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UNIVERSO CAUTIVO

Harry Harrison

Ttulo original en ingls: Captive Universe Traduccin: Anna Muri 1969 by Harry Harrison 1974 Vern editor Gral. Mitre 163 - Barcelona ISBN 84-7255-051-6 -X Edicin digital:Anton R4 02/03

Para Nettie y Louis Merkler, Por muchas razones.

En el valle 1 O nen nontlacat O nen nonqizaco ye nican in tlalticpac: Ninotilinia, in manel nonquiz, in manel nontlacat ye nican in tlalticpac. En vano he nacido, en vano he llegado aqu a la tierra: Sufro. pero al menos he venido, pero al menos he nacido aqu en la tierra. Cantar azteca Chimal ech a correr lleno de pnico. La luna todava estaba oculta tras los riscos del lado oriental del valle, pero su luz ya plateaba los bordes de las cimas. En cuanto se alzase sobre ellas, se le podra ver tan fcilmente como a la sagrada pirmide que se levantaba entre el maz que ya brotaba. Por qu no lo haba pensado? Por qu haba aceptado el riesgo? El aliento le rasgaba la garganta mientras jadeaba y corra, su corazn lata como un gran tambor que le llenaba el pecho. Ni siquiera el recuerdo reciente de Quiauh y de sus brazos enlazndolo con fuerza poda alejar el miedo que estremeca el mundo... Por qu lo haba hecho? Si por lo menos pudiese llegar al ro, que estaba tan cerca. Sus sandalias tejidas se hundan en la tierra seca y lo empujaban adelante, hacia el agua y la seguridad. Un distante silbido persistente atraves el silencio de la noche y las piernas de Chimal se aflojaron, dejndolo caer al suelo en un espasmo de terror. Era Coatlcue, la de la cabeza de serpiente. Estaba muerto! Estaba muerto! All yaciente, con los dedos aferrados incontrolablemente a los tallos del maz que llegaban a la altura de la rodilla, luchaba por poner orden en sus pensamientos, para entonar su canto fnebre, porque haba llegado la hora de morir. Haba violado la ley, por lo tanto, morira: un hombre no puede escapar a los dioses. El silbido era ms fuerte ahora y le atravesaba la cabeza como un cuchillo, no poda pensar y, sin embargo, deba pensar. Con un esfuerzo musit las primeras palabras de cntico, mientras la Luna se levantaba sobre el borde rocoso, casi en el pleno, inundando el valle de luz brillante y proyectando una sombra negra de cada tallo de maz que rodeaba a Chimal. Este volva la cabeza para mirar por encima del hombro y all, tan clara como el camino que conduca al templo, estaba la lnea profunda de sus pisadas entre los surcos de maz. Quiauh... te encontrarn! Era culpable y para l no haba escapatoria. Haba violado el tab y Coatlcue la terrible vena en su busca. La culpa era nada ms suya; l haba impuesto a la fuerza su amor a Quiauh, s. No haba luchado ella? Estaba escrito que se poda interceder ante los dioses, y si no vean ninguna prueba lo tomaran a l para el sacrificio y Quiauh podra vivir. El terror le debilitaba las rodillas, pero a pesar de ello se puso de pie, se volvi y

ech a correr de regreso hacia la aldea de Quilapa de la que tan recientemente haba salido, desvindose de la lnea reveladora de las huellas de sus pisadas. El terror le empujaba, aunque saba que no haba esperanza de escapar, y cada vez el silbido que cortaba el aire era ms cercano, hasta que, de pronto, una gran sombra envolvi la suya que hua ante l, y cay. El miedo le paraliz y tuvo que luchar contra sus propios msculos para volver la cabeza y ver aquello que lo haba perseguido. -iCoatlcue! -chill, exhalando todo el aire de sus pulmones con esta sola palabra. Era alta, dos veces ms alta que cualquier hombre, y sus dos cabezas de serpiente se inclinaron hacia l, los ojos brillando con 1os rojos fuegos del infierno, las lenguas bifurcadas entrando y saliendo, agitndose. Mientras describa un crculo en torno a Chimal, la luz de la luna ilumin de lleno su collar de manos y corazones humanos, su falda de retorcidas serpientes que colgaban de su cintura. Mientras las dos bocas gemelas de Coatlcue silbaban, la falda viviente se mova y las amontonadas serpientes hacan eco al silbido. Chimal yaca inmvil, ms all del terror, ahora, aceptando la muerte de la que no haba huida posible, tendido como una vctima para el sacrificio sobre el altar. La diosa se inclin sobre l y Chimal pudo ver que era exactamente como apareca en las piedras labradas del templo, horrenda e inhumana, con garras en vez de manos. No eran una pinzas pequeas como las de un escorpin o de un cangrejo de ro, sino unas grandes garras planas tan largas como el antebrazo de Chimal, que se abrieron hambrientas al acercarse a l. Se cerraron, araando los huesos de sus muecas, le arrancaron el brazo derecho, despus el izquierdo. Dos manos ms para el collar de la diosa. -He violado la ley y salido de mi pueblo de noche, atravesando el ro. Muero. Su voz era slo un susurro que subi de tono cuando empez el cantar de la muerte a la sombra de la diosa que inmvil esperaba. Parto, desciendo en una noche a las regiones subterrneas. Aqu slo nos encontraremos brevemente, transitorios en esta tierra... Cuando hubo terminado, Coatlcue se inclin ms todava, sus garras llegaron hasta ms abajo, y arranc el corazn palpitante de Chimal. 2 A su lado, en una pequea vasija de barro colocada cuidadosamente a la sombra de la casa para que no se marchitaran, tena un manojo de quiauhxochitl, la flor de la lluvia de la que llevaba el nombre. Arrodillada junto a la piedra donde mola el maz, Quiauh musitaba una plegaria a la diosa de la flor pidindole que mantuviera alejados a los dioses oscuros. Hoy se acercaban tanto a ella que apenas poda respirar, y solamente el largo hbito le permita seguir moviendo el rodillo arriba y abajo sobre la superficie inclinada. Hoy era el decimosexto aniversario de el da, el da en que haban encontrado el cuerpo de Chimal, en la orilla de este lado del ro, descuartizado por la venganza de Coatlcue, exactamente dos das despus del festival del Maz Maduro. Por qu ella se haba salvado? Coatlcue deba saber que haba violado el tab al igual que Chimal y, sin embargo, ella viva. Cada ao desde entonces, en el aniversario del da, andaba llena de miedo. y cada vez la muerte haba pasado de largo. Hasta ahora. Este ao era el peor de todos, porque hoy haban llevado a su hijo al templo para juzgarlo. El desastre debera caer sobre ella ahora. Los dioses haban estado vigilando durante esos aos, esperando este da, sabiendo siempre que su hijo Chimal era el hijo de Chimal-popoca, el hombre de Zaachila que haba violado el tab del clan. Cuando respiraba, sala un profundo gemido de su garganta, pero segua mo- liendo sin parar los granos tiernos de su maz.

La sombra del muro del valle oscureca su casa y Quiauh ya haba aplanado las tortillas entre las palmas de las manos y las haba puesto a cocer sobre el comal, encima del fuego, cuando oy los lentos pasos. La gente haba tenido cuidado de evitar acercarse a su casa durante todo el da. No se volvi. Sera alguien que vena a decirle que su hijo haba sido sacrificado, que estaba muerto. Seran los sacerdotes que venan a llevrsela al templo por su pecado de diecisis aos atrs. -Madre -dijo el muchacho. Le vio apoyado contra la pared blanca de la casa y cuando el muchacho retir la mano, dej una huella roja. -Acustate aqu -dijo ella. Corri adentro de la casa a buscar un petate que extendi ante la puerta, afuera, donde todava haba luz. Viva, los dos vivan, los sacerdotes slo le haban pegado! Quiauh estaba de pie, las manos juntas, con ganas de cantar, hasta que el muchacho cay boca abajo sobre la estera.y ella vio que le haban pegado en la espalda tambin, as como en los brazos. El yaca inmvil, con los ojos abiertos mirando al valle, mientras ella mezclaba agua con las hierbas medicinales y las esparca sobre las magulladuras sangrantes: el muchacho se estremeci ligeramente al sentir el contacto, pero no dijo nada. -Puedes decir a tu madre por qu sucedi esto? -Pregunt ella, mirando el perfil inmvil de su hijo tratando de leer alguna expresin en su rostro. No poda adivinar qu pensaba l. Siempre haba sido as desde que era nio. Sus pensamientos parecan ir ms all de ella, dejarla afuera. Esto deba formar parte de la maldicin: si uno viola un tab, debe sufrir. -Fue un error. -los sacerdotes no cometen errores ni pegan a un muchacho por error. -Esta vez lo hicieron. Yo estaba subiendo el risco... -Entonces no fue por equivocacin que te pegaron... Est prohibido subir el risco. -No, madre -dijo l, pacientemente, no est prohbido subir el risco... lo que est prohibido es escalarlo para intentar salir del valle. sta es la ley tal como la pronunci Tezcaltlipoca. Pero tambin est permitido subir por los riscos hasta la altura de tres hombres para coger huevos de aves, o por otras razones importantes. Yo slo estaba a la altura de dos hombres del risco e iba en busca de huevos de pjaros. Esta es la ley. -Si... sta es la ley... por qu te pegaron? La madre se sent sobre sus talones, ceuda, concentrada. -No recordaban la ley y no estaban de acuerdo conmigo y tuvieron que buscar en el libro, lo que llev largo tiempo... y cuando lo encontraron, yo tena razn y ellos estaban equivocados. -Sonri framente. No era de nia; Una manera la sonrisa de un muchacho-. As, me pegaron por que haba discutido con los sacerdotes y me haba puesto por encima de ellos. -Y as deban hacerlo. -Se levant y verti agua del jarro para enjuagarse las manos-. Tienes que aprender cul es tu lugar. No debes discutir con los sacerdotes. Durante toda su vida Chimal haba odo eso, o palabras parecidas, y haca mucho tiempo que haba aprendido que la mejor respuesta es no contestar. Ni siquiera cuando se esforzaba mucho para explicar sus pensamientos y sentimientos, su madre nunca lo comprenda. Era mucho mejor guardarse para s aquellos pensamientos. Particularmente desde que haba mentido a todo el mundo. Haba tratado de escalar el risco; los huevos de pjaro eran slo una excusa preparada para el caso de ser descubierto. -Qudate aqu y come -dijo Quiauh, poniendo ante l la comida de la noche, compuesta de dos tortillas: tortas de maz planas y secas de ms de un palmo de dimetro-. Har atole mientras te las comes. Chimal ech sal sobre la tortilla y arranc un pedazo que mastic lentamente, mientras por la puerta abierta contemplaba a su madre que se inclinaba sobre las piedras del hogar y revolva la olla. Estaba tranquila ahora, el miedo y la paliza haban terminado y estaban olvidados; sus facciones tpicamente aztecas, calmadas; el resplandor del fuego brillaba en su pelo dorado y en sus ojos azules. Chimal se senta muy cerca de ella; haban

estado solos en aquella casa desde que su padre muri siendo l muy nio. Sin embargo, al mismo tiempo se senta tan distante. A ella no poda explicarle nada de las cosas que lo conturbaban. Cuando su madre le trajo el atole se sent para comer aquella papilla de maz, usando un pedazo de tortilla como cuchara. Era rico y alimenticio, deliciosamente sazonado con miel y chile. Se senta mejor de la espalda y de los brazos; haba dejado de sangrar all donde la piel haba sido desgarrada por los azotes. Bebi agua fra de la ollita y mir al cielo que se oscureca. Sobre los riscos, hacia el Oeste, el cielo era rojo como el fuego y ante l se cernan los zopilotes, negras siluetas que desaparecan y volvan a aparecer. Los contempl hasta que se fueron cuando la luz desapareci del cielo. Aqul era el lugar por donde l haba empezado a trepar por el risco; los zopilotes eran la razn por la que haba subido. Salieron las estrellas, vivas y centelleantes en el aire claro, mientras dentro de la casa haban cesado los ruidos familiares del quehacer. Slo se oy un roce cuando su madre desenroll el petate sobre la plataforma donde dorman; luego le llam. -Es hora de dormir. -Dormir un rato aqu, el aire me refresca la espalda. La voz de la madre son conturbada. -No est bien dormir afuera. -Slo un ratito, nadie puede verme, despus entrar. Ella se call despus de eso, pero l permaneci acostado de lado, vio subir las estrellas y avanzar sobre su cabeza, pero el sueo no vino. En la aldea reinaba el silencio, todo el mundo dorma y l pensaba otra vez en los zopilotes. Revis una vez ms su plan, paso a paso, y no pudo encontrar en l nada que fallase. O ms bien una sola cosa: que un sacerdote haba pasado por casualidad y lo haba visto. El resto del plan haba sido perfecto, incluso la ley que le permita trepar por el muro result tal como l la recordaba. y los zopilotes, en efecto, volaban en el mismo lugar, sobre el risco. Da tras da, y desde que poda recordar eso le haba interesado y haba deseado saber por qu. Le haba inquietado y fastidiado no saber la razn de aquello, hasta que finalmente haba hecho su plan. Despus de todo, No era el zopilote el ttem de su clan? Tena derecho a saber todo lo que pudiese saberse sobre ellos. A nadie ms le importaba aquello, esto era cierto. Haba preguntado a diferentes personas y la mayora no se haban molestado en contestar, slo lo apartaron de un empujn cuando persisti. O si le haban contestado, se haban encogido de hombros y echado a rer y haban dicho as es como eran los zopilotes, y lo olvidaron inmediatamente. No les importaba, a ninguno de ellos les importaba en absoluto. Ni a los nios, especialmente los nios, ni a los adultos, ni siquiera a los sacerdotes. Pero a l le importaba. Tena otras preguntas que hacer, pero desde muchos aos atrs haba dejado de preguntar sobre las cosas. Porque, a menos que las preguntas tuviesen respuestas simples que la gente saba, o que hubiese respuestas procedentes de los libros sagrados que los sacerdotes conocan, las preguntas no harian ms que encolerizar a la gente. Entonces le gritaban o incluso le pegaban, an cuando rara vez se pegaba a los nios, y Chimal no necesit mucho tiempo para descubrir que hacan esto, porque ellos mismos lo ignoraban. Por lo tanto, tuvo que buscar las respuestas a su manera, como en este caso los zopilotes. Le haba inquietado porque, aunque se saba mucho sobre los zopilotes, haba una sola cosa que se ignoraba o que ni siquiera se pensaba en ella. Los zopilotes comen carroa, todo el mundo lo sabe y l mismo los haba visto picoteando cadveres de armadillos o de pjaros. Hacan sus nidos en la arena, ponan sus huevos, criaban all sus polluelos de pescuezo largo. Esto era todo lo que hacan, no haba nada ms que saber en cuanto a ellos. .Excepto... Por qu siempre volaban hacia aquel punto determinado sobre el risco? Su clera por no saber, por la gente que no quera ayudarlo ni siguiera escucharlo, se reavivaba con el dolor de los recientes azotes. No poda dormir ni permanecer quieto. Se

levant, invisible en la oscuridad, abriendo y cerrando los puos. Entonces, casi sin voluntad, se alej silenciosamente de su casa, avanz entre las casas dormidas de la aldea de Quilapa. Aunque la gente no andaba por all de noche. No era un tab, slo una cosa que no se haca. No le importaba y se senta osado al hacerlo. Al borde del desierto se detuvo, mir la oscura barrera de los riscos y se estremeci. Ira ahora y trepara? Se atrevera a hacer de noche lo que le haban impedido hacer durante el da? Sus pies contestaron por l, llevndolo hacia adelante. Ciertamente sera fcil, puesto que haba marcado una grieta que pareca llegar casi hasta la comisa donde se posaban los zopilotes. Los mezquites le rasguaron las piernas cuando dej el sendero y avanz entre los grupos de altos cactos. Cuando lleg al campo de magueyes el avance fue ms fcil y anduvo en lnea recta entre sus hileras regulares hasta llegar a la base del risco. Solamente cuando lleg all reconoci el miedo que tena. Mir alrededor con atencin, pero no se vea nadie ms y no haba sido seguido. Sinti en el cuerpo el aire fro de la noche y se estremeci: los brazos y la espalda todava le dolan. Se hallara en un apuro mayor si lo atrapaban trepando otra vez por el risco, peor que una paliza, esta vez. Se estremeci ms, se envolvi en sus propios brazos y se avergonz de su debilidad. Rpidamente, antes que se preocupara ms y encontrara una razn para volverse, salt contra la roca hasta que sus dedos se aferraron a la grieta horizontal, luego se iz. En cuanto estuvo movindose fue ms fcil, tena que concentrarse en encontrar los apoyos para manos y pies que haba empleado aquella maana, y haba poco tiempo para pensar. Dej atrs el nido de pjaros que haba saqueado y sinti el nico escrpulo de conciencia. Ahora s haba llegado a mayor altura que la de tres hombres sobre el suelo pero no intentaba subir hasta la cima del risco, por lo tanto, se poda decir realmente que violaba la ley... Un pedazo de roca cedi bajo sus dedos y casi se cay; inmediatamente olvid sus preocupaciones con el aguijn del temor mientras araaba en busca de un nuevo asidero. Subi ms. Debajo de la comisa, Chimal se detuvo para descansar con las puntas de los pies metidas en una grieta. Haba sobre l un saledizo y no pareca que hubiese modo de salvarlo. Escudriando la negrura de la roca contra el cielo estrellado, su mirada se dirigi al valle y se estremeci y se apret contra el risco: no se haba dado cuenta antes de lo alto que haba llegado. Abajo, se extenda el oscuro suelo del valle con su aldea de Quilapa, luego, ms all, el profundo corte del ro; incluso poda divisar el otro pueblo de Zaachila y el lejano muro de la garganta. Esto era tab... Coatlcue andaba por el ro de noche y slo la vista de sus dos cabezas de serpiente lo matara a uno en el acto y lo mandara al mundo subterrneo. Se estremeci y volvi la cara hacia la piedra. Roca dura, aire fro, espacio a su alrededor, soledad que le posea. No haba manera de saber cunto tiempo estuvo as colgado, varios minutos seguramente, porque los dedos de sus pies se entumecan dentro de la grieta. Todo lo que deseaba hacer ahora era llegar sano y salvo a tierra, a la tierra tan imposiblemente distante, abajo, y slo la vacilante llama de su clera le impeda hacerlo. Bajara, pero antes vera hasta dnde llegaba la comisa. Si no poda pasarla tendra que regresar, y habra hecho todo lo posible para llegar. Dando la vuelta a una spera columna de roca, vid que el saledizo tena toda la longitud de la cornisa... pero su borde tena una enorme brecha. En algn momento del pasado un peasco lo rompera en su cada. Haba paso para subir. Agarrndose con los dedos se iz por la pendiente hasta que su cabeza sobrepas el borde de la cornisa. Algo negro se abalanz sobre l, le golpe la cabeza y lo inund de un olor nauseabundo. Un espasmo de miedo irrazonable clav sus manos en la roca y le impidi caer, luego la cosa negra se alej y un gran zopilote bati las alas, vacilante, en la oscuridad. Chimal solt la carcajada. No haba nada de qu asustarse, haba llegado al lugar justo y haba perturbado al ave que deba estar posada all, esto era todo. Subi a la comisa y se puso de pie. Pronto saldra la luna, ya brillaba en una elevada franja de

nubes, al Este, iluminando el cielo y borrando las estrellas. La comisa estaba desembarazada ante l, sin ningn otro zopilote, aunque sucia de los excrementos de las aves. Poco ms haba all que tu- viera algn inters fuera de la negra abertura de una cueva en el muro de roca que se alzaba ante l. Avanz hacia ella, pero no se vea nada en la negrura de sus profundidades: se detuvo en la oscura entrada y se contuvo de ir ms adelante. Qu poda haber all dentro? No tardara mucho en salir la Luna y entonces podra ver mejor. Esperara. Haca fro en aquel lugar alto, expuesto al viento, pero Chimal no hizo caso de ello. El cielo se iluminaba ms a cada momento y el interior de la cueva se volva griscea, ms y ms adentro. Cuando por fin la luz de la luna brill de pleno dentro de la cueva, Chimal se sinti traicionado. No haba nada que ver all. Despus de todo, la cueva no era una cueva, slo una gran ranura en el risco que terminaba a no ms del tamao de dos hombres dentro de la abertura. Era roca solamente, roca slida, con algo que pareca ms rocas sobre el suelo de piedra. Empuj con el pie la ms cercana, que se retir blandamente. No era ninguna piedra... qu poda ser? Se inclin para cogerlo y sus dedos le dijeron lo que era al mismo tiempo que su olfato lo identificaba. Carne.. El horror le hizo retroceder y casi despearse hacia su muerte. Se detuvo en el borde, temblando y frotando su mano una y otra vez en la piedra y la grava. Carne. y la haba tocado realmente, un trozo de ms de un palmo, casi dos palmos de longitud, y grueso como todo el largo de su mano. En das de fiesta haba comido carne y haba visto a su madre prepararla: pescado, o pajaritos atrapados con una red, o lo mejor de todo, el guajolote, el pavo de la carne blanca y dulce, cocido en tiras y colocado sobre frijoles machacados y tortillas. Pero qu tamao tiene el mayor pedazo de carne del ave ms grande? Slo hay una criatura de la que pudiesen arrancarse trozos de carne as de grandes. El hombre. Fue un prodigio que no siguiese cayendo hacia la muerte cuando resbal en el borde del risco, pero sus dedos jvenes se aferraron instintivamente y sus pies se afianzaron y fue bajando. No le qued recuerdo del descenso. La corriente de sus pensamientos se dispersaba en gotas como agua cuando recordaba la que haba visto. Carne, hombres, vctimas sacrificadas que el dios de los zopilotes haba puesto all para que ellos las comieran. Lo haba visto. Sera su cuerpo el primero elegido para alimentarlos? Lleg al fondo temblando incontrolablemente, cay y pas largo rato antes que pudiera obligarse a levantarse de la arena para volver con paso vacilante a la aldea. El agotamiento fsico la alivi algo del terror y empez a comprender la peligroso que sera que ahora la descubriesen, de regreso de aquella manera. Se desliz cautelosamente entre las casas pardas, con sus ventanas como ojos oscuros que la miraban, hasta que lleg a la suya. Su petate estaba todava donde la haba dejado; parecia increble que nada hubiese cambiado en el tiempo infinito que l haba estado ausente; la recogi, la arrastr tras l adentro y la extendi junto al fuego apagado pero todava caliente. Cuando se cubri con la manta qued dormido inmediatamente, deseoso de dejar el mundo despierto que de pronto se haba vuelto ms terrorfico que la peor pesadilla. 3 El nmero de los meses es dieciocho, y el nombre de los dieciocho meses es un ao. El tercer mes es Tozoztentli y entonces es cuando se siembra el maz y hay plegarias y ayuno para que la lluvia venga de modo que en el sptimo mes el maz madure. Luego en el octavo mes se hacen plegarias para alejar la lluvia que destruirla el maz maduro... El dios de la lluvia, Tlloc, se pona muy difcil aquel ao. Siempre fue un dios irritable, con razn quizs, porque se le peda tanto. En ciertos meses la lluvia se necesitaba

desesperadamente para regar el maz tierno, pero en otros meses eran necesarios los cielos claros y la luz del sol para madurarlo. Por lo tanto, muchos aos Tlloc no traa la lluvia, o traa demasiada, y la cosecha era reducida y la gente pasaba hambre. Ahora Tlloc se haca el sordo. El Sol arda en un cielo sin nubes y un da trrido segua a otro, sin cambiar.Faltos de agua, los pequeos brotes del maz tierno que se elevaban de la tierra endurecida y agrietada eran mucho ms pequeos de lo que deberan ser y tenan un aspecto gris y cansado. Entre los surcos del raqutico maz. casi el pueblo entero de Quilapa andaba gimiendo, mientras el sacerdote pronunciaba a gritos su oracin Y la nube de polvo se elevaba en el aire seco. A Chimal no le era fcil llorar. Casi todos los dems derramaban lgrimas y trazaban surcos en sus mejillas polvorientas, lgrimas para conmover el corazn del dios de la lluvia de modo que sus lgrimas de lluvia cayeran como las de ellos. De nio Chimal nunca haba tomado parte en la ceremonias, pero ahora que haba cumplido veinte aos y era un adulto, comparta los deberes y responsabilidades de los adultos. Arrastraba los pies en el polvo endurecido y pensaba en el hambre que vendra y el dolor en su vientre, pero esto le pona colrico en vez de lloroso. Frotndose los ojos slo consegua que le doliesen. Por fin se humedeci el dedo con saliva, cuando nadie le vea, y traz las lneas en el polvo de su cara. Naturalmente, las mujeres eran las que lloraban mejor, entonces no qued nada ms que se pudiera hacer. Sin embargo, el cielo segua siendo una bveda caliente sin nubes. Uno a uno y de dos en dos los aldeanos se alejaron afligidos de los campos, y Chimal, quien siempre iba solo, no se sorprendi al encontrar a Malinche a su lado. Ella andaba pesadamente y en silencio, pero slo por corto rato. -Ahora las lluvias vendrn -dijo con suave seguridad-. Hemos llorado y orado y el sacerdote ha sacrificado:. Pero siempre lloramos y rogamos, pens l, y las lluvias vienen o no vienen. y los sacerdotes del templo comern bien esta noche, un buen perro gordo. En voz alta, dijo: Las lluvias vendrn. -Tengo diecisis aos -dijo ella y, como l no contestaba, aadiHago buenas tortillas y soy fuerte. El otro da no tenamos masa y el maz no estaba deshollejado y no haba ni siquiera agua de cal para hacer la masa; para las tortillas, por lo que mi madre dijo...! Chimal no escuchaba. Permaneca dentro de s mismo y dejaba que el sonido de la voz de ella pasara junto a l como el viento, con el mismo efecto. Andaron juntos hacia el pueblo. Algo se mova arriba, alejndose del resplandor del Sol y deslizndose a travs del cielo hacia el muro gris de los riscos del Oeste, ms all de las casas. Los ojos de Chimal lo siguieron; un zopilote volando hacia aquella cornisa en el risco... Aunque sus ojos miraban el ave que se cerna, su mente se alejaba de ella. El risco no era importante, ni lo eran las aves; no significaban nada para l. Hay cosas en las que no puede pensarse. El rostro de Chimal, permaneca ceudo e impasible mientras seguan andando, pero en sus pensamientos se retorca una ardiente irritacin. La vista del pjaro y el recuerdo del risco aquella noche... podran ser olvidados, pero no con Malinche acechndole. -Me gustan las tortillas -dijo cuando se dio cuenta de que ella se haba callado -De la manera que me gusta ms comerlas... -la voz empez de nuevo, espoleada por su inters, y Chimal prescindio de ella. Pero la pequea punta de flecha de la inquietud en su cabeza no desapareci, ni siquiera cuando se volvi y abandon a Malinche de sbito y entr en la casa. Su madre estaba ocupada moliendo el maz para la comida de la tarde, se necesitaban dos horas para prepararla. y otras dos horas del mismo trabajo para la comida de la maana. Esta era la tarea de una mujer. Levant la mirada y lo salud con un movimiento de cabeza sin detener el movimiento hacia delante y hacia atrs. -Veo a Malinche ah afuera. Es una buena muchacha y trabaja mucho.

Malinche estaba enmarcada por la puerta abierta, las piernas separadas, los pies descalzos plantados con firmeza en el polvo, la redondez de sus grandes senos abultados, el huipil echado sobre sus hombros, sus brazos a los lados y los puos apretados como esperando algo. Chimal se volvi de espaldas, se puso en cuclillas sobre la estera y bebi agua fra del jarro poroso. -Tienes casi veintin aos, hijo mo -dijo Quiauh con calma irritante-, y han de reunirse los clanes. Chimal saba todo esto, pero no quera aceptarlo. A los veintin aos un hombre debe casarse; a los diecisis aos una muchacha debe casarse. Una mujer necesita a un hombre que le consiga el alimento; un hombre necesita a una mujer para que le prepare la comida. Los jefes del clan decidiran quines deben casarse de modo que sea en el mayor provecho de los clanes, y la casamentera sera llamada... -Ver si puedo atrapar algn pescado -dijo de pronto. Se levant y tom su cuchillo del nicho de la pared. Su madre no dijo nada, su cabeza baja se balance al inclinarse sobre tu tarea. Malinche se haba ido y Chimal pas de prisa entre las casas hacia el sendero que llevaba en direccin al Sur, a travs de cactus y piedras, al extremo del valle. Haca todava mucho calor y cuando el sendero pas por el borde de la barranca Chimal pudo ver el ro abajo, reducido a lento arroyito en esta poca del ao. Sin embargo, an haba agua y pareca fresca. Se apresur a llegar al polvoriento verdor de los rboles al final del valle, donde los muros de piedra casi verticales cerraban ambos lados a medida que l avanzaba. Haca ms fresco aqu, en el sendero, bajo los rboles: uno de ellos haba cado desde que l estuvo all por ltima vez, tendra que llevarse algo de lea. Luego lleg a la laguna, bajo los riscos, y su mirada sigui el delgado chorro de la cascada que caa de la altura. Se derramaba en la laguna que, aunque ahora era ms pequea, con una ancha franja de lodo alrededor, l saba era todava profunda en el centro. Habra peces all, grandes peces con carne dulce en torno a sus espinas, escondidos bajo las rocas del borde. Con el cuchillo cort una larga y delgada rama y empez a dar forma a una lanza de pescar. Echado de bruces sobre un rellano de roca que sobresala encima de la laguna, mir hacia las transparentes profundidades. Hubo un breve aletea plateado cuando un pez se movi hacia las sombras, estaba muy lejos de su alcance. El aire era seco y caliente, el distante martilleo del pico de un pjaro sobre madera sonaba en el silencio con fuerza inusitada. Los zopilotes son aves que se alimentan de toda clase de carne, incluso carne humana, l mismo lo haba visto. Cundo? Cinco o seis aos atrs? Como siempre, sus pensamientos empezaron a alejarse de aquel recuerdo... pero esta vez no lo consiguieron. El dardo ardiente de la irritacin que se le haba clavado all en la aldea todava se agitaba en su mente y, con clera sbita, se aferr al recuerdo de aquella noche. Qu habia visto? Pedazos de carne. Armadillo o conejo, quizs? No, no poda engaarse para creer esto. El hombre era la nica criatura bastante grande para haber proporcionado aquellos trozos de carne. Uno de los dioses los haba puesto all, Mixtec quizs, el dios de la muerte, para alimentar a sus siervos los zopilotes que buscan los cadveres. Chimal haba visto la ofrenda del dios y haban huido... y no haba sucedido nada. Desde aquella noche haba andado silencioso, esperando la venganza que nunca lleg. A dnde haban ido los aos? Qu haba sucedido al nio que siempre estaba conturbado, siempre hacia preguntas que no tenan respuesta? La punzada de la irritacin penetr ms y Chimal se agit sobre la roca, luego volvise y mir al cielo donde un zopilote, como la negra marca de un presagio, vol silenciosamente y se perdi de vista por encima del muro del valle. Yo era el muchacho, dijo Chimal casi en voz alta y reconociendo por primera vez lo que haba sucedido, y estaba tan lleno de miedo que me met dentro de m mismo y me encerr tan completamente como un pescado envuelto en barro para ser cocido. Por qu me inquieta esto ahora?

Con un salto rpido se puso de pie y mir alrededor como buscando algo que matar. Ahora era un hombre y la gente ya no lo dejara tranquilo como cuando era un muchacho. Tendra responsabilidades, nuevas cosas que hacer. Tendra que tomar una esposa y construir una casa y tener una familia y envejecer y al final... -No! -grit con todas sus fuerzas. y salt lejos de la roca. El agua, fra por las nieves derretidas de las montaas, lo envolvi y lo apret y l se sumergi. Sus ojos abiertos vieron la sombra azulada que lo rodeaba y la rizada e iluminada superficie del agua, arriba. Aquello era otro mundo y dese permanecer all, lejos de su mundo. Nad ms hacia abajo hasta que le dolieron los odos y sus manos se hundieron en el lodo del lecho de la laguna. Pero entonces, aun cuando estaba pensando en permanecer all, el pecho le ardi y sus manos por propia cuenta lo llevaron como una flecha a la superficie. Su boca se abri, sin que l se lo mandara, y aspir una gran bocanada de aire calmante. Sali de la laguna y se qued de pie en la orilla, chorreando agua de su taparrabos y de sus sandalias, y mir el muro de roca y la cascada. No podra quedarse para siempre en aquel mundo bajo el agua. Y entonces, con una comprensin que estall de sbito, se dio cuenta de que tampoco poda permanecer en este mundo que era su valle. jSi fuese pjaro podra volar! Haba existido una salida del valle en otro tiempo, deban ser unos das maravillosos, pero el terreno les haba puesto fin. Con el ojo de la mente poda ver el pantano al otro lado del extremo del largo valle, junto a la base de aquel inmenso amontonamiento de roca y peascos que cerraba la salida. El agua se filtraba lentamente entre las rocas y las aves volaban arriba, ms para la gente del valle no haba paso. Estaban encerrados en l por los grandes peascos y por la maldicin que era todava ms difcil de superar. Era la maldicin de Omeyocan, el dios cuyo nombre nunca se pronuncia en voz alta, slo se susurra para que l no lo oiga. Se deca que la gente haba olvidado a los dioses, el templo estaba cubierto de polvo y el altar de los sacrificios seco. Entonces, en un da y una noche, Omeyocan haba sacudido las montaas hasta que cayeron y cerraron el valle, separado del resto del mundo, por cinco veces cien aos despus de los cuales, si la gente haba servido bien el templo, la salida volvera a abrirse. Los sacerdotes nunca decan cunto tiempo haba transcurrido, y no importaba. El castigo no terminara en vida de ellos. Cmo era el mundo exterior? Haba en l montaas, esto lo saba; poda ver sus picos distantes y la nieve que los cubra en invierno y se reducia a pequeas manchas blancas sobre las laderas del Norte, en verano. Fuera de esto no tena otra idea. Deba haber pueblos como el suyo, de esto poda estar seguro. Pero qu ms? Deban saber cosas que su pueblo no saba, tales como dnde encontrar metal y qu hacer con l. En el valle se atesoraban todava algunas hachas y algunos machetes hechos de una substancia brillante llamada hierro. Eran ms flexibles que las herramientas de obsidiana; pero no se rompan y podan afilarse repetidamente. y los sacerdotes tenan una caja hecha de aquel hierro, con brillantes gemas incrustadas, que mostraban en das de festividades especiales. Cmo deseaba ver el mundo que haba producido aquellas cosas! Si pudiese salir la vera -tan slo si hubiese una manera de salir- y ni siquiera los dioses podran detenerlo. Sin embargo, aun mientras pensaba esto, se inclin y levant el brazo, esperando el golpe. Los dioses lo detendran. Coatlcue todava andaba y castigaba y l haba visto las vctimas sin manos de su justicia. No haba modo de escapar. Estaba aturdido de nuevo, lo cual era bueno. Si uno no siente no puede ser daado. Su cuchillo estaba sobre la roca donde lo haba dejado y se acord de recogerlo porque le haba costado muchas horas de duro trabajo dar forma ala hoja. Pero los peces fueron olvidados, lo mismo que la lea; al pasar roz el rbol muerto sin verlo. Sus pies encontraron el camino y en venturosa insensibilidad empez el regreso a la aldea a travs de los rboles.

Cuando el camino segua el lecho seco del ro pudo ver el templo y la escuela en la otra orilla. Un muchacho -era del otro pueblo de Zaachila y Chimal no saba su nombreagitaba la mano desde la orilla, gritando algo entre sus manos ahuecadas. Chimal se detuvo para escuchar. -Templo... -grit. y aadi algo que sonaba como Tezcatlipoca y que Chimal esper que no lo fuese, puesto que era el del Seor del Cielo y de la Tierra, que inflige y cura terribles enfermedades, era un nombre que no deba pronunciarse con ligereza. El muchacho, comprendiendo que no poda ser odo, baj del margen opuesto y atraves chapoteando el menguado arroyo del centro. Jadeaba cuando trep hasta Chimal, pero sus ojos se abran con excitacin. -Popoca, lo conoces?, es un muchacho de nuestro pueblo. -Sigui hablando sin esperar respuesta-. Ha visto visiones y habl de ellas a los otros y los sacerdotes lo han odo y le han visto y han dicho que... Tezcatlipoca -excitado como estaba pronunci este nombre en voz alta lo ha posedo. Lo han llevado al templo de la pirmide. -Por qu? -pregunt Chimal, y ya conoca la respuesta antes que le fuese dada. -Citlallatonac liberar al dios. Deban ir all, naturalmente, pues se esperaba que todo el mundo asistiera a una ceremonia tan importante como aquella. Chimal no deseaba verlo pero no protest, puesto que su deber era estar all. Dej al muchacho cuando llegaron a la aldea y fue a su casa, pero su madre ya se haba ido, como casi todo el mundo. Guard su cuchillo y tom el bien trillado camino que conduca al templo. La multitud estaba reunida, silenciosa, junto a la base del templo, pero l poda ver bien incluso desde atrs donde se encontraba. En un rellano, arriba, estaba la piedra labrada, con agujeros, y manchada por la sangre acumulada durante incontables aos. Estaban amarrando a un joven, que no protestaba, sobre la piedra y aseguraban sus ataduras pasndolas por los agujeros. Uno de los sacerdotes se alz junto a l, sopl a travs de un cono de papel y, por un instante, una nube blanca envolvi la cara del joven. Yauhtli, el polvo de la raz de la planta, que baca dormir a los hombres cuando estaban despiertos y los haca insensibles al dolor. Cuando Citlallatonac apareci los sacerdotes menores ya haban afeitado la cabeza del muchacho, de modo que, el ritual pudo empezar. El primer sacerdote -trajo la vasija con los instrumentos que necesitara. El cuerpo del joven se estremeci, aunque no grit, cuando el trozo de piel fue cortado de su crneo y el procedimiento empez. Hubo un movimiento entre la gente cuando la punta de flecha giratoria taladr el hueso del crneo y Chimal, involuntariamente, se encontr en primera fila. Desde all los detalles se vean dolorosamente claros mientras el sacerdote practicaba una serie de agujeros en el hueso, los una... y luego levantaba y retiraba el disco del hueso. -Ahora puedes salir, Tezcatlipoca -dijo el sacerdote. y un silencio absoluto cay sobre la multitud al ser pronunciado aquel nombre temido-. Habla ahora, Popoca -dijo al joven-.:. Qu es lo que viste? El sacerdote, mientras deca esas palabras, apret con la punta de flecha el brillante tejido gris dentro de la herida. El muchacho contest con un dbil gemido y sus labios se movieron. -Cactos... en el terreno alto contra el muro... cogiendo el fruto y era tarde, pero no haba terminado... Aunque se pusiera el sol estara el pueblo al anochecer...Me volv y lo vi... -Sal, Tezcatlipoca, aqu est el camino -dijo el primer sacerdote. y hundi ms el cuchillo en la herida. -Vi la luz de los dioses venir hacia mi mientras el sol se iba... -grit el joven. Luego se arque una vez ms contra sus ligaduras y qued inmvil. -Tezcatlipoca se ha ido -dijo Citlallatonac, dejando caer sus instrumentos en la vasija-, y el muchacho est libre. Tambin muerto, pens Chimal. y volvi la espalda.

4 Haca ms fresco ahora que se acercaba el atardecer y el sol no arda tanto como antes sobre la espalda de Chimal. Desde que se haba alejado del templo haba permanecido all en cuclillas sobre la arena blanca del lecho del ro, mirando la estrecha franja de agua estancada. Al principio no saba qu le haba llevado all y despus, cuando comprendi qu era lo que le arrastraba, el miedo le haba mantenido clavado en aquel lugar. Aquel da haba sido perturbador en todos los aspectos y el sacrificio de Popoca haba hecho hervir el fermento de sus pensamientos. Qu haba visto el muchacho? Podra verlo l tambin? Morira silo vea? Cuando se levant sus piernas casi se doblaron bajo l, tanto tiempo haba estado de cuclillas, y en vez de saltar el ro lo atraves chapoteando. Antes haba deseado morir bajo el agua, pero no haba muerto; por lo tanto; qu diferencia haba en morir ahora? La vida aqu era... cul era la palabra adecuada?...insoportable. La idea de los das interminablemente sin cambio que tena delante le pareca mucho peor que el simple acto de morir. El muchacho haba visto algo, los dioses le haban posedo por haberlo visto, y los sacerdotes lo haban matado por haberlo visto. Qu poda ser tan importante? No poda imaginarlo... y era igual. Cualquier cosa nueva en aquel valle sin cambios era algo que l tena que experimentar. Mantenindose junto al pantano en el extremo norte del valle no poda ser visto al dar la vuelta a los campos de maz y maguey que rodeaban Zaachila. Aquella era una tierra que nadie quera, slo con cactos, mezquites y arena, y nadie lo vio pasar. Las sombras tendan ahora su longitud morada sobre 1a tierra y Chimal se apresur para llegar al muro oriental del risco, ms all de Zaachila, antes del ocaso. Qu haba visto el muchacho? Haba slo un lugar de cactos con fruto que correspondiera a la descripcin, el que estaba en la cima de una larga pendiente de guijarros y arena. Chimal saba dnde estaba y cuando lleg all el sol empezaba a descender tras los picos lejanos de las montaas. Trep a gatas por la pendiente, hasta los cactos, luego se encaram sobre un gran peasco. La altura poda tener algo que ver con lo que Popoca haba visto, cuanta ms altura mejor. Desde su situacin ventajosa se vea abrirse el valle entero, con el pueblo de Zaachila delante, luego la oscura franja del lecho del ro y ms all su aldea. Una curva saliente de los riscos ocultaba la cascada del extremo sur del valle, pero el pantano y los gigantescos peascos que lo cerraban por el norte eran claramente visibles, aunque se oscurecan, ahora que el sol haba desaparecido de la vista. Esto era todo. Nada. El cielo pas del rojo al morado oscuro y Chimal iba a bajar de su punto ventajoso. Cuando el rayo de luz dorada lleg hasta l. Dur slo un instante. Si no hubiese estado mirando con atencin en la direccin debida, nunca lo habra visto. Un hilo dorado, fino como una delgada llama, que se extendi a travs del cielo desde la direccin del sol poniente, brillante como el reflejo de la luz sobre el agua, directamente hacia l. Pero all no haba agua, solamente cielo. Qu haba sido? Con un sbito sobresalto que sacudi su cuerpo comprendi dnde estaba... y lo tarde que era. Las primeras estrellas aparecian sobre l y se hallaba lejos del pueblo y de su lado del ro. iCoatlicue! Olvidando todo lo dems se dej caer del peasco sobre la arena y luego ech acorrer.Era casi de noche y todo el mundo estara ocupado con la cena: fue directamente hacia el ro. El miedo le empujaba en torno alas oscuras sombras de los cactos y por encima de las bajas matas espinosas. iCoalicue! No era ningn mito: l haba visto sus vctimas. La razn le abandon y corri como un animal perseguido. Cuando lleg a la orilla del lecho del ro era completamente de noche y solamente la luz de las estrellas le mostraba el camino. Era todava ms oscuro abajo del margen... y

era all donde moraba Coatlcue. Temblando, vacil, incapaz de decidirse a descender a la mayor negrura de abajo. y entonces, lejos, a su derecha en la direccin del pantano, oy como el silbido de serpiente gigantesca. jEra ella! Sin vacilar ms se lanz adelante, rod sobre la blanda arena y atraves el agua. Se oy otra vez el silbido. Era ms fuerte? Agarrndose desesperadamente con los dedos trep a la otra orilla y, sollozando para aspirar el aire, corri a travs de los campos sin detenerse hasta que una pared slida se levant ante l. Se derrumb junto al costado de la primera casa, clavando sus dedos en el spero adobe, y se tendi all, jadeando, sabiendo que estaba salvado. Coatlcue no llegara all. Cuando su respiracin fue normal se levant y avanz silenciosamente entre las casas hasta que lleg a la suya. Su madre estaba cociendo tortillas sobre el comal y levant los ojos cuando l entr. -Vienes muy tarde. -Estuve en otra casa. Se sent y alarg la mano hacia la botella de agua, luego cambi de idea y tom el jarro de pulque. El zumo fermentado del maguey poda traer la embriaguez, pero tambin la felicidad y la paz. Como hombre, poda beberlo cuando quisiera y todava no haba hecho uso de esta libertad. Su madre le mir de reojo pero no dijo nada. Tom un trago largo, luego tuvo que esforzarse mucho para dominar la tos que le sobrevino. Durante la noche so un gran ruido y sintio que haba sido atrapado en un derrumbe de rocas y herido en la cabeza. Un resplandor sbito de luz sobre sus prpados cerrados le despert y qued all tendido en la oscuridad, lleno de un miedo irrazonable, mientras el gran ruido se alejaba y apagaba. Solamente entonces comprendi que estaba lloviendo a torrentes; el rugido del agua sobre el techo de hierba era el que haba penetrado en sus sueos. Luego brill de nuevo el relmpago y, durante un instante largo, ilumin el interior de la casa con una extraa luz azul que le mostr claramente las piedras del hogar, las ollas, la oscura y silenciosa forma de su madre profundamente dormida sobre su petate, la estera hinchada delante del umbral y el arroyuelo del agua que se escurra por el suelo de tierra. Luego la luz desapareci y el trueno rod de nuevo con un gran ruido que debi llenar todo el valle. Los dioses, decan los sacerdotes, jugaban a rasgar las montaas y arrojar peascos gigantescos como haban hecho una vez para cerrar la salida de all. A Chimal le dola la cabeza cuando se sent: aquella parte del sueo haba sido bien verdadera, Haba tomado demasiado pulque. Su madre estaba preocupada, ahora lo recordaba, porque la embriaguez era cosa sagrada y slo deba permitirse durante ciertos festivales. Bueno, l haba celebrado su propio festival. Retir a un lado la estera y sali bajo la lluvia, dej que cayera sobre su cara levantada y que corriera por todo su cuerpo desnudo. Chorre dentro de su boca abierta y l trag su dulce substancia. La cabeza se le alivi y su piel qued limpia. Habra agua y la cosecha sera buena. Un relmpago cruz el cielo y Chimal pens inmediatamente en aquella lanza de luz que haba visto despus de ponerse el sol. Haba sido la misma cosa? No, este rayo zigzagueaba y se retorca como una serpiente decapitada, mientras que la luz era recta como una flecha, La lluvia ya no era agradable; le enfriaba, y como no quera pensar en lo que vio al atardecer entr rpidamente, Por la maana los tambores le despertaron lentamente.. como haban hecho todos los das de su vida. Su madre ya se haba levantado y soplaba el rescoldo del fuego para reavivarlo. Ella no dijo nada, pero Chimal poda sentir el reproche en el ngulo de su torso cuando le volvi la espalda. Se toc la cara y encontr que su barba estaba hirsuta: sera un buen momento para afeitarla. Llen de agua una vasija y desmenuz en ella un poco de copalxocotl, la raz seca del rbol de jabn. Luego, con la vasija y su cuchillo, se fue

atrs de la casa, donde los primeros rayos del sol cayeron sobre l. Las nubes se haban alejado y hada un da claro. Se enjabon bien la cara y busc un charco en el rellano de piedra que reflej su imagen y le ayud a afeitarse bien. Cuando termin sus mejillas estaban lisas, se las frot con los dedos y volvi la cara de un lado a otro para ver si haba dejado algn lugar mal afeitado. Era casi un extrao el que lo miraba desde el agua, tanto haba cambiado en los ltimos aos. Su mandbula era ancha y cuadrada, muy diferente de la de su padre, segn todo el mundo, el cual ha- ba sido un hombre de pequea osamenta. Incluso ahora, estando solo, sus labios estaban apretados como para cerrar cualquier palabra que pudiera escaparse, su boca tan inexpresiva como una lnea trazada en la arena. Tena muchos aos de experiencia en no contestar. Hasta sus profundos ojos grises eran reservados bajo las cejas abultadas. Su pelo rubio que colgaba lacio en torno a su cabeza y estaba cortado en una lnea regular, ocultaba su frente alta. El muchacho que l conoca haba desaparecido y lo haba substituido un hombre a quien no conocia: Qu significaban los acontecimientos de los das pasados, los extraos sentimientos que le desgarraban y las cosas todava ms extraas que haba visto? Por qu no estaba en paz como todos los dems? Cuando se dio cuenta de que alguien se haba acercado por detrs, vio moverse una cara en el reflejo, nadando sobre el cielo azul: Cuauhtmec, el jefe de su clan. Griscea y arrugada, severa y sin sonrer. -He venido para hablar de tu matrimonio -dijo la cara reflejada. Chimal verti en el charco la vasija de agua jabonosa y el reflejo se quebr en mil fragmentos y desapareci. Cuando se levant y volviose, Chimal descubri que era unas pulgadas ms alto que su jefe: no se haban encontrado para hablar desde haca mucho tiempo. Todo lo que se le ocurra decir le pareca mal, por lo tanto, no dijo nada. Cuauhtmec entrecerr los ojos bajo el sol naciente y se frot la mandbula con sus dedos callosos por el trabajo. -Tenemos que mantener unidos los clanes. Esta es -dijo bajando la voz- la voluntad de Omeyocan. Hay una muchacha, Malinche, que tiene la edad apropiada, y t tienes la edad apropiada. Os casaris poco despus del festival del maz maduro. Conoces a la muchacha? -Claro que la conozco. Es por esto que no deseo casarme con ella. Cuauhtmec qued sorprendido. No solamente sus ojos se ensancharon, sino que se toc la mejilla con el dedo, ademn que significaba estoy asombrado. -Lo que t deseas no importa. Te han enseado a obedecer. No hay otra muchacha que convenga, la casamentera lo ha dicho. -No deseo casarme con esa muchacha ni con ninguna otra. No ahora. No deseo casarme en este momento... -Eras muy extrao de muchacho y los sacerdotes lo saban y te azotaron. Esto fue muy bueno para ti, pens que ya estaras bien. Ahora hablas de la misma manera que cuando eras joven. Si no haces lo que te digo que hagas, entonces... -busc la alternativa-. Entonces tendr que comunicarlo a los sacerdotes. El recuerdo de aquel cuchillo negro que se deslizaba y penetraba en la blancura de la cabeza de Popoca se alz sbitamente claro ante los ojos de Chimal. Si los sacerdotes crean que estaba posedo por un dios, lo liberaran tambin de la carga. Por lo tanto, comprendi de pronto que era as: solamente se abran ante l dos caminos; nunca hubo nada ms que elegir. Poda hacer lo que todos los dems hacan... o poda morir. La eleccin estaba en sus manos. -Me casar con la muchacha -dijo, y se volvi para recoger el recipiente de la letrina y llevarlo a los campos. 5

Alguien le pas una taza de pulque y Chimal hundi la cara en ella y respir el fuerte olor agrio antes de beber. Estaba solo sobre la estera recin tejida, aunque rodeado por todas partes de los ruidosos miembros de su clan y del de Malinche. Se mezclaban, hablaban, hasta gritaban para ser odos, mientras las muchachas estaban ocupadas con los jarros de pulque. Se hallaban sentados en el rea arenosa, ahora bien barrida, que haba en el centro de la aldea y que apenas era bastante grande para contenerlos a todos. Chimal se volvi y vio a su madre sonriendo como no la haba visto sonrer desde haca aos, y se volvi del otro lado tan de prisa que el pulque se derram sobre su tilma, su nueva capa de boda, blanca y tejida especialmente para la ocasin. Frot con la mano el pegajoso lquido... y se detuvo al hacerse un sbito silencio en la multitud. -Ella viene -susurr alguien. Hubo un movimiento agitado cuando todos se volvieron para mirar. Chimal fij la mirada dentro de la taza ya casi vaca, y no levant los ojos cuando los invitados se aparta- ron para dar paso a la casamentera. La anciana vacilaba bajo el peso de la novia, pero haba llevado cargas toda su vida y ste era su deber. Se detuvo al borde de la estera y con cuidado dej que Malinche pusiera los pies sobre ella. Malinche tambin llevaba una capa blanca nueva, y su cara de luna haba sido frotada con aceite de cacahuete para que su piel brillara y fuese ms atractiva. Con movimientos oscilantes se coloc de rodillas en posicin descansada, de modo muy parecido a un perro que se pone cmodo, y dirigi sus ojos redondos a Cuauhtmec, quien se levant y abri los braros impresionantemente. Como jefe del clan del novio tena derecho a hablar el primero. Carraspe y escupi sobre la arena. -Aqu estamos reunidos para una importante unin de los clanes. Recordaris que cuando Yotihuac durante el hambre del tiempo en que el maz no madur, tena una esposa y su nombre era Quiauh y ella est aqu entre nosotros, y tena un hijo y su nombre es Chimal y est aqu sentado sobre la estera... Chimal no escuchaba. Haba asistido a otras bodas y sta no sera diferente. Los jefes de los clanes haran largos discursos que daran sueo a todo el mundo. Muchos de los invitados dormitaran y se bebera mucho pulque y, final- mente, cuando ya casi se pondra el sol, haran el nudo en sus capas que los atara por toda la vida. Aun entonces habra ms discursos. Solamente cuando fuera casi de noche la ceremonia terminara y la novia se ira a casa con su familia. Malinche tampoco tena padre, haba muerto de una mordedura de serpiente de cascabel el ao anterior, pero tena tos y hermanos. Se la llevaran y muchos de ellos dormiran con ella aquella noche. Puesto que ella era de su clan, era muy justo que ahorraran a Chimal los fantasmales peligros del matrimonio atrayendo sobr ellos las maldiciones que pudieran existir. Hasta la noche siguiente no se trasladara la novia a la casa del novio. Saba todas aquellas cosas y no le importaba. Aunque se saba joven, en aquel momento senta que sus das casi haban terminado. Poda ver el futuro y el resto de su vida tan claramente como si ya lo hubiese vivido, porque sera invariable y nada diferente de las vidas de todos los dems que lo rodeaban. Malinche le hara las tortillas dos veces al da y dara a luz un hijo una vez al ao. El sembrara el maz y cosechara el maz y cada da sera igual que cualquier otro da y l envejecera y despus pronto estara muerto. As deba ser. Tendi la mano pidiendo ms pulque y volvieron a llenarle la taza. As sera. No haba nada ms y no poda pensar en nada ms. Cuando su mente se desviaba de los pensamientos justos que deba tener, rpidamente le arrastraba y bebi un poco ms de la taza. Permanecera callado y vaciara su mente de pensamientos. Una sombra cruz la arena y los roz durante un breve instante de oscuridad cuando un gran zopilote fue a posarse sobre el techo de una casa cercana. Era polvoriento y andrajoso y, como una vieja que se arreglara la tnica, movi las alas Y. se balance mientras se instalaba. Primero mir a Chimal con un solo ojo fro, luego con el otro. Sus ojos eran tan redondos

como los de Malinche e igualmente vados. Su pico, malignamente curvado, estaba manchado de sangre, como las plumas de su cuello. Era tarde y el zopilote haca mucho que se haba ido. Aqu todo era demasiado vivo: el pjaro quera la carne muerta, sin peligro. La prolongada ceremonia llegaba finalmente a su trmino. Los jefes de ambos clanes se adelantaron solemnemente y pusieron sus manos sobre la blanca tilma, luego se dispusieron a anudar las capas de boda. Chimal parpade ante las manos rudas que asan la esquina de la tela y, en un instante, desde nada a todo, la roja locura se posesion de l. Era lo que haba sentido aquel da en el estanque, pero mucho ms fuerte. Slo haba una cosa que poda hacerse, una sola cosa que tenia que hacerse, y no haba otro camino posible que seguir. Se puso en pie de un salto y arranc la capa de los dedos que la aferraban. -No, no lo har! -grit con Voz enronquecida por el pulque que haba bebido-. No me casar con ella ni con ninguna otra. No podis forzarme a hacerlo. Sali el crepsculo, a travs del silencio impresonante, y nadie pens en levantarse y detenerlo. 6 Si la gente del pueblo lo estaba vigilando, no lo mostr. Algunas de las cortinas de las puertas se agitaron con la brisa que se haba levantado con el alba, pero nada se mova tras ellas en la oscuridad. Chimal andaba con la cabeza levantada, con pasos tan enrgicos que los dos sacerdotes con sus capas largas hasta el suelo tenan dificultad para seguirlo. Su madre haba llorado cuando fueron a buscarlo, poco despus de amanecer, un solo grito de dolor como si lo hubiese visto morir en aquel momento. Ellos estaban de pie en el umbral, negros como dos mensajeros de la muerte, y preguntaron por l, con las armas preparadas para el caso que se resistiera. Cada uno de ellos llevaba un inaquahuitl, la ms mortfera de todas las armas aztecas: las hojas de obsidiana clavadas en el mango de madera dura eran tan aguzadas que podan Cortar la cabeza de un hombre de un solo golpe. No necesitaron aquella amenaza de violencia, todo lo contrario, en realidad. Chimal estaba detrs de ellos cuando oy las voces. -Al templo, pues -haba contestado, echndose la capa sobre los hombros y anudndola mientras echaba a andar. Los jvenes sacerdotes tuvieron que Correr para alcanzarlo. Saba que debera estar aterrorizado por lo que pudiera esperarle en el templo y, sin embargo, por alguna razn inexplicable, estaba gozoso. No feliz, nadie poda ser feliz al ir a enfrentarse con los sacerdotes, pero era tan grande su sensacin de obrar acertadamente que poda prescindir de la sombra oscura del futuro. Como si le hubiesen quitado un gran peso del espritu y, en verdad, as era. Por primera vez, desde que era un niito, no haba mentido para ocultar sus pensamientos: haba expresado lo que saba era verdad, desafiando a todo el mundo. No saba dnde acabara aquello, pero en aquel instante no le importaba en realidad. Lo esperaban en la pirmide y no fue cuestin entonces de andar solo. Los sacerdotes le cerraron el paso y dos de los ms fuertes le asieron de los brazos: no hizo ningn intento para liberarse de ellos mientras le conducian escalera arriba hasta el templo de la cima. Nunca haba entrado all antes; normalmente slo los sacerdotes pasaban la puerta labrada con su friso de serpientes vomitando esqueletos. Cuando se detuvieron a.la entrada, algo de su gozo se evapor ante la sombra perspectiva. Le dio la espalda para mirar al valle. Desde aquella altura poda ver toda la longitud del ro. Surga del bosquecillo del sur y avanzaba en meandros entre las empinadas riberas, pasaba entre las dos aldeas, luego segua su curso de arena dorada hasta desaparecer en el pantano, all cerca. Detrs del pantano se levantaba la barrera de roca y Chimal poda ver ms montaas altas a la distancia...

-Traed lo adentro -dijo la voz de Citlallatonac desde el templo. Le empujaron hacia dentro. El primer sacerdote estaba sentado con las piernas cruzadas sobre un bloque de piedra ornamentado, ante una estatua de Coatlcue. A la media luz del templo la diosa pareca horrendamente viva, barnizada y pintada y decorada con piedras preciosas y chapas de oro. Sus dos cabezas miraban a Chimal y las garras de sus brazos parecan dispuestas a apresarlo. -Has desobedecido a los jefes del clan -dijo el primer sacerdote en voz alta. Los otros sacerdotes se apartaron para que Chimal pudiese acercrsele. Chimal avanz y, al hacerlo, vio que el sacerdote era ms viejo de lo que l crea. Su pelo, con pegotes de sangre y polvo y sin lavar desde haca aos, produca el deseado efecto atemorizante, as como la sangre en su tnica con smbolos de muerte. Pero los ojos del sacerdote estaban hundidos profundamente en su cabeza, enrojecidos y lacrimosos; su cuello era tan flaco y arrugado como el de un pavo. Su piel tena una palidez de cera excepto donde se haba puesto emplastos de polvo coloreado para simular buena salud. Chimal mir al sacerdote y no contest. La voz del viejo temblaba de rabia. -No desobedeci; por lo tanto, no hay castigo. El sacerdote medio se levant por el asombro cuando oy aquellas palabras pronunciadas tranquilamente, despus se dej caer y se encogi, con los ojos entrecerrados por la clera. -Hablaste de esta manera una vez, antes, y fuiste azotado, Chimal. No se discute con un sacerdote. -No discuto, venerado Citlallatonac, sino que simplemente explico lo que ha sucedido... -No me gusta el sonido de tu explicacin -interrumpi el sacerdote-. No sabes cul es tu lugar en este mundo? Te lo ensearon en la escuela del templo junto con los otros muchachos. Los dioses gobiernan. Los sacerdotes interpretan e interceden. El pueblo obedece. Tu deber es obedecer y nada ms. -Cumpl mi deber. Obedezco a los dioses. No obedezco a mis semejantes cuando estn en contradiccin con la palabra de los dioses. Sera una blasfemia hacerlo, para la cual el castigo es la muerte. Como no deseo morir, obedezco a los dioses aunque los hombres mortales encolericen conmigo. El sacerdote parpade, luego se quit una legaa del ngulo de un ojo Con la punta de su spero ndice.. -Cul es el sentido de tus palabras? -dijo por fin. Haba leve vacilacin en su voz-. Los dioses han ordenado tu matrimonio. -Esto no lo han hecho... Los hombres han hecho esto. Est escrito en las palabras sagradas que el hombre debe casarse y ser frtil y la mujer debe casarse y ser frtil. Pero no dicen a qu edad deben casarse ni que deba forzrseles a casarse contra su voluntad. -Los hombres se casan a los veintin aos, las mujeres.a los diecisis... -Esto es la costumbre comn, pero Solamente una costumbre. No tiene el peso de la ley... -Discutiste antes -chill el sacerdote- y fuiste azotado. Puedes ser azotado otra vez... -Se azota aun muchacho. No se azota a un hombre por decir la verdad. Yo pido solamente que se siga la ley de los dioses... Cmo podis castigarme por esto? -Traedme los libros de la ley -grit el primer sacerdote a los otros que esperaban afuera-. A ste debe ensersele la verdad antes que sea castigado. No recuerdo ninguna ley como esa. En tono tranquilo Chimal dijo: -Yo las. recuerdo claramente. Son como te he dicho. El viejo sacerdote se ech hacia atrs, parpadeando furiosamente bajo la luz del sol que caa sobre l. El rayo de luz, el rostro del sacerdote, agitaron la memoria de Chimal y pronunci las palabras casi como un desafo.

-Recuerdo tambin lo que t nos dijiste sobre el Sol y las estrellas, lo que leste en los libros. El Sol es una bola de gas ardiente movida por los dioses: no dijiste esto? O dijiste que el Sol estaba engarzado en una concha de diamante? -Qu ests diciendo del Sol? -pregunt el sacerdote, frunciendo el ceo. -Nada -replic Chimal. Algo, pens para s algo que no me atrevo a decir en voz alta o pronto estara tan muerto como Popoca que vio el rayo antes. Yo tambin lo he visto, y era exactamente como el sol brillando sobre el agua o sobre un diamante. Por qu los sacerdotes no les haban hablado de la cosa que en el cielo produce aquel rayo de luz? Interrumpi estos pensamientos cuando los sacerdotes entraron con los volmenes sagrados. Los libros estaban encuadernados con piel humana y eran antiguos y venerados: en los das de festivales los sacerdotes lean parte de ellos. Ahora los colocaron sobre la repisa de piedra y se retiraron. Citlallatonac los empu, primero levant uno ante la luz, luego el otro. -Quieres leer el segundo libro de Tezcatlipoca -dijo Chimal-. Eso de lo que yo hablo est en la pgina trece o catorce. Un libro cay con un ruido seco y el sacerdote s volvi hacia Chimal con los ojos muy abiertos. -Cmo lo sabes? -Porque me lo dijeron y lo recuerdo. Esto es lo que se ley en voz alta, y lo recuerdo, se dijo el nmero de la pgina. -Sabes leer, es por esto que sabes esto. Has venido secretamente al templo para leer los libros prohibidos... -No seas tonto anciano. Nunca he estado antes en este templo. Recuerdo, esto es todo. -Algn demonio instig a Chimal ante el asombro del sacerdote-, y s leer, si es que debes saberlo. Esto tampoco est prohibido. En la escuela del templo aprend mis nmeros, como todos los otros nios, y aprend a escribir mi nombre, lo mismo que ellos. Cuando enseaban a los otros a escribir sus nombres yo escuchaba y aprend tambin y, por lo tanto, conozco el sonido de todas las letras. Fue realmente muy sencillo.. El sacerdote no encontraba palabras y no contest. En vez de esto, busc entre los libros hasta que encontr el que Chimal haba mencionado, luego volvi las pginas lentamente, pronunciando en voz alta las palabras mientras lea. Ley, volvi atrs la pgina y ley otra vez... despus dej caer el libro, -Ya ves que tengo razn -le dijo Chimal-. Me casar, pronto, con una que yo elija despus de haber consultado largamente y bien a la casamentera y al jefe del clan. Esta es la manera de hacerlo segn la ley... -No me digas cul es la ley, hombrecito! Soy el primer sacerdote y yo soy la ley y t debes obedecerme. -Todos obedecemos, gran Citlallatonac -contest Chimal con calma-. Ninguno de nosotros est por encima de la ley y todos nosotros tenemos nuestros deberes. -Te refieres a m? Osas mencionar los deberes de un sacerdote, t, un... una nada? Puedo matarte. -Por qu? No he hecho nada malo. El sacerdote estaba de pie, ahora, chillando de clera, mirando a la cara de Chimal y salpicndolo con saliva al estallar las palabras en sus labios. -Discutes conmigo, pretendes conocer la ley mejor que yo, lees aunque nunca se te ense a leer. Ests posedo por uno de los dioses negros y yo lo s, y liberar ese dios de dentro de tu cabeza. Colrico tambin l, pero framente, Chimal no pudo contener una mueca de disgusto. -Esto es todo lo que sabes, sacerdote? Matar a un hombre que no est de acuerdo contigo... aun cuando l tenga la razn y t ests equivocado? Qu clase de sacerdote resultas de esto?

Con un chillido sin palabras el sacerdote levant ambos puos y los baj juntos para pegar a Chimal y arrancarle la voz de la boca. Chimal agarr las muecas del viejo y las retuvo fcilmente aun cuando el sacerdote luchaba para liberarse. Hubo ruido de pasos apresurados cuando los espectadores horrorizados echaron a correr para ayudar al primer sacerdote. Tan pronto como lo tocaron, Chimal solt sus manos y retrocedi, sonriendo torcidamente. Entonces sucedi. El anciano levant otra vez los brazos, abri ampliamente la boca hasta que sus mandbulas casi sin encas se hicieron visibles, rosadas... luego grit, pero no le sali ninguna palabra. Hubo un chillido, ahora ms de dolor que de clera, y el sacerdote se derrumb al suelo como un rbol cado. Su cabeza golpe la piedra con un ruido hueco y qued inmvil, los ojos entreabiertos mostrando el blanco amarillento, mientras una burbuja de espuma apareca en sus labios. Los otros sacerdotes corrieron a su lado, lo levantaron y se lo llevaron, y Chimal fue golpeado desde atrs por uno de ellos que llevaba una maza. Si hubiese sido otra arma lo hubiera matado, y aun cuando Chimal estaba inconsciente esto no Impidi a los sacerdotes patear su cuerpo inerte antes de llevrselo tambin. Cuando el Sol se elev sobre las montaas brill a travs de las aberturas del muro y encendi llamas en las piedras de los ojos de serpiente de Coatlcue. Los libros de la ley yacan, olvidados, donde haban cado. 7 -Parece que el anciano Citlalatonac est muy enfermo -dijo el sacerdote mientras revisaba la reja de la celda de Chimal. La entrada estaba cerrada por pesados barrotes de madera, cada uno ms grueso que las piernas de un hombre, empotrados en agujeros practicados en la piedra del umbral. Los sostena un tronco ms pesado, con una entalladura que lo enclavijaba al muro fuera del alcance del preso. No es que Chimal fuese libre de intentar siquiera esto, pues sus muecas y sus tobillos estaba atados con fibra de maguey irrompible. -T lo pusiste enfermo -aadi el joven sacerdote, haciendo sonar los pesados barrotes. El y Chimal eran de la misma edad y haban estado juntos en la escuela del templo-. No s por qu lo hiciste. Tuviste problemas en la escuela, pero supongo que todos los tuvimos, ms o menos, as son los muchachos. Nunca pens que terminaras haciendo esto. Casi como una puntuacin en el hablar, meti su lanza entre los barrotes y pinch el costado de Chimal, quien rod para alejarse de la punta de obsidiana cuando sta penetr en el msculo de su costado y la sangre man de la herida. El sacerdote se fue y Chimal qued solo otra vez. Haba una estrecha rendija en el muro de piedra, alta, que dejaba entrar un polvoriento rayo de sol. Las voces penetraban tambin, gritos excitados y de cuando en cuando el lamento aterrado de alguna mujer. Vinieron, uno tras otro, todos, cuando corri la noticia por las aldeas. Desde Zaachila corrieron a travs de los campos, atropellndose como hormigas de un nido destruido, hasta el lecho del ro y por la arena. Al otro lado se encontraron con la gente de Quilapa, corriendo todos ellos espantados. Se agruparon en tomo a la base de la pirmide en una masa slida, gritando y llamndose unos a otros para enterarse de las noticias que pudieran conocerse. El barullo se acall solamente cuando un sacerdote sali del templo superior y baj lentamente la escalera, con las manos levantadas pidiendo silencio; se detuvo al llegar a la piedra de los sacrificios. Su nombre era Itzcatl y tena a su cargo la escuela del templo. Era un hombre alto, severo, de mediana edad, pelo rubio y lacio que caa hasta ms abajo de los hombros. La mayora de la gente crea que algn da sera primer sacerdote.

-Citlallatonac est enfermo -grit. y un gemido apagado sali de la multitud que escuchaba-. Ahora est descansando y lo cuidamos. Respira pero no est despierto. -Cul es la enfermedad que lo afligi tan de pronto? -grit desde abajo uno de los jefes de clan. Itzcatl tard en contestar; con la ua bordeada de negro toc una mancha de sangre seca en su tnica. -Fue un hombre que pele con l -dijo por fin. El silencio inmoviliz a la multitud-. Tenemos al hombre encerrado para poder interrogarlo ms tarde y despus matarlo. Est loco o posedo por un demonio. Lo descubriremos. No golpeo a Citlallatonac, pero es posible que le echara una maldicin. El nombre de ese hombre es Chimal. Al or esta noticia la gente se agit y susurr como un enjambre de abejas, y retrocedi. Estaban todava muy juntos, an ms apretados ahora al apartarse de Quiauh como' si su contacto pudiese ser venenoso. La madre de Chimal permaneca en el centro del espacio abierto con la cabeza baja y las manos juntas adelante, una figura pequea y solitaria. As pas el da. El Sol se elev ms y la gente segua all, esperando. Quiauh sigui all tambin, pero se hizo a un lado de la multitud donde pudiera estar sola: nadie le hablaba ni siquiera la miraba. Algunas personas estaban sentadas en el suelo o hablaban en voz baja, otras se fueron a los campos para sosegarse, pero siempre volvan. Las aldeas estaban abandonadas y, uno tras otro, los fuegos de los hogares se apagaron. Cuando el viento vena de aquel lado poda orse ladrar a los perros a los que no se haba dado de comer, ni de beber, pero nadie les haca caso. Al atardecer se dijo que el primer sacerdote haba recobrado el conocimiento, pero estaba, todava perturbado. No poda mover ni la mano ni la pierna derechas y le costaba hablar. La tensin de la multitud creci perceptiblemente cuando el Sol se enrojeci y se hundi tras las montaas. Una vez perdido de vista, la gente de Zaachila se apresur, de mala gana, a regresar a su aldea. Tenan que haber atravesado el ro cuando se hiciera de noche... pues aquella era la hora en que andaba Coatlcue. No sabran lo que suceda en el templo, pero, por lo menos, dormiran aquella noche sobre sus petates. Los aldeanos de Quilapa tenan por delante una larga noche; trajeron montones de paja y caas de maz e hicieron antorchas. Aunque a los nios pequeos se les dio de mamar, nadie ms comi y, con aquel terror, tampoco nadie tena apetito. Las antorchas crepitantes mantenan alejada la tiniebla nocturna; algunos apoyaban la cabeza sobre sus rodillas y dormitaban, pero muy pocos. La mayora permanecan sentados, contemplaban el templo y esperaban. Las voces de los sacerdotes en oracin llegaban dbilmente hasta ellos y el ritmo constante de los tambores estremeca el aire como el palpitar del corazn del templo. Citlallatonac no mejor aquella noche, pero tampoco empeor. Vivira y dira las plegarias matutinas, y luego, durante el da siguiente, los sacerdotes se reuniran en solemne asamblea y sera elegido un nuevo primer sacerdote y se celebraran los actos rituales que lo estableceran en el cargo. Todo ira bien. Todo tenia que ir bien. Hubo agitacin entre los espectadores cuando sali la estrella de la maana. Esta era el, planeta que anunciaba la aurora y la seal para que los sacerdotes rogaran una vez ms a Huitzilopochtli, el Mago del Colibr, que viniera en su ayuda. Era el nico que poda luchar eficazmente contra los poderes de las tinieblas, y siempre, desde que dio nacimiento al pueblo azteca, haba velado por ellos. Cada noche lo llamaban con oraciones y l avanzaba con sus rayos y combata la noche y las estrellas y las venca, y as se retiraban y el Sol poda levantarse de nuevo. Huitzilopochtli siempre haba venido en ayuda de su pueblo, aunque haba sido inducido a ello con sacrificios y las plegarias apropiadas. No haba salido el Sol todos los das para demostrarlo? Las plegarias apropiadas, esto era lo importante; las plegarias apropiadas.

Solamente el primer sacerdote poda pronunciar aquellas plegarias. El pensamiento no se haba expresado en palabras todava, pero haba estado all toda la noche. El miedo estaba todava all como una presencia pesada cuando los sacerdotes, con antorchas humeantes, salieron del templo para iluminar el camino del primer sacerdote. Este sali lentamente, sostenido por dos de los sacerdotes ms jvenes. Andaba vacilante con su pierna izquierda, pero la derecha slo se arrastraba inerte tras l. Lo llevaron al altar y lo sostuvieron de pie mientras se realizaban los sacrificios. Tres pavos y un perro fueron sacrificados esta vez, porque se necesitaba mucha ayuda. Uno tras otro fueron arrancados los corazones y colocados con cuidado en la mano izquierda crispada de Citlallatonac; sus dedos se apretaron hasta que la sangre corri entre ellos y cay sobre la piedra, pero su cabeza colgaba formando un ngulo extrao y su boca colgaba abierta. Era la hora de la plegaria. Los tambores y la salmodia callaron y el silencio fue absoluto. Citlallatonac abri la boca y los tendones de su cuello sobresalieron tirantes mientras se esforzaba por hablar. En vez de palabras emiti solamente un spero croar y un hilo de saliva que se alargaba y alargaba colg de su labio cado. Entonces se esforz todava ms, retorcindose entre las manos que lo sostenan, tratando de sacar las palabras de su garganta intil, hasta que su cara se enrojeci por el esfuerzo. Tambin se esforz mucho porque, de pronto salt de dolor como si fuese un mueco de miembros flojos lanzado al aire, despus se derrumb inerte. Despus de esto no se movi ms. Itzcoatl corri hacia l y puso la oreja sobre el pecho del anciano. -El primer sacerdote ha muerto -dijo. y todo el mundo oy esas terribles palabras. Un lamento de angustia se alz del gento reunido y al otro lado del ro, en Zaachila, lo oyeron y supieron lo que significaba. Las mujeres apretaban a sus hijas contra ellas y sollozaban, y los hombres estaban igualmente espantados. En el templo observaban, esperando cuando no haba esperanza, mirando la estrella de la maana que se elevaba ms en el cielo a cada minuto. Pronto estuvo ms alta de lo que la haban visto nunca, porque los dems das se haba perdido en la luz del sol que alboreaba. Sin embargo, aquel da no haba resplandor en el horizonte del oriente. Haba solamente la tiniebla que todo lo en- volva. El sol no saldra. Esta vez el grito que sali de la multitud no era de dolor sino de miedo. Miedo de los dioses y de la interminable batalla de los dioses que poda engullir el mundo entero. No podran ahora triunfar los poderes de la noche de modo que esta noche continuase para siempre? Sera capaz el. nuevo primer sacerdote de pr9nunciar oraciones suficientemente poderosas para traer de nuevo el Sol y la luz del da que es la vida? Chillaron y echaron acorrer.Algunas de las antorchas se apagaron y en la oscuridad dominaba el pnico. Algunas personas caan y eran pisoteadas ya nadie le importaba. Esto poda ser el fin del mundo. En lo hondo, bajo la pirmide, Chimal fue despertado de un incmodo sueo por los gritos y el ruido de las carreras. No pudo entender las palabras. La luz de las antorchas brillaba y desapareca afuera de la rendija. Intent darse la vuel- ta, pero se encontr con que apenas poda moverse. Por lo menos sus piernas y sus brazos estaban entumecidos, ahora. Haba estado atado durante lo que pareca incontables horas y al principio el dolor en las muecas y los tobillos haba sido casi insoportable. Pero despus haba venido el entumecimiento y ahora ya ni siquiera senta las ligaduras. Todo el da y toda la noche haba yacido all, atado de aquella manera, y tena mucha sed. y se haba ensuciado, igual que un nio pequeo; no poda hacer otra cosa. Qu suceda afuera? De pronto

sinti una gran debilidad y dese que todo hubiese terminado y estuviese tranquilamente muerto. Los nios no discuten con los sacerdotes. Tampoco los hombres. Hubo un movimiento afuera cuando alguien baj los escalones, sin luz y palpando el muro para guiarse. Pasos hasta su celda y el ruido de unas manos tocando los barrotes. -Quin est aqu? -grit, incapaz de soportar la invisible presencia en la oscuridad. Su voz era cascada y spera-. Habis venido a matarme por fin, no? Por qu no lo decs? Solamente se oa una respiracin... y el roce de la clavija al ser retirada. Despus, uno por uno fueron sacados de sus hoyos los pesados barrotes y Chimal supo que alguien haba entrado en la celda y estaba cerca de l. -Quin es? -grit, tratando de incorporarse apoyado en la pared. -Chimal -dijo la voz de su madre, baja, desde la oscuridad. Al principio no lo crea y pronunci el nombre de su madre. Ella se arrodill junto a l y Chimal sinti sus dedos en la cara -Qu sucedi? -le pregunt-. Qu haces aqu... y dnde estn los sacerdotes? -Citlallatonac ha muerto. No pronunci las oraciones y el sol no saldr. La gente est loca, allan como perros y huyen. Esto puedo creerlo, pens l, y durante unos instantes el mismo pnico se apoder de l, hasta que record que lo mismo da un fin que otro para un hombre que va a morir. Mientras anduviese por los siete avernos no importara lo que sucediese en el mundo de arriba. -No debas haber venido -dijo a su madre, pero haba bondad en sus palabras y se sinti ms cerca de ella de lo que haba estado en muchos aos-. Vete ahora antes que los sacerdotes te encuentren y te sacrifiquen tambin. Se ofrecern muchos corazones a Huitzilopochtli si ha de librar una batalla y salir triunfante contra la noche y las estrellas ahora que son tan fuertes. -Tengo que libertarte -dijo Quiauh, buscando las ataduras-. Lo que ha sucedido es obra ma, no tuya, y no has de ser t quien sufra por ello. -Es mi culpa, bien cierto. Fui bastante loco para discutir con el anciano y se excit y luego se enferm de repente. Tienen razn de acusarme. -No -dijo ella, mientras tocaba las ataduras de las muecas y luego se inclin sobre ellas, porque no tena cuchillo-. La culpa es ma porque pequ hace veintids aos, y el castigo ha de ser mo. Empez a roer las duras fibras. -Qu quieres decir? Sus palabras no tenan sentido para l. Quiauh se detuvo un momento, se incorpor en la oscuridad y junt las manos sobre su regazo. Lo que haba de decirse, deba ser dicho de la manera justa. -Soy tu madre, pero tu padre no es el que creas. Eres hijo de Chimal-popoca, que era de la aldea de Zaachila. Vino a m y me gust mucho; por lo tanto, no lo rechac aun cuando saba que estaba mal. Era de noche cuando trat de atravesar el ro de regreso y fue atrapado por Coatlcue. Todos esos aos desde entonces he esperado que ella viniera y me atrapara a m tambin, pero no ha venido. La suya es una venganza mayor. Quiere tomarte a ti en mi lugar. -No puedo creerlo -dijo l. Pero no hubo respuesta porque su madre estaba de nuevo royendo las ligaduras. Estas se separaban, hebra por hebra, hasta que las manos de Chimal quedaron libres. Quiauh busc las ataduras de sus tobillos. -No esas, no todava -dijo jadeando, al sentir de nuevo el dolor en la carne que reviva-. Frota mis manos. No puedo moverlas y me duelen. Quiauh tom en las suyas las manos de Chimal y las froto con suavidad, pero a pesar de ello cada contacto era como fuego.

-Todo en el mundo parece cambiar -dijo el joven, casi con tristeza-. Quizs no deberan violarse las leyes. Mi padre muri y t has vivido siempre ms con la muerte. Yo he visto la carne con que se alimentan los zopilotes y el fuego en el cielo, y ahora la noche no tiene fin. Djame antes que te encuentren. No puedo escapar a ninguna parte. -Debes escapar -dijo ella. Solamente oa las palabras que quera or mientras se esforzaba con las ataduras de los tobillos. Chimal, para complacerla, y por el placer de sentir su cuerpo libre de nuevo no la detuvo. -Y ahora nos iremos -dijo Quiauh cuando l pudo por fin sostenerse sobre sus pies. Se apoy en ella para subir la escalera, y era como andar sobre carbones encendidos. No haba ms que silencio y oscuridad ms all de la puerta. Las estrellas eran claras y brillantes y el Sol no haba salido. Arriba se oan murmullos de voces, las de los sacerdotes que pronunciaban los ritos para el nuevo primer sacerdote. -Adis, hijo mo, no volver a verte jams. El movi la cabeza en la oscuridad, con dolor, y no pudo hablar. Las palabras de Quiauh eran bien verdad: no haba manera de escapar de aquel valle. La abraz una vez, para consolarla, de la manera en que ella le abrazaba cuando era pequeo, hasta que lo apart empujndo1e suavemente. -Vete ahora dijo- y yo volver a la aldea. Quiauh esper en el umbral hasta que la figura vacilante de Chimal se hubo desvanecido en la noche infinita, luego se volvi y tranquilamente volvi a la celda. Desde dentro puso de nuevo 1os barrotes en su lugar, aunque no pudo fijarlos, luego se sent arrimada al muro del fondo. Palp el suelo de piedra hasta que sus dedos tocaron las ligaduras que le haba quitado a su hijo. Ahora eran demasiado cortas para amarrarlas, pero de todas maneras rode con ellas sus muecas y sostuvo los cabos con los dedos. Coloc cuidadosamente un pedazo sobre sus tobillos. -Luego se reclin plcidamente, casi sonriendo en la oscuridad. La espera haba terminado por fin, esos aos de espera. Pronto estara en paz. Vendran y la encontraran aqu y sabran que haba librado a su hijo. La mataran, pero no le importaba. La muerte sera mucho ms fcil de soportar. 8 En la oscuridad alguien tropez con Chimal y le agarr; hubo un instante de miedo al pensar que lo haban capturado. Pero cuando ya cerraba el puo para pegar, oy al hombre, poda incluso ser una mujer, lanzar un lamento, soltarlo y echar acorrer. Chimal comprendi que ahora, durante esta noche, todo el mundo estara tan asustado como l. Avanz vacilante, se alej del templo con las manos tendidas ante s, hasta que qued separado de la otra gente. Cuando la pirmide con sus luces parpadeantes en la cumbre fue slo una gran sombra a lo lejos, se dej caer, apoy la espalda contra una gran piedra y se concentr en pensar. Qu har? Casi pronunci las palabras en voz alta y comprendi que el pnico no le ayudara. La oscuridad era su proteccin, no su enemigo como lo era para todos los dems, y deba aprovecharla bien. Qu vena primero? El agua, quizs? No, no ahora. Solamente haba agua en la aldea y no poda ir all. Ni al ro mientras andaba Coatlcue. Su sed, simplemente, tendra que ser olvidada; haba estado sediento otras veces. Podra escapar de este valle? Durante muchos aos este pensamiento haba estado en algn lugar del fondo de su mente, los sacerdotes no podan castigar a uno por pensar en escalar los riscos, y alguna u otra vez haba mirado todas las partes del muro del valle. En algunos lugares poda escalarse, pero nunca hasta muy lejos. O bien la roca era

demasiado lisa, o haba un saledizo. Nunca haba encontrado un punto que pareciera a propsito siquiera para un intento. Si por lo menos pudiese volar! Las aves dejaban este valle, pero l no era un ave. Nada ms escapaba, excepto el agua, pero l tampoco era agua. Pero poda nadar en el agua, podria haber una salida de esta manera. No es que realmente lo creyera. Su sed poda tener algo que ver con la decisin, y el hecho de que se encontraba entre el templo y el pantano y sera fcil llegar a ste sin encontrarse a nadie por el camino. En todo caso haba necesidad de hacer algo, y esto era lo ms fcil. Sus pies encontraron un sendero y lo sigui lentamente a travs de la tiniebla, hasta que pudo or los ruidos nocturnos del pantano poco ms adelante. Se detuvo entonces y hasta volvi sobre sus pasos porque Coatlcue poda estar tambin en el pantano. Luego encontr un lugar arenoso fuera del sendero y se acost de espaldas. El costado le dola y tambin la cabeza. Tena heridas y magulladuras en casi todo el cuerpo. Sobre l las estrellas se elevaban y pens que era extrao ver las estrellas del verano y del otoo en aquella poca temprana del ao. Los pjaros piaban quejumbrosamente hacia el pantano, preguntndose donde estaba el alba, y Chimal se durmi. Haban vuelto las constelaciones primaverales familiares, por lo tanto debi haber pasado un da entero sin que saliera el Sol. De cuando en cuando despertaba y la ltima vez vio un debilsimo resplandor en el Este. Se meti un guijarro en la boca para que lo ayudara a olvidar la sed, despus se sent y observ el horizonte. Deba haber sido nombrado un nuevo primer sacerdote, probablemente Itzcoatl, y se pronunciaban las plegarias. Pero no era fcil; Huitzilopochtli deba estar luchando denodadamente. Durante largo tiempo la luz del Este no cambi, luego, muy lentamente, aument hasta que el Sol se levant sobre el horizonte. Era un Sol rojo, desdichado, pero se levant por fin. El da haba empezado y ahora empezara tambin la bsqueda de Chimal. El joven subi la pendiente hasta el pantano y se meti en el lodo hasta que el agua fue ms profunda, entonces apart con las manos la capa flotante de verdor y baj la cabeza para beber. Ahora era pleno da y el Sol pareca perder su insano color rojizo al elevarse triunfalmente en el cielo. Chimal vio sus huellas que atravesaban el lodo hasta el pantano, pero no importaba. Haba pocos lugares en el valle donde ocultarse y el pantano era el nico que no poda ser registrado rpidamente. Lo perseguiran hasta aqu. Se volvi y avanz por el agua que le llegaba a la cintura hacia donde era ms profunda. Nunca haba ido tan lejos dentro del pantano, ni l ni nadie ms que l supiera. y era fcil comprender por qu. En cuanto se haba atravesado la franja de caas rechinantes de la orilla del agua, empezaban los altos rboles que se levantaban sobre el agua, apoyados en races como mltiples piernas, y su follaje se una arriba. De sus ramas colgaban plantas parsitas grises y espesas que se arrastraban en el agua, y, bajo las entretejidas ramas y lianas, el aire era oscuro y estancado y lleno de insectos. Los mosquitos y los jejenes le llenaron los odos de su agudo zumbido y buscaron su piel en cuanto penetr en la sombra. A los pocos minutos sus mejillas y sus brazos estaban hinchados y su piel manchada de sangre all donde haba aplastado los molestos insectos. Finalmente sac algo de lodo, negro y maloliente, del fondo del pantano y lo emplast sobre su piel descubierta. Esto sirvi de algo, pero el lodo se iba cuando lleg a los lugares ms profundos y tuvo que nadar. Haba peligros mayores, adems. Una serpiente de agua, verde, nad hacia l, retorciendo el cuerpo sobre la superficie y con la cabeza alta y los ponzoosos colmillos preparados. La alej salpicndola, despus arranc una rama seca para el caso que se encontraran ms de aquellas culebras mortferas..

Luego, ante l vio la luz del sol y una franja estrecha de agua entre los rboles y la abrupta barrera de roca. Trep sobre un gran peasco, agradecido al Sol ya verse libre de los insectos. De su cuerpo colgaban unas formas negras hinchadas, largas como su dedo o ms, hmedas y de aspecto repelente. Cuando agarr una, le revent entre los dedos y le dej la mano pegajosa de su propia sangre. Sanguijuelas. Haba visto emplearlas a los sacerdotes. Haba que arrancarlas una por una con cuidado y as lo hizo, hasta que se las hubo quitado todas y su cuerpo qued cubierto de numerosas heridas pequeas. Despus de lavarse la sangre y los fragmentos de sanguijuela, mir a lo alto de la barrera que se alzaba sobre l. Nunca podra escalarla. Grandes peascos salientes, algunos de ellos tan grandes como el templo, se proyectaban superpuestos unos a otros. Si se poda pasar uno de ellos, los otros esperaban. Sin embargo, haba que intentarlo, amenos que pudiese encontrarse una salida al nivel. del agua, aunque esto pareca igualmente imposible. Mientras consideraba esto, oy un grito victorioso y levant los ojos para ver a un sacerdote de pie sobre las rocas, a poca distancia. Hubo chapoteos en el pantano y Chimal se ech de nuevo al agua y volvi al torturante refugio de los rboles. Fue un da muy largo. Chimal no fue visto ms por sus perseguidores, pero muchas veces se encontr rodeado por ellos cuando atravesaban ruidosamente el pantano. Escap reteniendo el aliento y ocultndose bajo el agua lbrega cuando ellos se acercaron, y quedndose en los lugares ms densos de insectos a donde dudaran en penetrar. A ltima hora de la tarde estaba casi agotado y saba que no aguantara mucho ms. Un chillido y unos gritos todava ms fuertes le salvaron la vida... a expensas de uno de los perseguidores. Este haba sido mordido por una serpiente de agua y el accidente desanim a los otros. Chimallos oy alejarse y l permaneci oculto bajo una rama colgante con slo la cabeza fuera del agua. Tena los prpados hinchados de picadas de mosquitos y tena que separrselos con los dedos para ver claramente. -iChimal! -grit una voz a la distancia, y repiti-: Chimal...! Sabemos que ests aqu dentro y no puedes escapar. Entrgate a nosotros, porque al fin te encontraremos. Ven ahora... Chimal se hundi ms en el agua y no se molest en contestar.Saba tan bien como ellos que no haba escape final posible. Sin embargo, no se entregara an a la tortura. Sera mejor morir aqu en el pantano, morir entero y quedarse en el agua. y conservar su corazn. Cuando el cielo se oscureci empez a dirigirse con precaucin hacia la orilla del pantano. Saba que ninguno de ellos se quedara en el agua durante la noche, pero podran muy bien estar escondidos entre las rocas cercanas para verlo si sala y trataba de escapar. El dolor y el agotamiento le hacan difcil pensar, pero, no obstante, saba que necesitaba tener un plan. Si se quedaba en el agua profunda, con toda seguridad por la maana estara muerto. En cuanto fuera de noche se metera entre las cafias cercanas a la orilla y entonces decidira qu deba hacer primero. Era difcil pensar. Debi haber estado inconsciente durante algn tiempo, all cerca del borde del agua, porque cuando con los dedos abri los prpados hinchados vio que las estrellas haban salido y que todo rastro de luz haba desaparecido del cielo. Esto le conturb mucho y en su estado de aturdimiento no poda saber por qu. Una brisa agit las caas y oy el roce detrs de l. Luego el movimiento ces y por un momento el aire qued en un profundo silencio nocturno. En aquel instante, a lo lejos, hacia la izquierda, en la direccin del ro, oy un silbido furioso. Coatlicue! La haba olvidado! All estaba l cerca del ro, de noche, en el agua y la haba olvidado!

Se qued all tendido, paralizado de miedo, mientras se oa de sbito el crujir de la grava y pasos que corran sobre la dura tierra. Su primer pensamiento fue el de Coatlcue, luego comprendi que alguien haba estado oculto all cerca entre las rocas, esperando apresarlo si sala del pantano. Quien- quiera que fuese, haba odo tambin a Coatlcue y haba corrido para salvar la vida. El silbido se oy de nuevo, ms cerca. Puesto que haba pasado todo el da dentro del pantano, y puesto que saba que en la orilla haba hombres esperndole, se arrastr lentamente de nuevo hacia el agua. Lo hizo sin pensar: la voz de la diosa haba borrado todo pensamiento de su mente. Despacio, sin hacer ningn ruido, retrocedi hasta que el agua le lleg a la cintura. Y entonces Coatllcue apareci sobre el risco, con las dos cabezas mirando hacia l y silbando con sorda furia, mientras la luz de las estrellas brillaba en sus garras tendidas. Chimal no pudo mirar ms a su propia muerte; era demasiado horrenda. Aspir profundamente y se desliz bajo el agua, nadando para mantenerse bajo la superficie. No poda escapar de esta manera, pero as no tendra que contemplar como ella avanzaba por el agua, luego sumerga sus garras como un pescador monstruoso y tiraba de l. Sus pulmones ardan y todava la diosa no le haba golpeado. Cuando no pudo aguantar ms, levant poco a poco la cabeza y mir a la orilla desierta. A lo lejos, ro arriba, se oa vagamente el eco de un dbil silbido. Durante largo rato Chimal permaneci all quieto mientras su mente aturdida trataba de comprender lo que haba sucedido. Coatlcue se haba ido. Haba venido a por l y l se haba ocultado bajo el agua. Cuando hubo hecho esto, ella no haba podido encontrarlo y, por lo tanto, se haba marchado. Un pensamiento atraves su fatigada mente y le levant el nimo de tal modo que no pudo evitar murmurar: -He sido ms listo que un dios... Qu poda significar todo aquello? Sali del agua y se tendi sobre la arena todava caliente del sol y reflexion intensamente sobre ello. El era diferente, esto lo haba sabido siempre, incluso cuando se esforzaba tanto por ocltar la diferencia. Haba visto cosas extraas y los dioses no lo haban abatido... y ahora haba escapado de Coatlcue. Haba sido ms listo que un dios? Deba ser as. Era un dios? No, no era tan tonto como para creer esto. Entonces, cmo, cmo... Despus durmi, inquieto, despertando y volviendo a dormirse. La piel le arda. Soaba ya veces no saba si soaba despierto o dormido. Entonces hubiera podido ser apresado fcilmente, pero los vigilantes humanos haban huido asustados y Coatlcue no volvi. Hacia el alba su fiebre debi menguar, porque desperto, temblando y muy sediento. Se acerc vacilante a la orilla y bebi con el cuenco de sus manos y se frot la cara con agua- Se senta dolorido y magullado de la cabeza a los pies, de modo que una multitud de dolorcitos se mezclaban en un solo dolor total que le consuma. La cabeza todava le resonaba con los efectos de la fiebre y sus pensamientos eran confusos... pero una idea segua repitindose una y otra vez como el golpear de un tambor ritual. Haba escapado a Coatlcue. Por alguna razn la diosa no lo haba descubierto en el agua. Haba sido esto? Sera bien fcil averiguarlo: Coatlcue volvera pronto y l poda esperarla. Una vez la idea se hubo instalado, ardi en su cerebro. Por qu no? Se le haba escapado una vez... Volvera a hacerlo. La mirara otra vez y escapara otra vez, esto es lo que hara. S, esto es lo que hara, musit para s mismo, y se puso a andar dando traspis hacia el oeste, siguiendo la orilla del pantano. De aqu es de donde la diosa haba venido la primera vez y aqu es donde poda reaparecer. Si lo hada, l volvera a verla. Cuando la lnea de la orilla dio una vuelta, comprendi que haba llegado al ro donde ste desembocaba en el pantano y la prudencia le hizo volver atrs y meterse en el agua. Coatlcue guardaba el ro. Pronto amanecera y estara a salvo all lejos, en el agua, slo asomando la cabeza y atisbando entre las caas. El cielo enrojeca y las ltimas estrellas se apagaban cuando regres. Temblando de miedo se qued donde estaba, pero se hundi ms en el agua hasta que slo sus ojos

quedaron sobre la superficie. Coatlcue nunca se detena, sino que andaba pesadamente a lo largo de la orilla del ro, mientras las culebras de su falda silbaban en respuesta a las dos grandes cabezas de serpiente. Cuando ella pas, Chimal se levant poco a poco del agua y la contempl alejarse. Se perdi de vista a lo largo de la margen del pantano y l qued solo, con la luz de otro da encendiendo fuego dorado en las cumbres de los altos picos que tena delante. Cuando ya fue pleno da la sigui. No haba peligro ahora, Coatlcue slo andaba de noche y no estaba prohibido entrar en esta parte del valle durante el da. Se llen de jbilo: segua a la diosa. La haba visto pasar y aqu, junto al lodo endurecido, poda ver las seales de su paso. Quiz haba venido por aqu a menudo porque se encontr siguiendo lo que pareca un sendero muy pisado. Lo hubiera tomado por un camino ordinario, empleado por los hombres que venan aqu a atrapar patos y otras aves, si no la hubiese visto pasar. El sendero segua a lo largo del pantano y luego se diriga hacia la roca slida del muro de riscos. Era difcil seguirlo por el suelo duro y entre las piedras; no obstante, encontr las huellas, porque saba lo que buscaba. Coatlcue haba venido por aqu. All haba una hendidura en la roca, donde alguna antigua grieta habra partido el muro. A ambos lados se alzaban los peascos y no pareca posible que hubiese ido por ningn otro camino a menos que volase, lo cual quizs las diosas podan hacer. Si caminaba, tena que haber ido adelante en lnea recta. Chimal empez a entrar en la hendidura rocosa cuando sali de ella una ola rodante de serpientes de cascabel y escorpiones. El espectculo era tan impresionante, pues nunca antes haba visto ms de una a la vez de aquellas bestias ponzoosas, que no hizo ms que permanecer all parado mientras la muerte le rozaba. Solamente sus sentimientos naturales de repulsin le salvaron la vida. Retrocedi ante los animales mortferos, se encaram sobre un alto peasco y levant los pies cuando el primero de aquellos serpente en torno ala base de la roca. Trep ms arriba, puso una mano sobre la cima de la roca... y una aguja de fuego le atraves el brazo. No era el primero en llegar y all, en la mueca, el gran escorpin amarillo cerleo haba clavado profundamente su aguijn en la carne. Con un ademn de odio, lo sacudi sobre la roca y lo aplast bajo su sandalia. Ms de aquellos venenosos insectos haban trepado por la pendiente fcil del otro lado del peasco; Chimal los pisote y pate, luego se frot la mueca contra el borde aguzado de la piedra hasta que sangr, antes de chupar el veneno. El dolor ms intenso en el brazo amortigu todos los otros dolores menores de su cuerpo maltratado. Iba dirigida contra l aquella ola de muerte nauseabunda? No haba manera de saberlo y no quera pensar en ello. El mundo que conoca cambiaba demasiado de prisa y todas las normas parecan derrumbarse. Haba mirado a Coatlcue y viva, la haba seguido y viva. Quiz la serpiente de cascabel y los escorpiones eran uno de los atributos de la diosa que la seguan naturalmente del mismo modo que el roco segua a la noche. No poda empezar a comprenderlo. El veneno le hada la cabeza ligera... y sin embargo, le pona jubiloso al mismo tiempo. Se senta como si fuese capaz de hacer cualquier cosa y que no haba ningn poder en la tierra, por encima o por debajo de ella, que pudiese detenerlo. Cuando la ltima serpiente y el ltimo insecto se hubieron ido o desaparecido entre las grietas de las rocas, se desliz de nuevo con cuidado al suelo y subi por el sendero. Este serpenteaba entre grandes peascos desgarrados, trozos inmensos que haban cado del risco fracturado, luego entraba en la hendidura del propio risco. La grieta vertical era alta, pero no muy profunda. Chimal, siguiendo lo que evidentemente era un sendero transitado, se encontr de pronto frente a una pared de roca slida. No haba salida. El camino no tena continuacin. Se apoy contra la piedra spera y se esforz por recobrar el aliento. Esto es lo que deba haber sospechado. El hecho de

que Coatlcue andase por la tierra en forma slida no quera decir que fuese humana ni que tuviese limitaciones humanas. Poda volatilizarse si quera y elevarse para salir de all. O quiz poda penetrar en la roca slida que sera como aire para ella. Qu importaba... y qu estaba haciendo el aqu? La fatiga amenazaba con agobiarlo y todo su brazo arda por la picada venenosa del' insecto. Deba encontrar un sitio donde esconderse durante el da, o buscar algo que comer, hacer cualquier cosa menos permanecer all. Qu locura le haba llevado a aquella extraa persecucin? Se volvi... y salt a un lado al ver la serpiente de cascabel. El reptil estaba a la sombra, contra la pared del risco. No se movi. Cuando se acerc ms, vio que la culebra yaca de costado con las mandbulas abiertas y los ojos empaados. Chimal avanz cautelosamente el pie... y le dio un puntapi. El animal se movi, pero inerte: estaba muerto, pero pareca estar amarrado al risco de alguna manera. Presa de curiosidad" ahora, tendi prudentemente la mano y toc el cuerpo fro..Quizs las serpientes de Coatlcue podan salir de la solidez de la roca igual que la diosa poda entrar en ella. Tir del cuerpo del reptil, cada vez con ms fuerza hasta que de pronto se desgarr y le qued en la mano. Cuando se inclin ms y apret la mejilla sobre la tierra, pudo ver el lugar donde la sangre de la serpiente haba manchado la arena y el extremo aplastado de la parte posterior de su cuerpo. Haba quedado aplanado, no ms grueso que la ua, y pareca incrustado en la propia roca. No, haba una rendija del grueso de un cabello a cada lado, casi invisible en las sombras, junto al suelo. Puso las puntas de los dedos sobre ella y tante toda la longitud de la grieta, recta como una flecha. La lnea terminaba de sbito, pero cuando mir con ms atencin vio que entonces segua hacia arriba, recta, una delgada fisura vertical en la roca. Con los dedos fue siguindola hasta ms arriba de su cabeza, luego hacia la izquierda, hasta otra esquina, y entonces hacia abajo otra vez. Solamente cuando su mano hubo llegado otra vez a la serpiente comprendi el significado de lo que haba descubierto. La estrecha grieta trazaba una figura alta, de cuatro lados, en el frente del risco. Era una puerta! Poda ser? S, esto lo explicaba todo: cmo se haba ido Coatlcue y cmo haban pasado las serpientes y los escorpiones. Una puerta, una salida del valle... Cuando le golpe el total impacto de esta idea, se sent de pronto en el suelo, pasmado. Una salida. Un camino para salir. Era un camino que solamente empleaban los dioses, tendra que considerar esto con atencin, pero haba visto a Coatlcue dos veces y ella no le haba agarrado. Podra haber una manera de seguirla afuera del valle. Tendra que pensar en ello, pensarlo bien, pero la cabeza le dola tanto. Ahora era ms importante pensar en conservar la vida, para que ms tarde fuese capaz de hacer algo en cuanto al descubrimiento que sacuda la tierra. Ahora el Sol estaba alto en el cielo y sus perseguidores deban ya haber salido de las aldeas. Tena que ocultarse... y no en el pantano. Otro da all terminara con l. Torpemente y con sufrimiento, empez acorrer por el sendero hacia el pueblo de Zaachila. Haba yermos cerca del pantano, roca y piedra con algn cacto, sin un lugar donde esconderse en toda su vaca extensin. El pnico empujaba ahora a Chimal: esperaba encontrarse con 'los perseguidores que vendran del pueblo, de un momento a otro. Estaran ya en camino, lo saba. Trepando por una pendiente pedregosa lleg a las cercanas de los campos de maguey y vio, al otro lado, a los primeros hombres que se acercaban. Se dej caer inmediatamente y se arrastr entre las hileras de plantas de anchas hojas. Estaban separadas por un espacio de la longitud de un hombre y la tierra entre ellas era blanda y bien labrada. Quizs... Tendido sobre el costado, Chimal ara desesperadamente el suelo arenoso con ambas manos, en una lnea entre dos plantas. Cuando hubo cavado un hoyo de poca profundidad, de aspecto de tumba, se meti en l y se cubri de arena las piernas y el cuerpo. No quedara oculto a una inspeccin atenta, pero las hojas aguzadas de los

magueyes se levantaban sobre l y le ocultaban ms, luego se qued quieto, rgido, cuando: oy las voces muy cerca. Se hallaban justo dos surcos ms all, media -docena de hombres, gritndose unos a otros ya alguien que todava no se vea. Chimal distingua sus pies debajo de las plantas y sus cabezas encima. -Ocotre estaba hinchado como un meln por el veneno de las vboras del agua; cre que su piel estallara cuando lo pusieron en la hoguera. -Chimal estallar cuando lo entreguemos a los sacerdotes... -Lo oste? Itzcoatl promete torturarlo durante un mes entero antes de sacrificarlo... -Slo un mes? -pregunt uno de ellos mientras desaparecan de la vista. Mi gente me quiere mucho, pens Chimal, y dirigi una sonrisa torcida a las hojas verdes extendidas encima de su rostro. Chupara un poco de su jugo en cuanto los hombres se hubiesen marchado. Sonaron cercanos los pasos de alguien que corra directamente hacia l. Chimal permaneci quieto, reteniendo el aliento, mientras los pasos sonaban ms fuertemente y un hombre grit encima mismo del lugar donde l yaca: -Voy... Tengo el pulque. Pareca imposible que no viese a Chimal all yaciendo, y Chimal arque los dedos, dispuesto a alargar las manos y matar al hombre antes que pudiese gritar pidiendo auxilio. Una sandalia pis junto a su cabeza, luego el hombre se fue, sus pasos se apagaron alejndose. Despus de eso Chimal permaneci all tendido, las manos temblorosas, tratando de abrir un camino a travs de la niebla que oscureca sus pensamientos, de trazarse un plan coherente. Haba una manera de entrar por la puerta de la roca? Coatlcue saba como hacerlo, pero Chimal se estremeca a la idea de seguirla de cerca o de ocultarse en, las rocas prximas. Esto sera suicida. Tendi la mano, arranc una hoja de maguey y con una de sus propias espinas le hizo unos delgados cortes para que saliera el jugo. Lo lami y un rato despus segua sin estar ms cerca de una solucin de su problema de lo que haba estado cuando empez. El dolor de su brazo se amortiguaba y Chimal estaba medio adormilado en su cama de tierra cuando oy unos pasos vacilantes que se arrastraban acercndose lentamente a l. Alguien saba que l estaba aqu y le buscaba, Cautelosamente, sus dedos se arrastraron y encontraron una piedra lisa que se adaptaba a la palma de su mano. No se dejara fcilmente atrapar vivo y ser llevado para aquel mes de tortura que los sacerdotes haban prometido. El hombre apareci a la vista, se inclin mucho para ocultarse bajo el cobijo que le ofrecan los magueyes, mirando por encima del hombro a medida que avanzaba. Chimal se pregunt por un momento qu poda significar esto... y luego comprendi que el hombre escapaba de su misin en el pantano. Ya se haban perdido varios das de trabajo en el campo, y el que no trabajaba pasaba hambre. Este se iba, sin ser visto, a cuidar de su cosecha; en la confusin que exista en el pantano no se le echara de menos, y sin duda se propona volver ms tarde. Cuando estuvo ms cerca, Chimal vio que era uno de los pocos afortunados en el valle que posean un machete de hierro. Lo sostena descuidadamente en la mano y cuando Chimal lo mir tuvo la idea sbita de para qu podra usar aquel machete. Sin detenerse a pensarlo, se levant cuando el hombre pas junto a l y le golpe con la piedra. El hombre se volvi, sorprendido, en el preciso momento en que la piedra le daba de lleno en la sien. Cay al suelo inerte y no se movi ms. Cuando Chimal le quit de los dedos el largo cuchillo de ancha hoja vio que el hombre todava respiraba roncamente. Esto estaba bien: ya haba bastante matanza. Agachado como haba andado el hombre de Zaachila, volvi sobre sus pasos.

No haba nadie a la vista: los que lo buscaban ya deban ahora estar muy adentro del pantano. Chimal les dese suerte con las sanguijuelas y los mosquitos... aunque a los sacerdotes les vendran bien tales molestias, y quizs algunas vboras acuticas adems. Invisible, se desliz sendero arriba entre las rocas y una vez ms se encontr frente al muro de roca aparentemente slido. Nada haba cambiado. El Sol estaba ahora ms alto y las moscas zumbaban en torno a la serpiente muerta. Cuando se inclin ms pudo ver que la rendija en la piedra estaba all todava. Qu haba ah dentro... Coatlcue esperando? No haba nadie a la vista: los que le buscaban ya deban ahora estar muy adentro del pantano. Chimal les dese muerte ms rpida. Esto poda ser una salida del valle. Deba ver si le sera posible servirse de ella. La hoja del machete era demasiado gruesa para meterla en las grietas verticales, pero la rendija de abajo era ms ancha, quizs la mantena abierta el cuerpo aplastado de la serpiente. Introdujo la hoja y tir haca arriba. Nada sucedi, la roca segua siendo una roca inmvil. Luego prob de empujarla en diferentes puntos y hacer palanca con ms fuerza: los resultados fueron los mismos. Sin embargo, Coatlcue era capaz.. de levantar la puerta rocosa... por qu l no haba de poder? Empuj ms y prob de nuevo, y esta vez sinti que algo se mova. Con ms fuerza ahora, se apoy con todas sus fuerzas y la hoja del machete se rompi en sus manos. Retrocedi, sosteniendo en la mano el gastado mango de madera y mirando incrdulo el extremo brillante de la hoja de metal. Esto haba de ser el fin. Estaba maldito y condenado ala destruccin y la muerte, ahora lo vea. Por su culpa haba muerto el primer sacerdote y el Sol no haba salido, haba causado perturbacin y dolor y ahora incluso haba roto una de las insubstituibles herramientas de las que la gente del valle dependa para sobrevivir. Angustiado y desprecindose, meti el resto de la hoja bajo la puerta... y oy tras l, en el sendero, voces excitadas. Alguien haba descubierto sus huellas y las haba seguido hacia ac. Estaban cerca, lo atraparan y morira. Furioso y aterrorizado ahora, hurg con la hoja rota dentro de la rendija, atrs y adelante, odindolo todo. Sinti una resistencia a la hoja y empuj ms, y algo cedi. Entonces tuvo que apartarse cuando una gran tabla de piedra, gruesa como su cuerpo, gir silenciosamente hacia fuera del acantilado. All sentado, no poda hacer ms que jadear. Dentro de la roca se extenda hasta perderse de vista un tnel en curva, cavado en la piedra slida. Lo que haba ms all de la curva no era visible. Estaba all Coatlcue esperndolo? No tenia tiempo para pensar en ello porque las voces se oan ms cerca ahora, justo ala entrada de la grieta. Esta era la salida que buscaba... por qu vacilaba? Asiendo todava el machete roto, pas la puerta andando a gatas. En cuanto lo hizo, la puerta se cerr tras l tan silenciosamente como se haba abierto. La luz del sol fue disminuyendo hasta ser una franja, una rendija, una lnea como un cabello... luego desapareci. El corazn le lata en el pecho con ms fuerza que el tambor de los sacrificios. Chimal se volvi, para enfrentarse a la tiniebla. Dio hacia adelante un solo paso vacilante. Al exterior 1 Cuix oc ceppa ye tonnemiquiuh?

In yuh quimati mayol, hui! zan cen tinemico. Ohuaya ohuaya. Acaso por segunda vez hemos de vivir? Tu corazn lo sabe: Una sola vez hemos venido a vivir! Poema nhuatl No, no poda avanzar, no tan fcilmente. Retrocedi hasta la roca slida y apoy los hombros contra la superficie. Aqu era por donde andaban los dioses y l no estaba en su lugar. Era pedirle demasiado. Detrs le esperaba la muerte segura, al otro lado de la piedra, pero era la clase de muerte que l conoca; casi una vieja amiga. Haba llegado ya hasta introducir de nuevo el machete roto bajo la puerta, cuando logr dominar con firmeza su naturaleza cobarde. -Asstate, Chimal -susurr en la tiniebla-, pero no te arrastres como un animal. Todava temblando, se levant y mir al negro vaco que tena enfrente. Si tena que significar la muerte, acepta a la muerte. Avanzara y se le enfrentara: ya se haba acobardado bastante ltimamente. Con las puntas de los dedos de su mano izquierda tante la superficie spera del muro de roca, el roto machete tendido ante l en osada, si bien dbil, defensa. Anduvo de puntillas, reteniendo el aliento y tratando de no hacer ningn ruido. El tnel daba vuelta y Chimal percibi un dbil resplandor, adelante. Luz del da? El camino de salida del valle? Sigui avanzando, pero se detuvo cuando vio el origen de la luz. Era muy difcil de describir. El tnel continuaba y pareca hacerse ms recto, pero en aquel punto haba algo que pareca ser la abertura de otro tnel a la derecha. Ante aquella oscura abertura, arriba, en el techo de roca, haba algo que brillaba. No se poda decir de otra manera. Era un rea redonda y pareca lisa y blanca, pero de ella sala luz. Como si tras ella hubiera un tnel a cuyo extremo brillara el sol, o quizs una antorcha encendida que resplandeciera a. travs de aquella nueva substancia. Chimal no saba. Lentamente se acerc a ella y la mir, levantando los ojos, pero la cercana no le ayudaba en absoluto a comprender lo que era. No importaba, ahora. Le daba luz aqu en la roca, bastaba saber esto. Ms importancia tena descubrir a donde conducira este otro tnel. Chimal avanz para mirar adentro del tnel y vio las cabezas gemelas de Coatlcue a una distancia de su cara no mayor que la longitud de su brazo. El corazn le dio un tremendo salto dentro del pecho, hinchndosele como si fuera a estallar, apretndole la garganta y detenindole el aliento. Ella se levantaba all, de una estatura el doble de la suya, dominndolo, fijando en l la inmvil mirada de serpiente de sus redondos ojos colorados. Los colmillos venenosos eran tan largos como la mano de Chimal. La falda de serpientes vivas se hallaba un poco ms abajo de la cara del joven. Del cuello de la diosa colgaban collares de manos y corazones humanos. Los bordes de sus grandes garras tenan manchas oscuras de sangre humana. Coatlcue no se mova. Pasaron varios segundos antes que Chimal comprendiera eso. Los ojos de la diosa estaban abiertos, le miraba y, sin embargo, no se mova. Dorma? Chimal no pensaba de ninguna manera poder escaparle, pero no poda soportar hallarse tan cerca de ella. El miedo irresistible de su presencia le hizo echar a correr por el tnel y una vez empezada la carrera no pudo detenerse. Tras un tiempo interminable, el cansancio fren sus piernas, tropez y se cay cuan largo era sobre la piedra spera del piso del tnel. Una vez cado no pudo' moverse; permaneci all tendido, aspirando estremecido el aire hacia la cavidad ardiente de su pecho. Coatlcue segua sin atacar. Cuando pudo, Chimal levant la cabeza y mir a lo

largo del tnel, donde los puntos de luz marcaban su extensin y se hacan cada vez ms dbiles hasta que por fin desaparecan. No era seguido. El tnel estaba silencioso y nada se mova. -Por qu? -pregunt Chimal en voz alta. No vino ninguna respuesta de la roca slida que le rodeaba. En el silencio y la soledad otra clase de miedo empez a posesionarse de l. Tendra este tnel algn final que emergiera fuera del valle? O acaso haba penetrado en algn reino de los dioses donde, como una termita dentro de un rbol, poda vagar para siempre, inadvertido e ignorado, por un pasadizo sin fin y cerrado. Todo era aqu tan diferente que las normas del valle no parecan ser aplicables y cuando Chimal pensaba en ello haba una niebla en su cabeza. Ahora, si no fuese por el dolor, el hambre y la sed, casi podra creer que haba muerto cuando la roca se haba cerrado tras l. Si no estaba muerto ya, seguramente morira en este t- nel yermo... o se quedara helado. La roca sobre la cual yaca era fra contra su piel y empez a temblr en cunto el calor del esfuerzo se hubo extinguido. Se levant apoyndose en la pared y avanz. Cuando hubo pasado ocho ms de los puntos de luz, el tnel terminaba, pero al acercarse ms Chimal vio que aquello no era un verdadero final, sino que su tnel se una a otro que se extenda a derecha e izquierda. Este nuevo tnel tena paredes ms lisas y estaba mucho ms iluminado que el primero, y el piso estaba cubierto con alguna clase de substancia blanca. Se inclin para tocarla... y retir rpidamente la mano. Era tibia, y blanda, y por un momento pens que era un gran animal blanco tendido all, alguna clase de gusano. Pero, aunque era tibio y blando, no pareca vivir, por lo que, cauteloso, Chimallo pis. A su derecha el tnel se desvaneca en la distancia, sus paredes no mostraban ninguna interrupcin ni marca, pero a la izquierda vio unos trechos oscuros sobre ambas paredes. Esto era algo diferente, por lo que se volvi y march en aquella direccin. Cuando estuvo cerca de la primera mancha oscura vio que era una puerta con un pequeo tirador que pareca hecho enteramente de metal. Esto hubiera sido una maravilla en el valle. Empuj y tir de la perilla, pero no sucedi nada. Quiz no era de ningn modo una puerta, sino algo que serva para otra funcin ms misteriosa. Todo era posible aqu. Sigui adelante, pas dos ms de aquellas planchas y estaba llegando ala tercera cuando sta se abri hacia l. Se agach, tenso, los puos apretados, el trozo de machete preparado, esperando ver lo que saldra. Una figura negra pas la puerta, la cerr tras ella con un fuerte ruido y se volvi hacia Chimal. Tena el rostro de una muchacha. El tiempo se detuvo mientras ambos permanecan mirndose, incapaces de moverse, compartiendo la misma expresin de sorprendida incredulidad. La cara de la figura era humana y Chimal vio, al examinar ms atentamente su negro envoltorio, que su cuerpo pareca sr humano bajo el disfraz. Pero lo extrao de ste lo confunda. Una capucha de un gnero negro brillante cubra enteramente la cabeza, excepto la cara, que era delgada, muy plida, sin sangre, con unos ojos oscuros muy abiertos y espesas cejas negras que se juntaban sobre la nariz. Era ms baja que l, slo le llegaba a la altura del cuello, y tena que inclinarse hacia atrs para mirarlo ala cara. El resto del cuerpo estaba envuelto apretadamente en un tejido suave parecido al de la tnica de un sacerdote, pero que tomaba un aspecto brillante y duro desde las rodillas hasta el suelo. y por todas partes tena resplandecientes tiras de metal fijas a la parte exterior de sus brazos y piernas, rodendole el cuerpo, sostenindole la cabeza, doblndose en las articulaciones. Llevaba un. cinturn brillante del que colgaban unos objetos oscuros desconocidos. Cuando los ojos de la mujer recorrieron el cuerpo desnudo de Chimal y notaron las heridas, las magulladuras y la sangre coagulada, se estremeci y se llev la mano a los labios. Sus dedos tambin estaban enfundados en negro.

Fue Chimal quien habl primero. Estaba libre de temor, lo haba sufrido en demasa. El miedo de la mujer ante su presencia era obvio. -Puedes hablar? -dijo-: Quin eres? Ella abri la boca y solt un gemido; luego prob de nuevo. Dijo: -No ests aqu. No es posible. Su voz era chillona y dbil. Chimal solt la carcajada. -Estoy aqu, ya me ves. Ahora contesta a mis preguntas. Envalentonado por el miedo de ella tendi la mano y tir de uno de los objetos que colgaban de su cintura. Era de metal y sujeto a ella de alguna manera, porque no se solto. Ella gimi y trat de apartarse. Chimal solt de pronto el objeto y ella se arrim a la pared. -Dime -dijo l-: Dnde estoy? Con los ojos asustados todava fijos en l, ella toc una cosa cuadrada en su cintura, la cual cay en su mano. Chimal pens que podra ser un arma y se dispuso a quitrsela, pero ella la levant hasta su cara y la acerc a sus labios. Luego habl. -Sobre diecisiete porfer frenored Vigilante Steel. Aqu hay un oboldonol soln en tnel uno nueve nueve cruja eme, me entienes? -Qu ests diciendo? -interrumpi Chimal-. Hablas, pero algunas palabras que dices no significan nada. El modo de obrar de la mujer le confunda. Ella sigui hablando, siempre mirndolo con los ojos desorbitados. Cuando termin de hablar con su incomprensible mezcla de palabras y de sonidos sin sentido puso de nuevo el objeto en su cintura y luego, lentamente, se dej caer sentada en el suelo del tnel. Se cubri la cara con las manos y empez a sollozar inconteniblemente sin hacer caso de Chimal ni siquiera cuando la empuj con el pie. -Por qu haces esto? Por qu no me dices palabras que yo pueda entender? ..La cabeza inclinada de la mujer se sacuda con el mpetu de su llanto; se quit las manos de la cara y aferr algo que colgaba de su cuello con un cordn que pareca hecho de pequeas cuentas de metal. Chimal se lo arranc de los dedos, furioso ahora por sus acciones incomprensibles y falta de respuesta inteligible, y venci fcilmente sus dbiles intentos de retener el objeto. Era negro, como todo lo que ella llevaba, e igualmente desconcertante, ms pequeo que la mano de Chimal y de una forma parecida ala de un pequeo ladrillo de adobe. En uno de los lados haba seis huecos profundos y, cuando lo puso cara a la luz, vio que cada uno de ellos tena un nmero en la parte inferior: 1 8 6 1 7 6. Esto no tena ningn significado, como tampoco la varilla brillante que sala de un extremo, que al parecer no se poda empujar ni inclinar, ni moverla en ningn sentido. Trat de apretarla pero le lastim el dedo: terminaba en numerosas puntitas que se clavaban en su piel. Sin sentido. Lo dej caer y la muchacha lo cogi y 1o apret contra su pecho. Todo en aquella muchacha era un misterio. Chimal se inclin y toc la ancha banda de metal que suba por detrs de su cabeza. Estaba fija ala tela que la cubra y tena goznes sobre la nuca para moverse cuando ella se mova. Se oy un grito a lo lejos, dentro del tnel. Chimal dio un salto atrs, preparado el roto machete, mientras otra muchacha acuda corriendo. Su atuendo era como el de la primera y no prest a Chimal la menor atencin. Inclinada sobre la primera muchacha, emiti sonidos de consuelo y le habl suavemente. Se oyeron ms gritos y una tercera figura casi idntica sali de una puerta de metal y se uni ala primera. Esta era un hombre; sin embargo, no obraba de modo diferente. Aparecieron tres ms y Chimal retrocedi alejndose de su. creciente nmero, aun cuando seguan sin hacerle caso. Ayudaron ala muchacha a ponerse en pie hablando todos ala vez, con la misma mezcla enloquecedora de palabras y de sonidos tontos que haba empleado la primera. Parecieron haber llegado a alguna decisin porque, muy de mala gana, reconocieron la existencia de Chimal, dirigindole ojeadas y despus volvindose rpidamente. Un hombre de ms edad, que

tena los labios agrietados y arrugas en torno a los ojos, incluso dio un paso hacia Chimal, lo mir directamente y luego habl: -Vamos al morasoraver. -A dnde? El hombre, extraamente reacio y volviendo la espalda mientras lo deca, repiti la nueva palabra una y otra vez hasta que Chimal pudo repetirla... aunque segua ignorando su significado. -Vamos al Maestro Observador -dijo el hombre; y se volvi como para empezar a andar por el tnel-. Vas con nosotros. -Por qu he de ir? -dijo Chimal en tono beligerante. Estaba cansado, hambriento y sediento, y fastidiado por aquellas cosas que no comprenda-. Quines sois vosotros? Qu es este lugar? Contstame. El hombre se limit a sacudir la cabeza con aire de impotencia y hacer pequeos ademanes. La primera muchacha, con los ojos enrojecidos y la cara manchada de lgrimas, avanz. -Ven con nosotros al Maestro Observador -dijo. -Contesta a mis preguntas. Ella mir a los otros que la rodeaban antes de responder: -El contestar a tus preguntas. -El Maestro Observador es un hombre? Por qu no..me lo dijisteis al empezar? ...No contestaron; era intil. Sera mejor ir con ellos, no ganara nada quedndose aqu. Ellos deban comer y beber y quizs l tambin encontrara algo de eso en el camino. -Ire -dijo, empezando a andar. Ellos avanzaron rpidamente ante l, guindolo. A ninguno se le ocurri ir detrs. El tnel lleg aun ramal, luego a otro, pasando por delante de muchas puertas, y pronto Chimal estuvo completamente desorientado. Bajaron anchas escaleras, muy parecidas a la escalinata de la pirmide, que llevaban a ms cavernas, abajo. Algunas de estas eran anchas y contenan aparatos de metal incomprensibles. En ninguna de, ellas pareca haber nada de comida ni agua, as que Chimal no se detuvo. Estaba muy cansado. Pareci transcurrir un tiempo muy largo antes que entrasen en una caverna todava ms alta y se encontraran frente a un hombre, un anciano, vestido al igual que los otros excepto que sus vestiduras eran de color rojo oscuro. Deba ser un lder o un jefe, pens Chimal, o incluso un sacerdote. -Si eres el Maestro Observador quiero que contestes mis preguntas... El hombre mir ms all de Chimal, a travs de l, como si no existiera, y habl a los otros. -Donde lo encontrsteis? La muchacha dio una de aquellas respuestas incomprensibles que ya ahora Chimal empezaba a esperar. Impaciente, mir en torno por la estancia, a los objetos retorcidos, infinitamente extraos. Haba una mesita contra una pared y sobre ella algunas cosas imposibles de identificar, una de las cuales podra muy bien ser una taza. Chimal fue a mirar y vio que uno de los recipientes contena un lquido transparente que podra ser agua. Ahora sospechaba de todo, en aquel mundo, as que meti la punta del dedo en l y lo prob con cuidado. Agua, nada ms. Se llev el recipiente a la boca y bebi hasta la mitad de una vez. Era inspida como agua de lluvia, pero le apag bien la sed. Cuando apret una especie de bollos grises se desmenuzaron al contacto. Chimal cogi uno y lo enseo al hombre que estaba ms cerca. -Es comida esto? -pregunt. El hombre volvi la cabeza al otro lado y trat de meter- se entre el grupo. Chimal le asi del brazo y le hizo girar. -Bueno, lo es? Dmelo. Asustado, el hombre asinti moviendo la cabeza, reacio, luego se alej rpidamente en cuanto se vio libre. Chimal se meti el machete noto en el cinturn que le sujetaba el maxtli y empez a comer. Era una comida mala, sin ms sabor que la ceniza, pero llenaba el estmago. Cuando hubo apaciguado el hambre, Chimal dirigi de nuevo la atencin a los asuntos en proceso. La muchacha haba terminado de hablar y el Maestro Observador ataviado de

rojo estaba considerando su informe. Se paseaba ante ellos, las manos a la espalda y los labios fruncidos, reflexionando; en la estancia reinaba el silencio y mientras esperaban pacientemente una decisin. Las arrugas de preocupacin en torno a sus ojos y los surcos permanentes que rodeaban su boca fruncida mostraban que la responsabilidad y la toma de decisiones eran sus deberes aceptados. Chimal, mientras regaba lo que haba comido con el resto del agua, no trat de intervenir otra vez. Todas las acciones de aquella gente tenan un aire de locura, o bien parecan los juegos de los nios cuando fingen que alguien no est presente. -Mi decisin es sta- dijo el Maestro Observador, volvindose de cara a ellos con los movimientos pesados por la carga de la responsabilidad: Habis odo el informe de la Vigilante Steel. Sabis dnde... su mirada se dirigi a Chimal por primera vez, luego se apart rpidamente -fue encontrado. por lo tanto, declaro que procede del valle. Algunos de los oyentes se volvieron ahora para mirar a Chimal, como si aquella mirada le hubiese dado una existencia que no tena antes. Cansado y saciado, Chimal se apoyaba contra la pared.- Ahora seguid atentamente mis pensamientos porque son de la mayor importancia. Este hombre es del valle y, sin embargo, no puede volver al valle. Os dir por qu. Est escrito en el vebrete klefeg que la gente del valle, los derreros, no deben saber nada de los Guardianes. Esto est ordenado. Por lo tanto, ste no volver al valle. Ahora, escuchad otra vez atentamente. Est aqu, pero no es un Guardin. Slo a los Guardianes se les permite estar aqu. Puede alguien decirme qu significa esto? Hubo un largo silencio, interrumpido finalmente por una voz dbil que dijo: -No puede estar aqu y tampoco puede estar en el valle. -Exacto -dijo el Maestro Observador, inclinando la cabeza solemnemente. -Entonces dinos, por favor, dnde puede estar? -Esta es una pregunta que debis contestar vosotros mismos y buscar la respuesta en vuestro corazn. Un hombre que no puede estar en el valle y no puede estar aqu, no puede existir. Esta es la verdad. Un hombre que no puede existir no existe y un hombre que no existe est muerto. Esta ltima palabra era suficientemente clara y Chimal, en un instante, estuvo de espaldas a la pared y el machete en la mano. Los otros eran mucho ms lentos para comprender, y pasaron largos segundos antes que alguien dijera: -Pero no est muerto, est vivo. El Maestro Observador asinti y llam al que haba hablado entre el grupo, un hombre encorvado, con una cara vieja y arrugada. -Has hablado con justeza, Vigilante Strong, y puesto que t lo ves tan claramente nos resolvers el problema y arreglars para que est muerto. Luego dio al hombre unas instrucciones completamente incomprensibles y cuando ste sali se volvi hacia los otros. -Nuestro taico es guardar y proteger la vida, por esto somos guardianes. Pero, en su sabidura, el Gran Diseador cuando dijo esto toc con los dedos de la mano derecha la cajita que colgaba de su cuello y hubo un leve rumor de movimiento al hacerlo - otros lo mismo- procur para todos el ubumrieio y aqu est, cerca, lo que necesitamos. Cuando termin de hablar el vigilante viejo volvi con una pieza de metal del tamao y la forma de un gran tronco de lea, la cual cay pesadamente al suelo cuando la dej, y los guardianes se apartaron para hacerle lugar. Chimal pudo ver que tena en un extremo una especie de mango con unas letras grandes debajo. Lade la cabeza para ver si poda leerlas. G...I...R...A...R... Girar. Era la misma clase de letras que aprendi en la escuela del templo. -Girar -dijo el vigilante, leyendo en voz alta. -Hazlo, Vigilante Strong -orden el Maestro Observador. El hombre obedeci, dio vuelta al mango hasta que se oy un fuerte silbido. En cuanto ces el ruido el extremo de la pieza se separ en la mano del vigilante y Chimal pudo ver que el objeto no era macizo, sino un tubo de metal. El vigilante meti la mano y sac un

palo largo con abolladuras y protuberancias. Al hacerlo, un pedazo de papel cay al suelo, el vigilante lo mir y luego le entreg al Maestro Observador. Este ley en voz alta: -Puiklng strusiin. Esto es para matar. La parte que tiene la letra A debe sostenerse en la mano izquierda.. El y todos los dems contemplaron al Vigilante Strong mientras segua dando vueltas y vueltas al artefacto en sus manos. -hay muchas letras de metal -dijo-. Aqu hay una C, aqu una G... -Esto es sabido -dijo secamente el Maestro Observador-. Encontrars la parte con la letra A y la sostendrs con tu mano izquierda. Temblando bajo el fro azote de las palabras, el vigilante dio vueltas al objeto hasta que encontr la letra debida y, asindolo con la mano izquierda, sostuvo triunfante el aparato para matar ante l. -Lo que sigue, pues. La parte ms estrecha posterior que lleva la letra B se sostiene con la mano derecha -mir mientras esto se ejecutaba rpidamente-, luego la parte posterior del aparato que lleva la letra C se coloca contra el hombro derecho. Todos miraban con expectacin mientras el hombre levantaba el objeto y lo apoyaba contra su hombro, la mano izquierda sostenindolo por debajo y la derecha por arriba. El Maestro Observador contempl esto, luego hizo un breve movimiento de satisfaccin con la cabeza. -Ahora leer cmo se mata. El aparato apuntar a la cosa que ha de ser muerta. -El Maestro Observador levant la mirada y comprendi que estaba exactamente frente al aparato-. No hacia m, tonto -profiri colrico. Empuj al vigilante para hacerlo girar hasta que estuvo de cara al lado de la estancia donde se hallaba Chimal. Los otros se apartaron a cada lado y esperaron expectantes. El Maestro Observador ley:, -Para matar, la pequea palanca de metal que tiene la letra D debe tirarse hacia atrs con el ndice de la mano derecha. Mir al vigilante que trataba en vano de llegar a la pequea palanca. -No puedo hacerlo -dijo-. Mi dedo est arriba y la palanca est abajo. -Entonces, da la vuelta a tu mano arqueada! -grit el Maestro Observador, perdiendo la paciencia. Chimal haba estado observando todo aquello con un fuerte sentimiento de incredulidad. Poda ser que aquella gente no tuviera ninguna experiencia con las armas ni de matar? Deba ser verdad, de lo contrario no obraran de esta manera imposible. y acaso iban a matarlo a l... as sin ms? Solamente la irrealidad de aquella escena de sueo le haba impedido actuar antes. Y, en verdad, quera ver cmo funcionaba aquella extraa arma. Haba esperado hasta casi demasiado tarde, lo comprendi cuando el anciano vigilante hizo dar vuelta a su mano y el dedo tanteante se extendi y oprimi la palanca de metal. Cuando el objeto gir, apuntndole, Chimal se lanz a un lado. En el momento en que lo hada se produjo un rpido estallido de calor y uno de los aparatos que estaban contra la pared, tras l, empez a arder y humear.La gente chillaba. Chimal se abalanz contra el apretado grupo y el arma lo busc de nuevo y dispar. Esta vez se oy un gemido de dolor y una de las mujeres cay con un lado de la cabeza tan quemado y ennegrecido como si lo hubiesen arrojado al fuego. Ahora la vasta estancia estaba llena de gente asustada que corra y Chimal se abri paso entre ellos, derribando a todo el que se interpona en su camino. El vigilante que tena el arma permaneca inmvil con el artefacto colgando, los ojos desorbitados de la impresin. Chimal le asest un puetazo en el pecho y arranc el arma de las manos que la asan dbilmente. Ahora, sintindose ms fuerte puesto que tena en su poder el objeto de la muerte, Chirnal se volvi para enfrentarse a cualquier ataque.

No se produjo ninguno, slo confusin y un tumulto de gritos de mando. De nuevo se prescindi de l, aun cuando tena el aparato. Anduvo entre la gente vestida de modo idntico hasta que hall a la primera muchacha que haba encontrado en el tnel. Poda haber elegido a cualquiera; quizs eligi a sta porque haca ms tiempo que la conoca en aquel extrao lugar. Tirando de ella por el brazo la llev a la salida de la estancia. -Llvame fuera de aqu -orden. -A dnde? -pregunt ella asustada, retorcindose dbilmente en la mano que la agarraba. -A dnde? A algn lugar donde pudiese descansar y comer un poco ms. -Llvame a tu casa. La empuj hacia afuera, al corredor, y apret contra su espalda la nueva arma que posea. 2 En aquel corredor hasta las paredes eran de metal y de otras substancias que l no conoca, sin ninguna seal de roca en ninguna parte. Del corredor se abri puerta tras puerta, todas idnticas, y Chimal casi choc con la muchacha cuando sta se detuvo sbitamente. -Esta es la ma -dijo, todava medio ofuscada por. el miedo de lo desconocido. -Cmo lo sabes? -pregunt l, suspicaz, preocupado por si le preparaba alguna trampa. -Por el nmero. Chimal mir las cifras negras en el metal de la puerta y gru, luego dio una patada ala puerta, que se abri. Empujo a la muchacha delante suyo, cerr y apoy la espalda contra la puerta. -Esta es una casa pequea -dijo. -Es una habitacin. La habitacin no tena de ancho ms que la estatura de un hombre, y de largo aproximadamente el doble. Sobre el anaquel se vea algo que probablemente era una estera para dormir, y haba armarios contra la pared. Haba otra puerta que l empuj y abri: daba a una estancia todava ms pequea que contena un asiento con una tapa y algunos artefactos fijos en la pared. Al parecer no haba otra salida de esta habitacin.. -Tienes comida? -pregunt. -No, naturalmente que no. Aqu no. -Debes comer? -Pero no en mi habitacin. En el teyco con los dems, as es como se hace. Otra palabra extraa. La cabeza le dola por or tantas de ellas. Tena que descubrir dnde estaba y quines eran esta gente, pero primero necesitaba descanso: la fatiga era como una manta gris que amenazaba caer y envolverlo. Si l se dorma, ella pedira auxilio; haba aquella caja que hablaba con ella y que le haba trado ayuda cuando se encontraron por primera vez. -Qutate esto -orden, sealando el cinturn y las cosas que colgaban de l. -Esto no se hace en presencia de otros -dijo ella, horrorizada. Chimal estaba demasiado cansado para discutir: le peg una bofetada. -Qutatelo. Sollozando, con la huella roja de los dedos de Chimal bien visible sobre su piel blanca, hizo algo al cinturn y ste se solt y cay al suelo. Chimal lo arroj contra la pared ms alejada- Hay una salida en la habitacioncita con el asiento? -pregunt. Cuando ella sacudi la cabeza indicando que no,. la crey y la empuj adentro. Despus cerr la puerta y se tendi pegado a ella, de modo que no se pudiese abrir sin tocarlo, puso la cabeza sobre su brazo, apret el objeto matador contra su pecho y se durmi inmediatamente. Despus de un tiempo cuya duracin ignoraba, despert. La luz vena de arriba, como antes, Cambi de posicin sobre el suelo y se durmi de nuevo.

Le molest sentirse empujado y musit algo en un sueo, pero no despert. Se movi para poner fin a lo que le irritaba y algo con ello le inquiet y le sac de una pesada y absorbente inconsciencia. Cuando abri los ojos, turbios de sueo, no pudo imaginar dnde estaba: parpade ante la' figura negra que corra a travs de la habitacin alejndose de l. La Vigilante Steel estaba en la puerta y la abra antes que sus sentidos nublados volvieran a la vida. Se lanz hacia delante, tendi el brazo y alcanz justo a asir el tobillo de la muchacha en el momento en que pasaba por el umbral. En cuanto la toc, ces completamente toda resistencia y permaneci tendida inerte, llorando, mientras l la arrastraba por el suelo, luego se levantaba y cerraba de un puntapi. Se apoy contra la puerta, sacudiendo la cabeza para tratar de despertarse. Todo el cuerpo le dola y estaba todava cansado a pesar del sueo. -Dnde hay agua? -pregunt, tocando la mujer con la punta del pie. Ella no hizo ms que gemir con ms fuerza, los ojos abiertos y llenos de lgrimas, los puos apretados a los costados. -No voy a hacerte dao, as que basta de esto. Slo quiero que me ayudes en algo. A pesar de lo dicho, se enfureci al no contestarle ella y la abofete otra vez. -Dmelo. Sollozando todava intensamente, la muchacha gir sobre s misma y seal la habitacin donde haba estado encerrada. Chimal mir adentro y vio que la sillita tena una tapa que se levantaba sobre un gozne y, bajo sta, haba un gran tazn de agua. Cuando se inclin para sacar algo de agua la muchacha chill de un modo incoherente. Se haba sentado y sacuda el dedo en ademn negativo, horrorizada. -No -dijo por fin, jadeando-. No. Esta agua es... no es para beber. Ah, en la pared, el nodren, esa agua puedes beberla. Preocupado por la evidente alarma de la muchacha, Chimal la oblig a entrar en la pequea estancia e hizo que le explicara su funcin. Ella no quera ni siquiera mirar el tazn del asiento, pero llen una vasija que haba en la pared con agua fra que sali de una pieza de metal cuando ella la toc del modo debido. Despus de beber hasta saciarse, Chimal seal los otros instrumentos que haba en la pieza y ella le dijo lo que eran. La ducha le encant. La regul de modo que saliera caliente y echando vapor, luego se quit el maxtli y se coloc bajo el chorro. Haba dejado la puerta abierta a fin de poder vigilar a la muchacha, y no le hizo ningn caso cuando volvi a chillar y corri a ponerse de cara a la pared, temblando. Sus actos eran tan inexplicables que l no intentaba comprenderlos, ni le importaba lo que hiciera con tal que no tratase otra vez de escapar. Cuando apret el botn que soltaba la espuma de jabn, le doli, pero despus se sinti mejor de sus heridas. Despus movi las manijas para hacer que el agua saliera lo ms fra posible, antes de usar el otro control que sopl aire caliente sobre l. Mientras su cuerpo se secaba, enjuag su maxtli en el tazn del asiento que la muchacha no quera mirar, luego lo escurri y se lo puso. Por primera vez desde que haba pasado la puerta de roca tuvo un momento para detenerse a pensar. Hasta entonces los acontecimientos le haban empujado a l y haba reaccionado. Ahora quiz podra encontrar las respuestas a la multitud de preguntas que le llenaban la cabeza. -Vulvete y deja de hacer este ruido -dijo a la muchacha. Se sent en la estera. Era muy cmoda. Los dedos de la mujer estaban extendidos contra la pared como si tratara de abrirse paso a travs de ella, y permaneci de aquella manera mientras volva la cabeza, dudando, para mirar hacia atrs. Cuando le vio sentado, se volvi y se qued de pie, rgida, frente a l, con las manos enlazadas apretadamente delante y los dedos movindose inquietos. -As es mucho mejor. -La cara de la mujer era una mscara blanca, sus ojos con. los prpados enrojecidos a causa del continuo llorar-. Ahora dime tu nombre. -Vigilante Steel.

-Est bien, Steel. Qu hacis aqu? -Hago mi trabajo, como es ordenado. Soy un trepiol mar... -No lo que haces t, sino lo que hacis todos vosotros, aqu en estos tneles bajo las montaas. Ante esa pregunta, ella neg con la cabeza. -No... no comprendo. Cada uno de nosotros hacemos la tarea que nos es ordenada, y servimos al Gran Diseador como requiere nuestro honor... -Esto no significa nada, calla. -Hablaban los dos de la misma manera, a pesar de que algunas palabras eran nuevas para l y que a ella no poda hacerle comprender lo que quera saber. Por lo tanto, empezara desde el principio y avanzara lentamente-. Deja de tener miedo. No quiero hacerte dao. Fue tu Maestro Observador quien mand traer esta cosa que mata. Sintate. Aqu a mi lado. -No puedo, t... -yo qu? -Ests... no tienes... no ests cubierto. Esto Chimal poda comprenderlo. Esta gente de las cuevas tena un tab contra el cuerpo descubierto, del mismo modo que las mujeres del valle deban llevar un huipil que cubriera las partes superiores de su cuerpo cuando iban al templo. -Llevo mi maxtli -dijo, sealando su calzn-. No tengo otra cosa con qu cubrirme aqu. Si t tienes algo, har como deseas. -Ests sentado sobre una manta -dijo ella. Vio que aquella estera tena diversas capas, y la primera estaba hecha de una tela suave y rica. Cuando se envolvi en ella, la muchacha se tranquiliz visiblemente. No se sent a su lado, pero oprimi una aldaba en la pared y cay de ella un pequeo asiento sin respaldo; en l se sent. -Para empezar -dijo Chimal-. Estis escondidos aqu dentro de la roca, pero sabis de mi valle y de mi gente. -Ella asinti con un movimiento de cabeza-. Bien, hasta aqu. Sabis de nosotros, pero nosotros no sabemos de vosotros. Cmo es esto? As est ordenado, porque nosotros somos los Guardianes. -Y tu nombre es Vigilante Steel. Entonces, por qu nos vigilis en secreto? Qu hacis? Ella sacudi la cabeza con aire de impotencia. -No puedo hablar. Tal conocimiento est prohibido. Mtame, es mejor. No puedo hablar... Sus dientes se clavaron en su labio inferior con tanta fuerza que se form una espesa gota de sangre en su barbilla. -Este es un secreto que descubrir -dijo l tranquila- mente-. Quiero saber lo que sucede. Sois del mundo exterior a mi valle. Tenis los instrumentos de metal y todas las cosas de que nosotros carecemos, y sabis de nosotros... pero os mantenis ocultos. Quiero saber por qu... Un profundo estallido, como si golpearan un gong enorme, llen la estancia y Chimal se puso en pie inmediatamente, teniendo preparada en las manos la cosa que mata. -Qu es esto? -pregunt. Pero la Vigilante Steel no le escuchaba. Cuando se oy de nuevo el ruido, cay de rodillas e inclino la cabeza sobre sus manos juntas. Murmuraba una plegaria, o un hechizo de alguna clase, y sus palabras se perdan dentro del sonido estruendoso. Tres veces son el gong y al tercer golpe ella levant la cajita que colgaba de su cuello, luego tir de la tela que cubra su mano hasta que uno de los dedos qued desnudo. Al cuarto golpe apret con fuerza la vara de metal de modo que primero sta se desliz dentro de la caja, luego volvi a salir lentamente. Entonces ella solt la caja y empez a cubrirse de nuevo el dedo. Antes que pudiera hacerlo, Chimal le asi la mano y le dio vuelta. Haba en su carne una serie de punzadas procedentes de las puntitas de la vara de metal, e incluso algunas gotas de sangre. Toda la yema del dedo estaba cubierta de un dibujo de minsculas cicatrices blancas. Steel retir su mano y rpidamente cubri con la tela la carne descubierta.

-Vosotros hacis muchas cosas extraas -dijo Chimal. y le quit la caja de la mano. Ella fue arrastrada ms cerca de l mientras Chimal miraba otra vez las ventanitas. Los nmeros eran los mismos de antes... Lo eran? El ltimo nmero de la derecha no era antes un tres? Ahora era un cuatro. Con curiosidad, empuj la varita, aunque le lastimaba el dedo. Steel grit y agarr la caja. El ltimo nmero ahora era un cinco. Chimal solt el objeto y ella, llevndoselo entre las manos, se separ de l y corri hacia el otro extremo de la estancia. -Cosas muy extraas -dijo Chimal, mirando los puntitos de sangre en su dedo. Antes que pudiera volver a hablar se oy un leve golpeteo en la puerta y una voz dijo: -Vigilante Steel! Chimal salt silenciosamente al Iado de la mujer y le puso la mano sobre la boca. Ella cerr los ojos, se estremeci y qued inerte. Poda ser una astucia de su parte: Chimal la sostuvo con la misma firmeza. -Vigilante Steel! -repiti la voz. Y una segunda voz dijo: -No est aqu, abre la puerta y mira. -Pero piensa en la intimidad! y si est aqu y entramos? -Si est aqu, por qu no contesta? -No se present para el fedmio en el ltimo yerib, puede estar enferma. -El Maestro Observador nos orden buscarla y dijo que debamos mirar en su habitacin. -Dijo que la buscsemos en su habitacin o a su habitacin? Hay una gran diferencia en el sentido. -Dijo en. -Entonces debemos abrir la puerta. Cuando la puerta empez a moverse con precaucin, Chimal la abri de par en par y dio un puntapi en el estmago al hombre que estaba afuera, el cual se derrumb inmediatamente y cay sobre la cosa de matar que tena en las manos. Haba otro hombre que trat de echar a correr, pero no llevaba arma y Chimal lo alcanz fcilmente, le dio un puetazo en un lado del cuello y lo derrib, luego lo arrastr adentro de la habitacin. Chimal mir los tres cuerpos sin sentido y se pregunt qu hara. Pronto vendran ms hombres a investigar, esto era seguro; por lo tanto, l no poda permanecer all. Pero dnde poda ocultarse en aquel extrao lugar? Necesitaba un gua... y la muchacha sera la ms fcil de manejar. La levant y se la ech al hombro, luego tom la cosa de matar. El corredor estaba vaco cuando se asom, as que dio vuelta y se alej rpidamente en direccin opuesta a aquella de donde haban venido.. All haba ms puertas, pero tena por lo menos que ir a mayor distancia antes que empezara la bsqueda. Dobl un recodo, luego otro, tenso en todo momento y esperando encontrarse con alguien. Segua solo. Otro recodo le llev a un reducido vestbulo, cavado otra vez en la roca, que terminaba en una ancha puerta. Antes que retroceder, se apoy en el picaporte y abri la puerta. Llevaba el arma preparada, pero no haba nadie esperando all dentro. Era una caverna muy vasta que se extenda a lo lejos. Estaba dividida en muchas naves en las que haba arcas e incontables estantes. Un depsito de alguna clase. Esto servira hasta que la muchacha recobrara el sentido, luego hara que ella lo llevase a algn lugar ms seguro... ya encontrar algo que comer. Quizs aqu incluso haba comida, no era una idea imposible. Corri hasta muy adentro de la caverna, lleg a una nave oscura a donde no llegaba mucha luz y dej ala muchacha en el suelo. Ella no se movi, as que la dej all mientras l registraba el lugar, abriendo cajas y tomando cosas de los estantes. En una de las arcas encontr muchos fardos de tela negra que haba sido cosida en formas extraas.

Cuando sac una pieza, comprendi que las tiras que colgaban eran como brazos y piernas y que aquellos eran los vestidos que llevaban los guardianes. Tom dos brazadas de aquellas ropas y volvi junto a la muchacha inconsciente, quien todava no se haba movido. Dej caer su carga y, agachado bajo la luz, trat de encontrar la manera en que la vestidura se cerraba. El aire aqu era ms fro que en la habitacin de Steel y no le ira mal llevar algo que le calentara el cuerpo. Despus de mucho probar y de desgarrar en su furia uno de los vestidos a tiras, descubri que un pequeo botn de metal colocado bajo la barbilla del que llevaba el vestido poda hacerse bajar si primero se le daba vuelta. Cuando el botn baj, la tela se separ tras l, abrindose en lnea recta hacia abajo entre las piernas y hacia arriba hasta la mitad de la espalda, de modo que el vestido casi quedaba partido en dos. Abri de esta manera varias de aquellas cosas, pero las arroj disgustado cuando encontr que slo poda meter en ellas escasamente la mitad de las piernas. Los vestidos deban hacerse de diferentes tamaos y los que l haba encontrado deban ser los ms pequeos. Tena que haber una manera de encontrar los grandes: la muchacha lo sabra. Chimal se acerc a ella, pero an yaca con los ojos cerrados, respirando fatigosamente; su piel tena un matiz grisceo y, cuando la toc, la hall fra y ligeramente hmeda. Se pregunt si tendra algn mal. Quiz se haba lesionado cuando cay. Movido por la curiosidad, dio vuelta al botn bajo la barbilla de la mujer, lo corri hacia abajo tanto como pudo y apart la tela. No estaba herida, por lo que l poda ver. Su piel era blanca como el papel y sus costillas sobresalan como duros nudillos. Sus senos eran unos pequeos montculos, como los de una adolescente, y Chimal no sinti agitarse en l ningn deseo de mirar aquella flccida desnudez. En torno a su cintura haba un ancho cinturn de una substancia gris, sujeto delante por un trow de cordn ensartado en los extremos del cinturn. Arranc el cordn, retir el cinturn y vio que debajo de ste la piel estaba roja e inflamada. Cuando pas el dedo por el interior del.cinturn lo sinti spero y punzante, como si estuviese forrado de multitud de minsculas espinas de cacto. Esto estaba fuera del alcance de su comprensin: arroj el cinturn a un lado y examin las piezas que fijaban las varas flexibles al cuerpo. Quiz la muchacha era muy dbil y aquellas varas la ayudaban a sostenerse. Pero todo el mundo aqu era as de dbil? Cuando apret la pieza de metal que le sostena la cabeza por atrs, se separ, retirando la capucha. El pelo haba sido afeitado y era ahora nada ms que un rastrojo corto y oscuro. Nada de esto poda comprenderse fcilmente. Abroch el vestido y coloc la capucha como la haba encontrado, luego se sent en cuclillas y reflexion sobre aquellas cosas. Permaneci sentado pacientemente durante algn tiempo, hasta que ella se agit y abri los ojos. -Cmo te sientes ahora? -le pregunt Chimal. Ella parpade rpidamente y mir alrededor antes de contestar. -Estoy bien, creo. Me siento muy cansada. Esta vez Chimal se arm de paciencia al hablarle; si le pegaba y ella se pona a llorar de nuevo no se enterara de nada. -Sabes qu son estas cosas? -pregunt, sealando el montn de ropa. -Son vabin... De dnde los sacaste? -De ah; hay muchos. Quera uno para cubrir mi cuerpo, pero todos son demasiado pequeos. -Tienen el nmero adentro, aqu, mira. Se sent y seal al interior de uno de los vestidos. -Te ensear dnde estn. Me buscas uno que me pueda poner? Steel estaba dispuesta a ayudarlo, pero se tambale cuando trat de levantarse. Ella ayud a ponerse en pie y ella, en su malestar, no pareci molestarse por su contacto. Cuando l le ense las arcas, mir la numeracin y seal la ltima. -Aqu; son los ms grandes.

Cerr los ojos y volvi la cara a un lado cuando l abri un fardo y empez a ponerse uno de los trajes. Se le ajust bien y lo sinti caliente. -Ya est, ahora tengo el aspecto de todos los dems -dijo. Ella lo mir y se tranquiliz un poco. -Puedo irme ahora? -pregunt, vacilante. -Muy pronto -contest l, mintiendo-. Antes contstame unas pocas preguntas. Hay algo de comer aqu? -Yo... no s. Slo estuve una vez en el almacn, hace mucho tiempo... -Cul es la palabra que empleaste, referida a este lugar? -Almacn. Un lugar donde se almacenan cosas. -Almacn. Recordar las palabras. y aprender lo que significan muchas otras palabras antes de salir de aqu. Puedes ver si hay comida aqu? -S, supongo que puedo mirarlo. Chimal la sigui a pocos metros de distancia, dispuesto a saltar y retenerla si trataba de echar acorrer, pero se mantuvo lo bastante alejado para darle una ilusin de libertad. La muchacha encontr, en efecto, unos ladrillos bien envueltos que, le dijo, se llamaban raciones de urgencia, cosas para comer cuando no se dispona de otro alimento. Antes de abrirlos, Chimal se los llev al rincn que haba encontrado primero. -No tiene mucho sabor -dijo, despus de haber rasgado la piel transparente y probado la pasta que haba dentro. -Es muy nutritivo -dijo Steel. Luego, vacilando, pidi.. un poco para ella. Chimal le dio un paquete, despus que la muchacha le hubo explicado qu significaba esta nueva palabra. -Has vivido aqu toda tu vida? -pregunt Chimal, lamindose los dedos. -S, naturalmente -contest Steel, sorprendida por la pregunta. Chimal no habl inmediatamente, sino que frunci el ceo, concentrndose. Esta muchacha deba saber todas las cosas que l necesitaba conocer...pero cmo hacrselas decir? Comprendi que deba hacer las preguntas adecuadas para obtener las respuestas justas, como si esto fuera un juego de nios con reglas diferentes. Yo soy un pavo. Cmo puedes saber que yo soy un pavo? Cules eran aqu las preguntas apropiadas? -Sales alguna vez de aqu para ir al mundo exterior, al valle? Ella pareci confusa. -Claro que no. Esto es imposible... -Sus ojos se agrandaron de sbito-. No puedo decrtelo. Chimal cambi rpidamente de tema. -Sabes algo sobre nuestros dioses? -pregunt, y ella afirm con un movimiento de cabeza-. Sabes algo de Coatlcue? -No puedo decirte nada de esto. -Parece que haya muy pocas cosas de las que puedas hablarme. Pero al decir esto le sonri, en vez de pegarle como hubiera podido hacer antes, y ella casi correspondi a su sonrisa. Aprenda. -No te has preguntado cmo llegu al lugar donde me encontraste? -No he pensado en ello -confes Steel con franqueza; obviamente, tena poca curiosidad por las cosas desconocidas-. Cmo llegaste all? -Segu a Coatlcue desde el valle. -No haba manera de obtener informacin de esta muchacha? Qu es lo que ella deseaba or? -Quiero volver all. Crees que podra? Ella se enderez y asinti con aire feliz. -S, esto es lo que deberas hacer. -Me ayudars?

-S... -Luego su cara se descompuso-. No puedes. Les hablaras de nosotros yeso est prohibido. -Si se lo dijera... me creeran? O me llevaran al templo para liberar al dios cautivo en mi cabeza? Ella medit con intensidad. -S, esto es lo que sucedera. Los sacerdotes te mataran en el templo. Los otros creeran que ests posedo. Sabes mucho de nosotros, pens Chimal... y yo no s nada en absoluto sobre vosotros excepto el hecho de vuestra existencia. Esto cambiar. En voz alta, dijo: -No puedo volver por donde vine, pero ha de haber otro camino... -Ninguno que yo sepa, excepto el de alimentar a los zopilotes. Se tap la boca con la mano y sus ojos se agrandaron al comprender que haba dicho demasiado. -Los zopilotes, naturalmente. -Chimal casi grit estas palabras. Se puso en pie de un salto y se pase arriba y abajo de la nave-. Esto es lo que hacis, los alimentis. Les llevis vuestros sacrificados y vuestros muertos en vez de enterrarlos. As lleg la carne a la cornisa, no la llevaron los dioses. Steel estaba horrorizada. -No les damos nuestros muertos sagrados. Los zopilotes comen carne de los tives. -Se interrumpi de sbito-. No puedo decirte nada ms. No puedo hablarte porque digo cosas que no debera decir. -Me dirs mucho ms. Tendi la mano para asirla, pero ella se apart encogindose y sus ojos de nuevo se llenaron de lgrimas. Esta no era la manera. -No te tocar -dijo Chimal, apartndose al extremo de la nave-, as que no tienes porque asustarte. Cmo podra lograr que ella le ayudase? Sus ojos se dirigieron al montn de ropa revuelta y al extremo del cinturn que sala por debajo. Lo sac y lo mostr a la muchacha. -Qu es esta cosa? -Un monachin. No debera estar aqu. -Ensame esta palabra. Qu significa? -Mortificacin. Es un santo recordatorio de pureza, para aclarar los pensamientos de la manera debida. Se detuvo, reteniendo el aliento. Sus dedos volaron hacia su cintura. Una ola de sonrojo invadi su cara al comprender lo que haba sucedido. Chimal asinti con un movimiento de cabeza. -S, es tuyo. Te lo quit. Tengo poder sobre ti, ahora lo comprendes. Me llevars al lugar de los zopilotes? -Ella sacudi la cabeza negando y l dio un solo paso hacia ella, diciendo-: S, lo hars. Me llevars all para que pueda volver entre mi gente y entonces Podrs olvidarme. No podr hacerte ningn dao cuando est de regreso en el valle. Pero si me quedo contigo, s lo que he de hacer con tu tab. Esta vez har ms que quitarte tu mortificacin. Te abrir el vestido, te lo quitar... Steel cay, pero no se desmay. Chimal no la ayud a levantarse porque saba que su contacto poda llevarla demasiado lejos y entonces no le sera de ninguna utilidad. Ahora era slo el miedo de lo que podra valerse para empuarla. Levntate -dijo Chimal- y condceme all. No puedes hacer nada ms. Se apart mientras ella se levantaba asindose a los estantes. Cuando Steel empez a andar, l sigui aun paso tras ella, sin tocarla, la cosa de matar preparada en la mano. -Evita ala gente -le advirti-. Si alguien trata de detenemos, los matar. As que si los llamas sers t quien los matar. Chimal ignoraba si esta advertencia significaba algo para ella, si buscaba pasajes desiertos o si aquel camino estaba normalmente vaco de gente, pero en todo caso no

encontraron a nadie. Una vez se divis un movimiento en una encrucijada hacia delante, pero cuando llegaron all no haba nadie, Transcurri largo tiempo hasta que llegaron a la caverna lateral que se desviaba de la principal, Steel, tambalendose de fatiga, la seal sin pronunciar palabra, pero movi la cabeza en seal afirmativa cuando Chimal le pregunt si aqul era el tnel que conduca a su destino. Le recordaba mucho' el camino por donde haba entrado. El suelo era de roca lisa, mientras que las paredes y el techo eran speros y llevaban todava las marcas de las herramientas que' los haban cavado. Aqu haba una diferencia importante: dos delgadas barras de metal estaban fijas al suelo y se extendan a los lejos y se desvanecan dentro del tnel recto como una flecha. -Djame -suplic ella. -Seguimos juntos, todo el camino. No era necesario, todava decirle que no tena ninguna intencin de marchar de los tneles, que slo reuna informacin sobre ellos. Era un camino muy largo y Chimal lament no haberse llevado agua, La Vigilante Steel ahora se tambaleaba y se detuvieron dos veces para que pudiese descansar. Al extremo, el tnel emerga a una caverna ms vasta. Las barras de metal continuaban, las atravesaban y penetraban en otro tnel al lado opuesto. -Qu es esto? -pregunto Chimal, mirando a los objetos desconocidos a su alrededor, -Ah est el camino -dijo ella, sealando-. Puedes mover esta cubierta para mirar, y estos son los controles que abren la puerta, Haba un gran tablero de metal en la pared, donde ella sealaba, con un disco en el centro. El disco se movi hacia un lado cuando l lo empuj, y pudo ver a travs de la abertura que descubri el disco. Se encontr contemplando, por una grieta entre dos rocas, el cielo de la tarde. All, azules en la lejana, poda ver el risco y la cadena de cumbres que se alzaban ms all de Zaachila. Exactamente ante l haba una cornisa sombreada y la rgida silueta de un zopilote. Mientras Chimallo observaba, el zopilote abri sus alas y se lanz a la luz del sol; se alej flotando en un gran crculo lento. -Soy la Vigilante Steel -oy que deca la muchacha. Chimal se volvi rpidamente. Steel estaba al otro lado de la caverna y hablaba a un caja de metal que colgaba de la pared. -El est aqu conmigo. No puede salir. Venid y apresadlo inmediatamente. 3 Chimal agarr a la muchacha por el brazo, la apart de la caja de metal y la arroj al suelo. La caja tena en la parte de delante un disco redondo, y botones, as como una abertura con ranuras. De sta sali una voz. -Vigilante Steel, tu informe ha sido odo. Ahora comprobamos al ralort. Cul es tu posicin exacta... Chimal levant la cosa de matar y apret la palanca de metal. Tambin mataba cajas negras. La voz balbuce y se interrumpi y la caja estall en una llamarada. -Es intil -dijo Steel, sentndose y frotndose el brazo, los labios curvados en una fra sonrisita de triunfo-. Pueden averiguar desde donde llam, as, pues, saben que ests aqu. No hay manera de escapar. -Puedo volver al valle. Cmo se abre esta puerta de metal? De mala gana, la mujer se dirigi al lugar donde sobresala de la pared una barra con un mango negro, y tiro de la barra hacia abajo. La placa gir hacia afuera silenciosamente y la luz del da ilumin la caverna. Un zopilote que iba a posarse en la cornisa de afuera, asustado por el movimiento alete ruidosamente y se alej volando. Chimal mir a travs del valle y olfate el aire fro que le era familiar, por encima del hedor de los excrementos de las aves.

-Me matarn inmediatamente si vuelvo all -dijo. Y empuj a la muchacha afuera, sobre la cornisa. -Qu haces? -dijo ella, resollando. Despus chill cuando l empuj el mango en sentido contrario y la puerta empez a cerrarse. Sus gemidos estridentes dejaron de orse cuando de pronto la roca choc contra la roca. Se oa un ruido silbante que creca viniendo del tnel, tras de Chimal, y sala una suave corriente de aire de aquel tnel. Chimal corri, se arrim de espaldas a la pared, junto a la abertura, y levant la cosa de matar. El ruido aumentaba y el viento que sala del tnel soplaba con ms fuerza. Aquella gente tena grandes poderes: qu cosa extraa mandaban tras l para matarlo? Cuando el ruido se oy ms fuerte apret su cuerpo contra la roca, y del tnel sali una plataforma, con muchos hombres en ella. Produjo un fuerte chirrido, se sacudi y se detuvo, y Chimal vio que todos los hombres llevaban cosas de matar. Apunt con su arma y tir de la palanca. La llama estall una, dos veces, entre los hombres, y luego la cosa qued muerta entre sus manos y no sucedi nada ms por mucho que tirara de la palanca la cual se rompi cuando, desesperado, la apret con demasiada fuerza. Blandiendo el arma como una maza, atac. Chimal pens que morira antes de avanzar un pie; se estremeci su piel, esperando el fuego que se derramara sobre l. Pero sus dos disparos haban dado ferozmente en el blanco entre los hombres agrupados. Algunos estaban muertos y otros quemados y sufriendo dolores. La violencia y la matanza eran cosas nuevas para ellos, pero no para Chimal que haba vivido toda su existencia entre aquellas dos inhumanidades gemelas. Mientras pudiera moverse, luchara. Antes que una sola llama pudiese tocarle se hallaba ya entre los hombres, esgrimiendo el objeto de metal como si fuera un garrote. Era una batalla desigual. Seis hombres haban entrado en la caverna, pero al cabo de un minuto dos de ellos estaban muertos y los otros heridos e inconscientes. Chimal permaneci de pie ante ellos, jadeando, esperando algn movimiento. El ltimo que se haba movido habia recibido un golpe en la cabeza y estaba ahora tan inmvil como los dems. Tir la intil cosa de matar; fue hacia la pared y empuj la barra que abra la puerta. La Vigilante Steel estaba encogida contra la roca, tan cerca de la puerta como poda, la cara oculta entre las manos. Tuvo que arrastrarla hacia dentro porque ella no hizo ningn movimiento para sostenerse. Se qued donde Chimal la dej caer mientras l retiraba de la plataforma a los heridos y muertos, con cuidado de no tocar los brillantes botoncitos y varillas de la parte delantera Empezaba a aprender sobre esas cosas. -Cuando el vehculo estuvo desembarazado, la curiosidad le venci y se puso a examinarlo. Debajo haba ruedas, muy parecidas a las que a veces se ponan en los juguetes de los nios, que corran sobre las barras de metal fijas en el suelo de roca. Alguna fuerza controlada desde arriba deba hacer que aquellas ruedas girasen e hiciesen correr la plataforma. La parte ms interesante era el escudo que se levantaba delante. Parecia duro como el metal, pero era claro como el agua: Chimal poda mirar a travs de l como si no estuviera. La plataforma corra sobre las barras de metal. Las sigui con la mirada mientras atravesaban la gran caverna y desaparecan en el tnel ms pequeo de enfrente. Quiz no tendra que volver atrs para enfrentarse con ms cosas mortferas. -Levntate -orden a la muchacha. y la puso en pie ala fuerza ya que ella no obedeci inmediatamente-. A dnde va este tnel? Ella mir primero con horror a los hombres heridos echados en el suelo, despus sigui el dedo indicador de Chimal. -No lo s -tartamude por fin-. El mantenimiento no, es mi trabajo. Quizs es un tnel del mantenimiento. Chimal le hizo explicar qu era mantenimiento antes de empujarla sobre la plataforma. -Cul es el nombre de esto? -pregunt Chimal. -Es un coche.

-Puedes hacerlo mover? Contesta sin mentir. La violencia y la muerte la haban desposedo de toda esperanza. -S, si puedo -contest, casi en un susurro. -Ensamelo, pues. El funcionamiento del coche era muy sencillo. Chimal meti en l una nueva cosa de matar y se sent al lado de Steel mientras ella le enseaba. Una palanca lo hada marchar hacia adelante y hacia atrs, y cuanto ms se empujaba ms rpidamente corra el vehculo. Cuando se la soltaba, volva a su posicin central mientras que una segunda palanca haca algo que frenaba y detena el coche. Chimal lo puso en marcha lentamente, se inclin cuando entraron en el tnel hasta que vio que haba mucho espacio entre su cabeza y el techo de roca. Las luces -tambin haba aprendido esta palabra- pasaban cada vez ms de prisa a medida que l empujaba la palanca. Finalmente, la coloc tan adelante como pudo y el coche corri a una velocidad r tremenda por el tnel. Las paredes se precipitaban a los lados y el aire chillaba sobre el escudo transparente. La Vigilante Steel se agach a su lado, aterrorizada, y l ri, luego disminuyo la velocidad. Frente a ellos la hilera de luces empez a curvarse hacia la derecha y Chimal fren todava ms. La curva continu hasta que hubieron dado la vuelta a todo un ngulo recto, luego se enderez de nuevo. Inmediatamente despus de esto el tnel empez a bajar. La pendiente era gradual, pero continuaba sin fin. Transcurridos algunos minutos, Chimal detuvo el coche y orden a Steel que se pusiera de pie contra la pared. -Vas a dejarme aqu... -gimi ella. -No, si te portas bien, no te dejar. Slo quiero que mires por este tnel... Ponte derecha, quieres?, tanto como puedas. S, que Chimalman me bendiga, vamos todava hacia abajo... a dnde? No hay nada dentro de la tierra excepto el infierno donde reside Mixtec, el dios de la muerte Vamos hacia all? -Yo... yo no s -dijo ella, dbilmente. -O no quieres decrmelo, es lo mismo. Bueno, si es el infierno, irs conmigo. Vuelve a subir al coche. He visto ms maravillas y cosas extraas en estos ltimos das que nunca haba soado, despierto o dormido. El infierno no puede ser ms extrao que ellas. Al cabo de cierto tiempo la pendiente ces y el tnel continuo, recto y plano. Finalmente, a lo lejos, la luz llen toda la abertura y Chimal fren hasta un paso lento. Gradualmente apareci una caverna mucho ms vasta, bien iluminada y al parecer vaca. Detuvo el coche a poca distancia de ella y; se acerc a pie, empujando ante l a la Vigilante Steel. Se detuvieron ala entrada y miraron adentro. Era algo gigantesco. Una sala grande, tan grande como la pirmide, cavada en la roca slida. Los rieles la atravesaban y desaparecan dentro de otro tnel en el lado opuesto. Haba luces a los lados y en el techo, pero casi toda la iluminacin entraba por un gran agujero del techo, al extremo ms alejado de la estancia. La luz pareca la del Sol y el color era muy semejante al azul del cielo. -Esto, simplemente, no puede ser -dijo Chimal-. Nos alejamos del valle cuando dejamos el lugar de los zopilotes, lo jurara. Dimos vuelta y nos alejamos por dentro de la roca viva y bajamos durante largo tiempo. Esto no puede ser luz del Sol. O s? -Una sbita esperanza le invadi-. Si bajamos, pudimos atravesar una de las montaas y salir a otro valle que est ms bajo que el nuestro. Los tuyos si Conocen un camino para salir del valle, y es ste. De pronto se dio cuenta de que la luz se haca ms brillante y se derramaba por el agujero de arriba y brillaba por la larga rampa que conduca a l. Dos rieles, muy semejantes a los que llevaban su coche, solo que mucho ms grandes, bajaban por la rampa y atravesaron el piso para descender finalmente a travs de una gran abertura del suelo.

-Qu sucede? -pregunt Chimal. La fuerza de la luz aumentaba, se haca tan brillante que Chimal no poda mirar en direccin a la abertura. -Vmonos -dijo Steel tirndole del brazo. El no pregunt por qu... Ya lo saba.. La luz llame all dentro y luego Vino el calor, quemndole la cara. -volvieron y echaron acorrer, mientras tras ellos la luz y el calor se intensificaban imposiblemente, hasta que se lanzaron dentro del refugio del coche. Cuando hubo pasado, el aire se sinti fro y al abrir los ojos Chimal estaba tan deslumbrado por la luz que al principio slo poda ver tinieblas y puntos giratorios de color. -Qu fue eso? -pregunt. -El Sol -contest ella. Cuando, finalmente, pudo ver, era de noche.. Entraron otra vez en la gran sala, ahora iluminada por las luces de la pared y el techo. El cielo estrellado de la noche era visible a travs de la abertura y hacia ella anclaron Chimal y la muchacha subiendo lentamente la rampa, hasta que sta se allanaba al nivel de la tierra. Las estrellas, arriba, se acercaban cada vez ms, descendan cada vez ms brillantes, hasta que Chimal y Steel, cuando salieron del tnel, se encontraron entre ellas. Chimal mir hacia abajo, con un miedo que sobrepasaba la comprensin, mientras una estrella resplandeciente, un disco grande como una tortilla, bajaba por su pierna y sobre su pie y desapareca. Con lenta dignidad, nacida del miedo y del esfuerzo necesario para dominarlo, se volvi y condujo ala muchacha, despacio, abajo de la rampa, al bienamado cobijo de la caverna. -Comprendes lo que ha sucedido? -pregunt. -No s. He odo hablar de estas cosas, pero nunca las haba visto. Tratar esos asuntos no es mi trabajo. -Lo s. Eres una vigilante y esto es todo lo que sabes, y tampoco esto me lo dirs. Ella sacudi la cabeza en signo negativo, los labios cerrados en una lnea apretada. Chimal se sent, hacindola sentarse a su lado, de espaldas a aquella abertura y al inexplicable misterio de las estrellas. -Tengo sed -dijo Steel-. Se supone que ha de haber raciones de urgencia en estos lugares tan apartados. -Lo miraremos juntos. Tras una gruesa puerta de metal haba paquetes de raciones y translcidos recipientes de agua. Ella le ense cmo.se abra uno de esos recipientes y Chimal bebi hasta saciarse antes de pasrselo a ella. La comida era tan insulsa y satisfaca tanto el apetito como la de antes. Mientras coma, Chimal se daba cuenta de su grande y abrumadora fatiga, tanto de la mente como del cuerpo, pues la idea del Sol pasando junto a l y de las estrellas arrastrndose a sus pies era tan inconcebible que no soportaba pensar en ello. Quera hacer ms preguntas a la muchacha, pero ahora, por primera vez, tena miedo de or las respuestas. -Voy a dormir -dijo-, y quiero encontrar aqu el coche ya ti cuando despierte. Reflexion un momento y luego, haciendo caso omiso de la dbil resistencia y protesta de la muchacha, le quit del cuello la caja con su cadena de cuentas de metal y la sopes-. Cmo llamis a esto? -pregunt. -Es mi deus. Por favor, devulvemelo. -No quiero esta cosa, pero te quiero a ti aqu. Dame la mano. -Enroll la cadena en la mueca de la muchacha y luego en su mano, dentro de la cual mantuvo apretado el deus. El suelo de piedra pareca duro, pero no le importaba: casi inmediatamente, al cerrar los ojos, qued dormido. Cuando despert la muchacha dorma a su lado, con el brazo tendido y doblado de modo que su cuerpo quedara tan lejos de l como fuera posible y la luz del Sol entraba por la abertura, arriba de la rampa. Podra volver de nuevo el Sol? Tuvo un momento de miedo intenso y sacudi rudamente a la muchacha para despertarla. En cuanto l mismo estuvo del todo despierto vio que no haba peligro inmediato y, despus de quitarse la cadena de los dedos entumecidos, fue a buscar comida yagua para los dos.

Cuando hubieron terminado de comer y beber, dijo: -Vamos ah fuera otra vez. Y la empuj delante de l hacia arriba de la rampa Por la abertura salieron al cielo azul. Se senta el suelo duro bajo los pies y, cuando Chimal lo golpe con el extremo del arma, se desprendi un trozo de azul y revel la piedra debajo. Esto no tena sentido... y sin embargo era el cielo. Lo sigui con la mirada a lo lejos, hacia arriba hasta el cenit y hacia abajo hasta las montaas, en el lejano horizonte. Cuando su mirada lleg a ellas lanz un grito y se tambale hacia atrs, de sbito perdido el sentido del equilibrio. Las montaas, todas ellas, se volvan hacia l, inclinadas hacia arriba en el cielo en un ngulo de 45 grados. Era como si el mundo entero fuese empujado hacia arriba desde atrs, volteado sobre su borde. Chimal no saba qu pensar: aquellos sucesos eran demasiado imposibles. Incapaz de soportar el vrtigo baj vacilante por la rampa hasta la slida seguridad de la caverna. La Vigilante Steel lo segua. -Qu significa todo esto? -le pregunt Chimal-. No puedo llegar a comprender lo que sucede. -Yo no puedo decrtelo, esta vez porque lo ignoro. Esto no es mi trabajo. Soy una vigilante y la gente del mantenimiento nunca habla de esto. Ellos deben saber lo que significa. Chimal mir hacia el tnel oscurecido donde haba desaparecido el Sol, y no poda comprender. -Debemos seguir adelante -dijo-. Tengo que descubrir lo que significan estas cosas. A dnde va el otro tnel del coche? -pregunt, sealando la abertura al otro extremo de la gran sala. -No lo s. Yo no soy de mantenimiento. -No eres gran cosa de nada -le dijo Chimal con inconsciente crueldad-. Seguiremos adelante. Sac lentamente el coche del tnel y lo detuvo mientras ella cargaba comida yagua. Ahora que empezaba a desconfiar de la realidad, quera llevar con l sus provisiones. Luego atravesaron la caverna y se adentraron en el tnel del lado opuesto. Este era llano y recto, aunque, por alguna razn, la hilera de luces, adelante, pareca subir. Sin embargo, ellos nunca subieron: el tnel segua perfectamente llano. Enfrente apareci alguna diferencia en la textura del tnel y Chimal fren el coche hasta que apenas se mova y lo par cuando llegaron a los barrotes de escalera de mano que estaban incrustados en la roca slida de la pared del tnel. Estos suban por la pared y por una abertura en forma de tubera abierta en el techo. -Vamos a ver a dnde va esto -dijo Chimal. Oblig a Steel a apearse. Se qued atrs mientras ella empezaba a subir por la escalera delante de l. Hubo que trepar unos seis o siete metros por el agujero, el cual era slo un poquito ms ancho que los hombros de Chimal y estaba iluminado por dos lmparas, de las cuales la superior se hallaba justo debajo de una tapa de metal que cubra el extremo del recinto. -Empjala -dijo-. No parece estar sellada. Era un metal delgado, con goznes a un lado; Steel lo abri con facilidad y sali. Chimal la sigui afuera de la roca slida y el cielo azul. Mir primero hacia arriba, alas nubecitas blancas que flotaban sobre sus cabezas, y luego ms all, al valle, con la fina lnea del ro y las dos aldeas color pardo, una a cada lado, que colgaban directamente sobre su cabeza.. Esta vez cay, se apret contra la slida superficie del cielo y se agarr al borde del agujero. Tena la sensacin de que caa a plomo, que era lanzado desde el cielo a la muerte, des- trozado, sobre los campos junto al ro. Cuando cerr los ojos para acabar con la espantosa visin, se sinti mucho mejor. Bajo l sinti la roca slida y el peso de su cuerpo contra ella. Despus de levantarse lentamente sobre las manos y las rodillas, abri los ojos y mir hacia abajo. Pintura azul de alguna clase, sobre roca maciza; se descantillaba cuando l la coga en torno al borde del agujero. Incluso haba huellas polvorientas de pies donde otros haban andado, y muy cerca pasaban rieles de metal,

muy separados, como los que haban trado el Sol. Se acerc a ellos, todava de rodillas, y aferr la solidez de la barra de metal azul: en la parte superior estaba gastada y brillante. Levant los ojos lentamente y sigui con la mirada los carriles a travs del cielo, vio que iban acercndose entre s y finalmente desaparecan dentro de una abertura negra, muy arriba, en la cima de la suave curva del cielo. Trat de no pensar en esto ni de intentar comprenderlo. Todava no. Primero tena que verlo todo. Lentamente, rod sobre su espalda, todava aferrado al carril. Sobre l estaba el valle, visible de un extremo a otro, exactamente como l saba que haba de verse. A los dos lados haba montaas que apuntaban directamente hacia l, y ms montaas allende los lmites del valle. Al extremo norte haba la barrera de roca y el pantano, el cauce sinuoso del no entre los campos, las casas pardas y las manchas oscuras de los dos templos, los rboles al sur y el brillo plateado de la laguna. La cascada apenas era visible, pero no haba ninguna seal de no que fuese hacia ella. All haba unas pocas montaas y la bveda azul del cielo empezaba inmediatamente tras ellas. Su mirada capt un leve movimiento y se volvi en el preciso momento en que Steel desapareca por el agujero de la roca. Olvid entonces su vrtigo, se puso en pie de un salto y corri hacia la abertura. Steel bajaba de prisa, ms de prisa de lo que l hubiera credo, sin mirar hacia arriba. Cuando l empez a bajar, ella lleg al tnel de abajo y salt de la escalera. Chimal baj unos escalones ms, luego se solt y se dej caer pesadamente sobre la roca maciza de abajo. Por encima de su cabeza pas el fuego. Steel tena preparada la cosa de matar, esperando que l saliera para destruirlo. Ahora miraba boquiabierta los escalones y la pared ennegrecidos y, antes que pudiera corregir su puntera, Chimal estaba sobre ella y le arrebataba el arma de las manos. -Demasiado tarde para esto -dijo, tirando el arma dentro del coche. Hizo girar a la muchacha, la coloc contra la pared, le asi con fuerza la barbilla y le sacudi la cabeza. -Demasiado tarde para matarme, porque ahora conozco la verdad, lo s todo sobre vosotros los guardianes, y sobre el mundo y las mentiras que se me han dicho. Ya no tengo ninguna necesidad de hacerte preguntas, ahora yo puedo decrtelo a ti. Solt la carcajada y se sorprendi al or el chillido de su risa. Cuando solt a Steel, sta se frot las marcas que su apretn le haba dejado en la barbilla, pero l no se dio cuenta. -Mentiras -dijo-. Se ha mentido a mi gente sobre todo. Es mentira que estamos en un valle de un planeta llamado Tierra, que da vueltas en torno al Sol... que es un globo de gas ardiente. Nosotros creamos todas esas tonteras, los planetas flotantes, el gas ardiente en el aire. Aquel resplandor de fuego que vio Popoca y que yo vi, cuando se pona el Sol, era el reflejo de los rieles, esto es todo. Nuestro valle es el mundo, no hay nada ms. Vivimos dentro de una caverna gigantesca cavada en la roca, guardada secretamente por tu gente. Qu sois vosotros... siervos o amos? O ambas cosas? Vosotros nos servs, vuestra gente de mantenimiento nos cuida nuestro sol y procura que siempre brille como debe. Como deben hacer venir tambin la lluvia. Y el ro... realmente termina en el pantano. Entonces, qu hacis con el agua... la aspiris a travs de una tubera y la arrojis de nuevo a la cascada? -S -dijo ella, sosteniendo su deus con ambas manos y levantando la cabeza-. Hacemos esto mismo. Vigilamos y os protegemos y os guardamos de mal, da y noche, duran- te todas las estaciones del ao. Porque somos los guardianes y no pedimos nada para nosotros, slo queremos servir. En la risa de Chimal no haba buen humor. -Servs. Servs mal. Por qu no hacis que el ro fluya lleno todo el tiempo para que tengamos agua, o trais la lluvia cuando la necesitamos? Rogamos pidiendo lluvia y nada sucede. es que los dioses no escuchan... o que vosotros no escuchis? -Con sbita comprensin, dio un paso atrs.

O acaso no hay dioses, en absoluto? Coatlcue est quieta en vuestras cavernas y vosotros trais la lluvia cuando queris. -Con sbita pena y comprensin, dijo- Aun en esto nos habis mentido, en todo. No hay dioses. -No existe ninguno de vuestros dioses... pero hay un dios, el Dios, el Gran Diseador. Es el que hizo todo esto, quien lo plane y lo construy, luego le infundi vida para que empezara. El Sol surgi de su tnel por primera vez, se encendi y rod en su primer viaje a travs del cielo. El agua man de la cascada y llen la laguna y empap el cauce del ro que esperaba. El plant los rboles e hizo los animales y luego, cuando estuvo dispuesto, El pobl el valle con los aztecas y coloc a los Guardianes para que los cuidaran. El era fuerte y seguro, y nosotros somos fuertes y seguros a Su imagen, y le honramos y cumplimos lo que nos ha con- fiado. Somos Sus hijos y vosotros sois Sus criaturas y nosotros os guardamos como El ha ordenado. Chimal no estaba impresionado. La cantinela de las palabras y la luz en los ojos de Steelle recordaban mucho a los sacerdotes y sus plegarias. Si los dioses haban muerto, no le importaba verlos desaparecer, pero no iba a aadir nuevos dioses tan de prisa. Sin embargo, movi la cabeza asintiendo porque ella conoca los hechos que l deba saber. -As, est vuelto del revs -dijo- y slo nos han enseado mentiras. El globo de gas ha desaparecido y la Tierra ha desaparecido y las estrellas son puntitos de luz. El universo es roca, roca, roca slida para siempre y vivimos en una pequea caverna cavada en el centro de ella. Se inclin un poco, casi rehuyendo el peso de aquel infinito de foca que los rodeaba. -No, no para siempre -dijo ella, juntando las manos y balancendose-. Vendr un da en que llegar el fin, el da elegido en que todos seremos liberados. Porque, mira -levant su deus-, mira el nmero de los das desde la creacin. Mira como suben y revelan a su paso que nosotros cumplimos nuestro deber para con el Gran Diseador que es el padre de todos nosotros. -186.175 das desde que el mundo principi -dijo Chi- mal, mirando los nmeros expuestos-. y t has llevado la cuenta de todo este tiempo? -No, claro que no. Todava no tengo setenta aos. Este deus es un tesoro reverenciado que me fue dado cuando present juramento de Vigilante... -Cuntos aos tienes? -pregunt; creyendo que haba entendido mal-. Diecisiete? -Sesenta y ocho -dijo ella, y haba un matiz de malicia en los ngulos de su sonrisa-. Labramos los das de nuestro servicio y cumplimos nuestro deber, y los fieles son recompensados con los aos de sus vidas. No tenemos una vida corta como los animales inferiores, el pavo, la serpiente... o vosotros. No haba respuesta posible a eso. La Vigilante Steel parecia tener poco ms de treinta aos. Era posible que fuese tan vieja como pretenda? Esto era un misterio ms que aadir a todos los dems. En el silencio, el levsimo, distante plaido zumb como un insecto en su conciencia. El sonido aument y la mujer lo reconoci antes que Chimal. Se apart de la pared y ech a correr por el tnel en la direccin de la que haban venido, Chimal hubiera podido alcanzarla fcilmente, pero cuando se volvi tambin l reconoci el ruido y se detuvo, de puntillas, vacilante. Vena otro coche. Podra atrapar a la muchacha, pero sera atrapado l mismo. Tomar el arma... pero qu sentido tendra matar a Steel? Las diferentes acciones que podra adoptar pasaron unas tras otras y las desech. En el coche habra muchos hombres con cosas de matar. Tendra que huir, esto era lo ms juicioso. Se detendran para recoger a la mujer y esto le dara tiempo para adelantrseles. Ya mientras decida esto salt dentro del coche y empuj la palanca hacia adelante tanto como pudo. Algo chirri estridentemente bajo el suelo del coche y ste se dispar hacia adelante como una flecha. Sin embargo, an mientras el coche ganaba velocidad, comprendi que aquello no era la solucin completa. Haba algo ms que pudiese hacer? En tanto que pensaba esto, vio

enfrente un punto oscuro en el tnel: rpidamente tir de la otra palanca y par el coche con una sacudida junto a la escalera. Era otra salida del tnel. Los escalones suban por la abertura... hacia qu? Al cielo de arriba, sin duda, junto al carril del Sol. Esta era la segunda de aquellas aberturas, y probablemente haba ms de ellas. En cuanto pens esto empuj de nuevo la palanca de la velocidad. Cuando llegase a la siguiente abertura -si es que la haba- ya habra ideado lo que tena que hacer. Significaba exponerse al azar, pero todo en aquel nuevo y extrao mundo significara un riesgo azaroso. No tena ningn plan. Comida yagua, esto deba llevarlo consigo. Con una sola.mano abri la mitad del cierre de su traje y meti adentro tantos paquetes de alimento como cupieron. Luego bebi hasta saciarse del agua del recipiente abierto y lo tir; llevara el que estaba lleno. El nico problema que restaba era el coche. Si lo dejaba bajo la abertura, sabran que haba ido por all y lo seguiran. Ignoraba si podra escapar de numerosos hombres juntos. Habra alguna manera de que el coche marchara solo? Despus de todo, el vehculo avanzaba mientras la palanca fuese empujada hacia delante: hasta un nio podra hacerlo. Mir primero 'la palanca, despus en tomo, en el coche; la hubiera sujetado en posicin de marcha, pero no haba nada donde amarrarla. y si se la pudiera empujar? Tir del asiento que tena al lado y se movi un poco. Entonces, sosteniendo la palanca hacia delante con una mano, se puso en plt. con preocupacin, dio la vuelta y apoyo la espalda contra el respaldo del asiento, con fuerza creciente, hasta que algo cruji y el asiento volc. S, apretndolo fuertemente parece que se sostendr bien. Cuando se sent de nuevo, divis a lo lejos la siguiente escalera. Chimal puso pie a tierra an antes que el coche se hubiese parado del todo. Dej caer el recipiente de agua y el arma junto a la escalera y levant el asiento roto. No se vea el otro coche, pero oa el lejano zumbido creciente. Apoy la parte inferior del asiento roto contra el otro asiento y apret la palanca con la parte superior. El coche arranc, lo roz y lo tir al suelo, luego fren y se detuvo, porque el asiento se desliz de la posicin en que lo haba colocado. Corri tras l mientras atrs creca el ruido del otro coche. Esta vez volte el asiento, coloc la parte inferior, cuadrada, contra la palanca. Lo apret con fuerza y se apart de un salto. Chirriando furiosamente el coche se dispar y sigui corriendo cada vez ms de prisa. Chimal no se qued a contemplarlo. A todo correr se precipit hacia la escalera, mientras el ruido del otro coche iba acercndose. Apret el recipiente del agua y el arma contra su pecho con un brazo, salt a la escalera, subi casi corriendo, lo ms rpido que pudo, ayudndose con un solo brazo. Sus pies acababan de desaparecer del tnel cuando el otro coche pas veloz por debajo. Esper, conteniendo el aliento, para or si se paraba. El ruido fue hacindose lenta y constantemente ms dbil, hasta que se perdi completamente. No le haban visto y no se paraban. Cuando llegaran a descubrir lo que haba sucedido, l estara ya lejos de aquel lugar.No sabran por cul de las aberturas haba salido, lo cual aumentara sus posibilidades de escapar. Poco a poco, escaln por escaln, trep hasta el cielo de arriba. Cuando sali de la abertura sinti sobre l la luz del sol muy caliente. Ms caliente de lo que l estaba acostumbrado a sentirla. Sbitamente asustado, se volvi y vio al gran Sol ardiente que corra hacia l. 4 All parado, medio fuera del agujero, fue presa de un momento de pnico. Pero ste pas pronto cuando comprendi que el calor no aumentaba y que el sol no se acercaba ms. Se mova, naturalmente, pero con lentitud, a fin de emplear la mitad del da en cruzar el cielo. Aun cuando el calor era muy intenso, no era insoportable y Chimal se habra alejado mucho antes de que el sol pasara. A una velocidad calculada tir su carga sobre la superficie azul del cielo y cerr la tapa tras l. Se mantena de espaldas al Sol,

pues su luz lo deslumbraba siempre que miraba en su direccin. Luego, con el agua en una mano y el arma en la otra, siempre de espaldas al Sol, empez a andar hacia el extremo norte del valle, ms all del cual estaban los tneles ocultos de los Guardianes. Su sombra, negra y muy larga, se extenda ante l.para indicarle el camino. Ahora que estaba un poco ms acostumbrado a ello, hallaba en todo lo que suceda una excitacin mayor de la que nunca antes haba experimentado en su vida. Andaba, lleno de jbilo, por una vasta llanura azul. Ante l era plana y aparentemente infinita, mientras que a ambos lados suba en suave curva. Sobre l, donde debiera estar el cielo, estaba el mundo suspendido. Montaas de picos agudos bajaban por ambos lados y atravesaban frente a l. Haba tierra, roca firme bajo sus pies, ahora lo saba, de modo que ya no le preocupaba que el mundo donde haba crecido, el nico que haba conocido hasta pocos das antes, colgara sobre su cabeza como un peso monstruoso. El era una mosca que corra por el techo del cielo y miraba hacia abajo, a los pobres prisioneros atrapados al fondo. Cuando hubo dejado suficiente distancia entre l y el Sol se detuvo para descansar, se sent en el cielo azul y abri el recipiente de agua. Al llevrselo a los labios levant la mirada hacia el valle, arriba, la pirmide y el templo situados casi directamente sobre su cabeza. Dej el agua, se tumb de espaldas, puso los brazos bajo su cabeza y contempl su tierra. Esforzando la vista casi poda distinguir a los trabajadores en los campos. Los maizales pare- clan ufanos y verdes y pronto estaran maduros para la cose- cha. La gente se ocupa de su trabajo y de su vida sin imaginar que estaba en una prisin. Por qu? y sus captores, prisioneros ellos mismos en sus tneles de termitas. Cul era la razn oculta de su secreta observacin y de las extraas palabras de la mujer sobre el Gran Diseador? S, poda ver unas minsculas figuras que iban de los campos hacia Quilapa. Se pregunt si ellos podran verlo a l all arriba y, con la esperanza de que as fuera, agit los brazos y las piernas. Qu pensaran? Probablemente, que era alguna clase de ave. Quiz podra tomar el arma y raspando con ella escribir su nombre en el cielo, arrancar el azul de modo que se viera la roca. CHIMAL, diran las letras colgando all en el cielo, fijas e inamovibles. Que los sacerdotes tratasen de explicar esto! Rindose se levant y recogi su carga. Ahora ms que nunca quera descubrir la razn de todo esto. Tena que haber una razn. Ech a andar. Cuando pas la barrera de roca que cerraba el extremo del valle mir hacia arriba con inters. Era bien real, aunque los grandes peascos parecan desde aqu minsculos guijarros. Ms all de la barrera no haba continuacin del valle, slo roca gris de la que se levantaban picos de montaas. Artificiales, todos, hechos para dar la ilusin de la distancia, puesto que los picos ms alejados eran ms pequeos que los ms cercanos al valle. Chimal pas andando sobre ellos, decidido a ver qu haba ms all, hasta que se dio cuenta de que suba una cuesta. Al principio era slo un ngulo reducido, pero la pendiente se empin rpidamente hasta que Chimal tuvo que inclinarse hacia delante y luego trepar con pies y manos. Adelante, el cielo se extenda en una curva monstruosa, subiendo ms y ms hasta llegar a la tierra, pero l no llegara nunca all. Sbitamente presa de pnico, temiendo quedar atrapado para siempre en aquel cielo yermo, trat de subir ms. Pero resbal sobre el cielo liso y se desliz hacia atrs. Permaneci acostado, inmvil, hasta que el miedo disminuy, y entonces intent razonar para salir de aquello. Era obvio que no poda avanzar, pero siempre poda volver sobre sus pasos si era necesario, as que no estaba realmente atrapado all. Y, si fuera hacia la izquierda o la derecha? Se volvi a mirar la cuesta del cielo hacia el Oeste, hacia donde suba y suba para encontrarse arriba con las montaas. Entonces record que el tnel bajo el Sol le haba parecido curvarse hacia arriba y, sin embargo, haba sido llano todo el tiempo. Deba haber dos clases de arriba en el mundo exterior al valle. El verdadero arriba y.el

que slo pareca arriba y, no obstante, resultaba llano cuando uno andaba por l. Tom el recipiente y el arma y emprendi el camino hacia las montaas, a lo alto. Este era el arriba que realmente no lo era. Era como si estuviera andando por un tnel gigantesco que daba vuelta hacia l a medida que avanzaba. Abajo era siempre bajo sus pies y el horizonte avanzaba sin cesar. Las montaas, que estaban sobre l cuando empez a andar, estaban ahora a media altura en el cielo y colgaban ante l como una cortina de bordes dentados. Bajaban constantemente a cada paso que l daba hasta que finalmente las tuvo exactamente enfrente, apuntando hacia l como otras tantas dagas gigantescas. Cuando lleg a la primera montaa vio que yaca de costado sobre el cielo... Y que slo le llegaba a los hombros! Chimal estaba ms all de la sorpresa, embotados sus sentidos por tantos das de maravilla. La cumbre de la montaa estaba rematada por algo blanco Y duro, aparentemente la misma substancia del cielo pero de diferente color. Subi sobre la cima de la montaa que yaca en el suelo del cielo y sealaba hacia l como una gran cua y camin a lo largo de ella hasta que termin lo blanco y lleg a la roca slida. Qu significaba esto? Vio el valle, ahora slo a media altura del cielo, ante l, e inclinado sobre el borde. Trat de imaginar cmo se vera este punto desde el valle y cerr los ojos para recordar mejor. Mirando desde la base del risco, ms all de Zaachila, podan verse por encima de la pirmide las grandes montaas de afuera del valle y las todava ms distantes, inmensas y altas montaas, tan altas que tenan nieve en sus cumbres durante todo el ao. Nieve! Abri los ojos y mir la brillante substancia blanca, y se ech a rer. Aqu estaba l, posado sobre un nevado pico de montaa... Si lo pudiesen ver desde el valle, debera parecer alguna clase de gigante monstruoso. Chimal sigui adelante, andando entre las raras montaas acostadas, hasta que lleg a la abertura en la roca y los conocidos escalones de metal que se perdan de vista, abajo. Era otra entrada a los tneles. Se sent junto a la abertura y medit intensamente. Qu hara ahora? Esto era, indudablemente, una entrada a las madrigueras de los Guardianes, a una parte en la que todava no haba estado, puesto que estaba al otro lado del valle, muy alejada de la abertura que habia utilizado antes. Tendra que bajar por aqu, esto era seguro, puesto que no haba ningn lugar donde esconderse entre las rocas yermas. Aunque hubiese un lugar donde esconderse, su comida y agua no duraran eternamente. Este pensamiento de la comida provoc en l un rugido de hambre, as que sac un paquete y lo abri. Qu tendra que hacer despus de entrar en la madriguera? Estaba ms solo de lo que nadie haba estado nunca, con todas las manos humanas vueltas contra l. Los suyos del valle le mataran en cuanto lo vieran, o ms probablemente lo desjarretaran para que los sacerdotes tuvieran el placer de darle una muerte prolongada. y el Maestro Observador lo haba calificado de no-persona, por lo tanto, una persona muerta, y todos se haban esforzado mucho para reducirlo a tal condicin. Pero no lo haban logrado! Ni siquiera les haban servido sus armas y sus coches y todas las cosas que saban. Chimal haba escapado y era libre... y se propona seguir sindolo. En este caso, necesitaba un plan para asegurar su situacin. Primero escondera la comida y el agua aqu, entre las rocas tumbadas. Despus entrara en el tnel y, poco a poco, explorara las cavernas para descubrir lo que pudiera de los secretos de los Guardianes. No era gran cosa como plan, pero no tena otro camino. Cuando hubo terminado, escondi las provisiones y el envoltorio vaco, luego abri la tapa de la entrada. El tnel de abajo tena el suelo de roca y empezaba exactamente bajo la abertura. Lo sigui con cautela hasta que desemboc en un tnel ms ancho que tena dos pares de rieles en el centro. No haba ningn coche a la vista ni se oa ninguno que se acercara. No tena otra alternativa que seguir por aquel tnel. Con el arma preparada, dio vuelta a la derecha, hacia el extremo del valle, y ech acorrer aun trote ligero entre los

carriles, ganando terreno rpidamente. No le gustaba aquella situacin tan expuesta y dio vuelta en la primera abertura que apareci, que result ser el acceso a una escalera circular de metal que bajaba dando vueltas y se perda de vista dentro de la roca de abajo. Chimal empez a bajar y sigui regularmente, a pesar de que se mareaba con las constantes vueltas., Al llegar ms abajo oy un zumbido que creca a medida que l descenda. Al final se encontr en un tnel hmedo en cuyo centro corra un hilo de agua y el zumbido era ahora un estruendoso rugido que llenaba el recinto. Chimal avanz con cuidado, alerta a cualquier movimiento, hasta que el tnel termin en una caverna alta en la que se alzaban unos objetos de metal de los que provena el torrente de ruido. No, tena idea alguna de cul poda ser la funcin de aquellos objetos. Unas grandes partes redondas de ellos desaparecan dentro de la piedra de arriba y de una de esas partes vena el goteo de agua que corra por el suelo y hacia el tnel. Desde la seguridad de la entrada, Chimal recorri con la mirada la hilera de cosas inmensas hasta el extremo ms alejado donde brillaban unas luces ms intensas sobre un tablero de pequeos objetos brillantes ante el cual estaba sentado un hombre. Chimal retrocedi dentro del tnel. El hombre estaba de espaldas a l y ciertamente no haba visto an al intruso. Chimal volvi atrs por el tnel, ms all de la escalera de metal. Vera a dnde conduca esto antes de volver al tnel de arriba. A medida que avanzaba el ruido tras.l disminua y cuando se hubo apagado hasta ser un murmullo distante, percibi el ruido de agua corriente que vena de algn lugar ms adelante. La oscuridad llen la boca del tnel. Pas por ella para salir a una cornisa sobre la negrura. Una hilera de luces, a su izquierda, se alejaba en curva, reflejada por una superficie oscura. Comprendi que estaba contemplando un vasto lago subterrneo: el correr del agua se oa muy lejos frente a l y los reflejos de la superficie temblaban en pequeas olas. La caverna que contena el agua era vasta y los ecos del agua que caa resonaban por todos lados. Dnde estaba situado este lugar? Mentalmente recorri las vueltas que haba dado y trat de calcular hasta donde haba llegado. Estaba mucho ms abajo que cuando haba empezado a andar, y haba venido hacia el Norte y luego el Este. Mirando hacia arriba poda imaginarse su ruta... y all, arriba, estara el pantano del extremo norte del valle. Naturalmente! Este lago subterrneo estaba bajo el pantano y lo vaciaba. Las cosas que haba all en la caverna hacan algo para llevar el agua de nuevo a la cascada a travs de tuberas. Ya dnde iba la hilera de luces que bordeaba la orilla del oscuro lago? Ech a andar para descubrirlo. En la roca de la pared de la caverna haba sido labrada una cornisa y las luces estaban espaciadas a lo largo de sta. La roca era resbaladiza y hmeda, por lo que Chimal andaba con cuidado. La cornisa segua hasta una cuarta parte del contorno del lago, donde terminaba en otro tnel. Chimal se dio cuenta de que estaba cansado. Seguira adelante o volvera a su escondrijo? Esto ltimo sera lo ms juicioso, pero el misterio de aquellas cavernas le empuj hacia adelante. A dnde conduca este tnel? Penetr en l. Era hmedo, ms mohoso que los otros, aunque estaba iluminado por las mismas ventanas de luz regularmente espaciadas. No, no tan regularmente como las otras, ms adelante se vea una brecha negra como un diente que falta. Cuando lleg a aquel punto vio que uno de los objetos lisos estaba inserto all... pero su fuego se haba apagado y estaba oscuro: el primero que vea de esta manera. Quizs este tnel se empleaba rara vez y todava no se haba notado la falta. Al final del tnel haba otra escalera redonda de metal por la que subi. Esta daba a una pequea estancia que tena una puerta en una pared. Aplic la oreja a la puerta y no oy nada al otro lado. Abri una rendija y mir por ella. Esta caverna era silenciosa, vaca y la mayor que haba encontrado hasta entonces. Cuando entr, el ruido de sus pasos produjo un leve crujido en la imponente vastedad. La iluminacin all era muy inferior ala de los tneles, pero era ms que suficiente para

mostrarle la extensin de la caverna y las pinturas que adornaban las paredes. Estas representaban figuras extraas de personas, animales inusitados que parecan vivientes, y objetos de metal todava ms raros. Todos ellos marchaban en un torrente de movimiento helado en direccin al extremo opuesto de la caverna donde haba un portal flanqueado por estatuas doradas. Las personas de las pinturas vestan de maneras diferentes y fantsticas y tenan incluso diferentes colores de piel, pero todas se dirigan a una meta comn. La presin de aquellos silenciosos caminantes le empuj tambin hacia adelante, pero no antes de haber mirado alrededor. El otro extremo de la caverna estaba cerrado por inmensos peascos que, por alguna razn, le parecan familiares. Por qu? Nunca haba estado antes en aquel lugar. Se acerc ms a ellos y contempl su magnitud. Le recordaban mucho la barrera de rocas que cerraba el extremo del valle. Naturalmente! Esto era el otro lado de la misma barrera. Si se quitaran las gigantescas peas el valle quedara abierto, y Chimal no dud ni por un momento de que las fuerzas que se haban empleado para abrir aquellos tneles y construir un Sol podran usarse para derribar las rocas que tena delante. Desde afuera pareca que no haba ninguna salida del valle... porque la salida estaba cerrada dentro de la roca. Podran ser verdad las leyendas? Las que decan que algn da el valle sera abierto y su poblacin saldra. Hacia dnde? Chimal gir en redondo y mir la alta abertura en el extremo opuesto de la cmara. A dnde conduca? Pas entre las grandes estatuas doradas de un hombre y una mujer que flanqueaban el portal y luego continu por el tnel que haba ms all del umbral. Era ancho y recto y adornado con dibujos de oro. Haba muchas puertas en l, pero no examin ninguna de ellas: esto esperara. Indudablemente contenan muchas cosas de inters, pero no eran la razn de aquel pasadizo. Esta estaba delante. Apresur el paso cada vez ms hasta casi correr, hacia la gran puerta doble de oro que cerraba el extremo. Tras ella slo haba silencio. Senta una extraa tensin en el pecho cuando empuj las dos hojas de la puerta. All haba una gran cmara, casi tan grande como la anterior, pero sta no tena decoracin y estaba oscura, con slo unas pocas lucecitas para mostrarle el camino. Haba tres paredes, pero faltaba la del fondo. La abertura daba al cielo estrellado de la noche. No era ningn cielo que Chimal hubiese visto antes. No se vea nada de luna ni paredes de un valle que formaran Un horizonte cerrado y las estrellas, las estrellas, la abrumadora cantidad de estrellas que precipitaba sobre l como una ola! Las constelaciones familiares, Si estaban ah; quedaban partidas en la infinidad de otras estrellas tan innumerables como los granos de arena. y todas las estrellas giraban, como engarzadas en una gran rueda. Algunas eran dbiles, minsculas; otras ardan como antorchas de muchos colores, pero todas eran puntos de luz claros y duros, sin el parpadeo de las estrellas que haba sobre su valle. Qu poda significar eso? Con temerosa incomprensin, Chimal avanz hasta que choc con algo fro e invisible. El sbito brote de miedo se disip cuando lo toc con la mano y comprendi que deba ser la misma clase de substancia transparente que cubra el frente de los coches. Entonces, toda aquella pared de la sala era una gran ventana, que se abra a. qu? La ventana se curvaba hacia fuera y cuando se apoy en ella pudo ver que las estrellas llenaban el cielo a la derecha e izquierda, arriba y abajo. De pronto, sinti vrtigo, como si se cayera, y apret la mano contra la ventana, pero su fro inusitado era extraamente siniestro y la retir prontamente. Era acaso otro valle frente al verdadero universo de las estrellas? Si era as, dnde estaba el valle? Chimal retrocedi, inseguro, asustado por esa nueva inmensidad, y al hacerlo oy un dbil ruido. Eran pasos? Empezaba a dar un salto cuando el objeto de matar le fue arrancado sbitamente de la mano. Retrocedi contra la

fra ventana y vio al Maestro Observador ya tres hombres ms de pie ante l, todos apuntndolo con el arma de la llama mortfera. -Por fin has llegado al trmino -dijo el Maestro Observador. Las estrellas 1 Danthe togui, togui hin hambi tegue. Ndahi togui, togui Hin hambi tegue Nbui togui, togui Hin hambi pengui El ro pasa, pasa: Nunca cesa. El viento pasa, pasa: Nunca cesa. La vida pasa, pasa: Nunca regresa. Canto otom Chimal enderez los hombros, dispuesto a morir. Las palabras de un canto de muerte acudieron automticamente a sus labios y pronunci las primeras frases antes de darse cuenta de lo que haca. Escupi las palabras de su boca y sell firmemente sus labios traidores. No haba dioses a quienes rogar y el universo era un lugar de extremada extraeza. -Estoy dispuesto a matarte, Chimal -dijo el Maestro Observador, con voz seca y sin modulacin. -Ahora sabes mi nombre y me hablas directamente y, sin embargo, todava quieres matarme. Por qu? -Yo preguntar y t contestars -dijo el anciano, haciendo caso omiso de las palabras de Chimal-. Hemos escuchado a la gente del valle y nos hemos enterado de muchas cosas sobre ti, pero la cosa ms importante no podemos descubrirla. Tu madre no puede decrnosla porque est muerta... -Muerta! Cmo, por qu? ejecutada en tu lugar cuando se descubri que te haba liberado. Los sacerdotes estaban muy encolerizados. Sin embargo, ella pareca casi contenta de que sucediera, incluso, haba una sonrisa en sus labios. Realmente vigilan el valle, y con cunta atencin. Madre... -y al momento de morir dijo la cosa importante. Dijo que fue su culpa, veintids aos atrs, y que t, Chimal, no eras culpable. Sabes qu pudo querer decir con eso? Entonces, estaba muerta. No obstante, l se senta ya tan separado del valle que el dolor por esto no fue tan grande como esperaba. -Habla -orden el Maestro Observador-. Sabes qu quera decir? -S, pero no te lo dir. Tu amenaza de muerte no me asusta. -Ests loco. Dmelo inmediatamente. Por qu dijo veintids aos? Tiene su culpa algo que ver con tu nacimiento?

-S -contest Chimal, sorprendido-. Cmo lo sabes? El anciano desech la pregunta con un movimiento de cabeza impaciente. -Contstame ahora, y con la verdad, porque sta es la pregunta ms importante en tu vida. Dime... cul era el nombre de tu padre? Hubo un silencio entonces y Chimal se dio cuenta de que todos los hombres se inclinaban hacia delante, pendientes de su respuesta, casi olvidando las armas que llevaban. Por qu no decrselo? Qu importaban ahora las violaciones a los tabes? -Mi padre era Chimal-popoca, un hombre de Zaachila. Las palabras fueron para el anciano como un golpe. Retrocedi tambalendose y dos de los hombres corrieron a sostenerlo, dejando caer sus armas. El tercer hombre miraba, preocupado, con su arma y la de Chimal apuntando al suelo. Chimal se puso en tensin, preparado para saltar, apoderarse de una de las armas y escapar. -No... -dijo el Maestro Observador con voz ronca-. Observador Steadfast, tira estas armas inmediatamente. Como se le haba ordenado, el hombre se inclin y dej las armas en el suelo. Chimal dio un paso hacia la puerta y se detuvo. -Qu significa todo esto? -pregunt. El anciano apart a sus ayudantes e hizo algn ajuste en uno de los artefactos que colgaban de su cinturn. Inmediatamente sus soportes de metal se pusieron rgidos y lo sostuvieron, levantndole la cabeza. -Significa que te damos la bienvenida, Chimal, y te pedimos que te unas a nosotros. Este es un da glorioso, el que nunca esperamos ver en nuestra vida. El fiel cobra fuerza al tocarte, y t nos ayudars a adquirir sabidura. -No s de qu ests hablando -dijo Chimal, desesperado. -Hay muchas cosas que decirte, as que ser mejor empezar por el principio... -Qu significan esas estrellas? Esto es lo que quiero saber. El anciano asinti y casi sonri. -Ya nos instruyes, pues esto es el principio, lo adivinaste.- Los otros movieron la cabeza asintiendo-. Este es el universo de ah fuera, y esas estrellas son aquellas sobre las que los sacerdotes te instruyeron, pues lo que te ensearon era la verdad. Tambin lo de los dioses? No hay ninguna verdad en esas historias. -De nuevo adivinas la verdad, sin ayuda. Prueba de tu derecho de nacimiento. No..los falsos dioses no existen, excepto como cuentos para, los simples a fin de ordenar sus vidas. Existe nada ms el Gran Diseador que hizo todo esto. No hablo de los dioses, sino de todas las otras cosas que aprendiste en la escuela de los sacerdotes. Chimal se echo a rer. -Lo del Sol que era un globo de gas ardiente? Yo mismo he visto al sol y tocado los carriles sobre los que corre. -Esto es verdad, pero ignorado incluso por ellos, este mundo en el que vivimos no es el mundo sobre el que ellos instruyen. Escucha y te ser revelado. Hay un sol, una estrella igual a cualquiera de esas de ah fuera, y en torno a el, en circulo eterno se mueve la Tierra. Todos nosotros somos de esa Tierra, pero la hemos dejado para mayor gloria. del Gran Diseador. -Los otros murmuraron su acuerdo y tocaron sus deus al or aquellas palabras. -No es sin razn que cantamos sus loanzas. Porque, mira lo que El ha hecho. Ha visto los mundos que giran en tomo al Sol, y las minsculas naves que los hombres construyen para salvar esas distancias. Aunque esas naves son veloces, ms veloces de lo que podemos soar, pasan semanas y meses para ir de un planeta a otro. Sin embargo esas distancias son pequeas comparadas con las distancias entre los soles. La ms rpida de esas naves necesitara mil aos para llegar a la estrella ms cercana. Los hombres saban esto y abandonaron la esperanza de llegar a otros soles para ver las maravillas de nuevos mundos que giran en torno a aquellas llamas distantes.

-Lo que el hombre dbil no poda hacer prosigui el anciano, el Gran Diseador lo hizo. Construy este mundo y lo mando en un viaje hacia las estrellas... -Qu ests diciendo? -pregunt Chimal, mientras dentro de l se produca un sbito estallido de miedo... o era gozo? -Que somos viajeros en un mundo de piedra que corre a travs del vaco, de estrella a estrella. Una gran nave para cruzar las aguas impalpables del espacio. Es un mundo hueco, y en su corazn est el valle, y en el valle viven los aztecas, y estos son los pasajeros a bordo de la nave. Porque no ha llegado todava la hora, el viaje mismo es para ellos un misterio no revelado, y viven sus felices existencias, cmodas y fciles, bajo un Sol benevolente. Para guardarlos y guiarlos existimos nosotros, los Guardianes, y cumplimos nuestra misin. Como para subrayar sus palabras, una gran campana son una vez, luego otra vez. Los observadores levantaron sus deus y al tercer toque apretaron las varillas para aadir un nmero. -Y as un da ms del viaje ha transcurrido -enton el Maestro Observador-, y estamos un da ms cerca del Da de la Llegada. Somos fieles todos los das de nuestros aos. Los das de nuestros aos -repitieron los otros, hacindole eco. -Quin soy yo? -pregunt Chimal-. Por qu soy diferente? -Eres el hijo a quien hemos jurado servir, la razn misma de nuestra existencia. Porque no est escrito que los hijos los conducirn? Que el Da de la Llegada.vendr y el muro caer y la gente del valle ser liberada...Vendrn aqu y vern las estrellas y conocern por fin la verdad. Y aquel da Coatlcue ser destruida ante ellos y se les dir que se amen unos a los otros, y que el matrimonio entre los clanes de un solo pueblo est prohibido y slo es legtimo el matrimonio entre un hombre de un pueblo y una mujer del otro pueblo. Mi madre y mi padre... -Tu madre y tu padre que entraron en la gracia demasiado pronto engendraron un verdadero hijo de la Llegada. y la sabidura del Gran Diseador bendijo a los aztecas para que permanecieran humildes y cultivaran sus cosechas y vivieran felices dentro del valle. Esto, lo hacen. Pero el Da de la Llegada esa consagracin ser levantada y los hijos de los aztecas harn cosas que sus padres nunca soaron y estarn preparados para dejar el valle para siempre. Claro! Chimal ignoraba cmo haba sucedido, pero saba que aquellas palabras eran verdaderas. Slo l no haba aceptado el valle, se haba rebelado contra la vida de all, haba querido escapar. Haba escapado. El era diferente, siempre lo haba sabido y se haba avergonzado de ello. Ahora ya no era as. Se irgui y mir a los que le rodeaban. -Tengo muchas preguntas que hacer. -Sern contestadas. T, nos ensears a nosotros. Chimal al or esto solt la carcajada. -Entonces ya no queris matarme? El Maestro Observador baj la cabeza. -Esta fue mi equivocacin y slo puedo alegar ignorancia y pedir perdn. Puedes matarme si lo deseas. -No mueras tan pronto, anciano, antes tienes que decirme muchas cosas. -Esto es cierto. Entonces... empecemos. 2 -Qu es esto? -pregunt Chimal, mirando con aprensin la tajada de carne dorada, humeante, en el plato ante l-. No hay ningn animal que yo conozca bastante grande para proporcionar tanta carne.

La mirada suspicaz que dirigi al Maestro Observador infera que sospechaba cul era el nico animal bastante grande para proporcionarla. -Se llama bistec, y es un bocado particularmente fino que comemos los das de fiesta. T puedes comerlo todos los das si lo deseas, el banco de carne puede proveer la suficiente. -No conozco ningn animal que se llame banco de carne. -Djame mostrrtelo. El Maestro Observador ajust el aparato de televisin instalado en la pared. Sus habitaciones privadas no tenan nada de la rigidez eficiente de las celdas de los vigilantes. Aqu haba msica procedente de algn origen oculto, haba pinturas en las paredes y una gruesa alfombra en el suelo. Chimal, limpio y sin barba despus de frotarse con una crema depilatoria, estaba sentado en un silln mullido, con muchos utensilios de comer y diferentes platos colocados ante l. y el trozo de carne canibalescamente grande. -Describe tu trabajo -dijo el Maestro Observador al hombre que apareci en la pantalla. -Soy Servidor de Alimentacin y la mayor parte de mi trabajo est dedicada al banco de carne.- Se hizo aun lado y seal el gran depsito que haba detrs de l-. Aqu, en el bao nutritivo, crecen ciertas partes comestibles de animales, colocadas aqu por el Gran Diseador: Proporcionada la nutricin, los tejidos crecen continuamente y de ellos se cortan pedazos para nuestro consumo. -En cierto sentido, esos trozos de animales son eternos -dijo Chimal cuando la pantalla se hubo oscurecido-. Aunque se les quitan partes, nunca mueren. Qu animal deba ser?. -Nunca he pensado en el aspecto externo del banco de carne. Gracias. Ahora le dedicar ms reflexin porque parece una cuestin importante. El animal se llamaba vaca, es todo lo que s de l. Chimal, vacilante, comi un pedacito, luego ms y ms. Era mejor que nada de lo que hasta entonces haba probado. -La nica cosa que falta son los chiles -dijo, a media voz. -Maana habr algunos -dijo el Maestro Observador, escribiendo una nota. -Esta es la carne que dais a los zopilotes? -pregunt Chimal, comprendiendo de pronto. -S. Los pedazos menos apetecibles. En el valle no hay suficiente caza pequea para mantenerlos, as que debemos completar su dieta. -Por qu mantenerlos, pues? -Porque est escrito, y es el modo del Gran Diseador. No era la primera vez que Chimal reciba tal respuesta. Camino de aquellas habitaciones haba hecho preguntas, segua haciendo preguntas y no se le callaba nada. Pero muchas veces los Guardianes parecan tan ignorantes de su destino como los aztecas. No expres en voz alta esta sospecha. Haba tanto que aprender.! -Esto resuelve lo de los zopilotes -dijo, mientras sbitamente le vena a la memoria una ola mortal que lo sumergi-, pero por qu las serpientes de cascabel y los alacranes? Cuando Coatlcue entr en la cueva, salieron de sta un gran nmero de ellos. Por qu? -Somos los Guardianes y debemos ser severos en nuestra misin. Si un padre tiene demasiados hijos, no es un buen padre, porque no puede mantenerlos a todos, y por lo tanto, pasan hambre. Lo mismo sucede con el valle. Si hubiese demasiada gente, no habra suficiente alimento para todos. Por lo tanto, cuando la poblacin excede aun cierto nmero de personas de ambos sexos establecido en un grfico destinado a este fin, se dejan entrar en el valle ms vboras e insectos. -Esto es terrible! Quieres decir que esos bichos venenosos son criados nada ms que para matar gente? -Decisin justa a veces es la ms difcil de tomar. Por esto a todos se nos ensea a ser fuertes y resueltos y atenernos al plan del Gran Diseador.

No hubo respuesta inmediata a eso, Chimal coma y beba las muchas cosas buenas que tena delante y trataba de asimilar lo que haba aprendido hasta entonces. Sealo con el cuchillo la hilera de libros que haba en la habitacin. -He tratado de leer tus libros, pero son muy dificiles y muchas de las palabras las desconozco: No hay libros ms sencillos en alguna parte? Los hay, y yo debla haber pensado en ello.. Pero soy viejo y mi memoria no es tan buena como convendra, -Puedo preguntar... cuntos aos tienes? -Voy a cumplir mis ciento noventa aos. Como es la voluntad del Gran Diseado, espero llegar a los doscientos. -Vosotros vivs mucho ms tiempo que nosotros. Por qu es as? -Tenemos mucho ms quehacer en nuestra vida que los simples campesinos; por lo tanto, nuestros aos son la recompensa a nuestro servicio. Hay mquinas que nos ayudan, y drogas, y nuestros eskoesqueletos nos sostienen y nos protegen. Nacemos para servir. y cuanto ms larga sea esta vida de servicio, ms podemos hacer. Una vez ms Chimal reflexion sobre esto, pero no revel sus pensamientos. -y los libros de qu hablabas...? -S., naturalmente. Despus del servicio de hoy te llevar all. Solamente a los Observadores se les permite el acceso. Esos que visten de rojo. ~ Es por esto que yo tambin llevo estas ropas rojas? -S. Pareci ms acertado. Es lo mejor, lo ms apropiado para el Primer Llegado, y toda la gente te respetar. -Mientras t ests en el servicio me gustara ver el lugar donde estn los vigilantes, desde donde pueden ver el valle. Iremos ahora, si ests dispuesto. Te llevar yo mismo. Era una sensacin diferente recorrer aquellos tneles sin miedo. Ahora, con sus ropas rojas y el Maestro Observador a su lado, le eran abiertas todas las puertas y la gente saludaba cuando pasaban. La Vigilante Steel los estaba esperando a la entrada del centro de observacin. -Quiero pedir perdn -dijo, con los ojos bajos-. Ignoraba quin eras. -Ninguno de nosotros lo saba, Vigilante -dijo el Maestro Observador, y levant la mano para tocar su deus-. Sin embargo, esto no significa que debamos evitar el castigo, porque un pecado inconsciente es de todas maneras un pecado. Llevars una mortificacin durante treinta das, y la amars. -La amo -dijo ella con fervor, juntas las manos y los ojos muy abiertos-. A travs del dolor viene la purificacin. -Que el Gran Diseador te bendiga -dijo el anciano, y luego se apresur a alejarse. -Me ensears cmo trabajas? -pregunt Chimal. -Gracias por pedrmelo -contest la mujer. Le introdujo en una gran sala circular de alta bveda que tena pantallas incrustadas en la pared ala altura de los ojos. Los Vigilantes estaban sentados ante las pantallas, escuchaban con auriculares y en ocasiones hablaban a los micrfonos que colgaban ante sus labios. En el centro de la sala haba otro observatorio elevado. -El Maestro Vigilante se sienta ah -dijo Steel, sealando-. Organiza el trabajo de todos nosotros y nos gua. Si quieres sentarte aqu te ensear lo que hay que hacer. Chimal se sent ante un observatorio vaco y ella indic los controles. -Con estos botones eliges la visin que deseas. Hay 134 lentes y cada uno tiene una indicacin cifrada, y cada vigilan - te debe conocer todas las claves para la respuesta inmediata. Pasan aos en aprenderlas, porque la actuacin ha de ser perfecta. Te gustara mirar? -S. Hay una visin de la laguna, bajo la cascada!' -Aqu est. El nmero 67. -Apret los botones y apareci la laguna vista desde detrs de la cascada-. Para or, hacemos esto.

Otro ajuste, y el chorro del agua se oa claramente en su auricular, y el canto de un pjaro sonaba en los rboles. La imagen era precisa y en color, casi como si estuviera mirando al valle por una ventana abierta en la roca. -El lente est colocado sobre el muro del valle... o dentro de l? -S, adentro es donde estn la mayora, para que no sean descubiertos. Aunque, naturalmente, hay muchos ocultos dentro de los templos, tales como ste. La laguna desapareci y en su lugar apareci Itzcoatl, pasendose por los anchos peldaos de la pirmide, bajo el templo. -Es el nuevo primer sacerdote. Tan pronto como fue nombrado y hubo hecho las plegarias y los sacrificios adecuados, permitimos que saliera el Sol. Los Cuidadores del Sol dicen que siempre les viene bien una oportunidad de detener el Sol durante un da. Es una buena ocasin para revisarlo y ajustarlo. Chimal movi los controles, eligiendo nmeros al azar e introducindolos en la mquina. Al parecer haba lentes en toda la extensin de los muros del valle e incluso uno colocado en el cielo, el cual daba una visin panormica del valle entero; poda girar y tena un aditamento ampliador que poda hacer ver el suelo del valle muy cercano y claro, aunque, naturalmente, con esta visin no haba ningn sonido. -Aqu -dijo Steel sealando la imagen- puedes ver los cuatro peascos altos que se hallan a la orilla del ro. Son demasiado abruptos para poder trepar por ellos... -Lo s, lo he intentado. y cada uno tiene un doble lente en la cumbre. Se emplean para observar y controlar a Coatlcue: en el caso de circunstancias especiales. -Antes tuve uno de ellos en la pantalla dijo Chimal, oprimiendo los botones-. El nmero 28, S, aqu est. -Recuerdas las cifras clave muy pronto -dijo ella, admirada. Yo tuve que estudiar muchos aos. -Ensame algunas otras cosas aqu, si quieres- pidio Chimal, levantndose. -Como quieras, Todo lo que desees. Fueron primero al refectorio donde uno de los cuidadores insisti en que se sentaran y les sirvi bebidas calientes. otros tenan que servirse ellos mismos la comida. Parece que todo el mundo sabe de m.-dijo Chimal -Se nos inform en el servicio de la maana. Eres el Primer Llegado, no haba habido nunca ninguno, antes, todo el mundo est muy excitado. -Qu es esto que tomamos? - pregunt para cambiar el tema. No le complaca la expresin de temor admiracin en 1acara blanca de la mujer, la boca abierta y las ventanas de la nariz; ligeramente coloradas. -Se llama t. Lo encuentras refrescante?; Chimal mir alrededor, la gran sala llena del murmullo de voces y de pronto se dio cuenta de algo. Dnde estn los nios? Creo que no los he visto en ninguna parte. -No s nada sobre esto contest e1la y su cara se puso, si era posible, ms clara-, si es que hay algunos, deben estar en el lugar de.los nios. -T no lo sabes? Esta es una extraa respuesta, Has estado casada alguna vez, Vigilante Steel?Tienes, algn nio? - Ahora su cara enrojeci intensamente y lanz un gritito ahogado, mientras se poma e pie y sala corriendo del refectorio. Chimal termin su t y sali para encontrar al Maestro Observador que le esperaba. Le explic lo que haba sucedido y el anciano movi la cabeza en grave asentimiento. -Nosotros podemos hablar de esto, puesto que todas las cosas son guiadas por los observadores, pero las vigilantes se sienten mancilladas por esta clase de conversacin. llevan una vida de pureza y sacrificio y estn muy por encima de las relaciones animales que existen en el valle. Primero son vigilantes, mujeres en segundo lugar o, las ms fieles, nunca mujeres. lloran porque nacieron con cuerpos femeninos que las estorban y obstaculizan su vocacin. Su fe es muy fuerte.

-Evidentemente. Espero que no te molestar que te pregunte... pero vuestros Guardianes deben venir de alguna parte. -No somos muchos y tenemos una vida larga y til. -De eso estoy seguro. Pero, a menos que vivis eternamente, necesitaris nuevos reclutas. De dnde vienen? -Del lugar de los nios. No es importante. Podemos ir ahora. El Maestro Observador se levant para salir, pero Chimal no haba terminado an. -y qu hay en ese lugar? Mquinas que hacen hijos ya crecidos? -A veces deseo que las hubiera. Mi tarea ms dura es la de controlar el lugar de los nios. No hay ningn orden. Ahora hay cuatro madres all, aunque una de ellas morir pronto. Son mujeres que han sido elegidas porque, bueno, no hacan un trabajo satisfactorio en sus estudios y no podan dominar las tareas que se les asignaban. Se convirtieron en madres. -y los padres? -El Gran Diseador mismo ha ordenado esto. Un banco de esperma congelada. Los tcnicos saben como emplearla. Grandes son Sus misterios. Ahora, tenemos que irnos. Chimal comprendi que eso era todo lo que poda or esta vez. Abandon el tema, pero no lo olvid. Volvieron por el camino que haban seguido al ir all, despus que los observadores haban visto la alarma y haban salido a capturarlo, a travs de la gran sala y por el corredor dorado. El Maestro Observador empuj una de las puertas y le indic que entrara. -Ha estado aqu desde el principio, esperando. Eres el primero. Simplemente, sintate en la silla ante la pantalla y se te mostrar. -Te quedars conmigo? Por primera vez la boca de lnea cada del anciano se curv, reacia, en una sonrisa de resignacin. -Esto no podr ser. Este lugar es slo para los llegados. Corresponde a mi fe y mi deber cuidarlo para ellos, para que est siempre preparado. Sali y la puerta se cerr tras l. Chimal se sent en el cmodo asiento y busc un conmutador para hacer funcionar la mquina, pero no fue necesario. Su peso en el asiento debi poner en marcha el aparato, porque la pantalla se ilumin y una voz llen la estancia. -Bienvenido -dijo la voz-. Has llegado a Prxima Centauri. EROS, uno de los muchos asteroides en el cinturn de asteroides, rea de escombros planetarios entre las rbitas de Marte y Jpiter, aunque hay excepciones a esta regla. Eros es el ms excepcional, con su rbita que casi llega en un punto a la de la Tierra. Eros, de forma de cigarro, de treinta y dos kilmetros de largo, roca slida. Despus el plan. El plan ms grande ejecutado por la humanidad en una historia de grandes planes, originado por el hombre- que primero se llam el Gran Gobernante y ahora, con verdad, el Gran Diseador. Quin aparte de El poda haber concebido un proyecto que necesitara sesenta aos para prepararse... y quinientos aos para completarse? Eros, mecindose junto a la Tierra para recibir su nuevo destino. Naves minsculas, hombres ms diminutos, saltaron la brecha de espacio sin aire para empezar este enorme trabajo. Taladraron hasta la profundidad de la roca para preparar primero su alojamiento, pues muchos pasaran toda su vida aqu, luego profundizaron ms para cavar la inmensa cmara que albergara un sueo. DEPOSITOS DE COMBUSTIBLE, slo para llenarlos se necesitan diecisis aos. Qu es la masa de una montaa de treinta y dos kilmetros de largo? Masa, proporcionar su propia masa de reaccin, y el combustible ha de expeler esa masa y algn da se mover, avanzar y se alejar del Sol en torno al cual ha girado durante billones de aos, para no volver nunca...

Los AZTECAS, elegidos despus del debido estudio de todas las tribus primitivas de la tierra. Un pueblo simple, autosuficiente, rico en dioses, pobre en riqueza. Hasta este da hay an aldeas perdidas en las montaas, accesibles slo a pie, donde viven igual que cuando los espaoles llegaron hace siglos y siglos. Una sola cosecha, la del maz, que les emplea la mayor parte del tiempo y les proporciona la mayor parte de su alimento. Vegetarianos en gran parte, con un poco de carne y pescado cuando est a su alcance. Hacen fermentar una bebida alucinatoria procedente del maguey. Ven un dios o un espritu en cada cosa: agua, rboles, rocas, todo tiene alma. Un panten de dioses y diosas sin igual: Tezcatlipoca seor del cielo y la tierra, Mixtec seor de la muerte, Mictlatecuhtli seor de los muertos. Trabajo duro, sol caliente, religin que lo penetra todo, la cultura perfecta y obediente. Tomados, sin cambio, y establecidos en este valle de una montaa en el espacio. Sin cambio en ningn detalle, porque quin puede garantizar qu es lo que da adhesin a una cultura... 0 qu, si es suprimido, la destruir? Tomada entera y plantada aqu, pues ha de continuar sin cambios durante quinientos aos. La adicin de algunas pequeas verdades, alteraciones mnimas, se espera que no la destruirn. Escritura. Cosmologa bsica. Estas se necesitaran cuando los aztecas finalmente salgan del valle y sus hijos asuman su destino. CADENAS DNA, hlices complejas entrelazadas con infinitas permutaciones. Constructores de la vida, controladores de la vida, con todos los detalles desde el pelo en la pierna hasta la pulga sobre el cuerpo de la ballena de veinte toneladas encerrados en sus circunvoluciones. Billones de aos de desarrollo, desatados en breves siglos. Es sta la cifra clave para el pelo rojo? Substityela por esa y el nio tendr pelo negro. Ciruga de los genes, seleccin de los genes, delicadas operaciones con los ms pequeos bloques de la construccin de la vida, reorganizar, ordenar, producir. GENIO, capacidad excepcional natural para las concepciones creadoras y originales, elevado cociente de inteligencia. Capacidad natural, esto quiere decir en los genes y DNA. En una poblacin mundial hay un buen nmero de genios en cada generacin, y sus DNA pueden recogerse, y combinados, producir hijos con genio. Garantizado. Cada vez. A menos que ese genio est enmascarado. Por cada capacidad y condicin en los genes hay un dominante y un recesivo. El perro padre es negro y el negro es dominante y el blanco es recesivo, y ste tambin lo tiene. La madre es as mismo toda negra. As, pues, son NB y NB y, como ense, el buen Mendel, esos factores pueden trazarse en el cuadrado que lleva su nombre. Si hay cuatro cachorros sern NB, NB, NB y BB, o sea, un perro blanco donde antes no haba ninguno. Pero es posible tomar un dominante y hacerlo artificialmente recesivo? S, es posible. Tomemos el genio, por ejemplo. En efecto, tomaron el genio. y lo amarraron a la estupidez. Ofuscamiento. Subnormalidad. Pasividad. Aprisionado de modos ligeramente diferentes en dos diferentes grupos de gente, mantenidos separados. Que tengan hijos, generacin tras generacin de hijos obedientes y resignados. Y cada hijo llevar ese dominante amarrado, intacto y esperando. Luego, algn da, el da debido; se dejar que los, dos grupos se encuentren y se mezclen y se casen. Entonces las amarras se sueltan.. El dominante amarrado ya no es recesivo, es dominante. Los hijos son... hijos de diferentes padres que sus padres? S, quiz lo son. Son hijos geniales. Haba tanto que aprender. En cualquier momento de la conferencia registrada Chimal podia apretar el bt6n de preguntas y las imgenes y las voces se detendran mientras la mquina imprima una lista de referencias sobre la materia que se trataba. Algunas de esas referencias eran conferencias visuales grabadas que poda ver, otras eran volmenes especficos que se hallaban en la biblioteca. La propia biblioteca era una galaxia inexplorada. La mayora de 1os libros eran fotocopias, aunque haba volmenes

encuadernados de todos los textos bsicos. Cuando la cabeza y los ojos le dolan de tanto estudio y concentracin, Chimal recorra la biblioteca y sacaba volmenes al azar y los hojeaba. Qu complejo el cuerpo humano: las pginas transparentes del texto de anatoma pasaban una tras otra para revelar los rganos en colores vivos y las estrellas, eran gigantescas esferas de gas ardiente, despus de todo, pues aqu. haba grficos con sus temperaturas y tamaos. Pgina tras pgina de fotografas de nebulosas, apiamientos, nubes de gas. El universo era de una inmensidad que sobrepasaba la comprensin....y l haba credo en otro tiempo que estaba hecho de roca maciza! Chimal dejo el libro de astronoma abierto sobre la mesa ante l, se reclin hacia atrs, se estir Y luego se frot los ojos doloridos.. se haba trado el. termo de t, del que se llen una taza y lo sorbi. El libro haba quedado abierto en una lmina de la Gran Nebulosa de Andrmeda, una gigantesca rueda de luz sobre la noche salpicada de estrellas. Estrellas. Haba una estrella por la que debera interesarse, aquella en la que le haban dado la bienvenida cuando empez el proceso de instruccin. Cul era su nombre?...Haba tantas cosas nuevas que recordar...Prxima Centauri. Todava deba estar lejos, pero Chimal sinti un deseo sbito de ver el destino de su universo cautivo. Haba mapas detallados del firmamento, los haba visto, as que no deba ser demasiado difcil descubrir aquella estrella particular. y podra estirar las piernas: el cuerpo le dola por la falta de costumbre de estar tantas horas seguidas sentado. Fue un alivio volver a andar de prisa, incluso correr un poco por el largo pasadizo. Cuntos das haban transcurrido desde que haba entrado por primera vez en la sala de observacin? La memoria se le anublaba; no haba llevado ningn registro. Quiz debera llevar un deus como los otros, pero eso era una manera sangrienta y dolorosa de marcar el paso de un da. Ese rito le pareca carente de sentido, como tantas de las actividades de los Guardianes, pero era importante para ellos. Parecan gozar realmente con la imposicin ritual de dolor. Una vez ms abri las puertas macizas y contempl el espacio interestelar, tan tremendamente impresionante como la primera vez que lo haba visto. Identificar las estrellas con las del mapa era difcil. Por una parte, las estrellas no permanecan en posiciones relativas fijas como en el cielo sobre el valle, sino que pasaban en majestuoso desfile. En pocos minutos transcurra el ciclo de las constelaciones de verano alas de invierno y volva a empezar. En cuanto crea haber localizado una constelacin, sta desapareca de su vista y aparecan nuevas estrellas. Cuando el Maestro Observador entr, estuvo contento por la interrupcin. -Siento tener que molestarte... -No, de ninguna manera. No llego a ninguna parte con este mapa y slo me da ms dolor de cabeza. -Entonces, Puedo pedirte que nos ayudes? -Naturalmente. De qu se trata? -Lo vers en seguida si me acompaas. El rostro del Maestro Observador se alargaba con arrugas ms profundas de seriedad preocupada: Chimal no haba credo posible aquello. Cuando trat de entablar conversacin, recibi respuestas corteses pero breves. Algo preocupaba al anciano y pronto Chimal descubrira lo que era. Bajaron a un nivel al que Chimal nunca haba llegado y encontraron un coche que les esperaba. Fue un trayecto largo, ms largo que ninguno de los que haba hecho antes, y lo recorrieron en silencio. Chimal mir las paredes que pasaban constantemente y pregunt: -Vamos lejos? El Maestro Observador movi la cabeza asintiendo. -S, a la popa, cerca de la sala de mquinas. Aunque Chimal haba estudiado diagramas de su mundo, todava pensaba en l en relacin con el valle. Lo que llamaban la proa era donde estaba la sala de observacin, mucho ms all del pantano. La proa, pues, estaba al sur de la cascada, al otro extremo del valle. Se preguntaba qu encontraran all.

Se detuvieron a la entrada de otro tnel y el Maestro Observador pas delante para conducirlo a una de las numerosas puertas idnticas ante la cual esperaba un observador vestido de rojo, quien, silenciosamente, les abri la puerta. El interior era una celda dormitorio. Un hombre con traje negro de Guardin colgaba de una cuerda que haba sido pasada por la barra de la abertura de ventilacin en el techo. El nudo corredizo en tomo a su cuello lo haba estrangulado, lenta y dolorosamente, en vez de romperle la espina dorsal, pero al fin haba logrado su objetivo. Debi haber estado colgado all durante das, porque su cuerpo se haba estirado hasta que las puntas de los pies tocaban el suelo, junto a la silla volcada de la que habia saltado. Los observadores volvieron la cabeza, pero Chimal, a quien la muerte no le era extraa, lo miraba con bastante calma. -Qu quieres que yo haga? -pregunt.. Por un momento pens si lo haban trado para un velatorio. Era el Cuidador del Aire y trabajaba solo, porque el Maestro Cuidador del Aire muri recientemente y todava no se ha nombrado a otro. Su breviario esta aqu sobre su escritorio. Parece que algo estaba mal y l fue incapaz de corregirlo. Era un alocado y, en vez de informar de lo que suceda, se quito la vida. Chimal tom el manoseado y manchado cuaderno y lo hoje. Haba pginas de diagramas, cuadros para anotar indicaciones y simples listas de las instrucciones que deban seguirse. Se pregunto qu era lo que haba perturbado al hombre. Maestro Observador le hizo pasar a la estancia contigua donde sonaba un timbre continuamente y una luz roja se encenda y se apagaba. -Esto es un aviso de que algo est mal. La obligacin del Cuidador del Aire, cuando suena la alarma es hacer inmediatamente las correcciones y luego entregarme un informe escrito. No recib ningn informe. -Y la alarma todava suena. Sospecho, decididamente, que tu hombre no pudo arreglar el problema, se asust y se mat. El Maestro Observador hizo un movimiento afirmativo con aire ms intensamente sombro. El mismo pensamiento perturbador me asalto cuando lleg a m el inf6rrne de este suceso. Me he sentido preocupado desde que el Maestro Cuidador del Aire muri en plena juventud, escasamente de ciento diez aos, y este otro cuidador quedo encargado de su misin. El Maestro nunca tuvo buena opinin de l y nos disponamos a preparar a un nuevo cuidador cuando esto sucedi. Chimal comprendi de pronto lo que eso significaba. -Entonces no tenis a nadie que sepa algo sobre la reparacin de este equipo? Y es la maquinaria del aire a la, que te referas, la que nos proporciona a todos el aire para respirar? -S- dijo el Maestro Observador. Y lo condujo, por unas puertas gruesas de doble cerrojo, a una vasta y resonante cmara. Cubran las paredes unos altos depsitos con aparatos brillantes en sus bases. Unos slidos conductos se hundan en el suelo y un zumbido se oa por todas partes, junto con el aullido de los motores. -Esto proporciona el aire para todos? -pregunt Chimal. -No, nada de esto. Leers la explicacin aqu, pero la mayor parte del aire tiene algo que ver con las plantas verdes. Hay grandes cmaras llenas de ellas en constante crecimiento.. Este aparato hace otras cosas importantes con el aire, no estoy seguro de cules son exactamente. -No puedo prometer que sea capaz de ayudar, pero har todo lo que pueda. Al mismo tiempo te sugiero que: traigas a quien sea que pueda trabajar con esto. -No hay nadie, naturalmente. Nadie pensara en hacer otra cosa que el trabajo que le es asignado. Yo slo soy el responsable y he mirado antes este libro. Muchas de las cosas estn fuera de mi alcance. Soy viejo, demasiado viejo para aprender una nueva

disciplina. Ahora se est enseando aun joven el oficio de cuidador del aire, pero pasarn aos antes de que sea capaz de trabajar aqu. Quiz ser demasiado tarde. Con un nuevo peso de responsabilidad, Chimal abri el libro. La primera parte era una descripcin de la teora de la purificacin del aire, la cual revis rpidamente. Lo leera en detalle cuando tuviese un conocimiento ms general de la funcin de la mquina. Bajo el ttulo de aparato haba 12 secciones diferentes, cada una encabezada con un gran nmero rojo. Estos nmeros se repetan en grandes carteles a lo largo de la pared y Chimal supuso, con cierta justificacin, que estaban relacionados con los nmeros del libro. Al mirarlos, observ que bajo el nmero 5 una luz roja se encenda y se apagaba. Se acerc a ella y ley la palabra urgencia impresa bajo la bombilla: abri el libro en la seccin 5. "Torre de purificaci6n, descubrimiento de la poluci6n. Muchas cosas, tales como la maquinaria, la pintura y el aliento de los seres vivientes, expelen materia gaseosa y en partculas. No hay muchos de esos elementos de polucin, pero se acumulan con los aos y pueden concentrarse. Esta mquina retira de nuestro aire aquellas fracciones que pueden ser peligrosas al cabo de muchos aos. El aire se hace pasar a travs de un producto qumico que las absorbe..." Chimal sigui leyendo, ya interesado ahora, hasta que hubo terminado la seccin 5. Esta torre pareca haber sido hecha para funcionar durante siglos sin ninguna atencin; sin embargo, se haban tomado disposiciones para tenerla vigilada y cuidada. Haba una serie de instrumentos en su base y Chimal se acerc a mirarlos. Otra luz se encenda y se apagaba sobre un gran disco, iluminando unas letras que decan: REPONER EL PRODUCTO QUIMICO No obstante, la indicacin en el disco estaba en la parte superior de la escala de actividad, exactamente donde el libro deca que deba estar para el buen funcionamiento. -Pero quin soy yo para discutir con esta mquina? -dijo Chimal al Maestro Observador, quien le haba seguido en silencio-. El repuesto parece muy simple. Hay un ciclo automtico que esta mquina realiza cuando se aprieta este botn. Si no funciona, las vlvulas pueden hacerse funcionar a mano. Vamos a ver qu sucede. Apret el botn. Brillaron luces de funcionamiento, oscilando en respuesta al ciclo, y se cerraron conmutadores ocultos. De la columna que tenan delante sali un ruido de suspiro y, al mismo tiempo, la aguja de la escala de actividad se movi hacia la zona roja de peligro y cay hasta la parte inferior. El Maestro Observador la mir atentamente, deletre con los labios la indicacin, luego levant la mirada, horrorizado. -Puede ser esto as? Se pone peor y no mejor. Algo terrible est sucediendo. -No lo creo -dijo Chimal, frunciendo el ceo y con- centrndose sobre el libro-.Dice que el producto qumico necesita ser repuesto. Entonces me imagino que el viejo producto es extrado y esta extraccin es lo que da esta indicacin falsa en la escala. Ciertamente, la ausencia de un producto qumico dar la misma indicacin que su mal estado. -Tu argumento es abstracto, difcil de seguir. Me alegro de que ests aqu con nosotros, Primer Llegado, y puedo ver en esto la obra del Gran Diseador. No podramos hacer nada sin ti. -Veamos primero cmo resulta esto. Hasta ahora me he limitado a seguir las instrucciones del libro y no ha habido ningn verdadero problema. Mira, el nuevo producto qumico debe estar entrando, la aguja vuelve a subir hacia la indicacin de carga completa. Parece que esto es todo. El Maestro Observador seal, horrorizado, la oscilante luz de alarma. -Sin embargo... esto sigue. Hay algo terrible aqu. Algo anda mal con nuestro aire! -Nada anda mal con nuestro aire. Pero algo anda mal en esta mquina. Ha sido cargada de nuevo, el producto qumico nuevo trabaja perfectamente... y no obstante la alarma sigue. La nica cosa que se me ocurre es que el desperfecto est en la alarma.

Fue recorriendo las hojas del libro hasta que encontr la seccin que deseaba y entonces la ley rpidamente. -Puede ser esto. Hay un almacn aqui? Necesito algo que se llama 167-R -Es por aqu. El almacn contena hileras de estantes, todos numerados por orden, por lo que Chimal no tuvo dificultad para encontrar la parte 167-R que era una lata recia con un mango en un extremo y un aviso en letras rojas: Contiene gas a presi6n dirjase lejos de la cara cuando se abra. Chirnal lo hizo as y dio vuelta al mango. Se oy un fuerte silbido y cuando, ste se disip el extremo de la lata se solt de la mano de Chimal. Meti adentro la mano y sac una caja de metal brillante que tena la forma de un libro grande. Tena un mango donde debera haber el lomo y en el borde opuesto cierto nmero de clavos color cobre. No tenia la menor idea de cual poda ser la funcin de aquello. -Ahora veamos qu hace esto. EI libro lo dirigi al punto debido y encontr en la cara anterior de la maquina el mango marcado 167 -R, lo mismo que el que acababa de obtener, Cuando tir de1 mango, el recipiente sali con tanta facilidad como un libro de su estante. Lo arroj a un lado e insert el nuevo en su lugar. La luz se ha apagado, la alarma termin exclam e1 Maestro Observador con voz entrecortada por la emocin Tu has triunfado incluso donde fall el Cuidador del Aire. -Pareca bien evidente -dijo. La mquina demostraba funcionar bien; por lo tanto, el problema deba estar en, el circuito de alarma, aqu. Esta escrito en el libro, en la seccin correspondiente. Algo se puso en marcha y no se paro, y as la alarma sonaba aun cuando estaba hecha la correccin. El cuidador deba haberlo visto. Deba ser muy estpido de no imaginarse esto, continu para si mismo. No hay que hablar mal de los muertos; pero era un hecho. El pobre hombre se haba asustado y se haba suicidado cuando el problema le resulto insoluble. Esta era la prueba de lo que haba estado sospechando desde hacia tiempo. A su manera, los guardianes eran de mentalidad tan lenta como los aztecas. haban sido acondiconados para una determinada funcin, lo mismo que la gente del valle. 3 -Lo siento, pero todava no lo comprendo dijo la Vigilante Steel. Frunca el ceo ante el diagrama del papel, dndole vueltas con la vana esperanza de que un ngulo diferente lo hiciese todo claro. -Te lo ensear de otra manera, pues dijo Chimal. Entr en el cuarto de bao en busca del aparato que haba preparado. Sus habitaciones de observador eran grandes y bien provistas. Saco el recipiente de plstico al que haba sujetado un trozo de cuerda fuerte. -Que ves aqu dentro? pregunto. Ella dudando, se inclino para mirar. Agua. Esta medio lleno de agua. -Exacto. Ahora, que suceder si lo tumbo de lado? -Pues el agua se derramara. Naturalmente. - Exacto! Ella sonro feliz por su xito. Chimal tir de la cuerda hacia arriba y levanto as el recipiente. -Dijiste que se derramara. Creeras que puedo tumbar este cubo sin derramar ni una gota? Steel solo abri la boca, admirada, creyndolo todo posible por parte de Chimal. Este empez a hacer girar el cubo en un pequeo crculo, cada vez ms de prisa, levantndolo al mismo tiempo, hasta que estuvo girando en el aire en un crculo vertical, boca abajo en

la cima de la curva. El agua se quedaba adentro; no se derramaba ni una gota. Entonces, lentamente, disminuy la velocidad hasta que el recipiente estuvo de nuevo en el suelo. -Ahora, otra pregunta -dijo, tomando un libro-. Si yo abriese la mano y soltara este libro, qu sucedera? -Caera al suelo -dijo ella, intensamente orgullosa por haber contestado bien tantas preguntas. -Exacto otra vez. Ahora fjate bien. La fuerza que tira del libro hacia el suelo y la que sostiene el agua en el cubo es la misma fuerza, y su nombre es fuerza centrfuga. Hay otra fuerza en los grandes planetas llamada gravedad que parece obrar de la misma manera, aunque yo no lo comprendo. Lo importante es recordar que la fuerza centrfuga tambin nos retiene a nosotros abajo, para que no volemos en el aire, y tambin es la razn por la que andamos por el cielo y miramos al valle sobre nuestras cabezas. -No entiendo nada de esto -confes ella. -Es sencillo. Digamos que en vez de una cuerda tengo una rueda que gira. Si el recipiente colgara del borde de la rueda el agua se sostendra dentro de l al igual que cuando yo lo hago girar con la cuerda. y podra fijar dos recipientes a la rueda, uno opuesto al otro, y el agua se mantendra dentro de cada uno de ellos. El fondo de cada recipiente sera abajo para el agua que contiene... no obstante que la direccin de abajo sera directamente opuesta para cada uno de ellos. La misma cosa es cierta en cuanto a nosotros, porque este mundo de roca est girando tambin. As, en la aldea, abajo es debajo de tus pies, y abajo en el cielo es hacia el cielo. Entiendes todo esto? -S dijo ella, aunque no lo entenda, pero quera agradarle. -Bien. Ahora el siguiente paso es el importante y quiero, que ests segura de que me comprendes. Si abajo es debajo de tus pies en la aldea y abajo es hacia el cielo cuando ests en el punto opuesta ella, entonces a medio camino entre los dos puntos la fuerza debe ser igual, de modo que all no acta ninguna fuerza en absoluto. Si pudisemos llegar a medio camino del cielo desde la aldea, podramos simplemente flotar all. -Hacer esto sera muy difcil, a menos que fueses un pjaro. y hasta las aves se les impide salir de valle por cierto artificio del que he odo hablar. -Muy cierto. No podemos trepar por el aire, pero podemos andar por un tnel dentro de la roca. El valle est situado en una abertura de la roca, pero es slido por ambos extremos. Si hubiese un tnel que condujera a aquel punto, que se llama el eje de rotacin, ste es el nombre que le da el libro, podramos ir hasta all y flotar en el aire. -Creo que no me gustara. -A m s. y he encontrado el tnel preciso en los mapas. Irs conmigo? La Vigilante Steel vacil; no tena ningn deseo de correr aventuras de aquella especie. Pero los deseos del Primer Llegado deban ser considerados ley. -S, ir. -Bien. Nos iremos ahora. Los libros eran satisfactorios y Chimal gozaba con sus estudios, pero necesitaba tambin el contacto humano. En la aldea la gente estaba siempre junta. La Vigilante Steel era la primera persona que haba conocido all y juntos haban compartido experiencias. No era brillante, pero procuraba complacer. Chimal meti algunos alimentos concentrados y una botella de agua en la bolsa del cinturn: se haba acostumbrado a llevarla como todos los dems. Contena el comunicador, sus tiles de escribir y algunas pequeas herramientas. -Es la segunda escalera despus del refectorio dijo mientras salan. Al pie de la escalera se detuvieron mientras ella ajustaba su exoesqueleto para trepar; ste mova un pie despus del otro y ponia toda la fuerza necesaria para levantar el peso de la mujer y, por lo tanto, evitaba el exceso de esfuerzo a su corazn. Chimal subi despacio para seguir el paso mecnico de la mujer. Subieron siete pisos antes de que terminara la escalera.

-Este es el nivel ms alto dijo Steel mientras reajustaba los controles-. Antes slo he estado aqu arriba una vez. Solo hay almacenes. -Ms que eso, si los diagramas son exactos. Recorrieron toda la longitud del corredor, ms all de la ltima puerta, y penetraron en la roca perforada, fra. All no haba calefaccin en el suelo, pero sus botas tenan suelas gruesas aislantes. Al final, ante ellos, haba una puerta de metal con un letrero pintado en grandes letras rojas: Observadores solamente. -Yo no puedo entrar aqudijo ella. -Puedes si yo te digo que entres. En el breviario del observador cuenta que los vigilantes o cualquiera otra personas pueden los observadores ordenarles entrar en cualquier rea si es necesario. Nunca haba ledo nada parecido, pero ella no tenia que saberlo. -Naturalmente, entonces puedo ir contigo. Conoces la combinacin de este cerrojo? Seal el complicado disco, fijo en el candado y sujeto al dintel de la puerta. -No deca nada de que hubiera un cerrojo aqu. Aquella era la primera puerta cerrada que haba visto. Las reglas y el orden eran suficientes para impedir a los Guardianes entrar donde no deban. Miro atentamente el cerrojo y el candado. -Esto ha sido aadido despus de la construccin original dijo, sealando los tornillos. Alguien ha taladrado el metal del dintel y de la puerta y ha fijado esto. Sac un destornillador y retiro un tornillo-. Y no es un trabajo muy bueno, adems. No lo fijaron muy bien. Necesito solo unos instantes para retirar los tornillos y deja el cerrojo, todava fijo en el candado, en el suelo del tnel. Entonces la puerta se abri fcilmente a una pequea estancia de paredes de metal. -Qu puede significar esto? pregunt Steel, siguiendo a Chimal adentro. -No estoy seguro de saberlo. No haba detalles en los mapas. Pero podemos seguir las instrucciones y ver lo que sucede. Sealo una tarjeta escrita, sobre una pared-. Uno: cerrar la puerta; esto es bien fcil. Dos: asirse fuertemente a los pasamanos. Haba unas asas de metal fijas a las paredes a la altura de la cintura y ambos se asieron a ellas. -Tres: hacer girar la manecilla en la direccin debida. Bajo el letrero, una flecha de metal tenia la punta tocando a la palabra ABAJO. Tena pivote en la base. Chimal solt una mano para empujar la punta de la flecha hacia ARRIBA. Al hacerlo, empez a orse un zumbido lejano y el vehculo empez a moverse lentamente hacia arriba. -Muy bien dijo Chimal-. Nos ahorra una larga subida. Este vehculo debe estar fijo a un carril vertical y es empujado hacia arriba y hacia abajo por alguna clase se artificio. Qu pasa? -Yo... no s balbuceo Steel, aferrndose al anillo con ambas manos-. Me siento tan extraa, diferente. -S, tienes razn. Ms ligera, quizs! Se ech a rer, dio un salto y pareci que tardaba ms de lo habitual en volver a caer al suelo-. La fuerza centrfuga disminuye. Pronto habr desaparecido completamente. Steel, no tan entusiasmada como l por la idea, se aferr con ms fuerza y apoy la cabeza contra la pared, con los ojos cerrados. El trayecto fue relativamente breve y cuando el vehculo se detuvo Chimal empuj con las puntas de los pies y flot sin contacto con el suelo. -Es verdad... no acta ninguna fuerza. Estamos en el eje de rotacin. Steel se retorci, jadeando y con arcadas, tratando de dominar los espasmos de su estmago. La puerta se abri automticamente y vieron un corredor circular con varas

como barandas levantadas, a todo lo largo. No haba ni arriba ni abajo y hasta Chimal sinti un poco de nuseas cuando trat de imaginar hacia qu direccin miraban. -Ven. Simplemente flotaremos, luego nos impulsaremos a lo largo de estas varas hacia donde el tnel vaya. Ha de ser fcil. Como la mujer no mostraba ninguna intencin de moverse, le solt las manos y la empuj suavemente hacia el extremo del tubo al mismo tiempo que l chocaba contra la pared. Ella lanz un dbil chillido y se agit tratando de aferrarse a algo. Chimal se lanz tras ella y descubri que no era nada fcil. Al fin vio que la manera ms segura de avanzar era empujarse ligeramente hacia delante y luego guiarse deslizando las manos a lo largo de la barra a medida que avanzaba. La Vigilante Steel, despus de vaciar su estmago, se sinti mucho mejor y logr seguir las instrucciones de Chimal. Poco a poco recorrieron toda la longitud del tubo hasta la puerta del extremo, la cual traspusieron para entrar en una estancia esfrica con vista afuera, a las estrellas. -Reconozco este instrumento largo -dijo Chimal, excitado-. Es un telescopio, para hacer ver ms grandes las cosas lejanas. Puede emplearse para mirar las estrellas. No s qu hacen los otros instrumentos. Haba olvidado a Steel, cosa que a ella no le importaba en absoluto. Haba un divn sujeto a una porcin de la pared y la mujer descubri que poda fijarse sobre l apretando unas correas en tomo a su cuerpo. Lo hizo y cerr los ojos. Chimal casi no se daba cuenta de la falta de una fuerza que tirara de l hacia abajo mientras lea las instrucciones para hacer funcionar la mquina. Eran simples y claras y prometan maravillas. Las estrellas, afuera de la ventana hemisfrica saliente, giraban en lentos crculos en tomo aun punto del centro. No tan de prisa como las estrellas que se vean en el observatorio, y no salan ni se ponan, sino que seguan movindose. Cuando movi un control de acuerdo con las instrucciones, sinti sbitamente una fuerza que tiraba de l, la mujer gimi y la sensacin ces prontamente. Cuando se volvi para mirar por la puerta le pareci que ahora el tnel giraba... y las estrellas estaban inmviles. Ahora la estancia deba estar girando en direccin opuesta al resto del mundo, de modo que ellos estaban inmviles en relacin con las estrellas. Qu maravillas haba creado el Gran Diseador! Una vez el computador era puesto en funcionamiento, necesitaba dos puntos de referencia; en cuanto los tena, se orientaba por s mismo. Siguiendo las instrucciones, Chimal dirigi la punta de la aguja piloto a una resplandeciente estrella roja, la fij en las lneas cruzadas del telescopio, luego apret el botn de anlisis del espectro. La identificacin fue proyectada instantneamente en una pequea pantalla: Aldebarn. No lejos de sta haba otra estrella brillante que pareca pertenecer a la constelacin que l conoca como Orin. Su nombre era Rigel. Quizs estaba en Orin, era tan difcil distinguir incluso las constelaciones bien conocidas entre la infinidad de estrellas que llenaban el cielo. -Mrala -grit a la mujer, orgulloso y maravillado-. Este es el verdadero cielo, las verdaderas estrellas. -Ella mir rpidamente, asinti y volvi a cerrar los ojos-. Afuera de esta ventana est el espacio, el vado, nada de aire para respirar. Nada en absoluto, simplemente, una inmensidad vaca. Cmo se puede medir la distancia hasta una estrella... cmo podemos imaginrnosla? y esto, este mundo nuestro, va de una estrella a otra, la alcanzar algn da. Sabes el nombre de la estrella que es nuestro destino? -Nos lo ensearon, pero temo que lo he olvidado. -Prxima Centauri. En un lenguaje antiguo esto significa la estrella ms cercana en la constelacin del Centauro. No quieres verla? Qu momento es ste! Es una de las de ah fuera, frente a nosotros. La mquina la encontrar. Con cuidado, coloc los discos con la combinacin debida, los revis dos veces para asegurarse de que estaba bien. Apret el botn de funcionamiento y retrocedi.

Como el hocico de un gran animal que busca, el telescopio se sacudi y balance para colocarse. Chimal permaneci apartado mientras el aparato giraba con portentosa precisin, frenaba y se detena. Sealaba a un lado, casi a 90 grados del centro de la ventana. Chimal se ech a rer. -Esto no puede ser -dijo-. Ha habido un error. Si Prxima Centauri estuviera hacia all, al lado, esto querra decir que la pasamos... Sus dedos temblaban al volver a la lista y comprobar las cifras una y otra vez. 4 -Mira nada ms estas cifras y dime si son exactas o no... esto es todo lo que te pido. Chimal dej caer los papeles sobre la mesa, ante el Maestro Observador. -Ya te lo he dicho, no tengo mucha prctica en matemticas. Hay mquinas para esta clase de cosa. El anciano miraba fijamente adelante, no a los papeles ni a Chimal, inmvil exceptuando los dedos que, inadvertidos, daban tirones a su ropa. -Estas proceden de una mquina, una que da respuestas. Mralas y dime si estn bien o no. -Ya no soy joven, y es la hora de las plegarias y el descanso. Te ruego que me dejes. -No. No hasta que me hayas contestado. No quieres contestar, verdad? El continuo silencio del anciano destruy el resto de calma que a Chimal le quedaba. El Maestro Obervador lanz un grito ronco cuando Chimal tendi la mano, asi el deus y de un tirn rompi la cadena que lo sostena. Mir los nmeros en las aberturas de la parte anterior. -186.293...Sabes lo quiere decir esto?. -Esto es... cercano a la blasfemia. Devulvemelo inmediatamente. -Se me ha dicho que esto contaba los das del viaje, das segn el tiempo de la antigua Tierra. Segn yo recuerdo, hay aproximadamente unos 365 das en un ao de la Tierra. Arroj el deus sobre la mesa y el anciano se apoder de l inmediatamente con ambas manos. Chimal tom una tableta de escribir y un estilo de su cinturn. -Dividir... esto no ha de ser difcil... el resultado es... Traz una lnea bajo la cifra y la agit bajo las narices del Maestro Observador. -Han pasado ms de 510 aos desde que empez el viaje. El clculo en todos los libros era de quinientos aos o menos. y los aztecas creen que sern liberados a los quinientos aos. Esto no es sino una prueba ms. Con mis propios ojos he visto que ya no vamos hacia Prxima Centauri, sino que, en vez de esto, nos dirigimos acaso a la constelacin de Leo. -Cmo puedes saber esto? -Porque estuve en la cmara de navegacin e hice uso del telescopio. El eje de rotacin ya no apunta hacia Prxima Centauri. Vamos hacia algn otro lugar. -Estas son unas cuestiones muy complejas -dijo el anciano, secndose con un pauelo los ngulos de sus ojos bordeados de rojo-. No recuerdo ninguna relacin entre el eje de rotacin y nuestra direccin... -Yo s, y ya lo he revisado para asegurarme. Para que los instrumentos de navegacin funcionen debidamente, Prxima Centauri est fijada al eje de rotacin. Automticamente se hacen correcciones del rumbo si se desva. As, pues, avanzamos en direccin del eje principal. Esto no puede cambiar. -Chimal se mordi un nudillo, pensativo de sbitoAunque podramos dirigirnos a una estrella diferente! Ahora dime la verdad: Qu ha sucedido? El viejo observador permaneci rgido un momento ms, luego se derrumb, suspirando, dentro del soporte de su eskoesqueleto.

-No hay nada que se te pueda ocultar, Primer Llegado, ahora lo comprendo. Pero no quera que lo supieras hasta que hubieses llegado al pleno conocimiento. Esto debe ser ahora, de lo contrario no hubieras descubierto estas cosas. Movi un conmutador, los motores zumbaron y lo llevaron a travs de la estancia. -La reunin est grabada aqu, en el diario de navegacin. Yo era joven entonces, el observador ms joven, en realidad, los otros hace mucho tiempo que estn muertos.Cuntos aos hace de eso? No estoy seguro, pero todava recuerdo todos los detalles. Un acto de fe, un acto de compensacin, un acto de esperanza. Volvi a sentarse, sosteniendo con ambas manos un, libro encuadernado en rojo; volvi las pginas, buscando aquel da bien recordado. -pasamos semanas, casi meses, examinando todos los hechos para llegar a una decisin. Fue un momento solemne que casi nos par el corazn. El Jefe Observador se levant y ley todas las observaciones. Los instrumentos mostraba que nuestra marcha se haba hecho ms lenta, que era necesario introducir nuevos datos para ponemos en rbita en tomo a la estrella. Entonces ley las observaciones planetarias y todos nos sentimos desesperados ante lo que se haba descubierto. No poda confiarse en los planetas, ah estaba el error. Simplemente, no se poda confiar en ellos. Hubiramos podido ser los Observadores del Da de la llegada y, sin embargo, tuvimos la fuerza de alejamos de la tentacin. Tenamos que merecer la confianza de la gente que estaba a nuestro cargo. Cuando el Maestro Observador explic esto, todos supimos lo que haba que hacer. El Gran Diseador haba planeado todo, incluso para aquel da, para la probabilidad de que no se encontrara ningn planeta satisfactorio en rbita en tomo a Prxima Centauri, y se estableci un nuevo rumbo hacia Alfa Centauri. O era Lobo 359, en Leo? Lo he olvidado, han pasado tantos aos. Pero todo est aqu dentro, la verdad de la decisin. Aunque era duro hacerlo... se hizo. Llevar conmigo el recuerdo de aquel da hasta el reintegro al ciclo. A pocos se les da tal oportunidad de servir. -Puedo ver el libro? En qu da fue decidido esto? -Un da que est fijado en la historia, pero mralo t mismo. -El anciano sonri y abri el libro, aparentemente al azar, sobre la mesa que tena delante-. Ves como se abre en el lugar justo? Lo he ledo tan a menudo. Chimal tom el libro y ley la anotacin. Ocupaba menos de una pgina. Ciertamente una hazaa de brevedad, para tan importante ocasin. -No hay nada aqu sobre las observaciones ni las razones para la decisin -dijo-. Ningn detalle sobre los planetas que eran tan inconvenientes. -S, aqu, al principio del segundo prrafo. Si me permites, puedo citarlo de memoria: "por lo tanto, era slo las observaciones lo que podia determinar la accin futura, los planetas no eran convenientes.' -Pero por qu? No hay detalles. -Los detalles no son necesarios. Fue una decisin de fe. -El Gran Diseador haba dado licencia para el caso de que no se encontraran planetas convenientes, y El es el nico que saba. Si los planetas hubieran sido convenientes, no nos hubiera permitido elegir. Este es un punto doctrinal muy importante. Todos miramos a travs del telescopio y estuvimos de acuerdo. Los planetas no eran convenientes. Eran minsculos, y no tenan luz propia como un Sol, y se hallaban muy alejados. Evidentemente, no eran apropiados... Chimal se puso en pie de un salto, tirando el libro sobre la mesa. -Acaso dices que decidsteis simplemente mirando por el telescopio, mientras estbais todava a una distancia astronmica? Qu no hicsteis ninguna aproximacin, ningn aterrizaje, no tomsteis ninguna fotografa...? -yo no s nada de estas cosas. Deben ser cosas que saben los Llegados. No podamos abrir el valle hasta estar seguros. de que aquellos planetas eran apropiados. Pinsalo... Qu terrible! Lo que hubiera pasado si los Llegados encontraran inservibles esos

planetas! Hubiramos traicionado nuestra misin. No, era mucho mejor tomar nosotros mismos esta grave decisin. Sabamos lo que implicaba. Cada uno de nosotros escudri su corazn y su fe antes de llegar a una decisin a la que ramos reacios. Los planetas eran inapropiados. -y esto fue decidido slo por la fe? -. La fe de los hombres buenos, los hombres verdaderos. No haba otro camino, ni lo queramos. Cmo era posible que nos equivocramos, mientras nos mantuviramos fieles a nuestras creencias? En silencio, Chimal copi la fecha de la decisin en su Faltan paginas 155-156 Si. Esto era mejor. Chimal escribi: Cunto tiempo se tardara en llegar a Prxima Centauri si la rbita se cambia ahora? Esta vez la computadora tard casi tres segundos en contestar, puesto que haba que hacer muchas comptaciones y consultar muchas memorias. Calculada llegada 100 unidades astronmicas, distancia Prxima Centauri 17.432 dias. Chimal hizo rpidamente la divisin. -Esto es menos de cincuenta aos. La llegada incluso podra suceder durante mi vida si empezamos ahora la nueva rbita! -Pero cmo? Cmo se podra hacer que los observadores cambiaran la rbita? Haba la posibilidad de que l encontrara las instrucciones y breviarios adecuados y descubriera cmo hacerlo l mismo, pero slo si no le molestaban. Sera imposible hacer el trabajo frente ala hostilidad activa de ellos. Ni solamente las palabras los convenceran. Qu podra convencerlos? Haba que obligarlos a cambiar la rbita quisieran o no quisieran. Violencia? No sera posible capturarlos a todos y obligarlos al trabajo. Los Guardianes no lo permitiran nunca. Ni poda simplemente matarlos: esto era igualmente desagradable, aunque ciertamente tena estado de nimo para ello. Tena ganas de hacer violencia contra algo. La maquinaria del aire? El equipo en el que haba trabajado... Era vital para la existencia, pero solamente por un perodo de tiempo. Si hubiese alguna manera de estropearlo, l era el nico que sera capaz de repararlo. y ni siquiera empezara a arreglarlo hasta que se hubiese cambiado el rumbo y estuviesen camino de la estrella ms cercana. Esto es lo que deba hacer. Sali apresuradamente al pasadizo y vio al Maestro Observador ya los otros observadores corriendo hacia l a la mayor velocidad de que eran capaces sus eskoesqueletos. Chimal prescindi de sus gritos y ech a Correr en direccin opuesta, gabndo1es terreno fcilmente. Tan rpido como pudo, por la ruta ms directa, corri hacia el tnel que conduca a la planta del aire. El carril estaba vaco. No haba ningn coche esperando. Ira a pie? Necesitara horas para recorrer aquel tnel que atravesaba toda la longitud del valle. y si mandaban un coche tras l, no habra manera de escapar. Necesitaba un coche para l, pero... pedira uno? Si se haba dado la alerta a todos los Guardianes, no hara ms que caer en la trampa. Tena que decidirse rpidamente. Era ms que probable que la gente no estuviese informada; no era sta la manera del Maestro Observador. Se volvi hacia el comunicador de la pared. -Soy el Primer Llegado. Quiero un coche inmediatamente, en la estacin 187. El altavoz permaneci mudo un momento, luego una Voz contest: -Ser como t mandes. Estar ah dentro de pocos minutos. Llegara? O el hombre informara al observador? Chimal se pase, lleno de angustia y aprensin, impedido ahora de hacer nada, excepto esperar. Slo tard unos minutos en llegar el coche, pero el tiempo a l le pareci interminable. -Quieres que yo conduzca? -pregunt el que lo manejaba.

-No, puedo hacerlo yo mismo. El hombre se ape y salud respetuosamente a Chimal mientras el coche se pona en marcha por la va. El camino estaba libre. Aun cuando el hombre informara, Chimal saba que no hallara obstculos delante. Si mantena la, delantera con todo posible perseguidor y trabajaba de prisa, habra terminado lo que tena que hacer antes que lo alcanzaran. Pero ahora, antes que llegara, deba planear de antemano qu sera lo mejor que poda hacer. La maquinaria era tan slida que necesitara demasiado tiempo para estropear alguna parte de ella, pero los tableros de control eran ms pequeos y ligeros. Simplemente, destruir alguno de los instrumentos o retirar sus componentes sera suficiente. Los observadores no seran jams capaces de repararlo sin su ayuda. Pero antes de romper algo deba asegurarse de que haba substitucin. Slo retirar los componentes de los controles poda no bastar; el Maestro Observador, si se vea presionado, poda ser capaz de comprenderlo al ver las ranuras vacas. No, era necesario romper algo. Cuando el coche se par al otro extremo del tnel salt de l, cada movimiento planeado ya de antemano. Primero el breviario. Estaba exactamente donde l lo haba dejado. No haba nadie ms all, as que el nuevo cuidador, al parecer, todava no se haba hecho cargo del puesto. Esto era bueno. Tena que encontrar el diagrama preciso, luego los nmeros de las partes. Entr en el almacn mientras iba leyendo. S, aqu estaban los indicadores y los operadores mecnicos del tablero. Ms de diez de cada uno. El Gran Diseador lo haba planeado bien y previsto con creces toda eventualidad. Pero no haba pensado en el sabotaje. Como precaucin suplementaria, Chimal tom todas las piezas de recambio y las llev a otro almacn donde las enterr tras una pila de reserva de tuberas macizas. Ahora la destruccin. Una gran llave inglesa abierta de un extremo, pesada y tan larga como su brazo, constituira un arma perfecta. Se la llev a la cmara principal y se detuvo frente al tablero, sosteniendo la herramienta con ambas manos. Aqu; primero el disco de presin con tapa de cristal. Blandi la llave inglesa sobre su cabeza como un hacha de guerra y la dej caer, aplastante. Instantneamente parpadearon luces rojas por toda la cmara y una sirena empez a chillar de un modo ensordecedor. Una voz amplificada, rugi como un trueno. -Para! Para! lo que ests haciendo! Ests daando la mquina!Esta es la nica advertencia que se te har! Las luces y las advertencias no detendran a Chimal. Dej caer otra vez la llave sobre el mismo lugar. Al hacerlo, se abri de repente una puerta de metal en la pared, sobre l, derramando polvo. Asom el can de un fusil Laser y empez a disparar instantneamente: el lpiz verde de la llama traz un arco frente al tablero de control. Chimal se ech a un lado pero no lo bastante de prisa. El rayo toc su costado izquierdo, su pierna, su brazo, quemando instantneamente la ropa y la carne, profundamente. Cay pesadamente, casi inconsciente por la sbita impresin y el dolor. El Gran Diseador haba pensado en todo, incluso en la posibilidad de un sabotaje, pens Chimal. Demasiado tarde. Cuando los observadores entraron corriendo lo encontraron as, arrastrndose, dejando una lastimosa huella de sangre. Chimal abri la boca para decir algo, pero el Maestro Observador hizo un ademn y se apart a un lado. Un hombre con un deposito a la espalda y una manguera parecida a un fusil en la mano avanz y apret l gatillo. Una nube de gas envolvi a Chimal y su cabeza cay pesadamente sobre el suelo de piedra. 5 Mientras estuvo inconsciente las mquinas lo cuidaron. Los observadores lo despojaron de sus ropas y lo colocaron en la batea, sobre la mesa. Metieron en la

mquina la descripcin de sus heridas, luego dejaron que el analizador decidiera. Una vez empezada, toda la operacin fue enteramente automtica. Fueron hechas radiografas, mientras se registraba su presin arterial, su temperatura y todos los dems datos vitales. En cuanto las heridas fueron fotografiadas, inmediatamente les fue aplicada espuma coagulante de la sangre. El diagnostico tuvo lugar dentro de la computadora y fue programado el tratamiento. El aparato de anlisis se levant silenciosamente hacia su recipiente y ocup su lugar un brillante cirujano metlico. Se cerna sobre la herida mientras su microscopio binocular miraba adentro y sus muchos brazos estaban preparados. Aunque trabajaba slo en un rea muy pequea a la vez, lo haca con increble rapidez, mucho ms rpido de lo que poda hacerlo el ms diestro cirujano humano, siguiendo el programa de la computadora. Fue soltada un poco de espuma, se limpi el rea, se quitaron rpidamente los tejidos quemados. Luego fue aplicada una especie de cola como vendaje que adems aceleraba el crecimiento de los tejidos, y los brillantes instrumentos avanzaron a lo largo de su brazo, cerraron la herida, cosieron los tendones partidos, unieron los extremos de los nervios cortados. Luego a su costado, donde el rayo laser haba penetrado profundamente en los msculos, aunque no haba tocado ninguno de los rganos internos. Finalmente la pierna, un rea quemada en el muslo, la herida ms leve de todas. Cuando Chimal despert, al principio le fue difcil recordar lo que haba sucedido y por qu estaba all en el hospital. Le haban administrado fuertes sedantes y no tena ningn dolor, pero s la cabeza ligera y se senta demasiado agotado incluso para dar la vuelta. Volvi la memoria y, con ella, la amargura. Haba fracasado. El interminable viaje a ninguna parte seguira. Los observadores eran demasiado fieles a su misin preservadora; no podan pensar en ponerle fin. Quizs el nico error que haba cometido aqu el Gran Diseador era planear demasiado bien. Los Guardianes eran tan eficientes en su trabajo y se complacan tanto en l que nunca podran pensar en la posibilidad de detenerlo. La prxima estrella, si alguna vez llegaban a ella, seguro que tendra tambin planetas insatisfactorios. Haba slo una posibilidad de terminar el viaje, y Chimal haba fracasado en el intento. No hallara ms oportunidades, los observadores procuraran que no las hallase... y no habra ningn otro Chimal despus de ste. Se tendra en cuenta la advertencia. Si nacieran otros hijos de una unin entre las dos aldeas, no seran bien recibidos aqu. Quizs incluso los dioses susurraran al odo del primer sacerdote y un sacrificio vendra muy bien. Las mquinas enfermeras, dndose cuenta de que haba recobrado la conciencia, retiraron de su brazo la aguja de alimentacin intravenosa y presentaron un cuenco de caldo caliente. -Por favor, abre la boca -le dijo la dulce voz grabada de una muchacha muerta haca siglos. y un tubo curvado fue metido en el caldo y llevado a sus labios. Chimal obedeci. La mquina debi tambin haber anunciado que estaba despierto, porque se abri la puerta y entr el Maestro Observador. -Por qu hiciste esta cosa imposible? -pregunt-. Ninguno de nosotros puede comprenderlo. Pasarn meses antes que pueda arreglarse el dao, pues no podemos confiar en que t te acerques otra vez a la mquina. -Lo hice porque quiero que cambiis nuestra rbita. Hara cualquier cosa para obligarte a hacerlo. Si hicisemos el cambio ahora, podramos estar cerca de Prxima Centauri en menos de cincuenta aos. Esto es todo lo que te pido que hagas, slo mirar de ms cerca los planetas. Ni siquiera tienes que prometerme decirlo a nadie ms que a los observadores. Lo hars? -Ahora no te detengas.-rog la voz dulce-. Tienes que terminarlo todo, hasta la ltima gota. Oyes?

-No. Naturalmente que no. Esto no me corresponde a m en absoluto. La decisin fue tomada y registrada y yo no puedo pensar en cambiarla. No deberas ni siquiera pedrmelo. -Tengo que pedrtelo, rogrtelo... cmo? En nombre de la humanidad? Termina los siglos de encarcelamiento,. miedo y muerte. Libera a tu gente de la tirana que la domina. -Qu locuras ests diciendo? -La verdad. Mira a mi pueblo, que tiene una vida embrutecida, supersticiosa y breve, controlado su crecimiento por serpientes venenosas. Monstruoso! y tu propio pueblo morboso, esas pobres mujeres como la Vigilante Steel, un fantasma de mujer sujeta a la autotortura, sin ninguno de los rasgos normales de su sexo. Odiando la maternidad y amando el dolor infligido sobre s misma. Puedes poner fin al yugo de todos ellos... -Basta -orden el Maestro Observador, levantando la mano-. No escuchar ms esas palabras blasfemas. Este es un mundo perfecto, tal como el Gran Diseador lo orden, y tan slo hablar de cambiarlo es un crimen inimaginable. He reflexionado durante varias horas sobre lo que debo hacer contigo, y he consultado a los otros observadores, y hemos llegado a una decisin. -Matarme y hacerme callar para siempre? -No, esto no podemos hacerlo. Torcido como ests por tu deficiente educacin entre los salvajes del valle, eres de todas maneras el Primer Llegado. Por lo tanto, llegars, sta es nuestra decisin. -Qu tontera es sta? Chimal estaba demasiado cansado para discutir ms. Apart el cuenco todava no vaco, y cerr los ojos. -El diagrama descubre que hay cinco objetos llamados naves del espacio dentro de cavernas, en la corteza exterior de este mundo. Son descritas minuciosamente y estn destinadas a viajar desde aqu a cualquier planeta, segn se establezca. T sers metido en una de esas naves del espacio y partirs. Irs a los planetas, como deseas. Sers el Primer Llegado. -Vete -dijo Chimal, cansadamente-. No, no me matis, nada ms me mandis en un viaje de cincuenta anos, solitario, en exilio, solo para el resto de mi vida. En una nave que quizs ni siquiera llevar suficiente alimento y aire para una travesa de tal duracin. Djame, asqueroso hip6crita. -Las mquinas me informan que dentro de diez das estars curado lo suficiente para salir de la cama. Se est preparando un eskoesqueleto para ayudarte. En aquel momento vendrn unos observadores y harn que abordes la nave. Si es necesario te drogarn y te llevarn. Irs. Yo no estar aqu porque no deseo volver a verte. Ni siquiera te dir adis porque has sido una prueba dolorosa en mi vida, y has pronunciado palabras blasfemas que nunca olvidar. Eres demasiado malo para soportarte.. El anciano se volvi y sali aun antes de terminar de hablar. Diez das, pens Chimal, mientras se adormeca. Cmo me ser posible hacerlo en este tiempo? Qu puedo hacer, despus de todo? Poner fin a esta. tragedia. Cunto deseo poner al descubierto la indecencia de la vida que lleva esta gente! Incluso las vidas de los mos, breves e infelices como son, todava son mejores que sta. Me gustara abrir ante mi pueblo este nido de termitas, dejarle ver qu clase de gente es sta que acecha escondida a su vera, vigilando y ordenando. Sus ojos se abrieron de par en par y, sin tener conciencia de lo que haca, se sent e irgui en la cama. -Naturalmente. Llevar a mi pueblo dentro cavernas. Entonces no habra alternativa... tendramos que cambiar la rbita en direccin a Prxima Centauri. Se dej caer de nuevo sobre las almohadas. Tena diez das para planear y decidir exactamente lo que deba hacer. Cuatro das ms tarde fue trado el eskoesqueleto y qued de pie en un rincn Durante el siguiente perodo destinado a dormir, se arrastro fuera de la cama y se coloco, practicando con l. Los controles eran simples y seguros. Despus de aquello cada noche sali de la cama, al principio tambalendose, despus, a pesar del dolor, andando

penosamente. Haca ejercicios sencillos. Aument su apetito. La cifra de diez das era mucho ms del tiempo que necesitaba. Las mquinas deban haber calculado su perodo de curacin empleando como base los lentos metabolismos de los Guardianes. El poda hacer mucho ms. Haba siempre un observador de guardia fuera de su habitacin, Chimal los oa hablar cuando cambiaban los turnos, pero nunca entraban. No queran tener tratos con l. Durante el perodo de dormir del noveno da, Chimal se levant y se visti silenciosamente. Estaba todava dbil, pero el eskoesqueleto subsanaba esto, evitndole casi todo el esfuerzo de andar y otros movimientos fsicos. La nica arma posible que haba en la habitacin era una silla ligera. La tom con ambas manos y se coloc de pie detrs de la puerta... y entonces grit: -Socorro! Estoy sangrando... me muero... socorro! En seguida tuvo que levantar ms la voz, gritar ms para ahogar la voz de la enfermera que le ordenaba repetidamente que volviese a la cama para ser examinado. Sin duda sonaban alarmas en alguna parte. Tena que ser rpido. Dnde estaba ese tonto del observador? Cunto tiempo necesitaba para decidirse con su simple mentalidad? Si no entraba pronto, Chimal tendra que salir en Su busca y esto, si el hombre estaba armado, poda ser peligroso. La puerta se abri y en cuanto el hombre entr Chimal lo golpe con la silla. Rod por el suelo gimiendo, pero no haba tiempo ni siquiera para mirarlo. Un hombre... o un mundo? Chimal le arrebat el rifle lser de los dedos y sali, movindose a la mayor velocidad que permita el eskoesqueleto. A la primera vuelta dej el pasadizo del hospital y se dirigi a los corredores exteriores, los que habitualmente estaban desiertos y casi con toda seguridad lo estaban a aquellas horas. Faltaba una hora para el amanecer, los Guardianes, naturalmente, seguan el mismo horario del valle, y Chimal necesitara todos los minutos de esa hora. La ruta que haba planeado daba muchas vueltas y l andaba con tanta lentitud. Nadie sabra la que haba planeado; esto, ciertamente, lo ayudara. Solamente el Maestro Observador poda tomar decisiones, y no llegaba a ellas con facilidad. La primera cosa que probablemente pensara era que Chimal poda volver a terminar su tarea de sabotaje. Se buscaran armas y se despacharan observadores a la planta del aire. Luego, ms reflexin. Una bsqueda quizs y, por fin, se pondra alerta a toda la gente. Cunto tiempo durara eso? Imposible calcularlo. Esperaba que ms de una hora. Si suceda antes, Chimal tendra que luchar. Herir, matar si era necesario. Algunos moriran para que pudieran vivir las generaciones futuras. El Maestro Observador se movi todava ms lentamente de la que Chimal imaginaba. Casi haba pasado la hora entera antes de que Chimal encontrara a otro hombre, y ste, evidentemente, estaba ocupado en un recorrido de rutina. Cuando lleg ms cerca y reconoci a Chimal, su impresin fue demasiado fuerte para permitirle hacer nada. Chimal se coloc tras l y dej que las poderosas manos de eskoesqueleto agarrotaran al hombre hasta la inconsciencia. Ahora... el alba, y el ltimo corredor. Su vida corra hacia atrs. Este era el camino por donde haba entrado, haca tanto tiempo, avanzando temerosamente en direccin contraria. Cmo haba cambiado desde aquel da: cunto haba aprendido. Cosas sin valor, a menos que pudiera aplicarlas a alguna utilidad real. Lleg al tnel de suelo ptreo en el momento preciso en que la puerta del otro extremo se abra hacia afuera. Perfilada sobre el azul del cielo matutino se levantaba la monstruosa figura de Coatlcue, coronada de serpientes y armada de garras. Avanzando hacia l. Aun sabiendo, el corazn le dio un salto dentro del pecho. Pero sigui andando directamente hacia ella. La gran piedra gir para cerrarse silenciosamente y la diosa avanz, la mirada fija y sin vista. Lleg hasta l y pas por su lado... despus dio la vuelta y entr en el nicho para quedarse all. Parada, inmvil e inactiva. Para descansar un da ms antes de salir en su patrullar nocturno.

-Eres una mquina -dijo Chimal-. Nada ms. Y aqu, detrs de ti, hay herramientas, armarios con piezas y tu breviario. Pas por su lado, tom el libro y ley la cubierta- y tu nombre ni siquiera es Coatlcue, es Guardia robot buscador de calor. Lo cual explica ahora por qu yo escap de ti. En cuanto estuve bajo el agua, desaparec por lo que respecta a tus sentidos. Abri el libro. Aunque la Coatlcue robot era indudablemente compleja, las reparaciones y las instrucciones eran sencillas, como todas las dems. Chimal, primeramente crea que sera suficiente abrir el portal y hacerla salir a la luz del da. Pero poda hacer mucho ms con ella. Siguiendo las instrucciones, hizo correr una tabla en la espalda de la mquina y descubri un hueco con mltiples agujeros. En el armario haba una caja de control con un cable de cierta longitud y un enchufe. Con esto los circuitos automticos podan ser anulados y la mquina probada y manejada a voluntad del controlador. Chimal lo enchuf. -Camina! -orden. y la diosa avanz-. En crculo dijo- y manipul los controles. Coatlcue, obediente, describi un crculo en torno a l, rozando las paredes de la caverna. Poda conducirla afuera y mandarle hacer lo que l quisiera. No... no conducirla!. Hara algo mucho mejor. -Arrodllate! -grit. La diosa obedeci. Chimal, riendo, puso un pie en el codo doblado del robot, trep sobre sus hombros y se sent, los pies colgando entre las secas manos humanas mientras se asa a uno de sus cuellos duros de escamas metlicas. -Ahora, adelante; salimos. Soy Chimal! -,-grit-. El que se fue y regres... y cabalga sobre una diosa! Cuando se acercaron a la salida, sta se abri en respuesta a alguna seal automtica. Detuvo la mquina en el umbral y examin el mecanismo. Unos pesados pistones la empujaban para abrirla y la sostenan as. Si pudiese fundir las barras, doblarlas sin destruirlas, la puerta quedara abierta sin que fuese posible una reparacin rpida. y lo que tena que hacer no requera demasiado tiempo. No mucho tiempo, realmente. El rayo lser obr sobre la lisa barra del pistn hasta que se puso roja y de pronto se curv bajo el peso de la roca. Chimal apart rpidamente el rayo y la puerta cay, pero se detuvo pronto, sostenida todava por el pistn del otro lado. La primera barra estaba doblada, el metal era otra vez duro y no podra volver a entrar en el cilindro en esta condicin. La puerta abierta no poda cerrarse. Afuera, en el valle, Chimal cabalgaba sobre su extraa montura, las cabezas de serpiente y la falda de serpientes silbaban con fuerza, pero no con tanta fuerza como sonaba la carcajada victoriosa de Chimal. Al surgir de la grieta, Chimal se detuvo y contempl el valle con sentimientos mezclados: no haba comprendido hasta aquel momento que sera un gozo regresar a su tierra. Sobre los campos, a lo largo del cauce del ro, flotaba todava la bruma del amanecer, que se disipara tan pronto cmo el sol surgiera de las montaas. Aspir profundamente el aire limpio y fro que llevaba el aroma de las cosas verdes que crecan. Era agradable estar afuera, despus del mohoso entumecimiento de los corredores. Sin embargo, al pensar esto record que aquel valle era slo una gran caverna cavada en la roca maciza y, mientras lo contemplaba, tena tambin conciencia de los tneles que lo rodeaban y del espacio vaco y las estrellas en el exterior. Estos pensamientos eran desconcertantes y Chimal se estremeci y los alej de su mente. Las heridas le dolan; se haba movido en exceso y demasiado pronto. Hizo avanzar a la diosa, hacia abajo, a la orilla del ro, que atraves chapoteando en el agua poco profunda. En las aldeas ahora la gente deba estar lavndose y preparando el desayuno. Pronto saldran para los campos y si se apresuraba llegara all al mismo tiempo. Una vuelta en los controles hizo que Coatlcue echara a correr moderada- mente, sacudiendo el cuerpo de Chimal a cada paso. Apret los dientes y no hizo caso del dolor. A medida que

aumentaba la velocidad de la diosa, sus cabezas se movan hacia adelante y hacia atrs en un comps ms rpido, lo mismo que su falda de serpientes. Los silbidos eran ensordecedores. Avanz en lnea recta hacia la pared del valle y despus hacia el sur, en direccin al templo. Los sacerdotes estaran terminando el servicio matutino y sera un buen momento para encontrarlos a todos reunidos. Cuando apareci a su vista la pirmide fren a Coatlcue y los silbidos disminuyeron. Entonces, a paso lento, la condujo en torno a la escalera de la pirmide y en medio de ellos. Fue un momento que hel los corazones. Se oy un ruido seco cuando el cuchillo de obsidiana cay de la mano de Itzcoatl mientras el primer sacerdote se tambaleaba de la impresin. Los otros quedaron rgidos, y el nico movimiento era el balanceo incesante de las cabezas de serpiente. Los sacerdotes, aturdidos por lo que les pareca increble, volvieron los rostros hacia la diosa y su jinete, con los ojos muy abiertos, las pupilas contradas hasta convertirse en unos puntos. -Habis pecado! -les grit Chimal, agitando su fusil lser. Era dudoso que lo hubiesen reconocido con aquel traje del color de la sangre, posado a tanta altura sobre ellos. -Coatlcue se vengar. Al pueblo de Quilapa, ahora... andad. Corred! La diosa empez a correr hacia ellos, silbando espantosamente, y no necesitaron ms rdenes. Se volvieron y huyeron y el monstruo de cabezas de serpiente les iba a la zaga. Cuando llegaron al pueblo aparecieron los primeros aldeanos, aturdidos todos ellos por aquella espantosa aparicin y la increble escena. Chimal no les dio tiempo para recobrar la serenidad: les grit la orden de ir a Zaachila. Chimal fren a la diosa cuando llegaron entre las casas y los sacerdotes se mezclaron con la multitud que se precipitaba en una ola de terror. Nos les permita detenerse, sino que les azotaba los flancos como si fuesen un rebao demonaco. Mujeres, chillidos, nios pequeos, todos huan ante l, llegaban al ro y lo atravesaban. Los primeros ya estaban en Zaachila y haban dado el aviso. Antes que llegara all, todo el pueblo hua ante l. -Al pantano! -rugi, mientras ellos corran a travs de los campos de rastrojos y huan entre las hileras de magueyes-. Al muro, a la grieta, para ver lo que all os ensear! Ciegos de pnico huan de l, detrs, los acosaba. Los riscos del muro estaban delante y el final del valle a la vista. En pocos minutos estaran dentro del tnel y esto sera el principio del fin de la vida que haban conocido, Chimal rea y gritaba, las lgrimas corran por su rostro. El fin, el fin... Un retumbar creciente, como un trueno lejano, se oy enfrente y del muro del can sali una nube de polvo. La multitud mengu la carrera y se detuvo, se agit sin saber de qu peligro deban huir, despus se apart a los lados temerosa cuando Coatlcue se meti en medio. Un miedo helado oprimi el pecho de Chimal al avanzar hacia la grieta de los altos peascos. Tena miedo de reconocer lo que haba sucedido, no se atreva a admitirlo ante s mismo. Estaba cerca, demasiado cerca del fin para que algo saliese mal ahora. Coatlcue subi corriendo el sendero y entr en la abertura del peasco. Para detenerse en seco ante la barrera de roca derrumbada que la cerraba de parte aparte. Una piedra repiquete cayendo del montn y luego hubo el silencio. El polvo se pos lentamente. No haba rastro alguno de la puerta ni de la abertura hacia las cavernas de atrs, slo el gran montn de escombros de piedra que cubran el lugar donde antes estuvo la entrada. y entonces vino la oscuridad. Aparecieron las nubes tan de sbito que el cielo estuvo cubierto por ellas antes que se oyeran los primeros truenos. y aun antes que las nubes taparan el sol, ste se apag y un viento fro corri a lo largo del valle. La gente,

amontonada, gema de angustia ante la tragedia que la afliga. Es que los dioses guerreaban sobre la Tierra? Qu suceda? Era el fin? Luego cay la lluvia, que aument la oscuridad, y granizo mezclado con las gotas de agua helada. Los aldeanos se dispersaron y huyeron. Chimal luch contra la depresin de la derrota que le nublaba los pensamientos e hizo dar vuelta a Coatlcue para seguirlos. La lucha no haba terminado todava. Podra encontrarse otra salida. Coatlcue obligara a los aldeanos a ayudarlo, el terror de su presencia no poda ser disipado por la lluvia y la oscuridad. A mitad del camino la diosa se detuvo y qued rgida. Las serpientes quedaron inmviles en un interminable retorcimiento y sus silbidos cesaron. Por un momento se inclin hacia adelante sobre un pie medio levantado, luego permaneci quieta. Toda la energa haba sido suprimida y la caja de control era intil. Chimal la dej caer de su mano, luego, lenta y penosamente, se desliz por el metal mojado y resbaloso hasta el lodo del suelo. Se dio cuenta de que tena todava en la mano el rifle laser; apunt con l ala barrera de roca en un acto ftil de odio y apret con fuerza el gatillo. Pero incluso esta dbil protesta le fue negada: la lluvia haba penetrado en el mecanismo y no dispar. Lo arroj lejos de s. La lluvia caa a torrentes y estaba ms oscuro que en la ms oscura noche. 6 Chimal se hallaba sentado en la orilla del ro; el rugido de la corriente invisible pasaba ante l. Tena la cabeza apoyada en las rodillas y su costado, pierna y brazo derechos ardan. Caminar no era bueno para sus heridas. El agua pareca haber subido y si haba de atravesarla tendra que hacerlo pronto, antes que fuera demasiado profunda. En realidad no haba ninguna razn para atravesar el ro., tan muerto estara en el otro lado como aqu, pero Quilapa estaba all y era su pueblo. Cuando trat de levantarse, de sostenerse sobre los pies, descubri que estaba inmovilizado en la posicin agachada. El agua haba estropeado su eskoesqueleto y ste slo le permita movimientos limitados. Con un esfuezo liber un brazo y despus solt todas las dems sujeciones. Cuando finalmente se levant, dej el aparato atrs como la cscara desecha de una vida anterior, perpetuamente agachado, obediente, al borde del agua. Al entrar en el ro el agua le lleg a las rodillas, luego a la cintura antes de llegar a la mitad del camino. Tena que tantear cuidadosamente con los pies a cada paso, cargando su peso contra la corriente todo el tiempo. Si era arrastrado, saba que ahora no tendra bastante fuerza para nadar hasta salvarse. Avanz paso a paso, empujado sin cesar por el agua: se- ra tan fcil ceder y dejarse llevar lejos de todo. Por alguna razn la idea le pareci desagradable -un sbito recuerdo del Cuidador del Aire colgado del cuello-, la rechaz y si- gui adelante. Ahora el agua slo le llegaba a los muslos, despus de nuevo ms abajo de las rodillas. Haba pasado. Antes de subir a la orilla se inclin, llen sus manos ahuecadas y bebi, muchas veces. Estaba sediento ya pesar de la lluvia y el fro su piel arda. Sus heridas no soportaban que pensara en ellas. -No haba dnde ir? Haba terminado todo, para siempre? Chimal permaneca all, balancendose en la oscuridad, el rostro levantado hacia la lluvia. Quizs realmente exista un Gran Diseador que vigilaba y le entorpeca los pasos a cada vuelta. No, no poda ser verdad esto. No cedera ante una supersticin mayor ahora que haba desechado todas las otras ms pequeas. Este mundo haba sido diseado por hombres, construido por hombres; haba ledo sus orgullosos informes y comprendido su pensamiento. Incluso saba el nombre del que llamaban el Gran Diseador y saba las

razones por las que haba hecho todo esto. Estaban escritas en los libros y podan leerse de dos maneras. Chimal saba que haba fracasado a causa del azar... y de la ignorancia. Era suerte que hubiese llegado tan lejos. Un hombre no se haca enteramente en unos pocos meses. Tena el saber de un hombre, quizs. Haba aprendido mucho y muy rpidamente, pero todava pensaba como un aldeano. Pegar. Correr. Luchar. Morir. Si por lo menos hubiese podido hacerlo mejor. Si por lo menos hubiese podido conducir a su pueblo a travs de aquella sala pintada y por el corredor dorado, hasta las estrellas. Y con este pensamiento, esta visin, lleg el primer minsculo rayo de esperanza. Chimal avanz. Estaba de nuevo solo en el valle y cuando cesara la lluvia y saliera el sol una vez ms empezara su caza. Qu tiernamente los sacerdotes lo mantendran con vida para las torturas que inventaban y en las que se apoyaban. Ellos que enseaban el miedo haban sentido miedo, haban corrido, acobardados. Su venganza seria completa. No lo atraparan. Una vez, antes, en ignorancia absoluta, haba escapado del valle... Volvera a hacerlo. Ahora saba lo que haba tras el muro de roca, dnde estaban las entradas ya qu conducan. Tena que haber una manera de llegar a una de ellas. Delante, en la cima del risco, estaba la entrada en la cual haba ocultado su comida yagua. Si pudiese llegar all, podra descansar y esconderse, hacer proyectos. Sin embargo, an mientras lo pensaba ya saba que era imposible. Nunca haba sido capaz de escalar los muros del valle cuando estaba en perfecta salud y posea toda su fuerza. Haba sido proyectado todo astutamente para impedir que nadie escapara de esta manera. Incluso la cornisa de los zopilotes, mucho ms baja que el borde del can, sera imposible de alcanzar a no ser que algn accidente fortuito hubiese abierto una brecha en el saliente de la roca. Se detuvo en la oscuridad y solt la risa, hasta que sta se convirti en un ataque de tos. Era esa la manera. Esa podra ser la salida. Ahora tena un propsito y, a pesar del dolor, avanz decidido bajo el torrencial aguacero. Cuando lleg al muro del valle la lluvia haba disminuido hasta ser una llovizna constante y el cielo estaba ms claro. Los dioses haban conseguido su objetivo; todava tenan el mando; no ganaran nada inundando el valle. Slo que no eran dioses, eran hombres. Hombres falibles y estpidos cuya tarea haba terminado aun cuando no lo saban. A travs de la lluvia pudo divisar el bulto oscuro de la pirmide cuando pas junto a ella, pero haba silencio all y nada se mova. Si los sacerdotes haban regresado, estaban ahora encerrados en sus cmaras ms profundas. Sonri y se frot la boca con los nudillos. Bueno, si no otra cosa, les haba dado un susto que nunca olvidaran, oh s. Quizs esto compensaba, en cierto modo muy reducido, lo que haban hecho a su madre. Esos matones arrogantes y fanfarrones no volveran a tener jams la seguridad de que ellos eran la ley indiscutible entre los hombres. Chimal, cuando lleg al punto debajo de la comisa, se detuvo para descansar. La lluvia haba cesado pero el valle estaba todava sumergido en un mar de bruma hmeda. El costado izquierdo le arda y cuando lo toc la mano le qued roja de sangre. Malo. Pero esto no le detendra. Tena que hacer aquella escalada mientras la visin estaba todava nublada, de modo que ni los aldeanos ni los vigilantes observadores pudieran verlo. Los lentes colocados arriba, en el cielo, ahora seran intiles, pero poda haber otros ms cerca capaces de captarlo. Ciertamente las cosas estaran ahora trastornadas entre los vigilantes y cuanto ms pronto actuara ms probabilidades tendran de hacerlo sin ser visto. Pero estaba tan cansado. Se levant y puso las manos contra la roca. El nico recuerdo que le qued de la escalada era el del dolor. Una roja angustia que le nublaba la vista y le impeda ver casi por completo. Sus dedos tenan que buscar por su cuenta donde agarrarse y las puntas de sus pies tanteaban ciegamente para hallar un

sitio donde apoyarse. Quizs subi por el mismo lugar que haba seguido cuando era un muchacho: no estaba seguro de ello. El dolor segua incesante y la roca era resbalosa con agua o sangre, no saba. Cuando finalmente se iz por el borde de la roca sobre la cornisa no poda sostenerse en pie, ni apenas moverse. Empujndose con las piernas hizo deslizar su cuerpo a travs de la porquera mojada de la cornisa hasta la parte posterior de la caverna baja, junto a la puerta. Tendra que encontrar un escondrijo a un lado donde no pudiera ser visto a travs de la mirilla oculta, pero lo bastante cerca para atacar a cualquiera que saliese. Arrastrndose, apoy la espalda contra la roca. Si no venan pronto, todo habra terminado. La escalada le haba agotado las fuerzas y apenas si poda conservar la conciencia de estar all sentado. Sin embargo, deba hacerlo. Deba estar despierto y alerta y atacar la primera vez que se abriera la puerta para dar de comer a los zopilotes. Entonces l deba entrar, atacar, ganar. Pero estaba tan cansado. Seguramente ahora no vendra nadie, no hasta que en el valle se restablecieran los sucesos normales. Quiz si dorma ahora, estara descansado cuando se abriese la puerta. Seguramente tardara horas, acaso un da, por lo menos. Sin embargo, cuando an estaba pensando esto, el aire se movi mientras la puerta de la roca giraba hacia afuera. Lo sbito del acontecimiento, el peso gris de su fatiga, eran demasiado para l. Slo pudo aspirar con fuerza cuando la Vigilante Steel apareci en la abertura. -Qu ha pasado? -pregunt Steel-. Tienes que decirme lo que ha sucedido. -Cmo me encontraste... por la pantalla? -S. Vimos que sucedan cosas extraas en el valle, omos rumores. Nadie parece saber los detalles. T habas desaparecido, luego o decir que estabas en algn lugar del valle. Segu mirando por todos los lentes hasta que te encontr. Qu pasa? Dmelo, por favor. Ninguno de nosotros lo sabe y es... terrible... Su rostro estaba inexpresivo, como borrado por el miedo: no hay mayor destructor que el desorden en un mundo de orden completo. -Qu sabes, exactamente? -pregunt Chimal mientras ella le ayudaba a entrar y sentarse en el coche. Despus de cerrar la puerta, Steel tom un pequeo recipiente de su cinturn y se lo entreg. -Ten -dijo-. Siempre te gust. -Entonces el miedo de lo desconocido se apoder de ella de nuevo al recordar-. No volv a verte. Me mostraste las estrellas y me hablaste de ellas, y seguiste gritando que habamos pasado Prxima Centauri, que debamos retroceder. Entonces volvimos al lugar donde tenamos paso, y me dejaste. No volv a verte ms. Han pasado das, muchos das, y ha habido perturbacin. El observador en los servicios nos dice que el mal anda por los corredores, pero no nos dice qu es. No contesta las preguntas sobre ti... es como si no hubieses existido nunca. Es como si hubiera habido un colapso. Cuatro muchachas estn en el hospital, no pueden trabajar y todos hacemos turnos extraordinarios. Nada anda bien. Cuando te vi en las pantallas, de regreso en el valle, pens que t podas saber y ests herido tambin! Comprendi esto ltimo al ver, resollando y alejndose encogida, que la sangre manaba de su costado sobre el asiento. -Esto sucedi hace das. He estado sometido a tratamientos. Pero hoy no me ha hecho ningn bien. Hay alguna clase de medicina en tu cinturn? -El botiqun de primeros auxilios, se nos exige llevarlo. Lo tom con dedos temblorosos, lo abri y ley el contenido. -Muy bien. -Chimal se abri el vestido y ella se volvi y desvi la mirada-. Vendas aqu, antispticos, algunas tabletas contra el dolor. Todo esto ha de ayudar. -Entonces, comprendiendo de pronto, aadi-: Te avisar cuando puedas mirar. Ella se mordi el labio inferior y movi la cabeza asintiendo, con los ojos cerrados.

-Parece que vuestro Maestro Observador ha cometido un error grave no dicindoos lo que ha sucedido. -Censurara su propio relato, haba cosas que era mejor que ella no supiera, pero por lo menos le revelara la verdad bsica-. Lo que te dije cuando miramos las estrellas es cierto. Hemos pasado Prxima Centauri. Lo s porque encontr las mquinas de navegacin que me lo dijeron. Si lo dudas puedo llevarte all y te lo dirn tambin. Fu al Maestro Observador con mi informacin y no lo neg. Si viramos ahora podemos estar en Prxima Centauri dentro de cincuenta aos, la meta del Gran Diseador. Pero muchos aos atrs el Maestro Observador y los otros obraron contra el Gran Diseador. Puedo demostrar esto tambin con el diario de navegacin que est en las habitaciones particulares del Maestro Observador, la prueba de los hombres que decidieron esto y tambin decidieron no comunicar la decisin a ninguno de vosotros. Comprendes lo que te he dicho hasta ahora? -Creo que s -contest ella con una voz casi inaudible-. Pero es todo tan terrible. Por qu haban de hacer una cosa como sta? Desobedecer la voluntad del Gran Diseador. -Porque eran hombres malvados y egostas... aunque fueran observadores. y los observadores de ahora no son mejores. Otra vez ocultan lo que saben. No quieren permitirme revelarlo. Han proyectado mandarme fuera de, aqu para siempre. Ahora... me ayudars a reparar este mal? Una vez ms la mujer se hallaba mucho ms all de su capacidad, flotando entre conceptos y responsabilidades para los cuales no estaba preparada. En su vida ordenada haba solamente obediencia, nunca decisin. Ahora no poda esforzarse a llegar a conclusiones. Quiz la decisin de correr hacia l, de interrogarlo, haba sido el nico acto de libre voluntad que haba realizado en toda su larga pero raqutica vida. -No s qu hacer. No quiero hacer nada. No s..., -Yo s -dijo l, cerrando su vestido y secndose los dedos con la tela. Tendi la mano, le asi la barbilla y volvi hacia l sus grandes ojos vacos-. El Maestro Observador es el que debe decidir, puesto que es su funcin en la vida. El te dir si estoy acertado o equivocado y lo que se debe hacer. Vamos a ver al Maestro Observador. -S, vamos. Steel casi suspir de alivio al serle quitado el peso de la responsabilidad. Su mundo volva a estar ordenado y aquel cuya misin en la vida era la de decidir, decidira. Ya estaba olvidando los confusos acontecimientos de los das pasados: simplemente, no encajaban en su existencia regularizada. Chimal se hundi bien en el coche para que no se vieran sus vestiduras sucias, pero el esfuerzo era innecesario. No haba transentes en los tneles. Todo el mundo deba estar ocupado en los puestos importantes... o fsicamente incapaz de ayudar. Este mundo oculto pasaba, tanto como el valle de afuera, por una tormenta de cambios. Con ms cambios en perspectiva, pens esperanzado Chimal mientras se apeaba del coche ala entrada del tnel ms cercano alas habitaciones del Maestro Observador. Las salas estaban vacas. Las habitaciones del Maestro Observador tambin estaban vacas. Chimal entr, las escudri, luego se dej caer cuan largo era sobre la cama. -Volver pronto. Lo mejor que podemos hacer es esperarlo aqu. Poco ms poda hacer l, fsicamente, en aquel momento. Las drogas contra el dolor le daban sueo y no se atreva a tomar ms. La Vigilante Steel estaba sentada en una silla, las manos cruzadas en el regazo, esperando pacientemente la palabra directora que suprimira sus problemas. Chimal dormitaba, despertaba con un sobresalto, luego volva a dormitar. La cama y el calor de la habitacin secaron sus ropas y lo peor del sufrimiento mengu. Se le cerraron los ojos y, a su pesar, durmi. La mano sobre su hombro le sac del profundo pozo del sueo del que no quera salir. Solamente cuando le volvi la memoria, luch contra l y se forz a abrir los prpados. -Se oyen voces afuera -dijo Steel-. El vuelve. No es conveniente que te encuentre aqu, acostado as.

No es conveniente. No es seguro. No iba a dejar que le arrojaran gas y lo apresaran de nuevo. Sin embargo, necesit toda la voluntad y la energa que le restaban para erguirse, ponerse en pie, apoyarse en la mujer y llevarla al extremo ms alejado de la habitacin. -Esperaremos aqu en silencio -dijo, mientras la puerta se abra. -No me llamis hasta que la mquina est levantada, pues -dijo el Maestro Observador. Estoy cansado y estos das me han quitado aos de vida. Tengo que descansar. Mantened la niebla en el extremo norte del valle para el caso que alguien pueda ver. Cuando la gra est preparada uno de vosotros bajar con ella para conectar los cables. Hacedlo vosotros, yo tengo que descansar. Cerr la puerta y Chimal avanz y le puso ambas manos sobre la boca. 7 El viejo no luch. Sus manos se balancearon inertes por un momento y volvi los ojos hacia arriba para mirar a la cara de Chimal, pero fuera de esto no protest. Aunque se tambaleaba con el esfuerzo, Chimal sujet al Maestro Observador hasta que estuvo seguro de que los hombres de afuera se haban ido, entonces lo solt y le seal una silla. -Sintate -orden-. Todos nos sentaremos porque ya no puedo aguantar ms de pie. Se dej caer pesadamente en la silla ms prxima y los otros dos, dcilmente casi, obedecieron su orden. La mujer esperaba instrucciones; el anciano estaba casi destruido por los sucesos de los das precedentes. -Mira lo que has hecho -dijo el Maestro Observador speramente-. El mal que has cometido, los daos, las muertes. Ahora, qu mal mayor ests proyectando...? -Chitn -dijo Chimal, llevndose el dedo a los labios. En aquel momento se senta vaciado de todo lo vital, incluso de odio, y su calma aquiet a los otros. El Maestro Observador call. No haba usado su crema depilatoria y sus mejillas estaban cubiertas de un rastrojo gris. -Escucha atentamente y comprende -empez a decir Chimal, en voz tan baja que tuvieron que esforzarse para orlo-. Todo ha cambiado. El valle no volver a ser nunca el mismo. tienes que comprender esto. Los aztecas me han visto montado sobre una diosa, han descubierto que no todo es como siempre haban credo que era. Coatlcue no podr nunca volver a andar para imponer el tab. Nacern hijos de padres de diferentes aldeas, sern los llegados... pero no tendrn una llegada. y tu gente de aqu, qu? Saben que algo est terriblemente mal, pero no saben qu. Debes decrselo. Debes hacer la nica cosa posible, y esta es dar vuelta a la nave. -Nunca! -La clera puso al hombre de pie y el eskoesqueleto ayud a sus dedos nudosos a cerrar en puos-. La decisin est tomada y no puede cambiarse. -Qu decisin es esa? -Los planetas de Prxima Centauri no eran convenientes. Ya te lo dije. Es demasiado tarde para volver atrs. Seguimos adelante. -Entonces, hemos pasado Prxima Centauri? El Maestro Observador abri la boca... Luego la cerr de nuevo al comprender la trampa en que haba cado. La fatiga le haba traicionado. Mir a Chimal, luego a la mujer. -Sigue -le dijo Chimal-. Termina lo que ibas a decir. Que t y los otros observadores habis trabajado contra el plan del Gran Diseador y nos habis desviado de nuestra rbita. Dselo a esta muchacha, para que pueda decirlo a los dems. -Esto no es asunto tuyo -dijo bruscamente el viejo a Steel-: Vete y no comentes lo que has odo aqu. -Qudate -dijo Chimal, empujndola de nuevo en el asiento del que empezaba a levantarse ante la orden-. Han de venir ms verdades. y quiz dentro de un rato el observador comprender que te necesita aqu, donde no puedes decir a los otros lo que sabes. Despus, ms tarde, pensar en la manera de matarte, de mandarte al espacio.

Tiene que guardar secreta su culpa porque si se descubre queda aniquilado. Vira la nave, viejo, y realiza una sola cosa buena en tu vida. La sorpresa se haba desvanecido y el Maestro Observador tena de nuevo el dominio de s mismo. Toc su deus e inclino la cabeza. -Finalmente he comprendido lo que eres. Eres el mal como el Gran Diseador es el bien. Has venido a destruir, y no lo logrars. Lo que eres... -No sirve -interrumpi Chimal-. Es demasiado tarde para dar calificativos injuriosos o para arreglar esto por medio del insulto. Yo te presento hechos... y te pido que te atrevas a negarlos. Obsrvalo bien, Steel, y escucha sus respuestas. Primeramente te afirmo que ya no vamos en camino de Prxima Centauri. Es esto un hecho? El anciano cerr los ojos y no contest, luego se encogi en la silla, asustado, cuando Chimal se puso en pie de un salto. Pero Chimal pas a su lado, sac el libro encuadernado de rojo del estante y lo dej caer, abierto. -Aqu est el hecho, la decisin que tomsteis t y los otros. Dejar que la muchacha lo lea? -No lo niego. Esta fue una decisin sabia, tomada para el bien de todos. La vigilante comprender. Ella, y todos los dems, obedecern, se les diga o no esto. -S, probablemente tienes razn -dijo Chimal, cansada- mente, arrojando el libro a un lado y dejndose caer de nuevo en su silla-. y ste es el mayor crimen de todos. No, no tuyo. De El. El que llamis el Gran Diseador. -Blasfemia -grazn el Maestro Observador. y hasta la Vigilante Steel se encogi ante el horror de las palabras de Chimal. -No, la verdad nada ms. Los libros me dijeron que hay unas cosas llamadas naciones en la Tierra. Parecen ser grandes grupos de gente, aunque no toda la gente de la Tierra. Es difcil decir exactamente por qu existen esas naciones ni cul es su propsito, pero esto no tiene importancia. Lo importante es que una de esas naciones era gobernada por el hombre a quien ahora llamamos el Gran Diseador. Se puede leer su nombre, el nombre del pas; no tienen sentido para nosotros. Su poder era tan grande que construy un monumento a s mismo mayor que nada de lo que se haba construido antes. En sus escritos dice que la cosa que hace es ms grande que las pirmides y que todo lo que lo precede. Dice que las pirmides son grandes estructuras, pero que su estructura es mayor: es todo el mundo. Este mundo. Escribe en detalle como fue diseado y construido y puesto en camino, y est muy orgulloso de l. Sin embargo, de lo que realmente est orgulloso es de la gente que vive en este mundo, que ir a las estrellas a llevar la vida humana en su nombre. No ves por qu siente esto? Ha creado toda una raza que adorar su imagen. Se ha hecho Dios. -Es Dios -dijo el Maestro Observador. y la Vigilante Steel asinti con un movimientos de cabeza y toc su deus. -No es Dios, ni siquiera un negro dios del mal, aunque merece este nombre. Slo un hombre. Un hombre terrible. Los libros hablan de las maravillas de los aztecas que cre para que llevaran a cabo su misin, de la debilidad de la mente y la docilidad que les fueron inducidas artificialmente. Esto no es ninguna maravilla... sino un crimen. Nacieron hijos del mejor pueblo de la tierra y fueron atrofiados antes de nacer. Se les ensearon tonteras supersticiosas y fueron metidos dentro de esta prisin de roca para morir sin esperanza. Y, todava peor, para criar a sus hijos a su propia imagen imbcil generacin tras generacin de vidas obtusas, malogradas. Sabes esto, verdad? -Fue Su voluntad -contest el viejo, sin inmutarse. -S, lo fue, ya ti no te molesta en absoluto porque eres el jefe de los carceleros que aprisionan esta raza, y quieres que contine el encarcelamiento para siempre. Pobre tonto. Has pensado nunca de dnde procedis t y tu gente? Es por azar que sois todos tan fieles a vuestra misin y estis tan dispuestos a servir? No comprendes que fuiestis hechos de la misma manera que fueron hechos los aztecas? Que despus de encontrar a los antiguos aztecas como una sociedad modlica para los habitantes del valle, ese monstruo busc un grupo que hiciera

los necesarios menesteres durante este viaje de siglos. Lo encontr en el misticismo y el monaquismo que siempre han sido una srdida desviacin de la raza humana. Eremitas revolcndose en la inmundicia dentro de cavernas, otros mirando al Sol para tener toda una vida de santa ceguera, rdenes que se retiraban del mundo y se encerraban para llevar una vida de miseria sagrada. La fe substituyendo al pensamiento y el ritual substituyendo a la inteligencia. Ese hombre examin todos los cultos y tom el peor que pudo encontrar para construir la vida que vosotros llevis. Adoris el sufrimiento y odiis el amor y la maternidad natural. Estis ufanos de vuestra longevidad y miris como animales inferiores a los aztecas de vida breve. No comprendis el desperdicio ritualizado de vuestras vidas vacas? No comprendis que vuestra inteligencia tambin ha sido oscurecida y disminuida para que ninguno de vosotros discuta las cosas que tenis que hacer? No veis que vosotros sois prisioneros condenados, tanto como la gente del valle? Agotado, Chimal se recost en su silla, mirando de la cara fra del odio a la cara vaca de la incomprensin. No, no tenan idea de qu estaba hablando. No haba ni una persona, ni en el valle ni fuera de l, a quien pudiese hablar, con quien pudiese comunicarse, y sinti que una fra soledad le envolva. -No, no podis verlo -dijo, con cansada resignacin-. El Gran Diseador lo plane demasiado bien. Al or estas palabras los dedos de los otros dos fueron automticamente hacia sus deus, y Chimal estaba demasiado fatigado para hacer otra cosa que suspirar. -Vigilante Steel -orden-: hay comida y bebida ah. Tremelo. Ella se apresur a obedecer. Chimal comi lentamente, remojando la comida con el t todava caliente del termo, mientras planeaba lo que hara despus. La mano del Maestro Observador se desliz hacia el Comunicador que colgaba de su cintura y Chimal tuvo que abalanzarse y arrancrselo del cinturn. -El tuyo tambin -dijo a la Vigilante Steel. y no se molest en explicar por qu lo quera. De todos modos ella obedecera. No poda esperar ms ayuda de nadie. De ahora en adelante estara solo. -No hay nadie ms alto que t, verdad, Maestro Observador? -pregunt. -Todos lo saben... menos t. -Yo tambin lo s, debes comprenderlo. y cuando se tom la decisin de cambiar la rbita, los observadores estuvieron de acuerdo, pero la decisin final fue tomada por el que era entonces Maestro Observador. Por lo tanto, t eres el que debe conocer todos los detalles de este mundo, donde estn las naves del espacio y cmo se hacen funcionar, la navegacin y cmo se dirige, y las escuelas y todas las disposiciones para el Da de la Llegada, todo. -Por qu me preguntas estas cosas? -Me har comprender. Hay muchas responsabilidades aqu, demasiadas para pasar de boca en boca de un Maestro Observador al otro. Por lo tanto, hay mapas que muestran todos los tneles y cmaras y su contenido, y hay breviarios para las escuelas y la astronutica. Oh, incluso debe haber un breviario para ese maravilloso da de la llegada cuando se abrir el valle...! Dnde est? Las ltimas palabras eran una pregunta apremiante y el viejo tuvo un sobresalto y sus ojos saltaron hacia la pared, luego se apartaron de ella instantneamente. Chimal se volvi para mirar el armario lacado de rojo que colgaba all, frente al cual siempre haba una luz encendida. Lo haba advertido antes, pero nunca haba pensado en l conscientemente. Cuando se levant para dirigirse a l, el Maestro Observador le atac, golpeando la cabeza y los hombros de Chimal con sus viejas manos y las varas de su eskoesqueleto. Finalmente haba comprendido lo que tena Chimal en la mente. La lucha fue breve. Chimal sujet las manos del viejo unidas detrs de su espalda. Entonces record el fallo de su propio eskoesqueleto y arranc el conmutador del aparato del Maestro Observador.

Los motores pararon y las junturas se cerraron, reteniendo cautivo al hombre. Chimal lo levant suavemente y lo tendi de costado sobre la cama. -Vigilante Steel, a tu deber -orden el viejo, aunque su voz temblaba-. Detenlo. Mtalo. Yo te lo mando. Incapaz de comprender ms que una fraccin de lo que haba ocurrido, la mujer se levant, oscilando, impotente, entre ellos dos. -No te preocupes ~le dijo Chimal-.. Todo ir bien. Contra su leve resistencia la oblig a sentarse de nuevo, desconect su eskoesqueleto, arrancndole la batera y le amarr las muecas con un pao que sac del lavabo. Slo cuando los dos estuvieron amarrados se dirigi al armario de la pared y tir de las puertas. Estaban cerradas con llave. Con un sbito acceso de furia agarr el armario, tir de l y lo arranc de la pared, sin hacer caso de los insultos que el Maestro Observador le diriga. El cerrojo del armario era ms decorativo que prctico y el mueble entero se deshizo en pedazos fcilmente cuando lo puso en el suelo y lo pate. Se inclin y recogi entre los escombros un libro encuadernado en rojo y decorado en oro. -El da de la llegada -ley. Luego lo abri-. Este da es ahora. Las instrucciones bsicas eran muy simples, como todas las instrucciones de todos los breviarios. Las mquinas haran el trabajo, slo haba que activarlas. Chimal recorri mentalmente el camino que seguira y esper poder andar hasta tan lejos. El dolor y la fatiga lo agobiaban de nuevo y ahora no poda fallar. El anciano y la mujer estaban ahora silenciosos, demasiado horrorizados por lo que l hada para reaccionar. Pero esto podra cambiar en cuanto l saliera. Necesitaba tiempo. Haba ms paos en el lavabo y los tom y los amordaz con ellos. Si alguien pasara no podran dar la alarma. Tir los comunicadores al suelo y los rompi tambin. No le detendran. Al poner la mano en la puerta se volvi para mirar a los grandes ojos acusadores de la mujer. -Yo tengo razn -le dijo-. Ya vers. Hay mucha felicidad por delante. Llevando el breviario del Da de la Llegada, abri la puerta y sali. Las cavernas estaban todava casi vacas de gente, lo cual era bueno: no tena bastante fuerza para hacer rodeos. A mitad del camino de su meta se encontr con dos vigilantes, mujeres ambas, que volvan de su trabajo, pero nada ms lo miraron con ojos asustados y vacos cuando pas. Estaba casi a la entrada de la sala cuando oy gritos, mir hacia atrs y vio la mancha roja de un observador que corra tras l. Era casualidad... o el hombre haba sido avisado? En cualquier caso, todo lo que poda hacer era seguir. Era una persecucin de pesadilla, algo salido de un sueo. El observador andaba a la mayor velocidad que le permita su eskoesqueleto, avanzando regularmente. Chimal era libre de sus movimientos, pero estaba herido y agotado. Corri, afloj el paso, coje, mientras el observador, gritando rudas amenazas, segua la persecucin como una mezcla obscena de hombre y mquina. Lleg Chimal ante la puerta de la gran cmara, la empuj, entr y la cerr tras l, apoyndose contra ella. Su perseguidor golpeaba el otro lado. No haba cerrojo, pero el peso de Chimal mantena la puerta cerrada contra el golpear del otro, mientras se esforzaba por recobrar el aliento. Cuando abri el breviario su sangre corri por la blancura de la pgina. Mir otra vez el diagrama y las instrucciones, despus alrededor, a la inmensidad de la cmara pintada. A su izquierda estaba el muro de grandes peas y rocas macizas, el otro lado de la barrera que cerraba el extremo de su valle. A lo lejos a su derecha estaban los grandes portales. Y a mitad de la longitud de este muro estaba el punto que deba encontrar. Se dirigi hacia all. Tras l la puerta se abri y el observador cay, pero Chimal no mir hacia atrs. El hombre estaba tirado al suelo de rodillas y manos y los motores zumbaban mientras l luchaba por levantarse. Chimal levant la mirada hacia las pinturas y descubri fcilmente la apropiada. En ella haba un hombre que se mantena alejado de la pintada multitud en marcha, apartado de ellos, mayor que ellos. Quizs era una imagen

del propio Gran Diseador: Indudablemente lo era. Chimal mir al fondo de aquellos ojos noblemente pintados y si su boca no hubiese estado tan seca hubiera escupido a la perfeccin de aquel rostro de ancha frente. En lugar de hacer eso, se inclin hacia delante, su mano dej una mancha roja a lo largo del muro hasta que sus dedos tocaron los de la imagen pintada. Algo chasque secamente y un panel se abri: adentro haba nicamente un gran conmutador. Entonces el observador se ech sobre Chimal mientras ste asa el conmutador, y cayeron juntos. El peso unido de los dos tir del conmutador. 8 Atototl era viejo, y quizs por esto los sacerdotes del templo lo consideraban utilizable. Adems, como era el cacique de Quilapa era un hombre notable y la gente le escuchara cuando trajese un mensaje, y se poda esperar que obedeciera. Pero, cualesquiera que fuesen las razones, le haban ordenado ir; l haba inclinado la cabeza, sumiso, y haba hecho lo que se le haba mandado. La tormenta haba pasado y hasta la niebla haba desaparecido. Si no fuese por los negros recuerdos de los anteriores sucesos, aqul podra ser el atardecer de casi cualquier da. Un da despus de la lluvia, naturalmente; la tierra estaba todava mojada bajo sus pies y hacia su derecha poda or el agua del ro crecido que corra entre las orillas mientras recoga el desage de los campos empapados: El sol brillaba y calentaba y haca surgir de la tierra pequeas espirales de bruma. Atototl lleg al borde del pantano, se acuclill y descans. Era el pantano ms grande que cuando lo haba visto por ltima vez? Lo pareca, pero ciertamente tena que ser mayor despus de tanta lluvia. Pero disminuira de nuevo, como siempre lo haba hecho antes. Esto no era nada de qu preocuparse, aunque deba acordarse de decrselo a los sacerdotes. Qu lugar de espanto haba llegado a ser el mundo. Casi preferira dejarlo y vagar por los infiernos de la muerte. Primero haba sucedido la muerte del primer sacerdote y el da que fue una noche. Despus Chimal haba desaparecido, apresado por Coatlcue segn habrn dicho los sacerdotes, y ciertamente pareca acertado. Debi ser as, pero ni siquiera Coatlcue haba sido capaz de retener cautivo aquel espritu. Haba regresado con la propia Coatlcue, montado sobre su gran espalda, vestido de sangre y horrendo, pero todava con la cara de Chimal. Qu poda significar todo aquello? y luego la tormenta. Todo fuera del alcance de su comprensin. Una hoja verde de hierba nueva creca a sus pies; tendi la mano, la arranc y luego la mastic. Tendra que volver pronto cerca de los sacerdotes y decirles lo que haba visto. El pantano era ms grande, no deba olvidar esto, y no haba, con toda seguridad, ninguna seal de Coatlcue. Se levant y estir sus msculos cansados y, mientras lo haca, oy un retumbar lejano. Qu suceda ahora? Aterrorizado, se apret el cuerpo con los brazos, incapaz de huir, mientras miraba fijamente las olas que hacian temblar la superficie del agua ante l. Hubo otro retumbo, ms fuerte esta vez, que pudo sentir con los pies como si el mundo en tero se sacudiera bajo l. Entonces, con crujidos y gruidos, toda la barrera de piedra que cerraba la entrada del valle empez a agitarse y deslizarse. Un gran peasco rod hacia abajo, luego otro y otro. Se hundan en la tierra firme, cada vez ms de prisa; todos se movan, caan, se derrumbaban, se partan y se desmenuzaban hasta que desaparecan de la vista, abajo. Entonces, al abrirse el valle, las aguas que Atototl tena delante empezaron a retroceder, a precipitarse tras la barrera de roca, escurrirse borboteando en mil pequeas cataratas, corriendo tras la presa que las haba retenido tanto tiempo. Rpida hua el agua hasta que una parda superficie de lodo, plateada por los cuerpos agitados de los peces, se extendi donde unos minutos antes slo haba lagunas y pantano. Llegaba hasta los riscos que no

eran una barrera sino una salida del valle que enmarcaba algo dorado y glorioso, lleno de luz y figuras en desfile... Atototl abri los brazos ante toda aquella maravilla. -Es el da de la liberacin -dijo, ya no asustado-. y todas las cosas extraas vinieron antes que ella. Somos libres. Por fin dejamos el valle. Vacilante, avanz un pie sobre el lodo todava blando. El estruendo de las explosiones era ensordecedor dentro de la sala. Cuando empezaron el observador cay y se acurruco en el suelo, presa de pnico. Chimal se aferraba al gran conmutador para tener apoyo mientras el suelo temblaba y los peascos se agitaban. Esta es la razn de que el estuviera situado abajo el depsito de agua cavado en la roca. Todo haba sido planeado. La barrera que cerraba el valle deba levantarse sobre la piedra exactamente encima de la cmara hueca. Ahora los soportes eran volados y la roca se debilitaba. El techo entero caa. Con un rugido final, los ltimos peascos rodaban hacia abajo, llenaron el estanque que haba debajo y sus cimas hicieron un camino escabroso de salida del valle. La luz del sol se derram por la abertura y cay por primera vez sobre las pinturas. Chimal pudo ver afuera el valle, con las montaas ms all, y supo que esta vez no haba fracasado. Esta accin era irreversible, la barrera haba desaparecido. Su pueblo era libre. -Levntate -dijo al Observador que se arrastraba contra el muro. Lo empuj con la punta del pie-. Levntate y trata de comprender. Tu gente es libre tambin. El principio 1 Ah tlamiz noxochiuh ah tlamiz nocuic In niconehua Xexelihui ya moyahua No cesarn mis flores, no cesar mi canto: lo elevo lo esparzo. Otom Chimal se impuls a lo largo del tnel del eje de rotacin, gruendo cuando su hombro izquierdo tocaba una de las barras y el dolor, con el que ya estaba familiarizado, corra por su brazo. El brazo iba hacindose progresivamente ms intil y doloroso. Tendra que volver a las mquinas quirrgicas uno de estos das para someterse a otra operacin... o hacer que le cortaran el maldito brazo si no podan hacer nada ms por l. Si lo hubiesen arreglado bien la primera vez esto no hubiera sucedido. No es que l le hubiese hecho bien forcejeando y golpeando, pero haba hecho lo que tena que hacerse en aquellos momentos. Tendra que destinar algn tiempo al tratamiento quirrgico, y pronto. El ascensor lo baj de nuevo al rea de gravedad y Matlal le abri la puerta. -Naturalmente -dijo Chimal al guardia, dndole los libros y los registros para que los llevara-. Se est siguiendo la rbita de correccin, como dijo la computadora que sucedera. Ahora describimos un gran arco, dando la vuelta en el espacio, aunque aqu dentro no podemos sentirlo. Esto durar aos. Pero ahora vamos camino de Prxima Centauri.

El hombre asinti con un movimiento de cabeza, sin intentar ni desear comprender lo que Chimal deca. No importaba. En todo caso Chimal hablaba para s mismo: lo haca mucho ltimamente, al parecer. Avanz lentamente, cojeando, por el corredor y el azteca le sigui. -Le gusta la gente el agua que se ha llevado canalizada a las aldeas? -pregunt Chimal. -No tiene el mismo sabor -dijo Matlal. -Parte del sabor -dijo Chimal, procurando no perder la calma-, no es ms fcil as que llevarla cargada como acostumbrabais hacer? y no hay ms comida ahora, y los enfermos se curan? Qu me dices de esto? -Es diferente. A veces es... no est bien que las cosas sean diferentes. Chimal no esperaba realmente ningn elogio de una sociedad tan conservadora como aquella. Los mantendra sanos y bien alimentados a pesar de ellos mismos. Por sus hijos, si no por ellos. Conservara al azteca como l como fuente de informacin, si no por otro motivo. El no tena tiempo de observar personalmente ala gente del valle. Haba elegido a Matlal, el hombre ms fuerte de ambas aldeas, como guardia personal durante los primeros das despus de abierta la barrera. En aquel momento no tena idea de cmo actuaran los Guardianes y quera disponer de alguien para defenderlo en caso de violencia. Ahora ya no tena ninguna necesidad de proteccin, pero lo conservara como informante. No es que hubiese tenido que preocuparse en cuanto a la violencia. Los Guardianes haban quedado tan aturdidos por los acontecimientos como la gente del valle. Los primeros aztecas que avanzaron a travs del lodo y de las rocas destrozadas haban quedado deslumbrados y sin comprender. Los dos grupos se encontraron y pasaron uno al lado del otro sin tocarse, incapaces en aquel momento de asimilar la presencia de los otros. La disciplina se haba restablecido solamente cuando Chimal haba encontrado al Maestro Observador y le haba entregado el breviario del Da de la Llegada. Sujeto por la disciplina, el anciano no haba tenido alternativa. Haba tomado el libro sin mirar al que se lo daba, despus se haba vuelto y haba dado la primera orden. El Da de la Llegada haba empezado. La disciplina y el orden haban hecho que los Guardianes se recobraran, y una vitalidad inusitada haba penetrado en sus vidas. Aqu, ahora, durante su existencia, realizaban la promesa para la que muchas generaciones haban sido educadas. Si los observadores lamentaban la terminacin del tiempo de vigilar, los cuidadores y vigilantes ordinarios no la lamentaban. Por primera vez parecan estar casi enteramente vivos. Entretanto el Maestro Observador ordenaba las operaciones segn estaba escrito: haba breviarios y normas para todo, y eran obedecidos. El tena el mando y Chimal nunca lo discuta. Sin embargo, Chimal saba que su sangre haba marcado imborrablemente las pginas del breviario del Da de la Llegada que el anciano llevaba encima. Esto era suficiente para l. Haba hecho lo que deba hacerse. Al pasar la puerta de una de las aulas, Chimal contempl a los suyos inclinados sobre las mquinas de enseanza. La mayora tenan la frente fruncida y probablemente entendan muy poco de lo que vean. Esto no importaba; las mquinas no eran para ellos. Lo ms que poda esperarse era una mengua de la absoluta ignorancia en que haban vivido. Vidas ms fciles, mejor condicionadas. Necesitaban satisfaccin y salud, como padres de la siguiente generacin. Las mquinas eran para los hijos... Estos sabran qu empleo darles. Ms abajo estaban las estancias de los nios. Desnudas y vacas ahora... pero esperando. y las salas de maternidad, numerosas, brillantes y vacas tambin, pero no se tardara mucho en emplearlas bien. Una vez ms haba que dar crdito al Gran Diseador: no hubo ninguna protesta cuando las voces resonantes de la sala haban suprimido el tab contra el matrimonio entre diferentes pueblos, incluso haban dicho que

ste era el nico procedimiento conveniente. Todo haba sido preparado cuidadosamente hasta el ltimo y ms delicado detalle. Hubo un movimiento all dentro y Chimal se volvi para ver a travs de la ventana a la Vigilante Steel sentada en una silla contra la pared opuesta. -Vete a comer, Matlal -orden-. Bajar pronto. Primero mete estas cosas en mis habitaciones. El hombre salud, levantando automticamente las manos en el ademn. de obediencia acostumbrado ante un sacerdote, y parti. Chimal entr y se sent, con aire cansado, frente a la mujer. Haba trabajado mucho desde que el Maestro Observador le haba dejado con sus aparatos para la navegacin y el cambio de rbita. Ahora esto ya estaba bajo control automtico. Quiz se podra tomar tiempo para la atencin quirrgica, aunque probablemente significara algunos das en cama. -Por cunto tiempo debo seguir viniendo aqu? -pregunt Steel, todava con la acostumbrada expresin herida en los ojos. -Nunca ms, si quieres -contest l, demasiado fatigado para discutir-. Crees que hago esto por m? -No s. -Entonces intenta pensar, Qu posible placer podra obtener yo con forzarte a mirar imgenes de nios, mujeres preadas, pelculas de obstetricia? -No s. Hay tantas cosas que no es posible explicar -y muchas que son explicables. Eres una mujer y, aparte de tu educacin y desarrollo, una mujer normal. Yo quiero, quizs... es difcil decirlo exactamente... darte la oportunidad de sentir como una mujer. Creo que has sido estafada por la vida. Ella apret los puos. -No quiero pensar como una mujer. Soy una vigilante. Este es mi deber y mi gloria... y no deseo ser nada ms. -La pequea chispa de clera se apag tan rpidamente como haba aparecido-. Por favor, djame volver a mi trabajo. No hay bastantes mujeres entre la gente del valle para hacerte feliz? S que piensas que no soy lista, que ninguno de nosotros es listo, pero as es como somos. No puedes dejarnos tranquilos para hacer lo que debemos hacer? Chimal la mir, comprendiendo por primera vez. -Perdona -dijo-. He estado intentando hacer de ti algo que no eres e impedirte ser algo que quieres ser. Porque yo cambi, me empeo en creer que todos los dems deben querer cambiar tambin. Pero lo que yo soy ha sido proyectado por el Gran Diseador exactamente lo mismo que lo que eres t. En m, s, el deseo de cambiar y comprender es la cosa ms importante que puede existir. Me aferro a esto, sea lo que sea. Es tan importante para m, y tan satisfactorio, como aquella cosa... cmo la llamabas?.. tu mortificacin lo era para ti. -Lo es para m -grit ella levantndose y, en un momento de justa energa, abriendo su vestido para mostrar a Chimal el borde gris de la tela que le rodeaba el cuerpo-. Hago penitencia por los dos. -S, lo haces -dijo Chimal. Mientras, ella se abrochaba el vestido, temblando de nuevo por su audacia, y sala corriendo. -Todos deberamos hacer penitencia por los miles que murieron a lo largo de los aos para hacemos llegar aqu. Por lo menos, hay finalmente un trmino para todo esto. Chimal contempl las hileras de camas y cunas vacas que esperaban, y se dio cuenta, no por primera vez, de lo completamente solo que estaba. Bueno, a esto podra acostumbrarse, y no era muy diferente de la soledad que siempre haba conocido. y pronto estaran llegando los nios. Dentro de un ao habra recin nacidos y pocos aos ms tarde ya hablaran. Chimal se sinti sbitamente identificado con aquellos nios no nacidos an. Saba como miraran al mundo que los rodeara, intrigados. Saba las preguntas impacientes que saldran de sus labios.

Y esta vez habra respuestas a aquellas preguntas. Los aos vacos de su propia infancia no se repetiran nunca. Las mquinas contestaran a las preguntas de los nios y l tambin. Al pensar esto sonri, poblando la sala vaca con los hijos de su mente, de miradas vidas. S, los hijos. Paciencia, Chimal, dentro de unos pocos aos no volvers a estar solo jams. FIN

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