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Reserva fraccionaria: ms all de Huerta de Soto Alejandro Sala Area temtica: Economa

El sistema bancario de depsitos a la vista con reserva fraccionaria provoca, comprobadamente, efectos de expansin econmica descontrolada, a los que se subsiguen procesos recesivos que ajustan, por medio de una crisis, los excesos anteriores. Dado este hecho, el problema que se plantea consiste en determinar cul es el enfoque doctrinariamente acertado para abordar este fenmeno, de modo de optimizar el aprovechamiento de los recursos monetarios disponibles sin comprometer la estabilidad general del proceso econmico. La perplejidad que el tema provoca fue taxativamente reconocida por Hayek 1 en un memorable pasaje de su primer libro, La teora monetaria y el ciclo econmico (1929), donde seala que

"Mientras hagamos uso del crdito bancario como medio de impulsar el crecimiento econmico, tendremos que sufrir los ciclos econmicos resultantes. En cierto sentido, son el precio que pagamos por un ritmo de progreso ms acelerado que el que la sociedad hara posible voluntariamente con sus ahorros, y el cual hay que imponrselo, por lo tanto, forzosamente. Y an cuando fuese un error -como la periodicidad de las crisis debiera demostrar- suponer que podemos en esa forma vencer todos los obstculos que se oponen al progreso, es por lo menos concebible que los factores no econmicos del progreso, tales como los conocimientos tcnicos y comerciales, son con ello beneficiados en una forma a la que no deberamos renunciar sin repugnancia".

Independientemente de las posiciones que Hayek haya asumido frente al tema en otras etapas de su trayectoria intelectual, las polmicas que el sistema de reserva fraccionaria despierta an hoy estn abiertas. Y las razones siguen siendo las mismas que Hayek planteaba en ese texto. La cuestin que est involucrada en el desarrollo de estos debates es el marco regulatorio del mercado de dinero. El problema es bsicamente de naturaleza jurdica pero sus efectos son esencialmente econmicos.

Como en muchas otras cuestiones vinculadas a innumerables aspectos del quehacer humano, este problema nos sita ante una instancia que contiene simultneamente
1

Hayek, Friedrich (1929) La teora monetaria y el ciclo econmico, Espasa-Calpe, Madrid, traduccin de Luis Olariaga (1936): 152-53

componentes positivos y negativos. Esto es lo que Hayek nos explicaba en el texto citado: tendremos que sufrir los ciclos econmicos... son el precio que pagamos por un ritmo de progreso ms acelerado que el que la sociedad hara posible. Obsrvese la perplejidad, la inseguridad, el azoramiento que el fenmeno del multiplicador bancario despertaba en Hayek. Nuestra bsqueda estar, por lo tanto, orientada a tratar de encontrar modos de extraer todos los beneficios que los elementos favorables que el uso del sistema de reserva fraccionaria nos pueda suministrar, sin permitir que los factores nocivos anulen esas ventajas.

Conviene, a los efectos de que podamos interpretar con claridad la naturaleza del problema, que identifiquemos cul es el origen del fenmeno que estamos analizando. Porque, aunque se trata de un tema largamente tratado por la literatura econmica, es relativamente poco lo que se ha dicho acerca del motivo por el cual el problema existe. Y, al soslayarse el origen de la cuestin, todos los anlisis posteriores pierden de vista en qu consiste la dificultad a la cual debemos tratar de darle una respuesta satisfactoria.

El fenmeno del ciclo econmico de auge artificial y crisis recesiva posterior, provocado por el multiplicador bancario desencadenado por el sistema de depsitos a la vista bajo un rgimen de reserva fraccionaria, tiene su origen en el hecho de que el capital lquido es un bien escaso y, por lo tanto, existe una demanda potencial de crdito destinada a ampliar la disponibilidad de recursos financieros.

Este hecho es tan obvio que la mayor parte de los autores que tratan el tema omiten tomarlo en consideracin, motivo por el cual pierden el contacto con la cuestin ltima involucrada en todo el fenmeno bajo estudio. Si el capital lquido no fuera escaso y, por lo tanto, no hubiera demanda de crdito, no tendramos motivo para preocuparnos por los efectos derivados del sistema de reserva fraccionaria.

Por qu es importante que tengamos en consideracin la escasez de capital lquido? Porque los crditos otorgados bajo el sistema de reserva fraccionaria constituyen una respuesta a esa demanda. Por lo tanto, las posiciones que invalidan sin ms trmite la aplicacin de este sistema aunque esgriman fundamentos atendibles- terminan aportando una solucin simplista para el problema. Obviamente, si no hay crditos, tampoco hay problemas derivados de la aplicacin de un sistema determinado de

concesin de crditos. Pero esta es una solucin tipo prohibamos los automviles para que no se produzcan accidentes en las carreteras.

La cuestin que surge, por lo tanto, es determinar si es posible instrumentar un sistema que optimice la oferta de capital lquido sin generar ciclos de expansiones y contracciones bruscas que pongan en riesgo la estabilidad global del sistema econmico. Las propuestas que promueven la neutralizacin del sistema de reserva fraccionaria procuran obtener la estabilidad econmica al precio de imponer limitaciones arbitrarias y exgenas al mercado, a la oferta de capital lquido.

Por supuesto, al enfocar el problema en estos trminos, debemos tomar en consideracin que, efectivamente, es cierto que el sistema de depsitos a la vista con reserva fraccionaria tiene efectos cclicos sobre el desenvolvimiento de la economa. Por lo tanto, el abordaje del problema de la reserva fraccionaria debe estar vinculado con la dinmica del mercado de capitales y su influencia sobre la estabilidad global de la economa.

***

La estructura formal del mercado de capitales es uno de los muchos temas que estn brillantemente descriptos en el tratado Dinero, crdito bancario y ciclos econmicos, del profesor Jess Huerta de Soto2. Aunque la posicin que el autor asume ante el fenmeno de la reserva fraccionaria difiere de la que aqu sostendremos, no podemos dejar de expresar nuestro reconocimiento a la calidad de la investigacin de Huerta de Soto y a la minuciosidad con la que el libro est desarrollado.

En lo referido al mercado de capitales, Huerta de Soto explica que el sistema de reserva fraccionaria es un factor distorsivo porque trae aparejada una inyeccin

desproporcionadamente elevada de dinero al mercado, lo que provoca una descoordinacin de los procesos de produccin y, consecuentemente, los habituales ciclos de auge y depresin. Agrega que, en una economa sana, los principales medios
2

Huerta de Soto, Jess (1997) Dinero, crdito bancario y ciclos econmicos Unin Editorial, Madrid (4 edicin, 2009).

de canalizacin de ahorro y, por lo tanto, de creacin de fondos destinados a crditosson los seguros de vida, los fondos de retiros y pensiones y las inversiones burstiles. Mises3, ya en 1949, haba puntualizado este fenmeno:
... en nuestra poca de obligaciones y emprstitos, de bancos e instituciones populares de ahorro, de seguros de vida y cajas sociales, los amplios grupos integrados por los econmicamente dbiles son los verdaderos acreedores.

De todo esto Huerta de Soto concluye que la inyeccin desproporcionada de fondos proveniente del sistema de reserva fraccionaria desequilibra por completo el mercado de capitales.

Desde el punto de vista estrictamente descriptivo, el anlisis de Huerta de Soto es inobjetable y, por lo dems, innumerables autores que han estudiado los ciclos econmicos concuerdan con su posicin. Una notable descripcin de un caso histrico de este fenmeno consta en el Apartado 17 del Captulo XVII de La Accin Humana, donde Mises4 narra una sucesin de crisis bancarias sobrevenidas en cadena, primero en Francia, luego en Suiza y finalmente en Gran Bretaa en los aos previos al estallido de la Segunda Guerra Mundial. En el plano terico, el Apartado 6 del Captulo XX del mismo libro contiene una esclarecedora sntesis del fenmeno de la expansin crediticia y sus consecuencias. Por lo dems, el tema era ya conocido por los economistas clsicos. En el Apartado III del Captulo XXII del Tratado de Economa poltica de Say5, de 1803, hay una precisa explicacin del fenmeno. Huerta de Soto extrae de esos antecedentes y argumentos la conclusin de que el sistema de reserva fraccionaria es irremediablemente perverso y, por lo tanto, debe ser fulminantemente eliminado, plantendolo con un nfasis mucho mayor que el de cualquier otro estudioso del tema, excepto, quiz, Rothbard.

El interrogante que se desprende de todos estos anlisis es si la distorsin que el sistema de reserva fraccionaria provoca en el mercado de capitales justifica una posicin tan irremediablemente inflexible. Recordemos que habamos sealado que el motivo por el cual el sistema de reserva fraccionaria tiende a desarrollarse es el hecho de que el
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Von Mises, Ludwig (1949) - La Accin Humana - Unin Editorial, Madrid, (9 edicin, 2007): 642 Von Mises, Ludwig Op. cit: 553-557/653-669 5 Say, Jean Baptiste (1803) Tratado de Economa Poltica, Libro Primero (traduccin de Juan Snchez Rivera). En lnea <http://www.hacer.org/pdf/TEP1.pdf> (consulta: 8 de mayo, 2012): 218-226

capital lquido es un bien escaso. Un rechazo categrico a ese sistema implica desentenderse del problema de que existe una demanda de capital lquido a la cual el mercado quiz no le est dando una respuesta suficientemente eficiente.

Llegamos aqu al punto en el cual nos compete hacernos una pregunta crtica: existe la posibilidad de instrumentar el sistema de reserva fraccionaria de algn modo tal que contribuya a optimizar la eficiencia de la provisin de capitales lquidos al mercado sin derivar en un ciclo de expansin descontrolada que desemboque luego en una recesin purificadora?

Resulta ahora oportuno incorporar a nuestro anlisis otro de los aportes de Huerta de Soto al tratamiento del problema: el carcter jurdico de los depsitos a la vista.

Un depsito a la vista es una operacin que consiste en que un individuo entregue una suma de dinero a un banco en custodia, con la facultad de retirarla cuando lo desee y de librar rdenes de pago, con cargo al banco, contra ese monto. A cambio de eso, se entiende, el banco est facultado a cobrar una tasa por el servicio. Claramente, el banco no est legalmente facultado para prestar ese dinero a terceros en su propio beneficio.

En la prctica, como los depositantes son muchos y los flujos de entrada y salida de dinero a las arcas del banco tienden a compensarse, al banco suele quedarle un saldo que, a los fines contables, aparece como inmovilizado. Este dinero es el que el banco presta a terceros y por el cual cobra un inters en su propio beneficio.

Huerta de Soto critica duramente esta prctica bancaria por razones jurdicas y econmicas. Sostiene este autor que el banco no est autorizado a prestar a terceros el dinero que le fue encomendado en custodia y que esa inyeccin de crditos distorsiona el mercado de capitales, provocando una baja artificial de la tasa de inters, una descoordinacin del proceso de produccin, un crecimiento en falso de la economa y posteriormente una crisis que obliga a un ajuste.

En trminos descriptivos, la argumentacin de Huerta de Soto, sin dudas, es inobjetable. Lo que admite una profundizacin es la conclusin que Huerta de Soto extrae de su anlisis, la cual consiste en que el sistema de depsitos con reserva fraccionaria debe ser

lapidariamente abolido. El motivo por el cual esta conclusin resulta discutible es que este enfoque implica bloquear la posibilidad de ofrecer un mayor flujo de capitales lquidos al mercado. Recordemos que habamos sealado que el capital lquido es un bien escaso y que debamos evaluar el modo de crear las condiciones para optimizar las condiciones de eficiencia del proceso de oferta de capitales.

Un criterio de anlisis promisorio al efecto de aportar claridad sobre el asunto es la realizacin de un abordaje en el cual las perspectivas jurdica y econmica queden combinadas. El punto de partida de esta operacin conectiva es reconocer el hecho de que, efectivamente, un banco no tiene derecho a prestar a terceros el dinero que un cliente le deposita en custodia. Pero si admitimos este hecho, estaremos reconociendo, tambin, que la situacin cambiara si el depositante presta su conformidad para que el banco s preste el dinero a terceros. Y este razonamiento nos lleva, a su vez, a admitir la hiptesis de que la autorizacin del depositante para que el banco emplee su dinero en operaciones de crdito no necesariamente tiene por qu ser total sino que puede serlo parcial6. Esto significa, por ejemplo, que un depositante puede autorizar al banco a prestar a terceros, hipotticamente, un 25 % del total de sus depsitos. El banco se obliga a mantener en custodia el 75 % del dinero depositado pero dispone del 25 % restante para emplearlo en operaciones de crdito. Para el depositante, este acuerdo contiene la ventaja de que le permite reducir y quiz eliminar el costo de mantenimiento de su cuenta corriente. Por lo tanto, el banco le estar ofreciendo un incentivo al depositante para que acepte un acuerdo en estos trminos.

El porcentaje de depsitos que los dueos de los fondos autoricen a prestar a los bancos es variable. As como algunos depositantes pueden estar dispuestos a autorizar al banco a prestar el 25 % de su dinero, otros pueden facultar un prstamo, por ejemplo, del 50 %. En tal caso, el banco pagar al cliente un inters mayor por el dinero que el depositante habilita a prestar a terceros. Para el depositante, el incentivo es mayor pero el riesgo tambin es ms elevado. Y si un depositante decide anular por completo el riesgo, puede solicitar al banco una reserva del cien por cien, pagando de ese modo por el servicio de cuenta corriente el total del costo fijado por el banco.

La idea contenida en este prrafo y en el siguiente, fue aportada al autor por el profesor Eduardo Marty en un seminario dictado en septiembre de 2011 en la sede de la Fundacin Naumann de Buenos Aires.

Porque todo el sistema nicamente puede funcionar de manera satisfactoria en tanto y en cuanto no haya un banco central que acte como prestamista de ltima instancia que respalde al banco en caso de insolvencia, y el depositante asuma por s mismo el riesgo por el dinero que accede a que sea puesto en circulacin en el mercado secundario de capitales. Lgicamente, el factor determinante del desenvolvimiento de todo el sistema estar situado en la confianza que los respectivos bancos inspiren a los depositantes.

Pero es importante destacar que este tipo de acuerdos, libremente pactados por las partes involucradas, no implican vulneracin alguna del derecho, ya que no aparece coaccin, fraude ni engao en ninguna de sus instancias. El banco, naturalmente, estara incurriendo en una conducta punible si se excediera en la concesin de prstamos por encima del monto convenido pero en tanto no transgreda ese lmite libremente pactado con el propietario de los fondos no habr la vulneracin del derecho que Huerta de Soto denuncia.

Tambin consta en el ensayo de Huerta de Soto la afirmacin de que, an en el caso de que estos acuerdos sean libremente pactados entre los depositantes y los bancos, se estar produciendo una vulneracin del derecho porque la expansin monetaria involucrada en la concesin de crditos por medio de fondos depositados a la vista traer aparejada una desvalorizacin de las unidades monetarias de todos los dems agentes econmicos y, por lo tanto, un perjuicio hacia ellos.

Una vez ms, en el terreno estrictamente descriptivo, el argumento de Huerta de Soto es irrefutable. Es indudable que si el volumen de dinero circulante aumenta por medio de la concesin de crditos originados en los depsitos a la vista, el valor del dinero en el mercado experimentar una reduccin. Pero este es un fenmeno natural: cuando la oferta de un bien se incrementa, el precio tiende a reducirse. Por qu la genuina oferta de dinero habra de ser artificialmente restringida? El planteo de que el mercado secundario de dinero debe ser prohibido para no afectar el valor de las unidades monetarias de quienes no participan en ese mercado, implica conceder, a los propietarios de esas unidades monetarias primarias, un privilegio...

Vayamos entonces a analizar, bajo el nuevo criterio que hemos propuesto, la operatoria del mercado de capitales. Habamos admitido, siguiendo el anlisis de Huerta de Soto, que, en un proceso de mercado no distorsionado , la masa crtica de ahorro tiende a ser canalizada por medio de los sistemas de seguros de vida, fondos de retiro y pensiones, e inversiones burstiles. La crtica de Huerta de Soto y de otros autores (que quien firma comparte plenamente) al sistema de reserva fraccionaria es que la inyeccin de un aluvin de fondos proveniente de los depsitos bancarios a la vista distorsiona el mercado de capitales, hace bajar la tasa de inters, descoordina el proceso de produccin, provoca un fenmeno artificial de auge y luego, cuando estalla la crisis, obliga a reajustar todo el sistema econmico. Pero esa crtica estaba dirigida a un sistema que operaba en base a normativas jurdicas diferentes a las que aqu estamos proponiendo.

No es lo mismo que un banquero decida unilateralmente que prestar los fondos depositados en la medida en la que l lo decida, que un acuerdo formal entre el cliente y el banco, por un porcentaje predeterminado y que el depositante pueda cancelar cuando le parezca oportuno. No es lo mismo en trminos jurdicos porque bajo el rgimen que nosotros hemos propuesto hay un acuerdo expreso entre las partes donde el dueo del dinero puede elegir el modo en el que su dinero ser administrado, asumiendo la cuota de riesgo que considere conveniente en cada circunstancia, inclusive eligiendo mantener una reserva del cien por cien si es eso lo que le resulta ms conveniente porque entiende que existe un exceso de riesgo en el caso de que autorice el prstamo de sus fondos.

Y tampoco es lo mismo en el aspecto econmico porque el caudal de fondos que ser inyectado en el mercado no estar determinado arbitraria y unilateralmente por los banqueros sino que sern los propios dueos de los fondos, segn el margen de riesgo que cada uno de ellos est dispuesto a aceptar, quienes determinarn cunto de su dinero estn dispuestos a autorizar que sea prestado. Por lo tanto, es razonable imaginar que ese volumen de fondos secundarios ingresados en el mercado de capitales ser considerablemente menor que el que conocemos hasta ahora y que Huerta de Soto analiza y critica con tanta precisin.

Cul sera el efecto de la puesta en aplicacin de un sistema como el que proponemos? Una vez ms conviene tener en cuenta que, en un sistema econmico sano, la masa

principal de capitales destinados a crdito est compuesta por los seguros de vida, fondos de retiro y pensin, e inversiones burstiles. De acuerdo con la propuesta que hemos presentado, a esta masa central se le sumara, adicionalmente, un caudal variable proveniente de los depsitos a la vista, segn los propietarios de esos recursos lo habiliten de acuerdo con lo que decidan autorizar a sus respectivos bancos y eso en funcin de la tasa de riesgo que los propios depositantes estn dispuestos a asumir.

Dado que las decisiones en relacin a cul ser el volumen de fondos aptos para prstamos sern una facultad privativa de los propietarios de esos depsitos, resulta claro que estamos, entonces, ante un proceso de mercado, donde los clientes de los bancos decidirn, de acuerdo con la confianza que las instituciones les inspiren, el costo de mantenimiento de su cuenta y la tasa de inters que les ofrezcan, cul ser el porcentaje de encaje que exijan y cunto aceptan que sea derivado a crditos. Benegas Lynch7 le da un enftico apoyo a esta metodologa:
...el encaje y toda disposicin vinculada con la moneda surgen como consecuencia de las decisiones contractuales que las partes establezcan; esto incluye la posibilidad de que los clientes exijan al banco con el que operan el 100% de encaje. Pero si hay individuos (a cambio de menores comisiones por sus depsitos o a causa de cualquier otra consideracin) que no establecen tal exigencia y acceden a que el banco opere con encaje fraccional, el dinero as creado es produccin secundaria proveniente de causas endgenas

Este es, en definitiva, el punto en el cual el anlisis de Huerta de Soto falla: nunca considera la posibilidad de que el sistema de reserva fraccionaria quede regulado por medio de un proceso endgeno de mercado...

Ahora bien hacia qu franja, hacia qu rea del mercado de capitales cabe esperar que ese caudal variable de fondos proveniente de los depsitos a la vista se dirija? Dado que hemos admitido que la masa principal de fondos destinados a crdito est constituida por los seguros de vida, los fondos de retiro y pensin y las inversiones burstiles, lo que nos queda como mbito para la aparicin de los fondos provenientes de los

Benegas Lynch (h), Alberto (1992) Poder y razn razonable , El Ateneo, Buenos Aires: 14

depsitos a la vista no es el ncleo central del mercado de crdito, sino el margen, el borde, la zona perifrica del mercado...

Y esta es, en definitiva, la justificacin econmica del enfoque que estamos presentando en relacin al sistema de reserva fraccionaria. Se trata de un mecanismo apto para regular la oferta y la demanda marginales de capitales lquidos. Obsrvese que se trata de un caudal de fondos al que hemos definido como variable porque depende de las fluctuantes decisiones de los clientes de los bancos. Y, justamente, ese carcter variable se adapta idealmente a la flexibilidad que demanda el rea marginal del mercado de capitales, a diferencia del ncleo central, que requiere una oferta de dinero ms estable, menos sujeta a contingencias imponderables.

Cmo podemos imaginarnos que funcionar un sistema monetario concebido en tales trminos en relacin a los procesos de expansin y contraccin del sistema econmico?

Como no habr un banco central que haga poltica monetaria, el nivel de liquidez estar determinado por los acuerdos que los bancos pacten libremente con sus clientes. A diferencia de un sistema de banca libre clsico, sern los dueos de los depsitos y no los banqueros quienes determinarn el volumen de fondos prestables. Las decisiones de los depositantes ocuparn el lugar que, en un sistema de banca libre, le corresponde a la cmara de compensacin. Es evidente que, en la medida en que haya mayor confianza en el sistema bancario, los clientes de los bancos tendern a estar dispuestos a aceptar menores niveles de encaje porque eso les permitir obtener un inters por sus depsitos. De ese modo, la liquidez marginal del sistema se regir por un factor estrictamente endgeno al mercado, como son las decisiones de los depositantes. En tanto la confianza de los depositantes en el sistema sea elevada, los encajes tendern a estar ms bajos, los bancos dispondrn de ms fondos para prestar y la tasa tender a bajar, promoviendo un aumento marginal de la actividad econmica general. Si la confianza comienza a decrecer, los depositantes tendern a rever su poltica bancaria y comenzarn a requerir encajes ms elevados para atenuar el margen de riesgo. Entonces, la liquidez se reducir, las tasas se elevarn y el nivel marginal de actividad econmica general se achatar. El resultado final de todo este proceso ser que los ciclos de expansin y contraccin de la economa sern suaves y graduales, y no bruscos y

repentinos. Aquel viejo efecto de sobreexpansin derivada de los depsitos bancarios que se haba manifestado al ponerse en aplicacin la Ley de Peel quedara as desactivado. Mises intua la necesidad de elaborar alguna solucin para este problema. Por eso escribi en La teora del dinero y el Crdito8 que
... el nico modo de suprimir la influencia humana en el sistema crediticio es prohibiendo toda sucesiva ampliacin de medios fiduciarios. La concepcin bsica de la Ley Peel debiera ser enmendada y aumentada, de modo que comprendiese, dentro de la prohibicin legislativa, la circulacin de crdito bajo la forma de saldos en cuentas corrientes bancarias

Nuestra propuesta recoge la preocupacin planteada por Mises pero incorpora un componente de flexibilidad que permite adecuar la oferta de dinero a los requerimientos marginales del mercado de capitales lquidos. Por lo tanto, sin negar la validez relativa de los argumentos esgrimidos por Huerta de Soto para fundamentar su posicin crtica respecto del sistema de reserva fraccionaria tal como est vigente actualmente o se lo ha practicado en el pasado, de acuerdo con los enfoques que hemos presentado aqu, encontramos motivos para promover un replanteo del tema, en condiciones diferentes de las presentadas por el profesor espaol en su enriquecedor tratado, pero tambin distinto de los abordajes habituales de la escuela de la banca libre.

No es posible, en tan pocas lneas, agotar un tema tan profundo y con tantos matices pero, al menos, esperamos, con este aporte, haber abierto un camino para nuevas investigaciones, que permitan ir definiendo, gradualmente, mecanismos de mercado aptos para encuadrar sanamente la actividad bancaria y el desenvolvimiento del sistema monetario, cuestiones ambas que constituyen sendos puntos dbiles en el basamento intelectual sobre el que el sistema de libre mercado est edificado y que no por nada provocaron en una figura de la talla de Hayek el sobresalto intelectual que consignamos en el pasaje citado al comienzo de esta exposicin.

Von Mises, Ludwig (1913) La teora del dinero y el crdito - Editorial Zeus Barcelona (1961): 450