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Kernos

4 (1991)
Varia
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Paul Wathelet
Dionysos chez Homre ou la folie
divine
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Paul Wathelet, Dionysos chez Homre ou la folie divine, Kernos [En ligne], 4|1991, mis en ligne le 11 mars
2011, consult le 12 octobre 2012. URL: http://kernos.revues.org/286; DOI: 10.4000/kernos.286
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Kernos, 4 (1991), p. 61-82.
DIONYSOS CHEZHOMRE
OU LAFOLIE DIVINE
Dionysos occupe dans l'pope homrique et dans l'uvre d'Hsiode
une place trs discrte. On s'efforcera dans les pages qui suivent de
trouver les raisons de cette discrtion et de voir dans quelle mesure le
Dionysos de l'poque d'Homre correspond la figure classique du
dieu.
Depuis longtemps des spcialistes avaient conclu, avec quelque im-
prudence, que le peu d'importance du dieu dans l'pope tait d son
entre tardive dans le panthon hellnique
l
. Dionysos serait un dieu
tranger, sans doute thrace et dont le succs ne se serait confirm
qu'aprs Homre. Dans l'histoire de la religion grecque, on se mfiera
d'une mthode qui consiste s'interroger sur l'origine de chaque divi-
nit avant de s'attacher dfinir sa personnalit
2
. Les principaux
dieux grecs sont facilement polyvalents. Trouver l'origine de tel trait
propre un dieu - en admettant que la chose soit possible - n'offre de
2
K.O. MLLER, Orchomenos und die Minyer, Breslau, 1844
2
, p. 374-377; C.A.
LBECK, Aglaophamus, Konigsberg, 1829, 1, p. 289-298; et, encore rcemment,
A.J. FESTUGIRE, Les Mystres de Dionysos, in RB, 44 (1935), p. 192-211 [=
tudes de religion grecque et hellnistique, 1972, p. 13-63] et M.L. FREYBURGER-
GALLAND, Sectes religieuses Rome, in M.L. FREYBURGER-GALLAND - G.
FREYBURGER - J.C. TAUTIL, Sectes religieuses en Grce et Rome, Paris, Les
Belles Lettres, 1986 (Realia), p. 38-40. Pour l'historique du problme, cf. W.
BURKERT, Greek Religion, Harvard, 1985, p. 161-167. L'origine thrace du dieu
parat trouver un appui en Z 133 dans la mesure o le NUmltOV a t plac en
Thrace par la tradition. Le trait mythique qui montre le dieu toujours en
mouvement (M. DETIENNE, Dionysos ciel ouvert, Paris, Hachette, 1986, p. 15-
20) a t interprt par certains Modernes comme l'indice de son arrive
tardive dans le panthon grec.
Nombreux sont les travaux qui s'interrogent par exemple sur l'origine
d'Apollon, sans s'efforcer d'abord de dfinir la personnalit du dieu. Le cas de
Dionysos est parallle celui d'Ars que l'on a dit arriv tard dans le panthon
grec et d'origine thrace, jusqu'au jour o son nom est apparu sur les tablettes en
linaire B.
62 P. WATHELET
toute mamere qu'une parcelle de rponse la question complexe de
l'origine du dieu en question
3
.
Quoi qu'il en soit, le dchiffrement du linaire B a, sur le point qui
nous occupe aussi, ouvert des perspectives nouvelles, puisque le nom de
Dionysos parat bien tre attest en mycnien
4
. Ainsi, mme s'il est de
provenance trangre, Dionysos est arriv en Grce une poque ant-
rieure celle o s'est forge la tradition pique. On ne peut invoquer, en
la matire, le caractre difficilement explicable par le grec, du tho-
nyme
5
: la majorit des noms de dieux hellniques se trouvent dans le
mme cas.
Dionysos est mentionn en huit passages de l'pop. Quatre
d'entre eux prsentent un point commun; il s'agit d'une brve allusion
une lgende relative au dieu : deux concernent sa naissance et deux
son intervention dans la lgende d'Ariane.
Au chant XIV de l'Iliade, Hra fait tout pour sduire son mari et Zeus
se laisse prendre. En fait, les bonnes dispositions d'Hra ne constituent
qu'une feinte pour endormir Zeus et le dtourner de venir en aide aux
Troyens. La majestueuse hirogamie du Ciel et de la Terre est ramene
une ruse grossire? Quoi qu'il en soit, Zeus, attir par la beaut de sa
femme, lui tient un discours qui, en d'autres circonstances, la mettrait
hors d'elle. Jamais, dit-il, <0e n'ai prouv un pareil dsir pour ... et
il numre une srie de ses nombreuses bonnes fortunes, dont Sml
qui mit au monde Dionysos. On peut ne pas apprcier le sens des conve-
/
3' Le problme peut tre discut perte de vue, mais il semble bien que les Grecs
avaient une certaine conscience de la personnalit au moins des divinits
principales. L'pope homrique a beaucoup contribu dfinir et fixer le
caractre des dieux (comme semble l'avoir senti HRODOTE, II, 53, 2). Certaines
pithtes cultuelles paraissent avoir conserv des traces d'une situation o une
divinit peut prendre des caractres d'une autre. C'est peut-tre le cas d'Hra-
Aphrodite, honore Sparte (PAUS., III, 13, 9).
4 M.S. RUIPEREZ, The Mycenaean Name of Dionysos, in Res Mycenaeae. Akten
des VII. Internationalen Mykenologischen Colloquiums in Nrnberg vom 6.-10.
April 1981, Gottingen, 1983, p. 408-412. W. BURKERT, Greek Religion, p. 31,
signale de surcrot que le culte trs ancien Ayia Irini, Cos, se rvle
ultrieurement tre un culte de Dionysos.
5 P. CHANTRAINE, D.E., p. 285, S.V. LltOV(JO.
6 Z 130-131; 2 325; 'A. 321-325; (0 74; Thog., 940-942, 947-949; Trav; 614; Bouclier,
400. On lit partout chez Homre sauf en 'A. 325 (cf. plus
haut, n. 4 et 5).
7 Sur l'ensemble de ce passage, cf. P. WATHELET, Homre. Du Mythe la
mythologie, in Actes du Colloque de Lige et Louvain-la-Neuve 1981, Louvain-
la-Neuve, 1983, p. 210-211.
DIONYSOS CHEZ HOMRE ou LA FOLIE DIVINE 63
nances qui se manifeste chez Zeus, mais l'ade se repose un instant en
numrant un Catalogue des femmes du Cronide, un de ces multiples
catalogues que les chanteurs devaient connatre par cur afin de fixer
leur rpertoire et de n'tre jamais embarrasss dans leur uvre de
composition. Il s'agit de toute une srie de lgendes bien connues du
public des connaisseurs et dont la seule vocation lui suffit. Point n'est
besoin de prsenter les hrones ou de rappeler leurs aventures, les audi-
teurs, qui sont au fait des rcits piques, sont au courant. On peut en con-
clure, de la prsence de Sml et de Dionysos dans ce passage, que le
dieu et sa lgende sont largement connus en Grce cette poque.
Le vers::: 325 il o dtrovucrov Lq.l'll 'tKE, xap/la ppo'toaw
S
est bti sur
le mme schma que, dans la Thogonie hsiodique, le premier de trois
vers consacrs au mme sujet :
940 Kao/ld'll o'apa oi LE/l'll 'tKE cpaiOt/lov uiv
/lEtX8Ecr' v CPt't'll'tt, L'nrovucrov TCouYTJ8a
a8ava'tov 8v'llTIJ . V1>V 8' a/lcpo'tEpOt eeot eicrw.
Les trois vers se trouvent dans le Catalogue des Hrones qui termine le
pome. Aprs avoir voqu Maia, mre d'Herms par les uvres de
Zeus, le pote mentionne Sml. Le passage contient un certain nombre
d'expressions traditionnelles ou drives de la tradition: cpaiOt/lov uiv,
/lEtX8Ecr' v cpt't'll'tt et a8ava'tov Cette dernire formule, en asyn-
dte, souligne une particularit de Dionysos: tre divin, il est fils d'une
mortelle. Les autres dieux grecs importants descendent de parents qui
sont tous deux des immortels
9
. Certes, Hrakls est fils d'Alcmne,
S
9
L'lment formulaire XapJ!u reparat en fin de vers dans l'Hymne
pseudo-homrique Apollon (25), o il est appliqu au fils de Lto. L'expression
ne semble pas trs ancienne dans la tradition cause de la correptio attica
indispensable la scansion dans P. WATHELET, La coupe syllabique et
les liquides voyelles dans la tradition formulaire de l'pope grecque, in
Recherches linguistiques en Belgique, 1966, p. 166-168. Le terme XapJ!u est
encore li Dionysos dans le Bouclier pseudo-hsiodique (400, cf. aussi fr. 239,
1 Merkelbach-West).
M. DETIENNE, Dionysos ciel ouvert, p. 24-25. Cf. W. BURKERT, Greek
Religion, p. 128-129, qui note que les enfants de Zeus, ns de femmes mortelles
sont en gnral mortels, sauf Hlne et Pollux. Sans se prononcer ici sur le
statut de ces personnages date trs ancienne, on notera que, pour les Grecs de
l'poque d'Homre et pour ceux de l'poque classique, il s'agit d'tres qui, tel
Hrakls, ont connu une vie humaine, avant de passer l'immortalit. Ce n'est
pas le cas de Dionysos, dieu ds sa naissance. La lgende post-homrique
expliquait que Sml avait t embrase par son divin amant et que celui-ci
avait sauv le jeune Dionysos encore natre en l'enfermant dans sa propre
cuisse et en lui confrant par l-mme l'immortalit (cf. W. OrTo, Dionysos. Le
64 P. WATHELET
mais il n'atteindra l'immortalit qu'aprs sa mort. Il y a l, pour
Dionysos, un trait qui brouille les hirarchies reconnues et qui souligne
le rle de l'humanit dans l'apparition du dieu.
Deux autres mentions, l'une dans l'Odysse et l'autre dans la
Thogonie, doivent tre examines ensemble : elles figurent aussi dans
des Catalogues et elles traitent du mme sujet, mais avec des versions
divergentes. La clbre Nkyia de l'Odysse montre Ulysse venu
l'entre des Enfers pour consulter le devin Tirsias. Toujours curieux,
le fils de Larte en profite pour voir le monde des morts. C'est, de
nouveau, l'occasion pour Homre de placer un Catalogue des hrones.
Parmi celles-ci se trouve Ariane, la fille de Minos :
321 <I>atopllv 'te I1poKptv 'te ov 't' 'ApuXVllV,
KOUPllV Mivroo ooocppovo, +Iv 7W'Te 6r]cre
K 'Y0uvov 'Aellvrov ieprov
IlV, o' 1tOVll'tO . 1tlXPO Iltv "Ap'tellt K'ta
v llCPtpU't1l llapwpillO"t.
Quelques vers aprs ceux qui ont t voqus plus haut et toujours dans le
mme Catalogue des hrones, la Thogonie d'Hsiode fait allusion,
elle aussi, la lgende d'Ariane
947 XpucruKollll avffilv 'AptVllv
KOUpllV Mivroo, <XKOt'ttV;
oi aeva'tov Kat 8ftllEV Kpovirov
Les deux passages comportent un certain nombre d'lments tradition-
nels
10
. Ariane semble une hrone trs ancienne, lie la Crte
minoenne
ll
. L'Iliade CL 591) rapporte que Ddale avait construit pour
Ariane une aire de danse. De telles aires de danse avaient manifeste-
ment une valeur religieuse l'poque minoenne ou mycnienne
12
.
Ariane est peut-tre une ancienne desse, dont le nom 'AptaVll serait
mythe et le culte, trad. de l'aIl. par P. Lvy, Paris, 1969, p. 71-80). Le cas
d'Asklpios est parallle, mais il semble avoir t considr d'abord comme un
hros (W. BURKERT, Greek Religion, p. 214).
10 L'lment formulaire "AptE)lt K'tU , de 324, termine aussi Z 205 (Artmis tue
la fille de Bellrophon), le premier hmistiche de 324 )lv, oO' U1tOVll'tO .
voque, en p 293 8pljfE Jlv, OO'U1tOVll'tO, Mn v u)l<ptpu'tn ( 325) correspond
u)l<ptp{)'tn (en tte de u 50, 198 et )l283).
Il Sur Ariane, cf. STOLL, art. Ariadne, in W.H. ROSCHER, Lexikon ''', l, c. 540-546, et
M.-L. BERNHARD - W.A. DASZEWSKI, art. Ariadne, in LIMe, III, p. 1050-1070;
W.F. Orro, Dionysos ... , p. 190-197.
12 W. BURKERT, Greek Religion, p. 34.
DIONYSOS CHEZ HOMRE ou LA FOLIE DIVINE 65
une forme crtoise de ,pLaYVl1, la trs sainte13. Fille de Minos, la
lgende rapporte qu'elle s'tait prise de Thse et qu'elle l'avait aid
sortir du labyrinthe. Le passage par le labyrinthe est une manire de
descente aux Enfers ou, au moins, un parcours initiatique14. L'appui
qu'elle avait apport Thse n'est pas sans rappeler l'assistance
qu'Athna a fournie plusieurs hros, dont spcialement Ulysse.
Toutefois, l'inverse d'Athna, Ariane est guide par l'amour. Tant
dans son mythe que dans les reprsentations que l'Antiquit nous a
laisses, l'hrone prsente un ct rotique, elle est trs proche
d'Aphrodite laquelle elle est parfois associe
15
.
Enleve par Thse, Ariane est ensuite abandonne dans l'le
mystrieuse de Di d'aprs Homre
16
, Naxos d'aprs les sources plus
tardives. Dionysos la trouve, il l'emmne et l'pouse. Homre, toutefois,
se fait l'cho d'un autre rcit: Ariane est tue par Artmis au tmoi-
gnage de Dionysos17.
Les raisons de l'abandon d'Ariane par Thse sont diverses selon
les auteurs, mais certaines sources invoquent l'intervention
d'Athna
18
, qui oblige Thse, son protg, abandonner sa conqute.
Athna ne peut rien avoir de commun avec une crature proche
d'Aphrodite. Ariane, lie la desse des passions amoureuses incontr-
les, tait, par le fait mme, proche de Dionysos, dieu irrationnel et
impulsif. Rien d'tonnant ds lors qu'ils se soient rencontrs et que
Dionysos ait pous Ariane. La version de l'Odysse vient jeter une
13 Sur son culte, L.R. FARNELL, Greek Hero Cults "', Oxford, 1921, p. 48-49, et The
Cults orthe Greek States, Oxford, 1896, II, p. 631-635. Ailleurs qu'en I 592 o il
dsigne Ariane, l'adjectif lI:ut1t6l1:uJ.lO est toujours appliqu chez HOMRE
des desses: Dmter (3 326), Thtis (I 407, Y207), Lto (H. Apollon, 101) et
Ele. (li: 220, 310).
14 M. ELIADE, Initiation, rites, socits secrtes. Naissances mystiques. Essai sur
quelques types d'initiation, Paris, 1959, p. 133-139.
15 Le caractre rotique de l'hrone est soulign par PHILOCHORE, 328 F 17a
Jacoby, cit par PLUTARQUE (Thse, 16, 6). Cf. W. OTTo, Dionysos, p. 190-197.
L'auteur carte l'opinion selon laquelle Ariane tait une desse, mais il souligne
que l'hrone tait trs proche d'Aphrodite. H. JEANMAIRE, Couroi et Courtes,
p.319.
16 Plusieurs petites les de l'ge sont appeles Dia, fminin de l'adjectif driv
de 8o. E. MEYER, art. Dia 4, in Der Kleine Pauly, l, c. 1504. - L'assimilation de
Dia Naxos est atteste chez CALLIMAQUE, fr. 601 Pfeiffer.
17 Le terme n'apparat qu'ici chez HOMRE.
18 PHRCYDE d'Athnes, 3 F 148 Jacoby, cit par Behol. MY 322. THOCRITE
(II, 45-46), parle simplement d'un oubli de Thse. Sur diverses versions, cf.
PLUT., Thse, 20.
66 P. WATHELET
ombre curieuse sur la fin idyllique de l'aventure: Ariane est tue par
Artmis cause du tmoignage de Dionysos. L'expression isole
Jlap'tupllCH reste peu explicite
l9
. On en a conclu que Dionysos
avait pous Ariane avant sa liaison avec Thse et que le dieu s'tait
veng. Artmis apparat comme la gardienne attitre de la fminit et,
dans l'pope, elle frappe de mort brutale des femmes qui sont sorties de
leur condition, comme la mre d'Andromaque, qui rgnait Thbes-
sous-Ie-Plakos
20
Ariane a trahi son pre et son pays. Est-elle par son
action sortie de son rle fminin ?
Mme si elle est devenue l'pouse de Dionysos et si, d'aprs la tradi-
tion, elle lui aurait donn des enfants
21
, elle n'est pas immortalise
pour la cause et plusieurs sources indiquent qu'elle est morte. Cette mort
n'est gure compatible avec l'hypothse d'une Ariane qui aurait t une
desse date ancienne, moins que nous ne soyons en prsence d'une
desse qui meurt pour renatre ultrieurement.
La mention de la lgende d'Ariane dans l'pope apporte au moins
trois enseignements : dieu des pousses impulsives et irraisonnes,
Dionysos est associ Ariane, elle-mme proche d'Aphrodite. Ariane
semble tre une hrone trs ancienne, minoenne sans doute et le dieu
apparat ses cts. Suivant la version homrique, Dionysos cause la
mort d'Ariane, il ne peut se stabiliser dans l'institution du mariage. De
plus, dieu ambigu, il donne la fois la vie et la mort.
Trois autres allusions doivent tre examines ensemble: il s'agit
des cadeaux faits par Dionysos. Dans les Travaux, le dieu donne la vie
qui fait natre la joie :
614 8ropa lCOVUcrOU TCo,,"uY1l8o. A'tp
Le gnitif en -ou du thonyme est irrductible en -0-0 et, partant, rela-
tivement rcent dans la tradition pique
22
. En revanche, l'adjectif
est dj apparu, appliqu au dieu, dans la Thogonie (941).
la fin de l'Odysse, on trouve une allusion un prsent de Dionysos,
19 Sur l'explication qui suggre qu'Ariane tait dj marie Dionysos quand
Thse l'emmena, cf. M.L. WEST, Hesiod Theogony, p. 418.
20 P. WATHELET, Dictionnaire des Troyens de l'Iliade, Universit de Lige,
Bibliothque de la Facult de Philosophie et Lettres, 1988, S.u. 33 'AVOPO).llXXT],
p.282.
21 Sur les enfants d'Ariane et de Dionysos, cf. PLUT., Thse, 20, 8; Ps.-APOLLOD.,
Epitome, 1,9.
22 C.J. RmJGH, La morphologie du grec, in SMEA, 20 (1979), p. 72-74.
DIONYSOS CHEZ HOMRE OU LA FOLIE DIVINE 67
mais, ici, ce prsent a un usage funbre. C'est lui qui a donn une
amphore d'or Thtis et la desse y enfermera les cendres de Patrocle,
d'Achille et d'Antiloque
23
:
ro 74 xpucreov ll<pt<popfta' !::J. trovucrOtO 8 8&pov
D'un ct, Dionysos donne la joie; de l'autre, il est li la mort. Un vers
du Bouclier pseudo-hsiodique fait cho cette situation:
400 ota !::J.trovucro 8&K' v8pacrt xaplla Kat UXSo
c'est une allusion aux effets tantt positifs, tantt ngatifs du vin. Le
dernier vers reprend le terme de xaplla qui tait dj apparu prcdem-
ment en ::: 325, cette fois pour dsigner le dieu lui-mme.
La raison pour laquelle Dionysos a donn une amphore d'or Thtis
apparatra la lumire du seul rcit un peu dtaill que l'Iliade fournit
au sujet du dieu. Comme on va le voir, il avait contract une dette vis--
vis de la mre d'Achille.
Le seul dveloppement de quelque longueur relatif Dionysos figure
au chant VI de l'Iliade. Homre y a plac la rencontre de Glaukos et de
Diomde. Tout au dbut de la scne, Diomde interroge Glaukos sur son
identit. Il ne voudrait pas combattre un immortel sans le savoir, car ce
genre de combats, auxquels pourtant il vient de s'adonner, comporte un
grave danger. Diomde est un hros que l'hybris ne cesse de menacer,
l'hybris suprme serait pour lui de s'emparer du char solaire, gage sans
doute d'immortalit, ainsi qu'il apparat dans la Dolonie
24
. Le piquant
est que l'adversaire qu'il est sur le point de combattre, Glaukos, est
originellement lui-mme un immorte1
25
.
Les exemples sont nombreux dans la mythologie qui sont destins
dcourager les actes d'hybris. Le rcit qui vient aux lvres de Diomde
l'appui de son inquitude, c'est l'histoire de Lycurgue, fils de Dryas :
Z 130 ouo y.p o8 !::J.puav'to uio, Kpa'tEpo AUKoopYO,
8hv o pa Seocrtv 1tOUpaVLOtoW ptEV ;
o 1tO'tE llatv0llvotO !::J.trovucrOtO 'tt8T]va
crEE Ka't' ai 8' awx 1tiicrat
SucrS,a xallatKcXEUav, lm'v8po<povotO AUKOUPYOU
23 Antiloque est proche d'Achille. C'est lui qui est charg de lui annoncer la mort
de Patrocle (P 684-699 et I 1-33), Sur le caractre ambigu du vin et du dieu
auquel il est li, cf. M. DETIENNE, Dionysos ciel ouvert, p. 54-58.
24 P. WATHELET, Rhsos ou la qute de l'immortalit, in Kernos, 2 (1989), p. 213-
231.
25 P. WATHELET, Dict. des Troyens, s. v. 77 f.a\)Jw, p. 385-393.
68 P. WATHELET
Setv0llevaL POU1tllYL' ALroVUcrO 8 cpoPllSet
oucreS'& Ka't Klla, 8'tL 8'i.l1teoa'to KO1tq>
8eLoLo'ta' Kpa'tep yp xe 'tpollo vop OIlOKft.
't/> IlV 1teL't'ooucrav'to Seol. pea roov'te,
Kal. Iltv 'tucpv 8llKe Kpovou 1ta'i' oM' ap 'tL ~ v
140 ~ v 1tet aSava'toLcrtv amlxSe'to 1tm Seocrw'
Rcit exemplaire qui prend soin d'opposer trs fortement les dieux et
les hommes; or, du ct des dieux, se trouve Dionysos. Lycurgue porte un
nom grec bien connu; c'est celui qui carte les loups26. Le loup joue
un rle important dans la mythologie grecque
27
. Animal sauvage, qui
vit en bande, il connat nanmoins des rgles de vie en socit bien
tablies. Il symbolise le monde des marginaux et des jeunes gens en
voie d'initiation, qui, s'ils russissent les preuves de passage, pourront
tre membres part entire du groupe des adultes. En attendant que leur
initiation soit termine, les jeunes gens vivent en marginaux, en loups,
sous le patronage d'Apollon. Ils constituent donc un danger pour la
socit qui se dfend contre eux. C'est bien ce que fait Lycurgue, celui
qui carte les loups. Dans la mesure o leur lgende est connue, les
autres Lycurgue de la mythologie semblent tre dans le mme cas
28
.
Outre notre hros, le nom dsigne un hros primordial arcadien, c'est
lui qui, d'aprs l'Iliade CH 142-146), avait tu Arithoos, sorte de sauvage
arm d'une massue
29
. Un autre Lycurgue fut prtre de Zeus Nme, il
fut le pre d'Ophelts, un enfant royal dont la mort a t l'origine des
jeux nmens
30
. Les autres Lycurgue sont des personnages secon-
daires, placs dans des numrations de personnages : un fils
d'Hrakls
31
et un prtendant malheureux d'Hippodamie
32
. Un hros
26 H. VON KAMPTZ, Homerische Personennamen, Gottingen, 1982 [1958], 22 a 1,
p. 71. Lycurgue est dit v8poc:p6vOlO A'llKOUPY0'll , pithte qui est plusieurs fois
attribue Hector dans la formule "EK'tDpO v8poc:p6vOlO (A 242, 1351, n 77,
840, P 428, 616, L 149, Q 509, ce qui parat avoir chapp M. DETIENNE,
Dionysos ciel ouvert, p. 106, n. 48). Le fait d'tre tueur d'hommes n'a pas
ncessairement, dans le monde pique, une coloration pjorative.
27 M. DETIENNE - J. SVENBRO, Les loups au festin ou la Cit impossible, in M.
DETIENNE - J.-P. VERNANT, La cuisine du sacrifice, p. 226.
28 DREXLER, art. Lykurgos, in W.H. ROSCHER, Lexikon, II, c. 2191-2205.
29 H. von GEISAU, art. Areithoos, in Der Kleine Pauly, 1, c. 525; A. SEVERYNS,
Curiosits biographiques dans les pomes homriques, in BAB, 34 (1948),
p.430.
30 PS.-APoILOD., Bibl., l, 9, 14; III, 6, 4.
31 PS.-APoLLOD., Bibl., II, 7, 8.
32 PAUS., VI, 21, 10.
DIONYSOS CHEZ HOMRE ou LA FOLIE DIVINE 69
doit tre mis part: il s'agit du lgislateur de Sparte qui semble, lui
aussi, un personnage mythique
33
, et dont le pre est tantt Eunomos,
tantt Eukosmos. Dans les deux cas, l'anthroponyme est parlant
34
.
Notre Lycurgue est fils de Dryas, dont le nom est tir de op, l'arbre,
le chne
35
. L'anthroponyme est port par plusieurs hros du nord de la
Grce, notamment un Lapithe, ami de Peirithoos, qui combattit les
Centaures
36
, ou un fils d'Ars qui participa la chasse au sanglier de
Calydon
37
. On est donc en prsence de personnages opposs la sauva-
gerie, ce qui rejoindrait le caractre du Lycurgue qui nous occupe. Le
nom aurait encore t donn au fils du mme Lycurgue. Rendu fou par
Dionysos, Lycurgue prit son fils pour une vigne et lui coupa les extrmi-
ts. Cette terrible histoire n'est pas rapporte par l'pope, elle figure
dans la tradition ultrieure: on y reviendra
38
.
Lycurgue se prcipite sur le Nyseion
39
. Peu importe sa situation
qu'on a cherche dans de nombreux endroits. Il s'agit du domaine
propre de Dionysos, peut-tre au prix d'une tymologie populaire qui
rapproche NUmlov du second lment de LnovuO"o. Le domaine est qualifi
de trs saint. Y pntrer pour un mortel constitue sans doute dj une
impit. Mais Lycurgue ne s'est pas arrt l, il a poursuivi les nour-
rices de Dionysos. La mention de nourrices implique que l'on a affaire
un bb, le pluriel suggre un personnage extraordinaire ou par sa
qualit ou par sa voracit. On apprendra, quelques vers plus loin, que
Dionysos pouvant s'est jet dans la mer. Il s'agit donc, non plus d'un
bb allait, mais d'un tre plus g, capable de se dplacer par lui-
mme. De toute faon, les nourrices ont t ngligentes, puisqu'elles
n'ont pas surveill l'enfant dont elles avaient la charge et le dieu lui-
mme, loin de se dfendre ou de les dfendre, ainsi qu'on aurait pu
l'attendre d'une divinit, est effray et il s'enfuit. Le pote souligne la
33 K. KrNZL, art. 4 Lykurgos, in Der Kleine Pauly, III, c. 823-824; J.T. HOOKER,
The Ancient Spartans, Londres, 1980, p. 126-130.
34 A. FreK - F. BECHTEL, Die griechischen Personennamen, Gttingen, 1894
2
,
p. 219 et 402 (EvoJ.!o); p. 172 (EKocrJ.!O).
35 H. VON KAMPTZ, Homerische Personennamen, p. 168, 63 c, et p. 277, 76 a.
36 A 263; Bouclier, 179.
37 PS.-APOLLOD., Bibl., l, 8,2; HYGIN, Fab., 45.
38 PS.-APoLLOD., Bibl., III, 5, 1; HYGIN, Fab., 132.
39 Fr. F. SCHWARZ, art. Nysa 2, in Der Kleine Pauly, IV, c. 217-218. Une plaine
nysenne (NcrlQV <XJ.! nelov) est galement cite dans l'Hymne pseudo-
homrique Dmter (17). C'est l que Ror jouait avec les Ocanides, ce qui
implique que cette plaine est proche de la mer: A. MOTTE, Prairies et Jardins de
la Grce Antique. De la Religion la Philosophie, Bruxelles, 1973, p. 166-167.
70 P. WATHELET
peur de Dionysos : il est le 'tpollOS le tient.
Contrairement aux autres dieux, Dionysos est incapable de manifester
sa puissance. Tous les dtails qui viennent d'tre mentionns donnent
une impression d'tranget qui est confirme par une prcision :
Dionysos est fou llawoIlvow. Dans l'pope, le verbe ll(xLVollaL n'est pas
rare. Il est spcialement appliqu Ars, dieu peu estim, considr
comme un tranger et dont la folie sanguinaire est connue CE 831, 0 128,
E 717, 0 605, ')." 537), Hector, guerrier dont on a pu montrer qu'il tait
l'origine proche d'Ars
40
(8 355, 1 238, TI 245, <Il 5), Diomde, guerrier
valeureux, mais dont la personnalit est trouble et qui a un ct ngatif
et (E 185, Z 101,8111, TI 75)41. Ailleurs, le verbe est appliqu
divers personnages, mais dans un seul passage : Achille dans son
acharnement excessif contre Hector (Q 114 =135), l'esprit de Zeus en
fureur (Q 360), le Cyclope Polyphme (t 350), les prtendants de Pnlope
(0 406), Andromaque, qui craint pour la vie d'Hector (Z 389), ou un
incendie qui fait rage (0 605)42. Il est remarquable que, dans plusieurs
passages, Athna, la desse de l'intelligence et de la raison parle de
la folie des autres, dont Ars. Dans la majorit des cas, il s'agit d'un
accs de folie, souvent guerrire, qui prend un personnage un moment
crucial de l'action. Ici, apparemment rien de pareil; avant l'intrusion
de Lycurgue, Dionysos se trouvait paisiblement avec ses nourrices. Sa
folie parat un tat, une maladie mentale dont il est constamment
victime.
Lycurgue poursuit les nourrices avec un un aiguillon
bufs. Le terme est presque un hapax
43
. Lycurgue carte les loups, mais
ce n'est pas un chasseur, l'aiguillon dnote un bouvier. Or l'levage des
bovins est li aux plaines riches o se trouvent des cits avec des institu-
40 P. WATHELET, Dict. des Troyens, s.u. 106 "EK'tWp, p. 466-506.
41 P. WATHELET, Dict. des Troyens, s u. 2 p. 140-144. Effectivement, aid
par Athna, Diomde combattra des dieux dans la suite du passage: Aphrodite,
Apollon et Ars.
42 En X 460, Andromaque est dite flaLVaot tal), semblable une folle, suivant la
valeur tymologique du terme (P. CHANTRAINE, DE, p. 658, s.u. flatvoflat; W.
LEAF, The Iliad, 1902
2
, II, p. 462) ou comme une mnade, si le mot avait dj
pris ce sens. Le jugement des homrologues repose sur l'opinion qu'ils se font
de Dionysos chez HOMRE.
43 TI n'apparat qu'une fois chez HOMRE. Il signifie aiguillon comme ici ou chez
PS.-LUCIEN, 82; Philopatris, 4, ou hache pour abattre un buf comme chez
TIMON DE PHLIONTE, fr. 4 Diels, P.P.F., cit par ATHNE, X, 445d, LONIDAS
D'ALEXANDRIE, Anth. Pal., IX, 352, ou QUINTUS DE SMYRNE, I, 159. Pour la
formation du compos, cf. P. CHANTRAINE, DE, p. 917, S.u. 1tMcraw.
DIONYSOS CHEZ HOMRE ou LA FOLIE DIVINE 71
tions stables. Hra, laquelle les bovins sont lis, est la desse de ces
institutions et spcialement de celle du mariage4
4
. Le fils de Dryas
frappe les nourrices du dieu avec un aiguillon, il les traite comme du
btail domestique, mme pas comme des tres sauvages, mais libres.
Dionysos se jette dans la mer. O que soit la plaine de Nysa, elle se
trouve au bord de la mer. Dionysos a des attaches avec la mer
45
. Des
rcits ou des actes rituels soulignent ce lien. Perptuel voyageur,
Dionysos se trouvait associ ce qui, pour les Grecs, tait le moyen de
transport le plus commun, la mer et les vaisseaux qu'elle porte. Se jetant
dans la mer, Dionysos allait-il s'y noyer? Ou bien s'y rsorber comme
dans une mer primordiale ? Les dieux sont immortels, mais leur
immortalit peut tre quelque peu oblitre, comme c'est le cas pour
Kronos ou pour les Titang46. Affol, Dionysos sera sauv par Thtis, la
desse aux pieds d'argent.
Curieuse divinit que Thtis
47
. Fille du vieillard de la mer, desse
marine, elle se prsente comme une sorte de divinit primordiale. Telle
Mtis, elle devait avoir un fils qui serait plus grand que son pre. Zeus,
qui n'avait pas manqu de tomber amoureux de Thtis, a bien failli y
trouver sa perte4
8
Afin d'viter les effets fcheux de la destine, Thtis
a d accepter une msalliance et s'unir un mortel. Elle pousera,
apparemment sans rcrimination, Ple, qui semble tre un homme
originel, un homme sorti de la boue 1tTJ6<; 49. Elle contribue ainsi
tablir des liens entre le monde des dieux et celui des hommes. De son
ct, Dionysos est fils de Zeus et d'une mortelle.
44 Sur Hra, cf. W. BURKERT, Greek Religion, p. 131-139, spcialement pour son
opposition Dionysos, p. 133. Les deux divinits se trouvent rapproches dans
plusieurs rcits, notamment celui de la folie des Proftides, sans doute parce que,
au plan mythique, les contraires s'attirent. Cf. encore M. DETIENNE, Dionysos
ciel ouvert, p. 36-38. Dans la version post-homrique du mythe de Lycurgue,
l'agressivit du hros est parfois attribue Hra (EuMLOS, Europia, fr. 11
Bernab).
45 W. OrTo, Dionysos, p. 169-179. Le dieu est li l'eau en tant que force vitale
primordiale, mais, comme le dieu, l'eau et surtout la mer reprsentent une force
ambigu, de vie et de mort.
46 Sur les Titans, HSIODE, Thog., 729-739. M.L. WEST, Hesiod Theogony, p. 336-
338.
47 W. BURKERT, Greek Religion, p. 172.
48 C'est tout le ressort du Promthe enchan d'ESCHYLE.
49 P. WATHELET, Le Plion, Jr1)6 et Ple, in Disputationes ad Montium
Vocabula ... pertinentes, Vienne, 1969, p. 511-516.
72 P. WATHELET
Du mariage de Thtis et de Ple allait sortir Achille qui cherchera
vainement un quilibre entre ses deux origines, divine et humaine
50
.
Mais le mariage en question sera le point de dpart d'une autre aven-
ture : l'intervention d'ris et le jugement de Pris seront la cause de la
guerre de Troie. Comme le racontent les Chants cypriens
51
, la guerre de
Troie aura pour but ultime de rtablir un quilibre rompu par le nombre
excessif des humains qui crasaient la Terre.
Dans l'Iliade, Zeus ne peut refuser son aide Thtis parce que la
desse l'avait tir d'affaire dans une circonstance spcialement
difficile (A 393-406) : il se trouvait seul contre tous les autres dieux. En
d'autres circonstances, Thtis avait galement sauv Hphaistos. Le
dieu forgeron avait t jet du ciel par sa mre parce qu'il tait boiteux
(L 394-409).
Thtis apparat ainsi comme une divinit primordiale, spciale-
ment lie l'quilibre du monde. Mme si l'tymologie de son nom
n'est pas assure, le rapprochement a t fait entre 8n et 'tl811flt52.
Thtis est, de plus, proche de Thmis, desse des institutions.
Alors que Lycurgue, le civilisateur, le hros de l'ordre des hommes,
allait causer la perte de Dionysos, Thtis sauve le dieu et rtablit de la
sorte l'quilibre du monde. Le dieu affol et couard, antithse vivante
des idaux du monde hroque, est indispensable la survie du monde et
il est dangereux de le mconnatre.
On comprend ds lors pourquoi Dionysos a fait cadeau Thtis
d'une amphore en or; c'tait pour remercier la desse de son interven-
tion en sa faveur.
Si l'on suit l'Iliade, Lycurgue a t puni de son attitude par Zeus, qui
l'a aveugl, et il n'a gure survcu puisqu'il tait un objet de haine pour
l'ensemble des dieux. La tradition post-homrique
53
raconte que c'est
50 P. WATHELET, Les Troyens de l'Iliade. Mythe et Histoire, Paris, Les Belles
Lettres, 1989 (Bibl. de la Fac. de Phil. et Lettres de l'Univ. de Lige, 252), p. 155-
159.
51 Kypria, fr. 1 Bernab.
52 H. FRISK, l, p. 668, s.v. 8'n. P. WATHELET, Les traits oliens dans la langue de
l'pope grecque, Rome, 1970, p. 106.
53 De la ttralogie que POLYPHRASMON avait compose sur Lycurgue, il ne reste
que le titre (TrFG, l, 7 FI Snell-Kannicht). On possde quelques fragments des
doniens d'EsCHYLE (fr. 57-67 Radt) sur le mme sujet. Le dieu lui-mme y
punissait Lycurgue. Cf. H.J. METTE, Der verlorene Aischylos, Berlin, 1968,
p. 136-138, et M. DETIENNE, Dionysos ciel ouvert, p. 25-26. Sur l'iconographie
suscite par l'uvre d'ESCHYLE, importante surtout sur les vases italiotes, cf.
DIONYSOS CHEZ HOMRE ou LA FOLIE DIVINE 73
Dionysos lui-mme qui, manifestant sa puissance, a inflig Lycurgue
une punition digne de celle qu'il infligea Penthe dans les Bacchantes
d'Euripide. Devenu fou, Lycurgue prendra son fils Dryas pour une
vigne et voulant l'monder, il lui coupera les extrmits. Ensuite,
revenu la raison, Lycurgue aura conscience de son crime. L'horrible
et le macabre le disputent l'absurde et la drision. On ne peut dire si
Homre a connu ou non la seconde version. De toute manire, il se
serait probablement abstenu de raconter une telle histoire
54
. Ce qui est
important c'est qu'il ne montre pas Dionysos en train de se venger lui-
mme, mais qu'il fait excuter cette vengeance par Zeus et par
l'ensemble des dieux. Tout se passe comme si Homre voulait viter de
donner trop de puissance une divinit dont il se mfie.
Le passage qui nous occupe comporte un certain nombre
d'expressions traditionnelles, mais celles-ci sont en nombre limit et
surtout elles ne concernent gure Dionysos lui-mme. Ainsi, par
exemple, KptepO AUKDOpYO en fin de Z 130 trouve un cho dans Kptep
!':. (frquent en fin d'hexamtre)55 et dans Kpa'tepo A (fin
de M 366). L'lment formulaire 'teoow btoupaviotCHV (Z 131) parat aussi
en Z 129 et, avec les termes inverss, en Z 527. occupe en gnral
la fin du vers comme en Z 132
56
. Le dbut de Z 133 creE
trouve un cho dans le dbut de Y 189 crEa Ka't' 'ISairov.
L'expression Ka't K).la occupe la mme place qu'en Z 136, en A 483 et
lI> 126. La formule 8n S'UTeES/;a'to KDTecp (Z 136) est employe en L 398
lors du sauvetage d'Hphaistos. La formule eeoL pEa SCOV'tE de Z 138
termine aussi S 805 et E122, etc.
L'analyse formulaire du passage montre que celui-ci trouve de
nombreux rpondants dans le reste de l'uvre et qu'il participe de la
composition traditionnelle comme d'autres morceaux de l'Iliade. Il n'y
a donc aucune raison de suspecter son authenticit
57
. En revanche,
aucune expression traditionnelle spcialement ancienne ne permet de
conclure que le passage serait antrieur Homre et repris par lui une
tradition archaque.
A.D. TRENDALL - T.B. WEBSTER, Illustrations ofGreek Drama, Londres, 1971, p.
49-52. Cf. aussi PS.-APoLLOD., Bibl., III, 5, 1 et HYGIN, Fab., 132.
54 G. MURRAY, The Rise of the Greek Epie, Oxford, 1924
3
, p. 126-128.
55 Ll401, 411 (= E 251, K 446), E 143,286 (= A384),814, H 163 (= 'P 290), e 532, K
369 (= A361), 536, A316, 660, M 366, il 25, 'P 472, 812.
56 Z 389, 467, X 503.
57 Voir J. VAN LEEUWEN, Ilias eum Prolegomenis, notis eritieis, eommentariis
exegetieis, Leyde, 1912, p. 217; W. LEAF, The Iliad, Londres, 1900
2
, p. 266.
74 P. WATHELET
Il est peut-tre un autre personnage qu'il convient de mentionner
avec Dionysos, c'est Brisis
58
. On sait que le hros ou les hrones de
l'pope sont souvent proches d'une ou de plusieurs divinits, dont ils
incarnent en quelque sorte les qualits et les dfauts. Comme BpLcrEu
tait, Lesbos
59
, une pithte du dieu et que Brisis a des attaches avec
Lesbos
60
, il est possible qu'il faille rapprocher le dieu et l'hrone. Le
rle de Brisis est capital dans l'Iliade et il n'est pas sans voquer le ct
irrationnel du dieu. La raison, le bon sens voudrait que les chefs
achens, qui se trouvent aux prises avec un sige interminable, fassent
preuve de cohsion entre eux et s'unissent contre la difficult. Or, c'est
tout le contraire qui se produit. L'autoritarisme maladroit
d'Agamemnon provoque Achille en lui enlevant Brisis. Il faudra
l'intervention soudaine et efficace d'Athna pour empcher le fils de
Ple de frapper l'Atride. Provisoirement, l'lment raisonnable,
Athna, triomphe des sentiments irrationnels, mais l'enlvement de
Brisis provoquera nanmoins tous les drames que l'on sait, y compris
la mort de Patrocle. C'est justement au sujet de Patrocle que Brisis
intervient directement. Rendue enfin Achille, elle fait l'loge funbre
du hros
61
. C'est l'occasion pour elle de dire qu'elle a espr qu'Achille
l'pouserait. Espoir aussi vain qu'irrationnel.
*
* *
En somme, Homre et Hsiode mentionnent Dionysos plusieurs
reprises, notamment comme dieu du vin. Ils font quelques allusions
la naissance du dieu et ses rapports avec Ariane, mais sans fournir de
prcision, ce qui donne entendre que, dans ses grandes lignes, le rcit
est bien connu au moins d'une partie du public. L'apparition de
Dionysos dans le mythe d'Ariane est d'autant plus remarquable qu'il
s'agit d'une hrone trs archaque. Le seul rcit un peu dvelopp qui
apparaisse dans l'pope est l'pisode de Lycurgue racont par Diomde.
L'histoire est exemplaire. Si, dans la bouche de Diomde, elle enseigne
58 P. WATHELET, Dict. des Troyens, s.v. 74 BplaTlic;, p. 367-372.
59 ANDROTION, 324 F 56 Jacoby, in Etym. Magnum, 214, 5 STPH.
BYz., s.v. Bpcra; I.a., XII 2, 484, 1. 2 (dcret d'poque impriale Hira en
olide); cf. HSYCHIOS, s.v. BpTlcrcraoc; 6 L'n6v'lJcroC; (t11120, K. Latte).
60 Brisis est associe au sept captives venues de Lesbos qu'Agamemnon offre en
ddommagement Achille (1 128-132).
61 T 282-300.
DIONYSOS CHEZ HOMRE ou LA FOLIE DIVINE 75
qu'il ne faut pas s'attaquer aux dieux, sa porte est plus riche de signifi-
cation. Il faut viter l'excs en tout, mme dans ce qui, premire vue,
paratrait raisonnable. On ne peut totalement liminer Dionysos, le
dieu fou, qui incarne prcisment tout ce qui s'oppose la sagesse ou la
raison humaine. La socit des hommes ne peut, sans grand pril,
ignorer cette part d'irrationnel, qui mane d'elle-mme, mme si elle
lui semble trangre ou si elle la voudrait telle. Dionysos n'est pas un
dieu hroque, il n'incarne pas les idaux aristocratiques des hros qui
multiplient les hauts faits dans l'pope. Dans la famille des dieux, il
semble le parent mal venu, sans naissance, anormal, que le lignage
s'efforce de dissimuler, comme par pudeur. De plus, tel Dmter, c'est
une divinit de paysans et non de combattants glorieux. Trs marqu
par la vie de la terre, Hsiode aurait pu lui rserver un meilleur sort.
Toutefois, ici encore, Dionysos n'a aucune chance. Le vieux pote
d'Askra est trop pris d'ordre et de respectabilit pour faire une large
place un dieu qui prend, comme plaisir, le contre-pied de toutes les
valeurs reues. En un mot, si Dionysos n'apparat qu'occasionnel-
lement dans l'pope, ce n'est pas parce qu'il est tranger ou rcent dans
le panthon grec, mais parce qu'il reprsente un aspect de la divinit qui
ne correspond pas l'image que les potes veulent donner des dieux et
que, par consquent, il drange. Marginal par rapport aux dieux de
l'Olympe, Dionysos le dieu fou, homme effmin, engendre tout la
fois, par ses dons irrationnels, la joie et la peine.
Les traits du dieu rvls par l'analyse de l'pope sont attests de
manire beaucoup plus explicite dans les sicles qui suivent, que ce soit
dans le rituel ou dans la littrature. Il n'est pas question dans les
limites de ce bref article d'analyser les innombrables facettes de ce que
nous savons de Dionysos travers les ges. Pour ne pas sortir du
domaine littraire, on se bornera voquer brivement deux uvres
presque contemporaines et qui ont des tonalits diffrentes puisqu'il
s'agit d'une tragdie et d'une comdie, les Bacchantes d'Euripide et les
Grenouilles d'Aristophane.
Dieu des enthousiasmes collectifs et aussi de l'illusion, Dionysos
patronne le thtre. Ce dernier constitue une manifestation cultuelle en
l'honneur du dieu et, l'inverse du thtre mdival europen, qui est
sorti de l'glise, le thtre grec est rest une manifestation cultuelle, du
moins jusqu' la fin de l'poque classique.
La tragdie des Bacchantes est une des dernires d'Euripide, on la
considre souvent comme son chef-d'uvre. Compose entre 408 et 406
76 P. WATHELET
alors que le pote s'est retir en Macdoine, elle sera joue Athnes
aprs sa mort, en 406 ou peu aprs
62
.
D'une manire beaucoup plus explicite que dans l'pope, Dionysos
est montr comme un dieu qui se dplace6
3
. Son ct irrationnel et
ambigu, qui le rapproche d'Aphrodite, en a fait un dieu asianique6
4
. Son
retour dans sa cit natale, o sa divinit n'est pas reconnue <Nul n'est
prophte en son pays), marque, en quelque sorte, le triomphe de l'Asie
sur la Grce, comme l'Iliade avait vu le triomphe de la Grce sur l'Asie,
celui d'Athna sur Aphrodite.
Entour de Mnades, ayant transform les femmes de Thbes en
Bacchantes et les ayant fait quitter leurs mtiers et leurs fuseaux, occu-
pation typiquement fminine, Dionysos apparat comme un tre
effmin, aux boucles blondes et aux yeux aguicheurs. Il prtend
rtablir l'ordre dans la cit, mais son ordre n'est pas celui des sages, ni
celui de la raison. Les personnalits les plus fragiles ont cd son
empire. Les femmes sont retournes un contact total avec la nature,
des vieillards comme Tirsias et Cadmos se sentent rajeunir et, avec un
calcul qui n'est pas dissimul, ils suivent le mouvement gnral. Les
hommes du commun sont sur le point de cder eux aussi, mais le roi,
Penthe, gardien intransigeant et conservateur des bonnes murs,
prtend rtablir une situation rationnelle. Incapable de tout mysticisme,
Penthe reprend les explications rationalisantes donnes jadis par sa
mre et par ses tantes sur la naissance de Dionysos. Dans les transports
des Bacchantes, il ne voit qu'une manire de dissimuler les pires
dsordres sexuels. Pour lui, Tirsias n'entre dans le jeu du dieu que
pour de l'argent, le vin doit rester l'unique apanage des hommes. La
raison raisonnante conforte chez lui l'gosme masculin.
Ce qui droute Penthe c'est que Dionysos n'a aucun des caractres
habituels des dieux. Effmin, il oppose au roi imbu de son pouvoir,
autant que le Cron de l'Antigone de Sophocle, la douceur et la passivit.
Veut-on l'enchaner, il se laisse enchaner, mais les chanes tombent
d'elles-mmes. Veut-on lui opposer des soldats, leurs armes se rvlent
sans force. Au srieux inquiet de Penthe, il oppose sa douceur et son
sourire. C'est un dieu pacifique qui rpartit les biens entre riches et
pauvres.
62 P.E. EASTERLING - B.M.W. KNox, Greek Literature, Cambridge Univ. Press,
1985, p. 316, 323-324.
63 W.F. OrTo, Dionysos, p. 86-92.
64 Bacch., 64.
DIONYSOS CHEZ HOMRE ou LA FOLIE DIVINE 77
Dionysos reprsente un dieu qui rejette toutes les valeurs rputes
sres chez les humains. Il en montre la vanit. Il inspire des senti-
ments irrationnels et provoque des miracles. Nanmoins, sa douceur
n'est que trompeuse apparence et le dieu n'a ni piti, ni misricorde. Sa
puissance clate d'autant plus qu'on ne s'y attendait pas. Les transports
des femmes de Thbes constituaient dj une punition
65
. Celle qu'il
infligera Penthe, dont il souligne que son nom a un caractre
sinistre6
6
, sera effroyable. L'austre rigorisme du roi et son rationa-
lisme dissimulaient des sentiments moins avouables. Dj son orgueil
l'avait amen s'en prendre sottement aux instruments qu'utilisait
Tirsias pour ses oracles : il ne se borne pas nier la divinit de
Dionysos, il attaque aussi Apollon. Croyant que les Bacchantes se
livrent des orgies indcentes malgr le rcit que lui a fait un de ses
bouviers, Penthe accepte de suivre Dionysos afin d'aller les espionner.
Son got de voyeur causera sa perte. Subjugu par le dieu dont il revt la
livre, il s'offre lui-mme une mort atroce. Les hommes et les femmes
qui se flattaient de leur sagesse sont leur tour pris de folie et le dieu
triomphe de la manire la plus totale, mme si Agav, en digne hrone
d'Euripide, s'interroge sur la cruaut impitoyable du dieu.
Dans la tragdie, la prsentation peu flatteuse de Dionysos est com-
pense par sa victoire finale. Comme Lycurgue chez Homre, Penthe
n'a pas reconnu la divinit de Dionysos. Ce dernier triomphe.
La situation est quelque peu diffrente si on se tourne vers les
Grenouilles d'Aristophane6
7
.
Nous sommes Athnes en 405, la situation politique et militaire est
des plus graves, les Athniens sont treints par une lgitime angoisse.
Les temps ne sont plus attaquer directement tel politicien en vue, le
sujet ne saurait plus tre trait avec la srnit voulue, aussi
Aristophane prfre-t-il reprendre un sujet littraire : Euripide et
Sophocle viennent de mourir, Agathon a quitt Athnes
68
, les potes
tragiques qui suivent ne sont pas, d'aprs le Comique, dignes de leurs
ans. Dans une comdie spcialement riche en trouvailles et en rebon-
65 On trouve un thme analogue Argos. Tantt, les filles de Protos refusent de
recevoir les rites de Dionysos (Corpus hsiodique, fr. 131), tantt elles insultent
une statue d'Hra (AKOUSILAOS, 2 F 28 Jacoby).
66 A FICK - F. BECHTEL2, p. 406.
67 P.E. EASTERLING - B.M.W. KNOX, Greek Literature, p. 376. W.B. STANFORD,
Arstophanes Frogs, Bristol Classical Press, 1958.
68 P.E. EASTERLING - B.M.W. KNox, Greek Literature, p. 341.
78 P. WATHELET
dissements, comme si le rythme endiabl des gags devait rpondre la
tension nerveuse des spectateurs, Aristophane montre Dionysos qui
dcide de descendre aux Enfers, comme l'avait fait Hrakls, mais
cette fois pour aller rechercher le meilleur des potes tragiques.
Le dieu est l'lment dynamique et ridicule de la comdie. Vtu
d'une robe de femme, sur laquelle il a plac la peau de lion et la massue
caractristiques d'Hrakls, il ne cesse d'taler sa vantardise et sa
couardise. D'une instabilit d'humeur indigne d'un homme, il incarne
tous les dfauts possibles. un moment o Xanthos prtend qu'une
Empouse vient d'apparatre, Dionysos affol descend prcipitamment
de l'estrade et se jette dans les bras de son prtre qui sige au premier
rang des notables. Rompant, comme souvent, la convention thtrale,
Aristophane provoque le rire en montrant un monde l'envers: c'est le
dieu qui demande protection au prtre qui devrait normalement trouver
en lui son appui.
Le mme renversement des valeurs tablies caractrise toute la
pice. Instable, Dionysos ne cesse d'tre dup par son esclave Xanthias,
qui annonce dans une certaine mesure le Scapin de Molire.
Franchissant l'Achron en barque, c'est lui qui ramera la place de
Charon, mais sous sa direction. Sa qualit de dieu ne l'empchera pas
de se disputer avec les grenouilles, qui donnent son titre la pice, on est
loin d'Orphe qui charmait les animaux. Dernire drision du passage,
alors que Dionysos rame avec effort pour traverser le marais infernal,
Xanthias en fait le tour pied paisiblement et beaucoup plus commod-
ment: il arrive de l'autre ct avant son matre6
9
. L'entre dans le
domaine d'Hads n'est pas moins riche en facties qui se terminent par
un concours d'endurance au fouet pour dcider qui des deux person-
nages est effectivement le dieu. L'pisode brocarde allgrement la
crmonie, bien connue Sparte, de la flagellation des jeunes gens en
l'honneur d'Artmis Orthia. trange dieu que Dionysos qui n'est pas
reconnu et qui se fait flageller. Entr enfin dans la demeure d'Hads,
Dionysos continue son rle de bouffon paradoxal. Amen arbitrer le
conflit entre Eschyle et Euripide, il est incapable d'assurer sereinement
son rle de juge, mais coupe le dbat de rflexions et de plaisanteries
terre terre qui devaient amuser le petit peuple d'Athnes.
La comdie multiplie plaisir les traits opposs l'opinion qu'on se
fait en gnral des dieux: bien qu'immortel, Dionysos s'ennuie telle-
69 P. WATHELET, Le retour de Noptolme et les Grenouilles d'Aristophane, in
Kentron, 4, 2 (1988), p. 27-31.
DIONYSOS CHEZ HOMRE ou LA FOLIE DIVINE 79
ment au thtre qu'il en sort chaque fois vieilli d'un an
70
. Sa peur est
telle qu'il souille sa robe71. Il est appel "fils de cruchon72. Couard,
vantard, effmin, instable, il est aussi gourmand et lubrique.
Certes la comdie ancienne ne respecte rien. Comme les autres
auteurs comiques, Aristophane brocarde allgrement tout ce qui est
respectable et avec une libert presque totale. La tragdie vite de mettre
en scne les grandes divinits et, quand elle le fait, souvent dans des
prologues ou dans la scne finale de la pice (le clbre deus ex
machina), la divinit est traite avec respect, elle apparat avec le
caractre et les attributs que lui confre en gnral la tradition. Nous
connaissons malheureusement trs mal les comdies qui mettent en
scne des divinits et notamment Zeus
73
, mais, pour autant que nous
puissions en juger, elles donnent des dieux une vue caricaturale sans
doute, mais qui respecte leurs qualits traditionnelles. Dans les
Grenouilles, Aristophane affuble Dionysos de traits qui sont tout
l'oppos de ce qu'on prte en gnral aux dieux. Le fait est d'autant plus
remarquable que, comme on le rappelait plus haut, la comdie est partie
intgrante du culte de Dionysos. On ne peut invoquer un relchement
gnral de la croyance religieuse, puisque la mme poque voit des
procs d'impit retentissants, celui de Protagoras en 411
74
et celui de
Socrate en 399. La seule solution au problme - la brve analyse des
Bacchantes l'a dj suggr - est que le Dionysos des Grenouilles est,
en gros, conforme la reprsentation qu'on s'en faisait au Ve s. :
comme le dieu fou de l'Iliade, le Dionysos d'Aristophane incarne des
qualits irrationnelles, opposes toutes celles qu'on rvre chez
d'autres divinits.
Ainsi s'explique le paradoxe apparent d'un dieu qui est ridiculis
dans son culte mme et par ses dvts. L'explication tient peut-tre dans
l'apprhension mme du sacr qui, par nature, chappe la raison et
surtout ne se laisse pas envelopper par elle. Le royaume du dieu n'est pas
de ce monde car on ne peut en connatre les limites. Le dieu est ce point
fort qu'il n'a que faire des jugements et des valeurs humains, rien ne
lui est impossible mme de se nier ou de se dtruire, folie pour les
hommes, sagesse pour la divinit. Les hommes qui incarnent la raison
70 Gren., 17-18.
71 Gren., 308.
72 Gren.,22.
73 Voir toutefois la Nmsis de CRATINOS, fr. 114-117 CR. Kassel- C. Austin, PCG,
IV, p. 179-185).
74 E. DERENNE, Les procs d'impit, Lige, 1930, p. 45-55.
80 P. WATHELET
ou la puissance et prtendent tre possesseurs du sacr sont en ralit
pris de folie et, comme Penthe, ils sont dchirs par les Bacchantes;
ailleurs, ils seront traits de race de vipres et de spulcres
blanchis et la vigne qui leur avait t confie leur sera enleve.
Si, par son caractre participationiste et par le renversement des
valeurs qu'elle contient, la religion de Dionysos voque le christia-
nisme, il est un point sur lequel elle s'y oppose radicalement: c'est sa
violence sans piti. Toujours en marche, illustrant les caractres les
plus opposs l'idologie des socits en place, Dionysos fait preuve
d'une violence impitoyable autant qu'goste. Dans les Bacchantes, la
punition inflige Penthe, Agav et mme Kadmos est sans
rmission.
Dieu inquitant par ce que sa folie peut avoir d'inattendu et de
violent, Dionysos rgne sur les mouvements de foule dpourvus de
raison. Il reprsente une ralit psychologique et sociale que les
gouvernants ne peuvent mconnatre, dont ils doivent tenir compte et
qu'ils s'efforcent d'endiguer sans jamais y parvenir compltement. La
folie en la matire serait de ne pas faire la part du feu, de vouloir,
comme le lgislateur Lycurgue, imposer un ordre et une raison ce qui
est par nature dsordonn et irrationnel. De mme que Thtis,
gardienne de l'quilibre du monde, a eu la prcaution de sauver
Dionysos, de mme, les socits antiques avaient la sagesse d'admettre
en leur sein et des moments prcis des priodes de folie collective qui
n'pargnaient personne, mais que l'on tentait de canaliser avec plus ou
moins de succs. Les drames satyriques et la comdie ancienne ont en
quelque sorte institutionalis le courant dionysiaque. Dans la
Chrtient du moyen ge, les ftes des fous et les carnavals constituaient
une manire de soupape de scurit qui libraient les socits de
pulsions irrationnelles. Les crises religieuses du XVIe s., le jans-
nisme et l'arrive au pouvoir de la bourgeoisie ont eu pour effet
d'liminer de telles manifestations, juges dplaces. Le rsultat de
cette imprvoyance se mesure de nos jours dans les stades de football et,
si la violence y tait jugule, elle risquerait de se trouver un autre
exutoire.
En somme, le Dionysos de l'pope est, pour l'essentiel, le mme que
celui de la priode classique. C'est le dieu du monde l'envers, qui
prend systmatiquement la position oppose tout ce qu'on rvre, ou
que la raison ferait attendre. Sorte de dieu fou et redoutable, il incarne le
contre-pied des idaux de la socit humaine. Dans un monde masculin
qui cultive la stabilit et les vertus guerrires, Dionysos se prsente
comme un homme-femme, toujours en voyage, couard et aussi peu guer-
DIONYSOS CHEZ HOMRE OU LA FOLIE DIVINE 81
rier que possible. Fils d'une mortelle, il brouille toutes les hirarchies;
adulte-enfant entour de plusieurs nourrices, il fuit la premire
alarme et, bien qu'immortel, il disparatrait si Thtis ne le sauvait; il
est le dieu fou; il est associ Ariane pour la faire prir; il donne le vin,
mais aussi la mort.
On sait qu'Homre vite ce qui est trop marqu par la religion ou la
transcendance; son propre got pouvait l'carter d'un dieu dont le culte
est hautement participatif. De plus, Dionysos pouvait, comme Dmter,
passer surtout pour un dieu d'agriculteurs.
La socit des auditeurs d'Homre a des idaux aristocratiques et
elle se trouve en crise : la croissance dmographique a entran une
surpopulation dont le trop-plein va aller fonder des colonies. L'arrive
l'ge adulte de nouvelles couches de population cre un problme
d'adaptation de ces jeunes aux vieilles structures: le hros principal de
l'Iliade, Achille est un jeune mal adapt et Ulysse, le hros de
l'Odysse, explore des terres nouvelles. Dans une telle situation, il est
peu opportun et peu recommandable de faire l'apologie d'un dieu qui, par
nature, branle toutes les institutions. C'est l sans doute la raison de la
discrtion des ades vis--vis de Dionysos. Ils connaissent le dieu et
leur auditoire aussi puisqu'ils se contentent d'allusions peu explicites,
mais ils prfrent ne pas lui donner trop de place car il pourrait tre de
mauvais exemple.
l'inverse de l'pope, le thtre attique du Ve s. a fait une large
place Dionysos. La socit athnienne du Ve s. est ou se croit forte et
solide. Elle tolre largement sa propre contradiction. La comdie
ancienne brocarde et se moque des personnages les plus importants de
l'tat, sans que, pour la cause, celui-ci s'en trouve branl. Plus tard,
la fin du sicle et au IVe, la situation politique empire et les auteurs
comiques devront se montrer plus prudents et mettre une sourdine
leurs attaques personnelles.
Divinit de l'irrationnel, du monde l'envers, Dionysos est honor
en tant que tel dans une cit qui a la sagesse de ne pas faire comme
Lycurgue et de tolrer en son sein une part d'irrationnel, comme il y en
a toujours une dans l'homme et que l'on ne peut jamais compltement
liminer. Mais la prudence de la cit grecque va plus loin. En accueil-
lant Dionysos et son culte, elle s'est efforce de civiliser" quelque peu
le dieu, dont le culte a perdu de sa sauvagerie primitive, qu'il conserve
intacte ailleurs, pour s'intgrer dans un cadre institutionnel. Loin
82 P. WATHELET
d'tre des manifestations dsordonnes, les concours dramatiques ont
leurs rgles, scrupuleusement respectes, mme si le ddicataire de la
fte reste le dieu qui chappe toute rgle.
Paul WATHELET
Universit de Lige,
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