You are on page 1of 6

Dear Colleagues: A major concern of most animal lovers is the number of pets in shelters looking for homes. This newsletter issue focuses on tips to help shelters improve welfare and increase adoption rates for cats.

 Our follow­up issue later in the month will be on ways to increase the welfare and adoption rates of dogs in animal shelters. Enjoy!

Dr. Sophia Yin, DVM MS

Making Your Shelter Adoption­Friendly for Cats
Many shelters are striving to save more animals by becoming no­kill; however, even with such a measure, overcrowding, sanitation protocols, health, length of stay, and lack of environmental enrichment all affect the welfare of the pets. In this volume, shelter veterinarian Dr. Laurie Wright takes us through some of the simple changes that improved the welfare and adoption rates for cats at the Kent County Animal Shelter in Kent County, Michigan—a shelter with a total annual intake of 4000 cats. “Initially cats were housed in a standard 30x30 inch stainless steel cage,” says Wright. “Cages were too small, cats were unable to stretch out.” Twenty four cages were in a room and cats had visual access to one another but no direct physical contact.

On a daily basis cages were cleaned by removing everything from the cage, disinfecting with Kennelsol­ HC and replacing the litter box, food, water and bedding.

“Under these conditions,” says Wright, “respiratory distress was continuously present.” Many cats showed anxious behaviors including sleeping in the litter box, hiding under bedding material and scratching on kennel walls and in litter pans, such that the cage was a mess. In part due to the increased stress, cats were more likely to get sick and were less interactive, hence less likely to be adopted. The average length of stay for a cat was 45 days.

Step 1: Changes to the cleaning protocol The shelter then embarked on a plan to modify housing and management, to minimize stress and to decrease the length of stay. Cages were spot­ cleaned such that bedding was straightened, food and water changed and litter scooped. The incidence of disease decreased with these changes; however, the anxiety behaviors remained just as prevalent.

Step 2: Restrict cats to top cages The next step was to clear out the bottom cages and restrict adult cats to the top cages. As a result, cats were better able to habituate to people.

Step 3: Add raised beds Cats were then given raised beds built by a local Eagle Scout working on his scout project. With the help of his troop leaders, the scout raised funds for and constructed the beds. The design was from

the UC Davis Koret Shelter Medicine Program.

The raised beds allowed the cats more space and provided a separation between food, water, resting and hiding places and the litter box. In general, cages where cats will be housed for more than a day need to be large enough for cats to spread out fully. Additionally, local school children made inexpensive cats toys and donated them to the shelter. The result of these changes was dramatic. Says Wright, “The cats were more interactive and playful, slept less, and spent minimal to no time hiding.” This more engaged behavior increased the adoption rate. As a result, even though fewer cats were displayed for adoption, more cats were adopted and the average days to adoption decreased.

Step 4: Switch to pellet litter Another change the shelter made was to switch from standard clumping litter to paper pellets in order to help improve dust control. The results were that there was significantly less dust in the filters, the cages were easier to clean and the total amount of kitty litter used decreased. In combination with having raised beds, the changes also led to tidier litter box usage.

Step 5: Keep kittens separated from adults and group house where possible. Kittens under 6 months of age were moved out of the adult cat area to a separate room where they were allowed to live in a colony rather than individual cages. While one might expect disease to go up in this group­living situation, it actually decreased. This

is in part due to the requirements for entry. To enter the group housing kittens had to be 2 pounds, have received their first FVRCP and one dose of pyrantel, tested negative for FeLV/FIV and have a negative fecal flotation.

Says Wright, “The room could house up to 10 kittens with multi­shelved Cricjo cat furniture. When 12 were placed here kittens started pottying outside the box and the more timid kittens were hiding.” The result of this group housing is that the kittens played more and were less likely to get sick. “Originally, kittens were housed singly or in pairs in the kennels and did not have the elevated beds,” states Wright. “They were not as playful plus got sick after 2­3 weeks.”

The overall result was that nearly 3 times more cats were adopted out during a 3 month period in 2012 compared to that same 3 month time period during 2011. Additionally, the number of days that cats were housed prior to adoption dropped from 45 days to 27 in a similar time period. While other factors may have contributed to these changes, the specific shelter­ wide changes played a clear hand.

Wright says their next step is to modify the cages by adding connectors such as the PVC double compartment cage portals designed by the UC Davis Koret Shelter Medicine Program (KSMP). These portals allow cats to move between cages effectively, doubling cage size. The UC Davis KSMP hopes to have a commercially available portal in 2014.

These were the steps taken by one municipal shelter. What are some steps that can be taken with different resources? One convenient option for creating hiding places as well as an elevated surface to perch is the Feral Cat and Small Mammal Den, which also doubles as a carrier. The disadvantage of this type of product is that the floor space is limited compared to the elevated PVC bed. As a result, this cat has an elevated surface to stand on but can’t stretch out on the floor.

These Shoreline Cat Condos at the Riverside County Department of Animal Services provide plenty of room for cats and kittens. The compartment on the right serves as a hiding place as well as a convenient location for the litterbox.

The Riverside County Department of Animal Services also sports an elaborate cat colony room with a holding cage for allowing new cats to habituate.

The viewing areas are designed to encourage visitors to stick around and relax. For more information or to hire a consultant to help

you make your shelter more cat­adoption friendly, visit the UC Davis Koret Shelter Medicine Program or JVC Shelter Strategies.