Definir la sostenibilidad es definir el futuro

Por Ethan Goffman Tomado de CSA http://www.csa.com/discoveryguides/sustain/overview.php Traducción realizada por Revista Futuros

Publicado en Revista Futuros No. 12 http://www.revistafuturos.info

Generalidades Con la Declaración de Brundtland de 1987 se introdujo un nuevo concepto en asuntos humanos y medioambientales: “El desarrollo sustentable es un desarrollo que satisface las necesidades del presente sin comprometer las posibilidades de las futuras generaciones de satisfacer sus propias necesidades”. En esta definición, citada con frecuencia, está implícita la idea de que el medioambiente natural enfrenta presiones y sobreexplotación, y no podrá satisfacer indefinidamente las crecientes demandas de la humanidad. De por sí, la definición de Brundtland es insuficiente. ¿Cómo se pueden definir las “necesidades” en oposición a carencias o incluso a lujos excesivos? ¿Es que resulta aceptable la reducción de los estándares de vida? ¿Es más que suficiente comer solamente, o tener una forma elemental de alojamiento? ¿Dónde dejamos a la educación y la atención médica? ¿Es que la sostenibilidad implica cierta equidad en la distribución de los bienes, o es que una prueba de la sostenibilidad es poder satisfacer la creciente brecha entre ricos y pobres (si se ha alcanzado la estabilidad de la población y del medioambiente)? ¿Es que la salud del ecosistema es importante por sí misma, o sólo en su relación con los seres humanos? La Declaración de Brundtland sugiere algunas respuestas. Al vincular la desigualdad global con la degradación medioambiental, estamos ante una disminución en el consumo del Norte rico, junto al desarrollo del empobrecido Sur global.1 En esto se soslaya al movimiento actual de justicia medioambiental. Aquí el problema implícito radica en que con frecuencia los ricos se protegen de los costos medioambientales de sus sistemas de vida, mientras los pobres a menudo carecen de los medios para ocuparse de su medioambiente inmediato. Si la sostenibilidad implica una interrelación entre los problemas de consumo y pobreza con la contaminación, degradación de los recursos y los conflictos, las soluciones van a requerir de vinculaciones novedosas. Con relación a la sostenibilidad, la ciencia no puede existir en un vacío, sino debe interactuar con las políticas, con la política, con cuestiones de la gobernabilidad que afectan la vida diaria de los pueblos. Los factores económicos estructuran cómo, dónde y cuánto el medioambiente puede ser explotado. La comunicación entre diferentes sectores –que muchas veces existen como unidades compartimentadas—es crucial. Los científicos medioambientalistas ya no pueden sentirse felices sólo con hacer “buena” ciencia; el debate y la persuasión devienen partes del papel del científico. La manera de proceder con relación al desarrollo sustentable depende de las percepciones que se tengan. Si se percibe la disminución de los recursos, se recicla; si

Las percepciones individuales llegan hasta la voluntad social colectiva. Las prohibiciones son instrumentos de política más contundentes que funcionan en términos absolutos. pero principalmente como un recurso para la explotación. En el sentido más estrecho de experimentación y reproducción. Los incentivos y las prohibiciones son generados --y necesitan ser apoyados-. escribió Klaus Töpfer. una prueba final sobre la sostenibilidad. Los papeles solapados de la gobernabilidad. no se recicla. es una ciencia el hecho de que sucesos empíricos están ocurriendo en nuestro ecosistema.se percibe una cantidad ilimitada de recursos extractivos. el sistema de gobernabilidad. práctica y políticas (Sustainability: Science. “Es éste un esfuerzo importante en tanto aspira a responder las preguntas fundamentales acerca de qué impide la amplia diseminación de las mejores prácticas del desarrollo sustentable”.2 Más tarde otros economistas minimizaron la importancia de la tierra y de . permanece en el aire la pregunta acerca de si la “ciencia de la sostenibilidad” es más una ciencia tradicional. valores sociales y necesidades económicas generan la naturaleza interdisciplinaria de la ciencia de la sostenibilidad. Dada su naturaleza interdisciplinaria. si la gente cree que las emisiones de los automóviles son las causantes del peligroso calentamiento global. que puedan institucionalizar lo que pudo haberse iniciado como opciones de estilos de vida. una ciencia social. y hasta las operaciones políticas --y relacionadas con la política--. nacionales e internacionales. y estimular la exploración de opciones de políticas prácticas. la economía históricamente ha soslayado ampliamente las cuestiones medioambientales. Practice. deben creer que sus esfuerzos y decisiones tienen un significado para poder trabajar hacia la obtención de estilos de vida sustentables. director ejecutivo del Programa Medioambiental de Naciones Unidas. En última instancia. como el papel de las organizaciones locales. en particular en un mundo globalizado. & Policy). tanto las creencias de los políticos. tienen una parte que desempeñar. o la posibilidad de contar con respuestas tecnológicas a todos los problemas.por políticas y por los gobiernos. Al pasar al ámbito de la sostenibilidad. todos. Raíces económicas e históricas El vínculo entre la economía y el medioambiente es crucial. y que tendrán efectos seguros. no puede llamársele ciencia tradicional (aunque muchos de los campos que contribuyen a ella provienen de las ciencias tradicionales). y buscarán otras alternativas. No obstante. la CSA y la Infraestructura de Información sobre Biología Nacional (National Biological Information Infrastructure) del USGS (United States Geological Survey) ha lanzado la publicación electrónica: Sostenibilidad: Ciencia. de modo que incluya a expertos y políticos”. Sin embargo. De modo similar. Para romper las barreras entre las disciplinas --que muchas veces permanecen veladas--. por tanto. más un arte que una ciencia. los ciudadanos se deben sentir empoderados (empowered). El impacto final de las decisiones de hoy proporcionará. los incentivos monetarios provocan que los individuos a menudo hagan “lo correcto”. bien cierto es que afectarán la vida cotidiana de cada ser humano. o algo diferente y más improvisado. Con relación a los automóviles. desde los tiempos de Adam Smith y su Riqueza de las naciones (The Wealth of Nations) Es verdad que Smith incluyó “la tierra” entre sus factores de producción originales. “Espero que esta publicación pueda servir de catalizador para el debate entre diferentes disciplinas. comprarán más autos con sistemas eficientes de combustible. como la indicación de las millas recorridas en un carro.

Los economistas se refieren a dichos costos. Malthus acertó en algunas circunstancias particulares. Las especulaciones sobre quién puso allí las piedras durarán siglos. probablemente durante el siglo noveno d.otros factores medioambientales.e. Hoy pensamos que tenemos la respuesta. 3 La población por tanto tendería a sobrepasar ampliamente sus niveles de subsistencia. Sin embargo. 4 Mientras tanto. Una pregunta sobre la sostenibilidad futura es si el uso de los recursos podrá cambiar continuamente según se necesite. Esta civilización colapsó. hasta incluso alcanzar índices más acelerados que los de la población. como externalidades. Líderes de la civilización de la Polinesia que pobló la isla erigieron estas estatuas como símbolos enormes de su autoridad. no pudieron sino meditar acerca de otros escenarios yermos. quien al publicar Ensayo acerca del principio de la población (An Essay on the Principle of Population ) en 1798. al tiempo que nuestra tecnología y habilidad para comunicarnos y para cambiar las cosas nos brindan más capacidad de adaptación. al asumir virtualmente como inagotables los productos recolectados y utilizados por el hombre. los ecosistemas globales son. como argumenta Jared Diamond en su libro El colapso: Cómo las sociedades escogen entre el fracaso o el éxito (Collapse: How Societies Choose to Fail or Succeed ). como cuando varios grupos humanos han excedido la capacidad de carga. la producción de alimentos aumentaba sólo a partir de incrementos. los cuales no son pagados por aquellos que recolectan o producen bienes. Diamond explica el colapso a partir de “un crecimiento de la población por encima de la disponibilidad de recursos”. El apetito de poder los condujo a hacer caso omiso de consideraciones ecológicas. descubierta en 1722 por los europeos. incluyendo los peligrosos desperdicios y efectos ya anticipatorios como los cambios climáticos. advirtió que mientras la población aumentaba exponencialmente. junto a un número de bienes y servicios.n. Una pregunta relacionada con esto es cuán pesado será el precio que una creciente contaminación nos hará pagar. junto a la . otras sociedades han explotado en exceso los ecosistemas a su disposición y han provocado desastres similares a los pronosticados por Malthus. En su afán por hacer estatuas cada vez más grandes. 6 La civilización maya presenta uno de los casos más dramáticos. 5 de sus medioambientes y han pagado el precio. La excepción problemática es Thomas Malthus. lo cual conduciría a la pobreza masiva y la devastación. Con relación a la riqueza de las sociedades de hoy Malthus estaba equivocado. Aunque algunos medioambientalistas utilizan el ejemplo de la Isla de Pascua como símbolo de lo que pudiera sucederle a nuestra propia sociedad. denudaron la isla al cortar más y más árboles con los cuales arrastraban las enormes piedras. Esto sentaba los términos entre los límites medioambientales y las cada vez más crecientes necesidades humanas. en tanto los avances tecnológicos han permitido la producción de alimentos. dejando vastas ruinas repletas de templos abandonados y monumentos. El hecho de que la isla estaba aislada y su ecosistema era muy frágil la hizo más proclive aún al colapso medioambiental. por supuesto. mucho más complejos y tienen más capacidad de recuperación.. Un ejemplo favorito de los medioambientalistas y de los científicos de la sostenibilidad es la Isla de Pascua. o si todos los recursos llegarán a desaparecer. quienes al tiempo que quedaron asombrados ante sus enormes estatuas de piedra.

permitió que Japón evitara el destino de los maya. A pesar de las difíciles circunstancias. para moverse hacia su dinámico papel más reciente en la historia mundial. sequías. cuya obra. “si las actuales tendencias de crecimiento de la población mundial. pero más catastrófica.” 12 . De acuerdo con Diamond. Julian Simon. producción de alimentos. Japón es un excelente ejemplo. Este informe fue un antecesor del movimiento por la sostenibilidad. sabiduría y mejores decisiones son por tanto necesarios. Previsión. Diamond considera que de haber los maya tomado mejores decisiones se hubiera evitado el colapso. En especial la deforestación era una amenaza. contaminación. que estamos en condiciones de extralímite 9 en las que los sistemas medioambientales no podrán sostener más nuestros estilos colectivos de vida. En el siglo XVII la isla nación enfrentó una explosión en el crecimiento demográfico que amenazaba con aniquilar los recursos disponibles en su limitado espacio. La población: una bomba (The Population Bomb) actualizaba a Malthus y pronosticaba que. el opositor intelectual de Elrich. conflictos. que lo ocurrido en la Isla de Pascua y a los maya nos sucede a nosotros a escala global. El hecho de que estamos enfrentando límites medioambientales fue un asunto principal sobre el cual se hizo un llamado a la conciencia en el informe de 1972 del Club de Roma. fue presentada en 1968 por Paul Elrich. Diamond explica que en ocasiones se han dado cuenta de su situación y han adoptado estrategias de control del medioambiente que han permitido el éxito a largo plazo. argumentaba sin embargo que. “es posible alterar estas tendencias de crecimiento y establecer una condición de estabilidad ecológica y económica que sea sostenible aun adentrados en el futuro”. entonces. los límites de crecimiento en este planeta se alcanzarán en algún momento de los próximos cien años”. por ejemplo. 10 Desde su inicio el informe ha sido altamente criticado. al asumir el crecimiento exponencial de la población y del uso de los recursos y sólo incrementos de los cambios en la tecnología. para que nuestra civilización global en última instancia pueda alcanzar el éxito. Una teoría similar.deforestación. hasta el punto en que una población en crecimiento infinito sería capaz de mejorar los estándares de vida virtualmente para siempre: “Tenemos ahora en nuestras manos –en realidad en nuestras bibliotecas—la tecnología para alimentar. Los límites del crecimiento (The Limits of Growth). el informe concluyó que. y disminución de recursos permanecen inalterables. 11 En contraste. 8 Dónde estamos ahora La ciencia de la sostenibilidad afirma. creía que la creatividad humana y el desarrollo tecnológico permitirían la sustitución de los recursos. industrialización. una combinación de prácticas forestales con miras al futuro. y la inacción de los reyes maya. Con el uso de un modelo computarizado y la extrapolación de estadísticas de los últimos 70 años. 7 La explicación va más allá del determinismo ecológico. Las sociedades que enfrentan exceso de población y presiones ecológicas no siempre fracasan. “en los años 70 el mundo experimentará hambrunas –cientos de millones de seres humanos morirán por hambre”. vestir y suministrar energía a una población cada vez más creciente durante los próximos 7 mil millones de años. que predijo la posibilidad de una crisis en la medida en que el mundo iba careciendo de bienes básicos. junto a medidas casi draconianas sobre la población. El informe no era fatalista.

El hecho de que tanto Simon como Elrich hicieran afirmaciones absurdas –Simon basado en el conocimiento matemático del crecimiento exponencial. y Elrich basado en el tiempo-. la tendencia global generalizada ha sido la del mejoramiento de los estándares de vida. muchos de los peores pronósticos medioambientales anteriores a Katrina. en oposición a la idea de que el crecimiento de la población. permitirán un crecimiento económico sin fin. los diques actuaron como un estanque gigante almacenando el agua. Nos muestran. California estuvo plagada de alertas sobre incendios. Se reduce a la idea de que la renovación de los recursos y su sustitución. y dado el creciente uso de los recursos sin una planificación cuidadosa por parte de una población creciente. salud. En realidad. No obstante. Dado que la tierra es finita. en sus argumentos sobre una carrera entre las invenciones del hombre y las capacidades del medioambiente subyace un entendimiento básico del reto de la sostenibilidad. Sin embargo. ya no aparecen en las listas de especies en peligro de extinción. y especies importantes. sin embargo. que hubieran actuado como un amortiguador natural del desastre al absorber el agua del huracán. y el río . al menos. que estar alertas sobre los problemas del medioambiente puede conducir a un buen manejo del medioambiente. no llegaron a ocurrir. con el río Mississippi extendido a su alrededor y cercana a numerosos lagos y al Golfo de México. perderemos en algún momento a escala global. las actuaciones del pasado no son garantía del futuro.son advertencias sobre los peligros que conlleva permitir que la ideología trascienda a los hechos. como la paloma pasajera. No obstante. el crecimiento del uso de los recursos per cápita. estos hechos no son ejemplo de que no debemos hacer nada y de que la creación humana solucionará todos los problemas. las presiones medioambientales unidas a un desastre natural pueden conducir a un colapso local. Aunque sociedades en específico han perdido la carrera entre crecimiento y destrucción. fue otro de los factores que aumentó los impactos de Katrina. La destrucción previa de los pantanos. 14 En Estados Unidos. Sin embargo. construidos para proteger la ciudad de las inundaciones por el río. y las bombas que usualmente servían para evitar las inundaciones quedaron sumergidas. Desperdicios tóxicos y humanos se añadieron revueltos a este estancamiento. a menudo el aire en muchas zonas es más limpio. Al utilizar un rango más amplio de datos que los utilizados por Elrich en 1968. Irónicamente los diques. junto al uso creativo de infinitas y nuevas tecnologías. Los bosques han revivido. 13 anunciarán una eventual catástrofe. cuando el huracán Katrina la golpeó. y que ese buen manejo puede provocar un impacto. y los efectos del umbral. incluso en una sociedad de tecnologías avanzadas que ha mostrado un mejoramiento a largo plazo del bienestar social. Para protegerse la ciudad edificó un sistema de diques. uso de los recursos y tecnologías. se extinguieron. el águila calva estuvo en peligro de extinción. Asentada muy por debajo del nivel del mar. los científicos de la sostenibilidad consideran que estamos en algún lugar cercano al vértice y que debemos comenzar a decrecer en el uso de los recursos per cápita. al tiempo que debemos monitorear y manejar el medioambiente de manera mucho más sabia. el cual pudo haber sido aliviado con una mejor planificación previa. La reciente devastación de Nueva Orleáns nos brinda un dramático ejemplo de cómo. Nueva Orleáns devino vulnerable a las inundaciones. medidos por indicadores tales como la expectativa de vida. contribuyeron a que se secaran los pantanos. y especies anteriores. como el águila calva.

Ambos recursos dependen de la energía solar. muchos seres humanos demandando demasiado conducirá al agotamiento de la producción primaria e incluso del espacio en la superficie terrestre. las soluciones deberán requerir de previsión y planificación. Aunque el agua cubre tres cuartas partes del planeta. son no renovables dentro del marco de tiempo de existencia de las sociedades humanas. 16 aunque en diferentes escalas. y por tanto no es adecuada para beber (y para otros muchos usos). sin embargo. constituyen amenazas primarias. La disminución de los recursos. Y los países pequeños a menudo desatienden los estándares medioambientales básicos. Pudiera suceder que el agotamiento de los recursos naturales no decidiera al final el desarrollo económico por cuestiones de la sostenibilidad. 15 La administración del medioambiente sin dudas ha tenido sus éxitos a un nivel nacional. pudieran utilizarse ladrillos hechos de barro. lo cual es todavía una cifra enorme. por debajo de lo que se necesita para sostener la población actual y poder cuidar del número creciente de ancianos. Si se acaba el petróleo pudiera usarse carbón. Cuánto se convierte en demasiado es fuente de grandes debates. en teoría renovables a muy largo plazo. para escalar las amenazas globales. o pudieran desarrollarse otros sustitutos artificiales. Entre los recursos renovables están los productos agrícolas y forestales. y efectos del umbral tales como los cambios climáticos globales. el hecho de que el 50% o más de la población mundial vive dentro de las 50 millas cercanas a las costas tensa grandemente estos espacios. el 97% del agua de la tierra es agua salada. La distribución geográfica es también algo crucial. mientras que el petróleo y los metales son ejemplos de no renovables. Sin embargo. ¿Es el agua el factor limitante? 17 El agua es un recurso que no tiene sustituto. e incluso más cortos. las amenazas que enfrentamos son también mucho mayores. la tasa de natalidad ha descendido significativamente. Los productos agrícolas y forestales recolectan energía de forma utilizable por los humanos en períodos de tiempo relativamente cortos. En algunas sociedades industrializadas tales como Japón y muchos países europeos. agotamiento de los sistemas. dentro del espacio de una vida. A la larga. Aunque se están utilizando sistemas de . sino que otros recursos remplazaran su función. debido a una disminución en los ritmos de crecimiento de la natalidad se espera que se nivele en unos 9 mil millones para 2050. o el viento o la energía solar. La población humana pudiera ser un conductor de insostenibilidad fundamental. Los científicos del medioambiente han advertido que. Los recursos no renovables como el petróleo o el carbón dependen de millones de años de trabajo absorbiendo la energía solar. o energía nuclear.Cuyahoga en Cleveland está tan contaminado en la actualidad que se ha incendiado en varias ocasiones. La distribución de la población es también importante. Si escasea la madera para construir edificios. y son conocidos como producción primaria. pero el uso indiscriminado de los recursos ha creado una amenaza aún mayor. esas mismas sociedades también consumen un desproporcionado número de recursos. contaminación. Amenazas fundamentales Si los recursos de los que se dispone hoy día son muchos más que los del pasado. Por ejemplo.

es decir. debe haber suficiente agua fresca disponible para la población creciente del planeta.desalinación. hasta preocupación acerca de cómo deshacerse de residuos del salitre/desperdicios originados por dichos procesos. éstos están limitados por factores que van desde el costo de las plantas de desalinación. “el ciclo global del agua representa la única fuente renovable de agua. su capacidad limitada. El agua de lluvia es por tanto crítica. 18 El bombeo de agua está reduciendo ese recurso. A pesar de todo esto. lo cual conduce al deterioro del agua que queda. como el regadío frecuente de los céspedes para mantenerlos lozanos. Las personas que viven en regiones áridas. 19 . al tiempo que los consumidores acarrean hábitos de otras áreas con condiciones radicalmente diferentes. el uso del agua con fines industriales y agrícolas ha hecho descender los recursos acuíferos y no son sustentables. han estado dependiendo principalmente de las aguas subterráneas acumuladas a lo largo de miles de años. pero desafortunadamente no en los lugares donde la población ha escogido asentarse. En el suroeste de Estados Unidos. las precipitaciones que ocurren sobre los terrenos”. lo cual convierte en crucial las medidas de prevención y el tratamiento de aguas residuales. e incluso puede causar el colapso de los mantos freáticos. Menos del 3% del agua es agua fresca (mucha de ella son aguas subterráneas que se han acumulado durante mucho tiempo y virtualmente son no renovables). La contaminación del agua fresca es una preocupación constante. La extracción de esta agua a ritmos tan acelerados gasta este recurso mucho más rápido de lo que es posible sustituirla. por ejemplo. y otras que viven en regiones no tan áridas.

lo cual conlleva incrementos en los ritmos de erosión de los litorales. por ejemplo. las siempre presentes marcas de aguas embotelladas es un indicio de que un recurso que fue considerado gratuito y público está cambiando de condición. incluidos la disminución del hábitat --tanto en la superficie de la represa como en su fondo--. situándole al parejo de la ciudad sagrada de Jerusalén. Para anticiparse a la escasez acelerada del agua las corporaciones están vendiendo y comprando derechos sobre el agua. de acuerdo con Lester Brown. No obstante. Israel y Palestina se disputan el acceso al río Jordán. 21 El agua está amenazada de otras muchas maneras. Las aguas costeras sufren de eutroficación 22 mientras las represas de los ríos causan un sinnúmero de problemas.Los recursos acuíferos conllevan a menudo decisiones políticas y económicas. El agua es fuente de un conflicto que tenderá a aumentar en el futuro. las controversias sobre el agua serán mucho más comunes en el futuro inmediato. “los políticos están empezando a ver el agua como el factor limitante de la producción de alimentos”. 20 A menos que suceda un milagro en las tecnologías de desalinación. los recursos acuíferos pueden extenderse mucho más aún de lo que hoy día se hace. mediante la conservación y un uso más productivo. y el decrecimiento del flujo de sedimentos hacia las costas. De acuerdo con Brown. Otras amenazas La producción agrícola está limitada en la medida en que los recursos acuíferos disminuyen debido a la gran cantidad de agua que esta producción utiliza. los cultivos son medios mucho más efectivos de alimentar a grandes cantidades de personas que la carne. En el Medio Oriente. 23 La erosión y empobrecimiento de los suelos también limitan la producción de los cultivos. al tiempo que los precios del petróleo afectan la agricultura intensiva. Si miramos a grandes rasgos las condiciones del agua vemos en ella las numerosas y complejas vinculaciones entre las categorías medioambientales. El dragado de los pantanos destruye el hábitat y causa pérdidas en las funciones de ese ecosistema. tales como el filtraje del agua y el reciclaje del carbón. No obstante. ya que en los animales se pierde buena . a menudo vinculadas a otras formas de la salud del ecosistema. hasta el punto en que ha sido un asunto pospuesto hasta después que se alcance un estadio final en las negociaciones.

sea el agua. bronquitis. Los desechos radioactivos son la desventaja principal de una fuente de energía que pudiera ser la varita mágica de muchos de nuestros problemas. toxafeno. al tiempo que impiden que el agua reponga el manto freático. estas sustancias amenazan a la cadena alimentaria y afectan la salud del ecosistema. Estos servicios comprenden la purificación del agua y el aire. alteran las funciones del ecosistema. energía y automóviles son recursos clave de emisiones que dañan nuestro aire. mirex. monóxido de carbono. muchos de ellos todavía desconocidos. metilmercurio. almacenaje. benzopireno. dieldrin. Entre las amenazas más obvias de amenazas directas a la salud del ecosistema se incluyen la tala de bosques y la destrucción del hábitat. La industria. Las superficies no permeables. asma. trichloroetano de diclorodifenil. óxidos nitrogenados. 26 La biodiversidad en su conjunto disminuye. y plomo aklylated. la biodiversidad o recursos renovables. estabilización climática. La contaminación es otro factor que implica amenazas no sólo para la salud humana. En los Grandes Lagos de Estados Unidos.parte de la productividad debido a que se comen los cultivos y ellos mismos son productos para el consumo humano. La alteración del medio físico adquiere multiplicidad de variantes. Entre los contaminantes comunes del aire se encuentran el ozono. Por ejemplo. Los desechos nucleares permanecen como peligros durante siglos o milenios (en dependencia del grado de uranio o plutonio que contengan). disparidades neurológicas. al igual que las sedimentaciones de numerosas sustancias como el nitrógeno. Otros de los asuntos más controversiales relacionados con los desechos nucleares son su transportación y la posibilidad de convertirse en objetivos de secuestros terroristas. dioxinas. Los métodos actuales de almacenamiento incluyen su reprocesamiento. Los servicios del ecosistema constituyen las maneras múltiples con las que el medioambiente contribuye a la economía de la humanidad. como es la energía nuclear. furans. La revista Nature ha estimado el costo de estos servicios globales en un promedio de $33US billones al año. 24 Las emisiones de dióxido de sulfuro producen lluvias ácidas. las cuales terminan en nuestra agua. enriquecimiento de los suelos. erupciones en la piel. o sea los efectos de umbral. Entre los numerosos efectos sobre la salud humana están los dolores de cabeza. partículas y contaminantes orgánicos. por ejemplo. 25 Más allá del impacto que tienen sobre los seres humanos. ciclos de nutrientes. dióxido de sulfuro. Las aguas residuales y desperdicios industriales son fuentes directas de contaminación de las aguas. sino para los recursos de los cuales dependemos. tales como pavimentos y edificios. hexaclorobenzinato. productos medicinales y mitigación de las sequías. plomo. lo cual lleva a una multitud de efectos. desplazadas de sus medios originales. los cuales se refieren a aquellas fronteras que una vez . y desactivación permanente en profundos depósitos geológicos. basura y otros materiales dañinos hacia ríos y lagos. aumentan la eliminación del limo. defectos al nacer y cáncer. 27 ¿En los umbrales del desastre? La contaminación es un factor principal en la amenaza final contra la sostenibilidad. daños en la sangre. las enredaderas invasivas ahogan y secan los árboles. aguas residuales. Especies invasivas. La contaminación del aire y el agua son factores clave de tensiones del ecosistema. los contaminantes incluyen el bifenil de policlorinato. la polinización para la agricultura.

Por ejemplo. 29 Controlar los cambios climáticos a escala global significa disminuir la cantidad de emisiones de CO2. el consenso inmensamente mayoritario es que el calentamiento global está ya ocurriendo. con recursos tales como los anillos de los árboles y muestras del centro de los hielos. Es probable que los cambios climáticos den lugar a numerosas e inesperadas consecuencias. En realidad los efectos de la atmósfera y los océanos están tan interrelacionados que sus efectos necesitan de una mayor discusión pública. De todas formas. a menudo desconocidas. como los huracanes. la temperatura de la superficie del agua de los océanos parece estar aumentando globalmente. La disminución o extinción de especies esenciales 28 es un efecto de umbral que acarrea numerosas consecuencias. lo cual es un fenómeno asociado con el decrecimiento de la productividad de los océanos que conduce a su vez a sucesos como la decoloración de los corales. las mediciones de las temperaturas de la superficie alrededor del planeta. lo cual conduciría a un enfriamiento del norte de Europa y partes de América del Norte. Los modelos climáticos iniciados en los años 80 predijeron que las emisiones de dióxido de carbono hacia la atmósfera podrían crear y atrapar el calor. Los científicos simplemente no saben lo suficiente sobre este complejo entramado de interdependencias de modo que les permita hacer pronósticos certeros. controlar el cambio climático es un reto global extraordinariamente difícil. y sus causas no pueden asegurarse. 30 En cualquier caso. son inciertos. En este caso. cada uno. conduciendo a un calentamiento global gradual del planeta. Aunque la emisión de los automóviles es la más difundida. Es también probable que los cambios climáticos globales lleguen a alterar el conjunto de patrones climáticos. Desde entonces tanto climatólogos como otros científicos han estudiado sistemáticamente esta teoría mediante el desarrollo de diferentes modelos computarizados.cruzadas pueden causar cambios medioambientales irrevocables. exactamente qué nivel de destrucción de la polinización conduce a qué nivel de destrucción de la vegetación se desconoce. las mediciones de la temperatura de la atmósfera superior contradicen al resto de las evidencias (e impugnan estas razones). los sectores residenciales y comerciales. no obstante. y el estudio de patrones históricos de temperaturas. como el intervalo de tiempo entre las emisiones de CO 2 y el cambio de la atmósfera es al menos de 20 años. Aunque los datos son limitados. o puede conducir a una escalada de efectos devastadores. alterando eventualmente la Corriente del Golfo. Debido a que la temperatura no aumenta de manera uniforme. y quizás llegue a aumentar el número e intensidad de desastres naturales. el término “cambio climático global” ha llegado a utilizarse. En los años 80. Sin embargo. una teoría sostiene que los cambios climáticos transformarán las formaciones de las aguas profundas. Los cambios climáticos son los efectos de umbral más discutidos y controversiales. juegan un papel mayor. Los efectos exactos del calentamiento global. preocupaciones acerca de la destrucción que los cloroflurocarbonos estaban ocasionando sobre la capa de ozono que protege la tierra de las radiaciones dañinas. una teoría científica correlacionada con efectos atmosféricos mensurables originó una gestión global efectiva. Los cambios climáticos deben ser vistos en la medida en que . y en ciertos momentos y lugares puede incluso enfriarse. Por ejemplo. polinizadores como los pájaros o murciélagos son cruciales en la reproducción de muchas plantas. condujeron a su prohibición. La eliminación de una especie sencilla puede tener poco efecto sobre las especies circundantes. Otro tipo de efecto de umbral es aquel que afecta a los sistemas atmosféricos.

por ejemplo. mientras han ignorado los datos que se les oponen. realizada por las Naciones Unidas y el Banco Mundial. En contraste. las necesidades sociales e individuales. han sido rechazadas por numerosos científicos. Cuestionan la utilidad de la sostenibilidad cuando se sintetizan tendencias como la tendencia salud humana/ justicia social. es el documento que se presenta más cercano al consenso de los científicos. que “han dañado la habilidad de la naturaleza de producir servicios clave. Basado en el trabajo de 1.interactúan con otras amenazas. y con términos como “sostenibilidad” y “desarrollo sustentable” cada vez más en uso. sin embargo. y la provisión de medicinas”.360 expertos de todo el mundo. Un disenso importante en el consenso de los medioambientalistas y científicos de la sostenibilidad es el de Bjorn Lomberg. piensan que “sostenibilidad” no tiene un objetivo específico. un ex miembro de Greenpeace. para poder tener un panorama completo de las amenazas que enfrentamos. como la escasez de agua. el cual va desde la sobrevivencia física. Los críticos argumentan que la “sostenibilidad” es una palabra tan utilizada que ha perdido mucho de su significado. 32 Cambiando las definiciones A pesar del evidente daño medioambiental. y que sus predicciones alarmistas están empujado a las sociedades a comprometer sus escasos recursos basados en problemas medioambientales. la tendencia biodiversidad/ procesos ecológicos. los “Mensajes fundamentales” del documento incluye que “los seres humanos han hecho cambios sin precedentes a los ecosistemas”. protección ante desastres. quienes lo acusan de uso selectivo de fuentes y mal uso de las estadísticas. a niveles de sobrevivencia escasa”. pérdidas en la biodiversidad. El medioambientalista escéptico (The Skeptical Environmentalist) asevera que los medioambientalistas sistemáticamente han escogido datos extremos que sostienen los problemas medioambientales. y la tendencia agraria. Freyfogle. las definiciones se mantienen cuestionadas. 35 Más adelante abundan acerca del trabajo de Abraham Maslow. y muertes. al confundir el sustento de los sistemas naturales con otros objetivos y valores humanos. 33 Desde un punto de vista elemental. Paul Reitman señala que “de seguro nadie simplemente quiere sostener un número máximo de seres humanos organizados en sociedades. 31 Las conclusiones de Lomberg. . Julian Marshall y Michael Toffel debaten el amplio rango del uso de “sostenibilidad”. desde el simple “término nuevo para prácticas sobre medioambiente y prácticas de control del trabajo”. 34 Al tratar de desenredar y precisar definiciones. Julianne Lutz Newton y Eric T. la Valoración del Milenio del Ecosistema del 2005 (2005 Millenium Ecosystem Assessment). y que estamos en “el borde de una ola masiva de especies en extinción”. a sabiendas de que eso significa estrictamente existencia. Jerarquía de las necesidades (Hierarchy of Needs). hasta los valores artísticos y espirituales. tales como la purificación del aire y el agua. Su trabajo. hasta “un vasto y diverso conjunto de objetivos como la eliminación de la pobreza y la gobernabilidad justa y transparente”.

y que el más alto nivel se debe precisar. Esto lo deja como un término discutible y polémico –¿es la democracia. y definen cuatro niveles de sostenibilidad. e incluye salud básica. cómo darles prioridad. Decidir qué asuntos permanecen en los tres niveles más altos. parece estar mejor definida más allá de los límites elementales de sobrevivencia. y qué políticas los enfrentarían mejor sigue siendo una formidable tarea.Marshall y Toffel llevan estos conceptos al ámbito del medioambiente natural y humano. un valor primario del cual fluye la sostenibilidad. derechos humanos. o pudiera un sistema más autoritario estar mejor dotado para ordenar . por ejemplo. por tanto. como sigue: Sugieren que imprecisiones sobre su significado han conducido a devaluaciones del término “sostenibilidad”. pero permanece limitada al prescribir los sistemas de valores. La sostenibilidad.

no obstante. se centra en economía. el de retar a las personas en sus suposiciones y su cotidiano de vida. política pública y ética. De manera que Robert Paehlke defiende el término de la siguiente manera: “El concepto. también parece que. es el de no aceptar ninguna teoría como final sino continuar probando. Es también el reto de las comunicaciones y conexiones. o el medioambiente y las ciencias sociales deben ser vistas como socios relativamente iguales. por tanto.prácticas sustentables (como las políticas de control de la natalidad en China)? Sin embargo. más que en ciencias biológicas. repensando y revisando.” 36 En dependencia de la perspectiva que se tenga. es el de hacer buena ciencia. en un proceso al menos parcial de improvisación. sin embargo. Más allá de una simple definición. como el científico social. 37 Estos modelos teóricos intentan conexiones para simplificar una enredada y extraordinaria compilación. . el término sostenibilidad ejemplifica la conciencia de que la conservación medioambiental sola es un objetivo problemático. Significa que las ciencias no pueden continuar operando en un ámbito puro aisladas de la vida cotidiana. propone “la conexión de modelos de ecosistemas (un campo de la ecología relativamente bien desarrollado) con modelos de sistemas humanos (. la sostenibilidad persigue sociedades humanas sanas como objetivo último. es esta combinación de disciplinas lo que hace falta para analizar completamente los problemas medioambientales de hoy”. Un grupo de científicos. A partir del papel central que desempeña la sociedad humana.) pocos académicos de cualquiera de estas áreas se ha comunicado con académicos de la otra. el de actuar dentro del ámbito social. dado sus orígenes en informes y conferencias internacionales. Las cuestiones de la sostenibilidad tenderán a ser interpretadas en términos políticos amorfos. Es un inicio.. en la medida en que al actuar hacia el fortalecimiento de la conservación siempre se involucran asuntos políticos y sociales. pero percibe la salud medioambiental como crucial también para alcanzar esta meta. El reto de la sostenibilidad. la sostenibilidad puede ser una empresa antropomórfica en la cual las ciencias sirven como instrumentos para alcanzar grandes objetivos. sino deben estar íntimamente involucradas con la política y la sociedad.. no sería realista pedir claridad en sus propósitos como se hace con las ciencias naturales. recoger los mejores datos y analizarlos de tantas formas como sea posible.

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