venetia bestlt a konyhba Katharine Hepburn nadrgjban s karcs, testhez ll, olvazld, plnyak kasmrpulverben, egy halom jsggal a hna alatt, zsmbes arckifejezssel. Nem rtana, ha ezt megnzntek. Az asztalra dobta az jsgokat, amelyek legyezszeren sztterltek. Serena neve virtott minden els oldalon. Mi a fene? Serena arca holtspadtra vlt, amikor megltta az sszes bulvrlap els oldaln szenzciknt tlalt kpeket Tomrl, amint pp a vzbe ugrik Roman dahabeahrl. Tom iszik Serena szakt, szlt az egyik cm. Nlusi dugs feldhti Serent rikoltott a msik. A lapok elbb-utbb gyis kiszagoltk volna jegyezte meg Venetia, aki prblt pozitv hangot megtni. Azrt fizetek havonta tbb ezer dollrt egy sajttitkrnak, hogy pontosan az ilyentl kmljen meg sziszegte Serena, mikzben eszeveszetten lapozott az jsgokban. Azonnal seggbe rgom, amint visszarek Londonba. Dermedten megllt, amikor elolvasta az els cikket a Sunban. Egy kp is volt hozz egy nagy mell bikinis lnyrl, aki Tom odamsolt fotja mellett cscsrtett. Archer megprblt felcspni. Ahogy Serena felolvasta a szavakat, a hangja megbicsaklott. Megprdlt, hogy szembenzzen Cate-tel, s olyan ervel bktt az jsgra, hogy az kilyukadt. Ki a szar ez a ribanc? Kicsoda? vistotta, s vgl knnyekben trt ki. Ugyan, Sin prblta Cate megnyugtatni, legfiatalabb hga legregebb becenevt hasznlva. Csak egy senki, aki knnyen szerzett pnzre utazik folytatta, s tlelte a hga zihl vllt. Serena hirtelen felnzett, s ugyanolyan gyorsan, ahogy elkezdte, abba is hagyta a srst. Remnykedve pillantott Cate-re. De ugye ez nem igaz? Tom soha nem csalna meg, ugye? Cate tnzett Serena vlla fltt, hogy elolvassa a sztorit, s kzben odatolt a hga el egy bgre tet. Biztos vagyok benne, hogy ez csak egy ostoba pincrlny a helyi kocsmbl vlaszolta Cate vigasztalan. Taln flrertette Tom borravaljt, azt hitte, hogy felhvs keringre. Dbbenetes, hogy meg tud vltozni az emberek memrija, ha az jsgrk meglobogtatnak az orruk eltt egy kvr csekket. Odakintrl, a nagy osztott ablakon tlrl lpatk kip-kopja hallatszott a konyha udvarn. Cate elhzta a konyha nagy tlgyfa ajtajn a reteszt, s megltta Camillt, aki pp egy jl megtermett vrsesbarna kancrl szllt le. Krmszn vadsznadrgot s testhez ll sttkk vadszkabtot viselt. Ha f a kv, lni is hajland vagyok rte kiltott oda Cate-nek. Levette a zsoksapkjt, szke haja a vllra omlott. Csak vatosan suttogta Cate, ahogy a hga az ajt fel kzeledett , Serena is ppen lni kszl. A trtnete bekerlt az jsgokba. Mi baj van? Camilla hatrozott lptekkel masrozott be a konyhba, ahol Serena most a tenyerbe hajtott fejjel lt. Felnzett, amikor a nvre megjelent. Camilla. Hla istennek. Muszj, hogy legyen valami jogi megolds erre nygte. De drgm, hiszen igaz szlt kzbe Cate gyengden. Te s Tom tnyleg szaktottatok. Ksznm, hogy emlkeztetsz r tmadt Serena dhsen a nvrre. Camilla szakrt mdon sietve vgigfuttatta az ujjt a szvegen.

40

Elmletileg szerezhetnk egy vgzst, amely megtiltja, hogy ms is megjelenjen de nagy szerencsnk volna, ha mg sikerlne elkapnunk a News of the World holnapi szmt. Egybknt jegyezte meg Venetia, egy haj frtt tekergetve az ujja krl a dolog nem egyrtelmen negatv. Azt hiszem, egszen jl kijhetsz belle mondta a Mirror vezet sztorijra mutatva, amely a Tndrmese vge cmet viselte. Mifle tndrmese? frcsgtt Serena, a konyha tls vgbe hajtva az jsgokat. A Szpsg s a Kibaszott Szrnyeteg? Egyltaln hogy juthat eszedbe, hogy egsz jl kijhetek ebbl? Az egsz jl az egy sok milli dollros vlsi egyezsg, nem egy bulvrsajts megalztats. Miutn huszonhat vig kezelte Serena hisztijeit, Venetia tudta, hogy a legjobb, ha ezt most minl elbb hatstalantja. Gyertek, menjnk ki, szvjunk egy kis friss levegt mondta a kezt sszecsapva, hatrozott hangon, s mint egy csoport vodst, kiterelte ket. A jv hten ez mr szakllas hr lesz. Serena vonakodva gumicsizmt hzott, lekapta Mrs. Collins sznes poncsjt a szk htrl, s mikzben kistltak a mezre, a vlla kr kertette. A kastly lassan eltnt a szemk ell, ahogy egyre messzebb jrtak; ablakai gy izzottak a reggel stt, unalmas szrkesgben, mint egy tk mindenszentekkor. Huntsford a tvolbl klnsen nagyszernek tnt neogtikus formival s szpsges bstyival, s a httrben emelked dombok gy dajkltk a kastlyt, mint egy smaragdszn anyamh. Oswald elvgeztetett nhny hatsos feljtst, amita megrklte a birtokot: jra kisatta a vizesrkot, pttetett egy krikettplyt, egy labirintust, egy elbvl, fnyben frd meleghzat mg egy atombunkert is a nyolcvanas vekben, amikor mindenki roppant ideges volt a ruszkik miatt. Br a kastly itt-ott kiss elhanyagoltnak tnt a vizesrok, amelyben Oswald valamikor naponta szott, most tele volt mohval, levelekkel s zuzmval , mgis gynyrsgesnek hatott a napnak ebben a szakban. Serena egyltaln nem volt olyan hangulatban, hogy htradljn, s lvezze a tjat. Az rzelmei felkelst sztottak. A harag. A srtettsg. s gyengbb erk, amelyeket alig akart bevallani a zavar s a flelem. Az egsznek semmi rtelme, gondolta, mikzben dhdten trappolt a nedves fben. Mirt rdekldne Tom valamilyen kvr vidki bige irnt, amikor ott van neki ? Biztos volt benne, hogy Tom nem lehetett hozz htlen, brmit is lltanak az jsgok, m csaldottsg emsztette amiatt, hogy a bartja nem vrta a hzban, amikor hazatrt Egyiptombl. Miutn Tomot kihalsztk a Nlusbl, les szvlts kerekedett kzttk arrl, hogy bizonyos idt egymstl tvol kellene tltenik. Tom az els gppel el akart replni Kairbl, mg Serena hlsan elfogadta Michael ajnlatt, hogy hasznlja a Gulfstreamjt. Mivel nem vrtk paparazzohordk Northoltban, a Kirlyi Lgier bzisn NyugatLondonban, amelyet sok hressg hasznlt a magngpeivel, Serena azt hitte, hogy a befuccsolt kapcsolatuk elkerlte a mdia figyelmt. Megknnyebblt. Hazai fldn mr biztosan tudta, hogy bartsgosan el tudjk rendezni a dolgot Tommal; nhny kivteles alkalommal megjelennek az Ivyban, mosolyogva s egyms kezt fogva, hogy minden rmhrt eloszlassanak, s innen folytatjk tovbb. Eddig azonban semmi sem trtnt. Tom rszrl nem voltak knnyes felbukkansok, sem jfli telefonhvsok, sem drga bocsss meg Paula Pryke virgkompozcik. Mg egy szveges zenet sem, hogy tudhatn, hogyan birkzik Tom a helyzettel. Az nz rohadk. Mivel addig mg soha nem kellett elszenvednie a kirgott nk megalztatst, Serena kptelen volt felfogni, hogyan mehetett a kapcsolatuk ilyen gyorsan tnkre, azt pedig mg kevsb rtette, hogy mirt akarna Tom ilyen gyorsan vget vetni a viszonyuknak. Fleg az rmisztette, hogy a szaktsuk mi mindennek jelentheti a vgt a legjobb napozgyaknak az Eden Roc szmedencje partjn, a legjobb asztaloknak Ciprianinl, a nagy divattervezk bemutatira szl meghvsoknak, jachtpartiknak, az Oscaroknak. melygett a gyomra, ha erre gondolt. A legrosszabb szlalt meg Serena hirtelen mg idegesebben, s megprdlt, hogy szembenzzen a nvreivel , hogy nhny ht mlva New Yorkban kell lennem. A Vanity Fair partit rendez az j filmem tiszteletre a keleti parti utazsaim alatt. Hogy jelenhetnk meg egyedl? Mr Graydon sem szingli. 41

Cate s Venetia cinikus pillantst vltottak, s kt oldalrl belekaroltak Serenba, mikzben a t s a csnakhz fel stltak a domboldalon lefel a magas, harmattl cuppogs fben. Ugyan, Sin, gynyr vagy, tehetsges s szrakoztat vigasztalta Cate, magval vonszolva a hgt. A vilg sszes frfija levgatn a fl karjt, hogy ott lehessen a partin, s tged egyedl talljon tdtotta Venetia. Mess vagy. Halvny mosoly jelent meg Serena ajkn. Ez igaz, ugye? Camilla kuncogott magban. Micsoda nbizalom egy vlsg idejn. Radsul ez azt felttelezi, hogy mg kt ht mlva is egyedl leszel tette hozz, a csaldi motivcis igyekezetet erstve. Biztos vagy benne, hogy ez nem csupn mosolysznet? Mibl gondolod, hogy tnyleg vge a kapcsolatotoknak? Serena drmai shajt hallatott. Tom mr csak akkor tehetn ezt vglegesebb, ha tnyjtana nekem egy kicseszett felmondsi nyilatkozatot. Azt mondta, hogy szeretne egy kis idt tvol tlteni, s mg annyi tisztessg sem volt benne, hogy felhvjon. Akkor mirt nem hvod fel te? krdezte Cate. Ahogy hallom, alig beszlttek meg ezt a dolgot. Nem. Mirt hvjam n fel t? krdezte Serena cspsen. viselkedett gy, mint egy utols hulign, s akkor mg volt pofja azt mondani, hogy tartsunk sznetet, mintha n kvettem volna el valamit. Megtarthatja magnak azt az ostoba parasztkurvt, s megnzheti, hov jut vele. De ha nem hvod fel, patthelyzetbe manverezed magad jegyezte meg Cate gyakorlatiasan. Kzben elrtk a vz szlt. Serena kitekintett a csillog tra, s rgni kezdte egyik csppnyi manikrztt krmt. gy nzett oldalrl Cate-re, hogy a nvre azonnal veszlyt szimatolt. Valahnyszor Serena manipullni akarta, mkdsbe lpett a hatodik rzke. Te brmikor felhvhatnd mondta Serena lgyan. Ti ketten mindig jl kijttetek egymssal. Veled hajland lesz beszlni. Cate mosolyogva rzta a fejt. , nem, ne csinld. Ne prblkozz ezzel. Knyrgk. Brmire megkrhetsz, ha ezt az egyetlenegy szvessget megteszed. Venetia s Camilla somolyogtak, Cate pedig tovbbra is a fejt rzta. Krlek, Catey. Te soha nem teszel meg a kedvemrt semmit folytatta Serena durcsan, m Cate arct ltva megenyhlt, s taktikt vltoztatott. Krlek. Megkaphatod azt a fehr Chanel kabtot, amelyik annyira tetszik neked. Lehet, hogy nem lesz j rd, de akkor is megkaphatod. Tudvn, hogy hibaval ellenllnia, Cate meglelte Serent. Megltom, mit tehetek, de semmilyen gretet nem teszek. A pillanatot les telefoncsengs szaktotta meg. A telefonom vistott fel Serena, s kikapta a mobiljt a zsebbl. Te vedd fel mondta, s Venetia orra al nyomta a kszlket. Ha Tom, akkor mondd meg neki mondd meg neki, hogy megszktem. Venetia nem volt hajland tvenni a telefont, gyhogy Serena dhsen felcsapta a fedelt, s peckesen elstlt a tparti svnyen a csnakhz fel. Igen? Janey Norris volt, Serena szemlyi titkra, aki gyorsan s fontoskodva vette sorra Serena napi teendit, mintha a normandiai partraszllst tervezn. Serena brndjeinek vrhat megrkezst Huntsfordba, egy megbeszls idpontjt a sajttitkrval, egy srgssgi cscstallkozt az gynkvel. A pszichitered s az letvitel-tancsadd mindketten szabadsgon vannak a jv pntekig adta a fnke tudtra Janey, mikzben Serena elkeseredetten shajtozott , de elintztem, hogy

42

egy privt masszr odamenjen a laksodra kedden, s csinljon egy forr kves kezelst, egy relaxl flterpit s egy ngyhullmos hawaii masszzst. Kitn blintott Serena. s zenetek? krdezte remnykedve. Negyvenht ma reggel ta jelentette Janey. Tomtl semmi, de valami Michael Sarkis nev hallra nyaggatott, hogy beszlni akar veled. Serena kifjta a levegt, s bekattintotta a telefonjt, azonnal vget vetve a beszlgetsnek Janeyvel. Jelentkezett Tom? krdezte Cate remnykedve, gyors lpsre vltva, hogy utolrje Serent. Nem csattant fel a hga , de fel kell hvnom valakit, ha megbocstasz. Kit? erltette Cate. Mirt rdekel annyira? Kit? krdezte Cate jra, mivel az jsgri sztnei intrikt szimatoltak. Michaelt, ha ppen tudni akarod. Cate zavarodottan nzett r. Mifle Michaelt? Caine-t? Stipe-ot? Angelo-t? krdezte mosolyogva. Igazsg szerint Michael Sarkist mondta a hga kicsit ntelten. Az gpe hozott vissza Egyiptombl. Michael Sarkist, a szllods fickt? hzta fel Cate az egyik szemldkt. Ez a pillants meg mit jelent? Serena eldbrgtt a csnakhz fel, mikzben Venetia utolrte Cate-et. Most meg mi baja van? krdezte Venetia, s a hga karjba fonta a kezt. Annyira szomor ez az egsz. gy ltszik, Serena rettenetesen szenved. Szenved? mosolygott Camilla cinikusan. Sokkal inkbb fl. Szksge van Tomra, s ezt tudja is. Mondod te szlalt meg Cate a homlokt rncolva , de ppen most tnt el, hogy titkos csevegst folytasson Michael Sarkisszal. Camilla arcn aggodalom tkrzdtt. Remlem, nem akar ilyen alakokkal kapcsolatba kerlni! Abbl, amit hallottam rla, ez a pasas flig-meddig bnz. Fegyverkereskedelemrl meg mindenfle msrl szlnak a pletykk. A hrom lny egymsra nzett. Tudjtok, milyen Serena. Tudtk. Serena kzben elrte a csnakhzat egy kicsi, flig gerendkbl csolt ptmnyt a Huntsford-t tloldaln. Kinyitotta a csikorg ajtt, flrelktt egy pkhlt a kezvel, s egerektl s pkoktl rettegve, vatosan krlnzett. Htborzongat volt a csend odabent, de a halvny tojshjszn falfests s a vzre nz, rozoga, krpitozott, szalmafonat szkek nyugalmat rasztottak. Ledrzslt egy kis port az ablakrl, s lelt, a szmot trcszva, amelyet Janey adott meg neki. Krmeit belevjta a mobil gombjaiba dhs volt Cate Michael Sarkis nevre adott reakcija miatt. Mivel Serena zig-vrig versenyprti volt, azt hitte, hogy mindenki az, s brmennyire szerette is a nvreit, meg volt gyzdve, hogy nem akarjk, hogy egy kicsivel is feljebb kapaszkodjon a skos trsadalmi pznn. Mikzben a telefon kicsengett, kibmult a tra, az eltte csillog stt folykony ezstre. Gondolatai Tom fel szlltak, s arra gondolt, hogy mennyire szeretne fjdalmat okozni neki, amirt ennyire ostobnak, ennyire megalzottnak rzi magt miatta. A hang frfias s zletszer volt, de azonnal ellgyult, amikor Serena megnevezte magt. Serena. Hogy van, drgm? dorombolt Michael jtkosan. Lttam a kpeket a Le Monde-ban. Fogalmam sincs, hogy tudtak felvteleket kszteni a La Mamounin. Nyilvn valami szuperobjektves fots lehetett a kiktben.

43

Br Serena titokban rlt, hogy a trtnete nemzetkzi visszhangot kapott, sebzett hangon folytatta. Nincs semmi baj shajtott olyan mdon, amely vilgosan jelezte, hogy bizony nagy baj van. De nagyon ksznm, hogy elhozatott Londonba. Elmondani sem tudom, mekkora megknnyebbls volt, hogy egyszeren eltnhettem a trtntek utn. Nem mintha hazamehetnk. Apm hzba kellett jnnm. Tudom mondta Michael hatrozott hangon , s pontosan ezrt hvtam. Biztos vagyok benne, hogy nyilvn szz helyre is elmeneklhet a paparazzktl, de azt hiszem, a villm Mustique-on tkletes volna erre a clra. Igazi, igazi magnterlet. Serena szve megdobbant. Hallott rla, hogy a frfi az egyik legimpoznsabb hz a szigeten nagyobb, mint Tommy Hilfiger, szebb, mint Margaret hercegn rgi villja Hogy hangzik az tlet? Serena sznetet tartott, megprblt nem tl izgatottnak tnni. Remekl hangzik. Akkor j. Szeretnm annyi idre felajnlani, amennyire csak szksge van r. Menjen oda, vigye el az egyik bartnjt, pihenjen, vegyen egypr gygyfrds kezelst. Mg lvezheti is. Komolyan gondolja? Ht persze hogy komolyan gondolom. rlk, ha elfogadja. A titkrnm fel fogja hvni holnap, hogy megbeszljk a tovbbiakat. Ciao, Serena. A vonal megszakadt, s Serena a prnkra omlott. Tomra gondolt, s a szja keser vonall szklt, aztn, egy pillanattal ksbb, szles, gyzedelmes mosolyra nylt. Kirohant a csnakhzbl, amilyen gyorsan a gumicsizmi vittk, s bohksan ugrndozva kzeledett a nvrei fel. Nos ht jelentette be, karjval szorosan tfogva a poncsjt, mivel rezte, hogy egyre jobban elhatalmasodik rajta a msnapossg , kinek van kedve Mustique-ra menni?

44

7
Venetia s Jonathon von Bismarck otthona a Kensington Park Gardensben az a fajta hatalmas, Palladio stlusban plt hz volt, amelyet a jrkelk meg szoktak bmulni, azon tndve, hogy vajon ki lakhat benne. De gy ltszott, hogy a tulajdonosainak az pleten bell fogalma sincs a j szerencsjkrl. A hangulat tompa, nyomaszt volt, a knos csendet csak Jonathon Financial Timesnak zizegse zavarta meg. Venetia finoman kortyolgatta a frissen kifacsart almalt, amelyet lengyel hzvezetnjk, Christina ksztett, s a frjt nzte szomoran, s egyttal neheztelssel. Hozz volt szokva, hogy a hz ura hideg s elzrkz lny. Kislny korban napok teltek el gy, hogy a papjval kizrlag akkor rintkezett, amikor belopakodott a dolgozszobjba egy kicsikart jjszakt-kvnsgrt, remnyei ellenre is remnykedve, hogy az apja r fog kiablni valamelyik nknyesen fellltott szablynak a megsrtsrt. Ilyenkor legalbb kapott egy kis figyelmet. De most egy msik frfival lt egy ugyanolyan hzban, m olyan tvol tle, hogy ezzel az ervel akr kt klnbz vrosban is lakhattak volna. Azt szoktk mondani, hogy az ember vgl az apjhoz megy felesgl, gondolta Venetia. Hnykor is kell elindulnunk? szlalt meg Jonathon, sszehajtogatva az jsgjt. Ha eljssz, akkor legalbb j szvvel gyere szlt r a felesge, s teletlttt egy csszt a kvskannbl a stt kolumbiai kvval. Jonathon felkapta a fejt. London egyik legsikeresebb, befektetsi alapokkal foglalkoz menedzsereknt nem volt hozzszokva, hogy megmondjk neki, mit tegyen. Talpig munkhoz volt ltzve sttkk Kilgour ltnyben, a zakja hossz ujja all kivillan arany mandzsettagombokkal; rnzett drga krmszn selyemkntsbe burkolzott felesgre, s bosszsan felhorkantott. Csak azrt dzkodom, mert ahogy a ltszat fest, te mg csak meg sem prblsz kszldni vlaszolta cspsen. Tudod, hogy ma sietek. Egsz dlutn egymst rik a megbeszlsek, s szintn szlva jobb dolgom is akadna, mint hogy itt csrgjek veled. Venetia a szke mg kerlt, hogy tlelje a karjval, s gyengden megcskolta htulrl a nyakt. Ne lgy mr ilyen, drgm mondta lgyan. Csak tzkor kell ott lennnk, s hidd el, nem fog sokig tartani. Frje lerzta magrl, zajosan htralkte a szkt a terrakottapadln, s felkapta a mobiltelefonjt az asztalrl. Biztos vagy benne, hogy nekem is el kell mennem? krdezte fagyosan, egyik flt a mobilhoz ragasztva. Mi volna, ha megkrnm Gavint, hogy tegyen le tban a hivatalomba? Venetit elfogta a feltr forr knnyek ismers rzse, amelyek cspni kezdtk a szemt. Rettenetesen sebezhet volt mostanban, s a legkisebb kritika vagy flnyeskeds Jonathon rszrl teljesen kibortotta. El kell jnnd. Szksgem van rd suttogta.

45

Szksged van rm? Frje szjnak sarka enyhn felfel grblt. Imdott msok fltt uralkodni, s most lvezte ezt a pillanatnyi erfitogtatst a felesge eltt. Nagyon j. Remek. Akkor ht igyekezz, ltzz fel. Az asszony figyelte, amint tstl a nappaliba. Amikor Jonathon eltnt, a karjra hajtotta a fejt. Nem tudta, mirt van ennyire feldlva. Hozz volt szokva a hideg, fagyos beszlgetsekhez, frje hossz tvollteihez, a tmogats hinyhoz, az rzseinek tkletes semmibevevshez. Nem is az bntotta igazn, hogy a mzeshetek tizennyolc hnapi hzassg utn vget rtek; ha szinte akart lenni maghoz, tulajdonkppen soha el sem kezddtek. Venetia soha nem rezte azt a ktdst, azt az izgalmat, azt a kzelsget, amelyen Luke Brainbridge-dzsel, fotogrfus bartjval osztoztak t ven t, aki vratlanul elhagyta, rviddel azeltt, hogy megismerkedett Jonathonnal. Miutn Luke, mint egy rny, eltnt az letbl, ktsgbeesetten vgyott valakire, aki vdelmezi s gondoskodik rla. s a remnytelensg s magnyossg poklban megjelent Jonathon, akit minden ember kzl ppen! Oswald mutatott be neki. s valahogy megfelelt a kvnalmaknak. Jkp volt, majdnem szp, ismerte el az asszony, ahogy a frfi finom csontozat arcra s az inge nyakra gndrd szke hajra gondolt. De nem jelentett trsat. Igaz, hogy Venetia frjnl volt, de mostanban sokkal trkenyebbnek, sokkal magnyosabbnak rezte magt, mint valaha. Rzsaszn brpapucsban halk lptekkel vgigment a folyosn, el a hatalmas, spadt magnliaverbna-rzsa kompozcik mellett, fel a hossz lpcssoron a hlszobjba. tstlt a hlbl nyl frdszobba, odallt a hossz tkr el a zuhany mellett, s hagyta, hogy a kntse lecssszon tejfehr vllrl. Megbmulta a tkrkpt, s vgigfuttatta az ujjait a nyakn. Nem tl kreppes, gondolta, s tovbb vezette az ujjai hegyt, fel az arcra s bele rvid, pezsgszke hajba. Harmincht ves korhoz kpest kellemesen sima a bre, gondolta: nincs rajta tl sok vonal, rnc vagy Botox-nyom, eltren a Knightsbridge krnykn lncsl hlgyek felnek merev arctl. Jl tartja magt, mg mindig vonz. Nem mintha Venetia bnta volna az regedst. Mivel a legtbb nvel sszehasonltva, a csaldjban jtszott anyaszerepnek ksznheten, mindig reges volt a korhoz kpest, majdhogynem vrta a negyvenves kort. Olyannak ltta, mint egy megnyugtat fennskot. Lenylt, hogy megsimogassa meztelen hasa lgy hajlatait. Ha lenne csaldjuk, pontosan olyan volna az lete, amilyennek szeretn. Egy baba biztosan megenyhten Jonathon hajthatatlan hangulatvltozsait, s kialaktan kztk az oly nagyon vgyott ktdst. Azonban a tz hnapos prblkozs s a hzuk fels emeletn vrakoz bbjos, halvny orgonalila gyerekszoba ellenre sem hallatszott mg az apr lbak tipegse. Venetia tudta, hogy aligha tavaszi csibe, de rengeteg bartnje volt, akik a harmincas veik vge fel jrva estek teherbe minden klnsebb problma nlkl, ezrt gy rezte, ideje, hogy foglalkozzanak a meddsg krdsvel. Mr rgen feladta a remnyt, hogy egy nagy, lrms csald lesznek, akik gy ltogatnak le Huntsfordba, hogy a ngykerk-meghajts kocsi dugig van gyerekekkel s kutykkal. De ht egyetlen gyerek azrt igazn nem tl nagy krs. Frissen lezuhanyozva odastlt az gyhoz, amelyen mr ott volt kiksztve a ruhja a ropogs Frette gynemn. A rgi szoksokat nehezen vetkzi le az ember, mosolygott ltzkds kzben, ahogy visszagondolt a Vogue-nl divatasszisztensknt eltlttt napokra, amikor minden idejt a divatszobban tlttte, hogy kivasalja s felakassza a gynyr, hres tervezk ltal ksztett ruhkat. Egy vtizeddel azeltt fordtotta les, kreatv szemt a divatrl a belsptszetre, de mg mindig imdott anyagokat, ingeket s cipket vlogatni, s mindent sszekeverni a finom hats kedvrt. Ksz vagy mr? bmblt Jonathon hangja a lpcs aljrl. Megjtt Gavin. Venetia belebjt vastag kasmrkabtjba, felkapta kgybrbl kszlt kis retikljt, s leszaladt oda, ahol Jonathon mr a palaszrke Jaguar hts lsn terpeszkedett. Induljunk mormolta a frfi Gavinnak, a sofrjnek. Knightsbridge fel menjen, gy gyorsabb lesz.

46

Spadt, enyhn szrs keze a krmszn brlsen pihent, kis arany pecstgyrje csillogott a napfnyben; Venetia megfogta a kezt, hogy megszortsa. Frje tnylt az archoz, s megsimogatta a mutatujjval. Sajnlom, drgm, elnzst krek. Gesztusa megdbbentette Venetit. Kzel ktvi hzassg utn sem tudott mg hozzszokni Jonathon forr s hideg rzelmeihez. Rendszeresen elfordult, hogy amikor civakodtak, s a frfi rezte, hogy tl messzire tasztotta el Venetit, odavetett neki egy morzsnyi szeretetet, s jra visszacsvlte t maghoz. Az asszony biztos volt benne, hogy ez valami menedzsmenttechnika, amelyet a frje valamelyik drga iskolban szedett fel az zleti tanulmnyai sorn. Elfordtotta a fejt s kinzett az ablakon, nehogy Jonathon meglssa a knnyeit. Az t dr. Vivienne Rhys-Jones, Eurpa legjobb ngygysznak irodjba fl rnl is rvidebb ideig tartott. Az plet a szoksos fehr stukkval dsztett, istllbl talaktott hz volt, s szles, piros ajtajn tl inkbb egy knyvtrra, mint egy orvosi rendelre jellemz komor, hivatalos lgkr uralkodott benne. Venetia a flelem rzsvel lpett be. Biztosra vette, hogy csak rettenetes hreket fog hallani. Mr. s Mrs. von Bismarck, j reggelt kvnok mondta egy csinos, szke lfarkas lny a fogadhelyisg nvrpultjnl. Fradjanak fel dr. Rhys-Joneshoz. A hzaspr felstlt a szles lpcsn az els emeletre, ahol egy alacsony, sz haj hlgy halvny mosolya dvzlte ket egy hatalmas rasztal mgl. Venetia, ha nem tvedek. s n nyilvn a frje. Jonathon mutatkozott be a frfi nyersen, s kinyjtotta a kezt. Dr. Patrick elkldte a feljegyzseit magukrl mondta Vivien lassan, s kzben figyelmesen s bagolytekintettel vizsglgatott egy kteg paprt maga eltt. De taln kezdhetnnk az elejrl. Ahogy a doktor frkszve nzte a prt, egyik szemldkt kiss a szemvegkerete fl hzva, Venetia arra gondolt, hogy tetszik neki ennek a nnek a magabiztos fellpse. Dr. Rhys-Jones a msodik meddsgi specialista volt, akihez fordult. Az els, dr. Ebel tl erszakosan akarta rbeszlni a lombikbbiprogramra, s ez nem tetszett Venetinak. Jonathon kzben megsrtdtt Ebel felttelezsn, hogy a meddsg akr az hibja is lehet. Hogy mer spermaszmllsi tesztet vgeztetni vele abban a koszos pornjsgokkal telezsfolt gusztustalan kis flkben? Jonathon felvilgosthatta volna, hogy a von Bismarck csald hagyomnyosan egszsges firksk sort produklta, br Suzie Bettsrl, az elz titkrnjrl kevsb szvesen szmolt volna be Hogy lehetett ilyen ostoba? Csupn annyit akart, hogy rezhesse, amint a lny tsark cipjben fel-le lpked a htn egy mayfairi hotelban hetente egy-kt alkalommal. De a kis ribanc terhes lett. s ez Suzie-nak egy abortuszba, Jonathonnak pedig tvenezer font hallgatsi pnzbe kerlt. Venetia mly llegzetet vett, s kezdte felidzni a baba rdekben tett prblkozsaik trtnett, s kzben igyekezett lekzdeni a zavart, hogy ilyen szemlyes, intim rszleteket tr fel a doktorn eltt. Beszmolt a heti szexulis rintkezseik szmrl, a csald szaporodsi trtnetrl, a menstrucis ciklusrl, amely a stressz miatt, hogy kptelen megfoganni, szinte teljesen megsznt az utbbi hrom hnapban. A menstrucis ciklusa aggaszt a legjobban mondta dr. Rhys-Jones, s szelden tgette az iratcsomt egy ceruza vgvel. Klnsen, hogy azt mondja, ingerlkeny, hormonlis lett, s lmatlansgtl szenved Nk, igaz? jegyezte meg Jonathon, akirl nem vettek tudomst. Tudom, hogy n arra keresi a vlaszt, Mrs. von Bismarck, hogy hogyan eshetne teherbe, engem viszont pillanatnyilag az rdekel, hogy mirt nem fogan meg. Nem n vagyok a hibs bukott ki Jonathonbl, ahogy hirtelen bedhdtt. Semmi baj a spermim szmval. gy tnik mondta dr. Rhys-Jones, s hvelykujjval a feljegyzsekre bktt. Mit gondol, mi lehet az oka? krdezte Venetia aggodalommal. 47

A doktorn halvnyan mosolygott, s lehzta az orrrl a szemvegt. A nk meddsgi problmja, ahogy dr. Ebel taln elmondta nknek, szmos dologbl fakadhat. rkletes tnyezk, vrusos fertzs, sok minden okozhatja. Szeretnk vrvizsglatot csinlni, megmrni a hormonszintjt. Nem hiszem, hogy kizrhatnnk a lehetsget, hogy id eltti klimaxon megy keresztl. Venetia rezte, hogy sszerndul a gyomra. Klimax? Ezt mg soha nem emltettk, mint lehetsget. Dr. Rhys-Jones kedvesen nzett r. Gyakran nem is az. Nhny orvos, hozz kell tennem, ltalban frfiak, hajlamos arra, hogy az id eltti klimaxot ne szmtsa a meddsg lehetsges okai kz, pedig a nk krlbell kt szzalknl a menopauza bizony a negyvenves kor eltt bell, teht figyelembe kell vennnk. Van, akinl ez mr a pubertskor vge eltt megtrtnik tette hozz, mintha azt mondan: Nzze, lehetne rosszabb is. Venetia rezte, hogy remeg a keze, ahogy az rzelmek radata elnti a lelkt. s ha errl van sz akkor mi a helyzet a gyerekekkel? Egy nagy felbonts ultrahangvizsglat kimutathatja, hogy vannak-e mg petesejtjei. De fel kell kszlnie: lehet, hogy csak nhny hnapja van htra, amikor megprblhat teherbe esni. Ha nem maradt petesejtje, akkor a termszetes fogantats rtelemszeren lehetetlen. A szoksos lombikbbi-eljrshoz, gondolom, ezt tudja, szksg van a maga petesejtjre s a frje spermjra, teht ezt is kizrhatjuk. Marad a petesejt-donci lehetsge folytatta lassan. Jonathon cinikusan felhorkantott. Msnak a petesejtje? Ezt azrt mgsem, Venetia? Mindkt n felje fordult. Ez attl fgg, mennyire akar gyereket, von Bismarck. Jonathon s Venetia kint lltak a rendel eltt az utcn, les szl csipkedte az arcukat. A frfi intett Gavinnak, hogy engedje be a kocsiba. Mit fogunk most csinlni? krdezte Venetia, a frjtl vrva a vlaszt. Jonathon megveten nzett r. Tudod, hogy az emberek gyerekeket vrnak tlnk. Mit fogok mondani nekik? Hogy a felesgem alkalmatlan r? Venetia rmeredt most az egyszer a dhe ersebbnek bizonyult a ktsgbeessnl. Alkalmatlan? mordult a frjre. Nem tartozom az alkalmazottaid kz. Felttelezem, hogy ezt mr azeltt is tudtad, hogy sszehzasodtunk vlaszolt Jonathon hidegen, fl lbbal mr a kocsiban. Rknyszertettl, hogy eljjjek ezekre a nevetsges vizsglatokra, azt reztetted velem, hogy ennek a problmnak hozzm van kze. Venetia kbultnak rezte magt olyan dbbentnek, hogy alig brta kiprselni a szavakat. A trtntek ellenre bemsz az irodba? suttogta. Frje beszllt az autba. Mr kt rval ezeltt ott kellett volna lennem. Akarod, hogy Gavin letegyen a hznl? Venetia kemnyen beleharapott a szja sarkba. Nem fog srni a frje eltt. Szval tnyleg bemsz? ismtelte meg. Ne kezdjk jra. De ht meg kell beszlnnk a dolgokat. Jonathon megfordult, hogy szembenzzen vele, az arca rzketlen s kegyetlen volt. Megbeszlni mit? A petesejt-doncit? Nem fogom hagyni, hogy egy gyerek nevben valami cafka petesejtjt ltessk a felesgembe. Gondolnunk kell a csaldra mondta kszkdve, hogy uralkodni tudjon a hangjn. Ez a csaldunk, Jonathon. A csaldi vrvonalrl beszlek. 48

Venetia dhsen rzta a fejt. Jzus, Jonathon, gy beszlsz, mint valami rohadt nci. Pontosan gy is rzek. Na mi van, beszllsz a kocsiba? Az asszony feljebb hzta a kabtgallrjt a nyaka krl, s megrzta a fejt. Krlek, Venetia. Szedd ssze magad. Jonathon bevgta a kocsiajtt, s a fstszn elektromos ablak duruzsolva leereszkedett. s ne felejtsd el, hogy William s Beatrice jnnek t hozznk ma este egy italra. Lennl szves megerltetni magadat, s jobb kedvet mutatni? Mikzben a kocsi elhajtott, Venetia nagyon nyugodtan llt, csendben hagyta, hogy a knnyek vgiggrdljenek az arcn.

49

8
A Cornwall Chambers egy komor, impozns Gyrgy korabeli pletben volt a Lincolns Inn Fieldsen, egy prd londoni tren, amely szinte bzltt az intzmnyes hatalom rtkeitl s a zord tekintlytl. Odabent azonban, Charles McDonald kirlyi tancsos irodjban partihangulat uralkodott. Savile Row-ltnys, sz haj frfiak mosolyogtak szlesen, s csendtettk ssze a poharukat; ritka felszabadult pillanat volt ez London egyik legjobb, kereskedelmi joggal foglalkoz gyvdi irodjnak szoksos jzansgban. Charles McDonald megkocogtatta tonikkal telt kristlypohart egy ezst teskanllal, s megkszrlte a torkt. Mondanom sem kell nknek, milyen eredmnyes hnapot zrt az irodnk szlt a kollgihoz ers edinburghi akcentusval. Annyira eredmnyeset, hogy gy reztem, udvariatlansg volna, ha nem koccintssal fejeznnk be, mg ha n csak dtvel csatlakozhatom is a trsasghoz. Elzkenyen, knnyed nevets hangzott fel a szobban. Az gyvdek, klnsen az gyvdi irodk vezeti nem a humorrzkkrl voltak hresek, ezrt a legkisebb eltrs a komolysgtl mindig arnytalan mrtk nevetst vltott ki. Gerry s David blintott a kirlyi tancsos egy gmbly, pirospozsgs arc frfi s a mellette ll alacsonyabb, vkonyabb, hold alak szemveget visel trsa fel fantasztikus gyzelmet arattak a Petersham rgalmazsi gyben. Keressk a Gerryvel kszlt interjt a jv heti gyvd harmadik oldaln. jabb nevets hallatszott, amikor Charles ismtelten felemelte a pohart. Szeretnm megragadni az alkalmat, hogy a Cornwall Chambers rezidens hressgnek, Miss Camilla Balconnak is gratulljak. A csodlatos gyzelemrt a Kendall kontra Simon gyben. szintn szlva n azt hittem, hogy megnyerhetetlen. Gratullok, Camilla. A szobban az sszes frfi a sarokban ll vonz, szke n fel fordult; mindig hlsak voltak, ha alkalom addott, hogy rpillanthassanak. Camilla Balcon udvariasan blintott, s lesimtotta mretre kszlt Gieves & Hawkes kosztmje szoknyjt, hogy mg szalonkpesebbnek tnjn kznsge eltt. Belekortyolt a karcs pezsgspoharba, s kzben azon tndtt, vajon az elismers elvezeti-e vgre a nehzsly, nagyobb presztzzsel jr gyekhez. Kezdett trelmetlenkedni, hogy elrhesse a jogi uborkafa tetejt. Brmelyik huszonkilenc ves gyvdn sztratoszferikusnak nevezte volna Camilla Balcon karrierjnek vt. Balliol College, Oxford, az vfolyamban az els t kzt a jogi fakultson, s munkatrsi viszony London egyik legelkelbb gyvdi irodjban. Csupn az elmlt tizenkt hnapban hrom jelents csalsi gyben dolgozott kezd jogtancsosknt az gyvdi iroda vezet kirlyi tancsosai mellett. Mint ravasz s kegyetlen keresztkrdez, nvekv tekintlyre, s kvetkezskppen a hat szmjegyet is meghalad ves jvedelemre tett szert a sajt jogn. Nem rossz egy olyan valakinek, akit mint elkel tykot rendszerint elintztek egy kzlegyintssel. 50

s mgis, ez nem elgtette ki Camillt, akinek az egsz lete arrl szlt, hogy mindig a kvetkez hdtsra, a kvetkez brilins eredmnyre kszlt. Ezt az rksget kapta, mint egy kivlan teljest csald harmadik gyermeke. Vagy feladod, mieltt egyltaln belekezdtl volna, vagy beleteszel apait-anyait, hogy mindenkinl fnyesebben ragyogj. s Camilla ragyogni akart. Megfordult, hogy vgigmrje a kollgit, s arra gondolt, taln ppen k az okai annak, hogy a karrierje lassabban halad elre, mint szeretn. Mikzben pedig az gyvdi irodjnak fantasztikus hre volt, annyi egval s tehetsggel egyetlen pletben, hogy pp elg nehezen tudta egyltaln szrevetetni magt, hogy a rangltrn val felkapaszkodsrl mr ne is beszljnk. Charles McDonald odavethetett neki egy ritka bkot egy pntek esti koccintson, azonban biztos volt benne, hogy ez egyszeren az iroda egyetlen ni munkatrsnak a megszeldtsre szolglt. Egy magas, esetlen, de jkp frfi tartott fel egy veg Mot pezsgvel. gy ltom, valakinek res a pohara mondta Matt Hornby, az iroda egyik vezet tisztviselje, s elpirult. Charles bkezen bnt ezzel a remek itallal, gyhogy akr le is hzhatjuk. Azrt, mert ingyen van, taln mg nem kellene meginnunk az egszet mondta Camilla, s kacr mosollyal a frfi fel nyjtotta a pohart. Mivel tisztban volt vele, hogy Matt, ez a huszont ves East End-i remnytelenl szerelmes bel, amita csak a Cornwall Chambershez kerlt, nem akarta btortani, de a frfinak kedves, csinos arca volt, tele szeplkkel, s Camilla aranyosnak tallta, hogy ilyen hallatlan lvezetnek tartja a pezsgt. Lttam magt az Evening Standard partioldalain tegnap este folytatta Matt, s ideges kortyokkal nyeldekelte a Motet. rulja el, mire kszl ezen a htvgn, ami ragyogbb lehet, mint a ma esti soire? Camilla nevetett, s a pezsgjt szopogatta. Rengeteg meghvsom van klnbz helyekre de egyikre sem vgyom. Igazsg szerint kt ra mlva Charles s Nigella vacsorapartijn kell lennem. Az tel fantasztikus lesz, de pillanatnyilag semmit sem szeretnk jobban, mint bebjni az gyba egy videval s valami knai kajval. Mirt nem visz magval, hogy n brlhassam el, melyik a legjobb esti program? Camilla mosolygott, kptelen volt lelltani magt. Hov? dorombolta. Charleshoz s Nigellhoz, vagy hozzm haza? , maga kis huncut. Flrtl velem? Camilla meglegyintette kollgja karjt, s letette a pohart az asztalra. Egyltaln nem. s klnben is, azt hiszem, Nat beprgne, ha pntek esti szrakozsknt magval jelennk meg. Matt megprblt mosolyogni Nathaniel Montague emltsre, akivel csak ktszer tallkozott, de akit rendszeresen ltott a Daily Mail trsasgi oldalain. Van valami abban, amit mond nevetett Matt. Csurig tlttte a pezsgspohart, s egy maroknyi japn rizskekszet tmtt a szjba. A bartja a frszt hozza rm. Amint Matt eltnt, hogy keressen mg valami ehett, Camilla egy magas jelensget szlelt a vllnl. Marad mg egy kicsit, vagy elrohan? krdezte Charles McDonald olyan stlusban, amely inkbb krst, mint krdst sugallt. Este nyolcig nincs semmi programom. Mirt? A frfi knnyedn a vllra tette a kezt, s mint egy sszeeskv, az ajt fel kormnyozta Camillt. Ne menjnk valami nyugodtabb helyre? krdezte. Beszlnem kell magval valamirl, ami esetleg rdekelheti. Camilla rezte, hogy remeg a gyomra, mikzben lefel mentek a lpcsn a msodik emeletre az irodjba. Nyilvn arrl lesz sz, hogy nagyobb presztzs munkkat akarnak rbzni,

51

gondolta. Charles meglltotta Camillt az ajtnl, s leakasztotta a lny Armani kabtjt a fogasrl. Azt hiszem, jobb lenne kimennnk innen mondta, a kabtot tartva. Meglehetsen bizalmas dologrl van sz. A falnak is fle van, hiszen tudja. A Toll s Parka, egy mellkutcban eldugva a Lincolns Inn Fields mgtt, a tkletes ivhely volt gyvdek szmra. Stt s dickensi, tmla nlkli szkeit kifakult, vrs brsonykrpitozs fedte, s a brnl testes brk karikatri ltek az udvartartsukkal. Zsfolva volt, tele gyvdekkel, akik itt mlattk az idt, mieltt hazatrtek a felesgkhz s gyermekeikhez Wandsworth Common viktorinus villiba. Nem pp az idelis hely egy magnbeszlgetshez, gondolta Camilla, mg Charles elment, hogy egy gin-tonikot hozzon neki a brtl. Ennek ellenre, ha a tancsos fontosabb gyeket akar rbzni, vagy fel akarja kltztetni egy tekintlyesebb irodba valamelyik felsbb emeletre, taln valban a legjobb, ha ezt a tbbi munkatrs halltvolsgn kvl teszi. Nagyon ksznm, hogy gy elismerte a munkmat mondta, s mint mindig, trelmetlenl vrta, hogy a lnyegre trjenek. Remlem, be fogja ltni, hogy elg rett vagyok ahhoz, hogy hamarosan vezet tancsoss lpjek el. Charles hallgatott, s vatosan letette a narancsljt. Igazsg szerint nem az gyvdi irodrl akartam beszlni magval kezdte, a tekintetvel Camillt fixrozva, s drmai sznetet tartott. Camilla tbbszr ltta, hogyan hasznlja ezt a technikt pusztt hatssal a trgyalteremben, amikor meg akar semmisteni valakit a keresztkrdsek slya alatt. Camilla, szinte bizonyosan maga a legambicizusabb joghallgat, akit valaha a nvendkemm fogadtam mondta Charles. s higgye el nekem, volt j nhny tlbuzg gyvdnk, aki belpett a Cornwall Chambers ajtain. Nem mindenki szuperambicizus, amikor huszonkt ves, s megprbl bekerlni egy j irodba? mosolygott a lny, s felllegzett, hogy Charles nem azrt hozta ide, hogy leteremtse. De, azt hiszem. De magnl, a maga httervel ezt mindig furcsnak talltam. Rengeteg magniskoli s Oxbridge-vgzettsg gyvd megfordult ebben az irodban, de mindig gyanakvssal fogadtam az igazn kivltsgosakat. A kivltsgosak szt Charles suttogva ejtette ki. Lusta kurafi a legtbbjk. Elhallgatott. Ezrt ttovztam, hogy felvegyem-e magt, Camilla. Camilla azon gondolkozott, hogy hov akar ez a beszlgets kilyukadni, s kezdte krbe-krbe forgatni a jgkockkat a pohara aljn. Emlkszik, amikor elvittem magt ebdelni az els hten? krdezte Charles. De mg mennyire, hogy emlkezett. A Wiltons volt Belgraviban. volt az egyetlen n az tteremben, s fcnt evett, holott tudta, hogy halat kellett volna rendelnie. Ez volt az els eset, hogy gy rezte, kicsi, ijedt s tl nagy fba vgta a fejszjt. Akrcsak most, igazsg szerint. Emlkszik, hogy Michael Heseltine lt a szomszdos bokszban, s maga rettenetesen izgatott lett? krdezte Charles. Ha jl emlkszem, mg dvzltem is mosolygott Camilla. Azt hiszem, mintha egy kicsit becspett volna. Ne aggdjon kuncogott Charles, s felemelte a narancsljt. A dli ivszat nekem sem ment soha. De emlkszem, hogy akkor arra gondoltam, mirt olyan izgatott ez a lny, hogy Heseltine-nal tallkozik, amikor nyilvn tucatjval volt szerencsje magas rang politikusflkhez a csaldja rvn? Azt hiszem, az apja akkoriban az els sorban lt a Lordok Hzban, ugye? Vadul lngolt a tekintete, s azt mondta nekem, hogy Heseltine egyszer kijelentette, hogy az Oxfordi Uni elnki posztja jelenti az els lpst a miniszterelnksghez. s maga ezrt plyzta meg Oxfordban az elnksget, s nyerte meg. Tulajdonkppen, ha jl emlkszem, azt mondta, hogy ez egy nyg, amelyet vgig kell szenvedni emlkezett Camilla. 52

Visszagondolt a hnapokig tart machiavellista sszeeskvsre, amely a nagy presztzst jelent oxfordi tisztsg megszerzshez kellett, no meg az is eszbe jutott, hogy ezt kveten hetente rszt kellett vennie egyik ostoba vitn a msik utn. s klnben is folytatta , ez azrt nem egszen sikerlt neki, igaz? Ennyit az Oxfordi Unitervrl. Azrt nem csinlta olyan rosszul jegyezte meg Charles komoly hangon , miniszterelnkhelyettessgig vitte. s azt hiszem, maga, Camilla, ugyanilyen jl tudn csinlni. Camilla hallgatott, s frkszn nzett Charlesra. Politika? De ht mi lesz a joggal? Ah, tnyleg kirlyi tancsos szeretne lenni? krdezte Charles legyintve. Ez jelenten a maga szmra egy sikeres karrier vgt? Camilla tudta, hogy tojshjon kell tncolnia. De az volt az igazsg, hogy a jog nem gyjtotta fel a kpzelett. Igen, jl csinlta. Megvolt benne a kell fegyelem s az intelligens, lnyegre tr elme, ami ahhoz szksges, hogy elrje a szakma legfels cscst, s ha egyszer tudta, hogy j valamiben, akkor nem llt meg addig, amg a lehet legjobb nem lett. De Camilla tbbet akart, sokkal tbbet. Errl mr gondolkodtam vallotta be szintn. De itt mg van tennivalm, s mg harmincves sem vagyok. Ne kezdje nekem belekeverni a kort kuncogott Charles. Tudta, hogy indultam a vlasztson, risten, harminc vvel ezeltt? Azt hittem, a jog volt az lete rzta a fejt Camilla. Sok gyvd csaldott vagy bukott politikus nevetett Charles. n a bukottakhoz tartozom. Mgis, mi trtnt? Magbl kitn politikus lett volna. Huszonnyolc-huszonkilenc ves voltam, amikor elindultam a parlamenti vlasztsokon. Rendben elnyertem egy tory jellst, de egy megszerezhetetlen kpviseli helyrt indtottak DlWalesben, amelyet hsz vig egy Merthyr Tydfil-i tanr tlttt be. Sanszom sem volt az edinburghi akcentusommal. Az emlktl ingatni kezdte a fejt. Azrt nem tudom elhinni, hogy ilyen knnyen feladta mondta Camilla elrehajolva, egyszerre elbvlten s izgatottan. Charles vllat vont. De feladtam. J pnzt kerestem a tiszteletdjakbl, a nevemet gy emlegettk, mint egy jvend kirlyi tancsost, s ez kellemes, amikor az ember ns kt gyerekkel, s egy szp kvr jelzlogot kell fizetnie. Az az igazsg folytatta lassan , tl nagy a ksrts, hogy az ember megmaradjon a jogi plyn. Ki akarna elcserlni egy tszzezer fontos jvedelmet egy tvenezer fontos kpviseli fizetsrt? n nem akartam. s taln most mr bnom. Camilla nzte a szomor kifejezst Charles darabos arcn, s azon tndtt, hogyan ddelgethet egy sikeres ember egy ilyen hatalmas, beteljesletlen lmot. s hirtelen elszntsgot, vgyat rzett, hogy elrje azt a cscsot, amelytl Charles, mig tart nagy bnatra, elfordult. A felesge nem egy Konzervatv Szvetsg elnke valahol? krdezte Camilla. Esherben vlaszolta a frfi. Ismeri Jack Cavendisht? Camilla blintott. Az apm ismeri. Esher tory kpviselje, igaz? Igen, de ki tudja, meddig? vlaszolt Charles halkan. Az emberek suttognak, hogy Jack nem akar indulni a kvetkez vlasztson, s ez mr jv mjusban esedkes. Esher biztos hely? Tvolrl sem. Jack tbbsge leolvadt nhny ezerre. De ha tnyleg visszalp, a prtot el fogjk rasztani az letrajzok. Csodlatos kpviseli hely valaki szmra. Gazdag, kzel van Londonhoz Camilla alig tudta fkezni az izgatottsgt a gondolattl, hogy merre tart ez a beszlgets. Milyen jelltet keres a prt? krdezte, s megprblt nyugodt maradni. 53

Olyan valakit, aki meg tudja nyerni a kampnyt. Olyan valakit, mint maga, Camilla. Honnan tudja, hogy n konzervatv vagyok? , drgm nevetett Charles, hirtelen zavartan. Feltteleztem, hogy amilyen az apja, olyan a lnya. Igazsg szerint Camilla gy rdekldtt a politika irnt, hogy nem volt semmifle klnsebb prtktdse. Egyes nzetei jobbra, msok viszont kifejezetten balra hztak. m az szemben a politika nem elvekrl szlt, s egybknt is, alig volt manapsg klnbsg a hrom nagy prt kztt. Szmra a politika a hatalmat jelentette. A tisztelet s tekintly gondolata izgatta. A Westminster folyosin kopog tsarkainak a varzsa, a hatalommal jr hitelessg mi ehhez kpest Cate s az elegns magazinjai, vagy Venetia a trsasgi elit agyondsztett hzaival? s ami mg fontosabb, a klvilg szmra tbb mr nem csupn az egyik bolyg lenne Serena csillagporral telehintett vilgegyetemben. A torykra szavaztam az utols vlasztson kzlte, s nem tette hozz, hogy ppen hogy. Akkor mindennel rendelkezik ahhoz, hogy megnyerjen egy kampnyt mondta Charles, s elvett egy br szivartartt a fels zsebbl. Megengedi? Camilla blintott. Legels emlkeihez hozztartozott a szivarfst s a nedves tweed slyos illata; megszokta a szivar ragads, fs aromjt. Magban van politikai jzansz; magban van eltkltsg. s ismerik. Soha ne becslje le a hressg jelentsgt mosolygott Charles. Nzze meg Boris Johnsont s Glenda Jacksont. s az apja biztosan ssze tud majd korteskedni valami tmogatst magnak. Camilla ebben ktelkedett. Apjnak az volt a leghbb vgya, hogy visszakerlhessen a Lordok Hzba valamelyik vlasztott kpviseli helyre, de veresget szenvedett az utols kt idkzi vlasztson. Camilla azon tndtt, hogyan fogadn a hrt, hogy a lnya egy alshzi helyrt indul. Gyantotta, hogy nem jl. Biztos benne, hogy nem vagyok egy kicsit fiatal? Biztos. A prtnak szksge van r, hogy beinjekcizzk fiatalsggal s friss, modern eszmkkel. Modernizlni kell teljesen , ahogy az j Munksprt tette a kilencvenes vekben, s ez a folyamat mr elindult. Biztos benne, hogy alkalmas vagyok? Egy br lnya. Ez remek. Camilla elhallgatott. Nagyobb zavarban volt, mint vrta. Ha tnyleg gy dntk, hogy ez olyasvalami, amit szeretnk csinlni, s ha Jack Cavendish tnyleg visszalp, mi a kvetkez teendm? Felttelezem, hogy nincs rajta a Kzponti Iroda jvhagyott jelltjeinek a listjn? Camilla a fejt rzta. Ht akkor ez az egyes szm lps. Ezt az egszet nyilvn alaposan meg kell fontolnom vlaszolta Camilla, s kzben a hvelykujja krmt fel-le futtatta az asztal erezetn. Aztn felnzett Charles sokatmond szembe. De nem hiszem, hogy brmi baj szrmazna abbl, ha megprblnm, igaz? vigyorgott. Erre szivarozom egyet vlaszolta Charles, s nagyot szvott a nagy, kvr, barna Cohibjbl, majd egy tkletes fstkarikt fjt a levegbe, amitl egy gyvd mgttk khgni kezdett. s Camilla elmosolyodott.

54

9
Michael Sarkis villja Mustique-on, a La Esperanza, tkletes ellentte volt a hivalkod deluxe hoteleknek, amelyekrl a frfi elhreslt. A Karib-tenger prs, trkizkk vizbe benyl buja fldnyelv cscsn ll hatalmas, balinz stlus udvarhzhoz egy jdezld, a vgtelensg rzett kelt szmedence, egy tavirzskkal teli dszes koi pontyos halast s egy hatalmas, tengerre nz terasz is tartozott. El sem tudom hinni, hogy mr kt napja itt vagyunk shajtott Serena rksaltt csipegetve, mikzben egy hatalmas, kk vszon fgggyban hintzott, s a szemt felfel, a plmafkra szegezte. A Vszon Hz koktlpartit rendez ma este mondta Venetia, s kinzett a Valentino napszemvege pereme fltt. Ne stljunk le nhny martinire? Vagy hivatalosan mg mindig rejtzkdsz? Serena letette a saltstljt, s a feje al gyrte a puha pamutprnt. Drgm, azzal a cllal jttnk Mustique-ra, hogy elkerljk a turistkat, nem pedig azrt, hogy szntszndkkal keressk ket vlaszolta. Biztos vagyok benne, hogy megrted, s tudod, milyen nagyra rtkelem, hogy gy mellm llsz. , n pedig azt rtkelem, hogy itt lehetek. Azt tesszk, amit szeretnl nevetett Venetia, s nagyot kortyolt az svnyvizbl. A villa nmagban is pp elg gynyr. El tudod hinni, hogy Cate nem volt hajland eljnni? morgott Serena. Az a hltlan szrnyeteg. Nem mintha te msodrend vlaszts lettl volna, vagy ilyesmi tette hozz gyorsan. Cate nem hltlan mondta Venetia knyszeredett mosollyal. De hiszen ismered, mindig bntudat marcangolja, ha jl rzi magt. Egybknt azt hiszem, hogy most tnyleg nagyon elfoglalt. Beszltem vele ma reggel, mert arra gondoltam, hogy kicsit lehangolt lehet, s azt mondta, hogy valami magazin-elkpzelsen dolgozik, amelyet szeretne kiprblni s elindtani. Ht ez jellemz r, nem igaz? hzta az orrt Serena. Valami hasznosat is csinlhatna, amg nincs munkja, pldul felkereshetn nekem Tomot, ahelyett, hogy Donald Trumpot jtszik. Olyan lehetetlenl nz. Venetia mosolygott magban. Cate szve legalbb akkora volt, mint Serena egja, de Venetia tudta, hogy hiba mondana brmit is. Fradtan a reggeli lovaglstl breltek kt pomps gesztenyebarna lovat a Mustique-i Lovas Kzponttl aznap reggel, hogy vgigvgtassanak a lansecoyi parton htradlt, s kinyitott egy trtnelmi letrajzot. Napszemvegt mlyen lehzta az orrnyergre, hogy kivdje a knyv lapjrl visszaverd napsugarakat. Megprblta elnyomni a mosolyt, s kzben gy rezte magt, mint egy csintalan iskols lny. Jonathon majd sztrobbant, amikor bejelentette, hogy elmegy Mustique-ra. A pillanat hevben dnttt, miutn megkapta a hormontesztje els eredmnyeit. Agya azonnal zsongani kezdett, olyan dolgok gytrtk, amelyekre gondolni sem akart. Egy sikertelen hzassg. Sikertelen petesejtek. Sikertelensg. El kellett meneklnie.

55

Egy pincr jelent meg makultlan fehr egyenruhban egy deres kancsval, amelyben gymlcspuncs, s egy tnyrral, amelyen csillogan fehr kkuszszeletek voltak. Engedelmesen beletett egy pohr puncsot Serena kinyjtott kezbe. Egy fax is rkezett nnek mondta a jkp pincr, s egy sszegngylt krmszn paprlapot nyjtott t Serennak, egy msik ezsttlcn. Egy fax? krdezte Venetia, s a nyakt nyjtogatta arrafel. Mi ez? Nehogy azt mondd, hogy a sajt mr kiszagolta, hogy itt vagy. Nem rzem gy, hogy kszen llnk egy paparazzo kzelkpre. mondta Serena egy pillanat mlva, miutn vgigfutott a macskakaparssal rt fekete szavakon. Mi baj van? Michael azt rja, hogy ma este trepl ide az Esperanzba. Szeretne velnk vacsorzni. Meglepett arckifejezssel nzett Venetira, amely lassanknt mosolly hzdott. Szrny hossz az t idig New Yorkbl, ugye? jegyezte meg, s a szja tovbb grblt felfel. Nem bizarr egy kicsit, hogy csak gy betr ide? krdezte Venetia, s beleharapott egy kkuszszeletbe. Aztn elhallgatott, ahogy kezdett nla leesni a tantusz. Vagy tudtad, hogy jnni fog? Egyik szemldkt felhzva nzett a hgra, aki gy lt ott, mint egy szfinx, s egyszerre nem mondott semmit, s rult el mindent. Venetia akarata ellenre bosszsnak rezte magt. Jellemz Serenra, hogy elvonszolja egszen a Karib-tengerig, csak hogy kellemesen tlthesse az idt, amg valaki rdekesebb fel nem bukkan. Serena mindig a manipulci nagymestere volt. Tudod, Michael nem mondta hatrozottan, hogy eljn mondta Serena, magabiztosan tekintve a nvre szembe. De ezt azrt aligha lehetne betrsnek nevezni. Vgl is ez az villja, s joga van bekukkantani, amikor csak kedve tartja. Kiharapott egy ropogs flholdat a kkuszbl, s gy mosolygott, mint egy macska, amelyik tejsznt kapott. Ktezer kilomter egy vacsora kedvrt aligha nevezhet bekukkantsnak. Venetia elhallgatott, s gyanakodva nzegette a hgt. Tetszik neked, igaz? Teljesen hlynek rzem magamat, hogy ez elbb nem jutott az eszembe. , az isten szerelmre mondta Serena lekicsinylen, s csukott szemmel visszafekdt a fgggyba. Nem az iskolban vagyunk, ha nem tudnd! s ha netn elfelejtetted volna, egy ktsgbeejten fjdalmas szakts kells kzepn vagyok. Nem tervezem, hogy viszonyt kezdek valaki mssal, mg ha annak a valakinek olyan villja van is, mint Michaelnak. Venetia nzte a karib-tengeri napstsben flmeztelenl heversz hgt, s ktelkedett, hogy ez volna az igazsg. A mustique-i repltr kifutplyja tl rvid volt Michael Gulfstreamjnek, gyhogy a szigetre rkez ltogatk ezreihez hasonlan is egy apr, brelt jettel jtt, s a villa szemlyzetnek egyik tagja ment el rte egy Mercedesszel. Mire megtallta a lnyokat, akik a teraszon lldogltak, s a kora esti koktljaikat szopogattk, nyugodt s bohks hangulatban volt. dv, lnyok ragyogott, s hatalmas lelsbe nyalbolta ssze mindkettjket, s mindkettjket arcon cskolta. Hogy rzik magukat? Venetia htrbb lpett, jlneveltsgt kicsit lehengerelte ez a zmk ember. De sokkal vonzbbnak tallta, mint amire szmtott, s az volt a vlemnye, hogy hatrozottan az a fajta frfi, akinek a jelenlte nagyobb teret tlt be, mint a teste. Michael tekintete that volt, a ruhzatbl vszonnadrg, sttkk pling s srgsbarna Tods mokaszin radt a nemtrdm hatalom, s Venetia visszafogott termszete s a fegyvercsempszetrl szl mendemondk ellenre egyszer csak azt vette szre, hogy radozik. , csodlatos itt mondta, a hz berendezsrt, a vgtelen termszetrt s a lgy, kora tavaszi este gynyr, szibarackos fnyrt lelkesedve. 56

Milyen kedves meglepets mondta Serena, s gy meztlbasn sarkon fordult, hogy visszastljon az szmedence partjn ll ndfedeles kunyhhoz. Michael mosolygott, s tettl talpig vgigmrte. Szeme megllapodott a lny kemny, kerek melln, amelyet alig takart egy csppnyi, fehr bikinifels. Barbadoson voltam zleti gyben, s az nincs olyan messze csak egy ugrs le a Grenadineszigetekre. Arra gondoltam, taln rlne egy kicsit nagyobb trsasgnak Mustique tl csendes hsvt eltt. Csendes? mosolygott Serena kacran. Taln inkbb exkluzv. Pontosan, ahogy szeretem. Michael kzelebb lpett hozz, ujjhegyeivel vgigsimtott a lny ujjain, s Serena rezte, hogy a mellbimbi azonnal gaskodni kezdenek. Csak tltzm, s aztn tallkozunk a vacsornl, mondjuk, egy fl ra mlva? A pagodban fogunk terteni. A frfi egy hatszg plet fel mutatott a fldnyelven. Csodlatos ott fent. Mirt nem mennek, hlgyeim, a villikba, hogy felfrisstsk magukat az estre? Ott vrom majd magukat. Serena villja gynyr, s a ruhatra mg szebb volt. Bekapcsolt valami lusta latin dzsesszt a CD tvkapcsoljval, s tlapozta az egyhetes nyaralsra hozott hatalmas ruhakollekcit, amelyet a szemlye mell rendelt inas gondosan beakasztgatott a szekrnyekbe. Serena hossz ujjai tncoltak egy fmszllal tsztt ttetsz kaftnon, a szivrvny szneiben pompz kendkn, mretre ksztett krmszn nadrgokon, finom sifoningeken s csppnyi, mints strandruhkon. A szekrnyek rattanfogantyin marokszmra lgtak a rz s trkiz nyaklncok. Nmi ttovzs utn belebjt egy arasznyi krmszn Valentino forrnadrgba, amelyet olyan rvidre szabtak, hogy leslt feneke als hajlata kikandiklt belle kzszemlre. Nem akart tl szexis lenni csak vacsorrl volt sz, s tudta, hogy Venetia helytelentene mindent, ami tlsgosan sokat mutat, gyhogy felvett a nadrghoz egy rendkvl finom sttkk kasmrbl kszlt mellnyt. Cscsrtett a fldig r tkrben, azon tndve, hogy a ltvny nem tl Maine-e inkbb, mint Mustique, s gyorsan levett az elegancijbl egy trkiz karktvel, karika flbevalval, s egy hossz arany Garrard lnccal. Belelpett egy saruba, nmi ttetsz korall fnyt kent az ajkra, s kikapcsolta a CD-jtszt. Vgl egy kis parfmt spriccelt magra, egy ismertetjegy-illatot, amelyet mregdrgn kln magnak lmodtatott meg Jean Patou-val s kszen is volt. Egy hatalmas magnliavirgot tztt a fle mg, s miutn rjtt, hogy tbb mint egy rt kszldtt, a pagoda fel vette az tjt. Michael s Venetia mr az asztalnl ltek, gymlcspuncsot ittak, s beszlgettek. A hely kicsi s intim volt, a durvn csolt asztal szinte lebegett a sttsg tengern, amelyet csak kt kis olajlmps s a csillagok hatalmas foltja vilgtott meg. Serena figyelte, ahogy Michael nevetve bort tlt Venetinak egy rubintszn pohrba, s rezte, hogy hirtelen belenyilall a fltkenysg. Abban a pillanatban, hogy htat fordt, Venetia rszll a hzigazdra, mintha valamit bizonytania kne, csak mert nincs elg rohadt petesejtje. Elszgyellte magt, s rjtt, hogy valahol a Nlus s e pillanat kzt a mustique-i teraszon, Michael hihetetlenl vonzv vlt a szmra. Klnsen, ha azt nzzk, hogy millirdos. Ezt nevezem tteremnek mondta Serena, ahogy elhelyezkedett az asztalfn, egyenesen Michaellal szemben, s hagyta, hogy a topja pntja lecssszon a vllrl. Ah, Serena, ksn, de gyzn mondta Michael mosolyogva, s majd felfalta a lnyt a szemvel. Serena kacran mosolygott, mg Michael odaintett kt pincrt, akik hatalmas ezsttlakat hoztak. pp azt mondtam Venetinak, hogy rendkvl finom zlse van. Tudnm hasznlni nhny szllodmban. Meg kell beszlnnk egy tallkozt a kvetkez alkalomra, amikor Londonban leszek. Serena halvnyan mosolygott. Ht persze dorombolta, s titkos figyelmeztetst villantott a nvrre. Klnben mit fogunk enni? 57

Ma estre valami egyszert krtem a sftl mosolygott Michael. Remlem, hlgyeim, nem bnjk. Csettintett az ujjval, s a pincrek lekaptk az ezst harangfedket; a tlakon vrs mrna s pikns szszban sz vastag deskrumpliszeletek, s egy hatalmas tl zld ceruzabab gynyrkdtette a szemet. Hrmasban ltek, s csendben ettek, mindegyikk lvezte az telt a hullmok s a lgy szell hangjai mellett. Venetia felpillantott, s szrevette, hogy Michael szles mosollyal nzi mindkettjket. H, minek szl a vigyor? krdezte. Az angol gnek tisztasgn nevetek mondta a frfi. Kettjkre nzek, s ezerves angolszsz tisztasgot ltok. Igazsg szerint van bennnk egy kis spanyol vr is, amely valahol a tizenhatodik szzad krl settenkedett belnk mondta Serena. ldztt katolikusok szivrogtak be a csaldba. gyhogy nem is vagyunk olyan tisztk. Mindannyian mosolyogtak, s visszatrtek az telhez; a hal lgy darabokra omlott szt, a bab ropogsn friss volt. Nos. Hogy megy az zlet? krdezte Venetia Michaeltl, s megtrlte a szjt egy szalvtval. Nagyon jl. A turistaiparra rossz idk jrtak az elmlt nhny vben, de a piac luxus vgt, ahol a Sarkis-csoport mkdik, alig rintettk vlaszolt Michael hvsen. Errl jut eszembe, beszlnem kellene a msik testvrkkel, a szerkesztvel tette hozz. Szeretnk kiadni egy utazsi magazint, amelyet eljuttatnnk minden vevnknek, s betennnk minden hotelszobnkba. Azt akarom, hogy a legjobb legyen, elegns, kifinomult. Furcsa, hogy ezt emlti szlalt meg Venetia. Cate ppen most kszl, hogy sajt lapot indtson. Taln tallkozniuk kne. Ez rdekesen hangzik. s nagyon fogok rlni, ha mg egy Balcon lnnyal megismerkedhetem. jabb hossz, elidz pillantst vetett Serenra. A lny most viszonozta a tekintett, sarkallta Michael Cate s Venetia irnt tanstott rdekldse. Venetia szrevette a pillantst, s, mivel fradtnak s egy kicsit kapatosnak rezte magt egy veg finom Merlot utn, gy dnttt, hogy ideje visszavonulnia a villjba. Tudta, hov vezethet, ha egyedl hagyja Serent egy kzismert playboyjal, de leragadt a szeme, s nem volt olyan hangulatban, hogy emiatt izgassa magt. Le kell fekdnm. J jszakt mindenkinek mondta. Michael felllt, hogy arcon cskolja, Serena azonban csendben lt a szkben, s rlt, hogy megszabadul a nvrtl. Amikor Venetia eltnt a sttben, jelentsgteljes csend telepedett Serena s Michael kz. Mr sem enni, sem inni nem tudok semmit szlalt meg vgl Serena, s beakasztotta az ujjait a nadrgja vbe, egy vkony cskban kivillantva a hst. Akkor taln menjnk egyet stlni? mosolygott Michael. Nem hiszem, hogy bren tudok maradni, ha tovbb is itt lnk. Serena blintott, s lestltak a terasz oldalba vgott klpcsn az Esperanza egy msik szintjre, ahol egy hatalmas jacuzzihoz s egy difbl s vastag fehr selyemfggnykbl kszlt kilterklyhez rtek. Fnyt csak a fekete gbl vilgt krmes hold s a medence ngy sarknl halkan serceg, lngol fklyk adtak. Serena odalpkedett a tengerre nz erklyhez. A szl megersdtt, s a hold krmes ezst tkrkpe reszketni kezdett a tenger fekete felsznn. Megfordult, s ott tallta Michaelt a hta mgtt. A frfi kigombolt mg nhny gombot az ingn; koromfekete szrpamacs kandiklt ki az anyagbl. Remlem, nem zavarom? Csak nyugodtan. Az ilyen nagyszer csendet rdemes megosztani. Hallgassa csak semmi zaj! Csupn a tenger halk mormolsa. 58

Michael Serena mellett a kfalon nyugtatta ers kezt, s felnzett a csillagokkal telefrcsklt gre. Remlem, nem bnja, hogy eljttem mondta. Igazsg szerint Palm Beachen voltam, amelyrl mindketten tudjuk, hogy nem ppen itt van a sarkon tl A lny fel nzett, s mosolygott, veszlyt jelz grblet jelent meg a szja sarkban. A maga hza. Nem n hatrozom meg, hogy mikor jhet ide. Mondjunk csak annyit, hogy nem voltam a krnyken. rl, hogy itt vagyok? Termszetesen nevetett Serena idegesen, mg mindig egy kicsit bizonytalanul, hogy hov fog vezetni ez a tallkozs. Egyszeren j egytt lenni valakivel, aki ugyanazon megy keresztl jegyezte meg Michael. Ugyanazon? Ezt hogy rti? Nos, a dolgok Marlenval, a bartnmmel azt hiszem, tallkozott vele Egyiptomban nem llnak tl jl. Serena gyengden megrintette a vllt. , sajnlom. Nem is sejtettem. A frfi nevetett, leszegte az llt. llandan veszeksznk. s gy kltekezik, mint egy rlt. Flmilli dollrt ruhkra. Ktmillit JAR-nl. Nagyvonal pasas vagyok, de nem szeretem, ha kihasznlnak. Ott akarja hagyni? Beszltnk rla. Elhallgatott, s lehajolt, hogy megszagolja a magnliavirgot Serena hajban, s kzben gyengden kisimtott egy frtt a lny arcbl. Sokig tart, amg a kapcsolatok vget rnek, miutn mr befejezdtek mondta lgyan. Serena hirtelen htralpett, elnttte az rzelmek hullma, amelyet Michael kzelsge korbcsolt fel. Egy kicsit lejjebb stlt a teraszon, s lelt az egyik napozgyra a medence szln, lthatatlan rvnyt kavarva a terrakottalapokon a lbujjaival. Ahogy Michael kzelebb ment hozz, egy egyenruhs pincr jelent meg a kunyh ndfedele all, s tnyjtott nekik kt karcs pohr Krugot, aztn egyetlen sz nlkl eltnt. Hogy llnak a dolgok Tommal? krdezte Michael, az italt szopogatva. Serena a fejt rzta, szke hajfrtk tncoltak a vlla krl. Nem azrt jttem ide, hogy Tomrl beszljek. Michael letette a pohart, s jobb karjval tfogva a lny derekt, kzelebb csszott hozz a fehr matracon. Serena halkan szedte a levegt; bizonytalan volt, hogy megtegye-e a kvetkez lpst, m ugyanakkor vgyott a frfi rintsre. Tudja, hogy n mirt vagyok itt? suttogta Michael a flbe. Serena szembefordult vele. Igen lehelte, s hagyta, hogy a frfi az gyra dntse. Engedte, hogy Michael simogassa a nyakt, az ajkt s a hast, s az izmok az gykban hirtelen megfeszltek, amikor a frfi egyetlen gyors mozdulattal felemelve, thzta a fejn a csppnyi kasmrtopot. Serena most a htn fekdt, a forrnadrgot kivve meztelenl. Michael fogta a flig telt pezsgspohart, s a tartalmt rnttte Serena mellre, aztn az ajka leereszkedett, hogy lenyalja a csillog folyadkot Serena rzsaszn mellbimbirl. A lny lihegett, mikzben Michael nyelve nyaldosta, s egyre jobban felizgult. Michael vette a jelet, ajka vgigsprt Serena lapos hasn; a lny keze lehzta forrnadrgja cipzrjt, s lerntotta magrl a csppnyi ruhadarabot. Michael egy pillanatra felemelte a fejt, hogy jl megnzze Serena testt. Egymsba fondott a tekintetk, mindketten lngoltak a vgytl. Michael gyorsan lehajiglta a ruhit. Immr meztelenl, Serena lba kz trdelt, hatrozott kzzel szttrta a combjt, a nyelve lefel kgyzott, rvnylett a szemremszrzet keskeny vgsban, aztn mlyen a lnyba hatolt. Serena hosszan felnygtt. , igen! Ne hagyd abba!

59

Amikor mr ppen ellvezett volna a gynyrtl, Michael a szjt jra a lny mellbimbira tapasztotta, s kkemny farkt a kezben tartva, gyngd, de kitart krkrs mozdulattal izgatta vele Serena csikljt. Hirtelen elhzdott, hasra perdtette Serent, s a lny fenekt a levegbe nyomva, htulrl belehatolt. Kezt al dugta, s ujjaival a csikljt simogatta, mikzben vastag farkt ki-be pumplta Serenban, aki nygtt s lihegett a mrhetetlen eksztzisban, ahogy jra meg jra elntttk a gynyr hullmai, mg vgl a fehr matracra omlott. Megfordult, hogy egyms szembe nzzenek, s Michael letrlte az izzadsgcseppeket Serena arcrl. A lny htrahanyatlott, mlyen beszvta a levegt, hagyta, hogy a meleg jszakai fuvallat cirgassa a testt, s egy hatalmasat shajtott az rmtl, amikor rjtt, hogy pp most volt rsze lete legjobb szeretkezsben.

60

10
Br februr volt, az angol vidk szebb mr nem is lehetett volna. Cate padlig nyomta a gzpedlt az ezst Mini Cooperben, s mikzben Stevie Wonder bmblt a CD-lejtszbl, tszguldott Dorset szvn, idnknt elkapva a szemt az trl, hogy megcsodlja a kiltst. Cseng-bong templomtornyok s istentiszteletre tipeg reg hlgyek, zldesfekete svnyek s okkersrga mezk mellett szguldott el, amelyeket elevenn tett az les tli nap. Tkletes reggel egy kis autzsra, gondolta, ahogy befordult egy sarkon, s vgre megpillantott egy ezstsen csillog vonalat a horizonton a tengert. Brcsak ne lett volna ilyen tet hangulatban. Lehet, hogy a vezets kellemes, de semmit sem kvnt kevsb, mint hogy egy vasrnap dleltt ktszz mrfldet autzzon Londonbl irgalmasszamaritnus-kldetsben. De Cate, mint mindig, aggdott Serenrt. Hihetetlennek tartotta, hogy a hga csak gy fogta magt, s elutazott Michael nyaraljba Mustique-ra, br knyrgtt neki, hogy gondolja meg a dolgot. Serena mindig impulzv s nfej gyerek volt, s felntt korra is pontosan olyan maradt. Cate azonban a hga hbelebalzs, baszd-meg-Tom viselkedse ellenre tudta, hogy Serena a felszn alatt sebzett s nem brta elviselni, ha a testvreit szenvedni ltta. Az egyetlen md, hogy elkerlhessen egy semmire sem vezet, csaldsra tlt viszonyt Serena s a kztt a nylas playboy Michael kztt, ha becserkszi Tomot, s meggyzi, hogy adjon mg egy eslyt a kapcsolatuknak. Cate letekerte az ablakot, hogy a beraml ss tengerparti leveg jobb kedvre hangolja, s mg kemnyebben rnyomta a lbt a gzpedlra. A Petersham Hz egy szles szirten tnt fel a lthatron: alacsony kplet volt kt esetlen oromzattal, s egy fstt okd kmnnyel. Dorothy Wetton, Tom gynknek idsd nvr volt, aki Fulhamben lt, s nyron kiadta a hzt. Tomnak sajt hza is volt Cotswoldban egy nagy kiterjeds udvarhz, amelyet az elmlt nyron vsrolt , de ez id szerint hinyzott belle a ftsi rendszer, s komoly ptszeti mtteken esett t. gy Dotty Dorothy Tom megmentsre sietett, s tadta neki ennek a kedves kis rejtekhelynek a kulcsait, s egyttal biztostotta, hogy a rezidencija a Petersham Hzban titok marad az hes paparazzk eltt. Hha, csudamd vlt szelek mondta Cate, amikor Tom farmerban s egy kirojtosodott plban, meztlb llva a fekete palapadln, kinyitotta az ajtt. Mi, n vagy a hz? krdezte Tom egy darab pirtst majszolva. Cate belpett, s meleg fstszag lelte t. Remlem, nem reggeliztl mondta Tom, a vajat nyalogatva az ujjairl. ppen jkor jttl, hogy bekapjunk valamit. Cate kvette a kikvezett hallon t egy kis fabtorzat konyhba, ahol egy bdog teskanna ftylt az Aga tzhely tetejn. Reggeli? Taln inkbb ebd mondta Cate, amint az rjra pillantott. Tom vigyorogva megrntotta a vllt, s elkezdett egy serpenyt forgatni, amelyben kolbszok sisteregtek.

61

J kis meglepets ez, Cate mondta, s beledobott nmi baconszalonnt s szeletelt paradicsomot a rzfenek serpenybe. letemben nem dbbentem meg gy, mint amikor felhvtl tegnap este. Azt hittem, persona non grata leszek, meg minden. Cate elvette a felknlt cssze tet, s a bgre kr fonta az ujjait. Igen, tudom, hogy hossz az t idig mondta ttovn, mert fogalma sem volt, hogyan vezesse el Serena tmjt. De a hely mess. Tudja valaki, hogy itt vagy? Tom boldogan rzta a fejt. Legalbb tz paparazzo tborozik az otthonom eltt Gloucestershire-ben, radsul az egyikk egy helikopterben krz a hz fltt, itt azonban egyedl a sirlyok bmulnak rm. Isten ldja meg Dorothy Whettont. Mg a kamrt is feltlttte legalbb egy hnapra, gyhogy nem kell tl gyakran elhagynom a hzat. Azok utn, hogy kzltk a kpeket rlam, ahogy leugrom Roman istenverte hajjrl, meg arrl a felszolgllnyrl a helyi kocsmmban az rlt fantzilsaival egy viszonyrl, azt hiszem, jobb, ha meghzom magamat. Cate szrevette, hogy Tom enyhn elpirul. Szval a brtndr hazudott? szondzta meg Tomot, visszagondolva a bulvrpletykalapra. Igen. Hazugsg volt ismtelte meg Tom halkan, megfontoltan. Egybknt folytatta vidmabban , hatrozottan lvezem a pomps magnyt. Rmutatott egy rendetlen paprhalomra s egy titnium laptopra a konyhapulton. Forgatknyvet rok Donald Campbellrl tudod, a fickrl, aki a kilencszztvenes vekben a szrazfli gyorsasgi rekordot tartotta. Rettenetesen izgat a dolog: ez egy olyan sztori, amely filmstdirt kilt. Autk, romantika, tragdia, jkp frfiak replszemvegben. Jl hangzik. Engem bepaliztl r mosolygott Cate rmmel, hogy visszatrni ltja Tom kisfis lelkesedst. Ha zld jelzst kap, szvesen eljtszanm Campbellt n magam. A jkp frfit a replszemvegben? Nevettek, mindketten boldogan, hogy bellt egy rvid sznet a kztk rzd knos zavarban. Tom levette a serpenyt a tzrl, s a lny fel fordult. Arcn szomor kifejezs tkrzdtt. Nzd, Cate, mirt vagy itt? Azt hiszem, bkemisszit teljestek Ah, Mr. Kissinger. Nem ismertem fel a szemvege nlkl mondta Tom, s a kenyrpirthoz lpett, amelybl kiugrott a pirts. Cate kiprselt egy mosolyt. Tudod, mirt vagyok itt, Tom Serena miatt. Azt mondta, hogy egsz mlt hten kerlted a hvsait. Ki van borulva. Esedezve nzett a frfira, de Tom csak mordult egyet, s visszafordult az Aghoz; zavartnak s egy kicsit bnsnek rezte magt. szintn kedvelte Cate-et. Igazsg szerint gyakran kvnta, hogy brcsak a bartnje egy kicsit jobban hasonltana a nvrre, brcsak ugyanolyan szv s alzatossg lakozna benne. Cate-re vall, hogy bkemissziban jr itt, s Tom gyllte, hogy ki kell brndtania. Cate, n ez bonyolult Ugyan, Tom mondta Cate , nem fordthatsz egyszeren htat t vnek, amelyet leltl valakivel. Hogy fogjtok rendezni ezt az egszet, ha mg csak beszlni sem vagy hajland Serenval? Rendezni mit? csattant fel Tom, s megfordult, hogy szembenzzen a lnnyal, aki most vette elszr szre a stt karikkat a szeme alatt. Pontosan mit kell itt rendezni? Egy egyoldal kapcsolatot, amely sehov sem vezetett? Valami tndrmese-befejezst? Elhallgatott, s a tnyrjra meredt. Nzd, nem kellett volna ilyen messzire eljnnd mondta aztn. Kedves tled, de Hossz sznet kvetkezett, s kzben Tom egy zsrfoltot drzslgetett a konyhapulton, aztn felnzett, s filmsztrszemt mereven Cate-re fggesztette. Tudod, mirt ugrottam le arrl a hajrl? krdezte. 62

Nevetsgesen meghlyltl a margaritktl? tallgatta Cate knos mosollyal. Tulajdonkppen igen. Tom rviden elmosolyodott, aztn az ablakhoz fordult, s kibmult a sziklkig lenyl hossz pzsitra. Nem voltam htlen, Cate. Csak boldogtalan. Hnapokig taln vekig. Amikor leugrottam, az olyan volt, mintha megszabadultam volna az letemtl s attl a mdtl, ahogyan ltem. Termszetesen gondolok Serenra tette hozz. Gynyr, igen. s volt id, amikor igazn jl reztk magunkat. Vgyakozn elkalandozott, ahogy a szebb korszakaik pillanatkpei felvillantak eltte. De az a londoni let annyira seklyes szar. Ugyanaz a trsasg jr ugyanazokra a j reg unalmas partikra. s Serent annyira beszippantja ez az egsz. Nha azt kvntam, brcsak tudna kt lbbal llni a fldn. Mint te. Hossz szvfjdt pillanat tartotta fogva ket, aztn Cate egy lpst htrlt, nehogy eszbe jusson egy tiltott gondolat. Tom mg egy ideig nzte, aztn vllat vont. Serena imdja a porondot, s ha vele maradok, rettenetesen nehz lesz azt a sok szemetet kitakartani az letembl. Cate vek ta tudta, hogy Tomnak alkoholproblmi voltak a hszas vei elejn, amikor alternatv sznhzakkal jrta az orszgot, s nyughatatlan, pis trsasgba keveredett. Azt is tudta, hogy most jra iszik, s hogy megszmllhatatlan vacsorapartira volnnak hivatalosak, ahol dntenk magukba a bort, s portival vgeznk, azt azonban nem sejtette, milyen erfesztsbe kerl Tomnak, hogy rr legyen az ivson. Csak hvd fel krte Cate, egy pillanatra elfeledkezve arrl, hogy Serena Mustique-on van. Tom visszafordult a tzhelyhez, s bosszsan beledftt egy kolbszba. Harag remegett a hangjban, amikor megszlalt. s mit mondjak? Sajnlom, drgm, volt egy kis zr. Nhny ra mlva otthon vagyok? Cate pislogott. Teht ennyi? krdezte. Tom vllat vont, s ellkte maga ell a flbehagyott reggelit. Majd beszlek vele, amikor gy rzem, Cate. Azt hiszem, jobb, ha nha tartunk egy kis tvolsgot. Nem akarom, hogy rbeszljenek egy olyan helyzetre, amelybe nem szeretnk belemenni. Ugye tudod, mit akarok mondani? Serena ehhez nagyon rt. Mindketten nevettek, hiszen vilgosan lttk, mennyire nehz, elbvl s manipulatv tud Serena lenni. Tom tvezette Cate-et egy napfnyben frd tlikerten, ahonnan kilptek a kertbe. A sirlyok rikoltoztak a fejk krl, s a tvolban a hullmok hangja nekiverdtt a sziklknak. Cate figyelte a frfit, ahogy eltte stl, a tengerpart fel lejt sziklaszirt szle fel lpkedve, s egy kavicsot rugdos a fben a cipjvel. Bzz Serenban, gondolta. me egy filmsztr, aki elkszt egy szerny reggelit, s aztn kirlyi mdon vet vget egy viszonynak. Cate azon tndtt, szljon-e neki Michaelrl, de nem akarta, hogy ez zsarolsnak tnjk. s klnben, Miss Balcon fordult hozz Tom, felvve a kavicsot, hogy thajtsa a szikln. A maga letben mi trtnik? Mg mindig a Vogue szerkesztje? Vannak szexis lovagok a lthatron, akikrl tudnom kne? Termszetesen kmletlenl meg kell vizsglnom az illetket. Serena fradhatatlanul mondogatta nekem, hogy magnak rettenetes zlse van, ami a frfiakat illeti. A vlasz erre nem s nem. A szerelmi letem, ahogy taln tudod is, emberemlkezet ta nem ltezik. New Yorkban tallkoztam valakivel, egy fotssal. De nem hvott fel. Tom nevetett. s a msik dolog, amelyet nyilvn nem tudsz folytatta Cate , hogy a mlt hten kirgtak. , a francba. Sajnlom. Ht igen. Lila vagyok a dhtl. Tom egy ferdre sikerlt mosolyt kldtt fel. Nem csoda. s most mit szndkozol tenni? krdezte, s egy jabb kvet hajtott el a tenger fel.

63

Lejhetsz ide, s lehetsz a forgatknyvr-asszisztensem, ha van kedved hozz. Rengeteg hely van ebben a rgi hzban egy msik londoni meneklt szmra is. Cate egy msodpercig azt remlte, hogy Tom komolyan beszl. Remek volna mindent feladni, s kikltzni ide a sirlyokhoz s a hullmokhoz. Senkinek sem szlt a magazinalaptsi tervrl, mert szintn szlva attl flt, hogy az emberek ki fogjk nevetni nagyravgy s taln irrelis ambciit. De mennl tovbb rzi a titkot, annl tovbb fog tartani, hogy brmit is megvalstson. gy gondoltam, hogy szabadsz leszek. De Rnzett Tom nylt, becsletes arcra, s tudta, hogy benne megbzhat a terveit illeten. Tavaly elksztettem egy prbalapot, amelyet a cgnek akartam bemutatni. De a dolog nem valsult meg, s mg mindig megvan a prbaszm, gyhogy arra gondoltam Hogy kiadod magad? Cate vgott egy grimaszt. Ht, taln. Menjnk vissza a hzba. Tom bevezette Cate-et a dolgozszobba, egy meghitt kis helyre, ahol pphogy elfrt egy rasztal s egy nagy, brtmlj szk. Kzbe vette a nagy, fekete Smythson hatridnapljt, s kinyitotta. Azt hiszem, fel kne hvnod az egyik bartomat mormolta, s lefirkantott egy telefonszmot egy rzsaszn ntapad jegyzetlapra. Ismered Nick Douglast? Cate a fejt rzta, s a szmot nzte, amikor Tom tadta neki. A nevet ismerem fllentette. Iskols korunktl ismerem Nicket. Igazi j bartom. Tetszeni fog neked. Nhny vig valami sportmagazint adott ki Amerikban, s ppen mostanban jtt vissza, mert ugyanazt akarja csinlni, mint te, a sajt dolgait akarja kiadni. Fogalmam sincs, meddig jutott a pnz felhajtsban, vagy hogy egyltaln van-e tlete egy magazinra, de abbl nem szrmazhat baj, ha beszlsz vele. Ok, ksznm. Mg a hten felhvom mondta Cate, s betette a szmot a tskjba. Tudta, hogy egytt kell dolgoznia egy kiadval, ha azt akarja, hogy az tlete megvalsuljon, de mr elkezdte hvogatni az ismers kapcsolatait. Kedden tallkozik Cecil Bradleyvel, hogy megtudja, be tudja-e t vonni valamilyen formban. Az regrnak tbb mint elg felesleges ideje van. Egy kis szerencsvel nem lesz szksge Tom jtkonykodsra. Tulajdonkppen felhvhatnnk most. Tom kivette az ezst mobiljt a farmerja zsebbl, felcsapta a fedelt, s elkezdett trcszni. Ne igazn nem szksges. Majd n felhvom. Tom feltartotta az egyik ujjt. Highgate-en lakik, s te vltozatlanul Notting Hillen, igaz? mondta, s kistlt a hallba. Rohadt szar a vtel errefel. Csak a hz bizonyos rszein van trer. Eltnt, s Cate letelepedett Tom rasztalnak a szlre, s lapozni kezdett a Sunday Times ingatlan rovatban. Idnknt nevets s viccelds hangja hallatszott. Tom bedugta a fejt a szobba. Szabad vagy jv vasrnap? A lny blintott. J neked, ha Highgate-en tallkoztok? Cate jra blintott. Csak ne legyen tl ksn suttogta. Tom rkacsintott. Hamupipknek jflre gyban kell lennie.

64

11
A szmos divatos s exkluzv londoni vendgl kzl a San Paulo volt most ppen a legdivatosabb s legexkluzvabb. Oswald ltalban utlta ezeket a megbzhatatlan alakok ltal ltogatott etethelyeket, sokkal otthonosabban rezte magt valamelyik privt klubban, amelyek az iskolatrsi zrtkrsg apr szigeteivel pttyztk tele London elegns SW1 kerlett. Mgis, egy stemnyre megfelel, gondolta, s vgignzett az ebdidben sszegylt tmegen, a jl polt gazdag eurpaiakon, akik tban egy Mandarin Oriental-gygyfrdkezelsre vagy egy Nevillehajpolsra, beugrottak oda. Bankrok felesgeit, orosz felesgeket, futballistk felesgeit ltta: az egsz hely bzlik a frjek pnztl, llaptotta meg rosszallan, ahogy az asztalok krl a padln sorakoz Jimmy Choo bevsrlszatyrokat s Herms Birkins retiklket nzte. Az orvosnl, eh? Most ppen mi bajod van, Venetia? krdezte Oswald a legidsebb lnyt, mikzben csettintett az ujjval, hogy magra vonja valamelyik pincr figyelmt. Mg nem tudom biztosan mondta Venetia, s lehorgasztotta a fejt. Ez mg csak a msodik nap volt Londonban, amita Mustique-rl visszatrt, de egyfolytban a teszteredmnyei miatt emsztette magt. Ma reggel az orvos nem mondott neki semmit, csak jabb adag vrt vett tovbbi vizsglat cljbl. De brmennyire nyugtalan volt is Venetia, semmikppen sem akarta azt sugallni a papnak, hogy valami nincs rendben. Veled mindig trtnik valami, igaz? Oswald elhallgatott, s that tekintettel vizsglgatta a lnyt. Csak nem valami ni dolog? pp ideje volna, hogy te meg Jonathon belefogjatok nhny bbi elpotyogtatsba. Venetia elmerlten tanulmnyozni kezdte a San Paulo borlistjt. Mondom, hogy nem tudjuk biztosan, mi a problma vlaszolta sztoikus nyugalommal, pedig a szve sebesen vert. Ideje, hogy valamelyik lnyom rkssel ajndkozza meg a csaldot. De annyit legalbb tudunk, hogy lehetnek gyerekeitek, nem igaz? fixrozta krrvend s kegyetlen mosollyal Venetit. Az emlk, amelyet Venetia hetek ta szndkosan elnyomott magban, most olyan ervel trt r, hogy egszen megrmlt. Tizenht ves volt. Egy nyarat vgigszrakozott egy falubeli fival, s ez a szrakozs hrom hnappal ksbb egy Marie Stopes-klinikn rt vget Londonban. Az apja knyszertette erre, sz szerint az ajtig vonszolva a lnyt. Nem Venetia kora, hanem az apa ellen volt kifogsa. Egy rtelmi fogyatkos majmot akarsz gyerek helyett? gnyolta a lnyt. Az n hzamban aztn nem! Venetia most azon tndtt, vajon az abortusznak kze lehet-e a mostani meddsghez, de ezt az aggodalmt nem emlthette meg dr. Rhys-Jonesnak, amikor Jonathon rosszall arca ksrte minden mozdulatt.

65

Fjdalmas gondolatai megszakadtak, amikor egy szexis, stt haj n kzeledett az asztalhoz. Maria Dante a harmincas vei vge fel jrt, csinos vonsait vastag smink fedte, ds idom testn fzs ruht s kabtkt viselt. dvzlm, Maria mosolygott Venetia, s megprblta visszanyerni a higgadtsgt. rlk, hogy jra ltom. Maria Dante kegyesen blintott, s hagyta, hogy a pincr kihzza neki a szket, hogy lelhessen. Milyenek voltak a prbk? krdezte Oswald, s thajolt, hogy megcskolja az asszony bepderezett arct. Jl mentek vlaszolt az nekesn az olaszbl s az amerikaibl kevert akcentussal. A bemutat huszonharmadikn lesz, gyhogy maga is meggyzdhet rla, mennyire jl. gy rtem, ha mg mindig szeretne eljnni. Venetia nzte ket, meglepetten az apja s az nekesn kzt uralkod fesztelensgtl. , maguk mr tallkoztak? krdezte. Csak telefonon nevetett Maria, s elismerssel nzett Oswaldra. A frfi fellmlta a vrakozst. Oswald belekortyolt a borba, s nelglten mosolygott a lnyra. Miutn megemltetted, hogy esetleg egy zenei estt rendeznnk Huntsfordban, vettem magamnak a btorsgot, s felhvtam Miss Dantt. gy nzett t az asszonyra, mint egy rgisgkeresked, aki a legjabb tlalszekrnyt becsli fel. Meglepdtnk, hogy olyan sok kzs bartunk van, igaz, Maria? Az nekesn gy kacarszott, mint egy kislny. , tl sok is. Venetia halvnyan mosolygott. gy kpzelte el az ebdet, hogy zleti megbeszls lesz, amelyen bemutatja ket egymsnak abban a remnyben, hogy Maria a bjval esetleg rveszi Oswaldot, hogy az esemnyt Huntsfordban tarthassk meg. Most gy rezte magt, mint egy hvatlan vendg egy els randevn. Trjnk a lnyegre, hogy aztn civilizltan megebdelhessnk mondta Oswald, a bort ltygtetve a pohrban. Elvben egyetrtek az esemnnyel. De ha Huntsfordban lesz, akkor azt akarom, hogy annak rendje s mdja szerint legyen megrendezve. Valami nagyszabs dolog legyen. Valami elegns. Valami ltvnyos. A rohadt letbe, mindenki, akinek hozzfrse van ahhoz a nyavalys internethez, Glyndebourne-be megy manapsg. Erre nem vagyok hajland. Nem akarom, hogy olyan legyen, mint valami francos kornyikls valakinek a hts udvarban. A Balcon csald tekintlyt vdeni kell. Elhallgatott, s megdrzslte a nadrgja vre rborul pocakjt. Tkletesen egyetrtek, hogy exkluzvnak kell lennie szlalt meg Venetia , pp ezrt gondoltam, hogy ktszztven fontot kellene krnnk egy jegyrt, gy a jegyek rnak legalbb tven szzalka jtkonysgra mehetne. Oswald letette a szemvegt, s felshajtott. Azt hittem, vilgoss tettem, mit gondolok a jtkonysgrl mondta, m rgtn megvltoztatta a hangja kemny tnust, amikor szrevette az ijedt kifejezst Maria arcn. Neked kellene a legjobban tudnod, milyen sokba kerl manapsg minden mondta Venetinak. A jisten tudja, pp eleget kltesz Jonathon pnzbl. Venetia tartotta a szjt. Klnben figyelembe kell vennnk Maria fellpti djt is folytatta Oswald, s jabb adag Pinot-t nyelt le. A djt? krdezte Venetia a szkn fszkeldve. Azt hittem Sikertelenl prblta elkapni Maria tekintett. De ht akkor mi lesz a jtkonysggal? A lnyom. Oswald gy kezdett Marihoz beszlni, mintha Venetia ott sem volna. Mindig mindenkin segteni akar. Meg akarja menteni a vilgot! Nevetett, aztn visszafordult Venetihoz. 66

Drgm, az a kereskedelmi valsg, hogy ezek a dolgok kltsgesek. Tn nem hiszed, hogy az sszes ilyen gynevezett jtkonysgi koncert valakinek a zsebt bleli ki? Mi rtelme volna csak azrt sprolni a zenei estnken, hogy valami aprpnzt kldhessnk nhny nyomorknak? n pldul nem vagyok hajland gy tenni, mintha ez valami emelkedett humanitrius cselekedet volna. Ez egy kpmutat baromsg. Venetia meglepetten ltta, hogy Maria blogat, mikzben Oswald sznokol, pedig az nekesn kifejezetten lelkes volt, hogy a bevtelt a Nemzeti Gyermekotthon fogja kapni, amikor az elz hten beszltek a dologrl. Nos, Maria. Oswald az egyik kezt Maria trdre tette, aki nem tiltakozott. Az egsz magval kezddik, drgm. Milyen dtumot jellt meg? Az nekesn a hatridnaplja utn kutatott, s kzben nem nzett Venetira. Jlius msodik hetben van nhny eladsom Veronban. Inkbb jnius els hetre gondoltam. Pomps! mondta Oswald, s a borosveg utn nylt. Ht akkor, Venetia, gondolod, hogy Serena elvllaln a msorvezetst? Bizonyra ismeri a lnyomat, Serena Balcont? krkedett Marinak. Csuda gynyr lny. Venetia a szemt forgatta. Azzal, ahogy az apja a legkisebb lnya irnti elfogultsgt hangoztatta, mindig sikerlt a tbbi testvrt felbosszantania. s nem tudnnk rvenni Camillt, hogy szedje el azt a sok jogi marhasgot, amit ismer? folytatta Oswald. risi cges lehetsgek rejlenek ebben tette hozz Marinak sznpadias suttogssal. Oswald szemmel lthatan elemben volt, lvezte, hogy a figyelem kzppontjban ll. Charlesworthnek j kapcsolatai vannak a klasszikus vilgban. s a francos Watchorn most tettekkel is bizonythatja, amit folyton hangoztat, s sszetrombitlhatja azokat a nagy hangon emlegetett bartait a kormnybl. Szeretnm tudni, hogy a miniszterelnk elrhet lesz-e akkortjt. Boldogan fejtegette tovbb a terveit, rtgette a pohart, s bosszsan csettintgetett az ujjval a szemlyzetnek, de Venetia csendben lt, kezt az lbe ejtve, tkletesen nyomorultul rezve magt, mivel rjtt, hogy a ragyog huntsfordi estre vonatkoz brilins elkpzelseit alaposan s vgrvnyesen elloptk.

67

12
Este fl tz volt, s Nick Douglas mg mindig nem mutatkozott. A Flaska srz Highgate apr parkjnak a szln teljes vasrnap esti hangerre kapcsolt, a leveg tele volt vidm nevetssel, htvgi pletykkkal s a sr s cigaretta szagval. Cate szerencsjre tallt egy asztalt a sarokban, ahol egy pohr fehrbort szopogatott, s gy tett, mintha egy jgatanfolyamokat hirdet prospektust tanulmnyozna. Rpillantott a Cartier Tank rra a csukljn, s a hazamenetelt fontolgatta. ltalban fl rnl tovbb nem szokott senkire sem vrni, s ha a tbbi kiadi kapcsolata kzl brki a legcseklyebb rdekldst mutatta volna, hogy csatlakozzk az jdonslt cghez, mr rgen feladja, s visszalopakodik a laksra, hogy A Midsomer gyilkossgokat nzze. A helyzet gy llt, hogy Cate nagyon egyedl rezte magt. Mind a hrom kiad, akiket megkrnykezett, azt mondta, hogy elgedetlen a munkjval. Azrt annyira elgedetlen egyikk sem volt, hogy kockzatot vllaljon Cate-tel. Br Cecil Bradley egyetrtett Cate cljval, elzrkzott attl, hogy visszatrjen a nyugdjbl. Igazsg szerint csupn egyetlen ember maradt: Nick Douglas. s mg sem vette a fradsgot, hogy odadugja a kpt. Cate Balcon? Cate felnzett, s egy magas, karcs frfit ltott maga eltt farmerban s hossz, szrke gyapjkabtban. Vilgosbarna haja rvidre volt nyrva, mogyorszn szeme that, s szles, telt ajka mosolytalan volt. Nick Douglas azt a tpreng jkpsget s szikr selalkatot testestette meg, amelytl Cate-nek ltalban elcsordult a nyla. De mivel egyetlen szval sem krt bocsnatot, st mg egy mosolyt sem eresztett meg, a lnyt a rmlmra emlkeztette, amelyet a tipikus arrogns magniskoli dikrl rztt tizenves korbl. Nick? ppen indulni kszltem. Nem tudta megllni, hogy a szavak ne megveten hangozzanak. Fl tzben llapodtunk meg. Kilencben, ami azt illeti mondta Cate halvny s merev mosollyal. Mly llegzetet vett. Nem akarta, hogy rosszul induljon a dolog. Nick sem ltszott klnsen elbvltnek az els benyomstl. Hozhatok magnak egy italt? krdezte a lny, hogy megprblja oldani a hangulatot. Nem, nem, majd n hozok mondta Nick. Engem ismernek itt. Fehrbor, ugye? Nem krek tbb bort mondta Cate a fejt rzva, mert rezte, hogy egy kicsit szdl, miutn gyors egymsutnban kt nagy pohr Chardonnayt hzott le. Csak egy dits klt, legyen szves. Jggel s citrommal. Egy ditskla-lny. A frfi mosolygott, s peckes lptekkel elvonult. Cate konstatlta, hogy nvekszik benne az ellenszenv Nick Douglas irnt. Nick a br fel tartott, s szrevette, hogy azonnal felkeltette egy csinos szke felszolgllny rdekldst. Taln tl meggondolatlan volt, amikor beleegyezett ebbe a tallkozba. Lehet, hogy ez a frfi Tom bartja, azonban semmit sem tud rla, s tessk, most itt van flrszegen egy londoni kocsmban, hogy megmutassa ennek a 68

bekpzelt, uborkafra felkapaszkodott alaknak a kincset r prbapldnyt. Honnan tudhatn, hogy ez a Nick Douglas nem fogja ellopni az tleteit, hogy aztn elhajtsa t, mint egy forr krumplit? Mire Cate vgzett a maradk borval, Nick meghozta az italokat, levette a kabtjt s beprselte magt a csppnyi helyre a lny mell; a farmerja meleg szra Cate nadrgjhoz prseldtt. Kicsit furcsa ez, nem gondolja? mosolyodott el immr msodszor. Hogy rti ezt? gy rzem, mintha egy ismeretlen nvel randevznk. Nos, n pedig gy reztem, mintha felltettek volna egy randevval. A frfi belekortyolt a Guinnessbe, amely habos fehr bajuszt festett a fels ajkra. Sajnlom. Tudtam, hogy kilenc rrl volt sz. Elvigyorodott. Igazsg szerint a Midsomer gyilkossgok vgt nztem. Cate csendben felhorkant, s a klspohart gnyosan Nick stt, pintes poharhoz koccintotta. Ksznm. rmmel ltom, hogy alig vrta, hogy megismerhessen. Nick felpaprikzdott. Tudta, hogy disznsg volt, hogy elksett, de ht vgl is tesz szvessget a lnynak, ugyebr? Csak azrt van itt, mert Tom megkrte r. Biztos volt benne, hogy Cate a karriertyk hga, Serena mlt prja, tele szke melrozssal s kkvrmagabiztossggal. Tanja volt, hogyan tartotta Serena veken t papucs alatt a rgi osztlytrst, Tomot. Nem llt szndkban valami hasonl smt kvetni, radsul az gyban nyjtott juttatsok nlkl. Tom azt mondja, hogy Amerikban volt. Mirt jtt el? krdezte Cate. Nick rnzett. Semmi okt nem ltta, hogy megprbljon j benyomst kelteni ebben a kivtelezettnl is kivtelezettebb hercegkisasszonyban, gyhogy egyszeren vllat vont, s az igazat mondta. Ugyanannl az oknl fogva, amirt a legtbb ember otthagy egy rhejesen jl fizetett llst New Yorkban, hogy munkanlkli legyen Londonban. Cate rmosolygott. Kirgtk? Rgtn rjtt. Ezek szerint magt s engem is, mindkettnket mosolygott Cate kicsit zavartan. Nick megenyhlt, ahogy a lny szles, mosolyg szjt nzte. Megprblom-elrejteni idegessge tulajdonkppen egszen megnyer, gondolta. Milyen kr, hogy ilyen nagykp tehn. Nagyot kortyolt a Guinnessbl, s folytatta. Az a furcsa a dologban, hogy szrny, amikor az embert kirgjk, meg minden, de valahogy rlk neki. Szarr untam magamat, de simn tudtam volna folytatni mg vagy tz vig a szp West Village-beli laksommal s a Hamptonokban tlttt nyri htvgkkel. Kellemes volt. Igazn kellemes. De amikor a dolgok tl kellemesek, az ember nem kockztat semmit. Ahogy Cate-re vigyorgott, halvny kicsi rncok futottak ssze a szeme sarkban. s meddig jutott a kiadvllalatval? krdezte Cate, mintha llsinterjra hvta volna a frfit. Tom ezt mondta magnak? Hogy kiadm lenne? Nick nevetett, s fenkig rtette a pintes pohart. Kevsb cg, inkbb tlet. Tudja, remek kapcsolataim vannak a hirdetsi vilgban, s ismerek nhny embert a Cityben, akik esetleg hajlandk lennnek tmogatni egy mdiavllalkozst, de azt hiszem, mg nem igazn rendelkezem a termkkel, amelyet bemutathatnk nekik. Amikor indul cg vagy, az els termknek tkletesnek kell lennie, s nem hinnm, hogy a Papagjod magazin tzbe hozn a Cityt. Maga egy madrmagazinban gondolkodik? krdezte Cate, s a szve sszeszorult. Papagjban. 69

Ht, a kedvenceknek risi a piaca ismerte el a lny, mert nem akart gnyt zni Nick tletbl. Nick elnevette magt mlyrl jv, hangos nevetssel. Nem, nem szndkozom egy francos papagjmagazint kiadni. Csak vicc volt. Most Cate-en volt a sor, hogy dhbe guruljon. Hogy mer ez az alak hlyt csinlni belle, amikor csak kedveskedni prblt? Lehajtotta a fejt, hogy a frfi ne lssa a lngol arct, s elkezdett a tskjban kutatni, hogy elhalssza a mobiljt, s hvjon egy taxit. Elege volt ebbl. Nick Douglas egyltaln nem az a srmr, akinek Tom lerta. Mivel kptelen volt megtallni a telefont, elhzott egy vkony mappt, amely tele volt oldaltervekkel s kitn fotk gyjtemnyvel, s az asztalra tette. Ez az? krdezte Nick, a nyakt nyjtogatva az asztal szle fel. Mieltt Cate megakadlyozhatta volna, tnylt a fekete brmapprt. A lny villmsebesen rcsapott a kezre. Nem volt sz rla, hogy ezt odaadom magnak csattant fel, s visszahzta a mappt. Akkor mirt vagyunk itt? Nick felnzett Cate szjnak dhs, eltklt vonalra, amelyet, jobb beltsa ellenre, egszen vonznak tallt. H, ne aggdjon mr ennyire nevetett most kedvesebben, s megad mozdulattal felemelte a tenyert. Nem a KGB vagyok! Ha attl fl, hogy lenylom az tlett, amit termszetesen nem fogok, kszsggel alrok egy tsz-t. Egy mit? Titoktartsi szerzdst. Nem mintha megrn a paprt, amelyre rrjk, de kszsggel alrok egyet. Cate mly llegzetet vett, s belenzett Nick that szembe. Ok mondta, s a frfi el lkte az irattartt. Megbzom magban tette hozz, nem tl meggyzen. Nick viszonozta a pillantst, aztn blintott. Kinyitotta a mappt, s trelmesen s mdszeresen tnzte az oldalterveket, kiteregetve ket a kocsmai asztal ttt-kopott fjra, mikzben Cate szenvedlyesen ecsetelte az elkpzelst, s a meggyzdst, hogy egy igazi betltetlen rs van a piacon. Nick tovbb lapozott az oldalak kzt, s idnknt felpillantott Cate-re. A lny egy falikar alatt lt, a fny az arcra hullott. gy tnt, mintha izzana a boldogsgtl. Nagyon tetszik szlalt meg vgl Nick , szintn el vagyok ragadtatva. Annyira friss. Rohadtul unalmasnak s arctalannak tnnek mellette azok a jellegtelen utazsi magazinok. s a divat elkprztat lelkesedett, s Serena egyik kpre mutatott, aki egy elefnton lovagolt, s a ks esti indiai nap beragyogta a brt. Ehhez kpest a divatmagazinok citromsavanyak. Ez egy Mario Testino-felvtel vont vllat Cate, s megprblt nem sztrobbanni a bszkesgtl. Vgtelenl egzotikuss s rzkiv tudja varzsolni az embereket. Ez mg akkor is brilins, Cate. Tudom, hogy a hirdetk egyszeren imdni fogjk. Ragyog, a valsgtl elrugaszkod, j. s egyrtelm, hogy semmi ehhez hasonl nincs a polcokon. Becsukta a mappt, amely susog puffanssal zrdott be. Teht? Cate szmra vilgos volt, hogy tetszik az anyag Nicknek, de azt nem tudhatta biztosan, hogy zleti lehetsget is lt-e benne. Pontosan az, amire nekem, elnzst, neknk szksgnk van folytatta a frfi vatosan. zleti szempontbl rltsg volna, ha egy kis kezd kiadvllalat valami olyan nagy lptk ni magazint akarna tra bocstani, mint a Marie Claire vagy az InStyle. A zsebnk egyszeren nem lehetne elg mly ahhoz, hogy versenybe szlljunk. s ha mgis megksrelnnk, az olyan nagy kiadvllalatok, mint az Alliance, megprblnnak erbl tnkretenni bennnket az jsgosstandon. De ez az res srskorsjt Cate poharhoz csendtette , ez brilins. Egy utazsi s divatmagazin elg rst jelent a szmunkra, hogy virgz zletet teremtsnk mindenki ms radarja alatt. Ugyanakkor elg kommersz ahhoz, hogy, azt hiszem, knnyedn elpasszolhatunk belle tvenezret havonta. s j hirdetket is tallhatunk. 70

Cate egsz teste bizsergett. Teht akkor, mit jelent ez az egsz? krdezte. Azt jelenti, hogy mkdhet a dolog. Cate rezte, hogy a gyomra nagyot ugrik az izgatottsgtl. Ez fantasztikus. s mi a kvetkez lps? Legelszr is egy zleti tervre van szksgnk, amelyet elvihetnk a potencilis tmogatkhoz. n sszelltom a szmokat, s felvzolok egy kiadi stratgit. Magnak egy igazn ts prezentcit kell ksztenie abbl, amit pp most mutatott meg nekem. Ez az egsz kivl szerkeszti munka, de neknk demonstrlnunk kell, hogy valban van egy rs a piacon, gyhogy szksgem van az sszes lehetsges versenytrsra vonatkoz minden tnyre, adatra s terjesztsi jellemzkre. Az tletek gy kezdtek pattogni kzttk, mint a labda egy wimbledoni teniszmeccsen. n sszelltom az sszes hressg, publicista s fots listjt, akiket hadra lehet fogni. n pedig feljtom a hirdetsi kapcsolataimat. Ha meg tudnnk szerezni az Armanit, a British Airwayst, a Chanelt brmelyik nagy hirdett , mieltt a Cityhez fordulok, az fantasztikus volna. Cate vadul belefirklt mindent a kis fekete Moleskin jegyzetfzetbe. Amikor felnzett, ltta, hogy Nick mosolyog rajta. Mi olyan mulatsgos? Maga. Mint egy kis hd. Cate az izgalom s tervezs kzepette mr majdnem elfelejtette, hogy Nick Douglas olyan nelglt, olyan bekpzelt frfi, amilyennel ezer ve nem tallkozott. Nos, Mr. Douglas, ha ilyen mulatsgosnak tart, bocssson meg, hogy elrontom a kis kabarszmt. Mennem kell. Nick krlnzett, s ltva, hogy a kocsma gyorsan elnptelenedik, belecssztatta a karjt a kabtja skarltvrs blsbe. Nekem is indulnom kell. A bartnm ideges, ha tl ksig maradok el ms hlgyekkel ugratta Cate-et, rezvn, hogy a lny egy kicsit haragszik. Ha a krds elnyeri nagytiszteletsge jvhagyst, vehetem gy, hogy mi ketten zlettrsak vagyunk? Mosolyt villantott Cate-re, amely szvdgleszt lett volna, ha nem ilyen arrogns arcbl rkezik. Cate, jobb beltsa ellenre, kinyjtotta a kezt, s valami mosolyra emlkeztet grimasszal nzett Nickre. Sz se rla, dhs volt, de a ma esti tervezstl valahogy minden porcikjt tjrta az izgalom. Ha vlasztania kell a frfi s a magazinja kzt nos ht, nincs mit tenni, kockztatnia kell. Kinyjtotta a kezt. Nick Douglas, azt hiszem, ll az alku.

71

13
Serena annyira unta a dolgot, hogy alig tudta a szemt nyitva tartani. Br ltalban imdott magrl beszlni, hallosan elege volt abbl, hogy ugyanazokat a begyakorolt interjrszleteket ismtelgesse a Fogjunk tolvajt! cm filmben vgzett munkjrl. Amita kt httel azeltt visszajtt Mustique-rl, hrom kimert napot tlttt interjkkal Londonban, azonkvl szzval adott telefoninterjkat is mindenfle japn s eurpai kiadvnyoknak. Unalmas krdseket kapott olyan emberektl, akik szinte egy szt sem tudtak angolul. Most kt jabb napja ment el sajt- s televzis interjkra New Yorkban, s megeskdtt, hogy ha mg egy elkoptatott, kzhelyes mondattal el kell llnia arrl, hogy Mi vonzott a filmhez?, harakirit kvet el a Jimmy Chooja sarkval. Utols krds, krem mondta Clara, a sajttitkr, mikzben bedugta vrs bubifrizurs fejt a Four Seasons Central Parkra nz lakosztlyba, ahol Serena a nap utols interjjtl szenvedett. Hla istennek, gondolta Serena, s kiprselt egy bcsmosolyt a Time Out New York jsgrjnak. Kecsesen belekortyolt a Badoit svnyvzbe, keresztbe tette a lbt, s lesimtotta Gucci nadrgja lt az ujjaival. Ki vele! Az jsgr fszkeldtt a szkn. Clara figyelmeztette, hogy minden Serena s Tom Archer nemrgiben trtnt szaktsra vonatkoz krds szigoran tilos, de mivel mr csak percek voltak htra az interjbl, gy gondolta, hogy prba szerencse. Teht akkor kezdte, s egy kicsit arrbb lkte a diktafonjt Serena el , n s a nvrei nagy sztrok Angliban. Gondolja, hogy sikeres lehet New Yorkban is? Serena htradobott egy hajtincset a vlla fltt. Az ilyen krdseket szerette. Nos, termszetesen meglehetsen jl ismernek Londonban mosolygott, s megprblt szernynek mutatkozni. s mivel a nvreim is lveznek bizonyos npszersget Sikerlt Serent bemelegtenie, ezrt az jsgr gy dnttt, hogy taktikt vlt. Kirndulsra ment Roman LeFey hajjn. lvezte? Serena szeme azonnal sszeszklt. Igen. Roman nagyon j bartom, s gyakran utazunk egytt. Rgtn tudta, hov akar a krds kilyukadni, s nem szndkozott ennek a fakkp firksznak semmifle szenzcihajhsz fcmmel szolglni. Egyiptom gynyr orszg. Remekl reztem magamat mondta kifrkszhetetlenl. Ha jl tudom, Roman bemutatta a millirdos szllodatulajdonos Michael Sarkisnak? Serennak elege lett, flrerthetetlen rosszalls felhzte be az arct. Azrt vagyok itt, hogy a filmrl beszljek csattant fel olyan vadul, hogy mg a vastag br jsgr is dbbenten htrlt. Termszetesen makogta , csak arra gondoltam, hogy egyetlen Serena felvette maga mellett a telefont. 72

Clara, drgm, szksgnk van rd itt egy pillanatra. Clara visszanyargalt a szobba, szorosan a mellhez szortva az rtbljt, merev mosollyal az arcn. Az egyik legjobb sajttitkr volt a szakmban, s egy pillanat alatt semlegesteni tudott brmilyen nem kvnt rdekldst. Serena fensbbsgesen az jsgrra mutatott. Szemlyes krdsek, drgm mondta, reszketve az ellenszenvtl. Clara sugrz mosollyal nzett az jsgrra, s egy csomag sajtanyagot nyomott a markba. Azt hiszem, mra ennyi. Ha netn brmilyen tovbbi informcira szksge volna, itt megtallja. Viszontltsra! Az jsgr lelombozva nzett r, belkte a paprokat a tskjba, s kisietett az ajtn, egyedl hagyva a kt nt a lakosztly pompjban. Hogy ment? Nem volt tl rettenetes? krdezte Clara kedvesen, s feltlttte Serena svnyvizt. Serena beledlt a kanap rzki tollpihibe, s egyik tsark csizmjt a dohnyzasztalon nyugtatva, a brn keresztl drzslni kezdte a lbujjait. Rohadtul elfradtam cscsrtett. jsgrk. Akkora fejfjst okoznak. Errl jut eszembe, rosszul vagyok ezektl a liliomoktl mondta, s egyik kezvel rcsapott egy trombitavirgokkal teli hatalmas vzra. El tudnd tntetni ket, s aztn hoznl nekem nhny aszpirint? Ki kell mennem ebbl a szobbl, mieltt bedilizek a bezrtsgtl. Clara szakszer s tapasztalt volt, s az vek sorn tbb dvval volt dolga, mint ahnyat el tudott sorolni. gyhogy csupn desen mosolygott, s telefonlt a hotelportsnak. Mr ton van az aszpirin vlaszolta, s szorgosan eltakartotta a kvscsszket, mikzben Serena felkszldott a kanaprl. Ugye nem felejtetted el tette hozz Clara szelden , hogy este nyolckor lesz a Fogjunk tolvajt! szakmai vettse? Serena leplezetlen unalommal nzett r. Esze gban sem volt ott lni a sttben a harmadik segdrendezvel s a jelmeztervez asszisztensvel. Klnben is, sokkal nagyobb stgetni val pecsenyje volt, mint a Fogjunk tolvajt! Attl tartok, hogy nem tudok elmenni, desem vlaszolta knnyedn, s rgyjtott egy cigarettra. Nagyon elfoglalt vagyok ma este, s holnap de szeretnk lenni. Errl jut eszembe folytatta kzmbsen , el tudnd intzni, hogy holnap San Pellegrino legyen a Badoit helyett a szobban? A Badoit egy csppet tl ss. Odafent a Four Seasons elnki lakosztlyban Serena lezuhanyozott, aztn idegesen rtta a szobt krbe-krbe. tstlt a lakosztly tkezrszbe, egy hatalmas veg hromszgbe, amely kinylt a Fifth Avenue fl, s ettl olyan rzse tmadt az embernek, mintha lebegne Manhattan Upper East Side-jnak kifinomult levegjben. Rtelepedett az tkezasztal szlre, s kitekintett New York szeme el trul ltkpre. A Central Park szles fekete blknt merlt el a nvekv sttsgben, s a srga taxik, mint ldarazsak cikztak az utckon. jra beleszvott a cigarettjba. New York. Nzte, ahogy a szeme eltt csillog, mint maga a megtesteslt fantasztikus lehetsg, s sszerzkdott. Mg soha nem rezte magt ennyire feldobottnak, mgis ennyire nyugtalannak. Londonban volt a trsadalmi let kirlynje; az let ott biztonsgos s knyelmes volt. De itt, Manhattan gre rajzold krvonalai eltt, London egyszeren jelentktelennek tnt. Serena nem London legizgalmasabb sztrja akart lenni; a vilg legizgalmasabb sztrja akart lenni. s ezrt kszlt a tallkozra Stephen Feldmannal a Four Seasons brjban. Feldman a Feldman Mvszmenedzsment elnke volt, s Amerika egyik legsikeresebb, legkmletlenebb s legjobb kapcsolatokkal rendelkez mvszmenedzsereknt ismertk. Otthon volt az cen mindkt partjn, biszexulis s olyan brilins volt, hogy mg egy jelentktelen pincrnnek is csupn egy Feldman-stratgia kellett ahhoz, hogy hollywoodi szupersztr legyen. s most Serena Balconnal akart tallkozni. Serena az rjra pillantott, aztn megnzte magt a stted ablak tkrben. Jl festett, s ha jl keveri a krtyit, New York Amerika hamarosan az v lesz. 73

Kt sz. Grace Kelly mondta Stephen Feldman jellegzetes, vontatott New York-i beszdstlusban. Igazsg szerint nagyobb lesz, mint Kelly. Igaz, hogy klassz volt, de egy csavarg lnynak szletett. Serena Balcon eredeti rucikk. Egyszeren tudom, hogy valami nagyon klnlegeset fogunk mi ketten sszehozni. Stephen lednttte a pohr bordijt, s odaintette a br borpincrt, hogy tltsn neki jra. Serena htradlt a szkn, s stkrezett a frfi szavaiban. Imdta a figyelmet, amelyet Feldman rpazarolt, aki gy mregette a lnyt, ahogy egy idomr vizsglgat egy djnyertes mnt. Ezek utn, szvem, jn az, hogy rengeteg problma van magval mondta, s felcsippentett egy porszemet a teveszr Brioni kasmrzakjrl. Serena dbbenten nzett r. Problma? dadogta zavartan, s majdnem feldnttte a koktljt. ppen most mondta, hogy milyen csodlatos vagyok! Cicuskm, hallgasson csak vgig mondta Feldman az ajkt biggyesztve. Ha fel akarjuk repteni oda Julia, Catherine s Gwyneth mell, akkor vltoztatnunk kell nhny dolgon, ami azzal kezddik, hogy egy rendes tmogatsi rendszert kell kertennk maga kr. El sem hiszem, hogy magnak nincs menedzsere! kiltott fel hitetlenl. Aranyom, Los Angelesben mg egy pincrnnek is van menedzsere. Van egy gynkm LA-ben s Londonban, s egy sajttitkrom Londonban, s ez idig remekl mkdtt vlaszolta Serena, s megprblta lekzdeni a bosszsgt. Ha Feldmannak nincs ilyen flelmetes hre, ha nem tett volna csodkat az olyan hollywoodi legendk karrierjvel, mint David Sanders s Michael Montgomery, akkor mr rgen itt sem volna. Ez mkdtt Londonban, aranyom. De most a nagy fikkal jtszik mosolygott Feldman, s beletrt a melrozott szke hajba. Plusz, mr nincs maga mellett Tom Archer. Tny, hogy a fi aranyos volt, mindenhol megfordult most mg Oscart is rebesgetnek Tom krl , de eltnt. Ma mr egyedl kell szrevetetnie magt. Feldman az llt kezdte simogatni, valami kiindulpontot keresve. Nem rtana, ha sszehzastannk egy hollywoodi elkelsggel. Nzze csak meg, hogy az egekbe szrnyalt Zeta-Jones, miutn tallkozott Douglasszel. Na s mit szlna az igazi csemeghez? H, mirt nem kezd diszkrt viszonyt William herceggel? Nyilvn ismeri, igaz? jabb kr italt rendeltek, s Feldman beavatta Serent a tervbe. Ez egyrszt szdten izgalmas volt, ami a jvt, s brutlisan kritikus, ami a mltat illette. Serena, mutatott r gorombn, az elmlt t vet a hrneve fnyestsvel, s nem a karrierje ptsvel tlttte. Netn azt hiszi, hogy Julia Robertsnek vagy Tom Cruise-nak gondosan felptett stratgia nlkl sikerlt a topra kerlnie? Igen, Feldman ltta Serena nhny tekercst, mondta, de ezek kzpszer filmek voltak kzpszer sznszi teljestmnnyel. Volt azrt j hre is. t perccel azutn, hogy tallkoztak, kzlte Feldman, mr tudta, hogy Serena Balconbl j sznszn, s ami mg fontosabb, nagy-nagy sztr lehet. Mess a hangja; egy kicsit affektlt, az igaz, de zeng s szexis, s karizma s kifejezer van minden egyes apr mozdulatban. s a szpsge llegzetelllt. gyhogy beratjuk valami sznjtsztanfolyamra mondta nyersen. Ismerek egy nagyszer nt, Ellen Barbert, aki vekig Lee Strasbergnl dolgozott, s most rengeteg mindenben segt nekem. Serena harag s zavarodottsg kzt rldve fszkeldtt a helyn, s mg mindig az a Tom krli gynevezett Oscar-rebesgets jrt a fejben. Honnan jhetett ez? Csak nem arrl a kis enervlt mvszfilmrl van sz, amelyiknek egyet-pislantasz-s-mr-nincs-is nzettsge volt? Sznjtszleckk? Ezen a szinten? Feldman csupn felhzta a szemldkt, s rnzett. Serena egy pillanatig viszonozta a tekintett, aztn csak blintott. A frfi elgedetten tovbb vzolta az elkpzelst. Serena Greg Bloombergnl, az risi tehetsggondoz gynksg, a Creative Artists Agency korbbi 74

csodagyereknl fog jelentkezni, aki nemrgiben megalaktotta az SPK szupergynksget nhny ms tehetsggel egytt William Morristl s a CAA-tl LA-ben. Azt akarja, hogy az egyik topsajts, s nem valamelyik fullajtrja foglalkozzon szemlyesen Serenval Pat Kingsley LA-ben, Lesley Dart vagy Muffy Beagle New Yorkban. s ami a legfontosabb, a lnynak t kell kltznie LA-be. LA dadogta Serena megrettenve. Tbb vvel korbbi lete jutott az eszbe, amikor rviddel azutn, hogy kirgtk a St. Marys iskolbl, elreplt LA-be, hogy megcsinlja a karrierjt. Ez volt az egyetlen alkalom, amikor komoly ellenllsba tkztt az apja rszrl, s az egyetlen alkalom, amikor mindenben csdt mondott. Hat hnappal, tbb szz meghallgatssal, s egy mobiltelefon-reklmban kapott nylfarknyi szereppel ksbb visszatrt Angliba, Amerika nyugati partjnak poshadt zvel a szjban. De n gyllm LA-t mondta , az egsz vros egyetlen hatalmas autparkol! Stephen nevetett. Igaza volt Serenval kapcsolatban: a lny mr most egy dva. Ez gy van, s ezrt tltm az idm felt New Yorkban. Akkor n mirt ne tehetnm? krdezte Serena, a tle telhet legaranyosabb kislnyos arckifejezssel. Feldman egy pillanatig gondolkozott. Azt hiszem, teheti. Liv Tylernek, Urnnak, Julianne Moornak, egy csom nagylnynak itt van a fhadiszllsa. Ennek ellenre rendszeresen oda kell majd mennie, hogy a nyugati parton is felptse az imzst, de azt hiszem, ez megoldhat. Ami a legfontosabb: el kell feledkeznie Londonrl, s oda kell jnnie, ahol a dolgok trtnnek, bbi! Ht akkor szlalt meg Serena, s felemelte a karcs pohart , gy gondolom, hogy rajta vagyunk a plyn. tkozottul gy van! vlaszolta Stephen, s sszecsendtette a pohart a lnyval. Mire vgznk, maga nem csak sznszn lesz, maga egy nemzetkzi bizniszvdjegy lesz ruhamrkk, parfmk, ingatlan. J-Lo beszarik, ha megltja magt. Gazdagok lesznk, bbi, bzlen gazdagok! Amikor Serena kilpett a szllodbl, s megllt a lpcsk aljn Michael Sarkis kocsijra vrva, belenzett a kompakttkrbe. Elgedett volt a ltvnnyal. Krmszn Stella McCartney nadrgkosztmje, amelynek a kabtja alatt knz vgyat kelten meztelen maradt, kellkpp lezser, mgis elg elegns volt ahhoz, hogy lehengerelje az Upper East Side hlgyeit, akikkel tallkozni kszlt. Csak egy szolid vacsora mondta Michael, aki ragaszkodott hozz, hogy elmenjen vele, s megismerje nhny bartjt. Serena vatos volt, de hzelgett neki a meghvs. Szenvedlyes mustique-i jszakjuk ta Serena s Michael annyi randevn tallkoztak, amennyit csak a frfi hektikus idbeosztsa megengedett. Volt egy jszaka Michael mayfairi laksban, amikor a frfi zleti gyben Londonban jrt, egy vacsora a Voltaire-ben Prizsban, amikor Serena az eurpai forgatson vett rszt, s aztn volt a htvge New Yorkban. Nem mentek sehov, knait ettek kis fehr kartondobozokbl, s istenit szeretkeztek Michael Fifth Avenue-i ktszintes laksnak minden szobjban; a jacuzziban, a Philippe Starck dohnyzasztalon, a fehr brkanapn. Ezek utn Serena jkedv volt, de szorongott. Fogalma sem volt, hogy a kapcsolatuk csupn a mess, rjng szexrl szl, vagy valami tbb fel tapogatznak. Ez a meghvs, hogy tallkozzon Michael bartaival, azt sugallta, hogy taln az utbbirl van sz. s Serena, meglepetsre, azon kapta magt, hogy ebben remnykedik. Serena, bbi. Enni val vagy! Serena belpett a fekete Lincoln htuljba, ahol Michael vrt r, a mly brlsbe sppedve. A frfi intett a sofrjnek, hogy csukja be a trelvlaszt ablakot. Mikzben az veg sziszegve 75

grdlt felfel, egyik kezt becssztatta a lny kabtja al, s a hvelykujjval a mellbimbjt simogatta. Emlkeztess mg egyszer, kik is ezek az emberek motyogta Serena halkan, s mindkt kezvel Michaelt cirgatta a kasmr nagykabtja alatt. Nem lehetne, hogy egyszeren visszaforduljunk, s felmenjnk a lakosztlyomba? Ksbb, bbi, van nhny ember, akik tallkozni szeretnnek veled mosolygott Michael. Serena szlfaegyenesre hzta ki magt a fekete brben. Hogy rted azt, hogy tallkozni szeretnnek? Nyugalom. Csupn arrl van sz, hogy elkezdtek beszlni rlunk, drgm nevetett Michael kedvesen. gy ltszik, Liz Smith kitrgyalt minket tegnap az esemnynaptr-oldalon. n nem lttam. Serena megdbbent, de nem lepdtt meg. Egyrszt kifejezetten j hrt jelentett, hogy a nagy pletykarovatok vezet jsgri rnak rla, msrszt viszont azt szerette volna, ha a szbeszd csupn akkor kap lbra kettejkrl, ha mr biztos lehet a kapcsolatukban. Tom olyan gyorsan halvnyult az emlkezetben, hogy nha knytelen volt megkrdezni magtl: igaz lenne, hogy t vet tlttt vele az letbl? De ahogy meglltak a tiszteletet parancsol belvrosi hz eltt a Keleti Hetvenedik utcn, azon tndtt, vajon valban szeretne-e trsasgban mutatkozni Michaellal. Michael, szvem. Annyira rlk, hogy ltlak! Egy negyvenes vei kzepn jr platinaszkesg jelent meg, amikor Serena s Michael belptek a csillr fnyben sz szalonba. Harriet Fletch, a milliomos vendgls, Daniel Fletch exneje lporszrke Tuleh sifonruht viselt, s risi gymntfggk lgtak a flcimpibl. Ertlenl rmosolygott Serenra, szeme egyarnt rulkodott kvncsisgrl s ellenszenvrl. Szolid vacsora, egy nagy trt, gondolta Serena, s gyorsan krbepillantott a szobban. Manhattani viszonylatban hatalmasnak tnt minden mrvny- s tlgyfa burkolat, aranyozott kilincsek s bekeretezett olajfestmnyek. Minden igencsak kznsges, mondott Serena tletet szrakozottan magban, amikor egy fekete frakkba ltztt jkp latin-amerikai pincr vonta el a figyelmt, aki egy tl kaviros blinit knlt tbb futszalagon kszlt szkesgnek, akik mind egyformn mregdrga, divattervezk ltal ksztett ruhkat s kszereket viseltek, s mindnek ugyanaz az hes, kmletlen tekintet sugrzott a szembl. Hla az gnek, hogy ezt a nadrgkosztmt vettem fel, gondolta Serena, mikzben egy msik isteni pincr egy pohr Krugot nyjtott t neki. Mi a csuda trtnt a vacsork ltzkdsi szablyval, hiszen eddig egy Seven farmer, valami magas sarok s egy csinos kis Diane von Frstenberg top is megtette? Legalbbis Chelsea-ben gy mkdtt a dolog. Teht me Serena Balcon, mr olyan sokat hallottam rlad. Isten hozott a hzamban mondta Harriet, s kinyjtotta az egyik vkony, csontos kezt. El voltam ragadtatva, amikor a minap meglttam a nvred lakst a Vogue-ban. Venetia annyira tehetsges belsptsz. Alig vrom, hogy megnyissa a kis zlett idet. Serena kedvesen mosolygott, de bell majd megpukkadt. Semmi szksge r, hogy emlkeztessk erre a kis kellemetlensgre; mg mindig meg volt srtve, hogy Venetia megjelent a kedvenc magazinjban. Azzal vigasztalta magt, hogy Venetia kensingtoni otthona volt a lap sztrja, de a Vogue akkor is az vadszterlete, s nem szereti, ha a nvrei odafurakodnak. s mennyire rlk, hogy itt ltlak Michaellal folytatta Harriet, s megsimogatta Michael arct. Szmomra az egyik legkedvesebb ember a vilgon. Igazsg szerint Harriet Fletch egy cseppet sem rlt, hogy Serent Michael oldaln ltja. Htfn, amikor Frederic Fekkai szalonjban meghallotta a pomps hrt, hogy Michael s a kznsges manken bartnje szaktottak, egy percet sem vesztegetett, s megszervezte egyik legends soire-jt. Amita elvlt Daniel Fletchtl, egyfolytban a ngyes szm frjre vadszott, s Michael Sarkis tbb mint megfelelt ignyei hossz listjnak. Messen gazdag, hihetetlenl szexi, s a vilg tele van azokkal a csodlatos gygyfrds szllodival, soha tbbet nem kell egy fillrt sem kltenie a Bergdorf szalonban! gyhogy tajtkzott, amikor a kifacsart citromlje s a 76

bzamentes palacsintja fltt azt olvasta, hogy Michael ennek a gazdag angol lnynak udvarol. De most, hogy Harriet teljes valjban ltta Serent, gy rezte, hogy mg nincs minden veszve. Ok, Serena jl nz ki, de ezzel a tartzkod arckifejezssel, ezzel a nagykp Diana hercegnakcentussal ez a Balcon lny maga a megtesteslt jgkirlyn, s Harriet tudta az Upper East Side pletykafszkeitl, hogy Michael szereti, ha a ni egzotikusak, irnythatk s rendkvl kalandvgyk az gyban. Ez a fagyos frigid brit kt percig sem fog tartani. Harriet termszetesen bebiztostotta magt, s Serent elvlasztotta Michaeltl a vacsornl. Olyan emberek kz ltette, akikrl tudta, hogy ellenszenvvel fognak viseltetni irnta. Courtney Katz, Harriet legjobb bartnje s kmletlen trsasgi mregkever, s Gary Becker, a sztrok plasztikai sebsze voltak az asztalszomszdai. Beckert biztosan lelombozza majd Serena hs-vr, termszetes klseje. Harriet azonban nem szmolt Serena trsasgi alkalmazkodkpessgvel; mint apja soire-inak harcedzett veternja, mg egy szgyenls trappista szerzetesbl is sziporkz csevegst tudott kicsiholni. Mire a vendgek elrtek a pisztciaszuflhoz, Serena biztonsgos vacsorapartis vizekre kormnyozta a trsalgst: vajon a Hamptonoknak mint nyri htvgekre vlasztott ti clnak lejrt-e az ideje? Serena hagyta, hogy a beszlgets a feje fltt folyjon, s tnzett Michaelra, aki Harriet s egy elegns hatvanas n kz prselve lt az asztal tls vgn. Michael megbillentette fel a fejt, s elmosolyodott. Serena lassan visszakacsintott r, mit sem sejtve arrl, hogy Harriet minden mozdulatt figyeli. Aki kvzni szeretne a dolgozszobban, krem, fradjon t jelentette be hirtelen Harriet, eltklten, hogy beletenyerel ebbe az intim pillanatba. Menjnk? krdezte Gary Becker, a Serena baljn l plasztikai sebsz, s kihzta a lny szkt. Szeretett volna minl tbb idt tlteni az angol szpsggel: vek ta volt az els n, akinek nem volt szksge kozmetikai beavatkozsra. Mvszszemben Serena olyan volt, mint egy rtkes drgak, mint egy botanikusnak egy tkletes orchidea. A vendgek kisorjztak az ebdl szrnyas ajtajn a dolgozszobba. A hatalmas szoba zsfolva volt tlmretezett brkanapkkal s lmpkkal, amelyeknek akkora volt az ernyje, mint egy strandlabda; ezek meleg srga fnyt ontottak a szobra s a takarosan sorakoz knyvekkel bortott falakra. Serena mindenron le akarta rzni Garyt, gyhogy odastlt a knyvekhez, s vgighzta az ujjt a gerinckn. Nem ppen a huntsfordi gyjtemny, gondolta ntelten: valsznleg egy lakberendez vlogatta ssze ket, aki sorba rakta a brktses tudomnyos kteteket, a slyos mvszeti s ptszeti albumokat, mg egy sor narancs-fehr Pengiun klasszikust is odatett. Minden egyes kteten ltszott, hogy gyansan nlklzi a szeretetet s az olvasst. Serena elvett egy fekete filteres kvt az rkk jelen lv isteni szp pincrek egyiktl, s tstlt egy msik ajtn, hogy egy msik tgas szobban tallja magt, amely a vltozatossg kedvrt angol s francia rgisgekkel volt telerakva. Ki lltotta, hogy a New York-i laksok kicsik? gondolta Serena. Amikor rjtt, hogy a kv letrlte az ajkrl a szilvaszn ajakfnyt, a frdszoba keressre indult, hogy felfrisstse a sminkjt. Mivel az sszes pincr a vendgekkel volt elfoglalva, ket szolglta ki ezst kvskannkbl, elvetette az tletet, hogy tbaigaztst kr, s a vastag mahagnikorlt vt kvetve felstlt a msodik emeletre. A szles folyoskat bekeretezett fekete-fehr fotk szeglyeztk, s tigrisliliomoktl illatoztak, de frdszobnak nyomt sem ltta. Mr ppen megfordult, hogy jra lemenjen, amikor meghallotta, hogy egy hang jl kiveheten a nevt emlti. A folyos vgn lv egyik szobbl hallatszott ki, s Serena vatosan elindult a hangok irnyba. A nyitott ajt keskeny rsn keresztl egy villanykrtkkel krlvett hatalmas tkrt ltott, s benne megpillantotta Harriet Fletch s Courtney Katz tkrkpt, akik vastag sminkjket tettk fel jra. El sem tudom kpzelni, hogy tud mankenknt meglni jegyezte meg Harriet rosszindulatan, mikzben valami sznt drzslt az ajkra. J nagydarab, nem igaz? Legalbb tvenngy kil. Egyltaln nem kellene ilyen fehr nadrgkosztmt viselnie. Egy kicsit butnak is tnt mondta Serena vacsoraszomszdja. De szp a bre. Serena rezte, hogy a tarkjn bizseregni kezdenek a hajszlak. Nagydarab? Buta? letben nem neveztk mg nagydarabnak vagy butnak. 77

Szerinted mi azon kvl, hogy Tom Archer exe? krdezte Harriet, akinek kemny hangjt letomptotta az ajt. Sznszn, azt hiszem. De semmit nem tudnk mondani, amiben szerepelt jegyezte meg Courtney pikrten. Serena lla megfeszlt a haragtl, mikzben a kt nt hallgatta, akik leszltk a ruhit, a karrierjt, a csaldjt. Harriet Fletch csak egy pillanattal korbban mondta, hogy milyen mess Venetia hza: most unalmasnak tallta. Serena reszketett a dhtl, gyhogy az egyik ujjt r kellett tennie a kvscsszje peremre, nehogy csrgjn. A rhej ezekkel a felsbb osztlyokbl szrmaz britekkel, hogy mg mindig valahogy klnlegesnek kpzelik magukat folytatta Harriet. A Birodalomnak vge, szvem ez a huszonegyedik szzad! s a legtbb gynevezett nagy csaldnak olyan kevs pnze van manapsg. Bezzeg az a n, aki a Harry Pottert rja. gy hallom, tbbet keres, mint a kirlyn. Nem tudom, mirt aggdtl annyira nevetett Courtney, s becsattintotta a pderkompaktjt. Minden informcit kiprseltem belle a vacsornl, amit csak tudtam. Holnap visszamegy Angliba. Csak azrt van itt, hogy valami reklmot csinljon. Ez igaz? krdezte Harriet, s a hangja dorombolva trt el vkony, korallszn ajkai kzl az rmtl. Ht akkor, azt hiszem, htfn telefonlok Michaelnak. Taln thvom egy meghittebb vacsorra. Amikor Serena szrevette, hogy a kt n ellp a toalettasztaltl, berohant az egyik szomszdos szobba, s addig vrt, amg meghallotta, hogy a cipsarkuk a fldszint parkettjn kopog. Mly llegzetet vett, hogy lehiggadjon. Hogy mernek ezek a borzadlyos nmberek gy beszlni rla? Mgis mit gondolnak, hogy kik k? Ha tven vre visszamenleg le tudjk vezetni a csaldfjukat valami felkapaszkodott levespor-milliomosig, azt hiszik, hogy k a trsasgi let kirlyi csaldja. Csupa anakronizmus mind, keselyk; nk, akik becsalnak egy frfit a hzassg csapdjba, s aztn csontig lecsipkedik a tetemt, mieltt tovbbmennnek a kvetkez szerencstlen balekhoz. Serenban mg nhny pillanatig gett a jogos harag, aztn sszeszedte magt, s lelopakodott a lpcsn, hogy csatlakozzk a trsasghoz, szntszndkkal tudomst sem vve Harriet Fletchrl, aki pp egy pincrt teremtett le, amirt rtett egy forr kvskannt az egyik antik rasztal tetejre. Ht itt vagy, drgm mondta Michael, aki azonnal mellette termett, s egyik karjt a dereka kr cssztatta. Jl rzed magad? dorombolta, s meleg ajkt hozzdrzslte Serena flhez. Milyen kellemes este suttogta a lny, s egy hosszan tart cskot nyomott Michael arcra egyenesen Harriet orra eltt. Mindenki imd tged bgta a frfi, s az vegajtn keresztl kivezette Serent egy teraszra, amely a Central Parkra nzett. Maghoz hzta a lnyt, s az arct a kt kezbe fogta. Mennyire lvezed? suttogta, s megcskolta Serena orra hegyt. Nagyon vagy elgg? Elgg? Hogy rted ezt? krdezte Serena. Michael sznetet tartott, veszlyes mosoly jelent meg az ajkn. Elgg ahhoz, hogy idekltzz? Hogy tbb idt tlts velem? Serena visszagondolt a Stephen Feldmannal folytatott beszlgetsre, s az izgalomtl sszerndult a gyomra. , azt hiszem, enym lesz Manhattan nevetett, s gyengden az ujjai kz fogta a frfi kezt. Ht akkor kltzz ssze velem mondta Michael lgyan. Tudom, hogy ez mg korai neked, de szeretnlek llandan ltni. Nem akarok sietve elklteni egy vacsort vagy eltlteni egy jszakt veled, amikor zleti gyben rohangszom sszevissza. Azt akarom, hogy itt lgy. Serena elfordult tle, egy pillanatig hzta az idt, hogy gondolkodni tudjon. Ktsgbeesetten szeretett volna New Yorkban lni, de nem volna valban tl korai, hogy brmibe beleugorjon?

78

Szeme New York sziluettjrl visszavndorolt a hzra, ahol a szalon borostynsznben izzott a sttben. Az vegajtnl megltta Harriet Fletch rnykt, aki cspre tett kzzel bmult ki a teraszra, s ket figyelte that tekintettel. Serena diadalittasan rmosolygott, mieltt visszafordtotta a fejt Michaelhez, hogy az orrval megbkdsse a frfi flt. sszekltzni veled? krdezte jtkosan, s mg mindig Harrietet nzte rezzenetlen tekintettel a frfi vlla fltt. A legnagyobb rmmre szolglna.

79

14
A kvetkez problmval nztek szembe mondta David Goldman, villjt a kzepesen tsttt steakjbe dfve, s megprblta hallhatv tenni magt a Coq DArgentban ebdel tmeg hangzavara fltt. Kpeslapkiadsra akartok pnzt szerezni, ami az egyik legnagyobb kockzattal jr zlet, s a befektetk flnek tle. Goldman elhallgatott, hogy megrgja a marhahst, s rnzett Cate-re s Nickre, akik idegesen ltek vele szemben az asztal tloldaln. s j okuk van r, hogy fljenek. Tudttok, hogy az elmlt vben indtott ngyszztvenhrom j fogyaszti magazin kzl hromszzhetven mr bedlt? Nem j arny, igaz? Cate belekortyolt a borba, s felmrte az ebdvendgt. A drzslt, harmincas vei kzepn jr vllalati brker, aki Meribelben barnult le s egy makultlanul szabott Gieves & Hawkes ltnyt viselt, magabiztossgot sugrzott. Kr, hogy ebbl a magabiztossgbl semmi sem irnyult a magazinprojektjkre. Ez persze igaz lehet mondta Cate, s Nickre pillantott tmogatsrt , de a magazinok, amelyek mgis sikeresek, sok pnzt hozhatnak. Nagyszer a termknk, sokves tapasztalat ll mgttnk, ers a menedzsmentnk David megtrlte az ajkt egy vszonszalvtban, szja sarka mosolyra hzdott. Cate, engem nem kell meggyznie, hogy milyen j az ajnlatuk. A maga eddigi teljestmnyei magukrt beszlnek. Ami pedig az ifj Nicket illeti jtkosan rcsapott a szalvtjval a bartja karjra , azta ismerem, hogy betettk a lbunkat az egyetemre, gyhogy tisztban vagyok vele br nha kpes gy viselkedni, mint egy pojca , hogy mindent mozgsba tud hozni, ha egyszer rsznja magt. Nick Douglasnak sikerlt egy halvny mosolyt kiprselnie. Rosszul szabott ltnynek fogsgban, a bort kortyolgatva, amelyrl tudta, hogy nem engedhetn meg magnak, ha David nem ajnlja fel, hogy rendezi a szmlt, Nick az ebd kezdete ta knosan rezte magt, s a bartja nyers rtkelse az zlet kiltsairl csak rontott a helyzeten. Ksznm a bizalmi szavazst motyogta, s kedvetlenl piszklgatta a moule-frites-jt. De most komolyan, gondolod, hogy sikerl elg pnzt sszeszednnk ahhoz, hogy megvalstsuk ezt a dolgot, vagy csak vesztegetjk az idnket? Jniusban el kell indulnunk, vagy elpasszoljuk az egsz nyri zletet ami nem ppen idelis egy utazsi s divatmagazin szempontjbl. Az egyetlen msik lehetsg, hogy kilenc hnappal elhalasztjuk az egszet, ami viszont azt jelenti, hogy rm munkanlklisg s csd vr. David Goldman szeme elkalandozott az ttermen keresztl egy szk rvid szoknyt visel forms szkesg irnyba, aki triszlta magt a helyisgen. A msik problma, amellyel termszetesen szembe kell nznetek mondta, s kelletlenl visszafordult, hogy Nickre pillantson , a pnzsszeg nagysga, amelyet szeretntek bekasszrozni. Menynyi is az? krdezte, s belelapozott a makultlan zleti tervbe, amelyet Nick elbe tett. Blintott, s az ajkt biggyesztette. Msfl milli font? Abban, ahogy ezt mondta, valami azt sugallta, hogy jelentktelen pnzsszegrl van sz. 80

Mi baj van ezzel? krdezte Nick aggodalmasan. Tl sok? Nem elg? David letette a borospohart az zleti terv bortjra, amely bordi szn foltot hagyott rajta. Nehz sszeg, ennyi az egsz. Kicsit tl sok pnz a legtbb egyni befektetnek, kicsit tl kevs a kockzati tkvel operl vllalatoknak. Ezek ltalban jval tmilli fltti befektetsekkel foglalkoznak. s mg akkor sem szeretik az indul cgeket. Nick s Cate letrtnek tntek. Alig tbb mint egy httel korbban tallkoztak elszr, s azta napi tizent rt dolgoztak, hogy sszelltsanak egy meggyz zleti tervet. Most itt ltek a City egyik legizgalmasabb hatalomforml barlangjban, krlttk sok milli dollros zletek pattogtak vissza a falakrl, s a dolog kezdett gy festeni, mintha az egsz csak idpocskols lett volna. Van valami j hred is? krdezte Nick elkeseredetten, s nagy mogyorbarna szeme a bartja tekintett kereste. David lassan eladott valamit, ami vigyorra emlkeztetett. Nzd, ha nem ti ketten lntek velem szemben, most azonnal elutastanm ezt a megbzst. Egyszeren nem rn meg az idmet, amikor, szintn, tven-tven szzalkos esly van r a legjobb esetben! , hogy meg tudjuk szerezni a pnzt. De tnzett Cate-re, s rvillantotta tkletesen fehr, csillog fogsort , van valami egszen szexi abban, hogy az ember egy kpes folyiratba fektet be. Nevetett, a szeme mg mindig Cate-re tapadt. Vitathatatlanul elegnsabb, mintha valami szerkentybe tennd a pnzedet; br szerintem a szerkentyk sokkal jobb befektetst jelentenek. Ugyanakkor folytatta, s egyik ujjt fel-le futtatta a pohara szrn gy vlem, hogy gy lehet befektetket szerezni. A hisgukon keresztl. Felvette az zleti tervet, s belkte a mellette lv szken hever borjbr aktatskba, amelyet egy csattanssal bezrt. Tudjtok mit, megszondzok nektek nhny kockzati tks cget kipuhatolom, hogy vane kztk olyan, aki rdekldne egy kis mdiaprojekt irnt, de azt hiszem, a legjobb eslyetek az volna, ha sikerlne egy maroknyi jelents-nett-vagyon pasast sszeszednetek, akik hajlandk valami kszpnzt bedobni. Mindssze ktszzezer fontot krtek mindegyiktl, hogy azt mondhassk, vk egy luxusmagazin egy szelete. Nhnyuknak ez az sszeg nem tbb mint egy nap a lversenyen. Taln mg egy vacsorarandevt is bedobhatna a hgval, Cate? jra vgigmrte Cate-et a testhez ll Alberta Ferretti fekete selyemruhjban, s kijavtotta magt. Tulajdonkppen felejtse el Serent, dobjon be egy vacsorarandevt sajt magval. Cate udvariasan nevetett, s vatosan elhzta a lbt Davidtl, amely valahogy az v mell csszott az asztal alatt. Teht olyan befektetket keresnk, akiknek van nhny fontja, s nmi szabadideje mondta Nick. Olyan pasikat, mint pldul Cate rege? David felkapta a fejt, pnzgyi radarja zskmnyt szlelt. Ebben van valami, Cate a papja meg nhny bartja taln szvesen hazardrozna valamennyit ezrt. Igazn nagy segtsg volna nekem ahhoz, hogy ms befektetknl is elindtsam a dolgot, ha azt mondhatnm, hogy mr van nmi indul tknk, fleg nagy tekintly befektetktl. Cate rezte, hogy a szn gyorsan kifut az arcbl. Ht ezt nem tudom dadogta. Ugyan, Cate, hvja fel az reg papt szlt kzbe Nick. Mirt nem telefonl most rgtn? n felhvom Tomot, htha is bedob nhny fontot. Tudjk, a csaldunkat nem veti fel a pnz vlaszolt a lny hatrozottan. s egybknt sem hiszem, hogy az apm komolyan venn a dolgot. Beszlek a papval, ha muszj, de Br mg csak egy hetet tlttt Cate trsasgban, Nick szrevette, mekkora benne az ellenlls, ha Oswald Balcon nevt emltik. Jelentsgteljes pillantst vetett Davidre. Ok, ok mondta David, s az rjra nzett. Ha Cate csaldjtl nem lehet pnzre szmtani, van valami ms forrsunk nmi indul befektetsre? Ti ketten pldul, le tudtok tenni valami pnzt az asztalra? Krhetnk jelzlogot valamilyen tulajdonra? 81

Nick ismt felnevetett. Mintha a brm alatt is pnz volna. Karcsony ta munkanlkli vagyok. Cate nem szlt semmit, hirtelen elfogta a rosszullt. Semmit sem akart kevsb, mint hogy a bbjos Notting Hill-i hzt, a gynyr menedkt, amelybe minden megkeresett fillrjt belelte, vastag jelzloggal terheljk meg. Mrpedig j volna, ha srgsen tallntok valamit mondta David, aztn kihrpintette a bort, s a nyelvt vgigfuttatta a szja szln. A befektetk mst is akarnak majd tletek ltni, mint csinos arcokat s egy csinos tletet. Csettintett az ujjval, hogy krje a szmlt, s a figyelmt jra a miniszoknys szkre sszpontostotta. A megbeszls, gy tnt, vget rt. Ez nem ment valami jl, igaz? jegyezte meg Cate, s ahogy a hideg szakkeleti szl arcul csapta, felhajtotta krmszn kasmrkabtja gallrjt. Kidugta a kezt, hogy leintsen egy fekete taxit. Ht, rosszabb is lehetett volna vlaszolt Nick, s bemszott a lny mgtt a taxiba. Egybknt hov megynk? A maga hzhoz? A lny mosolygott. A hzamhoz? Taln gy rti, az irodnkhoz. Nevetett, ahogy a hza eresz alatt eldugott, agyonzsfolt fels emeletre gondolt, amely az ideiglenes stdijuk lett; a padlt magazinok bortottk, s a falak kpekkel s tletekkel voltak kitaptzva. , igen, az irodnk nevetett Nick, s megadta a cmet a sofrnek, aztn htradlt az lsen, mikzben vgigdbrgtek az utcn. A nevetst azonban hamarosan komor csend vltotta fel. Nem rtem, egyltaln mibl gondolhatja, hogy ez jl ment jegyezte meg Cate egy id mlva, s az ablakon t a City szitl esben rohangl alkalmazottait nzte. David lnyegben azt mondta, hogy tallnunk kell egy tucat millirdos szerencsejtkost, vagy elfelejthetjk az egszet. Igen, de ne becslje le az embereket, akiket ez a fick ismer mondta Nick. Elhiheti nekem, hogy mindenkit ismer. Mit gondol, mskpp hogyan lett volna vezet vllalati brker harminct ves korra? Klnben tette hozz , maga ktsgkvl tetszik neki. Cate dhsen elpirult, s gy tett, mintha kibmulna az ablakon. Ne vicceljen mondta. , lttam n mr David Goldman ravasz csbtsi trkkjeit, s maga hatrozottan felcsigzta a fantzijt ugratta Nick a lnyt, s oldalba bkte, hogy valami reakcit vltson ki belle. Tudja, vannak emberek, akik j partinak tartjk. Br n, mint aki tizenkt hossz hnapon keresztl a kollgiumi szobatrsa voltam, mondhatom magnak, hogy a szemlyes higinje elborzaszt. Cate most megfordult, hogy szembenzzen Nickkel, s jtkosan rcsapott a kezre. Lenne szves abbahagyni? mondta, s a hangjbl zavar radt. s klnben is mg cloznia sem volna szabad ilyen illetlensgre. Ez nem vall profira. Mindketten nevetni kezdtek, a megbeszls feszltsge vgre olddott. Nick egyik kezvel beletrt rvid, kcos hajba, s figyelte, hogyan pattognak a kvr escseppek a beprsodott ablakon. Hangja ismt komolyabbra vltott. Rengeteg gazdag privt befektet szaladgl mindenfel, de az igazi problmt a kezdeti finanszrozs megszerzse jelenti. Egyetrtek Daviddel abban, hogy knnyebben snre tehetnnk a dolgot, ha mi magunk is be tudnnk tenni valami pnzt. n komolyan csak max hsz lepedt tudok sszekaparni. n pedig nagyon, nagyon ideges vagyok attl, hogy mg jobban elzlogostsam a hzamat vallotta be Cate. Klnsen, ha a statisztikra gondolok, hogy ngy kzl hrom vllalkozs bedl. Annyira rmisztnek tnik. 82

Egy pillanatra elbizonytalanodott, hogy tnyleg a helyes ton jrnak-e. Nem volna knnyebb a prbaszmot Jonathon Newhouse-hoz, a Cond Nat eurpai elnkhez elvinni, htha rdekeln? Legalbb megvolna a magazin elindtshoz szksges pnzgyi fedezet, plusz fel tudnk mrni, milyen potencilt rejt a Sand. Ne kezdjen el most hisztizni nekem, Cate mosolygott Nick, mintha olvasna a lny gondolataiban. Mi a helyzet a nvre frjvel? Nincs valami befektetsi alapja, vagy ilyesmi? Nyilvn frdik a pnzben vagy legalbbis msokban. Nem mintha pontosan rtenm, hogy mi egy befektetsi alap, de mr kifaggattam Venetit. Az derlt ki, hogy a frje cge nem foglalkozik ilyen befektetsekkel. k csak nagyon nagy kockzat, nagyon nagy hozam gyletekben rdekeltek, s egy indul magazin nyilvn nem felel meg a feltteleiknek. Ok blintott Nick lassan. Cate knyrgve nzett r. Nick, szeretnm ezt egyedl megcsinlni. Lehet, hogy a maga szemben az n sorsom kiprnzott, de nehz az embernek gy lelnie az lett, hogy mindenrt hlsnak kell lennie. Cate az egsz id alatt, amita ismertk egymst, ennyi szemlyes vallomst mg nem tett. s nem, az apmtl sem akarok pnzt krni folytatta szelden. Mg ha tmntelen befektetni val pnze volna is, nem az a fajta ember, akivel knny zld gra vergdni. Nick figyelte a lnyt, megprblta kikvetkeztetni, amit nem mondott el neki. Maguk ketten nem igazn jnnek ki egymssal, igaz? krdezte csendesen, prblva kipuhatolni a lny rzelmeit. Cate a fejt rzta. Nem errl van sz. Csak egy kicsit kiszmthatatlan. Nem tudnm megmondani, hogyan reaglna, ha megkrnm, hogy legyen az egyik befektetnk. Egyrszt kislnykorom ta mst se hallottam tle, mint Catherine, jobban kell teljestened! Eredmnyt kell elrned! Utnozta apja nagykp hanghordozst. s igen, most itt vagyok, s megprblok valamit elrni, s soha nem lehet tudni Msrszt pedig? krdezte Nick. Msrszt pedig leordt, megrkat s elri, hogy egy nagy raks szarnak rezzem magamat. Higgye el, elkpeszt tehetsge van hozz, hogy ezt tegye msokkal, fggetlenl attl, mekkora az illet nbizalma. Egy pillanat alatt meg tud semmisteni brkit mondta a lny, s csettintett az ujjval. Nick bartsgosan megfogta Cate kezt, s biztat mosollyal nzett r. Mindig az volt az rzsem, hogy maga olyan ember, aki nem fl senkitl. Cate rmosolygott, s hirtelen felbtorodva, belenylt a zsebbe a mobiljrt. Egy pillanatig dobolt rajta az ujjaival, a beszlgetsre gondolt, az apja hanghordozsra, arra, hogy miket fog mondani. Betette a telefont a tskjba, s visszafordult az ablakhoz. Vrjuk meg, mire jut David, s lehet, hogy aztn majd felhvom mondta. De valahogy a gondolattl, hogy a papjhoz forduljon, a hza jelzloggal trtn megterhelse hirtelen sokkal kevsb tnt flelmetesnek.

83

15
A fl zletet meg tudtam volna venni! nevetett Camilla, s kilpett a Christian Louboutin ajtajn a belgraviai jrdra. Majdnem sikerlt is mosolygott Venetia, s a hgt nzte, aki ngy hatalmas csomaggal kszkdtt. Vgl is a szletsnapom van mosolygott Camilla nmi lelkiismeret-furdalssal, hogy gy szrta a pnzt. De ht az American Express fekete krtyja, amilyet csak nagyon kivteles gyfeleknek adnak, knnyedn fedezett nhny ezer, cipre klttt fontot. A lnyok mg egy utols pillantst vetettek a kirakatban becses kszerknt tndkl, gynyr magas sark krmcipkre, s elindultak knyelmesen bklszva Belgravia utcin. Fl kettre asztalt foglaltam a San Lorenzban mondta Venetia, s felhajtotta Fendi zakja gallrjt. Mit akarsz addig csinlni? Harvey Nicks? Akr hozzm is visszamehetnk egy kvra. Camilla a fejt rzta. , sajnlom, Van. Isteni lett volna egy kicsit tovbb maradni veled, de Nat azt akarja, hogy fl egyre legyek otthon. Azt mondja, meglepets. Vett mr valamit a szletsnapodra? krdezte Venetia, s belekarolt a hgba. Mg nem vlaszolt Camilla , de felttelezem, hogy ez lesz a meglepets. Harminc. Camilla kamaszkora ta rettegett az regedstl. Most azonban, hogy elrkezett a nagy hrom !, egyltaln nem rezte olyan rettenetesnek a dolgot. A harmincves kor hatrozottan illik hozz s hov kszl! A parlamentbe. Csupn a gondolattl libabrs s izgatott lett. Mr tizenkt ra van. Ez azt jelenti, hogy bcst kell mondanunk egymsnak? krdezte Venetia trfs rmlettel. Camilla blintott. Attl tartok. Ksznm a szletsnapi vsrlst, s a gynyr, gynyr ajndkot mosolygott, s feltartott egy fekete masnikkal dsztett, krmszn Jo Malone retiklt. Azt hiszem, beugrom egy taxiba, mieltt sszecsuklom a bevsrlsom slya alatt. Venetia sajnlta, hogy el kell vlnia a hgtl. Br csak nhny mrfldre laktak egymstl, Camilla mindig olyan ksig dolgozott, hogy Venetia szerencss esetben is csak havonta ktszer ltta. A testvrek megleltk egymst, s egy taxi odagrdlt a jrdhoz, hogy felvegye a gynyr szke lnyt, akinek a karja roskadozott a csomagoktl. Glebe Place mondta Camilla, s htradlt az lsen. Figyelte, ahogy Belgravia drga, stukks utci elsuhannak mellette, s azon tndtt, vajon mi lesz a nagy meglepets.

84

Camill volt az egyik legszebb apartman London egyik legrangosabb utcjban, s aki csak ltta a mess ngy hlszobs, ktszintes lakst, meg volt gyzdve, hogy a berendezs Venetia Balcon hres belsptszi tehetsgnek a termke. Igazsg szerint Camilla, amikor megvette az ingatlant, nagy lvezettel utastotta el Venetia ajnlatt, hogy kipofozza a helyet, s, mivel ellenrzs-mnis volt, maga ltott hozz a munkhoz. Minden sznyeget, btorhuzatot s fggnyt maga vlasztott ki, minden nagyobb strukturlis talaktst felgyelt, mg innovatv tletekkel is szolglt Tom Barrettnek, az ptsznek, akire akkora hatst tett a lakberendezsi rzke, hogy majdnem munkt ajnlott neki. Camilla egyrtelmen rendelkezett valamilyen rejtett tehetsggel, mert a laks llegzetelllt volt. A hfehr falakat Diane Arbus-nyomatok dsztettk. A sznyegek olyan vastagok s puhk voltak, hogy szinte nyrt nerctakarnak tntek, s a tvol-keleti hangulat, stt rnyalat tik- s cseresznyefa btorok valahogy remekl illettek a nagyon modern rzsaszn neonszv malkotshoz s a nagy halom fotalbumhoz a hatalmas Perspex dohnyzasztalon. Hatalmas vegablakok hatroltk a lakst, a hts ajtk pedig egy terrakottaldkkal teleszrt balkonra nyltak, amelyekben virgok s l svny pompztak. Csupn a nagy difa rasztalon hever, piros zsinrral tkttt jogi iratcsom rulkodott arrl, hogy a hzat egy gyvd, s nem egy lakberendez lakja. Camilla bestlt a hallba, s ott tallta Nat Montague-t a krmszn sznyeg kzepn llva; szrke kasmrpulver feszlt szles vllra, rvidre nyrt szerecsendihaja pajkosan az arcba hullott. A lny ltta, hogy sttkk szeme szikrzik, s srgsbarna br utaztskk llnak halomban mellette. t perccel korbban jttl mosolygott Nat, s felvette az egyik brndt. Camilla odasietett a bartjhoz, s kapkodva megcskolta. , Nat, ki nem llhatom, ha vrnom kell a meglepetsekre cscsrtett. Mondd meg, hogy mi az! s mi ez a sok brnd? A meglepetsed mondta Nat, s a lny vllt tlelve gyengden megcskolta az als ajkt. Belecssztatta meleg kezt Camilla farmernadrgjba, hogy megsimogassa a gerince als s a feneke fels vgt. Nat hzdott el Camilla kuncogva. A frfi csaldottan vllat vont. E pillanatban semmi msra nem vgyott annyira, mint hogy lehmozza Camilla ruhit, felvigye t a hatalmas gyra, s az egsz dlutnt szeretkezssel tltse vele. De amint rpillantott a kandalln ll nagy antik rra, rjtt, hogy mg egy gyors numerra sincs id a Perspex dohnyzasztalon. Vedd vissza a cipdet s a kabtodat vigyorgott titokzatosan. Mr itt sem vagyunk. Camilla zavartan nzett. Volt a lnynek egy roppant vatos oldala, amely nem szerette a meglepetseket. De Cate jn t hromra Lemondtam nzett Nat nelglten. Camilla rpillantott az rasztalra, amelyen halomban lltak a peres iratok s a srga gyvdi jegyzettmbk, s elfogta a pnik. s dolgoznom is kell Rnzett Nat bosszs arcra, s gyengn, aggodalmasan elmosolyodott. Ok, ok, menjnk. Csak akkor jtt r, hogy taln nem vacsorval fogjk megnnepelni a szletsnapjt, amikor Nat Aston Martinja rkanyarodott a Heathrow repltr felhajtjra. Legalbbis nem egy angliai vendglben. Megmondand vgre, hogy hov megynk? nyafogott Camilla a frfi zakjnak az ujjt rngatva, mikzben a Swiss Air check-in pultja fel loholtak. Nat megllt a pultnl, s elvett kt repljegyet. 85

Boldog szletsnapot, drgm mondta. Megve-be megynk vacsorzni. Camilla agya egy pillanat alatt sorra vette az sszes munkt, amelyet egy kedden kezdd pervel kapcsolatban kellene elvgeznie, de gyorsan lerzta a gondolatot. Megve-be megy! A francia sparadicsomot jobban szerette, mint brmely ms helyet a vilgon, s a szsrt majdnem annyira odavolt, mint a munkrt. A Balcon lnyokat mr totyogs korukban rknyszertettk a lejtkre. Akkoriban Gstaadba jrtak, ahol Oswald kicsapta ket a hegyoldalra, pedig eltnt az exkluzv Sas Klubban. gyhogy Camilla most egy msik tli dlhelyet vlasztott magnak. Megve olyan volt, mintha Prizst ltn a lejtkn: tele elegns eurpaiakkal, finom telekkel s lezser rusztikus bjjal, St. Moritz hivalkodsa nlkl, amit viszont utlt. s persze pp Natre vallott, hogy csak gy elragadta a szletsnapjra. A frfi hajlamos volt a ltvnyos gesztusokra klnsen, ha szrakozsrl volt sz , s bankrknt, nagy csaldi vagyonnal a hta mgtt, ezt meg is engedhette magnak. A kt v alatt, amita egytt jrtak, s Camilla nemcsak az angol, de a nemzetkzi trsasgi naptrt is kimertettk. Szmtalan htvgt tltttek plval Argentnban, lversenyen Dubaiban, vagy vitorlzssal a Grenadineszigeteken. Radsul Nat ehhez mg tbb htvgt is hozzcsapott, amikor a bartaival egyik partibl a msikba esve jrtk a jet-set ifjak krt, mialatt Camilla valamelyik htf reggel esedkes fontos perre kszlt. A lny figyelte a bartjt, mikzben Nat bejelentette ket a repltri pultnl. El kellett ismernie, hogy mess idket tlttt vele, de a frfi hedonista hzsai az utbbi idben mr kezdtk zavarni. Egyltaln nem tetszett neki a kp, amelyet a mlt havi Tatler festett Natrl, az Eurotrash, az eurpai aranyifjsg angol kpviseljnek minstve t. De ahogy a frfi a luxusvr fel vezette, Camilla emlkeztette magt, hogy ez a szletsnapi meglepetse, s megprblt minden kmletlen gondolatot httrbe tuszkolni a fejben. Este hatra rtek Genfbe. Egy fekete ngykerk-meghajts aut vrt rjuk, hogy elvigye ket a hetven kilomterre lv faluba. Ahogy egyre feljebb kanyarogtak a hegyek kz, figyeltk, hogyan vltoznak az pletek a minden bjt nlklz betonkockkbl fahzakk, az ereszkrl cspg hossz jgcsapokkal. Amint befordultak Megve klns, hval fedett utcira, Camilla az ablakhoz nyomta az orrt, hogy lssa a szket, ahogy vastag, kitmtt ruhjukban a kvhzakba igyekeznek egy forralt borra vagy fondre a lejtkn eltlttt kemny nap utn. Sofrjk lekanyarodott a ftrl ott, ahonnan mr csak gyalog lehetett bejutni a falu kzpontjba, s felhajtott egy kis ton, amely les szgben vitte fel ket a hegyre, majd nhny szz mterrel a falu fltt megllt egy gynyr fahznl. A hz bejratt vastag svnysor rizte; az gain, mint risi, jgg fagyott magnliabimbk lgtak a hpamacsok, s a faragott erklyrl tndrlmpk ezrei cspgtettk a fnyt. Megrkeztnk mondta Nat boldogan, mikzben arra vrt, hogy a sofr kinyissa a kocsi ajtajt. Ez csodlatos muldozott Camilla. Egy izgatott regasszony jtt ki a hzbl szrke ktnyben, mgtte izz aranyfny szktt ki az ajtn. Bon soir, bon soir hajtogatta, s levette a ktnyt, hogy kszntse ket. Nat, tudomst sem vve az dvzlsrl, a kocsi csomagtartja fel intett, s trelmetlenl figyelte, ahogy az asszony bekszkdi magt a hrom nagy brnddel s Nat slceivel a hzba. Merci mosolygott Camilla flszegen, s zavart pillantst vetett Natre, mikzben a bartja befel hzta a hzba. Hha, Nat shajtott aztn, levve az anorkjt. Krbetekintett, hogy megszemllje a berendezst. Valban szenzcis volt. Mint egy Hollywoodban meglmodott skunyh: mindenhol szles barna szfk, letertett llatszrk, brprnk s kasmrtakark. Csokoldbarna brsonydrapria dsztette az ablakokat, illatos gyertyk sorakoztak az ablakprknyokon, egy szarvasbika feje nzett le a kkandall fll,

86

amelyben tz ropogott. A hzban volt mg egy szauna, egy fttt csizmallvny s egy jtkszoba egy hatalmas plazmakpernyvel. Mg Camilla is el volt ragadtatva. Gyere, ezt nzd meg krte Nat, s a hz vgbe vezette a lnyt, ahonnan ajtk nyltak egy patira. Egy fekete mozaikos jacuzzi gzlgtt s bugyborkolt benne. Ez meg mi? nevetett Camilla, s megborzongott a gondolatra. Ksbbre val mondta Nat lusta mosollyal. Camilla minden gondolata a munkrl s az rasztaln hever peres iratokrl semmiv foszlott. Szeretnl tltzni a vacsorhoz? krdezte a frfi, s a lpcs irnyba mutatott. Egy perc mlva n is csatlakozom hozzd. Camilla blintott, s felment a hlszobba. Az ablakokbl hihetetlen kilts nylt az egsz falura, amely odalent tndklt a kkesszrke fnyben, mg a hegy stt, baljs alakzatokat formlt mgtte. Az egsz egyszeren csodlatos volt, m Camilla mgis megmagyarzhatatlanul idegesnek rezte magt. Nyugalom, hlgyem. lvezd a dolgot szidta magt. Ez remek. Mirt nem engeded meg magadnak, hogy boldog lgy? Lelt az gy szlre, s gondolatban jra sorra vett mindent. Az elmlt nhny hnapban legalbb hetenknt egyszer feltette magnak a krdst, hogy tulajdonkppen mit keres Nat mellett. A lelkiismeretes, vatos Camilla Balcon, s az lvhajhsz playboy, Nat Montague. Egyszeren nem illenek ssze. Mivel a hszas veiben tlsgosan lekttte a munka, csupn kt igazi bartja volt Nat eltt: Jeremy Davies s Crispin Hamilton. Mind Jeremy, mind Crispin gyvdek voltak szraz, kemnyen dolgoz pasik, akiket jobban rdekeltek a pereik, mint Camilla. gyhogy amikor megismerkedett Nattel a serpentine-i nyri partin, olyan rzse tmadt, mintha tzijtk robbant volna fel a kezben. A szex Nattel hihetetlen volt. Szeretkezs kzben Jeremyvel s Crispinnel mintha azt figyelte volna, hogyan szrad a falon a festk, Nat viszont vad szenvedlyt szabadtott fel benne. Egyetlenegyszer nem volt orgazmusa, mieltt Nattel tallkozott most azonban mr pontosan tudta, mirt verik gy a tam-tamot krltte. Aztn ott voltak az egzotikus nyaralsok, az rlt partik s az extravagns gesztusok, amelyektl gy rezte, hogy szeretik s kvnjk. De Nat valahogy nem keltette benne azt az rzst ! Egyszeren nem tudott rtapintani, mi is a baja vele. Magban morgoldva kinyitotta br utaztskja cipzrjt, kvncsian, hogy vajon mi a csudt csomagolt be neki Nat. Gyorsan kihzglta a ruhkat, mindegyik darabot magasra tartva, mint egy zskbamacskban kotorsz gyerek. Kt garnitra a legszexisebb ttetsz fehrnemjbl: ltszik, hogy frfi pakolta be ket, mosolygott. A sruhja, nhny zokni, kt vastag kasmrpulver, a kedvenc fekete ht nlkli Dior koktlruhja, egy tizenngy centis szatn magas sarok ez meg mi?, csodlkozott, ahogy elhzott kt csppnyi, fekete nyitott tangt. Ezek nem tntek ismersnek. Miutn gyorsan lezuhanyozott, belebjt a koktlruhjba, s hajszrtval megszrtotta a hajt, amely most arany zuhatagknt omlott a vllra. ltalban nem viselt sok sminket, most is csak egy kis pirostt drzslt az arcra, s nmi szibarackfnyt kent telt ajkra. Amikor megltta magt a tkrben, nyugtalankodni kezdett, hogy tl elegns egy fahzban elkltend vacsorhoz, mg akkor is, ha a szletsnapja van. Aggodalmt a hzvezetn viharvert Peugeot 205-snek hangja szaktotta flbe, amely elszr letre kelt, aztn elhalt a tvolban. Vgre egyedl kiltott fel Nat a lpcs aljrl. Camilla lejtt el; a frfi tnyjtott neki egy pohr Chateau Margeux-t, s a hossz ablak eltt ll asztalhoz vezette. Kt szemlyre volt megtertve kristlypohrral, damasztszalvtval s ttetsz fehr porcelnnal, s minden csillogott a gyertyafny sfrny izzsban. Fogalmam sem volt, hogy ilyen romantikus is tudsz lenni jegyezte meg Camilla csak flig trflva, mikzben lelt. Korbbi romantikus estiket gyakran flbeszaktotta Nat legalbb hat bartja, akik vratlanul szoktak felbukkanni. 87

Szeretnk a kedvedben jrni mondta Nat, s kiment a konyhba, hogy behozzon egy lbos ragut s kt tl gzlg zldsget. gy rzem magamat, mint egy hlye pincr morgott, mikzben letette az telt az asztalra, s flrelkte az arcba hullott barna hajfrtt. De nem akartam, hogy a hzvezetn tl sokig tblboljon itt mondta, s kivett egy veg Krugot egy hval telt jgvdrbl. Boldog szletsnapot, drgm. Nhny percig csendben ltek, s ettek. Szeretem a ragut mondta Camilla, s belemrtott egy villnyi vajas rpt a sr szszba. n pedig szeretlek tged mondta Nat csendesen, fejt kiss a pohara fl hajtva. Camilla villja megllt a levegben. Az egytt tlttt tizennyolc hnap alatt Nat mg egyetlenegyszer sem mondta, hogy Szeretlek. Kerlgette a szavakat, leginkbb akkor, amikor rszeg volt, de ha Camilla igazn szinte akart lenni maghoz, ez soha nem is volt krds. Utlta azokat a nket, akik azzal kvntk bebiztostani magukat, hogy a partnerktl rkk a szerelmk deklarlst vrtk. soha nem akart ennyire gyengnek, mstl fggnek vagy ktsgbeesettnek ltszani. Kis llegzetet vett, a frfi szavaitl elkpedten. Szeretsz? ismtelte meg a szt, mintha valami idegen fogalom volna. Most mosolygott, majdhogynem gnyoldott, de Nat r cseppet sem jellemz hvvel folytatta. Annyira megfelelsz nekem mondta, s a kst s villjt letve egyenesen a lnyra nzett. A gdrcske az lln hangslyosabb vlt. A csaldom szeret, a kollgim szeretnek. Felvette az veg Krugot, s a kezvel idegesen megtrlte a szjt, majd egy jabb pohrral tlttt magnak. Tudom, hogy nha egy kicsit rlt vagyok, de ez a munktl s a rm nehezed nyomstl van Camilla idegesen jtszani kezdett egy darab hssal. De tled lehiggadok. Miattad szeretnk megllapodni. Harmincngy ves vagyok, az isten szerelmre. Nem rohangszhatok rkk, mint valami reged playboy. Most Camilln volt a sor, hogy nagyot kortyoljon a borbl, mivel a ni sztne azt sgta, hogy ez a beszlgets olyan irnyba halad, amilyenbe szerinte taln nem kne. Tudod, mirt hoztalak el ide? krdezte Nat, s a gyertyafnyen keresztl a lnyra szegezte a tekintett. Fond? Nhny lecsszs a fekete plyn? vlaszolta Camilla idegesen nevetve. Gyere hozzm mondta Nat tnyszeren. Sr csend telepedett a szobra. Camilla rezte, hogy a lgzse mlly s egyenetlenn vlik. Hozz volt szokva, hogy llva gondolkodik, a cslkn vitzik, rvel a brsgon. De ebben a percben teljesen elhagytk a szavak. Egy kis melygst rzett a gyomrban. Menjek hozzd? krdezett vissza halvny mosollyal, megprblva idt nyerni. Nat felllt, s megkerlte az asztalt. Trdre ppen nem esett, de letelepedett Camilla szknek a szlre, s kivett egy bborszn Garrard dobozt a zsebbl. Kinyitotta, s a dobozbl egy hatalmas marquise-csiszols rzsaszn gymnt tnt el, amely srgn s liln csillogott a lgy fnyben. Jl sszeillnk mondta. Camilla rnzett. Vajon szinte? Tnyleg szereti t? Vgott egy grimaszt. Egyltaln mi a szerelem? De Nathaniel Montague j parti, gondolta, sszeszedve magt. Vagy mgsem az? Vad s feleltlen, de gazdag, sikeres, fontos. Az apja kedveli. Nem mintha ez szmtana, rvelt Camilla, s rgtn kizte a gondolatot a fejbl. s ha Nattel van, szreveszik. Nem csak Serena szereti, ha a trsasg felfigyel r. De ht nem tudom gondolta ktsgbeesetten, ujjait a combjba vjva.

88

Nat felemelte Camilla bal kezt, s rtette a farmerja trdre, aztn kivette a gyrt a dobozbl, s rcssztatta a lny harmadik ujjra. J rzs? krdezte lgyan, a hangjval elandaltva Camillt. A lny blintott. Valban j rzs volt, slyos s biztonsgos. Nat felemelte Camillt a szkbl, a karjba vette, s a kezeit vgigfuttatta a lny csupasz htn. Istenem, micsoda szexis frfi. Mondd, hogy igen suttogta Camilla flbe. Igen vlaszolt hirtelen a lny, remlve, hogy megnyugodhat, hogy elandaltja a pillanat varzsa. Boldogg tettl mormolta Nat a nyakba, s lla frge mozdulatval lelkte a ruha anyagt Camilla vllrl. Felvetted az ajndkomat? lihegte, kezt a lny feneknek vgsa fel cssztatva. Camilla egy pillanatig azon tndtt, hogy mirl is beszl, de aztn eszbe jutottak a neccbugyik, s elmosolyodott, a ni hatalom hullma kbtszerknt sprt t rajta. Igazsg szerint nem mondta, de hirtelen btornak s szexisnek rezte magt, s csbtn nzett a frfira. Szeretnd? Nat kzen fogta, s felvezette a lpcsn. A hlszoba lgy sttsgbe burkolzott, csupn a fekete gbl kikandikl hold vilgtotta meg. Vedd fel mondta Nat, s rmutatott az gyon hever csppnyi fehrnemre. Htradlt egy kvszn br karosszkben a szoba sarkban, s figyelte, ahogy Camilla lassan lehmozza magrl a ruht. A lny megfordult, s hossz lbszrn vgigcssztatva a La Perla bugyijt, belelpett a fekete nyitott tangba. Tartsd magadon a cipt mondta Nat vontatottan, szemt a lny izz testre tapasztva, amely gy csillogott a holdfnyben, mint egy csodlatos mrvnyszobor. Camilla visszalpett a tizenngy centis Jimmy Choojba, s szembefordult a frfival; egyrszt kicsit knosan rezte magt attl, hogy mennyire flledten szexis, amit csinl, msrszt elnttte a niessg hatalmas ereje, amikor ltta, hogy Nat mennyire felizgul. llj fel dorombolta, s kinyjtotta a kezt. Nat lassan felllt, az inge gombjait rnciglva. Camilla meghzta az vt, kipattintotta a Levist, s a bokszeralsjval egytt lehzta rla. Most meztelenl lltak, Camilla a tsark cipjben, gy egyforma magas volt Nattel, aki kt ujjt belkte a lny lba kz, s gyorsan megtallva a ttong lyukat a neccanyagban, lassan simogatni kezdte a csikljt. Camilla nygtt, s vbe fesztette magt. Ekzben Nat az ajka kz vette az egyik mellbimbjt, s gyengden harapdlni kezdte. Szorosan egymshoz tapadva a kandall fel indultak, Camilla apr, htrl lpsekkel, s kzben Nat flbe lihegett. Most, krlek. Tgy magadv. Testk izzott a kandall lngjnak fnyben. Nat lefektette a lnyt a szrmesznyegre, az arct cskolgatva, aztn lassan egyre lejjebb haladt a szjval Camilla testn, fogval megragadta a tanga rugalmas vszalagjt, s egyetlen hatrozott rntssal lehzta a bugyit. Feltrult a lny csinos kis szemremszrzete, s Nat beletemette az arct; a nyelvt ki-be mozgatva Camillban, a gynyr nygseit csalta ki belle. Most, krlek knyrgtt Camilla, amikor a bartja cspje fl magasodott, s gaskod farka belehatolni kszlt. Nat, a lny htt felemelve a brnybrrl, lassan belecsszott, gyhogy most egytt ringtak; a frfi minden lkse egyre mlyebbre hatolt, amg Camilla ltta, hogy Nat arca rncokba szalad a gynyrtl, s rezte, hogy a teste megfeszl, mikzben ellvez. Kibaszott mennyei lihegte a frfi, s legrdlt a lnyrl a szrmre. Camilla a hatalmas gymntot leszmtva meztelenl fekdt. Nem tudta abbahagyni a mosolygst, ahogy a tz fnyben csillog kvet nzte. Nyolc kart blintott Nat, s megsimogatta a kvet. Tudod, milyen drgk az ilyen rzsaszn gymntok? krdezte, s felnzett a lnyra, hogy nagyobb hangslyt adjon a szavainak. Gynyr. 89

s ez a kettnk risi, gynyr ve lesz. Camilla hirtelen hideget rzett, s magra hzott egy kasmrtakart, hogy betakarja a testt. Tbb rtelemben is risi v lesz mondta, s kzelebb bjt Nathez. Mg nem mondtam neked, de a jv hnapban tartjk a toryk a jelltllt htvgjket. Tudod, amirl mr mesltem. El kell mennem, hogy felkerljek a Kzponti Iroda ltal jvhagyott listra. Nat megfordult, hogy rnzzen, s a knykre tmasztotta a fejt. Bbi, remlem, nem kezded jra ezt a kpviseli marhasgot? mondta bosszsan. Figyelj, szrny parlament, szaros kis fizets s napi tizennyolc ra. Ebben az vben a felesgem leszel. Felllt, s odament egy nagy karosszkhez, petyhdt farka a brnek tdtt. gy kpzelem, hogy taln szeptemberben lehetne az eskvnk folytatta, s a pohr borrt nylt, amelyet felhozott magval. Termszetesen ez kizrja a nszttal kapcsolatban a j tvoli ti clok felt. A karibi trsgben akkortjt zuhog. De mit szlnl egy ngyhetes dl-amerikai krthoz? Rio. Peru. Argentna. Esetleg mg Mexikt is belevehetjk. Camilla rnzett, s ntudatlanul szorosabbra hzta a teste krl a kasmrtakart. Nat, ez fontos nekem mondta. Drgm ez butasg. Butasg? Camilla rezte, hogy felborzoldik. A dolgok, amelyeket meg akarok valstani, az ambciim, ezek nem butasgok. Nat a bort szopogatta, s kedvesen a lnyra nevetett. Ugyan. Ne gyrd ssze a bugyidat. Lbujjval felemelte a necctangt, ledobta a fehr szrre, aztn odapccintette Camillhoz. Egybknt le van szarva az egsz. Majd ksbb beszlnk rla. Mirt nem telefonlsz haza? Hvd fel Venetit. A j reg tykany boldog lesz ettl a remek hrtl. Nat meztelenl visszalt a karosszkbe, s mintha limond lenne, lednttt mg egy pohrnyit a magval hozott borbl s Krugbl. Camilla lenzett a kprzatos rzsaszn gyrre, s hirtelen gy rezte, mintha valami bnt szimbolizlna. Mieltt tovbbgondolhatta volna a dolgot, hangos dudasz riasztotta meg, amely kzvetlenl a fahz bejrata eltt tlklt. Mi a fene? kiltott fel, s mg szorosabbra hzta magn a kasmrtakart. Nat felugrott a szkbl, az rjra nzett, s magra rntott egy frottrkntst. Bassza meg. Mr kilenc ra? Mi folyik itt? krdezte Camilla, s nzte, ahogy a frfi lerohan a lpcsn. Natnek botladoztak a szavai. , JJ s Rich, Ant s mg nhnyan itt vannak a faluban. Azt mondtam, lehet, hogy elmegynk nnepelni. Micsoda? kiltott fel Camilla, felllt, s mint egy tgt, maga kr tekerte a takart, aztn a frfi nyomba eredt. Nem megyek sehov! Ma este nem, minden este kzl ma vgkpp nem! Nat, mgis mi jut eszedbe? Szmos kz drmblt hangosan a bejrati ajtn. Gyertek ki, gyertek ki, akrhol is vagytok kntlta egy durva, rszeg hang. Nem fognak bejnni kpte Camilla a szavakat, s gy rezte, hogy a romantikt minden egyes kopogs egyre jobban kizi az estbl. Jzus, Cammy, nyugodj meg! szlt r Nat. Ma dlutn tudtam meg, hogy itt vannak. Parti van JJ fahzban. Mit kellett volna mondanom, amikor felhvtak? Klnben is mosolygott, s megprblta tkarolni a lnyt , tudtam, hogy nnepelni fogunk Soha nem tudod abbahagyni, igaz? sziszegte Camilla, s mikzben ellkte magtl a frfit, megpillantotta a tkrkpt az ablakban. Flmeztelenl, a pohara megdntve, gy nzett ki, mint az Arthur Dudley Moore figurja elegnsabb kiadsban: egy gazdag, elknyeztetett pojca. Mit nem tudok abbahagyni? krdezte Nat csillapt, bkt hangon. A bartokat, a partikat. Mg a rohadt lnykrsed estjn sem. 90

Nat megrzta a fejt, s flnyes pillantst vetett r, mikzben az ajtkilincs fel nylt. Bbi, tudod, hogy szeretsz engem! Camilla felszaladt a hlszobba, s Nat kinyitotta az ajtt, hogy beengedjen t hullarszeg frfit. Ahogy Camilla a sttben lt, s az ordtozsukat hallgatta, azonnal tudta, hogy nem megy felesgl Nathez. Camilla Balcon, a parlamentre predesztinlva, s nem fogja hagyni, hogy brmi vagy brki az ambcija tjba lljon.

91

16
Cate aggodalmasan tekintett krl a PCT, London legnagyobb knyvelcgnek lenygz, veg s acl triumban, s egy kicsit felkavarodott a gyomra. A franc essen Nick Douglasba, motyogta, mikzben lopva jra az rjra pillantott. Megint ksik, radsul egy ilyen fontos napon. Ms sem hinyzott, hogy mg idegesebb legyen. A laptopra szerkesztett PowerPointprezentcija ott fekdt mellette egy karcs tokban, Bottega Veneta tskjbl pedig egy kteg prbamagazin kandiklt el. A nlkl is elg vacakul rezte magt, hogy a frfira hsz percet kelljen vrnia. Ahogy David Goldman risi igyekezettel kifejtette neki ma reggel, ez a legnagyobb s taln egyetlen lehetsgk, hogy a szksges 2 milli fontot megszerezzk. Vgl is, a hat kockzatitke-trsasg, amelyeket David megkrnykezett, lbl elutastotta a brkert anlkl, hogy akr egy prezentcit krtek volna. gyhogy David minden kvet megmozgatott, hogy sszeszedjen tizenkt magnbefektett, akiket esetleg rdekelhet a dolog, s akik hajlandk voltak sszejnni a PCT igazgatsgi tancstermben ma dlutn. Ha Cate s Nick nem tudjk ma megpuhtani ket a prezentcijukkal akkor annyi: vge az lomnak. David nyilvn nem fogja tbb idejt s pnzt belelni egy elkpzelsbe, amelyrl egyrtelm, hogy nem fut ki sehov. s taln igazuk volt a trsasgoknak, morgoldott Cate magban, taln csak idpocskols az egsz. Klnsen, amita azt a telefonhvst kapta tegnap, a hvst, amelyrt a kirgsa napjn akr lni is kpes lett volna. Teljesen vratlanul, a New York-i Harpers Bazaar szerkesztje tudni akarta, rdekeln-e egy szabadsz szerkeszti pozci a tekintlyes lapnl. Mirt nem mondott egyszeren igent? Cate bnatosan mosolygott magban. A knnyebb ellenlls sohasem volt a stlusa. Elnzst, elnzst, elnzst lihegte Nick, s olyan gyorsan replt t az vegajtn, hogy karamellszn nagykabtja pelerinknt szott utna. Lerobbant vonat csak-az-isten-tudja-hol frcsklte a szavakat, s ktsgbeesetten prblt leveghz jutni. Az egsz rohadt metr lellt. Angeltl rohannom kellett idig. Cate meg sem prblta leplezni a bosszsgt. Taln egy kicsit korbban kellett volna elindulnia mondta szrazon. Nick nem vett rla tudomst, ehelyett pajkos ncsbszfttyre ragadtatta magt. Hha! Istenien nz ki fttyentett, s Cate, akarata ellenre, visszavigyorgott r, mivel most az egyszer maga is bzott a megjelensben. Aznap reggel rkat tlttt a kszldssel. Vrsesarany hajt elegns kontyba fogta ssze, a fekete Michael Kors szk szoknyhoz egy mentazld, plnyak kasmrpulvert vett fel. A sminkje csillog ajak, bronzzal hangslyozott orca visszafogottnak, de elegnsnak tnt. Cate klseje szakszer, de nem unalmas, megdbbent, de nem megflemlt volt. El fognak julni magtl jegyezte meg Nick egy kacsintssal, s odastlt a mrvny recepcis pulthoz, hogy bejelentse az rkezsket. Csendben utaztak a liftben a tancsteremig egyikknek sem kellett felhvnia a msik figyelmt, hogy mennyire letbe vgan fontos ez a dlutn. Hrom ht telt el a Daviddel trtnt 92

els megbeszlsk ta, s ezalatt minden erejket megfesztve dolgoztak. A prbamagazint elksztettk, az zleti tervet tcsiszoltk. Kemny trgyalsokat folytattak nyomdkkal s nyomdai elkszt cgekkel, hogy a legjobb szerzdseket tudjk csatasorba lltani. Kiverekedtek egy megllapodst, hogy a lapot minden repltren, vastllomson s jsgosstandon rustsk. Mg olyan fontos hirdetkkel is sikerlt megbeszlseket tartaniuk, mint az Este Lauder, a Chanel, a British Airways s az Armani, hogy tmogatst hajtsanak fel arra az esetre, ha gyorsan kellene lpnik egy nyri lapindts rdekben. A liftajt sziszegve kinylt, s eltte David vrt rjuk. Szrke szeme komoly, szja mosolytalan volt. David zemmdban, gondolta Nick. Mindenki itt van mondta David lehalktott hangon, mikzben Cate-et s Nicket a tancsterem fel terelte a folyosn. Tz frfi, kt n. Nigel Hammondot figyeljtek, aki az asztalfn l intette ket, s mg jobban lehalktotta a hangjt. Nigel szles portfolikbl szerezte a millirdjt, nagyon kmletlenl fog krdezni, de ha t meg tudjuk nyerni, a tbbi kvetni fogja. A slyos tlgyfa ajtnl David Cate s Nick fel fordult, s a vllukra tette a kezt. Legyetek magabiztosak, vlaszoljatok minden krdsre, ahogy megbeszltk, s a hzsakat bzztok rm. J szerencst. Megszortotta Cate vllt, s a lnyon meleg, bizserget izzs futott vgig. Maga fantasztikus lesz suttogta David, mikzben belptek a szobba. Az igazgatsgi tancsterem olyan hatalmas volt, hogy Cate gy rezte, mintha halszemoptikn keresztl nzn. A terem kzept egy risi, ovlis difa asztal uralta, amely krl tizenkt komor arc lt, s mindegyikre klnbz mrtk ellensgessg, unalom, trelmetlensg vagy na gyere, engem prblj meghatni-arrogancia volt festve. Egyedl Lesley Abbott, egy elegns klsej, a negyvenes vei kzepn jr n, aki a piackutat cge eladsbl szerezte a vagyont, nzett rjuk halvny jindulattal. Cate gy dnttt, hogy lesz a fkuszpontja. David Goldman megllt az asztal egyik vgnl, s megkszrlte a torkt. Egy autgynk nagyzolsa s egy elnkjellt magabiztossga sugrzott rla. Mindnyjan tudjuk, mirt vagyunk itt kezdte. Ez egy olyan vllalkozs, amelyben a vlemnyem szerint nagy lehetsg van. tfog kutatson alapszik, a menedzsment csapata fantasztikus, s, ahogy majd elmondjk nknek, egy igazi rst fedeztek fel a piacon. Cate rezte, hogy sszerndul a gyomra, s tudta, hogy most kvetkezik. Nick rpillantott, a szemben biztats s aggodalom keveredett. Cate felllt, s megnyomta a gombot a fehr PowerBook laptopjn. A Sand magazin hatalmas kpe jelent meg a vettvsznon a hta mgtt. Hlgyeim s uraim, ksznm, hogy eljttek. Szeretnm ignybe venni egy kis idejket, hogy bemutassam magamat s a Sand magazint A francba, gondolta David Goldman, mikzben figyelte, hogyan folyik Cate-bl a sz. Hihetetlen a n. Mennyi a marketingkltsg? Ez elg? Ki akar hirdetni? Gondolja, hogy az embereket ennyire izgatja az utazs? Milyen lehetsgeket lt a mrkanv kiterjesztsre? Krdsek, krdsek, krdsek. Cate s Nick szakrt mdon kezelte mindegyiket, szenvedllyel s tekintllyel. Magukat is meglepte, mennyire vissza tudnak verni minden ellenvetst. De nehz volt. Cate elkent nhny nehezebb pontot, s biztos volt benne, hogy elszalasztott egy halom dnt, az rtkestst s hirdetst igazol gondolatot. Az rjra pillantott. Krisztusom, mg csak negyvent perce beszlnek? Hallosan ki volt merlve, fjt a torka, a szja kiszradt s a feje lktetett. Egy nagy pohr borra s alvsra lett volna szksge. Megkrdezhetem Cate-et, mibl gondolja, hogy a magazinjuk sikeres lesz, amikor tbb befektetssel s nagyobb kiadvllalatokkal tmogatott lapok szzai dlnek be vente?

93

Nigel Hammond belekortyolt Evian vizbe, aztn csendesen letette maga el a poharat. Hangja enyhn szarkasztikus, arckifejezse szkeptikus volt. Nick kinyitotta a szjt, hogy megszlaljon, de Cate megelzte. Mr. Hammond kezdte nyugodtan , nem szksges figyelmeztetnie, hogy biztonsgosabb, sokkal jvedelmezbb befektetsek is vannak, amelyekre a pnzt kltheti. Nick Douglas David Goldmanre pillantott. Bartja olyan fehr volt, mint a frissen meszelt fal. De ez nem egy hisgbl fakad kiadi terv folytatta Cate, s a tenyervel az asztalra tmaszkodott. Ez nem egy n-is magazin. Ez egy valdi rst tm be egy jvedelmez piacon, s neknk megvan a tehetsgnk, az elkpzelsnk, s megvannak a kapcsolataink ahhoz, hogy ezt kihasznljuk. Igen, ha kegyetlenl szinte akarok lenni, ez hazrdjtk: a magazinok igen magas kockzatot jelentenek. De az a szemly, akinek van elg vr a pucjban, hogy ebbe befektessen, nem csupn egy potencilisan rtkes zletrszt vesz meg, hanem a kiadi trtnelembl is megvsrol egy szeletet. Nem gondolnak arra, milyen j lett volna megvenni a Rolling Stone vagy a Wallpaper magazint, amikor mg valakinek a konyhaasztaln kszltek? Nigel Hammondra nzett, aki llta a pillantst, de a szeme semmit sem rult el. Taln igen vlaszolta a millirdos , de mirt lennk n meggyzdve arrl, hogy maga az a n, aki ezt meg tudja valstani, klns tekintettel arra, hogy ppen nemrgiben rgtk ki az utols munkahelyrl? Cate nagyot nyelt, a keze nyirkos lett. Tudta, hogy rendkvl fontos vlaszts eltt ll. Vagy mentegetzik, vagy harcol. Februrban kirgtak, ez igaz mondta nyugodt hangon. De, Mr. Hammond, fogadnk, hogy a tizenkt rendkvl sikeres ember kzl, akik ma ebben a teremben lnek, szinte mindenkit kirgtak egy ponton. A sikeresekkel ez gyakran megesik. Krbepillantott a teremben, s szrevette, hogy Lesley Abbott mosolyog. Nigel Hammond visszanzett r, s nhny megjegyzst firklt az eltte hever knyvbe. Aztn egy puffanssal becsukta, s az arckifejezse tkletesen egykedv maradt. Cate, Cate, hov rohan? Cate olyan gyorsan meneklt az pletbl, ahogy a Manolo Blahnikja vitte, s Nick a lapos fekete mokaszinjban alig brt vele lpst tartani. A lny megllt, hogy knnyekkel a szemben szembenzzen a frfival. Sajnlom mondta , mrmint ezt a rszt a kirgsomrl. Sajnlom tnkretettem a dolgot mindkettnk szmra. Elmegyek az apmhoz. Taln hajland befektetni, vagy taln felhvhatja a bartjt, Philip Watchornt, akinek rengeteg kapcsolata van s gazadag s A szavak mlttek a szjbl, mg vgl sszekuszldtak, s Cate karja lehanyatlott az oldaln. Nick szerette volna egyszeren megragadni s meglelni ezt a gynyr, dinamikus zletasszonyt, aki ebben a pillanatban gy festett, mint egy csaldott gyerek. Ki a gzt, Cate. Ki a gzt mondta gyengden. Szerintem brilinsn csinlta. Engem is kirgtak, ugye emlkszik? Csupn arrl van sz, hogy magt trtnetesen jobban ismerik, mint engem, ezrt az emberek hallottak az esetrl. Nick a lny karjra tette a kezt, de Cate elkapta a karjt, s belebjt a ballonkabtjba. Fogadok, hogy abban a teremben senkit sem rgtak ki mondta boldogtalanul, mikzben a kabtvvel babrlt. Nick megvonta a vllt. Engem meggyztt. n odaadtam volna magnak a pnzt. Cate Nickre nzett, s megeskdtt volna, hogy a frfi arca enyhn elpirult. Nincs kedve elmenni, hogy megigyunk valamit? Cate lassan ingatta a fejt. Mayfairbe megyek. Megszerzem magunknak a pnzt, Nick. Megszerzem mondta nyugodtan, elszntan.

94

Nick figyelte, ahogy elstl az utcn, s lass mosollyal tisztelgett a taxit leint remek lnynak. Sttedett, s az utcai lmpk pislkolni kezdtek. A lelke legmlyn Nick sem hitte, hogy tl jl ment volna a dolog. Minden krdsre szenvedllyel s tekintllyel vlaszoltak, de Cate-nek igaza volt. Ez hazardrozs. Ha lenne egymilli fontja, tnyleg egy indul cg magazinjba akarn fektetni, amely simn bedlhet hat hnapon bell? Komolyan ktelkedett benne. A Balcon Galria a Mount utctl nem messze, egy kis mellkutcban volt eldugva London egyik csendes, kifinomult sarkban, amely tele volt az elit fodrszszalonjaival s elegns mkereskedsekkel. Bszke vrs tgls homlokzatn egy kemny fehr eltet, egy komor kk ajt s egy nagy, tizennyolcadik s tizenkilencedik szzadi remekmvekkel teli kirakat volt lthat. A galrit egy vilg vlasztotta el a divatos Brit Mvszet-mhelyektl London East Endjben, ahol lfarkas frfiak festettek vres horogkereszteket, hogy milliomos reklmgynkknek s rocksztroknak adjk el a kpeiket. A Balcon Galria a mvszetkedvelk spektrumnak tls vgn helyezkedett el; a szolid, rgimdi pnz jobban szerette a hagyomnyosabb malkotsokat elegns belgraviai s kensingtoni otthonaiban. A tizenkilencedik szzadi holland mvszek specialistjaknt ismert galria mostanban prblt lpst tartani az idkkel, s a ks tizenkilencedik s kora huszadik szzadi francia bronzokra is kiterjesztette a tevkenysgt, s ahogy Cate kzeledett, a kirakatban felfedezett egy kecses Degas-balett-tncost. Cate belkte az ajtt, s egy csilingel cseng hangjt hallotta a feje fltt. A helyisg vgben Mark Robertson, a galria irodafnke lt egy asztalnl, s szmlt tlttt ki egy tkletesen polt kzpkor prnak, mikzben Oswald az asztal szlre telepedve beszlgetett velk. Oswald felnzett, s egyik legelbvlbb mosolyt villantotta Cate-re. Ah, itt a lnyom ragyogott a vsrlkra. A mzszke, melrozott haj asszony, Herms strucc Kelly-retikllel s Ferragamo cipben, felismerte Cate-et a Class magazinbl, s egy kicsit szlesebben mosolygott. Nem mennl fel az irodba, drgm? n is rgtn jvk mondta Oswald vidman. Cate blintott, s felstlt a szoba vgben lv apr csigalpcsn. Mikzben ment, figyelte az apjt munka kzben. Milyen kr, hogy olyan kevs idt tlt a galriban, gondolta: szletett keresked. Mg ezt a kis jovilis apa-fogadja-lnyt kzjtkot is tkletesen hangszerelte. Showman s sarlatn, vlte Cate zordan. A magas, hossz s keskeny plet tkletes helyknt szolglt egy galrinak, br ez azt jelentette, hogy a padlstrben elhelyezett iroda meglehetsen zsfolt volt. A szoba kzepn ll asztalrl szinte lefolytak a szmlk s a paprok; Cate lelt mell, s tlapozott egy ritka Henry Moore-szobrok eladst rszletez rversi brosrt. nttt magnak egy kvt a tlaln ll kannbl, s lassan kortyolgatta, mikzben az agyban vadul kavarogtak a gondolatok. Most pontosan olyan idegesnek rezte magt, mint korbban a nap folyamn. De a PCT tancstermben ez egy gyomorszorongat, szvkalapltat adrenalinlket volt; a Balcon Galria irodjban lve kicsinek, flnknek s beletrdnek rezte magt. Igazsg szerint nem akart idejnni, hogy Oswalddal tallkozzon, de mg mindig maga eltt ltta Nick bszke, m csaldott arckifejezst, amikor elhagytk a befektetsi pletet. Rnzett a tskjban rejtz prbamagazinra, amelynek a fedlapjt kiss sszefogdostk s elszaktottk, s elnttte a szomorsg. Csak nem kezd rzelgs lenni egy kpeslap miatt?, szidta magt. Ez nem egy kivert kutyaklyk, hanem egy zlet s rohadt j zlet, ha volna valaki, aki segt kezet nyjtana feljk. s mikzben ezen tndtt, meghallotta apja lass dbgst, ahogy felfel jtt a csigalpcsn. Londoni ruhjt viseli, jegyezte meg Cate magban, ahogy vgignzett a Drakula-vrs selyemblses, finom sttkk ltnyn semmi ktsg, valamelyik St. Jamess negyedbeli elegns ri klubjba kszl innen. 95

Teht minek ksznhetjk ezt a megtiszteltetst? krdezte Oswald lnken. Gondolom, akarsz valamit valami tl fontosat ahhoz, hogy egy telefonbeszlgetssel elintzhessk. Kivett egy zsebrt a zakja bels zsebbl, rpillantott a flhold alak olvasszemvegn keresztl, s cicegve visszatette. Htkor a Whitesban kell lennem, Watchornnal vacsorzom, gyhogy prblj meg igyekezni. Csinlj nekem egy Earl Greyt, lgy szves. Cate odament a tlalhoz, bekapcsolta a krm vzmelegtt, s beletett kt kanl tet Oswald teskannjba. Visszafordult, elvette a prbaszmot a tskjbl, s letette az apja el az asztalra. Megtennd, hogy egy pillantst vetsz erre, Papa? krdezte olyan kzmbsen, ahogyan csak tudta. Oswald felvette, s gyorsan tpergette a lapokat. Tudok rla. A bartod, David Goldman elkldte az egyik bartomnak. Cate gondolhatta volna. Jellemz az apjra, hogy minden lpsrl tud. Brmit csinl, jt vagy rosszat, mg akkor is, amikor tbb ezer mrfldnyire van, mindig az az rzse, hogy az apja rosszall arckifejezssel figyeli. m ha nem tvedek, felajnlottak neked egy llst New Yorkban. Oswald az risi gzfelhket pfg vzmelegtre mutatott. Cate felugrott, s elkezdett a teval foglalatoskodni. Most mr vgkpp elbizonytalanodott. Venetia mondta jegyezte meg Oswald, mintha olvasna a gondolataiban. szintn gy rzem, hogy mindenki szmra ez volna a legjobb. Lejrattad magad s a csaldot ezzel a kirgssal. s gy trsasgot nyjthatnl Serennak. Legalbb az egyiktknek sikerlt valami karriert sszehoznia. Papa, n nem akarok New Yorkba menni mondta Cate lassan. n ezt akarom csinlni. Ah, ezt. Felvette a magazint, s lenz arckifejezssel lapozni kezdett benne. Igen. Nigel Hammond felhvott, hogy megkrdezze, mit gondolok rla. Cate szve megfagyott. Nigel Hammond? Te ismered Nigel Hammondot? krdezte reszket hangon. Nagyon sok bartom van, Catherine mondta Oswald, s a szemvegn keresztl vizsglgatta a lnyt. n kezdtem valamit az letemmel, s k tisztelik a vlemnyemet. s mit mondtl neki? Oswald letette a lapot, s leplezetlenl kilvezve a hatalmt, a lnyra nzett. Mit mondhattam neki? Hmm? Hogy ppen most rgtak ki egy nagyon hasonl cgtl, mint amilyenbe most a krsedre bele kellene fektetnie a pnzt? Egyszeren az Alliance-hoz, William Waltonhoz kldtem Nigelt. gy gondoltam, a legjobb pozciban lv ember ahhoz, hogy felmrje, j kockzat vagy-e. Nigel nagyon vatos befektet. Cate megperdlt s Oswaldra meredt, szeme lngolt az apja rulstl. De hiszen tudtad sziszegte , tudtad, hogy m ltta, hogy rtelmetlen a felhborodsa. A csaldottsg, amelyet az elmlt nhny htben rzett, most a felsznre trt. Nem akarod, hogy brmi is sikerljn nekem kiablta rekedt hangon. Mi baj van velem? Mi a problmd velem? Mi az a rohadt nagy baj velem? Oswald savanyan mosolygott r. Nem azrt fizettem ktszzezer fontot a neveltetsedrt, hogy gy beszlj velem. Most viszont, azt hiszem, jobb lenne, ha eltnnl. Elksem a vacsorrl. Cate figyelte, ahogy Oswald elhz a Bentleyjben, s dhsen klbe szortotta a kezt. Tudta, hogy a papjval nehz lesz taln mg akadlyozni is fogja , azt azonban nem hitte, hogy egy akrmilyen ismerst a lnya el helyez. Nagyokat nyeldekelt a londoni levegbl, s hiba igyekezett meglltani az arcn leml kvr knnycseppeket. Mikzben a tskjban kotorszott

96

egy papr zsebkendrt, szrevette, hogy a mobilja hvst jelz kk fnye vilgt. Mly llegzetet vett, megtrlte az orrt, s felnyitotta a telefont. Cate? Nick volt az. dv, Nick vlaszolt a lny, s megprblta nmi szipogssal elrejteni a hangja remegst. Alig hallom. Hol van? A kocsmban vagyok, s ppen nagyon, nagyon rszegre iszom magamat. Cate, soha nem fogja elhinni! Megkaptuk a rohadt pnzt! Cate lecvekelt, megtntorodott. Nem ltezik! De hogyan? Nigel Hammond beszlt a papmmal, s az a szemt William Waltonhoz utastotta. Hallotta, hogy Nick belenevet a telefonba. Tudom! David elmondta nekem. gy ltszik, Hammondnak az volt a vlemnye, hogy William Walton egy bekpzelt amerikai barom. Azt hiszem, a nagy szar kifejezst hasznlta. Magtl viszont egszen el volt bvlve. Szerinte a prezentcija nagyon tks volt. Azt hiszem, tallt egy rajongt. s Cate? szlt Nick boldog s kiss sszemosd hangon , n is azt gondolom, hogy maga tkozottul szuper. Cate megtrlte a szemt, s egy kis mosoly kezdte felfel grbteni az ajkt. Mris sokkal jobban rezte magt.

97

17
Egyszeren imdni fogja ezt jegyezte meg Camilla svnyvizet kortyolgatva, s krlnzett Venetia kensingtoni otthonban. Nyugat-London egyik legelegnsabb hzt fedett rzsakertt alaktottk t. Fonott rcsokat helyeztek el minden falon, amelyeket a rzsaszn legklnbzbb rnyalataiban pompz finom virgok szttek krl. Az ajtkat halvny krmszn szatnmasnik dsztettk, s a mennyezetet, mint anyagbl sztt hullmok, lila tllrtegek bortottk. Minden elkpzelhet felletre hatalmas tlakat raktak illatostott vzzel, amelyen apr teamcsesek lebegtek. A blterem egyik vgn virgszirmokkal teleszrt sznpad emelkedett, egy dzsesszzenekar szmra. Janey Norris, Serena szemlyi titkra felrtblval s flhallgatval futkosott, utastsokat ugatva az terbe, mikzben legalbb harminc pincr rohanglt mindenfel: arany fahjjal szrtk meg a tlckon sorakoz rzsamartiniket, s kis szendvicseket rendeztek rzsaszn porceln knltlakra. Venetia boldogan blintott. Elkpeszten lelemnyes volt, amikor partik rendezsre kerlt sor. Andy s Patty Wong jvi bulija s Elton John frakkos s tiars blja mellett Venetia Balcon nyri partija, amelyet augusztusban szoktak rendezni a Kensington Park Gardensben, szmtott a trsasgi naptr kihagyhatatlan esemnynek. Venetia tudta, hogy ilyen kprzatos hziasszonyi hrnvvel valami rendkvlit kell alkotnia Serena bcspartijra. Nem volt tlsgosan boldog, hogy a legfiatalabb hga New Yorkba kltzik klnsen egy Michael hrnevnek rvend frfihoz , de a legkevesebb, amit megtehetett, hogy rendesen elbcsztatja. Camilla felvette az egyik partira szl meghvt. Isten veled, Angol Rzsnk kuncogott, mikzben felolvasta az arany dombornyoms szavakat a krtya tetejn. De a rzsnak most nincs is szezonja, igaz? Nem kellett volna inkbb nrciszpartit, vagy ilyesmit rendezni? Ez egy vagyonba kerlhetett. Venetia nevetett, egy vllrndtssal elintzve az Amszterdambl hozatott virgok kltsgt. Mmm Isten veled, Angol Nrciszunk? Serena odalenne rte! A kt lny felment Venetia hlszobjba, hogy megszabaduljanak az utols percben foly elkszletek kosztl, s menet kzben elcsentek egy veg behttt pezsgt. Mr fl ht volt. A vendgek rkezst fl nyolcra vrtk, s Serena ragaszkodott hozz, hogy egy rval ksbb rkezzen. Hziasszonyi tapasztalata ellenre Venetia mindig ideges volt a nla rendezett estlyek eltt, s most rlt Camilla trsasgnak klnsen azrt, mert a hga pp most dobta be a bombt, hogy szaktott Nattel. Pezsgt? krdezte Venetia, egy pukkanssal kihzva a dugt. Camilla a fejt rzta. Nem volt igazn partihangulatban. Kt rval korbban mg ott llt a Canary Wharfon az esben, s Nat megzavarodott szembe nzett. Mirt akarsz itt tallkozni velem, Cam? krdezte Nat, amikor a lny el llt. A Docklandsben lv irodjbl rohant ki, zakjt a fejre bortva az es ellen. Nem gy volt, hogy Venetinl tallkozunk? 98

Camilla mly llegzetet vett, s megmondta neki, hogy nem lesz parti legalbbis az szmra nem. s ami mg fontosabb, nem lesz eskv. Camilla ezt a semleges terletet vlasztotta, mert hideg, nvtelen s trgyilagos volt. Reszkettek a Temze mellett, gre tr, hatalmas vegpalotk vettk krl ket, es zdult az arcukra. Megmondani nehz, de a dntst meghozni knny volt. Amikor hazajtt Megve-bl, s megltta a tory prt jelltllt htvgjre szl jelentkezsi lapokat az rasztaln, azonnal tudta, hogy mit akar. Nem egyszeren kpvisel akart lenni, kabinetminiszter akart lenni. Vagy, amikor lmodozni mert, mg magasabb pozcira vgyott. s ehhez megfelel partnerra volt szksge. Egy politikus partnerra. Nem olyan valakire, akinek a szexis manken- s kbtszer-kiprbl mltja befekettheti a hrnevt. Volt Camilln magtl is pp elg feketesg. Fel a fejjel mondta Venetia, s a hga kezbe nyomta a pezsgspoharat. Helyesen cselekedtl. Igazn? krdezte Camilla, hirtelen elbizonytalanodva. J az ilyen mai esthez hasonl estket megosztani valakivel. tstlt a parkra nz magas franciaerklyhez. Hirtelen megprdlt, hogy szembenzzen Venetival. Jzusom, most jut eszembe! El tudod hinni, hogy Nat a papnak is beszmolt az gynevezett szeptemberi eskvnkrl? Mg mieltt megkrte volna a kezemet? Ajjaj sopnkodott Venetia. Biztos vagyok benne, hogy a papa alig vrt egy bankos ivadkot a Balcon csaldba. Rosszkedv lesz ettl a hrtl. Rosszkedv? Nesze neked vltozatossg mosolygott gnyosan Camilla. Nem, igazn rosszkedv folytatta Venetia, s lgy vonsai hirtelen megfeszltek. Mr eddig is fenyegetztt, hogy nem jn el ma este. , el fog jnni mondta Camilla, s szrakozottan egy kis jzminillat parfmt spriccelt a csukljra az ltzasztalrl. Csak nem kpzeled, hogy elmulasztana egy alkalmat, amikor a figyelem kzppontjban lehet? A taxi megllt a Kensington Park Gardensben a jrdaszeglynl, s ahogy Cate kilpett az aszfaltra, meghallotta, hogy Venetia hzban egy vonsngyes belecsap a Gyere, replj velem slgerba. Egy hszfontos bankjegyet nyomott a sofr markba, s beszvta a kora esti levegt. Mr gy is j hangulatban volt, de a Sinatra-zentl gy rezte, mintha egy Doris Day-filmbe lpne. Termszetesen szomor volt, hogy a hga elmegy New Yorkba, s rettegett, hogy megltja az apjt a partin, de egyik gondolat sem tudta elhomlyostani a boldogsgot, amelyet most rzett, hogy az lete vgre tele volt izgalommal s grettel. Visszatartotta a llegzett, s kis hjn meglelte magt, amikor tvillant a fejn: szerkesztsi igazgat a sajt kiadvllalatnl! Hny jsgr mondhatja el ezt? Csupn aznap reggel rtak al egy tizenkt hnapra szl brleti szerzdst egy irodra, egy a London Bridge metrlloms s a Borough Market kz beszortott csppnyi helyre, amelynek azonban jl hangzott a cme, elfogadhat volt a brleti dja, s volt benne egy tancsteremmel beoltott takartszeres szekrny, amely egyben Nick irodjul is szolglt. Cate berkezett br stlusban mg nem egszen, de hatrozottan tban volt arrafel. Hol a partnered? Azt hittem, hozol valakit krdezte Venetia, s meglelte Cate-et, aki testhez ll tintakk Lanvin ruhban libbent be az ajtn. -, j frfi a lthatron ugratta Camilla, s lerzva magrl a rosszkedvt, melegen megszorongatta a nvrt. Igazsg szerint kt frfi mosolygott Cate, s elvett egy martinit. A bartod egy msik frfival jn? Milyen modern! mondta Venetia fanyar mosollyal. , hagyjtok abba szlt rjuk Cate, s tettetett szemrehnyssal veregette meg Venetia karjt. Az egyik az zleti partnerem; a msik a befektetsi pasasunk. Semmi pletyka, attl tartok. Megjegyzsre rdemes utols szavak kacsintott Camilla. 99

Isten veled, Angol Rzsnk! gnyoldott David Goldman Nicknek, ahogy kihzta a meghvjt a bord selyempapr csomagolsbl. Mi a lszarrl szl ez az egsz? sziszegte, mikzben tadta a krtyt az ajtnllnak. Ne dobass ki bennnket, mieltt mg egyltaln bejutottunk volna szrte a szavakat Nick a szja egyik sarkbl, s ltvnyosan rmosolygott a Venetia hza eltt ll jl megtermett biztonsgi rkre. A kaput ktl zrta el a hres vendgek utn szimatol buzg paparazzktl. Cate nyilvn rszeg volt, amikor meghvott bennnket ide. Cate tisztban van vele, mennyire fel tud dobni kt ilyen jkp fiatal frfi egy ehhez hasonl sszejvetelek. Szksg van rnk mondta David hallosan komolyan, s lelasstott, ahogy elhaladtak a fotsok mellett, k azonban csak felvontk a szemldkket. David becsatlakozott az ajtnl tolong sorba, s vizsglgatni kezdte az eltte ll gazdag, alulltztt partizkat. Egek, mindenki olyan elkelnek hangzik suttogta. Bosszant magnhangz-szindrma mosolygott Nick, s tlkte a bartjt az ajtn. Menj mr be. Abban a pillanatban vakuk fnye vilgtotta meg az utct: egy fekete Mercedes llt meg a jrda mellett. Serena. Ide, ide, drgm kiabltk a paparazzk, a knykkkel lkdsve el egymst, hogy lekaphassk a bronzbarna szpsget, aki kiszllt a kocsibl, s elegnsan tstlt a kensingtoni jrdn. Serena minden mrcvel mrve fantasztikusan festett, a hajt elegns kontyba fslte, s szexis frtk kunkorodtak kill arccsontjaira. Serena egy pillanatig bosszankodott, hogy a fotsok megneszeltk a partit, de azrt megllt a lpcs aljn, s leengedte vllrl a csods Chanel nercbundt, kzszemlre tve pderrzsaszn estlyi ruhjt, amely olyan finom selyemdzsrzbl kszlt, hogy szinte lecsszott a testrl. Az sszhats kprzatos volt a ruha szne olyan halvny, az anyaga olyan lgies, hogy a felletes pillants szinte meztelennek ltta a lnyt. Kiss oldalra fordult, egyik lbt elrenyjtotta gy, hogy a ruhja hossz hastka kivillantsa lebarnult combjt, s csbosn lehajtotta a fejt. Tudta, hogy ez a fot lesz msnap reggel a bulvrlapok cmoldaln. Vonakodva engedte, hogy Conrad Davies, az gynke s az aznap estre kirendelt ksrje bevezesse a hzba, s rpillantott a Piguet rjra. Nyolc ra negyvent: kitn. Mr mindenkinek itt kell lennie, gondolta. Conrad karjba kapaszkodva tstlt a hatalmas elcsarnokon, elfogadott egy rzsamartinit az egyik pincrtl, s itt-ott megllt, hogy vgigcskolja a londoni trsasg vlogatott szereplit. Ragyog a felhozatal, gondolta nelglten, amikor az egyik sarokban szrevette Stinget s Trudie Stylert, a lpcsn megltta az egymssal cseveg Elton Johnt s Elle Macphersont, s a brnl felfedezte a Matthew Williamsonnal nevetgl Jade Jaggert gy tnt, hogy London teljes divatos krmje kivonult, hogy bcst mondjon neki. Ez hihetetlenl aranyos tled radozott Venetinak, mikzben meglelte a nvrt, s egy levegs puszit nyomott mindkt arcra. Mindenki itt van. s mind miattam jttek. Venetia halvnyan mosolygott. Istennek hla Janeyrt s az adattrol Rolodexrt Venetinak fogalma sem volt, hogy kik Serena bartai. Akrcsak Serennak, gondolta mosolyogva. Cate s Camilla jelent meg a ktszrny ajtban, s a ngy n vistva lelkezett ssze egyetlen hatalmas ragyog gomolyagba. gyet sem vetve a sztrokra maguk krl, a Balcon lnyok sszesereglettek, s mint az iskols lnyok elalvs eltt, kicserltk a pletykikat. Hol van Michael? krdezte Cate csaldottan, hogy nem ltja a frfit. Mg csak nem is ismerem, pedig rte hagysz el bennnket! Nem titeket hagylak el Michaelrt mosolygott Serena kedvesen, s megsimogatta a nvre karjt. Londont hagyom el New Yorkrt. Egybknt folytatta, s leemelt egy apr srgarpaforgcsot egy arra halad tlcrl Michael Fokvrosban van zleti gyben. gyhogy 100

ma este Conrad a ksrm, igaz, drgm? Cskot fjt t a ropogs fehr inget s nyakslat visel jkp kzpkor frfinak. Utols estnk, mieltt megkezdjk a tvkapcsolatunkat kiablt t hozz mly, Richard Burton-os bariton hangon. Szeretnd, gondolta Serena megveten, mivel tudta, hogy amint egy kis tvolsg kerl kzjk, ki fogja rgni. Most, hogy az llamokba kltzik, egy londoni gynk, szintn szlva, meghaladja az ignyeit. Conrad legyen hls, hogy nem ma este mondja meg neki, s nem rontja el ezt a mess partit. Serena visszafordult a lnyokhoz. Egybknt hol a papa? krdezte. Egyetlen parti sem kezddhet el tisztessgesen nlklem, gondolta Oswald magabiztosan, ahogy odagrdlt Venetia kapuja el a Bentleyjben. Rnzett az rjra: negyed tz. Kitn. Mr mindenkinek itt kell lennie, gondolta, le se szarva Venetia kzzel rt zenett, amelyben a hziasszony mindenkit arra krt, hogy legyen ott a partin fl kilenc, vagyis Serena rkezse eltt. Legfiatalabb lnya csak legyen rohadtul boldog, hogy egyltaln vette magnak a fradsgot, s eljtt. Mlysgesen elkesertette ez a Sarkis fick, akivel Serena sszeszrte a levet. Egy amerikai is pp elg baj, tndtt, de ez a Sarkis radsul flig libanoni. Mi a francnak jjjn el egy partira, hogy ezt megnnepelje? Termszetesen rlt, hogy a lnya kidobta azt a kznsges buzi Tomot az apja bnysz volt, vagy valami ehhez hasonl, de ha Venetia tudott tallni magnak egy ilyen Jonathon von Bismarckot, akkor Serena biztosan brkit meg tudna szerezni. Valakit egy j, tiszteletre mlt angol csaldbl. Megtrlte enyhn gyngyz szemldkt egy zsebkendvel, s a hts lsen trnol Maria Danthoz fordult, gyengden megfogva az asszony kezt. Ma lesz a nagy este, gondolta, vidman legeltetve a szemt az asszony rzki testn, mikzben kilptek a kocsibl a paparazzk orra eltt. Ma lesz a nagy este. Na vgre, a francba suttogta Venetia srgetn Jonathonnak. A hz ura a nyakt nyjtogatta krbe a szobban, mert biztos volt benne, hogy ltta, amikor egy ktbalkezes pincr kinttte az fonyalt a sznyegre. Le fogja vonni a partiszervz szmljbl. Mi van? Most meg mi a fene bajod van? csattant fel Jonathon. Itt a papa mondta Venetia, s a bejrati ajt fel biccentett. pp most rkezett. s nzd, elhozta magval Maria Dantt mosolyodott el Jonathon, mert tudta, hogy ez nagy hatssal lesz nhny gyfelre, akiket meghvott a partira. Ezeknek fogalmuk sincs, hogy ki az a Robbie Williams, de Maria Dante, az mr valami. Az nekesn terjedelmes bord estlyi ruht viselt, melle kifolyt a mly dekoltzsbl, fekete hajt feltornyozta a feje tetejre; utols porcikjig gy festett, mint az operadva. Oswald s Maria lassan haladtak a tmegben, jobbra-balra blogattak, s kegyesen fogadtk a bkokat, mint egy alattvalik kzt stl kirlyi pr, mg vgl meglltak, hogy megcskoljk Serent. Oswald karcsony ta nem ltta a lnyt. Nem volt titok, hogy Serena a kedvence, tbb tekintetben is kikptt az apja, de Oswald trelme elrte a vgs hatrt, amikor Cate elkottyantotta, hogy Serena New Yorkba kltzik. Oswald szemben ez egyenl volt a felsgrulssal. Nagy hibt kvetsz el azzal, hogy New Yorkba msz suttogta a lnya flbe, s lehalktott hangjbl cspgtt a felsbbrendsg. Serena nem az alzatossgval vvta ki a kedvenc gyerek sttust. Az apm vagy, nem az utazsi gynkm verte vissza a megjegyzst. Oswald szrevette, hogy tbben kezdenek belehallgatni a beszlgetskbe, gyhogy azonnal taktikt vltott, s meglelte a lnyt. Gyere, bulizzunk drgte, s leemelt egy gin-tonikot egy arra halad tlcrl. me Sinatra s Serena, mindketten a kedvenceim. Szl a zene, ht tncoljunk. 101

Venetia megrntotta Serena karjt, jelezve, hogy maradjon, mg Oswald elvitorlzott a tmegben. Mi van? krdezte Serena. Mit gondolsz rla? mosolygott Venetia Maria irnyba mutatva. Rmes, mi van rajta! fintorgott Serena felpaprikzva. s az a nagy haj! gy nz ki a feje, mint egy benzinfelh. Ne felejtsd el, drgm, hogy tzkor beszdet mondasz emlkeztette Venetia a hgt. Odatettnk egy mikrofont a hangversenyzongora mell tudod, csak nhny szt. Muszj? cscsrtett Serena, holott titokban minden alkalmat lvezett, amikor r irnyult a figyelem. Ez esetben taln nem rtana mg egy kis pezsg. Venetia kezdte vgigjrni a termet Camillval az oldaln, ide-oda cikzva a vendgek tengerben, s idnknt a sajt bartai kzl is beletkztt egy-kettbe. Bntudatot rzett, hogy meghvta ket Serena partijra, de nem akarta tlsgosan idegenl rezni magt a sajt hzban. Arra vgyott, hogy npszer legyen s szeressk s tmogassk, klnsen most, hogy Jonathon annyira eltvolodott tle. Frje hidegebben viselkedett vele, mint addig brmikor, s szinte sohasem volt otthon, rksen kifogsokkal hozakodva el a tvollte miatt vacsork az gyfelekkel, tengerentli zletek. Jonathon munkamnis volt, de Venetia tudta, hogy egyre tvolabb sodrdnak egymstl. s brmennyire szerette volna, hogy Serena messen rezze magt az utols londoni estjn, a parti nem is jhetett volna rosszabbkor. Aznap reggel visszament dr. Rhys-Jones klinikjra, hogy megtudja az jabb vizsglatok eredmnyt, s a legrmesebb gyanja igazoldott. Alig volt mr petesejtje az, hogy gyereke szlessen akr termszetes ton, akr a lombikbbiprogram keretben, nhny hnap mlva teljessggel kizrhat lesz. Senkinek sem szlt rla, sztoikusan kizrta a gondolatot az agybl, mint a rossz idt vagy egy knny fejfjst. Az apja mellett eltlttt let megtantotta, hogyan kapcsoljon ki, amikor csupn egyetlen vgya van: hogy elmerljn a knnyek radatban. Nem, majd holnap foglalkozik ezzel, hatrozta el, amikor tl lesz Serena klnleges estlyen, s amikor lelhet Jonathonnal, hogy megbeszljk a jvjket. Jl vagy? krdezte Camilla, s gyengden rtette a kezt a nvre vllra. gy tnsz, mintha Mintha mi? kapta fel a szt Venetia vdekezen. Nem tudom. Mintha egy kicsit szomor volnl? Ne aggdj, Van, hiszen csak New Yorkba megy vigasztalta Camilla lgyan. Venetia csupn blintott. Hadd higgye a hga, hogy Serena miatt bnkdik. Gyere csicseregte erltetett jkedvvel. Gyere, ismerd meg Diego Bont, az isteni divattervezt, akirl mesltem. A Royal College-ban vgzett tavaly. gy hallom, hogy Calvin Klein s Burberry is szemet vetettek r, de azt hiszem, sikerlt rbeszlnem, hogy Venetia Balconhoz csatlakozzon, a mi j nidivat-terveznk legyen. A ni divatba is belevgsz? lepdtt meg Camilla. Logikus mrkafejleszts a szmunkra mondta Venetia, s a szeme jra ragyogni kezdett. Annyira izgatott vagyok emiatt, Cam. Mindig is ezt szerettem volna csinlni. Camilla ezer ve nem ltta a nvrt ilyen lnknek: Venetia izzott a lelkesedstl. Hga tbbet is szeretett volna hallani tle, de hirtelen kt jkp frfi szaktotta flbe ket, pezsgspohrral hadonszva az orruk eltt. Hlgyek, hlgyek, hlgyek. Az italt mi fizetjk! Cate odastlt hozzjuk, jt nevetve a testvrei zavart arckifejezsn. Semmi izgalom, lnyok. Nem betolakodk. Venetia, Camilla, ismerkedjetek meg a bntrsaimmal, Nick Douglasszal s David Goldmannel. Nick azonnal tfogta Venetia s Camilla vllt, s enyhn becspett hangon meggrte, hogy titkokat fog elrulni nekik Cate-rl, David pedig olyan kzel nyomult Cate-hez, hogy a divatos fekete ltnye srolta a lnyt. 102

Nos, mi a vlemnye? krdezte Cate elbtortalanodva a kzelsgtl, amit azzal prblt leplezni, hogy a berendezsre mutatott. Mindig ennyire virgos? rdekldtt David mosolyogva. Csak szletsnapokon s klnleges alkalmakkor felelte Cate, s behajtott egy mini epres gymlcstortt a szjba. Tudja, ha az ember egy ilyen helyen lakik, akkor mr megcsinlta a szerencsjt jegyezte meg David egy csipetnyi irigysggel. De amint hallom, Jonathon fedezeti befektetsi alapja fantasztikusan jvedelmez. Nem bnja, ha krlszaglszunk egy kicsit? Mit szeretne, hov menjnk? krdezte Cate. Ltta mr a konyht? Hihetetlen. Valami kicsit kevsb zajos helyre gondoltam mondta David, kzel hajolva a lny flhez, s elvett egy veg pezsgt az asztalrl. Menjnk felfedeztra. David kzen fogta Cate-et, s tvezette a tmegen a hz hts traktusa fel. Csak magnak akarta a lnyt. Cate Balcon neki val n. Okos s gynyr, s van benne valami klnleges. Neveltets. Csiszoltsg. Akrmi. s mint ilyen, lehetne az utols darab a kiraks jtkban, az idelis eszkz, hogy tkletess tegye a piaci rus fibl az zleti let kifinomult szerepljv trtn talakulst. rezte, hogy a farka megkemnyedik, gy, ahogy zletkts eltt szokott; megfogta Cate kezt, s kilpett egy nyitott vegajtn a hz hts rszn, maga utn hzva a lnyt a sttsgbe. A vonsngyes a nevetssel s pohrcsengssel egytt egyre jobban elhalkult a httrben, ahogy vgigcsikorogtak egy kerti svnyen. Hov megynk? nevetett Cate, s idegesebb volt, mint amilyennek a hangja mutatta. Felfedeztra vlaszolt David hes pillantssal, a kert vge fel tartva. Nzzk meg, mi van ott! Semmi sincs ott, errl biztosthatom vlaszolta Cate, suttogsba fl hangon. Legfeljebb taln nhny szikla, amelyekben megbotolhatunk. Rkk. Baglyok. Ki tudja? Azt hiszem, jobb volna, ha visszamennnk Majd n megvdem vigyorgott David, flrelkve egy lelg gat, s egy kerti fklyval megvilgtott pad fel vezette Cate-et. Kivett egy-egy pezsgspoharat a zakja zsebbl, s szles mozdulattal pezsgt loccsantott beljk. Egyszer csak csend lett. Cate csupn a lngok ropogst hallotta, s hirtelen elfogta az idegessg a bizalmas hangulattl. Hrhedten nem tudott klnbsget tenni, hogy egy frfi mikor kedves hozz s mikor flrtl vele, de most mg is rjtt, hogy itt nem flrtlsrl, hanem a legrmensebb csbtsrl van sz. lesen beszvta a levegt, ahogy David szles teste egyre jobban hozztrleszkedett; rezte a frfibl rad forrsgot. Szorosan tfogta a mellt a karjval, leszktve gy a ruhja V alak kivgst. A keze most remegett, ahogy David egyre kzelebb s kzelebb nyomult. Fzik? dorombolta David. Frigid, sokkal inkbb, gondolta Cate, s szeretett volna megnyugodni. Maga fantasztikus suttogta a frfi rdes hangon, s felemelte a kezt, hogy megsimogassa Cate arct. Az ujjaitl a csukljig fut stt szr finom vonala csiklandozta a lny brt. Elpirulok magtl dadogta Cate, s egy kicsit elfordtotta tle az arct. Krisztusom, gondolta, gy viselkedem, mint valami Jane Austen-regny hsnje. Az id mintha lelassult volna. David, ujjaival Cate lln, maga fel hzta a lnyt. Mi baj van, Cate? krdezte, mg mindig a lny arct cirgatva. Nem akarja? Mi baj van velem?, krdezte Cate magtl, s rezte, hogy a gyomra remeg a vgy, a szorongs s az idegessg keverktl. Krisztusom, milyen szexi, gondolta, mikzben a David that szrke szeme krli sr pillkat s a hossz, hatrozott, frfias orrot nzte. Nem tudta biztosan, mi akadlyozza meg abban, hogy gyengden elrehajoljon, s ajkt a frfira tapassza, vagy a kezt belefrja David hullmos, fekete hajba. Nem tudom, David. Sajnlom. David Goldman azonnali behdolshoz volt szokva. Mi van? A frfiakat kedveli, ugye? Cate dbbenten nzett. 103

Ht persze. Termszetesen. De Jzus, David. Hls vagyok mindenrt, amit rtnk tett, de Nzze, sajnlom David Cate arcrl az lbe ejtette az ujjait, szemben rszben bosszsg, rszben csaldottsg tkrzdtt. Azt hiszem, nem sajnlja mosolygott bnatosan, srtdtten az elutaststl. Kezd hvsdni. Jobb lenne, ha visszamennnk a partiba. Bent a hzban, Maria Dante tudta, hogy vonzza az emberek figyelmt. Miutn hossz, kemny pillantssal vgigmrte Serena Balcont, kelletlenl elismerte, hogy Oswald lnya pont olyan gynyr az letben, mint a fnykpeken. De csak ennyi: egy lny. Minden frfinak, aki Serena Balcon utn vgyakozik, nyilvn homoszexulis hajlamai vannak. Csak r kell nzni csupa csont s br. Semmi emltsre mlt fenk, olvabogy nagysg cicik; olyan az alakja, mint egy fi. De Maria Dante nos ht, Maria Dante zig-vrig n. rezte, hogy az sszes frfi a szobban legalbbis a felntt frfiak rtkeli a mlyen kivgott Oscar de la Renta ruhbl kicsordul ds kebleit, a szoknyja selymben feszl fara kerek hajlatait. Egy ragyog, tehetsges, kozmopolita n ppen az, amire az enervlt londoni trsasgnak szksge van; s ha Serena Balcon eltakarodik az tbl, pontosan lehet az a szemly, aki betlti az rt. Ok, Oswald reg ember, gondolta, undorral pillantva a frfira. Rettegett, hogy meztelenl kell ltnia. De ht ez nem nagy r. Gazdag, remek kapcsolatai vannak, valdi angol arisztokrata egy pomps kastllyal. s Oswald megrszeglt. Az asszony nevetett magban. Ki hitte volna? Maria Dante, a kis olasz lny a koldusszegny Puglia falvbl: s lady lesz belle. Vlemnyem szerint egyszeren szenzcis volt a Nizzai Operban a mlt hnapban radozott Nicholas Charlesworth, aki ott termett Maria oldaln, hogy tnyjtson neki egy pohr pezsgt. Szeret Eurpban fellpni? Imdok shajtott az asszony csbtan. El kell jnnie a Kirlyi Operahzba, amikor a jv hnapban nekelek. A legnagyobb rmmel! mondta Nicholas dadogva, megbabonzva a csokoldfondant szemektl. s, , hogyan alakul a Huntsfordi Zenei Est? Attl tartok, nmileg elvesztettem a fonalat a trtntekkel kapcsolatban, br azt hiszem, Oswald egy kis megbeszlst tervez a klubunkban, a Whitesban a jv hten. Csak szljon, ha brmire szksge van mosolygott, s sokatmondan megtgette oldalrl az orrt. Azt hiszem, Oswald jl kzben tartja az egsz szervezsi rszt. s mi a helyzet a kreatv rsszel? Maria lenzte ezt a sunyi kp kis embert. Mit tud ez a kreativitsrl? Megkrem nhny bartomat, hogy nekeljenek mondta titokzatosan. n magam nhny rit, taln Bizet-t, Debussyt, Mozartot termszetesen, esetleg mg nhny dalt ms mfajokbl is Gershwint, taln. Nhny httel eltte szlestem lesz a Carnegie Hallban New Yorkban, gyhogy taln abbl vlasztok majd valamit. Valami elzetes meghallgats? krdezte Nicholas remnykedve. Maria unatkozott, s szeretett volna egy kicsit szrakozni ezzel a sok fraszt, nagykp brittel; rnzett a frfira, s egy tlet kezdett alakot lteni a fejben. Elzetes maghallgats? mosolygott, s elsprt egy benfekete hajtincset a homlokbl. Lehet, hogy szerencsje van. Serena az rjra nzett. Kt perc mlva tz. Lesimtotta a selyemdzsrzt a combjn, s elindult a terem tls vgbe, ahol Venetia fellltott egy mikrofont a beszdhez. Nem ksztett el elre semmit, de j sznok volt, s mindenron azt akarta, hogy a hattydala szenzcit keltsen az egsz rgi londoni trsasga eltt. Abban a percben szrevette, hogy Maria Dante a kis zenekarhoz fordul, akik valahol flton jrtak Debussy mve, a Clair de Lune egyik varicijban. Maria egyik ujjt a szjra tette, s a mikrofon el llt. A mellkasa zihlni kezdett, mintha levegvel pumplnk tele a tdejt, aztn 104

skarltvrs ajkrl felszllt a gazdag szoprn csilingelse, betltve a termet. Charlesworth, ahogy felismerte a Rossini bel cantt, lehunyta a szemt, mintha egy szirn hangja igzte volna meg. Minden fej odafordult, hogy Marit hallgassa; magas hangjainak olyan tkletesen tiszta volt a zengse s az eladsmdja, a hangja olyan ervel s olyan radon csengett, hogy nem is volt szksg a mikrofonra. A trsasg elindult fel, s ahogy a terem lktetni kezdett az rzelmes ritmustl, Oswald elismeren krlnzett, lubickolva a rvetd dicssgben. Serena, aki a httrben, a lpcs mellett llt, tombolva figyelte a jelenetet. Cate, Cate sziszegett a nvrnek, akit, mint mindenki mst a teremben, megbabonzott az elads. Cate megfordult, s nmn formlta a szjval a szavakat. Mi van? Serena megragadta a nvrt, s egy oszlop mg vonszolta. Hogyhogy mi van? Ez a n bolondot csinl magbl! Cate halkan nevetett. Serena, ez a n fantasztikus. A vilg egyik legnagyobb operacsillaga nekel a partidon. , fantasztikus! mosolygott Serena gnyosan, s olyan kzel hzta Cate-et, hogy rzsaszn ujjnyomok jelentek meg a karjn. Tl akar tenni rajtam. gy volt, hogy t perc mlva beszlek. Ki akar majd rm figyelni, miutn meghallgatta az Operahz Nagy Kvr Asszonyt? Serena ajka remegett, szemt kezdtk elnteni a knnyek. Aztn, mivel ltta, hogy Cate-re nincs semmi hatssal, visszalkte a nvrt a terembe. , hozd mr ide Venetit! Cate megtallta a nvrt, aki egy krmszn sezlonon lt. Serena dhng suttogta, prblva elbagatellizlni a drmt. Le tudjuk szedni onnan Marit? Mit kne csinlnom? krdezte Venetia, s pnik futott t az arcn. Kiftylnek, ha megprblok vget vetni ennek. Serena fel volt hborodva, s elhatrozta, hogy maga veszi kzbe a dolgot. Odastlt a trsasg el, s megllt Maria Dante eltt. A mosoly az ajkn azt mondta: Milyen csodlatos!, de a szeme izzott a dhtl s az ellensgessgtl. Oswald a brtl figyelte az eladst, s kzben a kezben lv whiskyt lvezte, de nem annyira, mint amikor megltta, hogy civakods rleldik a lnya s a bartnje kzt. Oswald odaosont, megllt Serena hta mgtt, s belesuttogott a flbe. Az est fnypontja, igaz? Tnkreteszi az estmet mondta Serena reszket hangon. Papa, krlek! esdekelt. Krlek, csinlj valamit! Oswald mosolygott, imdta a Serena szgyenrzetbl fakad drmt, rezte, hogyan dagad a lnya boldogtalansga s csaldottsga, mikzben a dal meredeken szrnyal felfel a gyzedelmes crescendig. Krlek suttogta Serena. Krlek. Maria hangja replt, mint egy lggmb, fnnyel s szpsggel tltve be a hz minden zugt. Olyan ers, ugyanakkor olyan meghitt volt, mintha minden egyes vendgnek szemly szerint, kln nekelne. Maria Serena szembe akasztotta a pillantst, aztn sszekulcsolta a kezt maga eltt, s csukott szemmel, a kimerlt elragadtatstl lehajtott fejjel lezrta a zent. A trsasg rjng tapsban trt ki, a zenszek mmorosan nztek, s Maria gyzedelmesen mosolygott a hallgatsgra. A pillanat trtrszig Serenra nzett, aki gpiesen tapsolt s mosolygott tkletes, sszeszortott fogsorval. Menj fel oda sziszegte Venetia Serennak, az rjra pillantva. Ksznm, ksznm bgta Maria. Most pedig engedjk meg, hogy bemutassam az est igazi sztrjt, Serena Balcont. De a szavai belefulladtak a trsasg csevegsbe; mindenki izgatottan trgyalta az eladst, s a br fel vonult. Serennak igaza volt, senki sem volt r kvncsi egy ilyen lmny utn. A dh fortyogott benne, s olyan ervel szortotta klbe a kezt, hogy a krmei belevjdtak a 105

tenyerbe. Maria Dantt kvl akarta tudni az apja letn, amilyen gyorsan csak lehet, s minden szksges lpst meg fog tenni ahhoz, hogy ez a vgya teljesljn.

106

18
Miln mg ilyenkor, mrcius kzepn is ragyog benyomst kelt, gondolta Nick Douglas, ahogy a szeme vgigpsztzott a Piazza del Duomn. Br a Divatht karnevlja mr kt hete kivonult a vrosbl, s Miln szrke, nedves szitlsba burkolzott, Manchesterre emlkeztetve a frfit, mgis olyan kifinomultsg s elegancia rzdtt benne, amilyenhez hasonlt nehezen tallni a vilg ms vrosaiban. Mg Manhattan Upper East Side-ja sem bszklkedhet annyi tkletesen polt nvel, akik bokig r nyrt nercbundban s stt napszemvegben intzik a napi bevsrlsukat. Tudjuk, hogy New York a lehetsgek fldje, ahol egy Ralph Laurenhez hasonl nyakkendrus millirdoss nheti ki magt a kiskereskedelembl, gondolta Nick, de Miln az elkprztat divatuniverzum valdi kzpontja, klnsen, ha elegns kpeslapok kiadsrl van sz. Ha nem sikerl megnyerni a vros divatrisait Armanit, Pradt, Dolce & Gabbant, Versact , s biztostani jl jvedelmez, hirdetsre sznt pnzket, egy kpeslapindts mris belefulladt a habos, rzsaillat vzbe. Cate s Nick egy csppnyi kvhzban ltek a hatalmas katedrlis rnykban, s az eredmnyes dlutni munkt nnepeltk egy Bellini koktllal. Prada pozitv hrokat pengetett, hogy az els nhny lapszm utn, amennyiben tetszik nekik, amit ltnak, hajlandk nluk hirdetni, mg Giorgio Armani, aki ragaszkodott hozz, hogy szemlyesen vizsgl meg s okzik le minden magazint, mieltt zld utat engedne a hirdetseknek, mg pozitvabb volt. Nemcsak elktelezte magt, hogy az Armani Collezionit a Sand bekszn szmban hirdeti meg, de mg az is szba kerlt, hogy fotzst tartanak, s interjt ksztenek a divatlegendval fnyz otthonban az olasz szigeten, Pantellerin. Tnyleg mg csak egy hnapja ismerjk egymst? mosolygott Cate, aki mr a harmadik Bellinijt szopogatta, s egy kicsit ktyagosnak rezte magt. A rzsaszn Smythson hatridnapljban lapozgatott, be akarta jegyezni, hogy mikor kell felhvnia Armani PR-jt, amikor szrevette a Tallkoz Nick Douglasszal a Flaskban berst egy oldalon, februr elejn. Egy egsz emberltnek tnik mondta. Azt hiszem, igazbl hat hete javtotta ki Nick a lny vlln thajolva, hogy belepillantson a naplba. s nagyon is igaza van. gy rzem, mintha azta mg egy fejem ntt volna a mag. Cate jtkosan bokn rgta az asztal alatt, s tnylt, hogy flmarkoljon egy adag hmozott mandult az elttk ll tlbl. Nincs kedve elmenni vacsorzni? hen halok mondta, s kikandiklt a kvhz ablakn keresztl az gre. Rzsaszn felhk lebegtek a Duomo tornya krl, s Cate nem tudta visszatartani az arcn sztterl mosolyt. Br nem bnnm, ha kibjhatnk a karriertyk hatkonysgruhzatbl tette hozz, vgignzve palaszrke Helmut Lang nadrgkosztmjn. Ok, menjnk mondta Nick, s egy tven-eurs bankjegyet dobott a kis ezst hamutlba. Vissza a szllodba.

107

A pazar Bulgariban laktak. A hotel jval meghaladta a kltsgvetsket, viszont kellkpp hatsos cm volt ahhoz, hogy a legklnbzbb divat-PR-oknak megadjk. Egy halom pnz, csak hogy egy elkel faxszmot mondhassunk be zsrtldtt Nick. Mgis. Cate tagadhatatlanul pompsnak tallta. Egy rgi kolostorbl alaktottk t, s az elcsarnok a fekete mrvny s az elegns belsptszet remeke volt. A szobkban ropogs gynem hevert hatalmas ruganyos gyakon, mg a mrvny frdszobkat bolyhos trlkzkkel s drga szptszerekkel raktk tele. Mivel fl nyolcig nem volt jelense a brban, Cate, mieltt visszatrt volna a lakosztlyba, szott egyet az arany mozaikkal kirakott medencben. Aztn kieresztett egy bugyborkol habfrdt, s hetek ta elszr, megengedett magnak egy hossz, fnyz dagonyzst. Nagylbujjval kinyitotta a ballon alak csapot, hagyta, hogy a forr vz a brre spricceljen, s buborkok szlljanak fel a htn, mg vgl nyakig elmerlt a szappanhabban. Istenem, milyen jl rezte magt. Soha nem volt ennyire bszke s elgedett, mg akkor sem, amikor megkapta az els gyakornoki llst a New Yorker magazinnl, vagy amikor elnyerte a PPA, a profi fotsok szvetsgnek az v j Szerkesztje djt, st mg akkor sem, amikor a Class magazin lekrzte a Vogue eladst az jsgosstandokon. Hogy magad csinlhatod, a magad erejbl, ez valami egszen ms klnsen, amikor gy ltszik, hogy minden sszedl krltted. Mosolygott magban, s azon tndtt, vajon Nick mit csinlhat a szomszdos hlszobban. Remlhetleg kszldik, gondolta, fl szemmel az idt figyelve. Elkpzelte, hogy a frfi bell a zuhany al, s szappanhabos kezvel beletr csinos, rvid, barna hajba. Cate rezte, hogy elpirul. Mi jut eszbe? Nem kezdhet szexis fantzilsokat Nick Douglasrl! Megorrolva kicsit magra, kimszott a frdkdbl, a hajbl vz cspgtt vgig a nyakn. Elkezdte vadul drzslni a testt egy trlkzvel, a gondolatait elterelend. tlpkedett a gardrbszobba, hogy ruht vlasszon a vacsorhoz, s leakasztott egy rozsdabarna s vegzld, mly kerek nyakkivgs Missoni ruht, amely minden domborulatra rtapadt. Meg volt elgedve, amikor megvizsglta magt a tkrben. A sznek kiemeltk sr, hullmos hajban a vrs cskokat, tsark bzs Manolo Blahnik szandlja pedig feltnen szpp varzsolta hossz, forms lbt. Bedrzslte a lbszrt egy pzsmaillat Donna Karan krmmel, oldalra tztt egy hajfrtt egy antik gymntkves csattal, bedobta a szobakulcs krtyjt a kis retikljbe, s kszen volt. Megllt, kiss meglepdve kszen, de mire? A Bagutta tterem zsongott. A toszkn steakjeirl hres vendgl ragyog tmeget vonzott, olyat, akik nem fltek az evstl. Mihez volna kedve? krdezte Nick, ahogy vgigfuttatta az ujjt a borlapon. gy vlem, hogy a mai nap pezsgrt kilt. Rzsaszn pezsgrt rtett egyet Cate. Hogy menjen egy hatalmas darab hshoz. Nickre nzett. Ha nem tlsgosan tved, a frfi is ppen annyi erfesztst fektetett az egytt tltend estbe, mint . Gyansan gy festett, mint aki j benyomst akart kelteni azzal, hogy a szoksos farmer s pl helyett jl szabott szrke nadrgot s fekete kasmrpulvert viselt. Visszamosolygott a lnyra, nagy mogyorbarna szeme sarkaiban sszefutottak a rncok. Rnk mondta, koccintsra emelve pezsgspohart. s a magazinunkra vlaszolta a lny, hirtelen idegesen a kztk tmadt intimitstl. Nick rnzett, pajkosan megcsillant a szeme. Ezek szerint rl, hogy elutastotta a Harpers Bazaar llsajnlatt? Cate kiegyenesedett a szkben. Errl meg honnan tud? kapkodott leveg utn. Serena meslte el a partijn. Elpanaszolta, mennyire bntja, hogy nem csatlakozik hozz New Yorkban. Nick lassan kortyolta a pezsgjt. Mirt nem mondta el nekem? Cate belemrtott egy darab kenyeret egy kis olvaolajba, s kavargatni kezdte a tnyrjn. gy gondoltam, nincs akkora jelentsge, hogy elmondjam. Nem akartam, hogy azt higgye, msfel kacsingatok. 108

Ezt soha nem hinnm magrl. Egymsra nztek. Cate kellemetlenl rezte magt. Ilyen pillantst szerelmesek szoktak vltani. Becsletes leszek: lehet, hogy megfontoltam volna az ajnlatot, ha nem kapjuk meg aznap a pnzt folytatta lassan. De n mr ltem s dolgoztam New Yorkban. Rm nincs azzal a mitikus hatssal, mint sok mindenki msra. Mg az els alkalommal sem akartam klnsebben odamenni. Akkor mirt ment? Cate rnzett Nickre, s most elszr rezte, hogy teljesen megbzhat benne. Oly sok mindenen mentek t az elmlt nhny htben, oly sok idt tltttek egytt, hogy elnttte az szintesg vgya. Azrt mentem el, hogy megszabaduljak az apmtl. Nick nem szlt semmit. Csupn biztatan nzett r, btortotta, hogy beszljen. Azt hiszem, mindig azt reztette velem, hogy mindenre alkalmatlan vagyok, s amikor az ember elg ids ahhoz, hogy ettl megszabaduljon, akkor megteszi. Mirt, mit csinlt az apja? Knnyedn megrintette a lny kezt. Beszlnie kell rla, Cate, vagy soha nem fogja tudni kizni a lelkbl. A lny hallgatott, s egy rkkvalsgig tart mly llegzetet vett. De a pezsg, a jkedve s az egyre szorosabb vl bartsguk megknnytette a vallomst. Szeretn tudni, hogy mikor kezddtt? Amikor az anym meghalt. Jtszani kezdett a kzps ujjn csillog gyrvel. Az anym csodlatos asszony volt. Kedves, gynyr mondta halkan. Dior-modell volt a hatvanas vekben. Megvolt benne az a kpessg, hogy azt reztesse az emberrel: minden rendben van, mg akkor is, ha nem volt, pldul ha beteg voltam, s nem tudtam elaludni, mindig az z, a nagy varzslt olvasta nekem. Lgyan elmosolyodott, aztn elhallgatott, amikor szrevette, hogy a frfi egyenesen a szembe nz. Szval, amikor htves voltam, elvitt Camillval, hogy megnzznk egy musicalt Londonban. Venetia Pni Klub tborban nyaralt. Serena mg bbi volt, otthon maradt a dadnkkal Huntsfordban. Az Olivert nztk meg. Kuncogott az emlktl, aztn a mosolya elhomlyosult, s felh suhant t az arcn. Emlkszem, hogy a papmnak is velnk kellett volna jnnie, de dolga volt. Mindig dolga volt. Valami megbeszls Londonban nem tudom, ppen akkor milyen kifogssal llt el. Mindegy, elmentnk a sznhzba, s aztn visszatrtnk a chelsea-i hzunkba, ahol az jszakt tltttk. Emlkszem, nagyon meleg este volt. n futkostam a kertben a napozruhmban, amg a mamm a virggysokat ntzte. Nick szrevette, hogy Cate hangja kezd megtrni, de azrt folytatta. s akkor sszeesett, ott, a kertben. n nem tudtam, mit tegyek. Csak htves voltam, Nick. Knyrgve nzett a frfira, mintha arrl prbln meggyzni, hogy az szemvel is lssa a trtnteket. Nem tudtam utolrni a papmat. Talltam egy noteszt az egyik fikban rengeteg szmmal, s mindet vgigprbltam, de nem rtem el t. Kihvtam a mentket, s egy szomszd, akit nem is ismertem, tjtt, hogy vigyzzon rm s Camillra. Hatalmasat kortyolt a pezsgjbl, s valamit kisimtott az arcbl. A kvetkez dolog, amire emlkszem, hogy jszaka kzepe van. Az apm megrkezett a hzba, s azt mondta neknk, hogy a mama meghalt a hallt egy vrrg okozta az agyban. Azt mondta, hogy nem voltam elg gyors. Cate Nickre nzett. Azt mondta, az n hibm. Hosszan fjta ki a levegt, s valami furcsa mdon felszabadultnak rezte magt. Nick ltta, hogy a lelkiismeret-furdals az arcra van festve, kt centi vastagon. Szerette volna megkerlni az asztalt, s szorosan a karjba zrni a lnyt, de csak az ujjait simogatta meg az asztalon keresztl. Nem csoda kezdte , Cate, ez

109

Semmi baj mondta Cate gyorsan, s jra vgigsimtva az arct, elfordtotta a tekintett. rlk, hogy elmondtam magnak. Fogadok, hogy most egy finom tiramisu jn. Nick tudta, hogy nem akar tbbet mondani, s viccekkel s bolondozssal prblta elvonni a figyelmt. Cate kacagott. Rgen nem tudott kacagni, s most jl rezte magt tle. Annyira jl, hogy szinte szre sem vette, hogy vge a vacsornak, megrkezett a szmla, s a vendgl kezd kirlni. Van kedve visszagyalogolni, vagy fogjunk egy taxit? krdezte Nick, amikor fellltak az asztaluktl. Br a pezsg s az azt megelz Bellinik utn Cate fradtnak rezte magt, de szdlt a feje. Nem bnja, ha stlunk? Legalbb egy darabon. Utlok homlyos aggyal lefekdni. Ok, menjnk, vegyk ki a kabtunkat. Csatlakoztak a vacsorzkbl ll rvid sorhoz a ruhatrnl. Elttk egy pr nevetglt, mikzben elvettk a hossz felltjket a kabtfogast tart elegns barna ntl. A frfi magas s erteljes felpts volt, s a keze hatalmasnak tnt, ahogy a kis szke n fenekt simogatta. A platinaszkesg vistott, amikor a ksrje ujjai lejjebb cssztak a szoknyja korcrl. Illetlen viselkeds egy ilyen finom intzmnyben sgta Nick Cate flbe, s nevettek. A pr megfordult, s hirtelen szemtl szemben talltk magukat William Waltonnal s Nicole Valentine-nal. Cate kuncogsa azonnal a torkn akadt, s Waltonnak leesett az lla. Catherine Balcon. Er dvzlm Walton belegabalyodott a szavaiba, enyhn elpirult. William, Nicole. Micsoda meglepets mondta Cate szntelen hangon. Igen, nos szlalt meg Walton a torkt kszrlve. Hirdetket keresnk fel. Izgatottak Nicole szerkesztv trtnt kinevezse s a Class kszbnll jraindtsa miatt. Nicole nelglten mosolygott Cate-re, s flrehajtotta a fejt. Csak nem miniszabadsgon vagyunk? krdezte az amerikai n cspgs desen. Igazsg szerint nem. Ugyanazrt vagyunk itt, amirt ti mondta Cate annyi magabiztossggal, amennyit csak csatasorba tudott lltani. Nick btortskppen megrintette a hta vknyt. Mi magunk is egy lapindts kzepn vagyunk. Hallottunk rla mondta William, s megprblt elnyomni egy ntelt mosolyt. szintn szlva meglepett, hogy megkaptk a pnzt. Ajka vkony, sunyi mosolyra hzdott. Cate kemnyen llta a tekintett. Nos, a befektetinkre nagy hatst tett mind a termk, mind a csapat vlaszolta nyomatkosan. Azt hiszem, nagyon sikeres lesz a dolog. Igazn nagyon sikeres. Walton arrogancija visszatrt. Nicole-ra nzett, laptkeze ismt a lny fenekt simogatta. Nehogy megprbljon elcsbtani valakit is a rgi kollgi kzl vigyorgott fenyeget mosollyal. Nem mintha megengedhetn ket magnak. Cate-nek sszeszklt a szeme. rmmel ltom, hogy maga mindent megkap, amirt megfizetett, William mondta. Munkatrsi lojalitst meg minden ilyesmit. Nick kzjk lpett, s tnyjtotta Cate-nek a kabtjt. Viszontltsra, William. Viszontltsra, Nicole ksznt el Cate induls kzben, s a hangja nem remegett. rezzk jl magukat Milnban. Olyan desen mosolygott, ahogy csak kitelt tle. Hatrozottan gy tnik, hogy ez mris sikerlt. William s Nicole visszabmultak r. Dlva-flva. Jl van? Kint az utcn Nick gyengden tkarolta a lny derekt. Cate hagyta, hogy ott tartsa a kezt. Bszke volt magra, hogy az v volt az utols sz Waltonnal s Nicole-lal, de mg mindig dhsnek s csaldottnak rezte magt. A szuka! 110

Hvs rin mdjra viselkedett vigyorgott Nick. Most mr vilgos az egsz vlaszolt Cate dhsen. Gondolja, hogy Nicole lefekdt vele, mieltt engem kirgott? Majdnem biztosan mondta Nick lassan. s ennek a ficknak rettenetes zlse van, mrmint a nkben. De Nicole-nak vlegnye van! s ez mita gtol meg brkit is abban, hogy viszonya legyen? Egyszn holdfny vilgtotta meg a jrdt, ahogy a csendes utckon egyms mellett lpkedtek. Cate zsebre dugta a kezt, s megprblta gyorsabbra fogni a tempt. rezte, hogy az a kar mg mindig ott van a derekn. Befordultak egy kis parkba, ahol egy bolondos vonal utacska kgyzott egy fves trsgen keresztl. Uhh, minden tiszta vz nevetett Cate, s lenzett a pntos Manoljra. Tocsogni fog a lbam. Menjnk vissza az utcra. Nick egyetlen mozdulattal lehajolt, s a karjba kapta a lnyt, akinek a lba kalimplt a levegben. Nem lehet tocsogs a lbunk, igaz, Cate Balcon? mondta, s botladozva lpkedett elre. Csak vatosan, nehogy srvet kapjon ugratta Cate, s pehelyknnynek rezte magt a frfi szortsban. Ahogy a karja tlelte Nick nyakt, mintha elektromossg sercegett volna kztk. Megbjt a frfi meleg kabtjban, fejt a nyakhoz szortotta. Nicknek finom illata volt arcszesz s frissen mosott haj. Cate ajka egy centire volt a frfi brtl. Nick szortsa meglepen ersnek tnt, s Cate gy rezte, hogy egymilli mrfldre van William Waltontl s a magazinoktl s minden mstl. Ahogy egyre jobban belebjt a frfi karjba, hirtelen minden megvilgosodott eltte. Hogy mirt akarta minden ber rjt munkban tlteni vele. Hogy mirt rettent vissza, amikor David Goldman kzeledett hozz. Nem akarhatta Davidt, amikor a szve legmlyn Nicket akarta. Nick elfordtotta a fejt. Olyan kzel volt a szja, hogy Cate szinte rezte az ajkn maradt pezsg zt. Cate mormolta a frfi, s lehunyta a szemt, ahogy kzelebb hajolt a lnyhoz. Cate szeme is lecsukdott, amikor Nick egy csodlatosan gyengd cskot lehelt az ajkra. Tkletes volt. A lny hagyta, hogy az ajka visszacskolja a frfit, s aztn, ppolyan gyorsan, maghoz trt. Nick bartnje. A frfi alig beszlt rla, de Cate tudta, hogy ltezik. Rebecca. Radsul Nickkel dolgozik. zleti partnerek. Ez nem megengedett. Semmivel sem jobb, mint William Walton s Nicole Valentine. Rossz az egsz, gy, ahogy van. Elhzta a fejt. Nick, maga egytt l valakivel. Ltta a sttben, hogy a frfi htrahkl. De Cate. Maga n Cate gyomra sszerndult, mikzben ktsgbeesetten vrta, hogy mit fog mondani Nick. De mivel flt a frfi megerststl, hogy csak msodsorban jhet szba, megelz csapshoz folyamodott. Klnben is. Egytt dolgozunk Ez nem volna ez knos volna. Nick olyan mlyen nzett a szembe, hogy Cate ltta a srga pttyket az riszn. Hossz sznet kvetkezett, amely ltszlag az rkkvalsgig tartott. Taln igaza van. Nick ezt olyan halkan mondta, hogy Cate nem tudta kivenni a hangja sznt. Szomorsg volt? Megknnyebbls? Mi? A frfi gyengden letette a fldre. A kztk feszl elektromossg, amely msodpercekkel azeltt mg gette s rzta a lnyt, most majdnem ugyanolyan gyorsan elszktt, mint ahogyan jtt. Cate semmi mst nem rzett, mint megsemmist csaldst. Mr nem tnik vizesnek jegyezte meg Nick lassan. Nem. Egek, rszegek vagyunk. Igen. s elindultak ki a parkbl, a hotel fel. 111

19
Tom Archer a konyhaablaknl llt, kinzett a kertbe, s aprtani kezdte a srgarpt a raguhoz. Birtoka feljtsa pontosan kt hnappal azeltt befejezdtt, gyhogy visszatrt Dorothy Whetton tengerparti menedkbl, s most jra cotswoldi udvarhzban lt. Nevetett magban, hogy mennyire abszurd ez a vltozs a londoni lethez kpest. Mit csinlnk most, ha mg mindig ott lennk Serenval?, krdezte magtl. Semmi ktsg, nyaldosnm a sebemet az elz szombat este utn, Bloody Maryket innk, s azon vitatkoznk, hogy elmenjnk-e valamelyik nagyvilgi bartunkhoz vacsorra. Taln forgatknyveket olvasnk egy koktl mellett, vagy egyszeren szakmai krdsekrl beszlgetnk. Mint ltalban. A dolgok nagyon megvltoztak, gondolta, mikzben kibmult a nrciszoktl srgll pzsitra. A madarak nekeltek a tiszta dlutni gen, itt nem hallatszott az utckon kergetz autk zaja, s egyedl volt, lvezte a maga trsasgt. Kuncogott a mostani letn, amely a forgatknyvhez vgzett kutatsokbl s a knyv rsbl llt. A krikettszezon is megkezddtt, s Tom belpett a helyi klubba, a Mitchenham Tenisz- s Krikettklubba, ami nagy izgalmat keltett a faluban. Ah, a nyoms, hogy bekerljn az els tizenegybe, mosolygott magban. Egy kicsit aggdott, hogy ilyen knnyen tcsszott ebbe az j letritmusba. Az utna fordul fejek s az autogramvadszok a helyi kocsmban vgl elmaradtak, s most csupn Tom volt, az egyik legny a falubl, aki lvezte, hogy nyugodtan elfogyaszthat egy pint srt, s diskurlhat az nkormnyzat tervrl, miszerint elviszik a buszmegllt a pksg ell. A londoni bartai, az gynke, a sajttitkra mind azt mondtk, hogy ez a vidklak pacsirtalet csupn ml hbort, a Serenval trtnt szakts elkerlhetetlen kvetkezmnye. De Tom mg kt hnap utn is lvezte, imdta a szabadsgot, hogy a maga idejben azt csinlhat, amit akar, a londoni trsasg beleszlsa nlkl. Ez persze nem jelentette azt, hogy nem rezte egy kicsit egyedl magt. Igazsg szerint mr vrni kezdte Edna, a takartnje rkezst, aki egy hten hromszor tjtt, hogy kiglancolja a hzat. Taln jobban kedvelem a trsasgot, mint gondoltam, mosolygott Tom. Ezrt aztn csodlkozott, mirt nem jutott eszbe mr korbban is, hogy meghvja a rgi bartjt, Nick Douglast. Amikor kiderlt, hogy Rebecca Willard, Nick bartnje is mindenron jnni akar, Nick az javasolta, hogy hvjk meg Cate-et is a htvgre. Tom abbahagyta az aprtst, s letette a kst. Nagyon vegyes rzelmek kavarogtak benne Cate kzelg rkezsvel kapcsolatban. Az rjra pillantott, s rjtt, hogy a lny, Nick s Rebecca negyven perc mlva ott lesznek. Igen, mindig is lvezte Cate trsasgt; k ketten rendszerint elvonultak Oswald partijain, bevettk magukat egy sarokba, martiniket vedeltek, s jkat szrakoztak a tbbi vendgen. Tom azonban nem ltta azta, hogy idejtt, hogy rbeszlje, bkljn ki a hgval. A szaktsuk Serenval meglehetsen egyrtelm volt, de Tom gytrdtt, hogy a Balcon csalddal is meg kellene szntetnie minden kapcsolatot. Vgl is k Serena csaldja. k . A pokolba is, gondolta, s gyorsan betett hrom veg 1983-as Dom Prignont a htbe, s megtlttt nhny fatlat ss rgcslnivalval. Kitrta a kerti teraszra vezet vegajtkat, aztn, 112

mivel gy dnttt, hogy elg meleg van odakint egy ks dlutni gin-tonikhoz, nagy knnal kinyitotta a hatalmas, krmszn vszonernyt a kerti asztal s a szkek fltt, s meggyjtotta a patio gzmelegtjt egy kis kln komfort kedvrt. jra a konyhban, belkte a rpkat egy vilgos narancssrga Le Creuset lbosba, vastag fcn-, paszternk- s hagymadarabokat dobott melljk, s remnykedett, hogy ez a ragu s a krumplipr meg fog felelni a vendgeinek. Ha Serena itt volna, ragaszkodna hozz, hogy iderendelje a La Caprice hzhoz szllt szolgltatst extravagns apr szendvicsekkel s egy bonyolult tfogsos vacsorval csak hogy gy mellkesen bekapjanak valamit. Egy puffanssal becsukta a stt. Mirt nem gondoltam erre mr korbban is? Mosolygott. Cate-nek is agglyai voltak Tom vacsorapartijval kapcsolatban, szinte attl a pillanattl kezdve, hogy gondolkozs nlkl elfogadta a frfi meghvst. Most, ahogy thajtott a csinos gloucestershire-i falvakon, s egyre kzelebb kerlt az udvarhzhoz, mg jobban elbizonytalanodott. Br Tom j bartja volt az elmlt t v sorn, Cate mgis egy kicsit knban s zavarban rezte magt a tallkozs miatt. Vgl is a lojalitsa a hghoz kttte. Mg azt sem tudta, hogy Tom hallott-e Michaelrl. m leginkbb az aggasztotta, mghozz komolyan, hogy Nickkel kell tltenie a htvgt, klnsen, hogy a frfi bartnje is ott lesz. A milni jszaka ta, amikor azt a rvid cskot vltottk, a kapcsolatuk szreveheten hvsebb vlt. Az els ht, amelyet jra az irodban tltttek, elviselhetetlen volt Cate szmra. Nick irnti rzsei egyik pillanatrl a msikra robbantak fel gy, hogy alig tudott a munkra koncentrlni, mg Nick a szomszdos irodban lt, de vilgos volt, hogy a viszonyuk br vltozatlanul kzeli maradt tisztn szakmai s sokkal tartzkodbb lett. Nem volt tbb hajnalba nyl pis jszaka a kocsmban, amikor ltszlag a magazinrl beszltek, de az egyttlt hamar tcsapott nevetglsbe s flrtlsbe. Nem volt tbb vasrnap dli ebd s este-tizenegy-rs telefonhvs, hogy megbeszljk az tleteiket s megosszk az izgatottsgukat. risten, mlzott most Cate visszatekintve: mit gondolhatott minderrl Rebecca? A Mini tzrgtt egy magnyos vasti tkeln, el egy svny mgl kvncsian kikandikl marhacsorda mellett. Hla istennek, annyira lefoglalta a munkja, hogy nem maradt ideje holmi elvesztett szerelmen bnkdni, gondolta Cate, s felhangostotta a CD-t. Elg nagy lny volt mr, hogy bevallja, hinyzik neki a frfi a humora, az okossga, a bartsga. klvel rcsapott a kormnykerkre. Az vek sorn a testvrei gyakran ugrattk, kinevettk, amirt annyira hasznlhatatlan volt a jelek megrtsben, de most meg volt gyzdve, hogy Nick jeleit jl olvasta. Az aprsgok, amiket mondott, a md, ahogyan rnzett, a vgya, hogy minden perct vele tltse. Az ok nyilvn Rebecca. A tallkozsukra kszlve, Cate aznap dlutn rkon keresztl prblta eldnteni, hogy mit vegyen fel. Minden ruha, amelyben klnlegesnek rezte magt, egyttal nevetsgesen tlltztt is tette egy csendes vacsorapartihoz Tom hzban. Vgl az egyik kedvenc farmerjt, egy kmzsagallros kasmrpulvert s egy hossz szr fekete Louboutin csizmt vlasztott; amikor a csizma sttvrs talpa kivillant, Cate mindig szexisnek rezte magt. A hajt lfarokba fogta ssze magasan, gyhogy jrs kzben sziszegve csapdott egyik oldalrl a msikra, s mindezt egy risi gymnt flbevalval egsztette ki, amely valamikor az desanyj volt. A dlutni nagy sietsgben elfelejtett egy veg j bort a hna al csapni, hogy elhozza estre. Megltott egy italboltot, megllt eltte, s besietett, hogy valami ajndkot vegyen az utols percben, de meg kellett elgednie egy olcs bordival a szegnyes vlasztkbl. Nick s Rebecca mr ott voltak, mire Cate odagrdlt Tom hza el. Rebecca ezst TVR sportkocsija diadalmasan pompzott a kapu eltt. Cate enyhe hnyingert rzett, amikor bekopogott a bejrati ajtn. Ez akr mg szrny is lehet, gondolta. Pillanatokkal ksbb kinylt az ajt, s megjelent Tom, kt gin-tonikkal a kezben. Itt van! mosolygott. Az v nemzetkzi zletasszonya. Reszkess, Rupert Murdoch!

113

Elrelpett, arcon cskolta Cate-et, s a kezbe nyomott egy poharat, azonnal feloldva ezzel vendge minden grcst. Sarkon fordult, s vgigvezette a lnyt a hossz folyosn a fnyrban sz konyha fel. Cate belpett, s azonnal megltta Rebecct. Nem erre szmtott, llaptotta meg gyorsan. Termszetesen tudta, hogy Rebecca ragyog lesz. A ritka alkalmakkor, amikor Nick laksban jrt, Cate Manolkat ltott a sznyegen, s Marni kabtokat egy szk htra vetve, azt azonban mgsem vrta, hogy Nick bartnje ennyire kprzatos legyen. Isten a megmondhatja, Nick vonz frfi, de itt hatrozottan a sajt slycsoportja fl pancsolt be. Szlegyenes mzszke haj keretezett egy tkletes ovlis arcot. A lny szeme megdbbenten zld volt, arccsontja kill s szgletes, szja nagy s ajakfnytl csillog. Sz, ami sz, Rebecca gynyr volt. Ha nem egy cotswoldi udvarhzban ll, az ember azt mondta volna, hogy darzsderekval, keskeny cspjvel s egy drga Gucci zakba rejtett risi kerek mellvel Los Angeles a termszetes lhelye, egy hollywoodi sztr nyakban csimpaszkodva. De az arcban hatrozottan volt valami kemnysg, gondolta Cate, valami tl sima, tl kicsiszolt. Cate Nickre fordtotta a figyelmt. Mr elg jl ismerte ahhoz, hogy lssa, a mosoly az arcn nem leplezi a szemben tkrzd aggodalmat. dv, partnerem mosolygott, s finoman elvette a karjt a szk htrl, amelyben Rebecca lt. Magnak is rkba tellett, mire idert? Neknk vszzadokba. Ez jut nektek, amirt Londonban ltek nevetett Tom, s elindult a teraszajtk fel , tl sok idt pazaroltok el a forgalmi dugkban. Errl jut eszembe, ne menjnk ki? krdezte. Tl szp az id ahhoz, hogy itt gubbasszunk a konyhban, s a sfnek szksge van friss levegre vigyorgott. Kimentek a pzsit fltt terpeszked hatalmas teraszra. Az estt aligha lehetett brsonyosnak nevezni, de prilishoz kpest meglepen meleg s simogat izzs vibrlt a levegben. Madarak nekeltek magasan a fkon, les, lusta kiltsuk betlttte a kertet, a cseresznyevirg ppen most bomlott ki, s a korai alkony prs fnye az egsz ltvnynak valami megfoghatatlan kontinentlis rzst klcsnztt. Cate bedobott egy nagy korty gin-tonikot, s a nap fel fordtotta az arct, hogy a sugarak tmelegtsk, abban az vben elszr. Teht vgre megismerjk a hres Cate-et szlalt meg Rebecca, s a lny mell lpett, egy kir royale-t szopogatva. Br meglep, hogy mg sohasem tallkoztunk, nem gondolod? Te a magazinokban, n a PR-ban, meg minden tette hozz. Rebecca hangjban volt valami sokatmond, bizalmaskod rejtett rnyalat, arra az szinttlen PR-os fels vezeti modorra jellemz tl bartsgos valami, amelynek Cate ezerszer a tanja volt a munkja sorn. Tudom mosolygott Cate. A Class szerkesztje voltam, s ez azt jelentette, hogy az id nagy rszben oda voltam lncolva az rasztalomhoz, gyhogy feleannyit sem sikerlt elszabadulnom, mint kellett volna. De te biztosan ismersz mindenkit a divatrszlegbl, igaz? , persze mondta Rebecca, s Cate karjra tette tl bizalmaskod kezt. Lucy, Cheryl, Susie aranyos lnyok. Egybknt rettenten sajnlom, ami veled trtnt. Egyszeren rmes. Br nyilvn rlsz, hogy Nicole Valentine kapta meg a munkdat, s nem kvlrl hoztak be valakit. Igen, nagyon rlk mondta Cate szntelen hangon, prblva leplezni a bosszsgt. Elre ltta, hogy ez a ktes bkok s vgtelen csevegsek jszakja lesz Rebeccrl s arrl, hogy Rebecca mi mindent tett. Nick mindig nagyon szkszavan rta le a bartnjt, de az t perc alatt, ami Rebeccnak kellett ahhoz, hogy kellkppen bemutassa magt, Cate tbbet tudott meg rla, mint amennyit Nicktl hallott kt hnap alatt. New Yorkban tallkoztak, ahol Nick a lapkiadsban s Rebecca egy PR-cgnl dolgozott. Az elz nyron trt vissza, s megalaptotta a sajt divat-PR cgt, amely, Rebecca szerint, azonnal sikeres lett. Tz hnap utn mr hrom nagy divatmrkt mondhat a magnak, kztk Roman LeFeyt s Clercet, a nemzetkzi kszerszt, hogy a szmos luxus s szpszeti gyfeleket mr ne is emltse. Tzfs stbja van a Bond Street-i irodjban, s az zlet egyre sikeresebbnek mondhat. Cate meglepdtt, hogy nem rszletezte neki a hza nagysgt s a csodlatos szexulis lett. 114

Tom, mintha olvasott volna Cate gondolataiban, megjelent egy tl rgcslnivalval; amikor tudta, hogy Rebecca nem ltja, egytt rz grimaszt vgott Cate fel. Termszetesen minden tlem telhett megteszek, hogy segtsem a kis projekteteket mondta Rebecca, amikor Tom visszament a hzba. Nick s n annyira sszetartozunk, hogy olyan, mintha az n projektem is lenne. Ami az v, az enym is, meg minden mondta, s tnzett oda, ahol Nick egy halom CD-t lapozgatott. Egybknt folytatta htradobva egy haj frtt, s kinttt magnak egy pohr Dom Prignont a kovcsoltvas kerti asztalon ll vegbl milyen volt Miln? Ellpett, hogy Nick halltvolsgn kvl kerljn, s lehalktotta a hangjt. Nem tudtam kijnni, hogy egytt legynk Nickkel, brmennyire is prblt rbeszlni. Annyi idt tltk azon a nyavalys helyen, hogy inkbb gytrelem lett volna, mint gynyrsg. Cate gyomra sszerndult. , nem is tudtam, hogy Nick meghvott, hogy gyere ki hozz , igen mosolygott Rebecca, s jdezld szeme tgra nylt, de tovbbra is halk hangon beszlt. Imdunk kis minikikapcsoldsokra menni, de ezek megszntek, amita ti ketten minden htvgn sszedugjtok a fejeteket. De nem szabad elfelejtened, hogy minden tlem telhett megteszek a Sand tra bocstsrt. Csak bkj oldalba. Nick nem szeret krni, annyira des. Cate tnylt egy marok pisztcirt, s figyelte, amint Rebecca elvitorlzik, hogy csatlakozzon Tomhoz s Nickhez, akik hangosan nevettek egy viccen. Cate mulatsgos mdon majdnem csaldott Rebeccban. Ezer ilyen lnnyal tallkozott mr eltte. Csinos, igen, taln mg szp is, de nem klnsebben szellemes vagy okos. Csupn egy rendkvl magabiztos PR-lny, aki tud beszlni s mosolyogni s kitlteni a csendeket valami sajt magrl szl fecsegessl. Cate Nickre nzett, ahogy mosolyt vltott a lnnyal, s azon tndtt, vajon mire is szmtott. A vacsora zajos, kalriads s rgtnztt esemnynek bizonyult. Nick s Tom egyarnt remek formban voltak. A kt frfi j ideje nem ltta egymst, gyhogy a pletykk vastagon s gyorsan kvettk egymst, s az vds egyre jobban elfajult kztk. Az tel isteni volt: a hst, amely sr vadszszban ftt, Tom kimerte a tnyrokra. Ok, a mustros krumplipr tz perccel ksbb rkezett, na s akkor mi van, Tom nem csinlt gyet belle, nevetett, hogy nem tudta sszehangolni a dolgokat, s beleborzongott a gondolatba, hogy netn egyszer karcsonyi vacsort kellene fznie. Folyt a pezsg s a vrsbor, s Cate szgyenkezett, amikor ltta az veg italbolti lrt az asztalon a Chteau Lafite mellett, amelyet Rebecca hozott. Vacsora utn mr tl hideg s tl stt volt ahhoz, hogy az ivszatot odakint folytassk, gyhogy besorjztak a hatalmas nappaliba, ahol Tom tzet gyjtott, s felkapcsolta az sszes lmpt, amelyek sfrnyizzst loccsantottak a falakra s a krmszn sznyegre. Gynyr ez a hely, gondolta Cate, ahogy krlnzett a szobban rgi, hagyomnyos, mgis kifinomult s modern. Amikor mindannyian elhallgattak, a parzs pattogsn kvl nem hallatszott semmi. Cate azon mlzott, milyen magnyos lehet itt Tom, amikor a ltogatk elmennek, a tz kialszik, s a madarak abbahagyjk a csivitelst. Taln ezrt tart mg mindig egy tlalt tele fnykpekkel, hogy emlkeztessk az letre, amely ott kint vr r. Egy nagy fekete-fehr fot srgsbarna brkeretben killt a boldogan mosolyg bartokat s csaldot brzol tbbi fnykp kzl. A fotn Tom s Serena nevetett egy hajn. Cate zavarba jtt, ahogy rjuk nzett, mintha kvncsiskodna; elfordtotta a fejt, megllaptva magban, hogy egsz este senki nem emltette Serena nevt. Nagyon fantzitlan tlet, ha most kimegyek, s ksztek egy egg nogot? krdezte Tom, s beledugott egy piszkavasat a tzbe. Nagy a hz, s ksrteties az jszaka odakint mondta, s kzben az ablakon best teliholdat nzte. De vannak bartaink s ropog tznk; ez egyszeren egg nogrt kilt! Vrjatok csak, mibl is van az egg nog? krdezte, s sszerncolt szemldkkel nzett Cate-re. Tej, whisky s fahj? Engem hiba krdezel vlaszolt Cate nevetve. n inkbb martinis lny vagyok. Hha, felkszlhetnk egy alkoholkatasztrfra mosolygott Nick lustn. 115

Hrom vig ltem New Yorkban jelentette be Rebecca, s elindult a konyha fel. n tudom, hogyan kell isteni egg nogot kszteni. Kijvk, segtek neked. Cate s Nick betelepedett kt nagy piros karosszkbe a kandall kt oldaln, s Cate elgedetten felhzta a lbt a puha prnkba. Mit adna egy ilyen helyrt? krdezte Nick halkan, mikzben tekintete vgigpsztzta a szobt, s felszaladt a magas, gerends mennyezetre. , elnzst! kiltott fel, egy kicsit hecceldve. Elfelejtettem: magnak van ilyen hza. , hagyja mr abba vigyorgott Cate , az a csald hza s klnben sem jrt mg ott. Feleannyira sem knyelmes s finom, mint ez a hely. Itt marad jszakra? krdezte a frfi, s azonnal zavarba jtt. gy rtem, gynyr hz, az ember szeretne itt maradni, ameddig csak lehet tette hozz gyorsan. Csak ltn a szobmat, egy francos jacuzzi van az gy lbnl! A szobmat? csodlkozott Cate. Egyedl alszik ma jszaka? Ht nem motyogta Nick. Akkor lvezni fogjk mondta Cate, s azonnal sajnlni kezdte, hogy a szavai ppolyan ingerlten hangzottak, mint amilyen ingerltnek rezte magt. Beptolhatja, hogy nem volt ott Rebecca Milnban. Nick zavartan nzett r. Mirl beszl? Klnben buggyant ki Cate-bl, akit hirtelen elfogott az idegessg, hogy kettesben maradtak. Nick gy nzett r, mintha az arct vizsgln, s Cate rezte, hogy sszeszorul a szve. n sem az istllban kaptam szllst hetvenkedett idegesen. Fent vagyok a manzrdban, egyszeren isteni tele gerendkkal, fapadlval, s a kilts fantasztikus: egszen Stowig s a Woldig el lehet ltni. Cate Tom s Rebecca visszajtt a szobba. Tom egy hatalmas terrakottakancsban hozta a gzlg italt. Az egg nognak forrnak kell lennie? krdezte. Egybknt gy lttam, hogy jobb, ha forr. Cate felnzett Rebeccra, s megllaptotta, hogy valahol a konyha s a nappali kzt elvesztette a zakjt. Most csak egy csppnyi spagettipntos mellnyt viselt. Gyernk, Tom, tgy vallomst nevetett Nick, aki ltszlag nem vette szre a vltozst. Hogy rzed magadat itt a vadonban teljesen egyedl? Tom Cate karosszknek a szlre telepedett, s a fejtmlra tette a karjt. Cate meglepdtt, hogy lvezi Tom vdelmez jelenltt, de azt is szrevette, hogy Rebecca krd tekintettel nz r. Igazsg szerint imdom mondta Tom. Hazudnk, ha nem ismernm el, hogy nha egy kicsit magnyos vagyok, de borzasztan lvezem, hogy van idm magamra, hogy azzal foglalkozhatom, amivel akarok. Kpzeljtek el, mg a Nk Intzete is meghvott, hogy tartsak nekik eladst a kreatv rsrl! Tud errl az gynkd? krdezte Rebecca olyan komoly hangon, hogy a szobban lvk kzl senki sem tudta, viccel-e, vagy sem. Gyantom, hogy a tiszteletdjat egreslekvrban fogom kapni mondta Tom az egg nogjt kortyolgatva. Nem hinnm, hogy az gynkm szzalkot kvetelne belle. De nem, tnyleg imdom. s nem hiszem, hogy brmikor a kzeljvben visszajnnk. De mi lesz a sznszi karriereddel? Hogy adhatod fel? krdezte Rebecca nneplyesen. Knos csend telepedett a szobra, mikzben Tom, az egyik szemldkt kiss felhzva, Catere pillantott. , azt hiszem, Hollywood vrni fog szlalt meg vgl. Legalbbis addig, amg megiszom ezt az egg nogot. 116

Ahogy az este haladt elre, beszlgettek s nevettek s Pictionaryt jtszottak, s aztn Tom fklys kirndulsra vitte ket a hzban, s kzben szellemekrl s kbor lelkekrl meslt trtneteket, amelyeket a falusi pletykafszkektl hallott az elmlt hetekben. A hrek szerint egy flkar szolga ksrtete lakik itt lent mondta, mialatt a poros borospincben botladoztak. Uramisten! vistott Rebecca. Ti nem vagytok megrmlve? Elbizonytalanodtam, hogy szeretnk-e ott fent lenni a manzrdban ma jjel nevetett Cate. , ne aggdj mondta Tom, a kezt a lny karjra tve. n mg semmit sem lttam, amita itt vagyok. Ebben a hzban egyedl az italban van ksrts. Nem is volt olyan fjdalmas, tndtt Cate, mikzben belebjt a pamutpizsamjba, s bekszott a Pratesi lepedk s a vastag pehelypaplan kz egy emlk a Serenval tlttt rgi letbl, gondolta mosolyogva. Amg nem maradtak egyedl, Nick nem volt sem flszeg, sem szgyenls; igazsg szerint teljesen j formt mutatott. Tomot is nagyszer volt ltni. Cate mg mindig nem tudta biztosan, hogy szintn boldog-e itt kint vidken, vagy csak prblja meggyzni magt, hogy a benne rejtz szomorsg itt nem ri utol. Nagyon nehz lehet, gondolta, a nonstop partik s trsadalmi let forgszelbl s a sajt tizenves korbl tudta, hogy Serena az egyttlsben hangos s uralkod egynisg tvltani ebbe a pomps elszigeteltsgbe, ahol csak nhny lltlagos ksrtet szolgltat trsasgot. De nem, a frfiakkal kapcsolatos aggodalmai alaptalanok voltak. s megismerte Rebecct, s bizonyos rtelemben megknnyebblt. Most legalbb testet lttt, s gy mr nem sprhette egyszeren flre a gondolatot, hogy Nicknek bartnje van. Miln utn mg ddelgetett egy halvny remnyt, hogy van valami kzte s Nick kztt, de most, hogy egy fl prknt ltta a frfit, tudta, hogy nincs mirl brndoznia. A gin-tonik, vrsbor s egg nog keverke ellmostotta. Egy kicsit flve a ksrtetektl, llig felhzta a takart, mlyen belefrta a fejt a prnkba, hogy befedjk a flt, s teljes ervel azon igyekezett, hogy elaludjon. A cotswoldi vidk tele volt jszakai zajokkal: baglyok huhogtak a tvolban, levelek suhogtak, ahogy az esti szell csiklandozta az gaikat, s a csvek s ciszternk idnknt tompn megcsendltek az sdi tglafalakban. Tom mr megtanult ebben a zajban aludni. De hajnali hromkor hirtelen olyan hang zavarta fel, amelyre nem ismert r: hossz nyikorgs hallatszott a sttbl, a hlszobaajt irnybl. Mg flig nkvletben, kizrta a tudatbl, a msik oldalra fordult, s kzben lergta magrl a takart. Hirtelen meghlt benne a vr. Nem, valaki van a szobban. A lepedk megmozdultak, s rezte, hogy egy msik test siklik be mell az gyba. Mi a? Rmlet futott vgig a gerincn; lassan megfordult, hogy szembenzzen a betolakodval. Egy hossz franciamanikrztt ujj simtott ki egy hajfrtt a homlokbl. Ssss suttogta egy hang. Ahogy Tom szeme hozzszokott a sttsghez, az alak mellette kezdett ismers formt lteni. Rebecca sziszegte a frfi, amikor a test hozzsimult, s szrevette a stt homlyban, hogy a lny meztelen. Rebecca, mi az rdg? Ssss ismtelte meg Rebecca, s az ujjt Tom szjra tette. Tom agya hirtelen visszavltott az estre, amikor a lny kvette t a konyhba, hogy segtsen az egg noggal. Eszbe jutott, hogyan cssztatta le Rebecca sokatmondan a vllrl a zakt, s drglztt hozz, csupasz karjt az vhez simtva. Akkor vletlennek tnt, most azonban egszen ms rtelmet nyert a kzeledse. Most, ahogy a lny megmozdult mellette, mellnek s mellbimbinak hatrozott vonala kirajzoldott a fggnyk rsn beszrd holdsugrban. Tomban megfagyott a vr, agya vadul kereste a menekls mdjt, s kzben dbbenten vette szre, hogy Rebecca vonalai mennyire hasonltanak Serenira. A meztelen vllra oml hossz 117

szke haj, a hozzsimul ers, karcs, puha test. Olyan meleg, olyan lgy, gondolta lomittasan. De nem. Elkeseredetten ntudatra bresztette magt, megrzta a fejt, s elhzdott a lnytl. Figyelj, Rebecca, mit mvelsz? sziszegte srgeten. Ne csinld, ne, ne csinld Mieltt ideje lett volna tovbb tiltakozni, Rebecca feje eltnt a takar alatt, a haja Tom gykt simogatta, mikzben egyre lejjebb haladt. Tom felshajtott, amikor rezte, hogy a lny rett ajka krbefogja a farkt; Rebecca olyan mlyen vette a szjba, hogy a vge rintette a torkt. Fel-le, fel, le. Tom egy pillanatig nygtt a gynyrsgtl: tbb mint hrom hnapja nem volt fizikai kapcsolata nvel s ez hinyzott. Hirtelen szhez trt. Baszd meg, Rebecca. Szllj le rlam. Most azonnal! A lny feje felbukkant, hogy levegt kapjon, aztn Rebecca ugyanolyan halkan, ahogy bebjt, kisiklott Tom gybl. Tom, nyomorult zavarban, megfordult, hogy figyelje, amint a lny meztelen teste eltvolodik tle. Rebecca, tkletesen kzmbsen attl, ami pp most trtnt, felemelte a selyemkntst, amelyet pillanatokkal azeltt dobott a padlra, s htranzett a vlla fltt, hogy Tomra mosolyogjon. Brmikor dorombolta csbtan. Ne felejtsd el, Tom, brmikor.

118

20
Diego Bono kimerlten hanyatlott htra az sszegyrt lepedkre, izzadsgcseppek csillogtak feszes, bronzbarnra slt brn. tnzett a szobn az j szeretjre. ltalban nem rezte magt knyelmetlenl, amikor a Soho homokos klubjaiban felszedett nagyszm hdtst hazavitte a camdeni laksba, de ez a fick valami ms volt. Elegns, kifinomult, s nyilvnvalan nagyon, nagyon gazdag. Most, hogy mr jobb md krkben mozog, hatrozottan javtania kell a viselkedsn, gondolta Diego. Nehogy brki azt higgye, hogy Diego Bono csupn egy jkp spanyol szlhmos, akinek csak a pnzen jr az esze. Diego Bono sikeres lesz. Feltmasztotta magt a pehelyprnival, s rgyjtott egy mentolos cigarettra. Partnere sziluettje az ablak fel lpett, hogy elhzza a fggnyt, s beengedje a ks dlutni nap vkony cskjt. Diego egy fstkarikt fjt a levegbe, s kzben megcsodlta trsa feszes fehr fenekt a halvny fnyben. Ha szabad megjegyeznem jelentette ki Diego enyhe eurpai akcentusval , neked valban bmulatos segged van. Jonathon von Bismarck odanzett az gyra, s kezdte magra hzni az sszegyrt vszonnadrgjt. Igen vlaszolta hidegen, s fak, arrogns mosolyt vetett Diegra , tudom. Venetia rnzett Diego Bono vzlataira, amelyek sztteregetve hevertek az rasztaln, s elmosolyodott. Egek, micsoda felfedezs ez a Kirlyi Mvszeti Kollgiumbl frissen kikerlt fiatal divattervez, rvendezett magban. A tervek tkletesek voltak a Venetia Balcon niruhairnyzat szmra, amelyet szeptemberben kszlt bemutatni a nagykznsgnek: tiszta, lezser vonalak, a fels tzezer csipetnyi tradicionalizmusval fszerezve. Vszonzakk karcsstott derkkal, zskruhk csnakkivgssal s pehelyknny kasmrszvetterek cukorkasznekben. Az egszbl egy klasszikus jet-set hats kerekedett ki, Anglia vlasza Michael Kors szexis New York-i sikkjre pontosan az a hangulat, amelyet Venetia keresett. Feltztt egy rajzot a falra, s krlnzett az irodban, amely a ngyemeletes Gyrgy korabeli hz legfels szintjn volt Mayfairben, a Bruton utcban. Az els kt szintet egy zlet foglalta el, ahol finom textlikat, gynyr kristlyokat, gynemt, fggnyket, finom btorhuzatokat s szpsges kzmves trgyakat rultak, amelyeket Venetia Franciaorszgbl hozatott be, a harmadik szint volt a megrendelsre dolgoz lakberendezsi rszlegk, a negyedik pedig mikzben Venetia arrl brndozott, hogy ebbl fogja a divatszintet kialaktani jelenleg az mterml szolglt. Htradlt a brszkben, s beczget pillantssal nzett vgig az alkoti koszon. A Venetia Balcon Kft. egsz birodalomm kezdi kinni magt, gondolta boldogan. Venetia Balcon szvetmintk bortottk a szft a szoba egyik vgben, az j Venetia Balcon festkek sznskljt tartalmaz ezst dobozok lltak halomban egy msik sarokban, s finom taptk, puha, luxusminsg anyagokbl kszlt fggnyk s gynemhalmok hevertek a szoba kzepn ll nagy tlgyfa asztalon. De a ruhatervezs izgatta a legjobban. Kelly Hoppen s Nina Campbell mellett Venetia is gyorsan az orszg egyik vezet belsptsznek a rangjra 119

emelkedett. De a Vogue-nl tlttt napjai ta mindig is a divat volt a szenvedlye. Csodlta, ahogy Ralph Lauren s Jasper Conran egy divatgazatbl egy egsz letmd-birodalmat hozott ltre. Ha k elkanyarodhattak a divattl a laksberendezsig, mirt ne tehetn meg ugyanezt fordtva? Tudta, hogy a ragyog fiatal anyk s az unatkoz hziasszonyok Chelsea-tl Claphamig mind majd meghalnak, hogy nekik is jusson egy csipetnyi a Venetia Balconletszemlletbl, s a legnagyobb rmmel llt a rendelkezskre. Megfelel ron, mosolyodott el. Nagyot kortyolt az ers kvbl, s gy dnttt, hogy igazn kemnyen dolgozott, megrdemli, hogy korn befejezze a munkt aznap dlutn. Kzmbsen belelapozott a naptrba, hogy ellenrizze, szabad-e. A fenbe is! Egy megbeszls volt bejegyezve. Jack Kidman? Ki a csuda ez? Felvette a telefont, hogy Leilt, az asszisztenst hvja. Leila Jack Kidman? Emlkeztess, ki is ez. gy ltszik, t perc mlva megbeszlsem van vele, de egy ra mlva arckezelsre vagyok bejelentve. Serena partija utn krtl meg, hogy rjak be egy tallkozt vele vlaszolt Leila aggodalmasan. Az egyik vendg bartja, azt hiszem. Venetia felhrdlt. Most mr emlkezett. Amanda Berryman, a Venetia Balcon hztartsi eszkzkkel foglalkoz PR-osa krte meg, hogy fogadja az egyik bartjt, valami volt hirdetsi fickt, aki egy hzat vett Spanyolorszgban, s belsptszt keres a feljtsi munkkhoz. Venetia az rjra pillantott. Mi a fennek egyezett bele, hogy fogadja? Nem mintha klnsebben szksge lenne erre az zletre. A naptra mr majd kidurran a nemzetkzi magns vllalati gyfelektl, akik mind trelmetlenl vrjk, hogy megvltoztassa az otthonuk vagy az irodjuk stlust. Mr eljutott arra a szintre, hogy szemlyesen csupn nhny kivlasztott projekttel foglalkozott, a tbbit kiadta Caroline Rhodesnak, egy fiatal, de tehetsges lakberendeznek, akit Kelly Hoppentl halszott el. s azt hiszem, Caroline lesz az, aki irnyt vesz Jack Kidman nyaraljba, gondolta Venetia. Leila? krdezte, amikor jra felkapta a telefont. Megnznd, hogy Caroline itt tud-e lenni velem ezen a trgyalson? Tartok, nem, Venetia. Egy fl rja ment el klnbz megbeszlsekre. s Jack Kidman megrkezett. Felkldjem? Venetia magban tkozdva belenzett a szoba egyik oldalt elfoglal hatalmas velencei tkrbe, aztn lelt az rasztala mg, beletrdve az jabb idegrl megbeszlsbe. Reklmgynkk. Nagykp, arrogns, henceg faszok, legalbbis a legtbbjk. Akkor sem ismernk fel a j zlst, ha pofon vgn ket. Nagy szksge lesz arra az arckezelsre. Venetia Balcon? Egy a negyvenes vei elejn jr magas, jkp, a rendkvl sikeres emberekre jellemz enyhn erklcstelen, lezser modor frfi stlt be az irodba. n vagyok mosolygott Venetia, aztn felllt, s nkntelenl lesimtotta a szoknyjt. Egy pillanatra elfogta a bntudat, mikzben az j gyfelt mregette. A vlla szles volt, mkos hajt sima, napbarntott arcbr s csillog, sttzld szemek ellenslyoztk. Csupn egy enyhn ferde orr taln egy sportsrls? mrskelte a jkpsgt. Venetia jra belekortyolt a kvjba, hogy msfel terelje a figyelmt. Jack blintott Venetinak, de a tetteraszra nyl vegajt fel vette az irnyt. Szp szoba mondta. Micsoda nagyszer hely egy mteremnek. Visszastlt, s ers s kemny fogssal megrzta Venetia kezt, aztn lelt, s az ujjaival a lbn dobolva, ide-oda cikz tekintettel vgigpsztzta a szobt. Venetia elmosolyodott. Mi trtnt? krdezte Jack, enyhn meglepett arckifejezssel. Ez egy belsptsz szobja, nem a fogorvos mosolygott az asszony. Jack Kidman feltartotta a kezt, s nevetsben trt ki. Tudom, tudom. Csak mg soha nem foglalkoztam ezzel az egsz belsptszeti hacacrval mosolygott. Egy kicsit idegest, sajnlom. 120

Ok, akkor mirt nem kezdjk az elejn? krdezte Venetia, s felemelkedett. Mondja el, mirt van itt. Tea? Kv? Eszpressz, ha kaphatnk mondta Jack, mikzben Venetia egy koromfekete Gaggia kvfz gphez lpett az rasztala mgtt. Jack figyelte, ahogy az apr csszkkel foglalatoskodik, s gy dnttt, hogy ez az eleven, hvs szkesg itt az orra eltt pontosan az a n, akit keres. Tudja, vettem egy finct kzvetlenl Sevilla mellett kezdte, a torkt kszrlve. Eladom a bizniszemet, s az a tervem, hogy elkltzm Londonbl, elszr csak idlegesen. Aztn, ki tudja? Lehet, hogy az lland otthonomm alaktom, lehet, hogy nem. Egybknt fantasztikus plet. Rgi olvaprs nhny istllval s mellkplettel, nyolc hektr flddel. Szilvafk, almafk, minden. Belenylt a br aktatskba, amelyet a szk mell tett, kivett egy maroknyi nagymret fnykpet, s kiteregette ket Venetia rasztaln. Bels s kls felvtelek voltak egy elhanyagolt spanyol farm kiszradt fldjn ll omladoz kpletrl. A falak valaha fehrek lehettek, de kifakultak, a tglk kiltszottak s mlladoztak. Az udvar egy romhalmaz volt, leszmtva az risi vadlevendula-gysokat. Venetia mgis elismeren blogatott, gy ltta, risi lehetsg rejlik a birtokban. Rengeteg jellegzetessg, gondolta, ahogy a fnykpeket lapozta. Imdnk egy ilyen helyet, merengett, s elkpzelte, amint a forr spanyol napsugarak getik a meztelen brt Hirtelen elkhintette magt. Hm, nagyon szp mennyezetek szlalt meg, enyhn elpirulva. Gerendk minden szobban, gynyr. Pontosan mondta Jack, a fejt kzelebb hajtva Venetihoz, s a fnykpekre mutatott. Nzze meg ezt a csodlatos kis tornyot, s azt a lpcst lelkesedett, vgighzva az ujjt a kpeken. Azrt elgg le van robbanva jegyezte meg Venetia a frfi fel fordulva, s nem akardzott neki tl messzire eltvolodni Jacktl. Le, de van egy spanyol ptszem s egy csapat ptmunks, akik jelenleg is dolgoznak rajta mondta Jack. Strukturlisan nhny hten bell tkletes llapotban lesz, gyhogy most a bels rszekkel kell foglalkoznom. Mg soha nem csinltam feljtst. Mosolyogva elhallgatott. Taln maga tancsot tud adni. Venetia akarata ellenre is izgatott volt. Tudta, hogy egy hossz, kltsges, de elbvl munka vr r. Hallosan elege volt a luxushotelek s csicss ttermek kirittyentsbl, amelyek nhny hnap mlva bezrtak. Ez a hz termszetes szpsg volt, s azt is tudta, hogy Jack Kidmannek megvan hozz a pnze, hogy mltkpp helyrelltsa. Olvasott a Guardian Mdia rovatban a Kidman gynksg eladsrl az lvonalbeli hirdetsi gynksg a kilencvenes vek recesszijt lovagolta meg, s lett az iparg egyik legnagyobb jtkosa. Az a hr jrta, hogy a Tempest Communication az risi francia mdiakonglomertum vsrolja meg 75 milli fontrt. Felnzett, s a pillantsa Jack stt, nevet szemvel tallkozott. rdekli? krdezte a frfi, s egyetlen korttyal lenyelte az eszpresszjt, amely kedves barna habbajuszt festett a szjra. Taln igen mondta Venetia. Taln igen. Venetia ritkn mondott le gygykezelst a Knightsbridge Mandarin Orientl Hotelban, de miutn Jack Kidman elhagyta az irodjt, hirtelen bizonytalansg fogta el, izgatott idegessg vett ert rajta. Ebben a hangulatban t percig sem tudott volna nyugton lni, arrl mr nem is beszlve, hogy egy rt fekdjn, mikzben a legfinomabb Decleor olajakat masszrozzk az arcba s a brbe. Felvette a telefont, lemondta a bejelentst s a kocsijt, kilpett az Yves Saint Laurent szandljbl, s felvett egy pr knyelmes, puha Tod cipt, amelyet llandan az rasztala alatt tartott olyan vszhelyzetek esetre, mint amilyen ez is volt.

121

Annak ellenre, hogy megengedhette magnak a sofr luxust, szeretett gyalog hazamenni, amikor ki akarta szellztetni a fejt. Az irodt elhagyva Mayfair hts utcin kanyargott keresztl, a kaszink, az urak klubjai s a divatos fodrszszalonok mellett, gondosan elkerlve a Mount utct, ahol a Balcon Galria veszlyes kzelsgben kellett volna elstlnia. Br Oswald ritkn volt ott, nem rte meg a kockzatot; egyltaln nem volt olyan hangulatban, hogy az apjval beszlgessen. A Hyde Park lnknek s prsnak tnt az prilis vgi dlutnban. A f bujn s erteljesen zldellt, a gyalogutakat hirtelen kibjt harangvirgok szeglyeztk, s kocogok, grkorcsolyzk s babakocsikat tologat dajkk npestettk be. Meglepen meleg volt, s Venetia levette a zakjt s hagyta, hogy az enyhe nap melegtse a blza ujjt. Amikor megltott egy kis jtszadoz gyerekcsapatot, egy pillanatra lelt egy padra, s figyelte ket. Egy piros lakkcips kislny egy msik gyereket kergetett, a copfja fel-le ugrlt, ahogy nevetve elszaladt. Egy kisfi srva fakadt, amikor a dajkja elvette tle az anorkjn vgigcsurg fagylaltot. Hrom kicsit idsebb gyerek mutogatta egymsnak a jtkait, s prblta lenygzni a tbbieket. A kzelben ll jl polt mamk kzl, jegyezte meg Venetia, egyik sem gyelt a gyerekekre, inkbb a tbbi mamaszpsggel pletykltak. Mirt nem figyelnek a gyerekekre?, gondolta Venetia szomoran. Mi lehet rdekesebb, mint ket nzni, mikzben szaladglnak s nevetglnek? Egy knnycsepp grdlt vgig az arcn, s gyorsan letrlte. Remek napja volt, egy sok pnzt gr tervezsi munkval s egy jkp tulajdonossal, aki a semmibl bukkant el. De Venetia tudta, hogy, Camilltl eltren, nem a siker utni get vgy hajtja, amikor ilyen kemnyen dolgozik, csupn a naprl napra rnehezed magnytl szeretne elmeneklni. Egy szempillants alatt boldogan elcserln az sszes magas feszltsg trgyalst s gazdag magngyfelet egy dlutnrt, amelyet egy gyerekkel a sajt gyerekvel tlthet a parkban. A hazig vezet t htralv rszt frge lptekkel tette meg. Dhs volt magra, amirt srva fakadt, dhs Jonathonra, amirt olyan rzketlenl fogadta a meddsgt, mg Jack Kidmanre is dhs volt, amirt azt a gondolatot juttatta az eszbe, hogy maga mgtt hagyhatja mindezt a boldogtalansgot. Becsapta a bejrati ajtt, s felszaladt a lpcsn; meglepetsre ott tallta Jonathont az gyon fekve a frdkpenyben. A haja vizes volt a zuhanyozstl, s pzsmaszappantl illatozott. Mit csinlsz itthon ilyen korn? Ugyanezt krdezhetnm tled vlaszolta Jonathon lesen, tvve Venetia hangulatt. Nem teniszezned kne ma este? Tulajdonkppen ma gygyvizes kezels lett volna mondta Venetia zsmbesen , de nem volt hozz kedvem. Levette a zakjt, s rdobta a kanapra a hlszobban. Egybknt nem vlaszoltl a krdsemre: mit csinlsz itthon ilyen korn? Nem az els eset volt, hogy otthon tallta a frjt, amikor az irodban kellett volna lennie, s gyanakodni kezdett. Hogy mire, azt nem tudta pontosan meghatrozni. Nem jhetek haza este nyolc eltt, netn errl van sz? ugatta Jonathon. Felkelt az gyrl, s a hajt drzslve egy trlkzvel, bestlt az ltzbe. Hanyagul ledobta a trlkzt a padlra, s elkezdett a ruhi kzt vlogatni, mg vgl kivlasztott egy rzsaszn Charvet inget s egy sttbzs vszonnadrgot. Egy potencilis gyfllel lett volna vacsorm, de lemondta, ha ppen tudni akarod. Megllt a hatalmas velencei tkr eltt, s undorral vizsglgatott nhny szrszlat az orrban. Egybknt akr ki is hasznlhatjuk az asztalfoglalst. Van kedved elmenni Ciprianihoz valami vacsorra? Venetia halkan felshajtott, rezte, hogy a dhe lassan albbhagy. Odastlt Jonathon mg, s llt a bolyhos fehr kpeny vlln nyugtatva tkarolta a frfit, s elkezdte kiktni az vt. Arra gondoltam, hogy itthon maradhatnnk duruzsolta a frje flbe. Most j idszak van. J idszak? krdezte Jonathon, s kiss elhzdott tle. Mire?

122

Ht rett vagyok vlaszolta Venetia kiss knban. Drgm, taln rszleteznem kell? Egytt kell lennnk! Jonathon lelkte magrl az asszony kezt, s hideg tekintettel nzett r. Nagyon szeretnm, ha vgre nem gy kezelnd a szexet, mint valami rohadt katonai hadmveletet. Nem igazn van kedvem parancsra tenni. Venetia dhe egyetlen nagy hullmban azonnal visszatrt. Eddig mg nem vettem szre, hogy ilyen rohadtul romantikus lennl! kpkdte a szavakat lngol szemmel. Taln nem szksges emlkeztetnlek r, hogy kifutunk az idbl. A hangja megbicsaklott, s rezte, hogy forr knnyek grdlnek le az arcn. , Jzus mordult fel Jonathon, s elstlt tle. Venetia lecsapott r. Megragadta a kpenyt, s maga fel perdtette a frjt. A gyereknkrl beszlnk! vistotta. Mit nem rtesz ezen? A doktor azt mondta, hogy id eltti klimaxon megyek keresztl. Elfogynak a petesejtjeim, legfeljebb hrom vagy ngy hnapom van htra. Ha nem prblok meg mindent egy gyerek rdekben ebben a hnapban minden hnapban , akkor vge! Nincs tbb id, nincs gyerek! Most mr srt, a knnyek elmzoltk az alapozjt. Beleharapott az ajkba, hogy megprblja meglltani az radatot. Teht ez vr rnk a klimaxos vekben? mordult r Jonathon kegyetlenl. Vad hangulatvltozsok? Knnyek lefekvskor? Nyugodtan visszastlt az ltzbe, s a mellre spriccelt egy kis Aqua di Palmt. Teht akkor nem akarsz elmenni vacsorzni? Venetia csak llt, httal neki, kibmult az utcra, a vlla rzkdott a nma knnyektl. Ezek szerint a vlasz nem mondta a frfi cspsen, s tdugta az Asprey mandzsettagombot az ingujja lyukain. Kr, mert meg kellene beszlnnk nhny zleti gyet. Venetia megfordult, hogy rnzzen, a szeme vrs volt, de a pillantsa felhborodott. Itt is elmondhatod. Nem kell azrt vendglbe mennnk, hogy zleti gyeket intzznk mondta fagyosan. Ebben az esetben akr fel is vzolhatom a jvre vonatkoz terveimet vlaszolt a frje lnken. Most, hogy felltztt, visszanyerte teljes zletemberi mivoltt. Lttam a hatridnaplban, hogy jabb Venetia Balcon igazgattancsi ls lesz htf dlutn. gy van mondta Venetia, s belekortyolt az Evian vzbe, hogy megkszrlje a torkt. Az elmlt tizennyolc hnapban Jonathon minden igazgattancsi lsen rszt vett, belertve tbb ms kisebb, de fontos megbeszlst is a Venetia Balcon zlettel kapcsolatban, volt a cg f kereskedelmi tancsadja. Vgl is kzvetlenl az eskvjk utn ktmilli fontot fektetett a sajt pnzbl a felesge zletbe a ktmilli fontot, amely lehetv tette Venetia szmra, hogy egy apr Fulham Road-i zletbl tkltzzn a gynyr Gyrgy korabeli mayfairi pletbe, amelyet most elfoglalt. Venetia utn Jonathon volt a legnagyobb rszvnyes a cgben a negyvent szzalkos rszesedsvel; a gazdasgi igazgat, Geoffrey Graham hrom, a vezet belsptsz, Caroline egy szzalkot birtokolt. gy dntttem, hogy nincs mr erre idm mondta Jonathon, a hajt fslgetve a tkr eltt. Az Orion Capital most egy tmillirdos alapot kezel, s ha az v vgn megnyitjuk a genfi irodnkat, semmi nem vonhatja el a figyelmemet. gyhogy a jvben nem fogok ennyire belefolyni az zleti gyeidbe, drgm. Venetit pnik fogta el. Br nehz volt egytt dolgoznia a frjvel sokat kvetel, mindent ellenrizni akar maximalista volt , de nagyra rtkelte az zleti perspektvt, amelyet Jonathon adott a cgnek. lmodni sem merhetett volna arrl, hogy ilyen gyorsan felfejlessze a niruhavonalat, vagy megnyissa a New York-i zletet Jonathon hatalmas kereskedelmi inputja nlkl. Geoffrey gyes szmkukac volt, de zleti rzk tekintetben nyomba sem lphetett a frjnek. De ht mit vrsz tlem, mit csinljak? dadogta. Rsze vagy az zletnek, a te befektetsed!

123

Ez aligha a legfontosabb zleti vllalkozsom nevetett a frfi hidegen. De persze igazad van, mindenkppen szeretnm megvdeni azt a befektetst, ezrt hatroztam gy, hogy kinevezek valakit, aki elfoglalja a helyemet az igazgattancsi lseken, s dntseket hoz a cgrl a nevemben. Valakit, aki sszer, prtatlan dntsekre kpes. Tudom, hogy te nha egy kiss tl szenvedlyes vagy. Kit? krdezte az asszony, a platinagyrt forgatva az ujjn. Az apdat vlaszolt Jonathon szenvtelenl. Venetia egy pillanatig nem tudta, vajon trfl vele, vagy komolyan beszl, de aztn megltta a diadalmas tekintetet a szemben. De hogyan ? Mit gondolsz ? khgtt, s elindult a frje fel, a tenyert drzslgetve. Jzus, Jonathon, tudod, hogy milyen nehz vele. Agresszv, obstruktv, s a legjobb esetben is egy tske az ember seggben. n nem tudok nem, mondjuk azt, hogy nem vagyok hajland egytt dolgozni vele. Ezt nem vrhatod el komolyan tlem! Venetit utnozva, Jonathon is forgatni kezdte az arany pecstgyrt a kisujjn, s magabiztosan mosolygott. Mint negyvent szzalkos rszvnyes a cgedben, drgm, elvrom, hogy azt csinld, amit mondok.

124

21
Gymlcsl, Earl Grey, vagy mit gondolsz, kicsit korn van a martinihez? krdezte Serena, s lelt Roman LeFey mell Michael pomps, Upper East Side-i ktszintes laksnak a teraszn. Csak egy kis svnyvizet krek, az remek volna vlaszolt a bartja, s htradlt az Adirondack szkben, hogy a nap az arcra sssn, s a szeme szabadon vndorolhasson, a kiltsban gynyrkdve. A teraszrl Roman elltott Manhattan kzpontjtl a Central Parkon t egszen a horizontig, ahol fels New York llam hvogatta hszmrfldnyi tvolsgbl. Taln az egsz vrosban nem volt jobb hely, ahol megebdelhetett volna, s nem volt elragadbb asztaltrsasg. Kritikus divatkirly-tekintett Serenra fordtotta, akit nem ltott az izgalmakban bvelked egyiptomi hajkirnduls ta. Bizony belejtt a New York-i lehengerl szke szerepbe, gondolta, ahogy elnzte a szorosan a lny testre szabott nadrgot, a Proenza Schouler plt s a karmazsinvrsre festett lbujjain lblt jgcsknyhegyes sark sarut. Serena termszetesen mindig a legarisztokratikusabb bartja volt, de vannak hatrozott, finom klnbsgek, llaptotta meg, mikzben belekortyolt a Pellegrinjba. A sminkje egy kicsit drmaibb, a haja halvnyabb rnyalat szke. s rettenetesen lefogyott. Cspjnek lgy hajlata eltnt, hogy bele tudjon prseldni a ngyes mretbe. Elegns, drga s rendkvl kifinomult volt ez a kls, de Roman flszvvel azon tndtt, hogy Serena, mikzben a New York-i talakulst kergette, nem vesztette el egy kicsit az angol termszetessgbl, amit gy szeretett benne. Egy dl-amerikai szobalny sietett ki a teraszra kt nagy tl rksaltval s egy kors jeges vzzel, amelyben lime-szeletek sztak. Knny ebd mosolygott Serena, s beledfte a villjt egy karika mustrkelbe. Sajnlom, hogy nem tudtunk leugrani Da Silvanhoz vagy valahov a Village-be, de alig gyzm a bejelentkezseket ez eltt a nyavalys parti eltt. Manikr, pedikr s masszzs vr a Bergdorfsnl kettkor, s ma mg nem is futottam mondta pniktl enyhn reszket hangon. De legalbb van ruhd ma estre mosolygott Roman bszkn. A messnl is messebb leszel benne. Serena blintott. Tudta, hogy mindent be kell dobnia, ha ragyogni akar a Jelmez Intzet ma esti gljn. A Metropolitan Mzeumban tartott gla egyedlll volt abban a tekintetben, hogy az A lists New-York-i trsasg izgalmas keverkt vonzotta: a zeneipar nagykutyit s hollywoodi sztrokat, hogy a ragyog divatfalkrl se feledkezznk meg. Amerika nyolcszz legizgalmasabb, legmenbb s legdivatosabb figurja verseng majd a figyelemrt az v legfantasztikusabb partijn. Serena sajttitkra, Muffy azt mondta neki, hogy ha ma este sikerl nagy szenzcit keltenie, akkor nemcsak New York, de egsz Amerika rbred Serena Balcon bjaira. Termszetesen ezen a szenzci megfelel formjt kellett rteni. A glt rendszerint tematizltk, s a ma esti tma A burleszk jszakja volt. Finom egyenslyoz mutatvny szksgeltetett hozz. A vendgek gyakran tl komolyan vettk a feladatot, s vgl gy ltztek fel, mint egy gtikus tragdia flmeztelen szerepli. Msrszt Serena rlt, hogy ha sikerl 125

valban kprzatosan, ugyanakkor az est szellemvel sszhangban megjelennie, biztosan felfigyelnek r. De csak bznia kellett Romanban, s lm, micsoda mess fantziaszlemnnyel llt el, gondolta Serena, mikzben maga el kpzelte az gyn hever csodt. A hossz, vllpnt nlkli estlyi ruht, amelynek tengernyi anyaga htul pazar uszlyban hmplygtt, a fekete legklnbzbb rnyalataiban csillog stt sifoncskokbl lltottk ssze: volt benne a faszntl a legsttebb benfig minden szn. A Mr. Pearl ltal ksztett halcsontos fz gy tapadt Serena testre, mint az olvasztott fm. Br a divatcsemegt Roman ajndkba adta, azrt nem egszen minden hts szndk nlkl ksztette. Tudta, hogy ha Serena Balcon felstl azokon a lpcskn, New York sszes megszllott divatrltje s rivaldafnyben frd lnya tudni akarja majd, ki csinlta azt a fantasztikus ruht. Nem fogja sszetett kzzel vrni, hogy Carolina Herrera s Oscar de la Renta ltztesse az amerikai trsasgot az idk vgezetig. Mondj el nekem mindent New Yorkrl krte Roman, s kzben kecsesen csipegetett egy hondurasi rkot. , mess ragyogott Serena. A Town & Country fotkat kszt rlam a kvetkez havi bortjukhoz. Michael tengerparti hzban Southamptonban. Nyarals a Hamptonokban vigyorgott Roman. Teht teljesen megtrtett New York-iak lettnk, igaz? Vagy mg mindig vgydunk a londoni let utn? Serena felhorkant. Te bizonyra trflsz! Nem rtem, mirt nem kltztem ide vekkel ezeltt. Az egsz Chelsea-trtnet olyan vidkiesnek tnik most. Annyi elragad emberrel ismerkedtem meg sznszekkel, rendezkkel, s most igazn nagy rendezkre gondolok, nem olyasvalakire, aki elvgzett egy filmtanfolyamot s van egy kamerja lelkesedett, s kzben nagy izgalmban majdnem felbortotta a pohart. A tnyt, hogy magnyos volt New Yorkban, Serena megprblta az agya hts rekeszbe tolni. Mindenki mindent tl komolyan vett ebben a vrosban, s br llandan trtnt valami pomps esemny, ahov el lehetett menni egy parti, egy jtkonysgi rendezvny, egy galria megnyit , hinyzott neki valaki, akihez kzel ll, akivel beszlgethet, akivel megoszthatja a diadalait. Hinyoztak a nvrei. Arra is ksn jtt r, hogy Michael tlsgosan munkamnis ahhoz, hogy az a manhattani trs legyen, akire vgyott. Serena szmra csak akkor vlt vilgoss, hogy milyen hatalmas lptk a frfi zleti birodalma, amikor New Yorkba kltztt hromszz hotel, klnbz kategrikban, kt kaszin s egy halom elsrang ingatlan. Michael lete megszokott rend szerint mkdtt, amelybe Serena napjnak bele kellett illeszkednie. Mindennap reggel 7-tl este 7-ig dolgozott. Elvrta, hogy Serena 7.30-kor a New York Sarkis Hotelban legyen, ahol egytt vacsorztak. Csak ezutn s ha a frfi hajland volt jelentek meg egytt a trsasgi letben. Nem szerette, ha Serena nlkle jr partikra, s a nemtetszsnek egyrtelmen hangot is adott. Norml krlmnyek kztt Serena egyetlen frfitl sem trt volna el ilyen viselkedst: ahhoz volt szokva, hogy a kapcsolataiban parancsol. De New Yorkban nem volt alatta a bartok s a csald biztonsgi hlja, amely felfogta volna, gyhogy egyelre nem akarta az oroszln bajszt hzogatni. Most pedig klnsen nem, amikor a nyri szezon a hamptoni hz, a htvgk Michael jachtjn mr ilyen kzel jrt. Legalbb gyakorlatias vagyok, gondolta magban nelglten. Egybknt folytatta a mondkjt, a lbt kinyjtva, s az italban szkl lime-mal jtszadozva nem gy ll a helyzet, hogy most visszamehetnk Londonba. ? Hogyhogy? krdezte Roman megzavarodott arckifejezssel. Nos vlaszolt Serena, s htralkte a dli napfnyben vakt fehren csillog hajt , nhny hete piacra dobtuk a Cheyne Walk-i hzat. gy gondoltam, hogy ideje termszetesen mindent az gyvdeken keresztl intznk. Mg csak egy hete ruljk, de mris kaptunk egy ajnlatot, a knlati rnl magasabb sszegrt. Persze nem meglep, hiszen hogy lehetne megbecslni az rat, amikor Serena Balcon rgi laksrl van sz, igaz? A vevk gyors

126

lebonyoltst akarnak, s azt hiszem, ebben semmi sem akadlyoz meg bennnket. n most itt vagyok kint, s Tom, gy ltszik, lvezi, hogy gy lhet, mint egy falusi sutty. De blcs dolog ez? krdezte Roman, aprkat kortyolva a vizbl. gy rtem, nem kellene megtartanod egy londoni bzist? Mi a csudnak? krdezte Serena teljesen meglepdve. Most ez az letem. Ha vissza akarok menni nyaralni, lakhatok valamelyik nvremnl legszvesebben Venetinl, neki legalbb szp hza van. De igazsg szerint shajtott, aztn lehzta a feje tetejrl a maratott napszemvegt, s a mess kiltst bmulta , nincs szndkomban visszamenni a kzeljvben. Frissen fnzve, masszrozva, manikrzve, szemldkszedve s sminkelve, Serena gy dnttt, hogy kever magnak egy jeges margaritt, mieltt megprblja beleprselni magt a Roman LeFey egyedi pldnyba. Michaelnak brmelyik pillanatban meg kellett rkeznie; igencsak szkre szabja az idt, mint ltalban, jegyezte meg Serena az rra nzve. Egy falatka csipks fehrnemn s egy pr toronymagas Manoln kvl a semmibe ltzve, s egy hatalmas koktlospohrral hadonszva, Serena tstlt Michael nappalijn a CD-lejtszhoz, s kzben gy rezte magt, mint egy gonosz James Bond-lny. Tulajdonkppen Michael egsz laksa a high-tech gyilkos lgkrben fogant. Plazmatelevzik sorakoztak az egyik falon, egy veg Christian Liagre dohnyzasztal dszelgett a szoba kzepn, s krmszn pop-art btorok lltak a padltl a plafonig r, apr gyngyszemek hossz fzreibl sztt fggnyk mg rejtett ablakok mindkt oldaln. Az egsz ltvny rjten csbt s mregdrga volt, s a Cheyne Walk-i belvrosi hz, amelyben Tommal lakott, nos, egy kiss primitvnek tnt mellette. Serena felvett egy Michael Cohiba szivarjainl nem nagyobb tvirnytt. Megnyomott egy gombot, s mindent betlt dzsessz radt szt a szobban. Lenyelte a maradk margaritjt, s szexinek s lettel telinek rezte magt. Csukott szemmel ringott a zenre, s gy mozgatta a karjt a feje fltt, mint egy zskmnyt hipnotizl egzotikus kgybvl. Cspjt a ritmusra riszlva, erotikus magnszmban vgighzta az ujjait a nyaktl a melln t az gykig. Aztn meghallotta, hogy a nappali ajtaja becsukdik. Megprdlt, s megltta Michaelt az ajtban. A frfi ledobta a Fortune magazin pldnyt a dohnyzasztalra, s kezdte meglaztani a nyakkendjt. Ne zavartasd magad mosolygott, s tettl talpig vgignzte Serena bronzbarna testt. Nem mondhatod, hogy nem rszestelek kirlyi fogadtatsban vlaszolt a lny, s odatncolva Michaelhoz, finoman megcskolta a nyakt. Michael felmordult s utna nylt, de Serena pajkosan ellkte, s elindult az ltz fel. Nincs id jtkra mosolygott csintalanul. Mennem kell, hogy kiszptsem magamat. Michael knyrgve szttrta a karjt, s utna szaladt. Legalbb zuhanyozzunk le egytt ngatta a lnyt vgyakoz hangon. Nem, nem, nem! vistott Serena, s elfutott elle, behzva maga utn a hlszoba ajtajt. Felltzm kiltott ki. Vrj csak, amg megltod a ruhmat! Tkletes! Michael vllat vont, s elindult a mrvny s mszk frdszobba, menet kzben hajiglva le magrl a ruht, Serena pedig llt, s bmulta az estlyi ltzke finom anyagt, aztn elkezdte a testre hzni a csodt, vatosan, nehogy a hajhoz rjen. Orlando Pita kecses lfarokba szeldtette a srnyt, s Serena egy fekete orchidet tztt a tarkjra a nagyobb hats kedvrt. Megfordult, hogy megnzze magt a fldtl a plafonig r tkrkben, s majdnem elllt a llegzete, amikor megltta a visszabmul elegns szpsget. ssn meg a guta, Nicole Kidman mosolygott, s addig nzte magt, amg meztelen lbak puha lpteit nem hallotta a vastag sznyegen. Megfordult, s megltta Michaelt, aki egy kis fehr trlkzt leszmtva meztelen volt, a szr a karjn, a vlln s a melln nedvesen csillogott a zuhanyozstl. Serena llt, pzolt egy pillanatig, vrta, hogy a frfi magasztalni kezdje llegzetelllt szpsgt. Jzus, Serena! szlalt meg Michael vgl. Serena csbosn mosolygott, a lfarkt, mint egy riskgyt, elrehzta a meztelen vllra. 127

Ugye mess? dorombolta. Roman ajndka. Szrny mondta Michael hatrozottan. Serena mosolya eltnt, ahogy a kezvel lesimtotta a sifont. De hiszen gynyr mondta. Serena, kibaszottan szrny mondta Michael erlyesen, s ledobta a trlkzt a fldre. gy nzel ki, mintha temetsre mennl! A mai este ragyog esemny lesz. Vedd le! A hangjbl st hideg fenyegets mintha arcul csapta volna Serent. Mg soha nem tltk szenzcisnl kevesebbre a klsejt. Mg az apja is, aki pedig gondolkods nlkl nevezte Cateet kvrnek s Venetit sprnylnek, t mindig gy kezelte, mint a csald Trjai Helnjt. Hogy rted azt, hogy nem tetszik? zihlta. Attl, hogy a ruha a fekete rnyalataibl kszlt, mg nem jelenti azt, hogy gy nzek ki, mint egy francos zvegy mondta, a fels ajkt harapdlva. Michael vlasza metsz, rzketlen volt. Vedd le mondta. Odastlt a tkrhz, s elkezdte egy trlkzvel szrtani a hajt. Viseld azt a piros Valentint, amelyiket n vettem neked fintorgott anlkl, hogy szembenzett volna a lnnyal. s vedd ki a halotti koszort a hajadbl. Azt hitted, hogy szexi? Baszd meg! kiablta Serena, s a tsarkain bevonult a frdszobba, majd bevgta az ajtt; menet kzben a sifon egy kis cskja becspdtt az ajtba. Lerogyott a hideg mszk padlra, s dbbenten lt ott. Mg letben nem ktelkedett a megjelensben. Azt hitte, hogy ma este bmulatosan nz ki. Szerette volna, ha lesz a lny a gynyr Roman LeFey estlyi ruhban, akirl a W-tl a Vanity Fairig minden magazin fott kszt, s a kpeket vezet helyen kzli a trsasgi oldalain. Tudta, hogy messen nz ki, s azt is tudta, hogy nem kellene Michaelra hallgatnia. Kistlhatna a frdszobbl, belekarolhatna a frfiba, s minden nt elhomlyostva megrkezhetne a partiba, mint egy llegzetelllt sifonfelh. De egy pillanatra ijedtebbnek, sebezhetbbnek s magnyosabbnak rezte magt, mint hossz ideje brmikor. Michael veszlyes flnyessge, amelyet olyan vonznak tallt Mustique-on, engedkenny tette. Az lland utastgatsai, hogy hov mehet s hov nem, a tle kapott ruhk s kszerek, amelyek meghatrozott megjelenst klcsnztek neki, a trsadalmi letnek fltkeny kisajttsa, mindez lassanknt megtrte az ellenllst. Valahnyszor engedett a frfinak, a Serena Balcon, aki Londonban volt, egyre kisebb, egyre flnkebb lett. s megrmlt ettl. Ugyanezt a frje nemtetszstl val flelmet ltta Venetia szemben, valahnyszor Jonathon dhsen rtmadt egy partin vagy vacsorn. Serena soha nem gondolta volna, hogy ilyen nv vlik, aki egy hideg padln l egy ajtnak dlve, s nyugtalan, ideges rmlt , hogy vissza kell mennie a frfihoz az ajt tloldaln. Egy rpke pillanatig jra megjelent az emszt ktsg, amely az elmlt hetekben fogta el. Mirt l Michael Sarkisszal? A partiktl s jtkonysgi vacsorktl tvol is kedveli a trsasgt? Jzus, szedd ssze magadat, Serena szidta magt, mikzben feltpszkodott, s belenzett a tkrbe. Egyszeren nem rte meg. Nem rte meg, hogy tnkretegye az estjt, s nem rte meg, hogy kibortsa Michaelt. Vgl is, ha a frfi trsasgban van, hatrozottan szreveszik azon a helyen, amelyik szmt Amerikban. Egy fokkal feljebb kerl ltala a trsasgi rangltrn. s egy ruha nem ri meg, hogy felbortsa a terveit miatta. Ahogy a tkrkpt bmulta, s vgigsimtott a selymen a pnt nlkli fztl le egszen a lbig, eltndtt egy pillanatig, hogy milyen csaldott lesz Roman, ha nem viseli az estlyi ruht, amelynek a megalkotsba heteket lt. De csak egy pillanatig. Kihzta a fekete orchidet a hajbl, s kistlt a frdszobbl a hlszobba, gyet sem vetve Michael tekintetre. Kilpett a ruhbl, felvette a vrs, testhez ll, fldig r estlyi ruht, s kiegsztette egy hatalmas gymnt nyakkkel, amelyet Michaeltl kapott. Azonnal ms nnek rezte magt.

128

Szembeszkbben szexisnek, s mgis kifinomultnak, s rezte, hogy visszanyerte a llekjelenltt. Jobb mondta Michael, mikzben Serena az ajtnl vrt r. Azt hiszem, indulnunk kellene. A vacsora nyolckor kezddik. A Fifth Avenue maga volt a zrzavar, mire a kocsi megllt a Metropolitan Mzeum risi homlokzata eltt a Nyolcvankettedik utcnl. Fekete limuzinok sora kgyzott az ton, egyms utn raktk ki ragyog portkjukat a vrs sznyegre, hogy aztn elhajtsanak az jszakba. A bejratbl egy storral bortott alagutat ksztettek, ahol filmgynksgek, televzis trsasgok s elegns magazinok fotogrfusai sorakoztak a vdkorlt mgtt, hogy lekaphassk a befel stl A lists vendgeket. Serena, amikor megltta, hogy a hfehr estlyi ruhjban ragyog JLo csak msodpercekkel eltte lpett be, nyugtalankodni kezdett, hogy kevesebb figyelmet fog kapni a fotsoktl. Felesleges volt aggdnia. A lencsk felemelkedtek, a zrak zmmgtek, s az sszes paparazzo a nevt kiltotta, ahogy elsuhant mellettk, fel az risi lpcsn s be az pletbe, ahol a Nagy Elcsarnokot ezer reszket fny gyertya vilgtotta meg. Elvett egy vrnarancskoktlt az egyik pincrtl, s felmrte a ltvnyt. Hla istennek, kihagyta a burleszktmt, gondolta. Amber Thompson, Amerika legizgalmasabb platinaszke szupermodellje levendulaszn rizsporos parkt s hossz fzs ruht viselt, amely a lapockjtl a sarkig csipkbl volt, s jrs kzben pimaszul kivillantotta bronzbarna fenekt. Inkbb Marilyn Manson, mint Marilyn Monroe, gondolta Serena gnyos mosollyal. Hla gnek senki ms nem viselt vrset. Kprzatosan nzel ki mosolygott Michael Serena flbe, aztn beleharapott a flcimpjba, s a tenyervel vgigsimtott a fenekn. Serena elnzen rmosolygott. New York trsasgi elitjnek rivaldafnyben stkrezve szinte meg is feledkezett a korbbi szvltsukrl. Filmipari s trsasgi figurk sodrdtak hozzjuk, hogy levegbe cuppantott cskokat, bkokat s kzhelyeket vltsanak. Serena Michael kezt szorongatta, ahogy haladtak elre a tmegben, s producerekkel, a mzeum vezetivel s millirdos filantrpok felesgeivel vltottak szt. Mmort egzotikus kavalkd vette krl ket. A szbeszd igazat mondott: mindenki eljtt erre a partira a hollywoodi trsasg, fszerkesztk s a divatvilg keveredett itt lazn. Amikor leltek, Serena egy perc alatt felmrte az asztaltrsasgt. Lenygz volt. A bal oldaln Tyler Sang, a lemezmillikat elad hip-hop mogul s Sahara, a hollfekete haj huszont ves felesge lt. Mellettk res helyek voltak Roman LeFeynek s a Prizsbl iderepl Patricknak fenntartva. Petula, a divatosan furcsa klsej modell rocksztr vlegnye, Zachary mellett trnolt, mg Michael bal oldaln Warren Johnson, a legends Wall Street-i pnzember s sokkal fiatalabb negyedik felesge, Marissa foglaltak helyet. Amikor Roman s Patrick az asztalhoz rkezett, Serena pp az tlapot olvasta fel hangosan a tbbieknek. Roman arca rezzenetlen maradt, s olyan lassan ingatta a fejt, hogy szinte szre sem lehetett venni. m ahogy lelt a helyre, szja elsznt, mosolytalan vonala sokat elrult. Serena fl rn keresztl azzal szrakoztatta magt, hogy Saharval beszlgetett, akit mulatsgosan kznsgesnek tallt. A fltahiti szpsg bbiknek sznt kszer- s sminkvllalkozsnak a terveivel tntette ki. Mr a frjmrtsos brnylbszr felnl jrtak, amikor Serena rmlten vette szre, hogy Sahara a retikljbl kikandikl, tescssze nagysg spiccet eteti az telvel. Szegny Rococo szomjas, ugye, bbi? bgta Sahara, s a kutya szjhoz tartott egy pezsgspoharat, s hagyta, hogy az llat moh kortyokkal lefetyeljen belle. Serena undorral elfordult, s megprblta elkapni Roman tekintett, de a frfi ltszlag beszlgetsbe merlt Petulval s Zackal, a modellel s rocksztrral. Ltva, hogy hatrozottan kibortotta Romant, Serena elnzst krt Sahartl, felllt, tstlt a frfi szke mg, s a vllra tette a kezt.

129

Krlek, ne haragudj rm suttogta a flbe. Baleset trtnt a frdszobaajtval. A sifon elhasadt, rettenetes volt! Nem akartalak knos helyzetbe hozni azzal, hogy egy nem tkletes ruht viselek. Elszaktottad? krdezte Roman, s felhzta az egyik szemldkt, mintha egy szt sem hinne az egszbl. Tudom! shajtott Serena drmaian. Nem igazn szakads. Inkbb repeds. Annyira, annyira sajnlom, valahogy majd krptollak rte, grem. Roman tpillantott az asztalon Michaelra, aki Saharhoz hajolva, kezt a lny karjn nyugtatva, viccet meslt. Egyszeren csak blintott. rtem, Serena mondta hvsen. Krisztusom, hogy egyesek milyen rzkenyek tudnak lenni, gondolta a lny, s visszastlt a szkhez, hogy felvegye a retikljt. Ktsgbeesetten vgyott egy cigarettra. Hol a fenben lehet lopva elszvni egy cigit egy mvszeti galriban? Biztos a tetgerendkig teleraktk fstjelzvel. Nem tudta, hov tart az emberek s asztalok tmegben, s egyszer csak a Nagy Elcsarnokban tallta magt, ahol megllt egy pillanatra, s felpillantott az ezernyi gyertybl rad lgy, homlyos izzsra. Jl rzed magad? krdezte egy gnyos hang a hta mgl. Megfordult, s sszerndult a gyomra. A hang, a gyllet s szomorsg furcsa keverke, Marlena Verboskihoz, Michael exbartnjhez tartozott, akit az egyiptomi jachtrl ismert. Gynyr n volt, hossz, kakabarna haj hullott le ovlis arca kt oldaln, de tejfehr bre lmatlan jszakk s knnyek nyomait viselte. Serena magabiztosan belekortyolt a mandarinmartinijbe. Segthetek valamiben? Marlena Verboski. Tallkoztunk Egyiptomban. Serena az italt ltygtette a pohara aljn. Igen, halvnyan emlkszem rd. A n gnyosan mosolygott. Egytt reggeliztnk, Serena. Biztosan emlkszel. De ez nem minden, amin megosztoztunk, igaz? Nem rtelek mondta Serena hvsen, igyekezvn elkerlni az sszecsapst. Ht akkor engedd meg, hogy megmagyarzzam, j? mondta Marlena kelet-eurpai akcentusval, amely pattogss s preczz tette a szavait. Ugyanaz az zls a ruhkban. Serena vrs Valentino estlyi ruhja fel blintott, aztn vgigsimtott sajt, pnt nlkli ruhja sttbord anyagn. A partikban, ahov szeretnk jrni folytatta, s keze a vacsorzk fel intett. s termszetesen ugyanaz az zls a frfiakban. De ht hogy is felejthettem el ezt? Serena termszetesen tudta, hogy Marlena Verboski nem sokkal azeltt kltztt ki Michael laksbl, hogy New Yorkba rkezett. De semmi kedve sem volt elnzst krni ettl a lotytl, amirt tnkrement a kapcsolata Michaellal. Tedd tl magadat rajta, drgm. A viszonyok vget rnek. Az emberek tovbblpnek. Most pedig, ha megbocstasz, szeretnk visszamenni a trsasghoz. Marlena rszegezte egyik hossz, manikrztt krmt. A viszonyok vget rnek, ha jn egy kurva, s ellopja a frfit egyenesen az orrod ell. , drgm mondta Serena ntelten , gy ltszik, valaki belpskor a ruhatrban hagyta a modort. Marlena elllta Serena tjt, s kzel tolta hozz az arct. , nem azrt vagyok itt, hogy kedves legyek hozzd, te arrogns szuka sziszegte. El akarom mondani, mi tettl az letemmel. Tnkretetted. Hat vet adtam Michaelnak az letembl, s te egyetlen dlutn elvettl mindent. Egy dlutn? nevetett Serena idegesen. Remlem, nem arra az idre utalsz, amikor Egyiptomban tallkoztam veletek? Hidd el, az egsz tkletesen rtalmatlan volt. pp szakts kzben voltam a bartommal, ha netn nem olvasnl jsgot. 130

Elcsbtottad Michaelt Egyiptomban, s basztl vele Mustique-on kpte a szavakat a rivlisa, s haragtl reszketve kzelebb lpett. Nem vagyok hlye. Palm Beachen nyaraltunk egytt, s hirtelen eltnt. Megkrdeztem a piltjt, gyhogy tudom, hogy Mustique-on volt. Azt is tudom, hogy te is ott voltl. Otthagyott Palm Beachen, otthagyott Hangjt kezdtk megtrni az rzelmek. Nem hibztathatsz engem azrt, amit Michael veled tett vlaszolt Serena fagyosan. Nekem azt mondta, hogy a kapcsolatotok mr rgen lecsengben volt, s te nem tudtl szembenzni a valsggal, hogy vget rt. Ltom, tnyleg ez a helyzet. Marlena nevetse gy hangzott, mint a kotkodcsols. Ezt mondta? Rmutatott a szlszem nagysg gymntra, amely Serena nyakban himblzott egy lncon, s blintott. Ltod azt a kvet? Ugye azt mondta, hogy ezt a klnleges ajndkot neked vette? Az a gymnt kt hnappal ezeltt mg az n ujjamon volt. Karcsonyra kaptam tle. Tanulj meg kt dolgot Michaelrl mondta hidegen. Soha ne higgy el semmit, amit mond, s rtsd meg, mirt olyan sikeres az zletben. Soha nem pazarolja a pnzt. Serena vdelmezn a nyaklncra tette a kezt. Ne lgy nevetsges; ez a gymnt az enym. Egy hagyatkbl szrmaz kszer, amelyet Michael egy rversen vett. Nekem. Hagyd abba ezt a fltkeny, rlt asszony szerepet. Kezdelek sajnlni. Marlena mereven nzte az kszert, aztn Serena arcra vetette a pillantst. Ismerek minden felletet, minden rnyalatot, minden sznt abban a kben. Szerettem. Elgg szerettem ahhoz, hogy azonnal felismerjem, amikor meglttam a nyakadban lgni. Szv alak trs ltszik benne, ha a fny fel tartod, igaz? Ltom az arcodon, hogy igaz Elhallgatott, s Serena szrevette, hogy szikrzik a szeme. Szerettem, de magamat jobban szerettem. Ezrt adtam vissza Michaelnak mindent, amikor elhagytam suttogta. Egybknt mindegy. Megrdemled azt a kvet. Gynyr. Kemny. Trtt sziszegte. Visszaadtl mindent? horkant fel Serena, s hatalmasat kortyolt a koktljbl. Nem hinnm, hogy ez a te stlusod. Marlena hidegen nevetett. Azt hiszed, ez vagyok n? Egy aranys orosz? Egy modell, akinek csak a hasznon jr az esze? Egy kurva? Jobb vagyok ennl, s jobb vagyok Michaelnl. Megrdemlitek egymst. , az isten szerelmre, menj haza. Serennak elege lett, s meglkte Marlent, hogy elmehessen mellette. Nem, te menj a pokolba! Marlena visszalkte, de kzben megcsszott, s htratntorodott. A ruhja uszlya oldalra csapdott a gyertyk sora fltt, s azonnal tzet fogott. A francba! A FRANCBA! kiablta Marlena, elre-htra forogva prblt szabadulni a htn felfel ksz lngoktl. A cipsarka kicsavarodott, megbotlott, s az egyik trdre esett. Egy gyors felfogs pincr odarohant, s ezst s veg zporozsa kzepette lerntotta az egyik asztalrl az abroszt, s elfojtotta a lngokat. Serena lenzett az asszonyra, aki ott fekdt kiterlve a padln, a trde vrzett, a ruhja meggett s elszakadt, a teste rzkdott a leplezetlen zokogstl. Serena elfordult, nem akart tanja lenni ennek a trsasg eltti megalztatsnak, s kzben a szeme egy pillanatra sszeakadt Marlenval. Te leszel a kvetkez formlta a szavakat Marlena nmn. Te leszel a kvetkez. Serena elmeneklt az elcsarnokon keresztl. Amikor mr elg messze volt, nekidlt egy oszlopnak, s mly levegt vett, beszvta a gyertykbl rad tubarzsaillatot. Abban a pillanatban a W magazin esemnynaptr-oldalnak egyik fotriportere rintette meg a vllt, s engedlyt krt, hogy egy kpet csinlhasson rla. Serena sszeszedte s pzba vgta magt. Serena, megmondan nekem, kitl van a ruhja s a nyaklnca? krdezte egy csinos jsgr, a diktafonjt a lny orra al dugva. 131

, Valentintl motyogta Serena zavarodottan, s a szeme a kzponti terem fel vndorolt, ahol New York krmje pp a desszertek szimfnijt takartotta el. s a nyaklnc? krdezte az jsgr. A nyaklncom, a nyaklncom kezdte Serena, s a szavak bugyborkolva trtek el a torkbl. Gondolataiba veszve elstlt az jsgrtl, aki ttott szjjal nzett utna. Serena most cltudatosan lpdelt az tterem fel, cikzott a fontos emberek kztt, de nem figyelt senkire, agyban a bntudat, a dh s legfkpp a dbbenet rvnylett. Hogy merszel Michael Sarkis gy bnni vele, Serena Balconnal, mint valami msodrend bartnvel, akinek urasgtl levetett csecsebecsket ad? Ltta a frfi arct a tmegben, s rezte, hogy az ujjai karmokk alakulnak t. Az a szarhzi feldughatja a tzkartos gymntjt oda, ahol nem st a nap, gondolta, s peckesen lpdelt a tsarkain. gyet sem vetve Michael beszlgettrsra, odastlt, felemelte a pillantst a frfi stt szemgolyjig, s azt hrgte: Beszlnnk kell. Michael knnyedn elnevette magt, s lezseren belekortyolt a konyakjba. Igazsg szerint az a szemly, akivel beszlned kell, ez az ember itt mondta, s a mellette ll, duplasoros szmokingot visel kzpkor frfi fel intett. Serena gyet sem vetett r, tovbbra is Michaelra bmult dhtl lngol szemmel, mg a bartja jra meg nem szlalt. Serena mondta lassan s flnyesen , ismerd meg Ed Charlest. E kt szra Serena felkapta a fejt. Ed Charles volt a Broadway legnagyobb producere, aki az elmlt hsz vben millikat keresett egy tucat szenzcis musicallel, amelyek kzl ngybl rendkvl sikeres hollywoodi filmet is forgattak. Br nem volt ppen Steven Spielberg, azrt Ed Charlesnak is megvolt a hatalma, hogy karriereket indtson el. Serena mly llegzetet vett, hogy sszeszedje magt, s a frfi fel fordult. Mr. Charles mosolygott olyan szlesen, ahogyan csak tudott , milyen csodlatos, hogy megismerhetem. Egyik kezt a frfi fel nyjtotta, br tudta, hogy egy kicsit mg nedves. Ed Charles egy pohr portival hadonszott jindulatan az orra eltt. Nem, a megtiszteltets az enym mosolygott. Igazsg szerint ppen azt mondtam az n rgi bartomnak, Michaelnak, hogy nagyon szeretnm, ha a jv hten felkeresne a hzamban, hogy megbeszljnk egy projektet, amely, szerintem, rdekeln. Serena megprblt elnyomni egy rmteli vigyort. Az gynke mondta, hogy Charles a Fin de Sicle egy verzijt lltja sznpadra, amelytl risi kasszasikert reml. Azt beszltk, hogy aki ki tud prselni egy nekhangot, az mind szerepet kap. Greg Dyson, a hipzenei s videorendezbl lett hatalmas hollywoodi tehetsg mr ott volt, hogy megrendezze a darabot. Serena rezte, hogy a torka sszeszorul az izgalomtl, s a dht mintha elfjtk volna. Megsimogatta Ed karjt, s tfog elbvlsi hadmveletbe fogott. El sem tudom kpzelni, hogy mi lehet mosolygott , de hatrozottan szmthat rm. A Sutton Place kzvetlen kzelben lakom mondta Charles blintva. A ht folyamn megmondom majd, mikor s melyik nap lenne alkalmas. Remek volna, ha egy jt beszlgethetnnk. Most, ha megbocstanak, vissza kell mennem az asztalomhoz kvzni. Serena Michaelhoz fordult, aki meglaztotta a nadrgja vt, s vigyorgott, mint a fakutya. Mi bajod van? krdezte a frfit ugratva; mr el is felejtette, hogy milyen dhs volt. Michael egyik kezvel tfogta a derekt, s maga fel hzva a lnyt, a nyelve hegyvel megnyalta a nyakt. Nehogy azt mondd, hogy soha semmit nem teszek meg rted mondta.

132

22
A Two Thousand Guineas lverseny Newmarketben a sklovagl-szezon els klasszikus esemnye volt, s az idjrs bzakk ggel s gynyr reggeli fnnyel tntette ki az alkalmat, amitl a gyep smaragdknt csillogott. Tvol a Millenniumi Lelttl, ahol ragyog tmeg vrta izgatottan a szezon egyik legnagyszerbb versenyt, Oswald Balcon a nyergelbokszoknl jrt fel-al, s tartott eladst a lova trnernek, hogy milyen taktikt alkalmazzon a nagy versenyen. J volna, ha valami eredmnyt is elrnnk ma, Broadbent drgte Oswald, s megveregette Vad Temperamentum, a kedvenc jtkszere csillog gesztenyebarna fart. A l belemlyesztette patja sarkt a gyepbe, de alig hagyott valami nyomot. Biztos benne, hogy Temperamentum tud ezen futni? Rohadt kemny ez a fld, nem gondolja? Tl kemny, ha engem krdez. Jobban tennnk, ha nem szrnnk a pnzt azzal, hogy benevezzk a programba. Barry Broadbent csupn flrehajtotta a fejt, s megrten blintott. A rgi iskolt kpvisel trner volt, rncos, napbarntott arca mr mindent ltott, amivel a lverseny szolglni tudott, s az llatukat tlsgosan flt tulajdonosok is beletartoztak a kpbe. Oswald fel billentette gesztenyebarna nemezkalapja karimjt, s mosolygott. Lordsgod tudja, milyen ers a verseny manapsg jegyezte meg. Az ilyen istllk mellett, mint a Coolmore s a Godolphin, minden versenyben rszt kell vennnk, ahol gy rezzk, hogy komoly eslynk van. A fldnek nem rtana egy kicsit tbb nedvessg, de azt hiszem, ma jk a kiltsaink. Oswald lenzen horkantott, s tpillantott a fiatal zsokjukra, Finbar OConnorra, egy tizenkilenc ves r fira, akit Barry nemrgen szerzdtetett. No igen, de mi a helyzet vele? akadkoskodott Oswald. Tudja, mi a vlemnyem errl. A fi pokolian fiatal. Hol itt a tapasztalat, mi? Mirt nem tud valaki olyat szerezni az istlljba, mint Kieran Fallon vagy Dettori? pp eleget fizetek magnak, minsget akarok! Broadbent vllat vont, de llta a sarat. Lehet, hogy Finbar fiatal, uram, de ez mg nem jelenti azt, hogy nem lehet gyztes zsok. Emlkszik Walter Swinburnre? Mg kamasz volt, amikor megnyerte a Derbyt Shergarral. Tudja, uram, Temperamentum fantasztikus l mosolygott beczen, s megsimogatta a fehr csillagot a gesztenyebarna l orrn , de kell neked valaki, aki kordban tart, igaz, bartocskm? s Finbar ezt bven meg tudja tenni. Megltjuk mondta Oswald, s peckesen ellpdelt. Oswald rosszkedve mgtt most az egyszer valdi idegessg rejtztt a nappal kapcsolatban. A lverseny volt az egyetlen dolog, amely irnt a tizedik br szinte s tarts szenvedllyel viseltetett. Az tvenes vek vgn Cambridge-ben tlttt napjai ta, amikor ellgott az egyetemi eladsokrl, hogy megtegye a rvid utat Newmarketba, egy maihoz hasonl naprl lmodozott, amikor egy gyztes mellett ll a nyergelben, egy gyztes mellett, amelyik az v. Nos, legalbb rszben az v. Az a tny, hogy Vad Temperamentumon BWC Holding Kft. nven Nicholas 133

Charlesworthszel s Philip Watchornnal osztozik, lland bosszsg forrst jelentette Oswald szmra; mind a l tulajdonjogt, mind a dicssget egyedl magnak akarta. Ok, az, hogy Charlesworthszel s Watchornnal egytt szlltak be a dologba, megknnytette egy vilgklasszis versenyl tartsnak az anyagi terheit, de mit hoztak a tbbiek a partiba a pnzen kvl? volt a szakrt, volt az, akinek elkpzelse volt. Oswald tizenkt hnappal azeltt llt az tlettel Philip s Nicholas el. Nem mintha nehz lett volna meggyzni ket: a maga is lversenyez Charlesworthnek nem kellett nagy rbeszls, Watchorn pedig knnyen felismerte, milyen cges vendgltsi lehetsgek rejlenek egy fontos tulajdonosi sttusban. Amint a msik kettt a fedlzeten tudta, Oswald azonnal megbzta Aidan ODonnellt, egy tekintlyes r versenylgynkt, hogy talljon nekik egy megfelel lovat. A hrmaskorona-gyztes Danes Hill fit, Vad Temperamentumot szereztk meg elfogadhat ron, mivel a mn vegyes eredmnyeket produklt az els szezonjban, s semmi lthat jelt nem adta, hogy gyztess nheti ki magt. Aidan ODonnell azonban mskpp gondolta, s miutn biztostotta nekik a lovat, behozta Barry Broadbentet, egy valamikori Derby-gyztes trnert, aki tz vvel azeltt egy prosztatarkroham utn vonult le a porondrl. ODonnell beszlte r, hogy trjen vissza a lversenyzshez, s Vad Temperamentum lett az kk Barry j kis istlljnak a koronjn Epsonban. vek ta nem ltott ilyen gretes lovat; ez lesz a karriere hattydala. Philip Watchorn kibrelt egy vendglt strat a Millenniumi Leltval szemben, ahol a vendgei megebdelhettek a verseny eltt, s ahonnan remek kilts nylt a Rowley Mile versenyplyra. Oswald tbklszott a pzsiton, boldogan az rzstl, hogy nem csupn egy hazardr, hanem tulajdonos. gy rezte magt, mintha mr gyztt volna. Oswald! bmblte Philip Watchorn, amikor a bartja bestlt a storba. Egy pohr Motet nyomott Oswald kezbe, s bemutatta a vendgeinek, akik Venetia s Jonathon trsasgban pezsgt kortyolgattak, s izgatottan trgyaltk az elz One Thousand Guineas versenyben tett fogadsaikat. Oswald megveten elhzta a szjt. Ezek az emberek nem rtik, milyen fontos dolog a lverseny? Ezeknek csak egy szabadban eltlttt napot s ingyenpit jelent! Nehogy azt mondd, hogy megint Broadbentet gytrted? jegyezte meg Philip. Nem tudnd azt a szegny embert nyugton hagyni? Remlem, j dntst hoztunk vele kapcsolatban morgoldott Oswald, s belekortyolt a pezsgjbe. Mirt nem mentnk az egyik newmarketi szuperistllba, ahol az sszes fontos tulajdonos a lovt tartja? folytatta, szinte magban beszlve. Nos, javts ki, ha tvednk kuncogott Philip, s elvett egy kis frjtojsos szendvicset , de nem te voltl az, aki izz lelkesedssel beszlt Barryrl nyolc hnappal ezeltt? Szerinted fantasztikus ellete s tekintlye volt, mieltt megbetegedett s egy nagyszer istllt hozott ltre, amita rbeszltk, hogy trjen vissza a nyugdjbl, nem gy van? Azt hittem, hogy egy epsoni istllt akarsz tkozottul kzelebb van a helyhez, ahol mindannyian lakunk. Nem tudom, te hogy vagy ezzel, de n lvezem, ha leugorhatok, s figyelhetem, hogyan edzik Vad Temperamentumot. Oswald titokban tudta, hogy elhamarkodottan becsli le Broadbent kpessgeit. Mita kezdett Vad Temperamentummal foglalkozni, kt fontos versenyt nyertek meg a Msodik Csoportban, s a csik a Dewhurst Stakes, a ktvesek legfontosabb versenynek harmadik helyezettje lett ez a verseny edzplyaknt szolglt a kvetkez szezon hromves gyztesei szmra. Oswald savanyan nzett krl a storban, s gy dnttt, hogy elkerli Philip sgornjt, Elizabethet, aki megint csak ott volt, s a szoksos ragadoz tekintet fnylett a szemben. Ahhoz sem volt nagy kedve, hogy udvarias csevegst folytasson egy japn elektronikai cg elnkvel s a felesgvel, akiket Philip ktsget kizran azrt hvott meg, hogy megdestse az zletktsket. Rohadt potyales japnok, gondolta Oswald keseren, tutaznak a fl vilgon, aztn egy storban csorognak, s minden ok nlkl vigyorognak s hajlongnak felfordul tlk az ember gyomra. 134

Kiment, s ott tallta Venetit s Jonathont a versenyplya melletti fehr korltra tmaszkodva; Pimmset szopogattak, s iparkodtak elkerlni egyms tekintett. Venetia, aki, br egy kicsit sovny, mgis gynyr volt egy Escada Nlus vize tllruhban, elmlylten tanulmnyozta a versenyprogramot, s sszerezzent, amikor az apja odalpett mell. , szervusz, Papa. Azt hittem, Maria is veled lesz ma mondta Venetia, s a fnyes naptl rnykolva a szemt, megfordult, hogy szembenzzen Oswalddal. Oswald enyhn megrzta a fejt. Nem, Veronban van ezen a htvgn. Hihetetlenl elfoglalt n. Egybknt hol van Camilla, azt hittem, hogy neki is kldtnk meghvt? Nehogy azt mondd, hogy fontosabb dolga is akad, mint Vad Temperamentumrt szurkolni? Igazsg szerint azt hiszem, teljes gzzel kszl mondta Venetia. Mi a csudra? rhgtt Oswald. gy tudom, valami vlasztsi nap lesz a Konzervatv Prtban ezen a hten. Br nem vagyok egszen biztos, hogyan fog r felkszlni mondta Venetia. Elolvas egy csom Anthony Trollope-ot? Bemagolja Maggie Thatcher emlkiratait? jra belekortyolt a Pimmsbe, hagyta, hogy az uborkaszelet az ajkhoz rjen. Nmi aggodalommal vette tudomsul, hogy az apja arcn viharfelh vonul t. Ezt meg minek akarja csinlni? morogta a frfi halkan. J pnzt keres a brsgon. Egy vagyont fizettem annak a lnynak a tanttatsrt, most meg elpocskolja az idejt a kisded jtkaival. Egyszeren nem alkalmas politikra. Mit gondol, hogy fog menni a verseny szaktotta flbe Jonathon, s kigombolta krmszn vszonzakjt. Nem igazn rtem ezt a bizniszt mondta a Racing Postot lobogtatva. Oswald dhsen toppantott az egyik lbval a gyepen. Elg kemny mondta , ami megfelel neknk, br csak a Jisten tudja, milyen taktikt fog a mi gynevezett trnernk alkalmazni. Teljesen ntrvny ember. Mennyit tett a lra? krdezte Jonathon, aki szerette volna a trsalgst arra terelni, amihez jl rt: vagyis a pnzre. Csak nhny ezrest vlaszolt Oswald , de tz az egyhez arnyban csinos kis sszeget hozhat. Oswald elrelpett, zld tweedzakja mindkt knykvel rtmaszkodott a korltra, s a szemben lv leltn nyzsg hatalmas tmeget vizsglgatta. A mai nap nyilvn nem alkalmas erre mondta anlkl, hogy Venetira nzett volna , de valamikor a kvetkez nhny napban felttlenl beszlnnk kell az zletrl. Papa, figyelj, n komolyan azt hiszem, hogy nem j tlet Termszetesen alig vrom, hogy rszt vehessek a lnyom vllalatnak igazgattancsban folytatta Oswald, gyet sem vetve Venetia tiltakozsra , de tnztem a legutbbi tancsls jegyzknyvt s a szmlkat azzal a Geoffrey fickval, s meg kell mondjam, kiss aggdom, hogy ezen a ponton tterjeszkedjnk New Yorkra. Kivett egy szivart a fels zsebbl, s levgta a vgt egy Dunhill szivarvgval, mintha a tmt lezrtnak tekinten. Venetia felmagasodott, hatrozottan kihzta magt. A New York-i terjeszkeds nem kpezi vita trgyt borzoldott fel, s a tenyervel a korltra csapott a nagyobb nyomatk kedvrt. Mr van egy kis koncesszim a Bergdorf Goodmanben, amelyik igazn j haszonnal mkdik. Meggyzdsem, hogy Manhattan alkalmas arra, hogy nagyobb mrtkben legynk jelen a lakberendezsi gazatunkkal. Nem kpezi vita trgyt? rdekldtt Oswald, fstfelht fjva. Azt hiszem, jobb, ha megmagyarzom neked, drgm, hogyan mkdik az zlet. Minden egymilli fontot meghalad befektetshez egy kln hatrozatot kell hozni. Ehhez Jonathon, s mint ilyen, az j fellls szerint az n hozzjrulsom szksges. Venetia olyan kemnyen ragadta meg a korltot, hogy a krmei belevjdtak a fba.

135

Errl most nem beszlek, Papa jelentette ki. Egyenletes hangja elleplezte, valjban mennyire fl. De az utolskig harcolni fogok veled. Azrt vagy benne az zletben, hogy Jonathon befektetst vdd, s nem azrt, hogy alsd morgott dhsen. , ezzel n tisztban vagyok mondta az apja, majdnem nevetve. s azt fogom tenni, ami Jonathonnak a legjobb. Efell biztos lehetsz. Egy bsges ebd s szmos veg pezsg utn Philip s Nicholas elhagyta a strat, kistltak, hogy a pardt nzzk. Oswald kelletlenl utnuk indult; kptelen volt a szemt levenni a plyn krbeget, gynyren polt Vad Temperamentumrl. Fensges l volt, izmai dagadoztak fnyes gesztenyeszn bre alatt. bernek s trelmetlennek tnt, a fldet kaplta s a fejt doblta. Finbar kirlyi tartssal lt a nyeregben a BWC Holding borostyn s vrs selymeiben, a l nyakt paskolta, s a flbe sugdosott. Oswaldot akaratlanul is elnttte a bszkesg. Ez az lova. Vgre a tulajdonosoknak fenntartott terletrl is belekstolhat a kirlyok sportjba. H, Oswald, regfi szltotta meg Nicholas, megtrve a varzst. Tudod, hogy nem szoktam a paprformt tanulmnyozni. szintn, mit gondolsz, milyen eslyei vannak Vad Temperamentumnak ma dlutn? Oswald fensbbsges modorban az llt kezdte simogatni, lvezte, hogy annyival tbbet tud a bartjnl. Azt kell figyelnnk: Csatalovat. Egy hatalmas benfekete csikra mutatott; a l idegesen tncolt oldalra, a horpasza mr sttlett az izzadsgtl. Nagy, erteljes, s pokolian gyors. s nzd meg a zsokt. Apr fick, de vasmarokkal tartja az llatot. s gy vlem, Keleti gret is meglehetsen jl fog szerepelni mondta egy izmos szrkre mutatva. Termszetesen ez is egy rohadt arab. Ezek az gynevezett sejkek rteszik a kezket a versenyre, egyszeren az sszes, olajbl szrmaz pnzket bedobjk a turfba. Nicholas Charlesworth htba vgta Oswaldot. Ne mondd, hogy az arabok rosszat tesznek a sportnak, regfi. Nzd csak meg azokat a dubai versenyeket: risi pnzek! Ne mondd, hogy nem szeretnd kivenni a rszed abbl az esemnybl! Kznsges. Ilyennek tartom azt az arab krt, s mg csak a kzelkbe sem engedem Vad Temperamentumot. Vad Temperamentum kecsesen getett krbe a nyergelben, suhogtatta szpen polt farkt, s fel-le kapkodta az orrt magabiztosan. Oswald elgedetten visszabaktatott a storba, hogy felkszljn a nagy versenyre. A versenyplya ingerlkenyen morajlott, mikzben a szurkolk, tulajdonosok, trnerek s szerencsejtkosok ezrei vrtk, hogy elkezddjn a verseny. Oswald tallt magnak egy helyet a korltnl, elvette a ltcsvt, s leste a zszlt. Hirtelen kivgdott a bokszok ajtaja, s a versenyzk kilttek a Rowley Mile-on. Vad Temperamentum a 6. kapubl indult a plya gyorsabb oldaln, s Oswald nyugtalanul nyjtogatta a nyakt, hogy lssa a l helyzett. A gyepen dbrg patk mennydrg zajt elfojtotta a Philip strban kirobban izgatott rjngs: Vad Temperamentum az lbolyba trt. Gyere! Gyere! vistotta Venetia. Fel-le ugrlt a finom Roger Vivier tsark cipjben, keresztbe tett ujjaival integetve a levegben. Philip Watchorn arca enyhn elvrsdtt, mg Barry Broadbent csendben llt, szja zord, eltklt vonall szklt, mikzben az esemnyeket figyelte. Hzz bele, hzz bele! hrgte Oswald, mg mindig a tvcsvbe meredve, s a szemldke szaggatott gyrdsbe futott ssze. Most t l volt egy szoros bolyban, kztk Vad Temperamentum, Csatal s Keleti gret. Grccsel a gyomrban, Oswald Csatalra irnytotta a tvcsvt, s ltta, hogy a hatalmas ben versenyl kezd az lre trni, pedig mr hatszz mter sincs htra a clig. A tmeg zgott, amikor Csatal s Keleti gret egy hosszal elhzott a bolytl. Oswald ltta, hogy Finbar felemeli az ostort, s vgigsuhint a lovn egyszer, aztn mg egyszer. Barry Broadbentre villantotta a szemt, aki csendben bmulta a plyt. Semmi rtelme, hogy gy sse mordult fel Oswald. 136

Ahogy mltak a msodpercek, s a verseny kimenetele egyre vilgosabb lett, a vidm s izgatott hangulat kezdett albbhagyni a storban. Finbar mg egy utols erfesztsre ksztette a lovt, rhajolt a nyakra, egy vgs nagy lkst adott neki, hogy felzrkzzon. De nem sikerlt, Csatal mr hrom hosszal eltte jrt, s ahogy kzeledtek a clhoz, kt l is megelzte Vad Temperamentumot. Aztn minden vget rt. Oswald belehajtotta a tvcsvt egy hamis aranyozs szkbe. Jzus Krisztus! tdik? kiablta. Mg csak helyezst sem rt el! ordtott r Barry Broadbentre. , de milyen gyors volt! rzta Barry lassan a fejt. Ez egy brilinsn versenyz nagyszer l volt. Felejtse el Csatalovat! vlttt Oswald. s mi van Vad Temperamentummal? Megmondtam magnak! Megmondtam magnak, hogy el fogja cseszni a rohadt taktikival! Philip Watchorn odastlt hozz, s egyik karjval tfogta a bartja vllt. Ugyan, Oswald, az tdik hely egy klasszikus versenyben nem is olyan rossz. Tbb mint amirl tizenkt hnappal ezeltt lmodtunk volna. Watchorn a trnerhez fordult tmogatsrt. Mg fiatal, igaz, Barry? Mg sokat kell tanulnia, gondolom? n elgedett vagyok mondta Broadbent. Legyen is! frcsgtt Oswald, nekiesve. Nem azrt djazzuk ezrekkel a maga trneri munkjt, hogy rosszabb dntseket hozzon, mint amilyet n tudok! ordtotta Oswald, s nagyot hzott a Motbl. Barry Broadbent megfordult, s kistlt a storbl, de Oswald utna csrtetett. Maga eredmnyeket grt neknk, Broadbent, de ht nevetett kegyetlenl engem figyelmeztettek, hogy tl van a fnykorn. Barry Broadbent megllt, s feszlt arccal Oswaldhoz fordult. n is ppgy tudja, mint n, hogy a lovunk minden alkalommal egyre jobb lesz mondta kszkdve, hogy a lehet legszakszerbb maradjon. Tizenkt hnappal ezeltt mg a Harmadik Csoportban sem lehetett volna benevezni egy versenyre. s most alig egy hosszal r be Csatal mgtt! n mondom magnak, a szezon vgre egy Els Csoport-gyztesnk lesz. Teljes hitemmel megbzom a lovamban mondta Oswald mg mindig emelt hangon, gyhogy az emberek megfordultak, s ket figyeltk. De abban nem vagyok olyan biztos, hogy magban is ekkora bizalmam lenne. Nem egy iditval beszl itt, teht ne kezeljen gy, mintha az volnk. Mi volt az az ostorozs? Megprblta meglni a lovat? Bznia kell bennem a zsokim tekintetben mondta Barry egy kicsit elvrsdve. Temperamentum lnk, intelligens l, s nem knny kezelni. Ne keressen nekem kifogsokat sziszegte Oswald. n vagyok a tulajdonos, maga csak a trner, ezt ne felejtse el! tette hozz sszeszortott foggal, s egyik vaskos ujjval Barryre mutatott. Broadbent csak a fejt rzta, s oda stlt, ahol Finbar mg mindig Vad Temperamentum htn lt, llt a mellre szegve. Sajnlom, fnk mondta gyenge hangon. Ez egyszeren nem a mi napunk volt. Tl rohadtul igaz, hogy nem az volt! mordult r Oswald. Nem kellett volna olyan korn megerltetned. Brki lthatta, hogy nem tudja az egsz mrfldn vgig tartani azt a tempt. Nem csoda, hogy az sszes tbbi utolrte! Ill tisztelettel, uram vlaszolt vissza Finbar a fejt felemelve , ebben a lban van gyorsasg s llkpessg. Ez egyszeren nem az napja volt. Mindenki ezt hajtogatja nekem nevetett fel hangosan Oswald, s fenyeget lpst tett Barry Broadbent fel. Barry kiss megrmlve megingott, s elvesztette a lba all a talajt. Htratntorodott, s ha Martin, Vad Temperamentum lovsza nem szalad elre, hogy az utols pillanatban elkapja, teljes hosszban vgigvgdik a fldn. Az regember egyik kezvel vgigsimtott a homlokn, s zord tekintettel meredt Oswaldra. 137

Az, hogy fizeti a trningezs djt, mg nem jogostja fel, hogy gy viselkedjen, mint egy elknyeztetett gyerek mondta, s a levegbe emelt plcjval Oswaldra mutatott. Oswaldnak a szeme se rezzent, egyik kezvel rcsapott a reszket botra, s kittte Barry markbl. Vad Temperamentum hirtelen hangosan felhorkantott, felgaskodott a hts lbra, s a pati csupn nhny centire csaptak le Oswald fejtl. A francba, ember! Nem tudja fken tartani? vlttt Oswald Finbarra, aki kzdtt, hogy a nyeregben maradjon, mikzben a l kirgott htrafel, nyertett s a szemt forgatta. Abban a pillanatban Jennifer s Philip Watchorn rkezett oda, s velk egytt Venetia, aki a magas sark cipjben botladozott mellettk. Gyernk, hagyd mr abba ezt az egszet szlalt meg Philip Watchorn, aki, gy tnt, a lhoz s a kt frfihoz egyarnt intzte a szavait. Venetia odament Vad Temperamentumhoz, s lgy szavakkal s gyengd kezekkel nyugtatgatni kezdte. Csodlatosan futottl, kicsim, igaz? bgta, s szeretettel simogatta az llat orrt. Mg nagy dolgok vrnak rd, ebben biztos vagyok. Felnzett Finbarra, s rmosolygott a zsokra, aki hls volt, hogy egy darabban megszta a dolgot. Nos, most mg nem vagyunk a gyztes bokszban mosolygott Philip Watchorn, s flnken kinyjtotta a kezt, hogy megveregesse a lova csillog tomport , de hamarosan ott lesznk, nem igaz, fi, nos, Barry? Egyenslyba segtette az regembert, s tnyjtotta neki a plcjt. Most pedig rajta, szedjk le ezt a fiatalembert a nyeregbl. Aztn menjnk mindannyian, igyunk meg egy pohr pezsgt. Azt hiszem, megrdemeljk. A francba, n mg mindig nem tudom elhinni mondta Oswald jra, ahogy htradlt Philip Watchorn helikopternek utaslsn. Kszldtek, hogy visszamenjenek a helikopterkiktbe Battersea-be. Tudtam, hogy eltiltjk a versenytl azt a rohadt zsokt morgott magban. Nem hagynd abba? nevetett Jennifer Watchorn, s jindulatan megpaskolta Oswald trdt, aztn becsatolta a biztonsgi vt. Szerintem Vad Temperamentum hihetetlenl jl teljest, klnsen, ha figyelembe vesszk, hogy a lovak tbbsge gazdag arabok, s szuperistllbl kerl ki. Ez gy van rtett vele egyet Philip. Tudod, hogy nem klnsebben komolyan vgtunk bele ebbe az egszbe. Egy lovunk van, nem hromszz. Azzal indult, hogy bartsgbl, hobbibl, egy kicsit vendgszeretetbl fogjuk csinlni. Emlkszel? A helikopter laptjai letre keltek, s felprgtek a levegbe, maguk mgtt hagyva Newmarketet; a gp csupn egy csppnyi fekete ptty volt az gen, ahogy dlre tartott London irnyba. Oswald kezdett megnyugodni, amikor elszlltak Cambridgeshire s Bedfordshire zld cskjai fltt a metropolis fel. Az jszakt Cadogan Gardenben, a hzban szndkozott tlteni, hogy ne kelljen a ktrs utat megtennie Huntsfordba. Epson valban sokkal knyelmesebb, gondolta a fejt rzva, ahogy beleillesztette a kulcsot a kirlykk bejrati ajtba. Bestlt, lehajtotta a zakjt egy Chippendale szkbe, aztn kibaktatott a konyhba, s megknnyebblten felshajtott, hogy Gretchen, a feledkeny ukrn hzvezetnje most emlkezett, hogy jnni fog, s ennek megfelelen feltlttte a htszekrnyt. Kivett nhny darab magos kenyeret s egy vastag szelet szarvaspsttomot, aztn bement a nappaliba, s lelt egy veg vrsborral. A hz, amelyet csak ngy-t este hasznltak egy hnapban, hideg s bartsgtalan volt. Egy kicsit hvs van, gondolta, s meggyjtotta a tzet. Felvette a brnyblses papucst, s ledlt a mustrszn damasztkanapra, hogy elolvassa az aznapi Race Postot. Nem rtana, ha az a l elkezdene valami pnzt keresni, mlzott, lassan ingatva a fejt. Lehet, hogy Watchorn nem gondolja komolyan ezt a dolgot, tndtt Oswald, viszont nagyon is komolyan gondolja. Ok,

138

ht nem az a francos Aga kn hatszz lval, de ha az az egy, amelyik van neki, gyztes lesz, akkor felkerl oda, a legjobbak kz. Br az istllzsi s trneri kltsgek hromfel oszlottak, Oswald mg gy is megrezte a csupn egyetlen vilgklasszis versenyl hatalmas anyagi terht. Ideje, hogy elkezdjenek tisztessges sszegeket nyerni. Tudta, hogy Barry Broadbent nem szeret killtani egy lovat, ha nincs remny a sikerre. De a francba vele, gondolta dhsen, meg fogja mondani neki, hogy annyi versenybe nevezze be Vad Temperamentumot ebben a szezonban, ahnyba csak tudja. Vgl is, aki mer, az nyer. Lehet, hogy a rohadt dg holtfradt lesz a szezon vgre, de egy j futam flmilli fonttal gazdagthatja a BWC Holdingot. Kezdett elszundtani, miutn lehzta az veg bort, s eltakartott legalbb negyed kil psttomot. Knny szendergsbl a mobiltelefonja idegest csengse zavarta fel. Felvette, s egy halk, flig eltorztott hangot hallott. r akcentus, tndtt, amikor a hv bemondta a nevt. Igen? Igen? szlt bele a telefonba Oswald. Ki beszl? Hossz csend kvetkezett, amelyet csupn a vonal bugsa zavart meg. Van ott valaki? csattant fel Oswald most mr dhsen, s szdelegve drzslte egyik szemt. Oswald Balcon jobban tenn, ha tanulna nmi modort mondta a hang halkan, de fenyegeten. Vagy klnben Vagy klnben mi lesz? krdezte Oswald kurtn, s megemelte a hangjt, hogy a recseg vonal fltt is hallani lehessen. Vagy klnben mondta a hang csendesen meglnk.

139

23
Camilla tkozta magt. Mi ttt bel, hogy visszafel Londonba az elhagyatott B utakat vlasztotta az autplya helyett? J tletnek tnt, hogy a csinos lincolnshire-i vidken hajtson keresztl, s ne a zsfolt M1-et vlassza, de most kimerlt volt; csupn arra vgyott, hogy vgre hazarjen a laksba, beksszon a libapehely paplan al, s lomba szenderljn. Ez a kilts azonban igencsak tvolinak tnt, amikor a palaszrke Audijval megllt egy elhagyatott tkeresztezdsnl, s a nyakt nyjtogatta, hogy elolvasson egy tjelz tblt. A fenbe is, mg Bedford is negyvennyolc mrfldre van. Sttedett, kormos flhomly szivrgott a mindkt oldalon mrfldekre elnyl lapos mezk fl. Camilla hagyta, hogy a kocsi ablaka dorombolva leereszkedjen, s az arct odatartotta a hideg levegnek. Micsoda nap, shajtott, s rpillantott az rra a mszerfalon: 20.35. Azt hitte, sokkal ksbb van. Hozz volt szokva a brsgon vgigvitzott hossz, stresszes napokhoz, de ez emberprblbbnak, szemlyesebbnek bizonyult. A jelltllt htvge a tory prt kzpontjban, Melton Mowbrayben idegrl volt inkbb szellemikpessg-fejleszt tanfolyam, mint szabadnap. rkig tart interjk s pszichometrikus tesztek, hogy felmrjk, alkalmas-e a jelltknt val jvhagysra. Ambicizusnak vagy knyrtelennek tnt? Magabiztosnak vagy nagykpnek? szintn vlaszolt az Eurprl, klpolitikrl, oktatsrl vallott nzeteirl de vajon ezek egybevgtak-e a prt vonalval? Ez mg csak az els fok volt a politikai ltrn, s igazn nem gondolta volna, hogy ilyen kemny lesz. Annyi hasznlhatatlan kpvisel l a parlamentben; hogy sikerlt nekik tugrani az sszes karikn? Fradtnak s szomjasnak rezte magt; tnylt egy veg svnyvzrt az utaslsre, s a trde kz fogta, hogy lecsavarja a tetejt. Nagyot kortyolt belle, slyos szemhja egy pillanatra lecsukdott, ahogy a vz enyhtette a torka csikorgst. Amikor jra kinyitotta a szemt, ltta, hogy egy risi teheraut kzeledik gyorsan mgtte, reflektorai tdftk a sttsget. Ahogy megprblta gyorsan visszacsavarni a kupakot, az veg kicsszott a kezbl, s megbillent az lben. Abban a pillanatban a teheraut elzsbe kezdett. A sofr rosszul becslte meg a vidki t szlessgt, s centikre hzott el az Auditl. Camilla sztnsen elrntotta a kormnyt, megprblta olyan kzel kormnyozni az autt az t szlhez, amennyire csak tudta. Ahogy a kocsi kerekei leugrottak a szeglyrl, a vizesveg vgiggurult a combjn, s hideg folyadkszalagokkal nttte vgig a Comme des Garons nadrgkosztmjt. A francba, gondolta Camilla, s lenylt, hogy lesprje a vizet a drga anyagrl. Elfogta a pnik, eltereldtt a figyelme, s a szemt elvaktottk a reflektorok, gy ksn vette szre, hogy az t lesen balra dl. Rtaposott a pedlra, de mr tl ksn. A kocsi egyenesen belerohant egy svnybe. Egy msodperc trtrsze alatt egy vtizedes emlk szabadult ki Camilla agynak rejtett zugbl. Egy msik este, egy msik vidki t, egy msik kormnyozhatatlan aut. Elmzoldott vrnyomok egy reg Renault reflektorain. Apja dhsen rmered arca. Nem! Hangosan felsikoltott, teste nekitdtt a kormnykerknek, ahogy a kocsi kifarolt s megllt.

140

Elszr nem rzett semmit. Aztn egy lkssel visszazkkent a jelenbe. Fizikailag srtetlen maradt. Az aut flresprte a bokrokat, s egy ugrssal megllt egy nylt mezn. De lelkileg sszetrt. Az emlk elszabadult, s ez a szrny igazsg, vilgosodott meg eltte egy villanssal, tnkreteheti a jvjt. melygs fogta el a testt, felrntotta a kocsi ajtajt, s hnyni kezdett. Senki sem tudhatja meg soha, hogy mi trtnt akkor rgen, senki. Nem azrt dolgozott ilyen sokig, ilyen kemnyen, hogy ez a srba rntsa. Mgtte egy aut llt meg az t szln, s egy reg hlgy kzeledett az sszetrt Audihoz. Jl van, aranyom? krdezte vatosan, s tkerlt a vezet oldalra, ahol Camilla lt, a trdei kzt remnytelenl lg fejjel. A lny gyengn blintott, s megtrlte a szjt a felknlt papr zsebkendvel; mlyeket llegzett s a szemt drzslte, mintha ki akarna radrozni egy kpet, amelyet nem akart ltni. Rnzett az asszonyra, aztn elfordtotta a fejt, a tekintete a lthatr fel sodrdott, ahol az g jfli kkbe fordult. Jl leszek mondta Camilla halkan, s az ujjai szorosan klbe szorultak. Jl leszek.

141

24
Egyszeren lehetetlensg mg egy szmtgpet, cserepes nvnyt vagy akr csak egy ntapads jegyzettmbt is beprselni a Sand irodiba, gondolta Cate, mikzben egy grimasszal vgignzett az j munkahelyn. A padl s a polcok minden ngyzetcentimtere tele volt zsfolva dobozokkal, magazinhalmokkal s sajtkzlemnyekkel. Ellkte a szkt az rasztaltl, s br csak fl mtert ment htrafel, mris sszetkztt egy iratszekrnnyel. Megdrzslte a szemt, szksge volt r, hogy egykt percre elszakadjon a szmtgp kpernyjtl. Mg csak dl volt, de mr teljesen kimerlt. A ksi jszakk s a tizent rs munkanapok kezdtk megtenni a hatsukat. Akkor is megrte, llaptotta meg Cate, ahogy felnzett a magazin kitztt prbaoldalaira, amelyek a teljes falfelletet bebortottk. Jobbak voltak, mint a legszebb lmaiban kpzelte volna, s ezt a fegyvertnyt mg figyelemremltbb tette, hogy az a kilenc ember vitte vgbe, akik ott ltek eltte rasztalok sszevisszasga mg beszuszakolva. Ha arra gondolt, hogy a Class magazinnl negyvenfs grdja volt s akkor azt hitte, hogy nehz gy dolgozni. Itt van mindenkinek az ti program a cmlapfotzshoz kzlte Sadie Wilcox, mikzben krbejrt az irodban, s A4-es lapokat tett az rasztalokra. Milyen furcsa volt jra a rgi szemlyi asszisztensvel dolgozni, akit szintn kirgtak, egy hnappal azutn, hogy Nicole Valentine lett a szerkeszt. Termszetesen Sadie most nem a szemlyi asszisztens szerept tlttte be: a Sand Kiad ilyen luxust nem engedhetett meg magnak. Itt Sadie egy meglehetsen rosszul fizetett csomagba belegyrt kezd r/irodavezet s ltalnos letment funkciban mkdtt. Nem mintha Sadie bnta volna; igazsg szerint lt a csppnyi irodban, mint hal a vzben. s ugyanez igaz volt a Sand egsz csapatra, s Cate naponta meghatdott a kemny munktl s elktelezettsgtl, amit ezek az emberek a magazinba ltek. Feljegyezte a fejben, hogy roz pezsgt kell vennie a pntek esti ivszatukhoz. Megszlalt a telefon. Nick volt, aki az irodja luxusbl hvta. Cate, t tudnl ugrani egy pillanatra? krdezte. Cate mosolygott. Nick munkaterlete csupn egy vkony gipszkarton elvlasztfal tloldaln volt, s knnyszerrel drmblhetett volna a falon, hogy felhvja a figyelmt. Cate tstlt az irodba, amely nem volt nagyobb, mint a fegyverszoba Huntsfordban. Nick az rasztala mgtt lt, s Sadie cmlapfotzsi kltsgvetsnek egyik pldnyt nzte. Mi van? Nick olyan poft vgott, hogy Cate azonnal rjtt, pnzrl van sz. Ez a cmlapfotzs egy rohadt vagyonba kerl mondta, s bettt egy halom szmot a szmolgpbe. Ht igen, a cmlapfotk pnzbe kerlnek fleg, ha azt akarjuk, hogy olyan j legyen, mint egy Vogue-bort. Agius ingyen fotzik; a helyisgeket tvenszzalkos kedvezmnnyel kapjuk, cserbe valami reklmrt s a tbbi? Nos, a tbbi pnzbe kerl, Nick. Sybil Down 142

pillanatnyilag a vilg egyik topmodellje, s ha az ember csinl vele valamit, annak nagyot kell szlnia. Igen mondta Nick trelmetlenl , de muszj els osztlyon mennie? gy rtem, a replt Nizzba alig msfl ra. Ilyen rvid tvon nem kapsz mst az els osztlyon, mint egy fggnyt s porcelntnyron felszolglt ebdet. Nem fizetek hromszz lepedt kln ezrt. Mgis mit vrsz? mosolygott Cate elnzen. Azt vrod, hogy Sybil az Easyjettel utazzon oda? Nick legyintett, aztn a tenyere szlt a homlokhoz nyomta. Ok, vettem az adst. Csak ne felejtsd el, hogy egyetlen szmra krlbell annyi az egsz szerkeszti kltsgvetsnk, mint a Classnl egy divatfotzsra, ok? Csak lgy krltekint, rendben? Cate rnzett, s vatosan felhzta az egyik szemldkt. Tudod, Nick, ez az n pnzem, az n vllalkozsom is. A frfi arca megenyhlt, s elmosolyodott. Tudom, csak tmentem kltsgvetsi nciba. Olyan sokig tartott, mire megszereztk ezt a rohadt pnzt gyllm, ha egyetlen fillr is elpocskoldik. Mly llegzetet vett, s ellkte maga ell a paprt. Klnben van kedved elmenni, hogy megebdeljnk, mondjuk, egy fl ra mlva? Lestlhatnnk a Borough Marketra. Ott ksztik a vilg legjobb falafeljt. Cate ttovzott. Mg mindig prblta elkerlni a helyzeteket, amikor kettesben maradhattak, de a nap beradt a kis ablakon, s az els lapszm mr majdnem kszen volt. tmegyek, s hozom a tskmat mondta. Mieltt elmsz, fnk! kiablt a Sand divatszerkesztje, Vicky Morgan, kezben egy hatalmas fehr puhaszl kalapot markolszva. Meg akarod nzni a cmlapfotzshoz sszerakott ruhkat? Cate odastlt, s kihzott egy maroknyi kicsi, fnyes, trpusi mints bikinit a halombl. Imdom ezeket a Missoni s Pucci mintkat. szintn, Vicky, annyira hls vagyok, hogy elintzted ezt a fotzst Sybillel. Szmunkra nem is lehetne tkletesebb cmlaplny. Cate nagyon szerencss volt, amirt r tudta beszlni a rgi bartnjt, hogy dolgozzon a Sandnl. Vickynek volt a legjobb divatszeme a bizniszben, s a modellgynksgek, fotstdik s topfotsok elrhetsgeit tartalmaz notesza majd kidurrant. Vicky szempontjbl a rugalmas munkaht volt nagyon vonz, mellette szabadsz stylistknt ki tudta szolglni a sznszek s popnekesek hossz sort; s amikor ltott egy gynyr magazinelkpzelst, tudta, mirl van sz. Ja, nos, azt a Victorias Secret-kampnyt Sybillel csinltam hat hnappal ezeltt vont vllat Vicky szernyen , s azt mondta, hogy igazn szvesen dolgozna jra velem. Felhvtam, s tessk. Mess lesz! nevetett, s pzba vgva magt, a mellhez tartott egy leoprdmints bikinifelst. Ez pp most rkezett neked mondta Sadie betremkedve az ajtn, s tadott Cate-nek egy fekete masnival tkttt nagy fehr zacskt. Cate letett a kezbl egy sprgatalp cipt, s Vickyre vigyorgott. Lehet, hogy nem vagyunk a Class magazin, de gy ltszik, azrt kapsz juttatsokat a munkd mell mondta Vicky. Cate lehzta a masnit, s belekukucsklt a zacskba. zenet llt a krtyn: ldozatos munkdrt. J szerencst. Rebecca. Mi az rdg ez? suttogta Cate, s marokszmra hzta ki a zacskbl az sszegyrt fehr selyempaprokat. Rebecca? Csak nem Rebecca Willard a Mode PR-tl? krdezte Vicky a krtyt olvasva. Pontosan mondta Cate, s felhzott szemldkkel nzett a bartnjre. s egyttal Nick Douglas bartnje suttogta.

143

Hlyskedsz mondta Vicky, a szja el kapva a kezt. letemben nem hittem volna, hogy ez a kett sszetartozik. De nzzk meg, mit kaptl. Rebecct pp most fizette ki Alexander Dupont, taln tle van itt valami. , nzzk mr meg! Cate elszr nem ltott mst, csak valami srga csillmlst. Aprnknt hzta ki a ruht, s a szembe villant egy hatalmas, csicss arany gomb. H kuncogott Vicky, s vgott egy grimaszt. Ezek szerint nem Dupont klasszikus darabjai kzl val. Cate feltartotta a zakt. Az egyik legrmesebb ruhadarab volt, amelyet letben ltott. Hatalmas volt s kznsges, rikt arany tzssel s frtelmes, extra nagy gombokkal. s szrnyen divatjamlt foltzsebek dsztettk az elejt. Azt hiszem, Dupont ezt a fajta cuccot a szadi vevinek sznja jegyezte meg Vicky diplomatikusan. Nem pp a te stlusod, igaz? mosolygott. Br azt hiszem, kedves volt Rebecctl, hogy tkldte. Menjen a francba!, gondolta Cate, s rtette a zakt Vicky szknek a htra. Ebben a pillanatban Nick baktatott be a szobba, s kzben a zakjt hzta magra az inge s a farmerja fl. Mit kaptl, Cate? Valami ajndk? krdezte. Igazsg szerint Rebecca kldte mondta Cate, s feltartotta a zakt, hogy a frfi lssa. Nick megprblt elleplezni egy elborzadt pillantst. , ez hm, a szne igazn vilgos nygte ki. Tkletes, gondolom, nyrra. Vicky kuncogni kezdett, Cate pedig gondosan sszehajtogatta a ruhadarabot, s visszatette a zacskba. Tkletes a tbortzre mormolta, de aztn lelltotta magt. A reakcija Nicken keresztl nagyon knnyen visszakerlhet Rebecchoz, s nem hajtotta, hogy ezt a jtszmt a rivlisa nyerje meg. Ismerte annak a nnek a trkkjeit. Igen, valban nagyon kedves Rebecctl mondta Cate Nicknek. Vgl is minden n szeretne egy Alexander Dupont darabot. Dlutn felhvom, hogy megksznjem neki. Olyan kifejezst kapott el Nick arcn, amelyet nem igazn tudott hov tenni. Megknnyebbls vagy zavar volt? Vagy valami ms? Felvette a zakjt, s otthagyta Vickyt, hogy nagy, kerekes brndkbe pakolja a ruhkat, kszen a htfi dl-franciaorszgi tra. Teht falafel? Nick blintott. Falafel. A Borough Market pnteken ebdidben mindig mosolyt csalt Cate ajkra. hes tmegek tltttk meg a raktrpletszer fedett piacot, elegns city-beli hivatalnokok lkdsdtek East End-i hziasszonyokkal a biogymlcs- s zldsgstandoknl, mikzben szzfle egzotikus illat keveredett a levegben. Chorizo sajttal, virgok hallal, pitk savanysggal. Csodlatos letmadsa volt ez az rzkeknek, s Cate mindig tele gyomorral s megrakott karral trt vissza: kagylktl, stemnyektl s hossz francia kenyerektl dagad zacskkat cipelt. Nagyon izgatott vagyok a hirdetsek miatt mondta, mialatt sorban lltak a trk bfs bdjnl. Mint ltalban, szigoran a munka krl akarta tartani a beszlgetst Nickkel. A Sand maroknyi hirdetsi csapatnak sikerlt huszont oldal kitn, a cgskla fels vgt kpvisel hirdetst biztostania, ami letbe vgan fontos volt egy sikeres lapindtshoz. Igen, figyelembe vve, mennyi id alatt kellett sszeszedni mindezt, elkpeszt a felhozatal blintott Nick, mikzben elvettk a falafeljket. Kr, hogy nhnyan a nagyok kzl, mint a Chanel, mg mindig arra vrnak, hogy elbb megnzhessk az els nhny szmot, de mondhatom, a jelek nagyon biztatak. gyhogy azt hiszem, nyugodtan eljhetek Monacba anlkl, hogy pillanatnyilag a tnkremens rmtl kellene rettegnnk. Cate letpett egy darabot a pitakenyrbl, s cinikus tekintettel nzett Nickre. 144

Igaz is, Mr. Douglas. Ha annyira aggdik a cmlapfot kltsgei miatt, mirt jn el velnk Dl-Franciaorszgba? szrevette, hogy Nick egy kicsit elvrsdik, de ez lehetett akr a naptl is. Taln tudatban van, Miss Balcon, hogy magam fizetem az utat. Easyjet Nizzba. Igazn nevetett Cate, s kedvesen oldalba bkte a frfit , csupn megcsap egy szupermodell illata, s mr rajta is lsz az els fapados replgpen. Men fej vagyok, tudom nevetett Nick. Fogta a hvelykujjt, s letrlt egy kis humuszt Cate llrl. A mozdulat egyszer intimitsa meglepte a lnyt, htralpett, s megbotlott egy hord almban. Amikor sszeszedte magt, rjtt, hogy tulajdonkppen nem akarja, hogy Nick eljjjn Monacba a fotzsra. Mostanra mr sikerlt lezrnia a Milnban trtnteket, s amikor ltta Nicket s Rebecct az elmlt htvgn Tomnl, r kellett jnnie, hogy brmilyen gondolat egy kzte s Nick kzt szvd romncrl oktalan s hibaval. A feszltsg eltnt kzlk, s a korbban rzett cimborasg kezdett visszatrni, br Cate mg mindig gy rezte, mintha nem tudna olyan felszabadultan beszlgetni Nickkel, mint ahogy Miln eltt tudott. Mivel sikerlt minden, Nick irnt tpllt rzelmt a lnye legkisebb, legsttebb zugba prselnie, nem akarta jabb sebezhet helyzetbe hozni magt. nmegtarts, ez a jtk neve, gondolta magban. Mire visszartek az irodba, az majdnem res volt. Csupn Ruth Greyt, a kpszerkesztt hagytk a tbbiek a kpernyje eltt izzadni. Tikkaszt hsg volt, igazi knikula, pedig mg csak mjust rtak. Cate kinyitott egy ablakot, hogy beengedjen egy kis friss levegt, lelt az rasztala mg, s Evian vzprt spriccelt az arcra. Rnzett a magazin eltte hever tervre. Mg egy ht, mire mindennek a nyomdban kell lennie, s a lap igencsak elrehaladott llapotban volt. Tulajdonkppen egyetlen dolog hinyzott: a cmlapfot. Gyllte, hogy egy ilyen fontos munkafzist ilyen ksre kellett hagynia, de megrte, ha ezzel megszerezhette Sybilt, a ragyog New York-i lnyt, aki Kate Moss ta a legnagyobb szenzci volt a modellvilgban. Cate jra bekapcsolta a szmtgpt, s elkezdte tnzni a felgylemlett e-mailjeit, amikor szrevette, hogy az egyiken, az ILF modellgynksgtl, srgs jelzs piroslik. Gondterhelt arccal rkattintott a bortk ikonra. Biztos volt benne, hogy Sadie minden replgpre s hotelra vonatkoz adatot tkldtt Sybil gynknek mg a ht elejn. Mikzben olvasta az e-mailt, a vr megfagyott az ereiben. dv, Cate! Sajnlom, hogy ennyire az utols percben kell kzlnm a hrt, de Sybil Down nem tud rszt venni a Sand magazin htfn kezdd fotzsn. Mint nyilvn rtesltl rla, csak azrt vllalta el ezt a munkt, mert gy volt, hogy leutazik a filmfesztivlra, de most betegsg miatt nem tud rszt venni az esemnyen. Krlek, hvj fel, hogy megbeszlhessk. dvzllek Caroline Davies, vezet gynk A kurva letbe! kiltott fel Cate, s majdnem felbortotta az asztaln ll vizet. Soha nem kromkodott. De most nem tudta megllni. Ruth, a kpszerkeszt felpillantott a kpvettjrl, amelyen paparazzi-gynksgek fotit nzegette. Mi trtnt? Az a rohadt Sybil Down kibekkelt a fotzsbl! dhngtt Cate, s sszegyrve az ti programot, behajtotta a szemtkosrba. Hlyskedsz! bukott ki Ruthbl. Ez meg hogy lehet? A ltszat szerint tl beteg ahhoz, hogy lemenjen Cannes-ba mondta Cate, aki kzben felllt, s elkezdett fel-al jrklni a szobban. De tegnap mg semmi baja nem volt, amikor visszaigazoltak. 145

Ruth elkezdett turklni az rasztaln lv risi halom fnykp kztt. Ez furcsa mormolta, s a paprkpektl a szmtgphez fordult, s legrgetett mg nhny hressgekrl kszlt fott a kpernyjn. Biztos vagyok benne, hogy lttam Igen! Itt van! Gyere, ezt nzd meg, Cate! Cate odalpdelt Ruth rasztalhoz, s rpillantott az elz esti cannes-i partikrl sztkldtt digitlis fotkra. s ott ltta amint a cannes-i Palais des Festivals lpcsjn stl felfel egy pnt nlkli fehr estlyi ruhban Sybil Downt, llegzetellltan, boldogan s makkegszsgesen. Ht nem Cannesban van? Az a szuka! kiablt Cate. Visszarohant az rasztalhoz, s felkapta a telefont. Bettte az ILF New York-i szmt. Hogy a franc vinn el, rgztn van! hrgte nmi vrakozs utn. Nem csoda! tette hozz, s lecsapta a kagylt. Gyorsan ki kellett tallnia valamit. A magazinnak tz nap mlva nyomdban kell lennie, s nincs cmlapfotjuk. Rajta, Ruth! ugatott keresztl a szobn. Hvd fel az sszes kpknyvtrat, s nzd meg, mijk van hressgekrl vagy igazn elsrang modellekrl. Egy strandon, egy jachton, SaintTropezban bklszva, tlem csinlhatnak, amit akarnak, csak igazi nyarals-szaga legyen. Cate szoros kontyba tekerte a hajt; mindig gy tett, ha ideges volt. Nick bedugta a fejt az ajtn. Kromkodunk, mint egy kocsis, Cate? cukkolta a lnyt. Mi trtnt? Menjnk vissza az iroddba mondta Cate, Nick ingujjt ciblva. Gyorsan elmondta a frfinak, hogy mi trtnt. Bassza meg! kiltott fel Nick, s belesppedt a szkbe. Oda az ra annak a sok repljegynek meg szllodnak. Felejtsd mr el a pnzt egy percre! szlt r Cate bosszsan. Nincs bortnk. Ruth keres egy kpet, amelyiket megvehetnk, de ez az utols mentsvr. Ha az els bortnk nem lesz nagy durrans, akkor az ipar azt fogja gondolni, hogy amatrk vagyunk, csupn egy jabb, futszalagon kszlt magazin, amelyiknek semmi vonzereje nincs a divatvilgban. sszerncolt szemldkkel jrklt Nick irodjban. Ahogy Vicky visszar, krbetelefonlhatja az sszes tbbi modellgynksget, hogy kidertse, elrhet-e valaki az igazn nagy lnyok kzl a jv hten. n felhvom nhny sajttitkr bartomat, br els nekifutsra egyetlen brit sem jut az eszembe, aki megfelelne a bortnkra. A cmlapnak kprzatosnak kell lennie. Igazsg szerint kizrlag a hollywoodi sztrok vagy a nagy-nagy modellek eladhatk. Mit szlnl Serenhoz? krdezte Nick, felpillantva Cate-re. Nincs Londonban vagy Cannesban a jv hten? Cate szrakozottan blogatni kezdett, s kzben kibmult az iroda autparkolra nz kicsi ablakn. Termszetesen gondolt r, hogy megkrdezi Serent gy volt, hogy tban Cannesba, msnap Londonba rkezik , de ehhez csak legeslegutols megoldsknt akart folyamodni. Mindenki azt vrta, hogy a hgt teszi a cmlapra, s Cate nem akart kiszmthatnak tnni. Meg akarta mutatni, hogy br a Balcon nvrek egyike tud a maga lbn llni; ki tudja ezt a magazint a sajt felttelei szerint is adni, anlkl, hogy ignybe venn a csaldi kapcsolatait. Szerintem szlalt meg Nick hvd fel. Cate szembefordult vele, s a kezvel az asztalra tmaszkodott. Nzd, inkbb nem mondta. Biztosan megrted, mirt nem akarom, hogy a hgom legyen az els bortn. Krisztusom, Cate nygte Nick aggodalmasan , nyakig lnk a pcban. Engem nem akarunk a cmlapra tenni, igaz? Mr tz napunk sincs! De hiszen tudod. Figyelj, csak nhny rt adj nekem mondta Cate nyugodt hangon. Legelszr is kapcsolatba kell lpnem Sybil gynkvel. Megmondom, hogy kiszmlzzuk neki az sszes

146

replutat s szllodt, s hogy lttam paparazzo-kpeket Sybilrl Cannesban. Taln meggyzhetjk ket. A remny hal meg utoljra mondta Nick. Egye meg a fene a cannes-i filmfesztivlt, gondolta Cate, miutn mr vagy egy tucatszor csapta le a telefonkagylt. gy tnt, egy llek sincs az irodban aznap, pntek dlutn. Szmtalan zenetet hagyott a filmsajttitkrsg irodiban Cannesban, de senki nem hvta vissza. Nem is csoda, gondolta, hogy egy kicsit megnyugtassa magt: rltekhza ez mindenki szmra, aki ebben az zletben rdekelt. Vicky kzben nem jutott semmire a modellgynksgekkel. Mind a hrom vezet gynksg azt mondta a lehet legkedvesebb modorban, hogy meg akarjk vrni az els szmot, mieltt elkteleznk nekik a toplnyaikat. Ahhoz mg tl korn volt, hogy az LAi sajttitkrokat hvja, gondolta Cate az rjt ellenrizve odat mg csak reggel ht ra van. Egybknt is ktelkedett, hogy brmilyen csodt tehetne abban az irnyban. Az LA-i fotzsok megszervezshez ltalban hrom-ngy ht kellett, nekik pedig mg napjaik sem, csupn rik voltak. jra megszlalt a telefonja, s remnykedve vette fel. Cate, csak Nick vagyok. t tudnl ugrani egy pillanatra? Rebecca van itt. Cate felhrdlt, s peckesen tlpdelt Nick irodjba. Rebecca Nick rasztalnak a szln trnolt egy alig-strandruhban, barna brcsizmban, pilta-napszemvegben, szja ajakfnytl csillogott. Szia, drgm rvendezett, s tnylt, hogy mindkt arcn megcskolja Cate-et. Cate mindkt alkalommal sszerezzent. Az elbb felhvtam Nicket magyarzta a bartn, mindkt kezvel a levegben hadonszva a drmai hats kedvrt , s megemltette, hogy egy kicsit kellemetlen helyzetben vagytok. Itt voltam a Covent Gardenban, gyhogy beugrottam egy taxiba, s egyenesen idejttem, mert azt hiszem, ki tudlak segteni benneteket. Egybknt odavoltl a zakrt, vagy odavoltl a zakrt, amelyet tkldtem? Cate rnzett, s megprblt az arcra ragasztani egy mosolyt. Igen, igazn tetszett a zak, nagyon szpen ksznm. Klnben folytatta Rebecca, leemelve s a feje tetejre tve a napszemvegt ppen most hallottam, micsoda boszorkny ez a Sybil Down, de azt hiszem, tudom a megoldst. Mg csak pphogy lefixltuk a dolgot, de egy rettenetesen izgalmas lnyt szerzdtetnk, hogy az egyik gyfelem a Flaubert kszer arca legyen, s trtnetesen ppen Cannesban lesz a jv hten, lesz az gyfelem partijn a hziasszony. Mg nem vagyok benne teljesen biztos, de azt hiszem, szerezhetek nektek kt-hrom rt a fotzshoz, azzal a felttellel, hogy a lnynak valamilyen Flaubert kszert kell viselnie. Rebecca diadalmasan vigyorgott. Cate megkszrlte a torkt. Nagyszeren hangzik, de kirl van sz? Nem msrl, mint Rachel Barnabyrl! radozott Rebecca, s megfordult, hogy sugrz mosolyt vessen Nickre. Rachel tkletes lesz! Ugye tudjtok, hogy tavaly volt a Vogue legnagyobb pldnyszmot elad cmlaplnya? Cate hrgtt magban. Br tudta, hogy ez a tkletes megolds a problmjukra, sszeszorult a szve, amikor ltta, hogy Nick hlsan felmosolygott Rebeccra. gy rezte, Nick irodjnak kicsi, zrt tere csapdba ejtette Rebecca krrvendsvel. Belevjta a nagyujja krmt a tenyerbe, s megprblta kevsb hltlannak rezni magt. Vgl is Rebecca kihzza ket egy gdrbl, nem igaz? De mirt kell, hogy ez pp Rebecca legyen? Nick felkelt, s oda stlt, ahol Cate csorgott. Jl vagy, Cate? krdezte, s aggodalmasan a lny vllra tette a kezt. Ez nagyszer, nem? Rachel Barnaby. Az a lny j, ennyit mg n is tudok! Cate halvnyan mosolygott. Igen, nagyszer. Tkletes. s gy fest a dolog, hogy Sybil embereivel nem fogunk tl messzire jutni. Nem, Rachel tkletes lesz. Ksznm, Rebecca, nagyon ksznm.

147

Amikor Nick megfordult, hogy visszaljn az rasztalhoz, Rebecca, egyik szemldkt felhzva, s az ajka szlt enyhn rosszindulat mosolyra biggyesztve, egy pillantst villantott Cate-re. Olyan gyerek szemvel nzett, akinek sikerlt a felelssget a csnytevskrt az egyik utlt testvrre kenni, m az arckifejezs, amilyen gyorsan megjelent, olyan gyorsan el is tnt. Cate-ben azonnal feltmadt a gyan. Lehetsges volna, hogy Rebecca tervelte ki ezt az egszet? De ht mi rtelme volna, hogy elszr elszabotlja, aztn megmentse a cmlapfotjt? De taln ppen azrt csinlta, mert gy tlsgosan nos, eszementnek tnik a dolog. Felnzett Rebeccra, aki desdeden mosolygott, s az egyik vllra vette a tskjt, tvozsra kszen. Nem, biztosan paranois vagyok, hogy ltezhetne ez? Itt hagyom ezt a kt szorgos mhecskt dorombolta Rebecca, amikor elrte az ajtt. Legjobb lesz, ha igyekszem vissza, s elintzem ezt nektek. Termszetesen az gyfelem fogja fizetni Rachel minden kltsgt, gyhogy ezrt ne fjjon a fejetek, de le kell foglalnom magamnak egy repljegyet. Az gyfelem hatrozottan ragaszkodni fog hozz, hogy n is ott legyek, s irnytsak mindent. s Nick, desem, bekredzkedhetem a szllodai szobdba, ugye? Cate ttott szjjal bmult utna, s rezte, hogy Rebecca az egsz hadmveletet elorozta tle. s valami azt sgta neki, hogy igaza van az sszeeskvs-elmlett illeten.

148

25
Az 1a lsbl, az egyetlen helyrl, amelyet Serena hajland volt szmtsba venni, amikor nem magnreplgppel utazott, remek kilts nylt az alatta kitrul tjra. Figyelte, ahogy Berkshire mezi zlden s hvogatn a ltterbe sznak, s rajtuk tl feltnik London terpeszked metropolisa, amely ma zld s hvogat, nem burkolzik a szoksos szmogfelhbe, amelyet Serena gyakran ltott a fvros fltt, amikor megrkezett New Yorkbl. Tz perc mlva leszllunk szlt egy egyrtelmen brit hang az utasksrk mikrofonjba. Serena kiitta a gymlcslevet, fggleges helyzetbe lltotta az lstmljt, s az lbe tette kasmrprnjt. Vegyes rzsei voltak a hazajvetellel kapcsolatban, mg akkor is, ha ez csupn egy kztes megllt jelentett Dl-Franciaorszg fel vezet tjn. Fkpp zleti gyek miatt volt itt: be kellett fejeznie a Cheyne Walk-i hz eladst, s rszt kellett vennie egy fontos megbeszlsen mr brmikor esedkes volt, hogy a Jolie Cosmetics megjtsa vele a szerzdst, s gy rezte, feltornszhatja a pnzt, ha szemlyesen keresi fel a cg brit vezrigazgatjt az Eaton Square-i otthonban. Az egsz meglehetsen unalmasnak grkezett, br ha teljesen szinte akart lenni maghoz, mindenkppen rfrt egy kis kikapcsolds a New York-i letformbl. Az elmlt nhny htben a szpsgszalonban tett vget nem r ltogatsok tltttk ki a napjait; az estkbe pedig annyi New York-i partit zsfoltak bele, hogy szinte sszefgg folyamm olvadtak ssze a fejben. Nem volt knny ilyen elkprztatnak lenni. Mgis, gy ltszott, a szendvicsek s levegbe cuppantott cskok homlyos emlke meghozta a gymlcst: Serena Balcon jra izgalmas lett. A megbeszls Ed Charles hzban jl sikerlt, br mig alig hitte el, hogy tnylegesen nekelnie kellett a broadwayi producernek a barna tgls belvrosi hz alagsori stdijban. Azta nem krtek tle ilyet, amita az iskola drmakrben szerepelt. De Ed kellkppen nagy hrverst csinlt krltte azzal, hogy nem egyszeren kapott egy szerepet a Fin de Scicle-ben, hanem megkapta a szerepet: Letitia Dupontt. Ez tbb szempontbl is szuper lehetsget knlt: Letitia vegasi showgirl volt gyilkos hajlamokkal, olyan ragyog, mint a Nicole Kidman ltal megformlt figura a Moulin Rouge-ban, s olyan kihv s tsks, mint CZJ Oscar-djas szerepe a Chicago-ban. s mindezek tetejbe, tegnap felhvta az gynke, hogy elmondja: felkrtk egy prbafelvtelre egy nagy akci krimihez; egy nagy akci krimihez, amelyben a pletyka szerint nem kisebb sztr szerepel majd, mint Tom Cruise. Serena kinyjtotta a lbt, s megmozgatta a lbujjait kasmrzoknijban, tbb mint elgedetten az elmenetelvel. Tizennyolc hnapon bell az v lehet egy Oscar-jells, mosolygott nelglten. Csak azt tudn, kinek van szksge Tom Archerra? Szia, drgm, n vagyok! bgta Serena, mikzben belibegett Cate bejrati ajtajn, s, ltva Cate hznak a mreteit, enyhe nemtetszssel az arcn krlnzett. Mondd, hogy megrkezett a csomagom, vagy meghalok! Cate, aki a szombat esti egyenruhjt, egy Juicy Couture szabadidruht viselt nulla sminkkel, odajtt, hogy meglelje a hgt. 149

Megrkezett, de mirt kellett FedExszel kldened? Csak kt kis tska az egsz krdezte a sarokban ll kt kis Goyard brndre mutatva. Nem tudtad volna ezekkel tverekedni magadat a vmon? Drgm, manapsg mindenki elrekldi a csomagjt oktatta ki Serena. Egybknt lehet, hogy az a kt tska elegns, de egy kicsit nehezek. Nem akarom megerltetni magamat. Serena belibbent Cate mellett a nappaliba. Cate hza halvny rzsasznre festett keskeny, hromszintes plet volt a Portobello Road mgtt eldugva. Nem volt nagy, de Cate vilgos, lnyos lakhelly varzsolta, tele krmszn sznyegekkel, semleges falakkal s a sarkokat felvidt hatalmas vzkkal, amelyekbl szinte kicsordult a szagos bkkny s a bazsarzsa. Marhasltet ksztek, remlem, hes vagy mondta Cate, s kitlttt maguknak kt nagy pohr svnyvizet. Tudom, hogy jobban szeretsz aludni, mint enni a gpen. Ez aranyos tled, Cate, de igazsg szerint egy kicsit vacakul rzem magamat mondta Serena, s beletrt a tskjba, aztn kihzott egy nagy doboz arckrmet. Tessk mondta, s Cate kezbe nyomta a csomagot. Rnctalant krm: gondoltam, ppen aktulis lehet. gy ltszik, ez a legjabb pacsmag; gymntpor van benne, br hogy mi a csudnak akar nekem brki is idsd brre val termkeket kldeni, arrl fogalmam sincs. Aprt kortyolt a vizbl, s kvette Cate-et az elegns difa s mrvny konyhjba. Biztos, hogy nem krsz belle? krdezte Cate, s beledftt egy kst a marhahsba. Serena megrzta a fejt, s megpaskolta a gyomrt. Pillanatnyilag egy fura fogykrn vagyok. Mi az? krdezte Cate, a szemldkt felhzva. A Nem Esznk fogykra? Hiszen olyan sovny lettl! Te gy vagy j mondta Serena, s tettl talpig vgigmrte a nvrt, akinek az idomairl sokat elrult a velr szabadidruha. Te mr nem dolgozol a divatban s klnben is, neked ott van a nagy, boldog szemlyisged. Neked nem kell ngyes mretnek lenned. Cate mosolygott s megrzta a fejt, emlkeztetve magt, hogy Serena felfogsa szerint ez bk volt. Egybknt sem lett volna rtelme szemrehnysba kezdenie, mivel a hga mr ttrt egy fontosabb tmra: Serena Mess letre. Stephen Feldman, Serena j menedzsere szerint az a hr jrta, hogy a jvben nemcsak a Jolie Cosmetics brit s eurpai arca lesz, hanem fogja ket reklmozni az egsz vilgon. Ez, mondta Serena, egy olyan szerzds, amely ngy-t millinl is tbbet r. s, tette hozz, a hollywoodi kiltsainak se tenne rosszat, ha ott ltnk minden hirdettbln s magazinban az ismert vilgban. Mikzben Serena nttte magbl a pletykt, Cate kezdett rjnni, hogy a hga egyetlenegyszer sem emltette Michael Sarkist. llandan mint mi beszlt: Amikor elmentnk a Mentsd meg Velenct blra, Amikor meghvtak minket Henry Kissinger ktszintes laksba, vagy Amikor ingatlant kerestnk a Hamptonokban. m rla vagy rluk semmi sem hangzott el. s nv szerint Serena egyltaln nem utalt Michaelra. Cate kvncsi volt, de tudta, hogy nincs rtelme a krdezskdsnek. A Serena Bolygn mindig minden csillog s nagyszer volt; a hga a sajt Csodlatos letre soha, kizrlag msokra tett pikrt megjegyzseket. Cate mgis furcsllotta a dolgot. maga rgen volt ilyen helyzetben, de elg jl emlkezett r, hogy egy j kapcsolat els hrom hnapja annyira tele van izgalommal, szenvedllyel s mulatsggal, hogy egyszeren kicsordul az emberbl; szt akarja krtlni az egsz vilgnak. Serena, mintha olvasott volna Cate gondolataiban, hirtelen tmt vltott. Klnben mondta, lergva a Stephane Kelian magas sark cipjt, s vgignylt a hossz bzs szfn szeretnm tudni, hogy veled mi trtnik. Valaki tutira emltette nekem, hogy be vagy zsongva azrt a Nick Douglasrt. Ne rts flre, szvem, nagyon aranyos fi. Isten a megmondhatja, hogy Tomnl pp azok az szaki src bjai vettek le a lbamrl, de Nick igazn nem hozzd val. Cate kedvesen mosolygott.

150

Nem, nem, csupn zleti partnerek vagyunk, ennyi az egsz. Nick s n igazn jl kijvnk egymssal, s csapatknt is jl mkdnk. Tudom, hogy Tom bartja, s ezrt nyilvn elfogult vagy irnta, de szintn, Sin, tnyleg remek fick. s Venetia? krdezte Serena, mikzben ellenrizte a tkrkpt egy arany kompakt pdertartban, amelyet a tskjbl vett el. Nem akarom elhinni, hogy elment Spanyolorszgba! Ezer ve elszr vagyok itthon, s Venetia valahol Sevilla krl csszkl, Camilla valami menedzsmenthtvgn van nekem meg itt kell tboroznom! Sajnlom, hogy ennyire lehangolnak tallod a hzamat mondta Cate, most mr valban bosszsan. Taln el kellene menned a Claridges Hotelba, vagy valahov, ahol ki tudjk elgteni a klnleges ignyeidet! Serena bizonytalan tekintettel nzett fel a kompakttkrbl. Mmm? Sajnlom, drgm, teljesen elkalandoztam. Mondd mg egyszer, mit is csinl Venetia? Cate shajtott, ltta, hogy a szemrehnysa el sem jutott a hga tudatig. Van nagy munkba fogott, valami pasinak a farmhzt jtja fel Andalziban. gy tnik, csodlatos ott kint, s tnyleg szksge volt, hogy kimozduljon a sok baja utn. Baja? krdezte Serena, s becsattintotta a kompaktjt. Halvnyan emlkezett, hogy legidsebb nvre nyugtalannak s zavartnak tnt a bcspartijn hetekkel azeltt, de azt hitte, ez csupn a hgnak rendezett szuperbuli miatt rnehezed nyomsnak volt betudhat. Nem mondta neked? krdezte Cate. Id eltti klimaxa van, vagy valami ilyesmi. Igazn furcsa. Serena res tekintettel nzett Cate-re, mintha megint csak kptelen volna befogadni az informcit. mondta vgl, szinte suttog hangon. Cate a homlokt rncolta, s kvncsian nzett a hgra. Serenval nagyon ritkn fordult el, hogy nem tallt szavakat. Egybknt a petesejttartalkai annyira alacsonyak, hogy vagy teherbe esik a kvetkez hnapokban, vagy annyi. Megszakad a szve, ha nem lehetnek gyerekei. A szobt csend tlttte be. Cate felnzett, valami vlaszra vrt. Serena levette a lbt a szfrl, s elindult a konyha fel. Nem baj, ha iszom valamit? Egy dits klt, vagy ilyesmit? krdezte a gondolataiba merlten a vlla fltt. Igyl csak mondta Cate. De pp most akartam kinyitni egy veg bort. Van egy finom Sauvignon Blanc a htben. Nem, nem rzta a fejt Serena. Azt hiszem, tet fogok inni mondta, s kinyitotta a htt. Hatrozottan gy tnik, hogy megrzta a hr Venetirl, gondolta Cate. Taln mindenek ellenre mgiscsak van lelke. Jl vagy? krdezte, kvetve Serent a konyhba, s letette a tnyrjt a mrvny munkalapra. Persze hogy jl vagyok! csattant fel a hga, s bevgta a ht ajtajt. Tudom, hogy kibort ez a dolog Venetival csillaptotta Cate, egyik kezt elrenyjtva , de tl fogja tenni magt rajta, mindig mindenen tlteszi. Serena, Cate mellett elhaladva, visszastlt a nappaliba, s sszegmblydtt a szfn. Sovny trdt felhzta az llig, karjval tfogta a lbt. Cate is visszament, lelt mell, s megnyugtatan tkarolta a vllt. Sin, valami baj van? Mondd el, hogy mi bnt. Serena legalbb egy percig hallgatott, aztn lesen kifjta a levegt, s a trdbe temette az arct. Sajt bajainak a slya egyre jobban rnehezedett az elmlt hetekben most, hogy meghallotta ezt a hrt Venetirl, gy rezte, hogy sztrobban. Rviden visszagondolt azokra az 151

idkre, amikor Tommal lt mindig elmondhatott neki mindent, s a mgoly jelentktelen aggodalmait is rterhelhette. De New Yorkban nem volt senki, akivel beszlgethetett; ezt nem tudta megtenni egyik mess j bartjval sem, Michaellal pedig vgkpp nem. s az utbbi nhny htben, a karrierjvel kapcsolatos izgalmak alatt, olyan ersen s olyan mlyen eltemette magban ezt a kis titkot, hogy mr szinte el is hitte, hogy elmlik. Felnzett Cate kedves arcba. Ltszott, hogy a nvre mennyire aggdik, mennyire szeretne segteni. Ez az, ami hinyzott neki a New York-i letben. A csaldja. Serena mly llegzetet vett. Azt hiszem, terhes vagyok mondta az rzelmektl ftyolos hangon. Most Cate-en volt a sor, hogy mlyeket llegezzen. Serena trdre tette a kezt. De hiszen ez j dolog, nem gondolod? mondta, prblva kipuhatolni a hga rzelmeit. Nem, ez rohadtul nem j dolog! kiltott fel Serena, s erltetetten felnevetett. Ez biztosan nem az, amit n szeretnk, s ersen ktlem, hogy az volna, amit Michael szeretne. A karrierem tnyleg elindult, Cate a hangjbl most sttt a pnik. Kt igazn nagy szerepet kaptam, s az emberek LA-ben kezdenek felismerni. Egyszeren nem maradhatok el egy idre, egyszeren nem tnhetek el a sznrl. Cate mg soha nem ltta ilyen keservesen srni Serent, mg azon a napon sem, amikor Tommal szaktott. ltalban annyira sszeszedett volt, annyira uralkodott magn. Mg most is, br krokodilknnyek grdltek le az arcn, tartst s elegancit sugrzott, de Cate szrevette, hogy kzel ll az sszeomlshoz. Biztos vagy benne? krdezte olyan gyngden, ahogyan csak tudta. Lehet, hogy semmi baj mondta Serena lnken. Lehet, hogy csak valami hormongy. De voltl orvosnl, csinltattl tesztet? Nem, semmit sem csinltam rzta a fejt Serena. Cate mosolygott magban. Milyen jellemz Serenra, hogy homokba dugja a fejt. Amikor hatves korban elpusztult a kedvenc nyula, elrejtette egy fadobozban, s mindenkinek, aki megprblt egyttrzst tanstani, azt hajtogatta, hogy Marilyn elment Franciaorszgba nyaralni. Csak kimaradt egy menstrucim, ennyi az egsz mondta Serena. Lehet, hogy a stressz, valsznleg az. Annyi dolgom volt De ltszik, hogy aggdsz miatta. Mirt nem csinlsz egy tesztet? Majd elmegyek a ngygyszomhoz, amikor kevesebb lesz a dolgom mondta Serena, s feltpszkodott. Most pedig, krlek, hogy ne beszljnk rla tbbet. Nem! szlt r Cate, s visszahzta a szfra. Nzd meg magad, ksz idegroncs vagy! Cate mondta Serena nyugodtan , te taln nem rted, mit jelent hihetetlenl elfoglaltnak lenni, de nincs idm, hogy elmenjek az orvoshoz. Megbeszlseim vannak Londonban, a sajt vr Cannesban, ott van mg az Amfarparti is s aztn Michael elviszi a jachtot Monacba a grand prix-re. Ok, nyugtassuk meg a lelkedet mondta Cate hatrozottan, amolyan szerkeszt mdra. Most elmegyek, s veszek egy tesztet a patikban a sarkon. Serena hirtelen rmltnek ltszott. De mi van, ha valaki megtudja, hogy rlam van sz? Katasztrfa lenne, ha kituddna. Cate megpaskolta a trdt. Ne butskodj: n veszem a tesztet. Errefel mindenki ftyl rm aligha n volnk a leghresebb szemlyisg Notting Hillben. Ha boldogabb tesz, felveszek egy baseballsapkt! Istenem, ez az egsz olyan knosnak tnik motyogta Serena, egy jsggal legyezve magt. Nzd, Cate, ne trdj vele, nem a kzpiskolban vagyunk. Majd felkeresem a ngygyszomat New Yorkban, amikor elkszltem a dolgaimmal. De Cate mr belebjt a dzsekijbe, s felkapta a kocsikulcsait. Megyek. Tz perc mlva itt vagyok. 152

Cate, ne Amikor az ajt egy kattanssal becsukdott, Serena a kezbe rejtette az arct, s hagyta, hogy rtrjn a zokogs; knnyek dltek a szembl, a hatszz dollros Sally Hershberger-frizurjt az orcihoz ragasztva. Vgl kifjta az orrt, s mly llegzetet vett. Nem tudta, hogy bosszankodjon, dhngjn, vagy egyszeren megknnyebbljn, hogy Cate kihzta belle az igazsgot. Taln gy a legjobb, gondolta, mikzben megtrlte a szemt, s szipogott. Nem csak kimaradt a menstrucija: most mr ngy ht kssben volt. Amikor kiderlt, rmltnek s magnyosnak rezte magt. Michael volt az egyetlen ember New Yorkban, akit elg jl ismert ahhoz, hogy beszljen vele rla, de neki aligha mondhatta el. Hogy fogadn? rlne, vagy dhngene? Szvesen venn az apasgot, vagy, isten ments, elmeneklne tle? Mi lenne, ha kidobn t? Michael letstlust nem lehetett ppen gyerekbartnak nevezni s br most boldogok voltak, a hedonista trsasgi let, amelyet mind a ketten lveztek, nem lenne tl mess egy totyogs babval a sarkukban. sszerzkdott, s a lbval feldnttt egy borospoharat a padln, de szre sem vette a Cate sznyegn csordogl folyadkot. Annyira igazsgtalannak tnt ez az egsz. Mirt nem lehet gyereke valaki olyannak, mint Venetia? Venetia annyira szeretett volna egy kis klykt, mg az szmra ez volt a legutols dolog, ami az letbl hinyzott. De ht Serena Balcon mindig megkapta, amit msok akartak, gondolta, s lass mosoly jelent meg az ajkn. Becsapdott az ajt. Ez gyors volt! mondta Serena, amikor Cate bejtt, mlyen a szembe hzott baseballsapkban. Gyors? Egszen a Kensal Rise-ig el kellett mennem az lca kedvrt. Nem akartam, hogy brki meglsson egy Balcon lnyt, amint terhessgi tesztet vsrol , micsoda skandalum! tette hozz halvny nevetssel. Nem hiszem el, hogy r tudtl erre beszlni mondta Serena, s elvve a csomagot, olvasni kezdte a htn lv utastst. Annyira primitv ez az egsz, hogy rpisilsz azokra a plckra. Tudod, New Yorkban a legdrgbb egszsggyi elltst kapom. Nos, a lelki nyugalmat nem lehet pnzben mrni mondta Cate, s elindult, hogy bekapcsolja a Dualit vzforralt. Ha terhes vagy prblkozott vatosan , Michael vagy Tom a gyerek? Jzus mondta Serena fuldokolva , pp elg szrny ez a nlkl is, hogy megprblnl kurvnak belltani! Ugyan, hiszen nem errl van sz mondta Cate flszegen. De elg hamar viszonyod lett Michaellal azutn, hogy szaktottl Tommal, nem igaz? Serena lesjt pillantst vetett Cate-re, felkapta a dobozt, s peckesen felment a lpcsn Cate kis fehr, faburkolatos frdszobjba. Letelepedett a karmos lb frdkdra, s szorosan markolva a dobozt, egy pillanatig csendben lt. Nem mintha nem lett volna mr ilyen helyzetben. Emlkezett, hogyan kuporgott a homlyos frdszobban Huntsfordban a hidegben s egyedl, hallra rmlve, hogy az apja esetleg odatved, s rajtakapja. Akkor negatv lett a teszt, de sok tekintetben jobban rlt volna, ha akkor lesz pozitv, s nem most. Vgl is van valami igazn dekadens s gondtalan egy kamaszkori terhessgben. Jade Jagger fiatalon szlte a gyerekeit, s most finoman hobs, ahogy a nyomban vonul csaldjval jr Londonbl New Yorkba s Ibizra. De ne most, amikor a karrierje azon a hatron van, hogy kirobbanjon, s vgre azz vljk, amit mindig is szeretett volna. Ne most, Istenem, krlek, ne most. Az ajt tloldaln Cate a frdszobhoz vezet lpcs legfels fokn lt, vrta a hgt, s prblta felkszteni magt mindkt eredmnyre, nem tudvn, hogy melyik lenne a jobb. Vgl Serena kivakodott az ajt mgl, s lelt mell, egyenesen maga el bmulva. Cate megfogta a hga kezt, s ersen megszortotta; a szupersztr s a csillog magazin szerkesztje, mint kt megzavarodott s aggd lny gubbasztott a lpcsn. Serena lassan kinyitotta az ujjait, hogy megmutassa a fehr manyag plct. Van rajta csk suttogta. 153

Cate kinylt, s maghoz hzta a hgt. Mennyire megbzhatk ezek a dolgok? krdezte Serena gyenge hangon, s tnyjtotta a plct Cate-nek. Cate lenzett a vastag rzsaszn cskra. Azt hiszem, meglehetsen megbzhatk, de azrt soha nem lehet tudni vlaszolta nem tl meggyzen. Jl fog menni, hidd el. Meg fogok hzni mondta Serena halkan. A melleim olyanok lesznek, mint egy luftballon, meg minden. Ne aggdj mosolygott Cate. Chanel hszas mretig kszt ruhkat. Majdnem felnevettek. Catey, mit tegyek? shajtott Serena, a nvre vlln nyugtatva a fejt; a filmcsillag minden nagyzolsa s magabiztossga elprolgott belle. Fekdjnk le korn mondta Cate. Majd reggel beszlnk rla. Serena nem tudott aludni. Hnykoldott s forgoldott Cate vendgszobjnak grngys gyn, a ktsgei egyszeren nem hagytk nyugodni. A ritka pillanatokban, amikor mgis becsukta a szemt s lomba szenderlt, az lmait, tele krokodilokkal s apokaliptikus ltomsokkal s sok minden mssal, Serena mint egyrtelmen szorongsos lmokat ismerte fel a ni magazinokbl. Feladta. Fellt az gyban, rgyjtott egy cigarettra, aztn azonnal el is nyomta. Kiutat kell tallnia ebbl a kutyaszortbl. Ktsg sem fr hozz, hogy az idzts most rossz egy gyerekszlshez: egyenl a szakmai ngyilkossggal. De egy abortusz gondolata mg a szt sem akarta beengedni a fejbe. Meglepdtt, milyen hatrozott rzsei vannak ezzel kapcsolatban. Mindig gy tekintette az abortuszt, mint csupn a hasznos sebszeti eljrsok egyikt, amelyeket egy modern n a fegyvertrban tart, mint a botoxot vagy a zsrleszvst. De most megrzta a fejt. Taln azrt is tallta annyira eltlendnek a terhessgmegszaktst, mert olyan fiatalon elvesztette az desanyjt. De volt ms oka is. Megsimogatta a hast, a mg lapos, mg brsonyos, feszes, bronzbarna brt, s az ajkn mosoly kezdett formldni. Serena bbije Michael bbije is. Mivel Michaelnak nincsenek gyerekei, a baba Michael elsszlttje, s gy egy millirddollros vagyon rkse lesz. Ha fiuk szletik, ez azt is jelenti, hogy a gyerek egyenes gon rklheti a huntsfordi hzat s a bri cmet. A kisbabjuknak gazdagsg, trsadalmi megbecsls s rang jut osztlyrszl. Akrcsak neki. Akrcsak Michaelnak. Egyrtelmen nyertes helyzet, hatrozottan rdemes rte egy vet kihagyni a filmezsbl s fotzsbl. A hast mg mindig tlelve, visszafszkelte magt a prnk kz, a szemhjt lmos kd zrta le. Aznap jjel nem volt tbb szorongsos lma. Jack Kidman mr a British Airways els osztly vrtermben volt, mire Venetia megrkezett Heathrow-ra; egy veg svnyvizet kortyolgatott, s a Financial Times oldalait lapozgatta figyelmetlenl. Ahogy Venetia kzeledett, felnzett s mosolygott, s az asszony valahogy nyugtalantnak tallta ezt a gesztust. Szmtalanszor utazott klfldre tervezsi munkkra az gyfelei szmra: hoteleket rendezett be Dubaiban, vidki klubokat Floridban, msodik otthonokat Toszknban; de ez valahogy ms volt, intimebb. Jonathon mg soha nem ltszott ilyen lezsernek, ilyen elengedettnek, gondolta Venetia, mikzben a szeme lassan felmrte Jacket. A mrga-szrke plingben, sttkk farmerban, barna brmokaszinban, leheletnyi borostval az lln gy festett, mint egy nyaralsra indul gazdag zletember. A fenbe is, milyen jkp, gondolta Venetia, s amikor elindult a frfi fel a kis egyjszaks utaztskjval, gy rezte, mintha valami tiltott dolgot mvelne. Hagyd abba, szidta magt. Ez nem egy sikamls htvge. Ez egy egynapos zleti t. m ez mgsem tartotta vissza attl, hogy hazudjon Jonathonnak, amikor elz este az trl rdekldtt. Vgl is ki megy? krdezte a frje hvsen vacsora kzben. Jmagam, az gyfl s Nina, az egyik stylistunk. 154

Jonathon rdekldse hatrozottan erltetettnek tnt, s a krdsben nyoma sem volt a gyannak, de akkor mirt hazudta, hogy Nina is eljn? Mi szllta meg? Ez egy rtalmatlan ltogats, hogy megbeszljk a projektet. Megrzta a fejt, hogy kizze a gondolatot az agybl, s odament a frfihoz, hogy dvzlje. J reggelt. Ltom, kevesebb csomaggal utazik, mint n mosolygott Jack, s lenzett egy kis barna utaztskra a lbnl. Mr feladtam a ngy tskmat s a cips brndmet mondta Venetia rezzenetlen arccal. A cips brndjt? Vicc volt. Ah, a jgkirlyn olvadozik vigyorgott a frfi. Azt akarja mondani, hogy nincs humorrzkem? A krds enyhn ingerltre sikeredett, amit Venetia rgtn meg is bnt. Jack vgl is egy gyfl. Nem ismerem elg jl. Mgis mosolygott a frfi. Venetia rezte, hogy elvrsdik, mint ahogy gyerekkora ta mindig akr a legkisebb zavartl is, amely bborsznnel ttt ki a brn, s a dekoltzstl kiindulva felkszott a nyakn. Mindegy. Ebben pedig a munkaanyag tallhat mosolygott, s feltartott egy fekete brtokot. Hoztam nhny dolgot magnak, amit mr meg is nzhet. rdekldssel vrom vigyorgott Jack flrtl pillantssal, s pajkosan csillog sttzld szeme rncba szaladt a sarkoknl , de rengeteg idnk lesz mg erre ksbb a hotelban. A Casa della Florban foglaltam helyet. Na tessk, megint kezddik, gondolta Venetia, amikor rezte, hogy ismt elnti a pr. Idegesen forgatta a karikagyrt az ujjn. Majd kiugrott a brbl. Mg szz szt sem vltott ezzel a frfival, ht mirt rzi gy, mintha viszonyuk volna? Ht rval ksbb ennyi id alatt mr New Yorkba lehet rni, morgott Venetia a ngykerk-meghajts ezstszn aut, amelyet Jack a repltren brelt, megllt a finca eltt Andalziban. A hatalmas ttt-kopott farmhz szinte fggtt egy napgette domboldalon, alatta egy kis andalziai falu fszkelt apr fehr kockacukorszer hzaival Venetia vek ta nem ltott ennl csodlatosabban elhagyatott helyet. A fplet rgi zsalugterei nyikorogtak, a meszelt falakon ksz lilaakc virgfelhkkel keretezte a boltves ablakokat. A terrakotta cserptet, mint a dagly hullmai a homokban, fodrozdott a napstsben, s mellkpletek lltak rt egy vadlevendulval bentt s hatalmas, repedezett agyagkorskkal szeglyezett udvar krl. A birtok llegzetelllt volt nyers szpsgben, s, Venetia szempontjbl, radt belle a lehetsg. Ht ez az mondta Jack leplezetlen bszkesggel. Tudom, hogy taln holtfradt, de nem bnja, hogy ide jttnk elszr, s nem a szllodba? Mert hogy mr ngy ra van. Szerettem volna, ha ltja, mieltt lemegy a nap. Venetia kikszldott a kocsibl, Tod mokaszinja csoszogott az agyagos ton, amelyrl sfrny porfelh szllt fel. A nap olyan kmletlenl tztt a homlokra, hogy le kellett vennie a nyakrl a kendt, hogy felitassa vele az izzadsgcseppeket. Nem. Semmi baj. Szeretnm annyi termszetes fnyben ltni, amennyiben csak lehet mondta az plet fel lpkedve. Ahogy haladt, a szeme minden apr rszletet felitatott. A strukturlis munka j rszt mr elvgeztk, de a hz mg mindig csak egy hj volt. A falak csak durvn voltak bevakolva, a padlk deszkalapokbl lltak, de az reg tornyot, amelyben megmaradt a rgi harang, mr megvtk, az eredeti famunka nagy rszt megmentettk, s a tglafalak jra a rgi dicssget idztk. Mg a levegben is des jzminillat terjengett. Venetia elvette Nikon digitlis kamerjt, s elkezdett csattogtatni, bevve a mennyezeteket is, ahol rusztikus mahagnigerendk nyjtztak a magasba tr tet alatt. Egy hatalmas olvaprs tornyosult impoznsan az triumban. Venetia kistlt egy mg helyrelltatlan szrnyas vegajtn 155

a napperzselte vlgyre nyl, hatalmas teraszra. Csggeszt, gynyr, idtlen. Az eltte kitrul tjban lehetett volna egy spagettiwestern hsnje, vagy akr egy andalziai cignylny. Egy ilyen helyen az ember jrateremtheti nmagt, gondolta, s hagyta, hogy a kpzelete vadul szguldjon. Jonathon soha nem hzdna el egy ilyen helyre, vlte hirtelen, szomoran. De ha az ember egy ilyen helyre kltzik, az nem a pnzrl szl a llekrl szl, a kalandvgyrl szl. Lassan kzeled lpteket hallott a hta mgtt, s megfordult. Nos, mi a vlemnye? Imdom mondta halkan, a digitlis kamera kpernyjre fggesztve a szemt. Visszastlt a hzba, a fejben gondolatok kavarogtak arrl, hogyan leheljen j letet ebbe a gynyr hzba. Kvessen. Ahogy szobrl szobra stltak, Venetia tekintete az pletet, a padlt, a fnyt szvta magba; beszlt ugyan Jackhez, de nem nzett r. Mennyi idt szndkozik itt tlteni? krdezte, amikor elrtek egy tgas trbe, amelyrl azonnal tudta, hogy az lesz majd a f fogadszoba. Mg nem tudom. Taln kilenc hnapot az vbl. Mit fog csinlni? Dolgozik, pihen, szrakozik? Mind a hrombl egy keveset mosolygott a frfi. Amit igazn szeretnk: alkalomadtn megnyitnk egy mvszeti iskolt, ahov eljhetne nhny ember, festhetne s lvezhetn a farmot. Egy mvszeti panzit reggelivel, azt hiszem. Messze esik a hirdetstl jegyezte meg Venetia azon tndve, nem hangzottak-e cinikusan a szavai. Ez a tervem. Mindig is ez volt. Hogy hsz vig cakkosra dolgozom a seggem, s aztn visszavonulok. Venetia gy simtott vgig a kezvel a falon, mint egy szobrsz, megrintett minden dudort s repedst, vgigtapogatta a vakolatot, mintha let utn kutatna. Ns? krdezte, s gondosan kerlte a frfi pillantst. Elvlt. Kimondjk a vlst, amikor rendeztk az anyagiakat. Kpzelheti, milyen bonyolult ez, ha az ember pp most adta el a cgt. Venetia biztos volt benne, hogy izgalom futott t a testn, amikor Jack kiejtette az elvlt szt. Azonnal megprblta elnyomni az rzst. Teht nem bartsgosan zajlik a dolog? A szemlyi edzjvel lpett le mondta a frfi lassan. A klis. Srcok? Hrom lny. Mennyi idsek? Ht, kilenc s tizenkett. Incselkedve nzett az asszonyra. H, mi ez, valami kihallgats? Venetia lelt egy halom deszkra a szoba sarkban, lesimtotta a farmerjt, s megprblt olyan arckifejezst lteni, mintha tkletesen hidegen hagyn az, amit pp most mondtak neki. Igazsg szerint mr tudta a krdseire a vlaszt. Az utazs eltt kptelen volt ellenllni a ksrtsnek, hogy Google-keresst folytasson Jackrl, s elolvasta a kereskedelmi sajtban mostanban megjelent sszes interjt. Zavarba hozta a rengeteg informci, amelyet sikerlt sszeszednie rla, de gy egyrtelmen vilgosabb kpet kapott az eltte ll frfirl. Tudta, hogy Jack a nagykznsg eltt legjobban a htkznapi fick imzst kedvelte felvett munksosztly-akcentus, lezser ruhk, a pimasz pasis hskds , m ez csak a ltszat volt. A semmibl indtotta el az gynksgt, de Venetihoz hasonl httrbl jtt. Az apja gazdag shropshire-i fldbirtokos volt, nehz gyermekkoron ment keresztl kidobtk egy elitiskolbl, mert marihunt szvott, s kamaszkorban elvesztette az desanyjt. Venetia gy kpzelte, hogy a sikerre is ugyanazok az okok ksztettk, mint t.

156

Jack, norml krlmnyek kztt nem rdekelne a magnlete. De gy dolgozom vlaszolt a tle telhet legszakszerbb modorban. Tudnom kell, hogyan akar lni ezen a helyen, s ismernem kell az letstlust, ha olyan munkt akarunk vgezni, amilyet ez a hz megrdemel. A frfi szeme jtszott Venetia pillantsval. Teht a tny, hogy van egy htvesem, azt jelenti, hogy nemet mondunk az vegre, krmra s jacuzzikra minden szobban? Venetit zavarba hozta a hangjbl kirzd flrtls. Valami ilyesmi, Jack. Egybknt sem hiszem, hogy veghalmok s kemny szlek jl mkdnnek itt. Akkor mi mkdne jl? Nem ezrt fizetem magt? Venetia erlkdtt, hogy vissza tudjon kapcsolni teljes fordulatszm szakszer zemmdba. Elfordtotta a fejt, hogy a frfira nzzen. Ennek a helynek szinte hihetetlen visszafogott bja van. Egy kicsit, mint a tulajdonosnak? krdezte Jack. Venetia szntszndkkal nem vett rla tudomst. Ennek a helynek bja van, s n azzal akarok dolgozni. Jonathon! Nem gondoltam, hogy felhvsz. Venetia idegesen vette fel a telefont a hotelszobjban, s kzben megprblt egyidejleg ajakfnyt kenni a szjra. Taln nem szabad felhvnom a felesgemet? Jonathon megprblta trfsan korholni Venetit, de az asszony bosszsgot hallott ki a hangjbl. Dehogynem. Mit csinlsz? Indulsz a vrosba? Az asszony idegesen nevetett. Ez itt aligha a Soho. Az rjra nzett, s aggdva ltta, hogy mr tbb mint hsz perce tallkoznia kellett volna Jackkel lent a hallban. Egybknt pp most kszlnk elmenni Ninval, hogy valamit vacsorzzunk. Azonnal rezte, hogy az arcba szkik a vr. Mi van, ha a frje beugrott az irodba, vagy ltta Nint az utcn? Tulajdonkppen azrt hvtalak, hogy szljak, nagy valsznsggel Genfben leszek ezen a htvgn mondta Jonathon. Sajnlom. De ht bejelentkeztnk a Babington Hzba. A te kis gygyfrdmnidnak vrnia kell kzlte a frfi hidegen. Tudod, nha dolgoznom is kell. Kopogtak az ajtn. Venetia nem vett rla tudomst, de a kopogs kitartott. Nzd, mennem kell Nina? Gnyoldik rajtam?, tpeldtt az asszony nyugtalanul, s jra elfogta a paranoia. Igen mormolta a kagylba csendesen. Mennem kell. Holnap otthon leszek, mire hazarsz vacsorra. Jack llt az ajtkeretben, amikor Venetia kinyitotta az ajtt. Krmszn nadrgba s fekete plba ltztt t, s br csak nhny rt tltttek a napon, Venetia tejeskvszn szeplket ltott az orrn. Zavarba jtt, amikor az gykban megmozdult valami. Azt hittem, hogy felltetett mondta Jack. Jjjn, nem ltogathat el a vilgnak ebbe a fertlyba anlkl, hogy kiprblna egy igazi andalziai jszakt.

157

Beszlltak a ngykerk-meghajts kocsiba, amellyel Jack egyre fljebb kanyargott a hegyek kz. Ahogy az g besttedett, s rjuk ksznttt az jszaka, Venetit furcsa szabadsgrzs nttte el. Jl rezte magt; igazn nagyon jl. Jack remek trsasg volt; folyt kztk az vds, s Venetia egyszer csak azt vette szre, hogy nevet, trflkozik. A Jonathonnal folytatott beszlgetsek olyan komorak voltak, hogy gyakran ktelkedett, van-e egyltaln humorrzke. De ma este okosnak, mulatsgosnak s rdekesnek tallta magt; gy rezte, rdemes hallgatni, amit mond. Ma este azt tapasztalta, hogy van a figyelem kzppontjban. Azon tndtt, vajon ezt rzi-e Serena az lete minden percben. Ahogy tpillantott Jack jkp profiljra, amint az t fordulataira s kanyarjaira figyelt, azon kapta magt, hogy arra gondol: mirt nem mardossa ersebb bntudat. gy rezte, hogy mennl mlyebbre hatolnak a vidki Spanyolorszgba, annl jobban eltvolodik a londoni lettl. Szabadnak rezte magt. Vgl meglltak egy tmr kplet eltt. A hz a domboldal sttsgbe burkolzott. Sznes lmpafzrek lgtak az ablakokon, s legalbb negyven aut ttt-kopott teherautk, reg tragacsok, mg egy traktor is parkolt mellette egy flddarabon. Hol vagyunk? Szzmrfldes krzetben a legjobb helyen, ahol flamenct lthatunk. Jack magabiztosan bekalauzolta Venetit. A blintsai s mosolyai arrl rulkodtak, hogy mr ismeri a helybliek felt, akik az egyik srt dntttk magukba a msik utn a brpultnl. Leltek egy asztalhoz egy kis megemelt sznpad mell. Tapasszal megrakott tlakat tettek eljk: chorizt cspspaprika-szszban, fokhagyms olajban sz gombt, piros- s zldpaprikval tmtt frittatt. pp egy nagy kancs sangrival mostk le az telt, amikor egy karcs frfi feszes nadrgban elfoglalta a sznpadot egy gitrral. Rvid fekete haja gy fnylett, mint egy lakkbrbl kszlt korona, mikzben egy egzotikus, barns br fiatal nt figyelt, aki a sznpad fel trte magt t a tmegen. Sr, hollfekete haja volt, rett, darzsderek testn fekete s skarltvrs szatnruht viselt, s gy lpdelt, mint egy tigris. A zene elszr lassan indult, a gitr hrjainak hossz, tiszta pengsvel; a tncosn ringatta a cspjt a lass, rzki ritmusra. Fantasztikus ez a n suttogta Jack, s megrintette Venetia trdt. Ahogy a hang megtlttte a helyisget, a flamencotncosn teste egyre drmaibb mdon mozgott a tnc egyszerre volt balettszer s kecses, s szinte llati ert sugrz. A zene most mr rjten szlt, a n szinte hipnzisban siklott a sznpad fapadljn, testnek hajlatai s vonalai megbvltk az egsz nzkznsget. Amikor vge lett a tncnak, Venetia gy rezte, hogy egsz teste lktet a nyers energitl. Azt hiszem, ezek utn szksgem van egy kis friss levegre nevetett. Ebben a percben egy bozontos fehr bajsz regember kzeledett az asztalukhoz, hogy dvzlje Jacket. Venetia, nem akarvn megzavarni ket, kisietett a fsts terembl. A kinti leveg csendjtl szinte zgott a feje. Elstlt a brtl, egsz a kocsik vghez. Felnzett az gre. Mg soha nem ltta ilyen sttnek, olyan volt, mint a nyomdszok koromfekete tintja. Megprblt a bolygkbl alakokat formlni: egy kutya, egy medve, Jack arca Venetia! Gyorsan megfordult, pp idben, hogy meglssa Jacket, aki elreugrott, s megragadta a ruhaujjt. Legyen vatos mondta lgyan. Vigyzzon, nehogy lelpjen a szikla szlrl. Nagyon nem szeretnm elveszteni. Venetia mg a sttben is ltta, hogy csillog a szeme. A sangria s a fejt mg mindig megtlt muzsika ritmusa engedte, hogy kzelebb lpjen a frfihoz. Megprblta meggyzni magt, hogy egyszeren csak rszeg, de az rzs, hogy gaskodnak a mellbimbi, azt bizonytotta, hogy a szmra meglehetsen ismeretlen, hamistatlan testi vgy trt r. vatos leszek. Jl van? Egy pillanatra elfordultam, s mr ott sem volt. 158

Ne ijedjen meg. Mg mindig itt vagyok mosolygott az asszony. Szeme a koromfekete vlgy fel vndorolt. Jack kzelebb lpett hozz. Figyeljen. Hallja? szlalt meg Venetia. A csendet. Szeretem, hogy hallani lehet a csendet mosolygott Jack. Egyszeren fantasztikus volna egy ilyen helyen lni. Semmi zaj, semmi problma. , istenem mosolygott. Mit szl, mit fecsegek itt ssze. Egy kicsit rszeg vagyok. Egy csodlatos modor rszeg. A csend ellenre Venetia kezdte nyugtalannak rezni magt, zavarta Jack jelenlte a vllnl. Azt hiszem, haza kellene mennnk mondta ftyolos hangon. Jack egyenesen a szembe nzett. Ha tnyleg azt akarja. Egy bels hang figyelmeztette Venetit, hogy megbabonzzk. A fick egy reklmgynk! Egy profi csbt! Csald ki a belsptszt a spanyol menedkedbe, s vonultasd fel az sszes vele jr ingyenes szolgltatst. Jack egy lpst tett fel, s kt ujjt az lla al tette. Azt akarja? suttogta. Venetia ellenllsa gyakorlatilag semmiv foszlott. A leveg gy tele volt elektromossggal, hogy az asszony biztosra vette, az egsz vlgyet fel fogja gyjtani. A szemhja sztnsen lecsukdott, ahogy a frfi ajka kzeledett fel. Nem, nem akarok hazamenni suttogta. Jack megragadta Venetia tarkjt, s kzelebb hzta maghoz; kzben a keze az asszony hajba trt. Ne hagyja abba krte Venetia, s rezte, hogy a testben minden szexulis sztn aktivldik, felbred alv llapotbl. Jack gyengden egy sszevissza horpadt teheraut tkzje fel kormnyozta, mit sem tudva arrl, vagy trdve azzal, hogy a tulajdonos ott van-e valahol a kzelben. Keze egyre feljebb kszott Venetia lbn a ruha alatt, mg az ujjhegyei vgl elrtk a combja belsejt. Hallva az asszony lihegst, hvelykujjai becssztak a bugyijba, s addig hztk a puha pamutot, amg a bugyi le nem csszott Venetia cspjrl a fldre. Az asszony halvnyan mg mindig tudatban volt, hogy meg kellene llnia, m teljesen ertlennek rezte magt brmihez azon kvl, hogy maghoz szortja Jacket. Lehzta a frfi cipzrjt, s, teljesen felizgulva, maga fel irnytotta Jack lktet vesszejt. Jack megnyalta az ujjai hegyt, mieltt simogatni kezdte a lgy fodrokat Venetiban, de az asszonynak nem volt szksge segtsgre, hogy tnedvesedjen. Miutn hnapok teltek el Jonathon hideg rzelmeiben, s a fogantats nevben vg nlkl ismtelt monoton szexben, ami utn resnek s rtktelennek rezte magt, vgre egy rett, rzki, a szexulis rmre ksz n bredt fel benne. Krlek, most nygte Jack nyaka hajlatba, s Jack kemny kezbe fogta Venetia fenekt, s felemelte az asszonyt a teheraut motorhzra. Venetia hvs szellt rzett kibj szemremszrzetn, amikor a lbt az tkzre tmasztva szttrta a combjt. Jack teste egsz slyval rnehezedett, s bevezette a rdjt az asszony forr testbe, olyan lassan, olyan desen, hogy Venetinak az ajkba kellett harapnia, nehogy felsikoltson. Egytt mozdultak, lassan, hevesen. Venetia hallotta, hogy a motorhztet halkan nyikorog a testk ritmikus lksei alatt. rezte a kezdd rngsokat mlyen az gykban, ahogy Jack gyorstott az iramn. Minden rzs felfokozdott benne: a gyomra csomkba ugrott, a bre bizsergett, a csiklja gy megtelt vrrel a gynyrtl, hogy gy rezte, rgtn eljul. Hatalmas ervel jutott a cscsra, amikor Jack felrobbant benne, s azonnal a meleg fmre hanyatlott a motorhztetn, mikzben Jack forr nedve a combja bels oldaln csurgott vgig. Egy hangot sem szltak. Jack a kt melle kz hajtotta a fejt, Venetia pedig azt vrta, hogy elntse a bntudat. De a bntudat nem jelentkezett. Az rdgbe is, te aztn korn fent vagy. Mg csak fl nyolc morgott Cate, amikor borzas hajjal s lmos szemmel bebotorklt a konyhba.

159

Serena a reggelizpultnl lt, egy pohr grpfrtdzsszt szopogatott, s egy mzzel megkent pirtst majszolt. Fekete szabott Dolce nadrgot, ropogs fehr inget s lapos balettcipt viselt; ilyen klsvel Cate ritkn ltta a hgt. Serena tegnap esti gyengesgnek minden nyoma eltnt; most gy nzett, mint aki nem ismer trft. Halszni kezdett a srgsbarna Birkin tskjban, s kihzott egy jegyzetfzetet, amelybe felrt egy csom szmot. Ezeken a helyeken megtallsz a kvetkez nhny napban mondta fontoskodva. A stdi az Eden Roc Hotelban foglalt nekem szobt, de taln Michael villjban leszek. Mind a kettt megprblhatod. Rnzett az rjra, s flrelkte a pirtst. A kocsimnak minden pillanatban itt kell lennie mondta az ablakhoz stlva, s kinzett a redny rsein keresztl. Nem tudom, hol van a Farnborough repltr, de a bartom, Elmore azt mondta, hogy elvisz Nizzba a magngpn, ha kilencre odarek hozz. Van egy hza ott kint. Cate kinttt magnak egy kvt a kannbl, s megdrzslte lmos szemt. Azt hittem szerda eltt nem kell Cannesban lenned? Te buta shajtott Serena. Ha netn elfelejtetted volna a tegnap esti vallomst, van nhny elintzend dolgom. Nincs semmi rtelme, hogy Londonban lebzseljek, s vsrolgassak. De mi lesz a megbeszlseiddel? Minden ms vrhat csattant fel a hga azzal a nyers, csinljuk-mr hatkonysggal, amely Cate szmra ismeretlen volt. Majd rtestlek, hogyan ment. De Serena Ah, itt a kocsi csiripelte Serena mr az ajtnl. Megyek, rendbe teszem az letemet. Elmore Bryant reged rocksztr, vist kirlyn s Serena j Legjobb Bartja, miutn a kapcsolata Roman LeFeyjel megkeseredett, humoros, szrakoztat trsasgnak bizonyult a nyolcvanperces ton Nizzba. A gpn felszolglt koszt igazi luxus volt, de nagy kockzat egy terhes nnek, gondolta Serena, s visszautastotta a rkos felfjtakat s a Cosmopolitanok sznni nem akar folyamt, amelyeket a gynyr, cizelllt frfi utasksr knlt. Egybknt is, a hnyingerrohamok mellett, amelyek klnsen azta gytrtk, hogy fent voltak a levegben, a legkevsb enni kvnt. A vgtelensgig nagyvonal Elmore elintzte, hogy egy fehr Bentley vrja Serent a leszllplya mellett, s vigye el brhov, ahov menni akar a Cte dAzurn. Amikor elrtk a terminlt, Elmore lekapta a gymntberaksos napszemvegt, s bcszs kzben that pillantst vetett a lnyra. Rvid volt, de csods, szerelmem, mindig nagy rm tged ltni. Ne felejtsd el tette hozz baljsan , ha brmi trtnik, s szksged volna egy helyre, ahol megszllhatsz, amg itt vagy Valakire, akivel beszlgethetsz? Serena azon tndtt, vajon a teleptia is Elmore szmos tehetsge kz tartozik-e. Mindkt arcn megcskolta a frfit, s beszllt a kocsiba. szben fogom tartani. A forgalom rjt volt, s csigalasssggal haladtak a zsfolt tengerparti ton Cannes fel. A Nizza-Cannes tvonalon ingz helikopterek, mint vrs darazsak dongtak Serena feje fltt. A lny htradlt a krmszn brlsen, s azon tndtt, hogyan mondja el a hrt Michaelnak. Nem ltott erre semmilyen egyszer mdot; egyenesen el kell llnia az igazsggal. Meglepetsre azon kapta magt, hogy menyasszonyi ruhkon jr az esze. Caroline Herrera ki tudna tallni valami csodlatosat: elegnst, idtlent, gynyrt. Aztn ott van John Galliano is a mgikus kezvel. neki ugyan nem kellennek azok a rzsaszn cikornyk, amelyeket Gwen Stefani menyasszonyi ruhjra tett, de egy tllbe s szatnba lmodott Dior-fantzia az vtized ruhja lehetne

160

Cannes egyszeren lktet az lettl, llaptotta meg Serena, orrt a kocsi fstszn veghez nyomva. Vdkorltok lltak a Croisette mentn, kvncsiskod turistk kaptk el a kamerjukat minden csoportosuls lttn, s az sszes nagyobb hotel a Carlton, a Majestic, a Martinez bejratt hstorony biztonsgi rk vigyztk azzal az egyetlen feladattal, hogy a cscselket tvol tartsk a szllodk csillog elcsarnoktl. Hla istennek, egy civilizltabb helyen szll meg, gondolta Serena, s elmagyarzta a sofrjnek, hogy juthat el Michael villjhoz. A kikt Cannes vrosnl forgalmasabb volt, mint amilyennek valaha ltta, telezsfolva luxusjachtokkal; a sor htn sor krmszn s dibarna hajtestek csillogtak a napfnyben. Ahogy elhajtottak a kikt mellett, Serena azon tndtt, hogy Michael vajon ott lehet-e a szz lb hossz jachtjn, a Pandorn. Ellenrizte az idt: 11.45. Nem, mg tl korn van. ltalban egy ra tjban ment fel a hajjra, hogy megebdeljen, elintzzen egy-kt zleti tallkozt, s a tenger biztonsgbl figyelje a Croisette-en zajl cirkuszt. gyhogy az aut a Cannes vrosnak htterl szolgl meredek hegyek kzt kanyargott, mikzben az utck egyre csendesebbek lettek, ahogy felfel haladtak. A villa, amely fel kzeledtek, tulajdonkppen nem Michael volt, csak brelte a szezonra. A Sarkis ingatlanbirodalom mg nem jutott el a Cte dAzurig, br ez volt az egyik ok, amirt Michael hosszabb idt szndkozott a krnyken tlteni. Igen, Michael imdta mind a filmfesztivl, mind a kvetkez htvgn esedkes monaci grand prix harsnysgt, ragyogst s partijait, de valjban zleti gyben volt itt. Pnzt csinlni. Hallotta, hogy egy elkel ids hlgy nemrgiben trtnt s azt rebesgettk, gyans halla utn elad lett egy hatalmas belle poque villa, s Michael szerette volna megszerezni. Azt akarta, hogy a Cte dAzurn is legyen egy Sarkis-hotel, amely mlt prja a legends dl-franciaorszgi Du Capnak s Grand Cap Ferratnak. s mire letelik ez a kt ht, dicsekedett Serennak, a villa az v lesz. Hatalmas kovcsoltvas kapu s ksz bougainville-val bentt hrommteres fal vta krskrl Michael ideiglenes otthont. Serena megkapta a biztonsgi kdot meghatdott ettl a gesztustl , s bettte a szmot a tbln a kapunl. Hatsos megjelenst tervezett, ezrt elbocstotta a Bentleyt, tstlt a kapun, el egy sor plmafa mellett a hz fel, s kzben megcsodlta a hatalmas, lejts terrakottatett, a rzsaszn, mediterrn tglafalakat s a csinos virgokkal teli dzskkal megrakott balkonokat. Az izgalom kis hullma futott t rajta. A bejrati ajt trva-nyitva llt. Egy viharvert arc s kcos sz haj regember sprgetett nmn az elcsarnokban, kilkve a port a meleg levegbe. Kzmbsen Serenra pillantott, s mintegy transzban, folytatta a munkjt. A lny cipsarka kopogott a mrvnyon, ahogy bestlt, s egy puffanssal a padlra ejtette a brndjt. Az egsz hzban a msnap reggel csendes, elhagyatott hangulata rzdtt. Michael! Itt vagyok! kiablt fel a lpcsn, s kzben kigombolta az ingt, s lergta a cipjt. Semmi. Csak egy porszv zmmgse valahol htul a hzban. Egy szobalny dugta ki a fejt a korlt fltt, de csak blintott, mintha hozz lenne szokva, hogy idegen nk mszklnak Michael villjban. n Mr. Sarkist formlta a szavakat Serena lass, kifejez angolsggal, de a n mr ott sem volt. Serena lassan haladt a lpcsn felfel, s a nyakt nyjtogatta, htha meglt valami letjelet. Mlyeket llegzett, s biztos volt benne, hogy a brsonyos nyri leveg ellenre fst s llott alkohol csps szagt rzi. sztnsen tudta, hogy valami nincs rendben. Vgiglpkedett egy hossz folyosn a hz hts traktusa fel, s mivel tompa zajt hallott egy nagy tlgyfa ajt mgl, vatosan benyitott, s a nyakt nyjtogatta, hogy bepillantson a stt szobba. Hatalmas hlszobt ltott. Br mr dlre jrt, a hossz rednyk zrva voltak, s csak egy keskeny napsugr hastott vgig a padl kzepn, mgis elg fnyt adott ahhoz, hogy Serennak ellljon a llegzete. Egy risi kerek gy llt eltte, amelyen hrom test vonaglott a gyrtt selyemlepedkn. Michael teste meztelen volt, leszmtva egy vkony, csillog izzadsgrteget. Ajka egy karcs, vrs haj n jobb mellbimbjt harapdlta, aki kemny mellt belenyomta a frfi arcba. Egy 161

telt idom szke lovagolt Michaelen a farkra hajolva, a szja hesen szvta be a frfi vastag rdjt, mikzben Michael ujjai a csikljval jtszottak. Vgtagok keszekuszasga, lebarnult hstmeg, vad s szenvedlyes nygsek fogadtk Serent de a lny rmlt shaja mg gy is hallhat volt. A szke hirtelen fellt, a feje megperdlt, a haja suhogva htracsapdott. Michael felnzett, s ttva maradt a szja. Szeme egy pillanatra Serena tekintetbe kapcsoldott a tlgyfa padln keresztl, aztn azonnal sszeszedte magt, s flnyesen elmosolyodott. Serent elnttte a hnyinger, a feje szdlt. Te undort, te csal Hangja reszels volt a dhtl, ahogy lass lptekkel az gy fel kzeledett. Michael htrahanyatlott a prnahalomra, egyik lbt tvetette a csokold selyemgynemn, szrs barna keze tovbbra is lustn simogatta fel-le a szke lbt. Arca most a gyilkos arrogancia maszkjt viselte. Serena. Tkletes idzts. Mirt nem jssz, s csatlakozol hozznk? vigyorgott. A vrs haj, aki a mellbimbjba szrt gyrn kvl anyaszlt meztelen volt, csbosn mosolygott, s a sajt melleit simogatva intette oda Serent. Hrom mr egy trsasg. s ngy egy orgia sziszegte Serena, s az ajka eltorzult a dhtl. Most pedig, koszos ringyk, lenntek szvesek a pokolba takarodni a bartom gybl Michael mg mindig lezseren fekdt, mintha ez megszokott jelenet volna a szmra. Gyere, drgm. Ez Cannes. A partizs ideje. Serena lassan megrzta a fejt. Akkor csak folytasstok ezt a csodlatos idtltst! Az ajt fel fordult, menet kzben lesjt pillantst vetve Michaelra. A frfi leszllt az gyrl, s elindult fel, a farka mg mindig gaskodott, gy mutatta az utat, mint egy lovag lndzsja. Serena, krlek. Csak egy kis mulatsgrl van sz mondta, s engesztel mozdulattal szttrta a kezt. A lny megfordult, s egyik ujjval vadul rmutatott. Tartsd meg a kurvidnak! kpte a szavakat. s bevgta az ajtt.

162

26
Prbld meg gy nzni mondta Elmore Bryant, mikzben felhzta a palackzld Vilebrequin virgmints sortjt, s beleereszkedett az szmedencbe. Csak egy des hrmas volt. Nhnyan az ilyen piszok gazdag fazonok kzl mindenfle bizarr szarba belemsznak, gyhogy rosszabb is lehetett volna. Sokkal rosszabb. Elmore, ezzel nem segtesz vlaszolta Serena, s kivett egy gymlcst a tlbl a bartja Cap Ferrat-i udvarhznak a teraszn. Termszetesen, a millirdosok nem tudjk a pcsket a nadrgjukban tartani, s pont, mondat vge folytatta a bartja, felkszerezett kezvel hadonszva a levegben. Ez tulajdonkppen meglep; biztos vagyok benne, hogy csak egy kis vacak van nekik. Mit gondolsz, mi hajtja ket, hogy annyi pnzt csinljanak? Tnyleg kicsi az v? krdezte Elmore, s frcsklni kezdte a vizet. Cserkszkolbszrl beszlnk vagy makkrl? Serena belevjta a francia mdra manikrztt krmeit a kezben lv szibarackba, s amikor azok tszrtk a gymlcs hst, egy pillanatra azt kpzelte, hogy Michael herit tartja az ujjai kzt. Ha nem haragszol, inkbb nem trgyalnm meg Michael pnisznek a nagysgt mondta mltatlankodva. Ahogy hajtod mosolygott Elmore pajkosan, s odaintette maghoz a medencnl felszolgl fit. Earl Grey? Serena elnylt a dl fel fordtott nyuggyon. A hz a St-Jean-Cap Ferrat-i-blre nzett, s Elmore teraszrl nylt az egyik legpazarabb kilts Dl-Franciaorszgban. lni tudnk valami ersebbrt shajtott, s megigaztotta a csppnyi trkiz bikinije pntjait. Ht, nem a te llapotodban, ifj hlgy jegyezte meg Elmore, blcsen blogatva a fejvel, gyhogy a napszemvegt kt gymntok hunyorogtak a ks dlutni napstsben. Elmore termszetesen mindent tudott. Tudta, hogy Serena hrmas szexben tallta Michael Sarkist kt szilikonmell kurvval. Tudta, hogy Serena kiviharzott Sarkis cannes-i villjbl, s tudta, hogy tvozs kzben lelktt egy slyos terrakotta virgcserepet a balkonrl, amely tszaktotta az immr exbartja lngvrs Ferrarijnak a szlvdjt. Azt is tudta, hogy Serena Sarkis gyerekt hordja a szve alatt. A lnynak nem volt ms vlasztsa, el kellett mondania, mi trtnt. Mivel csupn rkkal azutn, hogy olyan feldobott hangulatban otthagyta Elmore-t a cannes-i repltren, felbukkant a villjban, a bartja termszetesen tudni akarta a hirtelen hisztria okt. Serena elszr nem akart elmondani neki semmit, de sebezhetnek, elhagyottnak s zaklatottnak rezte magt. Amikor kilpett Michael villjbl, egy hossz ideje nem tapasztalt rzs taglzta le: a magnyossg. Gynyr, hres n volt, akit az egsz vilgon kvntak, s sz szerint nem volt hov mennie. Azonnal telefonlt a szemlyi titkrnak, Janey Norrisnak, s megkrte, hogy amilyen hamar csak tud, szerezzen neki helyet egy replgpre. De a cannes-i filmfesztivl kzepn jrtak, s 163

mg Janey flelmetes gyessge sem tudta Serent kimenekteni onnan aznap este kilenc eltt. Serena az Eden Rocbeli foglalst sem akarta ignybe venni a hely nyilvn olyan, mint egy akvrium , gyhogy felhvta a legkzenfekvbb mentktelt, Elmore Bryant Bentleyjnek a sofrjt. Mg mindig a La Croisette-en araszolt a forgalomban, gyhogy azonnal visszasietett, hogy elvigye t Elmore villjnak a menedkbe. Amikor Serena knnyek kzt megrkezett, Elmore leltette a Fldkzi-tengerre nz mves pagoda al, s a szavak s titkok mleni kezdtek a lnybl. A frfi szemmel lthatan lvezte az egsz drmt, de, br megrgztt pletyksnak ismertk, akkora szve volt, mint egy hz. Biztostotta Serent, hogy addig maradhat nla, ameddig csak akar, s beterelte a sziporkz Cap Ferratra nz egyik vendglakosztlyba. A villa mess hely volt, ahol az ember sszegmblydhetett, s elvonulhatott a vilgtl; amikor Serena bekszott a vendgszoba XV. Lajos korabeli hatalmas gynak ropogs r gynemi kz, mris egy kicsit jobban rezte magt. De most, majdnem huszonngy rval ksbb, a megdbbense s a hisztrija s ha brutlisan szinte akart lenni maghoz, a srtettsge s az elrultatsa valami ersebb rzss alakult t: tombol dhv. pp, amikor azt gondolta, hogy a dolgok rosszabbul mr nem is llhatnnak, felhvta a New York-i sajttitkra, Muffy Beagle, hogy elmondja: kt bulvrlap, a Sun s a Mirror msnap reggel cikkeket szndkozik megjelentetni rla. A Sun a kt francia kurvval akar interjt kzlni, akik valami titokzatos mdon meg tudtk szerezni Charlie Nolan, a hressgek szerelmi gyeit kitlal kmletlen PR szolglatait, aki ehhez hasonl szrny bulvrtrtnetekkel szrakoztatta a kznsget immr hsz ve. s a Mirrornak sikerlt egy mg krtkonyabb hrt kisnia. A terhessgt. Egyszeren nem rtem, hogy jhettek r a bbire nygte Serena, s halk pottyantssal a terasz kvre ejtette az szibarackot. Csak a hlye, kibaszott nvrem lehetett, nem gondolod? dhngtt. risten, el tudod kpzelni, hogy Cate egyszeren elment a sajthoz? Szrnylkdve nzett fel Elmore-ra, egy pillanatig komolyan tndtt a gondolaton, de aztn megltta Elmore eltl arct. Nem. Azt hiszem, nem lehetett folytatta Serena. De elg nagy ostobasg volt a rszrl, hogy elment, s megvette azt a terhessgi tesztet. Annyira naiv s nz. Fogja magt, s elrohan a patikba, tekintet nlkl arra, milyen kvetkezmnnyel jrhat ez rm nzve. Biztos, hogy valaki abbl a patikbl volt. Nyilvn llandan a hressgeket lesik. Egy pillanatra lelltotta vadul szguld gondolatvonatt, megprblta mrlegelni az sszes lehetsget. Vagy taln nhny riporter odalopakodott, s feltrta a kukjt. Vagy taln lehallgattk a telefonomat! Nem tudom. Hogy szerez a sajt tudomst ezekrl a dolgokrl? Olyanok, mint az a rohadt Moszad! Elmore odahzott mell egy nyuggyat, s meg veregette a fehr kitmtt prnkat, hogy knyelmesebb helyzetbe tegye magt. Drgm, megtrtnt, semmi rtelme, hogy emszd magadat miatta. Most arrl kell gondolkodnod, hogyan minimalizlhatnd a krt. Serena mr megejtette ezt a bizonyos beszlgetst a menedzservel, Stephen Feldmannal; azonnal kapcsolatba lpett vele New Yorkban, amint kiderlt, hogy a lapok tudnak a terhessgrl. Feldman nem bnt vele kesztys kzzel. Az abortusz most mr egyszeren szba sem jhet, mondta. Serena elkeseredetten tagadta mg a gondolatot is, s kzben rezte, hogy a szgyentl az arcba szkik a vr. Elz jjel, ahogy sszekuporodva fekdt Elmore vendghlszobjban, rkon keresztl bren tartotta magt az ngyzkdssel, hogy milyen elnyk szrmaznnak abbl, ha megszakttatn a terhessgt. Elg realista volt, hogy tudja, Michael moshatja, s taln mosni is fogja a kezeit vele s a gyerekkel kapcsolatban. s mi Sarkis s a karrierje nlkl? Valban szeretne minden mst felldozva egyedlll szl lenni? Br, ahogy Feldman kifejtette a brutlisan tnyszer modorban, az abortusz lett volna a javasolt megolds, ha a hr a terhessgrl nem szivrog ki, de most, hogy ez megtrtnt Nos, egy abortusz most egyenl volna az ngyilkossggal a karrierjre nzve. Kzp-Amerikban abortuszt vgeztetni felr a sorozatgyilkossggal. Valjban rosszabb. Az amerikai kznsgnek 164

brmilyen kznsgnek, akiket Serena meg akart hdtani ezt egyszeren nem venn be a gyomra. Serena htradlt, mlyebben belesppedt a nyuggyba, s mint egy paplant, az llig felhzta a maga kr tekert bolyhos fehr trlkzt. Egyarnt volt sebzett s ragyog, s gy festett, mint egy Bond-lny s egy rva kislny keresztezdse. Mg mindig visszafogadhatod ajnlotta Elmore, s elhallgatott, hogy belekortyoljon a Cristaljba. Nk mr sokkal, sokkal nagyobb bnkrt is megbocstottak frfiaknak. s az emberek tnyleg megrlnek egy kicsit Cannesban. Serena vadul rzta a fejt. Tudta, hogy amit tl, az nem az sszetrt szv fjdalma. Ahhoz tl tvolinak, nem elg bntnak rezte. Tudta, hogy tven szzalkban dh, tven szzalkban a gytrelem, amely az elrultatssal jrt, s az rulssal nem tudott mit kezdeni. Az egja soha nem engedn meg, hogy brkinek is megbocssson, aki htlen volt hozz. Egyszeren tl hi volt annak az elfogadshoz, hogy valaki egy msik nt klnsen egy kurvt vlaszthat helyette, tekintet nlkl arra, milyen elnys volna ez a szmra hossz tvon. Nem akarok jra egytt lni vele, le akarom vgni a tojsait mondta szntelen hangon. Elmore oldalrl rpillantott, s elmosolyodott. Tbbflekppen is meg lehet nyzni egy patknyt, drgm. Ott sd, ahol a legjobban fj neki. A pnztrcjn. Nem kell annak a szarhzinak a pnze. Semmi sem kell tle, legfeljebb taln a feje egy tlon. Ne lgy makacs. Komolyan gondolom. Egy fillr sem kell a pnzbl. A bszkesg a buks eltt jr, drgm mondta a hzigazdja blcsen. Tartsd meg az ruhzi filozfidat, Elmore, drgm. Semmit sem akarok tle. Michael Sarkis megrohadhat a pokolban.

165

27
Serena a ht vgig Elmore villjban maradt. Elmore hatrozottan kitiltott minden jsgot a hzbl, s amikor a lny nvrei mind ktsgbeesve telefonltak, hogy megtudjk, mi van a hgukkal, Serena kifejezetten azt krte tlk, hogy ne mondjk el neki a trtnet nyomban jr teljes igazsgot. Ez az rm a sajttitkrra, Muffy Beagle-re maradt, aki viszont ragaszkodott hozz, hogy rszletesen tjkoztatja. Az sszes angol bulvrlap kt napig ezzel a sztorival volt tele. Csak egy crackpipt szv szupermodellrl s kt kabinetminiszter kzti viszonyrl elkerlt kpek soroltk a trtnetet a tizenegyedik oldalra a harmadik napon. Az is segtett, hogy a kurvk igencsak keveset tudtak mondani. Egyikk kisznezte az incidenst, hogy Serena Michael Ferrarijra dobta a virgcserepet, mondvn, hogy felhastotta a kocsi kerekeit is, de ahogy Muffy kifejtette, a Fleet Street sokkal tovbb csmcsogott volna a trtneten, ha Michael brit s olyan hres, mint, mondjuk, Tom Archer. A terhessgrl szl hrek igazsg szerint rengeteg egytt rz lapterjedelmet szortottak ki Serennak, de volt szmtalan cinikus jsgr, akik lrai hrokat pengettek az egyedlll anykra vr nehzsgekrl, fggetlenl attl, milyen gazdagok s hresek. Serena azonban az egyttrzst rosszabbul viselte, mint a kurvkat. Gyllt brmilyen szempontbl gy gondolni magra, mint egy ldozatra, de ahogy Stephen Feldman kifejtette, pontosan gy kellett lejtszaniuk a meccset a sajtban. Stephen nagyon is tisztban volt azzal, hogy Serent ragyog, br nehz szemlyisgnek tartjk a hazjban, s meg volt gyzdve, hogy ez az egsz kzjtk jelents mrtkben javthat az imzsn. Fellphetne nhny jl megvlasztott beszlgets showban a pocsolya mindkt oldaln, hatrozta el. Ezutn taln mg Oprah s a Vanity Fair is rdekldne irnta. Brmekkora ksrtst is rzett, hogy hatrozatlan ideig Elmore villjban maradjon, Serena lnynek gyakorlatias s ambicizus oldala tudta, hogy vissza kell mennie Londonba, s jra snre kell tennie az lett. Elszr Londonba, azutn New Yorkba, javtotta ki magt, mivel mg nem akart visszamerszkedni Michael felsgterletre. Egybknt volt nhny srget gy, amely azonnali megoldst ignyelt: pldul meg kellett jtania a szerzdst a Jolie Cosmetics cggel. Az gynke boldogan lebonyoltotta volna a trgyalsokat, de Serena mg mindig j tletnek tartotta, hogy szemlyesen keresse fel a londoni szkhely vezrigazgatt, Sidney Parkrt; azzal rvelt, hogy gy szemtl szemben mondhatja el neki a maga verzijt az esemnyekrl, s bvlheti bele a frfit egy jabb jvedelmez megllapodsba. Naht, igazn jl nzel ki mondta Venetia, s lelsre trta a karjt. Serena pp most jtt t gyorstott tempban a vmon, miutn Elmore magngpe letette egy kisebb kifutplyn a Luton-i repltren. Legidsebb nvre ragaszkodott hozz, hogy kijjjn rte, s Serena egszen boldog volt, hogy tovbbra is tengedheti magt az anyskodsnak. Biztosthatlak, hogy nem gy rzem magamat mondta, mikzben meglelte Venetit, s drmai mdon sszerzkdott, hogy kell hangslyt adjon a szavainak.

166

Tudtam Mustique-on, hogy van abban az emberben valami, ami nem tetszik nekem jegyezte meg Venetia, s Serenba karolva a kis terminlplet eltt parkol ngykerkmeghajts BMW fel vezette a hgt. Serena felhzta az egyik szemldkt. Akkor jl megtvesztettl mondta. Venetia elengedte a megjegyzst a fle mellett. Befszkeltk magukat a krmszn brlsekbe. A tl gazdag frfiak Sin, el kell gondolkoznunk, megrik-e, hogy az ember izgassa magt miattuk mondta Venetia halk hangon. Serena oldalrl a nvrre pillantott. Ritkn engedte, hogy ms emberek viszonyainak banlis rszletei hatssal legyenek r, de mg az szmra is vilgos volt, hogy Venetia s a frje kzt j ideje nincs minden rendben. Nvre vibrl lnye szreveheten elszrklt kzel kt vvel korbbi eskvje ta. Venetinak soha nem volt sok nbizalma, de egyrtelmen ltszott, hogy a Jonathon oldaln tlttt let, fggetlenl attl, milyen gazdag s milyen j kapcsolatokkal rendelkezik a frje, nem jrt pozitv hatssal a nvre nbecslsre. De most valami megvltozott. Lopva Venetia profiljt nzte, s szrevette, hogy a nvre bre kicsit kipirultabb s nap-cskoltabb, mint ltalban, s a szeme csillog, ami hossz ideje nem fordult el nla. Meg kell mondanom, hogy te is nagyon jl nzel ki jegyezte meg Serena, informci utn puhatolzva. Spanyolorszgban voltl, ugye? Venetia elfordtotta a slusszkulcsot, s a szemt mereven elreszegezte a szlvdn keresztl, de a hga ltta, hogy rzsaszn pr nti el az arct. Venetia csak blintott. Serena rezte, hogy a nvre nem hajt beszlni rla; gy ht hiba volt pletykanarks, most nem volt kedve, hogy megdolgozzon rte. Inkbb matatni kezdett a Chlo tskjban, a Blackberryjre vadszva. Egy halom zenet s e-mail vrta. Amilyen gyorsan bekapcsolta a masint, ugyanolyan gyorsan el is zrta. Elg volt a figyelemelterelsbl, ideje, hogy jra magval foglalkozzon. Gondolom, akkor nlad fogok lakni? krdezte, s mint egy szrakozott gyerek, a lgkondicionl gombjaival jtszott a difa mszerfalon. Ameddig csak jl rzed magad mosolygott Venetia. Nem akarok semmifle szaros szobt, drgm. Az tetszik nekem, amelyiknek kln gardrbszobja van. Na gyernk, taposs bele, rjnk vgre Londonba. Annak ellenre, hogy chicagi szlets volt, Sidney Parker, a Jolie Cosmetics vezrigazgatja az v kilenc hnapjban egy hatalmas, hatemeletes, stukks Eaton Square-i hzban lakott a sokkal fiatalabb angol felesge, Lysette kedvrt. Mrs. Parker egy festett szke exkoktlpincr volt Dlkelet-Londonbl, aki mr egszen fiatal kortl komoly megszllottsggal hajszolta a jobb letet. Egy ms korban Lysette politikus vagy gengszter lett volna. Finoman kiegyenslyozott mdon keveredett benne a kmletlen ambci s a kamleonszer kpessg fontos emberek elbvlsre, s ez szerezte meg neki a Sidney Parker-trfet. De Lysette nem llt meg itt, gyorsan megvetette a lbt, mint rettegett s nnepelt trsasgi jtkos, akinek a vlemnyt s tmogatst nagy becsben tartottk. Ha Lysette Parker nem jtt el a jtkonysgi adomnygyjt rendezvnyedre, vagy nem jelzett vissza a partidra szl meghvra, akkor halottnak tekinthetted magadat a londoni trsasgban. Serena szerencsjre, Lysette mindig csodlta a gynyr Balcon nvreket. A gazdag frj trbe csalsa rdekben folytatott kampnya sorn Lysette mindvgig falta a Tatler magazint, s ilyetn formn intim ismeretsgbe kerlt a trsasg befolysos embereivel s a nagy arisztokrata csaldokkal, akik a lap oldalain szerepeltek. Serena minden volt, ami Lysette lenni szeretett volna, amikor kt vtizeddel korbban felntt Lewishamben, s Lysette volt az, aki rbeszlte a frjt, hogy Serent tegye meg a Jolie Cosmetics eurpai arcnak. Tudta, hogy a kifinomult, kivtelezett s nevetsgesen gynyr Serena azt a rzss angol fantziakpet testesti meg, amelyet annyi brit lny ddelget titokban. 167

Sidney sokkal jobban szeretett volna egy szupermodellt alkalmazni, mint amilyen a hrom vvel korbbi Jolie Cosmetics-lny volt, de tisztelte a felesgnek az utca npt jl ismer zleti szemllett, s, ahogy kiderlt, Lysette megrzse helyesnek bizonyult. Hat hnappal azutn, hogy Serena lett a Jolie arca, a profit hatvanhrom szzalkkal ntt az egsz termkskln, s a mrka egy avttas, hagyomnyos eurpai kozmetikai hzbl valami sokkal frissebb, modernebb s csillogbb fogalomm vlt. A vgyukban, hogy szexis, cscsrt Serena-ajkuk legyen, a nk tizenttl tvenig tmegesen rohantak a Jolie szilva s szibarack ajakfnyeirt, mg a brpol termkeik eladsa meghromszorozdott, mivel a vsrlik szerettk volna magukon ltni Serena makultlan brt. Serena nem tudta, de tbbet ksznhetett a Parker csaldnak, mint hitte volna. Venetia egy intssel letette Serent a kis lpcssornl, amely Sidney s Lysette Parker otthonnak hatalmas, jflkk ajtajhoz vezetett. Br Serena ritkn volt ideges, most halvny lepkeszrnyreszketst rzett a gyomrban, amikor megnyomta a csengt. ltalban lvezte az ilyen megbeszlseket, de mg csak hat nap telt el azta, hogy kitrt a botrny az jsgokban a terhessgrl s Michael Sarkisrl, s lehetetlen volt megjsolni, Sidney hogyan fogadta a hrt. Ezt szem eltt tartva ltztt fel, a kell hats rdekben. Szzies ragyogs, mosolygott: krmszn hullmz Chlo ruha, arany lapos balettcip, Jolie arcpirost az orcjra lehelve. Tudta, hogy helyes dnts volt ilyen gyorsan felkeresnie Sidneyt. Azt szerette volna, ha a frfi els kzbl, s nem a bulvrlapokbl szerzi az informciit. Egybknt is, a szerzdst a lehet leggyorsabban el kellett intznie: mivel a Cheyne Walk-i hzt eladta, az viszont, hogy visszamenjen New Yorkba, egyelre szba sem jhetett, gyorsan tallnia kellett valami j lakhelyet, s tudnia kellett, mennyit r a szerzds, mieltt brmit hatroz ebben az gyben. Egy szrke ruhs Flp-szigeteki szobalny nyitott ajtt, s engedte be Serent. Egy hatvan v krli, nagydarab frfi jtt ki borotvalesre vasalt sttkk ltnyben az elcsarnokba, hogy dvzlje. Sidney valaha rendkvl jkp frfi lehetett; barzdlt volt az arcbre, de a halvny mahagniszntl valahogy simbbnak s fnyesebbnek tnt. A homlokbl htrafslt sz haj s a hossz, hatrozott orron l vkony, aranykeretes szemveg tette teljess kozmopolita klsejt. Sidney, hogy van? krdezte Serena, s a kezt megragadva, mindkt arcn megcskolta a frfit. Kitnen. s maga csodlatosan nz ki vlaszolta Sidney jindulat mosollyal. Menjnk be a dolgozszobmba. , Joyce? szlt a szobalnyhoz. Hozna neknk tet? Csendben stltak t egy dszes knyvtrba. A szobnak a gazdag, elegns tapta, a difa burkolat s a sznek szerint csoportostott knyvekkel megrakott polcok hivatalos jelleget klcsnztek. Serent egy kicsit apja huntsfordi dolgozszobjra emlkeztette, leszmtva, hogy ez a hely tbb festkszr pisztolyt ltott; olyan volt, mint az angol r knyvtrszobja, ahogyan azt Ralph Lauren elkpzeli. A patinspnz-rzst mg jobban tnkretettk a falakon fgg, gynyr nkrl kszlt hatalmas bekeretezett fotk: az sszes Jolie-szviv portrja. Serena kpe Kelly Sanders, egy llegzetelllt vrs haj, texasi modellbl lett tvmsorvezet fotja mellett fggtt, aki szak-Amerikban kpviselte a Jolie-t, s mellettk Bay Ling, a feltntem-smr-jvk-is knai modell volt lthat, aki a pezsgsbe lendl tvol-keleti kozmetikai piacnak adta az arct. Sidney lelt a hatalmas rasztal mg, belesppedt a szkbe, s egy arany Mont Blanc tollal jtszott, mg Joyce csendben belpett, s letett egy ezst testlct az asztalra. Serena kihasznlta a pillanatot, hogy krbetekintsen. Mg soha nem volt a dolgozszobban; amikor Sidneyvel tallkozott, rendszerint a nappaliban ittak valamit. Taln most Lysette szrakoztatta ott a vendgeit. rlk, hogy ilyen gyorsan megltogatott mondta Sidney, s tnyjtott Serennak egy finom porcelncsszt. Mg mindig rzdtt a hangjn nmi enyhe amerikai csengs, br eltklten igyekezett megszabadulni tle az autentikus angol hangzs kedvrt. Tudom, hogy rengeteg megbeszlnivalnk van mosolygott Serena, s tvetette egyik hossz napbarntott lbt a msikon. Nyilvn hallotta, hogy alig voltam Londonban 168

mostanban, mivel New Yorkban lek, meg minden mlengett a lehet legkellemesebb s legdallamosabb hangjn. Mit gondol Bay Lingrl? krdezte Sidney hirtelen, s egyik kezvel a lny kpe fel intett. Serena felnzett, hogy megszemllje a fott. volt a legnyugatibb klsej keleti lny, akit valaha ltott. A bre inkbb enyhn napbarntottnak, mint srgnak tnt, a haja arra a szigor bubifrizurra volt nyrva, amely most a legnagyobb divatrlet volt Manhattanben. Igazsg szerint a knainak szinte nyoma sem ltszott benne. A csontozata tkletes, finom arca inkbb ovlis, mint kerek, az ajka halvny s telt. Gynyr, igaz? adta a szt Sidney. Kna els szm szupermodellje. Igen. Br a sajt manapsg mindenkit szupermodellnek hv, akinek hossz a lba nevetett Serena knnyedn. szrevette, hogy egy izom megrndul Sidney halntkn. De valban rendkvli szpsg folytatta gyorsan. Mr negyedmilli darab Knai Rzsa ajakfnyt adtunk el mondta a frfi, s lassan ingatta a fejt. Serena azon kapta magt, hogy utnozza a mozdulatot. Jrt valaha Pekingben? krdezte Sidney. Az ilyen krds egy ajnlat fel szokott vezetni. Serena rezte, hogy a nyugtalansga albbhagy. Nem, mg nem mondta szintn , de tavaly tlen Pukheten voltam az Amanpuriban tette hozz komolyan. Egy thai nyaralhely aligha az j globlis kereskedelem fhadiszllsa vlaszolta Sidney rosszallssal a hangjban. Serena hta megmerevedett. Hihetetlen vros jegyezte meg a frfi hirtelen, az arct simogatva, s nagyobb jindulattal folytatta. Amikor Bay Ling s n megnyitottuk a pekingi ruhzat hrom hnappal ezeltt, eskszm, hogy a sor olyan hossz volt, mint a knai nagy fal! gcgtt halkan magban. Emellett Oroszorszg, mint kereskedelmi potencil feltrsa jelentktelennek tnik. Kna a jv. Serena knytelen volt elnyomni egy unott shajt. Nem volt abban a hangulatban, hogy eladst hallgasson a globlis gazdasgrl. Nos, taln megszervezhetne nekem egy utat. Borzasztan szeretnm mindezt ltni mosolygott, s finoman belekortyolt a tejba. Taln ideje is volna, hogy a Jolie sszes szvivje tallkozzon egyszer mondta nagylelken. Sidney nevetett, kicsit erltetetten. Klnben szlt a frfi lnkebben , azt hiszem, azrt vagyunk itt, hogy a szerzdsrl beszljnk. Serena mosolygott, s tcserlte a lbt. Csak nagy vonalakban nzett pajkosan , a tbbit rbzhatjuk az gynkmre. Ezrt fizetek neki tizent szzalkot. Serena bellrl sszerzkdott ennek a szmnak a gondolatra. Ha a Jolie Eurpa mellett mg szak-Amerikra is megteszi a szvivjnek, akkor az egy vi tbb mint 5 milli dollros zletet jelent. Ennek a tizent szzalka az annyi Nem tudta kiszmolni, de az biztos, hogy rengeteg pnz, gondolta, hirtelen egy kicsit mrgesen. Sidney sznetet tartott, egyik oldalrl a msikra tekergette a forgszkt. Az utbbi nhny napban sokat gondolkodtunk Lysette-tel a szerzdse megjtsn. Hogy van Lysette? mosolygott Serena szlesen. Nagyon jl, igazn nagyon jl blintott Sidney. Mint tudja, risi a hitem s a bizalmam a cg irnytsval kapcsolatos vlemnyt illeten. Rendkvl okos asszony jegyezte meg Serena blcsen.

169

Valban az rtett egyet Sidney, s az llt simogatta. Nem csupn a felesgem, a kommunikcis csatornm is a nagykznsg fel. Igaza volt, amikor szerzdtettk magt hrom vvel ezeltt, s megbzom a maga jelenlegi helyzetvel kapcsolatos sztneiben is. Miutn New Yorkba kltztt, s barti viszonyba kerlt Michael Sarkisszal Serena mohn kzbevgott. Tudom! radozott. Az, hogy odakltztem, vek ta a legjobb dntsem volt. risi mrtkben megnvelte az ismertsgemet szerte az llamokban. Megrtem, kezdetben mirt volt bizonytalan, hogy Eurpa mellett megtegyen-e szak-Amerika arcnak is, de most, igen, a dolgok egszen mskpp llnak mosolygott. Nem erre gondoltam mondta Sidney minden rzelemtl mentesen. mondta Serena. Akkor nem tudom biztosan, hogy n Sidney elrehajolt az rasztaln, s felgyrte a sttkk zakja ujjt. A viszonya Michael Sarkisszal rtott a mrkanvnek. Serena arcrl lehervadt a mosoly. Nos, ahogy ktsgtelenl tudja mondta gyorsan, s megprblt magabiztosnak s hatrozottnak tnni , az exbartomat kompromittl szituciban talltam Cannesban, s azonnal vget vetettem a kapcsolatnak. gy reztem, ez a felels lps. s terhes mondta Sidney tnyszeren. Igen vlaszolta Serena kiss bosszsan. Frfiak s nk kapcsolatban gyakran fogantatik gyermek. Sidney htradlt, amennyire a szke engedte, ltszlag azon igyekezve, hogy minl tvolabb kerljenek egymstl. Maga nagyon, nagyon szp n jegyezte meg Sidney egy rnyalatnyi mosollyal. De azrt foglalkoztattuk, mert megtestestett bizonyos dolgokat. Elegancit. Elkelsget. Hagyomnyt. Ezek a Jolie Cosmetics oszlopos rtkei. s n ugyanaz maradtam tovbbra is mondta Serena bosszsan. Sidney hagyta, hogy nhny pillanatig a csend tltse meg a levegt. Lysette gy rzi, s n egyetrtek vele, hogy az, ami ezen a hten kiderlt, alapjaiban vltoztatja meg a dolgokat. Zavarosnak tnik, Serena. Ne legyen nevetsges vlaszolta Serena ggsen. Michael bebizonytotta, hogy egy playboy. n megtettem a tisztessges lpst, s megszabadultam tle. Gyereket vrok. Ez a huszonegyedik szzad. Rengeteg gyerek szletik hzassgon kvl. Mi egy hagyomnytisztel cg vagyunk mondta Sidney lassan, minden szt hangslyozva. Tudja, hogy Kzpnyugat-Amerika mennyire konzervatv piac. letbe vgan fontos a cgnk szmra, hogy gy lssanak minket, mint akik a helyes rtkeket kzvettjk. Megkszrlte a torkt. Ez a, , hrmas parti, a prostitultak Ez azt jelenti, hogy nem kapom meg szak-Amerikt? krdezte Serena lthatan megzavarodva. De hiszen megbeszltk gy tnt, hogy Sidney nem figyel r. Mint tudja, az eurpai szerzdse megjtsra vr, s gy rezzk, hogy jelenleg nem volna helynval megjtanunk. Serena rezte, hogy elnti a dh. Ha ez azrt van, mert terhes vagyok, remlem, tudja, hogy vannak trvnyek az ilyen fellps ellen? A szerzdse lejrt, s kizrlag a cgnktl fgg, hogy megjtjuk-e. Vagy nem tette hozz. Brhogy is van, Bay Ling olyan sikeres volt szmunkra Knban, hogy gy rezzk, taln eljtt az id, hogy nyugaton is bevezessk. gy vljk, hogy ezzel mg ott kint a Tvol-Keleten is tbb zletet generlhatunk. Serena rbmult.

170

Vele akar engem helyettesteni? vistotta reszket, les hangon. Ebben az orszgban s egsz Eurpban az n Angol Rzsa-imzsom hozza maguknak az zletet! Ez sikeres! Mirt kellene engem levltani valakivel, aki gy nz ki, aki gy nz ki mint aki egy gyorsbfben dolgozik? sznokolt. Dntttnk szaktotta flbe Sidney nyugodtan. Igazn rm volt magval dolgozni az vek sorn. Lysette s n szeretnnk a nagyrabecslsnk jeleknt megajndkozni ezzel magt. Belenylt a fels fikba, s kivett egy Jolie pderkompaktot, amely abbl, ahogy felemelte, gy tnt, mintha tmr aranybl kszlt volna. Krem, adja Bay Lingnek mondta Serena annyi mltsggal, amennyit kpes volt sszeszedni. gy ltom, szksge van r. Nem kell, hogy kiksrjen. Sidney egyszeren blintott, amikor Serena felemelkedett. Kipattintotta a kompaktot, megnzte magt a tkrben, s ledrzslt egy teafoltot a fogairl az ujjval. Aztn becsattintotta a kompaktot.

171

28
Tkletes nap volt a plhoz. Taln nem a jtkosok szmra: a nap meglehetsen kegyetlenl tztt egy mjus vgi dlutnhoz kpest. Camilla a nagy stor rnykban lt a Staplehursti Plklubban, a Pimmst szopogatta, s arra gondolt, hogy nhny kellemesebb mdot is el tudna kpzelni a vasrnap eltltsre. Megnzett egy-kt rszids lovaspljtkot, megevett egy j ebdet, s lttk a szezon egyik legelkelbb trsasgi esemnyn: ht ezt nem lehetett tl nagy prbattelnek nevezni. Ellenttben Serenval, nem klnsebben lvezte a trsadalmi esemnynaptr kimertst, de mivel pp most kerlt fel a Konzervatv Prt jvhagyott jelltjeinek a listjra, tudta, hogy lthatbb kell tennie magt. A potencilis politikusoknak nem csupn arra van szksgk, hogy lssk s halljk ket, hanem hogy a megfelel helyeken lssk ket, s kezdetnek a Staplehursti ves Jtkonysgi Nap ugyangy megtette, mint sok minden ms. Klnsen, hogy a klub tulajdonosnak, Josh Jacksonnak, a legends rockzenekar, a Phoenix basszusgitrosnak a kln krsre volt itt. Ht akkor hol van? krdezte Cate a nyakt nyjtogatva, hogy krbenzzen a storban, ahol sznszektl a helyi arisztokrciig mindenki pezsgt vedelt, s gy tett, mintha rtene a plhoz. Br mr csak kt nap volt htra a Sand magazin nyomdba kldsig, Cate nem tudta elutastani Camilla ajnlatt, hogy csatlakozzk hozz a Staplehursti Jtkonysgi Napon a nagy Josh Jackson meghvsra. Nemcsak arrl volt sz, hogy a Phoenix zenje az egyik bns szenvedlynek szmtott gy kszlt az rettsgire, hogy a tbbszrs platinaalbumukat, az Albatrosst hallgatta , de a basszusgitrosuk dgleszten jkp volt, s most nem tudott ellenllni a lehetsgnek, hogy megismerje. Camilla egy magnyos figurra mutatott, aki lhton lt, knny vgtban vgott t a smaragdzld plplyn, s egy fatt lblt az egyik izmos, bronzbarna karjval. Ott van mondta. Jtszik ebd utn, gyhogy mg azt sem tudom, fog-e enni. Milyen kr mosolygott Cate. gy rted, eljttnk ide a vilg vgre, s mg csak nem is dvzlhetem. Nyolc msik vendggel ltek egy asztalnl, gyhogy Camilla elfordtotta a fejt, hogy halltvolsgon kvl kerljn. Csak udvariassgbl jttem el mondta, lehalktva a hangjt, hogy senki se hallja. Tudod, hogy soha nem voltam oda a plrt, de ha egy gyfl hv meg, ert kell venned magadon. , igen mondta Cate szkeptikus mosollyal. s mirt is hvott meg Josh? Egy gyben kpviseltem nem olyan rgen. A knyvelje tbb mint hrommilli fontot tntetett el a klnbz bankszmlirl. A csals tipikus esete. Nyertnk. Gondolom, a mai nap a ksznm. Nem, gy rtem, igazbl mirt hvott meg? mosolygott Cate, mikzben az eltel, a citromos, vajban slt sprga megrkezett el. Camillnak befelhsdtt az arca. Nem tudom, mire gondolsz. 172

Most a tancsad gyvd van itt, vagy egyszeren Josh kedvenc, gynyr gyvdnje? prblkozott Cate pajkosan. Camilla megprblt felhborodott kpet lteni. Ok, az gyvdje nincs itt, de ne kezdj semmit belemagyarzni, ok? Megnyertem a pert, hls. gy lezrva. Br Cate soha nem mondott tletet a testvrei egyetlen bartjrl sem egyszer sem emltette Camillnak, hogy szerinte Nat Montague egy faragatlan, szoknyabolond, link alak , boldog lett volna, ha Camilla sszehzasodik a rock egyik legkvnatosabb agglegnyvel. Ltva a frfi szlegyenes, inas testt, stt brt s intelligens stt szemt, kptelensg volt elhinni, hogy Josh Jackson a negyvenes vei vgn jr. Hsz vvel azeltt lecserlte az LSD-t a jgra, az italt az elvonra, s a dalszerzsbl szrmaz jogdjaibl vett egy hromszz ves Jakab korabeli udvarhzat, hozzptett egy ngyplys plklubot, s akkora lvezettel vetette bele magt a sportba, hogy teljesen j rtelmet adott a rockjogdjaknak. Most elkezdjk a licitlst a dlutn mess djaira. Vge volt az ebdnek, s a rocknekes s legends ncsbsz Rich Clark felllt, hogy megkezdje a feladatt mint rverez. Legyenek bkezek. Tudjk, mirt vagyunk itt. Nyljanak mlyen a zsebkbe. Addig nem lesz semmifle pljtk, amg nincs legalbb ktszzezer leped a kasszban. Az els fordulban egy ktszemlyes ht kerl rverezsre a One & Only dlhelyre Le Saint Granba, amelyet az Exit Travel volt szves felajnlani. Kezdhetjk ktezer fonttal a licitlst? Izgatott zgs morajlott a storban, ahogy a licitls elrte a ngy-, a tz-, aztn a hszezer fontot, amit a nap, a pezsg s a trsasgi versengs is tzelt. Egy Gordon Ramsay, a hres sf ltal ksztett hzias vacsora 10 000 fontrt, egy kthetes dls az Amanpuriban 30 000 fontrt kelt el, s t jszaka a rii Copacabana Hotelban 8000 fontos alkalmi ron tallt gazdra. Camilla krlnzett a storban, s megltta a sport- s kulturlis minisztert, a Tory Prt ngy jl ismert tmogatjt s kt jsg fszerkesztjt, s gy dnttt, hogy elvesztegetett t lenne, ha nem hvn fel magra s emberbartsgra a figyelmet. Itt senki sem tudja, hogy mr csatlakozott egy bizottsghoz, amely a bntalmazott felesgek szmra ltest otthont Notting Hillben, vagy hogy jelentkezett hrom tizent kilomteres trfs futsra a jtkonysg nevben. Azrt volt itt, hogy hatst keltsen, s ha ezt ma akarja elrni, akkor bizony bele kell nylnia a zsebbe. Egy htvge New Yorkban egy manzrdlakosztlyban a Mercerben mondta Rich Clark. Van tezer fontra jelentkezm? Camilla rezte, hogy a keze lendletesen a levegbe emelkedik, de mr gyorsan vlaszoltak is a licitjre egy hatezer fontos ajnlattal. Ismt blintott az rverez fel, amikor Cate jtkosan megrngatta a karjt. Minek akarsz te megint New Yorkba menni? suttogta. Nyolcezer a bbjos Camilla Balcontl! kiltotta a rockrverez, amikor felismerte a lnyt. Ki ad nekem kilencet? Ahogy a szoba egyre rszegebb lett, a licitls felkszott 15 000 fontra, s Camilla visszalpett, elgedetten, hogy feltnt a rszvtele. Amikor az rverez a stor vgbe mutatott, s a kalapcs 20 000 fontnl lesjtott, Camilla megknnyebblten felshajtott magban, hogy nem mszott bele egy szksgtelenl drga dlutnba. Ez kzel volt mosolygott Cate, ahogy az ebdelk kezdtek kiszivrogni, hogy megnzzk a pl kezdett. rtem, hogy taln meg akarod jutalmazni magadat, amirt felkerltl a jvhagyott listra, de azrt vannak olcsbb mdjai is annak, hogy az ember eljusson New Yorkba nevetett. Camilla sokatmondan mosolygott. Cate nem tudta, hogy mr megjutalmazta magt: bevsrl krutat tett Yves Saint Laurentnl, s vett egy pr cipt, egy blzt s egy zakt, amelyek tkletesen kiegsztik a preczen sszehangolt ruhatrt, a visszafogott, de elegns ltzkds iskolapldjt. 173

A fenbe is, ne nzz oda, de talld ki, ki jn erre. Josh Jackson lpkedett az oldalvonal fel fehr, testhez ll lovaglnadrgban, magas, fekete csizmban, trdvdben, s a Jackson Csapat sttkk-fehr plingben. A nap szeplk lngjt varzsolta rmai vgs orra nyergre, s az arca rncokba szaladt, ahogy mosolygott az les fnyben. Hlgyeim. Milyen j, hogy eljttek. Egy perc mlva lnm kell, de gy gondoltam, idejvk, s dvzlm magukat. Cate mosolygott, megprblt valami humoros vagy rdekes mondatot kigondolni, de feladta, amikor ltta, hogy a frfi pillantsa kizrlag Camillra szegezdik. Nos. Nagyszer nap ez a plzshoz akadozott Cate nyelve. Nem fogok tl sok Pimmset inni, mert mg megbotlom az tjkkel kivgott rgkben. Sem Josh, sem Camilla nem volt tudatban Cate, vagy brki ms jelenltnek. Cate knyelmetlenl rezte magt, mintha egy intim pillanatnl alkalmatlankodna, gyhogy motyogva elnzst krt, s elindult a br fel. Amikor elment, Josh ujjaival megrintette Camilla karjt. Nagyon rlk, hogy eljtt mosolygott. Camilla rbmult, aztn mintha transzbl bredne, egy apr lpst tett htrafel, gyhogy a frfi keze lehullott a karjrl. Igen, kellemes nap ez a szabadban. Nem kellett volna eljnnie. Ezrt gy gondoltam, meglepem, hogy megrje magnak az ittlt. Camilla mosolygott, prblt nem pajkosnak tnni. Hogy rti ezt? Lttam, hogy licitl a New York-i htvgre. Camilla rezte, hogy sszerndul a gyomra. Megprblta az rzst elnyomni. . Azt hittem, edz. Nem lttam az ebdnl. Oda kellett mennem az rversre mosolygott a frfi. Rich Clark vezette, a jisten tudja, miket kpes mondani. Ht igen. A licitls kicsit tlsgosan felforrsodott a szmomra dadogta Camilla. Egybknt pp karcsony eltt voltam New Yorkban, gyhogy nem szmt. Majd pnzadomnyt adok a jtkonysgi clra. Ht ez kr. Micsoda? Mirt? Mert az enym a gyztes licit. , ht maga volt az! s kr, mert magnak nyertem. Camilla rezte, hogy kiszrad a torka. Nem rtem. Maga licitlt, gyhogy azt hittem, szeretne New Yorkba menni. Josh. Ezt nem kellett volna Nem fogadhatom el. Elfogadhatja. Fleg, ha meghv, hogy menjek magval Cate kt pohr kirrel trt vissza pp akkor, amikor felharsant a krt, jelezve, hogy kezddik az els rszid. Josh Jackson szuperszexi mosolygott Camillra, mikzben figyelte, hogyan szll fel a frfi a plpni nyergbe. Megnyerte a licitet a New York-i htvgre, s nekem adta. Ugratsz! s azt akarja, hogy t is vigyem magammal. Cate figyelte a hga arct, amely teljes figyelmvel a plplyra sszpontostott. is a plyra pillantott, hogy lssa Josht, amint egy fnyes bronz plpnin lovagol. Eldbrgtt mellettk, hogy vgigsse a labdt a plyn. 174

Tetszik, ugye? mosolygott Cate. Nem. Krlek, mondd azt, hogy elmsz az tra. Krlek, mondd azt, hogy elviszed magaddal. Nem azrt vgeztem Nattel, hogy egy rocksztrral kezdjek jrni pattogott Camilla, szembefordulva a nvrvel. Jelenleg nincs szksgem semmire, ami lekti a figyelmemet. De Cam, isteni pasas, arrl nem is szlva, hogy milyen kedves, s telis-tele van pnzzel! Camilla egyszeren visszafordult, hogy a meccset nzze. Szmra a beszlgets egyrtelmen befejezdtt. pp most utastotta el az orszg egyik legjobb partijnak szmt ntlen frfit anlkl, hogy egyszer is visszapillantott volna. Cate Camillra bmult, s lassan megrzta a fejt. Nvre fegyelmezettsge szinte megrmtette.

175

29
Cate a Sand csppnyi hivatali mosdjban egyenslyozott a toalett lsn, megprblt egy fekete Pierre Hardy magas sark cipt felhzni, ajakfnyt kenni a szjra, s barntkrmet drzslni a lbra, mindezt egyszerre. Cate? Mg mindig odabent vagy? krdezte egy trelmetlen hang, amelyet drmbls kvetett az ajtn. Gyere mr, itt a taxi! Csak mg kt percet adj, Nick motyogta a lny, s szitkozdott magban, mert egy hatalmas adag barntt a padlra pottyantott. Mly llegzetet vett. Ksz? Shajtott, ahogy belenzett a tkrbe, de meglepve vette tudomsul, hogy tetszik neki, amit lt. Egy krmrnyalat Donna Karan koktlruht vett fel. Tudta, hogy ez nem a legelnysebb szn, de ha az ember elfeledkezett arrl a kis remegsrl a combja krl, igazn egsz csinosan festett. A haja lazn s fnyesen hullott le a kt lapockja kzt, s a szempillafestkkel vastagon kihzott szeme tgra nyitva, csillogn s beren tekintett a vilgba. Kivett egy kk brsonydobozt a tskjbl, s kinyitotta. Egy kis szatnprnn egy pr risi gymntfgg fekdt. Az desanyj. vek ta nem viselte, mindig valamilyen klnleges alkalomra vrt. Soha egyetlen estt sem rzett elg klnlegesnek. m ha valaha volt alkalom, amikor felvehette ket, akkor ez a mai este volt, a Sand magazin beksznt partija. tfzte a fggket a flcimpjn, s elmosolyodott. Ksz. Ahogy kilpett a mosdbl az irodba, Nick vrt r egy egygombos sznfekete ltnyben, ropogs halvnykk ingben, arcbl htrasimtott homokbarna hajjal. Cate visszatartotta a llegzett, azzal a kvnsggal, hogy brcsak Nick ne volna olyan jkp, s a hna al cssztatta a tskjt. rezte, hogy a frfi szeme vgigspr rajta, de Nick nem tett megjegyzst a klsejre; a bkok mr rg megszntek, de a mosoly a kollgja arcn elismersrl rulkodott. Nick gyorsan elkapta a szemt, s az ajt mellett ll dobozhalom fel blintott. Hny magazint vigynk le? krdezte. Nem tudom mondta Cate. Taln tvenet? Smucig ugratta Nick. Azt hittem, n vagyok a szkmark. Csak aggdom, hogy ez a beksznt parti kezd tl drga lenni vlaszolta Cate. Nos, lehet, hogy ez gy van, de amg nem adunk el szztvenezer pldnyt havonta, meg kell tanulnunk a szemfnyveszts mvszett mosolygott Nick. Ezt hogy rted? Tudom, hogy kicsit szorosan fogtam a kltsgvetst, de tudnunk kell, mikor sproljunk, s mikor kltsnk. s ma este a legkevsb sem nzhetnk ki olcsnak, klnsen, hogy az sszes cscshirdetnk itt lesz. Lehetnk egy kis magazin, amely egy marokki, elvitelre rust bf melletti szobban mkdik, de nem nzhetnk ki gy vigyorgott. Cate akarata ellenre le volt nygzve. Mivel mindketten ugyanazt az utat jrtk be a Sand megindtsig, ugyanazokat a tanulsi vargabetket tettk meg, ugyanazokat a hibkat vtettk, 176

mindig gy ltta Nicket, mint aki menet kzben tallja ki a dolgokat, aki ugyanazt a jtkot jtssza, mint . De most, itt maga eltt, olyannak tnt, amilyen valjban volt egy lendletes s elkpzelsekkel br zletembernek, egy kemny vllalkoznak, akiben megbzhat, hogy sikerre viszi a magazinjt. Hm, A ltszat minden? jegyezte meg fanyar mosollyal. Ezt nyilvn tlem tanultad. Nick lehajolt, hogy kinyisson egy dobozt, s kivette a Sand magazin els kiadsnak egyik nyomdafestkszag pldnyt, s mindkt karjt kinyjtva, maga el tartotta. Nehz volt nem dagadozni a bszkesgtl, ahogy rnztek, ahogy megrintettk. A bortn Rachel Barnaby kprzatos, szexis kpe mosolygott csbtn, arany frdruhban egy plmafa eltt a Cte dAzurn. Bell, gynyr emberek s ragyog helyek varzsos kpei ingereltk az olvast oldalakon keresztl, hogy ugorjon bele a gazdag, drga csodavilgba, amelyet egyenesen neki knlnak. Ki gondolta volna? vigyorgott Cate. Kzvetlenl a Borough Marketrl jn, s nem valami trillirdos jachtjrl. Egsz j mondta Nick. Egsz j ismerte el Cate szgyenls mosollyal. Br krdezz majd meg hrom hnap mlva, amikor megkaptuk az eladsi szmokat. Olyan boldogtalan tudsz lenni nha mosolygott Nick a fejt rzva. Most pedig vigyk el ezeket a magazinokat a partira, mutassuk meg mindenkinek, milyen j vagy! Milyen jk vagyunk javtotta ki Cate. Semmi sem ksztette fel Venetit arra, hogy menynyire bnsnek s elgytrtnek fogja rezni magt egy viszonytl. Pedig elolvasott minden cikket a htlensgrl, amelyet a ni magazinok csak knltak; falta gyakorlatilag a repltri knyvzletekben kaphat sszes, csillogssal teli regnyt. Tgra nyitott szemmel hallgatta a legindiszkrtebb s legncsbszabb bartainak a trtneteit az vek sorn. De soha, egyetlen pillanatig sem gondolta, hogy az ilyen tapasztalatoknak kze lehet az lethez. Mikzben a One Aldwych Hotel legfels emeleti lakosztlyban zuhanyozott, s hagyta, hogy a vz meleg zuhatagai vgigfussanak a brn, trezte a hazug let bntudatnak s gytrelmeinek egsz slyt, egsz terht. Sevilla utn egy tejes htig ellenllt Jack hvsainak. Testnek minden porcikja arra sztnzte, hogy lltsa le az egyjszaks kalandot ott, ahol abbamaradt. De az a tkletes pillanat a csillagok alatt Spanyolorszgban jra felbresztette benne az letert, s gy rezte, kptelen tvol tartani magt Jack Kidmantl. Amikor a frfi mr vakmeren otthon hvta, Venetia vgl beleegyezett, hogy tallkozzon vele. Azzal nyugtatgatta magt, hogy csupn r akarja beszlni Jacket, szntesse be vgre a telefonhvsokat. A tallkoz egy szenzcis szeretkezssel rt vget a Mandarin Orientalban, kt tkletesen sszefond testtel egy gobelinsznyegen. Ezzel megkezddtt egy sor lopott, szexualitstl szikrz pillanat hotelszobkban, a frfi Westbourne Grove-i laksn, vagy egy klnsen kockzatos alkalommal a Venetia Balcon zlet textilraktrban. Az elmlt hrom htben legalbb egy tucatszor tallkoztak: munka eltt, munka utn, kt megbeszls kztt s ahogy a hazugsgok odahaza szaporodtak, s Venetia munkamennyisge megduplzdott, az asszony naponta eltndtt, vajon megri-e. De megrte, mindennek ellenre. vek ta elszr rezte, hogy l. Jack az gyon hevert sszegyrt fehr lepedkbe burkolzva, s a szobapincr ltal felszolglt szendvics utols falatjait tntette el, amikor Venetia a zuhanyozs utn megjelent a szobban. Van itt egy kis gymlcssalta. Nem krsz? Venetia a fejt rzta. Mr gy is egy fl rt ksem a partirl. Nem rtem, mirt nem jhetek el. gy tehetnk, mintha nem ismernlek. Venetia bnatosan nzett r, s makacsul rzta a fejt. Mert Jonathonnal tallkozom. s klnben sem lenne helyes. Nem hazudhatok a hgaimnak. 177

Vadul drzslni kezdte magt egy trlkzvel, megprblta eltntetni a szex s a bntudat szagt a parti eltt. Azt hiszem, igazad van. Biztosan nem tudnm a kezemet tvol tartani tled. Aztn meg mindenfle bajba keverednnk mosolygott Jack gonoszul. Venetia figyelmesen nzte, tekintete tfogta a frfi erteljes, napbarntott testt s nylt mosolyt. Tudta, hogy fel kell tennie egy krdst, amely az els sevillai jszaka ta ksrtette. Jack, mit ltsz bennem? A frfi lgyan elnevette magt, s kinyjtotta a kezt, hogy az gyra hzza Venetit. Mit ltok benned? Mmelt meglepetssel az arcn elhallgatott. Szp orrod van, azt hiszem. Venetia azonnal megsrtdtt. Viccelek, csak viccelek! Br igaz, tnyleg szp az orrod. Gyere ide nevetett. Az asszony lelt az gy szlre, s Jack karjba bjt. A frfi beletett egy epret a szjba, s az ujjait Venetia als ajkn tartotta. Van, szexis vagy, gynyr vagy, tehetsges vagy. Az egsz vilgot meg fogod hdtani a vllalkozsoddal, s n rugdosni fogom azt a pimasz kis szexis feneked, hogy segtsek ezt elrni. Venetia egy ideig hallgatott. Vgtelenl helytelentette ezt az egszet, de volt valami Jack Kidmanben, ami megfosztotta az erejtl, hogy vget vessen a kapcsolatuknak. A frfi megnevettette, azzal az rzssel ajndkozta meg, hogy okos, azzal az rzssel ajndkozta meg, hogy rdekes. Jack kreatv volt, eszes, spontn: az a fajta frfi, akit egsz letben keresett. De egyszeren tl ksn tallkoztak. Venetia behunyta a szemt, s megparancsolta magnak, hogy Jonathonra gondoljon. De hasztalanul, mg a frje arct sem tudta maga el idzni. Jack Kidman befszkelte magt a bre al, s az erklcsei sszeomlottak. Kinylt Pandora szelencje. A partit a Cityben, a vadonatj Monument Hotel penthouse lakosztlyban tartottk, amelyrl azt pletykltk, hogy a legnagyobb penthouse lakosztly Londonban. Mivel a szlloda csak egy httel azeltt nylt meg, sikerlt ingyen megszereznik az gret ellenben, hogy hrverst csinlnak a hotelnak a magazinban. A sajtfnknek csurgott a nyla, amikor tnzte a javasolt vendglistt: vgl is mg soha semmi rossz nem szrmazott abbl, ha egy j ltestmny helyet adott egy ragyog partinak a nyitst kvet els napokban. Cate jobban szeretett volna egy West End-i helysznt, de ilyen kicsi kltsgvets mellett vilgos volt, hogy ajndk lnak nem nzheti a fogt. A rohadt letbe, ez aztn szp jegyezte meg Nick, amikor a liftajtk sziszegve kinyltak a penthouse triumra, ahol Pete Miller, a mvszeti igazgat a Sand els cmlapjnak ngymteres nagytst lltotta fel. Igazsg szerint az egsz hely rendkvl hatsos volt. A hotel szemlyzetnek jkp tagjai fekete Armani ltnyben suhantak t a szobkon, hogy elvgezzk az utols simtsokat: gyertykat gyjtottak meg, megigaztottk a hamutartkat, megbizonyosodtak, hogy a kt br teljesen fel van-e tltve. Cate s Nick szobrl szobra stltak, a luxusberendezsben gynyrkdve. A design megdbbenten mutats, br frfias volt. A falakat japn cseresznyefa bortotta, hossz fekete brkanapk tltttk meg a hatalmas nappali tert, ahonnan padltl plafonig r ajtk vezettek az risi, az egsz vrosra rlt teraszra. Mess, szrakoztatsra alkalmas lakosztly volt, ktsgtelenl kifejezetten frfi vezrigazgatknak sznva, akik nagy zletek gyben ltogatnak Londonba. Nick kinyitotta az vegajtkat, s a pr kisurrant a teraszra; gy vigyorogtak egymsra, mint kt klyk. Ahogy kilptek, a meleg jnius esti leveg az arcukba csapott. A vros ott nyjtzott elttk, kivilgtva, mintha New York miniatr sziluettjt ltnk. Szembetnt a furcsa Gherkin plet a ltvnyos fnyrcsozatval, mg a London Eye kerek formjt is ki lehetett venni a tvolban, s a Tower Bridge alakjt: mintha egy sakkjtszmban kt fut nzne farkasszemet egymssal a Temzn keresztl.

178

Egy fekete ltnys kzpkor frfi jtt oda srgldve hozzjuk, s gy mutatkozott be, mint Willem, a szlloda vezrigazgatja. Annyira rlnk, hogy a rendelkezskre llhatunk ma este radozott enyhe kelet-eurpai akcentussal. Csak szljanak, ha brmire szksgk van. Megtallnak a huszonketttvenhrmas mellken. Eljn ma este a hga, Serena is? krdezte Cate-tl remnykedve. Eljn, igen vlaszolt Cate somolyogva Willem diadalmas tekintete lttn, aki aztn elsietett, hogy mg nhny hamutartt megigaztson. Teht Serena eljn? krdezte Nick, s elvett egy pohr pezsgt. Termszetesen eljn vlaszolta Cate. Hiszen a hgom. De Tom is itt lesz. Cate meglepdve nzett vissza r. Termszetesen eljn mondta Nick, utnozva a lnyt. Hiszen a legjobb bartom. Arrl nem is szlva, hogy az egyik befektetnk. Igazsg szerint itt szllt meg a hotelban ma jszaka. Gondoltuk, hogy Serena taln itt lesz, gyhogy abban maradtunk, hogy lecsngetek neki a lakosztlyba, amikor a hgod elment. Egek, milyen gyerekes ez az egsz mormolta Cate. Hihetetlen, hogy mg csak nem is lttk egymst azta. Idvel fogjk mondta Nick. De azt hiszem, a ma este nem ppen a megfelel alkalom egy kibklsre, szztven ember s a sajt kpviselinek a szeme lttra. Nem mondhatom meg Serennak, hogy Tom is itt lesz ttovzott Cate, s kzben elgondolkozva jtszott a flbevaljval. pp elg stresszes pillanatnyilag. Egyszeren nem volna hajland eljnni. , Cate, istenien nzel ki! kiltott r Vicky, a Sand divatszerkesztje, aki odarohant, s az ujjait vgigfuttatta Cate Donna Karan ruhjn. Nick mormolva kimentette magt, s elindult, hogy ellenrizze a vendgek listjt, amint az elsk kezdtek becsordoglni a lakosztlyba. Hny embert lttl? krdezte Cate aggodalmasan. Megrkezett mr valamelyik VIP? Titokban jra elfogta az aggodalom, hogy hiba lehetett a citybeli helyszn, fggetlenl attl, milyen gazdasgos volt itt megrendezni a partit. Vicky vgott egy poft, s tnyjtott Cate-nek a pohr Motet. Iszonyatos sok pezsgt kell visszavinnnk az irodba, ha nem jnnek el az emberek. Semmi ok nem volt az aggodalomra. Nyolc rra a penthouse lktetett a ragyog testektl. Magas rang kpviselk jttek el az sszes fontos hirdettl, s lapoztk lelkesen a Sand szerteszt kirakott pldnyait. A halk dzsessz httrmuzsikt teljes hangerre kellett kapcsolni, hogy hallani lehessen a nevetgl tmeg fltt, s Cate, nhny itallal nyugodtabban, megengedte magnak, hogy stkrezzen a minden oldalrl rirnyul figyelemben. Olyan bszke vagyok rd mondta Lucy, rgi bartnje a Class magazintl, s mindkt oldalrl megcskolta. Szt fogod rgni a Class seggt mosolygott , s remlem, meg is teszed. Az a Nicole Valentine egy szrny vn kurva lett. Lett? Mindketten kuncogtak. Kzben Camilla s Venetia is megrkeztek, llegzetellltan a Marni, illetve Prada ruhjukban, s remek munkt vgeztek, Cate-et segtve azzal, hogy a hirdetk kzt forgoldtak, s elhalmoztk ket a figyelmkkel. A hirdetsi emberek ltszlag nem bntk, hogy a nvrek nem jtszottak aktv szerepet a Sand magazinban boldogok voltak, hogy beszlhettek brmelyik Balcon nvrrel , mikzben az Evening Standard fotriportere vidman kattintgatta a gpt a remekre, a rangosra, a ragyogra. A magazin sszes befektetje nagy ervel vonult fel, ittk a pezsgt, s mind nagyon elgedettnek tntek magukkal, lubickoltak a rjuk vetd dicssgben. David Goldman nagyon okosan llaptotta meg, hogy tulajdonkppen nem magba a magazinba tettk be a pnzket, 179

hanem az ilyen estkbe, amikor hozzdrglzhetnek a hressgekhez egy penthouse lakosztlyban. Cate egy pillanatra elvonult egy sarokba, s a terepet szemllte. Mg soha nem rezte magt ilyen magabiztosnak, ilyen lettel telinek, ennyire a helyzet urnak, mint ebben a pillanatban. Ltta, hogy a szoba tls vgben Nick egy csoport PR-fickval beszlget, mikzben Rebecca ott lebzsel krltte. Nick kigombolta a zakja gombjt, s jkp s kellemesen lezser benyomst keltett. Cate-ben felvillant a szomorsg, de rgtn flre is parancsolta. Lehet, hogy s Nick nem lehetnek egy pr, de egyrtelmen kitn zleti partnerek, s hatrozottan ideje mr tovbblpnie a gondolattl, hogy ebbl mg tbb is lehet. Abban a pillanatban megltta David Goldmant, aki az egyik befektetvel beszlgetett. Pillanatokkal ksbb szrevette, hogy beszd kzben David szeme, flrtl mosoly ksretben, llandan fel vndorol. Hrom pohr pezsg utn Cate knytelen volt elismerni, hogy a frfi vonz. A haja kicsit megntt, amita utoljra tallkoztak, s az aclszrke ltny jl illik a ragyog szemhez, gondolta Cate magban kuncogva, s kezdte azt kvnni, brcsak David odajnne dvzlni t. Catherine, milyen elbvl este. Cate felnzett, s meglepetsre az apjt ltta. Teht eljtt. Lnynek nagy rsze egyltaln nem akarta t itt ltni. Mg mindig dhs volt azrt, amit Nigel Hammonddal, a befektetvel mvelt, akit William Waltonhoz kldtt referencirt, s ezzel kis hjn mr a szletsnl megfojtotta a befektetsi lehetsgeiket. Msrszt viszont nem tudta rsznni magt, hogy teljesen elutastsa Oswaldot, mivel egy kicsit tartott a kvetkezmnyektl, ha nem hvn meg. A papja haragtart ember volt. gy ht egyszeren elkldtt egy meghvt a galriba, s tbbet nem gondolt r, azt remlve, hogy az apja nem veszi majd a fradsgot, hogy eljjjn. pp arrl beszltem ennek az ifj hlgynek itt mondta Oswald, s a lnyt egy moh tekintet jsgr fel vonszolta, aki szorgalmasan firklt egy jegyzetfzetbe , hogyan mutattalak be az els nagy befektetdnek, s indtottam el ezt az egsz hlabdt. Az jsgr csillog szemmel nzett fel, kszenltben tartva a tollt, hogy a trtnetbl mg tovbbiakat is lejegyezhessen. Igen, Cate, nagyon hlsnak kell lenned mindazrt a tmogatsrt, amit az apdtl kaptl. Cate elnyomott egy dhs horkantst. Br mr sok vvel ezeltt elvesztettem a felesgemet folytatta Oswald, komor tekintettel az jsgr fel fordulva , mindig minden tlem telhett megtettem, hogy a lnyoknak mindenk meglegyen, amire szksgk van, s minden lehetsget megkapjanak, hogy kvethessk az lmaikat. Megrkezett mr Serena? krdezte az jsgr, a szemvel psztzva a szobt. Mess volna egy csaldi fot. A nvrek s az desapjuk? Brmelyik pillanatban itt kell lennie mondta Cate, s azon tndtt, hov lett a hga. Hogy elkerlje a Monument eltt lrmz paparazzkat, Serena elintzte, hogy a konyhn keresztl csempsszk be a hotelba. Egy kedves arc hotelports ksrte fel a penthouse lakosztlyba az egyik szemlyzeti liften. Amikor Cate knyrgtt Serennak, hogy jjjn el a partira, meggrte, hogy csak egyetlen fotriporter lesz ott, m a lesifotsok hada az utcn akkora volt, mint egy sszefutott rgbijtkoshalom. Serena tudta, hogy szenzcisan fest a csokoldbarna dzsrz miniruhban, amely provokatvan abbamaradt a combja felnl, de amita az eszt tudta, a fotsok jelenlte most elszr vltott ki belle rettegst, radsul olyan erst, hogy rezte: a bre nyirkos lesz. A lift ajtaja sziszegve kinylt a legfels emeleten, s Serena llt ott egy pillanatig, a partit figyelve. Az ablaknl megltta Cate-et emberek gyrjbe fogva, nevetglve, mg az apja a br krl lebzselt. rezze jl magt, Miss Balcon mosolygott a hotelports, vrva, hogy Serena kilpjen a partiba. Serena megfordult, hogy vlaszoljon neki, s egy ismeretlen rzs ragadta meg. Pnik. A szve hirtelen olyan vadul kezdett kalaplni, hogy meg kellett szortania a mellt; a llegzse apr 180

lihegsekbe vltott, s a keze remegett. Rcsapott a liftajt gombjra, hogy az ajt becsukdjon, mieltt brki szrevehetn, hogy megrkezett. lesen beszvta a levegt, hogy megnyugtassa magt, s szembefordult a portssal. Nem vagyok mg egszen ksz mosolygott, s idegesen sszedrzslte a nedves tenyert. n, n azt hiszem, elbb szeretnk bejelentkezni a szllodba. Diszkrten, termszetesen mondta, s a nyomatk kedvrt a frfi karjra tette a kezt. Lssuk, ez a lakosztly persze foglalt. Melyik lakosztlyt javasoln ez utn? A ports megrntotta a zakjt, s khgtt, hogy megkszrlje hirtelen kiszradt torkt. Igazsg szerint a Fenchurch lakosztlyt javasolnm az alatta lv emeleten, de azt hiszem, ma jszaka foglalt. Van azonban egy gynyr kisebb lakosztly kzvetlenl mellette. Elvihetem most oda, s a hivatalos bejelentkezst elrendezhetjk ksbb. Kitn mondta Serena tettetett magabiztossggal. Menjnk. A Threadneedle lakosztly kicsi volt a penthousehoz kpest, de volt benne egy hatalmas gy, amely egy fehr paplantl, egy fekete brtakartl s krmszn mongzprnktl dagadozott. Meglepen knyelmes volt. s a biztonsg rzett nyjtotta. Kiveszem mondta Serena. Amikor a ports eltvozott, Serena lergta a magas sark cipjt, htradlt a matracra, s mint egy sebezhet gyerek, az llig felhzta a trdt. Most jobban rezte magt, egyedl, szrevtlenl. A homlokhoz szortotta a kezt, mintha klnsen makacs fejfjssal kszkdne, de ez nem volt elg ahhoz, hogy meglltsa az arcn nagy cseppekben legrdl knnyeket. Dhsen eldrzslte ket, de ertlennek rezte magt, hogy a vllt rz zokogsnak gtat szabjon. Arra gondolt, milyen volna, ha megjelenne a partiban, ahol az sszes jghideg, kvncsi szempr rszegezdne, a gondolatt frkszn. Serena olyan n volt, aki arra szletett, hogy az emberek figyelmben stkrezzen, de ma este a pnclzata nem volt elg ers. Mindazok utn, ami trtnt, mg nem ksz erre. Cate-nek tudnia kellett volna, hogy mg nem ksz erre. get fltkenysg mart a testbe, amikor a nvrre gondolt, amint ide-oda repdes odafent, mint egy boldog pillang, a bkok ragyogsban stkrezve. Cate sohasem volt sikeres, gondolta mrgesen, a mennyezetre emelve a szemt, ahonnan a dzsessz hangja pphogy leszrdtt. Serena volt, akit nnepelni s csodlni kellett. s most is , emlkeztette magt de pillanatnyilag egyltaln nem gy rzett. Szorosabban tkarolta a trdt, amikor az utbbi nhny nap esemnyeire gondolt. Azon tl tudta tenni magt, hogy a Jolie Cosmetics nem jtotta meg a szerzdst; klnben is, ostoba, begypsdtt cg ez: aligha egy Este Lauder. De a Fogjunk tolvajt! megbukott a pnztrnl, mg az els tzbe sem kerlt be a bemutat htvgjn, miutn a kritikusok egyhanglag lehztk. Serena Balcont vlasztani a hres Grace Kelly-szerepre nem egyszeren meggondolatlansg, hanem elmebeteg tlet volt, rta az egyik klnsen vitriolos cikk. Az gynke mg fjdalmasabb hrrel szolglt. Ed Charles, a Fin de Scicle producere felhvta a htvgn, s kzlte, hogy gy dntttek, valaki msnak adjk Letitia Dupont szerept. Kisebb szerepet a produkciban nem emltettek; igazsg szerint, semmilyen szerepet nem ajnlottak. Azrt, mert terhes vagyok, igaz? vistott az gynknek a telefonba. Hogy merszelik? Hogy merszelik? Mindenhov ki kell szivrogtatnunk ezt az informcit, annyira tisztessgtelen! Az gynke felhvta Serena figyelmt, hogy a szerepre semmilyen szerzdst nem rtak al, hogy t csupn szmtsba vettk. De az a szerep az v volt, gondolta Serena, m hiba verte az klvel a spcsontjt. Tudta, hogy a tallkozsa Ed Charlesszal jl sikerlt, s a prbafelvtelnek nagyon pozitv visszhangja volt LA-ben. Michael volt. Michael Sarkis tette tnkre az lett. A knnyek most hatalmas zokogshullmokban trtek r, mikzben a karjt simogatta, mint egy anya, aki megprblja megnyugtatni a gyerekt. A gondolatai egy pillanatra Tom Archer fel vndoroltak. A ngy hnap tvolsg megenyhtette az rzseit irnta. Visszagondolt az elmlt nyrra, amikor Monte Carlban voltak a kaszinban. a rulettasztalnl llt, s azonnal kijtt a 181

szma, amint Tom mellje lpett. n vagyok a szerencsetalizmnod, suttogta Serena flbe. Taln igaza volt, ha most arra gondol, hogy minden elromlott, amita sztvltak. Taln valban Tom Archer a szerencsetalizmnja. Hirtelen szlegyenesen fellt, s letrlte a knnyeket az arcrl. gy nem lehet gondolkodni, szlt r magra. Talpra ugrott, s bekapcsolta a szoba hangerstjt, hogy elnyomja a parti fentrl jv zajt, aztn bestlt a frdszobba, vizet frcsklt az arcra, s elsznt tekintettel megnzte magt a tkrben. Ideje, hogy elrelpjen, ne htra. Milyen illatot viselsz ma este? krdezte Jonathon, s flszvvel beleszagolt Venetia nyaka hajlatba. Venetia elhtrlt tle. Ugyanaz a parfm volt, amelyet mindig is hasznlt, de ma bsgesen spriccelt belle magra, hogy eltntesse Jack Kidman vagy a hotelszoba minden nyomt, s ezzel felhvta r a figyelmet. Chanel 5. Ugyanaz, mint mindig mosolygott a frjre, kicsit kerlve a tekintett. ltalban nem veszed szre. De Jonathon figyelme mr eltereldtt rla. Meg kell llaptanom, hogy egsz jl megcsinlta jegyezte meg, mikzben kritikus szemmel psztzta a szobt. Ki? Cate. Amikor megemltette, hogy megprbl pnzt szerezni egy magazinra, egy lyukas garast sem adtam volna az eslyeirt. Az n pnzembl egy fillrt se tettem volna bele, termszetesen. Karcsonyra majdnem biztosan tnkremegy, de a mai estrt dicsretet rdemel. Rengetegen eljttek, ha engem krdezel vlaszolt Venetia vdelmezn. , nzd. Ott van Diego. Menjnk, dvzljk. Diego Bono, a niruha-design feje Venetia cgben, a teraszon llt fekete napszemvegben, br a fny gyorsan halvnyult London hzteti fltt. Venetia nzte agrsovnysg alakjt s koromfekete, rvidre nyrt hajt, s arra gondolt, hogy olyan, mint egy francia heroinista. Azt hiszem, elmegyek valami italrt mondta Jonathon, s az ellenkez irnyba kormnyozta magt, mint amerre Venetia hzta. Ne butskodj. Partner vagy az zletben. Gyere s dvzld a frfit, aki tbb pnzt fog hozni a cgnek. rezte az ellenllst a frje karjban, s visszavonult, bosszankodva a kzmbs nemtrdmsg jabb jeln, amellyel Jonathon az lethez, az rmhez s a vllalkozshoz viszonyult. Dhs pillantst vetett r, s jra megrntotta a karjt. lelssel dvzlte Diegt, s mindkt arcn megcskolta a frfit. Diego. Micsoda meglepets. Nem tudtam, hogy itt lesz. Egytt vacsorztam egy bartommal, aki ragaszkodott hozz, hogy elvisz egy magazinpartira. Fogalmam sem volt, hogy a hga adja. Sok helyre jrunk nevetett Venetia. Diego. Ismeri a frjemet, ugye? A kt frfi tekintete egymsba kapcsoldott. Igen, azt hiszem mosolygott Diego Jonathonra. Venetia elkapta a pillantst, amely krbejrt a szobban. Klnben ez j alkalom, hogy emberekkel tallkozzam tette hozz Diego bgyadt mosollyal. Itt van mind a Times, mind a Guardian divatszerkesztje, gyhogy megyek, elterjesztem Venetia Balcon hrt. Blintott s otthagyta ket, Venetia pedig rtmadt Jonathonra. Olyan rohadt udvariatlan vagy. Tudom, hogy a designerek nem a te eseteid, de azrt nem kell ilyen nyilvnvalan unott kpet vgnod. Pusztn utlom a szakmai smzolst vlaszolta Jonathon. Mg akkor is, ha rdekelt vagyok benne. Venetia shajtott, s lerzta a frje karjt, amikor Jonathon megprblt bel karolni. 182

Nem tudom, mirt igyeksznk Drgm, sajnlom. Hadd hozzak neked egy pezsgt, s kimegynk a teraszra. Az asszony rezte, hogy Jonathon viselkedse htraarcot csinl: a szja vonala ellgyult, s az ujjaival vgigsimtott Venetia karjn. A rgi trkkje. Prbra teszi, gytri, feldhti, s aztn az utols pillanatban maghoz desgeti azzal, hogy irnytottan bedobja a kedvessgt. Venetia megenyhlt, s rezte, hogy a teste kienged a feszltsgbl a frje mellett. Csupn annyit szeretnk, hogy egy kicsit jobban megerltesd magad a bartaimmal, a kollgimmal. Jonathon az asszony tarkjra cssztatta a karjt, s szraz cskot nyomva a homlokra, maghoz hzta Venetit. Sajnlom, drgm, egy kicsit szrakozott voltam. Nehz a munka. A genfi iroda de ht ez nem kifogs. Felesge archoz emelte a kezt, s vgighzta rajta az ujjait. Mirt nem hagyjuk itt a partit, jelentkeznk be egy lakosztlyba, s nem jvnk ki reggelig? A gesztus teljesen vratlanul rte az asszonyt. Bellrl visszahklt, de megprblt nem megmerevedni a frje szortsban. Nem olyan rgen mg brmit megadott volna, hogy Jonathon nmi szenvedlyt, spontaneitst vigyen az letkbe, de most minden tl kevsnek, tl elksettnek tnt. s biztos volt benne, hogy nem tudna kt szllodai lakosztllyal szembenzni egyetlen nap leforgsa alatt. Azt hiszem, fjni fog a fejem. Egsz nap nem reztem tl jl magam. Jonathon lenzett r az that kk szemvel, s a kijrat fel kormnyozta Venetit. Az asszony kemnyen prblt minden Jack Kidmanrl szl gondolatot kitrlni az agybl, mikzben felnzett r a frjre , s hagyta, hogy Jonathon megfogja a kezt. Fejfjs? krdezte Jonathon lvezettel. Ebben az esetben mirt nem bcszunk el, s megynk haza? Cate visszavonult a penthouse harmadik csppnyi hlszobjba, s megprblta felhvni Serena mobiljt. A parti nyzsgtt az jsgrktl, odakint pedig paparazzk tmege vrt. Serena jelenlte nagy hrverst jelentett volna a magazinnak, de Cate knytelen volt elismerni, hogy vgl is taln nem volt j tlet, hogy Serena eljjjn. A hga nem vette fel a telefont. Hol lehet? Cate zenetet hagyott neki, amikor meghallotta, hogy a szoba ajtaja kinylik, s ahogy megfordult, David Goldmant pillantotta meg. Pengelesnek tnt a mretre szabott vasszrke ltnyben s kemny fehr ingben, amely kiemelte napbarntottsgt. Elnzst nevetett Cate idegesen , csak azrt jttem be ide, mert nhny percre szerettem volna elmeneklni. Azonnal visszamegyek az elharapdz trsadalmi letbe. Nos, ha valban egyedl akar maradni, taln be kellene csuknia az ajtt mondta David gonoszul, s becsattintotta a zrat maga mgtt. Nem bnja, ha csatlakozom maghoz? Nem kne ott kint lennie, lvn maga a hres nagy partiz? mosolygott Cate, s elfogadott a frfitl egy pohr roz pezsgt. David vllat vont. A befektetk, gy tnik, gondoskodnak magukrl, s Nick elvan Rebeccval. Cate szve egy pillanatra sszeszorult. Teht az egyetlen ember, akit ismerek itt, az maga mondta David, s letelepedett a hatalmas mahagnigy szlre. Mivel Cate-et hallra gytrte a tizenkt centis cipsarka, vllat vont, s lelt David mell. A frfi azonnal kzelebb hzdott hozz, a zakja ujja elidztt Cate meztelen karjn. A lnyt hirtelen szdls fogta el; nem tudta egszen biztosan, hogy a parti sikertl, a pezsgtl vagy David kzelsgtl van-e. Igazn fantasztikus munkt vgzett. Mindenkinek elmondtam, milyen nagyszer n maga. David sznetet tartott. Az egyik legnagyszerbb n, akivel letemben tallkoztam. Cate rezte, hogy az idegei tpzzk a testt. Amikor a frfi bezrta a hlszoba ajtajt, azt vrta, hogy azonnal rveti magt, s hirtelen gy tallta, hogy ez nem is olyan kellemetlen kilts.

183

, biztosan sportot z abbl, hogy nagyszer nket ismerjen meg mondta Cate pajkosan, s kihrpintve a pezsgje maradkt, letette a poharat a sznyegre. Trfl velem? mosolygott David, s vgre megmozdtotta az egyik kezt, hogy Cate trdre tegye. Cate feje forogni kezdett, s nem hzdott el, amikor a frfi htralktt egy vastag hajtincset a vllrl, br tudta, hogy David rutinos csbtsa manipullja az rzkeit. Mit szlna egy nnepl cskhoz? suttogta David. Ajka a lny ajkra tapadt. Br egy jelzcseng felsivtott valahol Cate agynak egy tvoli zugban, akaratlanul is vlaszolt a cskra. David belefrta a kezt Cate hajba, s gyengden lednttte a lnyt az gyra. Cate lnynek egyik fele szeretett volna ellenllni; msik fele arra vgyott, hogy a frfi mg hevesebben cskolja. Htraestek a pelyhes, krmszn paplanra, s David ujjai vgigvndoroltak Cate nyakn, hogy megrintsk a mellbimbjt a ruhja vkony, sikamls anyagn keresztl. Cate lihegett, s mindkt kezvel megragadva a frfi arct, egyre mlyebb cskba hzta Davidt. Mit mvelnk? krdezte, amikor vgl fellt, hogy levegt kapjon. David keze becsszott Cate ruhjnak krmszn rncai al, s felkszott a lny combja tvig. Vgre jl rezzk magunkat. Na vgre! nevetett Nick, s egyik karjval tlelte Tom Archer vllt. Tom visszamosolygott r. Kellemesen rezte magt, hogy a rgi bartjval lehet, hogy jra lvezheti a londoni trsasgi letet. Rgen nem merszkedett be a vrosba egy grbe estre, s most az utols cseppig ki akarta lvezni. gyhogy egyltaln nem volt boldog, hogy odalent kellett vrakoznia a Fenchurch lakosztlyban, klnsen, hogy valaki a szomszdos szobban rlt hangerre kapcsolta a zent. Amikor Nick felhvta, hogy megmondja, a jelek szerint Serena nem jn el, rmmel csatlakozott a mulatsghoz, br a lnynek egy kis rsze bizony vrta, hogy lthassa a lnyt. Felkapott egy italt, s egy hajtsra megitta. Teht most rm kerlt a sor, hogy egy kis idt tltsek az nnepelttel? ugratta Nicket. Nem tehetek rla, hogy hirtelen mindenki velem akar beszlni mondta Nick szles vigyorral. Klnben harminct vbe telt, mire valaki szrevett, gyhogy hadd lvezzem a pillanatot. s hol van Cate? krdezte Tom. Gzm sincs vlaszolt Nick, s krlnzett a zsfolt szobban. Alig lttam az elmlt rban. Ideje, hogy koccintsunk a sikernkre. Csak nem? krdezte Tom pajkosan. Nick a bordiba bktt. Nem, olyasmirl sz sincs. Tom nem volt teljesen meggyzve, mivel Nick tekintete, Cate-et keresve, tovbbra is a szobban cikzott. Errl jut eszembe, gy gondoltam, hogy meg kell emltenem neked valamit mondta Tom, s a knyknl fogva egy sarokba kormnyozta a bartjt, ahol nem hallhattk meg ket. Beszltem Marion Dohertyvel; tudod, az ILF modellgynksg tulajdonosa. Nem vagyok meggyzdve, hogy a mai este a megfelel pillanat, hogy ezt elhozzam, de elmondott nekem valamit, amit szerintem neked is s Cate-nek is tudnotok kell. Nick Tomra nzett, figyelte, amint zavartan egyik lbrl a msikra ll, s egy kicsit meglaztja a nyakkendjt. A n teljesen be volt kokzva, gyhogy nem tudom, mennyit lehet elhinni, de Nick levett egy fstlt lazacos roldot egy arra halad tlcrl, s intett a bartjnak. Folytasd srgette. Nos, egszen biztosan nem tudta, hogy mi ismerjk egymst, vagy hogy befektet vagyok a Sandben, gyhogy nyilvn nem volt semmi oka, hogy hazudjon. Tom sznetet tartott, idegesen 184

belekortyolt az italba, s vgl belenzett Nick szembe. Nzd, azt hiszem, j lenne, ha beszlnl a bartnddel. Nick beletmte a szendvicset a kittott szjba. Mit akarsz ezzel mondani? Mi trtnt? Tom elfordtotta a tekintett. Rajta, mi van? Bkd mr ki! Marion szerint Sybil Down tudod, a szupermodell lett volna az els cmlapotok, Marion egyik lnya, igaz? Igen, igaz, de kiugrott az utols percben. Ezrt kellett Rebeccnak megkrnie Rachel Barnabyt. Trtnetesen minden a legjobban alakult. Tom feszengve nzett a bartjra. Marion szerint Rebecca felhvta, s azt mondta neki, hogy Sybil nem dolgozhat a Sandnek. Azt mondta, hogy egy vacak kis szervezet vagytok, amelyik ugyanolyan gyorsan meg fog bukni, mint amilyen gyorsan szrnyra kapott. Valami burkolt fenyegetst is elsttt, hogy ha Sybil mgis elvllaln a munkt, nem kap meg egy fontos megbzatst Rebecca egyik gyfelnl. Most, hogy Marion ltta az els kiadst, csodlatosnak tallja a Sandet, de nhny htig persona non grata voltatok az ILF-nl, bartom. Nick hitetlenl nzett Tomra. Mi a francrt csinlna Rebecca ilyet? A szeme London sziluettje fel vndorolt. Ennek gy nem volt semmi rtelme. Mirt szabotln Rebecca a Sand cmlapjt, csak hogy rgtn utna kirntsa a gdrbl? Cate szervezte meg a Sybil Down-fotzst, s teljesen meg volt zavarodva, amikor ktba esett a dolog. Hirtelen eszbe jutott, hogy elengedte a fle mellett Cate egyik megjegyzst, egy megjegyzst, amelyet akkor tapintatlannak tartott: a lny azt mondta, furcsllja, hogy Rebecca megszervezte Rachel Barnabyt, s megmentette a Sand els cmlapfotjt. Egyszeren al akar tenni Cate-nek mondta Nick csendesen Tomnak, mintha most jutna elszr eszbe a gondolat. Ezek szerint Cate s Rebecca nem jnnek ki egymssal? faggatzott Tom, krdn felhzva az egyik szemldkt. Kibaszott Rebecca mormolta Nick az orra alatt. Megltta a lny platinaszke hajt a szoba sarkban, s fakpnl hagyva Tomot, elindult fel. Rebecca. Rebecca megprdlt, Nick nyaka kr fonta a karjt, s mly dekoltzst a frfi mellhez nyomta. Kprzatosan nzett ki, idomait egy ht nlkli, combkzpig r, fmes szn ruha emelte ki. A leheletn whisky szaga rzdtt, szeme tgra nylt a kokaintl. Nick mennl tovbb nzte, annl kevsb ltta benne a gynyr nt, s annl vilgosabb vlt eltte, hogy Rebeccnak csf a lelke. Mindig ilyen volt Rebecca, vagy neki tartott ilyen sokig, hogy kiismerje? Micsoda idita vagyok gondolta. Mess parti lehelte a lny Nick nyakba. Br vettem kt zskbamacskt, s egyikben sincs semmi elfogadhat. Nick hevesen ellkte magtl. Tudom, mit mondtl Marion Dohertynek. Mirl, drgm? kuncogott Rebecca, s a terasz fel vonszolta a frfit. Arrl, hogy Sybil Down ne csinlja meg a cmlapunkat. Elhallgatott, s megveten mregette a lnyt. Hogy a kurva letbe merszelted? Rebecca sszefzte a kezt Nick nyaka mgtt, s megprblta maghoz hzni a frfit. Ki hantzott itt sszevissza? n semmit se tettem mondta lekicsinyl hangon, s az ajkt hozzdrzslte Nick nyakhoz.

185

Valaki, akiben megbzom vlaszolt Nick egykedven, s lerzta magrl Rebecca karjt. Valaki, akiben jobban megbzom, mint benned. Nick, n nem mondtam semmit erskdtt a lny cscsrtve. Valban? krdezte Nick gnyosan. Rebecca megrtette, hogy rajtakaptk, htralpett, el Nicktl, s keskeny cspjre tette a kezt. De minden a legjobban sikerlt, nem gy van? sziszegte vdekezn. Amikor hagyod, hogy n intzzem a dolgokat, s nem Cate Balcon, akkor minden elintzdik. Rendesen. Cate-et hagyd ki ebbl csattant fel Nick. Egybknt mindent kzben tartott. Lehet, hogy rendbe hoztad a dolgokat, Rebecca, de te voltl az, aki a kibaszott problmt okoztad nekifutsbl. Csak halland magad mosolygott gnyosan a lny, htralkve a hajt. Patetikus vagy. llandan vded t. Gyernk. Lepj meg. Mondd, hogy lefekszel vele. Lefekszel, igaz? Nem, nem igaz. Lefekszel vele, a kurva letbe vistotta Rebecca, s egyik hossz ujjval Nick mellre bktt. Ez nem Cate-rl szl, Rebecca. Ez rlad szl. Mirt tetted? Tnyleg ennyire nincs nbizalmad? Nick a lnyt nzte, akinek az arct gy eltorztotta a gyllet, hogy teljesen elvesztette a szpsgt. Nem, ne srts meg egy vlasszal. Mr itt sem vagyok suttogta Nick. Csak rajta kiablt Rebecca, s mikzben Nick elstlt a teraszrl, lednttt egy adag vodkt. Menj csak, keresd meg az lebedet. s ne fraszd magad azzal, hogy hazajssz ma este. Nick keze klbe szorult a dhtl, mikzben elstlt tle, s nevetsgesnek rezte magt, hogy ennyi idejt elvesztegette erre a nre; tiszta rlet, hogy hagyta magt rszedni Rebecca seklyes szpsgtl, s kpes volt azt hinni, hogy szerelmes bel, holott csak j szrakozst jelentett. Rebeccnak azonban egy dologban igaza volt. Meg akarta tallni Cate-et. jra vgigpsztzta a szobt, s valami mozgst szlelt: a kis hlszoba ajtaja kiss kinylt, s Cate nzett ki rajta idegesen. Nick megknnyebblten felshajtott, s azon kapta magt, hogy elmosolyodik, ahogy ltja a lnyt kilpni a szobbl. Oda kell jutnia hozz, beszlnie kell vele Rebeccrl, Marionrl, Sybilrl. De a tmeg most sr volt. tfurakodott egy csoport vendg mellett, s kzben kilktt egy pezsgspoharat valakinek a kezbl. Lenzett, bocsnatkrst motyogva, s amikor jra felpillantott, jgg dermedt. David Goldman jtt ki a szobbl, centikkel Cate mgtt, a kezt tulajdonosi mozdulattal a lny derekn tartva. A lift fel indultak. Tvozban voltak. Egytt. Nick lesen beszvta a levegt az orrcimpin keresztl, s elkapott egy koktlt egy arra halad pincrtl. Egy hajtsra megitta, s a poharat visszacsapta a tlcra.

186

30
A mustique-i villjhoz, a New York-i duplexhez s a hamptonokbeli tengerparti nyaraljhoz kpest Michael Sarkis londoni bzisa egy kisebb, diszkrtebb msodik laks volt Belgravia egyik csendes kis zugban eldugva. Azrt mg gy is fnyz helynek szmtott. Fehr stukkhomlokzat, mrvnytrium, a magasfldszintre vezet elegns lpcs. Serena leparkolt az Aston Martinjval a hz eltt, s krlnzett, nincsenek-e paparazzk a krnyken, mivel nagyon jl tudta, hogy imdnk ezt a sztorit. Serena megrkezik Sarkis bvhelyre, hogy pnzrl beszljenek! Nos, most az egyszer igazuk lenne, gondolta. Majdnem igazuk. Mg mindig nem volt biztos benne, hogy mit akar Michaeltl, s ezen gondolkozva egy lmatlan jszakt tlttt a mai megbeszls eltt. Most krte a tallkozt, miutn Cannes ta nem fogadta a frfi hvsait. Lnynek egyik rsze mg mindig nem vgyott ennek a szemt alaknak a pnzre, m ha igazn szinte akart lenni, szksge volt r. A Jolie Cosmeticsszerzds a kutyk, az gynke ppensggel nem rukkolt el semmi jval, mr ami a munkt illeti (hatrozottan mennie kell!), nem volt ott Tom s Michael, hogy lljk a mindennapi szmlit, s most, hogy magrl kellett gondoskodnia, alig tudta elhinni, milyen drga az let. Egyszeren felhbort! Mrpedig most nem fog elkezdeni fillreskedni. Egy j hz, dajka, a Portland Krhz szmli, ruhk: minden pnzbe kerl. s mindent meg fog fizettetni Michaellal. Serena. Bestlt a fogadszobba, s letette a retikljt az asztalra. Michael egy fekete br s krm kanapn lt Herms ves farmerban, s nyitott nyak piros ingben. Serena rnzett, s rezte, hogy elektromos remegs tze fut felfel a gerincn. rkat tlttt azzal, hogy bevsse az agyba, mit fog elszr mondani neki, de nem szmolt a tehetetlen vggyal, amely elnttte, amikor megltta a frfit a luxusbarlangjban. Mr attl meggyenglt a vdekezkpessge, hogy egyltaln bejtt a szobba, s tudta, hogy rgtn htrnyos helyzetbe kerlt. Megprblta sszeszedni magt, de kptelen volt levenni a szemt Michaelrl, s egy tiltott gondolat fszkelte be magt a fejbe, egy gondolat, amelyet megprblt elnyomni az elmlt hten. Lehet, hogy tlsgosan elhamarkodottan dnttt, amikor nem vett rla tudomst? Taln hagyni fogja, hogy mg nhny napig kaparja a kszbt, s aztn visszaveszi. Visszaveszi mindezt, gondolta, ahogy a laks mregdrga berendezsn jrtatta a szemt. A kt ember a magabiztossg megtesteslse volt, olyan ers feszltsg vibrlt kzttk, hogy szinte tapintani lehetett. Michael mindent betlt jelenlte krlfogta Serent, s a lny rgtn megbnta, hogy hajland volt a sajt trfeln tallkozni vele. Hla istennek, egy testhez ll McQueen ruht vett fel. Adhatok valamit inni? krdezte a frfi, s odastlt egy kis brhoz a szoba sarkban. n egy Bloody Maryt iszom. Krsz egy Virgint? Serena felhzta az egyik szemldkt, aztn megrzta a fejt, s figyelte, ahogy a frfi paradicsomlt tlt egy pohrba. Michael knyelmesen visszahelyezkedett a kanapra, s a tekintett Serenra szegezte. Jobban rltem volna, ha tled, s nem az jsgokbl tudom meg a hrt a bbirl mondta. 187

Serena keresztbe tette hossz, napbarntott lbt, s vgigsimtott rajta az ujjaival. Nem adtl r lehetsget. Nmn meredtek egymsra, s Serena rezte, hogy megduzzad a mellbimbja, ahogy a frfi sznfekete szeme tfrja a tekintett. Eszbe jutott az utols alkalom, amikor ebben a szobban voltak. Mustique utn. Meztelenl a vastag sznyegen. Michael rgurul, megragadja a hajt, s belehatol. Felrobban szenvedly. sszetartozs. Serena meglepdve vette tudomsul, hogy a haragja minden leperg msodperccel egyre jobban eloszlik, s egy msik ers rzelem veszi t a helyt. A vgyakozs. Azon tndtt, hogy Michael is ugyanezt rzi-e, de aztn kzdeni kezdett, hogy dhs maradjon, sszeszedett, ellentmond rzelmeinek az ura, mikzben Michael tovbb figyelte t. Michael, csak azt akartam mondani Sarkis felemelte az egyik ujjt. Egy pillanat. Mg vrunk valakit, aztn elkezdhetjk. Mit kezdhetnk el? krdezte Serena zavartan. Megszlalt a cseng, s Michael megnyomta maga mellett a kapunyitt. Egy alacsony, zmk frfi stlt be stt ltnyben, kezben br aktatskval. Ki ez? krdezte Serena, s hirtelen idegessg fogta el. Ez az n Jim Bergerem, az gyvdem, akivel mtl kezdve trgyalni fogsz. Mi az rdg ez? frcsgtt Serena. Michael! Mondd meg, hogy mi folyik itt. Nagyon egyszer. Apasgi tesztet akarok vlaszolta Michael szenvtelenl. Micsoda? vistott Serena. Megalzol azokkal a kurvkkal, s most apasgi tesztet akarsz? Michael hidegen nzett r, nyugodtan lt a kanapn, mint minden porcikjban kmletlen zletember, s gnyos mosoly jtszott az ajkn. Ha az n gyerekem, beszlhetnk gyerektartsrl, s azt megtrgyalhatod Jimmel. De ha nem? Termszetesen tudom, hogy mirt vagy itt, Serena, s biztosthatlak, hogy egy fillrt sem fogsz ltni.

188

31
A valaha feljegyzett legforrbb jniusi hetek egyikt ltk. A f elrte a zld szn cscspontjt, aztn minden fszl lustn kkadozni kezdett a hsgben. A birtokot krlvev fk vad, buja, szinte trpusi lombot ltttek, s a t a birtok kzepn kezdett kiszradni, halvnybarna peremet hagyva maga utn, mintha a piszkos frdvz pp most prgtt volna le a lefolyn. Oswald a terasz rnykban lt Huntsfordban, az pp elfogyasztott knny ebd utn. Prmai sonka, lime-szn avokaddarabok, s mustrkel meghintve a kedvenc balzsamecetvel, amelyet mindig kln hozatott magnak egy Modena melletti apr falubl. Az telt a brsonyos levegben kiss megmelegedett nagy adag gin-tonikkal mosta le. Hirtelen fradtsg trt r, az rjra pillantott, s gy dnttt, hogy az ebddel egybekttt megbeszlst a lehet leggyorsabban letudja, hogy lefekhessen, s taludhassa a nap tikkaszt hsgt. Teht, Mr. Loftus fordult az asztal tloldaln l frfihoz. Ha lenne szves nlam hagyni nhny szemelvnyt a munkjbl, hogy tolvashassam ket, s taln a jv ht elejn jra beszlhetnnk. De tudnia kell, hogy ms rkkal is trgyalok. David Loftus, egy negyvenes vei elejn jr tpreng ember belenylt a tskjba, s egy kisebb halom magazint s knyvet cssztatott Oswald el, amelyekrl a hz ura kiszmtottan nem vett tudomst. Odaadom nnek a nvjegykrtymat is, gyhogy csak hvjon fel, ha brmi mst tudni szeretne. A frfi komoly tekintettel pillantott Oswaldra. Hsz ve vrom, hogy egy ilyen memorban segdkezhessem, mint az n. Oswald halvnyan elmosolyodott. Davidnek az ebd alatt eladott drglz viselkedse ellenre mr eldnttte, hogy Loftust fogja ngernek hasznlni az emlkiratai megrsnl. Az gynke melegen tmogatta, az ajnllevelei megfelelk voltak: Oxbridge, szmos trtnelmi letrajz a tarsolyban, nhny jl fogadott krimi lnv alatt. m ami mg fontosabb, hogy ott lakott a krnyken, plusz gyorsnak bizonyult s Oswaldnak addig kellett tnie a vasat, amg meleg volt. A mltban a kiadk langyos figyelemmel fogadtk Oswald emlkiratainak az tlett, de a Serenrl kipattant legjabb hrek ta dhngtt az rdeklds az Egyeslt Kirlysg legragyogbb testvrei mgtt ll frfi irnt. A kiadja a lehet leggyorsabban akarta a knyvet, s br Oswald kes toll rnak tartotta magt, aki tkletesen alkalmas r, hogy maga vesse paprra a visszaemlkezseit (arrl mr nem is beszlve, hogy alig vrta az alkalmat, hogy visszakvetelhesse a rivaldafnyt a lnyaitl), tudta, hogy egy knyv megrsa bizony kemny munka. Szksge volt egy Loftushoz hasonl palimadrra, aki ugyan lefarag egy kis sszeget az ellegbl a jogdjakbl ugyan nem! , cserben viszont elvgzi a munka nehezt. rintkezsben maradok magval mondta Oswald, David zleti nvjegyt nzegetve, s egy intssel elbocstotta a frfit. Alig vrom vlaszolta Loftus. Ez mindkettnk szmra elnys lehet. 189

Amint Loftus tvozott, kinylt a teraszra vezet vegajt, s Zo Cartwright nyzsgtt ki rajta. Oswald a huntsfordi zenei esemny produkcis igazgatjnak fogadta fel a fiatal nt, aki ltszlag rettenetesen sietett, s gy szortott egy halom barna dosszit a mellhez, mint egy csecsemt szoptat anya. Oswald felnygtt. Eredetileg kt hnappal azeltt parancsolta Zot a fedlzetre, hogy megknnytse az lett: ksz volt elismerni, hogy nem rohan oda a munkamennyisgrt, amelyet egy ltala elkpzelt lptk esemny megtervezse jelent. Zonak kitn referencii voltak, mivel az elz nyron kt nagyszabs rendezvnyt szervezett meg a Richmond Parkban, s a kezdeti napokban nlklzhetetlennek bizonyult. Egyszeren csinlta a dolgt, s hagyta, hogy Oswald ms, fontosabb dolgokkal foglalkozzon: plval, Maria Dante krlrajongsval, az autin val szguldozssal. De most, hogy a nagy nap kzeledett, hogy a szombatra tervezett zenei estig mr csak ngy nap volt htra, Oswald gy rezte, hogy Zo albatroszknt l a nyakn. A lny a chelsea-i laksbl thelyezte az opercis kzpontot a huntsfordi Kk Szobba, azzal rvelve, hogy ids kltsghatkony, ha a helyszn kzelben van. Br Oswald ltta a dolog rtelmt, Zo most rnknt zaklatta: hosszadalmas napi beszmolkat tartott, s llandan dntseket kvetelt az esemny legaprbb rszleteit illeten is. Mg csak azt sem lehetett mondani, hogy a jelenlte kellemes lett volna. A fiatal, egrszrke jelensg cserkszlnyos bagolyszersgt Oswald dhtnek tallta. Mg csak vonz sem volt. Azokra a bartnkre emlkeztette, akiket annak idejn Cate hordott haza az iskolbl: tsztakp szzek ennek megfelel szemlyisggel. Nem gy, mint Serena bartni, gondolta, s hirtelen izgalom fogta el az emlktl: szexis tizenhat vesek pardja tl rvid szoknykban s a lzadsukat kifejez mlyen kivgott topokban. Oswald somolygott, mikzben megitta a maradk gin-tonikot. Zo lelt, felksztve magt egy sszecsapsra. Ami t illette, mr rgen minden oka megvolt, hogy tkozza a napot, amikor elvllalta a Huntsfordi Zenei Est megszervezst. Igen, ambicizus volt, igen, ez egy fantasztikus elrelpst jelentett az jdonslt rendezvnyszervez cgnek, de iskols kora ta nem bntak vele gy. Lord Oswald Balcon gonosz, nmagtl eltelt, a gyengbbeket terrorizl frfi volt, aki munkaadknt flelmetesnek bizonyult. Tbb mint kt rt vrt r, hogy tfussk a legutols kltsgszmtsokat s tblzatokat, s tessk, a vgn azt hallja Collinstl, hogy Oswald aludni hajt ebd utn. Aludni! Zo errl csak lmodozhatott. Az elmlt hat htben tizennyolc rs munkanapokat dolgozott vgig, hogy sikerre vigye a zenei estet, mikzben Oswald szkmarksga s a reklmozstl val dzkodsa azzal fenyegetett, hogy tnkreteszi a munkja minden eredmnyt. Mr korbban is volt szerencsje ehhez a tpushoz: az ilyenek ktsgbeesetten vgynak a trsadalmi dicssgre, de tl lustk s arrognsak ahhoz, hogy tegyenek is rte valamit. Mltsgod kezdte nmi izgatott remegssel remlem, nem bnja, hogy megzavarom, de azt hiszem, rendkvl fontos, hogy megbeszlst tartsunk. Az esemnyig mindssze ngy nap van htra, s nekem klnbz agglyaim vannak, amelyeket felttlenl meg kell beszlnnk. Nagyon j mondta Oswald, a szja sarkait trlgetve egy damasztszalvtval, s rosszallan nzett a lnyra. Essnk rajta gyorsan tl. Zo hang nlkl kinyitotta a dossziit, s klnbz tblzatokat s terveket kezdett kiteregetni a kovcsoltvas asztalra, mikzben Oswald odaintette Collinst, hogy szedje le az asztalt. Vgl is mikor grdl be a cirkusz? krdezte Oswald. Azt hittem, hogy mostanra mr feldlja az letemet a berendezsek kavalkdja. Nem marad egy kicsit tl ksre a sznpad fellltsa? Zo megkszrlte a torkt, s megrzta a fejt. Nem, bizonyra emlkszik, hogy ezt mr megbeszltk. Naponknt kell fizetnnk a berendezsekrt, s n ragaszkodott hozz, hogy minden a lehet legksbb rkezzen, az extrakltsgeket elkerlend. Holnap jn a berendezs, de biztostottak, hogy a fellltsa nem tarthat egy napnl tovbb, az idjrstl fggen, termszetesen.

190

Rnzett Oswaldra a szemvege fltt, s mly llegzetet vett, mivel tudta, hogy a kvetkez napirendi pontja nem fog tetszeni a hz urnak. A sznpad miatt nem aggdom klnsebben kezdte vatosan , ami fejfjst okoz, hogy Johnny Benjamin, a fick, aki a pnzgyeinket intzi, pp most kldtt t e-mailen egy profit/vesztesg tblzatot. Hacsak a jegyeladsok nem nnek drmaian ttovzott , gy tnik, hogy az esemny jelents vesztesggel zrulhat. Oswald ajka dhsen felgrblt. Azrt csinljuk az egszet, hogy pnzt nyerjnk, nem azrt, hogy pnzt vesztsnk. A hangja halk, fegyelmezett s fenyeget volt. Zo idegesebb lett tle, mintha heves gyalzkodssal tmadt volna r. Feljebb tolta a szemvegt az orrnyergn, s megprblta sszeszedni magt. A legnagyobb tisztelettel jegyzem meg, de minden egyes kiadst bemutattam mltsgodnak. Zo, a szmoknl sszerezzenve, vgigfuttatta az ujjt a tblzaton. Tudta, hogy a br azt az rzst akarja kelteni benne, hogy engedte ki az estt az ellenrzs all, holott a sikert ppen az veszlyeztette, ahogy Oswald az esemny menedzselshez viszonyult. Mg a legszksgesebb rszleteken, mint pldul a sznpadon sprolni akart, a nagystlsg ltszata rdekben minden flancbl a legjobbhoz ragaszkodott. Ha Glyndeburne-ben kt tterem volt a helysznen, rvelt, akkor Huntsfordban is kettnek kell lennie. Zonak sikerlt nmi kompromisszumot kiharcolnia, hogy az egyik tkezsi lehetsg egy nyrsas malacst legyen, amelyrl azt gondolta, hogy j mulatsg s kltsghatkony. Viszont Oswald ragaszkodott hozz, hogy az tterem egy szuperkategris storban kapjon helyet, ami nmagban szzezerrel terhelte meg a rendezvnyt, arrl mr nem is beszlve, hogy Mark Tennantot, a San Paulo luxussfjt hvtk meg, hogy felgyelje az lelmezst. Zo megprblt rmutatni, hogy Glyndeburne kiss ms eset: a trsasgi naptr rgen bejratott, ragyog fix pontja, amelyet a vllalati szponzorls a legmagasabb szinten tmogat, s gy kpesek teljes operkat, mint a Figart s a Pillangkisasszonyt sznpadra lltani. A Huntsfordi Zenei Estet Zo mindig sokkal knnyedebb esemnynek kpzelte el, olyasminek, mint a Kenwood Hz nyri esti szak-Londonban, ahol egy zenekar s klnbz mvszek szrakoztatjk rvid jelenetekkel a piknikez kznsget. Nem ltta be, mirt van szksg szmokingra, teljes ttermi kiszolglsra s a legkorszerbb hordozhat vckre, klnsen, hogy Oswald a szemlyzeten s a reklmozson akart takarkoskodni. Oswald a tekintett a tblzat aljra irnytotta, s hrgni kezdett. Kptelensg, hogy ez az sszeg pontos legyen! ordtott. Pedig attl tartok mondta Zo magabiztosan. s a nagy rszt mr el is kltttk. Oswald alig akart hinni a flnek. Csak nem akar ez a kis senkihzi flnyeskedni vele? Felkapta a tblzatot, s sokkal nagyobb figyelemmel tanulmnyozta a szmokat, mint eddig brmikor. Mindig mondtam, hogy a szemlyzet ltszma a nevetsgessg hatrt srolja jegyezte meg hidegen, a klnbz brkltsgeket darlva. Sznhzi gyel, vilgtsi mrnk, pnztrigazgat, lelmezsi vezet! A francba, ennek a listnak soha sincs vge?! Egy ilyen mret esemnyhez kpest a minimlisra cskkentett ltszmmal gazdlkodunk vlaszolt Zo trelmesen. Ha ezek kzl brki kimaradna, a rendezvny egyszeren nem mkdne megfelelen. n mindig azt akarta, hogy a Huntsfordi Zenei Estnek slya s presztzse legyen. Ez nem egy amatr sznjtsz csoport produkcija. Oswald egy pillanatig vrt, amg Zo szavai elhatoltak a tudatig, s kzben egyfolytban a tblzat baljs szmait bmulta. Fogcsikorgatva ismerte el, hogy a lnynak igaza van. Nem mintha hagyta volna, hogy Zo ezt szre is vegye. Oswald mr hnapokkal azeltt kihagyta Venetit a szervezsbl, mert a lnya erskdtt, hogy a Huntsfordi Zenei Estet sokkal szernyebb krlmnyek kzt kell megrendezni. De Oswald hisga ezt nem engedte. Tanja volt, hogyan vltoztatta a Christie csald Glyndebourne-t a negyvenes vekben a birtokukon

191

tartott szerny szabadtri esemnybl egy millik ltal lvezett hatalmas nemzetkzi mrkanvv. Szeretett volna egy szeletet abbl a tortbl, s nem hajtott hatvan vet vrni r. Milyen nehz lehet megszervezni a nagy operafesztivlok rivlist?, tette fel magnak a krdst. A banktl knny volt jelents klcsnt szereznie, hogy fedezze az elre fizetend kltsgeket, s a trsasgi kre lelkesen magv tette az tletet. Most azonban az aggodalom felhi kezdtek tornyosulni a feje fltt. Mr eddig is nyugtalantotta, hogy a Maria ltal mozgstott mvszek nvsora egy kicsit hogy is mondja? egy kicsit szedett-vedett. Igen, volt nhny j nemzetkzi nv a plakton, de az igazn nagyok kzl egy sem: senki olyan nagy formtum, mint Pavarotti, Dame Kiri. Aztn ott volt Maria jelents fellpti djnak a knos krdse. A dva azzal rvelt, hogy az esemny elvonja egy nagy pnzes munktl Dubaiban. De ez aprsgnak szmtott, s jelentktelenn halvnyult, amikor lordsgt az a gondolat rmisztette, hogy pnzgyi katasztrfval nz szembe. A klcsn risi volt, a kamat magas; ez az egsz gy tnkreteheti. Van megolds mondta Zo lassan, mikzben belekortyolt a teba, amelyet Collins szolglt fel. Folytassa mondta Oswald hidegen. A jegyeladsok fogalmazzunk gy egy kicsit lassak. Nevetsges csattant fel Oswald, az asztal kovcsoltvasra meredve. Egy ilyen mess esemny hallatn az emberek kezben gnie kell a telefonoknak, s mindenkinek ktsgbeesetten kell vrnia a vlaszt. Mr hetekkel ezeltt prbltam felhvni lordsgod figyelmt, hogy tbb forrst kell az esemny marketing- s reklmoldalnak biztostanunk vakodott az emlkeztetssel Zo. Ostobasg! ugatott Oswald. Mindenki, akit ismerek, errl az estrl beszl! Zo tudta, hogy tojshjon kell tncolnia. Taln az n bartai igen. De a Nagy Brit Publikum szemszgbl nzve, ez nem igazn r fel Glyndebourne vonzerejvel. Pontosan itt szrdott el a dolog, gondolta Zo magban boldogtalanul. Emlkezett a sok-sok httel azeltti beszlgetskre, amikor Oswald Ez alpri! felkiltssal lesprte az asztalrl a krst, hogy foglalkoztassanak egy PR-gynksget. Azt az elkpzelst is megvtzta, hogy fogadjanak egy jegyirodt a pnztr kezelsre vehemensen ellenezte, hogy tz szzalkot fizessenek egy gynksgnek a jegyeladsokbl szrmaz bevtelbl. Ehelyett a jegyrustst egy dik intzte a Kk Szobban egyetlen telefonvonallal. A nap mr megkerlte Huntsfordot, gyhogy hossz hsugarakat szrt a teraszra, amitl Oswald mg keservesebben rezte magt. Teht mi az eget ver elgondols, kisasszonyka? Tovbbi ktezer jegyet kell eladnunk, hogy minimalizlhassuk a vesztesget. Ha tbb ember tud rla, tmegesen fognak ideramlani, s bizton szmthatunk a jegyeladsokra az esemny napjn. m ahhoz, hogy elrjk ezeket az embereket, nagyot durran hirdetsi kampnyt kell szerveznnk. Oswald j megvilgtsban ltta a fiatal alkalmazottjt. s mit javasol, hogyan rjk el ezt a nagy durranst ? krdezte szkeptikusan. A lnyn mondta Zo , Serenn keresztl. Egyetlenegyszer nem mutatkozott a nagykznsg eltt a bulvrsajt hrom httel ezeltt napvilgra hozott hrei ta. Oswald fszkeldni kezdett a szkben. E pillanatban jobban szeretett volna nem gondolni a legfiatalabb lnya szgyenletes viselkedsre. Br Serena ritkn tudott olyat tenni, ami Oswald szemben helytelennek tnt, az apja most nagyon stten ltta a Michael Sarkistl fogant terhessgt. A dolog nem is lenne annyira rossz, ha Serena mg mindig kapcsolatban llna az amerikaival lehet, hogy ez a pasas egy cska alak, de a mrhetetlen vagyona lenygzte Oswaldot. m ms sem hinyzott a Balcon csaldban, mint egy zabigyerek, aki befeketti a hrnevket. Viszont a gondolat, hogy adssgba veri magt a Huntsfordi Zenei Est kapcsn, minden mst elnyomott az agyban, ezrt hajland volt odafigyelni Zo elkpzelsre. 192

Senki nem szmt r, hogy Serena itt lesz szombaton mondta Zo, meggyorstva a szavait. Vgl is a lapokban megjelent a hr, hogy a terhessge miatt viszly trt ki nk kzt. Oswald felborzoldott. Mg annak is a vgre kell jrnia, hogyan fogtak szimatot azok a rohadt bulvrlapok a kzte s Serena kzt mindssze tz napja lezajlott veszekedsrl. Ha r tudn beszlni Serent, hogy esetleg legyen az est hziasszonya, vagy legalbb mutassa be Maria Dantt, az temrdek elzetes hrverst generlna. Oswald rezte, hogy a dhe albbhagy, csak azutn kezdte az ellenvetseit felsorolni. Igen, de hogy fogja az a nhny vaktban publiklt trtnet azokban a koszos lapokban eladni a jegyeket az olyan kaliber vendgeknek, akik eljnnnek Huntsfordba? Meg fog lepdni mondta Zo, s egyik szemldkt a szemvege teknckerete fl vonta. Csupn valami mdiahrversre van szksgnk. A marketingben dolgozom, s garantlhatom nnek, hogy telt hzunk lesz, ha a mi kznsgnk pillanthatja meg elszr Serent. Taln mg azt is elintzhetnnk, hogy egy kis hangulatkelt interjt adjon a Telegraphban pnteken. n is tudja, hogy egyetlen szt sem szlt a sajtnak a legutbbi zrjei ta. Zo rezte, hogy megpendtett egy hrt. Gondolom, a szksg nagy r mondta Oswald fanyarul, s a pillantsa elvndorolt Zorl, s a szeme eltt ezstsen csillog tavon llapodott meg. El kellett ismernie, hogy az tlet j. Arrl azonban fogalma sem volt, hogyan fog Serena reaglni az elkpzelsre. Az apja lnya, s taln mg mindig ellensgesen, de legalbbis felems rzsekkel viszonyul hozz. Oswald jl tudta, hogy mindketten kpesek manipullni a msikat, ezrt gy dnttt, hogy a prblkozs megri a kockzatot, klnsen, hogy vagy sikerl megnyernie a lnyt, vagy az anyagi csd vr r. Elbocstotta Zo Cartwrightot a tblzataihoz, s a telefon utn nylt.

193

32
Egy piszkos farmerba ltztt zmk fick hsos kezvel rcsapott a Mercedes szlvdjre, s meglltotta Serena sofrjt Huntsford kapujnl. A sofr nyugodtan kihajolt az ablakon, s udvariasan megkrdezte, mi a problma. Hun van a karktjk? krdezte a gorilla egy rtblval hadonszva. Serena megnyomott egy gombot, s az elektromos ablak zmmgve leereszkedett. Ez az otthonom mondta szigoran, mivel tl fradt volt ahhoz, hogy a frfira villantsa filmcsillagmosolyt. Az r abban a pillanatban felismerte, mogorvn elnzst krt, s tjra engedte az autt. Milyen nevetsges sziszegte a lny, mikzben a vlla fltt htranzett a kellemetlenked frfira. Amikor visszafordult, ttva maradt a szja Huntsford el trul tlnyeglstl. Mg flmrfldnyire a nagy hztl is elllt a llegzete a munklatok mrettl. A lthatron egy hatalmas, kupola alak, hlszer llvnyzattal megerstett sznpad tnt el. A kocsiutat vaskertsek szeglyeztk, farmeros flmeztelen frfiak lltottk fel a toaletteket, a kocsiparkolt s az ttermet jelz tblkat, mg a t tls oldaln teherautk, kamionok, genertorok s utnfutk tmege pardzott. Legalbb hatvan ember nyzsgtt mindentt, kbeleket cipeltek, rtblkkal tapostak a pzsiton keresztl, vagy risi levesestlakat vittek az ttermi strakba. Hatalmas-lenygz, gondolta Serena, s telt ajka mosolyra hzdott. Kemny alkut folytatott az apjval, amikor Oswald kt nappal azeltt felhvta, hogy rbrja a rszvtelre. Az sztnei vadul tiltakoztak. Mg mindig sebzettnek s elrultnak rezte magt, klnsen a Michaellal trtnt tallkoz utn, s egyltaln nem llt kszen arra, hogy a nagykznsg szeme el merszkedjk. Miutn kipattant a hr a terhessgrl, gyilkos ksek kerltek el. Klnsen fjdalmasan rintette a vlemny, hogy mr csak tegnapi hr, vagy hogy hinyzik belle az egzotikus, az egsz fldkereksget meghdtani kpes vonzer ebben az j, egyre tgul kozmopolita vilgban. Csak akkor hajland visszaknyszerteni magt a rivaldafnybe, rvelt, ha ez megri neki. gyhogy rszesedst kvetelt a rendezvnybl. Azt mondta az apjnak, hogy ht szzalkot kr a jegyeladsbl, amit Oswald knyrtelenl lealkudott hrom szzalkra. Nem idelis, vlte Serena magban, de annyit bven megr, hogy leautzzon vidkre. Biztosra vette, hogy ez a rla alkotott kpet is pozitv megvilgtsba helyezi: a ktelessgtud lny besegt apja zenei estjbe; ezt mg az t becsmrlk is zablni fogjk. Nmi kis talakuls, nem ez a vlemnyed? krdezte Oswald Serent, amikor az aut megllt a ktszrny ajt eltt, s kisegtette a kocsibl, majd vatosan meglelte a lnyt. Igen, jelents vltozs mosolygott Serena, s lejjebb hzta a lbn a mikroszkopikus mret sortjt, hogy egy kicsit szalonkpesebbnek tnjk. Pont olyan, mint Glastonbury. Oswald rmlten hklt htra. Az a szrny hippifesztivl? Ezt nem hiszem vlaszolt kurtn. 194

Serena ledobta a Mulberry tskjt a karjrl, s bebandukolt a hzba. Csak trfltam, Papa. Ltom, hogy mess lesz. Hagyta, hogy csend telepedjen kzjk, s vrta, hogy az apja elhozakodik-e a nhny httel korbbi vitjukkal. De gy ltszott, Oswald megjegyzs nlkl hagyja azt az incidenst s Serena terhessgnek fontosabb tmjt is. Maria tkor rkezik a hzba informlta a lnyt csak gy mellkesen. Gondolom, csatlakozol hozznk a vacsorra? Taln egy kicsit megerltethetnd magadat, hogy jobban megismerd. Na persze, mg mit nem, gondolta Serena stten. Nem beszlt a nvel az prilisi bcspartija ta, s nulla hajlandsg volt benne, hogy most olajgat nyjtson fel. Azt remlte, hogy az erszakos olasz csak ml gusztust rez az apjra, mint az sszes tbbi n Oswald letben az elmlt tizent v sorn: az elvlt asszonyok, a lgiksrk, az idsd modellek s a kzpkor trsasgi asszonyok kzl egy sem tartott tovbb, mint az apja samponja. m Serent zavarta, hogy ez a liaison ltszlag egy kicsit komolyabb kapcsolatt kezdi kinni magt. Az elmlt hrom hnapban a legklnbzbb trsasgi esemnyeken lttk ket egytt; Richard Kay rovata mr gy utalt Dantra, mint Oswald partnerre. Ez bosszantotta Serent, de nem tudta kitapintani, mirt. Meleg volt, s ragadsnak rezte magt, ezrt gy dnttt, hogy felmegy a szobjba tltzni; gyorsan kivlasztott egy csppnyi Sass & Bide farmer miniszoknyt, egy mellny fazon topot, s egy pr csillog Gina strandpapucsot. A terhessg mg jottnyit sem vltoztatott karcs alakjn, gondolta boldogan, mikzben megcsodlta magt az ablak mellett ll tkrben. Az sszes nvr kzl Serennak volt messze a legjobb tjols szobja a hzban, amelynek a tra nz kt hatalmas flkrves ablaka llegzetellltbb kiltst knlt, mintha New York sziluettjt vagy a Temzt ltta volna onnan. Klnleges, termszetes, gynyr volt. Serent tjrta az odatartozs rzse, mikzben kinyitotta az ablakokat, s hagyta, hogy a brsonyos fuvallat az arct cskolgassa. Ez volt a csald kzpontja, ezrt mindig klns kapcsolatban lesz a hellyel, de ma gy rezte, hogy mg az eddiginl is benssgesebb ktelk fzi a kveihez, a kertjeihez s a lgkrhez. Az elz napi ultrahangvizsglat kimutatta, hogy a mhben hordott magzat fi. Elsrend fontossg gynek tartotta, hogy megvizsglja a huntsfordi bri cm gyt, s abban remnykedett, hogy nem ltezik olyan kellemetlen trvny, amely megakadlyozn, hogy egy nem hzassgban l pr gyereke rklhesse a cmet. Biztosan nincs ilyen: ez mr a huszonegyedik szzad. Elmosolyodott, amikor gy gondolt a gyerekre, mint Huntsford tizenegyedik brjra. Ettl ers jogot formlhat majd az eltte elnyl birtokra. Annyi mindent tudna vele csinlni: nem gy, mint a papja, aki hagyta, hogy a hisg s kapzsisg elhomlyostsa a jzan tlkpessgt. Serena irnytsval Huntsford a nagy angol birtokok kz lphetne, Longleat rivlisa lehetne. Szent meggyzdssel hitte, hogy a karrierje fel fog tmadni a hamvaibl, de elg realista volt ahhoz, hogy tudja, a hrnv tnkeny, s nem tud majd rkk a klsejbl meglni. Plusz mr trgyalt egy gyvddel, hogy hogyan akaszthat le arrl a kurafi Sarkisrl egy hatalmas sszeg gyerektartst. Minden fillrt ki fog szedni belle, amit csak tud. Serena felvillanyozdott a pnzrl szl gondolatoktl, s elhatrozta, hogy elindul, s felfedezi az odakint zajl cirkuszt. Nmileg lczni prblta magt, gyhogy feltett egy risi Chanel napszemveget, s egy sttkk-fehr breton kendvel htrakttte a hossz hajt. Most, hogy jelents rdek fzte az esemny sikerhez, nem akarta, hogy az sszes frfi munks figyelme eltereldjn miatta a feladatrl. Ahogy kistlt a napstsbe, knytelen volt elismerni, hogy az a fiatal rendezvnyigazgat, az a szerencstlen, semmitmond klsej Zo Cartwright lny kitn munkt vgzett. A Lady Penelope Carvery, a tbbrteg krmszn ftyollal dsztett s Oswald imdott 1922-es Rolls-Royce-rl elnevezett kzponti tterem volt annyira ltvnyos, mint brmely stor, amelyben addig megfordult, s Zo azt mondta, hogy hatalmas trpusi virgkompozcikat vrnak msnap reggelre, hogy egy botanikus meleghz hangulatt klcsnzzk a helynek.

195

Ahogy vgigstlt a ltvnyos helysznen, tfutotta az ltala elksztett rvid beszdet, amellyel msnap dlutn meg akarta nyitni az esemnyt. Ezt lvezni fogom, gondolta. m az, hogy mit kellene felvennie, nagyobb kihvst jelentett. Az utazbrndje zsfolva volt gynyr ruhkkal, amelyekrl Serena tudta, hogy hatsosak lennnek de melyiket vlassza? letben elszr most valami egyszerre szavazott. Egy olvasztott barna Armani estlyi ruhra egy gynyr topzcsattal a ht mly, V alak kivgsnak az aljn. Sokkal kevesebbet mutat, mint a vkony, ttetsz fekete estlyi, amelyet szintn elhozott, s kevsb feltn, mint a fehr grg Versace darab, amelyben, tudta jl, messen fest. De az Armani ruha gy is szpsges s az alkalomhoz ill, s azt sugallja, hogy egy sikeres, ers n viseli, aki elvrja, hogy komolyan vegyk. Holnapra kszl? krdezte egy hang a hta mgtt. Serena megfordult, s szembe tallta magt egy nagyon vonz, vilgos farmert s kigombolt fehr inget visel frfival; az ing ltni engedte a feszes, bronzbarna kocks hasa fltt himblz laminlt azonost krtyt. A haja szexisen sszekcoldott, mlykk szeme jtkra kszen villant a lnyra. Ismerem magt? krdezte Serena fensbbsgesen, akit vratlanul rt a hats, amelyet a frfi gyakorolt r. Miles Roberts vlaszolt az idegen, s egy kemny fedel knyvet a hna al gyrve, kzfogsra nyjtotta a kezt. s magnak mi dolga van itt, Miles? krdezte Serena, nem tudva ellenllni a pajkos hangvtelnek. n vagyok a mvszeti kapcsolattart. Serena lehzta a szemvegt, s szlesen a frfira mosolygott. s ez mit jelent? rdekldtt. , azt hittem, hogy a maga munkaterletn dolgoz n mindent tud errl jegyezte meg Miles enyhe mosollyal. Szval abban az rmben lesz rsze, hogy holnap kiszolglhatja Maria Dante minden szeszlyt? Valami olyasmi vlaszolta Miles. Remlem, szpen megfizetik rte mosolygott Serena cspsen. Nem bnja, ha csatlakozom maghoz? krdezte Miles, s felvette a lny lpteinek az temt. Csak nhny nappal ezeltt kezdtem itt, s mg nem egszen szoktam hozz a birtokhoz. Hatalmas, igaz? Serena mosolygott. Hozzszokik az ember nevette el magt. rezte, hogy fellednek benne a flrtlsztnk. Michael Sarkis utn megeskdtt, hogy legalbb a nyrra feladja a frfiakat, de remek klsej frfiakkal mindig rdemes eljtszani. Ez itt vgl is csak a fesztivl egyik alkalmazottja, de modellszinten jkp, gondolta Serena, s lopva egy pillantst vetett a frfi profiljra. Megengedhetek magamnak nhny perc mulatsgot, dnttt, s visszatolta a szemvegt az arcra. Amellett ez jobb, mint ha a szemlyzet egyik tagjval stlna krbe. Tudta jl, brki rejtegethet egy kamert, hogy kpeket ksztsen rla, s eladja a bulvrlapoknak, s a legkevsb sem akarta, hogy ezt az emberbarti gesztust, mrmint a megjelenst Huntsfordban, tnkretegyk azzal, hogy lekapjk, mikzben kbeleken bukik keresztl, vagy biztonsgi rkkel vitzik. Teht hov tart? krdezte Miles remnyteljesen. Stljon el velem a sznpadhoz krte Serena, s a keze leheletknnyedn hozzdrzsldtt a frfi karjhoz. Oda kell mennem, hogy ellenrizzem, s megnzzem a kiltst. Mirt? krdezte Miles. Tnyleg maga lesz az est hziasszonya? Hallottam ilyen szbeszdet.

196

Nem egszen a hziasszonya, csupn a felvezetje mondta a lny kokettl mosollyal. rnyalatnyi klnbsg. Kilencre gyban szeretnk lenni. Az operafesztivlok nem igazn az n mfajom. , igen, gondolom, hamar elfrad, tekintve Miles arcn hirtelen dbbent kifejezs jelent meg, amikor rjtt, hogy rosszat szlt. Nem tudta megllni, hogy ne bmuljon Serena kemny, bronzbarna rekeszizmra, amely egy kicsit kikandiklt a pamutmellnyke all. Teht akkor volt mr terhes? nevetett a lny. Igen, abban a kznyelvben rkk holtfradt nven ismert llapotban vagyok, drgm. Nos, nem hiszem, hogy sok eslye lenne egy nyugodt jszakai alvsra holnap jjel mosolygott a frfi. Hacsak a hlszobja nem egy hangszigetelt atombunker. , teht tud az atombunkerrl? nevetett Serena. Miles zavartan nzett. Apm ptett egy atombunkert a nyolcvanas vekben. A vilg sszes helye kzl pp a rzsakert mgtt. El tudja kpzelni ezt a paranoit, hogy a pnzpocskolsrl mr ne is beszljek? De igaza van, nem hiszem, hogy ez lesz letem legkellemesebb jszakai nyugalma. Taln vissza kne mennem Londonba A gondolatai elkalandoztak. , pedig n azt hittem, hogy itt marad egy darabig mondta Miles csaldott hangon. Elhallgatott, jra megzavarodva, hogy ilyen rszleteket tud Serena letbl. Legalbbis ezt mondta a stb vonta meg a vllt. Elg nagy izgalmat okozott a hr. , igen? flrtlt Serena. Mennyire nagyot? Nagyon nagyot. Az j vigyorgott a lny. Remltem, hogy nagy szenzcit keltek. Azt fog mondta Miles. Azt fog. Maria ebben a pillanatban semmit sem kvnt kevsb, mint hogy a huntsfordi silny kis fesztivlra kszljn. Oswald rettenetes hangulatban volt, amita a dva hrom rval azeltt megrkezett, egyfolytban morgott s nyavalygott az est nvekv kltsgei miatt. Drmai ugrs mutatkozott a jegykeresletben, miutn a lapok hrl adtk, hogy Serena megjelenik a nyilvnossg eltt, de Marinak ktsgei voltak, hogy ez elegend lenne Oswald moh kltekezsnek az ellenslyozsra. s a msnapra prognosztizlt szakad es biztosan tvol tartja majd a tmegeket az esemny napjn. Nem mintha Maria azt akarta volna, hogy Oswald pnzt vesztsen; mi haszna volna neki akkor a frfibl? m leginkbb azrt emsztette a dh, hogy minden figyelem ttereldtt rla Serenra. Amikor nhny nappal azeltt Oswald elmondta neki, hogy a legkisebb lnya bekapcsoldik a zenei estbe, Maria izzott a gyllettl. Biztosra vette, hogy a tehetsgtelen kis loty egy idre kikerlt a kpbl. Botrnyokkal terhelt lete miatt Oswald lila lett a dhtl a csald nevt befekett szgyen gondolattl, most meg tessk, nem elg, hogy kpes hagyni, hogy Serena vezesse az esemnyt s legyen a sztrattrakci, de mg fizet is neki ezrt a kivltsgrt. Maria csodlta volna Serena pimaszsgt, hogy olyan kmletlenl alkudozott az apjval, ha ez nem mutatja vilgosan, mekkora befolyssal br Oswaldra. Nos, ebbl elg. Amg Serena manipullni tudja az apjt, irnytja Huntsfordot, s Maria ezt nem fogja hagyni. Egyszer s mindenkorra vget akart vetni Serena befolysnak. Belevjta a cipsarkt a fbe, ahogy dhsen az irodakontner fel masrozott, amelyet holnap fog hasznlni. A nap mr lehanyatlott az erdk zldjt utnz fk sora mgtt, mintha az estnek egy rszleges napfogyatkozs adn a fnyt, de a madarak mg mindig nekeltek a ksrteties szrkesgben. Maria az rjra pillantott: 19.40. jra szitkozdni kezdett. A vacsort nyolckor szolgljk fel a hzban, s tizent perc kell ahhoz, hogy visszarjen oda. Az irodakontner tlagos ht s fl mter hossz volt, amelynek egy hossz lpad s egy asztal llt az egyik, s egy sor szk s tkr a msik vgn. A kztk lv teret fogason lg ruhk, parkk s 197

virgokkal teli vzk tltttk ki. Maria okosabb volt, mint hogy kivilgtsa a hollywoodi stlus gkkel krlvett hatalmas tkrket, inkbb egy kis mennyezeti vilgtst kapcsolt be, amely lgy izzssal tlttte meg a kabint. Egy frfi lt a hossz asztalnl, s cigarettzott. , ht itt van jegyezte meg Maria, s ismt az rjra nzett. Idben, nagyon helyes. J volna, ha gyorsan vgeznnk mondta a frfi. Legalbb tven ember nyzsg mg mindig a sznpad krl. jfl eltt nem vgznk. Egy bortkot lktt t az asztalon, a lapjait sszezr pkerjtkos stlusban. Maria felvette, s szmolni kezdte a belsejben rejtz ropogs tvenfontos bankjegyeket a hossz ujjaival. A nagy mennyisg pnz tapintsa mg mindig szexulis lvezetet okozott neki, s a benne l pugliai szegny kislny minden egyes bankjegyet meg akart fogni. Megrezte az asztal tloldaln l frfi hideg pillantst, gyhogy lelltotta magt, s a bortkot a fekete brsonyretikljbe dugta. Ok, figyeljen mondta. Tizent perc mlva kezdjk a vacsort. Oswald soha nem hagyja, hogy egy vacsora kt rnl elbb befejezdjk. Szereti minden fogs lvezetnek tadni magt, s ragaszkodik hozz, hogy a vendgei is ezt tegyk. Mindssze hromfs szemlyzet van az egsz hzban, gyhogy knnyszerrel elkerlheti ket. Egy sima barna bortkot lktt az asztalra halk puffanssal. Itt a kulcs a hts ajthoz. A lny szobja kzvetlenl a flpcs tetejn van, a harmadik ajt a hz homlokzatn vgigfut szles folyosn. Biztosan megtall ott bent mindent, amire szksge van. Valban biztos benne? krdezte a frfi. A lny kokaint fogyaszt. A sajt szememmel lttam a partijn mrciusban. Nyilvn van nla valamennyi. Nem lepne meg, ha alkoholt is inna, s tablettkat is szedne. Teljesen feleltlen kis kurva. Maria olasz akcentusban a sz kutya-knt hangzott. A frfi elmosolyodott a sttben. rezte, hogy begerjed, amikor elkpzelt egy pomps hajtp civakodst a kt csodlatos, uralkod termszet n kztt. Nos, ajnlatos volna, hogy meg is talljuk, amit keresnk mondta vgl, s bedobta a cigarettjt egy manyag csszbe, ahol az egy szisszenssel kialudt a zaccban. Az jsg rengeteget fizet ezrt. , meg fogja kapni, amit akar nyugtatta meg Maria Dante, olyan hevesen blogatva, hogy egy hajfrt a sttbarna szemre hullott. Serena Balcon soha nem okoz csaldst. Oswald Balcon a XV. Lajos korabeli asztal fjn lt a Vrs Szalonban Marival s Serenval mint kt gyassal a kt oldaln, akik elegnsan csipegettk a sprgafejeket. Oswald Balcon szlalt meg Maria knnyedn, fnyes csokoldbarna szemt a frfira emelve , szerintem ez a legkisebb ltszm vacsora, amelyen eddig Huntsfordban rszt vettem. Mi trtnt a tbbi lnnyal? Azt hittem, csaldi sszejvetel lesz ma este. Oswald nyomatkosan letette az ezstkst s villjt, s tbb mint elgedetlenl nzett. Sem Cate s Camilla, sem Venetia s Jonathon nem jnnek holnapig jegyezte meg, rosszallan sszeszortva az ajkt. Hiszen jl tudja, hogy soha semmiben nem szmthatok a csald tmogatsra. A megjegyzs visszhangzott a szobban, amely, lvn hsz szemly leltetshez is elg nagy, most valban resnek tnt. A helyzeten nem javtott a kt n kzt uralkod fagyos lgkr, akik, leszmtva a fszerek tovbbadst, szndkosan nem nztek egymsra. Mintha morgs trne fel a fld mlybl, mennydrgs zgsa grgtt feljk a tvolbl. A hang aggodalmas kifejezst varzsolt Oswald arcra, de azonnal megprblta palstolni. Collins jtt be az ajtn, egy harangfedkkel megrakott ezst tlalkocsit tolva maga eltt. Szles mozdulattal lekapta az egyik ezst kupolt, s Serena el tette a lny vacsorjt. Hirtelen slt tonhalszelet volt egy krumplival s zldsgekkel megrakott tnyron. Ez mi? csattant fel Serena Collinsra nzve, s haragosan ledobta a szalvtjt. Nzze meg! Gyakorlatilag nyers! 198

De ht mindig gy szerette a steakjt, Serena kisasszony vdekezett Collins egy kicsit elvrsdve. Ez azeltt volt, hogy terhes lettem shajtott Serena, meg sem prblva leplezni a bosszsgt. Serena! Hagyd abba ezt a cirkuszt! drgtt Oswald, kezvel az asztalra csapva. Szrny meleg nap volt, azt krtem Collinstl, hogy valami knnyt szolgljon fel. Nyilvn mg te sem voltl soha terhes pattogott Serena. Jeges pillantst vetett az apjra, s htralkte a szkt az asztal all. Fradt volt s rosszkedv. Igazsg szerint kimerlt. gy rezte, hogy brmelyik pillanatban beleolvadhat a padlba. Semmi msra nem tudott gondolni, mint a szobjra, s egy kis alvsra. Egszen biztosan nem brna ki mg kt rt azzal, hogy hallra unja magt az apja s Maria turbkolstl. Nem, egyiktk sem rtheti meg, hogyan rzem magam kzlte Serena most felllva s a tnyrja mell tve a szalvtjt , de mondhatom nektek, hogy igazn rmesen. Apjra fggesztette a tekintett. Ha megfelel llapotban akarok lenni, hogy holnap tisztessges munkt vgezhessek, alvsra van szksgem. Most, ha megbocstotok. Oswald tudta, hogy az a blcs dolog, ha Serena a friss, sziporkz lnyt vonultatja fel msnap, ezrt ht blintott, s a keze ismers mozdulatval a lnya tudomsra hozta, hogy el van bocstva. Maria a hta mg pillantott az llrra: 20.45. Hirtelen felllt. Serena, krlek vetette a lnyra az elvarzsolhat legszintbb mosolyt , nagyon megbntdnk, ha most lefekdnl. Kitrta a karjt, mint egy Madonna. Krlek, maradj. Sokkal jobban meg kellene ismernnk egymst. Collins kszthet neked egy finom, jl tsttt steaket, igaz, Collins? Akkor maradhatsz, s pihenhetsz az asztalnl. Ahogy mondtam mosolygott Serena, s minden erejt sszeszedte, hogy kedvesnek lssk , igazn nem hiszem, hogy megrtheted, mennyire fradtnak rezheti magt egy n a terhessge harmadik hnapjban. Papa, taln tallkozhatnnk reggel, hogy tfussuk a bevezet beszdemet? Serena ekkorra mr elrte a szoba padljt takar keleti sznyeg tls vgt, s kilpett az elcsarnokba. Maria felugrott a helyrl, hogy utna menjen, szinte kirohant az ajtn, hogy utolrje a lnyt. Serena szlt r halkan , apd korbban mondta nekem, mennyire fontosnak tartja ezt a vacsort s azt, hogy mi jl kijjjnk egymssal. Serena megprdlt a sarkn. Majd tlteszi magt rajta bkte oda. s a jvre nzve azt ajnlom, hogy egy kicsit jobban erltesd meg magadat a hz rnje kedvrt. Maria csak llt ott, s aggodalmasan nzte, ahogy Serena felstl a hatalmas lpcssoron, durcsan egyenknt vve a fokokat. Hlye olasz tehn morgott Serena az orra alatt, s mr hzta is le a cipjt, hogy meztlb stljon vgig a folyos vastag vrs sznyegn. A hz els emeletn ksrteties csend honolt. A legtbb villanyt leoltottk. Korbban ltta, hogy Collins krbejr, s szisztematikusan lekapcsolja a lmpkat, egyrtelmen a takarkoskods ktsgbeesett ksrlete cljbl. Az elektromossgon megsprolt nhny fillr ppensggel nem fogja megtlteni a huntsfordi pnzesldkat, gondolta Serena bosszsan. Ahogy elhaladt az egyik tra nz ablak mellett, sszerezzent, amikor felgyjtottk a lmpkat a kupols sznpad fltt, kemny, steril fnnyel rasztva el a kertet. Hla az gnek, behzta a fggnyket a szobjban, gondolta. Nem szerette volna, ha kivilgtjk az gyt, mint egy futballstadiont. Lenyomta a szobja aranyozott kilincst, s belpett. Azonnal megrezte, hogy valami nincs rendben. rezte valakinek a jelenltt. sztnsen gy markolta a tzcentis sark Jimmy Choo cipjt, mint egy baltt. A msik kezvel a falon tapogatzott a villanykapcsolrt. Hatrozottan volt valaki a szobban: tudta. Vgl megtallta a kapcsolt, s felkattintotta a villanyt. Az els reakcija sikts volt, de a hangja kiablsba ment t, amint azonnal felismerte a betolakodt. MILES! Mi az rdgt csinl 199

A frfi az egyik kezben egy kis elemlmpt tartott, a msikkal Serena titskjban kutatott. Semmit nem fog tallni ott mondta a lny lassan, s a hitetlensgtl szinte fldbe gykerezett a lba. Serena, n, nzze Miutn vilgos volt, hogy rajtakaptk, Miles az ajt fel rohant. Serena tl lassan reaglt, hogy megllthassa, ehelyett csaldottan lblta a Jimmy Chooja sarkt a feje fltt. Amikor a varzslat megtrt, siktani kezdett, de mivel rezte, hogy az that hangnak tl messzire kell elhatolnia ahhoz, hogy valaki meg is hallja, kirohant a folyosra, s olyan hangosan kiablt, ahogy a torkn kifrt. A siktsok kztt hallotta az eszeveszett lpsek robajt, amint a frfi hatalmas ugrsokkal vette a nagy lpcs fokait, majd nem sokkal ezutn egy motorbicikli hangja kvetkezett, ahogy gyorsan felbgtt a bejrati ajt eltt. Oswald kirontott az elcsarnokba, Serena pedig fntrl bmult lefel. Mi a htszentsg folyik itt? ordtott r Oswald a lnyra. Ha gy dntttl, hogy otthagyod a vacsordat, most legalbb hagyhatnd, hogy mi nyugodtan lvezhessk a magunkt. Egy betolakod! Egy betolakod volt a hzban! kiablta Serena. Oswald az ajthoz rohant, de mr csak a motorbicikli eltn vrs hts lmpjt ltta. Serena lassan lerogyott a padlra. A korltnak tmasztotta a fejt, s zokogsban trt ki. Camilla bestlt a Claridges Hotel kirlyi lakosztlyba, s Serent fejjel lefel, fordtott V alakba hajltott testtel a padln tallta. Mi az rdgt csinlsz? krdezte flrebillentve a fejt, mikzben a hgt nzte. A lefel fordtott kutya, hogy nz ki? shajtott Serena, s kigngyltette magt. Az letmdtancsadm Caprin van, a pszicholgusom engedly nlkl tvozott, s az gynkm kibaszott hasznlhatatlan. A jga tnik az egyetlen mentsvrnak, amely pillanatnyilag megrzi az pelmjsgemet. Tehetek rted valamit? krdezte Camilla segtkszen, s lelt a kanapra. Mit szlnl egy revolverhez? vlaszolt Serena sszeszortott ajakkal. Serent huszonngy rig nem talltk, miutn rajtakapta a behatolt Huntsfordban. Kdd vlt. Eltnt a zenei estrl anlkl, hogy brkinek egy szt szlt vagy zenetet hagyott volna. Csak akkor olddott meg a hollte titka, amikor Camilla nhny sort kapott tle az eset msnapjn. A Claridges kirlyi lakosztlya volt Serena egyik kedvenc bvhelye, amikor a vilg bezrult krltte: finoman kretonos, tkletesen diszkrt, s mg Gilbert s Sullivan zongorja is ott llt benne. Nem mintha Serena tudott volna zongorzni. Szeretnd elmondani, hogy mi trtnt? krdezte Camilla, s elvett egy szem szlt a gymlcsstlbl. A feszltsg flrerthetetlen volt Serena arcn. Camilla megdbbent: a hgt soha nem ltta mskpp, mint gynyrnek, magabiztosnak s tkletesen a helyzet urnak. Tudod, hogy sok mindent el tudok viselni mondta Serena vadul. Paparazzkat, akik kurvnak neveznek az utcn. Riportereket, akik tkutatjk a szemeteskukmat. Azt, hogy lehallgatjk a telefonomat. De hogy ott talljak valakit a hzamban. A szobmban. Megdrzslte a halntkt, s a hangja drmaian lehalkult. Azrt jttem ide, mert el akartam rejtzni. Szrny volt, Cammy. Tnyleg az volt. Behajltotta a trdt, s lerogyott a Claridges luxuslakosztlynak a sznyegre. Camilla, aki hozz volt szokva a hga drmai jeleneteihez, nem szlt semmit, de aztn szrevette, hogy valdi knnyek grdlnek le Serena arcn. Odament hozz, s tlelte a vllt. Ok, ok. Naht, ez a stressz nem tesz jt a babnak suttogta. Biztonsgban vagy. A behatol nem bntott, s nem vitt el semmit. Akkor sem ok, nem igaz? vlaszolta Serena, s az ujjai hegyvel eldrzslte a knnyeket a szeme sarkban. Hallottam, hogy az est katasztroflisan sikerlt. Mennyire volt rmes? Elg rmes volt mondta a nvre egy grimasszal. Igazsg szerint az elg rmes enyhe kifejezs, gondolta Camilla. Az elz este totlis katasztrfval vgzdtt, ami ktsget kizran 200

ezrekbe kerlhetett az apjnak. A legnagyobb bajt az idjrs jelentette folytatta. Annyira ocsmny volt tegnap, hogy rengeteg embert tvol tartott. Aztn a hangostberendezs rvidzrlatot kapott, krlbell hsz percig nem mkdtt, s hogy szinte legyek, tkletes srtenger volt mindenhol. Az emberek mg hajnali ngykor is sorban lltak, hogy kijussanak. s mi trtnt a bevezetssel? Ki nyitotta meg? krdezte Serena, bnsnek rezve magt, mivel ez az szerepe lett volna. Na, mit gondolsz? A papa. Olyan hosszan szvegelt, hogy kiftyltk. Ha nem kellett volna mindenkinek esernyt tartania, vegekkel dobljk meg. , remek mondta Serena a szemt forgatva. Gondolom, ez az n bnm is. Hibztasd a feketebrnyt mindenki ezt teszi. Htrahanyatlott a rubintpiros kanapra, s az llhoz hzta a trdt. Hogy rted ezt? krdezte Camilla. Nzd meg az jsgokat. Nem lttad mg ket ma reggel? Camilla felnyalbolt egy halom jsgot, amelyek a versenyzongora tetejn hevertek a lakosztlyban. A Sunday Reporter szenzcis hrt kzlt: Serena megszkik a csaldjtl a szeretje kedvrt. Rajta, olvasd csak el shajtott Serena. Szerintk n vagyok az oka, hogy az est katasztrfba torkollott. n lettem volna a sztrattrakci, s cserbenhagytam a papt. Camilla az ujja hegyvel kvette az jsg szvegt. A terhes Serena ftylt a csald irnti ktelessgre, amikor meglpett az esemnyrl, hogy egy pival feltzelt randevt lvezzen a szeretjvel. Camilla felnzett. Milyen szeretvel? Ht ppen ez az, de ezt mg le tudom nyelni vlaszolta Serena, s a szja vkony, eltklt vonall keskenyedett. Az nem tetszik, amit a csaldrl rnak. Nem szeretem a clzst, hogy nem rdekel a csaldom. A hangja elhalkult, amg egszen leheletnyi s trkeny nem lett. Camilla a hgra nzett, aki gy roskadt a kanapra, mint egy csodlatos film noir hsn. A kirlyi lakosztly gynyr httere foglalta keretbe, s Camilla nkntelenl arra gondolt, hogy milyen jl illik Serenhoz a boldogtalansg. A lehangoltsgt sikerlt elegnsan viselnie, m a nyilvnval felindultsg egyltaln nem volt jellemz r. Serena bre golyllnak tnt, de Camilla gyantotta, hogy a kzelmlt sorozatos esemnyei kezdtk a hgt bedarlni. Tom, Michael, a bulvrlapok rlete, a terhessg, a behatol. Mennyit br elviselni egy ember mindssze nhny hnap leforgsa alatt, mg akkor is, ha az illet Serena? Van mg valami mondta Serena, s elsttlt az arca. Odanylt a padln hever brndhz, amelybl ruhadarabok s cipk lgtak ki, s kihzott egy gyufaskatulya mret lezrhat zacskt. Az asztalra tette. Camilla megrintette az ujja hegyvel, s megrezte benne a fehr port. A kurva letbe, Sin. Kokain? krdezte, s meglepetten felnzett. A hga lassan blintott. A tied? krdezte Camilla vatosan, mert tudta, hogy Serena kiprblta a drogot a mltban. Nem! Nem az enym! csattant fel Serena, s elkapta a zacskt. Terhes vagyok, ha nem emlkeznl. Akkor ki? A francba, fogalmam sincs. Az utaztskmban talltam mondta Serena, s a hangja visszanyerte a szoksos tzt. s ha az a behatol, aki tkutatta a holmimat, mg egy msodpercig ott van, megtallta volna. Vagyis mit akarsz mondani? krdezte Camilla, aki gy rezte, hogy a hga jabb sznieladsnak a tanja. Hogy tette oda? Serena vadul rzta a fejt.

201

Nem, azt nem hiszem, hogy dugta oda. Azt hiszem, hogy Maria tette; igazsg szerint biztos vagyok benne. Az a behatol, Miles, meg vagyok gyzdve, hogy riporter volt. Maria adta neki a tippet, mert azt akarta, hogy megtallja a kbtszert. Camilla nem tudott visszatartani egy hitetlen nevetst, s kzben azon tndtt, hogy mgiscsak Serena kokainja lehetett, s paranois lett tle. Ugyan, Sin Tudom, hogy hangzik, de Miles nem volt rajta Zo Cartwright listjn, amelyet az esemny alkalmazottairl ksztett: megkrdeztem tle. s ahogy a mvszeti kapcsolattartnak nevezte magt, s ahogy pontosan tudta, hol van Maria irodakontnere, s a n minden aznapi lpsrl tudott Tegyk fel, hogy igazad van, de mi az rdgrt tenne Maria ilyet? krdezte Camilla, mg mindig hitetlenl. Mert egy utols kurva, Cam. Lehetetlenn akar tenni. Istenem, ez az egsz annyira kibort. Serena elvett egy tkrt a tskjbl, s vizsglgatni kezdte az arct, eszeveszetten tapogatva az ujjaival a brt. Rohadt pocskul nzek ki. Mit gondolsz, nem kellene egy botoxkezelst kapnom? Camilla fanyar mosollyal nzett r. Teht nem szedsz kokt, viszont botoxkezelst akarsz? Ez cseppet sem mulatsgos hepciskodott Serena, s egy prnra zttyent. n mondom neked, hogy Maria Dante rossz hr a csaldra nzve. Ht akkor tudod, mit? vlaszolt Camilla. s a papa tkletesen megrdemlik egymst.

202

33
Venetia nyara gyorsan tovaszllt. Munka, Jack, munka egy kthetes kzjtkkal a Cala di Volpe Hotelban Szardnin Camillval, aki lltotta, hogy Venetinak kikapcsoldsra van szksge. Venetia az egsz kt hetet boldogtalanul tlttte; olyan rettenetesen hinyzott neki Jack, hogy rvette magt: ltogatst tesz egy pszichiternl, amikor visszatr. A beszlgets a kivl pszichoterapeutval, dr. Margaret MacKenzie-vel az orvos marylebone-i rendeljben szmos bonyolult szemlyes problmt vetett fel, amelyeket Venetia jobban szeretett volna a sznyeg al sprni, belertve a kamaszkori abortuszt s az azt kvet szexulis kapcsolatait. De a konzultci nem hozta el a vgyott gyors gygyulst. Dr. MacKenzie kifejtette, hogy nem az dolga vlaszokkal szolglni Venetinak, csak terelgetheti az asszonyt, hogy maga tallja meg a vlaszait. Hogy rn le a szexulis lett a frjvel? krdezte dr. MacKenzie Venetit a B & B Itlia kanapjnak a knyelmbl. Nevetsgesnek vlaszolta az asszony. Aztn elmondta, hogy az elmlt tizennyolc hnapban egyfolytban sznlelte az orgazmust Jonathonnal a hzastrsi ktelessg nevben. s mit gondol, ez mitl van? tette fel a krdst az orvos. Tizenht ves koromban teherbe estem. Az apm rknyszertett, hogy vetessem el, s hossz ideig azt hittem, hogy a szex valami mocskos, bns, helytelen dolog. Mg most is ezt rzi? Venetia fszkeldni kezdett, amikor a Jack Kidman miatti bntudatra gondolt. Hogy bns? Igen. Bnsnek rzi magt a szexulis aktus miatt? krdezte dr. MacKenzie, miutn Venetia bevallotta neki a viszonyt. Bnsnek amiatt, ahogyan rzek vlaszolta az asszony. s ez a dolog lnyege, gondolta, mikzben kistlt a rendelbl. Mr nem csupn nyers szenvedlyrl volt sz Jack Kidmannel; ennl mlyebb, gazdagabb lelki kapcsolat alakult ki kztk. A htlensgrl azt tartjk, hogy tiltott, veszlyes s rombol hats valami, nem gy van? Akkor mirt azt tapasztalja, hogy biztonsgot, vdelmet nyjt s jelentsgteljes rzs? Venetinak nem volt szksge Margaret MacKenzie kltsges szolglataira, hogy elrulja neki: a viszonya Jackkel valami komolyabb elktelezettsg fel halad. Tz nappal ksbb Venetia a szeretje gyban fekdt; a reggeli nap bemltt az ablakon, fnycsvt vetve a meztelen testkre. Mire gondolsz? krdezte Jack gyengd, mosolyg hangon, s kisimtott egy rakonctlan hajfrtt az ujjaival az asszony arcbl. Venetia hozz szortotta a testt. Csak arra gondoltam, hogy munkhoz kell ltnom. Tz nap mlva lesz a bemutat, s rengeteg a dolgom. 203

Itt kellett volna maradnod tegnap este. Azt hittem, Jonathon tvol van zleti gyben. Tudom mondta Venetia. De Mg mindig nem rezte elg btornak ehhez magt. Mi van, ha Jonathon odatelefonl a hzba ks jszaka? Mit gondolna a hzvezetnje, Christina, amikor lejn, hogy reggelit ksztsen, s senkit nem tall a hzban? Mi van, ha? Mi van, ha? Mi van, ha? Egyszeren tl kockzatos az egsz. Ltlak ma este? incselkedett vele Jack, s kzelebb hzta a karjval. Agyonheztetsz a figyelmed megvonsval. Ahogy Venetia arra gondolt, hogy Jonathon visszatr Genfbl aznap dlutn, hirtelen gy rezte, hogy elfogja a bosszsg, a dh az egsz helyzet igazsgtalan volttl. Olyan rohadtul nz vagy csattant fel, s karcs testt a frfi fel fordtotta. nz? krdezte Jack meglepetten. Neked minden ok. Visszavonultl, nincs munkd, nem lsz senkivel, klnvltl a felesgedtl. Akkor jssz s msz, amikor csak tetszik. Brcsak n is gy lhetnk, de nem ez a helyzet. Az n vilgomban mskpp festenek a dolgok. n nem engedhetem meg magamnak, hogy ilyen piszok nz legyek. Kilendtette a lbt az gybl, felvett egy selyemkimont, s peckesen belpett a szomszdos frdszobba, hogy vizet frcskljn az arcra. Jack hagyta, hogy tjrja az asszony bosszsga, s fellt az gyban, hogy figyelje Venetit, amint egy selyemszllal vadul tiszttja a fogt a tkr eltt. Venetia tlpdelt Jack hatalmas Westbourne Grove-i laksn, be a high-tech rozsdamentes acl konyhba, s kinyitotta a htt, hogy kiontson egy pohr jghideg tejet egy kristlykehelybe. Rknyklt a reggelizpult mrvnylapjra, s leengedte a hideg folyadkot a torkn. Hallotta a frfi lpteit a hta mgtt, s rezte, hogy kt ers kar fogja t a dereka krl. Egy pillanatig nem nzett vissza, lvezte az rzst, ahogy Jack ujjai megrintettk a brt a kimon selymn keresztl. Azt is tudta, hogy a frfi meztelen: a pnisze a hthoz nyomdott. Akkor hagyd t ott suttogta Jack. Venetia ijedten megprdlt. Nem hagyhatom ott Jonathont mondta lettelenl. Mirt nem? Azt mondtad, hogy kellemetlen rzseket szuggerl beld; nincsenek gyerekeitek. Egyltaln szereted? Az asszony mrgesen htralkte a hajt az arcbl, s letette a poharat a mrvnyra, rthetetlenl azon kapva magt, hogy meg akarja vdeni a hzassgt. A szeretetnek ehhez semmi kze. Jonathon a frjem. Csakis a szeretetnek van ehhez kze, Venetia. A frfi rnzett, s nla teljesen szokatlan mdon elvesztve a trelmt, a fejt rzta. Kurva komoly problmid vannak. Miszerint? Miszerint felmentseket keresel embereknek, lojlis maradsz emberekhez, fggetlenl attl, hogy milyen rosszul bnnak veled, mert ilyen bnsmdot vrsz el rosszat. Soha nem leszel boldog, amg nem tanulsz meg nemet mondani, nem tanulsz meg elstlni, vagy nem tanulsz meg egy kicsit nzbb lenni. Jack szavai olyan nyersek s igazak s brutlisak voltak, hogy Venetia fizikai fjdalmat rzett. Ha olyan apd lett volna, mint az enym, megrtend mondta halkan, tlsgosan gytrdve ahhoz, hogy haraggal vlaszoljon. Jack elbe kerlt, s az ujjai kz fogta az asszony llt. Megrdemled, hogy mindent megkapj, amit csak szeretnl, Venetia. Ne hagyd, hogy az apd azt ltesse el benned, hogy nem vagy mlt r. Mert az vagy. Az asszony blintott. Szeretlek mondta a frfi csendesen. Venetia leveg utn kapott, de semmi nem trtnt. A torka elszorult a bntudattl, amihez mg a nvekv pnik rzse is trsult. Jack szereti. gy tnt, mintha csak kt perce lett volna az az 204

jszaka Sevilla csillagai alatt, amikor elszr cskolztak. Most pedig, ha jl rti, Jack arra cloz, hogy szaktsa el az lete szvett. A frfi htba vjta az ujjait, s olyan kzel hzta t maghoz, ahogy csak tudta. Tisztban volt vele, hogy mit akar. Jack Kidmant akarta. De nem tudta, elg ers-e ahhoz, hogy meg is kapja. Mr fl egy volt, mire Venetia visszart az zletbe. Brix Sanderson vrt r a tetteraszon, egy cssze Earl Grey tet szrcslgetve semmi tej, viszont egy vastag szelet citrom. Brix volt London legjobb divat-PR-ja, s a fvros legmessebb leszbikusa. Hossz, rzvrs, gndr srny, orrplasztikai mtt a nyolcvanas vekbl s azoknak a srget modora, akikre mindig rengeteg tennival vr. Szp tert mondta Brix pajkos mosollyal, amikor Venetia kivonult a teraszra. Elnzst? mondta Venetia. Ez! vlaszolt Brix, s az asztal fel intett. Olyan rohadt j zlsed van! Venetia Balcon zletben mg egy cssze tea is esemnynek szmtott. A kovcsoltvas asztalt benfekete vszontert takarta. A porceln vakt fehr, art deco design. Sznek szerint csoportostott teszacskk sorakoztak egy kerek porcelntlban, mg a fehr s kemnytett szalvtkat origamifigurk mdjra hajtogattk ssze az asztalon. Ksznm, hogy eljttl az zletbe mondta Venetia, s odahzott egy szket. s bocsss meg, hogy le kellett mondanom az ebdet, de nyakig vagyok a munkval ahhoz, hogy mshov is mehessek, mint ide vagy haza mentegetztt, kiss bnsnek rezve magt, hogy ahhoz azrt volt elg ideje, hogy az egsz dlelttt gyban tltse a szeretjvel. Tudta, hogy Brix nyilvn ugyanolyan elfoglalt a Divatht izgalmai kzepette. Az gynksge, a Szexis Htf csinlta sok nagy cgen kvli divatcmke, plusz szmos elsrang mrka PR-jt, gy egy nagy pezsghzt s egy luxusautt is. Venetia boldog volt, hogy sikerlt Brix szolglatait megszereznie a Venetia Balcon cg niruha-vonalnak a bemutatshoz. Brix az tvenes vei krl tblbolt, s a divatvilg hrom vtizedes tapasztalata mind a kisujjban volt. Az sem jelentett htrnyt, hogy Ginger Foxtonnal, az orszg legbefolysosabb divatkommenttorval lt. Venetia kitlttt magnak egy cssze tet a kannbl; hagyta, hogy a dohnyszn levelek tprgjenek egy ezstszrn. s mi volt a vlemnyed New Yorkrl? krdezte, mivel tudta, hogy Brix aznap reggel rkezett vissza Londonba Manhattanbl, ahol az egyik gyfele tartott bemutatt a New York-i Divathten. Tnyleg isteni radozott Brix, s htradobott a vlla fltt egy sttvrs gndr tincset. ltalban jobban izgatnak az szi kollekcik, de idn nos, fogalmazzunk gy, fejn talltuk a szget. Ezt hogy rted? krdezte Venetia meglepetten. Nos, abbl, amit odat lttam, a jv nyr kizrlag a kis dlutni ruhkrl, a hatrozott szabsvonalakrl s a gynyr srbetsznekrl fog szlni. Venetia idegesen gondolt a kollekcira, amelyet a kvetkez szerdn kszlt bemutatni Londonban. Teniszfehrek, ttetsz kasmr, vaj puha kiegsztk, hossz, halvny, szles szr nadrgok s klasszikus hats rvid kombintopok. , ez elgg gy hangzik, mint ahonnan n elrugaszkodtam jegyezte meg, s a hangja csaldottsgrl rulkodott. Ne aggdj, drgm nevetett Brix Venetia divattal kapcsolatos naivitsn. Hatsos, ha ugyanolyan elkpzelsek mentn gondolkodsz, mint a tbbi nagy nv. Nem akarsz militaryt bedobni, ha Marc Jacobs gy dnt, hogy idn minden hobs lesz. J kereskedelmi rzkre vall, ha ugyanabban a szituban vagy, mint az sszes tbbi nagy divattervez, br a Venetia Balconvltozatnak megvan a maga klnleges csavarintsa, ami remek. Egybknt is mondta Brix

205

izgatottan, s lerntotta magrl a Fendi brdzsekijt, majd a szk htra dobta talld ki, hogy ki jn el a bemutatdra. Ki? Csak Miranda Seymour! ragyogott Brix, s egy csrrenssel letette a csszjt. Nem! Krisztusom, micsoda hzs volna! Miranda Amerika legbefolysosabb magazinszerkesztje volt. Egyenl mrtkben fltk s csodltk, megvolt a hatalma, hogy a cscsra lkjn vagy a srba tiporjon brmilyen divattervezt. Vitn fell ki tudott rntani egy kszkd joncot az ismeretlensgbl, s meg tudta alkotni belle a kvetkez Donna Karant. Annak ellenre, hogy Miranda angol volt, nagyon ritkn jelent meg a szlvrosban a Divathten, ltalban a New York-i bemutatkat kveten egyenesen Milnba replt. Az volt a filozfija, hogy London egyszeren nem elg jelents divatfvros ahhoz, hogy megtisztelje a jelenltvel. De mi a csudnak jn el a bemutatmra? krdezte Venetia, mg mindig dbbenten. Tudtam, hogy rlni fogsz nevetett Brix, szemmel lthat lvezettel. ltalban ftyl Londonra, de most valami kitntetst vesz t egy nem tudom milyen egyetemen. Felhvott az asszisztense, s krt egy jegyet a Venetia Balcon-bemutatra; el akar jnni, amg a vrosban lesz. Ha a vlemnyemre vagy kvncsi, a n egyszeren be van gzlve ettl az egsz angolfelsosztly-dilitl. gy rtem, nlad mindenhol a j kockban van a pipa, nem igaz? mondta Brix, s szndkosan rjtszott a dl-londoni akcentusra. Te ariszt vagy, te vagy Serena Balcon nvre, s ragyog letet lsz a befektetsialap-frjeddel. Semmi ktsg, ltta a hzadat a Vogue amerikai kiadsban. Mutass be egy j showt, ifj hlgy, s figyelmezz a szavamra, be fogja dobni magt rted. Brix kihzott egy risi barna gykbr noteszt a Mulberry tskjbl, s elkezdte tnzni a jegyzeteit Venetival. Azt ugye tudod, hogy a bemutatd dleltt tzrs idpontja felr egy temetvel indtott. Venetia tisztban volt ezzel, de mg gy is mozgstania kellett minden sszekttetst a Brit Divat Tancsnl, csak hogy felvonultathassa a debtl kollekcijt. Egy ilyen ismeretlen, mint , szerencssnek tarthatta magt, ha egyltaln rszt vehetett a bemutatkon. Ugyanakkor a visszajelzs egyszeren fenomenlis lelkendezett Brix. Minden npszer brit magazin szerkesztje eljn. Az sszes kulcsfontossg divatr, plusz a szoksos hressgek, akik mindig feltnnek ezeken a helyeken. Gondolom, Serena itt lesz? Venetia blintott. A The Times interjt akar veled kszteni, a szombati Telegraph magazin Diegt akarja bemutatni: feltve, ha tudunk rla egy fott kszteni ezen a hten. Most rgtn felhvom mondta Venetia, s felvette a mobiljt. Ebben a percben Leila Barnes, Venetia asszisztense jtt ki a teraszra, meglehetsen zaklatott kifejezssel az arcn. Venetia, beszlhetnk veled egy pillanatra? krdezte. Venetia azonnal megrezte az aggodalmat a hangjban, s elnzst krve Brixtl, belpett az pletbe vezet vegajtn. A rendrsg van itt, veled akarnak beszlni. Venetia els gondolata a Range Rover volt, amelyet az egyik parkolrnl hagyott az zlet eltt. Csak nem jrt mr le? Belpett az irodjba, ahol kt rendrtiszt egy frfi s egy n lt az egyenes ht brszkeken, szemmel lthatan roppant knban. Mrs. von Bismarck? krdezte a n, s felllt. Igen, n vagyok mondta Venetia a tle telhet legnagyobb nyugalommal. Krem, foglaljanak helyet. Nos, miben llhatok a rendelkezskre? A rendrn harminc krl lehetett, intelligens arca volt, s a vilgosbarna hajt csinosan htrakttte a tarkjra. Gillian Finch rmester nven mutatkozott be, megkszrlte a torkt, s vrt, amg Venetia helyet foglalt az rasztala mgtt.

206

Attl tartok, rossz hrt kell kzlnm mondta halkan, s egyenesen a trgyra trt. gy ltszik, baleset trtnt tz ttt ki Diego de Bono szak-londoni laksban. Venetia ereiben megfagyott a vr. De jl van, ugye? krdezte rekedten, a szavak szinte kiugrottak a torkbl. Mikor trtnt? s hol van? Mi trtnt? A kt rendrtiszt gyorsan egymsra nzett, mieltt Finch rmester folytatta volna. Attl tartok, Mr. de Bono meghalt a tzben Ttovn elhallgatott, amikor a dbbenet kilt Venetia arcra, s az asszony a szja el kapta a kezt. De nem egszen ezrt vagyunk itt, Mrs. von Bismarck. Nem rtem vlaszolt Venetia az aggodalomtl reszket hangon. Okunk van azt hinni, hogy a frje szintn a hzban volt a tz idejn. Finch megllt, hagyta, hogy Venetia felfogja a helyzet teljes slyt. Talltunk egy testet, amelyrl azt hisszk, hogy a frj, s szeretnnk, ha velnk jnne, s azonostan a holttestet. Venetia most mr hisztrikus volt. Jonathon halott? Ezt akarja mondani nekem? Diego hzban? szakadtak ki belle a krdsek, s az ujjai a mellt markolsztk. De hiszen ez nevetsges. A frjem alig ismeri Diegt. Mi dolga volna a laksban? Honnan veszik ezt? A test rszben elgett szlalt meg most a msik rendr, s nem nzett Venetia szembe , de a ruhzatban talltunk azonostkat. Hitelkrtykat, meg ilyesmit. Mindegyiken a frje neve szerepel. Nem, ez nem ltezik, ez lehetetlen kezdte Venetia lassan rzni a fejt. Azt hiszem, velnk kellene jnnie, asszonyom mondta Finch rmester. Hogy minl hamarabb tisztzhassuk ezt. Azt hiszem, a legjobb lesz, ha mi visszk el tette hozz kedvesen, s egyik kezt Venetia reszket vllra tette. Venetia legyintett a kezvel az arca eltt. Igen, igen, hm, mris jvk, csak meg kell meg kell mondanom a kollgmnak. Lass, hatrozott lptekkel a terasz fel indult, leszegett fejjel, ujjait a halntkra szortva. Mi trtnt? krdezte Brix, s azonnal felllt. Venetia mly llegzetet vett, megprblt racionlisan gondolkodni. Egyik kezt a fekete abroszra tette, igyekezett szilrdan tartani magt, mg spadt arccal felnzett Brixre. Tz volt dadogta ftyolos szemmel. Diego meghalt. Ltta, mint egy lasstott felvtelen, hogy Brix szja kinylik a rmlettl. Jzus, , te j Isten, , te j Isten nygte Brix nhny pillanat mlva. s taln Jonathon is tette hozz Venetia rekedten suttog hangon. Azt mondjk, hogy Jonathon is ott volt a laksban. Felnzett Brixre, prblt rtelmet adni a hrnek. De nem tudom felfogni, ez hogy lehetett Alig ismertk egymst Ahogy felpillantott Brixre, ltta, hogy valami tsuhan a kollgja arcn. Tuds zavar? Brix nem nzett Venetia szembe. Dbbenete ellenre Venetia felfigyelt r. Brix, mi van? Brix visszalt, s that tekintettel a tescsszjre meredt. Belemrtott egy ezstkanalat a folyadkba, s figyelte, ahogy a tea csigavonalban krbe-krbe kavarog. Brix, mondd el! Te tudsz valamit, ltom? szlt r Venetia, s a hangja most hatrozott volt. Nem, nem tudok vdekezett Brix csendesen. Mondd el! Diegrl s Jonathonrl van sz? Brix felnzett, szeme tallkozott Venetival. Jonathon s Diego ismertk egymst, k bartok voltak. A nyron tbbszr lttam ket egytt a vrosban.

207

Brix egy pillanatra megllt az egytt sznl, amit Venetia rgtn szrevett. Egy undort gondolat fszkelte be magt az agyba, amelyet megprblt elzni. Egytt? gy rtette Brix, hogy egytt? A lelke mlyn tudta, hogy Jonathonnak tbb viszonya is volt, amita megismertk egymst. Titokzatos szmlk virgkereskedktl s szllodktl, ni telefonlk, akik azonnal letettk a kagylt, amikor beleszlt, a pletykk, hogy lttk valamelyik high-class szexpartin, ahol a gazdagok s dekadensek sllyedtek le az rzki vgy sttebb bugyraiba. De szakrtv kpezte ki magt abban, hogy semmirl ne vegyen tudomst Jonathon letben, amit nem a sajt szemvel lt. Biztos volt benne, hogy Brix tbbet is tud, de pillanatnyilag nem akarta, hogy mindaz az tudomsra is jusson. Elmegyek a rendrsggel mondta halkan. Brix blintott. Nem akarod, hogy csinljak valamit? Nem akarod, hogy veled menjek? Venetia megrzta a fejt, s megfordult, hogy kvesse Finch rmestert. A Range Rover ott llt a hz eltt, de kptelen lett volna vezetni, a keze gy reszketett, mint egy alacsony fordulatszmra lltott turmixgp. A rendraut hts lsn lt elszigetelten, sebezhetn, egyenesen maga el meredve, s semmit sem ltva. Robotpiltra lltva bettte Camilla szmt a mobiltelefonjba, s vrt, hogy kicsengjen. Hvs, nyugodt Camilla. Szksge volt r. Hall, Camilla Balcon. n vagyok. Venetia? Jl vagy? Nem igazn, n n A hangja a vonalban alig hallhat s rekedt volt. Figyelj, Camilla, hol vagy? Otthon dolgozom. Cam, szksgem van a segtsgedre. A hangja most elbizonytalanodott, megjelentek a knnyek. Van, hol vagy? Mi trtnik? A csend vlaszolt. Nzd, mondd meg, hogy hol vagy mondta Camilla srgeten. Eljvk rted. Venetia mg sohasem volt halottashzban. Egyedl az anyja hallt lte t, de akkor tzves volt. Legkzelebb akkor kerlt a holttesthez, amikor a csszealj nagysg liliomokkal s rzskkal feldsztett difa koporst nzte a temetsen a templom els sorbl. De pp elg bngyi drmhoz volt szerencsje a szombat esti televziban, hogy tudja, mire szmthat. Egy hossz, elhagyatott iskolra emlkeztet steril, foszforeszkl fnnyel megvilgtott pletre. Venetit s Finch rmestert egy halottkm fogadta, aki nmn bevezette ket egy hideg, csupasz szobba. Venetia vlla grcsbe rndult, amikor a frfi odavitte egy keskeny asztalhoz, amelyen egy lepedvel letakart hossz alak fekdt. A fst beszvsa volt vgzetes mondta Finch rmester, azon igyekezve, hogy a szavai megnyugtatan hangozzanak. Az arc nagy rszt elkerltk a lngok. Venetia nyirkos keze megragadta a tskja brszjt, amikor Finch rmester visszahajtotta a test fels rszt takar lepedt. Az asszony sztnsen sszerzkdott, s elfordult. Szidta magt, s rknyszertette a tekintett, hogy a holttest arcra nzzen. A szemek csukva voltak, kt stt flholdat festve a homlok al, de brhol felismerte volna Jonathon arcvonsait: a kiugr pofacsontokat, a kontinentlis orrot, a hatrozott ajkat. Ellenllt a ksrtsnek, hogy klendezni kezdjen. az mondta, s megfordult, hogy a rendrnre nzzen. A halottkm visszahzta Jonathon arcra a lepedt, s ezzel csendben lezrt egy fejezetet Venetia letben. Camilla egy szrke manyag szken lt a fogad helyisgben. Amikor megltta Venetit, felllt s lassan fel stit, a magas sark cipje kopogott a csupasz padln. 208

Annyira sajnlom, Van mondta, s meglelte a nvrt. Gyere, hazaviszlek hozzm. Camilla Finch rmesterre nzett. Van mg valami? A rendr egytt rz pillantst vetett Venetira. Nem, megvan Mrs. von Bismarck telefonszma, s az n cme. Mg ma dlutn vagy holnap el kell jnnm, hogy beszljek nkkel, s feltegyek mg nhny krdst. Venetia rnzett. Mirl lehet mg sz? Mit tud mg? Krem, mondja el krkogta. A nyomozst vgz tzolttiszt els jelentse szerint valsznleg egy cigaretta okozta a tzet a kanap mgtt. Egy csom borosveg volt ott, ahol a tz kezddtt. Azt hiszem, a kt frfi elzleg ivott. Hol talltk meg ket? Finch rmester kerlte Venetia tekintett. Hol talltk meg ket? ismtelte meg Venetia remeg hangon. Tudta a vlaszt. Megjsolta, milyen szavak fogjk elhagyni a rendrn ajkt, mieltt annak ideje lett volna kiejteni ket. Az gyban mondta Gillian Finch halkan. Sajnlom. Venetia megragadta a hga karjt, ahogy a parkoln keresztl Camilla Audija fel tartottak. Szitlt az es, a dli napsts vasszrke felhknek adta t a helyt. Belesppedtek a kocsi els lsbe. Az egyetlen hang az es kopogsa volt a szlvdn. A kocsi belseje beprsodott. Venetia az lbe bmult, egy szlat vizsglt a nadrgja varrsn, megprblt visszaemlkezni, mi volt az, amit Jonathon utoljra mondott neki. Nem jutott eszbe. Felnevetett. Kegyetlenl hangzott, mint egy gyengket terrorizl ember nevetse. Mindkettnknek viszonyunk volt, tudtad, Camilla? krdezte. Mindkettnknek egy msik frfival, mint ahogy kiderlt. Camilla hallgatott. Tudom, hogy a dolgok nem voltak tkletesek Jonathon s kztem, tvol lltak ettl. De mit tettem n, ami ennyire rossz volt? Mirt tallkozott Diegval? Egy frfival? Leveg utn kapkodott, s az nfegyelme sszeomlott, a feje a mellre hanyatlott, s zokogsban trt ki. Mit tettem? Camilla fel nylt, s megfogta a remeg kezt. Nem a te hibd. Nem a te hibd ismtelte meg csendesen. Venetia mly llegzetet vett, s kszkdtt, hogy ssze tudja szedni magt; elrebmult, s megprblta megszmolni az vegre hull escseppeket. Most mr nem szmt. Tbbet nem tallkozom Jack Kidmannel. Camilla pontosan tudta, mit prbl tenni a nvre. Meg akarja bntetni magt Jonathonrt, meg akarja bntetni magt, amirt megprblt a szerelem nlkli hzassgn kvl szeretetet tallni. Van, nem kell ezt A bemutatt is le kell mondanom kzlte Venetia hidegen. Biztos vagy benne? krdezte a hga. De hiszen olyan kemnyen dolgoztl. Le kell mondta Venetia csendesen, s addig hzta a kilg szlat, amg teljesen felfeslett. Diego miatt kell megtennem. Camilla rnzett, nem rtette Venetia lojalitsait. De hiszen a frjeddel volt kapcsolata. Lelltotta magt. Venetia szomoran nevetett. Nincs rtelme, igaz? Semminek sincs rtelme. A bemutat mgis ment a maga tjn. Oswald ragaszkodott hozz. 209

Amg Jonathon hagyatka nem rendezdik, negyvent szzalk szavazati jogom van a cgben mondta, bedarlva Venetia legjobb szndkait, amg, vgl, a lnya mr tl gyengnek rezte magt ahhoz, hogy ellenlljon. A kollekcija rosszabbkor nem is debtlhatott volna: a frje temetst kvet napon. Venetia valaha olyan nyugodt, rendezett s egyszer vilga gy futott ki a lba all, mint a homok. Egy msodpercet sem tudott pihenni, mert a feje abban a pillanatban a bntudat, a ktelyek s a fjdalom mhkasv vlt. Nem a bnat volt elviselhetetlen, hanem az ruls. Valban hallra gett a frje? Valban viszonya volt egy msik frfival az sajt divattervezjvel? Az egsz az hibja volt, a sajt Jackkel elkvetett htlensgnek perverz megtorlsa? s Jack: nem hagyhatja, hogy belopakodjon a gondolataiba. Most nem. Ahogy a bemutat kzeledett, Venetia legends tartsa semmiv foszlott. A bre srgs volt s fak, a haja rendetlen, a ruhja gyrtt. resjratban futott, s csak a kollekcija rossz sajtjnak a rme tartotta mozgsban. A modellek kivlasztsa, a ruhaprbk, a bekszn kollekci eszeveszett elkszletei a zsibbadtsg s a ktsgbeesett energia kdben zajlottak. Nem hagyhatta, hogy ebben kudarcot valljon, amikor mr minden mst tnkretett. Az esemnyre zsfolsig megtelt a Londoni Divatht stra. Diego halla jelentette a bemutatnak az elkpzelhet legjobb reklmot. A divat pletykamalma felprgtt azzal kapcsolatban, hogy hogyan halt meg, s Venetia nevetsgesnek rezte magt. Brix Sanderson sokat csillaptott a botrnyon azzal, hogy mindenkinek azt terjesztette: Jonathon s Diego azrt voltak egytt, hogy zleti gyeket trgyaljanak. Brix tudta, hogy ha kiderlne az igazsg, hogy a kt frfi a szex miatt tallkozott, Venetia teljesen elzrkzna a vilgtl s nem engedhette, hogy a bartnjvel ez trtnjk. A kifut elejn a Virg Produkcik mvszi vzess hats kompozcijt Diego hatalmas fekete-fehr arckpre cserltk. Venetia csak blintott, amikor megltta; sikerlt lenyelnie a torkba feltolul ept. De, ahogy a bemutat produkcis igazgatja rmutatott, szksgk volt erre a hats kedvrt. s mkdtt a dolog. Az els sorban l emberek fele srt, amikor a modellek vgigvonultak a kifutn a gynyr ruhkban. A bemutat vastapsot kapott. A sznpad mgtt Venetia meg sem tudott mozdulni a rzdul rengeteg embertl, akik egyszerre nyilvntottk a rszvtket s a tetszsket. Miranda Seymour htracsoszogott a sznpad mg egy hatalmas ezstrka gallros, testhez ll szrke kasmrzakban, s ktszer arcon cskolta Venetit. Ha folytatni tudod ezt az elkpzelst, a kvetkez szezonban mr kszen llhatsz New Yorkra. Hvj fel tette hozz, s eltnt. Az eltrben Oswald tartott udvart, stkrezett a figyelemben s a divat kirlyainak egyrtelm elismersben, akiket nem igazn rtett, de szeretett volna megrteni. Venetia a httrben, egy hatalmas ruhallvny mg rejtzve hallgatta a nevetst, a tapsot s az elismers hangjait. Mg letben nem volt ennyire elkeseredve.

210

34
Vad Temperamentumra! lelkesedett Philip Watchorn, s egy jabb pohr 1975-s Dom Prignont emelt a magasba. A Hotel de Crillon elnki lakosztlyban hat msik frfi, mind kivrsdtt arccal az egsz napos ivszattl, fel biccentette a pohart. Vad Temperamentum trnere, Barry Broadbent, aki nem volt hozzszokva az ilyen luxushoz, htradlt, s egyetlen hatalmas korttyal kiitta a pohart. A selyemkanapn, mint valami hbrr, Finbar OConnor, a zsok trnolt, aki tl kicsinek ltszott ahhoz, hogy ilyen bsges mennyisg alkohol belefrjen; elgedett blogatssal szemllte a terepet, mg Philip s Nicholas Charlesworth boldogan csevegett, s gratullt egymsnak a nagyszer naphoz. Csupn Oswald tnt jzanabbnak, az ajttl figyelte a jelenetet, s elgondolkozva simogatta a pohart, mikzben a htvge esemnyeit vette szmba. Valban rendkvli nap volt. Mg mindig nem tudta elhinni, hogy az lova nyerte meg a sklovagls eurpai djt. Nem sokkal azeltt szamrnak titullta az arab telivrt. Taln egy kicsit kemny volt Barry Broadbenttel, amikor a mn a newburyi versenyeken az tdik helyen vgzett prilisban. A fenbe is, hogy ez milyen rgen volt! Hat hnappal ksbb Vad Temperamentum megnyerte a Prix de lArc de Triomphe versenyt Longchampban. Ez annyi, mint hrom els csoportos gyzelem zsinrban, kt msodik hely, s majdnem egymilli font pnzdjban. Micsoda szezon! Az izgalom, amikor ma ltta, hogy Vad Temperamentum hossz nyaka elsknt hz el a closzlop mellett, olyan volt, mint egy kbtszerlket. Az egyetlen kellemetlen rzst Declan OConnor, Finbar btyjnak s gynknek a jelenlte okozta, aki egsz nap a sarkukban kuncsorgott. Gonosz arc kis szemt, gondolta Oswald, mikzben figyelte, hogyan l vdelmezn Finbar mellett a kanapn, s vedeli be az sszes pezsgjket. Alig szlalt meg egsz nap, kivve, amikor kds clzsokat tett Finbar bnuszaira. Amikor Oswald rmutatott, hogy a BWC Holding tbb mint nagyvonalan megjutalmazta a zsokjukat, Declan a szoksos ferde mosolyval reaglt. Csak vigyzok a kiscsmre sunytott. Csak vigyzok a kiscsmre. Az alattomos, jelentsgteljes md, ahogy ezt mondta. s valami nagyon ismersnek tnt a hangjban. Oswald mr hallotta valahol. Az agya lassan kapcsolt: lehet, hogy ez volt az a hang, amelyik megfenyegette a telefonban a Two Thousands Guineas napjn? Lehet, hogy Declan volt a telefonl? De mirt foglalkozna ez az ocsmny kis freg vele? Lerzta magrl a gyant, amikor Nicholas Charlesworth megkocogtatta a pohart, hogy rendre intse a frfiakat a szoba tloldaln. Most arra van szksgnk, uraim jelentette be , hogy kimenekljnk ebbl a hotelbl, s lvezzk Prizst. Vacsorra az V. Gyrgyben foglaltunk helyet, s aztn ismerek egy csodlatos kis klubot a hatodik kerletben: addig tart nyitva, ameddig akarjuk. A kocsi kint vr, hogy elvigyen bennnket, gyhogy fogjk a kabtjukat, reg harcosok! A djvu lekzdhetetlen rzse futott t Oswald testn. Olyan volt, mintha jra a hatvanas vekben jrnnak. Itt voltak k, mind hatalommal rendelkez, sikeres frfi, s mg tbb hatalom 211

s siker kecsegteti ket, csak ki kell rte nyjtaniuk a kezket. Akkoriban Oswald lett volna az els, aki csatlakozik a trsasghoz, hogy vgigjrjk Mayfair vagy Prizs klubjait, ma azonban nem. Felemelte a teveszr zakjt, s belecssztatta a karjt a vrs selyemblsbe. Attl tartok, hogy nekem egy kicsit tl izgalmas volt ez az egsz, uraim. Ha megbocstanak, azt hiszem, n visszavonulok. Hossz volt ez a htvge. Mi ttt beld? krdezte Philip, s pajtskod modorban a bartja vllra csapott. m ha mindenron nnepront akarsz lenni, igyekezz idben felkelni s kszen lenni reggel. A kocsi nyolcra jn rtnk. Legyl kszen, j? Oswald halvny mosollyal nzett a bartjra, kihtrlt az ajtn, s vgigstlt a folyoskon, amg elrte a lakosztlyt az alattuk lv emeleten. Miutn tbb bosszs ksrletet tett, hogy beleerltesse a nylsba a krtyjt, vgl sikerlt kinyitnia az ajtt, s anlkl, hogy flgyjtotta volna a villanyt, belpett. A lakosztly kicsi volt, de csodlatos kilts nylt belle a Place de la Concorde-ra. rezte, hogy krlleli a sttsg; mgtte a kivilgtatlan szoba res hja, eltte az egsz jszakai Prizs, amelyet csupn a nedves szi szitlstl elhomlyosult sfrnyszn utcai lmpk pttyztek. Magasan a vros sziluettje fltt llt, s gy rezte, mintha valami fekete vilgegyetem ura volna. Halvny mosoly trte meg az ajkt. Mg mindig a gyzelem mmorban lt, s br az alkohol elbdtotta az sztneit, a jv hirtelen tisztn llt eltte. Egy aranybnyn lnek. Az a hlye Watchorn dumlhat a sportok kirlyrl, amennyit csak akar br tny, hogy hatrozott izgalmat jelentett, amikor lttk, hogy Vad Temperamentum begyjti a lversenyzs egyik legrangosabb djt. De a lversenyzs ma mr nem a versenyzsrl szl; a marketing a lnyeg. Ezt megtanulta a Huntsfordi Zenei Est kudarcbl, s mg egyszer nem fogja elkvetni ugyanazt a hibt. Az igazi haszon manapsg a tenysztsre alkalmas djnyertes csdrk kinevelsben s marketingjben rejlik. A nagy istllk szerte a vilgon vek ta ezt teszik: a bajnok lovakrt, az olyan lovakrt, mint Vad Temperamentum, alkalmanknt tven-, szzezer fontot is elkrnek, hogy megtermkenytsen egy kanct. Djat fognak kapni a tenysztsrt, amely millikra rghat, s az ebben az vadban keresett sszegek zsebpnznek fognak tnni mellette. Csodlatos volt a testt tjr szinte szexulis izgalom, amelyet a remny okozott. Nem szmthatott r, hogy a lnyai a kell formban megrzik a Balcon-rksget; tudta, hogy ez rajta fog mlni, s azon, hogy milyen ravaszul jtssza a jtszmit. Kapzsin tekintett ki az alatta elterl vrosra. Az utcai lmpk fnyben pphogy kivehette Nicholas Charlesworth, Finbar s Declan alakjt, akik eltntek egy Bentleyben, hogy belevessk magukat a vros frivol jszakjba. Mind azt hiszik, hogy olyan nagyokosak, de termszetesen az, akinek itt az sszes nagy tletet ksznhetik. s ppen most is kipattant egy a fejbl, amitl a teste sszerndult, s a vrakozstl hnyinger fogta el. Igen, ez j. Ez mkdni fog. s ez az ve lesz.

212

35
Elmore Bryant fehr Bentleyje az oxfordshire-i tjon kanyargott, keskeny, girbegurba vidki utak labirintusn keresztl, amelyek szlessge alig haladta meg a behemt jrgnyt. Pomps dlutn volt egy eskvhz. Tekintve, hogy mr oktberben jrtak, az idjrs sokkal kegyesebbnek mutatkozott, mint elvrhat lett volna. Elmore Serenhoz fordult, s megszortotta maga mellett a lny brlsen pihen kezt. Ugye nem bnod, ha jra elmondom, milyen drga vagy, hogy beugrottal mra a ragyog ksr szerepbe? mosolygott, s cskot imitlva az ajkt cscsrtette. Hihetetlen, hogy Horatio az utols percben cserbenhagyott. Azt hiszem, rszolgltam, amirt ilyen megbzhatatlan brazilokkal kezdek. Serena mosolygott. Sz, ami sz, borzaszt jkp mondta. Ezrt valami engedmnyt kell tenned. Mindegy, gy jobban fogunk szrakozni mondta Elmore, s meglobogtatta a kemny fehr meghvt a kezben. Igazi patins vegyes trsasg vrhat, gyhogy isteni lesz az embereket figyelni. ton voltak, hogy tani legyenek Elmore bartnje, Melissa D s a lny bankr bartja menyegzjnek. Melissa D, a kanadai MSZA modell-sznszn-akrmi s Notting Hill-i lakos kzeli bartja lett Elmore Bryantnek, amikor kt vvel azeltt a Water Meadows Klinikn tallkoztak. Melissa a sajtnak kimerltsg cmen tlalt kokainfggsgbl lbadozott, mg Elmore azrt volt ott, hogy megprbljon egy csf Roederer Cristal alkoholszenvedlytl megszabadulni. Melissa jl ismert alakja volt a brit trsasgi oldalaknak, de mint a legtbb MSZA, nagyon kevs igazn biztos sajt jvedelemmel rendelkezett, ezrt gy dnttt, hogy a csinos felkapott lnyok kellkpp kitaposott tjt fogja kvetni, s jl megy frjhez. Sikerlt Robert Charles Bakert, etoni regdikot s sikeres kereskedelmi bankrt begyjtenie, akivel a Tehn nev gasztrokocsmban ismerkedett meg Westbourne Grove-ban tizenkt hnappal azeltt. Robert Charles Baker roppant szrke letet lt addig a pontig, amg Melissval nem tallkozott, s kifejezetten boldogan teljestette a lny kvnsgt, hogy a Hello! magazin tudstson az eskvjkrl. A pr teljesen el volt ragadtatva, amikor Elmore kzlte velk, hogy vendgknt Serena Balcont hozza magval, mivel ez jelentsen emelte a kzfog hressgkvtjt, s remnyeik szerint a pnzt is, amit Melissa kvetelhet a magazintl. Serena azonban egyltaln nem osztotta a lelkesedsket, amikor Elmore kzlte vele a meghvst, s kezdetben nem is akart elmenni azon az alapon, hogy az ilyen hressgek magazineskvje egyszeren ksz ciki. Azrt nem kellett neki tl sok rbeszls. A katasztrfa kivtelvel, amelyet a Huntsfordi Zenei Est jelentett, Serena egsz nyron szndkosan a httrbe hzdott. Egyrszt lvezte, hogy elbjhat a csigahzban, s nyaldoshatja a sebeit, msrszt a trsasgi lettl val tvolmaradsa azzal az rmteli hatssal jrt, hogy az emberek sokkal kvncsibbak lettek az letvel kapcsolatos pletykkra, kpekre s hrekre. De most oktber volt, s ahogy a hetek mltak, a mdia rdekldse egyre lanyhult. s ami mg riasztbbnak tnt, j lnyok csapatt kapta fel a 213

sajt. Serena olyan sok els oldalas interjt mondatott le a sajttitkrval, hogy a magazinok mr nem is kerestk. Klns, perverz mdon hinyzott neki, hogy a mobiltelefonjt nem dugtjk el a bulvrlapok vletlenszer hvsai, s nem ltja a hza eltt tboroz lesifotsok nagy tvolsgra hord objektvjeit. Serena Balcont soha nem fogjk elfelejteni, m most mgis az aggodalom alig rezhet jeges fuvallata rebbent t az letn. Igen, az dntse volt, hogy kivesz egy kis szabadsgot, de nagyon is tisztban volt azzal, hogy mik itt a jtkszablyok, s a legkevsb sem akarta, hogy amikor legkzelebb megjelenik a sajtban, egy paparazzo fotjn lssk nagy hassal s nagy mellekkel. Vissza akart vonulni, hogy aztn pillang mdjra jra felrppenjen janurban, miutn megszlte a babt. Azrt taln egy kis tapssal jr reklmozs nem rthat idkzben. Elmore, mintha olvasna a gondolataiban, oldalrl alattomban rpillantott, s vigyorogni kezdett. Tudod, Melissa gynyr lny, de azt hiszem, ma dlutn az a veszly fenyegeti, hogy el fogod homlyostani. Egyszeren elragadan festesz. Mg ha egy hangynyit piknsnak tallom is, hogy fehrbe ltztl. Serena lenzett a gynyr selyemruhjra, amely olyan leheletvkony volt, hogy sejtelmesen ttnt alla a La Perla fehrnemje. A ruha nyakvonalt mlyen kivgtk, az elejn apr gyngygombok futottak vgig, amelyeknek az als felt Serena flig nyitva hagyta, hogy kivillanjon a hossz, krmszn lba. Az alakja egy kicsit kitelt, a popsija hajlata szembeszkbb lett, gyhogy a teste, mint egy gynyr grg kancst, kitlttte a lgyan leoml ruht. A ltvnyt egy bronz magas sark szandl, a spcsontjn vgigtekered pnttal, s a csukljt tfog vastag arany karperec tette teljess: Serena olyan volt, mint egy rett grg istenn. Egybknt nem fehret viselek, hanem pirul rzsasznt. Rettenetes vagy mosolyodott el Elmore. s mindketten nevettek. A Chateau dOr az egyik legfelkapottabb tterem/hotel volt Angliban, mrvny kandallprknya roskadozott a szmtalan kulinris djtl, amelyeket a feljtsa ta eltelt kt v alatt szedett ssze. A valaha az egyik gynyr Loire menti kastly mintjra plt nagyszer fri lakhelyet nemrgiben alaktottk t egy deluxe Michelin-csillagos tteremm. De a npszersgt a chateau legalbb annyira ksznhette a parkjban sztszrt szexis, fnyz lakosztlyoknak is. Ez volt a romantikus htvgk egyes szm vgclja egsz Eurpban, s a Melissa-Robert-eskvre az egsz helyet kibreltk egy napra. Lime-fk szeglyeztk a hossz, kavicsos kocsifelhajtt, s a galambszrke kbl plt kastly ngy lomszer tornya rikt kk szi gre meredt. Magt a ceremnit az risi tlikertben tartottk az plet hts traktusban, amelyet trpusi virgokkal s a menyasszony s a vlegny nevnek kezdbetit formz olvadoz jgszobrokkal dsztettek fel. Nem volt nehz kitallni, melyik oldalon llnak a menyasszony, s melyiken a vlegny vendgei: az egyiket elrasztottk a Roberto Cavalli, Dolce & Gabbana leoprdbrk, a tollas Philip Treacy kalapok s a rendelsre kszlt parfmk egzotikus illatai; a msik oldal hagyomnyosan brit volt s jzan, telezsfolva a szrke klnbz rnyalatait felvonultat dleltti ltnykkel, skt kiltekkel s elkel egyetemek nyakkendivel. A Hello! fotsai akciba lendltek, amikor Serena bestlt az ajtn, s a gpek eszeveszett zmmgse mellett gyakorlott mozdulatokkal pzolt a felvtelekhez. Br valjban nem volt a pr ismerse, hogy kzeli rokonsgrl mr ne is beszljnk, mgis a msodik sorba ksrtk, ahol minden szem rszegezdtt, mohn vizslatva, hogy mit visel. Serena majd meghalt, hogy alaposan krbepillanthasson a teremben, feltrkpezend, ki van mg ott, de tudta, hogy nem tnhet tl kvncsinak, ezrt a szertarts programfzett bmulta, amg a zene nem jelezte, hogy belp a menyasszony. Serena a szeme sarkbl Robert Charles Bakert vizsglta kritikus pillantssal. A harmincas vei elejn jr frfi fiatal vonsait szigor arckifejezs s a vidki gyvdekre jellemz frizura regtette, amit mg slyosbtott Robert Charles vizenys szeme s gyengesget mutat lla. Rgbijtkos-fizikuma kivnhedt az 214

rasztal mgtt tlttt hossz rknak ksznheten. Nyilvn azt hiszi, hogy Melissval megfogta az isten lbt, mosolygott Serena magban. A londoni W11 negyed kompromisszumnak klasszikus esete, amikor gyors esz modellek budi nvj httrrel s minden valdi tehetsg nlkl j gneket pumplnak a jellegtelen, savarc fels kzposztlyba frfiakba, akiknek a magniskoli neveltetsbl fakad arrogancija elhiteti velk, hogy isteni csajok jrnak nekik a meghitt, buta, de kitn szrmazs nyugat-londoni lnyok helyett, akikhez pedig szzszor jobban illennek. Vgl minden fej megfordult, amikor Paul Weller Valamit csinlsz velem dallama megtlttte az vegszobt, s Melissa vgiglebbent a rgtnztt templomi hajn. Mi van rajta? Mi van rajta? sziszegte Elmore, s a nyakt nyjtogatta, hogy lsson valamit. Azt mondta, hogy hobs hitves lesz. Melissa ruhja laza s hullmz volt: hfehr organza omlott le mterszmra a magastott, empire szabs derkvonalrl, s a b, trombita formj ujjak a legfinomabb ftyolszer anyagbl kszltek akr egy kzpkori hercegn ruhja. A lny stt, gesztenyebarna haja, kzpen elvlasztva, lazn repdesett, s hossz preraffaelita csigkban keretezte az arct, majd zuhatagszeren a vllra hullott. Tiara helyett egy finom aranypnt fogta t a homlokt. Az egsz nagyon Ali McGraw-s suttogta Elmore, s a feje majdnem 180 fokkal elfordult. Inkbb Ali babs kuncogott Serena, s jra elrenzett. Mi a csudt keres rajta az az arany homlokpnt? Csak nem Flash Gordonknt akart megjelenni? Serena, elgedetten, hogy messze a legszebb s legjobban ltztt n a teremben, htradlt, hogy lvezze a szertartst. Termszetesen neki nem ilyen elkpzelse volt az lomeskvrl: tbb mint enyhn kznsgesnek tartotta az tletet, hogy valaki lnyegben egy hotelban mondja ki a boldogt igent. Br semmilyen vallsos meggyzds nem kttte, mgis azt gondolta, hogy egy katedrlis hajjn vgiglibegni versenymedence hosszsg uszllyal ht ez az igazi mdja a dolognak. De mg Serennak is nehezre esett, hogy tl sokig cinikus maradjon. Megprblt fintorogni, amikor a pr elmondta a maguk ltal sszelltott esk szvegt, de titokban egszen meghatdott, ahogy Robert s Melissa elszr cskolta meg egymst, mint frj s felesg, s szvlyes tapsvihar hullmzott t a termen. Mikzben Robert s Melissa kz a kzben kistlt a szksorok kztt, s a tmeg jindulat csevegs kzepette kiznltt a tlikertbl, Serena keze nkntelenl simogatni kezdte visels hasa domborulatt. Egy msodpercre elfogta a magny ressge. Aztn megrzta a fejt, s megragadta Elmore kezt. Menjnk ki innen suttogta, mivel rezte, hogy az emberek bmulni kezdik. Hrom hnapja nem ittam egy kortyot sem, de most szvesen elpuszttank egy italt. dv, sgorasszony! Vagyis leend sgorasszony! Serena az asztalnl lt a bankett-teremben; most megfordult, s David Goldmant pillantotta meg maga eltt, egy pohr pezsgvel a kezben s olyan arckifejezssel, mint aki szmra a jzansg hamarosan mr csak tvoli emlk lesz. Mosolyogva felllt, s a tzcentis sark grg szandljban egy magassgba kerlt a frfival. Sgorasszony? ismtelte meg. Igaz, mostanban nem sokszor tallkoztam Cate-tel, de van valami jsg, amit szeretne elmondani nekem? David nevetett. Csupn kedveskedni akartam ezzel a kifejezssel mondta, s hosszan belekortyolt a rzsaszn Motjbe. Hadd talljam ki kezdte Serena, s hagyta, hogy egy arra halad pincr flig megtltse a pohart , a vlegny bartja? Jaj! rezzent ssze David. Ez vn aluli ts volt, Miss Balcon. Tudnia kell, hogy n nem tartozom a pnzgyi trsadalom hagyomnyos tagjai kz. Serena egy pillanat alatt tettl talpig vgigmrte, aztn knytelen volt elismerni az igazt. A frfi jflkk ltnye makultlan s mretre szabott volt, inge fehrsge kiemelte az aranybarna 215

brt, koromfekete hajt divatosan sszekcolva viselte, s a szeme Serena most vette szre elszr olyan megdbbenten aclszrke volt, mint egy viharos jszakai gbolt. David Goldman tulajdonkppen elg vonzervel rendelkezett ahhoz, hogy a terem menyasszonyi oldalhoz tartozzon. Na persze, ezt nem fogja kzlni vele. s hol van Cate? Cate s David mr csaknem ngy hnapja egytt vannak, gondolta Serena, a Sand beksznt partijnak jszakja ta. Br csupn egyszer-ktszer tallkozott Daviddel az egsz nyr folyamn, tudta, hogy a pr sem sokat ltja egymst. Cate llandan dolgozott, David pedig csinlta, amit csinlt a Cityben. Ennek ellenre Serena szintn meglepdtt, hogy nem ltja a nvrt az jdonslt bartja oldaln ezen az eskvn. , hiszen tudja, milyen shajtott David , rkk hol ezt, hol azt csinl azzal a nyamvadt magazinnal. Ezen a htvgn LA-ben van cmlapfotzson. De ht mosolyodott el lassan mivel ma este partner nlkl vagyok, boldog lennk, ha egy msik gynyr Balcon lnnyal tlthetnm az idt. Trfsan meghajolt. Serena is mosolygott, csodlta David merszsgt. Gyakran tapasztalta, hogy az olyan nk, mint , flelmet keltenek a frfiakban. Remlem, nem akarja azt mondani, hogy ha l nincs, szamr is j? n soha nem jtszom msodhegedst. Serena tudatban volt, hogy a hangjba rnyalatnyi flrtls vegyl. Szemernyi ktsgem sincs efell vlaszolta David somolyogva. Nos, megksrthetem egy tnccal? Serena szndkai ellenre jl rezte magt. Elmore otthagyta, eltnt, hogy eljtsszon egy darabot a zongorn: az ajndkt a boldog prnak. Most, hogy David Goldman trsasgba csppent, Serena gy tallta, hogy kifejezetten tetszik neki a frfi stlusa. David boldogan pletyklt rosszul megvlasztott eskvi ruhkrl, s terelte el rszeg befektetsi bankrok figyelmt, akik alig vrtk, hogy Serenval beszlgethessenek; ezenkvl mindig a megfelel helyen nevetett, amikor Serena mondott valamit, s gy prgette t a tncparketten krbe, hogy lebben tndrnek, s nem hat hnapos terhesnek rezte magt. A frfi termszetesen nem az tpusa volt. David Goldman nem volt sztr, mint Tom Archer, s nem volt millirdos zletember, mint Michael Sarkis, de Serena kezdte megltni azt, amit Cate ltott benne. Davidnek olyan volt a szeme, mintha llandan valami huncutsgon trn a fejt, s olyan igzetes volt a lnye, hogy a flrtlst mvszi kifejezsformv tette. Serena eltndtt azon, hogy David Goldman vajon mit lt a nvrben. Cate aranyos, okos s csinos is a maga mdjn, de Serena ismerte az ilyen David-flket: frfiakat, akik a szpsgtl, a csillogstl s a feltn nktl indulnak be, nktl, akikkel gy lehet pardzni, mint egy vadszzskmnnyal. Az ilyen frfiak egyszeren nem gerjednek be olyan nktl, mint Cate. A parti kezdett kifjni. Mr csupn egy maroknyi vendg cspolt a tncparketten negdes, hetvenes vekbeli diszkzenre, mg a terem tloldaln res borospoharak lltak halomban bord-foltos abroszokon. A menyasszony, mnusz a hajpntja s a cipje, s a vlegny, mnusz a zakja s a nyakkendje, integetve s kuncogva indult el a kastly els emeletn lv nszutaslakosztlyba. Elmore-t utoljra a DJ asszisztensvel, egy fiatal, napbarntott frfival lttk eltnni, akinek olyan kemny feneke volt, mint egy jgsalta. Az egyik sarokban Melissa koszorslnya, egy eltnben lv lnybanda nekese szenvedlyesen smrolt egy szrke ltnys knyvelvel. David krlnzett, s felkapott egy veg Motet, majd amikor konstatlta, hogy az veg res, csaldottan kijelentette, hogy a partinak vge. Mr gyis tl sokat ittam kzlte a homlokt drzslve. n hol lakik ma jszaka, Miss Balcon? Elmore-ral? Vagy elksrhetem valahov? Azt hiszem, valami Galambdc nev helyen vagyok mondta Serena. Nem tudom egsz biztosan, hol van.

216

A fszerkert vgben, ha jl emlkszem. Nem messze lakom onnan mondta David, s felllt, hogy kihzza Serena szkt. J is jegyezte meg a lny , lehet, hogy szksgem lesz egy tmogat karra. Ezer ve nem ittam semmit, s most a hrom pohr pezsg tllpte a trkpessgem hatrt. gy rezte, hogy inog a magas sarkain, de amikor kilpett az jszakba, az arcba csap hideg leveg azonnal maghoz trtette. Viharlmpk lgtak a fkrl, s halvnyan izzottak, mint egyegy szentjnosbogr, gyhogy Serena pp csak ki tudta venni a pzsiton keresztl a lakosztlyaik fel tart prok alakjt. A cipsarka belesppedt a fbe. Lehajolt, hogy kifzze a szandlja pntjait, s kzben David karjba kapaszkodott, tmasztkot keresve, mg vgl meztlb llt az szi levelekkel s konfettivel teleszrt pzsiton. Nem engedte el a frfit, mikzben a Galambdc fel stltak, s amikor megrkeztek az ajthoz, Davidnek nem kellett megkrdeznie, hogy felmehet-e a lakosztlyba. Fellpkedtek az risi fa mhkasra emlkeztet ktszintes plet klpcsjn az els emeletre. Kkes-ezst holdfny mltt be az ablakokon, reflektorknt vilgtva meg az risi baldachinos gyat. Gynyr szoba, ugye? krdezte Serena halk s ideges hangon. Igen, gynyr vlaszolta David, s kptelen volt levenni a szemt a lnyrl. Serena ruhja szinte teljesen ttetszv vlt a klns holdfnyben, fldntli csillog izzst klcsnzve a testnek. David, aki csupn centikre llt tle, kinyjtotta a kezt, hogy megrintse a lny ujjai hegyt. Mit csinlna, ha most megprblnm megcskolni? Serena hossz msodpercekig hallgatott, amg David kzelebb nem lpett hozz, s az ujjaival meg nem rintette az arct. Hagynm ttovzott. Aztn kzelebb hzta a frfi fejt, amg megrezte a meleg lehelett a nyakn. Amikor David puha ajka megrintette a brt, felcsapott benne a vgyakozs lngja. Tl rgen nem rintette meg senki. A frfi ujjai szakrt mdon vndoroltak fel a nyaka hajlatig, s kezdtk lassan, eltklten, egyenknt kigombolni az apr gyngygombokat, mg a finom anyag lecsszott Serena vllrl, s mint egy tollpihe, a fldre libbent. David kikapcsolta a kvbarna csipke melltartt, s a feje lecsapott, hogy az ajkba vegye Serena egyik kemny, barna mellbimbjt. Serena kptelen volt meglljt parancsolni magnak, ujjai David vcsatjval babrltak, aztn, mint egy tmadsba lendl kgyt, kirntotta az vet a nadrgbl. Serena szeme eltt egy ml pillanatra felvillant Cate arca, de a kpet elzend, szorosan lezrta a szemhjt. Cate nem tekinti komoly kapcsolatnak Davidet, gondolta, alig ltjk egymst; s megprblta a jelenst visszanyomni, mint egy szellemet a palackba. David lehzta Serena csppnyi tangjt a lny combjn keresztl. Serena hanyatt lkte a frfit: az elreugr pocakja miatt nem akarta, hogy flbe kerljn. Egytt zuhantak bele a paplan tollpihs rncaiba. gy suttogta. A masszv erekcijn feszl kotont leszmtva Goldman anyaszlt meztelen volt. Hanyatt fekdt, s Serena, kemny combjt a frfi engedelmes testhez nyomva, meglovagolta. Megfogta David farkt, s a vgt bemrtotta a nedves vaginjba, simogatta vele a csikljt, aztn olyan lassan vezette be magba, hogy David felnygtt, s a keze mohn felnylt, hogy a lny mellvel jtsszon. Serena himblta, aztn a frfiba rlte a cspjt, a medenceizmai kemnyen szortottk bell David dkjt; figyelte, ahogy a frfi arca rncokba szalad a gynyrtl, a szemt lehunyja, s egy elragadtatott nygs hagyja el az ajkt. Serena most teljesen tvette a vezetst, s lvezve a hatalom rzst, felemelte a testt gy, hogy majdnem kicsszott a frfibl, aztn jra lefel lkte magt, r Davidre, s a szabad kezvel megragadta a golyit. Hihetetlen baszs nygte David. A teste vben a lny fel emelkedett, aztn visszazuhant a matracra, s kzben Serena is eljutott a maga erteljes orgazmusig. Lepillantott, hogy megnzze David kimerlt, jkp arct, 217

felfel grbl ajkt, s a gynyr egy jabb hullma futott t rajta. Elgedetten s magabiztosan mosolygott. Serena Balcon nem vesztette el a vonzerejt. Vasrnap dleltt fl egykor David Goldman lrmsan kopogott Nick Douglas highgate-i laksnak az ajtajn, azt remlve, hogy a bartja fent s mkdkpes llapotban van. Segtsgre volt szksge. rkkal korbban kicsusszant Serena gybl, sietve kijelentkezett a Chateau dOrbl, mieltt brkibe beletkzhetett volna, s nyilvn szmtalan brsgot begyjtve gyorshajtsrt tkzben, eszeveszett 200 kilomteres tempban szguldott vissza Londonba, azzal a krdssel knozva magt, hogy most mi legyen. Megbnta, hogy lefekdt Serena Balconnal? szintn? Nem. Serena jelentette a hdtst, amelyre hsz ve vgyott. Istenem, hogy milyen szexis, gynyr, begerjedt volt; David mg letben nem szeretkezett terhes nvel, s, ok, a hasa domborulatt elszr egy kicsit furcsllta, de Uram, Istenem, a n kielgthetetlen maradt a hajnali rkig. David Goldman sok nt cipelt mr gyba, de a ragyog modellek, a kis szerepes sznsznk, a lazaszke bigk London-szerte: az sszes azonnal feledhetv vlt Serena Balcon mellett. Kivve a lny nvrt, Cate-et, termszetesen. Hirtelen jra elfogta az aggodalom. Cate Balcon. Csinos, igen, de nem a legmutatsabb n, akivel valaha jrt. A teste egy kicsit tl telt az zlsnek, de a lny mulatsgos, okos, kivtelezett. s azzal az des, bizalommal teli rtatlansggal, amelyet David annyi nben hinyolt, sikerlt teljesen belopnia magt a szvbe. David Goldman mg soha nem fontolgatta komolyan, hogy megllapodik, de most egyre tbbet gondolt arra, hogy az imdni val Cate Balcon lehet az a n, aki nos, nem ppen megszeldti, de legalbb elri nla, hogy egy kicsit tovbb akarjon egy helyen meglni, mint ltalban. Ez volt az ok, amirt most, Nick Douglas ajtaja eltt llva, egyszeren rettenetesen rezte magt. Nem akart tbb az elmlt jszakra gondolni, de knytelen volt. A pezsg, a Pimms, a whisky: mind ott nyargalt mg a vrramban, s ettl gy rezte, hogy a teste kocsonybl, a feje vattbl van. Tudta, hogy kt vlasztsa lehet: megmondja Cate-nek, hogy mi trtnt, vagy tartja a szjt. Termszetesen az utbbi lehetsg volt messze a vonzbb opci, de mi van, ha Serena az a fajta testvr, aki mindent meggyn a nvrnek? Mert ez esetben szzszor rosszabb lenne a helyzet, mint ha prblna valami krenyhtsbe fogni. gy dnttt, hogy ahhoz az emberhez fordul, aki a legjobban ismeri Cate-et: Nickhez. A kapunyit berregett, s bestlt. Ott tallta Nicket elterlve a kanapn, vasrnapi jsgok s egy komplett angol reggeli maradvnyait mutat tnyr trsasgban: megdermedt tojspatakok, szalonnabrke-darabok s paradicsomhjak ktelenkedtek rajta. Davidet mg jobban elfogta a hnyinger. Jl rzed magad? krdezte, s lesprt egy halom jsgot egy szkrl, hogy le tudjon lni. Mint a diszn a szarban mosolygott Nick. Te csak ne becsld le a frfi rmt, hogy elpiszmoghat vasrnap dleltt. Ez egy nagyszer brit hagyomny. Egyesek szerencsjre jegyezte meg David, s az egyik lbt feltette a dohnyzasztalra. n ppen most dngettem vissza Oxfordshire-bl. , tnyleg? krdezte Nick, mikzben felkelt, s elindult a konyha fel. Nem valami eskvn vagy ilyesmin voltl? Tea? Kv. Ers. Mr jn is. Valami foci kezddik nemsokra, ha kedved volna itt maradni ma dlutn. Cate nem jn meg este eltt, ugye? Nem, nem jn meg este eltt ismtelte meg David szrakozottan. Addig fszkeldtt a szkn, amg mr csak a legszln lt, s mindkt kezvel beletrt a hajba. Mly llegzetet vett, s egy msodpercig azt kvnta, brcsak ne jtt volna el Nickhez. Mikzben a rgi bartja lakst nzte, amely valaha, amikor Nick Rebecca Willarddal lt egytt, egy divattervez makultlan apartmanja volt, mra pedig egy agglegny rendetlen, knyvektl, CD-ktl, mg egy tegnap estrl ott maradt pizzsdoboztl is tlcsordul vacka lett, David rjtt, mennyire eltvolodott Nicktl az elmlt nhny hnap sorn. Hirtelen teljesen 218

elbizonytalanodott, ki irnt lesz Nick lojlis. A csupasz tnyek azt mutattk, hogy Nick sokkal tbb idt tlt Cate-tel mostanban, mint , s taln kzelebb ll a lnyhoz, mint hozz. De Davidnek bznia kellett abban, hogy a tizent ves bartsguk elg ers. Azonkvl ilyen gyekben a frfiaknak ssze kell tartaniuk, nem igaz? Nem a foci vagy egy msnaposnak kijr gyengd, szeret gondoskods kedvrt jttem, de ksznm a kvt mondta David, s felemelte a gzlg bgrt, amelyet Nick tett el. Elhallgatott. Mi trtnt? krdezte Nick. David mly llegzetet vett. Valami olyat tettem, amit nem lett volna szabad. Jzusom, mgis mit? Nicket hirtelen aggodalom fogta el David komor hangvteltl. Baleset trtnt? Nem, semmi ilyesmi vlaszolta David, s felnylt, hogy meglaztsa a gallrjt, mintha gy rezn, hogy fojtogatja. Amint tudod, a bartom, Robert eskvjn voltam tegnap este. Igazbl senkit nem ismertem ott. Ez nem rd vall mosolygott Nick cinikusan. De ott volt Serena. David hagyta, hogy csend telepedjen kzjk, vrta, hogy Nick bekapja a horgot, s megkmli attl, hogy neki magnak kelljen kimondania a szavakat. s? David csak a padlt bmulta. Mondd, hogy nem krte Nick tgra nylt szemmel. ott volt, n rszeg voltam vallotta David, s a hangja kezdett elvkonyodni. Tudod, milyen, megetetett azzal az , trdjn velem, senkit nem ismerek itt maszlaggal. Kihasznlt. Nick hangja kongott a dbbenettl. Ezt nehezen tudom elhinni. David kezdett egy kicsit megnyugodni. Azt ltta, hogy Nick iszony dhs, de legalbb nem hzott be neki, vagy nem dobta ki az ablakon. Egy hlye barom vagy! mondta Nick csendesen, prblva visszafogni a dht. Mit fog Cate gondolni? Mit fog rezni? Nehogy egy msodpercig is azt hidd, hogy lecserlheted az egyik nvrt a msikra! Most mondom neked: Serena le se fog szarni. Taln ma reggel mr nem is emlkszik a nevedre nem vagy alkalmas abraknak a Hollywood Reporterbe, ugyebr? Azrt ennyire nem rossz az a n motyogta David halkan. Egybknt folytatta Nick, s undorral letette a csszjt , ez nem Serenrl szl, ez Caterl szl. Ezrt vagyok itt mondta David, s kezdte kiss bosszsnak rezni magt. Te mindenkinl jobban ismered t, mit tegyek? Erre azeltt kellett volna gondolnod, hogy beletetted a Uram, Isten! Az a n hat hnapos terhes! Nzd mondta David , tudom, hogy tele van a tkd velem, s hogy kzel llsz Cate-hez, de ez utbbirt jttem ide, hogy megkrdezzem a vlemnyedet. Gondolod, hogy elmondjam neki? , s mi a msik lehetsg? krdezte Nick cspsen. Hogy a sznyeg al sprd, s remnykedsz, hogy elmlik? David meglehetsen szerencstlenl nzett, most sokkal inkbb tnt egy megszeppent kisfinak, mint egy nagy hatalm City-jtkosnak. Soha nem lehet tudni mondta, s megvonta a vllt. Nem valszn, hogy Serena elmondja Cate-nek, nem igaz? s ha n nem mondom el Ahogy tged ismerlek, fogadok, hogy Serent tlelve hagytad el a porondot mindenki szeme lttra tegnap. s nem nyzsgtt a hely a Hello! jsgritl? Mr mind hazamentek mondta David ingerlten. 219

Nick kzdtt, hogy bizonyos mrtk higgadtsgot vigyen a hangjba. Nzd, haver, meg kell mondanod neki. s viselned kell a kvetkezmnyeket. Ki mint veti gyt, hogy gy mondjam. David htradlt a szken, s hangosan kifjta a levegt, mintha egy nehz slyt vettek volna le a mellrl. Hirtelen beletrdtt a sorsba, s ettl egy kicsit kevsb rezte elveszettnek magt, egy kicsit jobban hasonltott a rgi Davidre. Nos, majd meggondolom mondta zsmbesen. Nick a kanap al rgott egy halom jsgot. Egy igazi fasz vagy mondta a fejt ingatva. Cate igazn nem rdemel meg tged. David felllt, indulsra kszen, s felkapta a kocsikulcsait a szk karfjrl. Ez szemllet krdse, Nick jegyezte meg szinte teljesen helyrellt nbizalommal. Ksz a kvt. s kistlt az ajtn. Cate-et kiksztette az ideltolds, de egybknt j hangulatban volt. A sikkes Wolseleyban reggelizett a Piccadillyn Nickkel s Jenny Tysonnal, a kedvenc PR-osval, egy lnk, csaksemmi-cic nvel, aki imdta az iparg pletykit terjeszteni. Cate fradtnak, de boldognak rezte magt. s hesnek gyorsan eltakartotta a juharsziruppatakokkal lenttt, s egy cssze Earl Grey teval ksrt amerikai gofrikat. Jenny egy bagelt csipegetett, de nagyon sietett, el kellett rohannia. risi puszi mindketttknek mondta, s a levegbe cscsrtett Cate arcnak mindkt oldaln. Tzre vissza kell rnem az irodba, klnben senki nem fog egy szalmaszlat sem keresztbe tenni. Ismerem ezt az rzst kontrzott Cate. Csak befejezem a narancslevemet mondta a poharra mutatva , s mi is indulunk. Mikzben Jenny eltnt a forgajtn keresztl, Nick kzbe vett egy brosrt a Maldv-szigetek egyik nyaralhelyrl, amelyet Jenny hagyott ott nekik. Ht ez igazn hasznos volt ismerte el. Nem is rtem, hogy eddig mirt bntam ilyen kemnyen a PR-osokkal. Ha jl rtettem, Jenny azt mondta, ez a hotel felajnlja, hogy vigynk el egy hressget a Maldv-szigetekre, tltsnk ott egy hetet a fotzsval, s k fizetnek mindent? Valami ilyesmit, igen mondta Cate, s jt mulatott a kollgjn. Zene a fleinek, eh, kapzsi, vn Scrooge? Nagyot kortyolt a narancslevbl, s laztott a szkben, nyjtzott, hogy egy kicsit hatsosabban felbressze magt. De meg kell mondanom neked, hogy ez volt az utols htvge, amikor dolgoztam ebben a hnapban. Ezek az utak LA-be napokra kiksztik az embert. Azt hiszem, pp itt az ideje, hogy elkezdjem visszakvetelni a magazintl legalbb az letem egy kis szelett. Te mit csinltl ezen a htvgn? Semmi klnset vonta meg a vllt Nick, s kezdte egy kicsit kellemetlenl rezni magt. Csak lfrltam, elolvastam az jsgokat, megnztem egy videt. Csendesen telt. Cate blintott. Nekem valami eskvre kellett volna mennem Daviddel, de le kellett mondanom. Az a modell, Melissa D? Nem vagyok tlsgosan oda rte, de a Chateau dOrba szvesen elmentem volna: pazarnak tnik. Taln David elvisz egy htvgre mosolygott, s kinyjtotta a kezt, hogy felvegye a zakjt. Remlem, David nem tallta elviselhetetlenl unalmasnak, hogy egyedl kellett mennie, de ht annyira trsasgkedvel. Beszltl vele? Nem. Igen. , nem nykgtt Nick, s lenylt, hogy felvegye a fldrl a tskjt. s te? Akkor ht beszltl vele? Igen vagy nem? krdezte Cate, magban mulatva. Nick a forgajtt nzte meredten, s gy tett, mintha nem hallotta volna a lnyt. Indulhatunk? 220

Cate sztnei, br a jet lag tomptotta ket, vettk a hangulatot. Nick, mi baj van? Beszltl Daviddel? krdezte most mr komolyabban. Nem mondta Nick mrgesen , menjnk mr. Tizenegykor megbeszlsem van. Cate bajt szimatolt. Ez nem volt jellemz Nickre. A megbeszls alatt lnk s cseveg volt, mint ltalban, de ahogy a trsalgs Davidre tereldtt, olyan lett, mint egy trappista szerzetes. Nick Douglas szltotta meg Cate jra lesen , van valami, amit nem mondasz el nekem? Nincs! tiltakozott Nick. Ht ami azt illeti, szarul tudsz hazudni kzlte Cate, s egy puffanssal visszatette a tskjt az asztalra. Lttad Davidet? Ok, igen, nagyon rvid idre tegnap dlutn. s? s semmi. Cate sszehzta a szemt. Gyernk, Nick, mirl nem tudok n itt? Nzd, David biztosan beszmol majd az eskvrl sajt maga mondta Nick, s hirtelen megbnta, hogy brmit is mondott. s van valami, amirl be kell szmolnia? krdezte jra Cate. sztnsen tudta, hogy valami nincs rendben. A kilts, hogy David elmegy egy eskvre, ahol nyzsgnek a ragyog fiatal hsok, nem tlttte el magabiztossggal. Cate nem volt ostoba. A dolgok jl mentek kztk, de nem ltatta magt: tudta, hogy David bukik a fiatal lnyokra, s br ennek soha semmi jelt nem ltta a ngy hnap alatt, amita egytt jrtak, hol lehetne jobban megksrteni a bartja hsgt, mint egy ilyen eskvn? Van valami, amit tudnom kellene Davidrl s az eskvrl? krdezte most mr nyomatkosan, s megprblta elkapni Nick tekintett. Nick egyszeren megrzta a fejt. Cate felmordult. Megkrdezhetem Davidet, de ki tudja, ltezik-e olyan frfi, akibl ki lehet hzni az igazsgot? jegyezte meg cspsen. Azt hiszem, meg fogom krni Serent, hogy krdezze meg a bartjt, Elmore-t. Tudom, hogy ott volt az eskvn. Mirt nem krdezed meg egyenesen Serent? adta neki a lapot Nick. is ott volt. Meg is fogom! mondta Cate, s sszeszedte a holmijt. Nick vgott egy grimaszt, s tkozta magt, hogy megint eljrt a szja. Biztosra vette, hogy David Goldman mr beszlt Cate-tel. Hagyd a csudba, Cate mondta, s igyekezett, hogy a hangja kzmbsen csengjen , nincs mit elmondani. Egyszeren eltlzod a dolgot. Bocsss meg, ha paranoiss tettl, Nick mondta a lny gnyosan. Menjnk vissza az irodba javasolta a frfi, s megnyugtatskppen Cate vllra tette a kezt. Csupn a jet lagtl szenvedsz. Cate lerzta a kezt, s az ajt fel indult. Majd megltjuk, nem igaz? jra az rasztalnl, Cate nyugtalannak rezte magt. Heti kt-hrom alkalomnl tbbszr nem tallkozott Daviddel, de gyakran beszltek egymssal, s szokatlan volt, hogy a huszonngy ra alatt, amita visszarkezett, egy vakkantst sem hallott tle. Nick hatrozottan ideges volt valami miatt a reggelinl. Rmes, hogy mennyire nem tud hazudni. Rviddel azutn, hogy februrban megismerkedtek, Cate szrevette, hogyan csillog a szeme, ha valamit el akar titkolni elle. Nem tudott koncentrlni, gyhogy fogta a zakjt, s kistlt az pletbl. Fogott egy taxit, s a sofrnek Serena chelsea-i cmt adta meg. Az idjrs rosszabbra fordult: escseppek pattogtak az ablakrl, amelyhez knnyedn odatmasztotta a fejt, s kbultan nzte a tovasuhan Londont. Hirtelen megszlalt a mobilja. Felvette, s megnzte a szmot. Nick volt. Visszatette a telefont a 221

tskjba. Amikor msodszor is csengett, nem vett rla tudomst, s harmadszorra egyszeren kinyomta. Els gondolata az volt, hogy Davidet hvja tetemre, de valahogy rezte, hogy a frfi le tudn fegyverezni. Knnyebb lesz Serenbl kicsikarnia az igazsgot, ha egyltaln ltott vagy hallott valamit. Ha lehetett a hgra rosszat mondani, azt biztosan, hogy iszony pletyks. Serena egy mutats, fehr Palladio-homlokzat hz fels kt emelett lakta a Boltons negyedben. Cate hromszor nyomta meg a kaputelefon csengjt, mire egy lmos hang vlaszolt, s beengedte. Izgatottan fontolgatta, hogyan is fogjon ehhez a jtszmhoz. Blfflni fog, gondolta. gy tesz, mintha tbbet tudna, mint amennyit valjban tud. Ez az, ezt a mdszert kell alkalmaznia. Serena stozva nyitotta ki az ajtt egy fehr vszonkntsben, a hossz szke haja olyan kcos volt, mint egy szrfs lny, s egy hmzett selyem alvs maszk lt a feje bbjn. Cate. Mit akarsz? motyogta. Ez a szabadnapom. Ugyan mitl vagy mskor nem szabad? krdezte Cate, nem tudva tartani a szjt. Serena cicegett, s az rjra nzett. Krlbell fl rd van. A Holdk Klub jn hromra. A Holdk Klub? Elmore tallta ezt a hihetetlen lt nt, akinek doktori fokozata van, meg minden. elnkl ezeken a tallkozkon, ahol a lelkisgrl meg ilyen dolgokrl beszlgetnk. Krlbell tzen vagyunk, s egyszeren bmulatos. Olyan, mint az, az j knyvklub. Cate el sem tudta kpzelni, hogy a hga valaha is rszt vett volna egy knyvklubos csoportban. Egy percet azzal tlttt, hogy krlnzett Serena j laksban, amelybe a hga pp most kltztt be, miutn kt hnapig a Claridgesben lakott. Nem lakberendez tervezte gondosan, mint Serena s Tom Cheyne Walk-i hzt, de volt benne valami bjos feleltlensg, sima fehr falak s lakkozott difa padl, tele egy gynyr, ragyog szemly gynyr, ragyog holmijaival. A St. Marys-templomra nzett, gyhogy biztosan egy vagyonba kerlt. Hogy talltad ezt a helyet? krdezte Cate kvncsian. Emlkszel Kolum sejkre, akit annak idejn mindig megltogattam, amikor lementem a LEquipe Anglaisbe? Tom eltt Serena keresztlment egy korszakon, amikor ki sem jtt London gazdag eurpaiak ltal ltogatott jszakai lokljaibl. Halvnyan hazudta Cate. Ht ez az londoni laksa. Alig van itt; mostanban mindig Prizsban lebzsel, gyhogy azt mondja, legalbb az j esztendig az enym lehet a laks. Egybknt megknlhatlak valamivel? stott, s lezseren integetett az orra eltt a kezvel, mintha a legcseklyebb szndkban sem llna, hogy menjen, s hozzon valamit a nvrnek. Cate tudta, hogy vagy jelentktelen fecsegessl tlti a fl rt a Holdk Klub megrkezsig, vagy egyenesen a trgyra tr. Mg mindig emsztette a Daviddel kapcsolatos kvncsisg. Milyen volt az eskv? Ok, semmi klns vlaszolt Serena kzmbsen. Ht ez az. Cate ltta. Annyira jl ismerte a hgt, hogy knnyszerrel meg tudta klnbztetni az arrogns rdektelensgt attl a szndktl, hogy elkerljn egy krdst. Tudni akarom, mi trtnt mondta gyorsan. s jl teszed, ha mindent elmondasz, mert Nick mr beszmolt nekem. Serena egy rngassl felbredt, mintha adrenalinbelvst kapott volna. , s mit mondott neked Nick? krdezte fennhjzn. Mindent elmondott Davidrl. , mit tud Nick Douglas brmirl is? krdezte Serena, s vdekezn szorosabbra kttte magn a vszonkntst. Serena sznszn volt, s j hazudoz: meggyz, manipulatv, termszetes. De Cate ltta a nyilvnval bntudatot az arcra festve. Nem volt szembeszk, inkbb lgy s finom, mint egy vzfestmny, de azrt ott volt. 222

David elment Nickhez tegnap az eskv utn. Elmondta neki kzlte Cate tettetett sokatmondssal a hangjban. Serena lenzett a szttrt ujjaira. A szoba nhny pillanatra teljes csendbe borult. kezdett ki velem, ha nem tudnd mondta hirtelen felpillantva, dacosan lngol szemmel. A kimondott szavak szrnysge krbeprdlt a szobban. Cate llegzete felgyorsult. Ngy egyszer sz: kezdett ki velem. Velem. Serenval. A hgval. Cate gy rezte, mintha mellbe rgtk volna. Te voltl az? suttogta. Serena arca spadt volt a bntudattl. Cate, komolyan. Semmi nem trtnt mondta gyorsan, prblva kzmbs hangot megtni. Nem hiszem el! mondta Cate. A szavak suttogssal kezddtek, egyre vadabbul hangzottak, mg vgl siktsba torkolltak. Lefekdtl vele, igaz? vistotta, s felugrott a kanaprl. Serena egy lpst tett htra, kezdett kioldalazni a szobbl. Cate, n nem. Szavamra dadogta. Legalbb lenne benned annyi btorsg, hogy ne hazudj nekem vlttte Cate, kszkdve, hogy visszanyerje a llegzett. Serena spadt arct nzte, s szeretett volna fullnkos gylletet oltani a hangjba, de nem sikerlt. Ehelyett htat fordtott a hgnak, s elkezdte rni a szobt, dhdten prblva visszapislogni a knnyeit. rezte, hogy a testben minden izom grcsbe rndul. Catey, sajnlom. Igazn. Serena elrelpett, hogy megrintse a nvrt, aki olyan gyorsan hklt htra, hogy majdnem elesett. Takarodj tlem! kiltotta, s zokogsban trt ki. Takarodj. Visszasppedt a kanapra, a teste olyan volt, mint egy rongybaba. Mirt? Serena, mirt tetted? Cate. Szrnyen rzem magamat. Rszeg voltam. Tudod, hogy hossz ideje nem ittam. Nem gondoltam Nem rdekel, hogy rszeg voltl tmadt r Cate vadul. Nem rdekel, ha olyan rszeg voltl is, hogy az ott lv sszes frfival basztl. Ami rdekel Cate rezte, hogy megtrik a hangja. Hogy mirt vele? Amikor brkit megkaphattl volna, mirt t kellett kiszemelned? Serena a szk szln lt, a keze az lbe hullott. Mert akart engem mondta halkan. A hangja visszafogott, nyugodt s hatrozott volt. Cate nem tudta megllaptani, hogy a bntudattl vagy az arrogancitl. Te kurva suttogta Cate, s rezte, hogy a krmei belevjdnak a tenyerbe. Te nz, elknyeztetett, bekpzelt kis kurva. Nem jelentett semmit botladozott Serena nyelve. Nem jelentett semmit? ismtelte meg Cate hitetlenl. Csaldottan a levegbe lendtette a kezt. Nos, nekem jelent valamit krkogta. Leszegte a fejt, s az ajkba harapott, hogy trtztetni tudja magt, aztn felkapta a tskjt, s az ajt fel indult. Cate, ne menj el. Krlek, beszljk meg Cate htranzett, a szeme most csak szomorsgrl rulkodott. Nincs mirl beszlnnk mondta, s kinyitotta az ajtt. Cate, vrj. Ne De Cate mr elment, lerohant a lpcsn, ki az utcra, gy rezte, hogy az egsz vilga felrobbant, s sr, stt, fullaszt hamufelhben hullik vissza r.

223

36
Oswald Mayfair legtekintlyesebb knyveli irodjban lt egy magas tmlj brszkben, s a vre forrni kezdett. Slyos ktelyei tmadtak afell, hogy az eltte l fiatalember kpes-e megtallni az lept a kezvel, az zleti gyeinek az intzsrl mr nem is beszlve. Hat hnappal azeltt Lionel Davenport, a hatvanas vektl Oswald knyvelje s a Davenport Davis vllalat vezet trstulajdonosa visszavonult, s Peter Cable kezbe adta a gyeplt, akit Davenport a cg dinamikus jvjeknt rt le Oswaldnak lelkesen. Azta Oswald mst sem hallott a pnzgyi helyzetrl, mint bajt s bnatot, s gy tnt, ez all a mai nap sem kivtel. Teht akkor mit tehetnk? ktzkdtt Oswald nvekv bosszsggal. Lionel azt mondta, hogy maga kreatv, ht akkor rajta. Az v vgig ssze kell szednem mintegy kt s fl millit. Elad a lnyom zletnek negyvent szzalknyi rsze. A frje meghalt abban a rettenetes tzben, hallotta? nelglt mosoly rnya suhant t az ajkn. s mozgathat pnzre van szksgem, hogy megvehessem! Nos, ez eltarthat egy ideig mondta Cable ttovn, az eltte hever szmokra pillantva. Egy ideig? Egyltaln nincs id horkantott Oswald. A lnyom arrl beszl, hogy Amerikba akar terjeszkedni, s semmi ktsgem, hogy ha megteszi, a rszeseds rtke meg fog emelkedni. gyhogy gyorsan meg kell szereznem a pnzt. Hogy csinljuk? Peter Cable nagy knban odbb tolt egy halom paprt maga ell, s rknyklt a brborts rasztalra. Kszkdtt, hogy megfelel szavakat talljon a hr kzlshez. Azt kell tancsolnom lordsgodnak, hogy ne prbljon pnzt felhajtani az zleti rdekeltsgei kiterjesztshez ebben a konkrt idszakban. Ehelyett hatrozottan azt javasolnm, hogy erstsk meg a Balcon csald bankszmlit, s mg egy vszforgatknyvet is dolgozzunk ki. Mit akar azzal mondani, hogy vszforgatknyvet? hitetlenkedett Oswald a szkben htradlve. A Balcon-birtok az elmlt hromszz vben mindig virgzott, s a legcseklyebb jelt sem ltom, hogy ez az anyagi helyzet megvltozna a kzeljvben. Peter Cable, egy ltalban hatkony s nfegyelemmel br frfi, most knytelen volt trtztetni magt, nehogy hangosan kifjja a levegt az gyfele eltt. Figyelmeztettk, hogy az reg Oswald Balcon a cg legbakafntosabb kuncsaftja, de mg a Davenport Davis szmra is rangos zletet jelentett. Megrte, hogy eltrjk a hangulatvltsait, ha cserben olyan kapcsolatokkal rendelkez gyfelk lehetett, mint Lord Balcon. Ajnlatos volt megrizni Oswald kegyeit, brmennyire is hepciskodott. Anyagilag gyenge tizennyolc hnap ll mgttnk mondta Cable. s azt hiszem, a pnzgyi v lezrsa eltt szksgnk lesz valami krenyhtsre. A mlt vi ad kifizetse, amely hamarosan esedkes nos, ez taln mg sikerlhet. De a kvetkez vi szmla: szintn mondom, az egsz birtokra nzve katasztrft jelenthet. Oswald hangosan s hatrozottan felshajtott.

224

Rengeteg honorriumot fizetek maguknak, hogy az ilyesmire megoldst talljanak. Felttelezem, hogy tud valamit csinlni, vagy vigyem mshov az gyeimet? Lord Balcon, csupn azzal tudok dolgozni, amim van mondta Cable, s kezdett felpaprikzdni. Belelapozott egy kteg tblzatba, s kzben gy hzta fel a szemldkt, mint egy rajzfilmfigura. szintn, e pillanatban az n potencilis bevteleinek minden oszlopa inog. Huntsford fenntartsa egy vagyonba kerl, s a galria is gyenglkedik. Nem sokat tudok a mvszet vilgrl, de a szmokat nzve igazn nem hiszem, hogy a befektetsei azt a hasznot hoznk, amelyre ott szksg volna. Oswald elfordtotta a tekintett, nehogy Peter Cable meglssa benne az aggodalom felvillanst. Vgre kezdte beltni, amit a galria igazgatja, Mark Robertson hnapok ta prblt szajkzni: hogy Oswald dntsnek, miszerint tizennyolcadik szzadi holland bronzokba fektessk a pnzket, rossz az idztse. Gynyrek, ez igaz. s pillanatnyilag nagyon olcsk, de csak azrt, mert a piacuk jelenleg dgltt. Olyan mtrgyakat vettek, amelyek a kutynak sem kellenek. s mindennek a tetejbe, a befektetsi alap hozama nagyon alacsony. Most kulminlnak a hsz v zleti befektetsei, amelyek taln nem voltak mondjuk gy? tlsgosan sikeresek tette hozz Peter, prblva a lehet legdiplomatikusabb maradni, mivel ltta, hogy az gyfele arca kezd kivrsdni. Oswaldnak egy pillanat alatt eszbe jutott a Daily Telegraph hnapokkal korbbi cikke, amely nylagy elkpzelsek s rosszul tervezett vllalkozsok kifejezsekkel illette az zleti rdekeltsgeit. Hogy merszeltk! Most jra ugyanezt gondolta. Mst sem prblt soha, mint spekullni, hogy pnzt gyjtsn. J kapitalista volt, s mit kapott rte cserbe? Ami a legjobban aggaszt szlalt meg Peter azon tndve, hogy Oswald kezdi-e vgre kapisklni a helyzet komolysgt , az a klcsnszerzds, amelyet alrt, hogy pnzt szerezzen a Huntsfordi Zenei Estre. jabb halom paprt hzott ki egy iratrendezbl. Nos, br nem a Davenport Davis vgezte az esemny knyvelst, megkaptam rla a pnzgyi elszmolst, s vilgos, hogy jelents vesztesggel zrult. Egy j zleti vllalkozs els vrl van sz! dhngtt Oswald, az arca eltt hadonszva a kezvel, hogy elzze a gondolatot. Brmelyik vllalkoz elmondhatja magnak, hogy muszj egy kezdeti csapst elszenvedni ahhoz, hogy a kvetkez vben szlesteni lehessen a sklt, s haszonra lehessen szert tenni. Ez az zleti gyakorlat egyszeregye. , teht azt tervezi, hogy jvre is rendez egyet? krdezte Peter, szintn meglepdve. Oswald nem vett rla tudomst, s gy bmult t a szobn, mint egy gyerek, akinek lanyhul a figyelme. Egybknt folytatta Cable vatosan van egy kikts a klcsn feltteleiben, miszerint az otthont kockztatja, ha nem teljesti a fizetsi ktelezettsgeit. Huntsford vagyonkezelsben van pattogott Oswald arrognsan , biztonsgban vagyunk. Nem egszen, nem mondta Cable lassan. s ha jl tudom, egy fizetsi ktelezettsgnek mr nem tett eleget? Oswald hangosan felshajtott. Egy kifizets, ezrt taln mg nem teszik a hurkot a nyakamra, igaz? Peter a karrjra pillantott. Kt rt tlttt Oswalddal, s mindenron szeretett volna odarni az j bartnjvel megbeszlt ebdrandevra. Elrehajolt, s az ujj hegyeire tmaszkodott. Egsz egyszeren, Oswald, nvelnnk kell a birtok bevteleit s gyorsan, klnben az a veszly fenyeget, hogy jra kell gondolnunk a lehetsgeinket. Sznetet tartott. Nem tud a lnyaitl valami pnzt szerezni? gy tudom, meglehetsen sikeresek. Nem fogadok el jtkonysgot senkitl, legkevsb tlk vlaszolta Oswald ggsen, s szemmel lthatan dhsen. Cable gy dnttt, hogy ms taktikval prblkozik. Amit tehetnnk s hadd hvjam fel a figyelmt, hogy az n helyzetben lv ms birtokosok is ezt tettk, amikor adssgot kellett kifizetnik , hogy brbe adjuk Huntsfordot egy 225

idre, mondjuk, tven vre. Legalbb egy tucat hotel s szabadids cg van, amelyik lni is hajland volna azrt, hogy egy ilyen csodlatos ingatlant elfoglalhasson. Kiadnk kereskedelmi hasznlatra pldul konferencikra , s Huntsford hivatalosan tovbbra is a Balcon-vagyon rsze maradna. Mg ott is lakhatna egy kln kis hzban. Igazsg szerint pp a mlt hten keresett meg bennnket a Sarkis Csoport, egy hatalmas hotelkonglomertum kpviselje, s a szmok, amelyeket emltett, igazn roppant meggyzen hangzottak. Oswald elvrsdtt. Sarkis? vlttte. Kiadni Huntsfordot? Hogy mer egyltaln ilyesmit elfogadhat megoldsknt elm tlalni? Nos, valamit ki kell tallnunk vdekezett Peter, egszen megzavarodva Oswald heves reakcijtl. Pontosan morogta Oswald, s a tskjt felvve felllt. s ha maga nem hajland kreatvan gondolkozni, akkor ez minden ktsget kizran rm vr. Egyetlen tovbbi sz nlkl kiviharzott a szobbl, s bevgta maga mgtt az ajtt.

226

37
Cate krbepillantott a Magazindjak Brit Trsasga koktlfogadsn, amelyet minden vben a Park Lane-en lv Grosvenor House Hotelban tartottak, s knytelen volt jra elcsodlkozni, vajon mikpp rhette el, hogy felterjesztettk egy kitntetsre. A Sand annyira jelentktelen lap volt az iparg nagy jtkosaihoz kpest, akik a teremben lfrltak; tszzan kpviseltk a teljes spektrumot, a Vogue-tl a Golf Worldn s a Country Life-on t a GQ-ig. A Sand eladsi mutati az els szmtl kezdve meglepen magasak voltak. Az isteni ruhkkal s egzotikus helysznekkel telepakolt lap megpendtett egy hrt a nagykznsg szvben a hossz forr nyr alatt, s a jl fizet s gazdagokra clzott divat- s kozmetikai hirdetsek kezdtek becsordoglni. m Cate a sajt magazinja szerkesztst s kiadst mg mindig egy kicsit hobbinak rezte, gyhogy nagyon megdbbent, amikor felterjesztettk az v Lapindt Szerkesztje kitntetsre. Ahogy krlnzett a fogadson, enyhn csalrdnak s rdemtelennek rezte az ottltt, mint a gyerek, aki a jrkbl beszktt a felnttek szobjba, s most minden pillanatban rajtakaphatjk. Kit ismer itt? Kik itt a nagy nevek? krdezte a Sand mvszeti igazgatja, Pete Miller, aki egy pezsg-narancsl koktlt vedelt, s meglehetsen furcsn festett a klcsnzbl vett szmokingban s a piszkos tornacipjben. Cate hls volt, hogy annak ellenre, milyen sokba kerlt egy asztal, Nick ragaszkodott hozz, hogy az egsz csapat eljjjn. A nyakt nyjtogatta, hogy szemgyre vegye a szmokingok s koktlruhk tengert. Nhny embert ismerek. s van nhny ember, akiket szeretnk elkerlni, gyhogy ha oldalba bkm, rejtsen el. Nem tudta eldnteni, mitl melyeg jobban: a kilts keltette gyomorremegstl, hogy elnyerhet egy djat, vagy a gondolat keltette aggodalomtl, hogy sszefuthat William Waltonnal. Br rgen maghoz trt a Class magazintl trtnt elbocstsbl, amely mr fnyvnyi tvolsgra tnt, a nemrgiben lezajlott sszecsaps Serenval felsznre hozta benne az elutasts, a szgyen, az alkalmatlansg minden rzst. Az elmlt hrom hetet azzal tlttte, hogy belevetette magt a munkba s a vgtelen munkarkba, hogy elvonja a figyelmt a szrny fjdalomrl, amelyet Serena rulsa okozott. Magt is meglepte, hogy David linksge mennyire nem keltett benne semmilyen rzst. Igazsg szerint elg egyszeren kitrlte a frfit az letbl, a drga virgok folyamatos rkezse ellenre. De Serena: ez mr ms gy volt. Cate mg mindig annyira trkenynek s sebzettnek rezte magt, hogy legszvesebben kihagyta volna az egsz djtadsi ceremnit, hogy egy jabb magnyos estt tltsn egyedl egy veg borral, ahol senki sem tud hozzrni vagy bnatot okozni neki. Cate elnzst krt Pete-tl, aki gyetlen ksrletbe fogott, hogy befzze Rutht, a kpszerkesztt, s kiment a toalettbe, hogy felfrisstse magt. jra feltett egy kis ajakfnyt, s egy percig ellenrizte magt a tkrben. Smaragdzld Matthew Williamson selyem estlyi ruha lebegett a vonalai krl, hossz haja a vllra omlott, arcpirost emelte ki s kerektette le az orcit: legalbb jl nzett ki. Bement az egyik flkbe, bezrta az ajtt, s mly llegzeteket vett. Fokozatosan hangok jutottak el hozz a szomszdos bokszbl.

227

gy ltszik, biztos befut a Lapindt Szerkeszt djra mondta az els hang halk horkants ksretben, ami azt jelezte, hogy fehr por tnt el valakinek az orrlyukban. Egy msik hang vlaszolt cspsen. Tudod, mi mind nyerhetnnk kitntetseket s djakat, ha az apucink ktegszmra vgn hozznk a bankjegyeket, hogy eljtszadozhassunk egy magazinnal, csak azrt, mert kirgtak. Cate lehajtotta a vclke fedelt, s llegezni sem merve rlt a hideg manyag szlre; azt kvnta, brcsak sszethetn a Jimmy Choo szandlja sarkt, s hipp-hopp, ott legyek, ahol akarok, mris haza hessenhetne. A vacsora mg el sem kezddtt. Taln sikerlne szrevtlenl kiosonnia, s nyolcra mr otthon is lehetne. Egybknt sem valszn, hogy brmit is nyerni fog. Valaki boldogtalannak ltszik, pedig nemsokra besprhet egy djat mosolygott Nick Douglas, aki elkapta, amikor kijtt a toalettbl. Hol voltl? krdezte Cate, s az arcra ragasztott egy mosolyt. Itt kellene lenned, hogy tmaszom lgy a gyzelem estjn. Az asztalok elrendezst nztem meg Vickyvel s Marie-val. Cate-be nevetsges fltkenysg mart. Nicknek minden joga megvan, hogy trsadalmi letet ljen a stb tagjaival mg a legcsinosabb tagokkal is, gondolta. Eszbe jutott, hogyan flrtlt az sszes Sand-lny a frfival az ivszatokon az irodban. A Nick irnt tpllt rzelmei fokozatosan elhalvnyultak, vagy taln httrbe lettek szortva az elmlt nhny hnap alatt, amg David a porondon volt, m most, hogy jra magra maradt, Cate-et ismt elfogta az ismers rzelmi kavargs, amikor belpett az irodba. jra azon kapta magt, hogy egy kicsit tbb idt tlt a kszldssel reggelente, hogy a tle telhet legcsinosabban fessen. Bosszankodott ezen, de nem tudta lelltani magt. rlni fogsz, ha meghallod, hogy a tzes asztalnl lnk kzlte Nick. Nem tl messze a sznpadtl, amit j jelnek tekintek. Hmmm mormolta Cate szrakozottan. Jl vagy? Cate ert vett magn, hogy vidmabbnak ltsszk. Igen. Csak idegesen, azt hiszem. n tudom, hogy nyerni fogsz mondta Nick, s egy csppet kzelebb lpett, gy, hogy a kztk lv tvolsg kizrt mindenki mst. Te vagy a legjobb ebben a bizniszben, s ezt be is bizonytottad ezzel a magazinnal. Mosolygott, mogyorszn szeme melegen s biztatn nzett, s Cate rezte, hogy egy kicsit emelkedik a hangulata. Ahhoz volt szokva, hogy az apja azt hajtogatja: csak egy futottak mg, a kzpszersg mvszetnek mestere; gyhogy amikor meghallotta a kpessgeibe vetett szinte bizalomrl szl frfihangot, fny gylt a lelkben. Gyernk, menjnk, s nyerjnk nhny djat. Negyven mrfldre onnan, Surrey szvben, Camilla Balcon is azon igyekezett, hogy j benyomst keltsen, de nem tudott ragyog magazinbortk mg rejtzni. Az volt a feladata, hogy meggyzze az Esheri Konzervatv Szvetsget: a szakmai mltja, az ideolgija, a szenvedlye elegend ahhoz, hogy a kvetkez remnybeli parlamenti jelltkk vlasszk. Vgignzett a hvs teremben az arcok tengern, amelyek az unottl a kihvig a kifejezsek egsz spektrumt felvonultattk, s megprblta sszeszedni magt. Camilla soha nem volt ennyire ideges a brsgon, de ht a brsgon vdelmezi a trvny. Attl fgg, hogy gyz vagy veszt, hogy milyen gyesen tudja manipullni a trvnyt az gyfele rdekben. Vannak szablyok s precedensek, amelyekre tmaszkodhat, s j: a legjobb. De ma este sokkal kiszolgltatottabbnak rezte magt. Az emberek aszerint fogjk megtlni, kpes-e arra, hogy a vlasztkerlet kvetkez parlamenti kpviselje legyen, s nem aszerint, hogy kpes-e egy halom tnyt eltlalni.

228

Mgis gy rezte, hogy a szvetsg bizottsgi tagjaihoz intzett beszde jl ment. Camilla vgl is szletett kzszerepl volt, s mg magt is meglepte, mennyire meggyzk a nzetei s mly a hite. Mindenrl volt vlemnye, ez igaz, de kellkpp politikus-e? Ez jelentette a kihvst. Mivel tizennyolc vig Huntsfordban lt, s az apja mindig lenyomta a torkn a maga fejbe vg nzeteit, megtanulta, hogyan harcolhat az igazrt, de a vacsoraasztalnl lezajlott vgelthatatlan, rosszindulat megjegyzsekkel fszerezett vitk ellenre sem rdekldtt soha klnsebben a politika irnt. s a politikai elktelezettsg hinya volt az egyetlen dolog, ami aggasztotta az elmlt nhny ht alatt, mikzben a prtpolitikt magolta: vajon a nzeteit szenvedlyesnek, szintnek s elktelezettnek talljk-e majd? Ahogy ott llt a prt eltt az Esheri Konzervatv Szvetsg fhadiszllsn, egy tlmretezett ri kaszinhoz hasonlt risi teremben, azon tndtt, vajon megtett-e mindent, hogy magval ragadja ket. Miutn tllt egy hszperces krdsznt a hallgatsg rszrl, az eurtl az oktatsig minden tmakrbl, egy utols pillantst vetett a prttagokra, akik el fogjk dnteni a sorst, s egy mosollyal bcszott tlk, amely a remnyei szerint a megfelel egyenslyt mutatta a tekintly, hozzrts s bj kztt. Gillian McDonald, a szvetsg elnknje s Charlesnak, a fnknek a felesge felllt, hogy ksznetet mondjon Camillnak, s elmondja a zr szavakat, mieltt a tagok elmennek szavazni. Nem fog sokig tartani sgta oda Camillnak, mikzben tapsvihar zgott fel a teremben. Camilla lestlt a sznpadrl, ki egy rosszul megvilgtott folyosra, ahol a kt rivlisa, Gerald Lawrence s Adam Berry ltek a felesgkkel a fal mellett fellltott szkeken. Halvnyan rjuk mosolygott, s azonnal rjtt, mennyire szeretn megkapni ezt a lehetsget, s azon morfondrozott, hrmjuk kzl vajon kit vlasztanak. Mr eddig is jl szerepeltek, hogy idig eljutottak, hiszen a Tory Kzponti Iroda ltal jvhagyott hatvant jelltbl mindssze k maradtak. Rnzett a mellette l frfira. Gerald Lawrence helyi gyvd volt, kopaszod, hajlott ht tvenes. Nem elg, hogy megingathatatlan jobboldali nzeteket vallott ami mindig nyer a kznsg tven v feletti tagjainak a nagy tbbsgnl , de egsz letben Esherben lt, s t vig szolglt helyi tancsnokknt. Camilla tudta, hogy ez olyan elny, amellyel nem versenyezhet; tudta, hogy a jelenlvk jelents szzalka szvesebben venne egy helyi kpviselt, mint valakit, akit szerintk Londonbl verbuvltak. A msodik jellt mg veszlyesebb versenytrs volt. A helyi zletember Adam Berry egymillit szedett ssze a kereskedelembl. A maga erejbl felkapaszkodott tory-lmot kpviselte, aki radsul jkp volt, negyven alatti, divatosan ltzkdtt, s volt benne valami Thatcher-szer ragyogs, ami ktsgtelenl hozzsegtette a vagyona megszerzshez. Nem rendelkezett Camilla megfontolt, intelligens modorval a lny ltta, amikor beszlt, s egy kiss bizonytalannak s homlyosnak tallta a nzeteit , de hrmuk kzl valsznleg Berry kapja a legtbb pipt a kockkba. A klasszikus toryt testesti meg, s ers helyi tmogatst lvez. Teht most mondta Berry, amikor visszahvtk ket a terembe. A hrom jellt egyms mellett llt a sznpad elterben. Camilla sszekulcsolva tartotta maga eltt az ideges izzadsgtl egymshoz tapad kezt, amikor Gillian McDonald szlsra emelkedett. Megtiszteltets szmunkra, hogy hrom ilyen kitn szemly szeretne kpviselni bennnket mint Esher parlamenti jelltje kezdte. Azonban csupn egyvalakit krhetnk fel, hogy a vlasztkerlet helyrt kzdjn a kvetkez parlamenti vlasztsokon. Gillian sznetet tartott. Camilla szmra ez maga volt a gytrelem. s ez alkalommal a bizottsg gy dnttt, hogy Camilla Balcont szeretn felkrni jelltnek, hogy rtnk kzdjn. Camilla agya lefagyott, amikor meghallotta a bejelentst, nem is egszen rtette a lnyegt. rla van sz? kapta meg? Teljesen sszezavarodva Gillianre pillantott, aki melegen rmosolygott. A tmeg ljenzsben trt ki, s Gerald s Adam tnyltak, hogy jtkonyan

229

megrzzk a kezt. Egy pillanat alatt krbevettk a prttagok, hogy kezet fogjanak vele, s gratulljanak neki. Fantasztikus lesz, hogy egy ers fiatal n kpviseli Eshert ragyogott egy idsebb hlgy, s kedvesen szorongatta Camilla kezt. Azrt szavaztam magra, mert csodlom a modernista nzeteit mondta egy msik. A prtnak kzpen kell harcolnia. Egy hatvan v krli, rncos arc, szp ezsthaj frfi egyenesen odament Camillhoz, s knnyedn megrintette a vllt a kezvel. Gratullok, Miss Balcon. Elnyerte a szavazatomat. Nem mintha szksge lett volna r mondta, s kacsintott. Camilla visszavigyorgott r, hlsan, hogy mindenfell tmogatst kap: fiataltl, regtl, tradicionalisttl s aktivisttl, akik benne ltjk a prtjuk liberlisabb jvjt. Ismertem az apjt a politikus korszakbl mondta az ezsthaj frfi, s Camilla boldog mosolya kdd foszlott Oswald emltsre. Ezrt szavazott rm? krdezte. Azt remlte, hogy a gyzelmt nem fogja elhomlyostani az elnyket osztogat Oswald rnyka. Tudta, ha az apja megneszeli a tnyt, hogy akr egyetlen ember az Lordok Hzban eltlttt vei miatt szavazott a lnyra, soha nem fogja hagyni, hogy Camilla megfeledkezzen errl. Mg ha miniszterelnk vlna is Camillbl, kizrlag a sajt rdemei alapjn, Oswald akkor is azt hinn, hogy mindez neki ksznhet. Az ids ember a fejt rzta, mosoly sejlett fel az ajkn. n az apja ellenre szavaztam magra, nem miatta vlaszolta, mieltt beleolvadt a tmegbe. Camilla megprblta volna meglltani, ktsgbeesetten szerette volna tudni, hogy ki a frfi, s mit tud az apjrl, de mr eltnt. A kvetkez harminc percet azzal tlttte, hogy hlsan fogadta a dicsretet s hzelgst mindenkitl a teremben. De aznap este egyetlen bk sem volt desebb, mint az, amelyet az ezsthaj frfitl kapott. Cate s Nick besorjztak a Nagy Terembe a vacsorhoz. A mennyezetet fekete szvetdrapria s apr fehr tndrlmpk dsztettk, olyan volt, mint egy csillagtenger. A helyisget a htbaveregetsek lrms zaja s az egymssal verseng krkedsek hangja tlttte meg. Cate mg mindig olyan ideges volt, hogy alig nylt a brnysltjhez, viszont lednttt majdnem egy egsz veg j-zlandi Sauvignon Blanc-t. Mire Simon Patterson, a harsny tvbemond s a djtadsi nnepsg hzigazdja elfoglalta a sznpadot, Cate egy kiss kbnak s fradtnak rezte magt. s most elrkeztnk az v Lapindt Szerkesztje kategrihoz jelentette be Patterson, miutn tzperces sortzet adott le az iparg bennfentes vicceibl. Fl tucat magazinbort villant fel a hta mgtt a vettvsznon, arra ksztetve Cate-et, hogy hirtelen felriadjon. Ahogy a cmlapok egyenknt megjelentek, a nagy cgek ltal kiadott magazinokat hatalmas ordts ksrte. Amikor feltnt a Sand bortja, a tz ember Cate asztalnl megprblt minl nagyobb lrmt csapni, belertve Pete Millert, aki egy res borosveggel verte az asztalt, de az ljenzsk elveszett a hatalmas teremben. Cate hta mgl btort kiltsok hangzottak fel, s brkik voltak is, Cate a lelke mlyn ksznetet mondott nekik a kedvessgkrt. Szeretnm megkrni Hugo McElvoyt, az Alliance Magazines elnkt s az v Lapindt Szerkesztje kategria szponzort, hogy jjjn fel a sznpadra, s adja t a djat mondta Simon Patterson, s egy robusztus, sz haj, hatvanas frfi lassan elindult a sznpad fel. , nem nygte Cate , a volt fnkm. Az let des irnija. A frfi felrt a pdiumra, megigaztotta a nadrgszjt, s felolvasta a nevezseket az eltte lv krtyrl.

230

Ebben az vben olyan szoros volt a verseny, hogy gy dntttnk, egy klndjat is kiadunk jelentette be McElvoy, s kinzett az elcsendeslt tmegre. Ezt a djat egy ragyog j lap kapja, amely valban tformlta a piact, s egy vitathatatlan rst tallt a versenyben. Cate rezte, hogy Nick keze megragadja az vt. Lehet, hogy ezek mi vagyunk? Lehet, hogy ezek mi vagyunk?, gondolta Cate, a pohara szrt babrlva. s a klndjat kapja Greg Davies, a Mens Style Weekly szerkesztje. Cate rezte, hogy meggrnyed a hta, mikzben tapsvihar tmadt krltte. Klnben ki akarna msodik lenni? krdezte Nick, s tnylt, hogy megszortsa a vllt. A kategria gyztese folytatta McElvoy, a rettenetes spol gerjedst produkl mikrofonnal kszkdve egy olyan kiadvny, amely nagyon rvid id alatt risi sikert rt el. A brk gy jellemeztk a magazint, hogy jszer, szexis, s friss levegt vitt az ipargba, s a szerkesztjt, hogy tehetsges, motivlt, kockzatvllal. Az v Lapindt Szerkesztje djat kapja Cate Balcon a Sand magazinrt! Hatalmas tapsvihar tmadt. Ahogy Cate felllt, hogy felmenjen a sznpadra, Nick elkapta, s olyan szorosan lelte maghoz, hogy Cate rezte az ujjai melegt a ruhja vkony anyagn keresztl. A djak tadsa utn Cate-nek el kellett hessegetnie a gratullok tmegt, akik az asztala krl tolongtak. Rgi bartnje, Laura Warren, a Class cikkszerkesztje mindkt arcn megcskolta, s minden jt kvnt. Igazn meg lehetsz elgedve magaddal mosolygott Laura. Nagyon ksznm mondta Cate. Milyen furcsa v, nem igaz? tette hozz nevetve. Nem des a bossz? krdezte Laura egy pezsgspohrral hadonszva, s szemmel lthatan inogva a cipje sarkn. Hogy rted ezt? krdezte Cate, s kitlttt magnak egy adag forr feketekvt, abban a hi remnyben, hogy kijzanodik. Nem hallottad? csodlkozott Laura. Htfn kirgtk William Waltont s Nicole Valentine-t. Annyira knos volt mltt belle a sz az izgatottsgtl, hogy kzlheti a mg forr pletykt. Nicole nem volt hajland elhagyni az irodjt az iroddat. Gyakorlatilag a biztonsgiaknak kellett kicipelnik, s aztn kiderlt, hogy tz leped rtk cucc hinyzik a divattrbl. Nyilvn fjta meg! Azrt dobtk ki Nicole-t, mert lopott? krdezte Cate, az elkpedstl a szja el kapva a kezt. Nem, te buta nevetett Laura, s le kellett lnie. Mindkettejket a vezrkar rgta ki. Azt hiszem, maga Hugo McElvoy, a lap talaktsrt, amelyet hrom kiadssal ezeltt terveztek meg. Nem lttad a pldnyszmok adatait? Krlbell tven szzalkkal estek vissza. gy ltszik, annyira pocsk volt a koncepci, hogy McElvoy mindkettejk tvozshoz ragaszkodott. Rettenetesen rosszul kitallt elkpzels volt: a hirdetk egyszeren hnytak tle. Tiszta rlet volt: a Classbl Glamourt akartak csinlni. , istenem nevetett Cate ragyogva. Egyrtelm folytatta Laura, lvezve a rendelkezsre ll pletykamennyisget , hogy az sem segtett, hogy Hugo benne volt ezeknek a djaknak a brlbizottsgban, s tudni akarta, mirt nem az cgnl dolgozik a Sand szerkesztje. Amikor rjtt, hogy Walton rgott ki ht ez volt az utols csepp a pohrban. Cate csak lt ott, simogatta a plexikitntetst, s vigyorgott. Nem volt bosszszomjas termszet, de ez az este kezdett des zt hagyni a szjban. Ne lgy meglepve, ha a legkzelebbi jvben kapsz egy telefonhvst, hogy menj vissza a Classhoz. Errl csiripelnek a verebek. Cate kedvesen megrzta a fejt.

231

Mind nagyon hinyoztok mondta, s kitlttt egy cssze kvt Laurnak. De mirt mennk vissza, amikor az v elejn kirgtak? Laura sszedrzslte a mutat- s hvelykujjt. Pnzrt, szerelmem. Krd a rgi fizetsed dupljt, s biztos vagyok benne, hogy megkapod. Cate gy rezte, hogy kimerlt, tlcsordulnak benne az rzelmek s tbb mint egy kicsit spicces, ezrt gy dnttt, hogy amg mg fel van dobva, hazamegy. A nyakt nyjtogatta a tmeg fltt, hogy megtallja Nicket, aki tbb asztallal odbb llt, s egy stt haj, tvenes frfival beszlgetett, aki figyelmesen nzte a flhold alak szemvegn keresztl. Nick elkapta Cate tekintett, elnzst krt, s a testeken s szkeken ttrve odament hozz, kezben egy veg pezsgvel. me , a bszke gyztes mondta, s egy poharat felkapva megtlttte Mottel. Nem fogod elhinni. H, soha nem fogod kitallni! Egyszerre szlaltak meg mind a ketten, s most csak lltak, vigyorogva. Ok, te kezdd mondta Nick. William Waltont s Nicole Valentine-t kirgtk! Rgi vicc nevetett Nick. A forr pletyka, Miss Balcon, hogy nem egy, hanem kt vezrigazgat is megkrnykezett az elmlt hsz percben, akik tallkozni akarnak velnk, mert meg akarjk vsrolni a cgnket. s az egyikk az Alliance Magazines. Hugo McElvoy azt mondta s most idzem : Nagy rm lenne a szmunkra, ha visszakaphatnnk Cate Balcont vezet szerkeszti minsgben. n lennk a kiadsi igazgat, s a Sandet bevinnk a nimagazin-portfolijukba. Imdnak minket! Cate kuncogni kezdett, s a kuncogs egyre ersdtt a torkban, mg vgl mly, szvbl jv nevetsben trt ki. Nehz volt elhinnie, mennyire boldogtalannak rezte magt mindssze nhny rval azeltt. Mi van? krdezte Nick. , csak az, hogy olyan fura volt ez az este. Azt hiszem, tl sok pezsgt ittam. Tovbb kuncogott, s csak akkor hagyta abba, amikor elfogta a csukls. Teht mit mondjunk a krknek? krdezte Nick, amikor Cate maghoz trt. Tlcn knltak nekik egy vsrlt a Sandrt. Mindkettejknek huszont szzalk rszesedse volt a cgben. Ez rengeteg pnzt jelentett volna. Azt mondom: Egy nagy trt nekik! jelentette ki Cate dacosan, s hozzkoccintotta a pohart Nick veghez. Akrcsak n, Cate Balcon mosolygott a frfi, s tkarolta Cate meztelen vllt , akrcsak n. n meg te, egytt hoztuk ezt ltre. A Sand a bbink, s szerintem mg egy kis ideig gondoskodnunk kell rla.

232

38
Camilla az jflkk Land Rover tkzjn lt, amely arra szolglt, hogy mindenkit kiszlltson a vadszat helysznre, s az apjt figyelte, ahogy a levegbe emeli Holland and Holland puskjt. Mly hang durrans rezegtette meg a vizes szrke eget, amit egy fldre hull madr verdesse ksrt. Oswald megfordult, s ragyog mosollyal nzett az t figyel trsasgra: Philip Watchornra, Nicholas Charlesworthre, Maria Dantra s hrom japn zletemberre, akiket Watchorn hozott magval, hogy megdestsen egy zletktst. Oswald sttbarna huntsfordi tweedzakban, hossz tweed trdnadrgban, kanrisrga pulverben s lapos, enyhn flrecsapott sapkban pardzott, s gy festett, mint egy tizennyolcadik szzadi orvvadsz. Apm elemben van a vadszszezonban, gondolta Camilla, s megtartotta a tvolsgot a trsasgtl. Borzasztan szeretett volna visszamenni a hzba. Cate-tel s Venetival ellenttben nem klnsebben ellenezte a vadszatot. Mg lvezte is az orrt csp lpor szagt, s az rzst, ahogy felmelegti a vadszatot kvet falatozson mindig felszolglt rengeteg Earl Grey tea, whisky s vastagon megvajazott pogcsa. De ma fradt s bosszs volt, s Maria Dante ltvnya egy eredeti viaszosvszon Barbour viharkabtban s vastag sminkben, ahogy az apjt tapizza, kellemetlen rzseket keltett benne. Egy falka spniel ugrlva s ugatva elrohant, hogy elhozza a madarat. Rohadtul fj a vllam mondta Oswald, mikzben odalpkedett a lnyhoz, s vaskos kezvel a vllt drzslte. A kijelentse ellenre Camilla ltta, hogy remekl rzi magt. Apja szrevette, hogy lgatja az orrt. Mi bajod van? Egsz dlutn siralmas hangulatban voltl. Vagy csatlakozz hozznk, vagy menj vissza a hzba. Pokolian kellemetlen vagy, ahogy itt duzzogsz a kocsi mellett. Nem fog ez sokig tartani, ugye? krdezte Camilla, s felllt, hogy szemtl szembe nzzen az apjval. Majd megynk, ha vge a vadszatnak vlaszolt Oswald kurtn , s nem akkor, amikor te kegyeskedtl elrni az unalomkszbdet. Megfordult, hogy vgignzzen az egszen a huntsfordi erd szlig elnyl fves tjon, ahol a kutyk rohangsztak, fcnokat keresve. Bal karjra akasztotta a puskjt, s kezdte leverni a sarat a csizmjrl. Csaldott vagyok, hogy nem tudtad rbeszlni Catherine-t, hogy lejjjn ma este panaszolta, s nem nzett Camilla szembe. Kifejezetten krtem, hogy az egsz csald jjjn haza mra, de ht ltszik, hogy mindenki magasrl tesz arra, amit mondok. Tudod, hogy mi ott a helyzet mondta Camilla, s becsukta a teveszr kabtja cipzrjt, gy, hogy a gallr most eltakarta az llt. Cate s Serena egyszeren nem akarjk ltni egymst. Milyen patetikus! csattant fel Oswald, s ingerlten felhzta a fegyvere kakast. Csak nem mg mindig az a vita valami firl? Tudod, hogy sokszor nem rtettem egyet azzal, ahogy Serena ebben az vben viselkedett, de azok utn, amin tment, Cate megengedhetne neki egy kis 233

boldogsgot. Amikor a msik nemrl esik sz, Cate igazn nem hiheti, hogy versenyre kelhet Serenval, nem igaz? Mivel Camilla nem akart belebonyoldni ebbe a sajtos tmba, gy gondolta, hogy a legjobb taktika, ha csendben marad, azt remlve, hogy az apja visszamegy a tbbiekhez. Maria Dante egsz nap kisajttotta Oswald figyelmt, gy ez volt az els ellopott t perc, amelyet megoszthatott az apjval. Most beszltek els alkalommal szemtl szemben, amita elnyerte a jelltsget, hogy Esher remnybeli parlamenti kpviselje lehessen. Mg szba kell hoznia ezt az apja eltt. Camillnak gy tnt, hogy a politikai ambcii vltozatlanul tsks rzseket keltenek az apjban, ezrt hallgatott, abban a remnyben, hogy Oswald maga emlti meg a dolgot, vagy ajnl fel egy morzsnyi gratulcit. m eddig: semmi. Camilla elszr azt hitte, hogy az jsg valahogy elkerlte az apja figyelmt, a jellst kvet tonnnyi helyi hrads s a nagy formtum lapok tlalsa ellenre, de ahogy tovbb lt a csend kzttk, r kellett jnnie, hogy a teljestmnye semmifle elismerst, ha mgoly kicsit, sem fog kapni. Nem rtette, mirt. sszerndult a gyomra a feszltsgtl, amikor felmerlt benne egy ok, s gyorsan megprblta elhessegetni a gondolatot. Venetia Serena hlszobjban lt Huntsfordban, kinzett az ablakon, s bmulta, ahogy a vzfestkszn g lilba fordul, mint egy zzds. Tezni fognak, amikor a vadszat vget r. Nem akartl volna odamenni? Tudod, milyen lesz a papa, ha nem tesznk semmilyen erfesztst. Serena hatalmas baldachinos gyban fekdt, nhny prnval feltmasztva. Fejvel a difa jjeliszekrny fel intett; egy porceln tescssze llt rajta, s egy pogcsa, amelybl egy apr harapsnyi hinyzott. Nem akarok. Mr ettem mondta duzzogva, s a hasa kt oldalt drzslte a kezvel. Egybknt is, terhes vagyok. Az gy vgn sszehajtogatott jsgra mutatott. Olvastad? Nem mondta Venetia. Tomot a Golden Globe-ra jelltk. Venetia nem tudta, hogyan reagljon. Ez j hr, nem igaz? Serena csggedtnek ltszott. Nem volt szksge jsgra, hogy megtudja Tom jellst. Legalbb t ember felhvta, hogy tudassa vele a hrt, amint a jellseket kzltk, s minden beszlgets valami furcsa rzst szaktott fel benne, amelyet nem tudott meghatrozni. De ezt nem fogja Venetia orrra ktni. Termszetesen j hr egy olyan vben, amikor az n filmem befuccsolt, s az egsz karrieremet fel kellett fggesztenem mondta. Megprblt gunyorosnak tnni, de a hangja csak halk cincogsknt hatott. Venetia biztos volt benne, hogy Serena rgtn srva fakad. R nem jellemz aggodalommal nzett a hgra, rlt, hogy elvonhatja a figyelmt a sajt problmi slyrl. Huszonht v alatt Venetia mg egyetlenegyszer nem aggdott Serenrt. Legalbbis komolyan nem. Igen, a hga gyerekknt rks fejfjst okozott neki az anyjuk halla utn, amikor vette t a mama szerept a csaldban. Nyugtalankodott, amikor Serena ksig kimaradt jszaka, amikor kidobtk az iskolbl, amikor rajtakaptk, hogy cukorkt lopott a helyi zletbl a faluban. De Venetiban lt az a szent meggyzds, hogy Serena egyszeren mindig a talpra esik, fggetlenl attl, mit hoz r az let, vagy mit von a maga fejre. Legfiatalabb hgban nem volt meg az a bels tarts, mint, mondjuk, Camillban, izzott viszont benne valamifle aranyl vdelmezer, mintha egy angyal vigyzna r, hogy ldott ltet biztostson neki. De ma dlutn Venetia kevsb hitt ebben. Serena bre mg mindig tkletes volt, mint egy alabstromszobor domborulatai, de nem sugrzott belle fny: sem a hres, vrandsokra jellemz izzs, sem a legends sztrjellegzetessg, amely rendszerint radt a lnybl. Durcs 234

volt, mogorva, csendes. Gynyr volt, de ez az olyan-trkeny-hogy-sszeroppanhat szpsget jelentette. Sovnynak tnt, killt a kulcscsontja, s a pocakja furcsn ugrott elre, mintha nem is tartozna a testhez. Venetia biztosra vette, hogy a hga depresszis. Amg maga ktsgbeesetten vgyott egy babra, mialatt szinte eszt vesztve azon tndtt, hogy mi baj van a testvel, sok szz oldalt elolvasott a terhessgrl knyvekben s az interneten, s kifejezetten a tma szakrtjnek tartotta magt. A szls eltti depresszi sokkal ritkbb, mint a szls utni, de meg volt gyzdve, hogy a hga ettl szenved. Mi baj van? krdezte Serena ingerlten, a nvre aggd arckifejezst ltva. Az igazat mondjam? Szerintem depresszis vagy mondta Venetia hatrozottan. Nem vagyok depresszis shajtott Serena elgytrten. Csak nagyon fradt. Nem gyzte meg Venetit. Tudod, mit kne tenned? erskdtt. Mit? krdezte Serena mrgesen. Ki kne bklnd Cate-tel. Serena flemelkedett s az gy fejtmljnak dlt, szndkosan kerlve Venetia tekintett. Ideadnd a tet? Egyet kortyolt belle, s visszafordult a nvrhez. Mit gondolsz, kit visz el Tom a Globe-ra? A Balcon-hagyomnyok egyike volt, hogy a vadszat szombat estjn Oswald szmokingos vacsort adott, hogy lakomzzanak a letertett vadakbl. A vacsorhoz, amely italokkal kezddtt a Nagy Hallban, a lpcs krl gylekeztek. Az urak, boldogan a lehetsgtl, hogy kibjhatnak a nedves, szrs tweedekbl, csokornyakkendt ktttek, s lakk operacipt vettek, mg a hlgyek szmra ez remek alkalmat knlt, hogy elegns koktlruhba ltzzenek, amely mindig jl festett Huntsford grandizus httere eltt. Mg Serena is, br nem sok kedve volt a trsasgi bjolgshoz, megerltette magt, hogy mindenkit elhomlyostson, klnsen, hogy Maria is jelen volt. Ezstszrke, ttetsz eredeti Ossie Clark kaftnba rejtette a terhessge minden jelt, s a hajt sikkes balerinakontyba fslte fel. Tudta, hogy gy fest, mint egy msik korbl idecsppent gynyr hziasszony. Amikor a lnyok lejttek a lpcsn, s a Nagy Hallban gylekeztek, Camilla megjegyezte, mennyire hasonlt Serena az anyjra, a szpsge cscsn lv Margaret Balconra. De a bk szinte azonnal semmiv foszlott, amikor meglttk Maria Dantt, aki pontosan gy vonult le a lpcsn, mintha volna a kastly tulajdonosa. Serena arra gondolt, hogy gy fest, mint egy pantomimjtk rhlgye, aki elfoglalja a sznpad kzept a nagy finlhoz. Igen, Maria gynyr n, ismerte el kelletlenl, de a szpsge avtt, bombasztikus, a skarlt brsony estlyi ruhja tl hossz s slyos, a hollfekete hajt tl szigoran fsli htra. Serena mindig szmtott r, hogy az apja egy nap tall majd egy j partnert, de soha, egyetlen pillanatra nem hitte, hogy egy msik n gy elfoglalhatja a helyt Oswald szeretetben, ahogyan Maria tette. Azon tndtt, vajon vletlen egybeess-e, hogy a viszonya az apjval hvsebb lett, amita Maria a sznre lpett. Ktsgtelen, hogy a terhessge csaldst okozott Oswaldnak, de az elmlt huszonht vben az apja hagyta, hogy mindent megsszon: ha kirgtk, ha a sejkkel jrt, ha sznszn lett Oswaldnak a szeme se rezzent. Serent mindig megkmlte a vad rosszallstl, a lesjt elutaststl, a nyilvnval kzmbssgtl, amit a nvreinek el kellett szenvednik mostanig. Szinte rezte az elutasts fmes zt a nyelvn. Gyllte. Nem akarta. Nem volt hajland eltrni. Venetia elvett egy campari-szdt Collins ezsttlcjrl, s vrta a megfelel idt. Soha nem addott alkalmas pillanat, hogy brmilyen nehz gyet megbeszlhessenek az apjukkal, de vadszat utn, udvarias emberek krben, amikor a whisky nmileg feldobta Oswald hangulatt, taln egy kicsit jobb elhozakodni a problmjval, mint ms alkalommal. Venetia vratlanul

235

lepte meg az apjt, pp amikor Oswald megszaktotta a trsalgst Nicholas Charlesworthszel, s Collinst kereste a szemvel, hogy mg egy aperitifet krjen. Hogy van a vllad? krdezte. Camilla emltette, hogy megsrtetted a vadszaton. , semmi ok az aggodalomra hessegette el a krdst Oswald, s meglegyintette a kezt a levegben. Aprop, te mirt nem voltl ott? Tudom, hogy nevetsges mdon ellenzed a vadszatot, de a tera odajhettl volna. Prblok egy arnylag nyugodt htvgt kiszortani magamnak mondta Venetia. Holnap korn reggel visszamegyek Londonba. Rengeteg munkt el kell takartanom, mivel, ahogy tudod, New Yorkba replk a ht vgn. Nem, ezt nem tudtam jegyezte meg Oswald hidegen, s a j hangulat szinte kiszivrgott a vonsaibl. Mirt msz? Felteszem, hogy mg tbbet elklts Jonathon hagyatkbl? Venetia megbntdott. Tudod, mirt megyek New Yorkba. Legalbb fl tucatszor mondtam mr neked. Oswald az italt prgette a kristlypoharban. Az ellenszeglsed nem vezet sehov. Nem lesz New York-i terjeszkeds, legalbbis az igazgattancs jvhagysa nlkl. ppen a nevetsges vgyad, amellyel ezt erlteted, volt az oka, hogy Jonathon gyvdi felhatalmazst adjon nekem hogy vdjem az rdekeit. Venetia tudatban volt, hogy vissza kell fognia a hangjt, ezrt a szavait elsznt suttogssal ejtette ki. Egyszeren nem rtem az ellenvetseidet New Yorkkal kapcsolatban. Talltunk egy fantasztikus helyet az zletnek, a rendelseink a Bergdorf koncesszinl soha nem voltak magasabbak, s az amerikai Vogue-ban megjelent portrcikk utn az irodnkat elrasztottk rdekldsekkel Ahogy vilgosan kifejtettem az igazgattancs esi lsen a mlt hten szaktotta flbe Oswald , a cgnek kln hatrozatra van szksge, hogy a New York-i terveidnek zld utat adjon, s n lni fogok a szavazati jogommal, hogy ezt meghistsam. Nem azrt, hogy nehzsgeket tmasszak. Egyszeren meg vagyok gyzdve, hogy az zletnek lassan kell terjeszkednie. Az amerikai terjeszkeds tbbe kerlne, mint amennyit az zlet jelenleg megengedhet magnak. Venetia hevesen rzta a fejt. Srfsvel fslte t a pnzgyeket, s ltta, hogy az zlet igenis elbrja a terveit. Meggyzdse volt, hogy az apjnak ms szerepel a napirendjn, s semmi rvels vagy knyrgs nem fogja eltrteni tle. Ezrt ktsgbeessben megprblta az gyeket a sajt kezbe venni, s magnak megszerezni Jonathon rszvnyeit. sszeomlott, amikor hetekkel korbban felolvastk Jonathon vgrendelett, s kiderlt, hogy mg a frje r hagyta a hzat s egy jelents pnzsszeget, a negyvent szzalkos rszesedst a Venetia Balcon Kft.-ben az Ausztriban l ccse, Stefan kapta. Jonathon nehz, szemt alak volt vilgletben, s most megprblja mg a sron tlrl is fojtogatni. Rosszabbat nem is tehetett volna, mint hogy a rszvnyeit Stefannak adta; tudta, hogy Venetia s Stefan von Bismarck nem llhatjk egymst. Venetia szemben a frfi egy zldfl ngyll volt, akibl teljessggel hinyzott Jonathon munkaetikja, viszont megvolt benne a btyja sszes, mindent elvr arrogancija. Ezrt Venetia, amikor elreplt Bcsbe, hogy megprblja rbeszlni, adja el neki a rszvnyeit, nem sok remnyt fztt a sikerhez. s gy is trtnt, ahogy vrta, Stefan szrakozott a ktsgbeessn; egsz megbeszlsk alatt egy mzesmadzagot hzogatott Venetia orra eltt, amelyrl az asszony tudta, hogy sohasem fogja elrni. J rrt eladhatnm neked mondta kemny, teuton beszdmodorban az osztrk fvros melletti csaldi Schlossban. m ez nem lenne sszhangban Jonathon kvnsgval. Venetia a semmivel trt haza, leszmtva a haragtl feszl testt, s egy zacsk pspkkenyeret, amelyet a repltren vett, m soha nem szndkozott megenni. Most, Oswald egyttmkdse nlkl, a cg patthelyzetbe kerlt, s az apja egyrtelmen nem volt kompromisszumksz hangulatban aznap este. 236

Oswald elvitorlzott, s Venetia szrakozottan hallgatta a Nagy Hallban foly csevegst. A japn trsasg mr tvozott, gyhogy Philip Watchorn lazbb hangulatban volt. Collins kezdett krbejrni a trsasgban, hogy feltltse a pezsgspoharakat a halvnysrga nektrral, amikor hirtelen csilingel hang hallatszott: Oswald megtgette a kristlypohart egy kanllal. Szeretnk egy kis bejelentst tenni vacsora eltt mondta. A hangja kettvgta a beszlgets morajt. A nagy lpcssor msodik fokn llt, s Maria Dante most mell lpett, s kisajtt mozdulattal a karjba kapaszkodott. Nagy rmmel kzlhetem mindnyjatokkal, a csaldommal s a legkzelebbi bartaimmal, hogy megkrtem Maria kezt, s elmultan mondhatom, hogy igent mondott. Taps hangzott fel, Philip rszrl mg egy hangos ljenzs is. Portia Charlesworth Serena vllra tette a kezt. Annyira rlhetsz! dorombolta. Serena gy megdbbent, hogy alig kapott levegt. Az rm nem a megfelel sz sikerlt kinygnie egy msodperc utn veges mosollyal, vicsort fogakkal. trohant az elcsarnokon Venetihoz, akinek mg mindig nyitva volt a szja. Ezek szerint vgl kaptunk egy gonosz mostoht. Micsoda vge lett a mesnek! Venetia a fejt rzta, s megprblt kiprselni egy mosolyt. Ha a papa ezek utn nem fog gytrni bennnket, akkor jl is elslhet a dolog. Mg magt sem sikerlt meggyznie. Mi van, nem gratulltok az aptoknak? krdezte Oswald, aki mellettk termett, s feljk nyjtotta gesztenyebarna brsonykarjt. Serena nem tartotta oda az arct, ehelyett esetlenl megragadta az apja kezt. s mikor kvetkezik el a boldog nap? Az j vben, amilyen hamar csak meg tudjuk szervezni vlaszolt Oswald. A fogads termszetesen a hzban lesz, s a falu templomban fogunk sszehzasodni. Mindkt lny ugyanazt gondolta: pontosan abban a templomban, amelynek a kertjben az anyjuk van eltemetve. Gratullok, Papa mondta Venetia hvsen, s egyik orcjt az apjhoz nyomta. Meglepetsknt rt minket, de termszetesen mindnyjan rlnk. Most, ha megbocstasz, el kell mennem, hogy ugyanezt elmondjam Marinak. Maria mg mindig a lpcs aljn llt, s a ruhja gallrjt simogatta, mint egy pva. Amikor megltta, hogy Venetia kzeledik, tbb lpst tett elre, s olyan kzel ment hozz, hogy Venetia szinte elvesztette az egyenslyt, mintha Maria lerohanta volna a szemlyes lettert. Ltta a hatalmas prusokat Maria orrn, s a finom piros ereket a szeme fehrjben. Isten hozott a csaldban mondta Venetia, igyekezve, hogy a szavai szintn csengjenek. , olyan sokat jelent a szmomra, hogy ezt mondod mosolygott Maria, majd mindkt arcn megcskolta Venetit, s kemnyen megszortotta a fels karjt. A hangja hirtelen rendkvl kimdolt sznt kapott. Akkora megknnyebbls lehet a szmodra. Olyan sokig te voltl a hz rnje anlkl, hogy valjban Lady Balcon lettl volna. Igazn felszabadultnak rezheted magadat. Ezt azrt nem mondhatnm jegyezte meg Venetia, s azonnal rsen llt. Szeretnk ksznetet mondani radozott Maria, s a vrs krm ujjaival megragadta Venetia kezt. Kitn munkt vgeztl, amikor kiblelted nekem a fszket. Persze rengeteg tennival van ezen a hzon suttogta, mint egy sszeeskv. Meggyztem Oswaldot, hogy az egsz helyre rfr a feljts. Van egy bartom Prizsban, Eurpa egyik cscs belsptsze, aki mr alig vrja, hogy hozzfoghasson. Maria flnyesen mosolygott. Taln sszejhetnnk vele egy ebdre. Biztos vagyok benne, hogy rengeteg kzs tmt tallntok. Mintha grnt csapott volna be Venetia mellett. Az elmlt tz vet azzal tlttte, hogy megprblta rbeszlni az apjt: Huntsfordnak belerz feljtsra van szksge, s az, aki ezt 237

elvgezheti. Olyan benssgesen ismerte a hzat s a trtnett, s az egsz design stlusa annyira megfelelt egy ilyen projektnek. gy rezte, mintha belergtak volna. Azt hiszem, azrt fontos, hogy teljesen az irnytsom alatt trtnjen a projekt, nem gondolod? Hogy rnyomjam az zlsem blyegt erre a helyre folytatta Maria sznpadi suttogssal. Vgl is, sokkal fiatalabb vagyok Oswaldnl. Venetia elszr nem egszen rtette, mire cloz, de Maria gyorsan megadta a hinyz informcit. Eljn a nap, amikor csak n fogok csattogni ezen a helyen, gyhogy szksgem van r, hogy pontosan olyan legyen, amilyennek n szeretnm. Csak te? krdezte Venetia. Mint Lady Balconnak, letem vgig hasznlati jogom lesz Huntsfordra a frjem halla esetn. Igazsg szerint Oswald mr intzkedik is, hogy a vgrendeletben ez lljon. A hangjbl cspgtt a felsbbrendsg, s drmai llegzetet vett. Termszetesen alig tudom elkpzelni az letet Oswald nlkl, de az ember legyen gyakorlatias, s fontos, hogy szeressek itt lni. Most egy kicsit, nos, porodott ez a hely. Venetia odafagyott a ponthoz, ahol llt, kptelen volt feldolgozni ezeket az informcikat. Ez egy csaldi otthon hangslyozta, mg mindig kbn. Nem hiszem, hogy Huntsfordot t kellene tervezni egyetlen szemly elkpzelsei szerint. Maria felhorkant. Ez egy kicsit naiv, nem gondolod, drgm? bgta. Aligha fogok csaldi kupaktancsot sszehvni, valahnyszor j fggnyt akarok vlasztani. Collins kzeledett, s felajnlotta Venetinak, hogy megtlti pezsgvel pohart. Az asszony blintott, s egy hajtsra kiitta. A csaldja, az otthona, a gykerei minden, amit kzel negyven ve ismer nagyon meg fognak vltozni. s tkletesen fegyvertelennek rezte magt, hogy ezt megakadlyozza.

238

39
Cate pocskul rezte magt. Mg az aranylam fzrekkel feldsztett szoba, vagy a divathzakbl meglls nlkl raml karcsonyi ajndkok folyama sem tudta felvidtani. Lktetett a feje, folyt az orra, s egsz nap egy falat sem ment le a torkn. Amikor mindenki elment az irodbl ebdelni, lenyelt egy nagy korty vizet, s hangosan nygve az rasztalra hajtotta a fejt. Brcsak alhatna egy kicsit, gondolta, s hagyta, hogy a szemhja lecsukdjon egy pillanatra. Hirtelen kiegyenesedett a szkben, amikor lpseket hallott. Nick Douglas jtt be a szobba, ledobott el egy barna paprzacskt az asztalra, karba tette a kezt, s tettetett szigorsggal meredt r. Nehogy azt hidd, hogy nem hallom az irodmbl, hogy szipkolsz s khgsz s szuszogsz. Olyan hangokat adsz ki, mint egy vnember. Milyen elragadnak rsz le motyogta Cate szarkasztikusan, s egy jabb papr zsebkendrt nylt. Az az igazsg, hogy piszok szarul rzem magamat. Nick odahzott egy szket az rasztala mell. Ennek taln kze lehet a tnyhez, hogy mintegy ngy hnapja egyetlen szabadnapod sem volt. A hangja cukkolta a lnyt, de ltszott, hogy szintn aggdik. Hvtam neked egy taxit. Brmelyik pillanatban meg kell rkeznie, s mindent, amire szksged van, megtallsz ebben a barna zacskban. Induls, tnj el. Szarul nzel ki. Ha azt szerettk volna, hogy Rudolf, a Vrs Orr Rnszarvas vendgszerepeljen az irodban, a Mikulssal beszlnk. Cate felcsattintotta az asztaln hever pderkompaktot, s megnzte az arct. Nicknek igaza volt: szrnyen nzett ki. Betegnek, vizenys szemmel s a sok fjstl lngvrs, hml orral. Aztn belekukucsklt a zacskba. Volt benne egy doboz neocitrn, kt csokis stemny, egy halom pletykalap s rekordmennyisg Kleenex papr zsebkend. A tllcsomagod mondta Nick. s most lennl szves tvozni? Cate otthon sszekuporodott a szfn egy rzsaszn kasmrtakar alatt, egy bgre neocitrnt szrcslgetett, s mg mindig bntudatot rzett. Egy kicsit fel is volt bolydtva. Ismeretlen vilgegyetem fogadta a hatvanrs munkahetn kvl. Notting Hill utcin, amelyeken thajtott a kocsiban, nyzsgtek a babakocsis, magas sark cips, frissen melrozott haj ragyog kismamk. A televzit eldugtottk a fzprogramok, a fekete-fehr filmek s a kellemes cseveg msorok, nem azok a krimik s ks esti drmk, amelyekhez hozz volt szokva, amikor hazart az irodbl. Az izmai fjtak, amitl nygtt, s azon tndtt, itt van-e az ideje egy jabb neocitrnnak. Ktrnknt vagy ngyrnknt lehet bevenni?, morfondrozott, s azt kvnta, brcsak ne dobta volna el a dobozt. Feladta, s kinyitotta a Heat egyik szmt. Mosolygott, s befszkelte magt egy prnba. Elvei dacra nem tudta megllni, hogy ne olvassa el, ki kivel fekdt le, meg az sszes legjabb hollywoodi pletykt, s ne nzze meg a paparazzofotkat az jszakai loklokbl kitmolyg szappanoperasztrokrl. Miutn ezzel vgzett, az OK! s a Hello! kvetkezett, mg vgl elhzta a Splasht, az Egyeslt Kirlysg legpiknsabb, legobszcnabb hressgeket bemutat magazinjt. tnzte a sztrok cellulitjrl s pphogy, piros sznyeges ruhirl kszlt 239

kpeket, s elrkezett a nagy karcsonyi cikkkhz: Az v gyztesei s vesztesei. Lapozott, s akkort ugrott, hogy a bgre megldult a kezben, s nhny csepp neocitrn a takarjra mltt. A magazin kzps, szthajthat oldaln bejelentettk, hogy Az v egyes szm lzere: Serena Balcon. A foszforeszkl rzsaszn cmet cseppet sem hzelg paparazzofotk montzsa ksrte, olyan kpek, ismert rjuk Cate, amelyeket rendszerint kivgnak, s amelyek akkor kszlnek, amikor a hressg tsszent vagy pislog, vagy a hajt sztfjja egy szlroham. A lapok ltalban nem krik ezeket, de arra tkletesek, hogy valakit a szemlyes problmi agnijban mutassanak be. Cate tl jl ismerte a hgt Serena soha nem srna az utcn, vagy inn le magt egy kifejezetten nyilvnos partin, de ezek a flrevezet fnykpek ms trtnetrl mesltek. A ksrszveg felsorolta Serena szaktst Tommal, a viszonyt Michael Sarkisszal, a terhessgt s a dlfranciaorszgi kurvkat. Azt is rszleteztk, hogy nagy szerepekbl maradt ki Hollywoodban, hogy kiejtettk tekintlyes modellszerzdsekbl, s mg a huntsfordi betolakodt is megemltettk. s ami mg rosszabb, utaltak alkohol-, kbtszer- s elmeproblmkra is. Csupn egy vvel korbban ugyanez a magazin nyolc oldalt szentelt a hgnak Serena stlusa cmmel, most pedig egy karamboloz, elmehborodott, hi, hrnv utn lohol rltnek brzoltk, aki a totlis sszeomls szln ll. Cate els reakcija a dh volt. A cikk beindtotta minden vdelmezsztnt, s hirtelen elnttte a vgy, hogy lssa a hgt. Fogalma sem volt, hogy Serena olvas-e olyan lapokat, mint a Splash, de azt tudta, hogy ha ezt megltja, keresztre fesztve fogja rezni magt. Nem mintha Serena nem tudn elviselni, hogy nhny fokkal lejjebb szlltsk Cate mg mindig kptelen volt elfelejteni a mert akart engem megjegyzse nyeglesgt, amikor tetemre hvta David Goldmannel kapcsolatban. De abbl, amit Venetia a vadszat htvgjrl meslt, az derlt ki, hogy a legfiatalabb hguknak nem az egjt, hanem a lelkt morzsoltk fel lassan az elmlt tz hnap esemnyei. Mieltt Cate tovbb gondolkozhatott volna errl, lecsapta a magazint, felkapott egy zakt s a kocsikulcsait, s az ajthoz rohant, Chelsea fel vve az irnyt. A Boltons, ahol Serena lakott, tulajdonkppen egy ovlist formz kzpark s egy rgi templom kertje kr plt hatalmas, sok milli fontos hzegyttes volt. Cate leparkolta a Minijt Serena laksval szemben, s miutn felkapta az utaslsrl a barna paprzacskt, bevgta a kocsi ajtajt. Vagy egy tucatszor csengetett. Semmi. Megprblta a mobilt, amely azonnal zenetrgztre kapcsolt. Aggdni kezdett, s igyekezett kitallni, hol lehet a hga. Nem valszn, hogy Serena nagyon messzire ment volna nyolc hnapos terhesen. A hidegben lldoglva, Cate ktszer a nyaka kr tekerte a sljt, s felpillantott az ablakokra, hogy lssa, ge a villany. Hol a bds letben lehet? motyogta, mikzben visszastlt a kocsihoz. Nekidlt a Mini tetejnek, s jra megprblta a mobilt. Az aggodalomtl megrebbent a gyomra. Egy pillanatig azon tndtt, ne hvja-e a rendrsget, aztn nevetsgesnek tartva az tletet, elvetette. Figyelte, ahogy balra tle egy elegns idsebb hlgy, kt cocker spnielt vezetve przon, bestl a parkba; a szeme szrakozottan kvette a nt, mikzben jra meghallgatta Serena zenett. Mr ppen vissza akart lni a kocsiba, amikor felfedezett egy vkony szke alakot, aki egyedl lt egy padon a parkban. Odament a kertshez, s bepillantott. Hatrozottan Serennak tnik, gondolta, s sszehzott szemmel kzelebb lpett. Tallt egy nyitott kaput, s bement, a cipje sustorgott az svnyt bort rzszn levlsznyegben. Serena nem nzett fel Cate kzeledtre, mereven lt a padon, a szeme valami tvoli pontra fkuszlt, egy hatalmas szrke poncsba tekerte be szorosan a testt. Spadtnak tnt, a szeme kariks volt, s a haja Cate egy pillanatra megllt tkzben. Mi trtnt a hajval? Rvid, tpett csomkban meredezett, mintha egy svnynyr ollval tmadtk volna meg. Cate, ahogy a hga fel kzeledett, rezte, hogy elnti a vtke s az ostobasga tudata. Serena mellett kellett volna llnia. Igen, Serena fjdalmat okozott neki, de a dhe mr elprolgott, az elmlt nhny htben csak a megtalkodottsg tartotta vissza attl, hogy felvegye a telefont. Egy szt sem szlt, amikor lelt a hga mell a hideg padra, s Serena szobormerev maradt. Mindketten a kt cocker spnielt figyeltk, ahogy ugrlva egy eldobott bot utn vetettk magukat. 240

Gondoltam, taln rlni fogsz ennek szlalt meg Cate halkan nhny perc utn. Belenylt a barna paprzacskba, kivett egy csokolds stemnyt, s gyengden Serena lbra tette. Serena felvette, letrt belle egy darabot, s odadobta a burkolkvek krl tleked galambcsapatnak. Vgl szembefordult Cate-tel. Remlem, nem azrt jttl, hogy kioktass mondta. Azrt jttem, hogy egy stemnyt adjak neked mosolygott Cate remnyteljesen. Figyelte, ahogy Serena ajknak a sarka lassan felfel grbl. Nem kellene dolgoznod? Beteg vagyok. Tiszta vrs az orrod jegyezte meg Serena, s odanylt, hogy megrintse az ujja hegyvel. jabb csend tolakodott kzjk, az egyetlen hang a kutyk tvoli ugatsa volt. Mondd kezdte Cate , mit gondolsz arrl, hogy Maria bekerl a csaldba? Termszetesen el vagyok ragadtatva a hrtl. A melegsg s csps humor a rgi Serena kezdett visszalopakodni a hangjba. Ez azt jelenti, hogy eljssz a huntsfordi blra a jv hten? Te elmsz? krdezte Serena ttovzva. Cate blintott. Hinyoztl mondta Serena csendesen egy jabb sznet utn. Te is nekem. Ez szemlytelenre sikeredett, egy kicsit tl szinttlenre, mint amikor az ember arra, hogy Szeretlek, automatikusan azzal vlaszol: n is. Sajnlom, Cate. Annyira sajnlom mondta Serena, s tgra nyitott szemmel felnzett a nvrre. Ok, mr nem szmt. De szmt. Tudod, hogy nem az volt a szndkom, hogy elcsbtsam Davidet. Egyszeren megtrtnt. Cate maga el bmult, eszbe jutott az utols tallkozsuk brutlis fjdalma. Megfordult, hogy a hgra nzzen, s szrevette, hogy fnylik a szeme. Gombcot rzett a torkban. Magnyos voltam folytatta Serena. Cate azon tndtt, hogy elprblta-e a beszdt. Annyiszor elkpzelte, hogy mit fog mondani Serennak. De most semmit sem rzett helynvalnak. Volt egy pillanat, amikor megllhattam volna. De nem lltam meg A szavak krogsknt trtek el a szjbl, ahogy visszaemlkezett a Chateau dOrban lezajlott jszakra. Fltkeny voltam rd, Cate. Magam el kpzeltelek a lapindt partidon. Egy vllalkozssal, egy jkp frfival a karodon, amikor az a rengeteg ember mind azt hajtogatja, milyen csodlatos s sikeres vagy. Annyira fltkeny voltam, hogy el akartam venni ebbl egy kis darabot. Cate-et letaglzta az szintesge s az nismerete. Te voltl fltkeny rm? krdezte szinte nevetve, s lassan rzta a fejt. Sin, neked mindened megvan. Gynyr vagy, hres vagy, sikeres vagy. Nzz krl. Sikert fogsz ltni mindenhol, benne lsz a srjben. Serena elfordtotta a fejt, hogy a krlttk lv hatalmas fehr hzakat nzze, amelyek nmelyike akkora volt, mint egy nagykvetsg. , tnyleg? krdezte res hangon. Siker a fick, aki a hzam, aki megengedi, hogy itt lakjak? Taln azt remli, hogy lefekhet velem. Most knnycseppek grdltek le az arcn; letrlte ket a poncsja sarkval. Cate kzelebb lt hozz, tlelte a vllt a karjval, s a harag, az ruls gy elprolgott, mint a vz a meleg brrl. Ugyan, ne gondolkozz gy. Megrdemlem, Catey. Egy kurva vagyok. Igazad volt, egy elknyeztetett, bekpzelt kurva. Mindent eldobtam magamtl ebben az vben: bartokat, karriert, szerelmet. 241

Cate megszortotta a vllt. Ez nem igaz. Roman virgot kldtt nekem mondta lassan, lgyan mosolyogva, mintha ezt az elfogads jelnek tekinten. Cate meglepettnek ltszott tudta, hogy Serena s rgi bartja, a divattervez hnapok ta nem beszltek egymssal. Nem is virgot. Tulajdonkppen egy nvnyt javtotta ki magt Serena. Egy gynyr mikulsvirgot egy szp karcsonyi dvzlkrtyval. A szja megmerevedett a szgyentl. Nem rdemlem meg. Nem ks, hogy elkezdd rendbe hozni a dolgokat mondta Cate hatrozottan. Hvd fel Romant. Hvd fel az gynkdet. Sznetet tartott. Hvd fel Tomot. Taln mondta Serena halkan, s nem nzett a nvre szembe. Cate maga fel hzta a hga fejt. Ahogy megsimogatta Serena hajt, ltta, hogy levgtk, rosszul, durvn. Elkapta a kezt, mintha ramts rte volna. Sin, mi trtnt? n vgtam le. Cate rezte, hogy a szembe tolulnak a knnyek, mikzben a hgt nzte, aki olyan sebezhetnek s szomornak tnt a parkban egy padon; gynyr arct sszekaszabolt haj keretezte, nagy pocakja elreugrott sovnyka kis testbl. Catey, nagyon rosszul vgtam le. Serena hangja ersen indult, aztn reszketni kezdett, mg vgl mr nem tudta visszatartani a zokogst. Cate szorosan maghoz hzta. Ok, ok csittotta. A knnyek most feltartztathatatlanul mlttek. Gyllm, Cate. Gyllm. Cate hagyta, hogy Serena feje a vlln pihenjen, s megszortotta a hga karjt a poncsja vastag gyapjjn keresztl. Legelszr azt csinljuk, hogy bemegynk, s ksztnk egy cssze finom tet ezekhez a stemnyekhez mosolygott, s rezte, hogy Serena belenevet a kabtja szvetbe. s aztn kezdnk valamit ezzel a hajjal. Csak el tudjuk rni John Friednl, hogy besuszterolja Serena Balcont egy eljegyzsre karcsonyeste eltt? Serena kifjta az orrt, felnzett, s bizonytalan mosollyal megvonta a vllt. Ha n nem tudom elrni, ki tudja?

242

40
New York hideghullmtl szenvedett. Megprblt havazni, a nap nem tudott thatolni a vastag, fehr felhtakarn, s a haraps szl csontig hatolt. A fles sapkk ideje volt ez, de a New York-iak az Upper East Side-on ltszlag nem sok gyet vetettek r. Csupn egy kicsit feljebb hztk a gallrt vastag kabtjukon, s egy kicsit meggyorstottk a lpteiket. Venetia az egsz napot begubzva tlttte a hoteljban, a St. Regisben, s kihasznlta a szobja, a Christian Dior lakosztly minden elnyt szobapincr-szolglatot rendelt, forr csokoldt ivott, s matatott a gynyr galambszrke trben, amely tl meghitt volt mg a gondolathoz is, hogy kimenjen vsrolni. Persze, rengeteg mindent akart venni; kzeledett a karcsony. Szeretett volna Henri Bendelnl illatostott gyertykat, Tiffanynl csecsebecsket, FAO Schwarznl jtkokat beszerezni a bartai gyerekei szmra, de mindennek vrnia kellett holnapig. Ma azon kvl, hogy melegen tartsa magt, egyetlen dolog szerepelt a napirendjn: a New York-i terjeszkeds elmozdtsa. Felmerlt a fejben az elkpzelseit gncsol apja kpe, aki a kemny munkja minden eredmnyt tnkre akarja tenni. Nem fogja hagyni, hogy Oswald megbntsa, gondolta, s a szja vkony, elsznt vonall keskenyedett. Azrt van itt, hogy trtnjen vgre valami. Pontosan fl ngykor Venetia beszllt egy taxiba, s az 57. utcba vitette magt. A kocsi egy magas, barna tgls plet eltt llt meg, amelynek a bejrati lpcsi fltt egy bronztbla hirdette, hogy Katz, Lloyd s Bellamy irodihoz rkezett. Christopher Bellamy, egy cambridge-i vgzettsg citybeli sikerember s Venetia egyik iskolai bartnjnek a btyja, t vvel azeltt emigrlt New Yorkba, miutn behzasodott egy kitn connecticuti csaldba. Letette az amerikai gyvdi vizsgkat, beszllt egy New York-i praxisba, s most partner volt Midtown egyik virgz, ingatlanokkal foglalkoz gyvdi cgben. Venetia mondta Christopher, s felllt egy tereblyes rasztal mgl, hogy dvzlje. Rettenetes hossz utat tettl meg egy megbeszls kedvrt, de mindig rm a szmomra, ha lthatlak. Bellamy a harmincas vei vgn jrt, de tz vvel regebbnek ltszott, kopaszodott, a szeme fradtan nzett a tl sok tizenhat rs munkanaptl; de az arca nylt, becsletes volt, sugrzott rla a tisztessg, s Venetia vakon megbzott benne. Az asszony levette a szrke kasmr nagykabtjt, sszehajtva rtette egy brszk htra, s lelt Christopherrel szemben, mialatt a frfi kinyitott egy gkk papundekli irattartt, amelybl nhny oldalnyi levelezs hullott ki. gy ltom, nem trtnt elrelps abban, hogy az apd a beleegyezst adja az igazgattancsnak a Madisonon lv ingatlan brlshez? sszegezte Christopher lnken. Chris, ez annyira elkesert mondta Venetia, s az ujjaival babrlt az lben. Nem volt ideges, csak feldlt. pp ma dleltt kaptam egy jabb levelet a Zuckerman Ingatlantl, amelyben rdekldnek, hogy mikor szndkozunk a brlemnyrl trgyalni kzlte Christopher, s nagyot kortyolt a kvjbl. Mondanom sem kell neked, Venetia, ha a cged nem kap felhatalmazst, hogy 243

felszabadtsa a pnzt ennek a tranzakcinak a lebonyoltshoz, akkor mi knytelenek lesznk kivonulni az gybl. De nekem tbb idre van szksgem esedezett Venetia. A hely annyira tkletes a szmunkra, egyszeren nem akarom elveszteni. Lehet, hogy muszj lesz mondta Christopher kedvesen, de hatrozottan. Mindig kereshetnk valami mst az j esztendben, ha az apd egy kicsit, mondjuk gy, elzkenyebb lesz. Venetia vgott egy poft. Segtene, ha n magam kifizetnm a jutalkot a brleti szerzdsrt? Nem llt hatalmas folysthat tke a rendelkezsre, de tudta, hogy amint lebonyoldik Jonathon vagyonnak a hagyatki eljrsa, rendkvl gazdag n lesz. Br a frje a cgben birtokolt rszvnyeit az ccsre hagyta, a hz a Kensington Park Gardensben, 5 milli font kszpnzben s egy kis modern mvszeti gyjtemny r maradt. Tudom, milyen borzasztan szeretnd megkapni ezt a helyet mondta Christopher, s egytt rzn nzett Venetira , de azrt vagyok itt, hogy a tlem telhet legjobb tancsot adjam neked. Elszr is, nem vagyok egszen biztos, hogy az ingatlantulajdonosok egy magnszemlynek is brbe adjk az zletet. A legtbb cg kereskedelmi vllalatot akar brlknt. Venetia az elmlt kt htben egyfolytban a stratgin gondolkozott. De akkor tovbb-brelhetnm a cgnek egy olyan sszegrt, amelynek a cg szmljrl trtn lehvshoz nem szksges kln hatrozat, nem gondolod? Hmm, a tovbb-brlst ritkn engedlyezik a legtbb szabvny kereskedelmi brbeads esetn mondta Christopher, csodlva az asszony talpraesett gondolkozst , de megbeszltem egy tallkozt holnapra Zuckerman egyik kpviseljvel, gyhogy odamehetnk, s megnzhetjk, tet al lehet-e hozni a dolgot. Ha mst nem is, egy kis idt esetleg nyerhetnk a remnyeim szerint. Idkzben taln lebonyoldik a frjed hagyatki eljrsa, s a rszvnyek j tulajdonosa a frjed ccse, ha jl tudom lhet a szavazati jogval, hogy engedlyezzk a New York-i tranzakcit. Venetia a fejt rzta. Nem. Stefan mr kzlte velem, hogy amikor megkapja Jonathon Venetia Balconrszvnyeit, tovbbra is meghagyja az apm gyvdi felhatalmazst, amg nem dnti el, mit kezd a rszvnyekkel. Lnyegben arrl van sz, hogy Stefant a legcseklyebb mrtkben sem izgatjk a cg rszvnyei, de azt egyrtelmen nem akarja, hogy n kapjam meg ket. Ez baj mondta Christopher lassan. De van mg egy tletem rukkolt el Venetia, s a kezt az rasztal lapjra tette. Halljuk biztatta Christopher. Stefan nekem nem hajland eladni a rszvnyeket, de mi van, ha egy harmadik fl szerzi meg ket? Egy konzorcium vagy egy gazdag magnszemly, akinek tetszik az n llamokbeli terjeszkedsrl szl tletem? Jzus, Venetia nevetett Christopher , soha nem hittem volna, hogy ilyen furfangosan is tudsz gondolkodni. El vagyok keseredve mondta Venetia hatrozottan. Tudom, hogy ez a helyes lps a cg rdekben. Nos, ltok nhny lyukat ebben az elkpzelsben. Elszr is, tl sokig tartana azt mondtad, hogy Jonathon vagyonnak a hagyatki eljrsa mg be sem fejezdtt? s ez valjban hogyan is fogalmazzak? a trvny hatrt srolja, mondjuk gy? Venetia rezte, hogy kiss elnti a pr, mikzben Christopher folytatta. Ha az apd valban nem akar egyttmkdni, akkor csak abban remnykedhetsz, hogy valamikppen eltnik a sznrl. gy hallom, meghzasodik? Taln elveszti az rdekldst az zleti letben. Msrszt a legrosszabb forgatknyv lehet, hogy maga akarja megvsrolni Jonathon rszvnyeit. Akkor bajban vagyunk.

244

Ktlem, hogy lenne r pnze mondta Venetia a fejt rzva , nem hiszem, hogy az anyagi helyzete tl aclos lenne pillanatnyilag. Nos, valamit ki kell tallnod. s ha nem akarod, hogy a Madison Avenue-i ingatlan brlete kicssszon a kezedbl, azt ajnlom, hogy minl gyorsabban talld ki. Attl kezdve, hogy a Gucci csizmja sarka koppant Christopher irodja eltt a jrdn, Venetit vitte a lba. Hztmb maradt el mellette hztmb utn, ahogy az utckon bandukolt. Itt-ott megllt, hogy megnzze a kedvenc zleteinek a kirakatait. Megcsodlta Bulgari brsonyprnkon csillog kszereit, Chanel tollal blelt tweeddzsekijeit. Sttedett, s New York ilyenkor kezdte a legszebb arct mutatni: A Plazt, mint egy pomps eskvi tortt, fnyfzrek dsztettk, s jl bebugyollt, nevet prok gettek a Central Park fel az egyfogat hintkban. Hideg, ropogs, romantikus jelenet volt, amely Jacket juttatta Venetia eszbe. Kptelen volt kitrlni a frfit a tudatbl, amita megszaktotta a viszonyukat Jonathon halla utn. Nagy akaratervel ltalban sikerlt a lelke mlyre znie t, de az ehhez hasonl pillanatok olyan lesen s valsgosan vettettk el az arca kpt, a teste rintst, mintha ott lett volna mellette. Lelltotta magt. Hirtelen megrezte a hideget, ersebben szortotta klbe a kezt a barna brkesztyben, s hatrozottan tovbblpdelt. Negyvent perc sta utn elrte a cljt. Egy kis zletet a Madisonon a Hetvennyolcadik s Hetvenkilencedik utca kztt. Az d zlett. Br csak egy khajtsnyira volt a klnbz Upper East Side-i kedvencektl: Vera Wangtl, Cartiertl, Guccitl, egy kicsit szomornak tnt. A kirakatn fehr festkszrval felvitt rs kzlte, hogy csupn a mlt hten volt az utols nyitvatartsi napja, de mris hideg s elhagyatott benyomst keltett. m Venetia szmra sugrzott belle a lehetsg, akrcsak kt hnappal azeltt, amikor elszr pillantotta meg az zletet. Az elhelyezkedse tkletes volt, a barna tgls plet kicsi, de csupa egynisg, s a hossz, elegns kirakatok s az utcra kinyl fehr eltet teljess tettk a kpet. Az veghez nyomta az ujjait, s az ajkrl felszll jeges lehelet felhje beprstotta a kirakatot. Nhny percig llt ott, megprblt bepillantani, de a szeme elhomlyosult az apja irnt rzett haragtl. Lssuk, mit tartogat a tallkoz Zuckermannl, biztatta magt. Ezen mg nem vagyunk tl. Ahogy egy lpst tett htrafel az zlettl, egy frfi tkrkpt ltta meg az vegben, aki t figyelte. Venetia megprdlt, s jgg fagyott, amikor belenzett az arcba. Luke Luke? Te vagy az? dadogta. volt, volt. A mlt gy sodorta el az asszonyt, mint a cunami, az emlkek olyan gyorsan trtek r, hogy alig kapott levegt. Luke Bainbridge volt az lete nagy szerelme; legalbbis akkor azt hitte. Hrom vvel korbban szaktottak, nem sokkal azeltt, hogy megismerte Jonathont, s hozzment felesgl. Ok voltak a furcsa pr a kifinomult arisztokrata, s Luke, a vagny fots de a pros mkdtt. A viszonyuk kt ve alatt lveztk egymst, kiegsztettk egymst, megrtettk egymst. A frfi lassan lebontotta Venetia vdbstyit, hozzsegtette, hogy jra bzzon a frfiakban, lvezze a szexet, s segtett neki a nullrl felptenie a vllalkozst. Mindenekeltt megtantotta, hogy ne vegye az letet olyan hallosan komolyan. Venetia egy pillanat alatt hozzment volna, s meg volt gyzdve, hogy Luke mr a lnykrs szln egyenslyozott, amikor derlt gbl villmcsapsknt jtt a telefonhvs, hogy bejelentse, megismerkedett valaki mssal. Venetia mg soha nem rzett olyan brutlis fjdalmat. A szve annyira sajgott, hogy tkletesen megbnult. Ahogy Luke most eltte llt, zavartnak s egy kicsit sokkoknak tnt, mintha azonnal megbnta volna, hogy megllt a kirakatnl. Gondoltam, hogy te vagy az mondta lassan , csak oldalrl lttam az arcodat. Megrintette az llt, mintha azt mondan az asszonynak, hogy a teste egy csppnyi rszrl is felismerte. Venetia remegst rzett a gyomra mlyn. A legkisebb mozdulat vagy gesztus is lngra tudott mg lobbantani benne valamit. Fizikailag Luke ugyanolyannak tnt a vilgosbarna haja most egy kicsit hosszabb, a bre rnyalatnyival napbarntottabb, s mg mindig hihetetlenl szexis volt , de a ruhzata a felismerhetetlensgig megvltozott. Farmer, ing, drga mokaszin, 245

roppant kifinomult kls, nem az a kiss erklcstelen polatlansg, amely Londonban az ismertetjegye volt. s Venetia knytelen volt szrevenni, hogy karikagyr csillog az ujjn, amely a fnyessgrl tlve szinte biztosan jnak volt mondhat. Jl illik hozzd New York szlalt meg vgl. A frfi szrevtlenl blintott. Mit csinlsz itt? zleti gyben vagyok itt vlaszolt az asszony knnyedn. Holnap este elutazom. s te? A hangulat sr s feszes volt, mint egy csellhr. Most itt lek mondta Luke habozva, s a szeme fel-al jrt a jrdn. Mr egy ideje. A fotografls, gondolom? Olyasmi mondta Luke. Enyhe kzp-atlanti akcentus rzdtt rajta. Igazsg szerint van egy stdim. Valjban kett. Egy Chelsea-ben, egy a Meatpacking negyedben. Vgl elmosolyodott, s ez Jack mosolyra emlkeztette Venetit: pajkos s magabiztos, de van benne egy csppnyi esetlensg. Venetia legszvesebben hagyta volna, hogy elstljon. Az a hatrozott rzse volt, hogy Luke ksz siktva lerohanni a Madisonon. De tl sok tisztzatlan krds maradt kztk ahhoz, hogy elengedje. s nem akarta, hogy New York egy tkletesen elvesztegetett utat jelentsen. Van kedved meginni valamit? Luke arckifejezse megfagyott, aztn felengedett. Ok, a Carlyle itt van rgtn a sarkon tl. Venetia mosolygott magban. A Carlyle Hotel divatos volt, a brja az ebdel hlgyek illatos ivhelye. Egyltaln nem Luke szoksos stlusa. A rgi szp napokban lland trfa trgya volt, hogy Luke Venetia csipetnyi durvasga. Az elbvl, szeretetre mlt fotogrfus be tudta vonszolni rossz hr brokba, s r tudta venni, hogy ks jszakig partikon mulasson. ugyanez a szemlyisg volt akkoriban is az elegns s higgadt Venetia, de a frfi elhvta egy rejtett oldalt, egy knnyedebb, lazbb nt. Visszafordultak a Keleti Huszonhatodik utca fel, s belptek a Carlyle brjba. Ez a drga, art deco hangulatot sugrz bartsgos, intim hely sszhangban llt a hotel tbbi rsznek visszafogott meghittsgvel. Venetit nem lepte meg, hogy sok titkos tallka zajlott itt: a pletyka szerint Marilyn Monroe itt tallkozott annak idejn JFK-vel titokban. gy rezte, mintha most is egy ilyen tallka rszese volna. Van kedved egy veg vrsborhoz? krdezte a frfi, ahogy letelepedtek egy csokoldbarna kanapra. Ah, pp, mint a rgi idkben, gondolta Venetia szomoran. Ok. Luke odaintette a pincrt, s szemmel lthatan laztott, ahogy levette a nagykabtjt. Szpen le vagy slve mosolygott Venetia. Nem New York-i lesls. Tulajdonkppen mauritiusi mondta a frfi vllat vonva. pp most jttem vissza. Tnyleg? krdezte Venetia. Munka? Luke lenzett, a kabtja gombjt babrlta. Nszt, valjban. Venetia nem vrta, hogy a kzls gyomorszjon vgja, inkbb olyan rzs volt, mint egy enyhe csps. Vgl is ltta a vastag aranykarikt a frfi ujjn. Gratullok. Ki a szerencss? Luke egy pillanatig hallgatott, mereven nzte a pohara peremt. Fernanda mondta csendesen , dl-amerikai. Kedves, tetszene neked. risi, gondolta Venetia, most mr el tudja kpzelni. Egy huszonhrom ves modell, amint lefel pardzik az Upper East Side-on ltrahosszsg lbakon, gesztenyebarna haja lobog a szlben. Modell? krdezte, s tudta, mi lesz az elkerlhetetlen vlasz. 246

Nha. A csaldja New Yorkban l. A csaldi zletben dolgozik, marketinggel meg ilyesmivel foglalkozik. Tnyleg? Milyen zletben? Luke megkszrlte a torkt. Igazsg szerint tbb is van. Papr, faanyag, kszer: az vk a Lempikas. Venetinak majdnem a torkn akadt a bor. A rhejesen gazdag brazil DeSantos csald. Fernanda rksn. Luke megttte a fnyeremnyt. Htradlt az lsben, s a br zongorjt hallgatta. Egy kicsit az letkrl beszlgettek. Venetia elmondta a New York-i zlettel kapcsolatos elkpzelseit, de kihagyta az apja akadkoskodst, beszlt arrl, hogy mit csinlnak a hgai, mg Jonathon hrom hnappal korbbi hallrl is, ami ltszlag szintn elszomortotta s megrzta Luke-ot. Az let Luke szmra rzssabbnak tnt. Friss hzas Fernandval, egy belvrosi hzban lakik a Nyolcvanharmadik utcn a lny pnzbl , mg az tulajdonban lv kt stdi a vros szvben nem akrmilyen rgi kcerj, hanem a Banana Stdik, a kt leghresebb fotstdi New Yorkban, ahol elegns hirdetsi kampnyokat vesznek fel, s szupermodellek pzolnak a legnagyobb, legragyogbb magazinok cmlapjaihoz. Hogy a fenbe sikerlt ezt sszehoznia?, tltt fel a gondolat hirtelen Venetiban. Londonban csupn alkalmi munkkbl l fotogrfus volt. Luke teletlttte az asszony pohart, s ms trtneteket kezdett meslni. Anekdotk s visszaemlkezsek szlltak tova olyan knnyedn, ahogyan a bor lecsszott. Mg mindig szrakoztat beszlgetni vele, gondolta Venetia: ezt mindig imdta a frfiban. De volt egy tma, amely rintetlen maradt, s ahogy a percek tovaketyegtek, ez egyre szembeszkbb vlt. Fel kellett tennie a krdst. Tudnia kellett. Azrt volt New Yorkban, hogy problmkkal szembesljn, hogy jra lendletbe hozzon dolgokat, s nem fogja hagyni, hogy ez elsikkadjon. Fernanda miatt hagytl el? krdezte, mikzben Luke a merlot utols cseppjeit nttte a poharba. Luke llta a pillantst, aztn lebmult az asztalra. Senki miatt nem hagytalak el, Venetia mondta halkan nhny msodperc utn. Venetia sszezavarodva nzett r. De hiszen ezt mondtad nekem. Aznap, amikor vget vetettl az egsznek. A frfi megtrlte a szjt a keze fejvel, s megkszrlte a torkt. Sajnlom, ahogy az egsz trtnt mondta, s a hangja most mg halkabb lett. Nem vagyok r bszke, de ami trtnt, ahogyan viselkedtem, akkor azt gondoltam, hogy gy a legjobb. Venetia azon kapta magt, hogy felhorkan. A legjobb? Olyan volt, mint azok a vrosi mtoszok: filmsztrok faxon vget vetnek a hzassguknak. Mg mindig fjt, hogy a fene vinn el Luke-ot. Kt v boldogsg foszlott semmiv egy telefonhvs ideje alatt, ameddig a frfi elmondta neki, hogy tallkozott valaki mssal egy munka sorn Prizsban. Venetia negyvennyolc rn keresztl srt meglls nlkl, de amikor a knnyei elapadtak, elhajtott a frfi laksra azzal a szndkkal, hogy nem engedi el Luke Bainbridge-et csak gy, harc nlkl. m senki sem nyitott ajtt. Az otthoni telefonjt kikapcsoltk, a mobilszma megvltozott. A szomszdok azt mondtk, hogy mr egy hete nem lttk. gy tnt el az letbl, mint egy ksrtet. jabb hossz sznet kvetkezett, mieltt Luke ismt megszlalt. Ha ngy vvel ezeltt azt krdezed tlem, hagyom-e, hogy az apd valaha is kznk lljon, azt mondtam volna, hogy nincs az a hatalom. Mg egymilli v alatt sem. Venetia hirtelen melyegni kezdett. Megint az a sz. Az apd. Luke sietve folytatta. Egy httel azeltt, hogy a dolog trtnt Venetinak nem volt szksge, hogy Luke a dolog szt kzelebbrl meghatrozza , emlkszel? Lementnk apd egyik vacsorapartijra Huntsfordba. 247

Venetia bizonytalanul blintott. Tulajdonkppen nem emlkezett, de hagyta, hogy a frfi folytassa. Ks volt, te mr lefekdtl. Emlkszem, arra gondoltam, hogy fennmaradok, s igyekszem valamit kezdeni az apddal tudod, iszunk, s megprblunk egy jt nevetni egytt. Shajtott, zajosan felfjta az arct. Kiderlt, hogy neki is hasonl tlete tmadt. Flrevont, s megkrdezte, merre tart a kapcsolatunk. Elmondtam neki, mennyire szeretlek s tisztellek. Azt hittem, hogy ilyesmit kell mondani az apknak. A hangja nhny tnussal halkabb lett. Termszetesen ez igaz volt. Valban szerettelek. Luke szeme egy msodperc trtrszig tallkozott Venetival, aztn gyorsan msfel fordult. Elmondtam neki, hogy abban a hnapban ssze akarunk kltzni. Emlkszel, hogyan terveztnk meg mindent? Most furcsnak tnik, hogy kt egytt tlttt v utn mg nem btoroztunk ssze. De azt hiszem, nagyon elfoglaltak voltunk, nem gy van? Venetia tudta, hogy a tbbes szm els szemlyen Luke t rti. Ellenllt a frfi ksrleteinek, hogy kzsen vegyenek egy lakst, lerzta t a munkrl s a feszes tennivalkrl szl kifogsaival, mert vrni akart, amg teljesen biztos lesz az rzelmeikben. Azt hittem, rlni fog folytatta Luke. Esedezve nzett Venetira, valami rzelmi megnyilvnulst keresett az arcn, de az res, rzketlen maradt. Lass, hatrozott llegzetet vett, mieltt ledobta a bombt. Az apd azt mondta, nem akar az letedben ltni. Hogy nem vagyok elg j neked. Azt mondta, hogy mindnyjan tisztban vagyunk ezzel, fleg te Luke megint kutatan nzett Venetira, mieltt folytatta. Megkrt, hogy gondolkozzam el azon, mirt vonakodtl sszekltzni velem. Termszetesen n mr korbban is tndtem ezen Azt mondta, hogy te kzlted vele, szerinted nincs jvje a kapcsolatunknak. Hogy nem tekintesz engem frjanyagnak. Ez nem igaz! robbant ki Venetia. Mit kellett volna gondolnom? krdezte Luke fjdalmas arccal. s aztn? Venetia nem akart tbbet hallani, de valami vonzotta a morbid igazsghoz. Azt mondtam neki, hogy menjen a picsba. A lelkem egy rsze nem akart hinni neki. Aztn jabb hossz sznet kvetkezett. megfenyegetett. A laksomat kt nappal ksbb felforgattk. Soha nem mondtam el neked, mert tudtam, hogy llt a dolog mgtt. Az sszes fotsfelszerelsemet, tbb ezer font rtk holmit, egyszeren tnkretettk, sszetrtk. Aztn kezdtem szrevenni azokat az undort pasikat, akik mindenhov kvettek, egyszeren ott lzengtek krlttem, bmultak. Fltem, s felkerestem az apdat a galriban. Azt mondta, hogy pokoll teheti az letet a szmomra, a szmodra. Mindkettnk szmra. Nem akartam, hogy ilyen jv vrjon rnk. s erre befejezted, csak gy? Anlkl, hogy elmondtad volna nekem az igazsgot? Venetia hangja szinte suttogsba fulladt. Luke elvrsdtt a szgyentl. Pnzt ajnlott nekem, hogy eltnjek. Sok pnzt. Elfogadtam, s eljttem New Yorkba. gy gondoltam, hogy mindenki szmra ez lesz a legjobb. A mellre ejtette az llt, s megdrzslte a homlokt a tenyervel. Mennyibe kerltem? Luke hallotta a dht Venetia hangjban. Van, ez nem gy mkdtt mondta, s megprblta megragadni az asszony kezt az asztalon keresztl. Ht akkor hogy a pokolba mkdtt? krdezte Venetia, knyszertve magt, hogy hangosan, hatrozottan szljon a frfihoz. Elg volt nekem arra, hogy kilpjek az letedbl. 248

Venetia felnzett, s ltta, hogy Luke elfordul, s egyik ujja hegyt a szeme sarkhoz rinti. , igen kpte az asszony a szavakat. Elg volt neked arra, hogy nyiss egy stdit a vroskzpontban, s te lgy a kirly New Yorkban. A fnyes aranygyr a frfi ujjn ismt kegyetlenl rvillant. ntudatlanul lenzett a sajt csupasz kezre. Nhny httel Jonathon halla utn levette a gyrjt, betette egy dobozba, s azta is ott tartotta. Azt hittem, boldogok vagyunk, azt hittem, szerelmesek vagyunk szlalt meg vgl lassan. Boldogok lehettnk volna egytt. Oswald nem hagyta volna, hogy boldogok legynk mondta Luke egyszeren. Nem rted? Nem akarta, hogy egy hozzm hasonl alakkal lj, s ki hibztathatja ezrt? Egy alkalmi fots pnz s hrnv nlkl, aki semmit sem tud hozni a Balcon-istllba. Megrtette velem, hogy n soha nem fogom tudni megadni neked azt, amit az lettl megrdemelsz. Olvastam, hogy frjhez mentl Jonathon von Bismarckhoz. Olyan valakire volt szksged, mint . Oswaldnak olyan valakire volt szksge, mint Jonathon. Venetia becsukta a szemt, s emlkezett. Az apja nem sokkal Luke eltnse utn bemutatta Jonathonnak. Magnyos volt, depresszis s megbntott, hagyta, hogy beledngljk egy kapcsolatba, amelynek soha nem lett volna szabad eljutnia a msodik lpsig, hogy az oltrt mr ne is emltse. s most itt ll, zvegyen, gyerektelenl, a vllalkozsban csaldva s az apjtl elgncsolva. Luke-kal vagy nlkle, Oswaldnak mgis sikerlt t boldogtalann tennie. Legyzttnek rezte magt, gyengnek mg ahhoz is, hogy dhngjn. Sajnlom, Van. Venetia kifejezstelenl bmult r. Mr nem volt szerelmes Luke Bainbridge-be. Gyva alak, opportunista, aki elrulta t, s most ott a felesge, a hza, a stdii, az aranyozott lete. Lukenak olyan a sorsa, amilyen neki jrt volna. Becsapottnak, kiraboltnak, manipulltnak rezte magt. De minden mst elhomlyostva, pillanatrl pillanatra vrusknt ersdtt benne egy rzs. A gyllet. Gyllte Oswaldot, amirt belertotta magt az letbe, s olyan dobozokba zrta, amilyenek neki tetszettek. Utlta t, megvetette. Most mr tudta, hogy brmi ron ki kell meneklnie a hljbl. s ki is fog: csak egy kis idre van szksge.

249

41
A huntsfordi kastly csodlatos ltvnyt nyjtott, ragyog csillagknt fnylett a fekete tli gen. Lngol fklyk szeglyeztk a kocsifelhajtt, a hz hossz ablakai, mint megannyi tklmps, borostynsznben izzottak, s teamcsesek lebegtek finoman a vizesrok angyali gallrjn. Nyolc ra volt karcsony szentestjn. Mg mindig znlttek a vendgek, nhnyan extravagnsan csomagolt ajndkokat, msok csupn a kivltsgossg s a kifinomultsg levegjt hoztk magukkal. Br Lord Balcon karcsonyi bljt mindig szenteste tartottk, mindenki mindig igyekezett jelen lenni. Ex-kabinetminiszterek, mayfairi potenttok, helybliek a birtokrl, trsasgi hressgek, mvszek, nhnyan mg Maria operai bandjbl is: aki meghvt kapott, mindent elkvetett, hogy eljhessen, brmennyire undort volt is Oswald viselkedse az v tbbi rszben. s a ltvny mindenkit krptolt abban a percben, ahogy belpett az ajtn. A tz morajlott a Nagy Hallban, a fszerektl s fenyfktl illatoz levegben dzsesszmuzsika szott, a lpcst olyan fnyesre suvikszoltk, hogy vadgesztenyeknt ragyogott, a musktk megcsillantak a tlgyfa borts falakon. Huntsford pardzott, s mg soha nem volt ilyen szp. Odafent, a rgi hlszobjban, Venetia nem ppen partihangulatban rezte magt. A nevets, a zene s a beszlgets hangja felkszott a lpcsn, de ez kzel sem volt elg ahhoz, hogy jobb kedvre derljn. Amita visszatrt New Yorkbl, harag emsztette, amit csak slyosbtott, hogy nem tudta, mitv legyen. Legknnyebb volna Oswaldot teljesen kizrni az letbl. Nem bukkanni fel a blon. Nem jnni futva ide, valahnyszor felemeli a telefont. Nem tenni gy, mintha a gytrse elfogadhat magatarts volna. De ht a dolog nem ilyen egyszer, igaz? Az apja most rsze a vllalkozsnak, nem tudja csak gy kitrlni a ltezst. Valamifle sszecsaps felttlenl szksges, elkerlhetetlen. Venetia minden hatrozott akciterv nlkl jelent meg a blon, nem tudta, mit fog mondani vagy tenni, csupn az eltkltsg lt benne, hogy valamit tennie kell. Szeme az gyon hever Mulberry brtskjbl kikandikl ajndkhalomra tvedt. Meglepetsek Cate-nek, Serennak, Camillnak, Mr. s Mrs. Collinsnak. m Oswaldnak semmi. Ez csupn apr jele az ellenszeglsnek, mgis egy lps elre. Mg soha nem harcolt az apjval, de az sszecsaps kiltsa valami furcsn perverz ervel tlttte el. Ahogy bmulta magt az ltzasztal hossz tkrben, elhatrozta, hogy az utols percben megvltoztatja az ltzkt, s az elegns krmszn organza ingruhjt egy sszessgben sokkal marknsabb klsre cserli. Levette a ruht, beleprselte magt egy testhez ll, nszrke Prada koktlcsodba, s felvette hozz a legmagasabb sark, vkony hegyes orr cipjt. A hajt kontyba tzte htra, s egy gymnt teniszkarktt lgzott magabiztosan a csukljn. Pnclozottnak, ersnek, hatrozottnak rezte magt. A tkrkpt nzte, s kzben lassan kifjta a levegt. Egy pillanatig azt vrta, hogy megltja Jonathont a hta mgtt, amint az gyon l, s a mandzsettagombjait kapcsolja be, vagy pp a flcipjt hzza a cipkanl segtsgvel. Becsukta a szemt, s nhny msodpercig a llegzst hallgatta, aztn leoltotta a villanyt, s elindult, hogy csatlakozzon a partihoz. 250

Ht itt vagy mondta Cate, amikor sszefutottak Venetia szobjnak ajtaja eltt a pihenn. ppen tged kereslek. Lassan mr mindenki megrkezik, s a papa azt krdi, hol vagyunk. Enyhe zavar suhant t Cate arcn. s van mg valami ttovzott. Micsoda? krdezte Venetia, s kzben elindult a lpcs teteje fel. Cate egy pillanatig vrt, csak azutn vlaszolt. Remlem, nem leszel mrges rm, de bntudatos sznet kvetkezett meghvtam Jack Kidmant. Cate ltta, hogy Jack nevnek emltsre a nvre arca elszr felderl, aztn hirtelen dhs s nyugtalan lesz. Mit csinltl? Venetia rezte, hogy a pulzusa vad szguldsba kezd. Jonathon halla ta nem tallkozott Jackkel. Brmennyire szerette volna is az elmlt hrom hnapban ltni, a karjaiba bjni, megnyugtatst s btortst kapni tle, nem tudta rsznni magt, hogy kapcsolatba lpjen vele, llandan a fogadalom lebegett eltte, amelyet Jonathon sszegett, lettelen teste mellett tett a hullahzban. Lehet, hogy Jonathon nem volt az lete nagy szerelme, de mg mindig gyszolta, s tudta, hogy a bnat s magnyossg rzse mellett nem tudn elviselni mg a bntudatot is, hogy folytatja a viszonyt Jackkel. Elvesztette Luke-ot, Jonathont, az eslyt, hogy kisbabja lehessen, s aztn elvesztette Jacket is. Egyszer csak elvonult eltte az v, a kpek gy kattogtak, mint egy htborzongat diavetts. Egyetlen kiemelked tma fogta t az egszet: minden a vesztesgrl szlt. Nem akarta ltni Jacket, hogy erre emlkeztesse. Hogy merszelted? tmadt a hgra, s majd megfulladt a szavaktl. A kt n visszahzdott a nyugati szrny rnyaiba, hogy a trsasg tagjai ne lssk ket, s ne halljk a megemelt hangjukat. Cate bocsnatkren megrntotta a vllt. Sajnlom, de Igazsg szerint egy cseppet sem sajnlta. Tudta, hogy valaminek meg kell lltania a nvre bntudatt, amely lassan kezdte felmorzsolni Venetit. Megragadta t a vllnl, s a szembe nzett. Van, lennl szves abbahagyni ezt a mrtromsgot, s tallkozni Jackkel? Szksged van r. Nincs szksgem senkire, Cate. Az okvetetlenkedsedre meg vgkpp. Csupn tallkozz vele! Venetia a fejt rzva elfordult, de mr tudatosult benne, mennyire izgatott a gondolattl, hogy Jack Kidman odalent vr. Hol van? krdezte jegesen. Odakint. Nem hiszem, hogy bejn, hacsak te magad nem hvod be. Menj mr, menj! Venetia olyan halvnyan blintott a fejvel, hogy alig tnt mozdulatnak. Elindult a lpcsn lefel, finom keze annyira szorosan fogta a kifnyestett korltot, hogy az ujjpercei elfehredtek. Mg mindig sorjztak be emberek a hatalmas bejrati ajtn, tnyjtottk a meghvjukat a szmokingos biztonsgi rknek, s elfogadtak egy pohr pezsgt a nagyszm frakkos felszolglszemlyzet egyiktl. Mikzben Venetia ttrte magt a tmegen, emberek kiltottak r, hogy dvzljk, nhnyan arcon cskoltk, msok esetlenl a rszvtket nyilvntottk. Megcsapta a hideg jszakai leveg, amikor kilesett a sttsgbe; a lngol fklyk tvolod sora narancs fnypettyekk halvnyult a kocsifelhajt mellett. Pvakk szatncipje sarka alatt ropogott a kavics; megbotlott, kicsit kifordult a bokja. Magasra tartva a pezsgspohart, enyhn imbolygott a laza kveken, s krlnzett. A hz mindkt oldalt a vendgeket ideszllt drga autk hossz sora szeglyezte. Rolls-Royce-ok, Bentleyk, BMW-k, Range Roverek. Kzvetlenl a hz mellett felfedezett egy ismers alakot, aki Oswald 1922-es Rolls-Royce-nak az tkzjhez tmaszkodott. A frfi arct megvilgtotta az egyik serceg fklya izzsa. Venetia szve nagyot ugrott, amikor rjtt, hogy Jacket ltja. Fekete szabott szmokingot viselt, a hajt kicsit rvidebbre vgatta. Leszegte az llt, de a szeme felfel nzett, szexisen, csillogn a lng

251

fnyben. Venetia gyorsan belekortyolt a pezsgjbe, hogy ert mertsen hozz. Ma este azrt jtt ide, hogy ers, nem pedig, hogy gyenge legyen. Jack Kidman pedig a gyengesget testesti meg. Boldog karcsonyt, Van mondta a frfi olyan lgyan, hogy a hangja majdnem beleveszett a httrben duruzsol zajba. Venetia mozdulatlan maradt, megprblt hvsen a frfira pillantani. Kis hjn nem jttem el folytatta Jack. Akrcsak n mondta az asszony. Csend. Hallottk, hogyan pattog a fklya Jack oldaln. Mit keresel itt, Jack? krdezte vgl Venetia. Cate meghvott. Nem, valjban mit keresel itt? A frfi halkan nevetett magban. Ez igazn nem a szoksos stlusom vallotta meg, igyekezve vidmabb tenni a hangulatot kzttk. Ha nekem azt mondjk, hogy maradjak tvol, ltalban veszem az zenetet. Akkor most mirt nem vetted? krdezte az asszony kurtn. Mi a problmja? Hiszen hinyzik neki Jack. Mondhatta volna neki, hogy tbbszr ne keresse, de a lelke egyik fele ktsgbeesetten vgyott r, hogy a frfi felbukkanjon a kszbn. Nha nem brok magammal mondta Jack halkan. Venetia az arct nzte. Komoly volt, remnyteljes. Az elmlt hrom hnapot azzal tltttem, hogy megprbljam megfejteni, hogyan juthattunk ilyen vgre tette hozz. Ersnek kell lennie. De Venetia az arisztokratikus, kimrt fels ajkt most nem tallta elg kimrtnek. Olyan kemnyen harapott bele, hogy rezte, a vr a brbe tolul. Mi nem vilgos, Jack? krdezte most, kihzva a htt. Viszonyunk volt, elrultam a frjemet. most halott. Lehet, hogy te nem tudod megfejteni, hogyan vltoztatta meg ez a dolgokat, de szmomra tkletesen egyrtelm. Van, mirt teszed ezt magaddal? krdezte Jack hirtelen, egyenesen az asszony szembe nzve. Nyomorultul rzed magad, gytr a bntudat, ok, ezt megrtem. De mirt nem tudod megengedni magadnak, hogy boldog lgy? Azrt flsleges volt idejnnd, hogy tletet mondj flttem csattant fel Venetia, a nagyobb nyomatk kedvrt megrntva a fejt, amitl kilttyent a pezsgje. Hallgasd csak magadat! Ez nem te vagy! mondta Jack, s kiegyenesedett. gy viselkedsz, mint az a n, akivel elszr tallkoztam annak idejn Sevillban. Haragos vagy, elfojtott, felhzott, mint egy kis jtk, nem engeded meg magadnak, hogy az igazi lnyed lgy. Te nem ilyen vagy, Van. Engedd szabadon magadat! A lelke mlyn Venetia tudta, hogy igaza van, de kptelen volt elfogadni az igazsgot most nem, most, amikor megaclozta magt, hogy ers legyen az apjval szemben. Megnyomortotta a kesersg, soha tbb nem akarta hagyni, hogy egy frfi brmire is rvehesse, brhogyan is manipullhassa. Hadd mondjam el mg egyszer, Jack szlt hvsen. A frjem meghalt. Ez megvltoztatta a dolgokat. Ez mindent megvltoztatott. n mr nem vagyok ugyanaz az ember. Soha nem szeretted igazn. Jack hangja nyugodt volt, mersz, s bizonytalan, hogy nem lpett-e tl minden hatron. Soha, egyetlenegyszer nem mondtam, hogy nem szerettem suttogta Venetia remeg hangon, s risi knnycseppek kezdtek potyogni a hideg arcra. Jack egy pillanatig figyelte, ahogy ott llt, a flrebillent poharbl cspg pezsgvel, mint egy finom, megtrt Hitchcockszkesg. Lassan elindult fel, a keze mg mindig az oldalnl, lassan lpkedett, vatosan, mint a frfi, aki kimerszkedik a tengerre, hogy megmentsen egy hnyd llekvesztt. Venetia nem mozdult, egy tvoli pontra meredt, hagyta, hogy csurogjanak a knnyei. Amikor Jack mr csak centikre volt tle, kinyjtotta a kezt, s gyengden maghoz vonta az asszonyt. Venetia, mintha lebegne, gy sodrdott fel. Jack fogsa szorosabb vlt az asszony karcs teste krl, s Venetia

252

hagyta, hogy a feje teljes slyval a frfi vllra zuhanjon. Most mr zokogott, nedves foltot hagyva a fekete szveten, Jack zakja vlln. Szeretlek, hinyzol, veled akarok lenni. Ne foglalkozz vele, ne foglalkozz semmivel suttogta a frfi Venetia halvnyszke hajba. Sajnlom mondta az asszony, s htrahajtotta a fejt, hogy Jack szembe tudjon nzni. Nem akarok gy rezni, nem akarok ilyen lenni, de ilyenn tett. Ki? Jonathon? krdezte a frfi. Az apm. Az apm. Jack szeme sszeszklt a haragtl. Megprblja tnkretenni a vllalkozsomat. Megprbl irnytani, manipullni. Mindent el akar venni, ami kedves a szvemnek. Most mr feltartztathatatlanul srt, nagy, nyeldekl zokogssal. Mondd el, mi trtnt nyugtatgatta Jack gyengden, s visszavezette a kocsi motorhztetejhez. Jack meleg karjba fszkelve magt, Venetia elmeslte, mit tudott meg New Yorkban. Hogyan rulta el Oswald, hogyan fizetett Luke-nak, hogy tvol tartsa tle. Meg kell tudnom, hogy mirt tette mondta Venetia, s megprdlt, hogy szembenzzen a frfival; hirtelen ismt gy rezte, hogy ksz szembeszllni az apjval. Meg kell krdeznem, meg kell tudnom az igazsgot. Mi haszna van az igazsgnak, ha csak mg boldogtalanabb leszel tle? krdezte Jack. Csatlakozunk a trsasghoz, csodlatos estnk lesz, s holnap visszaviszlek Londonba, hogy boldogg tegyk magunkat. De meg kell tennem mondta Venetia halkan. Semmit sem kell megtenned korholta Jack, s szorosan maghoz lelte , kivve, hogy megcskolsz engem. Serena mg nyolc hnapos terhesen is gynyr volt. Kimagaslott a legtbb vendg kzl, hullmz skarlt ruhja a ds keble alatti empire vonalbl hullott al. Hatalmas akvamarin koktlgyr lt kacsatojsknt a kzps ujjn, s csillogott a halvny fnyben. Mg a lekaszabolt hajt is rendbe hoztk finom hosszabbtsokkal, gyhogy most csods keretet adott az arcnak, s fnyes aranyfggnyknt hullott a vlla al. Mly llegzetet vett, mikzben levonult a Nagy Hallba vezet lpcsn, s az eszbe villant, hogy t v ta ez az els alkalom, hogy egyedl vesz rszt a partin. Vgyakozn megdrzslte a pocakjt nem, mg sincs egyedl. Serena. Ht itt vagy. Serena mly llegzetet vett, amikor megltta Roman LeFey magas alakjt, aki az elcsarnokban llt, s esetlenl mosolygott rgi bartnjre. Roman. Eljttl vlaszolta a lny, s szz megawattos mosoly dertette fel az arct. A frfi fel indult, s kzben kt ellenttes rzs viaskodott benne: a megknnyebbls s a zavar. A Met-gla ta, amikor is nem viselte a szemlyesen neki ksztett estlyi ruhjt, nem ltta t, s a bartsguk emiatt tnkrement. Akkor egy kzlegyintssel elintzte t. Emlkezett r, hogy Roman azt mondta Michaelnak: hisztirohamban szenved kirlyn. De amikor megkapta tle a vrs mikulsvirgot, jra eszbe jutott, hogyan hagyta annak idejn a kisszersget nmaga s a fontos dolgok kz frkzni. Cate-nek igaza volt akkor ott, a Boltons parkjban. Soha nem ks rendbe hozni a dolgokat. Roman ajndkt egy risi adventi koszorval viszonozta, amelyet a Rue Cambonon lv szalonjba kldtt, a Balconok karcsonyi bljra szl meghv ksretben. Persze hogy eljttem vigyorgott Roman. Patrickkal amgy is Londonban akartuk tlteni a karcsonyt. s Patrick majd meghalt, hogy lthassa Huntsfordot. Roman tettl talpig elismeren vgigmrte Serent. Mg mindig nem tlem kapott ruht viselsz. Serena egy pillanatra sszerezzent zavarban, de aztn rjtt, hogy a bartja trfl. 253

Nem is tudtam, hogy kismamaruhkat is ksztesz. Mr alig van olyan holmi, ami rm jn. Elblnsodtam. Aligha mondta Roman. Mikor esedkes a baba? Hivatalosan hrom ht mlva. A csszrmetszs mellett dntttem. Ismersz engem: tl nyafka, hogy nyomjon. De hiszen akkor brmelyik pillanatban jhet! kiltott fel Roman tettetett rmlettel. Helikopterrel kell majd a Portland Krhzba vinnnk! Ne mondj ilyet! Nevettek s megleltk egymst, a bartsg minden mozdulattal, mondattal, kifejezssel egyre jobban letre kelt. Sajnlom. Ostoba voltam mondta Serena halkan. Roman megfogta a kezt, s a fejt rzva, lassan rmosolygott. Nincs szksg r, hogy ezt mondd. A blteremben, ahol a Vihar dzsesszzenekar flton jrt egy Cole Porter-egyvelegben, Cate Balcon boldogan lebegett a tncparketten, s nem is sejtette, hogy olyan, mintha fnyessg sugrozna belle. Halvny rzsaszn Chlo ruhja knnyedn hullott al a vonalairl, s a mly, kerek nyakkivgs hivalkodva mutatta a szp dekoltzst. A hajt htrakttte, csigk repdestek az arca krl, s rzstl fnyl ajkn olyan szles mosoly lt, mint a Temze. Vgtelenl lvezte, hogy Nick Douglas karjn lehet, aki elbvl s kedves s figyelmes volt egsz este. Ez volt az els alkalom, hogy Cate elhozott magval valakit az apja egyik bljra. Sajt kegyetlen s szemlyesked, gyakran hangoztatott vicce volt, hogy karcsonykor mindig egyedl van; hiszen ahogy visszagondolt, nemegyszer ppen decemberben dobtk. Eszbe jutott, milyen unalmas beszlgetseket folytatott ezen az vente ismtld megprbltatson kereskedelmi deficitrl a frfiakkal, vagy trsasgi pletykkrl a nkkel, mikzben tulajdonkppen szenvedett a magnytl, s megfogadta, hogy a kvetkez karcsonyestre szerez maga mell valakit. Nem csoda, hogy a huntsfordi blt mindig knos ktelessgnek rezte, amelyet muszj volt elszenvednie. De a mai este ms volt. Most az egyszer nem gytrte a fltkenysg, hogy Nicket rengeteg figyelemben rszestik; egyszeren dagadt a bszkesgtl, hogy mindenki lthatta: a frfi az trsasgban van. Az agya hts zugban ott lapult az vatos vrakozs, hogy valami trtnhet kztk ma este. Bartok voltak, ez igaz, s csodlatos volt ez a bartsg, de azrt ugye nem minden bartsg ilyen, krdezte magtl jra meg jra. Nem cskolztak, szeretkeztek, bredtek fel egyms karjban; de az elmlt nhny htben annyira kzel, annyira meghitt viszonyba kerltek, mintha a bartsguk felduzzadt s kicsordult volna. De mibe? Felnzett a frfira, ahogy a karjba kapaszkodva megprblt lpst tartani a zene gyors temvel. Ez szerelem, dbbent r hirtelen a gondolat gy tltt fel a fejben, mint amikor egy villanykrtt meggyjtanak. Tvol a kemny munktl, egy cg vezetsnek a gondjaitl s stressztl, tvol mindettl, boldogsgbuborkban szva a tncparketten, most bevallhatta magnak. Szerelmes Nickbe. A dal vget rt. A frfi elvett kt italt egy arra halad pincrtl, s mindketten lerogytak egy kanapra a terem egyik sarkban. Nem lttam, hogy Venetia s Jack bejttek volna jegyezte meg Nick, s kinzett a blterem ajtajn keresztl a hallba, ahol nyzsgtek az emberek. Hmm, remlem, nem toltam el ezt a dolgot aggdott Cate, s kisprt egy hajfrtt az arcbl. , csak egy kis karcsonyi szeretetet hintesz szt nevetett Nick. Ne aggdj, egsz biztosan jt cselekedtl. Lekapott egy szrtott paradicsomot egy bruschettakorongrl, s a szjba hajtotta. Nem rtem, mirt reszkettl annyira, hogy el kell jnnd. Isteni ez a parti. Azt hittem, az reged le van gve. n is gy tudtam motyogta Cate. Ugyanakkor el kellett ismernie, hogy a ma esti parti nagyobb s jobb, mint valaha, s ezt nem csupn a maga feldobott hangulata miatt rezte gy. 254

Felvett egy szrs zld magyallevelet az egyik kisasztalt dszt koszorrl, s jtkosan megcsiklandozta vele Nicket. Egybknt pillantott a dits klt szrcslget frfira, mikzben egy pohr Krug pezsgt szopogatott te mirt nem iszol? Vezetek mondta Nick, s meglepetten nzett. Azt hittem, tudod. Cate ma este a szokottnl btrabbnak rezte magt. De hiszen mondtam, hogy itt maradhatsz ajnlotta. rezte, hogy enyhn az arcba szkik a vr, s remlte, hogy elleplezi az szibarackszn arcpirost. Senki nem jn gy a huntsfordi karcsonyi blba, hogy nem iszik. Akkor mit fog ez a rengeteg ember csinlni? krdezte Nick, a teremben krlnzve. Holnap karcsony els napja van. Mindenki vissza akar majd rni Londonba vagy brhov a parti utn, nem igaz? Drgm mondta Cate olyan affektl hangon, ahogy csak kitelt tle , itt egyszeren mindenkinek sofrje van. Ah, termszetesen! mosolygott Nick. Gyernk, mit akarsz csinlni? erltette Cate. Tizenht hlszobnk van. Biztos vagyok benne, hogy egy embernek mg jut hely. A francba, csak nem tnt tl rmensnek? Betege volt, hogy ilyen raks szar a frfiakkal, betege volt, hogy mindig arra vr, hogy elcsbtsk, amikor is tehetne valamit. Hirtelen eszbe jutott az jszakjuk Milnban, s sszerezzent. Biztos vagy benne? krdezte Nick. Cate megknnyebblten felshajtott. Egyelre mg nem utastotta el. Nem lesz a papd holtdhs, ha itt tall karcsony els nnepnek reggeln? , tnyleg, ezt elfelejtettem mondta Cate kedvesen. Lehet, hogy lve megnyz a pulykaszeletel kssel. Ebben az esetben maradok, ha van eslyem r, hogy gyorsan elmeneklhetek reggel. Cate rezte, hogy a remny kis nyila szven tallja. Brilins! Mris megyek, s szerzek kt pohr pezsgt, hogy ezt megnnepeljk! Fogalma sincs, igaz? szidta Oswald az ujjval fenyegetve a fpincrt, aki lthatan reszketett. Ebben a tempban mr tzre nem lesz egy korty pezsgnk sem. Nyilvn szrevette, hogy a vendgeim olyanok, mint a gdny, amikor alkoholrl van sz, gyhogy prbljon valami kezdemnyezkszsget mutatni. Oswald a stt haj, kzpkor frfit nzte, aki esetlenl, a fekete frakkjban izzadva llt a konyha kzepn, aztn rbktt a helyisg vgn feltornyozott hsz, fehr Cava felirat dobozra. Azt akarom, hogy tltse meg azokat az res Mot pezsgs vegeket ezzel a habzborral itt. gyis mindenki tl rszeg mr ahhoz, hogy szrevegye. A tlckon lv poharakba is ezt tegye. Gyernk, ember, mire vr? ordtott r. Az egsz felszolglszemlyzet idegesen nzett Oswaldra, s tven szzalkkal gyorsabb munkatempra kapcsolt. Oswald megfordult, hogy elhagyja a konyht, megigazgatta a fehr selyemmellnyt, s megengedett magnak egy elgedett mosolyt. Micsoda este, micsoda parti, gondolta magban, s micsoda trsasg! Kt br a Legfelsbb Brsgrl, tizenkt tag a Lordok Hzbl, egy marknyi fontos amerikai vev a mvszvilgbl; remlte, hogy Mark Robertson kellkppen elbvli ket. Ktsgtelen, hogy egy ponton be kell majd avatkoznia: senkiben sem bzhat meg, hogy brmit is rendesen csinl, Mark Robertsonban meg aztn vgkpp nem. Ennek ellenre pazar ez az este. Ahogy kilpett a folyosra, sszetkztt Venetival, aki az ellenkez irnybl jtt. Venetit elfogta a pnik. Egsz este vatosan kerlte az apjt, klnsen amita visszajtt a partiba Jackkel. Csak azrt merszkedett le a konyhba, mert azt remlte, hogy ott tallja Mrs. Collinst, s megmondhatja neki, hogy ajndkot hozott neki s Mr. Collinsnak. s most itt ll az apja, szemtl szemben vele. Azrt jttl le, hogy segts a szemlyzetnek? krdezte Oswald szarkasztikusan. 255

Nem vlaszolt Venetia hvsen, s megprblt elhtrlni tle. A blteremben hagyta Jacket, aki Cate-tel, Nickkel s Camillval beszlgetett, s most azt kvnta, brcsak ott lenne mellette, hogy megerstse az elhatrozst. s mondd csak, ki a kis bartod? krdezte az apja csfondrosan. Nem tartott sokig, igaz? Mit rtesz azon, hogy nem tartott sokig? Nos ht, Jonathon mg szinte ki sem hlt a fldben, ugye? mondta Oswald lelketlenl. s mris felsorakoztattad a kvetkezt. s ez alkalommal mi az illet? r? Pincr? Lht? Venetia rezte, hogy elpattan benne valami, mint egy tlfesztett gumiszalag. Mirt? krdezte mly levegt vve. t is ki akarod fizetni? Felh suhant t Oswald arcn. Kifizetni? Mirt? Strici? Ezen sem volnk meglepve. Igazsg szerint Luke Bainbridge-re cloztam mondta Venetia, s megprblta megrizni az sszeszedettsgt. Mirl beszlsz? krdezte Oswald arrognsan. Pontosan tudod, hogy mirl beszlek sziszegte Venetia. Tallkoztam Luke-kal New Yorkban, s mindent elmondott nekem. Egy pillanatig Oswald valban idegesnek ltszott. Mindent tudok, Papa vgta oda Venetia, remlve, hogy ers s eltklt tud maradni. Tudom, hogy fizettl neki, hogy tartsa magt tvol tlem. Tudom, hogy te vagy valaki, akit flbreltl feldlta a lakst, hogy megfenyegetted, hogy hazudtl neki, s azt mondtad, hogy n nem tartom elg jnak magamhoz. Oswald megragadta a karjt, aztn megveten elengedte, mintha hirtelen meggondolta volna magt. s te hiszel neki? mosolygott lenzen. Az ostobasgod s hiszkenysged nha mg engem is meglep. Annyira azrt nem vagyok ostoba, hogy mg most is hagyjam manipullni magamat, Papa frcsgte Venetia. Patetikus vagy. Mindenkin uralkodni akarsz, csak hogy jobban rezd magad. Venetia ltta, hogy az apja nem tudja eldnteni, dhs vagy dbbent legyen. Most trtnt meg elszr, hogy Venetia felemelte a hangjt vele szemben, azt mr nem is emltve, hogy ilyen stlusban visszabeszlt neki. Mit tettem n, amirt veled bntetnek? krdezte Oswald a fejt rzva, kezvel a cspjn. Rettenetesen hltlan vagy, nem gondolod? llandan csak elveszel tlem, s semmit sem adsz cserbe. Rendben, igazad van, megszabadultam Bainbridge-tl. Mert megismertem Jonathont, s gy gondoltam, hogy sokkal jobban illik hozzd. Venetia megzavarodott. Igen, az apja mutatta be a frjnek, de soha, egyetlen msodpercig sem gondolta, hogy ez ennyire kiszmtottan trtnt. Soha nem lett volna belled semmi, ha n nem segtek folytatta Oswald megveten. Bemutatlak egy rendes embernek, s minek tartasz emiatt? Egy vadllatnak? Nem, egy kertnek jegyezte meg Venetia halkan. Az apja leereszkeden nzett r. Milyen rzs rkk rosszul vlasztani, Venetia? Mirt nem tudsz soha semmit rendesen csinlni? Igazn megvolt minden lehetsged Jonathonnal, de elvesztegetted, nem gy van? Nem hiszem, hogy brki is szintn meglepdtt azon, hogy frfiakkal kellett lefekdnie, hogy egy kis izgalom legyen az letben. Venetia rezte, hogy reszket a haragtl. sztnsen megrntotta a karjt, amitl a pohr megbillent a kezben, s pezsg mltt a perzsasznyegre a hta mgtt. Mi folyik itt? Jack Venetia mg futott, s mg idben elkapta a karjt.

256

Minden rendben, Van? krdezte, s gyengden lehzta az asszony kezt. Hidegen meredt Oswaldra. Mirt nem hagyja a lnyt egy kicsit bkben? krdezte kemnyen. , csak nyugalom, fiatalember nevetett Oswald, s htranzett: tbb pincr kezdte nyjtogatni a nyakt az ajt krl, hogy lssk, mi ez a perpatvar. Ne a szolgk eltt. Ezzel taln azt akarja mondani krdezte Jack, s teljes magassgban kiegyenesedett , hogy menjnk ki, s odakint intzzk el a dolgot? A konyha vgben lv lengajtra mutatott. Oswald horkantott, s flnyesen nzett r. Ktlem, hogy meglln a helyt egy prbajban, fiatalember. Egybknt nem hoztam magammal a trmet. Puffans hallatszott, ahogy Venetia a fldre ejtette a pezsgspohart, mintha tl kimerlt volna ahhoz, hogy tovbb is tartsa. Most bszke magra? vicsorgott Jack, ahogy Oswaldra nzett. Bszke r, hogy ilyen llapotba hozta a lnyt? Micsoda? Hogy bszke lennk egy lnyra, aki ppen most tmadt az apjra? Nagyon bszke vagyok r gnyoldott Oswald. Venetia, a sajt maga legnagyobb ellensge. Maga is nagyon hamar r fog jnni erre tette hozz rzketlen nevetssel. Nincs szksgem r, hogy n mondjon vlemnyt rla replikzott Jack. Valban, igaza lehet, fiatalember mondta Oswald, s megigaztotta a zakjt. Gondolom, mr mindenre rjtt. Most Venetin volt a sor, hogy Jack s Oswald kz vesse magt. Kinylt, hogy megragadja Jack csukljt, mieltt a frfi klbe szorthatn a kezt. Jack. Ne. Nem r ennyit az apm. Hogy merszel srtegetni a sajt hzamban? jegyezte meg Oswald hidegen, lesimtva a szmokingjt. Nem tudom, ki maga, s honnan jtt, de azt tudom, hogy hov kell mennie: ki innen mondta, s a konyhn keresztl az ajtra mutatott. Rajta. Takarodjon. Jack hidegen bmult r, s kezdte gyengden elhzni Venetit. Gyere, menjnk mondta. De Venetia csak megszortotta a kezt, aztn az ellenkez irnyba fordult, s elfutott. Vgigrohant a folyosn, el mindkettejktl. Megfordult, rmeredt Oswaldra, aztn felszaladt a lpcsn a szobja fel. Miss Balcon. Lenne szves egy szra? Serena krlnzett, s az egyik biztonsgi rt ltta, aki az ajt fel intett. Odakint van valaki, akinek nincs meghvja suttogta. Nem engedhetem be a maga engedlye nlkl. Ki az? krdezte Serena trelmetlenl, s arra gondolt, taln Elmore vgl is rsznta magt, hogy eljjjn. Azt mondja, hogy Michael Sarkisnak hvjk. Serena meg volt gyzdve, hogy ha magas sark cip van rajta, ht hanyatt esik. Biztos? rzelmek zrzavara kavargott benne: rossz elrzet, izgalom, dh. Hogy merszel Huntsfordba jnni? Minden este kzl pp ezen az estn? Msrszt, gondolta, s rezte, hogy izgalom szalad vgig a gerincn, mit akarhat tle szent karcsony estjn? Lnye egy rsze szerette volna kint hagyni a hidegben legalbb egy rra vagy lehetleg egsz jszakra. De a kvncsisga tl ers volt. Nyr ta nem ltta. Volt nhny szkszav telefonhvs, de fleg gyvdeken keresztl tartottk a kapcsolatot, hogy megprbljanak egy mindkettejk szmra elfogadhat mrtk gyerektartsban megllapodni a bbinek. Vgl elrtek egy pnzsszeghez, amelyet Serena majdnem nagyvonalnak tartott, de az utols fillrt is ki akarta csikarni a frfibl. Az elmlt nhny hnapban Michael Sarkis els szm kzellensg lett a szemben, minden sikertelensgnek s problmjnak az oka a Tommal trtnt 257

szaktsnak, a karrierje szabadessnek. Ha a legcseklyebb lehetsge van r, mg azrt is t hibztatta volna, hogy megttte a lba ujjt. Engedje be mondta Serena. Mondja meg neki, hogy a dolgozszobba jjjn. Szerette volna az apja lttvolsgn kvl tartani, aki biztosan beprg, ha itt tallkozik vele. Mg Oswald rjngtt, amikor megtudta, hogy Serena elg ostoba volt ahhoz, hogy teherbe essen, a haragja nagy rsze Sarkis ellen irnyult. A frfi sikert nem tmadhatta Serena meg volt gyzdve, hogy Michael mrhetetlen vagyona legalbb annyira bosszantotta az apjt, mint a terhessg , de szban ott pocskondizta, ahol tudta: mutogats idegen, rablbr, kurvapecr voltak az enyhe kifejezsek. Serena helyet foglalt a dolgozszobban, s gy tett, mintha egy fontos szveget tanulmnyozna, s mikzben vrta, hogy Michael megrkezzen, ktsgbeesetten prblta felidzni a lesjt megjegyzseket, amelyeket az elmlt hnapokban gondolt ki. Flnk kopogs hallatszott az ajtn. Miutn Serennak csak nhny perce volt, hogy felkszljn a tallkozsra, nagyon meglepdtt, hogy a jeges fogadtats szndka milyen gyorsan elolvadt benne, amikor megltta Michaelt az ajtban. A rohadt letbe, jl nz ki, gondolta, ahogy vgigpillantott a frfi ers vlln feszl jflkk Armani szmokingon. A haja rvidebb volt, aclszrke a halntknl, de ez jl llt neki. Leslt, ami arra utalt, hogy New Yorkon kvl msfel is jrt. Oswald becsletes, elegnsan angol vendgeinek a tmegvel sszehasonltva, Sarkis a sex appeal ravasz kozmopolita hajtst kpviselte. Serena jeges tekintettel fixrozta. Hello, Serena. Michael blintott a lny. A frfi lelt vele szemben egy brkanapra, s a csukljn viselt ezst karktvel jtszott. Csend volt, ahogy a tekintetk egymsba akaszkodott, elektromossg pattogott a mennyezetrl. Londonban voltam szlalt meg a frfi vgl. Nem, nem voltl hazudtolta meg Serena kurtn. Mit akarsz? Hogy vagy? Hagyd ki a szart, Michael. Mirt jttl? Ugyan, Serena. Lgy legalbb udvarias. A lny nmn bmult r. Ital? szlalt meg vgl, s kivette egy kristly konyakosveg dugjt. Michael blintott. Jim Berger mondta, hogy elutastottad az utols ajnlatomat a bbinek sznt pnzrl. Serena rezte, hogy a frfi szeme mohn falja, a ruhja mly kivgsra mereszti a tekintett. szintn szlva, ez srts volt mondta mar gnnyal. Srts? lepdtt meg Michael sszehzott szemldkkel. Azt hittem, elg, hogy luxusban ljetek. Mg neked is. Attl fgg, hogy mi az elkpzelsed a luxusrl, Michael mondta Serena, s dhs volt magra, hogy mg mindig vonzdik a frfihoz. Klnben nem hiszem, hogy szksg volna r A pnzre, gy rtem mondta Michael lassan. Serena elkpedt. Hogy rted ezt? krdezte vatosan. gy rtem, hogy ostoba voltam. Ezt bizony elmondhatod magadrl Michael a lba kz ejtette a kezt. Ostoba voltam, hogy hagytam ezt az egszet idig fajulni, Serena. Azok utn, ami Cannesban trtnt, jobban kellett volna igyekeznem, hogy meglltsam a kapcsolatunk szthullst. Serena, megzavarodva, mly llegzetet vett. De hagytad. Apasgi vizsglatot krtl. Minek kellett volna ezt tekintenem? Bknak? 258

Nem fogadtad a hvsaimat, nem akartl ltni rjngtem a dhtl. Szar voltl, Michael. Igazi szar. Michael egy hajtsra lednttte a konyakot. s mit gondolsz, n hogy reztem magamat, amikor a National Enquiererbl szereztem tudomst a bbirl? gy gondoltam, menj a picsba. Stt szeme arrognsan felvillant, aztn azonnal ellgyult. Sajnlom, hogy megsrtettem az rzseidet jegyezte meg Serena szarkasztikusan. rezte, hogy tredelmes bocsnatkrs kszldik, s a vgskig ki akarta lvezni. Segts nekem ebben, Serena. Azrt jttem, hogy bocsnatot krjek. Hogy elmondjam, egy A kategris balfcn voltam. Szeretnm jvtenni nlad. Serena szeme drmaian, hitetlenl meredt r. Hnapok ta mg csak fel sem emelted a telefont, hogy felhvj, az gyvdeiden keresztl trsalogtunk, s most jv akarod tenni nlam? Hrom hete meghalt az anym. A lny beszntette a tovbbi ellensges golyk kilvst. Sajnlom. Tudta, hogy kzel lltak egymshoz. Tdrk. Megllaptottk szeptemberben, meghalt decemberben. Azt hittem, legalbb lthatta, hogy a fia sikeres lett. Legalbb bszke lehetett rm. s tudod, mit mondott nekem? Serena a fejt rzta. Azt mondta, hogy tegyem a seggem sebessgbe. Rzzam az letem gatyba. El sem akartam hinni. Szomoran a mellre ejtette az llt. Azt mondta: Hol az alap, amelyen llsz? folytatta megtrt hangon. Hol a horgonyod? Kihez msz haza? Serena ksrtst rzett, hogy azt mondja, a kurvidhoz, de mg idben az ajkba harapott. Michael, mi akar ebbl kislni? Nem igazn tudta, mit gondoljon: megrdemli-e a frfi az egyttrzst, vagy ez csak a brilins sznszi kpessgeinek egyik jabb bemutatja, amellyel t akarja levenni a lbrl. Lehetne csaldom mondta a frfi halkan. Itt van elttem. Ez a mi gyereknk mondta felemelkedve, s egyik ujjval a lny hasra mutatva elindult fel. Serena egy lpst tett, el tle. Nem, Michael, ez nem a te gyereked. Te eljtszottad ezt a jogodat, amikor megbasztad azokat a kurvkat, s aztn kizrtl az letedbl. Krlek, Serena. Tudom, mit tettem. Tudom, mekkora hibt kvettem el. Az anym halla megmutatta. Szeretnk visszakerlni az letedbe. A gyereknk letbe. Adj nekem egy eslyt. Mit szeretnl hallani tlem? krdezte Serena csendesen. Mondd, hogy hozzm jssz felesgl. Egyik kezvel a zsebben kotorszott, aztn kihzott egy gyrsdobozt, s felpattintotta a fedelt. Egy hatalmas smaragdcsiszols gymnt csillant meg benne legalbb tz kart, gondolta Serena elismeren kt kisebb k ksretben. Serena kinyjtotta a kezt, hogy megrintse. Rettenetesen szerette volna az ujjra hzni s ltni, ahogy a k tncol s ragyog a dolgozszoba puha fnyben. A gyr megbabonzta. De nem csupn az kszerrl volt sz rengeteg gynyr darabot hordott mr letben , hanem mindarrl, amit megtestestett. Michael felajnlotta, hogy visszaadja a rgi lett: magnreplgpeket, gynyr otthonokat, millirdokat a bankban, trvnyessget a gyereknek. Rengeteg oka volt, hogy ugorjon az ajnlatra, s mg sokkal tbb, hogy vistva elrohanjon tle. Rnzett a frfira, s az gyka sajogni kezdett, felidzdtt benne az egykori hihetetlen szex. Aztn egy knos gondolat meglltotta. Errl szlna az egsz: a szexrl s a pnzrl? Nem teszi ez csupn egy kicsivel jobb azoknl a nknl ott Cannesban? De most nem akarta ezt fontolra venni. Gondolkodnom kell rajta, Michael. Mondhatnnk, egy kiss megleptl. Termszetesen. De krlek, tnyleg gondolkodj rajta. Serena lassan blintott. 259

Vissza kell mennem a trsasghoz. Michael Sarkis nem volt ahhoz szokva, hogy ilyen knnyen feladja. Ott vr a gpem a Farnborough repltren. Elreplhetnnk a szllodmba Vegasba. Szilveszter estjn kne megtartanunk. Odavitethetem a nvreidet replgpen. Az apd Michael. Lassts. Ltlak holnap? Michael. Krlek. Mikor? srgette a frfi. Majd felhvlak, ha gy rzem. Oswald kilpett a hzbl, hogy nmi friss leveghz jusson; kiss teltettnek rezte magt a konyak, a pezsg s a figyelem keverktl, amellyel a parti hls vendgei tntettk ki. Beleszvott a Cohiba szivarjba, s egy galambszrke fstkarikt fjt a hvs jszakai levegbe, boldogan, hogy egyedl maradhat nhny percre, s feltltdhet energival. Lttam korbban azt a kis jelenetet, lent a konyhban jtt egy hang a sttbl, s egy arc villant fel egy cigaretta izzsban. Declan OConnor llaptotta meg Oswald, amikor felismerte a zsokja btyjt. Nem emlkszem, hogy meghvtam volna. Finbarral jttem, ugyebr. Vad Temperamentum djnyertes zsokjt termszetesen meghvta? Felttelezem mondta Oswald dhsen, hogy ez az undort alak rajtakapta. De megerltethette volna magt folytatta, Declan elhanyagolt vszonzakjt s fekete farmernadrgjt mustrlgatva. Ez bl, nem csrdngl. Egybknt mirl beszl? Milyen kis jelenetrl a konyhban? Amikor gorombskodott a szegny szemlyzetvel, akik pedig kemnyen dolgoznak. Declan beleszvott a kezvel takargatott cigarettjba. Oswald Balcon igazn tanulhatna nmi j modort. Harag szortotta el Oswald torkt, ahogy visszagondolt a newmarketi versenyek jszakjn kapott hallos fenyegetsre. Maga volt hrgte, mert egszen tisztn felismerte a titokzatos telefonl hangjt. Maga kis szarhzi, maga hvott fel s fenyegetett meg. Declan ledobta a flig szvott cigarettjt a fldre, s nevetni kezdett. Ne legyen olyan rzkeny gnyoldott. Csak egy kis trfa meg jtk volt. Nem kellett volna lecsesznie Finbart aznap dlutn, igaz? Jl begyullasztottuk, mi? Oswald tejesen elkpedt a mg huszont vesnek sem ltsz frfi pimaszsgtl. Nemcsak hogy letartztathatnm, tnkre is tehetnm mondta flnyesen, prblva jra flbe kerekedni. Ne viselkedjen gy, Oswald mosolygott Declan ktsznn. Ismer engem, s tudja, hogy sok kzs vons van bennnk Rohadtul nem valszn. Meg lesz lepve. Tudja, ltalban nem jrok partikra. Nem az n terepem. De szerettem volna egy kis zleti elkpzelst megbeszlni magval. Nem rdekel, OConnor mondta Oswald, s megfordult, hogy visszamenjen a hzba. Ezzel mind a ketten elg sok pnzt kereshetnnk. Vendgek kezdtek nyzsgni krlttk, ezrt Declan lehalktotta a hangjt, hogy elmondja a tervt Oswaldnak. Amikor befejezte, az idsebb ember fensbbsgesen felnevetett. Takarodjon ellem, OConnor mordult Declanra. Csak nem kpzeli, hogy bepiszktom a kezem a maga mocskos kis cselszvsvel nem mintha ezzel a legcseklyebb remnye is lehetne a sikerre. 260

Ledobta a szivarjt a fldre, s krltekinten elnyomta a cipje sarkval. s klnben is, ha mr pnzcsinlsrl van sz, megvannak hozz a magam tervei. Jl vagy? Camilla gy libbent be a dolgozszoba ktszrny ajtajn, mint Trjai Helna. A hajt htrafslte az arcbl, s kt art deco csattal tartotta szorosan; hossz, lebeg, halvnylila ruhja tkletesen omlott le a testrl, olyan hatst keltve, mintha az anyag hozz sem rne a brhez. Trkiz szeme azonban rgtn sszeszklt, amikor megltta Serent, aki egy szken lt, s kibmult az ablakon a sttsgbe. Serena? Michael Sarkis keresett fel ppen most. Micsoda? A partin? krdezte Camilla hitetlenl. Remlem, kidobtad. Megkrte a kezemet kzlte a hga lassan, mg mindig az ablakon bmulva kifel. Camilla majdnem felkhgte a koktljt. A pokolba is! Ez aztn igazn a derlt gbl jtt! s mit mondtl neki? krdezte vatosan. Nem mondtam semmit. Fogalmam sincs, hogy kpzeli, hogy csak gy felbukkan, miutn hnapokig egy seggfej volt, s azt vrja, hogy a plafonig ugrljak a hzassgi ajnlattl. Azok utn, ahogy bnt velem. Camilla kutatan nzte a hga arct. Az elmlt nhny hnapban Serena megvltozott, lgyabb lett, az les sarkai lekerekedtek: mindenki szrevette ezt. m akkor is ugyanaz a n maradt, s a lnynek egy rszt nyilvn vonzza a frfi hatalmnak s gazdagsgnak ers mgnese. Sarkis ajnlata mg mindig elkprztathatja, gyhogy Camilla tudta, vatosnak kell lennie. Mindenki rlt, amikor Sarkis htt ltta az ilyen frfiak nzk s krtkonyak , de ismerte Serent. Mennl jobban becsatlakozol a bartai pocskondizsba, annl jobban kezd vonzdni hozzjuk. Ezek szerint nem vetted komolyan fontolra? Serena arca rejtlyesen felcsillant. De ltnod kellett volna a gyrt. Tett mr az apd brmilyen clzst arra, hogy mikor lesz az v eskvje? krdezte Jennifer. Jennifer Watchorn azonnal Camilla s Serena mell lpett, ahogy a kt lny jra megjelent a blteremben. Maria Dante fel intett, aki tolakodn pardzott krbe a partin. Nem tudom, hogy ez rnk tartozik-e vlaszolta Serena. A hangjval szerette volna tudatni, hogy valjban nem izgatja a dolog. Pedig bizony izgatta. Nagyon is izgatta. Meglepdtt, amikor megtudta, hogy a boldog pr egszen februrra elre akarja hozni az eskvt. El sem tudta kpzelni, mire ez a nagy sietsg, ami sokkal jobban bosszantotta, mint hajland lett volna elismerni. Csak nem gyerekekkel kapcsolatos a dolog? Hogy van a kt elragad Balcon nvr? krdezte Philip Watchorn kedvesen, s kihasznlva az alkalmat, mindkt lnyt arcon cskolta. Nem sok lehetsg addott, hogy szt vltsunk a vadszaton a mlt hten, de mindannyian nagyon lelkesek vagyunk, hogy tged vlasztottak Esher jelltjnek. Philiprl kztudott volt, hogy tmogatja a Konzervatv Prt kasszit, s maga is ott sertepertl a politika szln, s a nagy hatalm kapcsolatait az zleti birodalma erstsre hasznlja. Camilla hallotta, amikor az apja lenzen beszlt Philip prtkapcsolatairl, mondvn, hogy csupn a Lordok Hzban szeretne megcspni egy helyet. ssze kne jnnd az asszisztensemmel, hogy megbeszld a kampnyodat mondta Philip bartilag. Camilla felkapta a fejt. Nem rtana, ha lenne nhny befolysos ember az oldaln, klns tekintettel a pletykk szerint mr a kvetkez tizennyolc hnapban vrhat ltalnos vlasztsokra. 261

Attl tartok, hogy a pnz beszl, ifj hlgy mondta Philip, s megpaskolta Camilla htt. A helyedben minl elbb beszlnk az apddal, hogy rendezzen egy pnzgyjt akcit Huntsfordban. Tudom, hogy elvesztette a helyt a Lordok Hzban gy tett, mintha megvonaglana az arca , de neked fontos, hogy az emberek a csald neve kr gyljenek, s ki ne akarna eljnni ide egy partira? Krbemutatott a blteremben, s egyetlen hajtsra lednttt egy fl veg whiskyt. Igen, igazsg szerint ppen errl akartam a papval beszlni mondta Camilla. Nem tudta, mirt, de mr az emltstl is enyhe melygst rzett a gyomrban. Jennifer rpillantott a gymntberaksos Cartier rjra. Ne felejtsd el, hogy tizent perc mlva kezddik a tzijtk bgta izgatottan. A kocsifelhajtra vagy a bstyra msz ki, hogy megnzd? Akrhov is, azt hiszem, elszr felugrom, s hozok egy kendt mosolygott Camilla. Az jszaka hideg, s a ruha vkony! Elnzst krt, s felment a lpcsn a hlszobjba, ahol felkapott egy finom, krmszn pasminakendt, hogy a vlla kr kertse. Mr majdnem jra az ajtnl volt, amikor meghallotta Maria Dante jl felismerhet hangjt az ajtajn kvl a folyosn. gy tnt, hogy az egyik operabli bartjval beszlget. Valami visszatartotta Camillt, hogy kitrja a kiss nyitott ajtt; inkbb megllt a rsnl, hogy hallgassa ket egy pillanatig. Termszetesen az egsz helyet ki kell belezni mondta Maria a dallamos olasz akcentusval. Camilla hallotta, hogy megveregeti a hlszobja falt, mintha rothadst keresne. Az angoloknak nincs stlusuk, nest-ce pas? jegyezte meg egy frfihang francia hanghordozssal. Szerintem a hz btorai rmesek, a nagy rszket el kellene getni a tzijtkkal egytt. Termszetesen nem tudok mindent egyszerre megvltoztatni suttogta most Maria olyan hangon, mint egy sszeeskv, gyhogy Camillnak egszen kzel kellett hajolnia az ajthoz, hogy hallja. De ht egy let ll a rendelkezsemre, hogy azt csinljak ezzel a hzzal, amit akarok mondta halk, rdes nevetssel. s ennek a hznak el kell kezdenie fizetni a fenntartst. Egy vagyont kereshetnnk azzal, ha ilyen esemnyekre kiadnnk. Nem mintha Oswald pillanatnyilag hajland volna akr hallani is rla mondta shajtva. Mirt? krdezte a francia frfi. Makacs, s ez elhomlyostja az tlkpessgt. A zenei est nem blelte ki a zsebt, gyhogy most szba sem jhet eltte, hogy brmilyen mdon hasznostsuk Huntsfordot. Akkor hogy akarod keresztlvinni? Az asszony nevetett. A nevetse kotkodcsols-knt szllt fel a levegbe. Megvannak a mdszereim, cara. Megvannak a mdszereim. Akkor menjnk mondta Cate Nicknek, s knnyedn megrntotta a szmokingja ujjt, mivel attl flt, hogy tl rmensnek tnhet, ha kzen fogja. Hov megynk? krdezte Nick, krlnzve a teremben. A parti ltszlag mg nem rt vget. Az jfli tzijtkra, te buta mondta Cate. Csaldi hagyomny. A legjobb fentrl, a kastly bstyjrl nzni. Szerintem lvezni fogod. Igazsg szerint neknk is van egy kis csaldi hagyomnyunk mondta Nick, visszamosolyogva a lnyra. Nem mintha sokat jrnk haza, de szeretem ezt a hagyomnyt rizni. s mi az? Karcsony jszakjn pontban jflkor ajndkot adunk egymsnak. A tied itt van mondta, s megtapogatta a zsebt.

262

Cate meglepetten fordult fel. Nem gy kpzelte el Nicket, mint aki ajndkokat osztogat, br ezt a vlemnyt kizrlag arra a krltekintsre alapozta, amellyel a cg pnzt kezelte, de most rlt, hogy vett a frfinak valamit. Az elz hten ks esti bevsrl krtra indult, s br legszvesebben olyasmit vett volna neki, aminek nagyon rl, pldul egy gynyr Dunhill ngyjtt vagy egy elegns Savile Row ltnyt, trtztette magt. Az extravagns ajndkozssal kiadta volna az rzseit, s ezt semmikppen sem akarta, hiszen a frfi egy cspp rdekldst sem mutatott irnta. Inkbb egy knyv mellett dnttt, amelyrl tudta, hogy Nick lvezni fogja: David Niven, az egyik kedvenc sznsze kemny kts letrajzt vette meg neki. Cate elgedett volt tudta, hogy pp a megfelel hangot ttte meg: szp ajndk, de egyltaln nem tl szemlyes, hogy a frfi irnti mlyebb rzseire utaljon. Akkor szeretnd, ha felmennk, s lehoznm a te ajndkodat is? krdezte, s a lpcs fel intett. Mr ha van valamid a szmomra mondta Nick trflkozva. Cate blintott, s felrohant a lpcsn, hogy maghoz vegye a knyvet. Tudta, hogy az emberek mr elkezdtek kiznleni a bejrati ajtn, vagy a bstykra vezet lpcshz fel. Gyorsan felkapta az ezstpaprba csomagolt s nagy fekete masnival dsztett ajndkot, a hna al csapta, s visszavgtatott Nickhez. Ok, mehetnk? A tzijtkra? Igen, de elbb keressnk egy csendesebb helyet, csak nhny percre mondta Nick a fejt rzva, s elkalauzolta a lnyt a tmegtl. Csendesebb? Cate nagyot nyelt. Mit akar ez jelenteni? Furcsa nyugtalansg fogta el. Arra gondolt, brcsak egy kicsit megigaztotta volna magt a tkrben, amikor a szobjban volt. Biztos volt benne, hogy a haja mostanra mr gy nz ki, mint egy madrijeszt. Mit szlnl a meleghzhoz? krdezte. Nincs messze, s a papa rendszerint bezrja a parti idejre. Csupa veg, gyhogy vgignzhetjk a tzijtkot anlkl, hogy tdgyulladst kapnnk. Hossz folyoskon vgtak keresztl, mg elrtk a hz keleti vgt. Vgl Cate kinyitott egy rgi dupla ajtt egy kulccsal, amelyet egy knai vza all vett el. A meleghz nem volt nagy, de az egyik fala s a teteje vegbl kszlt, s a teljes sttsgre nzett. Nyron, magyarzta Cate, tele van nvnyekkel s ksz szlvel, de most egy kicsit elhanyagoltnak tnt. Bal oldalon egy nagy, srga szl, egzotikus trpusi nvny kornyadozott, szemben vele pedig egy kis bels tavacska ltszott nhny res virglda trsasgban. Teht mondta Cate, s rezte, hogy az idegessge egyre n. Teht, t perc mlva tizenkett mosolygott Nick. Az ajndkozs ideje! Azt hiszem, inkbb n kezdem mondta Cate, s elhzta a csomagot a hna all. Remlem, mg nincs meg neked kezdett makogni. Tudom, hogy szereted Ne ruld el a titkot krte Nick, az ezst csomagolpaprral bbeldve. Az arca szinte mosolyba szaladt, amikor megltta a knyvet, s rgtn elkezdett lapozni benne. Cate rlt, hogy ellenllt a ksrtsnek, s nem rt valamilyen nylas zenetet az els oldalra. Ez fantasztikus, ksznm mosolygott Nick, s megpaskolta a knyv fedelt. s most jn Cate ajndka vigyorgott. A keze eltnt a zsebben, s kihzott egy dobozt. Cate eskdni mert volna, hogy aggodalom s zavar felhzte be Nick arct, amikor tnyjtotta neki. Figyelemre mltan szpen van becsomagolva egy frfi ajndkhoz kpest, gondolta, amikor meghzta a piros masnit, s az ajndk kikandiklt a ropogs fehr papr all. Az z, a nagy varzsl egy rgi pldnyt tartotta a kezben, a gerince egy kicsit mr megtrt, a bortjt gynyr fekete-fehr rajz dsztette. Az els kiads volt. Emlkeztem r, hogy szereted. Azt mondtad, hogy a mamd szokott felolvasni belle Cate meglltotta, tlsgosan elragadtk az rzelmek. Tudom mondta akadoz hangon. Zavarban vagyok folytatta, s lenzett az olcs knyvre, amelyet vett a frfinak. 263

Nick vigyorgott. Ne lgy. Megrdemled. Cate felpillantott Nick arcra, s hatrozottan egy szmra j, ismeretlen kifejezst ltott rajta. A frfi knnyed magabiztossga most szgyenls esetlensgbe vltott. Elrelpett, egy jabb lpssel kzelebb a lnyhoz. Cate, n Cate szerette volna feloldani a hirtelen tmadt feszltsget. Elkezdett sszevissza fecsegni, htha gy eloszlik. llj mr le, asszony, szidta magt. Ht nem ezt akartad? Vgl mly llegzetet vett, s szlesen Nickre mosolygott. Milyen lett volna ez az v, ha nem tallkozunk? krdezte lassan, teljes tudatban, hogy a frfi teste mr csak centimterekre van az vtl. Unalmas vlaszolta Nick csendesen. Hirtelen nem gy reztk magukat, mint kt bart, akik ajndkot cserlnek karcsonyeste, hanem majdnem mint kt idegen, akik nem tudjk, mit mondjanak egymsnak. Nick lassan Cate archoz emelte a kezt. Most olyan kzel volt, hogy a lny rezte a brbl rad meleget. Ltta, milyen hosszak a barna szempilli, stt mogyorszn szeme az tekintetbe frdott, s Cate hirtelen szerette volna megcskolni a szemhjt, a nyakt, az arct, az ajka lgy vonalt. Aztn az ajt csattanva kinylt, s amikor megfordultak, Serent lttk a meleghz bejratnak a keretben. Nick hirtelen htraugrott, amikor Serena megzavarta ket, s Cate majdnem felbukott a tzcentis cipsarkn a nagy sietsgtl, hogy valami tvolsg kerljn kzjk. Ht itt vagytok! Mr mindenhol kerestelek benneteket! A papa azt akarja, hogy mind egytt legynk a bstykon. , elnzst! Rosszkor jttem? mosolygott Serena, amikor rjtt, hogy mit tett. Akkor egy perc mlva tallkozunk odafent? Amilyen gyorsan kinyitotta az ajtt, ugyanolyan gyorsan be is csukta. Mrges volt magra. Alig vrta, hogy megkrdezhesse Cate vlemnyt Michael lnykrsrl, de azrt remlte, hogy nem tette tnkre a nvre estjt. Megllt, meglepdve magtl. Szerette volna Cate-et boldognak ltni, s igazn kedvelte Nick Douglast, br bosszantan emlkeztette Tomra. Tom hangjt kikupltk a RADA hrom ve alatt, de a mgtte rezhet akcentus tovbbra is megmaradt, akrcsak a fktelen, kicsit idtlen humorrzk. A fene egye meg. Michael pp most krte meg a kezt, akkor mirt gondol Tomra? Meghallotta az elsknt felltt petrda hangjt, amely gy vontott, mint egy csaldtag hallt elre jelz ksrtet, s tovbbsietett. Huntsford folyosk s tjrk labirintusa volt, mg egy titkos alagt is hzdott alatta az Edward korabeli idkbl, hogy a szolgk zajtalanul kzlekedhessenek a hz egyik vgbl a msikba. Serena s a nvrei ismertk a hz minden ngyzetcentimtert, gyerekkorukban gyakran hasznltk az tjrkat, hogy elrejtzzenek az apjuk ell, vagy gy mozogjanak a hzban, hogy ne vonjk magukra a haragjt. Serena a knyvtrszoba fel sietett, mivel tudta, hogy az egyik knyvespolc mgtt van egy ajt, amely egyenesen a bstykra vezet. Serena, remlem, a bstyk fel tartasz? jelent meg eltte Maria Dante a folyosn. Serena megdbbent, hogy ott ltja. Nem a papval vagy? krdezte nmi vdaskodssal a hangjban. Vltozatlanul rzett valamit Maria Dantban, ami nyugtalantotta. Nem vagyunk sszenve a cspnknl mosolygott a dva. Nos, n erre megyek, jssz velem? krdezte Serena, tudatosan j szndkot mutatva. Kinyjtotta a kezt, megrintett egy arany fogantyt egy halom knyv alatt, s felpattant egy ajt. Egy titkos tjr kiltott fel Maria szarkasztikusan. , milyen kalandregnybe ill! Aligha Agatha Christie mondta Serena kiss bosszsan. Gyakorlatilag csak egyetlen folyos van, amely sszekti a konyht az ells hlszobkkal. Tudomsom szerint az kapm csinltatta, hogy a hz urnak ne kelljen a szolgkhoz szlnia. , ti klnc angolok jegyezte meg Maria, s kvette Serent a szk tjrba. 264

Bizony nem volt itt katakombrl sz. Serena soha nem felejtette el a csaldst, amikor gyerekknt rjtt, hogy a titkos tjrk Huntsfordban egyltaln nem hasonltanak a mesebeli barlangokhoz; egyszeren a szem ell eldugott folyoskrl van sz. Homlyos volt a vilgts, csend honolt odabent, s a sttsget mg nyomasztbb tette a kfalakon fgg megfeketedett csaldi portrk sora. A klnbz Balcon sk spadt arca gy bmult le Marira s Serenra, mint megannyi gonosz szellem. Maria Serena mgtt ment, a ruhja fldet spr brsonya suhogott jrs kzben. Ugye tudod, mennyire vrom, hogy a csalddal tlthessem a karcsonyt? krdezte Maria. Serena nem brta tovbb elviselni a kpmutatst. Igazn? s mit fogsz csinlni ezen a csaldi sszejvetelen? Teszel mg tbb kbtszert a brndmbe s betrt a hlszobmba? Vagy most valami kicsit kifinomultabb intrikt tallsz ki? Bombkat a frdszobkba? Vagy taln csrgkgykat az gyakba? Mi a csudrl beszlsz? krdezte Maria dbbenten. Ne tgy gy, mintha nem emlkeznl a Huntsfordi Zenei Estre. A mvszeti kapcsolattart bartodra, Milesra, aki a hlszobmban szaglszott. Serena, ne lgy ilyen ostoba. Nem gondoltunk a biztonsgra, s valaki behatolt a hzba. Hogy ttelezhetsz fel ilyesmit a sajt csaldod egyik tagjrl? Mg nem egszen vagy az, Maria dhngtt Serena. De hamarosan az leszek folytatta Maria nelglten. Br jv ilyenkor Oswaldnak s nekem taln mr sajt csaldunk lesz. Persze ez nem jelenti azt, hogy ti lnyok nem fogtok a csaldhoz tartozni tette hozz, mintha ebben hinne a legkevsb. Serena megllt, s megfordult, hogy szembenzzen a jvend mostohaanyjval. Maria mosolygott a sttben, gyhogy Serena nem ltott mst, mint az arca rnyait s a fogai fehrsgt. Igazn? krdezte gonoszul, kptelen lvn visszafogni magt. Ezek szerint mg lehetnek gyerekeid? Mg csak pphogy negyvenves vagyok, mia cara vgott vissza Maria tbb mint egy csipetnyi szarkazmussal. Tudom, hogy ez sregnek tnik neked, de rengeteg idnk van Oswalddal, hogy teherbe essek. Serena gy rezte, hogy kptelen vlaszolni tulajdonkppen kptelen levegt venni. Jl vagy? krdezte Maria nelglt rosszindulattal. Meg kell rtened, hogy Oswald szeretne egy fit. Mindig is fit szeretett volna. Termszetesen mondta Serena csendesen. Ugye nem kpzeled, hogy rlne, ha a fatty unokja rkln Huntsfordot? Serena rezte, hogy felpposodik a hta, mint egy fjni kszl macsk. A te trvnytelen gyereked. Csupn a nyilvnvalra szeretnm felhvni a figyelmedet. Egy fatty nem fogja rklni nem rklheti Huntsfordot. A mi gyereknk, Oswald s az enym, lesz a cm, a hz minden rkse. Oswald felnzett az gre; a melle eltt sszefont karjval s a szlesre trt lbval gy festett, mint egy terlett vdelmez angol buldog. Fnycskok lvelltek az gre, s robbantak szt vkony, pkszer lngok hatalmas, borostynszn pitypangcsokraiv. Camilla szorosabbra hzta a pasminakendjt a vlln. Mikzben felstlt az apjhoz, egy vrs nyl svtett fel a magasba, s trult ki vrs, zld s kk fnybl sztt legyezkk a fejk felett. Gynyr idn a tzijtk, Papa szlalt meg Camilla, ltva, hogy az apja nem fordul meg, hogy rnzzen. Maria fizette a bemutatt mondta az apja enyhe mosollyal. Ez az karcsonyi ajndka a csaldnak. Milyen nagyvonal jegyezte meg Camilla hvsen. Krlbell hetven ember gylt ssze a bstykon, tbb mint harminc mterrel a huntsfordi birtok fltt. Mindenki a nyakt nyjtogatta, hogy a ltvnyt figyelje. 265

Azt hiszem, a mai este rendkvl jl sikerlt folytatta Camilla, amikor Oswald megveten visszamordult r. Ht persze hogy jl sikerlt ktekedett az apja, s mg mindig nem nzett a lnya szembe. Mindig az egyik legvonzbb eljegyzsnek szmtott a trsasgi naptrban. Nzz csak krl: mindenki remekl rzi magt. Arra gondoltam kezdte Camilla, s sznetet tartott, hogy mg egyszer utoljra tgondolja a taktikjt. Tisztban volt vele, hogy kptelen olyan szakrt mdon az ujja kr csavarni az apjt, mint Serena, de azt is tudta, hogy a bevlt trkk szerint gy kell feltntetnie a dolgot, mintha valjban nem segtsget krne, s hzelegnie kell az apjnak, hogy Oswald ersnek s nlklzhetetlennek rezze magt Arra gondoltam mivel ennyire fantasztikus vagy az ilyen esemnyek megszervezsben , hogy nem segtenl-e nekem egy pnzgyjt akciban, amelyet a jv v elejre tervezek? Oswald szja nelglt mosolyra grblt. Pnzgyjt akciban pontosan mire? krdezte. Camilla mly llegzetet vett. Taln tudod, hogy Esher jelltjv vlasztottak. n vagyok a remnybeli parlamenti kpviseljk. Gondosan gy fogalmazott, hogy azt reztesse: az apja esetleg mg nem hallott rla. Adomnyokat kell szereznem a kampnyra. Arra gondoltam, j tlet volna egy kis pnzgyjt esemnyt rendezni itt; mi a vlemnyed? Oswald nem vlaszolt, hanem mg htrbb hajtotta a fejt, hogy a tzijtkot figyelje. A huntsfordi bl nem pnzgyjt esemny, Camilla szlalt meg vgl. Meg kell rtened, hogy a zenei est utn kiss kevsb vagyok hajlamos vadidegeneket hvni a hzamba brmilyen vllalkozs legyen az kereskedelmi, jtkonysgi vagy egyb cljbl. Camilla tudta, hogy kemny kzdelem ll eltte. De n nem vagyok idegen. A lnyod vagyok. Igen, amikor ppen gy tetszik neked. Mit akarsz ezzel mondani? pattogott Camilla. Azt hittem, tmogatni fogod az erfesztseimet, hogy bekerljek a politikba. Hogy szinte legyek, pokolian meg vagyok lepve, hogy eddig nem emltetted a jellsemet. Mindenki elhalmozott gratulcikkal, kivve a sajt apmat. Egy rakta sivtott fel az gre, s robbant szt ezer csillagra. Oswald vgl odafordult, hogy a lnyra nzzen. Nem azrt hanyagoltam el, hogy megbeszljem a kiruccansodat a politikai arnba, mert nem hallottam a kis gyzelmedrl a szt gnyosan ejtette , hanem azrt, mert ezt a csald egy jabb oktalan vllalkozsnak tartom. De hiszen te vekig rszt vettl a politikban tiltakozott Camilla. Imdtad. Mirt lenne ms az n szmomra? Mirt lett hirtelen oktalan? Oswald elfordtotta a fejt, gyhogy most a feketesgbe bmult maga eltt. A helyzet az, legdrgbb Camillm, hogy nem vagy alkalmas a parlamenti letre. Camilla dhsen rtmadt. Hogy tudod megindokolni ezt a megjegyzsedet? Minden ajnllevelem megvan, ami ahhoz szksges , tnyleg? Valban? mosolygott az apja rosszindulatan. Belertve a csontvzat is a szekrnyedben? Camilla jgg dermedt. Vdekezn sszefonta a teste krl a karjt, s a bstykat bmulta maga eltt, de nem maga el nzett, hanem vissza az idben. Oswald halkan kuncogott. A kuncogsa kegyetlen s lelketlen s baljs volt. Igen, tl sok politikusnak vannak stt kis titkai, nem igaz? Kivve, hogy a tied taln egy kicsit sttebb, mint a legtbb. 266

Ez rgen trtnt mondta Camilla hvsen, knyszertve magt, hogy leplezze a vrben szguld rmletet. Oswald felemelte az llt, s arrognsan kitgtotta az orrcimpit. Az, hogy rgen trtnt, mg nem jelenti, hogy nem trtnt meg. Szerencsre n vagyok az egyetlen ember, aki tud rla. Legalbbis pillanatnyilag. Papa. Ez az egsz a mltban volt. Krlek, hagyjuk is ott mondta Camilla, prblva uralkodni a hangjn. A mltnak megvan az a tulajdonsga, hogy szeret felbukkanni jegyezte meg Oswald, mikzben a szemt a fekete gen felrobban lngokra szegezte. Ezrt azt ajnlom, hogy hagyd abba ezt az idtlen fantzilst, s vond vissza a jellsedet. Camilla fejben kattant egy kapcsol, amikor rjtt, mi az apja ellenvetseinek a gykere. Fltkeny vagy, igaz? kiltott fel, s megperdlt, hogy krdre vonja Oswaldot. Fltkeny, hogy n lehetnk a csaldban az, aki politikai karriert fut be. A legtbb apa boldog volna, hogy a gyereke megprbl elrni valamit. De te nem. Senki sem lehet jobb nlad, igaz? krdezte megveten. Az apja arckifejezse elrulta, hogy rtapintott az igazsgra. Fltkeny? Rd? Oswald a lnyra nzett, aki dltan llt a sttsgben. Az vagy vlaszolta Camilla dacosan. Elvesztetted a helyedet a Lordok Hzban, s ezrt most nekem kell feladnom a lehetsgemet, hogy karriert csinljak a politikban. Az lmomat. Az ambcimat. Az a helyzet, hogy ez szvgyem, s ezrt nem fogom elszalasztani az alkalmat miattad. Nem fogod? mosolygott Oswald kegyetlenl. Camilla hangja lehalkult, ahogy apa s lnya aclkemny akarata egymsnak feszlt. Tudom, hogy j lennk ebben mondta halkan, s olyan hatrozottan llta az apja pillantst, hogy ki tudta venni a felrobban tzijtk kpt Oswald pupilljn. Azt hiszem, igazn j politikus vlhat bellem. Ha parlamenti kpvisel leszek, tekintsd a csald gyzelmnek. Amg nem leszel ennek az orszgnak az egyik vlemnyformlja, ami annak a fnyben, amit mindketten tudunk, nem fog bekvetkezni, igazn nem rdekel, hogy mit hiszel, drgm. Camilla rezte, hogy kifut a vr az arcbl, amikor megrtette, mekkora hatalma van az apjnak fltte. Vond vissza a jellsedet ismtelte meg Oswald hatrozottan. Nem vonom vlaszolta Camilla, s a macskaszeme sszeszklt, ahogy az apjra nzett. , dehogynem, visszavonod mosolygott Oswald, mikzben egy jabb rakta robbant fel az gen. s rgtn jv utn meg fogod tenni, ha nem akarod, hogy az egsz vilg megtudja a mocskos kis titkodat.

267

42
Cate nem volt biztos benne, hogy a brsonyfggny hossz rsn belopakod les fny, vagy a pocsk msnapossgtl lktet feje bresztette fel. De brmi volt is, mr bren volt, s nygve sllyesztette vissza a fejt a puha prnba. Karcsony els napja ide vagy oda, neki kell mg egy flrnyi alvs, hogy akr csak megkzeltleg is jra emberi lnynek rezze magt. De aztn megdermedt. Biztos volt benne, hogy hallotta a padl halk reccsenst, s valakinek a llegzst. Egy kicsit flt, de aztn a htra gurult, hogy szembenzzen az ajtval. Cate, csak n vagyok suttogta egy alvstl s italtl reszelss vlt hang. Cate kzdtt, hogy ki tudja nyitni a szemt, mg vgl megltta, hogy Nick ll ott, s prbl lbujjhegyen tkelni a szobn. Az elz esti fehr szmokinging nyitva volt a nyaknl, s nem volt begyrve a nadrgja vbe. Kezdd borosta bortotta az llt, s a szemben rzsasznnel rnyalt, zavaros tekintet lt. Ahogy Cate nzte, a szerelem, a vgy s a remnytelensg rzse rvnylett a gyomrban. Eszbe jutottak az elz este esemnyei, s elfogta a szgyen. Mi jutott eszbe, hogy meghvta, maradjon itt jszakra? Hogy belkarolt, amg a tzijtkot nztk? Hogy flrtlt vele? Igen, hatrozottan flrtlt. s akkor ott volt az a pillanat a meleghzban. Megeskdtt volna, hogy Nick meg akarta cskolni, mieltt Serena bevitorlzott az ajtn. De aztn semmi sem trtnt, mint ahogy az este htralv rszben sem. Elzleg megfogadta magnak, hogy ha nem jnnek ssze Nickkel a blon, tbb egy pillanatot sem veszteget arra, hogy azon filzzon, mi trtnhetne, eltekintve az els kiads tndrmesktl, vagy a felizgat majdnem cskoktl. A Nick Douglas-knyv bezrult. Vglegesen. De mit keres a frfi most itt? Nick az gy fel kzeltett, s Cate felrntotta a fehr vszonlepedt az llig. Gondoltam, jobb, ha elmegyek mosolygott Nick gyengden. Mr zajt hallok lentrl. Mr? Az emberek kzvetlenl a parti vgeztvel elkezdtek odalent takartani. Papa utlja, ha gy nz ki a hz, mint Hirosima, amikor lejn vigyorgott a lny. Klnben remlem, jl rezted magad tegnap este. Istenien reztem magam. Nick mg kzelebb vakodott az gyhoz, aztn mereven lelt a matrac szlre. n is. Ksznm, hogy eljttl. Cate valahogy rzkelte, hogy a frfinak nem akardzik elmenni. Ht kezdte Nick ttovn ltlak mg az j v eltt? Mikor jssz vissza Londonba? Cate rezte, hogy megremeg. Szeretn t ltni az j v eltt? ltalban karcsony msnapjig maradok itt mondta tartzkodn. Ha szeretnd, hogy tallkozzunk, taln hvj fel azutn. Felhvlak. Akkor, szia. Szia.

268

Nick elrehajolt, tnyjtzott Cate testn, s az ajkt a lny arca fel irnytotta. Cate felnylt, hogy megcskolja, s ekzben a leped lehullott az llrl, a hlinge vkony pntja lecsszott a vllrl, s kivillant egy darab a krmfehr hsbl. Nick abban a pillanatban irnyt vltott. Tekintete a lny szembe frdott, szjnak clkeresztje Cate arcrl az ajkra tevdtt t. Cate megdbbent, de Nick ajknak a lgysga gy hzta magba, mint egy beszippantszerkezet, s hesen viszonozta a cskot. Tegnap egsz este ezt szerettem volna tenni vallotta be a frfi gyengd s zavartl elsznezdtt hangon. Akkor mirt nem tetted? kuncogott Cate, s arra gondolt, hogy most egyszerre megkapta az sszes karcsonyi ajndkt. Nick ujja vgigcirgatta az arct. Ht Hirtelen egy sikoly frta t a levegt. Egy vrfagyaszt, a torok mlybl feltr sikoly, amely elszr tompn hangzott, aztn emelkedni kezdett, s egyre dermesztbb lett, ahogy megtelt rmlettel. Nick egy ugrssal talpon termett. Jzus, mi az rdg volt ez? krdezte, s az ablakhoz rohant. Cate kipattant az gybl, s megragadta a kntst. gy hangzott, mintha a hz mgl jtt volna mondta aggdva, s azonnal elfelejtette a pillanatot, amelyet pp most ltek t. Kirohantak a folyosra. Camilla bukkant fel velk szemben a szobjbl, s ltszott rajta, hogy egy msodpercre meglepi s szrakoztatja a ltvny, ahogy ez a kett flig felltzve kizuhan Cate szobjbl. Hallotttok? krdezte Camilla. Ezt nem lehetett nem hallani vlaszolta Cate, s mg mindig azzal bbeldtt, hogy felhzza a papucst. Egy jabb hlszoba ajtaja nylt ki, s Venetia csatlakozott hozzjuk, hogy lssa, mi trtnik. Mire elrtk a lpcs tetejt, kivgdott a bejrati ajt, s hideg, fagyos leveg zdult be rajta. A kinti nappal tiszta fehrsgnek keretben Serena llt ott, spadt arccal, egyik kezt a mellhez szortva, prblva visszanyerni a llegzett. Krisztusom, mi trtnt? kiablt le Camilla a lpcs tetejrl, aztn kettesvel szedve a fokokat lerohant a hghoz. Ahogy kzeledett, ltta, hogy Serena fels ajka reszket, s kis, gymnt alak knnycseppek potyognak a szembl az arcra. Hvjtok a mentket nygte, leveg utn kapkodva. A papa. A teste. A vizesrokban van. Nem mozdul. A vizesrok, amelyet csak rszben stak ki, a hz hts rsze krl futott. Mindenki kirohant, a csupasz lbak jgg dermedtek az jszaka lehullott vkony hrtegben. Egy test fekdt arccal lefel a fekete, jeges vzben. Csak a feje ltszott htulrl, de ktsget kizran Oswald volt. Nick siktotta Camilla, s a vz szlhez szaladt. Segts, gyorsan. A francba mormolta Nick az orra alatt, mivel tudta, hogy bele kell gzolnia a vzbe. Egy pillanatra Cate-re pillantott, aztn beleugrott a vizesrokba, a vastag, csontig hat hideg krllelte a testt. Gyomok tapadtak a zakjra, a jeges vz cspte a szemt. Megragadta Oswald karjt, s az elzott s a jeges vztl titatott test lomhn elmozdult. Aztn hirtelen tfordult, csupn centikre Nicktl, aki az rok szle fel vonszolta. A kurva letbe kapott a frfi leveg utn, amikor Oswald lila, fagyott arca groteszk szemmel s nyitott szjjal visszabmult r. Menj s kertsd el Marit szlt Cate Venetira, s Nickkel egytt megprblta kivonszolni a testet a fves partra. Telefonlt valaki a doktornak? A mentket. Gyorsan.

269

Cate segtett Nicknek kimszni a vizesrokbl. Flsleges lett volna megnznik Oswald pulzust, hogy megerstsk, amit mindnyjan gyis tudtak. Tl ks a mentkhz vgott egy grimaszt Nick, ahogy az lettelen test fl hajolt. Kkemny arccal nzett fel a nvrekre. Halott. A helyi rendrsg Huntsford falvban ritkn ltott brmilyen esemnyt az v brmely szakban, hogy egy fontos ember hallrl karcsony els napjn ne is beszljnk. Mivel a legutols nagy szezonlis esemny a faluban egy libalops volt hrom vvel azeltt, Danner rmester legfeljebb azt vrhatta a karcsonyi idszakban, hogy kihvjk egy kis csetepathoz a falusi kocsmba, vagy egy tlsttt kolbsz okozta kisebb tzvszhez valamelyik hzba. Legynk szintk, a krzeti rendrsg arra szmtott, hogy a karcsonyt feltett lbbal tlthetik, gyhogy Danner egy cseppet sem volt boldog, amikor be kellett msznia az rs egyetlen rendrautjba, s ki kellett mennie a kastlyhoz, hogy megvizsglja a testet. Legalbb a kollgja, Browning kzrendr rlt, hogy meglthatja Serena Balcont, akinek a fotjt az ltzszekrnyben kitzve rizte. gy tnik, hogy ez a BF dolga lesz Lewesban mondta Danner rmester, s vkony, menytszer vonsai rncba szaladtak, mikzben a vizesrok szle fel tartott, ahol Venetia letakarta egy pokrccal az apja testt. BF? krdezte Venetia aggodalommal. Bngyi Fosztly hangzott a magvas vlasz. Vletlen hall. ngyilkossg. Lehetetlen megmondani ezen a ponton. Ide kell hoznunk a fikat. Hvtak orvost? Igen, dr. Tavistockot vlaszolta Camilla. Brmelyik pillanatban itt lehet. Camilla szorosan sszefogta magn a kntst, s gyanakodva mregette a frfit. A rendrakadmia mr csak tvoli emlk volt Danner rmester szmra, s Camilla ktelkedett, hogy akr halvny fogalma lenne, mi az eljrs ilyen esetben. Amikor dr. William Tavistock vgre megrkezett, aki szintn meg volt srtve, hogy megzavartk a karcsonyi csaldi reggelijben, kzlte, hogy szerinte Oswald megfulladt, amit, ahogy Nick rmutatott, brmelyikk kpes lett volna diagnosztizlni a huszont ves orvosi gyakorlat elnye nlkl is. Br nem lehetnk biztosak, amg fel nem boncoljk tette hozz a doktor lekezelen. A nvrek csupn akkor kezdtk azt gondolni, hogy az apjuk halla vgre egy hozzrt szemly kezbe kerlt, amikor egy ra mlva megrkezett Paul Cranbrook detektv-ffelgyel. Cranbrook, aki egszben vve sokkal bizalomkeltbb volt, mint a helyi rs tagjai, gyorsan felgyeli rangra emelkedett a rendrakadmia elvgzse utn, s nem lehetett tbb harminct vesnl. A bartnje mohn falta a hressgeket tlal magazinokat, gyhogy Cranbrooknak, br kibrta volna, ha nem kell kimennie Huntsfordba karcsony els napjn, vgl is megrte, hogy kvncsiskodhatott a huntsfordi kastlyban, s tallkozhatott a hres Balcon lnyokkal. Bent a hzban ugyanolyan halotti hangulat uralkodott, mint a test krl, amelyet most a kriminolgusok csapata fnykpezett. Mindenki ms a szalonban gylt ssze. Cate kifejezstelen arccal bmult ki az ablakon, mg Nick a szke karfjn lt, s a htt drzslte gyengden. Collins az ajt krl toporgott, nem tudta, mit mondjon vagy tegyen, a felesge a sarokban zokogott. Serena idnknt hangosan szipogott, Camilla s Venetia pedig mereven ltek egy brsonykanapn, mintha egy orvos vrszobjban lettek volna. A leghangosabb zaj a szobban Maria Dante irnybl jtt, aki egy gobelinprnba srt bele. Mio caro, mio caro, nygte jra meg jra, de a hangjt elnyelte a szvet. Cate-ben tudatosult, hogy legalbb hsz perce nem szlt senki az asszonyhoz, gyhogy odament hozz, s lelt mell. Ugyan, Maria. Nyugodj meg mondta halkan, s egytt rz kezt az asszony trdre tette. Nyugodjak meg? kiltott fel Maria, s hirtelen dhdten Cate-re tmadt. Lehet, hogy az apd halla tged nem nyugtalant, engem azonban igen. A nvrek, dbbenten Maria gylletnek a hevessgtl, mind fel fordultak. 270

Cate nem gy rtette szlt r Camilla, hatrozottan a nvre vdelmre kelve. Csak az egyttrzst szerette volna kimutatni. Maria azonban nem volt bklkeny hangulatban. Csak rajta. Vdd meg. Ti lnyok mindig sszetartotok. Eddig az aptok ellen voltatok. Most ellenem fordultatok. Br Maria nyilvn tudta, mennyire rosszul mkdtt a lnyok kapcsolata Oswalddal, Camilla hirtelen gy rezte, hogy meg kell vdenie az apa-lnya ktelket. Hogy merszeled! csattant fel, klnsen felhborodva Maria burkolt clzstl, hogy gy rzi, neki jr az apjuk helye a csald dinamikjban. Cate a levegbe emelte a kezt, hogy megprblja hatstalantani a botrnyt. lljatok meg egy percre, mindnyjan. Maria egyszeren ki van borulva. Mint valamannyien. Igazn? gnyoldott Maria. Most mr Cate is feldhdtt. Maria, az otthonunkban vagy. Ne srtegess bennnket. A ti otthonotokban? Oswald a vlegnyem volt. Camilla s Venetia egymsra nztek. Mit akar ezzel mondani? Serena rpillantott az ablaktl, a Maria irnt rzett zsigeri utlata s gyanja most nylt ellensgessgbe csapott t. Igen, Maria. A mi otthonunk. Nem a tid. A mink. A leveg sercegett a srtettsgtl s a Maria s a lnyok kzt feszl ellentttl, s Nick knosan fszkeldni kezdett a szk karjn. Azt hiszem, elmegyek mondta, s tnzett a szobn Cranbrook ffelgyelre , hacsak nnek nincs szksge itt rm. gy gondolom, ez egy olyan idszak, amikor jobb, ha a csald msok jelenlte nlkl van egytt. Cate, r sem nzve, blintott. Igen, azt hiszem, jobb, ha elmsz. Sajnlom mondta Nick, s lehajolt, hogy megszortsa a lny kezt. Hvj fel, ha brmire szksged van. Ha Londonba megy, szeretnm, ha elvinne, Nicholas szlalt meg Maria, s hirtelen felllt. Bizony ez lesz a legjobb jegyezte meg Serena lesen. Nicken ltszott, hogy kellemetlenl rzi magt, de nhny msodperc mlva blintott. Cranbrook meglltotta ket az ajtnl. Mieltt elmennek, mindkettjktl szksgem van egy cmre s egy telefonszmra a kihallgatsok miatt. Mindenkinek vallomst kell tennie, aki itt van. Mirt? Mirt ldz engem? vistotta Maria. A vlegnyem halott, s maga gy bnik velem, mint egy bnzvel. Cranbrook elnyomott egy shajt. Ez az eljrs, asszonyom. Eljrs? Magnak nincs szve, nincs lelke? Nekem arra kell az id, hogy bnkdjak s gyszoljak, nem arra, hogy kihallgassanak. Igen, igen, termszetesen mondta Nick Cranbrooknak, aztn kivett egy nvjegykrtyt a trcjbl, s a htra firklt valamit. Nhny nap mlva visszajvk szipogott Maria. Idre van szksgem, hogy egyedl lehessek. Miutn elmentek, Cranbrook a nvrekhez fordult. Akkor most mi fog trtnni? krdezte Venetia, s lassan kifjta a levegt. Attl tartok, hogy az nk vallomsra is szksgem van, hlgyeim. Tudom, hogy parti volt a kastlyban tegnap este. Az sszes vendg s a kiszolgl szemlyzet minden tagjnak a nevt s a cmt meg kell kapnunk. Fontos, hogy a lehet legtbb emberrel tudjak beszlni. Lane detektv itt majd segt a csapatom tagja. Venetia a park fel intett, ahol jabb rendrk szlltak ki egy csukott teherautbl. 271

Mennyi ideig fog ez az egsz tartani? Attl flek, meg kell vrnunk, amg a patolgus megrkezik Londonbl. Mr ton van, gyhogy nem tarthat sokig, s ahogy ltom, a helysznelk is megrkeztek. k azok, akik ujjlenyomatokat, mintkat vesznek. Segtenek neknk sszelltani egy kpet. Ez a rohadt h nem jtszott a keznkre, mondhatom jegyezte meg, ahogy a vkony fehr sznyeget nzte odakint. Ebben az idben nehezen fogjk sszeszedni, amit akarnak. Elkezdhetjk ezeket az interjkat, krem? krdezte Venetia, akit hirtelen felkavart, hogy patolgusokrl s ujjlenyomatokrl esett sz. tvezette Cranbrookot a knyvtrszobba, felgyjtott nhny lmpt, hogy a szoba egy kicsit kevsb hasson fenyegetnek, aztn letelepedett egy Chesterfield brkanapra, a krdsekre vrva. Cranbrook felcsapta a jegyzetfzett. Hozz volt szokva, hogy a trsadalom spredkvel van dolga bnzkkel, drogosokkal, gengszterekkel; most azonban be kellett vallania, hogy egy kicsit elbtortalanodott, ahogy ott lt a Huntsford Kastly pompjban egy kifinomult, rendkvl trkeny nvel szemben. Nos kezdte Venetia aggodalmasan , van mr valami elkpzelse, hogy mi trtnt? Cranbrook majdnem elmosolyodott. Ez, attl tartok, nmileg korai krds. A csapatomnak mindenekeltt meg kell tudnia az elmlt jszakrl, amit csak lehet: az desapja mozgst, hogy mikor lttk lve utoljra. Aztn a boncols, amelynek holnap vagy a kvetkez nap meg kell trtnnie, tisztbb kpet fog adni arrl, hogy mi utn nyomozunk. Milyen rtelemben? A clunk az, hogy megtudjuk, mi trtnt. Ebben segt, ha el tudjuk dnteni, hogy balesetrl, ngyilkossgrl vagy gaztettrl van sz. Gondolom, nem talltak bcslevelet? Hogy szinte legyek, ffelgyel, nem is igazn kerestnk vlaszolta Venetia, meglehetsen elkpedve. Mindannyian gy gondoltuk, hogy baleset trtnt. Ezrt vagyok egy kicsit megdbbenve, hogy vallomsokrl s helysznelkrl beszl. Csak nem gondolja, hogy az apm halla brmilyen rtelemben gyans lehet? Cranbrook tudatban volt, hogy egy gyszol lnyhoz beszl, ezrt megprblt vgtelenl egytt rznek s trelmesnek mutatkozni. Minden, amit tesznk, rutineljrs, ha hirtelen vagy erszakos halllal kerlnk szembe. Nem szerette volna hozztenni, hogy ez mindenkppen fontos gy lesz a szmra, taln karrierpt, s elhatrozta, hogy mindent a paprforma szerint fog csinlni. Egybknt felttelezem, hogy n elg jl ismeri az eljrst. Elnzst? Hogy rtette ezt? krdezte Venetia egy kicsit megriadva. A frje, Miss Balcon. Tzesetben halt meg nhny hnappal ezeltt, ha jl tudom? Biztos, hogy az eljrs hasonl volt akkor is. Cranbrook szrevette, hogy Venetia arca mg hamuszrkbb vltozik. Remlte, hogy a szavai nem hangzottak tl vdln: nem akarta kibortani a Balcon nvreket, hogy aztn elszaladjanak a Papa egyik magas rang bartjhoz a rendrsgnl. Amellett ezt az gyet klns odafigyelssel kell kezelnie, gondolta. Olvasta, hogy a Jonathon von Bismarck hallval kapcsolatos nyomozs vletlen hallt llaptott meg, de bizony nha knytelen volt arra gondolni, hogy Venetit egy kicsit tl sok csaps rte nhny hnap leforgsa alatt. Lehet vletlen egybeess, de ht nincsen fst tz nlkl, meg minden. El kellett nyomnia egy mosolyt a tudatalatti szvicc miatt. Venetia csak blintott, s valamit lesprt a trdrl. Egy szokatlan dolgot azonban mr felfedeztnk mondta Cranbrook lassan. A bstykra vezet ajt bellrl, a hz fell volt bezrva, gyhogy azon tndm, hogy a csudba juthatott fel az desapja oda, ahonnan leesett. Nincs ebben semmi titokzatos magyarzta Venetia. A tzijtk utn ltalban bezrjk az ajtt. Tudja, nehogy rszeg emberek felmenjenek oda egyedl, s leessenek Elhallgatott, rezve a szavai morbid irnijt. Vezet azonban egy msik t is oda fel: egy cseldfolyos kanyarog t a hzon, s ezen keresztl ki lehet kerlni az ajtt. Az apm ismerte azt az utat. 272

Ki mindenki tudhat errl? A csald, a hz szemlyzete. Cranbrook bert valamit a jegyzetfzetbe. s mikor ltta utoljra az desapjt? A bstyn lttam jflkor, amikor mindenki mssal egytt a tzijtkot nzte. Azt hiszem, Camilla hgommal llt ott. Ezutn mindenki visszaszivrgott a hzba. Azt hiszem, hajnali egy ra krl lttam utoljra, Marival beszlgetett. n aztn lefekdtem. A kvetkez dolog, amit tudok, az ma reggel volt, amikor Serena megtallta a testt a vizesrokban. Sokat ivott az desapja tegnap este? Szokatlanul viselkedett? Vitatkozott valakivel? Venetia biztosan rezte, hogy nem fogja elmondani neki a vitjt Oswalddal a konyha eltt. Az apm nehz, kteked ember volt, Cranbrook felgyel. A trsasgi esemnyeken mindennek pontosan gy kellett trtnnie, ahogy akarta, s majdnem biztos, hogy egy ponton elhangzottak dhs szavak a szemlyzet tagjai eltt. De ilyen volt a modora. Nem tudok semmi szokatlanrl. s igen, majdnem biztosan rszeg volt. Az ital szabadon folyik egy huntsfordi partin. Venetia felnzett, s szrevette, hogy Cranbrook that tekintettel nzi. Depresszis volt? Egyltaln nem vlaszolta az asszony hatrozottan. Valjban messze nem. Nemrgen jegyezte el Marit; Maria Dantt, az operanekesnt. s hogy reznek n s a hgai azzal kapcsolatban, hogy Miss Dante bekerl a csaldba? Meglehetsen ambivalensen, hogy szinte legyek vlaszolt Venetia vatosan. Amint el tudja kpzelni, senki sem helyettestheti az anynkat, de ha Maria boldogg teszi Mostanban azt olvastam, hogy az desapjnak anyagi gondjai lehettek jegyezte meg Cranbrook, vltozatlanul jegyzetelve a fzetbe. Ez igaz? Venetia lassan blintott, a zenei est jrt a fejben. Voltak kszpnzproblmi, valban, de csak nem arra cloz, hogy ngyilkossgot kvetett el? Pillanatnyilag nem tudom, hogyan halt meg az desapja. Krem, ne hagyja el a hzat anlkl, hogy nekem szlna, Miss Balcon. Karcsony els napja egy hzpor, knnyek s furcsa tevkenysgek kzepette tnt tova. Helysznelk trappoltak a bstykon s a vizesrok krl fehr overalljukban, talajmintkat gyjtve, olyanok voltak a h httere eltt, mint az rhajsok. Cranbrook befejezte a kihallgatsokat. Egy fekete halottszllt kocsi jtt, hogy elvigye Oswald holttestt. A telefon meglls nlkl csengett az jsgrk hvsaitl. Cate kt percre bekapcsolta a televzit, s ltta, hogy az apja halla a harmadik legfontosabb hr a hatrs Hradban. A komor tekintet riporter egy helybli embert interjvolt meg, aki azt lltotta, hogy ott volt a tegnap esti partin. Mirt, , mirt? shajtott Serena, s megnyomta a tvirnytt az egyik manikrztt ujjval. Az ember azt hinn, hogy a ppa halt meg, vagy ilyesmi. Karcsony els napja van: uborkaszezon a hrekben vlaszolta Cate. Haza akarok menni panaszkodott Serena az ablakmlyedsben lve a szalonban. Ez a sok stressz biztosan nem tesz jt nekem. Cate egytt rzn nzett a hgra. Biztos vagyok benne, hogy igazad van, Sin, de azt hiszem, itt kell dekkolnunk, amg a rendrsg nem szl vissza. Mrs. Collins lpett a szobba. Miss Cate, telefonon keresik. Fogadja a hvst, vagy vegyek t egy zenetet? Ki az? David Loftus. Azt mondja, fontos. Cate a homlokt rncolta. 273

Soha nem hallottam rla. Nha tjn mondta Mrs. Collins. tjtt halkult el a szava. Az desapjt ltogatta meg. Cate kibandukolt a folyosra, meglehets zavarban. A flhez nyomta az divat kagylt. Hall, itt Cate Balcon. Itt David Loftus. Az desapja bartja. Elszr is szeretnm szinte rszvtemet nyilvntani. Ksznm. Msodszor szeretnk megbeszlni egy idpontot, amikor tjhetek, s beszlhetek nkkel. Mindnyjukkal. Amint gondolhatja, Mr. Loftus, ez most egy nagyon nehz idszak mindannyiunk szmra mondta Cate hatrozottan, de udvariasan. Pillanatnyilag egyedl tltjk az idt csaldi krben. gy vlem, fontos volna tallkoznunk. Cate bosszsan megkszrlte a torkt. Ez igazn nem nagyon Ne rzzon le, Miss Balcon. Azt gondoltam, esetleg tudni szeretn, mirt tartom fontosnak, hogy tallkozzunk. Cate kezdett egy kicsit megijedni. Volt valami kifejezetten htborzongat a frfi hangjban. Ok. Teht mirt akar velnk tallkozni? Hogy az apjuk hallrl beszljnk mondta Loftus hvsen. Taln tudja, hogy n rtam a memorjait az utbbi nhny hnapban. Azt hiszem, tudom, mirt halt meg. Cate rezte, hogy a szve nagyot ugrik. A tenyere izzadni kezdett, ahogy szorosan markolta a telefont, s halkan beleszlt. Ebben az esetben, Mr. Loftus, valban jobb lesz, ha tjn.

274

MSODIK RSZ

275

43
David Loftus nem volt a szerencse kegyeltje addig a napig, amg az gynke ssze nem hozta Oswald Balconnal. Amita a hszas vei elejn megemltettk a Granta magazinban mint gretes fiatal tehetsget, David Loftus nagy dolgokat vrt a karrierjtl, m amikor a bejsolt siker nem kvetkezett be, dhs s keser lett s szinte patologikus gyllettel viseltetett brki irnt, aki, mg ha csak halvnyan is, a sikerre, gazdagsgra vagy kivltsgra emlkeztette. Ezen az alapon Oswald Balcon olyan ember lett volna, akit David Loftus utl, de mennl tbb idt tlttt az ingerlkeny Lord Balconnal, annl inkbb a maga elnyre tudta fordtani a kapcsolatukat. Hamarosan kiderlt, hogy a birtokon egyedl l Oswald magnyos, s ahogy teltek a hnapok, rszokott Loftusra a mindennapos bartsg s trsalgs s az rsbeli ktelessgek okn. Loftus ugrott Oswald egy hnappal korbbi ajnlatra, hogy kltzzn a birtokon ll egyik kis hzba, s ez az ember most halott de Loftus kezdte tltni a szakmai ktelkk igazi elnyeit: hatalom s tuds kerlt a kezbe. s most itt lt Oswald ngy gynyr lnya eltt a gynyr otthonukban, Huntsfordban. Mr attl is merevedse volt, hogy rjuk nzett. s most a teljes figyelmket rpazaroltk, s tenni fog rla, hogy ez sokig tartson. nk, hlgyeim, nyilvn tudjk, hogy rengeteg ember akarta az apjuk hallt? krdezte Loftus a nvreket, s hosszan belekortyolt a whiskyjbe. Nha kicsit nehz tudott lenni, ha erre gondol, Mr. Loftus vlaszolt Cate cspsen. m ez aligha ugyanaz a dolog. Nehz. Loftus hangosan felhorkantott. Annak nevezi? Ebbl aztn elg jelentette ki Venetia, s a hangja szrss vlt. Azt hiszem, ideje, hogy tvozzk. Loftus tudomst sem vett rla. Az apjukat az ismerseinek a fele utlta mondta, s tisztban volt vele, hogy az elbeszlsvel lebilincseli a nvreket. s tovbb megyek. Annak ellenre, amit a rendrsg mond, n nem hiszem, hogy az apjuk levetette volna magt, vagy leesett volna a tetrl. Sznetet tartott, s kzben szrevette, milyen idegesnek tnik Camilla, aki meglls nlkl a topzgyrjt forgatta az ujjn. Szerintem lelktk. Szndkosan. Elhallgatott, s minden egyes nvrnek egyenesen a szembe nzett. Azt hiszem, az apjukat meggyilkoltk. A tz szikrkat szrt s ropogott a httrben, mikzben a nvrek a frfira bmultak, s nem mertek megszlalni. s azt hiszem, Apuci egyik kicsi lnya lte meg. Serena gy tmadt r, mint egy vadmacska. Hogy merszel idejnni a hzunkba, s ilyen felttelezsekkel elllni? Loftus htradlt a szkben, hogy jobban lssa, ajkn valami mosolyfle jtszott. gy tnt, mint akinek az sszes krtya a kezben van. 276

Camillnak elege lett. A hgom krdezett magtl valamit, Mr. Loftus prblta sarokba szortani. Mi kszteti arra, hogy ilyen elhamarkodott kijelentseket tegyen? Mit tud, amit mi nem tudunk? Loftust azonban nem lehetett ilyen knnyen leszerelni. Magabiztosnak, nyugodtnak ltszott. Nyilvn tisztban vannak vele, hogy ismertem az desapjukat. A visszaemlkezseiben nyjtottam neki segtsget. Oswaldbl hinyzott a felsbb osztlyok tartzkodsa. Meglehetsen nyltan beszlt a mltjrl. Ennek a csaldnak a mltjrl. rdekes, mi minden kerlt el. Nagyon rdekes. Ne prbljon fenyegetni bennnket, Mr. Loftus jegyezte meg Camilla hvs hangon. Apm nhny harsny anekdotja aligha ad okot gyilkossgra. Magabiztosnak tnik. Az is vagyok. Hmm. Kvncsi vagyok, a rendrsg mit fog ebbl kihmozni. Volt valami nelgltsg a hangjban, ami mindenkit felhbortott. Teht valban fenyeget bennnket. Serena mrges hangon beszlt. David Loftus ismt mosolygott, boldogan, hogy a szavai reakcit vltottak ki. Ez nem fenyegets, Miss Balcon. Mindssze tudok olyan dolgokat, amelyeket, s ebben biztos vagyok, nk jobban szeretnk, ha nem tudnk. Blffl mondta Venetia kifejezstelen hangon. A frfi hangosan felnevetett. Igazn, Venetia. Az n viszonya az desapjval valban nem volt idelisnak mondhat az elmlt tizenkt hnapban, igaz? Nem mintha valaha az lett volna. Venetia elspadt. Loftus felllt, s elkezdett fel-al jrklni az rasztal eltt. Oswald mindent elmondott nekem a vllalkozsrl. Magam nem sokat rtek a btorokhoz, de gy ltszik, kellemes kis jvedelemforrs. Oswald az egyik igazgat, ugyebr? Ktlem, hogy fel tudn fogni a belsptszetet vlaszolt Venetia nyugodtan. Igen, az egyik igazgat folytatta Loftus, gyet sem vetve r , egy igazgat, aki arra hasznlta a szavazati jogt, hogy megakadlyozza az n terjeszkedst az amerikai piacon; egy igazgat, aki arra kszlt, hogy megvsrolja az n exfrje rszvnyeit a cgben. Igen, elmondta nekem, hogy nnek nagyon elege van emiatt. Arra cloz, hogy ez az indtkom? krdezte Venetia, s rzdtt a hangjn, hogy kiss mulat a dolgon. Taln nem rt egyet ezzel? mosolygott Loftus arrognsan. Az let annyival knnyebb lesz az n szmra most, hogy nincs az apja tban, nem igaz? Bocssson meg szlalt meg Serena szarkasztikusan, s a legjegesebb pillantst vetette r. Nem krtk meg, hogy tvozzk? Kezd ideges lenni? Nem maga miatt, nem bizony. Mindig n volt az energikus, magabiztos lny, nem gy van, Serena? Taln elg energikus ahhoz, hogy haragjban lelkje az apjt a kastly tetejrl. Vgl is nem n volt az egyetlen, akire Oswald az idejt pazarolta. A kastly nem tartozik a cmhez, s ahogy a dolgok lltak, magra hagyta volna Huntsfordot a vgrendeletben. Nem hiszem, hogy n tl boldog lett volna, amikor megtudta, hogy Oswald s Maria kisbabt szeretnnek. Hogyan is van ez? gy tett, mintha koncentrlna, egymshoz illesztve az ujjai hegyt a szja eltt. Ha Oswaldnak a halla eltt firkse szletik, akkor n nem kap semmit. Ezrt taln rdemes valakit lelkni egy kastly tetejrl igen, nem? Cate ekkorra mr teljesen biztos volt benne, hogy Loftus egsz pantomimja egy meghatrozott cl fel tart. David Loftus nem csupn egy undort figura; Cate-nek az volt az rzse, hogy rosszindulat is. 277

Mit akar, Mr. Loftus? krdezte egyszeren. Ah, Cate Balcon, az okos lny. J lny. Gondolom, nem hajtja, hogy folytassam, igaz? Hogy emlkeztessem, hogyan akadlyozta meg Oswald kis hjn a magazinvllalkozst? Hogyan hibztatta nt az desanyja hallrt? Az ilyesmi jelents nyomot hagyhat egy htves gyerek lelkben. Most Camillhoz fordult. Vagy Camilla. Annyira bszke, hogy parlamenti kpviselnek jelltk. n nre fogok szavazni mosolygott gnyosan. Vagy mgsem? Oswald emltette, hogy van egy titka. Ezzel tartotta nt sakkban, igaz, Camilla? Biztos vagyok benne, hogy a rendrsget nagyon rdekeln. Taln n eligazthatom ket a helyes irnyban. Mit akar? ismtelte meg Cate a krdst nyugodt hangon, llva a frfi pillantst. Loftus letelepedett az rasztal szlre, s rnzett. Azt hiszem, ezt mindketten akarjuk, Miss Balcon. Nem szeretn, ha a rendrsg is tudn azt, amit n tudok. Azt akarom, hogy megrje nekem a dolog. Szemt alak zihlta Serena. Taln. Mindenesetre gyakorlatias folytatta a frfi. Nem arrl van sz, hogy mit akar, hanem arrl, hogy mennyit akar. Nem gy van, Mr. Loftus? krdezte Camilla. A frfi elismeren vgigmrte. Hallottam, hogy n is okos ifj hlgy. Venetia felllt a szkrl, s az ajthoz masrozott. Most azonnal takarodjon, vagy hvom a rendrsget mondta. Pontosan errl van sz hahotzott Loftus. Egykedv arccal nzett vgig kln-kln a nvreken. Egymilli font, s elfelejthetjk az egszet. Egymilli gnyoldott Serena. Oswald volt mondjuk gy az anyagi kldkzsinrom. Most, hogy halott, s az emlkiratai befejezetlenek maradtak, valahonnan ptolnom kell azt a jvedelmet. Nos, innen nem fogja mondta Camilla. s szksges-e rmutatnom, hogy a zsarols bntett? Csak akkor rvnyesthet, ha jelenti, Miss Balcon. Amit nem fog megtenni vgott vissza Loftus, s a hangjbl cspgtt a flnyessg. Takarodjon ismtelte meg Venetia. Tudom, hogy pillanatnyilag mindnyjan egy kicsit rzkenyek mosolygott a frfi, majd felllt, s leporolta a ruhjt. Ez egszen termszetes, gyhogy adok nknek egy kis idt, hogy gondolkozzanak el rla. Mikor? krdezte Serena spadt arccal. Az nnepek alatt nem lesz vizsglat, gyhogy mit szlnnak hozz, ha jv napjn jnnk vissza? Egytt kszntennk az j esztendt. Majd hvom nket. Megllt az ajtnl, nelglt mosollyal az arcn. s hlgyeim? Boldog karcsonyt.

278

44
Hvjuk a rendrsget mondta Cate, miutn hallotta, hogy dngve becsapdik a bejrati ajt. s szerinted ez j tlet? krdezte Serena. Semmi rejtegetnivalnk nincs, ezrt egyltaln hogy merlhet fel, hogy hagyjuk magunkat zsarolni! Ahogy Camilla rmutatott, ez bntett. Serena aggodalmasnak, szrakozottnak tnt. Nzd, nekem mr ms sem hinyzik. Ebben az vben a srba rngattk a nevemet. jsgok, botrny, srdobls A szja megvonaglott a gondolatra. n a karrierem Hogy szinte legyek, tbbet mr nem tudok elviselni. Cate nem akart hinni a flnek. Odament Serenhoz, aki a hast simogatta s grimaszokat vgott. Elismerem, hogy sok mindenen keresztlmentl, Sin, de hajland volnl egymillit fizetni egy rosszindulat kpzeldnek, akinek az gvilgon semmi bizonytka nincs ellennk? Ezt beltom ismerte el Serena, s a hangja reszketni kezdett. De nem brnm ki, ha az letemet jra thznk a mngorln a rendrsg, a sajt te nem tudod, hogy ez mit jelent. Nem hiszem, hogy sokkal tbbet el tudnk viselni. Csendesen zokogni kezdett. Venetia odament hozz, hogy meglelje, de Cate tovbb erltette a dolgot. Sin, te tudsz valamit? Nem! kiltott fel Serena, s most mr hangosabban zokogott. Mi a francra clzol? Hogy n ltem meg a papt, ahogy ez az alak lltja? n nem, n nem. Nagyokat nyelt, a szemfestke patakokban folyt le az arcn. Cate kzelebb lpett. Ezt senki nem mondja, Sin szlt nyugodtan. n csak azt szeretnm, ha megint minden rendben lenne zokogta Serena. De ennek a Loftusnak igaza van, tnyleg gyansnak tnik az egsz. Gyansnak, ami engem illet. Tged s engem, mindkettnket mondta Venetia. Tegnap este majdnem szttrtem egy poharat a papa fejn. Jacknek kellett lefognia. Legalbb a fele szemlyzet ltta. Serena egyenknt rnzett a nvreire, s megvonta a vllt. Legynk szintk, mindnyjan bnsnek ltszunk egy kicsit. De nem vagyunk azok mondta Venetia hatrozottan, s megsimogatta Serena hajt. Senki nem lte meg a papt. Csupn egy rettenetes baleset trtnt. Cate kibmult a hossz vegablakokon, figyelte, ahogy a h, mint a csipke, a keretekre l. Mi van, ha nem? krdezte halkan, s vgigfuttatta az ujjt a fggny puha, vrs brsonyn. Mi van, ha valaki tnyleg meglte?

279

lljatok mr meg, nem tudnnk megnyugodni egy pillanatra? szlalt meg hirtelen Camilla. Loftusnak egyvalamiben igaza van, mindannyiunkban egy kicsit tlteng az rzelem. gy tnik, hogy a rendrsg egyltaln nem gyanakszik semmire. Meg kell vrnunk a vizsglat eredmnyt mondta Venetia. Mrs. Collins dugta be a fejt az ajt rsn. Minden rendben? Ne ksztsek egy kanna tet? A karcsonyi tortbl is maradt egy kevs Venetia mosolygott. Mrs. Collinsnak mindenre egyetlen orvossga van: tea s stemny. Ksznjk, Mrs. C, remek volna. Mikor lesz a vizsglat? krdezte Cate, azt remlve, hogy Venetia minden vlaszt ismer az apja hallval sszefgg htborzongat eljrsokkal kapcsolatban. Kzvetlenl jv utn, gy hiszem. A temetsrl is el kellene kezdennk gondolkodni. Fogalmam sincs, hnyan akarnak majd eljnni. Felttelezem, hogy a papa valami nagyszabs dolgot akarna. Fel kellene hvnunk Sarah nnit mondta Camilla, mikzben cltalanul lapozgatott egy slyos fotalbumban. Kvncsi vagyok, tudja-e mr, hogy a papa meghalt. Biztosan szeretne eljnni. Sarah nni, az desanyjuk nvre volt az egyetlen l kzeli rokonuk, br mr tbb mint hsz ve semmi szerepet nem jtszott a lnyok letben. Alkalmasint szletsnapi s karcsonyi dvzlkrtyk rkeztek tle, nhny tzfontos bankjeggyel kiblelve. A lnyok azt hittk, hogy ez azrt volt, mert Szingaprban, aztn Rijadban, aztn Prizsban lt nehz gy kapcsolatot tartani, ha az ember llandan kltzik , de mennl idsebbek lettek, annl gyengbbnek tnt ez a kifogs. Biztosra vettk, hogy a dolognak Oswaldhoz volt kze; Sarah s a sgora ki nem llhattk egymst. Ki hvja fel? Mindenki Cate-re nzett. Micsoda? Most? Mit mondjak neki? A meghvs a temetsre elegend lesz mosolygott Venetia. A nagynni szma egy rgi noteszban volt. Cate odament a difa oldalasztalon ll telefonhoz a hallban. A telefon mly, kong recsegssel csengett ki. Bonjour mondta egy halk, elegns hang. Bonjour, cest Cate Balcon. Az akcentus a tkletes francirl a mvelt angolra vltott. , Cate. Micsoda meglepets. A nagynni elhallgatott. Sajnlom Oswald hallt. A World Service-en hallottam rla. Teht tudod mondta Cate halkan. Pillanatnyilag egy kicsit nehz felfogni ezt az egszet. Tudjtok, mi trtnt? krdezte Sarah. Ellenriztem a hrt a kbeltelevzin, s nagy szenzciknt tlaljk. Mintha arra cloznnak, hogy gyans a dolog. Cate meglepdtt. Alig kapcsolta be a televzit vagy a rdit, s fogalma sem volt, hogyan kezeli a mdia a hrt. Mi magunk nem sokat tudunk. Vizsglat lesz, aztn kiadjk a holttestet, s akkor megtarthatjuk a temetst. Termszetesen jelentkeznk, hogy tudassuk veled az idpontot. J volna ltni tged mondta a nagynnje halkan, br Cate-nek az volt az rzse, hogy nem szndkozik eljnni Oswald temetsre. Hossz csend kvetkezett. Klnben mr fel akartalak hvni mondta Sarah csendesen. A hall miatt. Amiatt, hogy a riporterek azt mondjk, gyans Folytasd krte Cate kvncsian. Nem, nem telefontma. Taln a legjobb volna szemtl szemben. De te Prizsban vagy, nem? vlaszolta Cate egy kicsit zavartan. El tudnl jnni? 280

Mikor? Mikor tudnl iderni? Nevetsges az egsz: mirt kerekedne fel, s loholna egszen Prizsig egy ilyen helyzetben? De Cate azon kapta magt, hogy blogat. Ma nem. De holnap biztosan vannak vonatok J. Szlj, hogy mikor rkezel. Cate csendben kibmult az ablakon, mikzben Sarah a bcsszavait mondta, s hirtelen biztosan rezte, hogy brmi is az, amirl a nagynnje beszlni akar vele, nem fog neki tetszeni.

281

45
Hszperces t volt taxival a Gare du Nordrl Prizs hetedik kerletbe. El az Opera Garnier, el az Hotel de Crillon s a fensges Place de la Concorde mellett, t a Pont de lAlmn s az alkonyatban tintakkbe fordul Szajna vizn, aztn tovbb a karcsonyi kivilgtsban pompz Eiffel-torony fel a bal parton. Elegns rsze ez Prizsnak, gondolta Cate, amikor a taxi megllt egy kis utcban a Parc du Champ de Mars mellett. Fekete tsks fk szeglyeztk az utat, pici kutyk bklsztak divatos gazdik mgtt, kocogok lihegtek el a magas, krmszn oszlopos pletek mellett, tban a szabad zld terletek fel. Cate ellenrizte a noteszbe firklt cmet, s egy intssel elengedte a taxit. Fradtan az Eurostartl, mly llegzetet vett, s megnyomta a kapucsengt egy apr bronztbla mellett, amelyen ez llt: Holden-Jones. Az ajt egy kattanssal kinylt. Belpett egy csppnyi liftbe, amelynek divat behzhat ajtaja volt, s egy kis brsonypuff llt az egyik sarkban. Remlem, nem vesztegetem az idmet, gondolta, ahogy a lift felfel ztykldtt a lpcsk spirljban az plet teteje fel. Sarah nni laksnak a slyos faajtaja rsnyire nyitva llt, mire Cate felrt. Belkte, s belpett a liliomoktl illatoz elszobba. Bonjour kiltotta el magt. Cate van itt. A szalonban vagyok szlt egy gyenge hang. Csak gyere egyenesen tovbb. Sarah Holden-Jones a Prizs csillog fnyeire nz hossz feltolhat ablak mellett lt, s egy krm- s rzszn King Charles spniel hevert a lbnl. Cate egyetlen emlket rztt a nagynnjrl: hogy rendkvl elegns, stt haj hlgy, aki llandan cigarettzik, s a hossz zongoristaujjait gymntgyrk bortjk. Azta termszetesen megvltozott. Cate szerint tl kellett lennie a hetvenedik vn. A haja mr hfehr volt, szoros kontyba fogta ssze egy teknccsattal, s a Cate emlkeiben l, divatos prizsi sifonblzokat b, kasmr kttt fels s lapos, puha brpapucs vltotta fel. Sarah arca rmteli mosolyba rncoldott, amikor megltta az unokahgt. Botja segtsgvel kikszldott a XV. Lajos korabeli karosszkbl. Nem, nem, lj csak vissza mondta Cate, s odaszaladt az ablakhoz. Miattam ne kelj fel. Az reg hlgy visszaereszkedett, s a vele szemben ll szkre mutatott. Ht akkor gyere ide, s csatlakozz hozzm mosolygott, s megsimogatta a kutya fejt. Catherine, dvzld Charlie-t. A kutya odabaktatott, ahol Cate llt, s elkezdte a csizmja orrt nyalogatni. Bartsgos mondta Cate. J trs. Hossz csend kvetkezett. Mit mond az ember egy rokonnak, akit ktszer ltott letben, s aki gyakorlatilag soha semmi rdekldst nem mutatott, hogy megismerjen tged, gondolta Cate feszengve. Biztosan fradt vagy mondta Sarah, s az asztalon ll vegbl bordit tlttt kt pohrba. Taln egy kis ital segt? 282

Cate blintott, s belekortyolt a borba. szintn sajnlom, ami az apddal trtnt mondta Sarah jabb sznet utn. Cate felhzta a szemldkt. Valban? Senki sem kvnja ms hallt. Az unokahga megvonta a vllt. Tudom, hogy nem tartozott a kedvenceid kz. Klnben gyakrabban lttunk volna jegyezte meg. Nehz helyzet volt ez mondta Sarah, s az ablakon kinzve vgigfuttatta az egyik gcsrts ujjt a pohr peremn. Azutn, hogy az desanyd meghalt, nem akartam t ltni. Nagyon keser voltam, amirt olyan boldogtalann tette a hgom lett, s gy reztem, hogy ha jra ltnm Elhallgatott. Nos, mondjuk csak azt, hogy gy reztem, valahogy elrulnm Maggie-t. Megrtem mondta Cate, s most vette szre elszr, mennyire hasonlt Sarah a nagymamjrl kszlt rgi fnykpekhez. Br azrt megprblhattl volna megltogatni bennnket, amikor elkerltnk otthonrl Sarah megveregette Charlie szrt a botjval, mire a kutya tszkdcselt a szobn. Az reg hlgy lassan felllt, s a fejt rzva odastlt egy difa szekreterhez. A prizsi let szpsge, drgm, hogy ez lett a vilgom. Olyan kzel van ahhoz, amit ismerek, s mgis olyan tvol. gy rzem, hogy kapcsolatban vagyok a rgi letemmel, ugyanakkor el tudok feledkezni rla. Megfordult, hogy egyenesen Cate szembe nzzen. Annyiszor szerettem volna treplni Londonba, hogy megltogassalak benneteket, az sszes lnyt mondta szomoran. Mig nem tudtam megszokni az Eurostart egy vonat a Csatorna alatt? Non, non mosolygott, s a szeme pajkosan megvillant. Megfordult, hogy az rasztal fl hajoljon, s kihzott egy kteg paprt s bortkot egy fikbl. Lassan visszalpkedett a szkhez, s elkezdte a fik tartalmt csinos halomba rendezni az asztalon. Azrt, mert nem ltom az unokahgaimat, mg nem jelenti azt, hogy nem tudom, miknt zajlik az letetek. Bszkn rnzett Cate-re, s tadott neki egy raks jsg- s magazinkivgst. Voltak ott kpek a Paris Matekbl a lnyokrl ragyog partikon, kritikk a The Timesbl Serena filmjeirl s Venetia lakberendezsi knyveirl, s kitpett oldalak a Sand magazinbl Cate fotjval vagy a cikkeinek a cmvel, mindegyik gondosan, szeretettel krbevgva. Cate visszatette ket az asztalra, s a nagynnjre nzett. Soha ne gondold, Cate, hogy nem trdm veletek mondta Sarah lgyan. Cate legszvesebben meglelte volna, de zavarban rezte magt, gyhogy csak a kzfejt rintette meg knnyedn. J ltni tged mondta. Sarah mosolygott, s kinyjtva a karjt, az lelsbe vonta Cate-et. A lny, lefegyverezve a gesztustl, halkan a nagynnje vllba motyogott. Bajban vagyunk. Nem tudom, mit tegynk. Sarah sokatmondan nzett r, s blintott. Zsarolnak bennnket. Folytasd mondta Sarah. Tudod, hogy az apm halott. A vizesrokban talltk meg a testt Cate elhallgatott, nem akarta az egszet jra tlni. Ez persze nmagban is pp elg ktsgbeejt volt, de aztn az apm egyik bartja, egy David Loftus nev r megjelent a hzban, s azt mondta, hogy szerinte Oswaldot meggyilkoltk. s honnan veszi ezt, ha a rendrsgnek nem ez a vlemnye? krdezte Sarah fnyesen csillog, intelligens tekintettel. Cate lenzett, s a fejt rzta. 283

Loftus rta ngerben a papa visszaemlkezseit, s a sorok kzt olvasott. Valahogy arra a kvetkeztetsre jutott, hogy mindnyjunknak van valami indtka. Azt mondja, hogy elmegy a rendrsgre az informciival, ha nem fizetnk neki rengeteg pnzt. rtem. De ez csak akkor problma, ha van rejtegetnivaltok vlte Sarah. De nincs! kiltott fel Cate hirtelen. Enyhn elpirult a reakcijtl rzett zavarban. Rnzett Sarah nylt, rdekld arcra, s mly llegzetet vett. Mindegyiknknek problms volt a viszonya az apnkkal? Igen. Lehet, hogy az emlkiratai erre utalnak? Knnyen elfordulhat. Cate elhallgatott. De hogy megljk, az teljesen kizrt. n nem tettem, s meggyzdsem, hogy a testvreim sem tettk. Sarah szrevette, hogy az unokahga keze enyhn reszket, s odanylt, hogy meglltsa a reszketst. Soha nem mondhatjuk ki csak gy egyszeren, hogy nincs semmi rejtegetnivalnk, igaz? krdezte Cate egy kis sznet utn. Termszetesen mindenki rtatlan, amg bnsnek nem bizonyul, de mg a legcseklyebb botrnyszag is, nos, egyiknknek sem tenne semmi jt. Karriernk van. Kirakatban zajl letnk Nem fejezte be a mondatot, s most elszr egy knnycsepp jelent meg a szempilljn. Sarah btortan megveregette a vllt. Ne aggdj, drgm mondta. gy tnik, hogy amit ez a Loftus mond, nagyrszt rosszakarat tallgats. Ugyanakkor Megfogta Cate karjt, s a magas ktszrny ajtkon t a hlszobjba vezette. Cate arra gondolt, brcsak az v volna ez a szoba. Apr Chanel kabtkk lgtak vajszn steppelt fogasokon; a btorok tetejt ezst fnykpkeretek s nagy, veg parfmszrk bortottk. A falakat galambszrke selyemmel taptztk, s egy hatalmas krm- s aranyszn gy llt a szoba kzepn. Bocsss meg a rendetlensgrt mondta Sarah szrakozottan, s egy halom gynyr, finom ruhra mutatott, amelyek egy szk htra voltak dobva. Szeretnk megtallni valamit. Cate lelt a paplanra gy, hogy a lba pp csak tlrt az gy szln, s figyelte, ahogy a nagynnje a szekrnye mlyn kutat, s vgl kihz egy nagy, vajszn fadobozt, majd leteszi mell az gyra, s felshajt. Tudtam, hogy elbb-utbb ki fog derlni mormolta, s letrlte a porrteget a doboz tetejrl, majd felnyitotta a fedelt. Ez az, amirl beszlni akartam veled. Cate csendben vrta a folytatst. Kzel lltunk egymshoz, az desanyd s n. volt a gynyr, n voltam az okos, a tipikus nvr, aki llandan szimatolt, hogy rendesen viseli-e magt. Nevetett, lvezte a visszaemlkezst. De akkoriban, amikor ti mg mind kislnyok voltatok, az anytok s n alig lttuk egymst. Amint tudod, Marcus, a frjem, a diplomciai testletben szolglt, s hol ide, hol oda helyeztk szerte a vilgon ami azt jelentette, hogy nekem vele kellett mennem. Az ujja ekkor mr a szivrvny minden sznben pompz levlktegekben lapozott. De Maggie, a mamd, imdott levelet rni. Brhol voltam Szingaprban, Hondurasban, Lagosban , legalbb ktszer egy hnapban rkezett valami a postn. Mindig tudtam, hogy tle jtt mosolygott. Maggie soha nem rt fehr paprra. Azt mondta, hogy az unalmas. jra kuncogott, ahogy bele-beleolvasva a sorokba, a szeme egyik levlrl a msikra rppent. Sarah vgl elrt egy kifakult orgonalila bortkhoz, s az lbe tette. Maggie s Oswald hzassga kezdetben jl indult. Apd vgtelenl elbvl tudott lenni, ha akart. m Venetia szletse utn a kapcsolatuk rohamosan romlani kezdett. Vget rt a kzs jetset letk. Nem volt tbb felkerekeds Marrakesbe egy hirtelen tlettl indttatva legalbbis Maggie-nek nem. Anyd szmra kemny feladatot jelentett, hogy megszabaduljon a terhessg alatt felszedett kilktl nehz volt ez akkoriban, amikor az anyk nem szoptattak , s az apd leszlta, s megjegyzseket tett r. Oswald imdta a csillog letet. Azt hiszem, keser lett attl, hogy egy csald s a felelssgek lektik. Elkezdett kemnyen inni, aztn szerencsejtkot zni 284

azokban az elegns mayfairi klubokban. Tlsgosan nagy ksrtst jelentett ez egy olyan gyenge s knny Katt tncba vinni frfi szmra, mint Oswald. Sarah hangjbl cspgtt a megvets. Egsz hten Londonban maradt, mulatni jrt azzal a barti csapattal Philip Watchornnal, Nicholas Charlesworthszel, Jimmy Jenkinsszel. Az jsgok szerint ragyog banda voltak, m szerintem az ilyesmi csak addig ragyog, amg valaki fiatal, szabad s ntlen. De az apd nem volt ntlen, s mindazt az izgalmat, amit anyddal kellett volna tlnie, kezdte a bartaival zni. Teljesen elhanyagolta Maggie-t s a gyerekeit. Sarah kivette a levelet a bortkbl, s tadta Cate-nek, aki vgighzta az ujjai hegyt a sttkk tintn s az desanyja jellegzetes, lendletes kzrsn. Nagyon magnyos idszak volt ez az desanyd szmra folytatta Sarah. Oswald napokon keresztl nem mutatkozott, n nem voltam az orszgban, s a szleink akkor mr nem ltek. Huntsfordban ritkn bukkantak fel bartok. Cate felnzett. Teht a Mamnak viszonya lett? Sarah lassan blintott. Tbb is, attl tartok. Az egyik riember az apd bartja, Alistair Craigdale volt. Oswald, a mamd s a bartaik llandan ott vendgeskedtek a Craigdale Kastlyban, a frfi otthonban. Csodlatos hely volt vadszatra, horgszatra, partikra. Azt hiszem, egyik dologbl kvetkezett a msik. Alistair rendkvl elbvl frfi volt Cate keser nevetst hallatott. A Craigdale gyilkos? , Krisztusom. Htradlt egy pillanatra, hagyta, hogy mindez eljusson a tudatig. Br Gordy Spencert, a Craigdale Kastly egyik lovszfijt az szletse eltt gyilkoltk meg, ez a bngyek trtnetnek olyan szelete volt, amely mindig megragadta a fantzijt. Csupn a Lord Lucanepizd tudta elhomlyostani: az volt a botrny az elkel osztlyok krben a hetvenes vekben. A sztori szerint Alistair Craigdale, Loch Lay grfja kzvetlen kzelrl rltt, s meglte a lovszfijt, mivel azzal gyanstotta, hogy viszonya van a felesgvel. Hogy Oswald s Maggie is a vendgek kzt voltak azon a htvgn a vadszaton Craigdale-ben, Cate szmra mg izgalmasabb tette a dolgot, nem mintha brmelyik szlje valaha is emltette volna azt a weekendet, legfeljebb teljesen homlyos utalsokat tettek r. Micsoda rmes idszak mondta Sarah halkan, s jra belekortyolt a borba. Az anymnak viszonya volt Craigdale-lel? ismtelte meg Cate, lassan emsztve a tnyeket. De Alistair szerelmes volt a felesgbe, nem? Annyira biztosan, hogy megljn egy embert miatta. Sarah kicsoszogott a konyhba, s behozott egy halvnyzld, rzsaszn s csokolds dessgekkel jcskn megrakott fehr porcelntnyrt. Stemnyt? Cate a fejt rzta, hatrozottan nem volt hes. Sarah letelepedett, s folytatta a trtnetet. Mindenki azt hitte, hogy Alistair azrt lte meg Gordy Spencert, mert Laurval, a felesgvel volt viszonya. De nem. Azrt lte meg, mert Maggie-vel kapta rajta. Elhallgatott, kszkdtt a kvetkez szavakkal. Azt hiszem, in flagrante tallta ket. A pohr bordi enyhn megremegett Cate kezben, s egy apr csepp bor, mint egy vrcsepp, kifrccsent a szrke selyempaplanra. Sarah most jabb leveleket hzott el a fehr dobozbl, s tadta ket Cate-nek. Ezen a hten jra fent voltunk Craigdale-ben. gy tnik, minden htvge egyre kellemesebb lesz. Az ottani lovszfi csuda elbvl s rettenetesen jkp. Attl flek, megint elvesztem a fejem. Cate most egy msik levlrt nylt, amely egy hnappal a vadszat eltt keltezdtt: 285

Abbahagyom a viszonyt Alistairrel. Valahnyszor a frfiak kimennek vadszni, n Gordyval lemegyek az istllkhoz. Tudom, mennyire helytelen, drga Sarah, de ne tlj el, mert nem tudok parancsolni magamnak. Gordon annyira kedves s j, mellette gy rzem, hogy lek. Cate a fejt rzta. Felejtsk el a szabados hatvanas veket; a szlei barti trsasga ezek szerint llandan keresztbe-kasul lefekdt egymssal. Elg, krlek, hagyd abba. pp elg rossz volt az desanyja szent emlkt bemocskol viszonyra gondolni, na de hogy kt viszonyrl is sz volt! Az apm tudta? krdezte idegesen. Alistairt? Igen, nem sokkal a vadszat eltt tudta meg. Maggie hisztrikus llapotban hvott fel. Oswald rjtt. Letasztotta Maggie-t a lpcsn, s nagy valsznsggel vadul megfenyegette Alistairt mondta Sarah csendesen. Kegyetlen tudott lenni. Cate ltta, hogy az regasszony vicsort. Lemszott az gyrl, s az ablakhoz lpett, az veghez nyomta a tenyert. Kinzett a vros sziluettjre, homlyosan ltta az Eiffel-torony krvonalt. Br az egsz trtnetet dbbenetesnek s perverz mdon elbvlnek tallta, ktelkedett, hogy brmi kze volna az apja hallhoz. Azon tndsz, hogy mirt hvtalak ide? szlalt meg Sarah a hta mgtt. Cate megfordult, s megrntotta a vllt. Azt hittem, kze van a papa hallhoz. Ami Craigdale-ben trtnt nem igazn ltom a jelentsgt, hiszen olyan rgi eset. Anym halott, Alistair halott Tnyleg? krdezte Sarah szelden. Cate meglepetten nzett r. De mr vagy szzszor hallottam a trtnetet mondta. Miutn Alistair leltte Gordon Spencert, eltnt. A kocsijt nem talltk, mg aztn napok mlva rakadtak a Loch Nessnl. Mindenki arra a kvetkeztetsre jutott, hogy megtette, amit megkvetelt a becslet, s a tba lte magt. A tavat kikotortk. Nem talltak semmit mondta Sarah. De a t tbb mint tven mter mly. Mig nem talltk meg Nessie-t sem az sszes millidollros szerkentyjkkel ellenkezett Cate ertlenl. Taln azrt, mert Nessie sincs a tban. Cate belevetette magt az ablak mellett ll szkbe, sszezavarodva s fradtan. Sarah csatlakozott hozz, s folytatta a trtnett. Nhny hnappal a Gordon Spencer-gyilkossg utn Marcus nagybtyd s n Londonba rkeztnk nhny napra. Akkoriban Szingaprban ltnk, s ton voltunk Marcus jabb kikldetse, Honduras fel. Taln el tudod kpzelni, mennyire szerettem volna ltni Maggie-t. Tudtam, milyen nehz idket lt t. Gordon halott, s most mr Alistair is. Cate figyelmesen nzte Sarah-t, megrezte, hogy fordulat kvetkezik a trtnetben. Maggie eljtt a szllodai szobmba, amikor Marcus elment valahov. Feszltnek, idegesnek ltszott. s vgl sikerlt kiszednem belle. Mit sikerlt kiszedned belle? Valamit, amit levlben soha nem rt volna le. Cate csak bmult r. Maggie levelet kapott Alistairtl. Belize-bl. Az eltnse utn. Rvid volt, rejtlyes, de lnyegben az llt benne, hogy l s jl van, de rthet okokbl nem tud s nem fog jra kapcsolatba lpni vele. Cate a nagynnjre bmult, megprblt rtelmet adni az egsznek. Teht Craigdale nem lte meg magt? Sarah a fejt rzta. Ami azt jelenti, hogy minden valsznsg szerint mg ma is l. Cate az ajkba harapott. Hirtelen lett egy gyanstottjuk. 286

46
Cate az Eurostaron az els osztly ls melletti ablakprknyon knyklt. pp az alagton svtettek keresztl, s szinte megbabonzva figyelte a szeme eltt villdz feketesget. A teste elzsibbadt, a szeme kiszradt a knnyektl. Az jszakt Sarah nninl tlttte, bren fekdt az antik gyban, hallgatta a prizsi forgalom zajt, a tli j csendjbe tn autdudk hangjt. Egy percet sem aludt. A feje tlsgosan zsongott. Pislogott, amikor a vonat kifutott a Csatorna alagtjbl, s eltnt az angol vidk szrkesge. Abban a pillanatban megszlalt a tskja mlyn kalld mobilja. Cate? Nick vagyok. Cate elmotyogott egy szit, mg Nick kedvrt sem tudott volna egy kis lelkesedst sszekaparni. Csak azrt csrgk, hogy tudjam, hogy vagy Cate ksrtst rzett, hogy egyszeren kinyomja a telefont, de aztn megszlalt. Prizsban voltam, hogy tisztzzak nhny dolgot. Prizsban? Mi trtnt? krdezte Nick, aki rgtn felfogta, hogy valami nagyon nincs rendben. Jl vagy? Cate hazudni akart neki, de rezte, hogy forr knnyek tolulnak a szembe. Krlnzett: szerencsre res volt a kocsi, senki sem lthatta az arcn lecsurg csppeket. Minden rendben mondta, s hirtelen elfogta a vgy, hogy valakinek kinthesse a szvt. Most nem igazn tudok beszlni. Felhvlak majd, amikor hazartem grte halkan. Mikor r be a vonat? krdezte Nick aggodalmasan. Krlbell negyven perc mlva. Figyelj, majd ksbb felhvlak. Tudod, hogy ki az, akit ki nem llhatok? mondta Camilla, s belergott egy fagyott fcsomba a lovaglcsizmjval. Michael Sarkis. Mi kifogsod van az reged szexrltek ellen? mosolygott Venetia, s mlyebbre sllyesztette a kezt a Barbour kabtja zsebbe. A kt nvr stra indult a huntsfordi birtokon, hogy kiszellztessk a fejket, de olyan hideg volt, hogy csak az ujjaikat sikerlt megfagyasztaniuk. Tudod, hogy megkrte Serena kezt? krdezte Camilla. Venetia tgra nyitott szemmel bmult r. Nem! Mikor? Pokolba is, Serena mirt nem mondta el nekem? Csak most, karcsonyeste trtnt. Felbukkant a limuzinjban egy hatalmas gymnttal, s arra krte Serent, hogy menjen vele Vegasba. Klassz, mi? meslte szarkasztikusan. Gondolom, a trtntek utn Serena egyszeren hallgatott rla. Nem hiszem el mondta Venetia lassan. n igen jelentette ki Camilla, felhzva a szemldkt. Mirt? 287

Ha Sarkis elveszi Serent, mieltt a bbi megszletik, az gyerekk rkli Huntsfordot. Karjval vgigsprt a tjon, a hz s a kpeslap szpsg Anglia elttk elterl tbb szz hektrja fel intett. Mindezt. Hacsak a papnak s Marinak nem szletik fia vlaszolta Venetia szrakozottan. Camilla a nvrre pillantott. Ht ez most mr nem trtnhet meg, ugyebr? Venetia vllat vont, mg nem szokta meg, hogy mlt idben beszljen az apjrl. Mit akarsz ezzel az egsszel mondani? Gondolkozz csak szuggerlta Camilla a prg, les elmjvel. Sarkis megli a papt, elveszi Serent, s gyakorlatilag az lbe hullik Huntsford. Valahol olvastam, hogy szeretne Angliban terjeszkedni, s ez a hely a tkletes angol vidki hotel lehetne. Sarkis Huntsfordban volt azon az jszakn. Volt indtka s alkalma. Venetia tompn felnevetett. Cam, megbuggyantl? Sok mindent el lehet mondani Michaelrl azt, hogy kmletlen, egszen biztosan , de nem gyilkos. Camilla odafordult hozz. Honnan tudhatnnk? Cam, igazn jl tennd, ha vgigolvasnd az orszgos lapok esemnyoldalait, mieltt elkezded felsorakoztatni a gyanstottakat. Hogy rted ezt? Michael Sarkis benne van a mai Daily Mailben. Egy nagy kp rla valami flancos londoni partin karcsonyeste. Nem tudom, mennyi ideig udvarolt itt Serennak, de a hajnali rkban Mayfairben lte a vilgt. Hogy lhette volna meg a papt, amikor a kamerk eltt pardzott kilencven mrflddel odbb? Camilla toppantott a fagyos fvn. Kr mondta kajnul. Annyira szerettem volna, ha a tettes. Nick mr a peron vgn vrt, amikor a vonat besvtett az llomsra. Barna tweedkabtba bugyollva s szomor mosollyal az arcn llt ott, s megvrta, amg Cate odastl hozz. Meglelte a lnyt, s becsomagolta a kabtja szvetbe. Kzbe vette a kis utaztskt, s tnyjtott Cate-nek egy automatbl vett kvt, aztn csendben elindultak az autparkol fel. Nicknek egy reg, zld, brit verseny-MG-je volt. Az lsek alacsonyak s szkek lvn, a lbuk majdnem sszert, amikor htradltek a fekete brlsekben. Mikzben Nick a kapucsnjt szrcslgette, Cate egyszeren elmeslte neki, mi trtnt David Loftusszal, s mit tudott meg Prizsban. Mit akarsz most csinlni? krdezte a frfi, s letrlte a fehr habos bajuszt az ajkrl. Haza akarok menni. Velem jssz? Serena mindig arrl lmodott, hogy eljtszik egy ragyog detektvet valamilyen bombasiker hollywoodi filmben, s tessk, most megkapta a lehetsget, hogy a sajt maga gyilkossgi rejtlyben legyen a sztr. Az okok, amelyek miatt krbeszaglszott az apja dolgozszobjban, termszetesen kevsb voltak lomszerek. Szksge volt egy msik gyanstottra. Lehet, hogy David Loftus egy kgy s egy nyerszked, de Serena knytelen volt elfogadni, hogy nem egszen tnik rtatlannak az esemnyek mostani lncolatban. A rendrsg nyilvn tisztban van azzal, hogy a gyilkossgoknak tbb mint a felt egy csaldtag kveti el. Kell itt lennie valaminek, ami eltereli rla s a nvreirl a gyant. A dolog azonban nem tnt gretesnek. Nem sok minden volt az apja rasztalfikjaiban: tollak, papr, mvszeti aukcik katalgusai, egy iratrendez a Huntsfordi Zenei Esttel kapcsolatos levelezssel, s egy rgi, a sarkainl felkunkorodott s kk tintval sszefrcsklt fekete-fehr fnykp Oswaldrl s az anyjukrl egy jachton. Serena megrintette, s eltndtt a szlei viszonyn. Mindig azt kpzelte, hogy hideg s szeretetlen volt, de a boldog, benssges 288

fnykp szeretetrl s j kapcsolatrl rulkodott. Vllat vont; Oswald s Maggie Balcon hzassgnak bentjei s kintjei, fentjei s lentjei, melegei s hidegei mr rkre titkok maradnak a szmra. Serena krlnzett a dolgozszoba tbbi rszben is. Az egyetlen hely, ahol mg nem kutatott, az ablaknl ll difa lda volt. Felemelte a slyos fedelet, s khgs fogta el, ahogy porfelh szllt fel a levegbe. Nagyon rgi holmik voltak benne: megsrgult jegyzetfzetek, okmnyok, levelek. Vgigbogarszta, halmokba csoportostotta ket, de egyik sem tnt egy cseppet sem rdekesnek. De aztn, a lda fenekhez kzeledve, tallt egy foltos, sszegyrdtt bortkot, kzzel rt cmzssel, amely nem illett a tbbi hivatalos dokumentum kz. Serena kiegyenesedett, s kihzta a levelet. Csupn nhny sort kellett elolvasnia ahhoz, hogy tudja, valami fontosat tallt. A szve gyorsabban kezdett verni, s fttyentett egyet a fogai kzt. Szent szar! Ez a fick aztn gyllte az apjt, gondolta, s megfordtotta a lapot, hogy lssa, kitl jtt a levl. Hunyortott, hogy ki tudja betzni a macskakaparsos alrst, s holtt vlt. A levelet Alistair Craigdale kldte. A Craigdale gyilkos. Az utazs Huntsfordba kt ra hosszat tartott. Az utak csendesek voltak, s bent a kocsiban Cate s Nick mg nagyobb csendben lt. A h elllt, de az t szln, mint trtt tkrk, mindentt rulkod jgfoltok fnylettek. Ahogy lefordultak az A trl, r a huntsfordi falukzpontba vezet keskeny vidki utacskra, Cate szemt a stt felhkkel bemocskolt aclos gre nyl, magas templomtorony ragadta meg. Megpaskolta Nick trdt. Nem baj, ha megllunk? krdezte. Az MG az t szlhez duruzsolt, s Cate a temetre mutatott. Tudod, itt van eltemetve a mamm. Bemehetnnk? Begomboltk a kabtjukat, ahogy lassan vgigstltak a srok kztt, a lpteik ropogtak a fagyos fvn. Cate megllt egy srknl, amely eltt egy apr srga rzsacsokor hevert. Friss volt. Cate azon tndtt, ki jrhatott ott kzvetlenl elttk. Lehajolt s megrintette a szirmokat; szgyellte magt, hogy nem hozott virgot az desanyja srjra. A hideg khz szortotta a kezt. Rettenetes letet knyszertett rd. Megrtelek suttogta. Nem a te hibd volt. Nick tkarolta a vllt, s Cate lesen kiprselte a levegt, kzben olyan lett az arca, mint kt rzsaszn golflabda. Odastltak a templomkertet vez falhoz, s leltek egy padra. Cate mg a vastag kabtjn keresztl is rezte a k hidegt. A tvolbl hallatszott, hogy becsukdik egy slyos ajt. A templom bejratban egy piros kabtos regasszony llt, a kezben hossz szrkefvel. Ahogy az alak kzeledett, Cate rismert. Gondoltam, hogy maga az mondta az regasszony, ahogy a pad fel lpdelt. Hetvent v krl jrt; a haja szinte kknek hatott, s kt esetlen csat fogta ssze, vnsges arca kedves, m csupa rnc volt. Milyen furcsa folytatta , pp magukhoz kszldtem. Sajnlom, ami az desapjukkal trtnt. Cate Nickhez fordult. O Mrs. Graham mondta. A frje volt a vadr Huntsfordban hossz veken t. Mrs. Grahamre nzett. Nem volt ott a karcsonyi partin, ugye? Arra szmtottam, hogy mindkettejket ott fogom ltni. A szomorsg felhje suhant t Mrs. Graham arcn. Leonard meghalt. Mr tbb mint egy ve. , sajnlom mondta Cate. Mrs. Graham a templom fel intett. Hinyzik, de elfoglalom magamat. Itt takartok. Udvariasan mosolyogtak, reztk, hogy a beszlgets gyorsan elapad. m Mrs. Graham csak folytatta. gy volt, hogy benzek a kastlyba, de ha el tud jnni hozzm, annl jobb. Azt hiszem, el kellene jnnie. 289

Cate Nickre nzett, s kzben azon tndtt, hogy mirl beszl az regasszony. Van nlam valami, amit oda kell adnom magnak mondta Mrs. Graham bizonytalanul. Krem, jjjn el, itt van nem messze a hzam. Cate nyugtalan lett. Mi az? Jjjn el hozzm, s elmondom, amikor megrkeznk. Biztos vagyok benne, hogy mindenkinek jlesne egy cssze finom tea mosolygott. Csendben elstltak a hzhoz, egy szinte egyforma szrke kunyhk sorban ll hromablakos, szrke kunyhhoz, amelynek a kk bejrati ajtaja fnyesen ragyogott. Bell kicsi s otthonos volt. Egy vrs macska jtt oda Mrs. Grahamhez, s trleszkedett a szrs fejvel a barna nejlonharisnyjhoz. A szobt flig megtlttte egy arany gmbkkel feldsztett karcsonyfa. Legalbb tven karcsonyi dvzlkrtya volt szalagra akasztva szerte a szobban. Hozhatok maguknak valamit inni? krdezte az regasszony, mikzben levette a kabtjt, s felakasztotta egy fakampra. Ksznm, nem mondta Cate, aki most mr nagyon szerette volna tudni, mi mondanivalja van. De Mrs. Grahamet nem lehetett srgetni. Kibklszott a konyhba, hogy ksztsen magnak egy cssze tet, aztn lelt eljk egy fonott szkbe. Cate szrevette, hogy egy kis bortkot tart az lben. Nem tudom, mi ez mondta a fejt rzva. Pedig mondhatom magnak, hogy mr vagy szzszor majdnem kinyitottam. Mrs. Graham halvnyan rmosolygott Cate-re, s elrehajolt, hogy tnyjtsa neki a bortkot. Leonard elg hosszan betegeskedett, mieltt itt hagyott bennnket folytatta Mrs. Graham csendesen. Krlbell egy httel a halla eltt odaadta ezt nekem, s azt mondta, vigyzzak r, amg mind , mind Oswald Balcon halott nem lesz. Aztn adjam t valamelyik lnynak. Mrs. Graham mosolygott. Magnak szeretnm odaadni, Cate. Mindig maga volt a kedvencem mondta kedvesen. Cate beszlgetett vele errl-arrl nhny percig, aztn elnzst krt. Mrs. Graham ragaszkodott hozz, hogy vigyen magval egy kis hzi lekvrt. A dolgok kezdenek egyre furcsbb vlni llaptotta meg Cate, ahogy kilpett Nickkel az utcra. Sttedni kezdett; az g mlykken borult fljk, s a fknak csak a sziluettje ltszott. Nick MG-jben Cate felszaktotta a bortkot, s szthajtogatta a benne lv levelet. Tizenngy hnappal korbban kelteztk. Ahogy a szavak egyenknt rtelmet nyertek, Cate kk szeme mind tgabbra nylt a zavarodottsgtl s dbbenettl. Ha valaki olvassa ezt a levelet, akkor az azt jelenti, hogy mind n, mind Lord Oswald Balcon halottak vagyunk. Krem, bocsssa meg a gyvasgomat, hogy mostanig halogattam ennek a trtnetnek a felfedst taln gyva freg vagyok , de most el kell mondanom. Egyszeren biztonsgosabbnak rzem, hogy most hozzam napvilgra, amikor mr nem vagyok. Legalbb holtamban levehetem ezt a terhet a lelkemrl. Tizenegy vvel ezeltt eltemettem egy holttestet. A gazdm, Oswald Balcon krt meg r. A lnya, Camilla Balcon elttt egy embert az autjval, s a frfi meghalt. Az ldozat egy reg csavarg volt, aki nha felbukkant a faluban. Oswald azt mondta, hogy az lete nem jelent semmit, s hogy rejtsk el a holttestet a lnya vdelme rdekben. Fltem Oswaldtl, ezrt beleegyeztem, hogy segtek neki. Nem vagyok bszke r. Jobban bnom, amit tettem, mint brmi mst az letemben. Oswald szavai slyosan nehezedtek rm az azta eltelt vek alatt. Nincs let, amely ne rne semmit. Minden let nagyon sokat jelent, akr gazdag vagy, akr szegny. Oswald azonban j volt hozzm s a csaldomhoz attl az jszaktl fogva. Ezrt hls vagyok, s ezrt nem akartam elmondani senkinek, amg Oswald Balcon is el nem kltzik az lk sorbl. De mivel kzeledik a hallom, szlnom kell rla valakinek. n azt tehet ezzel az informcival, amit akar. 290

Legyen irgalmas Camilla Balconnal. Fiatal volt, baleset trtnt, s az apja ragaszkodott hozz, hogy el kell tussolni az gyet. Camilla mindenron el akart menni a rendrsgre, de Oswald knyszertette, hogy hallgasson. Mit tehetett volna? Mit tehetett volna brmelyiknk? Szrny titok volt ez, amelyet a srba viszek magammal. De krem, higgye el, hogy amit mondok, az igaz. Remlem, az emberek megrtik, amit tettem. szinte hve Leonard Graham A papr remegett Cate kezben, mikzben tnyjtotta Nicknek, hogy olvassa el. Uram, Isten nygte Nick csendesen, s a fogai kzt fttyentett egyet. Cate sszehajtogatta a levelet, s a zsebbe tette. Azt hiszem, legjobb lesz, ha megmutatom Camillnak.

291

47
Camilla a hlszobjban lt a mahagni rasztalnl a nagy flkrves ablakkiszgellsben, a ks dlutn flhomlya rnykban frszttte. Egy kteg irat hevert eltte egy jegyzetfzet trsasgban, s rsra kszen tartotta a tollt. Amikor meghallotta, hogy nylik az ajt, megfordult, hogy Cate-re mosolyogjon. Mit szlsz hozz, megprblok dolgozni mondta kiss zavartan. Te munkamnis mosolygott Cate halvnyan. Camilla letette a tollt, s megprdlt a szkben, hogy szembenzzen a nvrvel. s mi trtnt Prizsban? krdezte. Azt hittem, telefonlni fogsz. Kertsk el Serent s Venetit? Cate esetlenl llt az ajtban, s a fejt rzta, bizonytalanul, hogy beljebb lpjen-e a szobba. Nem mondta halkan , beszlgessnk csak mi. Camilla a homlokt rncolta, amikor megltta a flrerthetetlen aggodalmat a nvre arcn. Mi baj van? krdezte. Mikzben visszafel hajtottak a falubl, Cate zavara haragg vltozott. Amikor elszr olvasta el a levelet, pnik trt r. De ahogy jobban belegondolt, egyszeren nevetsgesnek tallta az elkpzelst, hogy Camilla llna az egsz mgtt. Sokkal valsznbb volt, hogy maga Leonard Graham gzolta el a szegny rdgt, s most valaki mst akar hibztatni, egy szegny rtatlanra akarja hrtani az vtizedes lelkiismeret-furdalst. De mirt Camillra? Mirt t vlasztotta? s vajon Camilla tud-e errl valamit? Cate bevakodott a szobba, s lelt az gyra. Szerette volna, ha Nick ott van mellette, hogy segtsen neki, de tudta, hogy ezzel egyedl kell megbirkznia. Rnzett az rasztalnl l Camillra, aki mg farmerban s plban is higgadtnak s kifinomultnak ltszott, s hirtelen megingott a hite a hgban. Camillban is bven akadtak sztrvonsok. Nem Serena szembeszk engem nzzetek stlusban, hanem egy hvs, kiszmtott, erteljes jelenltben nyilvnultak meg, amely tkletesen illett az olyan tekintlyes karrierekhez, mint a politika vagy a jog: pontosan az olyan tpus karrierekhez, amelyek mr egy leheletnyi botrnyszagtl is sszeomlanak. Cate-et megrohantk a ktelyek. Taln ezrt akarta Camilla annyira elhallgattatni Loftust. Azt ppensggel nem ajnlotta, hogy fizessk ki, de ahogy most visszagondolt, nem is szllt vele szembe, s nem mondta neki, hogy menjen a francba az egsz zsarolsi tervvel. Cam, azt hiszem, el kne olvasnod ezt. Odahajolt, s tnyjtotta Camillnak a rgi bortkot. Mi ez? Camilla szthajtotta a levelet, s elkezdte olvasni. sszefutottunk Mrs. Grahammel mondta Cate sietve, s hirtelen mindent meg akart magyarzni. adta nekem ezt a levelet. Biztos vagyok benne, hogy az egsz csupa hazugsg, Cam. Nem tudom, Leonard Graham mirt haragudott rnk, de gy gondoltam, jobb, ha ltod.

292

Ahogy figyelte a hgt olvass kzben, ltta, hogy a szn s a magabiztossg kiszivrog Camilla arcbl. A szve olyan nehz lett, mint az lom. , Cam, csak nem Camilla sszehajtotta a levelet, s gondosan az rasztalra tette. A padlt bmulta, a sznyeg rvnyl vrsre koncentrlt. Eltelt nhny perc, mire megszlalt. Egy pntek este hazafel hajtottam Oxfordbl kezdte lassan. Te az llamokban voltl akkoriban. Venetia Londonba kltztt, s Serena mg iskolba jrt. A papa valamilyen okbl hazarendelt. Az egyik kis estlyre taln szerette volna, ha valamelyik szmra-nem-annyiradrga lnykja rszt vesz rajta. Emlkszem, az szi szemeszter utols napja volt. n bent akartam maradni a kollgiumban, de a papa ragaszkodott hozz, hogy hazajjjek. Elhallgatott, s kinzett az ablakon. Alig rtem ki Oxfordbl, amikor heves es kerekedett. Nagyon rosszra fordult az id rettenetes jszaka volt. Az orromig nem lttam, s siettem, mert kssben voltam. Camilla szeme kezdett megtelni knnyel, a magabiztossga olvadozott. Mr majdnem elrtem Huntsfordot, amikor ez trtnt. Emlkszem, hogy az ablaktrlk nem mkdtek tl jl, s szrny kulimszt hagytak az vegen. Rosszul lehetett ltni, s azt hiszem, fradt is voltam A kvetkez dolog, amire emlkszem, egy puffans volt. Knyrg szemmel fordult Cate-hez. Becsletszavamra nem lttam azt az embert, Cate, nem lttam. Kiszlltam a kocsibl. Eltte rkanyarodtam egy tltsre egszen kzel a birtok vghez, tudod, a Greenbank utcn. Az az ember volt, az a csavarg, akit nha a falu krl lttunk. reg Tomnak hvtuk. Cate blintott, emlkezett r. Az regemberre piszkos kabtban, aki mindig rszeg volt, s aki, gy tnt, rmt lelte a gyerekek ijesztgetsben. Ott fekdt a fldn az t szln. Tudtam, hogy meghalt. Camilla hangja most kifejezetten reszketett. Vr volt a reflektoron, s vr csordoglt a flbl. Camilla az archoz rebbentette az egyik kezt, mintha be akarn mutatni a jelenetet. Cate szrevette, hogy az ujjai vadul reszketnek. Nem tudtam, mit tegyek zokogta most mr, minden nuralmt elvesztve. Felhvtam a hzat az t vgn ll telefonflkbl. A papa vendgei mg nem rkeztek meg, s hsz perc mlva odajtt Mr. Grahammel akkor mg volt a vadr. A papa rm parancsolt, hogy ljek be az autba, s azonnal hajtsak haza, s azt mondta, hogy majd mindent elrendez. Nem hvtad a rendrsget? krdezte Cate, de mr tudta a vlaszt. Megkrdeztem a papt, amikor egy rval ksbb visszajtt a hzba. Azt mondta, hogy el fogja tntetni az gyet. Teht nem hvtad fel ket. Camilla lla a mellre hanyatlott, mintha az egsz testt bntudat emszten. Akartam, annyira akartam. De gy fltem, Cate. Fltem mindentl. Fltem a paptl. Azt mondta, hogy gondolnom kell a csaldra, hogy mindenki szmra tnkretennk mindent. s szerettem volna hinni neki, szerettem volna azt hinni, hogy ha csendben maradok, akkor tnyleg minden rendben lesz fejezte be halkan, az arcn zporoz knnyekkel. Cate odament hozz, s vatosan meglelte. A gesztustl bntudata tmadt, de mg soha, egyetlenegyszer nem ltta Camillt srni. Mit akarsz tenni? krdezte Camilla felnzve, a szeme Cate szemben kutatott. Ne aggdj suttogta Cate , elrendezzk a dolgot. Camilla hirtelen kihzta a htt, a szeme ber lett, ahogy felfogta a vallomsa tgabb rtelmt. , Cate, tudom, ez hogy fest, de n nem ltem meg a papt. Tudom vlaszolta Cate, s elkeseredetten prblt nem gondolni arra, hogy ez az gy mennyire vtkes sznben tnteti fel a hgt. Ltva Cate ktelyeit, Camilla megragadta a nvrt a karjnl fogva. Cate, hinned kell nekem mondta srgeten. Ez az egsz minden rohadt napon keresztre feszt engem, s valamirt mgis titokban tartottam. De soha nem lnk meg senkit azrt, hogy tovbbra is titokban maradjon. Nem lnm meg az apmat. Eskszm. 293

Cate hitt neki; hinni akart neki. Egy pillanatig arra gondolt, mit tett volna Camilla, egy megrmlt s sszezavart kamasz helyzetben, aki egy figyelmetlen pillanatban tnkretette az lete kiltsait, s akinek meneklst knltak annak fejben, ha hajland hallgatni. Akkora erklcsi dilemma ez, hogy Cate nem is akart rgondolni. Vgl szorosan maghoz lelte a hgt. Annyira bnsnek ltszom, Cate, annyira bnsnek ltszom zokogta Camilla. Ne aggdj biztatta Cate, s maga is meglepdtt a hangjban rezhet kihvstl. A mlyre sunk ennek, valban a mlyre sunk.

294

48
Remlem, ez nem tkletes idpocskols stott Camilla, az ujjval kvetve a trkpen az utat. Vrj csak. Azt hiszem, kt mrflddel ezeltt le kellett volna trnnk balra. Te naviglsz, n bzom benned csattant fel Venetia a sttkk ngykerk-meghajts kocsija kormnya mgl. Mindketten ingerltnek reztk magukat, miutn reggel htkor mr fent voltak s autban ltek, hogy meg tudjk tenni a hossz utat Derbyshire-be. A Peak District sivr szpsge az olajzld hegyoldalaival, a kopr mezivel, a dr karcolta kfalaival, a katolikus ftyolknt a tvoli cscsokra ereszked hval, illett a hangulatukhoz. Camilla vallomsa s Serena Alistair Craigdale levelvel kapcsolatos lzas felfedezsei utn Cate haditancsot hvott ssze a ngy nvr rszvtelvel, hogy megvizsgljk a bizonytkot. Nem elg, hogy Craigdale taln mg letben van, a levl, amelyet Serena megtallt, arra utalt, hogy az eltnt grf szinte gyilkos gyllettel viseltetett Oswald irnt. Craigdale reszket kzzel rt, s fenyegetsekkel s vszes kiltsokkal telezsfolt levele megerstette, amit Sarah nni mondott Cate-nek Prizsban: Oswald felfedezte, hogy Maggie-nek s Craigdale-nek viszonya volt, s emiatt tetemre hvta Alistairt, figyelmeztette, hogy tartsa magt tvol a felesgtl. A levl fenyeget hangvtelbl tlve Craigdale-nek ez egy cseppet sem tetszett. A postablyegz rviddel a Craigdale-gyilkossg eltt kelt. Cate azon tndtt, hogy Alistairt mr akkor a vgskig zte-e a Maggie irnt rzett szerelme s a fltkenysge. Nmi vita utn a lnyok gy dntttek, hogy tbbet kell tudniuk a Craigdale-gyrl, mg akkor is, ha ez csupn arra j, hogy a gyan rjuk mutat ujjt msfel fordtsa. Elfogta ket a ktsgbeesett aktivits rlete. Camilla azt javasolta, hogy j kiindulsi pont volna, ha beszlnnek az gy nyomoztisztjvel. Nicknek volt egy bartja a Sunday Times sajtirodjban, s kt rn bell kaptak egy nevet Jim Dalgleish felgyelt , aki visszavonultan lt Great Asquithben Derbyshire-ben. Este tz eltt mr fel is hvtk a nyugdjas rendrfelgyelt; a hangja utn tlve bosszs volt, amirt felzavartk, m amikor megtudta, hogy a telefonl az egyik Balcon nvr, s hogy Craigdale-rl akarnak vele beszlni, azonnal meghvta ket. Ez lesz az mondta Camilla a tblra mutatva, mikzben Venetia ngykerk-meghajtsja egy jobb kanyarban duruzsolt. Great Asquith alig volt tbb mint egy utcasornyi vidki hz, s Jim Dalgleish otthona a sor vgn llt. A hz mzszn kbl kszlt, magyalkoszor volt a tzoltautpiros bejrati ajtra szgezve, s fst kanyargott a kmnybl az nszn gre. Jim Dalgleish nyugdjas felgyel nyitott ajtt. Annyi ids lehetett, mint Oswald, de lnyegesen rosszabbul vszelte t az veket. Kifakult tweednadrg lgott a seprnyl vkonysg alakjrl, barna zokni harmonikzott a kocks papucsn. Egy kis keverk kutya csaholt boldogan az j ltogatkra, mikzben a frfi behvta ket. Kikapcsolta a televzit, s hellyel knlta a lnyokat egy kopott szfn. 295

Meglepdtnk, hogy ilyen messze dlen bukkantunk nre mondta Venetia, aki hls volt, hogy az t csak ngy, s nem tz ra hosszat tartott. Azt gondoltuk, hogy Skciban l. Dalgleish mosolygott. A nevem miatt? Nem, n eredetileg errl a vidkrl szrmazom. A felesgem is ideval. sszer volt ht, hogy visszatrjnk, amikor nyugdjba mentem. Tet? A lnyok a fejket rztk. Elg tet ittak mostanban. Dalgleish fontoskodva htradlt a szkn; a szeme mg csillog s ber volt. Nos kezdte lnken. Craigdale-rl akarnak hallani? Gondolom, az desapjuk mr elmondta a trtnetet az vek sorn. Errl jut eszembe, fogadjk rszvtemet mondta, s a televzi resen st kpernyjre mutatott. A hrekben lttam. Pillanatnyilag szinte msrl sem beszlnek. Ksznjk. s igen, tudunk egy keveset Craigdale-rl mondta Camilla vatosan. Csak szerettk volna megtudni, hogy mi az n vlemnye. Mirt rdekli magukat Craigdale ppen most? krdezte lesen az regr. Camilla Venetira pillantott. Mindkt lny bizonytalan volt, hogy mennyit mondjanak el egy idegennek. Igaz, hogy Dalgleish nyugalmazott zsaru, de nyilvn vannak mg kapcsolatai a testletnl. Szeretnnk mindent megtudni az desapnk mltjrl tette hozz Venetia, br tudta, hogy ez gyenge kifogsnak tnhet. Dalgleishen ltszott, rti, hogy Venetia valamit eltitkol, de annyiban hagyta a dolgot. Nem tudom, mi az, amit mr hallottak mondta. A szeme csillogni kezdett, mintha rmt leln abban, hogy jra elmondhatja a trtnetet. Belekortyolt a tejba, s megtrlte a fels ajkt. Lord Alistair Craigdale Skcia egyik legragyogbb arisztokratja volt. Azutn tnt el, hogy Gordon Spencert meggyilkoltk a Craigdale Kastly terletn szent egek, majdnem napra harminc vvel ezeltt idzte fel, mindkt nnek a szembe nzve. Craigdale remek hzigazda volt. Azon a htvgn az egsz trsasga, belertve a felesgeket is, vadszaton volt odafent nla. Aznap dlutn a frfiak sszecsomagoltk a zskmnyt s elindultak a hz fel, de Craigdale a trsasgot megelzve sietett vissza. A lovszlny ltta, hogy Alistair s Gordon veszekszenek; aztn, mintegy harminc perccel ksbb, Spencert halva talltk az istllban, egy goly egyenesen a mellbe frdott. A goly pontosan beleillett Craigdale vadszfegyverbe. Meglehetsen egyrtelm volt, hogy Craigdale a tettes. Spencernek viszonya volt a felesgvel, Laurval. A fltkenysgtl eszt vesztett Craigdale meglte Gordont. Az egsz igencsak vilgosnak tnt. Venetia egy oldalpillantst vetett Camillra. Eddig Dalgleish semmi jat nem mondott nekik: a trtnete mindennel egybevgott, amit annak idejn a mdiban rtak az esetrl. Aztn az gy kezdett homlyosabb lenni folytatta Dalgleish halkabban. Craigdale szinte rgtn a vadszat utn eltnt, mieltt brkinek ideje lett volna vagy mondjam azt, sort kertett volna r , hogy hvja a rendrsget. Mit rt azon, hogy sort kertett volna r? krdezte Camilla. A krds valjban soha nem gy merlt fel, hogy ki lte meg Gordon Spencert ez elgg egyrtelm volt mondta Dalgleish. A krds gy merlt fel, hogy mi trtnt azutn? Craigdale kocsijt a Loch Ness szaki partjn talltk meg napok mltval. A vizet tfsltk, termszetesen, de az gvilgon semmit sem talltak. Tudtk, hogy a t tbb mint hromszz mter mly? Az emberek arra a kvetkeztetsre jutottak, hogy ngyilkos lett. s n mit gondolt? krdezte Camilla, aki tisztban volt vele, hogy a felgyel mskpp vlekedett. Soha nem tudtam semmivel altmasztani, amit most elmondok nknek semmivel, kivve egy rendr szimatval mondta Dalgleish fanyar mosollyal. De mindig az volt az rzsem, hogy a bartai sokkal tbbet tudnak, mint amennyit az orrunkra ktttek, amikor kihallgattuk ket. A rendrsget olyan ksn hvtk, kellett, hogy fedezzk Craigdale-t valamivel. 296

Vlemnyem szerint a bartai tntettk el, s rejtegettk azutn sok vig. Taln mg ma is ezt teszik. Mi vezette erre a kvetkeztetsre? krdezte Venetia kvncsian. Ahogy mondtam, egy rendr szimata. n hallgattam meg a vallomsukat, de mindig az volt az rzsem, hogy nincsenek annyira felindulva, amennyire ez elvrhat lett volna, ha egy kzeli bartjuk pp akkor kvet el ngyilkossgot. Elszr arra gondoltam, hogy csak a felsbb osztlyok rzketlensgrl van sz, de a dolog csak nem hagyott nyugodni. Aztn megtudtam, hogy nhny bartja rengeteget ksznhetett Craigdale-nek; taln eleget ahhoz, hogy a sajt j hrket is kockra tve segtsenek neki. Mint pldul? krdezte Venetia. Tudtk, hogy Philip Watchorn s Craigdale bartok voltak Oxfordban? Watchorn nem olyan jmd httrbl jn, mint ahogy megjtssza, s Craigdale adott neki szllst ingyen, amikor kikltztek a kollgiumbl az els vk utn. Szinte jtevknt viselkedett Watchornnal, s ltszott, hogy Watchorn rendkvl, rendkvl hls. Craigdale volt az egyik els befektet Nicholas Charlesworth klubjban is egy olyan korban, amikor a szerencsejtk kockzatos zletnek szmtott, s mentette meg Jimmy Jenkins vllalkozst, amikor az a csd szlre kerlt. Craigdale eltnsnek az idejn mind a hrom ember hatalommal, gazdagsggal, sikerrel s j kapcsolatokkal rendelkezett. Valamennyien elg ers pozciban voltak ahhoz, hogy kicsempsszk t az orszgbl. Bennem az az rzs fogalmazdott meg: eljtt az id, hogy visszaadjk a klcsnt Craigdale-nek. Camilla s Venetia termszetesen szrevette, hogy az apjuk mg nem kerlt emltsre, br Craigdale trsasgi krnek a kemny magjhoz tartozott. s az apnk? krdezte Camilla, s azon gondolkozott, Oswald vajon mivel tartozott Craigdale-nek. Oswald Balcon mindig gy viselkedett, mintha senkinek semmivel nem tartozna. Oswald? Ebben nem vagyok biztos mondta Dalgleish elgondolkozva. Az volt a benyomsom, hogy nem llt olyan kzel Craigdale-hez, mint a tbbiek. Vagy, pontosabban, kevesebb oka volt, hogy az adsnak rezze magt. Venetinak a nyelvbe kellett harapnia, nehogy kiszaladjon a szjn, hogy Maggie Balconnak viszonya volt Craigdale-lel. Gondolja, hogy ebbl brminek brmi kze lehet ahhoz, ami az apnkkal trtnt? krdezte. Ah, teht ezrt vannak itt mosolygott Dalgleish. Nem, hogy szinte legyek, erre egy pillanatig sem gondoltam. Nem arrl volt sz, hogy az apjuk egyszeren megcsszott s leesett a tetrl? De igen mondta Camilla lnken. Szrny baleset volt. m Venetia tovbb akarta szondzni a felgyelt. Gondolja, hogy a Craigdale-gyilkossgnak mg ma is lehet brmi jelentsge? Jelentsge? ismtelte meg Dalgleish a homlokt rncolva. Nos, olyan rgen trtnt. Nem hiszem, hogy a jelentsg j sz, drgm. Ha esetleg van valami hatsa, az csupn a bartaira lehet. Ha tnyleg eltntettk, s ha ez kiderlne rluk Az ilyen gazdag s ilyen fontos frfiak nem akarjk, hogy a rmiszt ksrtetek visszajjjenek, s ijesztgessk ket. Serena knny dlutni lmbl a mobilja les csengsre bredt. Igen mondta lmosan, s visszahzta magra a kasmrtakart. Michael vagyok mondta a hang. Serena gyngn felshajtott. Prblta kitrlni Michael drmai felbukkansnak emlkt, tudta, hogy vissza kellene utastania, de nem igazn rezte kpesnek magt a feladatra a jelen pillanatban. Mit akarsz? Nem akart ennyire undok lenni, de nem volt tl j hangulatban. Krlbell hsz perc mlva megrkezik egy aut Huntsfordba. Azt akarom, hogy szllj be, s gyere el hozzm. 297

Michael, krlek. A nyolcadik hnapban vagyok. Fradt vagyok Ugyan, Serena. Szerintem tetszeni fog. Serena kinyitotta a szemt, a kvncsisg gyorsan felbresztette. De micsoda? Csak szllj be az autba, s megmutatom. London fel tartottak, ennyi vilgos volt, br a Mercedes sofrje nem volt hajland elrulni, pontosan hol fog Michaellal tallkozni. Serena htradlt a rugalmas brlsen, s lesimtotta a stt dzsrzruhja vonalait. Gondolkods nlkl a gysz szablyainak megfelelen ltztt, htha felfedezik a paparazzk. benfekete nerckpp, faszn Chanel steppelt tska, fekete gyngy flbeval a flcimpjban, gyngyhz csattal sszefogott felfslt haj. Jl nzett ki, de mg mindig fradtnak rezte magt. A nappali fny elszivrgott az grl, s rzsaszn felhk lebegtek odafent. Aztn az autplybl klvros lett, ahogy rfordultak a Temze partjra. Mr majdnem ott vagyunk, Miss mondta a sofr. Hov megynk?, gondolta Serena, mikzben kinzett a fstszn ablakon. A kocsi egy drgnak tn lakhz eltt llt meg, amely a Chelsea-kiktre nzett, s a homlokzata szinte teljesen vegbl kszlt. Serena halvnyan emlkezett az elegns hzra mg akkorrl, amikor plt. Diszkrt, biztonsgos, exkluzv, most szmos hressgnek s londoni szupergazdagnak adott otthont. A sofr bettt egy biztonsgi kdot a kapunl, s intett Serennak, hogy lpjen be. Legfels emelet mondta. Ez aztn nem az a fajta, akibl mlik a sz, mosolygott a lny magban, mikzben beszllt az ezst liftbe. Az ajt szisszenve kinylt, s Serena egy csokoldszn brrel bortott eltrben tallta magt. A tloldalon lv ajt kiss nyitva llt; vatosan belkte, s egy hatalmas nappaliba stlt be. Csupn egy hj volt hinyoztak a btorok , de micsoda hj! Vastag osztrigaszn sznyegek, nagy difa ajtk, egy risi egy lgter konyha krmsznbl s krmbl, s egy sor padltl plafonig r ablak, amelyekbl pomps kilts nylt a folyra s Chelsea sziluettjre. Serena lpseket hallott a hta mgtt, s amikor megfordult, Michaelt ltta sttszrke ltnyben, kt pohr pezsgvel a kezben. Tetszik? Fantasztikus mondta Serena, s mg mindig krbecsodlkozott, prblt minden rszletet befogadni. A laks az plet teljes szlessgt elfoglalta, s a sarokban kanyarg lpcsbl tlve ktszintes volt. A tied mondta Michael. Serena pulzusa felgyorsult. Az enym? Nos vlaszolta Michael, letette a poharakat a konyhapultra, s odalpett hozz, hogy meglelje. A tied, ha hozzm jssz felesgl. Serena visszatartotta a llegzett. Rjhetett volna. Michael ahhoz volt szokva, hogy mindent megkap, amit akar, az zletben s az letben egyarnt. nem mondott igent a lnykrsre a partin, s most a frfi ezzel a mdszerrel srfolta feljebb az ajnlatt. Michael mondta halkan, a fejt rzva. Nem tudsz megvesztegetni, hogy hozzd menjek. Ez egy risi elhatrozs, s azt kell tennnk, ami a bbinknek a legjobb. Ez nem kenpnz, ez nszajndk mondta Michael, s szles mozdulattal krbesprt a karjval a lakson. Tudom, hogy nem voltl igazn boldog New Yorkban, gyhogy arra gondoltam, az v egy rszt itt tlthetnnk. Klnben is ki akarom terjeszteni az eurpai vllalkozsaimat. Serena, kpesek vagyunk r, hogy mkdjn a dolog. jra tlelte a lnyt, s ahogy a keze knnyedn simogatta a vonalait, a vgy elektromos hullmai cikztak t Serena testn. Br az elmlt nhny napban megprblta Michael hzassgi ajnlatt kizrni a tudatbl, a gondolat nem hagyta magt elfojtani. Szrny v volt ez a szmra, s hnapokig Michaelt hibztatta mindenrt. De Serena semmi sem volt, ha nem volt gyakorlatias, ezrt tudta, hogy ha 298

Michael okozta minden problmjt a szaktst Tommal, a nem tervezett terhessget, a sikertelen karriert , akkor jelenthetn a megoldst is. Az rjng harag, amelyet Cannesban rzett, lassan elhalvnyult, s valami ms foglalta el a helyt: a flelem. A gondolat, hogy az lete tovbbra is ugyanazon a meredek plyn csszhat lefel, megrmtette. Serena nem senki, valaki akart lenni. Nem tudott szembenzni azzal, hogy a hidegre kitve kelljen lnie. Michael a vllra hzta a fejt. A frfinak finom illata volt: lime s pzsma. Rajta, Serena. A helikopter a Battersea heliportban vr. Elreplhetnk a Jettel Vegasba. Menjnk most mondta, s megszortotta a kezt. Michael, most halt meg az apm emlkeztette Serena, s gyengden elhzdott, hogy a frfi szembe nzhessen. Egy ht mlva lesz a temets. s egybknt is, mg gondolkoznom kell rajta. Menjnk most ismtelte meg a frfi. Oswald halott, ne hagyd, hogy ez megakadlyozzon abban, hogy ld az letet. Michael, krlek. Serena, akarlak. rkre. A hangja lgy volt, de aclkemny l rzdtt benne. Olyan ajnlatot tett, amelyet Serena nem utasthatott vissza. Az elmlt tz hnap kpeinek montzsa villdzott t Serena agyn: vesztesg, bnat, ruls. Megsimogatta a hast. j let. Mondj igent, Serena. Serena mly llegzetet vett. Igen suttogta. Tom Archer jra felemelte a telefont. Az elmlt tizent percben ott tblbolt krltte, felvette a kagylt, a trcst bmulta, aztn visszatette a telefont a tartjra; kptelen volt elsznni magt. Kromkodott a bajsza alatt, s megaclozta magt. Gyernk, Tom, gyernk, mormolta. Felkapta a telefont, s gyorsan bettte a Huntsford Kastly szmt. Korbban megprblta Serena mobiljt, de a lny valsznleg mr nem hasznlta azt a telefont. Mirt csinlom ezt? Mirt? krdezte magtl hangosan. Taln azrt, mert Nick llandan szeklja, hogy hvja fel Serent, vagy taln a karcsony lgytotta meg a szvt. Akrhogyan is volt, ezer ok szlt amellett, hogy soha ne lpjen jra kapcsolatba Serenval, s csupn egy, hogy mgis gy tegyen: hallani akarta a hangjt. Elhatrozsai dacra fanatikusan kvette Oswald hallnak a trtnett, amita csak az eset napvilgot ltott. A mdia megrlt a sztorirt, egyms utn lltak el vad elmletekkel ngyilkossgrl, gyilkossgrl vagy rszeges romlottsgrl, s Tom azon tndtt, vajon hogyan kpes az exbartnje egy jabb traumval megbirkzni. Oswald nehz, aljas ember volt, de Tom tudta, hogy Serena szerette. Fel-al jrklt a flre szortott telefonnal, s a gyomra megmegrndult, ahogy a kicsengseket hallgatta trelmetlenl. Vgl megszlalt egy hang. Mrs. Collins. , j napot kvnok. Beszlhetnk Serenval? Mrs. Collins hangja tartzkod volt, mivel az elmlt hrom napot azzal tlttte, hogy a sajt hvsait fogadta. Pillanatnyilag nem alkalmas. Kivel beszlek? Tom vagyok. Tom Archer. J napot, Mrs. C. , Tom. Ht persze mondta Mrs. Collins boldogan, hogy jra a sztrral beszlhet. Attl tartok, hogy Serena kisasszony pp most ment el Londonba. Valami aut jtt rte. Csak egy perccel kste le t. ! Tudja, mikor jn vissza? Attl flek, fogalmam sincs. De tadhatok neki egy zenetet, hogy hvta, s biztosan visszahvja magt, amint tudja. Nem. Nincs zenet hrtotta el Tom. Klnben boldog karcsonyt kvnok.

299

vatosan letette a telefont, s kzben azon tndtt, hov s kivel mehetett el Serena, s veszi-e majd egyltaln a fradsgot, hogy felhvja. s azon tndtt, nem hagyta-e tl ksre ezt az egszet. A Mercedes visszafel kgyzott a Cheyne Walkon, el a vrs tgls vrosi hzak hossz sora mellett, csigatempban araszolva. Mr tl voltak egy kitrn Serena lakshoz, hogy elhozzk az tlevelt s egy kis titskra val holmit, s Michael kezdett trelmetlenkedni. Serena, krlek, siess! csattant fel idegesen, mikzben Serena a szekrnyben vlogatott. Vehetnk neked olyan ruht, amilyet csak akarsz, amikor Vegasba rnk. Visszarve a folypartra, az t szokatlanul zsfolt volt, s az es is megeredt. Michael klbe szortotta a kezt a bosszsgtl, amikor a kocsi beszorult egy hossz forgalmi dugba. Gyernk, mozduljatok mr morgott dhsen. Serena az ablakhoz tmasztotta a fejt, az escseppeken keresztl nzett kifel, s meglepdve ltta, hogy pp a rgi Cheyne Walk-i hza eltt lltak meg. Fny izzott az ablakkiszgellsben, egy karcsonyfa krvonala ltszott, bokros magyalkoszor dsztette a bejrati ajtt. Meleg, lakott, boldog hznak tnt. s ilyen volt akkor is, amikor lakott benne, gondolta, s hirtelen a megbns hullma nttte el. Tom Archer. Ebbl a tvolsgbl mr ltta, hogyan keseredtek meg a dolgok kzte s Tom kztt a vge fel, hogyan vltak mindketten nelgltt. Biztosra vettk a msikat, s nem trdtek azzal, hogy letben tartsk a kapcsolatuk tzt. De rengeteg szp idt is tltttek abban a hzban: forgatknyveket olvastak az gyban, croissant-morzskkal s dzsemmel maszatolva ssze az gynemt, vagy csak fekdtek egytt, sszefondva az jszakban, s figyeltk, hogyan csillog az Albert hd. s aztn ott voltak azok a legends koktlpartik, Tom szrnysges margaritival s mg rosszabb karaokjval. Elmosolyodott, s azon tndtt, hol lehet most Tom. s kivel. Ettl a gondolattl melygs fogta el. A sofr megperdtette a kocsit, s cikzni kezdett a forgalomban, szakrt mdon tallt utat a dugban; tz perc mlva mr be is fordultak a heliportra. Michael karon fogta Serent, tvezette egy kis terminlon, aztn ki a betonra, a helikopter-leszllhelyre, ahol mr forogtak a Sarkis Corporation jflkk helikopternek a rotorjai. Michael elreszaladt, a fejt lehzva, hogy elkerlje a laptok szelt, s kinyitotta a helikopter ajtajt, hogy szt vltson a piltval. Serena ttovzott s lemaradt. Serena! Gyere! kiltott vissza Michael. Ideje, hogy induljunk! Michael, n Sarkis visszafordult hozz, magabiztos mosollyal az arcn. Gyere, amikor visszarnk New Yorkba, hatalmas bulit csapunk kiablta, hogy hallani lehessen a hangjt a laptok rvnyl szelben. Imdni fogod! Serena az jszakai gbolt eltt kirajzold alakjt nzte. Kasmrkabtja csapkodott a szlben, a karja t hvta. Fogunk szrnysges margaritkat keverni s karaokt nekelni? kurjantotta a lny, a fejt kt oldalrl szortva a kezvel, hogy a haja ne lebegjen a szlben. Michael teljesen elkpedve nzett vissza r. Micsoda? Mi a francnak akarod ezt csinlni? Szereted nzni, amikor az Albert hd csillog? kurjantott Serena jra, s most mr mosolygott, ahogy felderengett benne egy kristlytiszta gondolat. Serena, nem rtelek. A lny nevetve megrzta a fejt. Nem, tudom. Soha nem is rtettl, Michael. Michael kinyitotta a helikopter ajtajt. Lennl kedves beszllni? Nem kiablta Serena, s elhtrlt, szorosra hzva magn a bolerjt. Nem, nem lennk, s nem hiszem, hogy valaha is leszek. Viszontltsra, Michael. 300

s ezzel megfordult, s visszaszaladt a terminlba. Amg Camilla s Venetia Derbyshire-ben voltak, Cate nyugtalankodott. Fradt volt a prizsi tjtl, mgis hasznosnak akarta rezni magt, tenni akart valamit brmit , ami segthet tisztzni a zrzavart. Azt csinlta, amit krzis idejn mindig szokott: dolgozott. Felfogadta Nicket kutatsi asszisztensnek, s beautzott Londonba a St. Pancras negyedbe, a British Library modernista monolitjba, azzal a meggyzdssel, hogy valahol a boltvei alatt tall majd valami informcit a bngyrl, amely kezkbe adja a kulcsot, hogy milyen irnyban lpjenek tovbb. m Cate a knyvekben, paprokban s magazinokban vgzett hromrnyi kutats utn is gy rezte, hogy egy helyben topognak. Nagyon kevs volt a Craigdale-gyilkossgrl lert sok ezer szban, amit mr ne tudtak volna. Semmi, igaz? krdezte Nick, a mikrofilmkperny bmulstl elhomlyosult szemt drzslve. Szeretnl ebdelni? Azt hiszem. Cate rezte, hogy a mobilja rezeg a zsebben, s feltartotta az egyik ujjt Nicknek. Egy pillanat formlta nmn a szavakat, mert rjtt, hogy egy mobiltelefon-beszlgets nem venn tl jl ki magt a British Libraryben. Szia, Van dvzlte a nvrt, mikzben kifel ment az elcsarnokba, hogy beszlni tudjon. Milyen Derbyshire? rdekes mondta Venetia a vonalban. Jim Dalgleish, a rendr, aki annak idejn az ggyel foglalkozott, egyltaln nem hiszi, hogy Alistair Craigdale meglte magt. Szerinte a bartai segtettek neki kimeneklni az orszgbl, s azta is k rejtegetik. Ki rejtegetn ennyi ideig? krdezte Cate hitetlenl. Philip Watchorn, Nicholas Charlesworth, Jimmy Jenkins. Taln mg a papa is. Ha Dalgleishnek igaza van, s Craigdale mg mindig l, knnyszerrel meglhette a papt, s jra eltnhetett! Cate ebben nem volt olyan biztos. A teria, hogy Alistair visszajn a halottaibl, llandan ott zsongott a fejben, amita felkereste Sarah nni lakst. De mirt jnne vissza harminc v utn? Mert hinyzik neki Anglia, gondolta hirtelen Cate. A vletlenszer gondolatfoszlnyok kezdtek sszellni. Craigdale szmzetse nyilvn megfelelt Lord Balconnak, de mirt maradt Craigdale olyan sokig tvol? Itt volt az otthona, a csaldja. Ennyi id utn knnyszerrel visszatrhetett volna az Egyeslt Kirlysgba, s lhetett volna nyugodtan a bartai kzt. De csak akkor, ha a bartok egyttmkdnek. Oswald tudott volna Craigdale visszatrsrl. Gyllte Craigdale-t: ppen r vallott volna, hogy egy leten t tartja a haragot. Mindenfle bajt okozhatott volna. Ha gy nzi a dolgot, gondolta Cate, Oswald volt az egyetlen ember, aki Craigdale s az angliai lethez val visszatrse kztt llt. Cate befejezte Venetival a beszlgetst, s ott tallta Nicket, aki r vrt. Kszen llsz az ebdre? krdezte a frfi, s megrntotta Cate kabtjt. n mr hen halok. Nem, gyere, visszamegynk az olvasterembe mondta Cate, s a zakja ujjnl fogva bekormnyozta a frfit egy kis alkvba. Hov viszel? krdezte Nick, s a mosolyn ltszott, hogy mulat a helyzeten. Dalgleish felgyelnek az a vlemnye, hogy Craigdale-t a bartai rejtettk el. Olyan komoly, koncentrlt kifejezs lt az arcn, hogy nevetsre ksztette Nicket. Ez egybevg azzal, amit Sarah nni meslt arrl, hogy az anym levelet kapott Craigdale-tl Belize-bl. Folytasd mondta Nick. Csak ennyi Cate sznetet tartott, elbizonytalanodott magban. Eszembe jutott valami, amit Jennifer Watchorn mondott nekem valamikor az v elejn. Arrl beszltem, hogy divatfotzsra kszlk Costa Ricba, s Jennifer rajongva lelkesedett, hogy milyen gynyr Kzp-Amerika. gy tnt, mintha jrt volna ott. Biztos vagyok benne, hogy olvastam valamit egy rgi magazinban vekkel ezeltt 301

Nem fejezte be a mondatot, a fejt rzta, s kezdte Nicket felfel hzni a lpcsn. Philip s Jennifer krlbell harminct vvel ezeltt hzasodtak ssze. Menjnk, nzzk vgig az sszes trsasgi magazint abbl az idbl. Fogadok, hogy foglalkoztak velk. Tudom, hogy olvastam rla valamit mormolta. Milyen magazinokat keresnk? szlt az elsiet lny utn Nick, s getett, hogy lpst tudjon tartani vele. A Tatlert, akkoriban The Tatler volt a neve. A Debutante-ot, a Talkot, ezeket mind. Magazinokrl amgy nem tudsz semmit? mosolygott. De mit keresnk? suttogott a frfi, amikor felfedeztek egy res sarkot az olvasteremben. Nzd meg, tallsz-e brmit is Philip s Jennifer Watchornrl: portrcikkeket, hrmorzskat, interjkat. Tudom, hogy valahol itt van. Egyszeren tudom. Cate ujjai meglltak egy srgi Talk magazin nyolcvannegyedik oldaln. Mindssze egy egyoldalas interj volt, de megfelelt a vrakozsainak. Philip Watchorn csak egy befolysos londoni zletember volt abban az idben, nem a nemzetkzi jtkos, akiv ksbb vlt. Jennifer Watchorn taft estlyi ruhban mosolygott ki a kpbl, szke hajt magasan feltornyozva viselte. Rendkvl szp volt a maga idejben, gondolta Cate, sszehasonltva a kpet Jennifer mai feszes, felvarrt lrvaszersgvel. Az interj rvid volt, de bvelkedett dicsekvsben s indiszkrciban. me valaki, aki nem tud hinni a szerencsjben, hogy stewardessbl trsasgi felesgg ugrott el rpke tizenkt hnap alatt: majd kipukkad, hogy az egsz vilgnak elhresztelhesse. Cate ujja olvass kzben kvette a szveget. Az egsz interj Jennifer kszbnll hzassgrl szlt a jkp pnzemberrel, Philip Watchornnal. A ruht Ossie Clark ksztette, a fogadst a Savoyban tartottk, a mzeshetek alatt beutaztk Kzp-Amerikt. Ahogy Cate az idzetet olvasta, az ujja lassan vndorolt a szavak alatt. Egy hetet a hzban tltnk, amelyet a vlegnyem nemrgen vsrolt Belize-ben. Tvoli, vad s gynyr. Bing! suttogta Cate.

302

49
Philip Watchorn szilveszteri partija olyan volt, mintha Oswald karcsonyi blja a vrosban folytatdott volna. Philip hatalmas krija Hampstead Heath szln llt, s a parti hasonl trsasgot vonzott: vidki arisztokratkat s szuper vllalati nagykutykat a felesgk trsasgi kreivel: klfldi hercegnkkel, kzpkor volt modellekkel s jtkonysgi klubok veternjaival. A hz risi volt, fehr s Gyrgy korabeli, a mezk vastag fekete sznyegknt nyltak el mgtte; az ablakok borostynfnyben izzottak, amikor Serena Aston Martinja megllt a fekete ktszrny kapunl. A hz eltt zajlott az let, mint egy mhkasban, az ells pzsiton akrobatk s tznyelk tncoltak egy hatalmas fenyfa krl, mikzben a szemlyzet parkolssal megbzott tagjai rohantak, hogy eltntessk a drga presztzsautk hossz sort, s testes tulajdonosaikat besegtsk az ajtn. Mondd csak el nekem mg egyszer, mirt is nem hvjuk fel egyszeren Philip Watchornt, s krdezzk meg, hogy mit tud? rdekldtt Serena, s kzben megigaztotta a selyemruhja pntjait. Az ez vi parti tmja a fehr volt, s Serena megragadta az alkalmat, hogy hkirlynknt pompzzon, mely klst egy hossz, elefntcsontszn estlyi ruha s egy fehr sarki rka szrmekpp tett hiteless. Ht persze jegyezte meg Cate cinikusan. Egyszeren hvjuk fel, s krdezzk meg, hogy valban kisbolta-e Craigdale-t Kzp-Amerikba harminc vvel ezeltt. , s errl jut eszembe, nem ltta t mostanban? Taln pp, amikor az apnkat gyilkolta meg? Igen, biztosan azt fogja mondani, hogy dehogynem. Igazsg szerint Cate nem tudta pontosan, mi is ksztette arra, hogy eljjjn a partira, vagy hogy ezzel mit rhet el. A dntsnek kevesebb kze volt ahhoz, amit Dalgleish rendri szimatnak nevezett, s tbb a vgyhoz, hogy rezhesse, legalbb csinlnak valamit. Rengeteg elmletet gyrtott, de mg azt sem tudta biztosan, hogy a Craigdale-gyilkossg sszefggsbe hozhat-e az apja hallval. Azt azonban biztosan rezte, hogy az utat, amelyen jrnak, fel kell dertenik, klns tekintettel arra, hogy a tallkozjuk David Loftusszal msnap volt esedkes. Kt biztonsgi r az ajtnl azonnal felismerte Serent, s a nvreket betesskeltk oda, ahol tmegek keringtek egy tbb szz pezsgspohrbl kszlt risi pezsgszkkt krl, s fehr frakkos pincrek tltttk tele Kruggal mindenkinek a pohart. Akkor most, hogy itt vagyunk, szerinted mit kellene csinlnunk? krdezte Serena, mint egy trelmetlen gyerek. Ha a vlemnyemre vagy kvncsi, csak vesztegetjk az idnket. A rohadt Maria az a szemly, akivel beszlnnk kellene. Nem tallod furcsnak, hogy egy nyikkanst sem hallottunk tle? Nem egy gyszol zvegyre jellemz viselkeds, mondhatom neked. Nzd kezdte Cate komolyan, akit egy kiss frasztottak mr Serena Marival kapcsolatos rgeszmi. Lehet, hogy vesztegetjk itt az idnket, de nzznk krl egy kicsit, j? Nem tudom, mit keresnk. Taln tudni fogjuk, amikor megltjuk. Ah, teht azrt vagyunk itt, hogy szimatoljunk? Imdom a szimatolst mosolygott Serena. s ki gyanakodna, hogy egy terhes n portyzik? 303

A legtbb szoba nyitva llt a vendgek szmra, s mindenhol fehrbe ltztt elegns emberek nyzsgtek, szendvicseket falatoztak, s nevettek s csevegtek az sszecsendl poharak hangjra. Ha mr errl van sz, a terhes nnek szksge van a frdszobra. Megint mondta Serena, mikzben bestltak a blterembe, ahol egy szvingzenekar jtszott. Itt megvrlak mondta Cate, a szemvel psztzva a termet. Nhny ember megismerte, s megllt, hogy a rszvtt nyilvntsa. Elvett egy koktlt, Fehr Orosznak tippelte, megzlelte a krmessgt, s elindult egy teraszra nyl ajtsor fel. Catherine Balcon, te vagy az? Milyen kellemes meglepets! Cate megfordult, s Jennifer Watchornt ltta a leghalvnyabb ezst taft estlyi ruhban, a flbl csng hatalmas gymntokkal. Meglelte Cate-et, s mindkt arcn megcskolta, mikzben Cate beszvta a vastag alapozja szagt s nmi rzsaillatot. Annyira sajnlok mindent mondta Jennifer szomoran. Igazn nem remltem, hogy el tudsz jnni. Cate halvnyan mosolygott, s arra gondolt, mennyire furcsnak tnhet a jelenltk. Jennifer krbeintett a kezvel a partin. n ragaszkodtam hozz, hogy ne adjuk fel, s tartsuk meg a partit ma este mondta Jennifer, s egy kicsit bntudatosnak s zavartnak ltszott. Philip ellene volt, termszetesen. Oswald volt az egyik legkzelebbi bartja, meg minden, de n szintn gy gondoltam, hogy az eladsnak folytatdnia kell. Biztos vagyok benne, hogy az apm is ezt akarta volna mondta Cate udvariasan. Jennifer kivezette Cate-et a teraszra, ahol kis piros bogynyi lmpcskk skarltizzssal vontk be a kveket. Jennifer az egyik karjval belekarolt Cate-be, a msikkal felemelte a pohart, hogy igyon egy kortyot a Krugjbl. Meg kell mondanod, ha brmire szksged volna. Azrt vagyok itt, hogy segtsek. Cate tudta, hogy most kell lecsapnia. Tudod, csupn szeretnm lektni magamat mondta. Munka, s gy tovbb. A temets utn fotzsra megyek hazudta. Belize-be megynk, hogy felvegyk a cmlapot. Jrtl mr ott? Jennifer szrakozottnak tnt, szeme a parti vendgeit psztzta. Hol? . Igen, drgm. Br vekkel ezeltt. Azt hiszem, te mg meg sem szlettl. Philipnek volt ott egy hza, de sok ve eladta. Igazsg szerint soha nem voltam ott. Philip azt mondta, hogy tlsgosan messze esik mindentl. Klnben is, legjobban Mexikt szeretem. De amikor Belize-ben voltl Jennifer megragadta a karjt, a gondolatai egszen ms vgnyon szaladtak. Nem tudom, kivel vagy itt mondta, mint egy sszeeskv , de soha nem fogod kitallni, ki jtt el ma este az n drga bartaim, Dickie s Ann Browning vendgeknt. Ki? krdezte Cate csaldottan, hogy semmi informcit nem tudott kihzni Jenniferbl. Tom Archer! jelentette be Jennifer diadalmas mosollyal. Mirt nem msz, s keresed meg? Egy egsz minivsrternk van odakint. s mr ott sem volt. Camilla megllt az Audijval Maria Dante hza eltt az Onslow Square-en, s felpillantott az velt ablakokra, hogy lssa, van-e valami letjel. Tudta, hogy telefonlnia kellett volna, mieltt bejelents nlkl bellt, de pillanatnyi tlettl vezrelve jtt ide, miutn tban Venetia hza fel thajtott a tren. jra rnzett az ablakokra, s elismerte magban, hogy nem ez az egyetlen t Venetihoz. Ltni akarta Marit. James Willoughby, a csald gyvdje felhvta a nap folyamn, s knyrgtt neki, hogy lltsa le a dvt, aki meglls nlkl zaklatja telefonon Oswald vgrendeletvel kapcsolatban. 304

Mr hromszor felhvott, hogy megtudja, mikor olvassuk fel a vgrendeletet mondta az gyvd, aki megprblt udvarias lenni, de vilgos volt, mennyire bosszs, hogy megzavartk a karcsonyi pihensben. Megprbltam elmagyarzni neki, hogy a temets utn rtesteni fogok minden kedvezmnyezettet, de hallani sem akar errl. Azt hiszem, valakinek beszlnie kellene vele. Amikor Camilla lelltotta a motort, az Onslow Square teljes csendbe burkolzott. A tr krl izz ablakokban emberek alakjt vehette ki, akik felemeltk a poharukat, s nevetve htravetettk a fejket. Boldog j vet, gondolta, s csendesen eltndtt, vajon mit tartogat szmra az j esztend. Meleg vajszn kasmrkabtja ellenre sszerzkdott, felszaladt a Maria ajtajhoz vezet nhny lpcsfokon, s hangosan bekopogott. Camilla mindig ambivalensnek rezte magt Maria Dantval kapcsolatban, de nem igazn izgatta, hogyan vagy kivel tallja meg az apja a boldogsgt. De miutn meghallotta, hogy Maria az apja vgrendelete krl szaglszik, maga is meglepdtt, hirtelen milyen ervel tmadt fel benne a csaldjt mg az apjt is vdelmez sztn. Az ajt nyikorogva kinylt, s egy negyvent v krli magas, vkony frfi llt ott rvidre nyrt sz hajjal s komor, beteges arckifejezssel. Camilla lenzett, s egy trdig r selyemknts all kilg kt csupasz, szrs lbat ltott. Miben segthetek? A lny egy pillanatig azon tndtt, hogy j cmre jtt-e. Maria Dantt keresem mondta a nyakt nyjtogatva, hogy belsson a hallba. Egy alakot ltott lefel jnni a lpcsn, aki gy tnt el, mint egy kihzott harmonika. Elszr a lbak, trdek, vllra oml fekete haj fggnyk, egy arc Maria Dante. Jean-Paul? Ki az? Camilla! A lny egy lpst tett a hzba. Maria, sajnlom, n Ahogy elrelpett, ltta, hogy Maria rvid, vrs kimonban ll, amely alig takarja el a combjt. Spadtnak tnt. Kimerltnek. Camilla egy pillanatra azt gondolta, hogy ez a bnat arca, de aztn rjtt, hogy Maria egyszeren nem viseli a vastag sminkjt. Olyan valaki nzett r, aki pp most kelt ki az gybl, a spadt brtl elt kipirult arc szexrl rulkodott. Ki ez, Maria a hzvezet? krdezte Camilla, s az ujjval Jean-Paulra bktt, aki lassan elhtrlt tle, fel a lpcsn. Mi jut eszedbe? csattant fel Maria idegesen. Jean-Paul egy bartom Prizsbl. Az j belsptszem, most, hogy Venetia annyira elfoglalt a divatjval. Az arrogancija kiverte Camillnl a biztostkot. Kzelebb lpett Marihoz, vadul rmeredt, hogy lssa, meri-e tovbb folytatni a kpmutatst. Maria rjtt, hogy rajtakaptk, drmaian felshajtott, sebzett arckifejezse azonnal agresszvabb vlt. Felttelezem, boldog vagy, Camilla. Hogy ltsz engem s Jean-Pault sziszegte. Nos, sajnlom. Sajnlom, hogy gy talltl, de az let megy tovbb. Oswald halott. Az apm, a vlegnyed csak most balt meg! Hogy tudsz lefekdni a lakberendezddel, amikor a vlegnyed csak most halt meg? is ugyanezt tette volna suttogta Maria, s koromfekete szeme lngolva szegezdtt Camillra. Te meg a testvreid, majd meghaltatok, hogy rajtakapjatok valamin, attl a msodperctl kezdve, hogy megismerkedtnk. n szerettem az aptokat, de ti kezdettl fogva mst sem akartatok, mint szabotlni a kapcsolatunkat. Camilla rezte, hogy elnti a mreg. Akkor beszljnk szabotzsrl, rendben? tmadt Marira, s kzelebb lpett hozz. A hatalmas fellpti djrl, amelyre befzted az apmat, hogy kifizesse neked a zenei estrt. A kokainrl, amelyet belecsempsztl Serena brndjbe. A riporterrl, akit bekldtl, hogy szaglsszon a szobjban. s ha mr ravaszkodsrl beszlnk, mita van viszonyod JeanPaullal? n azt mondanm, hogy hetek, hnapok, s nem napok ta, szerinted nem gy van? Te nem szeretted Oswaldot, Maria. Azt szeretted, amije az elkpzelsed szerint volt. 305

Marit vastag brrel ldotta meg az g, de felkszletlenl rte Camilla tmadsnak a hevessge. Vdekezen krllelte magt a karjval. Engem hibztatsz? Kihvan felhzta az egyik szemldkt. Tudod, hogy milyen volt. Igen, tudom mondta Camilla nyugodtabban. Pontosan tudom, milyen volt. Mlysges megvets lobogott a tekintetben, amikor a nre meredt, aki kis hjn a mostohaanyja lett. s most mr azt is pontosan tudom, hogy te milyen vagy. Egy rdgi, manipull, hatalomhes kurva, aki elrulta az apmat s elrulta a csaldomat. Tudom, hogy a testvreim nevben is beszlek, amikor azt mondom, hogy soha tbb nem akarunk ltni, s nem akarunk hallani rlad. Befejezted? krdezte Maria hidegen, de nem nzett a fiatalabb n szembe. Nem vlaszolta Camilla, s megprblta elkapni a tekintett. Ma este igazsg szerint azrt jttem, hogy a vgrendeletrl beszljek veled, de most mr nem foglalkozom vele. Mert ha mg csak gondolni mersz is arra, hogy elvegyl a csaldomtl akr egyetlen fillrt, amelyrl tvesen azt hiszed, hogy jr neked, eskszm, hogy tnkreteszlek. Olyan sokig s olyan kegyetlenl foglak meghurcolni a brsgokon, hogy a vgn egy rzst sem tudsz majd megengedni magadnak, nemhogy Jean-Paul szolglatait. s a kntss frfi fel vetett sznakoz pillantssal Camilla megfordult a divatos cipsarkn, s visszastlt a trre. Biztos volt benne, hogy siktst hallott, amikor az ajt becsapdott. Philip Watchorn hza igazn ltvnyos, gondolta Serena, mikzben elkalandozott a hz f csapsirnytl. Ami t illette, eszbe sem jutott volna Hampsteadben lni, szmra tl messze esett a Temztl. De ez a hz valban olyan elegns s nagystl volt, mint nhny rgi nagykvetsg az tvenes vek filmjeiben. Kevsb tnt porodottnak, mint Huntsford, kozmopolitbb volt, inkbb az stlusa. Megnyalta az ajkt a gondolatra, hogy egyszer ilyen hatalmas hza lehet, s a szjban maradt az ajakfny grgdinnyeze, amelyet a frdszobban tett ltogatsakor kent fel. Amg itt van a hznak ebben a szrnyban, kereshetne egy knyvtrat vagy egy dolgozszobt vagy valamit, fontolgatta, s befordult balra egy csendes folyosra. A hznak ezen a vgn nem minden szoba volt nyitva. Serena megprblt kt kilincset: az egyik zrva volt, a msik egy ebdlbe nylt. A lekapcsolt lmpk mellett a mahagnibtorok ksrteties rnyakat rajzoltak a sttben. Halkan becsukta az ajtt, s egyre tovbb bklszott, a cipsarka kopogott a fekete-fehr mrvnyon. Befordult egy sarkon, s balra tle szrevett egy egyszrny ajtt. Ahogy az ajt nyikorogva kinylt, ltta, hogy a falakat a padltl a plafonig slyos, brkts knyvek bortjk. A knyvtr. Minden irnyban vgigpillantott a folyosn, hogy megbizonyosodjk, nincs senki a krnyken, aztn beosont, s becsukta maga mgtt az ajtt. Mivel halvny fogalma sem volt, hogy mit keres, lbujjhegyen odament egy nagy, fekete brrel bortott rasztalhoz. Rend volt rajta, s tisztasg. Egy aranyra llt ott: Asprey, llaptotta meg Serena. Aztn egy kristly paprnehezk, egy ezst paprvg ks, paprlapok s egy halom posta, nhny nyitva. A slyos Lalique rasztallmpa knlkozott, hogy felkapcsoljk, de Serena gy dnttt, hogy jobb a sttben maradnia, s az ajt rsn beszrd fnysugarat hasznlnia arra, hogy lsson. gy rezte magt, mint a Hres tk egyik tagja Enid Blyton meseregnyben. tprgette az ujjai kzt a postt, mlyen lehajolva, hogy el tudjon olvasni nhny sort. Hls levelek Philipnek jtkonysgi intzmnyektl, levelezs a Coutts banktl, ms levelek bankoktl a Kajmn-szigetekrl, Genfbl s Jerseyrl. Mindegyiken tfutott, de semmi klnsebben rdekeset nem tallt. Igazsg szerint keveset rtett az egszbl. Meghzta az rasztal fikjait, s az egyiket zrva tallta, a tbbiben pedig mg tbb papr s egy halom bortk hevert. Hirtelen megllt, ahogy felismerte a blyegzt egy nagy bortkon: Huntsford. A kzrs sszetveszthetetlen volt: eltlzott kezdbetk, hossz hurkok fekete tintbl. Az apj. Nem lenne baj, ha megnznm, gondolta Serena, s kihzott egy kteg paprt a bortkbl. Egy szerzds volt, mindssze hrom vagy ngy oldal hossz, alrs s dtum nlkl, Oswald Balcon, Nicholas Charlesworth s Philip Watchorn mint a BWC Holdings kzs kpviseli kztt, m ezen tl Serena szmra az egsz hottentottul rdott. tfutotta a szavakat, de 306

llandan elvesztette a fonalat: mirt kellett nekik ilyen archaikus nyelvet hasznlniuk? Brcsak itt volna Camilla, gondolta: az gyvdi agya egy msodperc alatt megfejten az rtelmt. gy tnt, hogy egy truhz dokumentumrl van sz, s amennyire meg tudta llaptani, a BWCnek kell valamit truhznia Oswaldra. Serena jra elolvasta a szveget, ezttal lassabban, gy silabizlta, mint egy kiraks jtkot. A papa minden jel szerint azt akarta, hogy Nicholas s Philip egy font sszegrt ruhzzk t r a Vad Temperamentum-rszvnyeiket. Feltartotta a paprokat, megprblta a szemt lesre lltani a halvny fnyben. Az gynkkkel val trgyalsaibl annyit rtett a szerzdsekhez, hogy tudja, az egy font az a nvleges rtk, amely egy szerzds rvnyess ttelhez szksges, de mg gy is csak a fejt trte. Ha jl rti, Philip s Nicholas ingyen odaajndkoznk a papnak Vad Temperamentumot de hiszen ez lehetetlen: a l brilins szezont zrt! Serena nem sokat rtett a lversenyhez, m mg is felfogta, hogy Vad Temperamentum, miutn ngy nagy versenyt nyert a szezonban, nyilvn egy vagyont r. De ht akkor mirt ajndkoznk el? Mirt? Mert el kell ajndkozniuk, csak erre a kvetkeztetsre juthatott. Taln Oswald knyszertette ket? Errl lehet sz? Serent hirtelen elfogta az idegessg, ahogy ott llt a sttben, a kezben tartva valamit, amirl biztosan tudta, hogy fontos. Ki kell innen kerlnie, meg kell mutatnia Cate-nek. A szerzds nem frt volna bele az apr estlyi tskjba, gyhogy a hna al csapta, aztn az rjra pillantott. A francba! Cate nyilvn el sem tudja kpzelni, mi trtnt vele. Egy lpst tett az ajt fel, de hirtelen jgg dermedt. Kt halk hangot hallott: a frfiak csevegtek, mikzben bestltak a szobba. sztnsen lebukott az rasztal mg. A hasa tl nagy volt, hogy befrjen a lbaknak szolgl res helyre a fikok kz, gyhogy esetlenl letottyant a padlra. Most mr egszen vilgosan hallotta Philip Watchornt s Nicholas Charleswortht. Meg kell kstolnod ezt a kitn konyakot javasolta Philip Nicholasnak , egy ezernyolcszzhatvanhrmas. rversen vettem nhny vvel ezeltt. gy gondolom, innunk kell az egszsgnkre. Serena kristlypoharak csengst hallotta. Jobban szeretnm azt az ezernyolcszznegyvenhetes bordit, amelyet tudomsom szerint a pincben rzl mondta Nicholas. Serennak nem kellett ltnia a kt frfit, hogy tudja, rzss hangulatban vannak. Most fel-al jrkltak a dolgozszobban, s rezte, hogy nedves lesz a tenyere. A lba kezdett elzsibbadni, ahogy a fldn gubbasztott, s imdkozott, nehogy kzel jjjenek az rasztalhoz. Lttad, hogy itt van Serena s Cate Balcon? krdezte Nicholas bosszs s aggodalmas hangon. Tudom mondta Philip, s vilgos volt, hogy sem rl a lnyok ltsnak. Egyltaln nem emlkszem, hogy meghvtam volna ket. Akkor mi a francnak vannak itt? csattant fel Nicholas. Nem kne inkbb gyszolniuk, mint hogy partira jrnak? Remlem, nem gondolod, hogy tudnak valamit? Nyugalom. Serena imdja a partikat, ha esik, ha fj. Serena szinte ltta a rosszindulat mosolyt Philip arcn. Nicholast azonban nem lehetett megnyugtatni. De Cate ravaszabb. Ha Cate itt van, taln gyantanak valamit mondta. Mit gyantannak? krdezte Philip, sokkal halkabbra vve a hangjt. Szegny Oswaldot csupn egy csnya kis baleset rte. Mi kze van ennek hozznk? Igen, azt hiszem mondta Nicholas lnyegesen kevsb magabiztosan, mint a bartja. A rendrsg mr beszlt veled? Igen, igen vlaszolta Philip lekicsinylen. Egyszeren elmondtam nekik mindent, amiben megegyeztnk. Megnyugtathatlak, hogy a rendrsg csak gy tessk-lssk vgzi a nyomozst. Igazn nincs semmi, ami azt a gyant kelthetn bennk, hogy itt ms is trtnt, mint hogy Oswald bepilt s lezuhant a tetrl. A h egybknt is nyilvn eltntetett minden bizonytkot. Isten ldja meg a balfcn biztos urakat, s Isten ldja meg az angol idjrst mosolygott gnyosan. 307

Serena szja ttva maradt az rasztal alatt. Nicholasnak nem kellett kimondania. k lktk le Oswaldot a bstyrl. k ltk meg az apjt. rezte a Vad Temperamentum-szerzdst a hna alatt, s hirtelen David Loftus jutott az eszbe. Zsarolsrl van sz? Oswald zsarolta volna Philipet s Nicholast? Vgre meghallotta, hogy leteszik a poharukat, s a lpsek elindultak a szobn keresztl az ajt fel. Hla istennek, hla istennek. A lba teljesen elmacsksodott a visels teste slya alatt. Megprblta egy kicsit megmozdtani, de kzben megcsszott a cipje sarka, s a lba tompa puffanssal a fldre zuhant. Mi volt ez? krdezte Philip. Serena hallotta, hogy a lpsek visszafel jnnek a szobba, s addig csavarta a testt, amg a feneke a fldre kerlt, s a fejt a kt trde kz rejtette. Nem kellett felnznie, hogy tudja: a kt alak ott tornyosodik fltte. Serena Balcon! Mi a fent csinlsz te itt? mordult r Philip. Mosolygott, de a szeme hallosan komoly volt. Nicholas megragadta a lnyt a karjnl fogva, s talpra rntotta. Serena belehanyatlott az rasztal mgtt ll brszkbe, de Nicholas keze tovbbra is a karjt markolta, egy kicsit tl ersen szortotta a hst. Mit keresel itt? krdezte vad tekintettel. Serena megprblt magabiztosan mosolyogni, br a keze olyan ragads volt, mint az enyv. , hiszen tudjk, milyen az, amikor az ember terhes, meg minden dadogta. Igazn nem kellett volna eljnnm partizni. Rettenetesen reztem magamat, gyhogy kerestem egy stt s nyugodt helyet, ahol lelhetek egy pillanatra. Philip csak blintott. A fldn. Egy rasztal mgtt. Serena, mit keresel itt? ismtelte meg Nicholas, s megrzta a lny karjt. Serena karja meglendlt, s a szerzds leesett a fldre. Philip lehajolt, hogy felvegye, s megmutatta a bartjnak. Hideg, jelentsgteljes pillantst vltottak. Serena megprblt lbra llni, de hirtelen feszt fjdalmat rzett a hasa mindkt oldaln. jra visszalt. A fejt a trde kz szortotta, s egy msodpercre becsukta a szemt. A trtnet hirtelen kristlytisztn llt eltte. Felemelte a fejt, s felnzett a kt frfira, aztn a szerzdsre, s a darabok hirtelen a helykre kattantak. Craigdale-t Watchorn kzp-amerikai hzban rejtegettk. Oswald tudott errl, taln mg segdkezett is benne. Oswaldnak most pnzre volt szksge. Zsarolta ket. A hallgatst ajnlotta fel Vad Temperamentumrt cserbe. Philipnek s Nicholasnak nyilvn nem flt a foga ahhoz, hogy csak gy tadjanak egy sok milli dollrt r lovat, ezrt megltk. Megltk a papt. Venetia Kensington Park Gardensben, a kedvenc br karosszkbe sppedve, krbehordozta a tekintett a knyvtrn, s gy dnttt, hogy brmennyire mess is a hz, ruba kell bocstania. Ugyanazt a lgkrt sugrozta, mint Huntsford: hideg volt, res s magnyos, csupn a berendezse volt elegnsabb. Az j vben hatrozottan lejjebb fogja adni. Az otthont, az lett, az ambciit. Kevesebbet fog remlni, mert mit bizonytott neki ez az v? Hogy a csalds s az ruls ott leselkedik mindentt. A frje, az apja, a teste rszrl amely megtagadta tle a jogot, hogy gyerekei lehessenek, mg attl a frfitl is, akit valaha szeretett: Luke-tl. Mindent, amit valaha birtokolt, amit akart, vagy amire szksge volt, elvettk tle. s aztn ott volt Jack. maga idzte el ezt a kudarcot, ismerte el Venetia, de ettl mg semmivel sem rezte magt kevsb szomornak. Kitlttt magnak egy vodkt a mellette ll vegbl. Miutn Oswald gyakorlatilag kidobta Jacket a blbl, Venetia elmeneklt, kptelen volt a kt frfi kzt feszl konfliktust kezelni. gy rezte, mintha vlaszts el lltottk volna: a szerelme vagy a csaldja, s hagyta, hogy Jack elmenjen. Mire visszatrt a trsasgba, Jack mr tvozott, s vele egytt, gondolta Venetia, ismt megsznt a frfi szerepe az letben. Nagyot kortyolt a vodkbl; a sors nyilvn gy dnttt, hogy a kapcsolatuk nem teljesedhet ki. s most mi tartogat az j v? Elszr is David Loftust kell hatstalantaniuk. Felnygtt. Holnap jra tallkozniuk kell vele, s Venetinak fogalma sem volt, hov fog a beszlgets 308

vezetni. Camillnak brmelyik percben itt kell lennie; Venetia azt remlte, hogy a hgnak lesz valamilyen remek tlete, br a Leonard Graham levelben feltrtak utn Camillnak mg ennl is slyosabb aggodalmakkal kell szembenznie. Tvolrl kopogst hallott a bejrati ajt fell. Rnzett az rjra, s elkromkodta magt. Vacsorra hvta meg Camillt, s a halfilket mg ki sem vette a Harrods ruhz lelmiszerrszlegnek csomagolsbl. Vrj, Cam. Jvk mr kiltott, s kinyitotta az ajtt. Kint a hidegben egy alak llt, akitl Venetia szve nagyot ugrott. Jack! Br Serena flt, dacos volt. Tudta, hogy veszlyes helyzetben van, de a harag hamar legyzte a flelmt, s vad tekintettel meredt fel Philipre s Nicholasra. Nem baleset volt, igaz? sziszegte, s felmerlt eltte az apja kpe, ahogy tzva s lettelenl fekszik a huntsfordi vizesrokban. A l mondta reszket hangon. Az egsz a miatt az tkozott l miatt van, igaz? Az egsz a pnz miatt van vgta oda. Philip megragadta az arct. A szortsa kemny, fenyeget volt. Az ajka szra nylt, de Nicholas megelzte. Az apd mindig olyan rohadtul arrogns volt! mondta. Ugyanakkor annyira gerinctelen. Ahelyett, hogy szembenzett volna az adssgaival, s kimszott volna a gdrbl, gy dnttt, hogy megprblja kizsarolni bellnk azt, ami jog szerint a mink. Philip megrintette Nicholas karjt, hogy meglltsa, de Charlesworth teljes lendletben volt, mintha felhastottk volna a jeges pncljt. Amikor az rdekei gy kvntk, boldog volt, hogy mellette llunk. , igen, boldogan hagyta, hogy kivigyk Alistairt az orszgbl, pedig mosta a kezeit. Ltod? Gerinctelen volt nevetett kegyetlenl. s aztn elkezdi az erejt fitogtatni, s megfenyeget minket, hogy bekp a Scotland Yardnl, ha nem adjuk neki Vad Temperamentumot. Ezt persze nem szndkoztunk megtenni. rthet, nem? Hol van most Alistair Craigdale? suttogta Serena. Nicholas kis, hatrozott mozdulattal megrzta a fejt. Craigdale vekkel ezeltt meghalt. Jl tette mosolygott rzketlenl. Kezdett rettenetesen terhess vlni. Teht a drga Alistair halott, s Jimmy Jenkins is a legjobb ton halad a sr fel, gyhogy az apd volt az egyetlen, aki tudta, mi trtnt. Most az egszrl elfeledkezhetnk. De hogy voltak kpesek ezt megtenni? krdezte Serena halk s nyugodt hangon. Hiszen bartok voltak Philip, aki eddig hallgatott, most megszlalt. Baleset volt mondta eltklten. Serena vllra tette a kezt, s kezdte finoman a brszk karfjhoz nyomni. Fent voltunk a bstyn, hogy megbeszljk a tranzakcit. Egy nyugodt helyen, ahol tudtunk gondolkozni mondta, mintha valami nyilvnvalt magyarzna egy gyereknek. Ne beszljen ostobasgot! mordult r Serena. Mirt kellett volna felvinni az apmat a bstyra, hogy megtrgyaljanak valamit? Higgy, amit akarsz mondta Philip megveten , szmunkra semmi jelentsge, hogy te mit gondolsz. Oswald rszeg volt. Biztos vagyok benne, hogy a toxikolgiai jelents meg fogja ezt ersteni. Egyszeren megcsszott. Senkinek sem kell msra gondolnia. Hazudik ugatott r Serena, s kzben igyekezett megakadlyozni a hangja remegst. Megprblt felemelkedni a szkbl, de Philip ersebb volt nla, s visszanyomta oda, ahol lt. Eresszen el! sziszegte Serena. Philip s Nicholas egy pillantst vltott. Az egsz csupn egy msodpercig tartott, de Serena ltta, hogy st belle a veszly. Most mr rmlten, jra kzdeni kezdett. Egy embert mr biztosan megltek, s taln Craigdale-lel is vgeztek, amikor tl knyelmetlenn vlt a szmukra. 309

Ki tudja, mit tehetnek vele? Minden erejt megfesztette, hogy ki tudjon szabadulni, de Philip nagydarab frfi volt, s a fogsa, mint a satu. Philip a szabad kezvel belenylt a fehr szmokingja zsebbe, s kivett egy mobiltelefont. Dimitrij? szlt a telefonba. Szksgem van magra a dolgozszobban, amilyen gyorsan csak lehet. Serena rezte, hogy a szve sszeszorul. Tudta, hogy risi bajban van. A teraszrl szdletes ltvny trult Cate szeme el. Egy risi szaletli formj stor llt a cukorkaszn fnyektl csillog hatalmas pzsit kzepn. Tbb krhinta alakjt is ki tudta venni, s bohcokt, akik pattogatott kukorict, hot dogokat s karamellba mrtott almkat osztogattak. Ahogy ott llt kint egy gzmelegt alatt, egy ismers alakot is felfedezett. Tom Archert. Egy negyvenvalahny ves, lthatan jmd trsasggal beszlgetett, de kiss unott arckifejezssel. Cate megtgette a fehr Armani szmokingja vllt, mire Tom megfordult, s meglepetten elmosolyodott. Cate! Hogy a csudba kerlsz ide? krdezte, s elrelpett, hogy meglelje a lnyt. Az apd Sajnlom. Megkapttok a virgot, amit kldtem? Fel akartalak hvni benneteket. Elnzst, de annyi minden trtnt, hogy szinte fel sem tudtam fogni mondta Cate meglehets zavarban, hogy nem volt ideje elolvasni a rengeteg krtyt, kondolel levelet s virgksrt, amelyeket az apjuk halla utn kldtek nekik. Tom aggodalmasnak tnt. Nem kellene inkbb otthon lenned? Ki kellett szabadulnom a hzbl. Klnben vltott Cate gyorsan tmt kivel vagy itt? krdezte, s a fejvel a csoport fel intett. Dickie Browninggal s a felesgvel. Browning volt Nagy-Britannia egyik legtekintlyesebb producere, s a rangos Limelight Pictures filmes cg tulajdonosa. Emlkszel arra a forgatknyvre, amelyet Dorsetben rtam? Nos, Dickie a producere, s n rendezem. Nyaggattak, hogy szksgem van egy kis kikapcsoldsra mondta Tom fanyar mosollyal. Elnzst krt a trsasgtl, s kettesben odastltak egy villanykrtkkel szeglyezett kerekes ruspulthoz. Egy Hfehrknek ltztt csinos fekete haj lny tnyjtott nekik kt tlcsr pattogatott kukorict. s te kivel vagy itt? krdezte Tom, egy mark knny kukorict ropogtatva. Igazsg szerint mondta Cate lassan Serenval Tom nmn blintott, de Cate meg volt gyzdve, hogy mosoly rnyka suhant t az arcn. Biztosra vette, hogy nincs j n Tom letben. Ha lenne, nyilvn olvasott volna rla a pletykarovatokban. Van mg remny, gondolta. Tom flszegen mosolygott. Megprbltam a mltkor felhvni Serent Huntsfordban. Nem volt ott. Menjnk, keressk meg ajnlotta Cate az rjra pillantva. Mr fl rja elment a frdszobba. Ez Serenra vall jegyezte meg Tom, szemmel lthatan elengedve magt. Gyere, mutasd az utat. A frfi, akit Serena Dimitrijnek vlt, percekkel ksbb bestlt Philip dolgozszobjba. A nyaka olyan vastag volt, mint egy fatrzs, s az izmai majd sztfesztettk a fekete ltnyt. Ki ez? vgta oda a krdst Serena. Biztonsgi r? Valami olyasmi mondta Philip. Serena rezte, hogy a bre bizsereg a flelemtl. Megprblt nem megflemltettnek ltszani biztosan van valami md, hogy kibeszlje magt ebbl a helyzetbl. 310

Nzzk, Philip, Nicholas. Meg vagyok gyzdve, hogy baleset trtnt hadarta gyorsan. Hihetetlenl veszlyes ott fent a bstykon jszaka. s jegesek voltak a kvek. Mondok valamit, Serena szlalt meg Philip. tlelte Serena vllt, s olyan kzel szortotta maghoz, hogy a lny rezte a konyak kesernys illatt a leheletn. Ne rontsuk el a partit ezzel a sok lefetyelssel Oswald balesetrl. Te elmsz Dimitrijjel, hogy lehiggadj, s aztn egy msik alkalommal megbeszljk a dolgot. Sehov sem megyek Dimitrijjel kzlte Serena hatrozottan, s megprblt kiszabadulni Philip szortsbl. Vissza akarok menni a partiba. Ne neheztsd meg a helyzetet mondta Philip. Blintott Dimitrijnek, aki megragadta Serena karjt. Eresszen el! Dimitrij odanyomta hozz a testt, s a lny hirtelen megrezte, hogy egy hideg sima henger nyomdik az oldalhoz. Lenzett, s ltta, hogy egy pisztoly matt kkesfekete csve frdik a ruhja fehr selymbe; rezte, hogy epe tolul fel a torkba. Llegzetet vett, de mintha a szobban nem lett volna leveg. Arra menjen utastotta Philip Dimitrijt, a fejvel az vegajtk fel intve. Te s Dimitrij elmentek kocsikzni, de mivel az aut a mi kis vidmparkunk tls oldaln ll, nagyon jl kell viselkedned mondta Philip. Dimitrij ersebben nyomta a pisztoly csvt Serena oldalba, s knyszertette a lnyt, hogy megmozduljon. Nem megyek sehov vistotta Serena, s lngol szemmel nzett Nicholasra. Dehogynem msz kzlte Philip hatrozottan. Egyetlen hang nlkl tstlsz a vidmparkon, s ha megprblnl tl erszakos lenni, megkeressk Cate-et, s megkrjk, hogy is csatlakozzon a mi kis trsasgunkhoz. Csak ezt prblja meg, s meglm magt vicsorgott Serena, s a htbl vet formlva elhajolt Philiptl. Induls mordult r Dimitrij. Cate azon tndtt, elmondja-e Tomnak, mi a valdi oka annak, hogy ott vannak a partin, de aztn gy dnttt, hogy jobb t teljesen kihagyni ebbl. Amint megtalljk Serent, fog elindulni s krbeszimatolni. Vgl is mg csak tz ra van: rengeteg id ll a rendelkezskre. Csinos lnyok s idsebb nk, akik csinos lnyoknak akarnak ltszani lltak hossz sorokban a Philip krijban sztszrt szmos frdszoba eltt. De Serena nem volt kztk. Hol a pokolban lehet? morogta Cate, s most mr kezdett egy kicsit ideges lenni. Taln hazament nevetett Tom. Rmes ez a szoksa, hogy lelp a partikrl. Nem lehet nagy mulatsg nyolc hnapos terhesen, igaz? Vagy taln csak megltott engem, s gy elnttt, hogy eltnik. Cate felnzett a frfi arcra, s egy pillanatra megenyhlt az aggodalma, amikor rjtt, hogy Tom kifejezetten izgatott a kiltstl, hogy tallkozhat a hgval. A hz hatalmas, risi szobkkal s a kt vgkn zrt lnc tvkamerkkal felszerelt folyoskkal, llaptotta meg Cate. A biztonsgtudatos gazdagok, gondolta komoran, s azon morfondrozott, hogy vajon ki figyeli ket. Ahogy tvolabbra stltak a partitl, egyedl talltk magukat. A szobk sttek voltak, s a cipsarkuk kopogsa a mrvnypadln ksrtetiesen visszhangzott krlttk. Szerintem Serena nem lesz errefel, mit gondolsz? krdezte Tom, s visszafordult. Cate ttovzott, aztn blintott. Ok. Menjnk jra ki. Biztos vagyok benne, hogy keresni fog engem mondta, s kzben rezte, hogy egyre jobban nvekszik benne a nyugtalansg.

311

Az vegajtk koromsttsgbe vezettek. Serena a ruhja anyagba trlte az izzadsgot a tenyerrl, amikor kilpett az jszakba. A hz oldaln kgyz svnyre trtek r, a httrben egyre hangosabb vlt a parti zaja, mgnem befordultak a sarkon, s a kirobban fnyben Serena szeme el trult a vidmpark. Emberek tmegei beszlgettek, nevettek, ittak, tncoltak. Serena mg nem ltta a partinak ezt az oldalt: a hz hatalmas fekete pzsitsznyegeit vidmparkk, fny- s hangorgiv alaktottk t. Bohcok luftballonokkal frccsentettek sznfoltokat az est tmjnak vakt fehrbe. A hvs jszaka ellenre a vendgek fele itt, a nylt trsgen zsfoldott ssze, gy senkinek sem tnt fel, milyen kzel van Dimitrij Serena testhez. Az emberek rnztek Serenra, ahogy elhaladt mellettk, alig vrtk, hogy egy pillantst vethessenek a ragyog partizra, s fogalmuk sem volt, hogy fegyverrel a htban knyszertik t a vidmparkon. Mosolyogjon suttogta Dimitrij, mikzben a mellettk elhaladk fel sem fogtk, mi trtnik. Serena merev mosolyt ragasztott az arcra, izmai megfeszltek a flelemtl, szeme vadul kereste Cate-et a tmegben. gy rezte, hogy a torka elszorul, valahnyszor nyelni akart. Ktsgbeesetten arra gondolt, hogy mi trtnne, ha fogn magt, s megprblna elszaladni, de mivel a hta hajlathoz feszlt a hideg fmkr, tudta, hogy nem futhat el egy goly ell. Krem, Dimitrij. Mit akar? Pnzt? Tudja, ki vagyok n? Gazdag vagyok. Annyi pnzt adhatok magnak, amennyit csak akar, ha elenged suttogta, s alig merte megmozdtani a fejt. Dimitrij olyan kzel nyomta a szjt Serena flhez, hogy a lny rezte az ajka enyhe nedvessgt a flcimpjn. Taln adhat nekem valamit ksbb nevetett a gorilla halkan. Rmlet kszott t reszketve Serena brn, amikor megrezte, hogy a frfi egyenesen hozznyomja a kemny farkt. Hirtelen les fjdalom nyilallt az alhasba. Egy msodpercig azt hitte, hogy lvst kapott, de aztn rjtt, hogy a fjdalom bellrl jn, a mhbl. Megllt, megragadta az oldalt, s most mr knnyek gyltek a szembe. Krem. A kisbabm. Dimitrij nma maradt, csak a fegyver nyomst fokozta Serena brn, mintegy emlkeztetl a helyzetre, s tovbbvonszolta a lnyt. Cate, mi baj van? Egy kicsit spadtnak ltszol mosolygott Tom, s levett egy rkollt egy tlcrl. Serena felntt n tud magra vigyzni egy partin. Cate tudta, fontos, hogy elmondja neki, mirt kell azonnal megtallniuk a hgt. Okunk volt r, hogy idejjjnk, Tom mondta Cate, s kilpett a teraszra. Philip s Nicholas benne vannak valamiben Nzd, tl hossz a trtnet ahhoz, hogy most elmondjam, de jellemz volna Serenra, hogy tetemre hvja ket ezzel kapcsolatban, s ez egy nagyon, nagyon rossz tlet volna. Mibe keveredtek? krdezte Tom rtetlenl. A vidmpark msik oldaln Cate megltott egy ismers szke hajfggnyt, ahogy a tmegen kgyzott keresztl. Ott van mondta megknnyebblten. Mondtam, hogy nem lesz vele semmi baj mosolygott Tom, aki szintn szrevette Serena tarkjt. lomsly nehezedett a szvre, ahogy a ltszge oldalra toldott, s a szembe tnt egy frfi magas alakja, aki olyan bizalmas kzelsgben haladt a lny mgtt, ahogy csak szerelmesek szoktak. gy tnik, trsasga van fordult Cate-hez vllrndtva. Amikor Serena megltta, hogy kzelednek a vidmpark szlhez, s eltnik Philip kocsijainak a sora, tudta, hogy fogy az id, amikor mg tehet valamit. Brmit. Annyira egyszernek ltszott, hogy segtsgrt kiltson, de a pisztoly csve lgmentes buborkba zrta. 312

Amennyire merte, htrafordtotta a fejt, hogy vgigpillantson a tmegen. Fny, szn s arcok olvadtak ssze egy szrrelis lasstott felvtelben, ahogy elhaladt az emberek mellett, mg a szeme megakadt egy biztonsgot jelent, ismers alakon. Tomon. Cate nem ismerte fel a Serenhoz prseld testes frfit, s azonnal megrezte, hogy valami baj van. Serena nyilvn szrevette Tomot, s Cate figyelte, ahogy a hga szeme rpds, aztn vgl sszeakad az tekintetvel. Mg a tvolbl is ltta, hogy a hga lla megfeszl, a bre spadt, a szeme s a szemldke kis rncai egyetlen rzst tkrznek: flelmet. Tom, menj oda hozz mondta hirtelen, s elrelkte a frfit. Mi a baj? Csak menj. Tom megprblta tverekedni magt, de sr volt a tmeg, s egy halom luftballon felhzte el a ltst egy rzsaszn, srga s vrs tengerrel. Serena ltta, hogy Tom kzeledik fel, s rezte, hogy az ereje hirtelen megsokszorozdik, s az sztnei azt sgjk, hogy elrkeztek az utols msodpercek, amikor mg tehet valamit. Hangosan felsikoltott, s a zaj megdbbentette s elnmtotta a tmeget. Kiszaktotta magt Dimitrij szortsbl, s teljes erejvel meglkte a frfit. Dimitrij elvesztette az egyenslyt, a lny utn kapott, s magval rntotta a fldre, mikzben Tom rjngve trte t magt a pnikba esett emberek kemny prsn, hogy elrje Serent. A lny trde megrogyott, egy pisztolylvs flsikett durransa hallatszott, s aztn minden elcsendesedett.

313

50
Hogy rzed magad? krdezte Venetia Serena kezt simogatva, aki feltmasztva lt a krhzi gyban. Mivel megsebeslt, s a fjsok is rjttek, nem a Portland Krhzba vittk, ahol szlnie kellett volna, hanem a Kirlyi Szabad Krhzba. Serena, olyan gynyr a kisfiad radozott Venetia. Meleg pillantst vetett a hga karjban szunnyad csppnyi babra, a kcos barna hajfrtkre s a haragos, sszegyrdtt rzsaszn arcocskra. Serena lenzett, s elmosolyodott, egy j desanya meleg, bszke, vdelmez mosolyval. Az arca fradt, kimerlt volt, mgis gynyr. Annyira aprnak s trkenynek tnt; nem a nagy mozisztr, gondolta Venetia. Venetia alig brta felfogni, mi trtnt, amikor Cate kzvetlenl jfl eltt felhvta, hogy elmondja neki: rpke nhny ra leforgsa alatt Serent, rszegzett pisztollyal, elraboltk, s megindult nla a szls. Venetia azonnal elrohant otthonrl, s tszguldott Londonon, a rmlet rzsvel a gyomra mlyn. Fogalma sem volt, milyen sebesls rte, ha rte, Serent a szrny megprbltats alatt. Csupn arra tudott gondolni, hogy nem akarja elveszteni az apja, a frje s a szerelme mellett mg a hgt is. Knyrgk, Istenem, imdkozott, add ezt meg nekem. Venetia megfordult, amikor halk lpseket hallott kzeledni Serena klnszobjhoz. Tom llt az ajtban, a krhz boltjban vsrolt gymlcsleveket s magazinokat szorongatva. Mekkora klnbsget jelenthet egy nap, gondolta Venetia magban, amikor ltta, hogy Serena s Tom tekintete sszekapcsoldik a szobn keresztl. Magatokra hagylak benneteket kelt fel mosolyogva, s ahogy elhaladt Tom mellett, megszortotta a karjt. Tom rmosolygott, hlsan a gesztusrt. Amikor Cate-tel a krhz fel szguldott, a sttsgen keresztlrobog mentaut villog fnyt kvetve, knos rzs kertette hatalmba. Vgl is ki Serena letben? Nem a kzvetlen csaldja, nem a partnere mg csak nem is egy bartja, gondolta szomoran. De annyira helynvalnak rezte, hogy ott legyen a lny mellett. bren vagy mosolygott gyengden. Serena ajka repedezett s szraz volt, mgis sikerlt egy fanyar mosolyt kiprselnie. A vajds piszok kemny munka: ne vllalj ilyet. Hogy van a tbbi rszed? Csak a bokmat ficamtottam ki, amikor elestem. Semmi baj. Tom flszegen lelt az gy szlre, s a babra nzett. Van mr neve? Elszr szeretnm ltni, milyen szemlyisg. A Toby tetszik nagyon mosolygott Serena, s a kisgyra pillantott. Showbiznisz nevek szba sem jhetnek jelentette ki Tom trfsan komoly hangon. Elmore rettenetesen csaldott lesz vigyorgott Serena.

314

Tom kptelen volt elhinni, hogy ez ugyanaz a n, akit utoljra a nlusi jachton ltott februrban. Alig egy v telt el azta, de Serena most tkletesen ms embernek tnt. A teste vkony volt, hinyoztak rla az j kismamkra jellemz kerek formk, amilyeneket Tom a krhzban jrtban-keltben ltott. Br ltszott a lnyon, hogy megprbltatsokon ment keresztl, lgysg, trkenysg jellemezte. Kemny csapsok ve volt ez Serena szmra, ami kezdett megmutatkozni rajta, gondolta Tom, s ers vgy kertette hatalmba, hogy megprblja rendbe hozni a dolgokat. Serena rezte magn a frfi tekintett. Arra gondolsz, hogy milyen szarul nzek ki, igaz? krdezte, s pnik reszketett a hangjban. Tom knnyedn megrintette a kezt. Igazsg szerint arra gondoltam, hogy milyen jl ll neked mosolygott. Az anyasg illik hozzm? A! kiltott fel Serena, s egy pillanatra fellobbant benne a rgi nje szikrja. Ne higgy el mindent, amit az jsgokban olvasol: tudod, nem vagyok egy teljes roncs. Sok tekintetben ez nem a legjobb v volt a szmomra ismt a kisgyra pillantott , br sok tekintetben az volt. s most majd mindent jra snre teszek. De elszr lvezd a babdat, j? mondta Tom lgyan, s rezte, hogy az ujjai nkntelenl Serena kezt simogatjk. Serena rnzett. Nem akart fradtnak s hasznlhatatlannak tnni, a frfi eltt nem. Tudom a kettt egyszerre csinlni erskdtt. Rengeteg ember kti ssze az anyasgot egy sikeres karrierrel. Nzd meg Catherine Zeta-Jonest vagy Julia Robertset. Tom elvigyorodott a lny szemben fellngol ismers energia lttn. Furcsa, hogy ezt mondod szlalt meg lassan. Amita utoljra tallkoztunk, egy forgatknyvn dolgoztam. Zld utat kapott. Dickie Browning a producere, el tudod hinni? vigyorgott. Azt hiszem, lenne benne szmodra egy j szerep. Serena rezte, hogy a teste megrndul az gyban. Ne sajnlj engem, Tom mondta, s elhzta a kezt. , nem sajnllak, Sin. Csodllak mondta Tom egyszeren. Serena rezte, hogy fjdalom indul el valahonnan a testbl. Nem egy szls utni, vagy egy hsba nyomott pisztolycstl szrmaz gytr rzs volt, hanem a szve tompa knja. Rnzett az gyn l frfira, aki olyan jkp, olyan aggd, olyan tisztessges. Nem azrt volt itt, hogy tlkezzen fltte vagy elmarasztalja, hogy krrvendjen vagy sajnlja. Azrt volt itt, mert aggdott rte. Az v lasstott felvtelknt prgtt vissza Serena eltt, ahogy a Michael Sarkisszal tlttt idre, vagy a David Goldmannel tlttt jszakra gondolt. Flig sem voltak ezek olyan frfiak, mint Tom, s elutastotta ezt az embert azokrt az anymasszony katonirt s Tom most mst sem tesz, mint csodlja t. tnzett a kisgyra, ahol a fia aludt, s azt kvnta, brcsak k hrman gy lhetnnek az otthonukban, mint egy csald. Tom kvette a tekintett. Remek kis fick szlalt meg. Tudom mondta Serena gyenge s tredezett hangon. A szemk tallkozott, s a frfi keze ersebben ragadta meg az vt. Lehet, hogy Tom ugyanezt gondolja? Lehet, hogy ugyanezt szeretn? Nem hagylak cserben tbb suttogta Tom, s a tekintete Serena arcrl a baba vkony kis testre vndorolt. Egyiktket sem hagyom cserben. Cate olyan hossz idt tlttt a rendrsgen, mialatt vallomst tett s kihallgattk, hogy majdnem lekste az unokaccse szletst. Camilla lejtt az rsre, s kvetelte, mindenfle zavarba ejt trvnyt s rendrsgi szablyzatot idzve, hogy engedjk el a nvrt. Cate gyantotta, hogy Camilla egy rszket menet kzben tallta ki, de mkdtt a dolog, s most a krhz kvzjban lt egy manyag szkben, feketekvt szrcslgetett, s a szemhja olyan nehz volt, mint az lom.

315

Huszonngy rja egy szemhunysnyit sem aludt, llaptotta meg, mikzben a tkrkpt vizsglgatta az ablakvegben. Mg mindig a tegnap esti fehr Ungaro estlyi ruha volt rajta. Alvs, alvs, alvsra van szksge. Hagyta, hogy nhny pillanatra lecsukdjon a szeme, s rgtn megrohantk az elz este esemnyei. Miutn eldrdlt a lvs, azonnal kihvtk a rendrsget. Dimitrij megprblt elmeneklni Philip egyik Bentleyjben, de harminc perccel ksbb elkaptk az A1-en. Slyosan vrzett, a pisztolylvs sebestette meg a karjn. Philip s Nicholas mindent tagadott, de mivel Serena vistva vdolta ket az elrablsval s Oswald meggyilkolsval, levittk ket a rendrsgre, kihallgatsra. Cate-nek azonban fogalma sem volt, a rendrk mennyire vettk komolyan az apja hallval kapcsolatos vdakat. Realistnak kellett lennik: valloms hinyban nagyon nehz lesz bizonytani a gyilkossgot. Azonkvl Philip ppensggel nem is vallotta be Oswald meggyilkolst, igaz? Nagyon elvigyzatosan ragaszkodott ahhoz, hogy Baleset volt. Cate felhorkant. Ktelkedett benne. De az olyan frfiak, mint Nicholas s Philip, akiknek remek kapcsolataik vannak, s akik elg hatalmasak s vagyonosak ahhoz, hogy a legjobb gyvdeket fogadjk fel, majdnem biztosan megmeneklnek a huroktl. Belemart a bntudat, amikor ismt eszbe jutott Oswald teste, ahogy mozdulatlanul fekdt a vizesrokban. Mindazok kzben, amik az elmlt negyvennyolc rban trtntek, az apja halla valahogy kiesett a fejbl, s most elfogta a bntudat, hogy nem rez mlyebb gyszt. Cate nem tudta biztosan, hogy az egyb esemnyek csak ksleltettk a gyszt, vagy az Oswald hallval kapcsolatos rzketlensge tulajdonkppen tvolsgtarts volt, amely abbl fakadt, hogy nem rdekelte a tragdia. Pedig rdekelte. A papa egy msokat gytr szemt alak, egy nehz ember volt, s pokoll tette az lett. De akkor is az apja volt. Mikzben Cate Serena babjt dajklta a karjban az elmlt jszaka, dvzlve a Balconok egy jabb genercijt, rjtt, hogy a csald mindennl fontosabb. Mindazok ellenre, amiken tmentek, a ngy lny mg mindig ott volt egymsnak. Semmi, a titkok, a szvfjdalom, a tragdia, mg a papa sem tudta eltpni a kapcsot kzttk. Csak ez szmtott. Cate sszeroppantotta a manyag kvscsszt a kezben s felllt, gyrtt estlyi ruhja csillogott a foszforeszkl fnyben. Ideje volt, hogy hazamenjen. Jack Kidman Venetit vrta Serena szobja eltt, a szeme kapocsknt akaszkodott az asszony tekintetbe. Amikor elz este felbukkant Venetia hznl, az asszony egsz teste tcsv olvadt a megknnyebblstl. Ahogy egytt fekdtek Venetia gyn, Jack elmondta neki, hogy megrtette, mirt viselkedett gy a karcsonyi blon. Nem vrta, hogy az asszony otthagyja a csaldi partit; csak szeretett volna elmenni valahov, s lehiggadni. Elmondta Venetinak, hogy mellette akar llni, m ez nem felttlenl jelenti azt, hogy llandan ott legyen mellette. Most, a krhzi folyosn, kinyjtotta a kezt, s maghoz hzta az asszonyt. Szeretnl hazamenni? Venetia blintott. Kensington vagy Westbourne Grove? Az asszony szve ugrott egy kicsit, s Venetia azon tndtt, nem olvasott-e tl sokat a szavakba. gy rted, az n hzamba vagy a tiedbe? A folyos csendes volt, kivve egy tvoli kerekes kocsi hangjt, amelyet egy nvr zrgetett. Azt hiszem, mg ebben az vben a minkbe kellene mennnk mondta Jack lgyan. Venetia szve vad rohansba kezdett. A minkbe? Jack meleg kezbe fogta az asszony arct. Amikor kszen llsz r mondta. Tudom, hogy csak most vesztetted el az apdat s a frjedet, s ktelessgeid vannak a csaldoddal szemben, hogy a vllalatodat mr ne is emltsem. Flszegen s zavartan nzett, mikzben lassan folytatta. De arra gondoltam, nos, azt hiszem, ezt meg kellene fontolnod Micsodt, Jack? krdezte Venetia, s mosolyra hzdott az arca. 316

Nos, tudod, hogy a hz Sevillban elkszlt, s arra gondoltam, nem volna-e kedved kijnni oda velem? Kutatan nzett az asszony arcba, az rzelem felvillanst kereste. Nem akarok llandra odakltzni tette hozz , legalbbis egyelre nem. Csak arra gondoltam, hogy idn ott fogom tlteni a nyarat. Jade, a legidsebb gyerekem kijn a nyri sznidre, s szeretnm, ha te is ott lennl. Tudom, hogy ez mg messze van, de ha most megtervezzk Venetia nzte, ahogy idegesen fecseg, s a szeme megtelt knnyel. Hirtelen egy j let bontakozott ki eltte. Nagyon kemnyen dolgozott az zletben, s mindig bszke lesz az eredmnyeire. De a szerelem, a gyerekek, a trs volt mindig az, amire igazn vgyott, s most mindez itt van eltte. Jack szeme, lgy s csokoldbarna, mint egy klykkuty, sszerncoldott, annyira akarta, hogy Venetia igent mondjon. Az asszony tudta, melyek a prioritsai. Az let, amelyet Jack mindig krvonalazott magnak kint Sevillban, Venetia szmra Utpit jelentette: mvszeti iskolt csinlna a hzbl, kreatvan tlten a napokat, a kertbl frissen szedett paradicsombl s narancsbl fzne, rohanglna Jack hrom gyerekvel. Vgl is lehet mg csaldja, csupn egy kicsit ms csaldi egyttesben. Akkor ez azt jelenti, hogy igen? krdezte a frfi remnykedve. Venetia maghoz hzta, hogy megcskolja, hogy egy remnnyel, grettel s szenvedllyel teli cskot adjon neki. s felshajtott. , hatrozottan azt jelenti, hogy igen. Camilla Audija a ktsvos ton szguldott, fves partok s olyan helysgek nvtbli mellett, amelyeket soha nem fog felkeresni. Vastag felhk takartk a szrke, lassan az alkonyat egyhang kkjbe fordul eget. Utcalmpk nagy narancsszn orszgalmkknt vonultak el a feje fltt, egyenes vonalat hzva az ton, olyanok voltak, mint a vgzete fel mutat nyilak. Az A23-as orszgton vezetett, s tudta, hogy mintegy hsz perc mlva odar: a tallkozjra Cranbrook felgyelvel. Ktszer is lefordult az trl, kertelve, tpeldve egy hazugsg s a lelkiismerete kztt. De minden alkalommal visszatrt az elszntsga, s visszakanyarodott a ftra, hogy folytassa az utazst. Ideje volt, hogy ers legyen, hogy szembenzzen a tettvel. Camilla mindig azt gondolta, hogy az ambci a hajtereje, de az elmlt; nhny nap alatt rjtt, hogy egy mg hatalmasabb rzs vette t a helyt. Bntudat, erklcsisg, a tisztessg rzse brmi volt is, ersebb volt, mint az rvnyeslsi vgya. Most dl fel tartott, hogy elmondja Cranbrooknak a tizenegy vvel azeltti cserbenhagysos balesetet. Tudta, hogy a karrierje szmra ez felr egy ngyilkossggal. Most, hogy mind Oswald, mind Leonard Graham halott, a cserbenhagys srba szllhatna velk. Nincs holttest, nincsenek tank, csupn Leonard Graham levele. De a nvre s Nick Douglas olvastk a levelet: hogyan hagyhatn, hogy cipeljk ezt a terhet? Nem lenne tisztessges, ha elvrn, hogy fedezzk azrt, amit tett. Tartozott a vallomssal nekik, s sajt magnak. Felshajtott. Tavaly ilyenkor mindene megvolt: karrierje, gazdag bartja, gynyr hza, pnze s tekintlye. Jvre ilyenkor taln semmije sem lesz. Brtnbe csukjk? Mg ha ez ell a goly ell sikerl is flreugrania, a meglhetst szinte teljes bizonyossggal elveszti. Az gyvdi, a politikusi plya homokknt fog kifolyni az ujjai kzl, amint ez az informci kituddik. Hangok zsongtak a fejben, s mg egyszer utoljra megprbltk rbeszlni, hogy forduljon meg, s hajtson vissza Londonba. De nem tehette. A kocsija megllt a Sussexi Rendrsg fhadiszllsa mgtti parkolban. Odastlt a recepcihoz, s idegesen nzte a fiatal szke rendrnt az rasztal mgtt. A rendrn felemelte a telefont maga mellett, s kzmbsen visszanzett Camillra. Cranbrook felgyel vrja nt mondta hatrozottan. Camilla szeme elremeredt, a szja eltklt vonall keskenyedett, ahogy vgigstlt a hideg, fak folyosn. Keze szorosabban markolta a zsebben Leonard Graham sszehajtogatott levelt. Ideje, hogy jvtegye a dolgokat. 317

Cate nem tudott aludni. Sem a kvr tollpaplan, sem a kasmr joggingals, sem az elhagyatott j vi utck csendje nem tudta lomba ringatni. Hiba volt fizikailag teljesen kimerlve, mentlisan kptelen volt abbahagyni az elmlt t nap felfedezseinek a feldolgozst. Rpillantott a kis ezst rra az gya mellett ll szekrnykn: 20.10. Taln nem j tlet, hogy megprbl elaludni, mieltt brmit is evett volna: eszbe jutott, hogy egsz nap csak egy cssze kvt ivott. Leparancsolta magt a vastag matracrl, s leszaladt a lpcsn a konyhba. Felkapcsolta a karcsonyfa lmpit, ahogy thaladt a nappalin: gy szikrztak a fenyfa erdei zldjnek a httere eltt, mint a grntalmamagok. Mikzben bestlt a konyhba, lergta a papucst, hogy knyeztesse egy kicsit a talpt a mszk lapok all, a padlftsbl rad meleggel. Finom pukkanssal kinyitotta a nagy aclhtt. , te j g, gondolta: lejrt csirke, hervadt spent, egy doboz biozldsg, amely gy nzett ki, mintha pp visszatrni kszlne az anyafldbe. Mg egy kis tej sem volt egy cssze tehoz. Megfordult, becsukta az ajtt, s visszament a nappaliba. Letelepedett a barna br kanapja szlre, a karcsonyfa fnyeit s dszeit bmulta, s azon tndtt, ssze tud-e kaparni annyi energit, hogy keressen egy nyitott boltot. Halk kopogs hallatszott az ajttl, s Cate felllt, sszehzva maga krl a kntst. Taln Camilla lesz az. Unszolta a hgt, hogy menjen, s beszljen a rendrsgnek a holttestrl, mondja el az egsz trtnetet. Felajnlotta, hogy vele megy, de Camilla elutastotta. Egyltaln nem lepte volna meg, ha Camilla kifarol a dologbl. Beakasztotta a lncot, s nhny centire kinyitotta az ajtt, hogy lssa, ki a hza eltti kis macskakves utcn lldogl ltogat. Nick! kiltott fel meglepetten, s kitrta az ajtt. A frfi sttkk farmernadrgban, fekete szvetterben, a hossz teveszr kabtjban s a vlln tvetett kk slban llt az ajtnylsban, mint egy egyetemista src. A hna alatt kt nagy zacskt cipelt, amelyek minden jel szerint lelmiszerrel voltak teletmve. Ha azt mondod, hogy ez kaja, megcskollak vigyorgott Cate, s betesskelte Nicket a nappaliba. Ugye tudod, hogy a mobilod ki van kapcsolva? krdezte a frfi. Levette a kabtjt, s ledobta a zacskkat a kanapra. Az rm s aggodalom keverkvel nzett Cate-re. Nem tudtam kapcsolatba lpni veled mondta kedvesen. Vgl Tommal beszltem. Tudod, hogy bent van Serennl a krhzban? Cate melegen visszamosolygott. Igen, tudom, s nagyon rlk neki. mondta, hogy mr elmentl, gyhogy les eszemmel arra a kvetkeztetsre jutottam, hogy nyilvn hazajttl. Kimerltnek ltszol. Ksz mosolygott Cate. Te aztn tudod, hogyan bvld el a hlgyeket. De jl vagy? krdezte Nick, s a szeme tele volt aggodalommal. Brcsak ott lettem volna veled tegnap jszaka! Ne aggdj vigyorgott Cate. Ott volt velem Tom, az utols akcihs. gy reztem magam, mintha a Drgn add az leted vagy valami ehhez hasonl filmben volnk. Azonnal megbnta a nyeglesgt, arra gondolt, htha Nick azt hiszi, hogy szvesebben volt Tom oldaln. De Nick r gondolt, nem sajt magra. Aludtl? Cate felshajtott. Nem, mg nem. A frfi felllt, s megfogta a karjt. Menj fel, s vgy egy forr frdt, vagy fekdj le, ahogy tetszik. n pedig elksztem neked a legjobb telt, amit valaha ettl vigyorgott. Igazn? krdezte a lny, s megprblt belekukucsklni a kt lelmiszeres zacskba, amelyeket Nick a kanapn hagyott. Mit sikerlt elktnd a sarki fszerestl?

318

Mmm, meg fog lepdni, Miss Balcon mondta Nick a lnyt ugratva. Most menj fel, egy ra mlva kiablok rted. Odafent Cate belesppedt a paplanja felhszer puhasgba, eltakarta a szemt az egyik karjval, s halkan felnygtt. Bartsg. Nick ezrt volt itt. Vagy sajnlta t? Olyan j rzs volt ez az egsz: Nick tstnkedik a gzlg tzhely fltt, csillognak a karcsonyi fnyek, a hz krl matat. Knnyed, meghitt nyugalom. Pontosan, mintha sszetartoznnak, pedig a karcsonyreggeli cskjuk nagyon rgi trtnetnek tnik. Igen, azta mr rkat tltttek egyms trsasgban, de a romantiknak mg a halvny jele sem csillant fel kztk. Messze jrtak ettl. Nick segtksz bart s ers tmasz se nem tbb, se nem kevesebb. Cate kettejkre gondolt az jv kezdetn, s hirtelen szomorsg fogta el. Lehet, hogy az j esztend els napjt egytt tlt