You are on page 1of 78

JENNIFER TAYLOR: ELKEL IDEGEN? Vakok Elektronikus Knyvtra Javtotta, trdelte: Dr. Kiss Istvn; 2008. 1.

FEJEZET - Jamie, te tnyleg tisztra tdtt vagy! Nicola Thorne dhsen megfordult, s a vastag prnk kzt elnyl fiatalemb erre nzett. Mg a src zldes arcszne sem tudta meglgytani a szvt. - Mit mondtam neked utoljra, amikor tegnap elhagytuk Londont? - Hogy ne felejtsem el betenni a brnddet a kocsiba. - Jamie zavartan elvig yorodott. - Sajnlom, Nic, igazn be akartam tenni, de aztn csrgtt a telef on, s... - ...s mert Kate hvott, minden egybrl megfeledkeztl! Szval csak remlhetem, hogy a doktor urak nem tulajdontanak tl nagy jelentsg et a klsmnek, ha ebben a szerelsben jelenek meg elttk. jabb pillantst vetett a tkrbe. A smaragdzld ruha tkletes volt az elz esti partira, de nem ppen megfelel egy bemutatkoz beszlgets hez. Nicola ugyanis megplyzott egy orvosi llst Gracebyben, ahol gy remlte, teljes jog trsa lesz a tbbieknek. Radsul ebben az esetben olyan munkrl volt sz, amilyenrl mindig is lmodott. Brcsak felvehetnem azt a csinos sttkk kosztmt, amely most Londonban lapul a brndmben! - gondolta shajtva. Csak azrt egyezett bele Jamie javaslatba, hogy elksri t egy munkavacsorra Harrogate-be, amely mindssze pr kilomterre volt Gracebytl, mert nem akart egyedl vllalkozni a hossz utazsra. S mivel a St. Bartholomy krhzban az utols pillanatig dolgoznia kellett, g y dnttt, onnan egyenesen a partira megy, s a bemutatkoz beszlgetshez vlasztott kosztmt beteszi a brndjbe. A tskt azonban Jamie ott felejtette Londonban... Hiba rngatta a zld koktlruht, az akkor is rvid maradt, s tl sokat mutatott szp hossz lbbl. Mit fog gondolni rla az reg Hunt doktor s a fia, ha ebben az ltzkben jelenik meg elttk? Elfordult a tkrtl, s odalpett bartnje, Kate vlegnyhez. - Hogy rzed magad? - krdezte, miutn figyelmesen megnzte a frfi zldes rnyalat, spadt arct. - Voltam mr jobban is - vallotta be a fiatalember. - Azt el tudom kpzelni! De egyedl te vagy a hibs. Minek etted meg azt a rengeteg garnlt? Kate meslte, milyen rosszul voltl tle a mltkor is. Most mr remlhetleg okultl belle, s a jvben tartzkods z majd a rkflktl. Nos, maradj csak szpen az gyban,

amg visszajvk! Ez orvosi utasts. - Nincs ellenvetsem, doktorn - bjt vissza Jamie a takar al. Sok szerencst! Nicola komolyan aggdott a firt, s az egsz jszakt mellette tlttte. Ja mie-nek tbbszr is hnynia kellett. - Elnzst! sszerezzent, amikor meghallotta hta mgtt a mly frfihangot. Oldalra lpett, s a keskeny folyosn elreengedte a szemltomst nagyon siet alakot. Errl eszbe jutott, hogy neki is igyekeznie kell, ha pontos akar lenni. Szerencsre Harrogate elg kzel volt Gracebyhez, gy aztn maradt egy kis ideje, hogy krlnzzen az don kisvrosban. Els ltsra elnyerte a tetszst, mert arra a helyre emlkeztette, ahol gyerekkorban lakott. Vajon j eljel, hogy azonnal otthon rzi itt magt? Kivl ajnlsai voltak, s nbizalomban sem szenvedett ppen hinyt. Mind azonltal be kellett ismernie, hogy rvid zld ruhjban inkbb gy fest, mintha egy musicalszerepet szeretne megplyzni, nem pedig egy vidki orvosi llst. Aggdva nzett az aut visszapillant tkrbe. Mg mindig gy festek, mint egy trsasgi dva, gondolta. Br hossz, gesztenyebarna hajt egyszer lfarokba kttte, biztos volt benne, hogy nemigen fogjk rt ermett orvosnak tartani. Tekintete a piactr tloldaln ll divatruzletre esett. Azonnal a fkre lpett, azzal a szilrd elhatrozssal, hogy gyorsan vesz egy msik ruh t, s tltzik. Mg volt r nhny perce. Keze mr rajta volt az zlet kilincsn, amikor les kiltst hallott. Megprdlt, s mg ppen megltta, amint egy idsebb r tompa puffanssal az aszfaltra zuhan, pontosan ott, ahol lelltotta a kocsijt. Habozs nlkl odaszaladt. Az regember mellett egy ids asszony trdelt, s ktsgbeesetten kiltozta: - Harry, Harry! Mondj mr valamit! Nicola letrdelt mellje. - ppen arrl panaszkodott, hogy fj a mellkasa, aztn hirtelen elvesztette az eszmlett - sirnkozott az asszony. Nicola htra fordtotta a hason fekv frfit, akinek az arca mr egszen hamuszrke volt, s az ajka is elkklt. Megprblta kitapintani a pu lzust, de semmit sem rzett. - Gyorsan hvja valaki a mentket! Azt is mondja meg, hogy megllt a szve ! - kiltotta oda a krlttk llknak. maga azonnal megkezdte az jralesztst. Lehzta a frfi ahorkjn a cipzrt, s nekilto tt a szvmasszzsnak. Az asszonynak cseppet sem volt nyre a dolog.

- Mit mvel? Azonnal hagyja abba! - Orvos vagyok, tudom, mit csinlok. - Nicolnak semmi kedve sem volt hosszan magyarzkodni. - A frjnek megllt a szve, s nem llegzik. Nem vrhatunk az jralesztssel, amg ider a ment. Mly llegzetet vett, s szjt a beteg szjra tapasztotta. Ngyszer is belefjt, m a frfi mg mindig nem adott letjeleket. Ekkor mindkt teny ert a szegycsont al helyezte, s erteljesen nyomkodni kezdte, hogy megindtsa a vrkeringst. Tizent nyoms utn jra belefjt k tszer a beteg tdejbe. Ezt ismtelgette rendletlenl. Mr rg felhagyott a szmolssal. Hideg vertk csorgott a homlokrl, de nem adta fel. - Segthetek? Magam is vgeztem elssegly-tanfolyamot... Nicola felnzett a fiatal nre. - Igen - mondta. - Vegye t a llegeztetst, n pedig folytatom a szvmasszzst. Minden t nyoms utn fjjon egyet! Rendben? A n blintott. Letrdelt, s az utasts szerint elkezdte a llegeztetst. A ddig folytattk, amg Nicola vgre gyenge szvverst rzett. Rviddel ezutn a frfi mellkasa emelkedni s sllyedni kezdett, jelezve, hogy magtl llegzik. Nicola megknnyebblten elmosolyodott. - Azt hiszem, ennyi volt - jelentette ki. - Most mr csak oldalhelyzetbe k ell hoznunk, s remnykednnk, hogy a ment hamarosan ider. vatosan oldalra fordtottk a beteget, s betakartk azokkal a kbtokkal, amelyeket a bmszkodk kszsgesen klcsnadtak nekik. Nem sokkal ksbb meghallottk a szirnt. A mentsk tvettk a beteget. - Szvbl ksznm, amit tett. Nem is tudom, hogyan hllhatnm meg - mondta knnyezve az ids asszony. Nicola megpaskolta a kezt. - Az a tny, hogy a frjnek jk a tllsi eslyei, minden fradozsrt kr ptol. Szlljon be gyorsan a mentautba! A frje bizonyra maga mellett akarja ltni, ha maghoz tr. Az asszony flszegen elmosolyodott, s a mentkocsihoz sietett, Nicola pedig az emberek elismer pillantsaitl ksrve felszedegette holmijait az aszfaltrl. Rnzett a fiatal nre, aki segtett neki. - Meglep, milyen hatkony lehet egy ilyen elsseglynyjt-tanfolyam, ne m igaz? - gy bizony. Mg mindig alig tudom felfogni... Matthew doktor ragaszkod ott hozz, hogy elvgezzk, de soha nem gondoltam volna, hogy valaha is hasznostani fogom az ott tanultakat. Egybknt Juli Baxternek hvnak, s az utca vgn mkd orvosi rendelben dolgozom. - Az n nevem pedig Nicola Thorne. Klns vletlen ez a tallkozs. n

ugyanis ppen magukhoz tartok bemutatkoz beszlgetsre. A lny pillantsa a kihv, zld ruhra esett. - Krem, ne mondjon semmit! - szabadkozott Nicola. - Hossz trtnete van , higgye el! Csak annyit rulhatok el, hogy nem llt szndkomban gy meg jelenni. Juli alig brta megllni nevets nlkl. - Szvesen meghallgatnm, de gondolom, siet. Mikorra beszltk meg a tallkozt? - Fl tzre. Nos, most mr minden bizonnyal ksni fogok... - Ne aggdjon! Hunt doktornak aranybl van a szve. Bizonyra megrt lesz n irnt, ha elmesli neki a trtnteket. Nicola a kocsijhoz sietett. Sajnlkoz pillantst vetett a butikra, ahol j ruht szeretett volna venni. Remlhetleg igaza van Julie-nak, s Hunt doktor megrti a helyzetemet, gondolta. Szerencsre azonnal megtallta a rendelt. Lelltotta a kocsit a felhajtn, f elrohant a lpcsn, s becsngetett. -Tessk! - Ez az orvosi rendel? - dadogta, amint megpillantotta a leghidegebb s le gzldebb szemprt, amellyel valaha tallkozott. m elssorban mgis a frfi elutast arckifejezse dbbentette meg. - Igen. Segthetek valamiben? Hangja szokatlanul mly volt, de valahogyan mgis ismers. Nicola ersen tprengett, hol hallotta mr. Mosolyt erltetett magra. - Azrt jttem, hogy Hunt doktorral beszljek. - A rendelbe az oldals ajtn kell bemenni. De j, ha tudja, hogy dlelttnknt csak elre bejelentett betegeket fogadunk. Kivve termszete sen a srgs eseteket. Az ltalnos rendelsi id dlutn ngy s fl ht kztt van. Mr majdnem becsukta az ajtt, mire a lny sszeszedte magt. - Egy pillanat! - kiltotta. - n nem beteg vagyok. A doktor r vr engem... - Valban? Nos, vletlenl ppen n vagyok Matthew Hunt, s nem emlkszem, hogy tallkozm lenne magval, kisasszony - vonta fel a frfi stt szemldkt. Nicola sztlanul meredt r. Aztn eszbe villant, legjobb lesz, ha egyszeren bemutatkozik. gy taln magtl is tisztzdik ez a kellemetlen f lrerts. - Nicola Thorne vagyok. Dr. Nicola Thorne, s azrt jttem, hogy a plyzatra jelentkezzem. A frfi tettl talpig vgigmrte, amitl Nicola mlyen elvrsdtt. Vgl Hunt oldalra lpett, s kitrta eltte az ajtt. - Akkor ht jjjn be, kollegina! mbr n kilenc ra harmincra

emlkszem... - pillantott szemrehnyan az rjra. - Biztosra veszem, hogy j oka volt a kssre, de tudja, a rendel tele van betegekkel, ezrt most c sak t percet szentelhetek magnak. Halvny mosoly suhant t a szigor arcon. - De azrt azt hiszem, ennyi is elegend lesz ahhoz, hogy eldntsem, alka lmas-e a munkra, vagy sem. Megfordult, s elrement. Nicola reszketett a dhtl. Hogy merszeli ez az alak ilyen megveten mregetni? s egyltaln: hogyan alkothat kpet rla, mieltt beszlt volna vele? Tekintett a frfi szles htba frta, amg az el nem tnt egy jabb ajt mgtt. Na vrj csak, gondolta, majd n megmutatom! 2. FEJEZET - Foglaljon helyet, Thorne doktorn! Matthew Hunt mr az rasztala mgtt lt, amikor Nicola belpett a szobba. Mg csak fel sem tekintett, amikor a lny megllt eltte. Teljesen nyilvnval volt, hogy a lehet leghamarabb tl akar lenni a meghallgatson. Nicola lelt az asztallal szemkzti szkre, amitl ruhja alaposan felcsszott, s ltni engedte hossz combjait. - Apmat, sajnos, beteghez hvtk, s valsznleg nem r mr vissza idben ahhoz, hogy rszt vehessen a megbeszlsnkn. Mivel azonban a mink csaldi vllalkozs, s apm tkletesen megbzik a vlemnyemben, tudja, hogy csakis olyan trsat veszek fel, akinek meggyzdtem a kpessgeirl. Nicola udvariasan elmosolyodott. - Szval, meg kell nt gyznm a kpessgeimrl, dr. Hunt... Egyetrtek. Biztosra veszem, hogy teljes figyelmt a plyzatomnak szenteli. Az orvos sszehzta a szemt, amikor megrezte a kihvst a lny knnyed szavai mgtt. Magas, szles vll frfi volt, j szabs tweedzakban. Vajon hny ves lehet? - tndtt Nicola. Taln harminc? Ne hz megmondani, de nem is fontos. A kora aligha fogja befolysolni ennek a beszlgetsnek a kimenetelt, mert a vlemnyt mr nyilvnvalan kialaktotta rlam. De ha azt hiszi, hogy t perc alatt elintzhet, ht alaposan tved! - Nyilvn tisztban van vele, Thorne doktorn, hogy egy ilyen rendelben, mint a mink, msfle munkastlus jrja, mint a vrosi krhzakban. Itt el engedhetetlen a szoros egyttmkds. Ezrt annak, akit felvesznk, teljes mrtkben alkalmazkodnia kell hozznk, s nem mehet a sajt feje utn. - Termszetesen megrtem. De gy vlem, nem rt, ha az ember nha egy-kt j tlettel is megismerkedik. gy kevsb ll fenn annak

a veszlye, hogy tlsgosan egyoldal s nelglt lesz, mint az, aki folyton a kitaposott svnyeken jr... Nem valami okos dolog mindjrt az elejn ellensgemm tenni ezt a fickt, hiszen mindenkppen szeretnm megkapni az llst, morfondrozott Nicola. De egyszeren kptelen volt ellenllni a ksrtsnek, hogy vissza vgjon. - Biztosthatom rla, Thorne doktorn, hogy sem apmat, sem pedig engem nem fenyeget az a veszly, hogy nelgltt vagy ppen egyoldalv vljunk, mr ami a dolgunkat illeti. s nem ltom okt, hogy mindazt, amit kemny munkval elrtnk, most egyszerre kockra tegy k. Mi egy kis vidki kzssgben lnk, ahol mg jelentenek valamit a r gi emberi rtkek. Semmi szksgnk olyan munkatrsakra, akik ezt nem t udjk becslni. - s n szerint n azok kz tartozom, akik kifogsoljk a hagyomnyos rt keket? - nevetett fl halkan Nicola. - Felttelezem, van oka az agglyoskodsra. Vagy ez csupn kifogs? - Kifogs? Sajnlom, Thorne doktorn, de fogalmam sincs, mirl beszl. - A frfi ismt az rjra nzett. - Mint mr mondtam, az idm meglehetsen korltozott, ezrt javaslom, hogy szortkozzunk csupn a tnyekre. - Egyetrtek. Br szerintem az is ppen elg egyrtelm tny, hogy n mr tletet alkotott arrl, alkalmas vagyok-e erre a munkra, vagy sem. - Nicola thajolt az rasztal fltt, s barna szemvel harciasan a frfira nzett. - Csak az a kr, hogy... Ebben a pillanatban kinylt az ajt, s egy idsebb r jelent meg a sznen. - Thorne doktorn, ugye? - krdezte bartsgosan, majd a kezt nyjtotta. A lny gpiesen felugrott. - Simon Hunt - mutatkozott be a frfi. - rlk, hogy megismerhetem. Az elmlt flrban ugyanis nagyon kellemes rteslseket szereztem magrl. - A fihoz fordult, aki nmn figyelte a beszlgetst. Nem is meslte a doktorn, mi trtnt ma reggel? - veregette meg kedlyesen Nicola vllt. - Kpzeld, megmentette az reg Harry Fairfax lett. ppen arra jrt, amikor Harrynek az utca kells kzepn meg llt a szve. Igazn szpen csinlta, kedvesem! Ennl jobban semmi sem bizonythatja, hogy tkletesen alkalmas az itteni feladatra. Rvid csnd kvetkezett. - Igaz, amit az apm llt, dr. Thorne? - krdezte Matthew. - Igen. Ezrt is kstem. Egybknt csak a ktelessgemet teljestettem. Az i gazi hs Juli, az nk asszisztense. segtett. Nagy btorsg kell ahhoz, hogy az ember a gyakorlatban is alkalmazni merje, amit az elssegly-tanfolyamon tanult. s Juli valban remekl

helytllt... - Neked volt igazad, Matthew. Valban j tlet volt, hogy az alkalmazottak eljrjanak arra a kpzsre -jegyezte meg az idsebb Hunt. Szemltomst semmit nem rzkelt a helyisgben uralkod feszltsgbl. Ni cola azonban igencsak tallva rezte magt. Bizonytalanul pillantott a fiatal orvosra. - Kezdetben ugyan nem klnsebben lelkesedtem rte, mert, szintn szlva, nem lttam szksgesnek - folytatta az reg. Odahzott ma gnak egy szket, majd Nicolhoz fordult. - Tudnia kell, hogy n egy kiss maradi vagyok. Matthew azonban ragaszkodott hozz, hogy az asszisztensnk rszt vegyenek egy elssegly-tanfolyamon arra az e setre, ha itt a rendelben trtnne valami, s ppen egyiknk sincs kznl. gy tnik, a j reg Harrynek hasznra vlt. Br nem hiszem, hogy tudatban lett volna, milyen kzel llt a hallhoz. Nicola elmosolyodott. Nagyon megknnyebblt, hogy az ids orvos ilyen bartsgosan mutatkozott be. - Teht szerencssen bert a krhzba. s most hogy van? - Mindenesetre jobban, mint ahogy akkor lenne, ha maga nem avatkozott volna kzbe, kedvesem. Mint tudja, az els napok az igazn vls gosak. Ha azokat tlli, jelents mrtkben megjavulnak a kiltsai. Egy htre egszen biztosan bent tartjk. - Hunt doktor felshajt ott. - Hnyszor mondtam neki az utbbi vekben, hogy hagyja abba a dohnyzst, s fogyjon le pr kilt, de mintha a falnak beszltem vol na. Taln most megjn az esze. - A fihoz fordult. - De trjnk vissza az zlethez! Meddig jutottatok el, Matthew? Elmeslted Thorne doktornnek a terveinket? Mi a vlemnye rluk? - ppen ott tartottam, hogy olyan trsat keresnk, aki alkalmazkodik hozz nk, s nem tervez nagyobb vltoztatsokat. - Matthew ktkedve a lnyra nzett. - Igazn azt hiszi, hogy a vrosi krhzban vgzett izgalmas tevkenysg utn meg tudn szokni egy krzeti orvosi r endel kiss nyugalmasabb munkatempjt? - Ha gy gondolja, hogy lusta s knyelmes letre vgyom egy vidki rende lben, kollga r, ht nagyon tved. Nicola nyltan a frfi szembe nzett. gy rezte, hogy fagyos tekintettl bizseregni kezd a tarkjn a br. Mirt nem kedvel engem ez a fick? - tndtt magban. Mit kvettem el ellene? - Ne feledje, hogy orvostanhallgatknt hosszabb ideig dolgoztam egy krzeti rendelben, mieltt a St. Bartholomyba kerltem volna! Matthew Hunt belelapozott a lny plyzatba. - Amint ltom, Bristolban tevkenykedett -jegyezte meg. - Csodlkozom, ho gy mgsem vonzza a vros. Egy vidki rendel mkdsi terlete jelentsen klnbzik a vrosiaktl.

- Bizonyra igaza van. De az apm is krorvos volt, gy ht elg jl ismerem az ilyen munka elnyeit s htrnyait. - Felhvnm a figyelmt, hogy Gracebyben egyltaln nincs szrakozsi le hetsg. A legkzelebbi sznhz vagy mozi tbb mint hsz mrfldnyire van, Harrogate-ben. Itt igen nyugalmas az let, Thorne doktorn, s nem tudom, tgondolta-e a dolgot ebbl a szempontbl is. Nicola mosolyt erltetett az arcra. Soha letben nem tallkozott mg ilyen lekezel alakkal. - Termszetesen mindent tgondoltam, kollga r. Ostobasg lett volna rszemrl, ha nem teszem meg. Mindazonltal biztosthatom rla, hogy nem fogok megfutamodni, csak mert nem nzhetem meg a legjabb filmeket. Mindig is az volt a clom, hogy vidki rendelben dolgozzam. Simon Hunt szemltomst elgedetlen volt a beszlgets alakulsval. - Matthew csupn biztos akar lenni abban, hogy maga nem fog csaldni az itteni letben - vetette kzbe. De Nicolnak ms volt a vlemnye. Pontosan tudta, mit akart Matthew az rtsre hozni. Azt tudniillik, hogy itt nemkvnatos szemly! De mirt? Kitn ajnllevelei vannak, amelyekkel a frfinak be kel lett volna rnie... Ismt az idsebb orvoshoz fordult. - A kapott munkakri lersban sz volt az anyk s kisgyermekeik szmra t artott gynevezett egszsgesrendelsrl is, dr. Hunt. Vannak errl pontos elkpzelseik? - Termszetesen. St mr meg is tartottuk az els rendelst. Egyebekben ez i s Matthew tlete volt... A vros keleti szln van egy j laktelep, ahol sz erencsre megfelel helyisgeket tudtunk brelni. Az elmlt vekben egyre tbb olyan szl akadt, aki nem volt hajland beoltatni a gyermekt, mi pedig szeretnnk visszafordtani ezt a folyamatot. Azonkvl az ifj anyknak is lehetsgk nylik arra, hogy ott helyben megbeszlhessk az esetleges gondjaikat anlkl, hogy vllalkozni uk kellene a hossz utazsra Gracebybe. - Ksbb taln ebbl mg igazi ngygyszati rendels is lehet... - gy bizony. Mi a vlemnye errl, doktorn? - Remek tlet. - Nicola nem is akarta leplezni lelkesedst. - n azok kz az orvosok kz tartozom, akik klnsen fontosnak tartjk a me gelz kezelst. A betegek gyakran olyan problmkkal fordulnak hozznk, amelyeket knnyen elkerlhettek volna, ha mr korbban flkeresnek egy sz akrendelt. Ez, persze, idt vesz ignybe. De sokkal jobb a bajokat akkor megszntetni, mg mieltt komolly s kltsgess vlnak. - Pontosan ezt akartuk hallani. Meg kell mondanom, doktorn, hogy

az elkpzelsei tkletesen megegyeznek a mi terveinkkel. - Dr. Hunt a fira nzett, s krden felvonta a szemldkt. - Te mit gondolsz, Matthew? - Azt, hogy mind a kettnknek ideje elkezdeni a munkt. - A frfi felllt, jelezve, hogy vge a beszlgetsnek. - Ksznm, hogy idefradt, Thorne doktorn. Majd rtestjk a dntsnkrl. Elbb meg kell vitatnunk a tbbi plyzatot is. Ugye megrti? - Termszetesen. - Nicola hvsen vgigmrte Matthew Huntot. Higgyk el, uraim, nagyon is megrtem a helyzetket. - Azutn az idsebb orvoshoz fordult. - rlk, hogy megismerhettem, Hunt doktor. Ren dkvl gretesnek tartom a terveiket, s remlem, meg fogjk tallni a megfelel szemlyt, aki tltetheti ket a gyakorlatba. - Vgigpil lantott magn. - Mg nem krtem elnzst az ltzkemrt. Higgyk el, nem llt szndkomban ilyen ruhban megjelenni a bemutatkoz beszlgetsen, de tegnap este ugyancsak sietve kellett elindulnom Londo nbl, s a brndm valahogy ott maradt. Simon Hunt kedvesen megpaskolta a kezt. - Semmi baj, kedveskm. Igazn bjosan fest. Klnben pedig nem a kls megjelens a fontos, hanem a kpessgek. s maga szerintem komoly szakrtelemmel rendelkezik. Az regr szemmel lthatan arra vrt, hogy a mondottakat a fia is megerstse, de Nicola mr el is indult kifel. Az ajtnl azonban megtorpant , mert egy kz fondott a kilincsre, s kinyitotta eltte az ajtt. Amikor fe ltekintett, a zavar halvny jelt vette szre a zld szemprban. Taln megvltozott a vlemnye, tndtt, mikzben Matthew ksretben k eresztlvgott az elcsarnokon. Lehetsges, hogy csupn az alkalomhoz nem ill ruha miatt volt ilyen ellensges velem? Most, hogy tisztztam a helyzetet, taln ms fnyben lt? De nem, valsznleg szemlyes ellenszenv hzdik meg a csps megjegyzsei mgtt. Az ellen p edig semmit sem tehetek... Akaratlanul is kicsszott a szjn a krds: - Mi a kifogsa ellenem, doktor? Maga mr az els pillanatban kialaktotta rlam a vlemnyt. s az, gy tnik, nem ppen hzelg. Kvncsi lennk, mi indtotta erre? A frfi kifejezstelen arccal meredt r. - Semmifle szemlyes kifogsom nincsen maga ellen, doktorn. Csupn az az rzsem, hogy egyszeren nem illik Gracebybe. Mindazonltal nem egyedl dntk. De ezt mr az elbb is kzltem. Kinyitotta a lny eltt a bejrati ajtt, Nicola pedig sz nlkl kistlt. Bel t a kocsijba, beindtotta a motort, s csak azutn pillantott vissza. Matthew Hunt azonban mr eltnt az pletben. Nicola gzt adott. Tudhattam volna, hogy gysem rulja el, mirt

vagyok neki olyan ellenszenves. Minek is tettem fel azt az ostoba krdst?! - tpeldtt. Lass tempban indult vissza Harrogate fel, kiss szomoran h agyta el ezt a kedves kisvrost. 3. FEJEZET - Itt vannak a kartonok a dleltti rendelshez, Thorne doktorn tett le Juli egy barna bortkokbl ll kupacot Nicola rasztalra. Ez lesz a tzkeresztsg. Elg ostoba helyzet, de Hunt doktort ppen az elbb hvtk el valami srgs esethez, s Matthew doktor is most kerlt dug ba Harrogate-ben...! Nicola futlag tnzte a paprkupacot. - Sose hittem volna, hogy ilyen sokan jrnak errefel orvoshoz - shajtotta. Mi van itt? Taln jrvny trt ki, csak n nem tudok rla? - gy is mondhatjuk - felelte Juli nevetve. - Tudja, mindenki meg akarja ismerni az j orvost. Ezrt aztn kitallnak valami rgyet, hogy alaposan megnzhessk maguknak. Nicola htradlt a szkben, s egy pillanatig elgondolkodott a helyzetn. V ajon mirt vltoztatta meg vgl Matthew Hunt a vlemnyt? Egszen elkpedt, amikor igenl vlaszt kapott, hiszen a bemutatkoz beszlgets utn biztosra vette, hogy a frfi nem kvn vele dolgozni. Igaz ugyan, hogy hrom hnapos prbaidt kttt ki, de kezdetnek azrt az sem rossz. Nicola mr a mlt ht pntekje ta Gracebyben volt, de az ifjabbik Huntnak mg sznt sem ltta. A frfit csak mra vrtk vissza egy konferencirl. Elhessegette magtl nyugtalant gondolatait, s igyekezett a betegekre ss zpontostani. Eleinte kicsit ideges volt, de amikor rendben elltta az egyms utn sorjz betegeket, s azt tapasztalta, hogy minden simn megy, felengedett benne a feszltsg. Julie-nak igaza volt. A legtbben nyilvnvalan puszta kvncsisgbl jtt ek el, m olyan komolyan vette a legaprbb panaszokat is, mintha slyos betegsgrl lenne sz. Tisztban volt vele, mennyire font os, hogy minl elbb elnyerje az emberek bizalmt. Amikor Maggie Holcroft kopogott az ajtn, Nicola mr majdnem a lista vgre rt. Ahogy bartsgosan odabiccentett a kzpkor nnek, rgt n feltnt neki az asszony idegessge. A beteg flnken lelt. - J napot kvnok, Thorne doktorn... hallottam, hogy ma kezd itt nlunk. Ezrt is jttem el. - J napot kvnok, miben segthetek, Mrs. Holcroft? Az asszony idegesen gyrgette tskja flt, majd ttovn belekezdett a m ondkjba. - Nem akartam az idsebb vagy a fiatalabb Hunt doktort zavarni.

Tudja, ez a dolog nagyon szemlyes termszet. Maga bizonyra jobban megr ti... Errl a csomrl van sz, doktorn. Mr j ideje itt van, s egyre nagyobb lesz - mutatott az asszony flszegen a bal mellre. Nicola megkrte a beteget, hogy menjen a paravn mg, s tegye szabadd a felstestt. Amikor megtapogatta a mellt, elszorult a szve a cs om mrettl. - gy vlem, a lehet leghamarabb krhzba kell mennie, hogy ott elvgezhessk a szksges vizsglatokat - mondta Mrs. Holcroftnak, miutn az asszony felltztt, s jra helyet foglalt. - Rkom van, doktorn? - Mrs. Holcroft igen spadtnak s zavartnak ltszott . - Erre nem tudok vlaszolni. Elbb el kell vgezni a krhzi vizsglatokat. - Mifle vizsglatrl van sz? Nagyon fjdalmas az ilyesmi? - Nem, egyltaln nem. Elszr ksztenek egy rntgenfelvtelt, s ha azon tallnak valami gyansat, egy vkony tvel nmi folyadkot vesznek a csombl, s megvizsgljk. Azutn az illetkes orvos eldnti, sz ksg van-e tovbbi kezelsre. - s mikor menjek el a krhzba? - krdezte Mrs. Holcroft. - Tudja, hnapo k ta halogatom, hogy orvoshoz forduljak, most viszont szeretnk minl elbb tl lenni rajta. - Azonnal kapcsolatba lpek a krhzzal, s gondoskodom rla, hogy mg erre a htre kapjon idpontot. Perceken bell tisztztak mindent. Amint az asszony kilpett az ajtn, Nicol a lehunyta a szemt, s nagyot shajtott. Mikor tanuljk meg vgre a nk, mennyire fontos, hogy rgtn felkeressenek egy orvost, h a csomt fedeznek fel a mellkben? - Nos, Thorne doktorn, hogy megy a szekr? Remlem, nem volt semmi gond. Nicola azonnal felismerte a mly hangot. Kihzta magt a szkben, s sztn sen vdekez testtartst vett fel. - Semmi olyan, amivel ne birkztam volna meg, Hunt doktor. Hangjnak le nem kerlte el az orvos figyelmt. - Nem is brlni akartam, doktorn -jelentette ki. - Csak tudni szerettem vo lna, hogyan boldogult. Juli meslte, milyen sokan jttek ma a rendelbe. S mivel az apm hzon kvl volt, gondoltam, nem lehetett ppen knny napja... - Biztosthatom, kollga r, hogy egyetlen hibt sem kvettem el. A legtbb beteg csupn egy-kt aprsggal fordult hozzm. - Ennek ellenre az a benyomsom, hogy aggasztja valami. Ha nehzsgei va nnak, tudni szeretnk rluk. - Termszetesen. - Nicola nemigen ismert eddig olyan embert, aki nhny szval kpes volt t ennyire felbszteni. - Be kell vallanom,

hogy nagyon rdekel, mirt adta vgl mgis nekem az llst. Amikor itt jrtam, vilgosan a tudomsomra hozta, hogy nem tart alkalmasnak. Mit l vltozott meg a vlemnye? - Nem vltozott meg, Thorne doktorn, ezt egyszer s mindenkorra tisztzzuk. Az apm ragaszkodott hozz, hogy magnak ajnljuk fel az llst. Lenygztk az ajnllevelei, s az, ahogyan megmentette az reg Harry Fairfax lett. - De maga nem gy ltta, ugye? Meglep, hogy hagyta magt rbeszlni. - A szksg nlunk is nagy r, ezrt ht gy vltem, meg kell prblni a l ehet legjobbat kihozni a dologbl. Az apm mr nem ppen fiatal ember, egyre nehezebben viseli a megfesztett munkt. s be kell vallanom, nem nagyon halmoztak el bennnket plyzatokkal... A jelentkezk kzl viszont messzemenen n a legkpzettebb munkaer, lega lbbis papron. - Rvid sznetet tartott, gyet sem vetve a lny tiltakozsra. - Hogy a gyakorlatban is olyan j-e, az hamarosan kiderl. Mindenesetre nagy knnyebbsget jelent, hogy az apmat a kvetkez hrom hnapban tehermentestheti. - s termszetesen bzik benne, hogy ez alatt a hrom hnap alatt beigazoldik a sejtse, n pedig gyorsan eltnk innen. - rlk, hogy helyesen tli meg a helyzetet, Thorne doktorn. - Igen. - Nicola keseren felnevetett, nehogy a frfi meglssa rajta, mennyire megbntdott. Hogy lehet valaki ilyen rideg s rzketlen? gy rezte, vissza kell vgnia. - Taln jobban tenn, ha egyszer leszllna a magas lrl, s a betegek szemszgbl vizsgln meg a krdst. - Mit akar ezzel mondani? - Csak azt, hogy az imnt jrt nlam egy asszony, aki, mint mondta, nem aka rta magt vagy az apjt terhelni a bajval. gy vlte, egy orvosn jobban megrten. s tudja, mi baja? Valsznleg rkos daganat van a mellben. Teljesen mindegy, mit gondol rlam, Hunt doktor, de n n em tudom figyelmen kvl hagyni azt a tnyt, hogy mg manapsg is vannak nk, akiknek bizony nehezkre esik az ilyesmit egy frfi orvossal megbeszlni. Teht nem kellene felttlenl tehernek reznie a jelenltemet. Matthew Hunt szikrz szemekkel lpett kzelebb. - Ha tnyleg gy van, ahogy mondja, egy j oldalt mgiscsak ltom mr an nak, hogy nlunk dolgozik: legalbb kikvezi az utat a megfelel utd szmra. Hrom hnap alatt nyilvn r fog jnni, hogy az itteni let nem felel meg annak, ami a tanknyvekben ll. s most bocssson meg, krem! ppen elg idt vesztegettnk el ezzel a vitval. Ha szksge lenne rm, a szobmban leszek. Nicola egszen magba roskadt. Olyan nagy remnyeket fztt ehhez a munkhoz, de ez utn a beszlgets utn jobb, ha nem ltatja magt. Ma

tthew Hunt vlemnye mit sem vltozott. Hrom hnap mlva minden bizonnyal tall majd valami okot, amivel megszabadulhat tle. Kezvel megtrlte knnybe lbadt szemt. Persze, mr most is krhetnm a szerzds felbontst, morfondrozott, de az valsznleg ne m keltene j benyomst a kvetkez munkahelyemen. Ki kell brnom ezt az idt, aztn olyan llst keresek, ahol szvesen ltnak. Dlutn kzel sem jttek mr annyian a rendelsre, mint dleltt. Nicola ppen be akarta fejezni a munkt, amikor belpett egy fiatal n, s elpanaszolta, hogy az ujjai idnknt teljesen elzsibbadnak, s rzketlenn vlnak. - Ma mr ngy rakor elkezddtt, s mg mindig nem rzek semmit - mondta Mrs. Reed, s odatartotta a kezt. Nicola ltta, hogy a bal kz ujjai egszen fehrek s viaszosak. Ahogy megvizsglta a beteg msik kezt is, mg inkbb szembetnv vlt a klnbsg. - Amikor zsibbadst tapasztal, hidegnek is rzi a kezt, ugye, Mrs. Reed? - Igen, igen. Ma pldul szokatlanul hideg volt a kezem. Tanrn vagyok, tudja, rajzot tantok. Akkor vettem szre, hogy elzsibbadtak az ujjaim, amikor a gyerekek ecseteit s palettit lemostam hideg vzzel. - Ebben az esetben teht a hideg vz a ludas... A tnetei, Mrs. Reed, arra utalnak, hogy az gynevezett Raynaud-szindrmrl van sz. Emiatt azonban nem kell klnsebben nyugtalankodnia. Nagyon sok n szenved ettl a kellemetlen jelensgtl. A vgtagokban ilyenkor hirteln megszakad a vrkerings. A legtbbszr a kz ujjait rinti a dolog, de elfordulhat a lbujjakon, st az orron vagy a fleken is. - s mi ennek az oka? - Az rintett testtjakon sszehzdnak az apr vrerek, ez pedig azzal jr, hogy tmenetileg megll a kerings. A hideg elsegti ezt a folyamatot, ezrt azoknak, akik ebben a betegsgben szenvednek, gyelnik kell arra, hogy a kezk s a lbuk mindig meleg legyen. Teht mskor nem szabad hideg vzben mosogatnia, Mrs. Reed. - Vigyznom kell mg valami msra is, doktorn? - Nos, ha dohnyzik, tancsolnm, hogy szokjon le a cigarettrl. Ettl lt alban javul a vrkerings. s nagy hidegben igyekezzen otthon maradni! Ha gyakrabban jelentkeznek a panaszok, felrhatok egy-kt rtgtt. Ezeknl azonban elg kellemetlen mellkhatsok is fellphetnek, ezrt elszr inkbb a termszetes gygymdot javasolnm. - Ksznm, doktorn. Magam sem vagyok hve a gygyszerszedsnek, ezr t aztn szvesen megfogadom a tancst. Mrs. Reed ltogatst kveten Nicola bezrta a rendelt, s a hzon tvgva, a szobjba ment. Brcsak ne tallkoznk ssze Matthew

Hunttal a vacsornl! - fohszkodott magban. Elfogadta ugyanis a kt orvos ajnlatt, hogy lakjon addig nluk, amg nem tall magnak megfelel lakst. Akkor azonban mg nem volt egszen tisztban a helyzetvel. Megmosakodott, majd trdig r fekete szoknyt s egy szolid szabs feh r blzt hzott magra. Amikor Mrs. Dobson, a hzvezetn megttte a vacsorra hv gongot, Nicola becsukta az ajtt, s elindult az ebdl fel. tkzben belebotlott dr. Simon Huntba, aki bartsgos mosolly al dvzlte. m Nicola az els pillantsra ltta, hogy az ids orvos mennyire fradt, s tlhajszolt. - Nos, hogy telt az els munkanapja, kedvesem? - rdekldtt a frfi. - Gyantom, dleltt ugyancsak elfoglalt lehetett. Sajnlom, hogy nem segthettem. - Egsz jl elboldogultam, ksznm. Azt hiszem, legalbb annyian jttek el puszta kvncsisgbl, mint amennyiknek tnyleg orvosi segtsgre volt szksge. Simon Hunt elnevette magt. - Ezt meg kell szoknia. Egy ilyen kis helysgben ez mr csak gy van. Az emberek mindenrl tudni akarnak. De mivel Harry Fairfax mindentt valsgos dicshimnuszokat zeng magrl, nem hiszem, hogy nehz lesz elnyernie az emberek bizalmt. - No s hogy van? Biztosan hazaengedtk mr... - NicoInak nagyon jleset t az regr kedvessge. - Igen, mr otthon van, s remekl rzi magt. gy rijesztettem, hogy szilrdan elhatrozta, mostantl sszerbben l, s gyel arra, mit eszik. Abbahagyta a dohnyzst is. Ha tartja magt ehhez, van mg pr ve. Igen j munkt vgzett ma, Thorne doktorn. Neked mi a vlemnyed, Matthew? Nicola szve hevesen megdobbant, amikor szrevette a fiatal orvost. Gyorsan belpett az ebdlbe, hogy ne is hallja, amit az apja krdsre vlas zol. Vacsora kzben az idsebb Hunt elmeslte neki, hogy nhny vvel ezeltt meghalt a felesge. A hzzal klnben egyik frfi sem trdtt sokat. Mindent rbztak a hzvezetnre. A rgimdi mahagni btorokat s az ezsts taptt frkszve, Nicola azon tndtt, vajon Matthew mirt nem nslt meg. Pedig a fick kifejezetten jkp, s nyilvnvalan sok n rdekldst felkeltette mr. Taln azrt, mert mindenkivel olyan leereszkeden bnik, mint vele? Arra eszmlt, hogy csnd van az asztalnl. Amikor felpillantott, ltta, hogy Matthew tekintete ppen rajta pihen. - Emltettem apmnak azt a beteget, aki ma dleltt magnl jrt,

Thorne doktorn - szlalt meg a frfi. - Arra az asszonyra gondolok, aki, mint elmondta, szvesebben kezeltetn magt egy orvosnvel. Egybknt nem rulta el a nevt. - Margaret Holcroftnak hvjk. - Ismerem a csaldot. Nemzedkek ta itt laknak - jegyezte meg Simon. - S ajnlom, hogy Maggie szgyellte elttnk a bajt, habr tulajdonkppen ne m lep meg. Errefel a legtbb asszony meglehetsen rgimdi nzeteket vall.. Mr csak emiatt is rendkvl fontosnak tartom a m aga jelenltt. Matthew, te mit gondolsz? - gy igaz. Legfbb ideje volt, hogy egy orvosnt is alkalmazzunk... Nicola a tnyrjra meredt. Az regrnak fogalma sincs rla, mi folyik a hz ban, gondolta. A torka elszorult, s csak a legnagyobb nehzsggel tudta vis szafojtani a knnyeit. Alig rezte az tel zt. Egsz este azon tprengett, hogyan nyerhetn el Matthew Hunt bizalmt, de semmire nem jutott. 4. FEJEZET - Hall! Thorne doktorn? Nicola kidrzslte szembl az lmot, majd felkapcsolta az jjeli lmpt, s mg jobban a flhez szortotta a kagylt. Kzben fogott egy noteszt meg egy ceruzt, hogy ha kell, jegyzetet is kszthessen. - Egy pillanat - mondta. - Mondja el, krem, az egszet mg egyszer! Hallotta, ahogy a telefonl mly llegzetet vesz, aztn jra eladja a kvnsgt. - Megyek, amilyen gyorsan csak tudok - grte. - Legyen szves, kapcsolja fl a kls vilgtst, hogy felismerjem a hzat az trl. Forr v zre nem lesz szksg, hacsak nem a tehoz, amelyet bizonyra szvesen iszik a felesge, ha majd a baba megszletett. Felkapott egy nadrgot s egy vastag pulvert, megfslte, aztn lfarokba kttte a hajt. Mosolyogva idzte fel, milyen izgatott volt a telefonl. Kicsit is izgult, de meggyzte magt rla, hogy nincs szebb dolog, mint jelen lenni egy kisbaba szletsnl - ha mr egyszer az jszaka kzepn kiugrasztjk az embert az gybl. Fogta az orvosi tskjt, s leszaladt a lpcsn. Odalent azonban megtorpant, mert kitrult a knyvtrszoba ajtaja, s Matthew Hunt jelent meg a kszbn. - Ha nem tvedek, a telefon csrgtt. Ki volt az? - krdezte. - Jim Harris a Hartfield-farmrl. A felesge szlni fog, a bbt pedig msho va hvtk. Meglepdtt, hogy Matthew kveti. Amita a rendelben dolgozott, csak a l egszksgesebb dolgokrl beszltek egymssal. A frfi udvarias volt, de igen kimrt, s Nicola tudta, hogy gondosan figyelemmel ks ri a munkjt. Ez ellen, termszetesen, nem is volt kifogsa, hiszen vgl i

s a frfit terhelte a felelssg, mgis kptelen volt szabadulni attl az rzstl, hogy az orvos klnsen szigoran tli me g t. - Magam is boldogulok! - kiltotta oda, amikor szrevette, hogy a frfi a sarkban van. - Taln meglepi, de tisztban vagyok vele, hogyan kell levezetni egy szlst. - Kszsggel elhiszem, de olyan krlmnyek kztt mg biztosan nem prblta meg, amilyenek a Hartfield-farmon uralkodnak. Mr ha egyltaln megtallja ket a sttben. Magnyosan ll, gy tizenkt mrfldnyire. Mg ramuk sincs. Matthew a vllra tertette a kabtjt, s odament a ngykerkmeghajts te repjrhoz. - Jjjn, elviszem! A maga kocsijval soha nem jut el oda. Megvet pillantst vetett a rgi Ford Fiestra, mire Nicola megadan felshajt ott. Szvesen elutastotta volna a frfi segtsgt, de az utbbi napokban tbbszr is tapasztalta, hogy az kis autja nem alkalmas a Graceby krnyki jrhatatlan utakra. Bemszott teht Matthew mell. A frfi kihajtott a vrosbl. A fnyszrk messzire bevilgto ttk elttk a kihalt utat. Koromstt volt, s Nicola most igazn rlt, hog y az orvos elksrte. - Hogy lehetsges az, hogy ppen csak meghallotta a telefont, s mris teljesen felltzve llt az ajtban? - krdezte. - Erre a krdsre nem kvnok vlaszolni. Biztosan levonta mr a kvetkeztetseit, Nicola, teht felesleges brmit is mondanom. Ez volt az els alkalom, hogy a frfi a keresztnevn szltotta. - Magnak aztn ktlbl vannak az idegei! - mondta a lny valamivel lese bben, mint akarta. - Senkit nem ismerek, aki ilyen udvariatlanul viselkedn e velem. - Nyilvn azt hiszi, gy akarom kifejezsre juttatni, hogy ktelkedem a kpe ssgeiben. De biztosthatom rla, sz sincs ilyesmirl. - A frfi szigor vonsait bartsgos mosoly vltotta fel. - Meglehet, voltak ktsgeim, de az elmlt hten a sajt szememmel gyzdtem meg rla, milyen remek orvos. A vratlan bk kifogta a szelet Nicola vitorljbl. - Ha viszont, ahogy lltja, megfelelnek tli a szakrtelmemet, mirt mara dt fenn olyan sokig? - krdezte vgl. - Az apm miatt. - Matthew sebessget vltott, majd bekanyarodott egy meredek mellktra. - Mint mr emltettem, nagyon aggdom miatta. Igy ekszem is tvllalni a munkja egy rszt, de csak gy, hogy r ne jjjn az reg. Ugyanis makacs, mint egy szvr, ha a sajt egszsgrl van sz. gy azonban egyszeren nem folytathatja tovbb. - Magam is szrevettem, milyen fradt volt tegnap a reggelinl, miutn jsz

aka kiugrasztottk az gybl - jegyezte meg Nicola. - Igen, pontosan ezt szeretnm elkerlni a jvben. De hogy egszen szint e legyek, Nicola, ma jjel az is felvetdtt bennem, hogy maga egyltaln el tudna-e jutni a betegekhez. Az a kocsi nem megfelel j rm erre a vidkre. Radsul nem is ismeri a krnyket. Tudom, hogy van trkpe, de higgye el, nem knny megtallni ezeket az eldugott farmokat! Ha azonban ezt megemltenm az apmnak, ragaszkod na hozz, hogy kihagyjuk magt az jszakai gyeletbl. Nekem nem esik n ehezemre az jszakai betegltogats, de neki mr tnyleg nem lenne szabad ilyet vllalnia. - Megrtem - felelte a lny. - Sajnlom, ha esetleg tl kvncsi voltam, de a zt hittem, megint meg akar bntani. - Valban azt hiszi, hogy ez a szndkom? A terepjr idkzben felrt a dombra, s a lny fnyt pillantott meg a tvolban. - Ha valban ez a benyomsa rlam, akkor szeretnk elnzst krni. Csak an nyit mondhatok, hogy gy vagy gy, de az rtsre akartam adni, ez az let itt nem magnak val. - s ezt honnan veszi? Hiszen semmit sem tud rlam! - Nicola a frfi fel fordult. - ppen ilyen munkrl lmodtam kislny korom ta. Amikor elolvastam az llshirdetsket, rgtn azt gondoltam: ez kell nekem, ez az igazi. Mirt nem hajland hinni nekem? - Mert egyszeren kptelen vagyok felfogni, hogy egy ilyen csinos, fiatal n mirt akar eltemetkezni egy kisvrosban, tvol minden szrakozst l. Meglehet, pillanatnyilag romantikusnak tallja az itteni letet, de pr hnap mlva megvltozik majd a vlemnye. Hallra fogja unni magt. - Mitl olyan biztos benne? Hogy llthat ilyesmit, ha nem is ismer? Ez nem tisztessges dolog, Matthew. Mg csak lehetsget sem akar adni nekem. - Taln igaza van. Azt azrt elrulhatom, hogy egyszer mr tltem egy ehhez hasonl helyzetet, s mg tlsgosan is jl emlkszem a vgre. Matthew hangja most mg fagyosabb volt, mint az elbb, m mieltt a lny bvebb magyarzatot krhetett volna, a kocsi elkezdett jobbra-balra dlnglni, s fennllt a veszlye, hogy az egyenetlen ton ktyba hajtanak. Nicola belekapaszkodott az lsbe, s azon tndtt, mit rthetett a frfi hasonl helyzeten. Valaki, minden bizonnya l egy n, egyszer mr nyilvn elrte nla, hogy megvltoztassa a vlemny t, de aztn olyan mlyen megsebezte, hogy Matthew azta elzrkzik minden komolyabb kapcsolat ell... - Nem tud valamit tenni, doktorn? - Jim Harris kitrlt nhny knnycseppet a szembl, s kimerlten piheg felesgre nzett.

gy tnik, ez a baba sehogy sem akar a vilgra jnni. Nicola elvette a sztetoszkpjt, mikzben igyekezett leplezni sajt idegessgt. Harris a felesgt fltette, akinek iszony fjdalmai voltak, v iszont inkbb a babrt aggdott. - Legyen nyugodt, Mr. Harris - mondta. - Matthew doktorral egytt mindenben segtnk a felesgnek. Btortlag megveregette Jeannie kezt, majd odalpett Matthewhoz, aki ppe n az asszony adatait vette fel. - A magzat alig ad letjelt. Tl nagy a feje, nem fr t az asszony medencjn. Szerintem a lehet leggyorsabban krhzba kellene ket vitetnnk. - Riadtan gondolt a meredek tra, amelyet a ment aligha tallna meg. - Soha nem jutnnak ide, fleg nem ilyen sttben. - Matthew szavai csak tovbb nveltk a flelmt. - Azonkvl magam is gy vlem, hogy a magzat nem brja sokig. Mr most is nagyon gyenge a szvverse. A legkzelebbi krhz hsz-huszonegy mrfldnyire van, s ilyen tviszonyok mellett rkba telhet, amg Jeannie a szlszobba kerl. - Szval itt kell a vilgra segtennk a babt. Csszrmetszssel? - Tartok tle, hogy igen. - Matthew szilrdan elhatrozta, hogy megadja az anynak s gyermeknek ezt az utols eslyt. - Ha mg tovbb vrunk, elveszthetjk. - Akkor nincs ms vlasztsunk. - Nicola az anyhoz fordult. - Jl figyeljen, Jeannie! gy dntttnk Matthew doktorral, hogy csszrmetszst hajtunk vgre. A baba tl nagy, nem fr t a medencjn, brmennyire is erlkdnnk valamennyien. A kicsi mr most is nagyon kimer lt, ezrt a lehet leghamarabb ki kell emelnnk. - Csszrmetszs? - Jim Harris elspadt. - s hogy gondoljk? Itt a hzunkban? - Nincs idnk r, hogy a felesgt krhzba vitessk. Azonnal cselekednnk kell! - Matthew btortan megveregette a frfi vllt, s bartsgosan kituszkolta az ajtn. - Bzza csak rnk! Megltja, minden rendb en lesz. - Menj mr, Jim! - srgette a felesge. - Tedd, amit a doktor r mondott, s tegyl fel egy fazk vizet is! - Ez bizony j tlet -jegyezte meg Nicola, majd becsukta az ajtt a frfi utn. Matthew kinyitotta az orvosi tskjt, elvette a mszereket, s elhelyezte ket egy steril kendn. - Ugye tnyleg minden simn fog menni, doktor? s a baba egszsges lesz? - nzett r riadt szemekkel Jeannie. - Semmi ktsg - felelte Matthew. - Elvgre kt orvos is van itt,

akik a gondjt viselik. Ha magamat nem is illik dicsrnem, azt azrt elrulhatom, hogy Thorne doktorn a legjobb ajnlsokkal rkezett hozznk. Jeannie megnyugodva hanyatlott vissza a prnira. Nicola viszont korntsem volt ilyen biztos a dolgban. Elmletben ugyan pontosan tudta, hogyan kell elvgezni egy csszrmetszst, hiszen nzknt tbbszr is rszt vett mr ilyen mtteken, a gyakorlatban azonban mg soha nem prblta, fknt pedig nem ilyen krlmnyek kzt t. Hsgesen kvette Matthew utastsait, s epidurlis rzstelentssel elks ztette Jeannie-t a beavatkozsra. Ez azt jelentette, hogy az asszony az operci alatt nem fog fjdalmat rezni, de vgig ntudatnl lesz. Mindkt orvos kesztyt s szjmaszkot vett fel, aztn Matthew hozzltott a mtthez... ...s nhny perccel ksbb a boldog anya karjba fektetett egy erteljesen bmbl kisfit. - Ksznm... ksznm. - Jeannie a srstl csupn ennyit tudott kinygni, amikor maghoz szortotta a kisbabt. Nicola is a knnyeivel kszkdtt, mikzben termszetesen segtett Matthew-nak az utkezelsnl. zrta be a sebet. Elszr a mh izomzatt varrta ssze, aztn a hasfalat. A munka vgeztvel igen elgedett volt magval, annl is inkbb, mert Matthew nem tartotta szksgesnek, hogy a vlla fltt ellenrizze. a csecsemt vizsglta meg, s Jeannie nagy rmre tkletesen egszsgesnek tallta. Miutn anyt s gyermekt megmosdattk, Nicola leszaladt a lpcsn, s megke reste az ifj apt is, aki nyugtalanul jrklt fel s al az udvaron. - Kisfia szletett, Mr. Harris! Ers, egszsges kisfia, akinek minden jel sz erint a tdeje is teljesen rendben van. Hallgassa csak! Felmutatott a hlszoba ablakra, ahonnan hangos csecsemsrs hallatszott. -Kisfi? Azt mondja, kisfi? - krdezte Jim Harris elrzkenylve. s Jeannie hogy rzi magt? - Remekl van. Semmi baja. - Ksznm, doktorn! Nagyon ksznm! - Jim Harris hosszan szorongatta Nicola kezt, aztn hatalmas lptekkel berohant a hzba. Nicola nagyot shajtott. Hallosan fradt volt, de olyan izgatott, hogy az rmtl srni tudott volna. A falhoz lpett, nekitmasztotta a knykt, s tekintett vgighordozta a fldeken. A sok feszltsg utn nyugalomra s bkessgre volt szksge. A lthatr vilgosodni kezdett , s az g lgy, rzsaszn rnyalatot vett fel, amikor a nap elbjt. j nap, j let, gondolta a lny. A termszet kt hatalmas

csodja. - Szval itt van! - lpett hozz Matthew. - Csodlatos, ugye? Azt hiszem, ennl jobban taln nem is rezheti magt az ember - suttogta megilletdtten Nicola. Matthew a hvs, szrke falnak tmaszkodott. - Magam is gy vagyok vele. A legnagyobb csodt akkor ljk t, amikor azt ltjuk, hogy j let szletik. Ez ad rtelmet mindennek, amit csinlunk. A lny lehunyta a szemt, s arct a nap fel fordtotta. - Gondolom, az ilyen pillanatok tkletesen meggyzik arrl, hogy megfelel hivatst vlasztott. - Amikor kinyitotta a szemt, szrevette, hogy Matthew az vonsait figyeli. A frfi arcn olyan gyengd kifejezs lt, am ilyet eddig soha nem felttelezett volna rla. - s maga biztos benne, hogy megfelel hivatst vlasztott, Nicola? simtott az orvos a fle mg egy hajtincset. rintse vgtelenl jlesett a lnynak. - Igen, egszen biztos. Nicola elfordtotta a fejt, annyira megrmlt hirtelen feltmad rzseit l. Ezen az jszakn csodlatos lmnyben volt rszk, felteheten ez okozta mindkettjknl ezt a furcsa, mmoros hangulatot. De a lelke legmlyn pontosan tudta, hogy valjban semmi nem vltozott. Mat thew tovbbra is olyan tartzkod lesz vele szemben, mint azeltt. - Persze, nem vrom el, hogy ezt fenntarts nlkl elhiggye mondta, s kzben arra trekedett, hogy hangja a lehet legtrgyilagosabb maradjon. - s most ideje hazamennnk. Remljk, az desapjt nem zavart k a tvolltnkben. Egyetlen msodperc alatt eltnt a melegsg a frfi tekintetbl. - A hvsokat tirnytottam a mobiltelefonomra, gy emiatt nem kell aggdnia. Most elszr is odaszlok a krhzba, s hvok Jeannie-nek egy mentautt. Pr napra valsznleg felveszik, csupn vato ssgbl. Felteheten sem nla, sem a babnl nem lesz semmi gond. J munkt vgzett, Thorne doktorn. E szavakkal elindult a terepjr fel. Nicola szomoran nzett utna. Ezek s zerint helyesen tlte meg a helyzetet. Most ismt annl a szemlytelen udvariassgnl tartanak, amely vlheten a kvetkez hnapokban is megknnyti majd az egyttlsket. 5. FEJEZET - Thorne doktorn, rrne egy percre? Nicola ppen a tskjt ksztette ssze a dlutni rendelshez, amikor Matthew behvta az irodjba. A Hartfield-farmrl visszafel alig vltottak nhny szt, s azta is tartzkodan viselkedtek egymssal.

- Beszlni kvn velem? Az lmatlanul tlttt jszakt s a, fraszt dlelttt kveten Nicola kicsit kimerltnek rezte magt. Matthew-n azonban a fradtsg legap rbb jelt sem fedezte fel. - Csak szlni akartam, hogy ma dlutn nem kell megtartania a rendelst. - Nem rtem - mondta meglepdve Nicola. - Ma lenne az els egszsges-re ndels azon az j laktelepen. Elmarad? - Nem, de gy dntttem, hogy magam fogom megtartani. Azt javasolnm, ink bb fekdjn le egy kicsit, Thorne doktorn. Egsz jszaka talpon volt, s bizonyra nagyon elfradt. - Ez magra is ugyangy igaz. - A lnyt bosszantotta, hogy a frfi megint Thorne doktornnek szltja, s szemmel lthatan nem felttelezi r la, hogy kpes elltni a munkjt. - Hadd emlkeztessem r, hogy maga is egsz jjel bren volt! Ha teht nincs ellene egyb kifogsa, szeretnm tartani magam a szolglati beosztshoz. Nem ltom rtelmt, hogy megvltoztassuk, habr be kell vallanom, igazn meghat, ho gy gy aggdik rtem. Ki akart menni a szobbl, de Matthew elllta az tjt. - A fenbe is, Nicola, mindjrt elvesztem a trelmemet! Mikor fogja fel v gre, hogy a legkevsb sem ktelkedem a kpessgeiben? - s maga mikor fogja fel, hogy nem szeretem, ha kivteleznek velem? Ige nis kpes vagyok elvgezni a munkmat. A St. Bartholomy krhz sem volt ppen dl, elhiheti! Az orvos vratlanul felnevetett. - Csak lassan a testtel, Nicola! Igaza van, pontosan tudom, milyen kemnyen kell dolgozni, ha az ember a plyja kezdetn tart. De hogy azt is olyan jnak tallom-e, ha emlkeztet r, milyen rg volt, amikor mag am is hasonl cipben jrtam, mr ms lapra tartozik. - Egy szval sem akartam azt mondani, hogy regnek tartom magt - nevette el magt Nicola is. - Legalbbis mg nincsenek sz hajszlai. - Azrt nem rtana egyszer alaposabban megnzni magam a tkrben... De f lre a trfval! Mg szerencse, hogy senki nem hallgatzik. rthatna a szakmai tekintlynknek. - Ebben nem vagyok olyan biztos. Szerintem egyes betegek kifejezetten he lyeselnk, ha az orvosok gyakrabban megmutatnk az emberi oldalukat is. gy sokkal kzelebb kerlhetnnek hozzjuk. - Igaza van, Nicola. Bizonyra nagyon j hziorvos vlik majd magbl. M ris elnyerte egy csom ember bizalmt. El kell rulnom, hogy tbben tiratkoztak maghoz. - Ezt rmmel hallom - mosolygott a lny. - De valsznleg nem leszek itt elg sokig ahhoz, hogy tarts kapcsolatot ptsek ki

velk... Matthew elfordult, s berakta az aktkat az iratszekrnybe. - Biztosra veszem, hogy maga minden helyzethez kivlan alkalmazkodik. Ha teht valban szvesen vllalja a dlutni rendelst, semmi akadlya. Este tallkozunk, s akkor beszmolhat a tapasztalatairl. Azzal sarkon fordult, s elhagyta a szobt. Nicola nagyot shajtott. Egy lps elre, hrom vissza, gondolta. De vajon mirt bosszant engem enn yire ez az egsz? - Mindent hallottam magukrl. Jim Harris a boldogsgtl se lt, se hall. Az egsz krhzban magukat magasztalja. Nicola mosolyogva nzett fel a jegyzeteibl. - Azt hittem, az eszt is elveszti, amikor kzltem vele, hogy kisfia szletett. - El tudom kpzelni - mondta Ruth Jeffers. A bba Nicolnak els pillantsra rokonszenves lett. Szeretetre mlt, derk asszonysg, aki szemltomst nagy tekintlynek rvend a betegek krben. - A frfiak mind egyformk itt a folyvlgyben. Klsre szvsak, mint a rgi csizma, de a durva felszn alatt lgy a szvk. Jim Harris pedig egyike a legjobbaknak. Hallra dolgozza magt, hogy a farmjt rendben tartsa. Most, hogy kisbabjuk szletett, biztosan mg kemnyebben fog hajtani. - Azt hiszem, az itteni embereknek elg nehz lehet az letk - jegyezte meg Nicola rszvtteljes hangon. - gy bizony. Sokszor mg n is elgondolkodom rajta, mirt kszkdnek anny it. Szerintem, ha valaki nem itt n fel, nem is rtheti meg ket igazn. Egszen ms vilg ez, mint a nagyvros. - Igaza van. De nem sokban klnbzik attl a helytl, ahol gyerekkoromb an ltem. Tudja, az apm Cumbriban volt hziorvos. Az a krnyk bizonyos fokig hasonlt az ittenihez, noha az let azrt nem ennyire nehz. Mindig is szerettem volna apm nyomdokaiba lpni. - Ezrt plyzta meg az llst? No, akkor legalbb elre tudta, mire vllal kozik. Maga biztosan nlunk marad. - Az, sajnos, nemcsak tlem fgg. - Nicola gyorsan tmt vltott. Brmennyire kedvelte is Ruthot, nem tartotta tancsosnak, hogy ppen vele vitassa meg a helyzett. - Meg kellene nznnk Mrs. Robertset s Smuelt - javasolta. A dlutn folyamn tbbszr is szrevette, hogy Ruth elgondolkodva frksz i t, de nem foglalkozott klnsebben a dologgal. Egybknt is alig ltot t ki a munkbl. Rengeteg csecsemt s kisgyereket kellett megvizsglnia, meghallgatni az anyk aggodalmait, s szmtalan krd

sre megtallni a megfelel vlaszt. Amint mr hallotta, az asszonyok nemigen tartottk fontosnak errefel az oltsokat. Trelmesen elmagyarzta ht nekik ennek az vintzkedsnek a l nyegt, s vgl szinte mindenkit megnyert annak rdekben, hogy beoltassk a gyerekeket szamrkhgs, diftria s tetanusz ellen. Egyikk azonban sehogy sem akarta beltni a vdoltsok el nyeit. - A frjem, Darren hallani sem akar rla - kzlte. - Kifejezetten rtalma s dolognak tartja, hogy akkor is teletmjk magunkat mindenfle gygyszerr el, ha arra egybknt nincs szksg. - Emma Jones gy szortotta maghoz spadt s sovny kisbabjt, mintha valami szrny veszlytl akarn megvdeni. - Megrtem a ktsgeit. Termszetesen csak n s a frje dnthet az oltsrl. Szeretnm azonban felhvni a figyelmt, hogy egy olyan betegsgnek, mint a szamrkhgs, igen komoly kvetkezmnyei lehetnek. Nicola egy sszehajtogatott paprlapot nyjtott t az aszszonynak. - Ezt v igye haza, s olvassk el figyelmesen! Azutn megltjuk, hogyan dntenek. De higgye el, azzal segtenek a legtbbet Shelleynek, ha mielbb beoltatjk! - mondta bcszul. A kvetkez pillanatban Ruth Jeffers viharzott be a rendelbe, s azonnal szedelzkdni kezdett. - Egsz jjel fenn voltam. Mr alig ltok a f radtsgtl. Gondolom, maga is gy lehet vele, doktorn. Nicola megdrzslte a szemt. - Ht bizony, rm frne a pihens. Remlem, nem lesznek tl sokan az esti r endelsen. - n azzal is megelgednk, ha jabb csecsemk ma mr nem akarnnak a vilgra jnni - jegyezte meg Ruth. - Tudja, pr napra hazajn a fiam, s szeretnk vele egy nyugodt htvgt eltlteni. Egytt lptek ki a rendelbl. Nicola beszllt a kocsijba, s elindult Graceb y fel. Hirtelen elhatrozssal egy olyan utat vlasztott, amelyrl klnsen szp kilts nylott a vidkre. Ez ugyan kisebb kerlt jelentett, de gy rezte, igazn megrdemel nhny perc pihenst. A kis piros kocsi derekasan felkzdtte magt az els domboldalon, a kve tkez azonban mr kifogott rajta. A motor egy ideig mg birkzott a megerltet kapaszkodval, de aztn fladta, s lellt. Nicola hiba prblta jraindtani. Vgl kiszllt, kivette a tskjt a hts lsrl, s gyalog indult neki az tnak. Amikor flrt a dombtetre, krlnzett, htha megpillant valahol egy msik autt, amelyik elvihetne egy darabon. De kzel s tvol nem volt egy llek sem. Nicolt nemigen lelkestette a hossz kutyagols gon dolata, nem beszlve arrl, hogy tartott tle, gy le fogja ksni az esti rendelst. Akkor pedig Matthew biztosan nagyon dhs lesz r.

Mr j ideje sarkantyzgatta az apostolok lovt, amikor vgre autt hallott kzeledni. Hevesen integetni kezdett, hogy felhvja magra a vezet figyelmt, ami vgl sikerlt is neki, mert a kocsi csikorg gumikkal fke zett le mellette. Annl nagyobb volt a meglepetse, amikor Matthew-t pillantotta meg a volnnl. - Mi az rdgt keres maga itt? - frmedt r a frfi dhsen. - Lerobbant a kocsim... - Azt tudom. - Az orvos megvrta, amg Nicola beszll, aztn egy erteljes gzfrccsel megugrasztotta az autt. - Szerencsje van, hogy mg ebben az vszakban trtnt. Ha a tl kzepn jrnnk, most alaposan be nne lenne a slamasztikban. El tudja kpzelni? - Elg ds a fantzim - vgta r hetykn a lny. - Csak azt ne higgye, hogy szndkosan rontottam el a kocsimat! - Senki sem lltott ilyet. De ha egy kicsit krltekintbb, s magval hozza a mobiltelefonjt, hvhatott volna segtsget. - Nem gondoltam, hogy szksg lesz r. Hiszen csak a rendelsre mentem, ott pedig van telefon. - Nicola tisztban volt vele, hogy ez bizony , klnsen a jelen helyzetben, elgg gyengcske kifogs. Matthew gnyosan elmosolyodott. - Nem Londonban vagyunk, ahol minden sarkon tall telefonflkt. Nem rt, ha ezt a jvre nzve is az eszbe vsi. Nicolnak knnyek gyltek a szembe. Mg mindig nehezen viselte az orvos rendreutastsait. - Tessk, trlje meg a szemt! Matthew tnyjtott neki egy zsebkendt, melyet a lny sz nlkl elfogadott. - Kpzelem, mennyire megijedt, amikor az autja hirtelen lerobbant, de semmi oka a srtettet jtszani - folytatta a frfi, majd az t szlre irnytotta a kocsit, s lelltotta a motort. - Semmi okom? Amikor maga egyetlen alkalmat sem mulaszt el, hogy rmutasson, milyen ostoba s meggondolatlan vagyok? Radsul mg rmt is leli benne! - Nem, ez nem igaz! - Matthew gyengden megfogta az llt, s a szembe nzett. - Aggdtam magrt, a fenbe is! Csak ezrt voltam olyan goromba. - Aggdott? - Nicola dbbenten vette szre a bnbn kifejezst a frfi tekintetben. - Igen. Tudom, hogy meglepi, de ez az igazsg. Amikor Beryl jelentette, h ogy nem rkezett meg a rendelsre, rgtn tudtam, hogy valami nincs rendb en. Felhvtam Ruthot, s megtudtam tle, hogy egytt hagytk el a rendelt. gy aztn tengedtem apmnak a terepet, s a

maga keressre indultam. Amikor megtalltam a kocsijt, nagyon dhs lettem. Sajnlom, ha megbntottam volna... - Semmi baj! - mondta Nicola megknnyebblten. - Igazn ksznm, hogy ennyit trdtt velem. grem, tbb nem fordul el ilyesmi. - Az biztos. Errl magam gondoskodom - szgezte le az orvos. - Hogy rti ezt? - krdezte riadtan a lny. - Csak nem azt akarja ezzel mondani, hogy mris csomagolhatok? - Remlem, nem mindig hamarkodja el a diagnzis fellltst, Thorne doktorn. - Tessk? - Nicola zavarba jtt. A frfira meredt, s megprblt olvasni a g ondolataiban. - Igazn nem tudom, mire cloz - ismtelte. - Azt ltom - blintott Matthew. Kiszllt az autbl, megkerlte, s kinyitotta az ajtt a lny oldaln. - Nem azt mondtam, hogy mr nem tartunk ignyt a munkjra, Nicola. Csak ne vonn le mindig olyan elhamarkodottan a kvetkeztetseit! - Kezt nyjtotta a lnynak, s kisegtette a kocsibl. - Minden diagnzisnl ez a fszably: csakis a tnyekre szabad szortkozni, s nem szabad engedni, hogy elragadjon a fantzink! - Tnyek? Sajnlom, de egy szt sem rtek az egszbl! - Valban? Akkor megmagyarzom. Azt akartam ezzel mondani, felrok magnak egy bajmegelz szert, nehogy mg egyszer hasonl helyzet lljon el. rti mr? E klns szrejtvny utn bementek a hzba. Vajon mit rthetett ez a fick bajmegelz szeren? - tprengett mg hossz percekig a lny. 6. FEJEZET - Kszen van? Ne felejtsen el pulvert hozni! Meglehetsen hvs helyre megynk. Matthew tvette a hzvezetntl a felje nyjtott fzfakosarat, s megksznte az asszony fradozst. - Nincs mit, Matthew doktor. J utat s j mulatst! - felelte Mrs. Dobson. Nicoln nemigen ltszott, hogy kedvre lenne a dolog. - Mi folyik itt? - krdezte. - Mirt nem rulja el senki, hogy hova megynk? - Mert idejben meg fogja tudni, doktorn - vlaszolta dersen Matthew. - Nem megyek sehov, ha nem mondja meg, mit forgat a fejben. Mire j ez a titokzatoskods? Tegnap este valami bajmegelz szerrl beszlt, de mg mindig nem rulta el, mit rtett rajta - bosszankodott a lny. Matthew csak mulatott a mltatlankodsn. Reggeli kzben leszgezte, hogy

szombat reggel lvn, ma nincs rendels. Ha pedig valakinek mgis orvosi segtsgre lenne szksge, majd az apja beugrik. Nicola sztlanul trte, hogy apa s fia titkos pillantsokat vltson a feje fltt, de haragja, amirt a hzban szemltomst volt az egyetlen, aki t nem avattak be a dologba, percrl percre ntt. - Biztosthatom rla, hogy tkletesen tisztessgesek a szndkaim mondta mosolyogva Matthew. - Sem a rabszolgapiacon nem akarom eladni magt, se a legkzelebbi hegyrl nem fogom letasztani, brmennyire is csbt lenne a gondolat. Higgye el, csakis a legjobbat akarom, teht ne kresse magt! Soha nem gondoltam volna, hogy ennyire gyva. - Gyva? - krdezte Nicola felhborodva. - Ez a sz nem szerepel a Thorne-ok sztrban. Maga azt sem tudja, mit beszl! - Taln igaza van. Az orvos jkedven kvette a lnyt. Betette a kosarat a csomagtartba, belt a voln mg, majd beindtotta a motort, s kinyitotta a tloldali ajtt a lny eltt. - Kszen ll, Thorne doktorn? Vagy netn megint meggondolta magt? Nicola belt mellje, de attl kezdve sokig nem beszlgettek. Matthew halkan ftyrszett, a lny pedig mereven bmult ki az ablakon. G ynyr nap volt. A napsugarak lnkzld sznbe vontk a mezket s a hegyeket. Mjus vgn jrt az id, rezni lehetett a nyr kzelsgt. Nicolt annyira lenygzte a tj szpsge, hogy kptelen volt tovbb hallgatni. - Ugye milyen csods napunk van? - kiltott fl lelkendezve. - Elkpzelni sem tudok mg egy olyan helyet a fldn, amely kedvesebb lehetne, mint ez a vidk. - Igaza van, de tlen valsznleg megvltozik majd a vlemnye. Akkor tkozottul kellemetlen tud lenni errefel. Matthew letrt az orszgtrl, s kt hatalmas vaskapun t egy fakunyhhoz hajtott. - Megrkeztnk -jelentette be. - s most elrulom magnak a nagy titkot, Thorne doktorn. Megkapja lete els leckjt a ngykerkmeghajts terepjrk vezetsbl. - Tessk? - Nicola alig akart hinni a flnek, de Matthew olyan kamaszosan vigyorgott, hogy menten elprolgott a rosszkedve. - Bizony, jl rtette. Ezt a terletet kifejezetten terepjr-tanplynak ala ktottk ki. Egyszer gyakorlatokkal kezdnk, s csak akkor kapaszkodunk fel a meredekebb hegyoldalakon, ha mr elg biztosnak rzi magt hozz. De elbb bemegyek az irodba, s bejelentem magunkat.

- Mi ezzel a clja, Matthew? - Nem akarom, hogy mg egyszer bajba kerljn - fordult felje a frfi komolyan. - gy dntttnk apmmal, hogy lzingelnk mg egy terepjrt, amelyet majd maga fog vezetni. Amg itt van, olyan kocsira va n szksge, amely megfelel a munkja kvetelmnyeinek. Amg itt van... Nicola kptelen volt szabadulni ezektl a szavaktl. Semmi ktsg, Matthew mg mindig abbl indul ki, hogy nem fog sokig ittmaradni. - Vigyzzon! Jl van. Most lpjen a gzpedlra, de rzssel! A frfi tnylt a kormnyhoz, hogy segtsen irnytani a kocsit. ppen egy risi ktmbt kellett megkerlnik. A kerekek all csak gy rpltek a kavicsok meg a sr. - Ez mr jobb volt - dicsrte a lnyt. - gy tnik, kezdi rezni a kanyarok at. Mit szlna egy kis sznethez? Nekilthatnnk Mrs. Dobson kosarnak. - Remek tlet! - Nicola kimerlt a szokatlan ignybevteltl, m ugyanakkor jles izgalmat is rzett. Eleinte alig mert a kocsival felmenn i a meredekebbnek ltsz emelkedkn, de miutn rjtt, milyen nagyszer o ktat Matthew, megntt az nbizalma. Az utols flrban pedig mr egyenes en lvezte a vezetst. Egy ilyen terepjr minden bizonnyal nagy segtsgre lenne, ha beteghez hvjk a magnyosan ll udvarhzakhoz. Meglltotta a kocsit, majd kiss merev s remeg lbakkal lemszott az ls rl. - Segtene? - krdezte Matthew, aki ppen egy kocks pldet igyekezett leter teni a fk al. Miutn bsgesen belakmroztak a Mrs. Dobson ltal csomagolt hideg csirkbl, saltbl, sajt sts kenyrbl s gymlcsbl, Matthew elgedetten ledlt a takarra. - n sem brok tbbet enni - vallotta be Nicola. Htval egy fnak tmaszkodott, s lehunyta a szemt. - Rg nem reztem magam ilyen jl - tette hozz. - Ezer ve, hogy utoljra piknikeztem. Mg akkor, amikor az apm is lt... - s mi van az desanyjval? most mit csinl? - Nhny vvel apm halla utn jra frjhez ment. Akkor kltztnk Lon donba. De John, anym mostani frje mindenron ki akart vndorolni, ezrt aztn fogtk magukat, s meg sem lltak j-Zlandig. Mr csak levlben s telefonon tartjuk a kapcsolatot. - Biztosan nagyon hinyzik az desanyja. Felttelezem, nincsenek testvrei... - Nincsenek. Igaza van, termszetesen nagyon hinyzik az anym, de azrt igyekeztem hamar hozzszokni az j helyzethez. Amikor elkltztek

, ppen elsves voltam az egyetemen. Az elvls, taln azrt nem viselt meg annyira, mert a tanulmnyaim megkezdsvel amgy is teljesen megvltozott az letem... s maga? Magval mi a helyzet? Vannak testvrei? - Nem, nem. n is egyedli gyerek vagyok. Mondja csak, vrja magt valak i Londonban? Mr gy rtem, bart vagy ilyesmi. - Nincs bartom... - Nicola Matthew-ra pillantott, m az orvos mg mindig az eget bmulta. - De azrt biztosan akad ott nhny frfi, aki szvesen vltoztatna ezen az ldatlan helyzeten. Hiszen maga nagyon csinos lny. - Ezen mg soha nem gondolkodtam. Annyira lekttt a tanuls, azutn a munkm, hogy eszembe sem jutott belemenni egy szorosabb kapcso latba. - Teht csak szrakozgatott? Egy kis mulatsg itt, egy kis terefere ott, lehetleg semmi ktttsg. - gy is mondhatjuk. - Nicola flttbb elcsodlkozott azon, hogy Matthew-t ennyire rdekli a magnlete. A krhz valban kitlttte az lett, gyhogy nemigen maradt ideje randevzni. Legfeljebb egy-egy italra futotta munka utn, vagy egy kzs ebdre a szabadnapokon. Hnapok ta Jamie vacsorameghvsa volt az els kiruccansa, s oda is csupn Kate helyett ment el. - Eszem gban sincs szemrehnyst tenni magnak. Mindenki maga alaktja az lett - mondta Matthew. - Csak mg mindig nem rtem, mirt akar egy ilyen isten hta mgtti kisvrosban dolgozni. Csupn felttelezem, hogy tudat alatt hidat akar verni a gyermekkorhoz, k lnsen az desapjhoz. - Apm valban nagy hatst gyakorolt az letemre. De annak az elhatroz somnak, hogy ltalnos orvos legyek, semmi kze a nosztalgihoz. Ez a mu nka mindennl jobban betlti az letemet. Krem, rtse meg! Nagyon szere ttem a St. Bartholomyban dolgozni, de egy akkora krhzban minden olyan szemlytelen. Nincs lehetsg arra, hogy az ember igazi kapcsolatot alakthasson ki a betegekkel, nem gy, mint a krzeti orvosi rendelben. Persze ezt magnak bizonyra nem kell elmagyar znom. Valsznleg maga is ezrt vlasztotta ezt az utat. - Igen, n is mindig csaldorvos akartam lenni. Br az egyetem befejezs e utn nhny vig az egyik birminghami krhzban dolgoztam, mindig tudt am, hogy vissza fogok trni Gracebybe, az apmhoz. - s nyilvnvalan soha nem bnta meg a dntst - szgezte le Nicola. - Rlam viszont mg mindig az a vlemnye, hogy nem vagyok ideval. Megmondan, mirt? - Mr vzoltam az okaimat, s nem ltom be, mirt kellene megvltoztatnom a vlemnyemet - felelte Matthew elkomolyodva. Felllt, s

lassan sszeszedte a piknik maradkait. - Ideje indulnunk. De akr gyakorolhatunk is mg egy kicsit, ha nem tl kimerlt hozz. - Nem tudom, mirt fradozik velem. Ha maga szerint gysem maradok sokig , mirt vesztegeti rm az idejt? Mieltt azonban a msik vlaszolhatott volna, megszlalt a mobiltelefon. Am g a frfi beszlt, Nicola az authoz vitte a kosarat. Csak visszatrben vette szre, hogy Matthew-nak feszltebb vltak a vonsai. - Mi a baj? - krdezte aggdva. - Nhny mrfldnyire innen baleset trtnt. Egy aut felborult, s valaki beszorult alja. Egy motoros szlelte a balesetet, s rtestette a mentket. Mivel a kzpontban tudtk, hogy a krnyken vagyok, megkrtek, menjek oda, s segtsek, amg a ment megrkezik. Jjjn, Nicol a, siessnk! Pr perccel ksbb mr ott is voltak a baleset helysznn. - Krem, hozza gyorsan a tskmat s a sznyeget is a csomagtartbl! Lehet , hogy szksgnk lesz r - kiltotta oda Nicolnak a frfi. maga azonnal a szerencstlenl jrt authoz rohant, amely az oldaln fekdt, egy cserjnek dlve. A lny jl ltta, hogy egy pr lb kandikl ki a kocsi all, s hallotta a sebeslt nygdcselst is. Addigra m r tbben is meglltak az ton, kszen arra, hogy segtsenek. - Meg akarjk prblni felemelni a kocsit, hogy alaposabban megnzhessk a srltet - magyarzta Matthew, amikor a lny tadta neki az orvosi tskt . Megvrtk, amg az emberek megemelik a roncsot, aztn odaksztak, szoros an a sebeslt mell. A vezet flig az tszli rokban fekdt, ami megvta attl, hogy a kocsi agyonlaptsa. gy nzett ki, csak a lba srlt meg. A bal combjn ktelenked nylt seb ersen vrzett, s Nicola attl tartott, eltrt a combcsontja. - Elszr is el kell lltanunk a vrzst, s srgsen adnunk kell neki valami fjdalomcsillaptt. - Matthew felllt, s a krlttk ll emb erekhez fordult. - Tudjk addig tartani az autt, amg a beteghez frkznk? - Nekem van egy emelm a teherautban - vlaszolta valamelyikk. - Azzal, s nhny kvel taln sikerlni fog. Mikzben Matthew igyekezett megnyugtatni a srltet, Nicola elszedte az infzihoz szksges eszkzket. - A csomagtartban, egy tsll dobozban tall soldatot. Ha ennek az emb ernek eltrt a combcsontja, ami pedig ersen valszn, tbb vrt vesztett, mint amennyi ltszik. Nicola hamar megtallta a soldatos zacskt. Amikor visszart vele, a frfia k annyira megemeltk a roncsot, hogy Matthew fejjel s vllal be tudott msz ni alja, s beadhatott a betegnek egy fjdalomcsillapt injekcit. - Hogy van? - krdezte Nicola, amikor ismt elbukkant. - Nem tl jl. Nzze meg, hogyan csillapthatn a vrzst, addig elksztem

az infzit. Maga kisebb, mint n, jobban tud mozogni a kocsi alatt. Nicola blintott, s bebjt a roncs al. Steril ktst helyezett a sebvv re, majd bevezette a Matthew ltal tadott kanlt a srlt kzfejbe. Ezutn ellenrizte a frfi rverst. A beteg sokkos llapotban volt, de a lny tudta, hogy mihelyt a soldat ptolja a folyadkvesztesget, vrhatan jobban lesz. Idkzben a fjdalomcsillapt is hatni kezdett, gy hogy Nicola kitapogathatta, vannak-e a frfinak egyb srlsei is, anlkl hogy jabb fjdalmat okozott volna neki. - Amennyire meg tudom tlni, nincs letveszlyben - kzlte, miutn felllt . - De pontosat csak a rntgen utn lehet tudni. Vgre felbukkant a mentaut, nyomban egy tzoltkocsival, amelynek segtsgvel ki tudtk szabadtani a sebesltet. - Termszetesen lehetnek bels srlsei is -jegyezte meg a lny. De azrt nagyon nagy szerencsje volt, hogy az rokban kttt ki. - Szerintem is - felelte Matthew. - Mindenesetre sokig fog tartani, mire ismt mozgatni tudja a lbt. Ez viszont azt jelenti, hogy a keresete, b izony, hossz idre kiesik. Pedig a felesge is otthagyta a munkahelyt, amik or megszletett a gyerek... - Szval maga tudja, ki ez az ember? - csodlkozott Nicola. Matthew berakta a tskjt a csomagtartba. - Darren Jones. A felesge, Emma hozznk szokott jrni. - Tegnap volt nlam - blintott Nicola. - Azt mondta, nem engedi beoltani a gyereket, mert a frje ellenzi. - Maga csak tancsot adhat a szlknek, Nicola. Dnteni maguknak kell. - Tisztban vagyok vele. De azrt szeretnm Emmt meggyzni arrl, milyen fontosak az oltsok. Matthew felnevetett. - Ha valaki kpes meggyzni t, akkor az maga! Akinek ekkora akaratereje van...! Nicola elgedetten dlt htra az lsben. gy rezte, mintha a nap a szvt melengetn. Ahogy kinzett az ablakon, szja krl halvny mosoly jtszadozott. - Mi olyan vicces? - krdezte az orvos. - Semmi. Egyltaln semmi - mondta a lny mg mindig mosolyogva. 7. FEJEZET Verfnyes vasrnap reggel volt, amikor Nicola felbredt. Gyorsan farmerba s plba bjt, tszaladt a pzsiton a mezk irnyba, s kzben mlyen beszvta a tiszta levegt. Br mg csak ht fel jrt az id, a mhek mr javban dngicsltek a virgba borult cserjk krl, s f rge kis madrkk rppentek az g fel, ahogy Nicola kzelebb rt hozzjuk. tmszott egy alacsony kfalon, s lefutott a domb aljig. Hossz, barna haja bronzosan csillogott, ahogy sszeborzolta a szl. Megllt,

lenzett a folyvlgyre, s felidzte az elz estt. A baleset helysznrl egyenesen hazahajtottak. Nicola azt vrta, hogy Matthew, mint ltalban, megint elhzdik tle, de legnagyobb meglepetsre a frfi egsz este bartsgos s kzvetlen maradt. Vacsora k zben rszletesen beszmolt apjnak a nap esemnyeirl. Brcsak ilyen meghitt maradna kzttnk a kapcsolat! - remnykedett a lny . - Hello, ifj hlgy! Kitalljam, ki maga? Nicola sebesen megprdlt. Annyira belefeledkezett az lmodozsba, hogy szre sem vette, hogy valaki kzeledik. Elmosolyodott, s is visszakiltott egy Hell!-t. A szke haj, csillogan kk szem frfi csettintett az ujjval, hogy maga mellett tartsa a vadszkutyjt, de az arany retrievernek esze gban sem volt engedelmeskedni. Farkt csvlva, egyenesen Nicolhoz futott. - Ltja, mennyire nem hallgat rm ez a Bess? Nicola megsimogatta a kutya fejt. - Gynyr jszg. A mag? - , nem. Az anym, ami nmileg menti az engedetlensget nyjtott kezet a frfi a lnynak. - Tim Jeffersnek hvnak. Anym Ruth Jeffers, a bbaasszony. - Ht persze! Ruth emltette, hogy a fia megltogatja. Nicola Thorne vagyok. - Tudom, ki maga, doktorn. Az anym sokat meslt magrl. St nagyon remli, hogy maga miatt nhny nappal mg tovbb is maradok. Be ke ll vallanom, ez a legjobb trkk, amelyet eddig bevetett az reglny. Nicola felkacagott. Egyltaln nem vette zokon a fiatalember hzelgst. - Hol lakik, amikor ppen nem az desanyjt ltogatja meg? - Londonban. Egy kiad marketingosztlyn dolgozom. - Ugye maga is Londo nbl rkezett? Hogy rzi magt errefel, tvol a nagyvilgtl? Nem unja hallra magt? - ppen ellenkezleg. - Nicola lehajolt, s jbl megsimogatta a kutyt. - Szeretek itt lakni. Ez az a munka, amelyrl mindig is lmodtam. - Igazn? - meredt r elkpedve Tim. - Nos, mindenki a maga mdjn keresi a szerencsjt. n alig vrtam, hogy elszabaduljak innen, s csak ritkn jvk vissza. Remlem, maga jobban fog boldogulni, mint a legutbbi doktorn. A tisztessg gy kvnja, hogy azt is elruljam, ebben az esetben kiss msok a krlmnyek. Idkzben visszartek a pzsitra. Nicola megllt. - Nem is tudtam, hogy elttem mr egy msik doktorn is dolgozott itt. Sen ki sem emltette.

- Nos, nem valami sokig maradt, s gy vlem, Matthew sem szvesen beszl rla. Ugyanis jegyben jrt a hlggyel. Louise-nak hvtk. Birminghamben ismerkedtek meg, s gy terveztk, hogy feladjk az ottani llsukat, aztn Gracebybe kltznek, hogy egytt dolgozzanak a csaldi rendelben. De a n nem rezte itt jl magt. Kzelebbit nem tudok, csak azt, hogy az eljegyzst felbontottk, s a Louise visszatrt Birminghambe. - Szval gy trtnt. Bizonyra nehz idszak volt ez Matthew szmra. - Magam is gy gondolom, de ht az let mr csak ilyen. Nyernk valakit, mst meg elvesztnk. - Tim kinyitotta a lny eltt a kaput. Mit szlna alkalomadtn egy italhoz? Van itt egypr kedves kis vendgl. Felhvhatom egyszer? - Mirt ne? - blintott Nicola automatikusan. - Br igazsg szerint tbbnyire nagyon elfoglalt vagyok. Gondolatait tlsgosan is lekttte az imnt hallott trtnet. Amit Tim meslt, az vlaszt adott a legtbb krdsre. Most vgre megrtette, m irt ellenezte Matthew a felvtelt. Nyilvnvalan a menyaszszonyval szer zett tapasztalatai alapjn tlte meg t. Hogyan rtessem meg vele, hogy n ms vagyok, mint Louise? - tpeldtt Nicola, mikzben lass lptekkel elindult a bejrat fel. Vajon ez a fjdalmas emlk rkre befolysolni fogja az dntseit? - Leszedhetem az asztalt? - krdezte Mrs. Dobson, s a kvetkez pillanatban mr neki is fogott, hogy tlcra rakja a tnyrokat. - Hadd segtsek! - ajnlkozott Nicola. Fogta a nagy zldsges tlat, s kvette a hzvezetnt a konyhba. Az asztalnl elg dcgsen ment a trsalgs. gy tnt, mindanynyian a saj t gondolataikba mlyedtek, s a kt Hunt mg a szokottnl is hallgatagabb volt. Nyilvn trtnt valami, amirl nem tudok, gondolta a lny. Mrs. Dobsonnak cseppet sem volt nyre, hogy Nicola akar mosogatni, de kifejezetten ragaszkodott hozz. - Ez utn a pomps ebd utn jlesik, ha tehetek valamit - mondta. - Tls gosan is elknyeztetnek. Otthon a munka utn csak gy sszecsaptam magamnak valami harapnivalt, tbbnyire vajas kenyeret, azt n irny az gy. - Az bizony nem helyes. A testnek rendes tpllkra van szksge, kln sen ha az ember olyan kemnyen dolgozik, mint maga. Mrs. Dobson hozott egy konyharuht, s trlgetni kezdett. - De azrt ksznm, hogy segt. Ma dlutn szabad vagyok, s mindjrt jn rtem a lnyom, Mary frje. Szmomra nincs szebb dolog, mint nhny rt az unokmmal tlteni. Tndri kis klyk. - Mennyi ids?

- Tizent hnapos. Marynek rengeteg gondja van a nevelsvel. Nagyon szer etnk neki tbbet segteni, de ht nekem itt a munkm. Azt remltem... - Az asszony zavartan elhallgatott. - Csak beszlek s beszlek , pedig biztosan szrnyen untatom, Thorne doktorn. - Ugyan, nagyon is rdekel - tiltakozott Nicola. - Mit akart az imnt mondani, Mrs. Dobson? - Egy idben azt remltem, pr rt lecsphetek a munkaidmbl, ha Marynek megszletik a kisbabja. - Htralesett a vlla fltt, s halkan folytatta: - Ha Matthew doktor megnslt volna, ahogy tervezte, biz tosan nem lenne itt rm akkora szksg. Br elkpzelni sem tudom, hogy az a knyesked hlgy, aki a menyasszonya volt, valban kivett e volna a rszt a hztartsbl. Mltsgn alulinak tartotta volna, annyi szent. n mindenesetre nem bnkdtam utna, amikor elment. nem illett b ele a csapatba gy, mint maga. Ebben pillanatban egy autduda szlalt meg a hz eltt. - Ez Jan - kzlte a hzvezetn. Biztosan magval hozta a kicsit. Nicola kedvesen kivette az asszony kezbl a trlruht. - Majd n befejezem. - Igazn? De mg nem ksztettem el a kvt... - Ne aggdjon, azt is elintzem. Nicola rendet rakott a konyhban, s bekapcsolta a kvfzt. Klns, gond olta, hogy ma kt embertl is hallott Matthew flresikerlt eljegyzsrl. Tlcra tette a kvt meg a csszket, s bevitte a nappaliba, ahol az idsebb Hunt doktor rdit hallgatott. Nagyon kimerltnek s feszlt nek ltszott. - Nocsak, ma n hozza a kvt? - nzett fl csodlkozva, amikor Nicola belpett. - Milyen kedves... Mrs. Dobson mr elment? - Igen, a veje ppen most rkezett. - Tudja, nagyon boldog, ha az unokjval lehet. A kicsi j rtelmet adott az letnek. Csak egy kisgyermek kpes ilyen fiatalon tartani az embert, igazam van? - Tkletesen - felelte a lny mosolyogva. Hunt doktor nyilvn azokra az unokkra gondolt, akikkel a fia ajndkozta volna meg, ha megnsl. - Hol van Matthew? - krdezte az regr. - nem kr kvt? - Azt hiszem, kiment a kertbe. Mirt nem megy utna n is? Gynyr napu nk van. - n inkbb itt iszom meg az enymet, azutn ledlk egy kicsit. Hirtelen megfjdult a fejem. - Akkor nem zavarom - mondta Nicola, s csndesen kiment a szobbl. Kivitte a tlct a kertbe, ahol egy msodpercre elvaktotta a ragyog napf ny. Matthew egy reg orgonafa alatt fekdt a nyuggyban.

Amikor megpillantotta a lnyt, flkelt, s elbe jtt. - Ksznm, hogy kihozta a kvt - mondta. - ljn csak le! n majd a fre telepszem. Megtlttt kt csszt, s az egyiket Nicolnak nyjtotta. - Mi baja van? Bntja valami? - krdezte, amikor szrevette a lny gondterhelt arckifejezst. - Tulajdonkppen semmi kzm hozz - kezdte a lny -, de az imnt egy kiss megijedtem az desapja lttn. Ma mg a szoksosnl is ross zabbul nz ki- Sokan zavartk az jjel? - Kt hvs rkezett, az egyik jflkor, a msik ngy rakor. Felajnlottam, hogy tvllalom a msodikat, de hallani sem akart rla. n is szrevettem, mennyire elfradt. De nem hagy magn segteni... - Mi lenne, ha megosztannk egyms kztt az jszakai gyeletet? Akkor sokkal tbbet pihenhetne az regr - javasolta Nicola. - Hova gondol? Ezt nem vrhatom el magtl. - s ugyan mirt nem? Szeretnk segteni, Matthew - makacskodott a lny. - Nem lenne helynval, ha mg tbb munkt varrnk a nyakba. Mr most is tbbet dolgozik a kelletnl. - gy rti, azrt, mert n csak megtrt szemly vagyok...? - Nem! Egyltaln nem gy rtettem. - Matthew felpattant, s megragadta a k arjt. - Mit jelentsen ez, doktor r? - krdezte rendreutast hangon Nicola. - Hiszen pontosan tudom, hogy zavarja a jelenltem. - Beismerem, kezdetben valban elleneztem, hogy alkalmazzuk, de higgye el, j okaim voltak r. - Az orvos ujjai lassan simogatni kezdtk a l ny karjt, amitl Nicola egszen elgyenglt. Csak nagy nehezen tudott ellen llni a frfi vonzerejnek. - A ruhra cloz, amelyben a bemutatkoz beszlgetsre jttem? De ht mr elmagyarztam, hogy az mirt trtnt. Egyltaln nem llt szndkomban gy kinzni, mint egy brkisasszony. Matthew elnevette magt. - Be kell vallanom, tnyleg nem gy festett, ahogyan elkpzeltem, br az a ruha igazn remekl llt magn, Nicola. - Nagyon ksznm. Teht igaz, hogy semmi egyebet nem vett szre rajtam, csak az alkalomhoz nem ill ltzkemet. - Azt is szrevettem, hogy igen-igen csinos. Egy darabig farkasszemet nztek egymssal. Nicola rezte, hogy a pulzusa felgyorsul a frfi zld szemnek pillantstl. Mintha megllt volna az id. - Matthew, n... - Ne mondjon semmit! Azt hiszem, pp itt ideje, hogy megmagyarzzam az akk ori helyzetet. - A frfi a lny ajkra tette az ujjt, hogy

elnmtsa. - Meglehet, hibt kvettem el, amikor elhamarkodott kvetkeztet seket vontam le ahelyett, hogy a tnyekre szortkoztam volna. Taln... Hirtelen elhallgatott, mert megcsrrent a telefon. Sz nlkl besietett a hzb a. Nicola nagy levegt vett, s igyekezett rendbe szedni a gondolatait. Vajon mit akart mondani Matthew? - tndtt. Hiszen azt mr rgta tisztztuk, hogy alkalmasnak tart a csaldorvosi munkra... - El kell mennem - kzlte a frfi, amikor nhny perc mlva viszszajtt. Egy beteg gyerekhez hvtak. - Tehetek valamit? Menjek n is magval? - Nem szksges. Nem tnik komolynak. De sohasem szoktam kslekedni, ha gyerekrl van sz. Maga csak tartsa itthon a frontot! Nicola hallotta, ahogy beindtja a motort. Visszafekdt a nyuggyba, s l ehunyta a szemt. A mhek mg most is ugyangy zmmgtek, mint reggel, a nap se sttt msknt, de a varzslat valahogy mgis elillant. s semmi, az g egy vilgon semmi sem mozdult elre! 8. FEJEZET - Hunt doktor? bren van? Nicola bekopogott a hlszobaajtn, de nem kapott vlaszt. Mr hat ra is elmlt, s azta nem ltta az regurat, hogy ebd utn bevitte neki a kvt. Matthew telefonlt, hogy be kell vinnie a gyereket s a szleit a krhzba, mert heveny vakblgyulladstl tart. Mrs. Dobson mg szintn nem rt vissza. Nicola jbl bekopogtatott, azutn halkan kinyitotta az ajtt, s belesett a szobba. Odabent stt volt, mert a fggnyket behztk. Nicola elszr azt hitte, hogy a frfi alszik. Csak akkor vette szre, hogy valami baj van, amikor odalpett az gyhoz. - Hunt doktor, hogy rzi magt? - Ahogy az regr fl hajolt, rgtn ltta, mennyire nehezre esik neki a beszd. A szja szle furcsn eltorzult, s amit mondott, alig lehetett rteni. - Rosszul vagyok. Fj a fejem... - Fekdjn nyugodtan! - mondta csndesen a lny. Kigombolta a frfi gallrjt, s gondoskodott rla, hogy knyelmesen fekdjn. Az reg pulzusa igen szapora volt, arca vrs, bre pedig szraz s forr. Amik or Nicola felhzta a szemhjt, ltta, hogy a pupilli rendellenesen tgak. A tnetek egyrtelmen arra utaltak, hogy szlts rte. Nincs mese, azonnal krhzba kell szlltani. - Srgsen segtsgre van szksge, Hunt doktor - jelentette ki. Hvom a mentket, s rgtn visszajvk. Matthew szobjba szaladt t telefonlni, mert az volt a legkzelebb. Kifel jvet tekintete egy bekeretezett fnykpre esett, amely egy

csinos, stt haj nt brzolt. Nem kellett elolvasnia a fot aljra rt ajnlst, sztnsen tudta, hogy Louise-t brzolja a kp. Bnatos szvvel vette tudomsul, hogy Matthew, bizony, mg mindig szereti egykori menyasszonyt. aA - Hogy van az apm? Az itteniek mit mondanak? - nyitott be Matthew a vr ajtajn. Nicola flugrott a szkrl. Mg a mentk megrkezse eltt sikerlt felhvnia a frfit, s gyorsan vzolta neki a helyzetet. - ntudatnl van, s mozogni is tud, de a beszd nagyon nehezre esik. Ahog y meg tudom tlni, a teste bal oldalt rte a szlts, de mg nem lehet megmondani, milyen kvetkezmnyei lesznek. Most ksztik el a CT-felvteleket, hogy megtudjuk, mekkora kiterjeds a bevrzs. - Egyszeren kptelen vagyok elhinni! Pedig tudnom kellett volna, hogy ez lesz a vge. Nem is rtem, mirt nem ismertem fel a figyelmeztet je leket - vdolta nmagt a fiatal orvos. - Nem a maga hibja - vigasztalta Nicola. - n csak rvid ideje ismerem a z desapjt, de meggyzdsem, hogy akkor sem szlt volna magnak, ha felismeri a tneteket. - Igaza van. Apa szrnyen makacs tud lenni. - Sz, ami sz, az alma nem esett messze a fjtl... - Fogalmam sincs, hogy ez bk akar-e lenni. - Matthew idegesen az rjra pillantott. - Ma jjel gyeletes vagyok... - Majd n tveszem - ajnlotta a lny. - Maga csak mradjon itt a krhzban, s tartsa a kapcsolatot a kollgkkal! - Ksznm. - A frfi a tskjba nylt, s elvette a kocsija kulcsait. - K rem, vigye el a terepjrt, n majd fogok egy taxit, ha hazamegyek. Tudom, hogy mr visszahoztk a szervizbl az autjt, de jobban szeretnm, ha egy megbzhat jrmvet hasznlna, ha esetleg beteghez hvnk. - Tenyerbe zrta a lny ujjait, gy adta t neki a kulcsokat. - Krem, grje meg, hogy rtest, ha Gracebyen kvlre kell mennie! Egyedl mg nem autkzhat a hegyekben, akrmilyen gyes is volt tegnap. Nicola nagyon rlt, hogy a frfi gy aggdik rte, de amikor eszbe jutott az jjeliszekrnyn ll fnykp, a jkedve menten elprolgott. Gond nlkl hazart a terepjrval. Mrs. Dobson, aki senkit sem tallt a h zban, amikor megrkezett, mr izgatottan vrta. Nicola rviden elmeslte neki a trtnteket, mikzben megittak egy cssze tet. Tizenegy fel felhvta a krhzat, hogy rdekldjn az regr llapota fel l. A krlmnyekhez kpest jl van, hangzott a szraz felvilgosts. A ln y elgondolkodva tette le a kagylt. Milyen idegesek

lehetnek a hozztartozk, amikor ilyen semmitmond vlaszt kapnak! - tn dtt. Feltett egy CD-t, majd knyelembe helyezte magt az egyik fotelban, s Biy an Adamst, kedvenc nekest hallgatta. Mr majdnem lejrt a lemez, amikor kinylt az ajt. Matthew lpett be kimerlten a nappaliba. - Hogy van az desapja? - krdezte vatosan a lny. - Semmi vltozs. Csak holnap reggel fogjuk megtudni, mennyire slyos a helyzet. - Felfogta, mi trtnt vele? - igen! Elmeslte, hogy mr j nhny napja fjt a feje, de ma dlutnra s zinte elviselhetetlenn vlt. Tkletesen tisztban van az llapotval, m s okkal inkbb az a krds foglalkoztatja, hogyan fogunk nlkle boldogulni. - Ez, ha gy vesszk, nem is olyan rossz jel - tndtt Nicola. - Ha ilyen jl emlkszik r, mi trtnt vele, akkor az agyvrzs aligha krostha tta komolyabban a szveteket. - Magam is azt hiszem. - Matthew igyekezett j kpet vgni a dologhoz, de Nicola ltta rajta, mennyire nehezre esik. - s magnak hogy ment? Remlem, nyugodt volt az este. - Nagyon is. Eddig mg egyetlenegy hvs sem rkezett. Ebben a pillanatban megcsrrent a telefon. - Egy bizonyos Mrs. Cosgrove volt - tjkoztatta Nicola egy perccel ksbb Matthew-t. - A frje egsz dlutn rosszul rezte magt, s egy rn bell tbbszr is hnyt. tmegyek hozzjuk, megnzem, mi a helyzet. - Majd n! - Ugyan mr! Maga itt marad, s kipiheni magt. Nem fog sokig tartani. A ft tls vgn laknak. - Ksznm, Nicola. Tudom, nem knny magnak azok utn, amin ma keresztlment. De azt is tudom, hogy szinte szvvel csinlja. A lny egszen felvillanyozva lt be a kocsijba. Jlesett neki, ahogy Matthew elfogadta, s megksznte a segtsgt. A Cosgrovehz eltt kis zllt, thaladt az elkerten, s a bejrati ajthoz sietett. - gy tnik, csnya gyomorhurutja van, Mr. Cosgrove. Valsznleg valam i vrusfertzs kvetkezmnye. A hmrsklete is magasabb a szokottnl, de azrt komolyabb aggodalomra nincs ok. Gondolom, elg vacakul rzi magt... - Eltallta, doktorn. Mintha kifacsartak volna - vlaszolta Brian Cosgrove. - Nhnyan mr lebetegedtek a munkahelyemen, taln tlk kapta m el. - Meglehet. Teht elszr is maradjon gyban, s csak vizet igyon, amg nem hagy albb a hnys! Holnap ismt beugrom, s megnzem, mit te

hetek. A ltogats utn Nicola azonnal hazament. Belesett a nappaliba, mert mg gett a lmpa, de Matthew-t nem ltta sehol. Aztn szrevette, hogy a kertre nyl ajt nyitva ll. Lbujjhegyen odaosont, s kinzett. Matthew kint lt a klpcsn, kezben egy pohr tejjel. Amikor meghallotta Nicola kzeled lpteit, htrafordult s elmosolyodott. - Nem sokig volt oda -jegyezte meg. - Felttelezem, hogy Mr. Cosgrove betegsge nem klnsebben komoly. - Szrnyen fj a gyomra, ezrt holnap reggel jbl megnzem. De nem hiszem, hogy veszlyes a dolog. Egyszer gastritis. Matthew az gre pillantott. - Egyszeren tl szp ez az jszaka ahhoz, hogy az ember aludni menjen. Tusols utn kijttem. Jjjn, ljn ide egy kicsit, ha mg nem fradt nagyon! Nicola lehuppant mellje. rezte a frfi szappannak fanyar illatt, amely sszekeveredett a kerti virgokval, s ettl klnsen ders hangulat lett rr rajta. Matthew eltartotta a pohart, de a lny kedvesen vis szautastotta. - n szeretem a tejet. Mrs. Dobson mindig gyel r, hogy eleget igyak. - Jobb, mint a whisky - vont vllat Nicola. Felhzta a lbt, s llt a trd re tmasztotta. Amikor felrppent egy madr, addig kvette a tekintetvel, a mg csak el nem tnt a tet fltt. Azutn egyenesen a frfi szembe nzett. Egyikk sem mozdult. A kzttk vibrl feszltsg lassan elviselhetetlenn fokozdott. Vgl Matthew letette pohart a fldre, s lassan maghoz vo nta Nicolt. Az ajka olyan puha volt, s keznek szeld simogatsa annyira izgat, hogy a lny abba sem akarta hagyni a cskolzst. A frfinak azonban mintha hirtelen lelkiismeret-furdalsa tmadt volna. - Taln nem kellett volna megtennem - mondta, miutn kiss htrbb hzdo tt. - De eszem gban sincs mentegetzni. - Nem is krtem r! - Nicola olyan sebesen vgta r a vlaszt, hogy az mindkettjket meglepte. A frfi meglepdve frkszte az arct. - Ha ez felhvs keringre, ht nem utastom el. Olyan ervel hzta maghoz a lnyt, hogy a mellk sszert. Nicola lgyan Matthew nyaka kr fonta a karjt. Tisztban volt vele, menynyire kv nja t a frfi, s maga is alig brta leplezni a vgyt, ahogy shajtva hozzsimult. - Ki van ott? Mi folyik odakint?

Mrs. Dobson mogorva hangja riasztotta fel ket. - , maga az, Matthew doktor! Mit csinlnak itt a doktornvel az jszaka kells kzepn? - Friss levegt szvunk, Mrs. Dobson - felelte az orvos hangslyozott kedve ssggel. - Akkor minden rendben. Csak ne felejtsk el az ajtkat bezrni! Remlem, jobban van az desapja... - Biztos vagyok benne, hogy rendbe fog jnni, Mrs. Dobson. Matthew flvette a fldrl a pohart, s amikor a hzvezetn eltnt a nappaliban, elgondolkodva megjegyezte: - Taln mg j is, hogy Mrs. Dobson ppen most bukkant el. Msklnben tlsgosan sszekavarodhattak volna a dolgok. - Ne aggdjon, Matthew! - vlaszolta megbntdva a lny. - A magam rsz rl nem tulajdontok olyan nagy jelentsget ezeknek a dolgoknak, ahogy maga nevezte. Sarkon fordult, s bement a hzba. Mit is mondhatott volna mg? A helyzet egyrtelm volt. Hiszen ppen Matthew tancsolta neki, hogy csak a tneteket tartsa szem eltt, s ne engedje, hogy elragadja a fant zija. pedig pontosan ezt akarta tenni. De mik is voltak ezek a tnetek? Egy holdfnyes jszaka, egy frfi s egy n, akiket a nap esemnyeit kvet en elragadtak az rzelmeik. Diagnzis? Kpzelt vonzalom. Gygymd? Kerlni a megismtldst. Becsukta maga mgtt a szobja ajtajt, leoltotta a lmpt, s a takarjra bmult, amelyre rsttt a hold. Minden vilgos volt s rthet. Mgis, mint ha ezek a cskok megzavartk volna a fejt. 9. FEJEZET - Rendels utn egyenesen Maggie Holcrofthoz megyek, gyhogy valsznleg nem rek vissza ebdre - kzlte Nicola a reggelinl. - Akkor mris szlok Mrs. Dobsonnak, hogy egyiknkre se szmtson. s sem tudom, meddig maradok bent a krhzban - mondta Matthew. - Apm igencsak berzenkedik a rehabilitcis kezelsek ellen, e zrt aztn minden rbeszlkpessgemre szksgem lesz, hogy meggyzzem t ezek szksgessgrl. Eddig nem valami sokat javult az a bal oldali bnuls. - Nem is vrhatjuk, hogy egyhamar megsznjn. Maga is tudja, milyen hossz ideig tart flplni egy agyvrzs utn, Matthew. Mlysgesen megrtette, hogy a frfi annyira aggdik az apjrt. Az regurat kt hete rte a szlts. Nicola tbbszr is megltogatta a krhzban, s a sajt szemvel ltta, milyen lassan gygyulgat. Br beszlni jra tudott mr, de jrni mg kptelen volt. Csak a rehabilitcis k ezelsektl remlhet, hogy belthat idn bell visszanyeri a

mozgskpessgt. - Termszetesen tisztban vagyok vele, de sajnos nagyon nehz trgyilagosnak maradni, ha az ember szemlyesen is rintett a dologban. - A z orvos felllt az asztaltl. - Gondolom, ksbb mg tallkozunk. Az esti r endels utn rr pr percre? Beszlnnk kellene egymssal. - Egszen pontosan mirl? - A munknkrl. Hossz tvon nem brjuk gy tovbb. Egyre tbb csald kltzik az j teleplsre, gy aztn hamarosan elrjk a lehetsg eink hatrt. s nem ltatom magam azzal, hogy apm belthat idn bell m unkakpes lesz. - Milyen megoldst lt akkor? - Elszr is helyettes utn kell nznnk, amg kiderl, hogyan alakulnak a dolgok. Utna pedig... majd megltjuk. Elmosolyodott, s tment a msik pletszrnyba, ahol a rendelk mkdtek. Nicola hosszan nzett utna, s azon morfondrozott, hogy szmra is az lenne a legjobb, ha beletemetkezne a munkjba, s elfeledkezne szemlyes gondjairl. - Hogy rzi magt, Mrs. Holcroft? - Fradtnak. s olyan merev a karom. - Az asszony szemben rmlet tkr zdtt. - Ugye ez rossz jel, doktorn? Tudom, hogy az orvosok mindent el kvettek az operci sorn, de semmivel sem rzem jobban magam. Odafel menet Nicola tfutotta a krhzi zrjelentst. Mrs. Holcroftnak kt hete tvoltottk el a bal mellt, de mr sokkal hamarabb meg kellett volna mteni. A rk megtmadta a hnaljban lv nyirokmirigyeke t, s fennllt a veszlye annak, hogy mshol is ttt keletkezett. - Csak ksbb tudjuk meg, mennyire volt hatkony az operci, Mrs. Holcroft - mondta a lny vatosan. - Kezdettl fogva komolyan kellett volna vennem ezt a csomt, ugye? Folyton igyekeztem bebeszlni magamnak, hogy nem vszes, nincs okom a nyugtalansgra. - Remnykedjnk, hogy sikeres volt az operci - felelte Nicola. Tudta, hogy nem sokat segtene, ha statisztikkkal hozakodna el, s elmagyarzn az asszonynak, hogy a rk idben trtn felismerse esetn a betegek nyolcvan szzalka t vvel a mtt utn mg mindig egsz sges. - Ugye rendesen szedi a gygyszereket? Ez most a legfontosabb - fig yelmeztette Mrs. Holcroftot. - igen! Mg egyszer nem leszek olyan ostoba, habr be kell vallanom, hogy szrny hhullmokat okoznak. De azzal gyzkdm magam, hogy ez a legkevesebb, amit megtehetek a gygyulsomrt. Nicola rezte, hogy mg ms valami is nyomja a szvt. - Ha ezenkvl bntja valami, mondja csak el nyugodtan! - biztatta az asszon

yt. - Taln nevetsgesnek fogja tartani, doktorn, de komolyan azt fontolgatom, ne keressek-e fel egy termszetgygyszt. Az egyik aszszony b eszlt rla a krhzban. Most, ugye, bolondnak tart? Nicola habozott, - Nem hiszem, hogy olyan buta tlet ez - mondta vgl. - Tudomnyosan ug yan mg nem bizonytott, hogy a csodadoktorok kezelsei valban eredmnyesek, ugyanakkor tny, hogy ha az ember derltan nz s zembe a betegsgvel, az nagyon sokat segt. Ha teht gy ----a----------------------------------------------------------------------rzi, j t tenne magnak, ha felkeresne egy ilyen termszetgygyszt, nem ltom okt, hogy lebeszljem. - Ksznm, doktorn. lmomban sem jutna eszembe megtenni, ha maga ellenezn. Maggie Holcroft szemltomst megknnyebblten bcszott. Nicola egsz ton azon tprengett, vajon helyes tancsot adott-e neki. Vgl is arra a megllaptsra jutott, hogy semmi nem lehet rossz, ami remnyt nyjthat a betegnek, s ert adhat neki a betegsg elleni harcho z. Az egszsges-rendelsen rengeteg fiatalasszony s kisbaba gylt ssze. Az j oltsi program els napja volt. Szerencsre Ruth Jeffers csodlatosan tudott bnni az anyukkkal s kicsinyeikkel. Nlkle Nicola nemigen gyzte volna a munkt, annl is kevsb, mivel sok csecsem hangos bmblssel s rgkaplssal igyekezett tiltakozni az injekci ellen. Amikorra vgeztek, Nicola mr alig llt a lbn. Kimerlte n rogyott a szkre. - Szerintem a legtbb aprsg inkbb a flelemtl srt, mint a fjdalomtl jelentette ki nevetve Ruth. - J, hogy olyan sok anyt meg tudott gyzni a vdoltsok szksgessgrl. - De azrt kr, hogy Emma Jones nem jtt el. - Taln csak nem rt r, hiszen beteg a frje. Ugye maga s Matthew segtettek Darrenen a baleset utn? - Igen. ppen a terepjr-vezetst gyakoroltunk, amikor riasztottak bennnket. Matthew biztos akart lenni benne, hogy boldogulok az j kocsival. - Ha ez volt az egyetlen oka... - Ruth sokatmond pillantst vetett a lnyra. - Tudja, abban remnykedtem, hogy Tim ezentl majd gyakrabban jn haza. Meslte, hogy meg akarta hvni, de maga gyakorlatilag k osarat adott neki, mert tlsgosan elfoglalt... Ebben a pillanatban Matthew jelent meg a rendelben. - Hogy van az desapja? - rdekldtt Ruth. - Trheten - felelte a frfi, miutn dvzlte Nicolt. - Elrtem,

hogy nhny htre elmenjen Harrogate-be, rehabilitcira. - Ahogy Hunt doktort ismerem, nem lehetett knny dolga - jegyezte meg Rut h, majd fogta a tskjt, s elksznt a kt orvostl. - Nem szeretnm, ha az apm betegsge megzavarn a trsasgi lett - mondta Matthew, amikor magukra maradtak. - Joga van szabadidh z, s gondoskodni fogok rla, hogy meg is kapja. Nicola csodlkozva meredt r. - Tessk? - Hallottam, mit mondott Ruth... Hogy Tim randevzni akart magval, de ma ga a tlterheltsge miatt elutastotta. Nem vrom el, hogy lemondjon a magnletrl, amg itt tartzkodik. Az apm betegsge az n gondom, nem a mag. J lenne, ha a jvben ehhez tartan magt. - Megrtettem. - Nicola alig tudta leplezni a haragjt. - Nem felejtettem e l, hogy csak prbaidn vagyok itt, s a hrom hnap elteltvel el kell tnn m innen. gyhogy ne aggdjon a magnletem miatt, doktor r! - Nagyon helyes. gyelni fogok r, hogy ne terheljem tl. Ha teht Tim Jeffers legkzelebb meghvja, semmi oka nem lesz mr visszautastani. - gy vlem, ez kizrlag az n dolgom. Nem szksges megszerveznie s em a magnletemet, sem a munkanapomat. s most bocssson meg, krem! - Ne rtsen flre, Nicola! Csak azt szerettem volna a tudomsra hozni, hogy nincsenek ktelezettsgei a rendelvel szemben. Nem kvnom ntl, hogy munkval tltse a szabadidejt. - Felesleges tbbet mondania, Matthew. Az els perctl kezdve vilgosan rtsemre adta a kztnk lev klnbsgeket. Minek vitatkoznnk tovbb? Mos t pedig, ha nincs ellene kifogsa, akkor... - Doktorn, doktorn! Itt van mg? Jjjn gyorsan! A ktsgbeesett kilts minden mst elfeledtetett velk. Azonnal kirohantak a vrba. - Adja ide! - Matthew vatosan kivette az anyja karjbl a kicsit, s bevitte a rendelbe. - Hirtelen elkezdett rngatzni, s a szemt forgatta... Nicola a fiatalasszony vllra tette a kezt. - Nyugodjon meg, Emma! Mi baja Shelleynek? Lzas? - jszaka tbbszr is felbredt, s nagyon forr volt a teste... Mi lehet vele, doktor r? - Azt hiszem, lzgrcse van. Amg az orvos levetkztette a gyereket, Nicola tszaladt a konyhba, s lang yos vizet hozott. - Rosszabbnak ltszik, mint amilyen, Emma - igyekezett Matthew

megnyugtatni az izgatott anyt. - Valsznleg valami fertzs bujkl Shelleyben, s a hirtelen lz okozta a grcsszer rngsokat. Ha sikerl le nyomnunk a hmrsklett, mindjrt jobban lesz. - Igen, ez biztosan segt - blintott Nicola, mikzben nedves szivacscsal ht gette a kis beteg csukljt s lbszrait. - Mondja csak, eleget eszik ez a ki slny? Kiss alultplltnak ltszik... - Sok tejet iszik, nem szokott hagyni egy csppet sem a cumisvegben. - De az korban mr nemcsak tejre van szksge - szlt kzbe Matthew. A fiatalasszony szembl kicsordult a knny. - Semmi sem zlik neki, amit mi esznk. Megprbltam tojst adni neki, de attl megfjdult a hasa. Igazn nem tudom, mit tegyek. - Kitn bbiteleket lehet kapni, Emma. Kstoltatta mr vele? Tudom, ho gy nem egyszer kln fzni Shelleynek. - Nem, nem... - Az asszony olyan halkan beszlt, hogy alig rtettk, amit mond. - Egyszer prblkoztam ksz bbitellel, de tbbre nem futotta. Tudja, amita Darren beteg, nem kap fizetst. Amit pedig a bet egbiztost ad, azt hiba igyekszem beosztani. - De ht a tppnzen kvl mg egyb szocilis juttatst is kellene kapniuk - jegyezte meg Matthew. Az asszony zavartan sttte le a szemt. - Kldtek nhny nyomtatvnyt Darrennek... - kezdte, de aztn elakadt. Nicola Matthew-ra pillantott. Az orvos azon nyomban tvette tle a kicsit, pedig tment Emmval a szomszd szobba. - Gondjaik vannak a nyomtatvnyokkal? - krdezte. - Taln ezrt nem kapnak anyagi tmogatst? - Igen - felelte Emma mly shajjal. - Olyan hossz meg bonyolult szavakkal van tele, amiket mi nem rtnk. n ugyanis soha nem tanultam m eg rendesen olvasni, doktorn. s Darren sem. Mr akkor meg kellett volna mondanom, amikor odaadta azt a paprt az oltsokrl. De nagyon fltem... - Flt? Mitl? - fogta meg Nicola a fiatalasszony remeg kezt. - Hogy elveszik tlnk Shelleyt, ha kiderl. Senkinek nem rulhatjuk el, h ogy nem tudunk olvasni, klnben elveszik a gyereknket, s soha tbb nem kapjuk vissza. - De Emma, ez nem igaz! Senki sem fogja elvenni a kisbabjukat! Matthew lpett be, karjban a gyerekkel. Emma hevesen kikapta az orvos karjbl a kicsit, s riadtan krdezte: - Ugye jobban van, doktor r...? - Igen, igen. Ha jra megismtldne az a rngatzs, tegye azt, amit mi: htse le Shelley testt langyos vzzel! Aztn hvjon fel bennnke t! Valamelyiknk majd kimegy magukhoz. Engem sokkal inkbb a kislny slya

aggaszt. Felttlenl szilrd tpllkot kell adnia neki. Beszlni fogok az illetkes szocilis munkssal, Anni Harrisonnal, s megkrem, hogy nzzen utna az ignyelhet tmogatsokna k. - s biztosan nem fogjk elvenni tlnk Shelleyt? - krdezte rmlten az as szony. - Sz sincs ilyesmirl, Emma. Nyugodjon meg! Maguknak csupn egy kis segtsgre van szksgk. Miss Harrison azt is meg fogja mondani, hol tanulhatnak meg olvasni, ha szeretnnek - biztatta Nicola. - igen! Mr sokszor gondolkodtam rajta, mi lesz, ha Shelley iskolba ker l. Hiszen mg a tanulsban sem tudnnk segteni neki... - Ne fljen, minden rendben lesz. Fel a fejjel! - mosolygott r Matthew szemmel lthatan megknnyebblten. - Most pedig szedje ssze a holmijt, hazaviszem magukat. Addig felrok Shelleynek egy kis penicillint, mert zrejeket hallottam a tdejben. Hazafel menet ki is vlthatjuk a gygyszert, aztn majd elmagyarzom, mikor s mennyit kell beadnia belle. - Ltja, Nicola - mondta a frfi elgondolkodva, amg azt vrtk, hogy Emma elkszl -, a vidki praxis sokkal tbbet jelent, mint egyszeren fellltani a diagnzist. A tnet a dolog knnyebbik vge. Neknk a kuliss zk mg is be kell ltnunk. Itt, ahol az emberek letmdja annyira kihat a z egszsgkre, ez a kpessg elengedhetetlen. Shelleyvel slyos gondjaink lehettek volna, ha maga nem hallgat az sztneire, s nem ismeri fel ilyen gyorsan a bajok gykert. Nicola egszen hazig msra sem tudott gondolni, csak arra, mit tegyen, hogy egyszer vgre Matthew is az sztneire hallgasson. 10. FEJEZET Ezen a napon kivtelesen nyugodt este volt. Csak nhny beteg kereste fel a rendelt,, ezrt aztn Nicola mg idejben visszavonulhatott a szobjba, s tltzhetett a vacsorhoz. Knny nyri ruht vlasztott zl d s rzsaszn virgmintkkal, hajt pedig kt fsvel htraszortotta. Elge detten pillantott a tkrbe, s azon tndtt, rdekel-e egyltaln valakit e bben a hzban a klseje. Amint lert a lpcsn, megszlalt a telefon. - Graceby, orvosi rendel - mondta, miutn gpiesen flvette a kagylt. - Csak nem a szpsges Thorne doktornvel beszlek? - krdezte egy frfihang dersen. Nicola rgtn tudta, hogy Tim Jeffers az. - De igen. s ksznm a szpsges jelzt. Kap egy piros pontot. - Tudja, doktorn, nem knny magnak hzelegni, de azrt higgye

el, minden szavam a szvembl fakad. - Maga javthatatlan! - mondta jkedven a lny, de aztn hirtelen a torkban kezdett dobogni a szve, mert lpseket hallott, s Matthewpillant otta meg a lpcsfordulban. - Pontosan az akarok lenni: javthatatlan s ellenllhatatlan. Olyan ellenllhatatlan, hogy kptelen legyen visszautastani a ma esti meghvsoma t. Nicola ttovzott egy pillanatig, de mivel nemigen volt nyre az a gondolat, hogy egy ilyen szp estt megint itthon tltsn, gy dnttt, elfogadja a meghvst. - Hogy is lehetne ellenllni ennek a kedves csbtsnak? - krdezte vdve. - s mikorra jn rtem? - Fl nyolcra, ha megfelel. - Rendben van. Viszlt! A lny elgondolkodva tette le a kagylt. Remek mulatsgnak grkezett Timm el ez az este, de nem akarta, hogy a frfi tbbet remljen ettl a tallkozstl, mint egy kellemes, barti beszlgetst. Milyen rgen nem randevzott mr! Amikor a St. Bartholomy krhzban dolgozott, tl elfo glalt volt ahhoz, hogy trsasgi letet ljen. Gracebyben pedig, legalbbis ebben a tekintetben, semmi nem vltozott. Bizonyra jt f og tenni, ha kimozdulok egy kicsit, gondolta. Matthew mr az tkezasztalnl lt, s egy cseppet sem prblta eltitkolni a rosszkedvt. - Mrs. Dobson csak magra vr a tlalssal - mondta szemrehnyan. - A j vben taln tekintettel lehetne erre. Szegny asszonynak enlkl is ppen elg dolga van. - Sajnlom, de nem szabhatom meg, mikor hvjanak fel. - Nicola alig brta trtztetni magt. Amikor Mrs. Dobson behozta a leveset, elnzst krt tle, m a hzvezetn olyan meglepett kpet vgott, hogy a lny azonnal rjtt, nem is t srthette meg igazn. A tkezs ennek megfelelen elg fagyos lg krben zajlott. - Taln helytelenl tettem valamit? - krdezte nhny perc mlva a lny. - Tessk? - Pontosan tudja, mirl beszlek, Matthew. gy tnik, valami olyasmit csinltam, ami nem igazn nyerte el a tetszst. Ha volna szves elrulni... - Tved. Semmi olyat nem tett, amit kifogsolhatnk. - A frfi htratolta a szkt, s felllt az asztaltl. - Az, hogy mit csinl a szabadidejben, kiz rlag magra tartozik. Csak ne zavartassa magt! Kellemes estt kvnok, Th orne doktorn! - mondta, majd hatrozott

lptekkel kiment a szobbl. Nicola a legszvesebben hozzvgott volna valamit. jflre jrt az id, amikor Nicola hazart. Remekl mulatott, mert Tim kivlan rtette a mdjt, hogy vidm trtnetekkel s ms szellemess gekkel szrakoztassa. Brmennyire lvezte is azonban a frfi trsasgt, a munka s Matthew sokszor eszbe jutott. - Nagyon nagy rm volt szmomra, hogy magval tlthettem az estt, Nicola, br nha az volt a benyomsom, hogy gondolatban mrfldekre jr - mondta Tim, mieltt elksznt. - s azt is gyantom, hogy merre. - Sajnlom, Tim, de nem rtem, mirl beszl. A frfi halkan felnevetett. - Szp lett volna, ha a vonzerm le tudja venni a lbrl, de nem ltatom magam. Viszont hadd adjak magnak egy j tancsot: ne vesztegesse az idejt! Nicolnak sejtelme sem volt, mit vlaszoljon. - Tudja, hnyszor hangzott el az este folyamn Matthew Hunt neve? A lny a nyaka tvig elvrsdtt. - Maga kpzeldik... - Brcsak gy lenne! Be kell vallanom, hogy anym utalt r, merrl fj a szl. Remltem, hogy tved, de neki, mint mindig, most is igaza volt. Mgis arra krem, tegyen meg nekem egy nagy szvessget, s ne szeressen bele a doktorba! Rossz vge lehet... Azt hiszem ugyanis, hogy Matthew-nak mindazok utn, amit a volt menyasszonyval tlt, rkre elege lett a nkbl. Maga viszont tl des s rtkes ahhoz, hogy egy olyan frfi, aki mg csak szre sem veszi a vonzalmt, sszetrje a szvt. - Tim knnyedn arcon cskolta. - Ksznm az estt. Alkalomadtn megismtelhetnnk, ha van kedve. Nicola kptelen volt megszlalni. A hallottak tlsgosan is sszezavartk. Nmn kiszllt a kocsibl, s ttovn Tim utn intett. Nem igaz! Soha nem fogok beleszeretni Matthew-ba, fogadkozott. Kinyitotta a bejrati ajtt, s mr ppen fel akart sietni a lpcsn, amikor szrevette, hogy g lmpa a nappaliban. Matthew lehunyt szemmel fekdt a kanapn. Odalpett hozz, s finoman megrzta a vllt. - Matthew, bredjen fel, nagyon ks van mr! A frfi nagy nehezen kinyitotta a szemt. - Nicola... Az a md, ahogy a nevt kiejtette, ahogy vgyakozva az ajkra szegezte a teki ntett, egy csapsra felgyjtotta a lny rzkeit. Felidzte azt a boldog percet ott a kertben, s azt, ahogyan a teste vlaszolt a frfi kzelsgre.

- Mennyi az id? - krdezte Matthew rekedten. - jfl mlt. - Csak egy pillanatra hunytam le a szemem. - Kezvel megdrzslte a tarkj t, s elknzott hangon felnygtt. - Teljesen elgmberedett a nyakam ettl az tkozott kanaptl. Felllt, megmozgatta a vllait, hogy elzze bellk a zsibbadst, de az arckifejezse elrulta, hogy nem jrt sikerrel. - ljn le, majd n megmasszrozom! Matthew habozott egy pillanatig, de aztn lelt az egyik szkre, Nicola pedig elkezdte masszrozni a tarkjt. - Csodlatos - shajtotta a frfi nagy lvezettel. - Igazn mondom, szabadalmaztatnia kellene a kezt. Aranyat r! A lny maga is rmt lelte abban, amit csinl. Kiss elre hajolt, hogy nagyobb ert tudjon kifejteni, de amikor Matthew megfordult, s kinyitotta a szemt, hirtelen megmerevedett a keze. A frfi arca olyan kzel volt, hogy tisztn lthatta pupilljn az arany pttyket, s kiolvasta a vgyakozst a tekintetbl. A llegzete is elakadt, amikor Matthew a keze utn nylt. - Elg lesz, Nicola, nagyon ksznm. Igazn sokat segtett, de nem akarom tovbb frasztani. J jszakt! A lny nmn bmulta, ahogy kimegy a nappalibl. Lehunyta a szemt, s rezte, hogy reszket. De ht mirt? Hiszen voltakppen nem trtnt semmi... Leoltotta a lmpt, felment a szobjba, s az ablakhoz llva nzte a stt hegyeket. Igen, igen, meglehet, hogy Matthew egy rpke pillanatig csakugyan megkvnta, elvgre minden egszsges frfi gy viselkedett voln a hasonl helyzetben. Csakhogy ellenllt a ksrtsnek, mert a szve egy msik n. De ha Matthew a karjaiba veszi, s megcskolja - nem tiltakozott volna egy pillanatig sem... 11. FEJEZET - Matthew doktor azt zeni, hogy beteghez hvtk, ezrt valsznleg ksni fog a rendelsrl -jelentette Nicolnak a hzvezetn. Amikor ltta, h ogy a lny alig nyl az telhez, szelden korholni kezdte. - Nem, ez gy nem megy, Thorne doktorn! Ennyitl mg egy verb sem lakna jl! - Sajnlom, de nem vagyok hes - mentegetztt a lny. - Legalbb kellemesen telt az estje az ifj Timmel? - rdekldtt az asszony. - Csodlkoztam is, hogy mr megint megltogatta az desanyjt. Tbbnyire csak kt-hrom havonta jn haza. Nicola gy tett, mintha szre sem venn a hzvezetn frksz pillantst. - igen, nagyon kellemes volt. Ksznm, Mrs. Dobson. De most bocssson meg, sietnem kell a rendelbe, mert mg el kell intznem

egyet s mst, mieltt megrkeznek az els betegek. Alig tudott aludni az jjel, minden gondolata Matthew krl forgott. Nagyot shajtva nyitotta ki a rendel ajtajt. Bizony, bizony, vge fel kze ledett az ideje Gracebyben. De ht ezzel eddig is tisztban volt. Rvidesen egy msik lls utn kell nznem, gondolta. Rvid kopogs utn Matthew viharzott be a szobjba. - Mrs. Dobson mondta, hogy mr itt van. Beszlnem kell magval. - Parancsoljon! - hangzott a kimrt vlasz. - Ma reggel a Holcroft-farmra hvtak. Megbetegedett az egyik munks. Mial att ott voltam, Fred Holcroft rm tmadt. Mondja csak, hogy jutott eszbe btortani Maggie Holcroftot, hogy elmenjen egy olyan... egy kuruzslhoz? Fred egszen magnkvl van, s meg kell mondanom, ma gam is tkletesen osztom a vlemnyt. A lny egy pillanatig azon tndtt, hogy az orvos dhkitrse nincs-e sszefggsben a tegnap este trtntekkel. - Mirt beszltem volna le Maggie-t, ha gy gondolta, hogy segthet rajta? - Ha gy ll a helyzet, azt tancsolom, legkzelebb krdezzen meg engem, mieltt kezbe venn a dolgokat, Thorne doktorn. Arra btortani e gy beteget, hogy kuruzslhoz forduljon, a legkevsb sem felel meg az orvosi gyakorlatnak. - n azrt fizet engem, hogy vgezzem a munkmat, Hunt doktor. Ekzben pedig, akr tetszik magnak, akr nem, dntseket kell hoznom. Semmi szksgem arra, hogy maga gondolkodjon helyettem vgott vissza Nicola. - Vlemnyem szerint Maggie Holcroftnak csak javra vlik, amit az a termszetgygysz mond neki. Semmit sem szabad eleve rossznak tartanunk, amibl egy beteg segtsget s megnyugvs t merthet. Matthew gnyosan felnevetett. - Mint mondta, ez a maga vlemnye. Mindazonltal szeretnm emlkeztetni r, hogy maga egy orvoscsapathoz tartozik. Vagyis a nzetei nem lehetnek ellenttesek az adott praxisban elfogadott szablyokkal. Ezt tartsa szem eltt, Thorne doktorn! Hasznra lehet a jvben... s mg valami. Ha azt hiszi, hagyom, hogy a magnletem befolysolja a hivatali magatartsomat, ht nagyon tved. Ami tegnap este trtnt, annak semmi kze ahhoz, amit az imnt mondtam, doktorn. - Hagyja mr abba az nknzst, Matthew! Semmi olyan nem trtnt, amirt bntudatot kellene reznie. - Bntudatot? Mit akar ezzel mondani? - Hogy ksrtsbe esett, de aztn ellenllt. Aki egyszer meggette magt, az ksbb is fl a tztl, nem igaz, doktor r? Ms szval: mg mindig nincs tl azon a rgi histrin.

A frfi kzelebb lpett. - Felttelezem, hogy a volt menyasszonyomra cloz. Meglehetsen hamar tudomst szerzett a trtntekrl. Egy ilyen kis helysgben gyorsan ter jed a pletyka. Louise gyllte ezt, mint annyi mst is ebben a porfszekben. Hallosan unalmasnak tallta itt az letet. Gracebyben nem akadt semmi, ami rbrta volna, hogy itt maradjon. Ez az, amit sikerlt kinyomoznia? Ennl azrt maga is tbb izgalomra vgyik, nem igaz? - Fogalmam sincs, mirl beszl - vlaszolta ridegen Nicola. - Valban? Akkor mirt provoklta ki tegnap este azt a sikamls kis helyzetet? Taln nem volt elg a Tim Jeffersszel tlttt este? Mg egy kis szrakozsra vgyott, s ki akarta derteni, r tud-e venni, hogy lefekdjek magval? - Hogy merszel ilyet felttelezni rlam? - Mert lassan kezdek tltni a szitn. Maga csinos, fiatal n, s ennek nagyo n is tudatban van. Azt hitte, azonnal elvesztem a fejem. Nos, beismerem, megkvntam magt, de szerencsre az utols pillanatban szhez trtem. Ahhoz, hogy a szex igazn j legyen, a megfelel szemllyel kell csinlni, s ebben a tekintetben n nagyon vlogats vagyok, mg ha ezt maga nem is rti meg. Mg egy utols, megsemmist pillantst vetett a lnyra, s dng lptekkel kiment a szobbl. Nicola a szkre rogyott, s lehunyta a szemt. A frfi szavai mlyen megsebeztk. Fogalma sem volt, hogy gondolhat rla ilyeneket. Soha nem rezte mg ilyen kicsinek s nyomorultnak magt. Ha M atthew azt akarta az rtsre hozni, milyen kevsre tartja t, akkor sikerrel jrt. Rendels utn mg el kellett mennie nhny beteghez. Az utols ltogatsra kora dlutn kerlt sor. A hevesen zuhog es nagyon megneheztette a vez etst. Mikzben a dledez paraszthzhoz tartott, rlt, hogy a slyos terepjrban l. Merev tagokkal kiszllt a kocsibl, s vatosan kikerlt egy hatalmas tcst. A tet peremrl egyenesen a nyak ba csorgott az es, amikor bekopogott az ajtn. Kis id mlva megjelent egy ids frfi, s csodlkozva krdezte, mit akar. - Thorne doktorn vagyok. Azt az zenetet kaptam, hogy beteg itt valaki. Egy bizonyos Mr. Russell, ha jl hallottam. A frfi rmeredt, de semmi jelt nem adta, hogy be akarn ereszteni. - n nem hvtam orvost. Be akarta csukni az ajtt, de Nicola visszatartotta. - n Mr. Russell? - Az vagyok, de mint mr mondtam, nem hvtam orvost. - A frfi

hirtelen gy megszdlt, hogy bele kellett kapaszkodnia az ajtflfba. Erse n izzadt, s a bre srgs, fak szne sem grt semmi jt. Nicola minden tiltakozsa ellenre karon ragadta, s bevezette a hzba. Az ajtt nyitva hagyta, hogy nmi fny s friss leveg beramolhasso n. Akaratlanul is elfintorodott a romlott tel szagtl. A lakszoba annyira tele volt zsfolva mindenfle lommal, hogy alig vette szre a vasklyha mellett ll, rgi karosszket. - Jjjn, Mr. Russell, ljn le ide! - Hiszen mr mondtam, hogy jl vagyok! Semmi oka, hogy berontson ide, s belesse a dolgaimba az orrt. Nincs szksgem orvosra. Taln megfztam egy kicsit, ez minden. - Biztosan igaza van. De ha mr egyszer itt vagyok, megvizsglom. Nicola csinlt egy kis szabad helyet a zsfolt asztalon, rtette az orvosi t skjt, s kzben lopva krlnzett. Mindentt telmaradkok s szennyes ednyek hevertek. Hirtelen megfordult a fejben, lehetsges-e, h ogy a kosz s a bz okozta csupn a frfi rosszulltt. - Mita nem rzi jl magt, Mr. Russell? - krdezte, elvve a sztetoszkpjt . - gy egy napja. Nicola szrevette, hogy remegs fut vgig a testn. - Szval nem maga hvta fel a rendelt. Akkor kicsoda? - Gondolom, az egyik dik. -Dik? - Valami egyetemrl. A gleccserek miatt vannak itt. Egyikk idejtt, s krt egy pohr vizet. Aztn nyilvn felhvta magt. Trdne inkbb a sajt dolgval, az a kvncsi semmirekell! Az regember grcssen khgni kezdett. Ltszott rajta, hogy a legnagyobb erfesztssel kap csak nha egy kis levegt. Nicola megvrta, mg elmlik a roham. Aggdott a frfirt, de mg mindig nem tudta, mi lehet a baj. - Szeretnm meghallgatni, Mr. Russell. A frfi vonakodva levetette mocskos ruhjt, s hagyta, hogy Nicola a sztetoszkp membrnjt a htra helyezze. A hallottak megerstettk a l ny gyanjt, hogy itt, bizony, nemcsak egyszer megfzsrl van sz. - Nos, doktorn, tallt valamit? - Pontosan nem tudom, Mr. Russell. Az a helyzet, hogy el kellene vgeztetni nhny vizsglatot. - Vizsglatot? Sz sem lehet rla! Az n dmrt sem tettek semmit. Bevittk a krhzba, aztn meg is halt. - A frfi remegve felllt. - Fogja a ts kjt, s menjen el, mert...

jra megszdlt, s a homlokt ellepte a verejtk. Nicola nagy nehezen vis szanyomta a karosszkbe. - Viselkedjen okosan, Mr. Russell! Maradjon itt, amg felhvom a rendelt! A frfi sztlanul nzett utna. Nicola mlyet szippantott a friss levegbl, majd a kocsijhoz szaladt. m mieltt trcszhatta volna a rendel szmt, Matthew autja kanyarodott be a hz el. - Mit keres itt? - krdezte nyersen az orvos. - Ez a hvs az n listmon szere pelt. Nicola vllat vont. - Nyilvn valami flrertsrl van sz, ugyanis rajta volt az n listmon is. - Micsoda idpocskols! gy ltszik, megint vltanom kell nhny szt Julie-val - felelte bosszsan Matthew. - De ha mr itt vagyok: mi a helyzet? vek ta nem lttam Mr. Russellt. Amita meghalt a felesge. Nicola elmondta tapasztalatait, de azt is bevallotta, hogy nem igazn jutott eredmnyre. - Taln vrusfertzs, de valahogy akkor sem tetszik nekem... - Akarja, hogy megnzzem? - rlnk neki. Nem szvesen hagynm magra Mr. Russellt ilyen llapotban. Vigyzzon, mert a hzban szrny rendetlensg van. Az regember lehunyt szemmel, zihlva lt a karosszkben. - Mr. Russell! Matthew Hunt doktor vagyok. Simon Hunt doktor fia. Emlkszik rm? Az ids frfi lassan kinyitotta a szemt. - Igen, tudom. Mg egszen fiatal volt, amikor utoljra lttam. Gondolom, m ost maga is babrlni akar rajtam, mint az elbb a doktorn. Matthew elmosolyodott. - Tudom, hogy jobban rlt Thorne doktornnek, de n is szeretnm meghallg atni a tdejt. A beteg nem tl nagy lelkesedssel, de beleegyezett. Matthew meghallgatta , aztn a homlokt rncolva gy fordult, hogy egyenesen a beteg szembe nzhessen. Amit ott ltott, ersen nyugtalantotta. - Meg tudn mondani, honnan veszi az ivvizet, Mr. Russell? - A folybl, a pajta mgtt. Rgebben a ktbl hztam fel, de gy egy hnapja kiszradt. - s fel szokta forralni, mieltt megissza? - Minek? Nincs annak a vznek semmi baja - felelte harciasan a frfi. Matthew flrevonta Nicolt. - Azt hiszem, tudom, hogy mirl van sz. Egyszer mr tallkoztam ilyen esettel, amikor a birminghami krhzban dolgoztam. Egy reg csavargt hoztak be hasonl tnetekkel. Elszr malrira gyanakodtam, de

a fick soha nem hagyta el az orszgot. Amikor aztn ksztettnk nhny t esztet, kiderlt, hogy a betegnek Weil-krja van. Volt mr dolga ezzel a betegsggel? - Nem, de olvastam rla, s gy vlem, a tnetek valban arra utalnak. Ha n em kezelik, slyos mj- s vesekrosodshoz, st akr hallhoz is vezethet. - Pontosan. szrevettem, hogy a szeme fehrje mr kiss besrgult. A krlers szerint a srgasg a fertzst kvet harmadik-negyedik napon szokott jelentkezni. - Maga szerint a vztl lett beteg? - Valsznleg. Ezt a betegsget a patknyok vizeletben tallhat baktriumok okozzk. Egy ilyen hely pedig idelis tptalajt nyjt ezeknek a dgknek. Mivel Mr. Russell nem forralta fl az ivvizt, majdnem biztosra vehet, hogy megfertzte magt. - s mi a javaslata? - tudakolta Nicola. - Elszr is antibiotikumot adunk neki. Szerencsre a betegsg mg abban a stdiumban van, amikor ez az egyszer kezels is eredmnyes le het. Azonkvl vesznk vrt s vizeletet, s a mintkat bevisszk a laborb a, hogy lssuk, helyes-e a diagnzisunk. Matthew fejcsvlva nzett vgig a rendetlen szobn. - Jobban rlnk neki, ha az reg hagyn krhzba vitetni magt, de erre, termszetesen, nem knyszerthetem. Mindenesetre tjkoztatom a vzmveket az itteni helyzetrl, msklnben jabb megbetegeds is elf ordulhat. Az ember azt hinn, manapsg mr minden hztartst el tudnak ltni tiszta ivvzzel. Matthew megbeszlte Mr. Russell-lel a gygyszeradagolst, aztn levette a vr- s vizeletmintt is. Kzben jabb ksrletet tett arra, hogy rbeszlje a beteget a krhzi kezelsre, de sikertelenl. Nicola elgondolkodva llt meg a kocsija eltt. - Nem lenne szabad t ennyire magra hagyni -jegyezte meg. - Tiszta szerenc se, hogy egy csoport egyetemista erre jrt, s egyikk felhvta a rendelt, amikor Mr. Russell llapott gyansnak tallta... Az g szerelmre! - kiltott fel hirtelen. - Most jut eszembe, hogy a dikok egy pohr vzrt trtek be az reghez. Ezek szerint k is veszlyben vannak! - Ha helyes a diagnzisom, akkor igen - nzett fel a magasba Matthew. Szerintem ebben az idben mr elindultak hazafel. Mindenesetre felhvom a hegyiment-szolglatot, htha k tudjk, hov kszltek. Az ilyen utakat ugyanis elvileg be kell jelenteni. Ha a labor is megersti, hogy Mr. Russellnek Weil-krja van, azonnal cselekednnk kell. A frfi az rjra pillantott. - Mg van egy betegem - kzlte. - Rendels utn majd beviszem a mintkat. Ksbb ltjuk egymst. Kinyitotta a lny eltt a kocsi ajtajt.

- Nicola, szeretnm, ha... - Hirtelen elharapta a mondatot, s jra a szrke gboltra nzett. - Vezessen vatosan! Ez az t ilyenkor nagyon vesz lyes tud lenni. Becsapta az ajtt, s a sajt kocsijhoz sietett. Vajon mit akart mondani? - tndtt mg hossz percekig a lny. Matthew mg vacsorra sem kerlt el. Bevitte a mintkat a laborba, utna pedig meg akarta ltogatni az apjt. Nicola gy dnttt, tvzssel csapja agyon az estt. Mivel azonban a msor nem kttte le, kikapcsolta a kszlket, s az ablakhoz lpett. Kint mg mindig szakadt az es. Ahogy szemgyre vette az arct az ablak tkrben, megllaptotta, hogy nagyon megvltozott azta, amita Gracebybe rkezett. rettebb lett, s sokkal komolyabb. Vajon azrt, mert beleszeretet t Matthew-ba? Minden gondolata e krl a krds krl keringett. Igen, szerette Matthew-t, efell mr j ideje nem volt ktsge. Valamikor - nem emlkezett r, pontosan mikor - a frfi meghdtotta a szvt. Csak azt tallta szomornak, hogy a doktor valsznleg soha nem fog gy rezni irnta. Elfordult az ablaktl, s brndozva krlpillantott a szobn. Soha nem hitte volna, hogy kpes lesz beleszeretni egy olyan frfiba, aki nem viszonozza az rzseit. Meglehetsen lehangol jv vrt r... A telefon csrgse zkkentette ki a gondolataibl. Amire kirt az elszobba, a hzvezetn mr flvette a kagylt. - Ki az, Mrs. Dobson? - A hegyi mentk, doktorn. Srgs esetrl van sz. ltalban Matthew doktort hvjk, ha ezen a vidken trtnik ilyesmi. - Majd n elintzem. Nicola tvette a kagylt, s elmondta, hogy az illetkes orvos, mivel Matt hew doktor hzon kvl tartzkodik. A telefonl hlsan fogadta az ajnlat t, m amikor a lny meghallotta, mirl is van sz, kicsit ideges lett. - Azonnal indulok. Krlbell hsz perc mlva ott vagyok, de ebben az tleti dben lehet, hogy egy kicsit tovbb tart az t... - Baleset trtnt, doktorn? - krdezte aggdva Mrs. Dobson. - Igen. Pr mrfldnyire innen egy barlangkutat bent rekedt valamelyik fl dalatti jratban. A trsait kihozta a mentcsapat, de megsrlt a komls ban. Valsznleg eltrte a lbt, s mivel nem tudjk, mennyi id alatt r ne oda a mentaut, megkrtek, hogy nzzem meg n. A hegyi mentkkel Graceby hatrn tl tallkozunk, onnan majd k mutatjk az utat. Nicola felszaladt a szobjba, s azon tprengett, mire lehet szksge. Me gfelel ruha s zrt cip magnak, morfium, sn, nyakmerevt s infzi a

srltnek - ez eddig rendben van, de hogy mi minden kellhet mg, abban ne m volt biztos. Soha nem vett mg rszt ilyen balesetnl. Amikor leviharzott a lpcsn, a hzvezetn zseblmpval s eskabttal vr ta. - Vigye magval ezeket is, doktorn, s legyen nagyon vatos! - grem, nem fogok flsleges kockzatot vllalni. Krem, mondja meg Matthew doktornak, hogy fogalmam sincs, mennyi ideig tart majd a ments. gyhogy minden hvst neki kell fogadnia. - Emiatt ne aggdjon, csak vigyzzon magra! Az embereknek lehetne anny i eszk, hogy ilyen idben nem mszklnak sziklahasadkokban... A sr es rendkvl megneheztette a vezetst. gy aztn, amikor nem sokkal Graceby utn parkol autk fnyeit pillantotta meg, Nicola nagyot shajtott a megknnyebblstl. Lelltotta a kocsit, fogta az orvosi tskjt, s odafutott ahhoz frfihoz, aki szemltomst r vrakozott. A mentcsapat vezetje Graham Wainwright nven mutatkozott be, megksznte, hogy eljtt, s elvette a tskjt. Az t a hegyre cseppet sem volt knny. - J nagy a sr - szgezte le a frfi. - Hla istennek, a legtbb embert kiho ztuk. Csak az a fiatal barlangsz van mg a helysznen, no meg a bartnje, aki nem volt hajland t magra hagyni. - Mi trtnt tulajdonkppen? - krdezte Nicola. - Tud valami kzelebbit? - Szerintem egyszeren csak balszerencsjk volt. Egszen jl haladtak, de nem szmoltak a vratlan idjrs-vltozssal. Valsznleg szre sem vet tk, hogy zuhog az es, amg a vz be nem folyt a vjatba. Az alagt, amel yben tartzkodtak, egy darabon meredeken lejt, majd gy harminc mter mltn vge szakad. Rendes krlmnyek kztt a fiataloknak nem lett volna semmi bajuk, de a heves eszstl fellazul tak az alagt oldalfalai, s a trmelk foglyul ejtette az egyik fit. - Akkor ht le kell msznom hozz? - krdezte szorongva a lny. - Attl tartok, igen - vlaszolta Graham. - De ne fljen, n magval megye k! Hacsak nem klausztrofbis, minden rendben lesz. Remlem, nem tart a be zrtsgtl? - Fogalmam sincs, de majd kiderl. 12. FEJEZET - Csak vatosan, doktorn! Sok a meglazult k az alagtban, brmelyik pil lanatban bekvetkezhet egy jabb omls. Nicola blintott, jelezve, hogy megrtette a figyelmeztetst. A mentszolgla t egyik tagja ellenrizte, hogy jl becsatoltk-e a vdsisakja szjt, aztn intett, hogy minden rendben. Nicola belesett a stten

ttong nylson, s nagyot nyelt. - Kszen van? Csak nyugalom! Nem kell sietnnk. - Graham eltnt a lyukban, csupn sisakjnak fnye vetett mg egy halvny sugarat az jszakai gbolt fel. Nicola lelt a lyuk peremre, s belgatta a lbt. Ahogy mly llegzetet ve tt, rezte a nedves fld nyomaszt szagt. Lecsszott a mlysgbe, lbval igyekezett kitapogatni a szilrd talajt. Amint Graham tprselte magt az els szkleten, Nicola azonnal kvette. A sisakjaikra szerelt lmpk elegend fnyt adtak ahhoz, hogy ne tvesszk e l az irnyt. A vjatban egy ember is alig frt el, gy csak kszva haladhattak elre. Nicola olyan fenyegetnek rezte a falak s a mennyezet nyomst, hogy szablyosan knyszertenie kellett magt minden mozdulatra. risi v olt a megknnyebblse, amikor vgre clhoz rtek. A szk hasadkban megpillantotta a mentszolglat egy msik tagjt s egy fiatal lnyt, aki a sebeslt mellett trdelt. A fiatal frfi lehunyt szemmel fekdt, s minden szn kiszaladt az arcbl. - Jaj, de j, hogy megjttek, doktorn! - shajtott fel a lny. - Nagyon kr em, gyorsan csinljon valamit! Szrny fjdalmai vannak. - Megteszek minden tlem telhett! De ahhoz kzelebb kell engednie hozz. Ltnom kell, mennyire slyos a srlse. A lny nagy nehezen arrbb hzdott, s Nicola vgre teljes figyelmt a sebesltnek szentelhette. A pulzust tisztn ki tudta tapintani, de a lgzs, bizony, nagyon gyenge volt. Amikor felhzta a fi szemhjt, rmmel ltta, hogy a pupilln nem mutatkoznak fejsrls jelei. A sebeslt felnygtt, s Nicolra emelte a tekintett. - Nagyon fj - suttogta. - Tudom. Az n nevem dr. Nicola Thorne. - vatosan vgigtapogatta a szerenc stlenl jrt fiatalember testt, hogy az esetleges trs helyt megtallja . - s a mag? - Richrd... - felelte a fi alig hallhatan. Amikor Nicola megrintette a cs pjt, sszerndult, s verejtk lepte el a homlokt. - Istenem, de fj! - Rgtn kap valamit, ami enyhti a fjdalmait - mondta Nicola. Befejezte a vizsglatot, s adott a sebesltnek egy morfiuminjekcit. Mindjrt jobban lesz - grte. Richrd felshajtott. - Ksznm, doktorn. - Kutatva krlnzett, s megkrdezte: Hol van Vicky? Az elbb mg itt volt... - Vele minden rendben. Felment, s ott vrja magt. Mr nem tart sokig. Amint hat az injekci, mi is elindulunk. Amikor a fiatalember ismt lehunyta a szemt, Nicola Grahamhez fordult.

- Majdnem biztosra merem mondani, hogy mindkt lba eltrtt sgta. - St attl tartok, a medencje is. A lehet leghamarabb fel kell vinnnk. Szeretnk neki infzit adni, de az itt szinte lehetetlen. Van hordagyuk? A lehetsgekhez kpest nyugodtan kell fekdnie, nehogy slyo sbodjanak a srlsei. Graham blintott, majd vltott pr szt a msik frfival, aki azonnal felkerek edett. - Rgtn lekldenek egy hordgyat - kzlte a lnnyal a vezet. Nicola vatosan felhelyezte a sebesltre a nyakmerevtt, arra az esetre, ha a gerince is megsrlt volna. Azutn snbe tette a lbt. Mihelyt a fit a hordgyra fektettk, szles gzcskokkal beplylta a medencjt is. Munka kzben hallotta, hogy jabb ktrmelkek potyognak a fldre. Grahammel egytt vtk a srltet, ahogy csak tudtk, de azrt mindketten nagyon megknnyebbltek, amikor vgre elindulhattak flf el. - Krem, kvessen! - utastotta a vezet a lnyt. - Amennyire csak lehet, tartsa magt tvol a faltl! Brmelyik pillanatban jabb szikladarabok vlhatnak le. Nicola aggdva figyelte, ahogy a kt frfi tevickl a hordggyal az akadlyon. Amikor aztn megpillantotta a barlang nylsnl elhelyezett ref lektort, boldog mosollyal nyugtzta, hogy ez a horrorfilmbe ill kiruccans mgiscsak vget rt. - Vigyzzon! Hzza le a fejt! Nicolnak alig maradt ideje megszvlelni a j tancsot, mert a feje fltt abban a msodpercben megindult a fld. klmnyi szikladarabok potyo gtak a fldre, s a lny hangosan felsikoltott, amikor egy klnsen nagy k eltallta a vllt. sztnsen sszehzta magt, s karjt keresztbefonta a feje fltt. - Jl van, doktorn? - Azt hiszem, igen. - Akkor tnjnk el innen, de gyorsan! Nicola semmit nem kvnt jobban, de elbb meg kellett vrnia, amg a hordgyat feltoljk a lyuk peremre. Aztn megragadta a felje nyjto tt kezet. - Matthew! - Jl van? Mieltt vlaszolhatott volna, a frfi sebesen vgigtapogatta, tall-e rajta valamilyen srlsnyomot. Amikor Matthew keze megrintette a vllt, Nicola sszerndult. - Megsebeslt. Gondolja, hogy eltrtt? - krdezte az orvos egyttrzen. - Nem hinnm. De holnap reggelre biztosan szp nagy vralfuts

lesz rajta. - Alaposan rnk ijesztett, amikor az a szikladarab magra zuhant. Mr azt hittem, ki kell snunk ebbl az tkozott lyukbl. A lnynak nagyon jlesett ez az szinte aggds. - Nem olyan knny elbnni velem - felelte flnk mosollyal. A frfi elgondolkozva nzte, de aztn is elmosolyodott. - Lassan magam is kezdek rjnni... De bocssson meg, most a betegnkkel k ell trdnm - mondta, mert valaki a nevt kiltotta. - A ment mr elindult, de a fit neknk kell levinnnk az orszgtig. Mennyire slyosak a srlsei? - A kt lba s a cspje majdnem biztosan eltrtt. Lehetsges, hogy vannak bels srlsei is, de ezt ott lent kptelen voltam megllaptani . . - Bzza csak rm! Maradjon itt, s pihenje ki magt! Mra mr ppen eleget dolgozott. A mly hang szinte a lny lelkig hatolt. Egy pillanatig egyms szembe nzte k, aztn a frfi a sebeslthz sietett. Nicola lehunyta a szemt. jra s jra feltette magnak a krdst, vajon a frfi aggodalma tb b-e puszta emberi egyttrzsnl. Szerette volna azt hinni, hogy igen, ugyanakkor egy bels hang arra figyelmeztette: ne ltasd magad! Soha nem fog gy rezni irntad, ahogyan te rzel! - Legelszr is egy forr frdre van szksge - jelentette ki Matthew, amikor meglltak az autval a hz eltt. - Brig zott. Nicola blintott, s kiszllt a kocsibl. Mikzben felment a bejrati ajthoz vezet nhny lpcsfokon, rezte, hogy nagyon fj a vlla. Lbai egszen elgyengltek, s minden bizonnyal ssze is rogyott volna, ha Matthew el nem kapja a karjt. Nicola szrevette az aggodalmat az orvos tengerzld szemben, s ettl jra bo ldogsg jrta t remeg testt. Mr a frfi puszta jelenlte is feledtette vele a fjdalmakat. - Igen megviseltnek ltszik - jegyezte meg Matthew. - Menjen fel gyorsan, s bjjon a kdba! Amikor teste a forr vzbe merlt, s a szappan illata elnyomta a nedves fld undort szagt, a lnyt hihetetlenl kellemes rzs fogta el. Lehunyta a szemt, s mikzben tadta magt az lvezetnek, szabad folyst engedett zaklatott gondolatainak is. - Nicola, jl rzi magt? - hallotta Mathew hangjt valahonnan messzirl. Egy pillanatig azt sern tudta, hol van. Csak most vette szre, hogy a frdvz mr teljesen kihlt. Kilpett a kdbl, s trlkzni kezdett. - Nicola, hallja, amit mondok? A lny maga kr tekerte a trlkzt, s rsnyire kinyitotta az ajtt.

- Jl vagyok. Valsznleg elaludtam, ez minden. - Siessen, s kapjon magra valamit, mieltt megfzik! Nicola szorosan megcsomzta a trlkzt a melle fltt, leeresztette a fr dvizet, besurrant a szobjba, s becsukta maga mgtt az ajtt. Ahogy megfordult, azonnal szrevette az ablaknl lldogl frfit az jjeli lmpa dereng fnyben. Idegei pattansig feszltek. Nyelvvel megnedvestette kiszradt ajkait, s a zt kvnta, brcsak az eszbe jutna valami. De nem jutott. Csak llt ott, mintha fldbe gykerezett volna a lba, s tgra nylt szemmel a frfira meredt. Vgre Matthew odalpett hozz. - Mi baja? Csak a vllt akartam megnzni, mieltt lefekszik. A hangja most is hvs s trgyilagos volt, semmi sem utalt r, hogy akr csak egy gondolatot is vesztegetne arra, ami Nicolban lejtszdi k. Ha a lnynak jabb bizonytkra lett volna szksge arra vonatkozlag, mennyire hidegen hagyjk Matthew-t az rzsei, ht most megkaphatta. - Nem szksges - dnnygte csaldottan. - Csak nhny zzds. - Akkor is szeretnm ltni - felelte a frfi ppolyan fagyosan. - A rendrsg pontos jelentst vr tlem a trtntekrl. Ha pedig komoly a srls, akkor arrl a biztostt is rtestenem kell. Nicola beltta, hogy az orvosnak igaza van. Megfordult, hallotta, hogy a frfi kzelebb lp hozz. Amikor megrintette a vllt, sszerezzent. - Fj? - krdezte Matthew, majd enyhe nyomssal vgigsimtott a nyakn. Nicola becsukta a szemt. Egyszerre rzett fjdalmat s zavart, amirt a frfi szrevette izgatottsgt. - Csak egy kicsit - mondta ttovn. - Jjjn a vilgossgra, hogy jobban lssam! - A frfi keze a karjra kulcso ldott, s gyengden a lmphoz vezette. Amint flbe hajolva jra megtapogat ta a vllt, lehelete a lny nyakt srolta. - s ez? - forgatta krbe vatosan a karjt. - Nem igazn... Matthew a legnagyobb nyugalommal folytatta a vizsglatot. Kiss meglaztotta a trlkzt, hogy szemgyre vegye a kk foltokat is. Amikor kezt finoman vgighzta a htn, Nicola alig tudta visszatartani mag t. Lassan rbredt, hogy a frfi rintse mr nem igazn felel meg egy orvo si vizsglat kvnalmainak. Htralesett a vlla fltt, s szve nagyot dobbant, amikor Matthew szembe nzett. Semmi ktsg, is kvnja! Msodpercrl msodpercre ntt kzttk a feszltsg. - Annyira aggdtam, Nicola. Szrnyen megrmltem maga miatt. Ltszott rajta, hogy igazat beszl. Mg mindig az arcra volt rva a

rettegs. - Amikor meghallottam, hogy az alagt beomlssal fenyeget... - Megragadta a lny karjt, s gy megszortotta, hogy az mr tnyleg fjni kezdett. - Azt hittem, megsebeslt, vagy mg annl is rosszabb... - De nem ez trtnt! Jl vagyok, Matthew. Semmi bajom, leszmtva ezt a pr zzdst. Az ilyesmi pedig hamar meggygyul. - Az ilyesmi igen. De az ijedtsg! Nem hiszem, hogy valaha is el tudnm fele jteni. Az orvos hirtelen maghoz lelte, s olyan ersen szortotta, hogy Nicola szinte minden egyes izmban rezte a reszketst. Matthew finoman ht rahajtotta a fejt, az arcba nzett, mintha csak a gondolataira akart voln a vlaszt kapni. Azutn lehajolt, s akkora szenvedllyel cskolta meg, hog y mindkettjknek elakadt a llegzet. - Biztosan fradt vagy, Nicola - mondta ksbb, fejt gyngden a lny homloknak tmasztva. - Azt hiszem, az lenne a legjobb, ha lefekdn l, s alaposan kipihennd magad. A lny tisztban volt vele, hogy a tzzel jtszik, de most egy cseppet sem rdekelte a veszly. Matthew karjban fekdni, s tudni, hogy a frfi is kvnja t, ez volt minden, amire ebben a pillanatban vgyott. - Ez orvosi utasts, doki? - krdezte trfsan. - Igen, orvosknt ez a vlemnyem. - s egybknt? Nicola megrzta vrsesbarna hajt, amely selyemfggnyknt omlott a vllra. rezte, hogy a frfi teste megfeszl, s karjnl fogva felemeli t a padlrl. - , igen. Valban az a vlemnyem, hogy gyban a helyed, de hogy rgtn aludnod is kellene-e... Ismt megcskolta, meg sem prblva leplezni a vgyt. Olyan szenvedly lobbant lngra bennk, amely elfojtott minden ms gondolatot. Matthew gyengden az gyra fektette, s kioldotta a csomt a trlkzn. - Annyira szp vagy, Nicola, de igazn nem tudom, hogy... Nem fejezte be a mondatot, de ez Nicolt egyltaln nem zavarta. Figyelte, ahogy levetkzik, nem tudott betelni szles vallanak, izmos testnek ltvnyval. Amikor bebjt mell az gyba, vgyakozva hzta magh oz, bre pedig lzasan bizseregni kezdett, ahogy a frfi a tenyerbe vette a mellt, s lgyan megcskolta. Lehunyta a szemt, s hozzsimult. - Matthew... - sgta, s ez a nv ezttal flrerthetetlenl gy hangzott, mint egy meghvs. Mr nem voltak ktelyei. Tkletesen tadta magt a pillanat varzsnak. Ha gyta, hogy a frfi eljuttassa a boldogsg cscsra, s nem

gondolt semmi msra, csak Matthew-ra, a frfira, akit teljes szvvel szeret. 13. FEJEZET A reggeli napfny bekszott a szobba, s gyngd rintssel bresztette Ni colt. Matthew mg az igazak lmt aludta mellette, gy a lny nyugodtan elgynyrkdhetett stt pillkkal rnykolt arcban. Ami kor azonban ujja hegyvel finoman megsimogatta borosts llt, a frfi is kinyitotta a szemt. lmosan pislogott, aztn hirtelen reszmlt, hogy hol van, s mi trtnt vele. - J reggelt, Thorne doktorn! - mondta gyengd mosollyal. A karjba vonta a lnyt, fejt a vllgdrbe frta, majd fut cskot lehelt az ajkra, amitl Nicolban ismt felbredt a vgy. - Nocsak, nocsak! Mg mindig nem teltl be velem? Akkor taln nem is lehettem annyira rossz . Huncutkod szavai zavarba hoztk a lnyt, annl is inkbb, mert Matthew kzben diadalmasan felnevetett. Jellemz, gondolta Nicola. Pontosan tudja, milyen csodlatos jszaka volt, s most lvezi, hogy ugrathat vele. - Hogy te milyen bekpzelt vagy, Matthew Hunt! - Mibl gondolod? - krdezte vdve a frfi, s addig cskolta, simogatta a lnyt, amg az fel nem nygtt az lvezettl. - Csak hogy tudd - mondta aztn mg mindig ravasz mosollyal. - Mindssze leszgeztem egy tnyt, amely mindkettnk szmra vilgos. - Igen, ez igaz. - Nicola a tenyerbe vette a frfi arct. - Matthew, n... Nem folytatta. Hirtelen megijedt az rzseitl. Hogyan rulja el neki, hogy s zereti, ha lehet, hogy nem is akar hallani errl? - Nos? Mit akartl mondani? Nicola egyre jobban elbizonytalanodott. Az is lehet, hogy Matthew terhesnek talln ezt a vallomst. Az eddigiekbl legalbbis valami ilyesmit lehetett kikvetkeztetni. Nem, semmikppen sem szabad feltrnia el tte az rzelmeit. - Szerintem is szp volt - felelte kiss hvsen. A frfi arcn klns rnyk futott t. Lassan arrbb hzdott, s visszahajtotta a takart. - rmmel hallom - mondta. - De egyszer minden jnak vge szakad. Sajnos. Itt az ideje, hogy felkeljek. Gyors mozdulatokkal felltztt, s anlkl hogy egy utols gyengd pillants t kldtt volna a lny fel, az ajthoz indult. - Javaslom, hogy ma dleltt maradj gyban, s pihentesd a vlladat! Megkr em Julie-t, hogy trlje az idpontjaidat, ami pedig azokon kvl addik, a

zt- tvllalom. - Nem szksges. - Nicola fellt, s maga kr csavarta a takart. Bntotta Matthew viselkedse. Olyan kzmbs volt, olyan tvolsgtart... s mivel nem brta annyiban hagyni a dolgot, megkrdezte: Valami baj van? A frfi krden felvonta a szemldkt. - Baj? Mibl gondolod? Valban szp volt ez az jszaka, ahogy szmodra i s. Igazn ksznm. Halkan betette maga utn az ajtt, Nicola pedig bnatosan s zavartan rogyot t vissza a prnjra. A legszvesebben elbgte volna magt. Ez az jszaka vo lt eddig a legfontosabb az letben, s a frfi gy ksznte meg, mintha csak valami fut kaland lett volna. Akkor sem rezte volna rosszabbul magt, ha pnzt tesz az jjeliszekrnyre. Hogyan vi selje el tovbb a kzelsgt, ha ez minden, amit Matthew rez irnta? Arra, hogy milyen hatssal lesz ez a szerelmes jszaka a munkahely i kapcsolatukra, mr nem is mert gondolni. Valahogy azrt tvszelte a dlelttt. Matthew tancsa ellenre felkelt, s megtartotta a rendelst. Amikor Juli bejtt, s megkrdezte, fogadna-e mg egy beteget, aki nem volt bejelentve, szinte mg meg is rlt. Minl tovbb sikerl kitolnia a Matthew-val val tallkozs idejt, ann l jobb. - dvzlm, Mrs. Roberts! - ksznttte a belp fiatalasszonyt, aki egy pirospozsgs arc kisfit tartott a karjban. - Miben segthetek? - Sajnlom, hogy csak gy berontok, Thorne doktorn - kezdte a ltogat -, de nem tetszik nekem Smuel. Egyszeren fogalmam sincs, mi lehet vele. Alig tudta az lben tartani a ficskt, aki egyfolytban izgett-mozgott, s l e akart menni. Nicola elszedett a fikbl nhny sznes, manyag ptelemet, s az rasztal szlre rakta. A gyerek rgtn hozzltott egy torony ptshez . - Mirt, mit csinlt? - krdezte aztn az anytl. - Egsz jjel bren volt, s srt, ami pedig egyltaln nem jellemz r. Doblta a fejt, s a jobb flre mutogatott, mintha fjna neki. Eleinte azt hittem, hogy jn a foga, de aztn kiderlt, hogy nem errl van sz. - Akkor elszr is megnzem a flt, Mrs. Roberts. Lehetsges, hogy kzpfl-gyulladsa van. Nem fzott meg az utbbi idben? - De igen. Taln gy hrom hete. Nagyon masszv gyerek, tudja, s mondhatom, alaposan kifraszt bennnket. - Azt elhiszem. - Nicola leguggolt, hogy megvizsglhassa a kisfi flt. - Piros, s gyulladt - llaptotta meg. - Nem csoda, ha sr. A

gyullads valsznleg a megfzs kvetkezmnye. - A mlt hten vittk Smuelt elszr uszodba. Lehet, hogy az vltotta ki? - Taln. Most elszr is felrok egy gyenge antibiotikumot. Ez egy egszen j z szirup, amelyet a gyerekek gond nlkl bevesznek. Csak arra kell gyelnie, hogy Smuel rendszeresen szedje. - gy lesz. Gondolja, hogy jobb, ha nem visszk tbbet az uszodba? Nem akarom, hogy megint beteg legyen. - Nem ltom okt, mirt ne tanulhatna szni. De inkbb vrjanak vele nhny hetet, amg teljesen kikezeljk a betegsgt. - Rendben van. Ksznm, doktorn. Az asszony volt az utols ezen a dlelttn. Nicola ppen az asztaln rende zgette a paprokat, amikor Matthew belpett az irodjba. - Megkaptam a labor jelentst Mr. Russell betegsgrl - jsgolta. - Weilkr, ahogy gyantottuk. - Az bizony rdekes - felelte Nicola. - s most mi a tennival? - Mr rtestettem a vzmveket s az egyetemet. Megprblom mg egyszer rbeszlni az reget, hogy fekdjn be a krhzba. Mris kim egyek hozz a farmra. Aztn van mg egy betegltogatsom. Lgy szves, szlj majd Mrs. Dobsonnak, hogy ebdre nem fogok hazarni. - Termszetesen - mondta Nicola, s az iratszekrnyben kezdett keresglni. Amikor meghallotta, hogy a frfi becsukja maga mgtt az ajtt, megknnyebblten felllegzett. A szve legmlyn azonban nagyon fj lalta, hogy Matthew olyan ridegen s szemlytelenl viselkedett vele a ml t jszaka utn. Ebd utn nyomban visszavonult. Tulajdonkppen rlt, hogy szabad a dlut nja, de amint magra zrta az ajtt, gondolatai megint csak az elmlt jszaka krl forogtak. Hirtelen rdbbent, hogy elviselhetet len lesz az lete, ha tovbbra is ebben a hzban marad. A szerzds rtelmben mg hat hetet kell Gracebyben tltenie. Hat hossz hetet, radsul gy, hogy naponta tallkozik Matthew-val, s szntelenl emlkeznie kell arra, milyen remnytelen ez a szerelem. Lement a dolgozszobba, s megkereste azokat a szaklapokat, amelyeket a kt Hunt jratott. Ahogy tlapozta a hirdetsi oldalakat, tallt is nhny olyan llsajnlatot, amely rdekesnek grkezett. Vgl kezbe akadt a sajt plyzatnak msolata is. Most mr csak azt kell hozzrnia, milyen tapasztalatokra tett szert Gracebyben, aztn elkldheti az j plyzatokat. Mr a hallban jrt, amikor megszlalt a bejrati cseng. - Tessk, krem. Miben segthetek? - krdezte, miutn kinyitotta az ajtt. A n httal llt a bejratnak. Amikor azonban megfordult,

Nicolnak elakadt a llegzete. Br eddig csak fnykpen ltta, rgtn felismerte, ki az. - Hello! Matthew itthon van? - Sajnos nincs. Beteghez ment. - Milyen kr! Pedig kifejezetten azrt jttem, hogy megltogassam. Egybknt Louise Hutton vagyok, Matthew rgi bartnje. Szval nyugodtan beereszthet. Meggrem, hogy nem lopom el a csaldi ezstt, ha emiatt nz rm ilyen bizalmatlanul. - Ez a hz igazn semmit sem vltozott! - Louise gnyos arccal vonult keresz tl a nappalin, s vgl belerogyott az egyik fotelba. - Elnzst, kedves... Sajnos nem rtettem a nevt. - Nicola Thorne. - A lny a kanapra lt, s remlte, hogy a ltogat nem t ud olvasni a gondolataiban. Ugyan mit keres itt ez a Louise Hutton? - n Matthew j bartnje? Tudja, nem knny nekem ilyesmit krdezni... Matthew s n szinte teljesen megszaktottuk mr a kapcsolatunka t egymssal, de pr httel ezeltt vletlenl sszefutottunk egy konferencin. Olykor klns helyzeteket teremt az let, nem igaz? Szeretnm tudni, mit mindent csinl ez a fi mostanban, mert rgen... - Nem fejezte be a mondatot. Vllat vont, hagyta, hadd gondoljon a msik azt, amit akar. Nicola mlyet llegzett. gy rezte, mintha vasabroncs szortan a mellt. Szval Matthew tallkozott Louise-zal. Biztosan azon a hten trtnt, amikor munkba llt Gracebyben, hiszen Matthew akkoriban vett r szt egy konferencin. Hogy is lehettem olyan ostoba, hogy azt hittem, Louise rkre eltnt az l etbl, tpeldtt. s most hogyan tovbb? Matthew csak szrakozsbl fekdt le velem, de nem akar semmi tbbet, ezt vilgosan az rtsemre adta. - Orvosknt dolgozom itt - felelte vgl. - Teht errl van sz - blogatott csodlkozva Louise. - s hogy tetszik m agnak ez a hely, Thorne doktorn? Elgg unja mr magt? Higgye el, n jl ismerem ezt a porfszket. Dolgoztam itt nhny hnapot, de annyi elg is volt. Alig vrtam, hogy visszatrjek Birminghambe s a ci vilizciba, br be kell vallanom, hogy nhny vonatkozsban nem volt knn y itt hagynom ezt a munkt. Hvs, kk szemvel kutat pillantst vetett a lnyra. - Matthew s n jegyesek voltunk. Tbb mint egy ve szaktottunk. - Tudom. - Nicola felllt. Kptelen volt tovbb nyugodtan lni. Louise eddig csupn a kpzeletben ltezett, de most itt lt eltte teljes le tnagysgban. - Szval Matthew meslt rlam? Ez rdekes. - Louise titokzatosan

s szemltomst igen elgedetten mosolygott. - s n mg azt hittem, soha nem beszlne kettnkrl... Igaz, nagyon megrlt, amikor viszontltot t. Egsz id alatt le sem vette rlam a szemt. Igen, mrmr az volt a ben yomsom, megbnta, ami annak idejn trtnt. De az, hogy elvltak az tjaink, egyedl az hibja volt. Ha nem lett volna o lyan makacs, nem lett volna okunk a szaktsra sem. De egyszeren kptele n volt belelni magt a helyzetembe. Matthew szmra az orvosls Gracebyben kezddik, s itt is r vget. - Valban nagyon fontos szmra a rendel, ha erre clzott - felelte Nicola meglehetsen lesen. - Az itteni emberek igen kzel llnak mind hozz, mind az idsebb Hunt doktorhoz. - Te j g! Matthew ezek szerint alapos agymosst hajtott vgre magn - gn yoldott Louise. - Pontosan gy beszl, mint ! Nyilvn maga lett a vlasz az imira. Nicola alig tudott uralkodni magn. Louise szemltomst biztos volt benne, hogy mg mindig hatalmban tartja a doktort. De ht mirt is ne lett volna az? Gynyr volt, az igaz, s Matthew minden jel szerint mg mindig bnkdott utna. - Megkrem Mrs. Dobsont, ksztsen neknk egy kvt - kzlte a lny, s rlt, hogy nhny percre elmeneklhet ettl a ntl. - Feltteleze m, meg akarja vrni Matthew-t. - Termszetesen! Meg kellett grnem neki, hogy megltogatom, amint alkalmam nylik r. s most itt vagyok. Szval Dobson, az a vn srkny mg mindig itt rontja a levegt. Gondolhattam volna. Ebben a hzban semmi nem vltozik. Az regr is dolgozik mg? - Sajnos, Hunt doktor egy ideig nem dolgozhat. Nemrgiben agyvrzse volt . - Igazn? Akkor most sszeomlik a csaldi praxis? Ez mindenesetre rdekes fejlemny! Nicolnak fogalma sem volt rla, mire cloz Louise, de nem firtatta a dolgot. Mrs. Dobson ppen lngost ksztett. Amint szrevette a lnyt, btortan r mosolygott. - A nappaliban l Matthew doktor rgi bartnje, Louise Hutton. Fzne neknk egy cssze kvt? A hlgy ugyanis meg akarja vrni, amg a doktor r hazajn. Mrs. Dobson leverte a lisztet a kezrl, meg sem prblva leplezni nemtetszst. - s ugyan mit akar itt a kisasszony? Legutbb ppen elg nagy bajt okozott. - Biztosra veszem, hogy csak be akart ksznni - felelte Nicola nem minden hts gondolat nlkl.

- Meglehet. De jl jegyezze meg, amit most mondok, doktorn: ez a n soha semmit nem tesz csak gy! Valami mindig van a fle mgtt, higgye el nekem! - Azzal kedvetlenl tlcra rakta a kvscsszket. Nicolnak semmi kedve nem volt folytatni ezt a beszlgetst, ezrt aztn ki is ment a konyhbl. Matthew ppen ebben a pillanatban rkezett me g. A lny hallotta, amint tmegy a halion. Szlni akart neki, hogy ltogat ja van, de Louise megelzte. Sugrz mosollyal szaladt a frfi el. - Meglepets! Nicola vatosan az ajthoz lpett. Azt hitte, menten kiugrik a szve a helyrl, amikor megltta a msik nt Matthew karjaiban. Visszament a konyhba, hogy kihozza a kvt. tban a nappali fel Matthew jtt szembe vele, Louise-zal a karjn. - Add csak ide! - mondta a frfi rekedten. Nicola nem mert a szembe nzni. - Majd n - vlaszolta. - Te csak foglalkozz a vendgeddel! Bizonyra sok mesinivaltok van egymsnak. Bevitte a tlct a nappaliba, letette a dohnyzasztalra, aztn-gyorsan fl ment a szobjba a tskjrt. Egyszeren kptelen volt tovbb a hzban mar adni, s vgignzni, ahogy Matthew Louise-nak teszi a szpet. El innen, min l hamarabb! Csak ez jrt a fejben. Belt a kocsijba, s cl nlkl elhajtott. - Nicola, kedvesem! De rlk, hogy ltom! - Simon Hunt boldogan trta szt a fotelban a karjt. - Hogy van, Hunt doktor? Igazn jl nz ki. Nicola Harrogate-be ment, s rkon keresztl jrta a boltokat. Mivel azon ban mg ezutn sem volt kedve visszatrni Gracebybe, arra gondolt, megltogatja reg prtfogjt. - Ksznm, kedvesem. Elmondhatom, lassan kezdek a rgi lenni. Br nem szvesen vagyok itt, Matthew-nak igaza volt, amikor ragaszkodott ho zz, hogy vgigcsinljam ezt a rehabilitcit. Itt reggeltl estig lektik az embert, gyhogy nemigen rek r bslakodni. - Biztosra veszem, hogy hamarosan felpl. Ugye tud mr menni jrkrettel? - Tudok, ht! Csodlatos rzs, hogy ismt kpes vagyok nllan mozogni, s nem kell minden lpshez segtsget krnem. Itt mindent elkvetnek, hogy talpra lljak. Kpzelje, mg kvt fzni is megtanultam. Mr s. Dobson fltheti majd az llst, ha jra otthon leszek! - Ugyan! rlni fog, ha maga segt neki - felelte nevetve a lny. Mg ugyanazokat a gygyszereket kapja? - Igen, s a kollgk is nagyon elgedettek az eredmnnyel. Remnyeim sze rint hamarosan hazaengednek. Taln Matthew emltette is. Egybknt hogy van a fiam?

- Jl. Sok a munkja. - Nicola mr ppen be akart szmolni Louise ltogatsrl, de aztn gyorsan meggondolta magt. - Mondta, hogy rvidesen hazaengedik. Mindannyian vrjuk, hogy otthon legyen. - Ht mg n! mbr valsznleg sokig nem dolgozhatom mg. Ltja, milyen j, hogy maga itt van velnk? Maga pontosan az az ember, a kire Matthew-nak szksge van. Brcsak gy lenne! - gondolta Nicola. De az az igazsg, hogy Matthew-nak egyltaln nem kellek. Hiszen ott van neki Louise. Maradt mg egy kicsit, aztn elbcszott. Nyolc ra is elmlt, amire hazart , de Louise autja mg mindig ott llt a kocsifelhajtn. Taln csak nem akar itt jszakzni? - tpeldtt Nicola. Kitrlt nhny knnycseppet a szeme sarkbl, s igyekezett meggyzni mag t, hogy ehhez a dologhoz neki semmi kze. Matthew szabad ember, s ha az jszakt Louise-zal akarja tlteni, az csakis rjuk, kettjkre tartozik. De mr a puszta gondolatba belesajdult a szve. Alig lpett be a hzba, amikor valaki drmblni kezdett az ajtn. Dvid Lee llt odakint, aki alkalmanknt a kertet szokta rendbe tenni. Nico la nhnyszor tallkozott mr vele, s igen nyugodt, csndes embernek ismerte meg t. - Mi trtnt, Dvid? - krdezte. - Jjjn gyorsan! Az anym... - A frfi megfordult, mintha mris el akarna rohanni, de Nicola visszatartotta. - Vrjon! Tudnom kell, mi trtnt. - Anym a konyhban volt. Egyszer csak tompa puffanst hallottam. Amiko r megnztem, mi van vele, mr a fldn fekdt. Krem, doktorn, siessen! Nem lakunk messze. - Azonnal jvk, hozom a tskmat. Amire visszart, a frfi mr kint volt az utcn. Nicola lhallban kvette a pzsiton t, egy sorhzi laks hts bejrathoz. Az ajt nyitva llt, gy a lny rgtn megpillantotta az ids aszszonyt, aki a rccal elre a fldn fekdt. Letrdelt mell, s kitapintotta a pulzust. Mrs. Lee szve meglehetsen szablytalanul vert, de azrt elg erteljesen. - Segtsen, meg kell fordtanunk! - mondta Davidnek. Csak ekkor vette szre az gsnyomokat az asszony bal kezn. A tenyren s az ujjakon fekete s hlyagos volt a br, ennek ellenre nem gy nzett ki, mintha Mrs. Lee nylt lnghoz rt volna. Felllt, s krlnzett, hogy magyarzatot talljon erre a szokatlan baleset re. Azonnal feltnt neki az elektromos vzforral, amelynek madzagja a tzhe ly mellett himblzott. Gyorsan leguggolt, s amikor levette az asszony cipjt, hasonl gsnyomokat fedezett fel

a talpn is. - Mi trtnt anymmal? - faggatta Dvid izgatottan. - gy tnik, ramts rte. Ltja ezeket a fekete foltokat a tenyern s a talp n? Itt futott t a testn az ram. Szerintem a forral volt a hibs. Valsznleg tnkrement a vezetk, s az desanyja nedves kzzel fogta meg, hogy bedugja a konnektorba... - Pedig mr annyiszor mondtuk neki, hogy vigyzzon. Meg fog gygyulni, doktorn? Nicola jra ellenrizte a beteg pulzust, aztn vatosan oldalra fordtotta, hogy kiss knyelmesebben fekdjn. - Tl fogja lni, de be kell szlltani a krhzba, ahol alaposabban megvizsglhatjk. Hvna, krem, egy mentt? Aztn hozzon nhny pldet is, hogy betakarhassuk! Miutn a mentk elszlltottk az asszonyt, Nicola is elindult hazafel. Mrs . Lee idkzben maghoz trt. Igen zavartnak ltszott, s lnken tiltakozott az ellen, hogy kicipeljk a hzbl, de legalbb tl volt az letveszlyen. Dvid termszetesen elksrte t a krhzba. Nicola mr majdnem odart a rendelhz, amikor egy taxi fkezett le a hz eltt. Matthew s Louise szllt ki a kocsibl. A n nevetve beszalad t a hzba, amg az orvos kifizette a sofrt. A taxi megfordult, s fnyszrja megvilgtotta Matthew gondterhelt arct. Vajon mire gondol? - tndtt Nicola. Lehet, hogy Louise tnyleg adott neki egy msodik eslyt? A frfi, mintha megrezte volna, hogy figyelik, felpillantott, s felfedezte a l nyt. - Csak most jssz haza? - krdezte knyszeredetten. - Betegnl jrtam. Dvid Lee anyjt ramts rte. - s hogy van a nni? Gondolom, kihvtad a mentket. - Igen. Megtlsem szerint hamarosan felpl. De jobbnak lttam krhzba kldeni. - Mg szerencse, hogy ppen itt voltl - mondta minden klnsebb hangsly nlkl Matthew. - Br megkrtem a kisegt szolglatot, hogy ma este vegy k t a hvsainkat, sokkal tbb idbe telt volna, amg az ottani orvos a he lysznre r. Nicola csodlkoz arckifejezse lttn hozzfzte: - gy vltem, mindkettnknek szksge van egy szusszansnyi sznetre. Az elmlt hetek nagyon kemnyek voltak. Tartsan nem lehet brni ezt az iramot. - Meglep, hogy ez a megolds hamarabb nem jutott eszedbe - jegyezte meg a lny, mikzben felakasztotta a fogasra a kabtjt. - Apm mindig ellenezte - mondta a frfi. - Nem akarta, hogy a segtsgre szorul betegek egy vadidegen embert lssanak maguk eltt

az jszaka kzepn. Akrhogy is van, a jvben sok mindennek meg kell vltoznia. - Tekintete a nappali ajtajra siklott, ahol Louise jelent meg, pohrral a kezben. - Gyere mr, drgm! Kitltttem az italokat. Ugye nem akarod, hogy Thorne doktorn egsz jjel itt csorogjon? Biztosan holtfradt szegny. Nem igaz, doktorn? Matthew mindent elmeslt a tegnapi jszakj ukrl, gyhogy tkletesen el tudom kpzelni, mennyire vonzza mr az gy . Nicola azt hitte, elsllyed szgyenben. Lehetetlen, hogy Matthew mindenrl beszmolt! Vagy mgse? Azt is elmeslte volna, hogy szerelmes kedtek? - Valban fradt vagyok - felelte halkan. - Ha megbocstanak, megyek is alu dni. Mr a lpcsn llt, amikor a frfi a karja utn nylt. - Tnyleg minden rendben, Nicola? - Jl vagyok, ksznm. Ne izgasd magad miattam, Matthew! Felesleges. Az orvos meg sem prblta feltartztatni. - Akkor j jszakt! Aludjon jl, doktorn! Nicola felment a szobjba, s magra zrta az ajtt. Ami kzte s Matthew kztt trtnt, annak egyszer s mindenkorra vge. Vge, mg mieltt igazn elkezddtt volna. Most mr a holnapra kell gondolnia. 14. FEJEZET -! Mmm. Micsoda kv! Maga valsgos kincs, Mrs. Dobson! Louise a szjhoz emelte a csszt, s kzben epeked pillantst vetett Matth ew-ra. - Csodlatos tudni, hogy egyes dolgok sohasem vltoznak. Ez a hz nem lenne ugyanaz Mrs. Dobson nlkl... Nicola az jsgja mg bjt. Alig brta megllni, hogy ne emlkeztesse Lo iuse-t, bizony, kiss mskpp szlt ez a mondat akkor, amikor megrkezett . Ennek mr hrom napja mlt, s mi tagads, Nicola letnek ezek voltak a leghosszabb s legszomorbb napjai. - , drgm, olyan des vagy, hogy... Ettl a pr sztl betelt a pohr. Nem volt ereje tovbb hallgatni Louise fecsegst. sszehajtogatta az jsgot, s lendletesen htralkte a s zkt. - Bocsnat, de ma reggel korn kell kezdenem. Dlutn egszsges-rendelst tartok, s remlhetleg arra is sokan eljnnek majd. A csaldtervezsrl lesz sz. - Hogy maga mennyi mindent elvllal! - Louise mosolygott ugyan, de Nicola tudta, hogy legszvesebben arcul tn. - gy ltszik, tnyleg csa k a munkjra gondol. De ne feledje, mit mondanak azokrl, akiknek folyton a munka jr a fejkben!

- Majd igyekszem szben tartani. - Louise nem tudhatja meg, menynyire tal l volt a megjegyzse. Az elbvl lnyvel sszehasonltva n valban csak egy unalmas kkharisnynak ltszom, gondolta Nicola. - Mivel mr nem sokig tartzkodom itt, nem esik nehezemre a munkra sszpontostani. ppen ellenkezleg. gy aztn alkalmam nylik tapasztalatokat szerezni, s ez nagyon fontos a jvm szempontjbl. - Akkor ht elhatrozta, hogy elhagyja Gracebyt, ha lejrt a szerzdse? Louise Matthew-hoz fordult, aki nmn hallgatta a kt n trsalgst. - Ugye megprblod rvenni Thorne doktornt, hogy megvltoztassa a vlemnyt? Igazn nagy kr lenne t elveszteni. - Hogy Thorne doktorn miknt dnt, az egyes-egyedl az dolga. - Matthew pillantsa semmi jt nem grt. - lmomban sem jutna eszembe, hogy brmilyen mdon befolysoljam t. Nicola sz nlkl kiment az tkezbl. Vajon Matthew azt akarta az rtsre adni, mennyire hidegen hagyja, ha elmegy? Nem mintha ez a lnyt klnsebben meglepte volna, hiszen rkezse els perctl fogva vilgos volt eltte, hogyan vlekedik az orvos a munkjrl. Azt, hogy ppen olyan frfiba szeretett bele, akit a legkevsb sem rdekel, mi le sz vele, a sajt ostobasgnak ksznheti. Bevonult a rendeljbe, s az ablakhoz lpett. Tekintett szomoran hordoz ta vgig a zld dombokon, s hirtelen rdbbent, hogy semmi esetre sem mar adhat ezen a helyen, ahol pedig annyira jl rezte magt. Elhatrozta, megkri Matthew-t, bontsk is fel a szerzdst, hogy a lehet leghamarabb eltnhessen innen. Erre a gondolatra knnyek leptk el a szemt. Mg ha elmegy is, szvnek egy darabkja rkre itt marad. Sem ezen, sem a kvetkez napon nem nylt alkalma beszlni a frfival. Egy influenzajrvny miatt annyian leptk el a rendelt, hogy egyikk sem ltszott ki a munkbl. Nem is beszlve azokrl az ids betegekrl, akikhez nekik kellett kimennik. Matthew-nak arra sem jutott ideje, hogy megltogassa az apjt. Csupn telefonon tartotta vele a kapcsolatot, hiszen Hunt doktornak is az volt az llspontja, hogy az els s a legfontosabb: a beteg. A telefo nban nyilvn emltst tett Nicola ltogatsrl, mert Matthew ksbb udvaria san megksznte a lnynak, hogy az apjra ldozta a szabadidejt. Vajon Louise mirt nem ajnlja fl a segtsgt? - tprengett Nicola. Hiszen ltja, milyen sok a beteg. Louise-nak azonban esze gban sem volt nagylelkskdni. Otthon lustlkodott, s legfeljebb akkor ksrte e l Matthew-t, ha a frfinak valami isten hta mgtti farmra kellett mennie. Mr majdnem egy hete volt itt Gracebyben, s Nicola nagyon szerette volna t

udni, meddig tart mg ez az llapot. Egy reggel aztn vgre megpillantotta a n utaztskjt a hallban, majd rgtn utna megjelent Louise is, hogy bcst vegyen tle. - Remltem, hogy ltom mg, mieltt elutazom - mondta. - Sajnos, nem maradhatok tovbb, brmennyire szeretn is Matthew. Ma este mr nekem is munkba kell llnom, ezrt idejben el akarok indulni. De gy vltem, megkvnja a tisztessg, hogy elbb mg gyorsan feltrjam n eltt a hnap nagy hazugsgt, ha lehet gy mondani. - Tessk? - A lnyt kellemetlen elrzet fogta el. - Ugyan mr, Nicola! Ne tegyen gy, mintha egyltaln nem akarn tudni, m i van kztem s Matthew kztt - nevetett fel Louise. - Fogalmam sincs, mirl beszl, Hutton doktorn. Semmi kzm a maguk kapcsolathoz. - Ebben igaza van. De azrt bizonyra kvncsi. Ksz szerencse, hogy nem szeretett bele Matthew-ba, br azt is tkletesen meg tudnm rten i, hiszen a doktor rendkvl jkp. Kivrt egy kicsit, de mivel Nicola egy mukkot sem felelt, folytatta: - Be kell vallanom, eleinte bizalmatlan voltam, amikor sszefutottunk az on a konferencin. Ksbb azonban Matthew egyrtelmen a tudomsomra hozta, hogy az irntam tpllt rzelmei ppoly ersek, mint egykor. Ezrt aztn meg akartam bizonyosodni arrl, mi a helyzet az n rzseimmel. Most pedig mr csak a helyes dntst kell meghoznunk. - rtem. - Nicola alig tudta leplezni a fjdalmt. Ugyan maga sem szmtott msra, de az, hogy a sejtsei ilyen egyrtelmen beigazoldjanak, m r tbb volt annl, mint amit el tudott viselni. Louise krlnzett a hallban, aztn a tskjrt nylt. - Nem hiszem, hogy nehz lenne eladni ezt a hzat meg a rendelt. Matthew pedig igazn kivl orvos, s akr itt, akr Amerikban biztos, hogy j llst tall. Ezt, termszetesen, mg meg kell fontolnunk, de komoly akadlya, azt hiszem, nem lehet. Nos ht, doktorn, a viszontlt sra, s sok szerencst az j munkjhoz! - Louise mg egy utols mosolyt villantott Nicola fel, majd tskval a kezben elindult a kocsijhoz. Nicola gy llt ott, mint akinek fldbe gykerezett a lba. Ez nem lehet igaz, gondolta. Matthew tnyleg el akarja adni a hzat, s elkltzik innen? Hihetetlen! De gy tnik, mgsem az, ha egyszer annyira akarja, hog y Louise mg egy eslyt adjon neki. s ezttal felesgl fogja venni a nt, akit szeret! - Beszlhetnk veled nhny percet, Matthew? A dleltti rendels ppen vget rt, a frfi mr csak a kartonokat rendezgette az rasztalnl.

- Valami gond van? - krdezte, s htradlt a szkben. Sz, ami sz, ugyancsak kimerltnek ltszott. - Nem igazn - vlaszolta nmi habozs utn a lny. - Legalbbis nem a betegekkel. Szeretnm, ha a lehet leghamarabb felbontannk a szerzdsemet. - rtem. - Matthew felllt, s az ablakhoz lpett. - Felttelezem, nyoms okod van arra, hogy ezt krd. - Igen. Felajnlottak egy llst Liverpoolban. Egy t orvossal dolgoz, nag y rendelrl van sz. Tlsgosan is j ajnlat ahhoz, hogy viszszautastsam . Csak az a bkken, hogy azonnal kellene kezdenem... Vajon hisz nekem? - tprengett Nicola. Tny, hogy valban megplyzta ezt az llst, de eddig mg csupn a plyzata berkezsrl kapott tjkoztatst. Brcsak ne tenne fel tbb krdst! - fohszkodott mag ban a lny. Semmi esetre sem tudhatja meg a valdi okot, amirt olyan srgsen el akarok tnni Gracebybl. - Eddig nem emltetted. - Matthew megfordult, s egyenesen a szembe nze tt. - Nem? - Nicola vllat vont. - Sajnlom, biztosan elfelejtettem. - s mi lesz a vidki terveiddel? Azt mondtad, mindig ilyen munkrl lmodt l... - Keseren felnevetett. - Nyilvnvalan az az igazsg, hogy kezdettl fogva helyesen tltelek meg. - Mit akarsz ezzel mondani? - Nicola olyan nyomorultul rezte magt, hogy a lig tudta kvetni a beszlgets fonalt. - Kezdettl fogva tudtam, hogy ez a munka nem neked val. Bizonyra rgen eleged lett mr ebbl a helybl. Fogadok, alig vrod, hogy visszakerlj egy olyan vrosba, ahol igazn pezseg az let. Nicola kitrt az orvos pillantsa ell. - Meg kellett volna szvlelnem a szavaidat - mondta csndesen. - Valban - hangzott a bosszs felelet. - No, de mindegy. Azon leszek, hog y mielbb elereszthesselek. Kaptam nhny gretes vlaszt a hirdetsemre, amelyben helyettest kerestem. Remlhetleg akad valaki a jelentkezk kzl, alci a megadott idpont eltt is t tudja venni a munkdat. Azzal ismt a paprjai fl hajolt. Szmra a beszlgets befejezdtt. Nic ola nmn visszavonult a szobjba. Pontosan gy alakult, ahogy kvntam, gondolta. Minden krdezskds nlkl elenged. Tulajdonkppen kr. Ht nem lett volna szebb, ha egy kicsit is megnehezti a dolgomat? Msrszt viszont, tekintettel a sajt jvjre, gyis csak helyettest keres. Mirt is bonyoltan a helyzetet flslegesen? Pr ht mlva mr arra sem fog emlkezni, hogy nztem ki. - Ennyi volt, Emma. Jeffers nvr ad majd magnak egy idpontot, amikor vissza kell jnnie Shelleyvel.

- Ksznm, doktorn. - A fiatalasszony gyengden nyakon legyintette a bm bl gyereket, amitl azonnal elmlt az injekci okozta riadalom. Shelley most mr tnyleg sokkal jobban nz ki, llaptotta meg Nicola. Egszen kigmblydtt. Emma mintha olvasott volna a gondolataiban. - Darren s n kitltttk a krelmet, s most valamivel jobban megy a sorunk. Shelley nagyon megkedvelte a bbiteleket, de nha azrt n is fzk neki. - rmmel hallom, Emma. A kislnya valban remekl nz ki, s a ruhja is nagyon csinos. - Magam varrtam. - Emma lgyan megrintette a fehr hmzst a halvnykk ruhcskn, s bszkn elmosolyodott. - Nhny anyuka mr krdezte, nem varrnk-e nekik is ezt meg azt, n pedig szvesen beleegyeztem. Az is hoz egy kis plusz pnzt, amit Shelleyre klthetek. Azonkvl olvassrkat is veszek. A tanrnm szerint mris sokat fejldtem. - Ez igazn csodlatos, Emma! - Nicola melegen rmosolygott, azutn elbcszott a fiatalasszonytl. - Merem lltani, hogy ez a legnagyobb eredmnye, doktorn - jegyezte meg Ruth Jeffers, amint kettesben maradt Nicolval. - Shelley rengeteget fejldtt azta, amita maga felfedezte a baj gykert. Nicola megrlt az elismer szavaknak. J rzs volt tudni, hogy azrt elrt egyet s mst itteni tevkenysge sornt. Emma s Shelley soha nem fogjk t elfelejteni, mint ahogy ms betegek, pldul Maggie Holcroft vagy az reg Mr. Russell is sokig emlkeznek majd r. Knnyek szktek a szembe arra gondolatra, hogy soha tbb nem fogja viszontltni ezeket az embereket. - Jl rzi magt, Nicola? - krdezte aggdva Ruth. - Semmi baj - drzslte meg a lny a szemt, s megprblt kiprselni mag bl egy mosolyt. - Csak egy kicsit elrzkenyltem... Mly levegt vett, s gy dnttt, elrulja Ruthnak az igazat. - Tudja, ma reggel megkrtem Matthew doktort, hogy bontsa fel a szerzdsemet. A hnap vgn elmegyek innen. Fj itt hagynom az embereket, akiket megismertem. - Az g szerelmre, mirt tette? Azt hittem, szeret itt lenni... - gy is van. Mindig ilyen munkrl lmodtam. De azt hiszem, jobb, ha elmegyek, hiszen a rendelt gyis eladjk. - Eladjk? Mit jelentsen ez? - Nem kellett volna elmondanom. Matthew doktor bizonyra idejben beavat ja magt, ha mr eldnttte, mihez fog kezdeni. Krem, ne emltse neki, hogy elkotyogtam! - Bzhat bennem, doktorn. De ha komolyan azt hiszi, hogy

Matthew doktor valaha is eladja ezt a rendelt, akkor biztosan flretjkozt attk. Csakis valami szrnysg brhatn r, hogy ilyesmit, egyltaln fontolra vegyen. Ruth, persze, nem tudja, amit n, gondolta a lny. Fogalma sincs, milyen ktsgbeesetten fradozik Matthew, hogy megtartsa a nt, akit szeret. A kvetkez hrom ht mintha lomlbakon jrt volna. Nicola minden reggel nehz szvvel bredt, s gondterhelten szmolta a htralv napokat. Matth ew udvarias s elzkeny volt, ha tallkoztak, de soha nem tett ksrletet r, hogy maradsra brja. Amikor aztn valamelyik es te kzlte vele, hogy tallt egy helyettest, aki hajland azonnal betlteni a helyt, Nicola tudta, hogy a frfi szmra lezrult egy fejezet. Belevetette magt a munkba, a szabadnapjn pedig elutazott Liverpoolba be mutatkoz beszlgetsre. Amikor rviddel ksbb megrkezett a levl, amely ben felajnlottk neki a trsorvosi llst, nem is tudta, srjon-e, vagy nevessen. gy tnt, a sors is azt akarja, hogy rkre eltnjn Gracebybl. Nhny nappal az elutazsa eltt Simon Hunt doktor is hazarkezett. Az r egr alaposan kipihente magt, de mg igen gyenge volt. Hetente ktszer be kellett mennie a krhzba fizioterpira, viszont a jrkeretet mr stabotra cserlte. Segtsg nlkl tudott mosakodni s ltzkdni, s csak olyankor hvta Mrs. Dobsont, ha nem boldogult a gombokkal. Szellemileg azonban semmit sem krosodott. Amikor elrkezett a bcs ideje, szvbl megksznte Nicolnak mindazt, amit rte s a rendelrt tett, de klnsebben nem firtatta a tvozs okt. A hz eltt megleltk egymst Mrs. Dobsonnal. A lny meggrte, hogy tartja majd vele a kapcsolatot, habr azt is tudta, hogy Gracebybe nem jn vissza tbb. Matthew, szerencsre, ppen nem volt otthon - gy legal bb tle nem kellett elbcsznia. Egyenesen Londonba ment, hogy alaposan tgondolja, elfogadja-e a felknlt llst, vagy sem. Mivel a sajt lakst kiadta, Kate garzonjba kltztt, aki mg mindig Amerikban volt. Beletelt nhny napba, amg jra megszokta a nagyvrosi zajokat. Rosszul aludt, s nha kora reggel felkelt, hogy stljon egyet a Hyde parkban. Br ott bizonyos fokig visszanyerte a nyugalmt, szvnek gytrelmre nem tallt orvossgot. Szerette Matthew-t, de tisztban volt vele, hogy rtelmetlen s fjdalmas dolog belekapaszkodnia ebbe a szerelembe. Egyik este, taln egy httel azutn, hogy visszatrt Londonba, csngettek. Jamie llt odakint. Csinos arca furcsn spadtnak s

zaklatottnak ltszott. - Bejhetek, Nic? Hallottam, hogy visszajttl. Beszlnem kell valakivel, mert a vgn mg megbolondulok... - Persze hogy bejhetsz. Mi trtnt? Pocskul nzel ki. Taln megint rkot ettl? - Ha csak arrl lenne sz! De ez, sajnos, Kate miatt van. Nzd csak, ma reggel kaptam... A fi letett egy levelet az asztalra, s lehunyta a szemt. Nicola tfutotta a papron lev nhny sort. Fogalma sem volt, hogy hirtelen mit mondjon. - Igazn sajnlom, Jamie. Nem is sejtettem, hogy... - n sem. Igaz, Kate elg tartzkodan beszlt velem legutbb, de az lmomban sem jutott volna az eszembe, hogy fel akarja bontani az eljegyzsnket. s ezt radsul ilyen levlben kzli velem! Brcsak tudnm, mi... Ebben a pillanatban megint megszlalt a cseng. - Valsznleg Angla az, a szomszdbl. Vrj egy percet! Nicola az ajthoz lpett, s kzben azon tndtt, mivel vigasztalhatn meg Jamie-t. De mit is mondhatna ebben a helyzetben? - Szia, Nicola! A lny azt hitte, lmodik, amikor Angla helyett Matthew-t pillantotta meg az ajt eltt. - Micsoda meglepets! - nygte ki. - Mit keresel te itt? - Gondoltam, megltogatlak, ha nincs kifogsod ellene. Nicola bizonytalanul pillantott a hta mg. - Nos, n... - De most mr ltom, hogy rossz idben jttem. Ne haragudj, igazn nem ak artalak zavarni - mondta zavartan Matthew, s indulni kszlt. - Vrj! Ne menj mg el! Legalbb azt mondd meg, mirt jttl! Valami baj van? - Igen. Illetve nem. Tudod, n... - Nic... , bocsnat! - Hirtelen Jamie is megjelent, s meglepdve nzett egyikkrl a msikukra. - Azt hiszem, most mr egy csppet sem szmt, mirt jttem, Nicola - mondta csndesen Matthew. Megfordult, s sz nlkl lement a lp csn. - Ki volt ez? - krdezte Jamie nhny pillanatnyi dbbent hallgats utn. Ezzel a fickval nem szvesen rgnm ssze a port. - Matthew Huntnak hvjk. Annak a rendelnek a vezetje, ahol eddig dolgoztam. - s azonkvl?

- Hogy rted ezt? - krdezte Nicola zavartan. - Ha egy pillantssal lni lehetne, akkor most halott lennk - felelte Jamie. - A te Hunt doktorod a legszvesebben zekre tpett volna, s felteheten nem azrt, mert kedvet kapott felfrissteni az anatmiai ismeretei t. Igen fltkeny alakot fogtl ki. - Fltkeny? Nem, Jamie, biztosan nem az. - Nem a csudt! s ha rdekel a kedves doktor r, azt tancsolom, szaladj utna, s lgytsd meg a szvt! Ne kvesd el azt a hibt, amit n, amikor annyiban hagytam a dolgot. Nicolnak fogalma sem volt, mit tegyen. Lehetsges, hogy Matthew valban fltkeny? Na s Louise? hogy jn be a kpbe? A gondolatai egym st kergettk. Vgl aztn kirohant a laksbl, le az utcra. Az utols pillanatban ltta meg a frfit a szemkzti park egyik stnyn. Utnaszaladt, s a nevt kiltotta. Matthew megfordult. Lass lptekkel kze ledett a lnyhoz, majd kitrta a karjt, s olyan szorosan lelte maghoz, mintha soha tbb nem akarn elereszteni. - Szeretlek, Nicola - mondta hossz, szenvedlyes csk utn. Annyira szeretlek, hogy ez a ht nlkled maga volt a pokol. - Szeretsz? - Nicola kt tenyere kz fogta a frfi arct, s a szembe nz ett. - Jl tudod, hogy n is szeretlek, Matthew. De nem gondoltam, hogy vis zonozni fogod az rzelmeimet. Fleg, miutn Louise viszszatrt hozzd... - Beszlnnk kell egymssal - mondta az orvos. - De lehetleg nem itt. Meg tudsz szabadulni a bartodtl? - Jamie nem a bartom. Legalbbis nem gy - mosolyodott el Nicola. - A bartnm vlegnye. Ma reggel kapta meg azt a levelet, amelyben Kate kzlte vele, hogy felbontja az eljegyzsket. Csakis emiatt jtt el hozzm. Matthew gyanakodva vonta ssze a szemldkt. - De vele voltl Harrogate-ben, azon a vacsorn. s vele tlttted az jszakt is... - Te ott voltl azon a partin? Nem is emltetted mg - nzett Nicola csodlkozva a frfira. - Igen. Valaki, akivel egytt jrtam egyetemre, meghvott. s ott lttalak ezzel a fickval. Nem lehetett nem szrevenni tged. Olyan szp voltl, hogy a teremben minden frfi felfigyelt rd. s msnap reggel lttalak kijnni a mellettem lv szobbl. Egy pillanatra elfordult. - Tudod, vkonyak a falak egy ilyen hotelszobban. Sok minden thallatszik... - s te egsz jszaka nygseket hallottl, ugye? - gy bizony. s nem szeretnm, ha most kitallnl valami mest a megnyugtatsomra.

- Szval azt hiszed, hogy Jamie meg n jt szrakoztunk egymssal? - Nicol a egyenesen a frfi szembe nzett. - Nos, az az igazsg, hogy Jamie nem a szenvedlytl nygtt. Szrnyen allergis a rkflkre, s este alaposan belakmrozott a garnlkbl. Utna borzasztan rosszul let t. Egyszeren ktelessgemnek reztem, hogy mellette maradjak, s segtsek rajta. Jamie az egyik legjobb haverom, s nem tbb, errl biztosthatlak. - Hogy n mekkora hlye vagyok! - shajtott fl megknnyebblten Matthew . jra maghoz hzta a lnyt, s olyan szenvedlyesen cskolta meg, hogy egy japn pr kvncsian meg is llt mellettk. - Ha nem akarjuk megkockztatni, hogy a kzeljvben egy japn turistalapban szerepeljnk, most mr tnyleg keresnnk kellene valami meg hittebb helyet - mondta aztn, amint kibontakoztak egyms karjaibl. Kzen fogtk egymst, s visszamentek a lny laksba, amelyet Jamie idkzben tapintatosan elhagyott. Matthew nmn kitrta a karjt, Nicola pedig szorosan hozzsimult, s for rn megcskolta. Megknnyebblve, knz gondolataitl megszabadulva, vgre kimutathatta, mit rez a frfi irnt. Arcn az rm s a boldogsg knnyei peregtek le, mikzben kimerlten a prnkra r ogyott. Matthew gyengden letrlte a knnyeit, s szorosan maghoz lelte. - Szeretlek, Nicola. Soha nem gondoltam volna, hogy kpes vagyok ilyen elemi ervel szeretni valakit. - Mg Louise-t sem? - Ilyen mly vonzdst sohasem reztem irnta, ezt el kell hinned nekem. - Ha nem gy lett volna, nem hagytam volna, hogy elmenjen. Senkit nem szerettem annyira, mint tged, Nicola. Ez az igazsg. - n pedig azt hittem, mg mindig t szereted... - Elszr magam is gy voltam vele. De csak akkor dbbentem r, hogy sszekevertem a puszta vgyat a szerelemmel, amikor te belptl az letembe. Louise nagyon szp n, n pedig egszsges frfi vagyok. Rszl etezzem mg? - De ott ll a fnykpe az rasztalodon. Egyszer vletlenl lttam. - Vletlenl...? Most mr nem tallod ott. Louise rkre eltnt az letembl. - Biztosan nagy fjdalmat okozott neked. - Nem tagadom. De az semmi sem volt ahhoz a fjdalomhoz kpest, amit te okoztl, amikor bejelentetted, hogy elmgy. Hogy olyan knynyedn tudtad venni, ami kzttnk trtnt. Majdnem belehaltam. - Knnyedn venni? ppen hogy te vetted knnyedn! Mr csak az hinyzott, hogy pnzt tegyl az jjeliszekrnyemre...

- Nagyon sajnlom, ha gy rezted, kedvesem. Valjban teljesen ktsgbe voltam esve, hogy nem mutathattam ki neked, milyen sokat jelent szmomra a szerelmnk. Emiatt taln egy kicsit testem a l tloldalra. Nicola felshajtott. - Megrtelek. n is szerettem volna elmondani, amit azon a reggelen reztem , de attl fltem, hallani sem akarod. Hiszen n mr akkor tudtam, hogy sze retlek. - Igazn? n mg nem voltam biztos magamban. Azt hiszem, sokkal inkb b megrmltem attl, hogy annyira vonzdom hozzd. De hogy milyen nyomorultul reznm magam, ha elhagynl, azt el sem tudtam volna kpzelni. Megfogadtam magamnak, hogy soha tbb nem fogok gy ms nhz ktdni, mint egykor Louise-hoz, de amikor elmen tl, azt hittem, belepusztulok a hinyodba. - Mgsem prbltl meg visszatartani. Pedig nhny sz is elg lett volna. Igaz, Louise ppen eleget meslt a terveitekrl... - Soha nem terveztem semmi ilyesmit. Fleg nem Louise-zal. Tudom, mit ado tt be neked. Ruth Jeffers clzott r, aztn rbrtam, hogy valljon be mindent. Mer hazugsg volt az egsz. Louise csak azrt tallta ki, hogy fjdalmat okozzon nekem, miutn flrerthetetlenl k zltem vele, hogy mr nem rdekel. - Valban megtetted? - Igen. s mi tagads, nem rlt neki. Arra szmtott, hogy elhagyjuk Gfaceb yt, s j letet kezdnk valahol. - Lehet, hogy mg mindig szeret tged... - Az egyetlen ember, akit Louise szeret, az sajt maga. Az volt a benyom som, hogy mr nem volt nagy kedve gondoskodni magrl, s azt gondolta, n majd megfelel gondvisel leszek. Azon a konferencin ali g brtam megszabadulni tle. - Szval nem te krted, hogy ltogasson meg? - Ezt lltotta? - Matthew hangosan felnevetett. - Amikor felbukkant Grac ebyben, az nekem legalbb akkora meglepetst okozott, mint neked. Nyilvn gy vlte, brmikor belphet az letembe, de egy dologgal nem szmolt: hogy veled tallkozik. - Velem? Nem rtem. - Igen, veled, Nicola Thorne. Nyilvn szrevette, mit rzek irntad. Valsznleg akkor jtt r, amikor a barlangban trtnt balesetrl mesltem neki. Akrhogy is volt, n mr akkor sejtettem, hogy meg fogod vltoztatni az letemet, amikor azon a vacsorn megpillantottalak. s ltod, nekem lett igazam. - Szval ezrt nem akartad, hogy a rendelben dolgozzam? - Ezrt, bizony. Tisztban voltam vele, milyen knnyen az ujjad kr csava

rhatsz, ha akarsz, s n nem akartam ismt meggetni magam. Figyeltelek ot t Harrogate-ben, lttam, milyen remekl mulatsz. Egyszeren nem tudtam elkpzelni, hogy az az unalmas gracebyi let tetszene neked. Annl is kevsb, mert Louise-zal volt mr egy meglehetsen rossz tapasztalatom. Ezrt gy vltem, jobb, ha idejben figyelmeztetlek. - Megelz gygymd, nemdebr? - krdezte mosolyogva a lny. s azt hiszed, rt valamit? - Az g egy vilgon semmit! - kiltott fel boldogan Matthew. - Szerelem ell en nincs orvossg, Nicola. Remlem, szben tartod - tette hozz komolyan, mikzben gyengden kedvese szembe nzett. - Ha egyszer a hatalmba kertett, az egy letre szl. - gy tnik, ez egszen jfle betegsg a szmomra, doktor r. A legeszmnyibb!