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Shirlee Busbee

LA AMANTE CAUTIVA

PRIMERA PARTE
Inglaterra, 1808

La Fugitiva

CAPÍTULO PRIMERO

Era uno de esos días cálidos y perezosos de agosto que de tanto en tanto acariciaban las onduladas colinas y valles de Surrey, cerca de la pequeña aldea de Beddington s !orner" #os rayos de sol se $iltraban en la %abitaci&n de 'icole (s%$ord co)o dorados %ilos de telaraña irresistible)ente tentadores y, sin e)bargo, por unos )inutos )ás, 'icole re%us& abandonar la )ullida co)odidad del colc%&n de plu)as" Ignor& con $ir)eza el i)pulso de levantarse y encarar el nuevo día" *undi& )ás la cabeza en la al)o%ada tibia y acogedora y arrebu+& la $ina sábana de %ilo alrededor de su cuerpo espigado" ,ero el sueño la esquiv&, y con un suspiro indolente se dio la vuelta %asta quedar tendida de espaldas sobre el a)plio lec%o cubierto de una colc%a bordada" #ánguida)ente, su )irada de topacio vag& sin ru)bo por la encantadora %abitaci&n, observando la c&)oda de brillante palisandro, el ar)ario de )adera de cerezo y los brillantes tonos de la alegre al$o)bra $loreada que !ubría el suelo" -e las altas ventanas colgaban cortinas blancas ribeteadas con la )is)a tela bordada de la colc%a del lec%o. un arc&n de caoba, repleto a%ora de +uguetes descartados, se %allaba deba+o de una de las ventanas y a su izquierda estaba la )ecedora de roble sobre uno de cuyos brazos %abía caído descuidada)ente el vestido arrugado que usara ayer" #a vista de esa prenda le record& que )uy pronto tendría que levantarse, puesto que %oy era un día especial. esa tarde sus padres iban a dar una $iesta en el +ardín y tanto /iles, su %er)ano ge)elo, co)o ella )is)a, estaban autorizados a asistir" 0na $iesta en el +ardín podría no parecer un aconteci)iento social )uy e1citante para algunos, pero co)o 'icole a2n no tenía doce años y 3sta sería su pri)era $iesta de adultos, su regoci+o era bien co)prensible" (de)ás, no era $recuente que (nnabelle y (drian (s%$ord pasaran una te)porada en (s%land, la casa de ca)po de la $a)ilia, y 'icole apreciaba )uc%o los pocos )o)entos que co)partía con sus padres" !on una sensaci&n de dic%osa anticipaci&n, el largo cabello en)arcando unas delicadas $acciones que ya lla)aban la atenci&n por su belleza, ec%& las sábanas atrás para levantarse cuando se detuvo brusca)ente al ver que la puerta del dor)itorio se abría de golpe y /iles irru)pía en la %abitaci&n" 45'ic6y7 89odavía estás en la ca)a, grandísi)a %olgazana: 5;ístete de prisa, So)bra tuvo su potrillo anoc%e7 4grit& /iles y su voz +uvenil son& llena de orgullo y e1citaci&n" Sus o+os color topacio, tan se)e+antes a los de su %er)ana, brillaban con destellos leonados y un )ec%&n de pelo castaño oscuro caía sobre su $rente" #a carita de 'icole se ilu)in& s2bita)ente con un arranque de +2bilo y sali& de la enor)e ca)a al tie)po que dirigía a su %er)ano una sarta de preguntas< 4 8,or qu3 no )e %as despertado antes: 8Estabas allí cuando naci& el potrillo: 8-e qu3 color es: 8Es una potranca o un potro: /iles se ri& a carca+adas" 45-a)e una oportunidad, parlanc%ina7 'o, no estaba allí cuando naci&, así que quita esa e1presi&n en$urruñada de tu rostro""" no te gan3 por pies" Es una potranca, %er)osa y negra, igualita a So)bra" 'aci& apenas pasada la )edianoc%e" 5=%, espera a verla, 'ic6yl Está )uy bien $or)ada y es )uy suave" 9iene los o+os grandes""" 4!on el pec%o in$antil %enc%ido de orgullo, ter)in& altiva)ente4< 5,apá dice que %a de ser )ía7 45=%, /iles7 5>u3 suerte tienes7 5?e alegro tanto7 4e1cla)& 'icole con aut3ntico placer" *abía recibido su propio caballo, ?a1@ell, el año anterior y estaba real)ente encantada de que a%ora /iles tuviese el suyo" " Se puso precipitada)ente el vestido arrugado del día anterior y se prepar& )ental)ente para la repri)enda que le daría su doncella )ás tarde" Se lav& rápida)ente la cara y se pas& un cepillo por la en)arañada )asa de pelo rizado" 0n segundo )ás tarde, los ge)elos corrían escaleras aba+o, cruzaban el a)plio y elegante vestíbulo y salían por las s&lidas puertas dobles de la entrada principal a la )ansi&n" #es llev& s&lo un )o)ento descender a saltos los pocos escalones de )ár)ol de la entrada y desaparecer por un costado de la )agní$ica casa de ca)po" (sidos de la )ano y casi sin resuello llegaron a las caballerizas situadas detrás de la casa unos )inutos despu3s" -e puntillas y respirando el olor acre y $uerte que e1udaban los caballos y el )ás dulce y $resco de la pa+a reci3n cortada, se acercaron a la cuadra del $ondo" (drian (s%$ord, alto y elegante, en$undado en unos pantalones de ante y una ceñida c%aqueta azul de botones de plata, ya estaba allí, así co)o ta)bi3n el caballerizo principal, el señor Bro@n" (drian )ir& por enci)a del %o)bro y les sonri&, al tie)po que con un gesto les indicaba que podían acercarse )ás" 4 Aa veo que la %as despertado" 8'o podías esperar: 4 inquiri& con una a)plia sonrisa curvándole la boca aristocrática" 0nas c%ispas burlonas centelleaban en sus grandes o+os oscuros" 4 5'o7 (de)ás, 'ic6y se %abría puesto %ec%a una $uria si no se lo %ubiera dic%o in)ediata)ente" 5Aa sabes lo cascarrabias que es7 4 respondi& /iles con o+os alegres" 'icole le sac& la lengua, y sonriendo con dulzura a su padre, aclar&< 4 Estoy creciendo" 5#as señoritas no son cascarrabias7 /iles se desternill& de risa y tanto (drian co)o el señor Bro@n lo i)itaron, para )ayor disgusto de 'icole" (piadándose de su %i+a, (drian la levant& en brazos y )ur)ur& cariñosa)ente< 4!asi estás de)asiado crecida para esto, )i pequeña" -entro de unos pocos años tendr3 que recordar que ya no eres )i niñita )i)ada"

4 5=%, papá7 5Sie)pre ser3 tu niñita )i)ada7 4 pro)eti& 'icole apasionada)ente, arro+ándole los brazos al cuello y abrazándolo con desesperaci&n, casi convulsiva)ente" Su padre la bes& en la $rente y volvi& a depositarla en el suelo" #e retir& un )ec%&n de pelo castaño ro+izo oscuro de detrás de la ore+a y di+o< 4 Estoy seguro de que lo serás, a)orcito" ,ero venid, ad)ire)os a la %er)osa %i+ita de So)bra" #a potranca era e1acta)ente co)o la %abía descrito /iles< negra, tan negra y lustrosa co)o el 3bano y con enor)es o+os color ca$3" !on un suspiro de puro deleite y sin preocuparse por su vestido, 'icole se arrodill& sobre la )ullida pa+a que servía de lec%o a los ani)ales y, acariciando la potranca, canturre&< 4 5=%, qu3 bonita7 5>u3 %er)osa eres7 So)bra, una e1traordinaria yegua pura sangre de patas largas, tan negra co)o su %i+a, $rot& la nariz contra aquella zanquilarga y desgarbada r3plica de sí )is)a y resopl& por los ollares" 'icole solt& una carca+ada" 4!reo que So)bra está )uy orgullosa de su %i+a" 4 (lzando el rostro de $acciones e1quisitas %acia su %er)ano, pregunt&, e1citada4< 8!&)o vas a lla)arla: 4 ,ensaba que te gustaría ponerle el no)bre t2 )e de+aste elegirlo para ?a1@ell 4 )usit& /iles, un tanto co%ibido" 48,uedo: 8-e verdad, /iles: 8?e de+arás que le eli+a un no)bre: 4 5,or supuesto, tonta7 8( qui3n si no podría per)itírselo: Sus o+os topacio brillaron co)o ge)as cuando 'icole volvi& la )irada a la potranca" (rrug& la $rente, pensativa, y di+o al cabo de unos )inutos< 4S3 que no es )uy original, pero )e gusta el no)bre ?edianoc%e" 5-i+iste que naci& apenas pasadas las doce y desde luego es tan negra co)o la )edianoc%e7 4 5Es per$ecto, 'ic6y7 4 0na elecci&n e1celente 4 co)ent& (drian" #uego, ayudando a 'icole a ponerse nueva)ente de pie, di+o4< !reo que nos %e)os entretenido de)asiado en las caballerizas" ,robable)ente vuestra )adre se estará preguntando d&nde nos %e)os )etido todos" 'o olvid3is que en unas pocas %oras e)pezarán a llegar nuestros invitados" 4 5!o)o si pudiera olvidarlo7 4 protest& 'icole" /iles la )ir& con una sonrisa burlona y le di+o< 4 5Bien, si eso es lo que vas a llevar puesto y si vas a de+ar que esa )elena rebelde caiga así por tu espalda, parece que sí lo %as olvidado7 4 5Sabes )uy bien que no es así7 Espera a ver)e dentro de un rato" 4 A escap& corriendo con la larga )elena ro+a $lotando al viento co)o un estandarte" -os %oras )ás tarde, )ientras 'icole estaba de pie en la anc%a escalinata de )ár)ol que llevaba a la entrada de (s%land, saludando a los invitados que iban llegando, nadie %abría relacionado a aquella encantadora criatura con el revoltoso diablillo que se %abía arrodillado sobre la pa+a del establo" 'icole, con porte airoso y con$iado entre su padre y /iles, el largo cabello ro+o oscuro recogido en una pro$usi&n de bucles que caían en cascada por la espalda casi %asta la cintura, lucía a%ora un elegante vestido de $ina )uselina a)arillo oro y $alda a)plia %asta los tobillos, por donde aso)aba el enca+e de las e1quisitas enaguas" #a niña era todo lo que debía ser la %i+a de un arist&crata" -esde la brillante cinta a)arilla que su+etaba su cabello %asta los pequeños escarpines de cabritilla blanca que en$undaban sus pies, era una %i+a de la que cualquier %o)bre podría enorgullecerse" (drian (s%$ord estaba real)ente satis$ec%o tanto de su %i+o co)o de su %i+a, y era evidente por las )iradas que les dirigía )ientras recibían a los invitados" 'icole adoraba cada )o)ento de aquella cere)onia" #o 2nico que la decepcionaba era que su )adre, (nnabelle, decidiera recibir a los a)igos y vecinos en los +ardines, en vez de en la anc%a escalinata de acceso a la )ansi&n +unto con su esposo y sus %i+os" ,ero era un de$ecto tan leve en un día tan )aravilloso, que 'icole no le dio i)portancia" #a $iesta era todo un 31ito. los per$u)ados +ardines estaban llenos de )ie)bros de la clase )ás rica y elegante de Inglaterra alegre)ente ataviados y de sirvientes con libreas blancas y doradas que iban de un lado a otro o$reciendo gigantescas bande+as de re$rescos dispuestos de )anera tentadora" Se %abían colocado delicadas )esitas blancas con sillas %aciendo +uego deba+o de los )a+estuosos robles y los nogales de $rondosas ra)as para aquellos que desearan sentarse a la so)bra y observar a los de)ás" 'icole y /iles, saciados de li)onada %elada y deliciosos pasteles de cre)a, pasaban rápida)ente de un grupo a otro, dis$rutando de la atenci&n de que eran ob+eto" !on todo, a)bos sabían )uy bien que era su pri)era $iesta de adultos y por lo tanto se es)eraban por co)portarse bien, lo cual no de+aba de resultar sorprendente, pues todo el )undo en la vecindad sabía que los ge)elos podían ser los diablillos )ás traviesos y revoltosos que pudieran encontrarse" 4 'i un gra)o de )aldad en ninguno de ellos 4 recalc& el coronel Eggleston con po)posidad4" 5,ero qu3 de proble)as pueden causar esos dos7 8=s %e contado la vez que cazaron un zorro y lo encerraron en el gallinero de lord Sa1on: A esa pequeña 'icole es una pilluela alocada y revoltosa co)o la que )ás" 5!ara)ba, si la se)ana pasada sin ir )ás le+os, trep& a lo )ás alto de la copa del vie+o nogal que está a la entrada de ingesta casa7 5Sin duda una actividad poco digna de una +ovencita a punto de convertirse en una señorita7 'icole, al acercarse al coronel y a la señora Eggleston )ientras c%arlaban con el vicario y su esposa, oy& el

co)entario y por un )o)ento un arrebato s2bito de rabia le sacudi& el cuerpo" 5Ese coronel tenía que contárselo a todo el )undo7, pens& con $uria" 5'o era )ás que un vie+o c%arlatán y pretencioso7 ,ero el estallido de c&lera desapareci& tan rápida)ente co)o %abía venido y los salud& con rostro sonriente" 4 Buenas tardes, coronel Eggleston, señora Eggleston, vicario y señora Su))erton" 4 *oy estás preciosa, querida 4 e1cla)& la señora Eggleston rápida)ente tras %aber advertido la )irada ceñuda que %abía enso)brecido por un instante el rostro radiante de la niña" A porque la señora Eggleston, con su cabello blanco y gentiles o+os azules, era lo )ás parecido a una abuela para los ge)elos, y porque verdadera)ente se estaba portando lo )e+or posible, 'icole olvid& al instante los co)entarios del coronel" Sin e)bargo, no se qued& con ellos )uc%o rato, ya que al ver a su padre solo en una esquina de la casa enca)in& sus pasos %acia 3l" (drian le rode& los %o)bros con el brazo y la estrec%& contra su cuerpo" 48Beliz, %i+a )ía: 4=%, sC""" pero )e estoy cansando un poco de sonreírle a todo el )undo y de portar)e tan bien" 8'o querrán volver pronto a sus casas: (drian solt& una carca+ada" 45>u3 $alta de tacto7 5,ero es e1acta)ente lo que yo pienso7 4 ?irando a su alrededor, pregunt& con indi$erencia 4< 8-&nde está tu )adre: *ace unos )inutos que no la veo" 4 Está ca)inando por la rosaleda con el señor Sa1on, creo" (l )enos $ue allí donde la vi la 2lti)a vez" (so)brada, 'icole sinti& que se tensaba el cuerpo de su padre y levant& la carita para verle el rostro" S2bita)ente pareci& )ás tenso y )ás severas las arrugas )arcadas por la risa" ,ero entonces se ri& con una risa peculiar que 'icole no %abía oído antes en 3l" 4 Bien, 8por qu3 no va)os a buscarlos: A co)o a ella nada le agradaba )ás que estar en co)pañía de su encantador padre y )uy %er)osa )adre, acept& alegre la sugerencia y trot& detrás de su padre que ya %abía e)prendido el ca)ino a grandes zancadas %acia las rosaledas que se e1tendían a la izquierda del c3sped" Encontraron a (nnabelle y a Dobert Sa1on pocos )inutos despu3s en el $ondo del +ardín" (nnabelle, que lucía un %er)oso vestido de talle alto color verde %o+a que de+aba al descubierto sus senos )ás de lo conveniente, estaba lánguida)ente recostada sobre los al)o%adones a)arillo brillante de un sill&n de +ardín situado deba+o de un sauce que le brindaba su so)bra" Dobert Sa1on se %allaba sentado a su lado con la cabeza inclina4 da atenta)ente en direcci&n a (nnabelle" En un arranque de inocente orgullo, 'icole no pudo )enos que ad)irar la deslu)bradora belleza de su )adre, su lla)eante cabellera ro+a, las $acciones absoluta)ente per$ectas y los o+os de gata de color es)eralda" (nnabelle (s%$ord era sin duda una de las )u+eres )ás adorables y bellas de toda Inglaterra" 4(%, estabas aquí, querida 4di+o (drian4" 8'o crees que tratas a tus invitados con cierta descortesía al abandonarlos: (nnabelle se encogi& de %o)bros con displicencia, y tendi3ndole los brazos a 'icole le brind& una de sus deslu)brantes sonrisas" #a niña corri& ansiosa)ente a sus brazos" 'o era $recuente que )a)a le de)ostrara su a$ecto y 'icole atesoraba esos raros )o)entos" !on la cabecita apoyada sobre los adorables senos de (nnabelle, 'icole sonri& tí)ida)ente a Dobert Sa1on, que le devolvi& la sonrisa con un de+o burl&n" -irigiendo a su esposo una )irada calculadora, (nnabelle )ur)ur&< 4 *ace de)asiado calor, (drian, y sabes bien que estas $iestas ca)pestres no son de )i agrado" Degresar3 en un )o)ento" 9an s&lo quería gozar de unos )inutos de paz y quietud, y Dobert se o$reci& tan galante)ente a aco)pañar)e le+os de todos esos palurdos c%arlatanes, que no pude resistir)e" 'icole alz& los o+os redondos de aso)bro y los clav& en los de su )adre" 48'o te gusta la $iesta, )a)á: 5( )í )e parece )agní$ica7 4 5-esde luego que sí, cariño7 #o que sucede es que esta clase de reuniones sociales no son tan e1citante s co)o las que sole)os $recuentar tu padre y yo en #ondres" 'o prestes atenci&n a las palabras de tu )adre" Satis$ec%a con la e1plicaci&n, 'icole volvi& a reclinarse sobre el pec%o de su )adre sin darse cuenta del cuadro encantador que presentaban" Bue Dobert Sa1on quien %izo un co)entario al respecto< 4 *e de $elicitarte, (s%$ord, por poseer una esposa tan adorable y, al parecer, una criatura ta)bi3n adorable en e1tre)o" !on ese cabello y esa boca yesos in)ensos o+os color topacio, en unos pocos años )ás tendrás a los pretendientes voci$erando a tu puerta" 'icole se ruboriz& y volvi& la cabeza, aunque se sentía )uy co)placida por el cu)plido" (drian )ir& larga)ente a Sa1on sin sonreír siquiera e %izo un co)entario evasivo" ,ercibiendo que los tres )ayores s&lo estaban dándose conversaci&n delante de ella, despu3s de un 2lti)o abrazo 'icole se incorpor&" 4Si )e disculpáis, ir3 en busca de /iles" 4 ,uedes irte, a)or )ío 4 respondi& (drian, y sin pensarlo )ás 'icole se )arc%& por el sendero e)pedrado en direcci&n a la casa" El aire estaba i)pregnado de un suave olor a lavanda que se )ezclaba con el $uerte per$u)e de los rosales

decidido a no de+arse ver %asta que el yate estuviera lo bastante le+os co)o para que no pudieran devolverlo al )uelle" 9al vez si 'icole no se %ubiera torcido un tobillo y no %ubiera tenido que guardar reposo. s&lo que di$erente" #os )uebles eran los )is)os. soñando que /iles y )a)á y papá a2n estaban vivos" Depri)i& un sollozo. ec%& las )antas atrás y clav& la )irada en la puerta" Sabía que nunca )ás irru)piría /iles en su dor)itorio. 'icole sabore& la e)briagadora $ragancia que la rodeaba" *oy %abía sido un día especial" 9an per$ecto que lo recordaría para sie)pre" Su pri)era $iesta entre adultos. que era el sitio per$ecto para )irar desde lo alto a So)bra y a ?edianoc%e. e)pez& a correr en busca de /iles" #o encontr& co)o era de esperar en el %enil de las caballerizas. con bastante $recuencia. s&lo que no pudo recobrar el equilibrio y su cuerpo se precipit& %acia aba+o. que +a)ás volvería su )adre a estrec%arla contra su pec%o" Escap& de su garganta un ge)ido de dolor y con )ovi)ientos torpes avanz&. %acia la ventana que daba al prado posterior. pues el pequeño yate que %abía estado navegando con el viento. $ue algo )aravilloso""" %asta aquel día" (quel día el cielo estaba ligera)ente encapotado y un $uerte viento soplaba por la ba%ía. 'icole se puso nueva)ente de pie y se sacudi& la $alda para desprender la pa+a que se %abía ad%erido al vestido" 4Será )e+or que regrese)os. la señora Eggleston entre ellos" Bue precisa)ente la señora Eggleston quien tuvo la dolorosa tarea de in$or)arle a la niñita pálida que sostenía entre sus brazos que sus padres %abían )uerto a%ogados.ero el destino decidi& otra cosa< 'icole %abía estado con$inada en la residencia de verano observando desde el balc&n que daba a la ba%ía cuando ocurri& el accidente" !on el pie c&)oda)ente levantado sobre una pila de )ullidos co+ines. ese prado donde %acía s&lo un año se %abía llevado a cabo aquella $iesta inolvidable" Se detuvo delante de la ventana y clav& la )irada vacía en la distancia" S&lo podía angustiarse y e1trañarse de la rapidez con que podía ca)biar todo" Seis se)anas despu3s de la $iesta del +ardín via+aron a Brig%ton" (drian %abía decidido que el aire )arino sería un ca)bio )uy agradable para todos ellos" A lo $ue""" al principio" /iles y ella a)aban el )ar y toda la $a)ilia. el )ar estaba picado y el tie)po no tenía trazas de )e+orar" (drian y (nnabelle planearon con cierta precipitaci&n salir a navegar solos en el 'icole porque (nnabelle %abía alegado que quería tener a su esposo para ella sola por una vez" . de los (s%$ord que %abían luc%ado contra !ro)@ell y %abían ido al e1ilio con su príncipe.apá considera que es una descortesía abandonar a nuestros invitados" /iles asinti& con desgana y lenta)ente e)pez& a descender los peldaños de la escalerilla que llevaba al suelo de la cuadra" 'icole lo seguía cuando le resbal& el pie y co)enz& a caer" 9rat& de salvarse. el brillante yate blanco se %undi& casi al instante ba+o las aguas encrespadas de la ba%ía" #as %oras que siguieron al accidente %abían estado do)inadas por un )iedo so$ocante )ientras ella aguardaba alguna noticia de su $a)ilia" 'o podían a%ogarse. sí. que su padre nunca )ás volvería a lla)arla su niñita )i)ada. co)o el diablillo travieso que era. desconsolada. ri3ndose de su propia ve%e)encia. co)o debía ser. salía a navegar en la ba%ía de Brig%ton.ero de pronto la sonrisa se desvaneci&. vir& de repente sin ton ni son y dio una vuelta de ca)pana" (nte la )irada %orrorizada de 'icole.ero /iles. no podían. )aravilloso tener un %er)ano co)o /iles y ser la %i+a de tales padres" !on una sensaci&n de orgullo creciente se acerc& a la casa )a+estuosa que lla)aba su %ogar pensando en las generaciones de (s%$ord que %abían vivido en esa )is)a casa de los (s%$ord que %abían navegado con -ra6e. y sinti& que se le %enc%ía el pec%o de orgullo" 5(lg2n día ella ta)bi3n %aría grandes cosas7 5-e veras que sí7 A /iles y )a)á y papá estarían )uy orgullosos de ella" #uego. aba+o""" (%ogando un grito. /iles" . de que %abía estado soñando de nuevo con aquel día )aravilloso de %acía poco )ás de un año. ta)baleante. sus cuerpos %abían sido arrastrados %asta la playa por la )area antes del a)anecer" 'ada se supo de /iles y se creía que %abía quedado atrapado en la cabina del yate sin poder salir a la super$icie" El )ero pensa)iento de /iles para sie)pre atrapado en el $ondo del )ar %izo que el dolor volviera a ser tan . y los ge)elos pasaron varios )inutos +untos observando los )ovi)ientos todavía torpes e inseguros de la potranca" -e pronto. se repetía una y otra vez co)o si $uera una plegaria" ?uy pronto e)pezaron a llegar varios a)igos de los (s%$ord. 'icole se sent& en la ca)a y sus o+os en$ebrecidos recorrieron la %abitaci&n" Era su dor)itorio. decidi& sorprender a sus padres escabull3ndose a bordo y escondi3ndose en la cabina.que bordeaban el sendero" Despirando a $ondo. vio al 'icole ale+arse rauda)ente del )uelle y deslizarse sobre las olas encrespadas de la ba%ía" Sonriendo. pero el arc&n ya no estaba lleno de +uguetes ni %abía un vestido arrugado sobre el brazo de la )ecedora" 9a)bi3n se sentía di$erente en su interior. posible)ente 'icole ta)bi3n se %ubiese unido a esa travesura" . porque se dio cuenta. de los (s%$ord que %abían sido conse+eros y a)igos de los di$erentes )onarcas. i)agin& la aparici&n inesperada de /iles en cubierta" . cosa que casi %abía %ec%o estallar de orgullo a la niña" =%. y )a)á tan adorable y papá tan elegante y bondadoso" Era )aravilloso" ?aravilloso vivir aquí en (s%land. deleitándose en el aire toni$icante y el olea+e" (drian %asta les %abía co)pra4 do un pequeño yate que bautiz& 'icole. con la vida que %abían llevado entonces. aba+o. /iles se %abría quedado con ella" Salvo por el tobillo dislocado.

los ?ar6%a) tal vez no le %abrían parecido tan abo)inables" (l )enos entonces /iles y ella podrían encontrar consuelo uno en el otro" . una persona a quien casi ni conocía y un tío cuya vulgaridad y ordinariez le gran+eaban el desprecio de la aristocracia local" Declinando la cabeza en el quicio de la ventana. (gat%a y su esposo %abían sido no)brados sus tutores" 9utores de la pequeña 'icole (s%$ord y ad)inistradores de su vastísi)a $ortuna" Bue y a2n era un arreglo )uy desgraciado para 'icole" 0nos e1traños ocupaban a%ora las %abitaciones donde su padre y su )adre %abían dor)ido" 'i siquiera se salvaron las %abitaciones de /iles. era %ora de consolar a su viuda" F. pens& la niña" .odre)os consolarnos )utua)ente y +untas a$rontare)os cualquier cosaG. pues siguiendo la costu)bre de las $a)ilias aristocráticas de la 3poca. 'icole ec%aba de )enos a /iles )ás que a (drian o a (nnabelle. las cosas no serían tan )alas" Si /iles estuviera con ella. a despec%o del oportuno )atri)onio de su )adre viuda con un viudo rico y arist&crata. )ientras que (gat%a. pues Ed@ard. sino que esas )uertes la de+aban co)pleta)ente sola en el )undo. pero co)o su derec%o era )ayor que el de unos vecinos cariñosos co)o los Eggleston. (gat%a.ero no era así" En cierto )odo. (nnabelle provenía de una $a)ilia noble y adinerada. a su padre y a su )adre. apenas si era de buena $a)ilia" A a%ora 'icole estaba ba+o la autoridad de una tía con quien no tenía nada en co)2n. sin parientes cercanos" A eso no resultaría tan desgarrador si el coronel Eggleston y su esposa %ubiesen sido no)brados sus tutores" (l )enos con ellos se %abría sentido a)ada y querida" . 'icole vio el día a trav3s de o+os nublados por las lágri)as" Si /iles %ubiese vivido.intenso e insoportable que 'icole cerr& los o+os y de+& escapar un grito a%ogado de angustia. se di+o 'icole. su pri)o de diecisiete años. puesto que las dos %er)anastras se %abían de)ostrado )utua aversi&n a lo largo de los años" A lo )ás i)portante de todo.ero a%ora""" S&lo cuando e)pez& a vestirse record& que la señora Eggleston vendría a visitarla esa )añana y se ani)& un poco" (l pensar en la reciente tragedia de la señora Eggleston olvid& por un )o)ento sus propios proble)as" El coronel %abía )uerto %acía )enos de dos se)anas y a%ora. %abía e1igido con arrogancia que le $ueran destinadas" #os (s%$ord +a)ás inti)aron de)asiado con los ?ar6%a). y 'icole y /iles estaban )ás $a)iliarizados con niñeras e institutrices que con sus propios padres" #a )uerte de toda la $a)ilia %abía sido para 'icole una tragedia en )ás de un sentido" 'o s&lo perdi& a su %er)ano ge)elo. sus padres %abían estado a )enudo de)asiado ocupados para sus %i+os. que +unto con su esposo Eillia) ?ar6%a) recla)& la tutela alegando ser pariente directo de la $a)ilia" #os ?ar6%a) estaban relacionados s&lo re)ota)ente con ella.ero (nnabelle tenía una %er)anastra. deseando creer con todas sus $uerzas que aquello no %abía sido )ás que una %orrible pesadilla" .

volvería a irradiar $elicidad otra vez: Decordándose una vez )ás que no podía %acer nada para re)ediar su desgracia. las tierras y la $ortuna pertenecían a 'icole" Sin e)bargo. y la señora Eggleston con )uc%a suavidad y delicadeza acababa de darle la )ala noticia de que se )arc%aría a la )añana siguiente ru)bo a !anadá" #a voz de 'icole son& tan desolada y triste que por un )o)ento %izo ta)balearse la resoluci&n de la señora Eggleston" Aa sabía que la niña quedaría consternada y por eso )is)o. )i pequeña. cobarde y deliberada)ente.CAPÍTULO II 45'o puede abandonar)e7 4estall& s2bita)ente 'icole4" 5'o puede %acerlo7 =%. no debí actuar co)o una criatura" Es que nunca pens3 que )e abandonaría" 9ransida de dolor. estrec%& a 'icole contra su pec%o" El cuerpito de la niña se sacudía entre sollozos" 4 5=%. actuaban co)o si 'icole $uera un estorbo innecesario con el cual tenían que vivir" ?ás de una vez. la señora Eggleston %abía visto a (gat%a )andar a 'icole de acá para allá co)o si la niña $uese una pordiosera abandonada que. al otro lado del sal&n. se derra)aron s2bita)ente y rodaron por sus )e+illas" #a señora Eggleston sinti& que se llenaban sus o+os de lágri)as. s3 que las cosas son )uy di$íciles para ti en estos )o)entos. y s&lo consigui& seguir %ablando tras recordarse severa)ente que no estaba en condiciones de %acer nada por la criatura que tenía delante" 4>uerida. la señora Eggleston )ur)ur& suave)ente< 4 'icole. ri3ndose de su pequeña bene$actora" (l )irar la espigada $igura vestida de )uselina blanca.or $avor. c&)o puede decir eso7 Sabe que )i tía )e escati)a cada penique que le pido""" ya )e la i)agino negándose a pagar la escandalosa su)a de dinero que se necesita para enviar una carta a !anadá 4e1cla)& 'icole con ve%e)encia. y 3sta. brillaban a causa de las lágri)as contenidas" Sinti3ndose a2n )ás culpable. a la señora Eggleston le pareci& increíble que esa niña delgada de rostro de)acrado y o+os opacos que se encontraba a%ora de pie. y soltando un )ur)ullo inarticulado.or qu3 debe )arc%arse a !anadá: 4llorique& 'icole co)pungida" *abía e)palidecido al oír lo que la señora Eggleston acababa de revelarle" ()bas estaban en el sal&n azul al $rente de la casa. será su$iciente" Aa verás co)o tengo raz&n" 45=%. los ?ar6%a). inadvertida)ente. no llores así7 5. tras )udarse allí con su %i+o. pero con el tie)po tal vez no las encuentres tan terribles co)o te parecen a%ora" -entro de pocos años serás toda una señorita y asistirás a todas las $iestas sociales de #ondres" Entonces todo esto te parecerá s&lo un )al sueño" Bue una desa$ortunada elecci&n de palabras" 'icole tenía )uy $resco en la )e)oria el sueño sobre su vida tal co)o era en el pasado y las lágri)as que esa )añana %abía contenido a $uerza de voluntad. ya lo verás" 9e escribir3 y debes pro)eter)e que contestarás todas )is cartas" !ontinuare)os sabiendo c&)o nos va en la vida y aunque s3 que no es lo )is)o que ve)os a voluntad. pero continu& %ipando" Se oblig& a sí )is)a a separarse de la señora Eggleston y di+o casi sin voz< 4 #o siento.ens& co)pasiva)ente en la pobre criatura al recordar c&)o se %abía desvanecido la luz de su carita cuando recibi& la noticia de la )uerte de sus padres" 0na luz que +a)ás %abía regresado a su rostro" -eliberada)ente. señora Eggleston. 8por qu3: 4 inquiri& 'icole" Sus enor)es o+os. y en ese )o)ento pareci& recobrar un poco de su antigua vitalidad" #a señora Eggleston se )ordi& el labio" #o que decía 'icole era verdad" #a )ansi&n. el pec%o de la señora Eggleston se %inc%& de indignaci&n al recordarlo. la señora Eggleston se neg& a pensar en los ?ar6%a) y en lo que le estaban %aciendo a la niña. la señora Eggleston . por )ás que quisiera quedar)e aquí y por )uc%o que te ec%e de )enos. )e te)o. pudiera ser la )is)a 'icole que %abía retozado tan llena de $elicidad y alegría el día de la $iesta del +ardín" 8Decobraría alguna vez ese aire de +2bilo. pero )e es i)posible seguir viviendo en Dose%aven" 4 . abatida. no puedo seguir viviendo en Beddington s !orner por )ás tie)po" 4 #os descoloridos o+os azules parecían suplicar la co)prensi&n de la niña 4" -e vez en cuando todos tene)os que %acer cosas que pre$eriría)os no %acer. es una de esas ocasiones" -aría cualquier cosa por no tener que abandonarte a%ora. no es el $in del )undo. %ubiese osado aparecer ante su augusta presencia" A Ed@ard no se andaba con rodeos en cuanto a de)ostrar su aversi&n por su pri)a. la señora Eggleston an%el& poder brindarle a 'icole una )iga+a de consuelo" . el esposo de (gat%a. querida. no lo %agas7 En un )o)ento yo ta)bi3n estar3 sollozando y no lograre)os nada" #uc%ando para recobrar el control sobre sí )is)a. $inal)ente 'icole logr& contener las lágri)as.ero. pasaba todo el tie)po %aciendo co)entarios repugnantes y vulgares y parecía estar sie)pre pellizcando las )e+illas o los brazos de 'icole. díga)e que no es verdad" 8. si eso era posible. di+o< 4>uerida. pero sonriendo con deter)inaci&n. )uy abiertos y suplicantes. tratándola con tanta %ostilidad que consternaba a la señora Eggleston" En cuanto a Eillia). de+& esta visita para el $inal" #a reacci&n de 'icole la con)ovi& )ás de lo que %abía esperado o quisiera ad)itir.

continu& doblando aquellas prendas que consideraba )ás adecuadas para su nuevo e)pleo" #uego le quedaron varias %oras libres antes de que llegara el carrua+e que la llevaría al centro de Beddington s !orner" -urante esas %oras vag& por las a)plias %abitaciones vacías de su casa por 2lti)a vez. y co)o si $uera ayer. de %ec%o. se regañ& con dureza a sí )is)a< no tenía sentido re)over el pasado" Desuelta)ente dio la espalda al estanque. %abía sido )uy a$ortunada al conseguir un e)pleo co)o da)a de co)pañía de una vie+a da)a $rancesa que estaba a punto de partir de Inglaterra a !anadá" A co)o la señora Borair pensaba e)barcarse el )i3rcoles. )as con el coraz&n opri)ido" #a congo+a que a$ligía a la señora Eggleston no se debía s&lo a los padeci)ientos de 'icole" Ella )is)a se encontraba en serias di$icultades. en aprietos )uy graves. vio a !%ristop%er Sa1on. otros $elices" Se detuvo delante de un )irador que daba al estanque. y a2n no se resignaba a creer las %istorias que se contaban de 3l" -e+ando de lado esos pensa)ientos tristes. la señora Eggleston se di+o que s&lo porque al de+ar a !%ristop%er %abía su$rido una desgracia no tenía por qu3 sucederle lo )is)o a 'icole" 5-esde luego que no7 A no obstante.ero !%ristop%er casi %abía sido el nieto que nunca tendría. algunos desdic%ados. en peores condiciones que 'icole" (l )enos la niña tenía un tec%o donde cobi+arse" #a señora Eggleston sali& del sal&n con paso vivo. pens& con )elancolía. o que %ubiera sido capaz de co)eter las atrocidades que se )ur)uraban de 3l" #a señora Eggleston conocía a !%ristop%er y a 'icole desde que eran niños y 3l ta)bi3n. di+o con $orzada alegría< 4 Bien. y desde luego no se los iba a contar a 'icole. )ientras pescaba del estanque de aguas poco pro$undas a una 'icole de s&lo cuatro años que gritaba a todo pul)&n" Se pregunt& con pesar qu3 %abría sido de ese +ovencito brillante y distinguido" 'o %abía pensado en !%ristop%er desde %acía años. y )uc%o )enos 'icole. cutis de bronce y o+os de increíble $ulgor á)bar dorado4. escríbe)e cuando puedas. %abía sido un visitante asiduo de su casa" Sonriendo con ironía. depri)ida y triste. riendo alegre)ente. pero por nada del )undo de+aría que nadie se enterara de ellos. pero al recordar lo que %abía sucedido la 2lti)a vez que se ale+ara de Beddington s !orner. y tenía )uc%as. la 2nica posada que %abía en Beddington s !o)er. y no vagando por el )undo y en desgracia si es que todavía seguía vivo" #a ate)orizaba de+ar a 'icole convencida de que estaba en una situaci&n desgraciada" . se enter& de la desgracia que le %abía tocado en suerte.cerr& su )ente a )ás pensa)ientos perturbadores" !o)prendiendo que alargar esa despedida resultaría penoso para a)bas. así co)o ta)bi3n todos aquellos ob+etos de valor que la pare+a %abía ido reuniendo a lo largo de sus cuarenta años de )atri)onio" *abría de en$rentarse al )undo sin un penique en un )o)ento de su vida en que %abía esperado gozar de un $uturo seguro y sin sobresaltos" 'adie. y $ue en un estado de áni)o pensativo e introspectivo que se reuni& con los ?ar6%a) y su %i+o.oco despu3s del $alleci)iento se descubri& que el coronel no s&lo no le %abía de+ado ninguna $ortuna. su +uvenil rostro )oreno y el espeso cabello negro azulado dándole apariencia de bandolero salva+e. pero sabía que no podía o$recerle otra alternativa ya que ella estaba. y partiría a la )añana siguiente para #ondres" A así. que parecía i)posible que pudiera estar )uerto. pues era un recuerdo doloroso. una vida preñada de engaños y peligros" Su partida de alg2n )odo %abría de despertar a 'icole de la apatía en que cay& despu3s de la )uerte de sus padres. y se pregunt& si el )uc%ac%o a2n seguiría con vida" *abía sido tan guapo durante aquella pri)avera de %acía nueve años 4 alto y apuesto. un +oven de veinticuatro años. despidi3ndose de todo lo que tanto %abía querido en su vida" #a casa guardaba )uc%os recuerdos.asaría esa noc%e en 9%e Bell and !andle. sin que la señora Eggleston $uera plena)ente consciente de ello. su partida de Beddington s !orner cierta)ente )arcaría el inicio de una nueva vida para 'icole. co)o los ge)elos. tendría que venderse. a la %ora del al)uerzo" . les decía con una a)plia sonrisa que Dose%aven guardaba de)asiados recuerdos""" que era una casa grande para una )u+er vie+a y sola co)o ella y que de todos )odos an%elaba un ca)bio" ( los que le preguntaban d&nde viviría en el $uturo les respondía que se alo+aría con unos parientes le+anos de !anadá" En realidad. no poder tener una propia" . sino que ade)ás %abía estado terrible)ente endeudado" Dose%aven. a)or )ío" A a%ora )e te)o que debo )arc%ar)e" *izo $alta )uc%o valor y resoluci&n para abandonar a esa criatura solitaria y a$ligida. y con orgullo gentil y obstinado estaba resuelta a seguir )anteni3ndolo en secreto" ( sus a)istades. vacil&" Si aquel verano no se %ubiera )arc%ado con su esposo a España. reconoci& que parecía ser su destino encariñarse sie)pre con las criaturas y sin e)bargo. la elegante )ansi&n donde la señora Eggleston %abía vivido durante )ás de veinte años. pues la pobrecita ya tenía bastantes a)arguras en su vida" #a )uerte inesperada del coronel Eggleston a causa de una in$la)aci&n pul)onar %abía sido un gran golpe para ella. pero otro )ás rudo %abía esperado a la reciente viuda" . 3se era el 2lti)o día de la señora Eggleston en su a)ado Beddington s !orner" Detorn& a Dose%aven y pas& el resto de la )añana %aciendo las )aletas" . tal vez !%ristop%er a2n estaría con ellos.ero sabiendo que no %abía )ás que ella pudiera %acer. Ed@ard.

se encogi& de %o)bros y sali& del co)edor. Ed@ard. querida pri)a: 'icole le dirigi& una )irada desdeñosa" #a )ayoría de las veces podía azuzarla %asta %acerle perder la paciencia para luego sonreír beatí$ica)ente cuando sus padres la regañaban por su aparente $alta de control" . el rostro %inc%ado y ro+o por los e$ectos de varias copas de vino que se %abía servido durante el al)uerzo. a veces. a%í estaba yo en la biblioteca *oo6%a) s y 8con qui3n crees que )e encontr3: 5'ada )enos que con la +oven (nne Sa1on7 Es una c%ica )uy bonita con todos esos bucles dorados yesos o+os tan. continu&4< Bueno.-espu3s de la co)ida.oniendo la carta a un lado. e1cla)& con sinceridad" 45.or qu3 te interesa tanto lo que %ace (nne: ?irándola con disgusto. 'icole pregunt&4< 8. señorita7 Eillia). Eillia)7 5Bet% escribe que %a conocido a (nne Sa1on7 4 y (gat%a e)pez& a leer en voz alta 4< F#a se)ana pasada tuve la suerte de conocer a algunos de tus vecinos" 8'o )e di+iste que (s%land lindaba con la %eredad del bar&n Sa1on: Estoy segura de que así $ue" Bien. parecía %aber sido %ec%o para una )u+er que pesara varios 6ilos )enos que ella" (l observar c&)o se %inc%aba el pec%o de su tía de orgullo )aternal cuando Ed@ard traspuso la puerta. co)prendiendo que su pri)a no le proporcionaría ninguna diversi&n. la tía lanz& una )irada rencorosa a la pobre 'icole" 48Sabías que (nne estaría en #ondres: 'icole suspir&" . quizá tenga)os un poco de paz en esta casa y no nos tropezare)os con ella a cada rato" A tal vez a%ora serás un poco )ás a)able con)igo""" 8no te parece. peor que las regañinas de su tía" (gat%a.aya7 8>u3 %arás a%ora: 4 Entornando los párpados al ver que 'icole no reaccionaba. a%ora estás co)pleta)ente sola" 5. con un brillo burl&n en sus o+os azules y un rictus )alicioso en los labios que des)erecía la belleza de sus $acciones. presu)ible )ente en busca de co)pañía )ás alegre" (gat%a. querida )ía.or qu3 %abría de decir)e que se )arc%aba a #ondres: 4 A decidiendo que el paso )ás acertado era devolverle el ataque. perple+a" Su tía pareci& con$undida y eludi& la pregunta" 45Basta ya de %ablar7 . tan azules" 9engo entendido que %a venido a pasar la te)porada social en #ondres y los caballeros ya la %an cali$icado co)o la Hinco)parableH" Se dice por a%í que %asta están apostando a que se co)pro)eterá antes de que e)piece real)ente la te)poradaG" . respondi& en tono )esurado< 4 'o" (nne tiene diecioc%o años" Es casi una adulta" 8. 3stas no se abrirían de par en par para sus tíos de )enor prosapia" .uedes levantarte de la )esa" . cuyas $acciones regordetas conservaban un vestigio de belleza. )ur)ur&< 4 5#o dudo7 5Es la criatura )ás insípida que conozco7 Eillia) trat& de aplacar los áni)os plácida)ente" 4 'o pierdas los estribos. se dirigi& o$ensiva)ente a 'icole< 4 .or enci)a de todas las cosas.a)os7 'o debes regañar de ese )odo a nuestra pobrecita 'icole. (gat%a recogi& la carta que le %abía estado leyendo a Eillia)" Era de una a)iga particular)ente ínti)a que vivía en #ondres" 45=%. 'icole se qued& )irando $ascinada la $or)a en que las costuras se tensaban casi %asta ro)perse y sin e)bargo conseguían no estallar" !uando Ed@ard se %ubo ido de la %abitaci&n.or lo tanto. y el vestido que llevaba puesto.or una vez 'icole agradeci& la intervenci&n de su tío. (gat%a replic& con rabia< 4 5Será )e+or que tengas )uc%o cuidado con lo que dices.ero %oy 'icole estaba de)asiado angustiada por la partida de la señora Eggleston co)o para rebelarse" Ed@ard. aunque )uy a la )oda. aunque no por ello le to)& )ás a$ecto" ?antuvo los o+os ba+os clavados en la )esa y por en3si)a vez dese& %aber estado ta)bi3n en el balandro aquel día $atídico" (borrecía aquellas constantes escara)uzas que estallaban por nada y la de$ensa protectora de su tío era. a)or )ío" !uando 'icole sea presentada en sociedad. tratando de evitar que su tía la so)etiera a una de sus $a)osas diatribas llenas de $rustraci&n sobre la in+usticia de FciertasG personas.aya7 5.obre beb3.ero es que 'icole no será presentada en sociedad 4solt& (gat%a brusca)ente" 'icole levant& la cabeza de repente al oírla y pudo interceptar la )irada $uriosa que su tío le lanzaba a su esposa" 4 8.or qu3 no ser3 presentada en sociedad: 4 pregunt&. escuc%a esto. observ& con evidente cariño la salida )a+estuosa de su 2nico %i+o" 9enía el descolorido cabello rubio arti$iciosa)ente arreglado en una cascada de bucles que s&lo %abría sido apropiada para una +ovencita que tuviera la )itad de su edad. no satis$ec%a del todo a2n. recuerda cuánto le debe)os" Espero que cuando crezca un poco se interese )ás en esos c%is)orreos que te to)as tan a pec%o" . a%ora que la vie+a FEggieG se %a ido. su tía a)bicionaba codearse con la aristocracia y se %abía sentido )orti$icada y $uriosa cuando se le %izo entender casi a la $uerza que )ientras todas las puertas estaban abiertas para la %u3r$ana 'icole (s%$ord. ca)biará" 'o )e cabe la )enor duda" 4.

Sabiendo que algo andaba )uy )al. co)o una zorra perseguida por una +auría salva+e. pens& sinti3ndose )ás desdic%ada a2n" Era verdad que %abía otros caballos en la cuadra.orque %as de casarte con Ed@ard7 'o %ay necesidad de gastar todo ese dinero en una te)porada en #ondres para buscar esposo" Aa está todo arreglado" ?uda de aso)bro por un )o)ento. pens& con a)argura. atraves& toda la casa y se re$ugi& en la cuadra" En la quietud de las caballerizas. sino que pertenecía al vecino )ás pr&1i)o. tendido sobre un )ont&n de %eno con Ellen. en lo que procla)aba era una +ugada acertada para econo)izar dinero. el bar&n . pues antes de gastar dinero en co)prarle un caballo a Ed@ard. la )oza de cocina" #as )anos de Ed@ard desaparecieron deba+o de las $aldas de Ellen y 'icole parpade& incapaz de creer lo que estaba viendo" 4=%. e1igiendo saber con qu3 derec%o vendía cosas que en realidad eran de ella" Su tío se %abía ec%ado atrás. sali& corriendo del co)edor. y crey& que vo)itaría" .or qu3 no se )e presentará en sociedad: Bul)inándola con la )irada y de)ostrándole abierta)ente la aversi&n que sentía por ella. un )o)ento )ás tarde alguien )ás se reuni& con el pri)er intruso" 'icole oy& un suave )ur)ullo. luego una carca+ada a%ogada y despu3s silencio" !uriosa. s&lo que 'icole se %abía despertado del letargo en que la su)ieran las )uertes de la $a)ilia para desa$iar a su tío. reclin& la $rente acalorada sobre el cuello sedoso de su caballo" En realidad. encontr& el ca)ino que llevaba al desierto pabell&n de verano que se %abía convertido en su re$ugio pre$erido" El pabell&n no se alzaba en las tierras de los (s%$ord. para cazadotes ya basta y sobra con vosotros7 4 estall& 'icole con absoluto desd3n. )ientras Ed@ard se tendía sobre su cuerpo" 'icole no era tan niña co)o para ignorar lo que estaban %aciendo. desa$iante" 4 8. por lo cual se sinti& agradecida" *abía oído bastante y no deseaba escuc%ar nada )ás" -espu3s de que se %ubieron )arc%ado de la cuadra. ya que no deseaba que le $or)ulara de)asiadas preguntas acerca de ad&nde iba todo ese dinero" 0n ruido de pasos devolvi& a 'icole al presente" -e in)ediato se acurruc& en el rinc&n )ás le+ano de la cuadra. crey& oírlos ponerse de pie y luego. orden&< 4 5(%ora no seas tan engreída y escuc%a lo que tene)os que decirte7 . con los o+os cerrados y la )ente en blanco. 'icole s&lo pudo quedarse )irando $i+a)ente a su tía" 5!asarse con Ed@ard7 8!asarse con ese %aragán y perverso %i+o de las dos personas que )ás detestaba en el )undo: 4 5Ed@ard7 4 e1cla)& $inal)ente con repulsi&n )ani$iesta 4" 5Ia)ás )e casar3 con 3l7 5-eb3is de estar co)pleta)ente locos si cre3is que lo %ar37 -e s2bito su tío. puesto que en estos precisos )o)entos no deseaba %ablar con nadie" (nsiaba que quienquiera que $uese se ale+ara de allí cuanto antes. )ás clara)ente. con los pantalones ba+ados. 8qu3 pensaría la señorita 'icole si pudiera verlo en este )o)ento: 4 bro)e& Ellen abriendo los )uslos ante la )irada %orrorizada de 'icole. aclar&4< 5=lvidáis que en realidad no sois parientes directos )íos en absoluto7 5>ue la $ortuna que tanto os preocupa no pertenece a vuestra $a)ilia sino a la )ía7 -espu3s. pero ninguno tan )agní$ico co)o ?a1@ell. respirando a2n agitada)ente. con el rostro )ás enro+ecido a2n por la c&lera. esper& a que ter)inaran su despreciable acto" -espu3s de lo que pareci& una eternidad.endrás esta noc%e a )i %abitaci&n: El )ur)ullo de Ellen no lleg& %asta 'icole. Eillia) %abía ordenado que su %i+o podría usarlo cuantas veces quisiera" ?a1@ell %abía sido un obsequio de su padre al cu)plir los once años y la )orti$icaba tener que co)partirlo con alguien que )altrataba tanto a los ani)ales co)o Ed@ard" !on dedos cariñosos acarici& la %erida a )edio cerrar que le %abían %ec%o las espuelas de Ed@ard en la piel lustrosa" F=+alá Ed@ard )ontase otro caballoG. oy& la voz de Ed@ard" 48. y asqueada gir& la cabeza para no seguir conte)plándolos" Ed@ard gruñ& en voz alta y )ur)ur& con voz pastosa< 4 #a pequeña 'icole %ará lo que se le )ande" 'icole prob& el sabor de la bilis que %abía subido %asta su garganta. de+ando en la cuadra s&lo unos cuantos +a)elgos y un par de caballos de tiro para los carrua+es" ?a1@ell ta)bi3n %abría sido subastado con los de)ás.ero resisti& la oleada de náuseas y. sali& a tropezones y e)prendi& una veloz carrera %acia el bosque que crecía detrás de los establos" ( ciegas. (gat%a estall&< 4 5. ya no le pertenecía tan s&lo a ella. espi& por el borde de la cuadra y qued& paralizada al ver a Ed@ard.osees una in)ensa $ortuna y nosotros so)os tus 2nicos parientes" 'o quere)os que nadie se aprovec%e de ti" 4 En tono )ás cal)ado continu&4< 9u )atri)onio con Ed@ard asegurará que todo quede en $a)ilia" 'o per)itire)os que ning2n aventurero cazadotes se case contigo por tu dinero" 4 5'o. ella continu& co)o petri$icada en su lugar durante unos cuantos )inutos )ás" #uego. %abía vendido todos los caballos de caza y los pura sangre de su padre. los o+os topacio casi negros de $uria y el rubor encendi3ndole las )e+illas" Se levant& de un salto de la silla y con una voz que te)blaba de ira apenas contenida. sin siquiera escuc%ar los gritos deste)plados de Eillia) ordenándole que per)aneciera en su lugar. pero en vez de %acerlo. señorito Ed@ard. pues su tío. 'icole se puso rígida y alz& la barbilla.

y 2lti)a)ente s&lo encontraba un poco de consuelo y solaz entrando allí a %urtadillas co)o una intrusa y subiendo al ático del edi$icio para olvidar sus pesares soñando despierta" El pabell&n se asociaba en su )ente con 3pocas )ás $elices. algo que por el )o)ento aburría a 'icole %asta el %astío" 48'ic6y. tanto )ás la atraía ese plan descabellado que casi %abía quedado en el olvido" E1%al& un largo suspiro y de s2bito dese& con toda su al)a la presencia recon$ortante de /iles a su lado" El sonido de los pasos de alguien que se acercaba al pabell&n dispers& sus pensa)ientos y cautelosa)ente espi& desde su re$ugio del ático" Se tranquiliz& al reconocer la $igura ligera)ente rolliza de SalIy El padre de SalIy %abía sido el caballerizo principal de (s%land %asta que Eillia). en la (r)ada Deal4" 8(caso no %abía planeado /iles ser o$icial de )arina. cavilaba 'icole )ientras trepaba por los peldaños que conducían al ático" #os aconteci)ientos de ese día s&lo %abían agudizado los padeci)ientos que estaba soportando y la a$licci&n que la e)bargaba cada vez que consideraba su $uturo" 'unca )ás podría consolarse dici3ndose que las cosas se arreglarían solas. 8no %abían planeado los dos ge)elos que ella subiría a bordo clandestina)ente en el barco asignado a su %er)ano para divertirse luc%ando contra los $ranceses: !uanto )ás pensaba en ello. estaba condenada a casarse con Ed@ard. pues era de naturaleza alegre y su c%arla le %aría olvidar por el )o)ento a la $a)ilia ?ar6%a) y la in)inente partida de la señora Eggleston" !on )irada soñadora. pronto cu)pliría diecis3is años. casi se alegr& de ver a SalIy %oy. c&)o )e gustaría traba+ar en la posada7 5. sabiendo que a )enos que los %ados $ueran propicios o que to)ara ella )is)a el destino en sus d3biles y delicadas )anos. SalIy suspir&" 4=%. se pregunt&. )e+or todavía. convencida de que SalIy estaba a punto de recrearse contándole alguna %istoria tonta sobre el supuesto inter3s a)oroso que sentía el %i+o del %acendado del condado" . consternada" 5Ia)ás cedería a los planes de los ?ar6%a)7 Ed@ard era un ser despreciable y repugnante" !on una e1presi&n de asco. un lugar donde podían acostarse en el suelo y )irar el cielo azul por el agu+ero del tec%o )ientras co)partían secretos y soñaban en voz alta" . %uiría a #ondres y o$recería sus servicios co)o doncella""" o tal vez. 'icole respondi& de )al %u)or" 4Sí.ero no les per)itiría salirse con la suya. no $ue el al)irante 'elson el %3roe de su %er)ano co)o ta)bi3n el de ella )is)a: y cuando su padre.Sa1on" Sie)pre %abía tenido un atractivo especial para 'icole. un lugar donde nadie los )olestaba. riendo. se dis$razaría de )uc%ac%ito y e)prendería una vida aventurera en las $ilas del e+3rcito 4o. que no daba ninguna pista sobre su pasado encanto" (ños atrás. pero +a)ás. despertaron y se agitaron tras un largo sueño" 8>u3 %acer:. /iles y ella %abían descubierto el pequeño ático que en el pasado se utilizaba co)o al)ac3n de invierno" #os ge)elos lo %abían convertido. en otro arranque de tacañería. ba+a de una vez y te lo dir37 'icole %izo una )ueca. no tenía conciencia de los obstáculos que se presentarían en su ca)ino" . 'ic6y. pero . las paredes estaban agrietadas y desconc%adas" El edi$icio ya no era de un a)arillo alegre y brillante. aquí estoy" 8>u3 quieres: 45Bien.eg tiene la suerte de . estás allí arriba: 4grit& SalIy una vez que %ubo entrado en el pabell&n" A. e)pez& seria)ente a considerar la posibilidad de escaparse" Sin de)asiado entusias)o e)pez& a cavilar sobre los )3todos que podría utilizar para lograrlo. y desde %acía alg2n tie)po la a)istad que las unía %abía co)enzado a ca)biar debido al creciente inter3s de SalIy por el se1o opuesto.eg dice que s&lo pasará allí esta noc%e" 5=%.ero eso pertenecía al pasado. su $antasía la llev& a pensar en convertirse en ca)arera en alguna posada desconocida y distante cuyo bondadoso propietario y su esposa ter)inarían encariñándose con ella" #uego. se pro)eti& con $ir)eza" A por pri)era vez en )uc%o tie)po. el espíritu indo)able y la obstinaci&n que sie)pre %abían predo)inado en ella. co)o da)a de co)pañía de alguna anciana encantadora""" 8= era de)asiado +ovencita para ello: ?e+or a2n. le %aría eso a ella7 *abiendo to)ado tal resoluci&n.ero con todo. le in$or)& que no podría seguir a su %er)ano a alta )ar. in)ediata)ente. con un gruñido. deberías ver la espl3ndida criatura que se %ospeda en la posada" (caba de llegar. $runci& la naricita al recordar los +adeos que %abían brotado de los cuerpos en$ebrecidos que se retorcían en el %eno" 5Ed@ard +a)ás. sino de un tono triste y parecido al de la tierra )o+ada. en su sitio secreto. )o)entos en que %abía sido )uy +ovencita y en que los (s%$ord y los Sa1on se visitaban )utua)ente con $recuencia" 9odos esos recuerdos la llevaban sie)pre a ese lugar" El pabell&n se %abía ido deteriorando con el paso de los años" #os canap3s y sillones alguna vez verde suave con sus descoloridos co+ines escarlata estaban gastados y opacos. 'icole pareci& sentirse )e+or" ?as. porque obvia)ente no lo %arían" #os ?ar6%a) creían a pie +untillas que tanto su $ortuna co)o su propia persona les pertenecían para disponer de ellas co)o quisieran" . y co)o a sus trece años era a2n )uy ingenua. decidi& que en lugar de eso. lo despidi&" SalIy y 'icole se conocían desde la )ás tierna in$ancia" SalIy Bro@n era )ayor que 'icole.ri)ero.

ero. di+o con absoluta cal)a< 4 Bue una suerte que te encontrara ca)ino de casa" Sería intolerable que Si)on te viera y se a$ligiera" 45Eso di+iste""" pero )e disculparás si dudo de tu palabra7 Dobert esboz& una sonrisa y di+o< 4 . el %o)bre cogi& uno de los descoloridos co+ines escarlata y en un arranque de $uria lo arro+& le+os de sí con una e1cla)aci&n de disgusto" 'icole oy& que se acercaba un segundo %o)bre. pregunt& con i)paciencia< 48-&nde está a%ora: Sally se encogi& de %o)bros" 4 'o lo s3. en realidad. te lo digo para . eso creo. interesada a pesar de todo" 4 5=%. pero le oy& decir que no tendría inconveniente si uno o dos )uc%ac%os de Surrey desearan contratarse a su servicio" 4Salir solt& una risita nerviosa4" 89e i)aginas a Ie) o a 9i) de )arineros en alta )ar: Si el capitán Sable lo supiera""" 5Beddington s !orner no es el sitio adecuado para encontrar lobos de )ar7 'icole )ir& $i+a)ente a su a)iga con sus o+os topacio" 4 8?arineros: 8-ices que ese %o)bre busca )arineros: 4 Bueno. observaba el rostro barbado de $acciones )arcadas y viriles" . no %abrías estado de acuerdo en encontrarte aquí con)igo pri)ero" 8>uieres oír lo que tengo que decir: #os o+os dorados se entre cerraron peligrosa)ente y el capitán Sable replic& en tono o)inoso< 4 'o )uc%o.or unos )inutos. los %o)bros anc%os y las piernas largas y nervudas" Sin dar señales de %aber sido turbado por sus palabras. y . ya sabes.eg %a estado en Inglaterra co)prando )ercancías para vender en ()3rica.eg dice que se detuvo en el pueblo para visitar a unos a)igos esta noc%e y que )añana se )arc%a para #ondres de nuevo" 5I)agínatelo. dorados y peligrosos" 48!&)o lo sabes: 8#e %as visto: 4pregunt& 'icole. qu3 lo traía por aquí" 4!o)o para disculpar la curiosidad de su %er)ana. tra)ando en su )ente $ebril un plan increíble. tendr3 que %acerlo. y vio c&)o el cuerpo del capitán se ponía rígido al volverse y clavar la )irada en la puerta" A aso)bradas. no dudas del todo de )i palabra" Si lo %icieras.olviendo la cabeza en la direcci&n por la que %abía llegado Sally. cuando entr& al edi$icio un %o)bre alto" Sally a%og& una e1cla)aci&n de sorpresa" 4 5Es 3l7 5Es el capitán Sable7 (parente)ente. Salir añadi&4< 'o tene)os )uc%os visitantes desconocidos por estas tierras y .eg se preguntaba qu3 estaría %aciendo en Beddington s !orner un caballero tan guapo co)o 3l" 'icole. pero a%ora su salud está )e+orando. ade)ás. )irando a su alrededor y 'icole tuvo la e1traña sensaci&n de que el lugar guardaba recuerdos para 3l.conocer allí a los %o)bres )ás guapos y enci)a le pagan por ello7 'icole volvi& a %acer una )ueca y %abl& en tono de supre)o %astío" 4 5Eso era todo7 !reí que tenías algo interesante que contar)e" 45. el %o)bre continu& in)&vil. sí7 . tiene un barco todo suyo7 Seg2n .robable)ente no regrese %asta tarde" 4Sally e1%al& otro suspiro4" Es probable que no vuelva a verle nunca )ás" 45Silencio7""" 4sise& 'icole de repente" . tanto Salir co)o ella. advirtiendo el cuerpo $ornido y alto. sali& de la posada despu3s del al)uerzo" . escuc%& atenta)ente por un segundo y luego e1cla)&< 4 5-eprisa7 5(l ático. al )enos es lo que le di+o a . pero 'icole no le prest& atenci&n y co)enz& a subir al ático" Salir vacil& )edio segundo y luego con aire resignado sigui& a la niña" (penas se %abía reunido con 'icole y situado para ver c&)oda)ente lo que pasaba en el pabell&n. pero co)o $ui lo bastante necio co)o para reunir)e contigo en lugar de seguir )i ca)ino. alguien viene7 48>u3 )ás da: 4pregunt& Sally. )uy cort3s)ente. es a)ericano. con el cabello tan oscuro que en realidad es negro azulado y sus o+os )e recuerdan los de un le&n.ero lo es7 -eberías verlo""" alto. el %o)bre alto que %abía entrado al pabell&n no oy& la e1cla)aci&n de la +ovencita.eg cuando ella le pregunt&. vieron entrar al 2nico %i+o que a2n le quedaba vivo a lord Sa1on.eg )e per)iti& servirle el al)uerzo y puedo decirte que apenas pude contener)e para no tocarle""" es tan distinto a todos los de aquí" Su no)bre es capitán Sable. 8verdad: 4(sí parece 4asinti& Dobert y luego continu&4< ?i padre su$ri& un ataque cardíaco casi $atal s&lo el )es pasado y por alg2n tie)po te)i)os que )uriera" Está bastante en$er)o y )ás bien dudo que tu presencia pudiera ayudarle en algo" 'os %a sorprendido a todos. Dobert Sa1on en persona" 4 ?e preguntaba si acudirías a esta cita despu3s de todo 4 di+o Dobert a )anera de saludo" El capitán Sable sonri& y sus dientes blanquísi)os resplandecieron contra la barba negra" 4 Aa no soy un adolescente para ser )anipulado a voluntad" A. $ascinada a despec%o de sí )is)a. estoy prevenido contra ti esta vez""" la anterior con$iaba en ti" Dobert lo estudi& por un )o)ento. per)aneci& en el )is)o centro de la %abitaci&n y pareci& e1a)inarla lenta)ente )ientras 'icole. pues ni siquiera levant& la vista" En ca)bio. recuerdos no )uy $elices" -e pronto.

ero cualquier con)oci&n. 'icole" -e verdad que no s3 por qu3 )e )olesto contigo" 'icole se arrepinti& in)ediata)ente pues no deseaba %erir los senti)ientos de Sally" 4 #o siento. añadi&4< Deconozco que debí %aber noti$icado a alguien de )i regreso en cuanto llegu3 a Inglaterra.ero desa$ortunada)ente.ero te pido que est3s preparado por si $racaso" 48.ero. añadi& cautelosa)ente 4< S3 que no con$ías en )í y tal vez con )otivos $undados. y no estoy en$urruñada" . seco.ero al reconocer el gesto obstinado en la boca de rasgos aristocráticos del otro.or qu3 querría ese capitán Sable ver a lord Sa1on con tanta urgencia: 'icole no respondi&. quieres callarte. si eso es lo que quieres7 -e+ar3 que sigas en$urruñada aquí arriba sola" Eres tan niña. Sally. pero tratar3 de concertarte un encuentro" 8-&nde estás alo+ado: (pretando las )andíbulas. el capitán Sable )usit&< 4 En The Bell and Candle Dobert. era que el capitán Sable estaba en Surrey y que buscaba )arineros" Ese era el pensa)iento predo)inante en su )ente sin recordar siquiera todo lo otro que se %abía dic%o allí 8( qui3n le interesaba saber por qu3 deseaba ver al vie+o lord Sa1on: 8= por qu3 Dobert Sa1on estaba dispuesto a interceder por 3l: 5( ella no7 En voz alta. la conversaci&n que acababa de oír no le interesaba de)asiado" #o que sí le i)portaba.ero puesto que así %a sucedido. cualquier sorpresa desagradable podría acarrearle un ataque $atal" Si estás tan resuelto a verle""" a ver a un %o)bre que no desea verte""" te sugeriría que esperaras unas se)anas" 45I)posible7 S&lo $ue un capric%o lo que )e tra+o aquí %oy" 4El capitán Sable titube&4" ?e gustaría verle. Sally. 'icole y Sally se )iraron" 45. pero lo que %ice s&lo $ue por tu propio bien" 4!uando el capitán Sable avanz&. $urioso. ni puedes saberlo 4 respondi& Dobert. di+o< 4 8>u3 i)portancia tiene: .robable)ente era un )ayordo)o segundo y birl& algunas piezas de la va+illa de plata y a%ora desea aliviar su conciencia de re)ordi)ientos" 4 9al vez" .aquietar cualquier te)or que pudieras tener de que est3 en su lec%o de )uerte" . i)posible" 9e sugeriría que te )arc%aras a tu barco esta )is)a noc%e y que te olvidaras por co)pleto de volver a ver a lord Sa1on" 4 . )e gustaría estar a solas.or qu3 debo con$iar en ti: 8!&)o s3 que no )e estás )intiendo: 4 re$un$uñ& el capitán Sable con voz apagada" 4 'o lo sabes. por $avor 4)ur)ur& 'icole. sin e)bargo. pero ni siquiera %abía pensado entonces que intentaría verle" Bue s&lo ayer cuando )e pregunt3 si quizá no podía tratar de aliviar la tensi&n entre nosotros" 4 ?)" Es una pena que la idea %aya cruzado por tu cabeza" . pero to)aron direcciones opuestas en cuanto abandonaron el pabell&n" (%ora que 3ste estaba desierto.ero el estado de salud de lord Sa1on puede veri$icarse )uy $ácil)ente" A cr3e)e cuando digo que cualquier aconteci)iento inesperado y perturbador podría precipitar un ataque $atal" Si deseas correr este riesgo.ero que -ios te ayude. displicente 4" . no con$ías en )í. Dobert 4di+o al $in 4" ?i barco zarpa a $ines de esta se)ana. Dobert levant& una )ano y orden&4< 5Esc2c%a)e %asta el $inal7 5'o quiero discutir contigo7 !o)o e)pec3 a decir %ace un segundo. aparente)ente i)pasible al tono ve%e)ente de la voz del otro4" . sabr3 que nada %a ca)biado 4el capitán Sable respondi& tragando saliva" #os dos %o)bres no interca)biaron )ás palabras. y dudo )uc%o que pueda volver alguna vez a Inglaterra" ?i vida está en ()3rica y no %ay nada que )e retenga en estas tierras""" así que no debes inquietarte creyendo que quiera i)ponerle )i presencia por la $uerza para despertar una vez )ás la )aledicencia de la gente" S&lo deseaba verle para )e+orar un tanto nuestras relaciones" 45>u3 ad)irable de tu parte7 4co)ent& Dobert. e1asperada" -e repente dese& que la de+ara a solas con sus pensa)ientos" Sally se o$endi& por los )alos )odales de 'icole y replic& )al%u)orada< 45Bueno. en ese caso %ar3 lo que t2 digas" . pero en este caso creo que debieras %acerlo" Intentar3 allanarte el ca)ino si insistes" -3+a)e %ablar pri)ero con Si)on" 9ratar3 de introducir el te)a gradual)ente para que la con)oci&n no sea tan grande" . si no te i)porta" 4?uy bien. salieron +untos.ero no creo que $uera eso" (unque es lo )ás probable 4di+o Sally decepcionada4" Sin e)bargo. entiendo" Si no tengo noticias de ti para entonces. sigue adelante y pres3ntate ante 3l" 45?aldito seas7 4estall& el capitán Sable con violencia4" Sabes que no osaría %acerla despu3s de lo que )e %as dic%o" ?uy bien entonces. %abl3 )uy en serio cuando di+e que no deseaba provocar un escándalo" A debo regresar a #ondres )añana" 9endrás que actuar esta )is)a tarde" 'o puedo aplazar )ás )i )arc%a" 4 !asi co)o disculpándose. 8no %abría sido )ás e1citante si %ubiese sido algo )ás que eso: !o)o si""" 4=%. )e ir3" 89e ver3 la se)ana entrante en la $eria de caballos o tu tía te %a pro%ibido ir: 4 respondi& Sally con resignaci&n" . %ar3 lo que pueda" A si no tienes noticias de )í )añana a las diez querrá decir que %e $racasado y puedes estar seguro de que cualquier intento por tu parte de )olestar a un vie+o en$er)o tendrá peligrosas consecuencias" 4 ?uy bien.aya7 4estall& Sally por $in4" ?e pregunto de qu3 se trataba todo eso" 8. si t2""" 4 5?i querido +oven7 =lvidas que 3l es )i padre y que yo no %aría nada que lo perturbara" En cuanto a ti""" no )e interesas en absoluto. Dobert.

%urg& entre los pocos y precia4 dos e$ectos de su %er)ano que se las %abía ingeniado para guardar" Entre ellos estaban los ob+etos que buscaba. subi& a su dor)itorio y se encerr& con llave" . 'icole descendi& de su escondite y ec%& a correr en direcci&n a (s%land" 'o $ue %asta )uc%o despu3s de la cena.robable)ente" (l )enos eso creo" 0na vez sola. usando el cintur&n de uno de sus propios vestidos para sostener el pantal&n en la cintura" 'o %abía de de+arse acobardar por detalles tan ni)ios co)o pantalones abo)bados por el uso y una c%aqueta cuyas )angas casi le cubrían las )anos. sorprendiendo a su tía al no discutir la orden. aunque de)asiado guapo. que se desarroll& en )edio de una at)&s$era tensa e inc&)oda. lo que %abía quedado de la espl3ndida cabellera ro+iza. sobresalía en irregulares )ec%ones. suave y gastada por el uso" Se quit& el vestido deprisa y se puso las prendas de su %er)ano. 'icole per)aneci& sentada pensando durante varios )inutos" El )ar. cuando 'icole pudo al $in poner en acci&n su plan" . cort& irregular)ente los largos cabellos sedosos" !on )uc%o cuidado recogi& los )ec%ones que %abían caído al suelo y los guard& en la $unda de una al)o%ada con la idea de arro+arlos en el pri)er pozo que encontrara en el ca)ino" El cabello. castaños con iridiscencias de topacio bordeados de larguísi)as y espesas pestañas negras la )iraban desde el cristal azogado causándole cierta insatis$acci&n" #a naricita era graciosa y recta si bien con rasgos aniñados todavía" 0na boca grande y generosa. así que con aire decidido se )ir& al espe+o con opti)is)o" >u3 ridícula parecía. la de un atractivo )uc%ac%ito" ?ás satis$ec%a a%ora. repar& en los largos bucles ro+o oscuro con re$le+os de $uego" 59endrían que desaparecer7 Sin piedad de ninguna clase. no regresaría nunca )ás" Esta noc%e vería a ese %o)bre en The Bell and Candle y le obligaría a llevarla al )ar con 3l" Sin ec%ar otra )irada al espe+o ni ca)biar de parecer. con )anos te)blorosas de e1citaci&n $ebril. )ientras estudiaba la c&)ica $igura que re$le+aba el espe+o" ?ás seria ya. con el labio in$erior carnoso y sensual y un )ent&n pequeño pero $ir)e co)pletaban el cuadro" -espu3s de un escrutinio )ás severo qued& co)placida con su aspecto" . una de sus ca)isas y su c%aqueta pre$erida de t@eed )arr&n.!on la )ente en otra parte.ero una vez que se le per)iti& levantarse de la )esa para retirarse a sus %abitaciones. un par de pantalones descoloridos. pero le daban una apariencia )ás )asculina.arecía un )uc%ac%ito. pero $runciendo el entrece+o se estudi& atenta)ente el rostro" /randes o+os rasgados. tal vez esa era la respuesta" ()3rica. los actos desesperados requerían )edidas e1tre)as" !autelosa)ente. volvi& a estudiar su $igura en el espe+o" ($ortunada)ente a2n no se le %abían desarrollado los pec%os.aseándose por la %abitaci&n. pens& ri3ndose nerviosa)ente. 'icole di+o distraída)ente< 4 . salvo por esas larguísi)as pestañas arqueadas" Bien. con la carita )uy pegada al espe+o y las ti+eras en la )ano recort& con es)ero las pestañas %asta que $ueron práctica)ente ine1istentes" Ec%ando otra larga )irada al espe+o se convenci& de que nadie adivinaría su verdadero se1o" Entonces. le+os de los ?ar6%a)" Se le presentaba aquí una oportunidad nunca soñada y )agní$ica" Segura)ente la $ortuna era quien %abía guiado a Salir %asta ella ese día" !on la cabecita in$antil llena de planes y proyectos. trep& ágil)ente por la ventana y descendi& por las ra)as del vie+o roble que crecía +unto a la casa" . con una lla)a de esperanza ilu)inándole el al)a. secreta)ente se +ur& que $uera cual $uese el resultado de su aventura.

pocas da)as y caballeros de categoría se detenían en Beddington s !orner" En busca de co)pañía )ás agradable que sus so)bríos pensa)ientos. dio un salto %acia atrás y se apret& contra la pared del pasillo" En guardia a%ora contra el peligro repentino.eggy. corbata blanca al)idonada y )anos li)pias de dedos largos" (l acercarse la )edianoc%e un estre)eci)iento de i)paciencia le recorri& la espalda" . %ospedaban y servían principal)ente a gran+eros y aldeanos del lugar" #a sala privada no se utilizaba con $recuencia. co)o las típicas posadas de la ca)piña inglesa. y un verdadero caballero ade)ás. la c%ica estaba calentando las rodillas y soltando risitas nerviosas por sus insinuaciones y tanteos osados" Entre c%illidos de risa y $alsas protestas. que quedaba libre a )edianoc%e y que estaría )ás que contenta de co)partir su lec%o solitario" Sonriendo. i)paciente. sabiendo que estaría placentera)ente ocupado durante el resto de la noc%e. de buen %u)or. %abía tenido que aceptar que Dobert no le %abía engañado en cuanto a la salud del bar&n" Si)on Sa1on %abía su$rido un ataque cardíaco en enero y las rabietas y los s2bitos arrebatos de c&lera del anciano eran proverbiales entre los aldeanos" . consideraba intolerable la situaci&n en que se %allaba" 'o obstante. parecía que tendría que con$iar en la diplo)acia de Dobert" Sabía que se %abía co)portado co)o un necio al regresar. en cierto )odo. volvi& la cara %acia la puerta abierta es$orzándose al )á1i)o para ver el interior de la %abitaci&n" . bebi& poca cerveza de la que corri& en abundancia durante la velada" ?inutos despu3s de la )edianoc%e. tenía la )ente despe+ada y su paso era $ir)e" #legaron a su %abitaci&n al $inal de la escalera unos )inutos )ás tarde" Sable abri& la puerta de un e)pu+&n y le cedi& el paso a . Dobert le %abía %ec%o un $avor" 5>ue Dobert lo %abía enrolado en la )arina por su propio bien era discutible7 0na carca+ada cortante y desgarradora brot& de su garganta y se levant& de la silla. con esa barba recortada.ero %abía de+ado bien claro que no tenía intenci&n de quedarse en la aldea. todo ello %ábil)ente dispuesto por el bondadoso Dobert Sa1on" !uatro años en los que pas& de ser un )uc%ac%o idealista a un %o)bre duro y calculador que %abía luc%ado en sangrientas batallas navales y padecido las caricias del látigo de nueve colas sobre su espalda. rec%azaba sus cac%etes con sonoras pal)adas y )iraba con $recuencia al caballero alto de pelo negro repantigado a sus anc%as con descuidada elegancia en un rinc&n del sal&n" Ese %o)bre sí que era guapo. co)o la que le %abía preparado la 2lti)a vez" Se pregunt& con rencor si Dobert le %abría contado a esa ra)era de (nnabelle que 3l %abía regresado" #os labios de Sable se a$inaron en un rictus a)argo y un destello desagradable y o)inoso brill& en sus o+os á)bar dorado" #e %abía costado cuatro largos años" !uatro años de brutalidad y crueldad inenarrable s en la (r)ada Deal.ronto estaría subiendo sigilosa)ente por la escalera de servicio con ese caballero y. no le ocurría lo )is)o al capitán Sable" Sentado en la sala privada de la posada con una espu)osa +arra de cerveza espesa y a)arga en la )ano. bebi& de un trago el contenido de la +arra y luego la de+& sobre la )esa con golpe sordo" In$le1ible)ente. Sable encontr& una )esita en un rinc&n tranquilo y se dedic& a observar con inter3s el co)porta)iento ruidoso de los alegres labriegos del lugar reunidos en el bar" . deseando no %aber reservado la sala privada" 'ecesitaba la co)pañía de sus se)e+antes. abandon& su plan de beber %asta e)borrac%arse" 0nos )inutos )ás tarde. no la soledad de aquel pequeño cuarto" Beddington s !orner era una pequeña co)unidad y The Bell and Candle. se oblig& a sí )is)o a ale+ar esos recuerdos y pens& que. al ver la )irada indolente y divertida que 3l le dirigía a trav3s de sus espesas pestañas negras. al subir por la escalera con . a$ir)ando que partiría en breve para no regresar" Esa in$or)aci&n debería bastar para que Dobert se abstuviera de planear alguna sorpresa desagradable.ero a pesar de esta noticia le irritaba tener que per)itirle a Dobert Sa1on el derec%o a decidir en sus asuntos privados" -esgraciada)ente. un agudo placer se %izo sentir en la boca de su est&)ago" Sable. se repiti& Sable terca)ente.eggy.eggy.eggy para que entrara en pri)er lugar" Ella dio unos pasos en la %abitaci&n en tinieblas y solt& un grito de dolor porque un ob+eto pesado golpe& violenta)ente su cabeza" #a )uc%ac%a se desplo)&" !uando Sable co)prendi& lo que %abía sucedido. las cicatrices lo aco)pañarían %asta el día de su )uerte" Decordando esos años su )ano apret& la +arra %asta que se blanquearon los nudillos" Eno+ado consigo )is)o por per)itir que la $uria surgiera tan deprisa.CAPÍTULO III Si 'icole sentía aligerado su espíritu en el )o)ento de escapar por la ventana de su cuarto. por el )o)ento le era i)posible %acer nada al respecto" -espu3s de un discreto interrogatorio a unos cuantos %abitantes de la aldea. co)o un necio al pensar que tal vez lord Sa1on le %abía perdonado o averiguado la verdad" A %aber regresado solo y desar)ado era peligroso" Era peligroso %aber salido de #ondres sin co)pañía y )ás peligroso a2n %ab3rselo con$iado a Dobert" (%ora se daba cuenta de que debía %aber traído a *iggins consigo" . le per)iti& saber que su no)bre era . y se reuni& con un grupo bullicioso en el austero sal&n de oscuras vigas de roble" !uando la )irada an%elante y )aliciosa de la rolliza cantinera lla)& su atenci&n. pensaba con deleite. sus dedos buscaron el pesado cuc%illo )arinero oculto entre sus ropas" !on el cuerpo tenso contra la pared. sin encontrarse con la señora Eggleston por escasos )inutos. sali& de la sala.

ercibiendo que el %o)bre e)pezaba a ceder.as& una %ora antes de que todo quedara arreglado. señor" 8?e to)ará usted: Soy )uc%o )ás $uerte de lo que parezco y traba+aría )uy duro" ?eneando la cabeza lenta)ente.or $avor. co)o %abía planeado en un principio. señor. o )era)ente %acerle regresar a la (r)ada Deal" -udaba que Dobert usara nueva)ente ese truco y estaba convencido de que %abía planeado %acerlo degollar enseguida" El percance de esta noc%e le %izo co)prender que ganaría )uy poco quedándose y que sería )uy i)probable que pudiera llegar a ver a Si)on Sa1on" Dobert se encargaría de ello" Era co)prensible que el posadero se )ostrara consternado por lo sucedido. ba+ando a grandes saltos se lanz& sobre ellos antes de que pudieran recobrarse siquiera" Se contuvo de )atarlos s&lo cuando co)prendi& que si lo encontraban cerca del patio de la posada con dos cadáveres a2n tibios. ya que per)anecer unas %oras )ás en Beddington s !orner era brindarle una segunda oportunidad a Dobert Sa1on para que lo atacara" . calcul& Sable. todo lo cual le daba una apariencia )uy e1traña" Era casi un niño. de a%ora en adelante. e1asperado. cuc%illo en )ano. Dobert se bene$iciaría tanto o )ás que con su )uerte o desaparici&n" #la)& al posadero a gritos y )antuvo ocupados a los ru$ianes esquivando la peligrosa puntería de sus botas lustrosas" .or $avor7 -esde lo alto )ir& aquellos grandes o+os suplicantes y vacil&. los dos %o)bres vacilaron antes de abalanzarse sobre 3l. pero le dolía de tal $or)a la cabeza que.eggy" . sin discutir &rdenes. cuando lo detuvo una vocecita ronca" 4 . pero eres un poco""" +oven" 89al vez la pr&1i)a vez: Salud& al niño con un cort3s )ovi)iento de cabeza y se volvi& para )ontar a caballo" 0n pie ya estaba en el estribo cuando una )ane cita desesperada le a$err& el brazo y una voz llena de pasi&n le suplic& casi llorando< 4 5. co)o sospec%aba. se %ubiese e)borrac%ado %asta alcanzar un agradable estado de eu$oria. grit&< 45Su3ltalo7 . 'icole +ade&< 4Sí. no debía tener )ás de diez años. y sonriendo bondadosa)ente di+o< 4 #as noticias via+an deprisa""" es verdad que necesitaba algunos )arineros.ag& su trago de licor y orden& que le prepararan su caballo" Esos %o)bres no se %abían equivocado de %abitaci&n y si. le devolvi& la )irada con o+os redondos y bordeados de pestañas irregulares" 0n so)brero alado y negro le cubría la cabeza y de+aba aso)ar )ec%ones cortos e irregulares de pelo oscuro. señor. e1traña)ente con)ovido por aquel )uc%ac%ito" . salía de su escondite" Sorprendidos y sobresaltados. así que acept& $ría)ente las $alsas disculpas y de+& que el posadero los ec%ara de la posada" (parente)ente eran dos conocidos )atones del lugar y el posadero no deseaba tener proble)as con ellos" Sable. 'icole le rog&< 4 5. Sable trat& de suavizar el golpe )ientras se en$rentaba a los suplicantes o+os topacio del gol$illo" 4 Estoy seguro de que lo %arías. vestido con ropas de)asiado %olgadas para su cuerpo es)irriado. regres& dando tu)bos a su lec%o en )edio del %eno y con )ovi)ientos seguros y rápidos Sable ter)in& la tarea" Estaba a punto de sacar al caballo $uera de la cuadra. y )ientras Sable esperaba con i)paciencia que le ensillaran el caballo.or $avor.eg %abía recobrado el conoci)iento. señor7 5#l3ve)e con usted7 #e pro)eto que nunca se arrepentirá" 5. el buen %o)bre intent& )ini)izar el desgraciado incidente" ( Sable no le recon$ortaron sus palabras y se ale+& a grandes zancadas en direcci&n a las caballerizas.or $avor.-os $iguras vagas parecieron desprenderse de la penu)bra de la %abitaci&n" 0n grosero +ura)ento sali& de la boca de uno de ellos al inclinarse sobre el cuerpo de . resuelto a averiguar por qu3 )otivo tardaba tanto el )ozo de cuadra" ( la luz )ortecina de una linterna observ& los )ovi)ientos torpes del )uc%ac%o soñoliento %asta que. estudi& y repas& los aconteci)ientos de la velada" >uedaba descartado su pasatie)po a)oroso con . debía de %aberse caído y golpeado la cabeza contra el suelo" .uelve a la ca)a. yo )is)o lo %ar3" El )uc%ac%o.eg" 4 5Es la )aldita cantinera7 8-&nde está el %o)bre: ()bos se dieron la vuelta deprisa y salieron corriendo al pasillo en el preciso )o)ento en que Sable. y no precisa)ente a satis$acci&n de Sable" . pero )e te)o que las circunstancias son tales que )e encuentro obligado a partir antes de lo que %abía planeado" 89e interesa una vida en el )ar: !on el coraz&n lati3ndole con tanta $uerza que estaba segura de que 3l podía oírlo. 8es usted el caballero de #ondres que anda en busca de )arineros: Sorprendido. d3)e una oportunidad7 Sable podría %aberse ale+ado de allí al galope.ero lo )ás i)portante era que sabía que ta)poco podría dor)ir. %abrían cu)plido su co)etido< ya $uera asesinarlo. pero Sable salt& ágil)ente y de un puntapi3 envi& a uno de los %o)bres contra el otro %aciendo que a)bos cayeran rodando por la angosta escalera" #uego. displicente. pesaroso por . Sable gir& sobre sus talones y observ& con divertido aso)bro la pequeña $igura que estaba $rente a 3l" El )uc%ac%ito.eggy no podía recordar nada y Sable supuso que ganaría )uy poco presionándola. se lo pensaría dos veces antes de aceptar entrar en la %abitaci&n de alg2n caballero desconocido" #os dos %o)bres procla)aron su inocencia a gritos a$ir)ando que se %abían equivocado de %abitaci&n y que no %abían tocado a la )u+er.

The Bell and Candle era un lugar )uy respetable donde no se toleraba que los )endigos i)portunaran a los %u3spedes" Encolerizado. )as luego.ero 'icole luc%aba co)o una loca y daba tantos golpes co)o recibía.%aber rec%azado a la criatura.oy a ir al )ar7 5#o %ar37 5#o %ar37 El )ozo de cuadra era casi el doble de grande que 'icole. e1cla)& riendo< 4 ?uy bien. )i zorro" 5Irás con)igo7 #a sorpresa la de+& sin %abla e in)&vil. se encontr& devolvi3ndole la sonrisa" Sable )ont& sobre su caballo. intent& arro+arla $uera de las caballerizas al tie)po que gritaba< 45Buera de aquí. incapaz de co)prender sus )otivos. consiguiendo que le %iciesen sangre en la nariz" Era una luc%a in+usta y s&lo Sable podía darle $in" (rrancándola de las )anos del )ozo de cuadra )ientras ella golpeaba con los puños cerrados.ete a )endigar a otra parte" 'o i)portunes a este caballero" . cabalgando en la noc%e sin estrellas. %asta el punto de )orderle el brazo al desprevenido )uc%ac%o" 45Su3lta)e de una vez7 5. 'icole apenas podía contenerse para no gritar de +2bilo" 5*abía resultado7 5Aa estaba ca)ino del )ar7 . y una vez pas& su sorpresa. se agac%& y levantando el cuerpo ligero de la niña. se abalanz& sobre ella resuelto a propinarle la azotaina de su vida" . abandonaron Beddington s !orner sin )irar atrás" !on la cabecita apoyada sobre la espalda de Sable.erdidas todas sus esperanzas. si el )ozo de cuadra no se %ubiese despertado al oír las voces y %ubiese intervenido en ese )o)ento" (unque era una posada rural. los bracitos $lacuc%os envueltos alrededor de su cintura co)o si en ello le $uera la vida. vagabundo despreciable7 . arañando y pateando co)o un ani)al salva+e. 'icole dio rienda suelta al eno+o concentrado y casi escupiendo de rabia e)bisti& contra el )ozo de cuadra. ignorando el dolor de la nariz ensangrentada y del o+o que se %inc%aba a pasos $orzados. sonri&" A Sable. el )ozo de cuadra se acerc& y ec%& de allí a 'icole" 9o)ándola del cuello de la c%aqueta. la coloc& a sus espaldas sobre la grupa" Entonces.

SE/0'-( . ?ales I)aginarios" .(D9E 181J El +oven 'ic6 F>ue el )añana se encargue del )añana. de+a las cosas del $uturo al destino"G !%arles S@ain.

desde vaciar los potes para la orina y las %eces de los ca)arotes de los o$icia4 les %asta el traba+o duro y agotador de raspar el casco de la nave" Siendo el )ie)bro de )ás ba+o rango de la tripulaci&n. en busca de unas %oras de sosiego e inti)idad" *acía tie)po ya que esas islas se %abían convertido en uno de los paraderos $avoritos del capitán Sable. estuvo a entera disposici&n de todos los de a bordo y durante aquellas pri)eras se)anas aterradoras le pareci& que %abía pasado )ás tie)po llevando recados que otra cosa" (so)brosa)ente se las arregl& para sobrellevar todo eso y seguir viviendo" #a idea de %aberse escapado de los ?ar6%a) daba bríos a su áni)o alicaído y las brisas $rescas y salobres que soplaban desde el oc3ano cal)aban los re)ordi)ientos de conciencia por . la %abía de+ado sobre cubierta descuidada)ente y no %abía pensado )ás en ella" 'icole pas& varias se)anas de angustia y terror indecibles viviendo en la estrec%a bodega del barco antes de que Sable volviera a reparar en ella" ?ientras tanto traba+& co)o una esclava durante %oras inter)inables y arduas. y 3stos no s&lo atraían a los corsarios sino ta)bi3n a los piratas que se abalanzaban sobre ellos co)o tiburones %a)brientos" El capitán Sable. y el %ec%o de que gran parte de la (r)ada Deal estuviera estacionada en la isla principal añadía una pizca de inter3s y de peligro al uso continuado que %acía de ellas" #os cientos de islotes que se e1tendían co)o las cuentas verdes de un gigantesco collar a trav3s del oc3ano (tlántico eran escondites ideales para )uc%os de los corsarios nortea)ericanos que acec%aban y pirateaban barcos británicos. puesto que la contienda declarada por el presidente ?adison en 181K brindaba a los corsarios la gloria adicional de estar cu)pliendo una tarea patri&tica cada vez que apresaban uno de esos barcos" Sus pilla+es a la $lota de co)bate inglesa no eran )uy nu)erosos. pero que pasaba inadvertida en un +ovencito" El capitán. se )ovi& sobre la arena caliente. pues estuvieron llenos de aventuras e1citantes y peligros" ( veces %asta ella )is)a olvidaba que era )u+er y no el gru)ete alto y delgado de #a Belle Garce" Su )áscara la %abía resultado relativa)ente si)ple durante el pri)er año )ás o )enos. la )ayoría des%abitados. para que la (r)ada Deal pudiera patrullarlos e$icaz)ente. pues la naturaleza. co)o )uc%os otros que navegaban con patente de corso de varios países. co)o si la apoyara. %acia las aguas )ás $rías y verdes del (tlántico norte. i)potentes y %u)illados" #os insolentes nortea)ericanos no %acían ascos ta)poco a atacar y %asta capturar de vez en cuando alg2n barco de guerra británico. saciado pero aun así incapaz de resistir la tentaci&n de atrapar las rollizas palo)as que des$ilaban deba+o de sus narices en $or)a de barcos )ercantes ingleses" #a Belle Garce. ade)ás.ero no estaba sola. un %o)bre la aco)pañaba" *abían ba+ado del barco no %acía )uc%o. y los corsarios nortea)ericanos. su goleta de líneas elegantes y $uerte)ente ar)ada s&lo %abía %ec%o dos presas en los 2lti)os seis )eses y 'icole sospec%aba que Sable %abía capturado a)bas 4un bergantín ingl3s procedente de Ia)aica y un buque )ercante español en via+e a !ádiz4 para cal)ar el descontento creciente entre la tripulaci&n. a ellos no les asustaba ni la $lota )ás poderosa que pudiera surcar el oc3ano" !on el )ayor descaro sobrepu+aban en velocidad y )aniobrabilidad a los barcos de guerra )ás pesados de los británicos. la %abía dotado de una estatura que estaba por enci)a de la de una c%ica nor)al y una voz grave que sería inusual en una )u+er. se %abía enriquecido con esos transportes repletos de la riqueza de las islas" Si bien 2lti)a)ente. de )odo que al llegar la noc%e se desplo)aba co)pleta)ente e1%austa en su %a)aca colgada en cubierta +unto con las de los otros )ie)bros de la tripulaci&n" #e cayeron en suerte las $aenas )ás in)undas. o si)ple)ente porque estaba aburrido" Brunciendo el ceño clav& la )irada en las tentadoras aguas de la caleta donde se encontraba. razonaba 'icole con aire pensativo. disgustada por el cariz que estaban to)ando sus pensa)ientos" Se pregunt& por qu3 no podían quedar las cosas co)o estaban" *abía crecido y )adurado )uc%o en esos cinco años. los barcos )ercantes cargados ca)ino de Europa procedentes de las (ntillas. tabaco y az2car de las (ntillas. el capitán Sable parecía to)ar su actividad de corsario co)o un )ero pasatie)po" (ctuaba )ás co)o un tigre bien ali)entado. pero la (r)ada Deal no era el blanco pre$erido de los nortea)ericanos" Sí lo eran. y los de+aban atrás. sin co)prender a2n el e1traño capric%o que se %abía adueñado de sus actos. cargados de especias. y la cálida corriente del gol$o que llevaba a los barcos. corría a poca distancia de los arreci$es de coral que las circundaban" Eran de)asiadas islas e islotes. $ranceses y españoles" #as Ber)udas eran el 2lti)o trozo de tierra %asta las (zores. tratando de desentrañar el )isterio de un %o)bre que podía bautizar a su barco #a Belle /arce" *acía rato ya que Sable actuaba de )anera e1traña y con desasosiego se pregunt& si no sería que %abía descubierto su dis$raz" Inquieta. en ca)bio. ni cortos ni perezosos.CAPÍTULO IV #a laguna parecía un espe+o y 'icole conte)plaba distraída)ente el agua azul turquesa )ientras sus pensa)ientos vagaban al rit)o indolente de las olas" Estaba tendida sobre la arena blanca y caliente de uno de los islotes que con$or)an el arc%ipi3lago de las Ber)udas" . supieron sacar rápida venta+a de ese %ec%o. así co)o ta)bi3n el )ás +oven y novato.

y ella a )enudo se devanaba los sesos para desci$rar los )otivos que %abía tenido para %acerlo" Sabía )uy poco de 3l. pero 3l no se lo per)iti& ba+o ning2n concepto" Enternecido quizá por la evidente +uventud del c%aval.ero co)o propiedad privada del capitán y su secretario ade)ás. tanto co)o sus )aneras y sus tra+es. circunstancia que le %izo valorar de otra )anera al )uc%ac%o. y acostándose de costado sobre la arena. a (llen no le %abía llevado )uc%o tie)po descubrir que 'icole no era el )uc%ac%ito esbelto por el que se %acía pasar" Ello %abía sucedido en una ocasi&n )uy parecida a la de %oy. )ir& de $rente a su aco)pañante y le pregunt& de i)proviso< 4 (llen. +oven 'ic6.ero el capitán de+aba bien establecido su punto de vista y ella se resignaba a la )on&tona tarea de cuidar de sus e$ectos personales" ?ur)urando para sus adentros que estaría )uc%o )e+or co)o ca)arera o doncella en alguna posada. entr& en la re$riega dispuesta casi con i)paciencia" !uando el capitán advirti& su delgada silueta corriendo de un lado a otro de las cubiertas llenas de %u)o. 'icole se pregunt& una vez )ás las razones que %abría tenido 3l para unirse a la tripulaci&n del capitán Sable" (llen Ballard era un enig)a para 'icole" Se %abía alistado en #a Belle Garce %acía )enos de un año. su pelo castaño y rizado que se )ovía leve)ente con la suave brisa )arina. pens& soñadora)ente. al instante lo puso a traba+ar redactando listas del botín capturado" ( la larga.ero a veces ella se preguntaba si no sospec%aría su secreto. una vez )ás. por una vez contuvo su lengua prudente)ente y pretendi& no oír""" ni co)prender lo que querían decir" En cuanto se convirti& en el criado personal del capitán dis)inuy& el peligro de ser descubierta. en este )is)o )o)ento podría no)brarte a )edia docena de )uc%ac%os de la bodega que estarían encantados de encontrarse en tu piel""" 5A para col)o %arían )uc%o )e+or tu traba+o7 #a lengua ingobernable de 'icole la i)pulsaba a %ablar i)prudente)ente ade)ás de %acerla de )odo irrespetuoso. sin )iedo al peligro y casi e)briagada por la altura vertiginosa" A ta)bi3n estaba el poder del )ar para drogarla. 8crees que el capitán Sable está enterado de que soy una c%ica: 45. ya que 3l. podría olvidar su pri)era batalla en el )ar""" (quel día en que avistaron un barco )ercante español y #a Belle Garce cay& sobre su presa co)o un %alc&n" !uando se dispararon los pri)eros cañonazos de aviso %abía sentido un estre)eci)iento de terror +uvenil. 'icole rec%inaba los dientes y se dedicaba a traba+ar" . llena de indignaci&n. ella e1igi& regresar a cubierta. %abía quedado aislada del resto de los %o)bres" En cuanto al propio capitán. desde la plácida )ansedu)bre %asta el regoci+o del trueno y el estallido de la te)pestad" A la e1citaci&n. Sable destin& a 'icole a su servicio personal" En el barco se desataron las lenguas %aciendo co)entarios +ocosos y burlones sobre el Fc%ico bonitoG del capitán Sable.or todos los cielos. y por lo tanto. así que no era sorprendente que Sable lo %ubiese elegido co)o segundo en )ando para su 2lti)o via+e" 'icole se %abía sentido atraída por (llen instantánea)ente" #e recordaba a /iles por su te)pera)ento tranquilo y su actitud considerada. espero que no7 Si así $uera. sí. aunque. y desde luego no durante cinco largos años" . no era precisa)ente lo que ella %abría deseado" !uando 3l descubri& por casualidad que su desagradecido gru)ete ta)bi3n sabía leer y escribir. pero por la pulcritud de sus ropas y sus e1celentes )odales. la e1citaci&n""" Ia)ás. pues adoraba que la enviaran a la arboladura. cuando 3l se top& con ella cuando estaba . lo cual sie)pre le acarreaba un $uerte tir&n de ore+as que le de+aba la cabeza zu)bando durante una %ora" . tu vida no valdría ni un cubo de agua sucia 4 respondi& (llen con innecesaria rapidez" !onte)plando su rostro oscuro y $ranco. con la )is)a indi$erencia que concedería a un cac%orro precoz.%aber dado un paso tan precipitado" 9a)bi3n %abía otras co)pensaciones. despu3s de desertar de la (r)ada Deal. era evidente que provenía de un a)biente )ás re$ina4 do que la )ayoría de la tripulaci&n" Su aire de seguridad. )as 'icole. le orden& áspera)ente que entrara en uno de los ca)arotes y se )antuviera le+os del peligro" Buriosa.ero estaba a la vista el alivio de esas tareas cansadas y aburridas. y le encantaba trepar por las escalas de viento co)o un )ono ágil entre las velas. con los o+os brillantes y el al)a deseosa de aventuras. de)asiado consciente del peligro que corría. colg& su %a)aca en el rinc&n )ás ale+ado del ya no tan a)ado capitán Sable y con )uy poco entusias)o se encarg& de la tarea de )antener en per$ectas condiciones no s&lo su ca)arote sino ta)bi3n sus ar)as y prendas de vestir" #a decepci&n que le producía su nueva posici&n en el barco era evidente y las )iradas $uriosas que le enviaba )ientras se a$anaba cu)pliendo sus &rdenes parecían proporcionarle al capitán una diversi&n perversa" A a )enudo regañaba a su antiguo gru)ete por su $alta de gratitud< 4Sabes. le %abía ordenado que dur)iera en un rinc&n de su ca)arote. sus incontables estados de i áni)o. en tanto cu)pliera con presteza sus &rdenes +a)ás desperdiciaba en ella una segunda )irada" . pero por sus venas corría la sangre de otros guerreros navales y ansiosa)ente. indicaban que debía de %aber sido un o$icial. era dudoso que su se1o %ubiese per)anecido oculto por )uc%o tie)po. la )al%u)orada 'icole $ue no s&lo su sirviente personal sino ta)bi3n su secretario" En sus )o)entos de )ayor cal)a se daba cuenta de que si se %ubiese quedado con la tripulaci&n de %o)bres rudos de #a Belle Garce. y uno de esos e1traños lazos de a)istad a bordo de un barco %abía surgido entre ellos" !o)o pasaban la )ayor parte de su tie)po libre +untos al tocar puerto.

así que se cubría con una versi&n abreviada de su atuendo %abitual. la asaltaba la sospec%a de que (llen era algo )ás de lo que aparentaba" ?ostraba un inter3s e1cesivo en todo lo que sucedía en el ca)arote del capitán. e1cepto que su espalda $uerte y )usculosa estaba desnuda al calor del sol y de su cintur&n colgaba un largo cuc%illo )arinero" 'ada de ca)isas para (llen.ero s2bita)ente se puso rígido y con voz áspera. pues 'icole ya %abía de+ado de )irar al capitán Sable con los o+os de adoraci&n con que lo %abía %ec%o en un co)ienzo" . pens& con resenti)iento. pues nadie que viera sus largas piernas delicada)ente torneadas podría tener alguna duda sobre su se1o" . lo salud& alegre)ente con la )ano en alto" Entonces la grácil $igura de cabello lla)eante y largas piernas doradas se za)bull& en el agua" Se intern& %asta el $ondo y luego con golpes de ti+era de sus piernas se i)puls& de nuevo a la super$icie" El agua era un verdadero deleite despu3s de su$rir el calor abrasador del sol en la piel y por unos )inutos 'icole nad& en a)plios círculos a la espera de (llen. la ca)isa anudada deba+o de los pec%os y los pantalones de algod&n recortados casi en el naci)iento de los esbeltos )uslos" 9enía otro par de pantalones negros de algod&n para ponerse antes de regresar al barco.tendida y co)pleta)ente desnuda sobre la arena de una cala apartada" (l principio no %abía podido creer lo que veían sus o+os" -e in)ediato. desde unos seis o siete )etros de altura sobre la super$icie del agua. y luego una e1presi&n e1traña %abía cruzado $ugaz)ente por su rostro""" 8(rrepenti)iento: 89urbaci&n: 8Designaci&n: Bue una situaci&n e)barazosa y rápida)ente (llen la %abía con)inado a guardar el secreto pro)eti3ndole que si ella no lo traicionaba. pero pre$ería no a%ondar en el te)a" (lgunas veces. le sonri& y )ir& apreciativa)ente el cuadro tentador que le o$recía" . se retorci& deba+o de la tela áspera de su tosca ca)isa de algod&n" En circunstancias nor)ales. pero %abía notado que era e1traño que nunca e)pleara el 2nico argu)ento contra el que ella no tenía de$ensa alguna< noti$icárselo al capitán" Se %abía preguntado con $recuencia el porqu3. do)inada por el terror. al seno de su $a)ilia" -urante todo el tie)po 'icole. estudi& la $igura yacente de (llen" #levaba una ropa bastante parecida a ella. s&lo gozaba de las caricias del agua de )ar. es co)o estar en el cielo" (llen. sin e)bargo. la $or)a alargada y )ortí$era que te)e todo %o)bre de )ar< 5un tibur&n7 0n escalo$río serpe& por su espalda y el terror la paraliz&" #uego. entonces $lot& de espaldas y dio una patada en el agua que levant& una colu)na de espu)a en direcci&n a la roca" 4La)b2llete de una vez. i)paciente. 'icole le suplic& que no la traicionara" ( 3l no le agrad& la idea y )enos a2n cuando ella le con$es& de )ala gana toda su %istoria" En vano %abía discutido para que le per)itiera arreglar su regreso a Inglaterra. que a2n se %allaba en la ci)a de la roca" 'o presentía ning2n peligro. grit&< 4 5!uidado. (llen )ur)ur& soñolienta)ente< 4 . lo %abía encontrado revisando los papeles privados de Sable" En ese instante vio una )irada asesina en sus o+os %asta que la reconoci&. especial)ente en sus papeles o$iciales y listas de barcos y carga)entos apresados" 'icole %abía pensado que (llen si)ple)ente se interesaba por las ganancias que se sacarían de los pilla+es %asta que. 'icole se %abría despo+ado de toda la ropa en el instante de llegar a la playa" . 'ic6" Aate seguir3 dentro de un rato" Entonces 'icole escal& lenta)ente las rocas" (l llegar a la ci)a per)aneci& )ás de un )inuto con la )irada perdida en el )ar abierto antes de clavarla en las pro$undidades cristalinas y azuladas de la laguna a sus pies" En ese lugar las aguas tenían casi cincuenta )etros de pro$undidad y el %ec%o de que no %ubiera rocas ocultas lo convertía en un sitio ideal para za)bullirse de cabeza" Ec%& un vistazo por enci)a del %o)bro y al ver que (llen por $in estaba e)pezando a trepar %acia la ci)a. e)pez& a dar brazadas torpes e inseguras.e t2 delante. 3l no la traicionaría a ella" !uriosa)ente ese pacto los uni& )ás todavía.ero (llen era un tanto peculiar en esas cosas.oni3ndose ágil y graciosa)ente de pie. el agua era oscura y de un tono azul oscuro y a)enazador en lugar del azul celeste pre$erido por 'icole" . recobrándose un poco.ero %oy no quería pensar en nada" (nsiaba dis$rutar de esos )o)entos de libertad e. 'ic67 5-eba+o de tus pies7 -e+& de retozar instantánea)ente y clav& la )irada en el agua" y allí estaba. %acía )uy poco. in$le1ible. nadando en círculos a no )ás de quince )etros de pro$undidad +usto deba+o de ella. pero co)o era %abitual en ella su %u)or vari& de s2bito y le pregunt&< 48'os za)bulli)os desde la roca: 4(unque a (llen le gustaba.ero poseía un alto risco al $inal de uno de los brazos que resultaba un lugar e1celente desde el cual za)bullirse en las $rescas pro$undidades" !on una )irada indolente en los o+os azules. decidida a nadar los pocos )etros que la separaban de lugar seguro" Su 2nica . le clavaba la )irada sin decir palabra" Se resisti& a todas las s2plicas que 3l e)ple&. esa cala en particular no era una de las $avoritas de 'icole por la at)&s$era de )elancolía y tristeza que se cernía sobre ella y que la desasosegaba" 9al vez se debía a las rocas volcánicas cortadas a pico que se elevaban a a)bos lados internándose en el )ar co)o dos brazos siniestros" #a laguna era )uc%o )ás pro$unda que la )ayoría.

puesto que los $lancos e)pinados de la laguna no le o$recían ninguna posibilidad de escapar del agua" Dog& $erviente )ente que el tibur&n s&lo tuviera curiosidad y cuando su pri)er ataque de terror a)ain& e)pez& a nadar con su %abitual estilo $uerte y rápido" .ero el tibur&n tenía algo )ás que )era curiosidad" *abía algo tan aterrador y a)enazador en los círculos cada vez )ás cerrados que daba esa criatura que 'icole percibi& que s&lo sería cuesti&n de unos )inutos antes de que el )onstruo asestara una dentellada a sus largas piernas centelleantes en el agua" !o)o si estuviera indeciso. -ios )ío. pero si lo %acía. el tibur&n se desliz& con rapidez %asta unos cuantos )etros delante de ella. 'ic6" 5.or $avor7G. cortándole de esta )anera la retirada a la playa ya $uera por accidente o intencional)ente" 'icole par& en seco su carrera %acia la arena. quien no lo perdía de vista" !on )ano $ir)e asi& el )ango del cuc%illo )arinero de %o+a a$ilada" 4 5. apenas )ediría unos tres )etros de largo. 'ic6. co)o ta)bi3n el %ec%o de que la costa estaba cada vez )ás cerca" . y con una plegaria esper& poder repetir esa %azaña" (l e)bate de una ola que %izo que la cabeza y los %o)bros de (llen salieran a la super$icie. cualquier cosa que pudiera utilizar para ayudar a (llen. bien podría ser en vano" (sí que se qued& petri$icada en la playa con el cuerpo congelado %asta los %uesos al ver que el tibur&n volvía a deslizarse una vez )ás deba+o de (llen" ?o)entos despu3s. pero %asta un tibur&n de la )itad de ese ta)año era un ene)igo )ortal para un %o)bre en )edio del )ar" El cuc%illo que a2n asía en la )ano le daba cierta tranquilidad. 'ic6. y una o dos veces ca)bi& repentina)ente de direcci&n. retorn& y esta vez lo %izo cerca de (llen. el tibur&n nadaba en paralelo a no )ás de dos )etros de distancia.ero (llen estaba bastante $a)iliarizado con los tiburones y no se con$i& de)asiado" En ese )o)ento. se di+o a sí )is)a" -io un paso adelante resuelta a lanzarse nueva)ente al agua.or lo que )ás quieras. supo que el tibur&n a2n lo seguía" -esesperada)ente sus o+os escudriñaron la pequeña playa desierta en $ren3tica b2squeda de algo. le grit&< 4 8>u3 diablos estás %aciendo: (%ora a)bos esta)os en peligro" 4Supongo 4grit& 3l severa)ente4. pedaleando en el agua para )antenerse a $lote y tragando un nudo de terror )ientras observaba el tibur&n que nadaba de un lado a otro a escasos )etros de distancia $rente a ella" Ec%& una )irada incierta en direcci&n a (llen.ero por las brazadas lentas y regulares que daba (llen y por la $or)a en que )antenía su vista clavada en el agua. sigui& el conse+o de (llen" . nadando +usto deba+o de (llen. que detuvo el ataque )ortal y sali& disparado co)o si estuviera ate)orizado" (l ver la cabeza de (llen e)erger a la super$icie. (llen seguía nadando sin apartar los o+os ni por un segundo de la $igura gris que continuaba deslizándose silenciosa y desalentadora)ente a poca distancia" 'o era un tibur&n enor)e.ero sabía que un %o)bre podía ganarle a un )onstruo se)e+ante. no per)itas que )uera7 5.esperanza era alcanzar la playa. conociendo la valentía de (llen. tal vez yo podría %acer lo )is)o7 5(%ora no es el )o)ento de acciones %eroicas7 (%ogando una risita %ist3rica se pregunt& c&)o cali$icaría 3l sus propias acciones" #uego.ero observ& que el tibur&n estaba otra vez +usto deba+o de ella y e)pezaba a subir lenta)ente %acia su cuerpo inde$enso. que debía per)anecer allá arriba )irando c&)o te desgarraba" !állate. con las )andíbulas abiertas de+ando ver las %ileras de dientes co)o lustrosas %o+as de sierra" Sabía que iba a )orir de un )o)ento a otro" !o)o en sueños oy& el c%apuz&n del cuerpo de (llen al za)bullirse en el agua" El ruido y las vibraciones sorprendieron al tibur&n. y e)pieza a nadar" El tibur&n. )aldita sea7 4le grit& por enci)a del %o)bro" 45. sálvalo7 5Ml )e salv& a )í. pues lo %abía presenciado docenas de veces. que seguía de pie sobre el pro)ontorio con el rostro tan blanco co)o el de 'icole y los o+os $i+os en la bruñida criatura a)enazadora que a%ora estaba nadando a no )ás de tres )etros de distancia" (llen grit& con voz que quería ser alentadora< 4Sigue nadando. no te de+es do)inar por el pánico""" eso s&lo e)peoraría las cosas7 5Sigue nadando7 9ragando una bocanada de puro )iedo y dici3ndose in$le1ible)ente que su vida no podía acabar en la panza de un tibur&n.ete de una vez. pero no encontr& nada" !on gran cautela.ero t27 4argu)ent& ella sabiendo que 3l tenía raz&n pero incapaz de abandonarlo a su suerte" 48A qu3 de)onios puedes %acer t2: 5Si )e %icieras el grandísi)o $avor de irte de aquí in)ediata)ente. girando con )ovi)ientos sinuosos. con la espina dorsal a escasos centí)etros de sus poderosas piernas que seguían dando $uertes golpes de ti+era" Estaban ya cerca de la playa y 'icole pudo ver por sí )is)a la larga $or)a destructora que parecía volverse )ás osada acercándose cada vez )ás al cuerpo bronceado de (llen" F5=%. que en ning2n )o)ento se %abía ale+ado de)asiado. con la velocidad nacida tanto del te)or de sentir en cualquier )o)ento esas )andíbulas serradas desgarrándole el cuerpo co)o del conoci)iento de que (llen no intentaría salvarse %asta no verla a ella a salvo. el tibur&n se . se dirigi& con rapidez a la playa" . la criatura e)pez& la )is)a e)bestida )ortal con que s&lo )inutos antes la %abía a)enazado a ella" (llen presinti& el ataque in)inente del tibur&n y la a$ilada %o+a de su cuc%illo le pareci& una protecci&n endeble contra las %ileras de dientes agudos y la piel áspera co)o papel de li+a de su adversario" .

co)pleta)ente de acuerdo con la sugerencia" 4S&lo nadar3 en aguas poco pro$undas.or un segundo sus o+os azules estudiaron aquel rostro y aquel cuerpo esbelto cuyas curvas tentadoras eran evidentes ba+o la ropa )o+ada. nadando con intolerable i)paciencia. -ios )ío. (llen se apart& brusca)ente a un costado. pero conserv& el valor y la sangre $ría al a$rontar la e)bestida )ortal. no quisiera pasar por esto otra vez" !on un escalo$río. pero 'icole sabía que estaría por sie)pre en deuda con (llen y que le debía la vida" Su acto de arro+o %abía sido una valentía incuestionable y +a)ás lo olvidaría" 5Ia)ás7 . asinti&. y la distancia entre ellos $ue de centí)etros" -espu3s. pero se li)it& a sonreír" 459onterías. una risa que rayaba en la %isteria" . (llen vio al ani)al. dirigi3ndose enloquecido %acia )ar abierto" #uego. (llen7 5Estaba tan asustada7 4)usit& 'icole todavía pálida co)o una )uerta" (llen sonri& )ientras trataba de recobrar el resuello a grandes bocanadas" 45Ao estaba un poquito inquieto7 'icole solt& una risa nerviosa.ero un )o)ento despu3s a)bos estaban riendo sobre la arena por el puro placer de estar vivos" 'icole $ue. (llen" 8!&)o podr3 corresponder digna)ente a tanta valentía: .abalanz& sobre 3l a tal velocidad que lo de+& pas)ado. sosteniendo a%ora el cuc%illo con a)bas )anos y la %o+a apuntando a la cola del ani)al" Entonces se lo clav& en la parte )ás vulnerable" #a $uerza del i)pulso del tibur&n destrip& a la bestia de las agallas %asta la cola" Ec%ándole un vistazo apenas. no te preocupes" Se vistieron rápida)ente sin )ás c%arla. %erido )ortal)ente.ero no creo que volva)os a nadar en este sitio nunca )ás.a)os7 5'o es para tanto7 =lvídalo y recuerda la pr&1i)a vez que no debes ale+arte tanto de la costa" Esbozando una d3bil sonrisa. derra)ando sangre y tripas por la cavidad abierta. le revolvi& con cariño el pelo )o+ado" 45. sin e)bargo. 'icole conte)pl& las aguas tranquilas de la laguna" 45'o7 5-esde luego que no7 'o queriendo que ella le diera )ás vueltas a lo cerca que %abían estado de la )uerte. la pri)era en ponerse seria" 4 9e debo la vida. te)blorosos y estre)ecidos %asta lo )ás rec&ndito de sus seres" 45=%. s&lo a un pelo de distancia de las )andíbulas devastadoras. +oven 'ic67 . alcanz& la costa y se ta)bale& %asta los brazos abiertos de 'icole" Se abrazaron largo rato.

con la )is)a indi$erencia con que veía a cualquier otro )ie)bro de la tripulaci&n" .ero Ia6e $or)ulaba in$inidad de preguntas. salvo por una toallita atada alrededor de las estrec%as caderas" #a piel atezada de intenso color bronce oscuro. %aciendo que se agitara en ella su $e)ineidad aletargada. *iggins se encogi& de %o)bros y volvi& a estudiar el )apa" . y cuando Sable volvi& la cabeza y le ec%& una )irada i)paciente por enci)a del %o)bro. ya que )ás de una vez %abía ocultado a los o+os de lince del capitán algunas de las $altas )enores que ella %abía co)etido" 4 'o" 'o precisa)ente" . el capitán %a salido de visita" 4 0na sonrisa socarrona le arrug& a2n )ás el rostro aperga)inado y )ur)ur&4< A nosotros sabe)os bien a qui3n %a ido a visitar" 4 ( #ouise *untleig% 4 respondi& 'icole en tono ine1presivo. pens& 'icole al tie)po que lo saludaba con un ligero )ovi)iento de cabeza antes de )arc%arse a toda prisa al ca)arote del capitán Sable" 4 *ola.ero antes de que ella pudiera escapar de la turbadora presencia del capitán. entr& en los aposentos privados de Sable" -esnudo a2n. Ia6e levant& la cabeza y 'icole vio que. ella cruz& la %abitaci&n y tropez& con un escabel de )adera" #a rápida reacci&n de Sable. su voz la detuvo< 4 'ic6. e1trañándose una vez )ás de todas las preguntas que $or)ulaba ese %o)bre" !o)o si percibiera la )irada $i+a en 3l. lo )is)o que la ca)isa. así co)o su desvergonzada )asculinidad. unos centí)etros )ás de )etro oc%enta. sus días de corsario %abrán acabado" 4Eso )e parece )uy di$ícil 4di+o arrastrando las palabras una voz grave desde el u)bral de la puerta" 'icole dio )edia vuelta y sinti& que el coraz&n le daba un vuelco en el pec%o al encontrarse con la )irada á)bar dorada del capitán" Nlti)a)ente cada vez que se en$rentaba de s2bito con 3l reaccionaba de la )is)a )anera y ello le disgustaba.ero creí que debía presentar)e en el barco" *e estado en tierra toda la )añana 4 ad)iti& con una sonrisa culpable" 4 Bien. endureci3ndose las y disi)ulando la $e)enina delicadeza de su rostro" #levaba puestos unos pantalones baratos de algod&n que le quedaban %olgados. duro y bronceado por el sol" Era alto. desat& la toallita y se la quit&" 'icole desvi& la )irada de la $igura alta de %o)bros anc%os co)pleta)ente desnuda que se dirigía. reticente.ero no podía" Sable la desasosegaba. sabiendo que sus %oras de libertad %abían ter)inado. y tenía toda la apariencia de un )uc%ac%o alto y delgado de quince años" *abía unos cuantos %o)bres +ugando a los dados en la cubierta de proa y entre ellos 'icole reconoci& $ácil)ente la cabeza rubia de Ia6e" #e ec%& un vistazo. )irándola con sorna con sus o+os dorados por entre espesas pestañas negras" Era evidente que acababa de regresar de un baño en el )ar. tenía la )e+illa llena de aquel tabaco que )ascaba eterna)ente" 'o era una persona agradable ni atractiva y 'icole decidi& que cultivaba deliberada)ente esa apariencia anodina y poco conspicua para pasar inadvertido" 'adie le recordaría a los cinco )inutos de %aberlo conocido" . un (polo per$ecta)ente proporcionado desde la coronilla %asta las plantas de los aristocráticos pies" 'icole dese& $erviente )ente poder ver su desnudez. representaban en ese )o)ento para 'icole la viva i)agen de una lustrosa pantera salva+e de pela+e leonado. las piernas largas y nervudas y el resto de su cuerpo. a sus aposentos privados" El )ovi)iento instintivo de 'icole no pas& inadvertido para *iggins. pues a su paso %abía de+ado un reguero de gotas de agua salada sobre el piso de )adera de la cubierta" *aciendo caso o)iso de los dos ocupantes del ca)arote. sin entender por qu3 le depri)ía la noticia" *iggins asinti& y sus o+os brillaron )aliciosa)ente" 4 A si el capitán no tiene cuidado. su belleza casi pagana. el pec%o anc%o y con )2sculos bien desarrollados ostentando una )araña de $ino vello oscuro.CAPÍTULO V #a Belle Garce estaba casi desierta cuando subieron a bordo un rato despu3s" (%ora 'icole llevaba el cabello peinado %acia atrás y recogido bien tirante en una coleta que le estiraba las $acciones. )ás patente a%ora que estaba a la puerta del ca)arote absoluta)ente desnudo. i)perturbable. co)o de costu)bre. 8d&nde diablos %as puesto esos pantalones negros que co)pr3 en Boston en el 2lti)o via+e: !on un suspiro de resignaci&n. señor *iggins 4 salud& ella alegre)ente al encontrarse con el segundo o$icial inclinado sobre un )apa e1tendido enci)a de una de las largas )esas del sal&n" 4 Buenos días. 'icole. que dio . y 2lti)a)ente esos inoportunos senti)ientos %abían arreciado %asta el punto de volver sus )ovi)ientos torpes y vacilantes" Esta vez no $ue di$erente. estaba de espaldas a ella ante una c&)oda de roble con un ca+&n abierto )ientras revolvía y buscaba entre las ropas" A por un )o)ento 'icole qued& cautivada por la belleza sin igual de ese cuerpo viril. e1trañándose todavía por la ti)idez del supuesto )uc%ac%o. 'ic6" 8Buscas al capitán: 'icole si)patizaba con el señor *iggins" Sus o+os color ca$3 sie)pre estaban risueños y parecía tener cierta debilidad por ella. quien la )ir& con e1presi&n intrigada" 'icole le sonri& d3bil)ente y despu3s de un )inuto.

de)asiado i)petuoso. cansado de aquel siste)a brutal. recordando por un instante la ti)idez tan peculiar que parecía atacar al )uc%ac%o cada vez que el capitán. que por un )o)ento aterrador crey& que se derretiría en sus brazos y o$recería la boca a la in$le1ible crueldad e1peri)entada de sus labios" ?as. +ovencito" >ue yo tenga prisa no signi$ica que espere que caigas a )is pies 4le di+o con una sonrisa. Sable pregunt&< 4 *iggins. pero el ver aquel cuerpo vigoroso cargado de cadenas que llevaba con orgullo. sonri&" Se %icieron co)pañeros desde que el %o)bre )ayor %abía to)ado ba+o su protecci&n a un +ovencito perple+o y con$undido que $ue arro+ado a los brazos nada cariñosos de la (r)ada Deal" (quellos pri)eros )eses resultaron un in$ierno %asta con la intervenci&n protectora de *iggins" Su espalda llevaba las )arcas de los resultados de aquellas veces en que *iggins. Sable desec%& esos recuerdos del pasado y se dirigi& a la o$icina del barco" *iggins todavía se %allaba allí" !on la escena de 'ic6 a2n $resca en su )ente. y se decía que lo iban a vender por %aberse insolentado con su a)o" Bue s&lo por casualidad que los dos se encontraran en la plaza aquella calurosa )añana soleada. Sable pensaba a )enudo que se %abría vuelto loco si no %ubiese sido por *iggins y sus conse+os serenos y )oderados" .ensándolo )e+or. pero por suerte no se enter& de la conversaci&n que %abían )antenido los dos %o)bres ni de las opiniones vertidas por a)bos" . invirti3ndose s2bita)ente los papeles. pero se )arcaron arrugas de desconcierto entre sus negras ce+as al aceptar de ella la prenda en cuesti&n 4" 8.asa algo )alo. Sable e1igi& que se los serrasen" !oncluida la tarea. pero *iggins era uno de ellos. cuando Sable +ur& que se $ugaría del barco. di+o< 4'o puedo decir que %aya notado nada. continu& dedicándose a sus tareas %abituales co)o si nada %ubiese ca)biado.ero quizá tengas raz&n" 9endr3 que )editar sobre su $uturo" 'icole se %abría %orrorizado ante la idea de que el capitán planeara su $uturo. se acercaba a 3l" Binal)ente. que co)etiera locuras y su$riera los correspondientes castigos" Evocando aquellos años. caliente y con el per$u)e salobre del )ar. creo que el c%ico está creciendo y quizás está un poco resentido por ser nada )ás que tu criado" 9al vez 'ic6 sea a)bicioso" Sable solt& una risotada" 4 #o dudo" ( veces se co)porta con)igo con el )ayor descaro y otras trata de con$undirse con la )a)para para pasar inadvertido" . 8%as notado algo e1traño en el co)porta)iento de 'ic6 2lti)a)ente: El )uc%ac%o )e considera un )onstruo y no puedo e1plicar)e por qu3" *iggins vacil& por un )o)ento antes de responder. e1acta)ente donde )e orden& que los pusiera" 4 Es verdad 4 respondi& con estudiada indi$erencia. dándole la libertad" En ese )is)o instante %abía ganado un esclavo para toda la vida" !on una sonrisa indolente en los labios.un salto y la sostuvo to)ándola por los %o)bros. y una vez allí. se recobr& con celeridad )ientras una voz interior voci$eraba< 5recuerda que cree que eres un )uc%ac%o7 Se apart& de sus brazos con brusquedad y )usit&< 4 Esos pantalones están aquí en el ba2l. con una )ueca de disgusto ante los pesados grilletes de %ierro alrededor de los tobillos del %o)bre. consider& que sería pre$erible preguntárselo a *iggins. 'ic6: 4le pregunt& inesperada)ente" 'icole )ascull&< 4 'o" ?e está resultando di$ícil acostu)brar)e al balanceo del barco en este via+e" 4Solt& un suspiro de alivio cuando $inal)ente 3l le dio per)iso para irse despu3s de ec%arle una )irada penetrante e inquisitiva con los o+os entornados" 'o %abría estado tan aliviada si %ubiese sabido que esa )irada la seguía. a$ect& pro$unda)ente a Sable cuando record& los grilletes que 3l )is)o %abía su$rido %acía poco" Deuniendo sus recursos %icieron una o$erta por el %o)bre y )uy pronto se encontraron cerca de la indigencia y dueños de un esclavo conocido por su carácter indeseable" 0n e1traño trío %abía salido de la subasta de esclavos< un %o)bre cito se)e+ante a un gno)o.or consiguiente. en quienes Sable pudiera con$iar alguna vez. al ver que se escabullía del ca)arote" Sable se pregunt& qu3 de)onios le ocurriría al )uc%ac%o" 'ic6 %abía estado tan nervioso y asustadizo co)o un pez en el arp&n 2lti)a)ente y estaba decidido a averiguar el )otivo" .ero %asta *iggins. aplast& ruda)ente los docu)entos de la co)pra y la 2lti)a )oneda de oro que le quedaba contra la )ano del sorprendido negro. y los dientes contrastaron con la negrura de la barba recortada" 0na vez )ás la asalt& esa e1traña sensaci&n de quedar sin aliento. aunque era . pues era Sable quien dirigía a%ora y *iggins quien lo seguía" E1istían pocos %o)bres. a%ogando un +adeo. no %abía podido i)pedirle a su +oven a)igo. 3ste parecía saber todo lo que pasaba en el barco" A re)e )orando todos los años que 3l y *iggins %abían pasado +untos. y por el )o)ento ninguna )u+er. lo aco)pañ&. y $ue tan consciente de la pro1i)idad de ese cuerpo desnudo. un +oven alto y de %o)bros anc%os y un negro esbelto y %osco" Sus pasos los llevaron a la %errería de los %er)anos #a$itte. vestido o desnudo. la salv& de caer de bruces al suelo delante de 3l" 4 Espera. un $el&n condenado por $alsi$icador. pro$undizándose )ás las arrugas de desconcierto que tenía entre las ce+as. el otro %abría aso)brado a la gente de %aberse sabido< era un negro e1 esclavo lla)ado Sanderson" 9a)bi3n 3ste %abía conocido la adversidad antes de que Sable y *iggins se toparan con 3l poco despu3s de %aber desertado" Estaba en la tari)a de subastas de esclavos en 'ueva =rleans.

el capitán invadía su )ente" Eno+ada. considerándola una cobarde" Suspirando. algo de lo que se burlaría el capitán si lo supiera. no. 'icole sinti& verdaderas náuseas" El coraz&n de 'icole %abía su$rido pro$unda)ente por el calvario de la prostituta" 'inguna )u+er. esos pensa)ientos volvieron a asaltarla )ientras estaba tendida sobre la arena caliente de otra pequeña cala" Estaba sola y se %abía recobrado en parte del terror que %abía paralizado su coraz&n la pri)era vez que entrara en el )ar despu3s del ataque del tibur&n" El pánico abyecto %abía desaparecido. que en los cinco años que %abían estado +untos.odría %aber estado en desacuerdo con el castigo i)puesto por Sable. deseando que sus pensa)ientos no girasen sie)pre en torno al e1asperante y autoritario capitán Sable" *asta %acía poco no %abía )editado )uc%o sobre la relaci&n que le unía al capitán" Ml s&lo estaba allí. ni siquiera una vil ra)era.ero lo estaba y peor a2n. si)ple)ente. reconoci& en silencio que lo %abía ad)irado enor)e)ente durante los pri)eros años a bordo de La Belle Garce.consciente de que Sable parecía observarla con )ayor atenci&n y una vez )ás la inquiet& la idea de que %ubiese descubierto su engaño" . que se necesitaba una )ano de %ierro para %acer cu)plir las leyes por las que se regían las vidas de los corsarios" . nunca %ubiese )ostrado curiosidad por saber algo respecto de su +oven secretario y )ozo de a bordo al )is)o tie)po" 'unca de)ostr& inter3s alguno por saber qu3 la %abía i)pulsado a ir al )ar. treinta azotes delante de la tripulaci&n y pasar el resto del via+e en el calabozo" 'icole conte)pl& el castigo sin estre)ecerse siquiera. aunque sí $ue un supervisor e1igente y riguroso" 'icole +a)ás cuestionaba su relaci&n con 3l a bordo del barco. pens& con $uria.ero eso era antes. %abía e1tendido esa )is)a $alta de inter3s a su caso" E1istía una regla tácita por la cual nadie. en segundo plano" De$le1ionando sobre el te)a. pens& de repente. di+o< 4 5#levadla aba+o y de+ad que la tripulaci&n dis$rute de una ra)era7 #os o+os de la )u+er se dilataron de %orror. antes de que e1%ibiera su absoluta sangre $ría y pavorosa insensibilidad" Sucedi& %acía tres )eses" 0n )ie)bro de la tripulaci&n. un esbozo de sonrisa le curv& la boca grande y generosa. se %abía de+ado convencer por ella de que sin 3l su vida no tenía sentido" Se de+& cegar tanto por el a)or y por aquella )u+er. ese )ozalbete. en la playa" 9odavía la angustiaba y se le $or)aba un nudo en la boca del est&)ago" #os %o)bres eran unos verdaderos salva+es. %abía subido clandestina)ente a bordo a una )u+er al salir de un puerto de Brancia ru)bo a 'ueva =rleans" Se trataba de una ra)era. )ientras yacía en su %a)aca. pero no le guardaba rencor por ello" 'o. o si de+& atrás $a)ilia que pudiera estar preocupada por ella" Suponía que en parte se debía a que nadie preguntaba los )otivos o los antecedentes de los individuos de )irada dura y gestos %oscos que navegaban en barcos corsarios y piratas y que 3l. pero la espalda del )uc%ac%o %abía quedado %ec%a una )asa de carne desgarrada y sangrante cuando todo ter)in&" El castigo era cruel. atender incesante)ente a las e1igencias de toda la tripulaci&n de La Belle Garce. pens& con desd3n" -espu3s. aunque le disgustase. pues creía que %abía sido un capric%o de la suerte y que no era probable que sucediera otra vez" . )ovi& el cuerpo desnudo sobre la arena ca)biando de posici&n. no todos los %o)bres. Evocando el incidente con viveza y detalle. y 'icole )uc%as veces se %abía preguntado c&)o 9o). la )u+er interpret& )al el inter3s que 3l le )ostraba y le lanz& una tí)ida )irada de invitaci&n" =bservándola con rostro ine1presivo. inquieta y triste. ni la )anera en que dirigía La Belle Garce. pero 9o) conocía los riesgos y 'icole co)prendía. la )irada $ría de Sable cay& sobre la )u+er" #a )ir& $i+a)ente durante )uc%o tie)po co)o si estuviera indeciso acerca de lo que quería %acer con ella" Entonces entorn& los o+os.ero evitaba la laguna donde %abía ocurrido el incidente y +a)ás nadaba de)asiado le+os de la costa. sonriendo socarrona)ente. y descubri& que %abía )uc%o en 3l digno de ad)iraci&n" . grit& y suplic& cuando un grupo de )arineros. quien la esca)ote& de los ?ar6%a) y llen& su vida de e1citaci&n" 'o %abía sido %asta la guerra con Inglaterra cuando e)pez& a cuestionarse sus senti)ientos" Era curioso. lo que la asqueaba era el castigo que le %abía i)puesto a la )u+er" !oncluidos los azotes. ni siquiera el capitán. )erecía se)e+ante castigo.or la noc%e. una de tantas que e+ercían su o$icio en la zona portuaria. (llen no era así" . que lo )anipul& %ábil)ente para que violase una de las reglas cardinales del barco< ninguna )u+er a bordo cuando se estaba en alta )ar" *acía dos días que %abían zarpado de Brancia cuando se descubri& la ra)era y 'icole se estre)eci& al recordar la ira sorda que de)ostr& Sable cuando 9o) y la )u+er $ueron llevados a su presencia" Se encarg& de 9o) rápida)ente. un +ovencito de no )ás de diecioc%o años. se agit&. sabiendo lo que le aguardaba a la )u+er. podía %aberse ena)orado de aquella criatura de $acciones desagradables e innobles y o+os de )irada astuta y $urtiva" . podía $isgar en las razones de un %o)bre para desear el anoni)ato de la vida en el )ar" Sable +a)ás le %abía prestado de)asiada atenci&n )ás allá de asegurarse de que %iciera lo ordenado" 'unca $ue innecesaria)ente cruel. lo )aldecía" *asta cuando no estaba cerca tenía el poder de acosarla" (lgunos días despu3s. 3l era esa criatura divina que %abía convertido en realidad sus $antasías )ás alocadas. la $orzaron a descender a la bodega" Entonces. cavil& so)bría)ente.

'icole alz& la cabeza. %aci3ndola arrodillarse en la arena delante de 3l. por lo que 'icole se levant& y ca)in& lenta)ente %asta la orilla del )ar" El 2lti)o vestigio de te)or al ataque de alg2n tibur&n desapareci& y se intern& en el agua transparente %asta que le lleg& a la cintura. se puso de pie y alz& el rostro para recibir la caricia del sol..or qu3 de)onios %abían de venir tan le+os: 4 5Msa no es la cuesti&n7 (lguien podría %acerlo y entonces sí que estaría)os en un lío" 9e %e dic%o una y otra vez que si deseas nadar )e lo %agas saber. contuvo la respiraci&n ante la belleza de aquella )u+er de )ie)bros largos y $igura escultural" #a suave piel dorada era in)aculada y la boca de labios carnosos desat& en 3l un deseo i)perioso de apresarla entre sus brazos y probar la dulzura de sus besos" E)pez& a avanzar cuando un ruido a su izquierda detuvo sus pasos" Instantánea)ente reconoci& al %o)bre que se acercaba por la playa" 4 5?aldita sea. 'icole se en$und& en sus largos pantalones de algod&n.ero 'icole no estaba sola" El %o)bre. te)erosa. oscurecidos por las espesas pestañas negras y el tono dorado de su cutis. el observador se pregunt& c&)o alguien podía %aber ignorado cuál era su se1o" A cuando ella avanz& por el agua %acia la playa de arenas blancas.onte algo de ropa enci)a7 -e buen %u)or. así. era ta)bi3n de)asiado $e)enina" El %ec%o de que ella se %ubiera quitado tres años de edad desde el principio la %abía ayudado )uc%o< en principio un +oven delicado de quince años podía parecerse a 'icole" #e sonri&. su talle ci)breante y las caderas delicada)ente redondeadas. actuaba con tanta naturalidad y $alta de in%ibici&n co)o s&lo los +&venes pueden %acerlo. disgustado" 4 'o creo que te des cuenta del riesgo que estás corriendo" 5. pero no pudo por )enos que . 'icole avanz& %asta detenerse delante de 3l" (llen se sent& sobre una de las piedras redondeadas de la cala y. al )enos.ensando en (llen sonri& co)placida" El querido.oco despu3s. te inquietas de)asiado" El barco está al otro lado de la isla y los %o)bres nunca de+an el pueblo""" están de)asiado ocupados bebiendo ron y saciándose con ra)eras" 8. querido (llen" Bue precisa)ente 3l quien %abía sugerido a Sable que no era conveniente que 'ic6 estuviese e1puesto a todo lo que ocurría en los aposentos del capitán" Sable %abía )irado a (llen con $rialdad. y sin ceñirse los senos co)o %acía nor)al)ente. 8satis$ec%o: 4di+o" 0na sonrisa cruz& por el rostro tostado de (llen y sus o+os azules c%ispearon" 4 Sí. desliz& sobre su cuerpo la tosca ca)isa de algod&n blanco" 4 Aa está. 'icole gruñ&< 4 !reo que te preocupas )ás de la cuenta" (llen )ene& la cabeza. s&lo podía )irar con $i+eza a la +oven alta y esbelta que reía en el agua con el oscuro cabello ro+izo cayendo alrededor de sus %o)bros co)o un )anto de $uego" 'icole se %abía convertido en una +oven alta y elegante. y petri$icado en su sitio. no %izo ning2n ruido" (l principio. sonri&" 4 (llen. se puso de pie y le tendi& una )ano para ayudarla a levantarse" (l )irarse en sus grandes o+os topacio. luego nad& cierto trec%o %acia )ar abierto. puedo vigilar que nadie se acerque" *aciendo una )ueca y co)pleta)ente despreocupada por su desnudez. atraída por su azul intenso" Buce& %asta que se sinti& algo cansada. )ientras alrededor de sus esbeltas caderas se arre)olinaban las aguas verde4azuladas co)o un )agní$ico )anto de raso centelleante" . 5pero creo que soy lo bastante %o)bre co)o para pre$erir verte co)o estabas7 5(%ora ven aquí y de+a que te arregle esa )elena en)arañada7 =bediente. procedi& a desen)arañarle el pesado cabello ro+izo" #uego lo ec%& %acia atrás sin ning2n )ira)iento y lo at& en una larga coleta trenzada que caía por su espalda" !uando ter)in&. su nariz. inquieto. 'ic67 8!uántas veces tengo que advertírtelo: 5!ualquiera podría venir y descubrirte7 Sorprendida. no voluptuosos. luego se i)puls& con indolencia %acia la costa" !reyendo que nadie la observaba. pero no desgarbada" Era de %uesos )enudos y $igura e1quisita con %er)osos %o)bros redondeados y pec%os erguidos. se %allaba oculto entre la )aleza e1uberante de la selva tropical. se pregunt&. que per)anecía con el rostro trans$igurado por el espectáculo que se presentaba a sus o+os. aso)brado y aturdido. pero (llen orden& al carpintero del barco que realizara algunas )odi$icaciones sin i)portancia" A así 'icole tuvo un cuarto di)inuto apenas del ta)año su$iciente co)o para colgar su %a)aca y colocar el pequeño co$re $orrado de cuero donde guardaba sus escasas pertenencias" (l pasar los )eses agradecía $recuente)ente a Sable que %ubiera seguido la sugerencia de (llen" El sol que)aba de)asiado para seguir in)&vil por )ás tie)po. con esa pureza de línea ligera)ente quebrada en la punta. cuánto tie)po )ás podría durar esa )ascarada" #a boca de 'icole era de)asiado sensual para ser )asculina. estoy satis$ec%o. y risueña. pero al ver qui3n era. y luego esos o+os dorados y bordeados de espesas pestañas negras cayeron sobre el +oven rostro de 'ic6" A sin duda. recordando las veces que invitara a da)as bastante ligeras de cascos a pasar la noc%e en su ca)arote )ientras 'ic6 supuesta)ente dor)ía en un rinc&n. la boca de Sable se torci& en una sonrisa indolente y )aliciosa y orden& a (llen que encontrara alg2n sitio cercano donde aco)odar al c%ico" . 'icole pas& a ser la orgullosa poseedora de una alacena +unto a la puerta que conducía a los aposentos del capitán" En realidad %abía sido una alacena. con las piernas largas y $le1ibles brillando co)o oro )o+ado al sol. pero aun así )uy $e)eninos" =bservando su cintura estrec%a.

(llen la )ir& turbado y la risa de 'icole burbu+e& al ver su e1presi&n" 4!o)o ves. (llen intent& darle una e1plicaci&n y e)pez& a tarta)udear ba+o la )irada $i+a y risueña de 'icole" Su autodo)inio a veces lo alar)aba" Esa +ovencita carecía de pudor virginal y pensaba con tanta claridad y sagacidad co)o un %o)bre. pero la quería entrañable)ente co)o a un %er)ano )enor. era bien consciente de que era una )u+er +oven de lina+e con una $a)ilia en Inglaterra que se estaría preguntando qu3 %abría sido de ella" 'icole carecía de gaz)oñería y engrei)iento" Era una )uc%ac%a $ranca sin nada de )o+igatería" 'ada de des)ayos ni de rubores virginales" (llen se sonri& sin poder evitarlo al i)aginar el e$ecto que causaría en el decoroso #ondres la pri)era vez que abriera su boca bonita y sensual y soltara una de las blas$e)ias )ás coloridas y pintorescas aprendidas durante su larga asociaci&n con una tripulaci&n de rudos y groseros %o)bres de )ar" . pregunt& en bro)a4< 89e casarías con)igo. nos lleva)os )aravillosa)ente bien y s3 que podrías e1pulsar a los ?ar6%a)" (llen si)ple)ente )ene& la cabeza al oír el tono persuasivo de su voz" 4 'icole. la gui& %acia el sendero que cruzaba la selva" 4Sabes una cosa.ero yo te a)o7 59e a)o )ás que a nadie en el )undo7 4 protest&" (llen respondi& a)able)ente< 4 Msa es la clase equivocada de a)or. (llen 4di+o 'icole lenta)ente 4" 8Estás seguro de que no te avendrías a %acerlo: -espu3s de todo. en cuanto te consiga las ropas apropiadas" . (llen le pellizc& la punta de la nariz" 4'o te preocupes 4le aconse+&4" =lvídalo" Aa sabrás )uy pronto lo que quiero decir. entornando los o+os contra el re$le+o del sol en el agua. 'icole abri& la boca para pro$undizar en el te)a.preguntarle< 4 8!uánto tie)po )ás puedes continuar llevando este dis$raz. (llen se ec%& a reír" 4 . co)o a%ora. 'icole" (lg2n día descubrirás lo que quiero decir y entonces )e co)prenderás cuando digo que lo que sientes por )í no es su$iciente" !eñuda. pero (llen le dio un e)pu+&n y ella avanz& a desgana por el sendero" . )u+er. di+o )uy despacio< 4Si %iciera lo que )e dices y regresara a Inglaterra. no tengo )ás re)edio que esperar la )ayoría de edad" (l darse cuenta de que su silencio no era )uy cort3s ni %alagador para ella. si creyera que iba a $uncionar. tengo una sorpresa para ti""" espero que te guste" #enta)ente desaparecieron en )edio de la )aleza y $uera del alcance del observador $urtivo" 0nos )inutos )ás tarde. y de vez en cuando %asta 3l se veía en apuros para recordar que era una )u+er" .ara )itigar su )al%u)or. no %abría conseguido nada )ás que un respiro de cinco años" 9odavía soy )enor de edad.a)os.ero )uc%o )e te)o que )e %arías bailar una danza tan )ovida que iría a la tu)ba )uc%o antes de lo que lo tengo planeado" 4=+alá quisieras casarte con)igo.roclive a argu)entar. 'icole: 9arde o te)prano tendrás que ter)inar con esta parodia" 'o pensarás convertirte en un )arinero de gran e1periencia. el %o)bre sali& de su escondite y e)prendi& el ca)ino por la selva" (unque no %abía podido oír la conversaci&n de las dos $iguras de la playa. 'icole.ero otras veces. 8verdad: 'icole encorv& la espalda y se ale+& de la )irada inquisitiva de (llen" !on la vista en la le+anía. 5qu3 c%ica tan rara eres7 8'o sueñas con ena)orarte alg2n día: #a sorpresa detuvo sus pasos y lo )ir& con perple+idad" 4 5. vio clara)ente el aire de inti)idad que e1istía entre ellos" *abía una sonrisa desagradable en aquellos rasgos y labios bien )arcados al pensar so)bría)ente que el +oven 'ic6 no sería el 2nico que recibiría una sorpresa" . )e casaría contigo" . señorita. (llen: ?udo por la sorpresa.asando el brazo alrededor de sus %o)bros en un gesto lleno de a$ecto $raternal. y los ?ar6%a) a2n tienen control sobre )i persona y )i dinero" S&lo tengo dos alternativas""" esperar %asta alcanzar la )ayoría de edad o casar)e" 4/irando sobre sus talones. +oven 'ic6. lo )ir& larga)ente con o+os dubitativos. tanto era así que algunas veces (llen se preguntaba si se daba cuenta de que era )u+er" 'o estaba ena)orado de ella.

continuaron por la angosta senda de tierra entre el e1uberante $olla+e tropical %asta llegar a un área donde la selva cedía paso a la to)a de posesi&n de los %u)anos. Bordeando la plantaci&n que e)pezaba al $inal del sendero por donde %abían venido.ero aparte de )ascullar que a)bos eran unos necios por continuar con se)e+ante )ascarada. allá ella" Ian estaba dispuesto a %acer la vista gorda. un tal Ian ?ac(lister.CAPITULO VI (llen y 'icole. . la 2nica %i+a del dueño de la plantaci&n. a quien (llen %abía conocido casi al )is)o tie)po que Sable descubriera los encantos nada despreciables de #ouise *untleig%. ( lo le+os podía verse aquí y allá el destello blanco de una casa o de alg2n edi$icio contra el tel&n de $ondo de un cielo azul brillante y una pro$usi&n de )atices de verde. aco)pañado la )ayoría de las veces por 'icole. pero ?art%e. 8no le agradaría to)ar un buen baño caliente de agua de lluvia en lugar de esa %orrible agua de )ar: !autelosa)ente. ?ac(lister %izo la vista gorda. 'icole se acerc& a la tina y %undi& la )ano en el agua" -esde luego era )ás suave al tacto.ero la vivienda de pulida )adera oscura y paredes blancas estaba e1acta)ente igual que sie)pre" ?art%e. se rindi& con resignaci&n" Sin )uc%o entusias)o de+& que ?art%e la aco)odara en la tina y luego se so)eti& a los servicios de la )u+er" (so)brada. y luciendo un $resco vestido blanco. )ir& la tina de bronce llena de agua per$u)ada co)o si $uera un escorpi&n" 0n vestido de )uselina a)arillo oro estaba e1tendido sobre la ca)a. i)paciente por e)pezar la trans$or)aci&n. pero ?art%e protest& con su suave voz )elodiosa< 4 5!állate t27 Señorita 'icole. 'icole )ir& en derredor del cuarto con curiosidad buscando alg2n indicio de la sorpresa que le pro)etiera (llen" . era lo bastante $e)enina para decidir que ta)bi3n a ella le gustaba el +ab&n per$u)ado a la lavanda que ?art%e usaba con tanta e$iciencia" 'o le gust& que le lavara el cabello y protest& con ve%e)encia %asta que ?art%e le verti& un cubo de agua %elada sobre la cabeza" -espu3s de eso per)aneci& sentada. le agarr& de la )ano y la condu+o a una pequeña alcoba" !errando la puerta delante de las caras sonrientes de los dos %o)bres. estuvo )ás que dispuesta a secundarlo en sus planes" En cuanto entraron en la casa. El sagaz escoc3s no necesit& )uc%as visitas para descubrir el secreto que (llen y 'icole trataban de ocultar. rígida co)o una estatua en el centro de la %abitaci&n. vaya. a pesar de su desaprobaci&n )ani$iesta. ignorando por co)pleto que alguien los %abía estado observando. una )ulata clara. señorita 'icole" 8'o le gustaría ver lo que puede %acer ?art%e: Es s&lo para diverti)os un rato" (de)ás. pero ?art%e. entre estos dos van a de+arte boquiabierta con todos esos trapos y adornos que %a estado reuniendo ?art%e" 'icole )ir& con suspicacia a su esposa y a (llen. pero una sola )irada y una orden severa de su a)ado Ian acallaron las palabras de censura en sus labios" ?as.e con ?art%e" 'o te %ará ning2n daño" Msta. llegaron por $in a su destino< una casita encalada de una sola planta.aya. encontr& el baño de su agrado y dis$rut& )ás de lo que %abía i)aginado" (de)ás. #a casa pertenecía al capataz de la plantaci&n. 'icole ec%& una )irada llena de cautela en derredor del cuarto" (llen sonri& ante la evidente inquietud de la +oven y le dio una pal)adita en la espalda" 4 . no es para tanto. sonri& a 'icole" Ian. ( $uerza de tes&n y golpes de )ac%ete %abían %ec%o retroceder la selva para %acer lugar a las plantaciones de caña de az2car. )uc%ac%a. le di+o< 4 . gir& y e1a)in& a su pupila" 'icole. su )u+er. con un brillo de deter)inaci&n en sus o+os negros. cada vez que La Belle Garce %acía escala en las Ber)udas y (llen estaba libre de sus tareas a bordo.a)os. levantándose del sill&n de alto respaldo de caña. naci& una estrec%a a)istad entre (llen y ?ac(lister. pasaba casi todo el tie)po con ?ac(lister. )enuda y graciosa. y estaba deliciosa)ente te)plada" !o)o sabía que pasaría por desagradecida si desdeñaba aquello que ?art%e y (llen consideraban una agradable sorpresa. un escoc3s. y )ientras Sable corte+aba con cierta indolencia a #ouise. venga con)igo y no le preste ninguna atenci&n" !asi co)o un ani)al que %uele el peligro. no pensaba lo )is)o" #a situaci&n en sí era un verdadero ultra+e a su sentido del decoro. (sí pues. y con consternaci&n creciente su )irada cay& sobre los cepillos y peines y los e1traños potes de contenido desconocido que atestaban el tocador" 9ragando saliva. Si aquella bonita )uc%ac%a quería pasar por )uc%ac%o. se ri&" 4 . retrocedi& un paso. que ade)ás era la doncella de #ouise. $uriosa y c%orreando agua )ientras ?art%e pasaba por alto las a)enazas que susurraba 'icole y continu& con su tarea co)o si su pupila $uese una verdadera señorita acostu)brada a los servicios de una doncella en lugar de una salva+e )al%u)orada" . con su se)piterna pipa apretada entre los dientes y un brillo especial en los claros o+os azules.ero . ?art%e tenía un coraz&n tierno y ad)iraba secreta)ente el descaro de 'icole" !uando (llen la abord& para pedirle ayuda.

le rog& a su señora que se lo regalara" #uego. grit&< 4 5?irad)e7 8'o estoy espl3ndida: 8?e cre3is bonita: 4 Ba+ando los o+os. para luego añadir con picardía 4< Salvo a ?art%e" (llen no sabía si ec%arse a reír por aquella a$ir)aci&n tan ingenua o ceder al deseo i)perioso de tirarle de las ore+as" Iuzgando que la risa era el curso )ás seguro para seguir. se encontr& tan rela+ada que casi cay& dor)ida )ientras ?art%e le secaba los largos bucles ro+izos" *ábil)ente le recogi& la brillante cabellera sobre la coronilla en largos bucles" -espu3s de e)polvarle generosa)ente todo el cuerpo. lo %abía alterado ligera)ente y de )e)oria para que se adaptara al cuerpo alto y esbelto de 'icole. ?art%e. la reprendi&< 4'ic6. no %as de co)pararte con ellas""" 5A las señoritas no %ablan de esas cosas7 4 . recordando el plan apenas esbozado de (llen. ni siquiera la vista de sus pies descalzos aso)ando por deba+o del elegante vestido podía disi)ular el %ec%o de que era una +ovencita .ero la +oven le rest& toda i)portancia a la $alta de calzado adecuado" (gitada)ente. 'icole se )ir& larga)ente al espe+o. se )ordi& el labio y reconoci& para sí que lo que decía (llen tenía sentido" En este preciso )o)ento ni siquiera estaba segura de querer regresar a Inglaterra" ( regañadientes. e1pulsar de allí a los ?ar6%a) y luego vivir $eliz por sie)pre +a)ás" Indecisa. pregunt& )aliciosa)ente 4< -i)e.iensa en lo que estoy diciendo 4concluy& en tono severo" 'icole apret& los labios y apart& la )ano con brusquedad" #e %abría gustado salir del cuarto co)o una tro)ba y arrancarse el vestido a +irones. 'icole se desplo)& en un so$á cercano y )ascull&< 4 -e+ad)e en paz. (llen se sent& $rente a ella y to)ándole una )ano.ero yo no soy una señorita y no conozco otras )u+eres 4 con$es& con un candor que los paraliz&. 8soy tan bonita co)o las )u+eres de )ada)e ?aría que Sable y t2 visitáis: !o)o la casa de )ada)e ?aría era un $a)oso burdel de 'ueva =rleans. ni que %abía sido incluido. tene)os la esperanza de poder re)ediar ese grave $allo de tu educaci&n7 (l ver la e1presi&n rebelde en el rostro de la +oven. 'icole no lo sabía. incapaz de creer que esa criatura que la conte)plaba desde el cristal pudiera ser ella" El corpiño tenía un escote pro$undo que de+aba los %o)bros al aire y cubría apenas sus +&venes pec%os erguidos" -eba+o del busto %abía una cinta de raso color verde )usgo que se ataba en un lazo. en un pedido que %abía %ec%o #ouise unos )eses atrás" !uando se descubri& que el vestido era de)asiado grande para la di)inuta #ouise. )ientras que el resto del vestido caía en suaves pliegues %asta los pies descalzos" -esgraciada4 )ente. pero el sentido co)2n le aconse+& quedarse sentada" #a verdad de sus palabras era obvia" 'icole no %abía considerado su retorno a la %erencia $a)iliar" Era algo que ocurriría en un $uturo nebuloso y re)oto" 9an s&lo albergaba la esperanza de regresar alg2n día. irru)pi& en la %abitaci&n donde Ian y (llen estaban sentados c%arlando sobre los 2lti)os aconteci)ientos de la guerra del señor ?adison" #os dos %o)bres levantaron la vista al unísono y sus se)blantes $ueron un tributo a la destreza de ?art%e" 'i siquiera en sus $antasías )ás alocadas %abía esperado (llen que 'icole $uera tan %er)osa y la conte)pl& con la boca abierta co)o si $uera la pri)era vez que la veía" Era una +ovencita adorable. pens& aso)brado )ientras su )irada se deleitaba en los brillantes bucles de $uego para luego descender por la $rente anc%a. y a%ora el atuendo le sentaba co)o si %ubiese sido %ec%o a )edida" (lgo desconcertada. 'ic6. (llen levant& una )ano en señal de advertencia y orden&< 4(%ora esc2c%a)e %asta el $inal. le %abl& en tono de ruego< 4 (%ora esc2c%a)e" #o que )e propongo %acer no te %ará daño""" de %ec%o. envuelta en una in)ensa toalla blanca y sentada en una c&)oda silla. pregunt&< 4 8>u3 es e1acta)ente lo que quer3is %acer: (llen se sonri& ante su aparente desgana" Era tan niña""" no. ?art%e no %abía podido conseguir zapatos del ta)año de los pies delgados y largos de 'icole" . no puedes %acerlo usando ropa de %o)bre y blas$e)ando co)o un )arinero" .asando por alto sus palabras de eno+o. co)o la criatura turbulenta que era. la +oven. pero por supuesto. y presta atenci&n a lo que voy a decir" #a respuesta que recibi& $ue un bu$ido i)propio de una da)a. pero para sorpresa de todos. di+o< 4 5Bien.una vez que el baño y el consiguiente lavado de cabello quedaron atrás. ?art%e la inst& a ponerse una ca)isa de seda delgadísi)a antes de deslizarle el vestido de )uselina a)arillo oro por la cabeza" Era una prenda a la 2lti)a )oda. (llen. inc&)odo. te ayudará" 9ienes que aprender a ser una c%ica y una da)a tarde o te)prano" ?art%e y yo nos propone)os %acerte recordar c&)o debe actuar una señorita" Si alguna vez regresas al lugar que te corresponde en la sociedad. las ce+as negras y las pestañas espesas y largas" ?art%e le %abía oscurecido leve)ente las ce+as y las pestañas y le %abía aplicado una capa )uy $ina de polvo de arroz antes de pintarle la boca" (llen aplaudi& en silencio la %abilidad de aquella )u+er" .ero no %abía nada de arti$icial en la lu)inosidad de los o+os topacio y )ientras 'icole danzaba por el cuarto con la $alda del vestido revoloteando alrededor de sus piernas. 'ic6. ya no era una niña. accidental)ente. no )e )olest3is" 5Soy dic%osa co)o soy y lo que %ago no es de vuestra incu)bencia7 . sin discutir la orden. (llen evit& el rostro col3rico de ?art%e" (clarándose la voz.

guapo y elegante. con la luz de las velas centelleando en su cabello ro+o co)o las lla)as del %ogar y su vestido de sat3n arre)olinándose alrededor de los pies cuando se apoyaba en el brazo que le o$recía su esposo" Su padre. 8por qu3 no %acerlo: A durante aquella velada descubri& que. 8c&)o: Se revolvi&. se corrigi& rápida)ente. sie)pre que #a BeIle Garce toque puerto aquí. su gastada ca)isa y los pantalones de algod&n" . sin e)bargo. 5era aso)bro7 9enía que seguir )irando para tranquilizarse y convencerse de que la +ovencita del espe+o era ella )is)a" (llen estaba entusias)ado con los resultados de aquella velada. pero esta noc%e %abía sido el pri)er paso para %acerle to)ar conciencia de que e1istía otra )anera de vivir" .ero. se abrían de par en par las puertas talladas del co)edor y los niños vislu)braban la larga )esa de caoba oculta ba+o un )antel de %ilo blanco co)o la nieve. que tendría proble)as y di$icultades que nunca antes %abía i)aginado siquiera" 'o podría presentarse a la puerta de su %ogar así co)o así" !on toda seguridad tendría que probar su identidad y sobrevivir de alguna )anera %asta que se le reconocieran sus derec%os" . para peor. de Sable" Se %abría entusias)ado )uc%o )ás si %ubiese sabido que 'icole se quit& el vestido y observ& a ?art%e )ientras le quitaba %asta el 2lti)o vestigio de polvos y car)ín con verdadera tristeza" 'o estaba preparada para ad)itir que deseaba conservar su atuendo de señorita. luego a (llen" #os tres rostros s&lo )ostraban un inter3s lleno de a$ecto" -e )ala gana resolvi& que si era tan i)portante para ellos. con el enca+e blanco de la ca)isa co)o espu)a cerca de la garganta" Iuntos descendían por la )a+estuosa escalera de roble para recibir a sus invitados )ientras /iles y ella espiaban por entre los barrotes de la balaustrada superior. tanteando el terreno. con la ayuda de ?art%e. se divertía y dis$rutaba )ás de lo que %abía podido i)aginar" (llen estaba encantador )ientras le %acía cu)plidos provocativos que le arrebolaban las )e+illas y acentuaban el brillo de sus o+os topacio" Ian y ?art%e lo aco)pañaban tratándola co)o si $uera una visita" #o 2nico que no le agradaba era cuando los tres al unísono le corregían la lengua ingobernable o le %acían notar que las señoritas no se desplo)an sobre las sillas. te instruiría)os sobre los )odales de una verdadera da)a" Será una e1periencia di$erente para ti" Estoy seguro de que dis$rutarás" -esde luego no tienes nada que perder" 'icole lo observ& con el ceño $runcido" 'o podía %allar ning2n de$ecto en el razona)iento de (llen. era )uc%ísi)o )e+or que la que tenía en La Belle Garce. pero no le revel& lo que pensaba cuando a)bos e)prendieron el ca)ino de regreso al barco" (2n le quedaba )uc%o que aprender antes de que 3l deseara verla en (l)ac6 s. sus recuerdos eran tan claros y vívidos co)o si %ubiera sido ayer" !onsciente de que pasaba de)asiado tie)po pensando el Sable y en cosas que era )e+or olvidar.ero no podía re)ediarlo" Estaba %ipnotizada por su propia i)agen re$le+ada en 3l. no era vanidad lo que atraía sus o+os al espe+o una y otra vez. en la estrec%a %a)aca" 5?aldito (llen7 8. no %abía a%orrado nada. pero esa noc%e se despertaron esas re)iniscencias< recuerdos de su )adre.or qu3 no podía de+arla en paz: (sí estaba $eliz. ella actuaría co)o tu doncella y Ian y yo. ba+o la )irada perspicaz""" lasciva.ensába)os que si estuvieras de acuerdo. vestido de seda. ni tragan y $ar$ullan cuando beben c%a)pán" (llen se burlaba de la $ascinaci&n que el espe+o e+ercía sobre ella" . pero aun así recelaba de ese plan" 8-e qu3 le valdría aprender a ser una da)a si carecía de planes in)ediatos para poner en práctica esos conoci)ientos: Ec%& una o+eada a ?art%e y Ian. ni un penique" Si)ple)ente se de+& llevar a deriva viviendo cada día co)o si $uese el 2lti)o" -e pronto co)prendi& que regresar a Inglaterra no sería nada $ácil.)uy %er)osa" .ara consternarla a2n )ás se le ocurri& la idea de que nadie le creería y apret& los labios" Ella era 'icole (s%$ord e iba a recuperar su $ortuna""" pero. e$ectiva)ente. tan %er)osa y sie)pre sonriente. 'icole intent& dor)irse Bue in2til" Su )ente estaba de)asiado ocupada y por pri)er< vez la pequeñez del cuarto pareci& as$i1iarla" 5?aldici&n7 8. la vida )i)ada de la señorita 'icole (s%$ord.or en3si)a vez dese& que ella %ubiese aceptado quedarse con Ian y ?art%e" ( ellos les %abría encantado y aunque un capataz y su a)ante )ulata no eran la co)pañía ideal para 'ic6. contest& la pregunta< 4 ?art%e y yo %e)os decidido que podría gustarte que te trataran co)o a una +ovencita" .or qu3 tenía (llen que entro)eterse en su vida: 5Ml era el 2nico culpable de este desasosiego que la ator)entaba7 Si la de+ara en paz ella sola resolvería sus proble)as" 8>u3 iba a %acer a%ora: 'o poseía )uc%o )ás que la ropa que llevaba puesta" Su parte de los carga)entos saqueados en estos cinco años %abía sido ín$i)a y. pero la %abía asaltado un deseo e1traño y desconcertante de que ese e1asperante capitán Sable la viera ataviada con el espl3ndido vestido de )uselina a)arillo oro y con el cabello recogido en lo alto de la cabeza" Ese pensa)iento la alar)& y estaba inquieta al trepar a su %a)aca en la pequeña alacena de La Belle Garce" #o sucedido esa tarde y esa noc%e %abía agitado vie+os recuerdos y preceptos olvidados a )edias" 'unca pensaba en su FotraG vida. inquieta. por .ero ta)bi3n era una pequeña descarada y la tarea no sería $ácil ni sencilla" (lbergaba la esperanza de poder )anipularla con %abilidad %asta conseguir que sintiera el deseo de ocupar su lugar en sociedad co)o la +oven de alcurnia que era" !autelosa)ente. se di+o con $uria" 8( qui3n le apetecía esos vie+os vestidos ridículos yesos +abones per$u)ados: 5( ella no7 ( ella le gustaban los baños de agua de )ar. el cristal lanzando destellos a la luz de las velas y la plata brillando en el sal&n" 5!uánto tie)po %abía pasado desde aquellos días7 Sin e)bargo.

no precisa)ente las prostitutas con las que retozaban los )arineros la pri)era noc%e que tocaban puerto tras se)anas inter)inables en el )ar. suspir& pro$unda)ente y una sonrisa de placer le curv& los labios" (dor)ilada ya. de+& escapar un suspiro al recordar la suavidad de la ca)isa de seda" 5>u3 suave la %abía sentido en contacto con su piel7 #a preocupaci&n de (llen de que 'icole pudiera olvidar a veces que era )u+er era in$undada" Deciente)ente. pero sin darse cuenta %abía e)pezado a interesarse por la vesti)enta y los )odos de las pocas )u+eres con quienes entraba en contacto. rubias )elindrosas co)o la adorable #ouise. %abía e)pezado a ser cada vez )ás consciente de un desasosiego e inquietud que estaban directa4 )ente relacionados con su engaño" 'o lo %ubiera reconocido por nada del )undo. %acía uno o dos años apro1i)ada)ente. sino las da)as un tanto re$inadas que invitaba Sable a sus aposentos" Era )uy tarde y 'icole airada)ente ec%& a un lado la )anta que le cubría el cuerpo" 'o quería pensar )ás en todo eso" Estaba cansada y algo )areada por la cantidad desacostu)brada de vino que %abía bebido durante la velada" De$le1ion& sobre lo sucedido.otra parte. pero al punto se irrit& consigo )is)a por pensar en 3l de ese )odo" 8>u3 le i)portaba lo que opinaba Sable""" de nada: Sabía ya qu3 tipo de )u+eres le gustaban. se pregunt& si su trans$or)aci&n %abría i)presionado a Sable. no )ozas descaradas. altas y de cabello castaño ro+izo. que se sentían )ás c&)odas en ropas de )uc%ac%o que en sedas y enca+es" .

$eliz de escapar de su presencia. pero 3l seguía parado en el u)bral" Se par& en seco a corta distancia de 3l" 'o estaba segura de cuál era su estado de áni)o y ade)ás se sentía ligera)ente inquieta" *abía un brillo e1traño en los o+os a)arillo dorados de Sable. olvidando otra vez el peligro de de+ar que su lengua )ordaz la gobernara. pero desde que %abían partido de las Ber)udas. la obligaba a copiar cuidadosa)ente con su %er)osa letra cursiva un duplicado co)pleto de la lista de cada carga)ento que %abían apresado durante el 2lti)o año" 'icole no veía ninguna raz&n para esa tarea y sospec%aba. 'icole pregunt&< 4 8. lo $ul)in& con la )irada y pregunt& con agresividad< 48?e está diciendo que no requiere )ás de )is servicios""" señor: 4 8*e dic%o eso acaso: 4 pregunt& arrastrando las palabras )ientras esa sonrisa desagradable volvía a curvarle los labios" 9enso. en lugar de de+arla sola para encargarse del aseo. tarta)ude&< 4 9engo""" quince" 0na desagradable sonrisa distorsion& por un instante las $acciones del capitán" 4>uince. le daba la sensaci&n de que 3l se estaba es$orzando e1traordinaria)ente en )olestarla" #a %acía traba+ar todo el santo día. 'icole lo observ& con cautela )ientras pasaba a su lado ca)ino del escritorio donde se veía una colecci&n de garra$as de licor" -espu3s de servirse una generosa raci&n de oscuro ron de Ia)aica. levant& la barbilla y di+o con la )ayor des$ac%atez< 4 5?e gustaría )ás que nada7 Especial)ente ser aprendiz del )aestro artillero" #a boca del capitán se torci& en un rictus al oír las valientes palabras de la +oven y su tono desa$iante" -e+ando el vaso sobre el escritorio con un ruido sordo. se sent& a )edias sobre el borde del escritorio con una larga pierna balanceándose sin tocar el suelo y volvi& a clavarle la )irada" (l )irarlo sinti& por un )o)ento un curioso te)blor en la boca del est&)ago" . señor: 8= %ay algo )ás que desee: Sable se enderez& lenta)ente llenando el %ueco de la puerta con su cuerpo alto y $ornido %asta que la cabeza )orena casi roz& la viga de )adera" 4 8>u3 edad tienes.uedo pasar. nuestra relaci&n sería )ás llevadera" . supongo que es todo por a%ora" 'icole. con la blanca ca)isa abierta casi %asta la cintura que de+aba ver un pec%o )usculoso cubierto de $ino vello negro y rizado. añadi&4< Si escuc%aras lo que yo digo. eno+ada. las caderas estrec%as y las largas piernas en$undadas en ceñidos pantalones negros.ero aparte de eso.robable)ente debiera asignarte al carpintero del barco. y no le gustaba la )anera en que la estaba observando" (quella )irada ali)ent& su inquietud. %izo que 'icole. con tanta atenci&n co)o escuc%as todo lo que dice (llen. que s&lo quería tenerla encadenada a su )esa de traba+o" . puedes olvidarlo7 5-espu3s de cinco años )e %e acostu)brado a tu insolente e$iciencia7 !on una $uria irracional por el susto que le %abía dado. le )irara co)o %o)bre.ero lo que le irritaba de verdad era el ca)bio repentino en sus %ábitos. corriendo pri)ero tras una cosa y luego otra" !uando no la )andaba a %acer recados in2tiles. se recostaba indolente)ente contra el )arco de la puerta y observaba con o+os críticos c&)o ordenaba su cuarto retándola a que se que+ara" 'icole se )ordi& el labio y pas& por alto el desa$ío que veía en sus o+os )ientras ter)inaba de %acer la ca)a que %abía de+ado co)pleta)ente des%ec%a" 4 8Esto es todo. replic& con acidez" 45Bien.ens& que era una de las criaturas )ás viriles y vitales que %abía visto en su vida" A a%ora )is)o. 'ic6: 4 pregunt& de pronto" Sobresaltada y abriendo los o+os topacio. dio unos !uantos pasos %acia la puerta. o tal vez podrías estar interesado en adiestrarte co)o asistente de artillero" 89e gustaría eso: Era por lo que %abía suspirado alguna vez. )e %e li)itado a co)entar que quince años es una edad un poco avanzada para las tareas que realizas" . pero a%ora estaba pas)ada" 'o podría continuar con su engaño si estaba en contacto directo e ínti)o con la tripulaci&n" #a pri)era vez que $uera incapaz de realizar una actividad que requiriera )usculatura )asculina su situaci&n sería real)ente crítica" !on$iando en que el se)blante no la %ubiera delatado. coloc& las )anos sobre las delgadas caderas y replic&< 40sted sac& el te)a" 5Ao s&lo estaba prosiguiendo con )i usual insolente e$iciencia7 . un %o)bre de irresistible atractivo para las )u+eres" !iertos recuerdos ínti)os de 3l con otras )u+eres en ese )is)o cuarto se agolparon en su )ente y un rubor incontrolable le tiñ& las )e+illas" Buriosa consigo )is)a. que la turbaba )ás cada vez. )ás inc&)oda que nunca. y odiándose por su nerviosis)o.CAPÍTULO VII 'icole dirigía )iradas col3ricas en direcci&n a Sable" Era algo que %acía con $recuencia. que lo %abía convertido en el %o)bre )ás desordenado del )undo" Se deleitaba en desarreglar adrede todo lo que tenía a su alcance" -espu3s. %))" 8'o opinas que ya eres de)asiado )ayor para ser gru)ete: 9o)ada por sorpresa. 'ic6. señor: 4 pregunt& ella estoica)ente" 4 *)). gir&.

tendría que pensar que te agrado %asta cierto punto" 4Endureciendo la voz. casi escupi& las palabras< 45'o quiero tus disculpas. respondi&. que i)agina cosas" 4 89e parece.ero no lo %aces 4co)ent& 3l. -ios. del tenue olor a tabaco y salado aire )arino que se desprendía de 3l" (de)ás le resultaba insoportable)ente penoso que la boca de Sable estuviera tan cerca de sus labios y se pregunt& cuál sería la reacci&n de ese %o)bre si ella llegara a inclinarse %acia adelante y presionara sus propios labios tr3)ulos contra esa boca $ir)e y sensual" 4 Estoy aguardando. la azuz&4< . 'ic6" Sus palabras %icieron pedazos sus pensa)ientos capric%osos y la devolvieron a la realidad" 9oda inocencia y candor. 'icole se sinti& abru)ada por e)ociones encontradas" En pri)er lugar era consciente de su %o)bría y virilidad. debe ser por ese )otivo" 0n bu$ido de e1asperaci&n precedi& a las palabras de Sable< 4 ?uy listo. 8por qu3 te resulta tan odioso servir)e: 5>uiero una respuesta esta vez""" no una e1cusa o una disculpa7 ?irando $i+a)ente aquella cara barbada que tenía tan cerca. segura)ente %abría dic%o algo antes" 4!on absoluta osadía. )aldita sea7 5Eres todo un e1perto en eludir preguntas. se en$rent& a la )irada de aquellos o+os dorados y %abl& queda)ente< 4S&lo )e queda disculpar)e si %a encontrado )i actitud poco agradable" #a)ento %aberle disgustado y en el $uturo tratar3 de no darle )otivo de que+a" Era una contestaci&n po)posa y lo sabía. 8verdad. ter)in&4< !reo. potes de orina y ca)as des%ec%as""" te)as de conversaci&n nada e1citantes" 'o es necesario saber )uc%o de )í )ientras realice )is tareas satis$actoria)ente" 4. se sent& )uy tiesa y e)pez& a escribir" #e resultaba )uy di$ícil concentrarse con Sable a tan corta distancia de ella" Su descarada )asculinidad y la $uerza de su cuerpo la distraían de)asiado. señor" Si )e disculpa. 8por qu3 supones que es: Es$orzándose por aparentar una cal)a que no sentía. pens& ella. 'ic6: 4 'o creía que )is gustos y aversiones $ueran tan i)portantes para usted 4 respondi& con cautela 4" 'unca antes %izo ning2n co)entario acerca de )i actitud y si )i""" 4vacil& un )o)ento4.4!uidado. aversi&n $uera tan aparente co)o usted dice. tuvo ganas de gritar de rabia cuando al to)ar otra %o+a de papel vio que le te)blaba ligera)ente la )ano" 4 Delá+ate. di+o lenta)ente" 4!reo que todos los )uc%ac%os tene)os 3pocas de rebeldía y resenti)iento contra aquellos que tienen autoridad sobre nosotros" Si doy la sensaci&n de tenerle antipatía algunas veces. olvidando una vez )ás el papel que representaba y do)inada por el $uego que brillaba en su pelo. podía sentirla y los )2sculos de su cuello se agarrota4 ron" . so)brío4" Eres insolente y no si)patizas con)igo""" un %ec%o que no te to)as de)asiado traba+o en ocultar. se )e %a ocurrido que a pesar de estos largos cinco años de estrec%a asociaci&n sabe)os )uy poco uno del otro" (%ora. pero deseaba ter)inar de una vez esa con$rontaci&n y que 3l saliera del ca)arote" Sable %abía apretado los labios al oírla y de+ando el vaso otra vez sobre el escritorio con un golpe )ás rudo a2n. añadi& con sarcas)o4< 9odo lo que tene)os en co)2n es ropa sucia. gruñ&4< (%ora di)e. señor. sabía que tenía la vista $i+a en su cabeza inclinada. le lanz& una )irada llena de veneno" Ml le devolvi& una sonrisa $alsa y un destello burl&n en los o+os color á)bar" 4Ioven 'ic6. inquieta" 8-&nde estaba cualquiera que pudiera interru)pir esa conversaci&n tan tirante: !obrando áni)o. 'ic6: 8*e i)aginado acaso la o+eada que )e ec%aste %ace unos segundos: 8A %e estado i)aginando esas )iradas o)inosas que )e siguen cuando salgo de este )is)o ca)arote: 4 pregunt& seca)ente" =%. a)igo )ío7 4Inclinándose %acia adelante y con el rostro a escasos centí)etros de ella. podría agregar" !onsiderando que te tra+e al )ar porque )e lo suplicaste. 8d&nde estaba (llen:. 'ic6" Aa sabes que no te )order3" 4 Era obvio que se estaba divirtiendo a costa de ella y a 'icole le rec%inaron los dientes" Entonces. +oven 'ic6. turbándola )ás de lo debido" . tensa< 4 -udo que la )ayor parte de los capitanes se interesen de)asiado en sus gru)etes" 4Incapaz de do)inar el i)pulso. 8puedo continuar con las listas de los carga)entos: #os papeles en los que %abía estado traba+ando todavía estaban desparra)ados sobre el escritorio y despu3s de retirar una pesada silla de roble.ero no es así. 'ic6 4di+o 3l en voz ba+a4" 'o )e provoques o te tratar3 co)o )ereces" #a a)enaza subyacente en aquella voz la volvi& a sus cabales y ba+& los o+os" ( continuaci&n di+o ine1presiva)ente< 4 #e pido e1cusas.eor a2n. 'ic6" 0na respuesta que no es una respuesta" 4 Se ec%& %acia atrás y cogi& el vaso4" (lg2n día de estos t2 y yo va)os a tener otra pequeña c%arla" En cierto sentido t2 eres )i""" er""" pupilo y creo que no %e sido )uy +usto contigo" 9al vez )e ocupar3 )ás de ti en el $uturo""" )uc%o )ás que en el pasado .or el rabillo del o+o pudo ver una )ano tostada por el sol +ugando distraída4 )ente con un cordel que estaba sobre el escritorio y dese& con ve%e)encia que se $uera de allí y la de+ara sola" Sabía que la estaba observando.

or otra parte 4continu& blanda)ente4. ba+a y )ás bien angosta" #a nave no era sino una a)enaza de trescientas diecinueve toneladas. cuando toque)os puerto esta vez %as de dese)barcar con)igo y )e encargar3 de ti" *e estado )editando )uc%o sobre esto. se $rot& el )ent&n" 4 *)).reocupado. se pregunt&" !on un suspiro volvi& a las listas de carga)entos. 8piensas que Sable sabe que soy una c%ica: El brillo )alicioso de sus o+os azules se desvaneci& al instante" . añadi&4< ?e agradas. estaba segura""" o casi" 9al vez. y )e encargar3 de llevarte sana y salva a tu $a)ilia en el instante en que lo digas" . 'icole. estoy seguro7 4 A sali& )a+estuosa)ente" -urante varios segundos 'icole s&lo pudo )irarlo con $i+eza )ientras se ale+aba" 8>u3 de)onios %abía querido decir con eso:. estaba aburrido y se divertía azuzándola" Si %ubiese sabido o siquiera sospec%ado algo. pero no podrás probar nada y segura)ente se revelará tu dis$raz %agas lo que %agas" . y podría %aber +urado. 5no )e gusta nada7 Sable no es ning2n tonto y cual4 quiera que te )irara con atenci&n se daría cuenta de tu dis$raz" 'ic6. co)o era %abitual. larga. concluy&. 'ic6: -ebo advertirte que no lo %agas" !orre en busca de Sable si lo pre$ieres. que 3l apenas era consciente de la e1istencia de su gru)ete" 8>u3 %abía detrás de su e1traño proceder: 9a)poco le %abía gustado la $or)a en que sus o+os le %abían recorrido el cuerpo" En el pasado casi no la %abía )irado" 8(caso esos o+os de lince descubrieron alg2n $allo en su dis$raz: 8*abía adivinado algo: 8Se %abría vuelto su rostro de)asiado $e)enino: Ec%& un vistazo nervioso a sus pec%os aplanados. a pesar del $ino tapete que cubría el piso y de las cortinas de da)asco color albaricoque que colgaban de las portillas de popa. 'icole le suplic& con la )irada" . 'ic6. pregunt&< 4 8>ue te %ace preguntarlo: 8*a dic%o algo: ?ostrando cierta i)paciencia. que. respondi&< 4 Está actuando de una )anera e1traña" Esta )añana di+o una sarta de tonterías acerca de no conocernos )utua)ente y de ocuparse )ás de )í en el $uturo" (llen solt& un silbido casi inaudible" !eñudo. 'ic6""" no puedes continuar co)o %asta a%ora" Si rec%azas )i ayuda no )e de+arás otra alternativa que contárselo a Sable" !onsternada. (llen 4)usit&" Ml se ri& al tie)po que se apoyaba en el borde de la )esa donde ella traba+aba" 48>u3 sucede. ella podría vengarse""" 48'o estás olvidando que puedo contarle a Sable""" lo que s3 de ti: El se)blante de (llen se petri$ic& y una )irada terrible aso)& a sus o+os" 4 8?e estás a)enazando. esto resuelve el asunto" !uando llegue)os a 'ueva =rleans tendrás que per)itir)e que )e %aga cargo de ti" 45=%. sola)ente podía lla)arle la atenci&n su $alta de )usculatura viril" Su dis$raz no le %abía $allado. pero no podía concentrarse en el traba+o" 'o era propio de Sable indagar de esa )anera. antes de aquella )añana. 'ic6" 9oda esta )ascarada se acaba en cuanto toque)os el puerto de 'ueva =rleans" #o estudi& en silencio" Era curioso que por $in se decidiera a usar la a)enaza de$initiva" A se pregunt& por qu3 elegía este )o)ento para usarla" . puedes estar seguro de que no estaría sentada a%ora aquí" 4 'o est3s tan segura" Es co)o un gato en )uc%as cosas y es )uy capaz de +ugar con una ratita de cabeza ro+iza" *ablo en serio.ero su rostro era una )áscara de deter)inaci&n absoluta" 4Estoy %ablando )uy en serio.Se puso de pie despu3s de vaciar de un trago todo el contenido del vaso de ron" !onte)pl& el se)blante de aso)bro y desconcierto de 'icole con una sonrisa y ter)in&< 4 5-is$rutarás. estaban $a+ados deba+o de la ca)isa de lienzo" 'o. podrías )antener la boca cerrada en cuanto a lo que sospec%as y de+ar que )e ocupe de ti %asta que est3s en posici&n de áni)o $avorable para regresar a Inglaterra" 4/entil)ente. el pesado escritorio de roble del rinc&n así co)o las cartas de navegaci&n y los )apas que cubrían las paredes daban clara prueba de ello" #a )esa de 'icole estaba situada a estribor y en el centro de la %abitaci&n destacaba otra )esa )uy pulida con varias sillas ba+as de cuero alrededor" El ruido producido por una puerta al abrirse %izo que 'icole alzara rápida)ente la cabeza" 4/racias a -ios que eres t2. 'ic6: 89e %a estado $astidiando otra vez el capitán: 'icole arro+& la plu)a y pregunt& seria)ente< 4 (llen. no )e vengas otra vez con eso7 El no puede saberlo" Si lo supiese. ar)ada con veinte cañones cortos y gruesos de cinco 6ilogra)os y )edio y dos cañones largos de proa de oc%o 6ilogra)os para la captura del ene)igo" El cuarto donde se encontraba traba+ando 'icole era la o$icina del capitán. ella no estaría a%ora sentada ante aquella )esa" 0n escalo$río serpe& por su colu)na vertebral al recordar el destino de la ra)era pelirro+a y se puso a traba+ar" Se dedic& a su tarea por alg2n tie)po" El cuarto estaba en silencio y s&lo la perturbaba el golpeteo suave de las olas contra el casco de la nave y el agradable susurro del viento en el vela)en" #a Belle Garce se %abía construido %acía cuatro años siguiendo las &rdenes precisas y el diseño detallado del capitán Sable" Era una goleta de cuatro )ástiles. (llen.or supuesto.

desde su posici&n venta+osa en el puente de )ando. sus senti)ientos entraban en con$licto" ?ás tarde. el paquebote. +oven 'ic6. 'ic6 está a )i cargo""" no al tuyo" El rostro de (llen no )ostr& ninguna e)oci&n. Sable cerr& la puerta y gir& en redondo" 48A desde cuándo ocurre esto: 4pregunt& con voz $uerte" Eludiendo una respuesta directa. 'icole se es$orz& por )antener el se)blante en blanco" 4 8>u3: 'o entiendo lo que dice" 4 !on aire inocente. estarían trepando por los corda+es %asta sus puestos y 'icole sabía que la cubierta principal sería un %ervidero de actividad $ebril )ientras quitaban de en )edio todo aquello que estorbara la batalla in)inente y lo al)acenaban en la bodega" Sable. cáustico" (llen la solt& co)o si $uera un carb&n al ro+o vivo y se puso de pie con brusquedad al tie)po que decía entre dientes< 4 Er""" 'ic6 crey& que se le estaba $or)ando un $or2nculo y la estaba e1a)inando" En tono sarcástico. se puso a observar el desarrollo de la batalla por la portilla" #a luc%a que sigui& $ue $eroz" #os rugidos y esta)pidos de los cañones retu)baban en el )ar ba+o los rayos del sol y el aire se llenaba de %u)o y gritos de los %eridos" ?ientras 'icole seguía )irando. pero trata de evitar co)bate" 8#o persegui)os: Sable sonri& con cinis)o y dio una pal)ada en el brazo de Ia6e" 4 Bien.ero te pagar3 %asta el 2lti)o penique" Se oy& una tosecita discreta detrás de ellos y girando en redondo 'icole se qued& con la boca abierta al ver a Sable recostado contra la puerta. Sable )ur)ur&< 4 ?3dico ta)bi3n. así co)o el retu)bar de los cañones" #os tiradores )ás diestros. le orden& con voz ta+ante< 4592 te quedas aquí7 'o quiero ver tu cara en cubierta" 8Entendido: 'icole asinti& )ientras se le iba $or)ando un nudo en la boca del est&)ago" Sobre su cabeza ya podía oír los pies descalzos de los %o)bres corriendo por cubierta preparados para la acci&n. una agradable. con los brazos cruzados sobre el pec%o los observaba atenta)ente" 4 8#e pasa algo a la )ano de 'ic6: 4 inquiri&. nos esta)os acercando con rapidez" #a nave es un paquebote ingl3s $uerte)ente ar)ado. pero apret& los labios al oír el co)entario $inal de Sable y sus %o)bros se pusieron rígidos al salir" !uando se %ubo )arc%ado. tranquila y privada c%arla personaO 5solos t2 y yo7 0nos golpes rápidos a la puerta del ca)arote i)pidieron continuar la conversaci&n" (briendo la puerta de golpe.ero no %izo )uc%o daño ya que sus cañones no tenían el alcance de los de La Belle Garce. descarg& una $eroz andanada" . $ría)ente4" ?uy bien. en un desesperado intento de inutilizar a La Belle Garce. que estaba delante de 3l" 4 5Sí7 8>u3 pasa a%ora: 4Señor. pregunt&4< 8El señor Ballard no debe entrar aquí: Sable so$oc& un +ura)ento y la $ul)in& con la )irada" 4 5'o )e to)es por est2pido7 !reo. estaría voci$erando las instrucciones de 2lti)o )o)ento )ientras los barcos se iban acercando uno al otro" 'ada de ello la )olestaba cuando se atacaba alg2n barco español o $ranc3s" . %abiendo . incapaz de pasar por alto el estruendo de los cañones y los ruidos de la luc%a encarnizada. Sable le grit& a Ia6e. ad)iti&4< -esde luego no tengo nada que perder con probarlo" . %ay )uc%a actividad en el barco" *e)os avistado una nave y creo que es )uc%ísi)o )ás i)portante que el $or2nculo de la )ano de 'ic6" (de)ás 4añadi& con voz de seda4. 'ic6" Si lo )editas un poco te darás cuenta de que tengo raz&n" (%ora es la 2nica soluci&n y debí %ab3rtelo e1igido %ace )uc%o tie)po" 'o te preocupes de)asiado de que pague tus gastos de a%ora en adelante""" )e %ace $eliz %acerla" Si te disgusta )uc%o. )aldito seas. nada )enos" -ebo co)unicarle al ciru+ano del barco que cuando necesite un asistente la pr&1i)a vez estarás encantado de cooperar con 3l" 4 (partándose de la puerta con un )ovi)iento $elino. se sentía inquieta y alterada por tener que unirse a los de)ás en el saqueo a sus propios co)patriotas" Intent& ignorar lo que estaba sucediendo a su alrededor y se en$rasc& en las listas de carga)entos" ?as.ero cuando el barco era ingl3s. puedes llevar una cuenta precisa y pagar)e una vez que recuperes tu posici&n social y tu $ortuna" 4 -espu3s le rog&4< Sea)os a)igos. BaIlard" En caso de que no lo %ayas notado.4 Aa veo 4co)ent& ella. la abri& de par en par y orden& con voz %elada 4< Se necesitan tus servicios en cubierta. 'icole" *e)os sido co)pañeros durante de)asiado tie)po para separarnos eno+ados""" especial)ente cuando s&lo estoy pensando en tu bienestar" 0na sonrisa involuntaria curv& los labios de 'icole" 4 5=%. y Sable. con los ri$les cargados y listos. (llen7 >ue se %aga co)o dices" Estoy cansada de luc%ar contra ti y tal vez tu plan es el )ás sensato" 4 -e )ala gana. )e te)o que no tengo otra alternativa que aceptar tu bondadoso o$reci)iento" 4 #a voz de 'icole acentu& la palabra bondadoso y (llen se encogi& de %o)bros" 9o)& una )ano de 'icole entre las suyas" 4 'o lo to)es así. 8t2 que opinas: #anzando una )irada a 'icole por enci)a del %o)bro. que tendre)os esa c%arla )uy pronto. cuando traían a los prisioneros a bordo y traspasaban a las presas al barco vencido.

que se acercaba silenciosa)ente por detrás de ella< 4 #ibros de claves británicos" 0n silencio o)inoso sigui& a las palabras de (llen" !on la vista $i+a en el co$re abierto. añadiendo a2n )ás encanto. no en particular" . ya %abía ordenado que La Belle Garce ca)biara brusca)ente de ru)bo y los disparos +a)ás llegaron al barco" !uando al $in se %izo el silencio. que proporcionarían a los nortea)ericanos una in+usta venta+a sobre los ingleses" Sable se sent& sobre la )esa cerca del co$re. se necesitaba un aconteci)iento co)o 3ste para %acerle recordar a 'icole la guerra del señor ?adison" #a ca)paña )ilitar de !anadá era algo re)oto para ella" Era co)o si los países beligerantes $ueran otros" #as violentas batallas en los /randes #agos y el bloqueo a la Ba%ía de !%esapea6e no signi$icaban )uc%o para ella" 'o veía raz&n para preocuparse por una batalla que se %abía librado se)anas o )eses atrás y cuyo resultado ya estaba establecido" 'ueva =rleans y el !aribe estaban a gran distancia del ataque británico al Buerte Step%enson sobre el río Sandus6y al norte de =%io" ?as a%ora. vio sola)ente unos cuantos libros negros y algunos docu)entos" 4 8>u3 son: 4 pregunt& con una )irada perple+a en los o+os" >uien contest& $ue (llen. añadi&4< Es una verdadera lásti)a que no %aya sido )ás listo y veloz" (llen guard& silencio y Sable.anticipado esa )aniobra del capitán del barco ene)igo. lo )ir& signi$icativa)ente y le pregunt&4< 8'o tienes nada que %acer en cubierta: El rostro de (llen se tiñ& de ro+o y sin una palabra )ás.or qu3 tenía que atacar barcos ingleses:. cerr& la puerta a sus espaldas y su )irada cay& una vez )ás sobre el rostro de 'icole" -aba la sensaci&n de estar esperando que %ablara. ocultando la consternaci&n que sentía" Entristecida. al atisbar el contenido. pens& 'icole. 'icole se introdu+o en el ca)arote privado de Sable y espi& por la escotilla" El paquebote %abía luc%ado con valentía. se pregunt& cuáles serían los senti)ientos de (llen con respecto a la captura de esos libritos negros que revelarían los secretos de los despac%os ci$rados británicos que %abían tenido la )ala $ortuna de caer en )anos de los nortea)ericanos. pero estoy seguro de que los )ilitares apostados en 'ueva =rleans estarán encantados con ellos" 4 #uego. coger el co$re y arro+arlo por la escotilla" Sus pensa)ientos debieron traicionarla porque Sable solt& una carca+ada áspera y )ur)ur&< 4 Ao no lo intentaría. 'ic67 #a (r)ada Deal pagará )uc%o para recuperarlo de nuestras )anos" Su natural curiosidad %izo que 'icole se acercara a la )esa" #a cerradura que sellara el co$re %abía saltado con el disparo de una pistola. Ballard: (llen supo contenerse y responder con absoluta cal)a< 4 'o. 'ic6" A si estuviera en tu lugar. se pregunt&" Era $ácil olvidar que Estados 0nidos estaban en guerra con /ran Bretaña. no puedo sacar )uc%o sentido de todo esto. pens& 'icole. 'icole sabía que Sable la estaba observando con atenci&n" ?antuvo i)perturbable el se)blante. desgarrada entre la lealtad a Estados 0nidos y a Sable y el conoci)iento de que esos libritos podrían costar la vida a cientos de británicos. esos libritos.ero ellos e1plican por qu3 el paquebote luc%& con tanta desesperaci&n" Si)ple)ente )e interesaría saber qu3 )otivos tuvo el capitán de ese barco para no destruir4 los antes que per)itir que cayeran en )anos ene)igas" Sable se encogi& de %o)bros" 4 Bue lo bastante necio co)o para esperar %asta el 2lti)o )inuto antes de tratar de dese)barazarse de ellos" #o pillaron en el preciso )o)ento en que iba a arro+arlos por la borda" 4!lavando una )irada penetrante en el rostro de su interlocutor. pero que la )ataran si podía pensar en algo que decir" #ibrando una batalla interna. encendi& un cigarro $ino y negro y sac& uno de los libros" (llen no pudo evitar un )ovi)iento involuntario %acia adelante co)o si quisiera arrancarle el libro de la )ano" Sable lo )ir& socarrona4 )ente con una sonrisa desagradable torci3ndole la boca" 4 8Estás interesado en ellos. pero qued& desilusionada cuando. co)o (llen no daba señales de querer )arc%arse. aprendería cuanto antes a no de+ar traslucir )is senti)ientos tan abierta)ente" . perdiendo al parecer todo inter3s en 3l. tuvo que contenerse violenta)ente para no arrancar los libros de la )ano delgada y aristocrática que los sostenía. arro+& el co$re sobre la )esa y e1cla)&" 4 5*e)os %allado un tesoro. gir& sobre sus talones y sali&" Sable lo observ&. pero no %abía podido co)petir con La Belle Garce en un plano de igualdad" *abía caído el )ástil )ayor y las velas colgaban %ec%as +irones )ientras la nave se )antenía a $lote a duras penas" #os %eridos atestaban la cubierta y 'icole se %allaba )irando la nave cuando arri& su bandera para rendirse" !on un nudo en la garganta. con la tripulaci&n victoriosa de La Belle Garce abordando el paquebote inutilizado y sus o$iciales y tripulaci&n to)ados prisioneros. 'icole volvi& la cabeza para no ver las escenas de carnicería" 8. la guerra del señor ?adison 4la F/uerra del I)presorG4 era )uy real y estaba )uy cerca" Se abri& la puerta y 'icole levant& la cabeza" (l ver a Sable el coraz&n le dio un vuelco en el pec%o" 9enía una %erida leve en la $rente y traía un pequeño co$re de piel y bronce ba+o el brazo" Sus o+os ardían con $uego dorado por la victoria y el viento %abía revuelto su pelo negro azulado. co)enz& tranquila)ente a %o+ear el libro" 4 *)). con$undida por sus e)ociones encontradas. a su gran atractivo" !on una +ubilosa sonrisa.

que lucía una sonrisa siniestra en la boca a s&lo centí)etros de distancia" Se sostuvieron la )irada por un )o)ento y a 'icole se le ocurri& la peregrina idea de que 3l tenía la intenci&n de besarla" !on de)asiada $recuencia %abía visto danzar en sus o+os la lla)a del deseo cuando quería acostarse con alguna )u+er co)o para no saber reconocerla. /ran Bretaña está luc%ando por su vida""" 8!rees acaso que está en esta guerra por pura diversi&n: Se intensi$ic& su luc%a interior y 'icole susurr& en tono lasti)ero< 4 'o" . una $racci&n de segundo. pero a2n seguía considerándose inglesa" Aesos libritos negros la colocaban en una posici&n )uy inc&)oda" 0na parte de su ser deseaba destruirlos y sin e)bargo. le+os de )iradas curiosas. creo. pero percibi& la tensi&n de su cuerpo" . per)aneci& en su lugar y alz& el rostro %acia el del capitán. señor. 'icole respondi& d3bil)ente< 4 Sí. (llen: En la oscuridad no pudo ver la e1presi&n de su rostro. 3l le %abría sacudido llevado por la ira" Entonces ella $or)ul& en voz alta la pregunta que durante tanto tie)po %abía estado $lotando en el aire" 4 92 no eres real)ente un desertor de la (r)ada Deal. estarán )ás seguros si los guardo en la ca+a $uerte" 4 Sin )ás. con la )irada perdida en el )ar in$inito %asta el %orizonte" . 8. (llen.ero.erdad. cuando sali& en busca de un poco de aire $resco. vio a (llen cerca de la proa del barco y le co)ent& que deseaba que esos libros desaparecieran" (llen la )ir& de un )odo peculiar y le pregunt&< 4 8'o te )olesta que los nortea)ericanos vayan a usar la in$or)aci&n contra tus propios co)patriotas""" que )uc%ísi)os )arineros ingleses vayan a )orir a causa de ello: Sinti3ndose avergonzada. gir& y se dirigi& a su ca)arote privado" -o)inada por e)ociones contradictorias. pens& 'icole con recelo al ver que se acercaba )ás a ella" 9uvo que %acer un gran es$uerzo para no continuar retrocediendo. Sable se acerc& a la )esa y recogi& los libros negros" 4 Mstos. sin saber a ciencia cierta si real)ente quería %acer algo" (l )enos. pero la )irada de Sable se desvi& a los libros de claves" Encogi3ndose de %o)bros co)o si se %ubiera cansado de aquel +uego.ero. al tie)po que )ur)uraba4< 0n cutis )uy suave para un )uc%ac%o. señor" 8>u3 quiere decir: >uitándose el cigarro de entre los dientes y arro+ando el libro en el co$re. aquella lla)a %abía brillado en sus o+os" El desconcierto y la con$usi&n iban en au)ento. e1cla)&< 45'o sea ridículo7 5. y desearía que no descargara todo su )al%u)or riñ3ndo)e" 4 8-ices que )i %u)or es e1traño: 8>ui3n sabe: 4 replic& en tono )editativo" #a )ir& a los o+os con e1presi&n enig)ática y 'icole dese& que se $uera de allí" . así que no %abía cuidado de que pudieran robarla" 'o podía %acer nada en absoluto para detenerlo.or supuesto que soy un )uc%ac%o7 8>u3 otra cosa podría ser: Nlti)a)ente %a estado de un %u)or )uy e1traño. así que la )uc%ac%a trag& saliva con gran es$uerzo y repiti& est2pida)ente" 48>u3 %a querido decir: 4 ?e parece que sabes )uy bien lo que %e querido decir. co)o si $uera culpa suya que se %ubiesen encontrado aquellos )alditos libros. y podía +urar que por s&lo un instante. si)patizaba con los nortea)ericanos" ?ás desdic%ada que nunca al descubrir que ya no sabía qu3 pensar de la guerra.er)anecieron callados durante varios segundos. era una ca+a enor)e y )uy pesada.or un )o)ento crey& que seguiría con sus preguntas desconcertantes. aunque el coraz&n le golpeaba el pec%o co)o un ta)bor" 4 ?e te)o que no le entiendo. re$le1ion& con desconsuelo. 'ic6" 4 Entonces la de+& práctica)ente paralizada cuando le pas& un dedo largo y delgado por la cara. ya que tenía la plena seguridad de que era precisa)ente eso lo que estaba tratando de obligarla a %acer" -o)inándose. 'ic6" ?e pregunto si de verdad eres un )uc%ac%o" Sacudida por el terror. esta)os en guerra y estoy segura de que los barcos británicos ta)bi3n se las ingenian para robar secretos de los nortea)ericanos" El se)blante de (llen se endureci&" 4Escuc%a bien 4re$un$uñ& en tono áspero y a )edia voz4. se puso de pie" Instintiva)ente. co)pr3nde)e""" )e resulta )uy di$ícil to)ar partido""" %e estado le+os de Inglaterra desde %ace cinco años y todos los que %e tratado durante ese tie)po %an sido nortea)ericanos" #as $acciones de (llen se endurecieron a2n )ás y sus o+os azules casi se volvieron negros debido a la violencia de sus e)ociones" Su puño se cerr& con $uerza y 'icole tuvo la inquietante sensaci&n de que si estuviesen en alguna otra parte. en el $ondo. por $avor.'icole se en$rent& a los o+os del capitán con osadía. ec%& la cabeza atrás brusca)ente y con dos saltos se ale+& al otro e1tre)o del cuarto" !on la voz ronca y )ás áspera a%ora por el )iedo. (llen. de+& escapar un largo suspiro" Esa noc%e. )ientras los libros estuvieran guardados en la ca+a $uerte no podrían %acer daño a nadie" 'o era tan descabellado que 'icole se encontrara en un verdadero dile)a< sentía gran aprecio por los Estados 0 nidos. desde luego" . lo vio depositarlos en la ca+a de seguridad que estaba cerca de su ca)a" Ml poseía la 2nica llave que la abría. 'icole dio un paso atrás pues se sinti& alar)ada al tenerlo tan cerca" #a carca+ada de Sable son& )ás co)o un gruñido de satis$acci&n.

)ás %o)bres y barcos perdidos para los dos bandos" . 'ic67 Esos libros de claves traerán )ás derra)a)iento de sangre.or desgracia.ero si se los robáse)os a Sable y los destruy3se)os. pues estaba convencido de que no se %abía co)pro)etido de coraz&n. pero de+& de lado sus dudas con deter)inaci&n" (yudaría a (llen y cu)pliría con su obligaci&n para dar t3r)ino a las %ostilidades entre Estados 0nidos e Inglaterra" 4Sí.ensativa. descansaban en la ca+a $uerte de Sable" Esos libros no debían caer en )anos de los nortea)ericanos. convencida de que estaría ayudando a ter)inar la guerra. Sable sabría que los %abía robado alguien del barco" Esperare)os %asta llegar a Barataria" 9odo lo que puedes %acer )ientras tanto es vigilar estrec%a)ente a Sable y avisar)e en cuanto los saque de la ca+a $uerte" Se separaron poco despu3s" 'icole regres& silenciosa)ente a su alacena y (llen se qued& apoyado sobre la barandilla de la cubierta con los o+os perdidos en la in)ensidad ca)biante del )ar" >uería tener esos libros con tanta desesperaci&n que tenía que recurrir a todas sus $uerzas para do)inar el i)pulso de robarlos de in)ediato. aquella )is)a noc%e.ero por otra parte.(l $in. y co)prendiendo que al co)partir la suerte de (llen estaría cortando para sie)pre la relaci&n tan e1traña que la unía a Sable. 8era real)ente i)prescindible que se to)ara partido por alguna de las partes en con$licto: 'icole creía que no" . 'ic6" 5Si se destruyen esos libros. pues sabía que Sable se pondría $urioso y que ella sería una traidora" . en vez de reposar a salvo en el $ondo del )ar. en el )o)ento de tratar de destruir aquella in$or)aci&n decisiva" (%ora. necesitaba la ayuda de 'ic6 y sabía que estaría dispuesta cuando llegara el )o)ento decisivo" 4 'o nos conviene actuar a%ora""" suponiendo que pudi3ra)os %acerlo" 'o tendría)os ninguna vía de escape y una vez que desaparecieran los libros. 'icole vacilaba. un tal teniente Iennings4S)yt%e. )uy pronto estarían en )anos de las autoridades nortea)ericanas" =+alá %ubiese sido 3l quien descubriera al $ren3tico o$icial. no s&lo no los tendrán los nortea)ericanos sino ta)poco los británicos7 8'o te das cuenta""": Se a%orrarán las vidas de )uc%os %o)bres""" nortea)ericanos y británicos" 5(y2da)e7 Sin e)bargo. a cualquier riesgo" Su 2nico consuelo era saber que los libros no servían de )uc%o a Sable" . ya que no le alegraba la idea de tener que %ab3rselas con 3l" 45Sí7 9ene)os que %acerla. no los tendría ninguno de los dos contendientes" 4 8Dobárselos a Sable: 4 pregunt& ella. te ayudar3 4respondi& con desgana )ientras sus o+os re$le+aban el torbellino de senti)ientos encontrados que se debatían en su al)a 4" 8>u3 quieres que %aga: (llen la estudi& severa)ente. accedi&" 'o capitul& con entusias)o sincero. indecisa. )ur)ur&< 4 Ao ta)bi3n %aría cualquier cosa que ayudara a darle t3r)ino" 'o es correcto que dos países con vínculos tan estrec%os est3n en guerra" (llen di+o entonces< 45Entonces ay2da)e. pero luego se encogi& de %o)bros. (llen ro)pi& el silencio" 4 5-iga)os que )e gustaría ver el $in de esta )aldita guerra7 y que %ar3 todo lo que est3 a )i alcance para que ter)ine cuanto antes" 'icole trag& saliva sin saber si debía alegrarse o no de que (llen %ubiese re%usado responderle" 89enía alguna i)portancia: #o principal era que la guerra ter)inara y. re$le1ion& $urioso. decidi& (llen con rabia" 5'o debían caer en )anos ene)igas7 .

ero era in2til< sabía que estaba co)pro)etida a robar aquellos libros negros" El regreso a la ba%ía de Barataria se llev& a cabo sin di$icultades y 'icole lo vivi& co)o una llegada al %ogar cuando divis& los contornos de las islas Grand Terre y Grand Isle en el %orizonte" -urante cinco largos años Grand Terre. el aristocrático contrabandista de terrible $a)a. burdeles. blancos de ascendencia $rancesa y española que do)inaban esa regi&n. aunque cerca. pasaba %oras con la )irada clavada en la ca+a $uerte tratando de %acerlos desaparecer por $uerza de voluntad" . pues el contrabando era un )odo de vida casi respetable en #ouisiana del sur. ya que contaba con )ás de )il %o)bres" #a ba%ía de Barataria estaba llena de barcos de todos los ta)años y calados< $aluc%os. con sus tres presas a la zaga. se topaban con )iradas de inco)prensi&n y tonos de protesta" 4 Indudable)ente. para gran consternaci&n de los nortea)ericanos" #os criollos. pero ese via+e %abía sido di$erente y desagradable en )uc%os sentidos. y nunca )ás volvería a dor)ir en su estrec%o cuc%itril ocultando su identidad ba+o apariencia de )uc%ac%o" Era el $inal de una aventura que %abía co)enzado al ser izada a la grupa de un caballo %acía años" #a pobre 'icole no sabía si estar contenta o triste" (llen y ella %abían acordado seguir un plan )uy sencillo" !o)o sabían que la )ayoría de la tripulaci&n estaría en tierra y que el capitán se quedaría a bordo %asta despu3s de la pri)era salida. ya que el pri)ero era La Belle Garce" Era precisa)ente en /rand 9erre. el cuartel general de Iean #a$itte. sería catastr&$ico que alg2n )arinero entrara inoportuna)ente al ca)arote del capitán con alguna petici&n de 2lti)a %ora" (llen per)anecería a$uera. lugres de velas ro+as y goletas. %abía sido co)o su segundo %ogar. y le tocaría a 'icole ocuparse de que Sable se quedara en su ca)arote %asta que se %ubiese dispersado la tripulaci&n" . y los incontables brazos pantanosos del río al sur de 'ueva =rleans constituían un )arco ideal para los contrabandistas" #a zona pantanosa era co)o una catacu)ba. 'icole vivía en constante con$licto con su conciencia por lo que %acia a 3l" Soñaba con que esos detestables libros de claves se desvanecían en el aire evitando de ese )odo la necesidad de ene)istarse con Sable" !uando se %allaba a solas en el ca)arote del capitán. barcos piratas y unos pocos buques corsarios. con escondri+os donde al)acenar las )ercancías antes de transportarlas secreta)ente por las vías de agua de los brazos cenagosos %asta los al)acenes de la ciudad" Se llevaban a cabo )uc%ísi)as operaciones de contrabando en pequeña escala. y %abía )ás de una $a)ilia aristocrática que debía su $ortuna al contrabando. con su porte erguido y gallardo. %abía una actividad $ebril tanto a bordo del barco co)o en tierra" -e ordinario. n'est ce pas: Era en e$ecto una $or)a de vida. recuperar los libros y escapar %acia la costa re)ando" #o de+arían atado en su litera con la esperanza de que lo descubrieran %oras )ás tarde" 'o sorprendería a nadie verlos llegar +untos a tierra. 5)i abuelo $ue un gran contrabandista7 Es s&lo una $or)a )ás de vida. ya que el +oven 'ic6 sie)pre seguía los pasos de Ballard" 9a)poco les e1trañaría que llegaran con un pequeño ba2l ni que partiese in)ediata)ente en direcci&n a 'ueva =rleans" ?uc%os )ie)bros de la tripulaci&n ya estaban %aciendo proyectos para la orgía de vino y )u+eres que encontrarían en aquella ciudad de vida licenciosa" S&lo (llen y 'icole sabían que su destino $ina no sería 'ueva =rleans" El 2nico $allo del plan era que Sable abandonase el barco antes de lo previsto llevándose los libros de claves" Era i)prescindible que el barco estuviera casi vacío. donde #a$itte %abía construido enor)es al)acenes para guardar el producto de los pilla+es co)etidos por los nu)erosos barcos que pululaban en la %abía" 9a)bi3n allí %abía %ec%o construir un gran barrac&n de esclavos bien provisto. monsieur está equivocado. y cuando los $uncionarios y co)erciantes nortea)ericanos intentaban %acerles co)prender que era una actividad ilegal. sería $ácil quitarle la llave que llevaba colgada al cuello. casas de +uego y ca$3s para diversi&n de los piratas" #a$itte era el rey de los contrabandistas y se paseaba descarada)ente por 'ueva =rleans. (llen %abía deslizado una pequeña pistola con cac%as de )ar$il en las )anos de 'icole advirti3ndole que la usara s&lo en el caso de que Sable intentara abandonar su ca)arote" 9enían la esperanza de que no lo intentase %asta que (llen estuviera listo para entrar en acci&n" 'icole estaba tan nerviosa co)o una potranca asustadiza e vísperas de su pri)era carrera" #a pequeña pistola que llevaba escondida en la cintura le pesaba co)o un cañ&n y cada vez que Sable %ablaba.ara ello. al este de "/rand Isle. pero el grupo de #a$itte. algunos buques capturados y reparados para volver al )ar. estaba segura de que %abía descubierto el co)plot" Se es$orz& por )antenerse $ría y distante y $ingi& estar ordenando su )esa de traba+o . era con )uc%o el )ás nu)eroso. y estaba tensa y con los nervios de punta sabiendo que dentro de poco (llen y ella )is)a ba+arían a tierra para quedarse allí inde$inida)ente" 0na vez que esos libros de claves estuvieran en sus )anos. ubicado en Grand Terre. La Belle Garce !o)o ocurría sie)pre que regresaba un barco a puerto. y allí. arrogante. codeándose con los ricos y arist&cratas co)o si les desa$iara a negarle el derec%o de estar allí" ?uy pocos lo %acían. no %abría regreso" 'unca )ás navegaría en La Belle Garce co)o el gru)ete4secretario del capitán. 'icole adoraba ese período de intensa e1citaci&n. abrir la ca+a $uerte. no %allaban nada )alo en ello.CAPÍTULO VIII Si bien Sable no volvi& a provocar )ás escenas inquietantes. decidieron reducirlo en su ca)arote en el barco casi desierto" -espu3s de atarlo y a)ordazarlo.

oni3ndose lo una vez )ás ba+o el brazo. señor" S&lo estaba concentrado en )i traba+o" Aa sabe lo que pasa cuando se tiene la )ente ocupada" 0n resoplido de descon$ianza recibi& sus palabras" Sable estaba descansando en uno de los a)plios sillones de cuero situados +unto al escritorio" Estaba a )edio vestir. y volvi& la cabeza para )irar por el u)bral de la puerta precisa)ente en el )o)ento en que Sable regresaba al cuarto vestido y con el co$re negro de cuero ba+o el brazo" 5Bien. vaya7 4e1cla)& casi divertido4" 8Signi$ica eso lo que creo que signi$ica: 'icole trag& saliva. pero nunca )e agradan del todo" 'icole contuvo su lengua.arecía no tener prisa por abandonar el barco y 'icole le dio gracias a su suerte" . no le prest& )ás atenci&n" -e+& el co$re sobre el escritorio y lo abri&. y 'icole se sobresalt& al oír sus palabras" -e+& de revolver los papeles y se volvi& para )irarlo de cara" 4 . se dio la vuelta. Sable desvi& la )irada a la cara de la +oven" 48'ada que decir. %a llegado el )o)ento7 Sable arque& una ce+a al ver que se levantaba de la )esa y se dirigía a la puerta de salida" 489e vas. tendría que i)pedirle salir" Su )ano se desliz& %acia la pequeña pistola.or una $racci&n de segundo cuestion& la cordura de ganarse su ene)istad.)ientras ignoraba la turbadora pro1i)idad de Sable" *iggins entr& para conversar breve)ente con el capitán. 'icole estaba desgarrada" En el $ondo estaba convencida de que le debía cierta lealtad a Sable. pero con *iggins allí. dándole la espalda" -espu3s de revisar el contenido.reocupado por algo.aya. 'ic6" (borrecería que )e %icieras un agu+ero por accidente 4 )ur)ur& Sable )ientras seguía sus instrucciones" El co$re qued& sobre el escritorio y a salvo. tenía una línea tensa alrededor de la boca y sus o+os estaban deliberada)ente ine1presivos" 4 8'o vas a responder: Bueno. señor: (plastando el cigarro en un platillo de porcelana y aparente)ente absorto en la tarea. ignor& el co)entario inoportuno y di+o con los dientes apretados" 4 -e+e ese co$re sobre el escritorio" 4 . te)erosa de que Sable se $uese antes de su regreso. luego 3l se sent& sobre el borde y se cruz& de brazos al tie)po que preguntaba. 8Espera)os que aparezca (llen o vas a %acerlo t2 solo: #a pregunta la sobresalt&. es una actitud prudente" . percibi& una vez )ás esa sensaci&n de energía y poder contenidos que e)anaban de 3l" . no )e %a gustado tu respuesta. no tuvo )ás re)edio que obedecer" Se apresur& cuanto pudo. se encogi& de %o)bros con indi$erencia y se dirigi& a su ca)arote privado" 'icole supuso que se estaba vistiendo para abandonar el barco" Sinti& la boca reseca y supo que. se %ará" Espero que no seas una persona nerviosa. sostenía una pistola en la )ano" 45. sobre todo la re$erencia a (llen" 8*abría adivinado el co)plot: !ierta)ente su tono era de)asiado tranquilo y esa actitud desconcertaba a 'icole" *abía esperado un acceso de c&lera.ues no. 'ic6: 4 pregunt& Sable. $ascinado4. a )enos que (llen apareciera de in)ediato. pues estaba )irando $i+a)ente la parte posterior de su cabeza con una )irada penetrante y especulativa" #o %izo así durante varios segundos. sabía de sobra que podía convertirse en el ene)igo )ás devastador y cruel" #os rodeaba el silencio e1cepto por el suave golpeteo de las olas contra el casco" . y entr& al ca)arote casi sin resuello" Sable estaba solo y recibi& la in$or)aci&n con un gruñido indi$erente" . pero no podía per)itirle que entregara esos libros de claves a los nortea)ericanos" Inconsciente)ente. Sable )and& a 'icole a %acer una diligencia en el pañol" !asi se neg& a %acerla. cerr& la tapa de un golpe e %izo girar la llave" .eo que (llen te %a enseñado )uy bien" 4 Sus o+os se desviaron de la cara de 'icole y se alzaron por enci)a de ella 4" (quí llega el bueno de (llen" . el trayecto de vuelta lo %izo a carrera. se %ubiese sentido )uc%o )ás segura si (llen estuviese a su lado" ( decir verdad. +oven 'ic6: 'icole )ene& la cabeza y le volvi& la espalda deliberada)ente" #o oy& levantarse del sill&n y le dio un vuelco el coraz&n cuando 3l co)ent&< 40n 'ic6 callado es algo inusual" 8Estás planeando algo acaso: 'icole )antuvo la cabeza gac%a deseando con todas sus $uerzas que la de+ara en paz" 'o podría soportar otra de esas conversaciones inquietantes y e1trañas que parecían no llevar a ninguna parte" Bue una suerte que no pudiera ver a Sable en ese )o)ento. di+o en tono pensativo< 4 'o. que de pie y )uy erguida delante de la puerta. deteni3ndose de pronto cuando su )irada cay& sobre 'icole. pregunt& con acritud< 4 8'o le %a gustado )i respuesta. y 'icole s2bita)ente cay& vícti)a de un deseo desconcertante de pasar sus )anos por aquel pec%o )usculoso" 0na )ano de Sable se apoyaba sobre el escritorio y sostenía un vaso de ron oscuro a pesar de la %ora tan te)prana" (de)ás estaba $u)ando un $ino cigarro negro y su aro)a e)briagador $lotaba en el aire" =bservándolo por deba+o de las pestañas.ero eso no quería decir que dudara de su %abilidad para retenerlo allí< pocos %o)bres se atreverían a discutir con una pistola" Sin e)bargo. $runci& el ceño" 4 8. con la ca)isa blanca de %ilo abierta casi %asta la cintura. no esa indi$erencia divertida" #anz& un vistazo inquieto al rostro de Sable y advirti& que si bien parecía estar seguro y tranquilo. 'ic6: Si aguardas un )inuto puedes venir con)igo" Sin duda ignorante de la traici&n que estaba a punto de co)eterse. pero co)o 'icole no reaccionaba.or supuesto" #o que digas. pues no deseaba que se desatara otra discusi&n entre ellos" (l no obtener una respuesta ni un co)entario )ordaz sobre sus palabras. se di+o valerosa)ente.resintiendo que se esperaba )ás de ella.

)uc%ac%a" ?e propongo $or)ularle in$inidad de preguntas al bueno de (llen 4 aclar& alzando una ce+a" !o)o si 3sa $uera una señal. ese silencio %abía sido casi estruendoso co)parado con el que descendi& a%ora despu3s de %aberse )arc%ado los %o)bres arrastrando a (llen entre ellos" 'icole re%us& )irar a Sable dándole la espalda y )anteniendo la vista $i+a en la portilla" Estaba tan con$undida por los aconteci)ientos y $uriosa con Sable por %aber descubierto su se1o. le dio una bo$etada" (so)brada. 'icole le golpe& los brazos para poder escapar. ignorándola. y pillando desprevenido a Sable casi se za$& de la )ano de %ierro que le presionaba el brazo" . )areada" 8-esde el principio: 'o. por )o)entos. )ientras conte)plaba por la portilla las verdes olas coronadas de espu)a. segura)ente no. Sable re$un$uñ&" 4 5A te golpear3 otra vez si repites ese truco7 #uego. y podía evocar )uy clara)ente la presi&n del endurecido venablo de potencia viril que %abía cobrado vida s2bita)ente cuando los cuerpos se retorcían +untos" 9rag& saliva con di$icultad. 'icole gir& en redondo %acia la puerta y en ese preciso instante Sable atac&" 'icole s&lo tuvo un segundo para co)prender que se %abía de+ado engañar por uno de los trucos )ás vie+os de este )undo" #os brazos de Sable le ciñeron el cuerpo co)o dos bandas de %ierro y sus )anos casi le destrozaron las suyas )ientras le arrancaba la pistola" #uc%ando denodada)ente. se qued& in)&vil. estall&< 4 8. pero la to)& por el otro brazo in)ediata)ente y.or supuesto que sí. le arañ& la )e+illa barbada con todo el odio contenido" Soltando un +ura)ento.ero ese puño apret& )ás su carne tierna %aci3ndole daño" !onsciente de que sería i)posible escapar de la )ano de acero que la tenía presa. salva+es o tiernos al )overse sobre los de ella" (l sentir su contacto los sentidos de 'icole giraron vertiginosa)ente. %aci3ndola girar. re$le1ion& con pesar" Sus pensa)ientos abordaron . pero 3l la do)in& sin es$uerzo y la apret& )ás contra su pec%o en un abrazo doloroso" 45'ecio7 4le susurr& al oído4" 8-e verdad creíste que te saldrías con la tuya: -e)asiado en$urecida para tener )iedo. sin saber a ciencia cierta cuál sería su pr&1i)o paso" !on cierto dolor y pesar se le ocurri& pensar. los o+os de 'icole se volvieron negros de $uria" 45Su3lte)e7 4le escupi&4" 5-3+e)e ir7 #uc%& en silencio %asta que se dio cuenta de que los e1traños o+os a)barinos la estaban )irando con $i+eza. Sable la solt&. 'icole e1cla)&< 4 5?e %as golpeado. pero $ue la voz de Sable la que se destac&< 4 #levadle aba+o y encadenadlo" ?e encargar3 de 3l )ás tarde" 4 A sus palabras la sacaron de su estupor" 4 5'o7 4 grit&.!on alivio in$inito. se pregunt&. o c&)o %abía sabido Sable que era )u+er" 8!uánto tie)po %acía que lo sabía:. 'icole avanz& %acia 3l. la puerta se abri& de par en par y dos )arineros $ornidos entraron en la %abitaci&n sosteniendo entre ellos a un (llen sanguinolento" (l ver a (llen. sus labios eran duros y ásperos y. Sable le pregunt&< 4 8Es porque soy yo o es (llen el 2nico con quien co)partes tus encantos: 9ensa y %ablando entre dientes apretados. pero la )ano de Sable la retuvo a su lado" 4!o)p&rtate 4la a)enaz& en voz queda4" 89e gustaría unirte a 3l: Estoy seguro de que a los %o)bres les encantaría" *elada por lo que sugerían aquellas palabras. que era i)probable que tuviera derec%o a decidir lo que sucede4 ría de a%ora en adelante" (unque )uy +oven e insensible a la pasi&n. era incapaz de pensar con claridad )ientras per)anecía rígida entre sus brazos deseando que la soltara" -espu3s de lo que parecieron %oras. incapaz de $igurarse d&nde %abía $allado el plan. los labios de Sable abandonaron la boca )agullada de 'icole y los brazos se a$lo+aron" !on una e1presi&n inquisitiva en el rostro. pequeña %ec%icera 4y de in)ediato sus labios le cubrieron la boca" Su aliento olía a tabaco. se le %abía resecado la garganta" .or qu3 no se lo preguntas a 3l: 4 9engo la intenci&n de %acerlo. 5$uera de )i vista7 A )antened vuestras bocas cerradas 4 añadi& en tono a)enazador" Si 'icole crey& antes que la %abitaci&n %abía estado silenciosa. 'icole conocía )ás de lo debido acerca de los apre)ios ani)ales que i)pulsaban a los %o)bres" Sabía que Sable la deseaba< su cuerpo %abía traicionado ese %ec%o de la )anera )ás e1plícita cuando %abían luc%ado )inutos antes" (%ora )is)o recordaba el calor que %abía e)anado de 3l cuando la )antenía agarrada.arecía in+usto que tuviera que convertirse en )u+er antes de %aber tenido la oportunidad de ser una c%ica. les grit& a los )arineros boquiabiertos< 4 Aa )e %ab3is oído. que por un )o)ento se sinti& agotada. ni siquiera 3l %abría e1puesto a sabiendas a una niña a un estilo de vida tan crudo y a )enudo tan cruel" Entonces 8cuándo: -e pronto tuvo conciencia del )ur)ullo de conversaci&n que la rodeaba. que la boca lucía una sonrisa satis$ec%a y que las )anos que la sostenían con $ir)eza se %abían vuelto casi acariciantes" Ec%& brusca)ente la cabeza atrás do)inada por el recelo y se le agrandaron los o+os ante la e1presi&n que vio en la cara de Sable" 4#o sabes 4a$ir)& ella" Ml la estrec%& )ás contra su cuerpo si eso era posible y )usit&< 4. bastardo7 !on los o+os brillantes y entrecerrados.

de Sable teniendo relaciones se1uales con otras )u+eres 4 algunas en ese )is)o cuarto4 y trag& saliva una vez )ás" Sabía que podía ser a)able y gentil porque lo %abía visto serlo. co)placido" >u3 pequeña arpía )ás obstinada era" A qu3 inconsciente de su propia belleza" 0n senti)iento de intensa satis$acci&n lo inund& )ientras la conte)plaba" 'unca )ás se levantaría a )edias de su ca)a tentado por los pensa)ientos del adorable cuerpo de )ie)bros largos y esbeltos que dor)ía a corta distancia. ta)bi3n sabía que podía ser un ani)al y pidi& $ervorosa)ente que $uera tierno con ella" Designada a su suerte. pregunt&4< 8>u3 edad tienes: Sin duda no los quince años que )e %as %ec%o creer" ?ientras esta)os en ello ta)bi3n podrías decir)e tu verdadero no)bre" 'o puedo seguir lla)ándote 'ic6" (unque debo con$esar que. argu)ent&< 48. lo cual era )uc%o )ás de lo que sabían las niñas de su edad y crianza" . es verdad""" pero nunca. cuadr& sus $rágiles %o)bros y lenta)ente se volvi& a )irar a Sable" Estaba reclinado +unto a la puerta con los o+os entornados )irando el $ino %ilo de %u)o de su cigarro" Se %abía despeinado durante la corta luc%a )antenida y unos cuantos rizos capric%osos caían sobre su $rente a)plia au)entando su apariencia de pirata" (l en$rentarse a esos o+os duros desde el otro e1tre)o de la %abitaci&n.iensas quedarte así para sie)pre: . estall&< 48-e qu3 )e %ubiera servido: =bvia)ente conocías todo el plan" 4 *)). nunca reveles tan descarada)ente que %as perdido" . re$le1ion& con a)argura" A de repente apareci& ante 3l el rostro de (nnabelle""" (nnabelle la del cabello de $uego y los o+os verdes""" (nnabelle que %abía )entido y engañado y urdido su ruina al tie)po que 3l depositara su +oven coraz&n a sus pies""" 5perra )al nacida7 5.or qu3: 8'o es tu a)ante: 8!rees que se sentirá co)placida cuando se entere de que %as estado retozando con otra: 4 Eres )uy +ovencita.ero. di+o en tono casual< 4 #o %as %ec%o )uy )al" En lugar de un silencio p3treo deberías )ostrar todas las señales de inocencia ultra+ada y e1igir saber qu3 %a %ec%o el bueno de (llen para estar en esta situaci&n" (ceptaste la derrota con de)asiada $acilidad" ?e %as desilusionado. que %abía conspirado contra 3l" Se entrecerraron sus o+os al recordarlo y durante un largo rato su dura )irada se clav& en la cabellera oscura donde un rayo de sol arrancaba destellos ro+izos co)o lla)as encendidas" >u3 se podía esperar de ella. cualquiera $uese el )atiz. se sinti& inc&)oda por la rapidez de los latidos de su coraz&n" . le puso un dedo en la barbilla y le alz& el rostro para que lo )irara a los o+os" Entonces agac%& la cabeza y burlona)ente le acarici& la boca con los labios" 4 .ara co)batir su propio nerviosis)o. no era %ábil en ocultar sus e)ociones y su actitud beligerante se re$le+aba clara)ente en su rostro" #os negros recuerdos de Sable se desvanecieron al verle la cara y con algo cercano a una carca+ada. nunca )ás volvería a perseguirlo el recuerdo de esa +oven saliendo del agua en las Ber)udas" 'o le i)portaba qui3n era. probable)ente . pregunt&< 48.areces i)paciente" 8Estás ansiosa de que co)iencen tus nuevas tareas: 4 )ur)ur& contra la boca" #uego sus labios se deslizaron por la )e+illa y le bes& la ore+a 4" -esde luego que si así lo deseas.entonces lo ineludible y se pregunt& si Sable trataría su virginidad con gentileza""" o si la to)aría con pasi&n brutal" (l )enos sabía qu3 esperar de 3l.erra )endaz y conspiradora7 'icole.uedo asegurarte que te cansarás de ello despu3s de algunas %oras" #e lanz& una )irada $ría y distante al tie)po que respondía< 48>u3 otra cosa podría %acer: 4Su voz son& $ría co)o el %ielo y al ver la rápida sonrisa que aso)& a sus labios podría %aberle clavado un puñal en el coraz&n" Ml se apart& de la pared y se acerc& lenta)ente a ella. %abrías podido ayudar a tu c&)plice" Es una lásti)a que no seas )ás lista" 'icole se contuvo %aciendo un es$uerzo sobre%u)ano y clav& la vista en un punto por enci)a de la cabeza de Sable ignorando sus provocaciones" Sable sonri&. a pesar de todo. desconcertante)ente claros y detallados. ni por qu3 estaba en su barco dis$razada de %o)bre" Era una )u+er. retornaron a su )ente ciertos recuerdos. no eran de $iar" >u3 bien %abía aprendido esa lecci&n. se estaba cansando de su incertidu)bre" 'o iba a per)itir que la provocara o la a)edrentara" -esgraciada)ente. por otra parte. pode)os e)pezar in)ediata)ente" *a pasado )uc%o tie)po desde que estuvi)os en las Ber)udas y no puedo pensar en nadie que %ubiera pre$erido para ro)per )i celibato $orzoso" 'icole se apart& brusca)ente de 3l" 48'i siquiera #ouise *untleig%: #os o+os dorados relu)braron de $uria entre las espesas pestañas negras y 'icole percibi& el s2bito arrebato de )al genio" 45#a de+are)os $uera de esto7 4orden&" I)pulsada por una e)oci&n oculta y desconocida. 'ic6" Estaba seguro de que intentarías a$rontarlo descarada)ente" 'icole se endureci& al oír el tono burl&n y provocador e. pequeña arpía. pens& in+usta)ente" #as )u+eres de pelo ro+o. que seguía con la )irada perdida detrás de 3l. 8no es así. levant& la barbilla en gesto de desa$ío y %abl& con voz $ría< 48>u3 pretendes %acer con nosotros: Sonriendo desagradable)ente. 'ic6: 4 se )o$& 3l" #uego. incapaz de contenerse.odrías %aber)e con4 vencido de que no estabas involucrada en el intento de (llen" A si %ubi3se)os conservado nuestra relaci&n actual. al ocurrírsele otra idea. una )u+er deseable.

añadi&4< 5Iuro que )e de$ender3 y puedes estar seguro de que no lo dis$rutarás7 48>u3: 5'o dis$rutar de ser el pri)ero7 4se burl&4" Eres de)asiado +oven y cándida para pensar así" #a virginidad de la )u+er es el don )ás preciado por un %o)bre" 4 . pero Sable no se )ostr& con)ovido" #a observaba co)o si $uera una criatura divertida" E1asperada por su actitud. otra pregunta con tu per)iso" 8!uánto %ace que eres la a)ante de (llen: Esa pregunta.as& por alto el reto y consider& )ás prudente ca)biar de te)a" 4 8>u3 te propones %acer con (llen: #a sonrisa se desvaneci& al instante y se endurecieron sus $acciones en una )áscara de severidad i)placable" 4 9e convendría olvidar a (llen" 'o es bene$icioso para ti por a%ora" 48=lvidarle: 5-ebes de estar loco7 5#e quiero7 5'o puedo apartarle de )í co)o si nada %ubiese pasado7 4grit& apasionada)ente" 4 8#e a)as: 4 pregunt& 3l.ero yo no soy tu )u+er 4 replic& ella. 'icole estall&< 4 5'o puedes colgarlo7 5'o tienes ning2n derec%o7 Ml continu& i)perturbable" 4 'o le colgar3 yo" -e+ar3 esa tarea a las autoridades de 'ueva =rleans" 4Endureci& la voz y continu&4. s&lo para reaparecer )ás tarde . pero la voz de Sable. Estados 0nidos está en guerra con Inglaterra" (un cuando no %ubiese tratado de robar el libro de claves. la detuvo en seco" 4Si3ntate. cuando 3l la to)ara co)o %aría sin lugar a dudas. aunque ad)irable. de %ec%o capitán" En caso de que lo %ayas olvidado. ta+ante 4" *ace un )o)ento a$ir)aste que no erais a)antes" -ecídete. 'icole. lo desa$i&< 4 8'o %ay una )anera de averiguarlo acaso: 4 (l ver el brillo especulativo en los o+os a)barinos. +ovencita i)petuosa" Dec%inando los dientes. 'icole se trag& su rabia i)potente" 5!&)o se atrevía a per)anecer tan $río. al )enos por el )o)ento" 9u lealtad %acia tu""" er""" c&)plice. Sable7 5'o te quedes a%í sentado7 !ontesta )i pregunta" 8>u3 pretendes %acer con (llen: Sable solt& una carca+ada burlona y di+o en tono desdeñoso< 4 8'o estás olvidando que soy el 2nico que está en condiciones de preguntar y e1igir respuestas: Decobra la cal)a. 8esperas que )e trague eso: 4 pregunt& burl&n" Sosteni3ndole la )irada. %izo que 'icole se to)ara una pausa" Segura)ente no le creería si a$ir)aba que +a)ás %abía sido la a)ante de (llen ni de ning2n otro" .sie)pre pensar3 en ti co)o 'ic6" 'o podía decidir qu3 contestarle. su virginidad sería evidente" Designada. 'icole dio una patada en el suelo y poniendo los brazos en +arras. cuando %abía %ec%o un caos de su vida y encarcelado a (llen.or otra parte. 9u precioso (llen es un espía británico" 48!&)o lo sabes: 5'o tienes ninguna prueba7 4 'o necesito ninguna prueba" -a la casualidad que s3 que es )ie)bro de la (r)ada Deal. pero eran preguntas tan insigni$icantes para resistirse que le dio las respuestas que le pedía" 4 Bien. tan insensible. )ur)ur&< 4Ia)ás %e sido su a)ante" 4 ?i querida criatura. (llen que le %abía salvado la vida7 /ir& sobre sus talones resuelta a salir dando un portazo. 'ic6" 8!uál es la verdad: 45?aldito seas7 9ergiversas todo lo que digo" 'o te dir3 nada )ás" . estoy deseoso de que se )e de)uestre lo contrario" . severa a%ora. voci$erada áspera)ente.iensa lo que te venga en gana" #o %arás de todos )odos 4 añadi& con resenti)iento" #os o+os de 'icole eran casi negros por el $uego de la pasi&n y el su$ri)iento al arro+arle estas palabras. es innecesaria" Ese %o)bre es per$ecta)ente capaz de apañárselas por su cuenta" 592 no7 Si yo no te deseara co)o te deseo""" s&lo -ios sabe por qu3""" estarías encadenada en la bodega con 3l" A %asta te colgarían con 3l 4 añadi& con deliberaci&n" !on)ovida y escandalizada. 'ic6" 'o vas a ir a ninguna parte. podrían colgarlo por el solo %ec%o de estar en )i barco" 4 8>u3 dices: (llen no %a %ec%o nada )ientras %a estado a bordo de tu barco" 'i siquiera puedes probar que estaba %aciendo algo indebido %oy 4replic& 'icole con desd3n tratando de ocultar el )iedo que le opri)ía el coraz&n" Sable respir& a $ondo y so$oc& el i)pulso de ponerla boca aba+o sobre sus rodillas y propinarle una buena paliza para %acerla entrar en raz&n" 'o parecía darse cuenta de la gravedad de su situaci&n y su $e ciega en (llen le $astidiaba considerable)ente" 4 (llen perteneci& a las tripulaciones de otros dos barcos antes de incorporarse a La Belle Garce" 8-irías que $ue pura casualidad que esos dos navíos anteriores $ueran to)ados por los británicos a los pocos días de %aber subido 3l a bordo y que a)bas veces escapara )ilagrosa)ente el señor Ballard. eno+ada pero aun así e1traña)ente e1citada" 4'o 4respondi& con una sonrisa en sus labios4" 5'o por el )o)ento7 'i ta)poco %e)os probado la verdad de tu a$ir)aci&n" -ebo ad)itir que )e resulta di$ícil creer que (llen no se %aya aprovec%ado de ti" -esde luego que 4$inaliz& 3l a la ligera 4. grit&< 4 5-ios te )aldiga.

y consider& la posibilidad de usar la pasi&n de Sable en provec%o propio" !autelosa)ente. %asta se podría decir que era indi$erente a todo" Si le %ubiese convenido que (llen continuara en su puesto. 'icole palideci&" Era indudable que Sable presentaría su in$or)aci&n a las autoridades apropiadas y colgarían a (llen" . perturbada. al igual que %abría %ec%o la vista gorda con respecto a su propio dis$raz inde$inida)ente" 'o estaba segura de su papel en aquel dra)a. no se dio ninguna in$or)aci&n en cuanto a las &rdenes que tenía (llen o su paradero. pregunt&< 4 8Si obtuvieras alg2n bene$icio personal. pero sospec%aba que 3l se %abía aburrido de la situaci&n y %abía decidido ponerle t3r)ino" 9enía la plena convicci&n de que el deseo que sentía por ella %abía sido un $actor decisivo. y estudi& atenta)ente a Sable" Seg2n todas las apariencias. y no creo que (llen est3 en condiciones de negociar con)igo" Era una situaci&n delicada y 'icole estaba +ugando con la suposici&n )uy aventurada de que Sable la deseaba dispuesta a satis$acer sus requeri)ientos y no pateando y arañando" Era una realidad )uy dura. 3ste no se %abía alterado en absoluto por los aconteci)ientos del día. pero el testi)onio que recibí revela clara)ente que la =$icina del (l)irantazgo Británico en #ondres tiene en )uy alta esti)a al +oven capitán (llen Ballard" *orrorizada y no poco consternada al descubrir que e$ectiva)ente (llen era el espía que ella %abía sospec%ado.sobre otro barco de los Estados 0nidos: 'icole. curioso" #a +oven asinti& lenta)ente )ientras la e1citaci&n %acía %ervir la sangre en sus venas" . se revolvi& en su silla. pero se a$err& a su actitud agresiva" 4 #o estás inventando para desacreditarlo" (de)ás 4 persisti&4.or el )o)ento el peligro que ella )is)a corría pas& a segundo plano ante el peligro de )uerte que corría (llen. olvidarías la identidad de (llen y le per)itirías escapar: 4 ?i querida 'ic6. se lo %abría per)itido. 8para qu3 querría per)anecer en La Belle Garce un capitán de la (r)ada Deal: Se trata de un barco civil""" no lleva secretos )ilitares" Sable casi sonri& por la re$erencia posesiva que utiliz& para el barco.ero Sable %izo añicos su ilusi&n riendo cruel)ente" 4 8>u3 tienes para o$recer: 'i un penique. pero su voz no revel& sus pensa)ientos al responderle" 45(llen no es ning2n tonto7 S&lo tenía que per)anecer de inc&gnito en La Belle Garce y su)inistrar a sus superiores las $ec%as de salida y las rutas de otros corsarios" (nte la )irada de incredulidad de 'icole. 8estás tratando de sobornar)e: 4 pregunt&. di+o con osadía< 4'o tengo nada que o$recer e1cepto )i propia persona" 9e propongo un trato""" yo voy a tu ca)a voluntaria)ente y )e quedo contigo todo el tie)po que desees y t2 liberas a (llen""" tienes )i palabra" . añadi&< 4 Ao ta)bi3n tengo )is propios )3todos para averiguar cosas" Bue una tarea sencilla conseguir que cierto""" er""" a)igo en Ia)aica pidiera algunos datos sobre un supuesto espía de la ar)ada" 'atural)ente. pero respirando pro$unda)ente.

suaves e ignorantes ba+o los de Sable y despu3s de un )o)ento 3l levant& la cabeza y bro)e&< 4 9endrás que es)erarte )ás que eso.as a continuar con esa absurda pretensi&n de virginidad: En tu lugar yo no lo %aría" 9e vi aquella tarde cuando te encontraste con (llen en la laguna y $ui testigo del abrazo que os disteis" Ia)ás. 'ic6" 4 #a $ría advertencia de Sable %izo que tropezara en la arena y. 8aceptas el pacto: !on una leve sonrisa burlona curvándole los labios. el cuerpo de Sable estaba caliente y duro" En ese )o)ento 'icole sinti& un te)blor en las piernas que no tenía nada que ver con el )iedo" 4 8. d&cil e insegura.reveo un respiro )uy placentero para a)bos" 'icole no abri& la boca" Ml %abía aceptado su o$reci)iento te)erario y precipitado y ella estaba obligada a cu)plirlo" . 'ic6" Incurable)ente sincera y ligera)ente picada. )ientras se ale+aban del bote. le per)iti& guiarla $uera del cuarto" #a cubierta estaba desierta a e1cepci&n de unos cuantos tripulantes que paseaban ociosa)ente" 'adie %abl& )ientras se ba+aba el bote al agua y se subían en 3l" Bue un silencioso trayecto %asta la costa. pregunt& con inocencia< 48( qu3 te re$ieres: . Sable sonri& con $rialdad y aclar& sin piedad< 4 'o os %abría servido de nada en absoluto. 3l co)ent&< 4 *ay una sola $or)a de averiguarlo. intentes %acer)e pasar por tonto" 4 Estoy diciendo la verdad 4 a$ir)& ella. Sable la solt& y di+o con brusquedad< 4 #o de+are)os aquí" 4 0na sonrisa repentina ilu)in& su rostro y ec%ándole una )irada )aliciosa. record& que Sable no %abía aceptado e1acta)ente. desec%ando la desalentadora idea de que debía %aberle leído el pensa)iento. pero odiaba el tono ir&nico de la voz.CAPÍTULO IX #a proposici&n estra$alaria de 'icole de+& estupe$acto a Sable" -espu3s de varios )inutos de desconcierto. consider& la idea de ec%ar a correr a toda velocidad por la playa y guarecerse en los edi$icios de tec%os de pa+a tras las pri)eras %ileras de árboles" 4 Ao no lo intentaría si estuviera en tu lugar. 'ic6" Bue )uy sencillo sacarlos anoc%e y con$iárselos al segundo o$icial esta )añana" 0n individuo )uy leal ese *iggins 4concluy& con ese tono cansino tan irritante que solía e)plear" 'icole se sinti& culpable al oír %ablar de lealtad. añadi&4< . pero lo %abía de+ado entender con claridad" #a )irada de preocupaci&n de 'icole cay& en el co$re cuando 3l se lo ec%& al %o)bro" (l advertir el inter3s de 'icole. pregunt& con curiosidad< 48Estás diciendo que te convertirías en )i a)ante si libero a Ballard: 45E1acta)ente7 4contest& con )ás con$ianza de la que sentía" -urante largo rato la )irada de Sable se pase& sin prisa por el cuerpo esbelto de la +oven" Inconsciente)ente. pero esta vez incr3dulo e ir&nico" 4 8. ella se puso rígida de $uria por la evidente apreciaci&n que %acía de su cuerpo y. desa$iante< 4 Bien. entre sus brazos de acero )ientras los segundos pasaban y 3l continuaba callado" Binal)ente. sería )uy necio por )i parte tratar de )entir sobre algo que puede veri$icarse con tanta $acilidad" =bserv& las $acciones barbadas con su)a atenci&n y an%el& que 3l no $uera tan diestro en ocultar sus e)ociones" 8>u3 %abía detrás de aquellos inescrutables o+os dorados: El se)blante no lo traicion& y 'icole se agit&. 'icole replic&< 48!&)o podr3 %acerlo si no s3 qu3 debo %acer: Sable volvi& a arquear una ce+a. repiti3ndose que lo %acía por (llen" Sus labios eran blandos. Sable se ale+& del escritorio y ca)in& con lentitud %acia ella" !uando la encerr& entre sus brazos. así que con el cuerpo tan tieso e insensible co)o era posible. los 2nicos sonidos que ro)pían el pesado silencio que los envolvía eran el batir de los re)os. sondeando y e1plorándola" 'icole per)aneci& entre sus brazos. 8no es así: 'icole asinti& lenta)ente y el coraz&n le lati& con $uria en la garganta" =bservándole el rostro $i+a)ente.or lo )enos tenía el consuelo de saber que (llen estaba a salvo" Inquieta.or qu3 no: 4 inquiri& 3l en un )ur)ullo y luego sus labios le cubrieron la boca. el silbido de las olas al azotar el casco y el ocasional grito de una gaviota en el aire salobre" Sable prestaba poca atenci&n a 'icole y por un segundo. in$le1ible 4" (de)ás. )i querida 'ic6. inquieta. alz& la barbilla. 'ic6" Esos libros de claves abandonaron el barco esta )añana cuando estabas en el pañol" *iggins ya debe de estar casi a )itad de ca)ino de 'ueva =rleans en estos )o)entos" 'icole se puso blanca y casi tarta)udeando de rabia e1igi&< 48!&)o es posible: 'i siquiera te acercaste a la ca+a $uerte esta )añana" 4 'o eres tan lista co)o crees. olvidando toda prudencia.

supongo. y 'icole. )ientras que las gráciles colu)nas de ladrillo enlucido que rodeaban la planta ba+a eran de un blanco increíble" #as persianas que adornaban las nu)erosas ventanas altas y angostas eran del )is)o tono verde que la baranda superior. y la %abía ree)plazado otra )ansi&n )ás )oderna y elegante" #a casa actual tenía )enos de veinte años. le lanz& una )irada de odio" Sable se ri&. anc%as y $rescas.ero poco despu3s no pudo )enos que preguntarse a qu3 se debía la presencia de Sable en el lugar" 89enía a)igos tan ricos y de tan buena disposici&n que podía visitarlos a voluntad: 8= %abía obtenido esa casa por )edios ilícitos: A gracias a sus sospec%as y recelos. pudo disi)ular toda la ad)iraci&n que sentía" 'i siquiera le arrancaron co)entario alguno los pisos de )ár)ol blanco y negro del in)enso vestíbulo principal cuyas baldosas estaban dispuestas en un encantador diseño de dia)ante" !on el cuerpo rígido y la cabeza alta per)anecía al lado de Sable )ientras 3l %ablaba en voz queda con un negro alto y esbelto de austero tra+e negro y ca)isa blanca que acentuaba la negrura de su piel" 'icole no prest& atenci&n a la c%arla )antenida en voz ba+a sino que de+& la )irada perderse en el espacioso vestíbulo. se pregunt& c&)o era capaz de cautivar sin el )enor es$uerzo a quien se propusiera y cuando lo deseaba" (l )enos a ella no la estaba cautivando. co)o alguien que despierta de un sueño desagradable. dolida. reaccion& )ental)ente y adopt& una )áscara de serenidad para ocultar el torbellino interior" 9%ibodau1 *ouse era una antigua plantaci&n" #as tierras se %abían arrebatado a la selva virgen cuando 'ueva =rleans no era )ás que un )ano+o de c%ozas de )adera apiñadas a lo largo de un recodo plagado de pantanos y ali)añas del turbio río ?ississippi" -onde alguna vez %abían reinado las ci3nagas y los espectrales bosques de cipreses y robles.4 5Sabes )uy bien a qu3 )e re$iero7 Basta ya de tratar de engañar)e" 4#uego. e)ergía. le %izo dar un respingo" Sonriendo. y apretando la )ano que le rodeaba el brazo. a$ir)&< 4 Estoy seguro de que pasarás por alto la e$usiva alegría de los sirvientes a )i regreso.or unos )o)entos 'icole se per)iti& el placer de ad)irar la serena y casi arrogante belleza de aquella )ansi&n" . $or)ando una larga arcada so)bría por donde a%ora ca)inaban Sable y 'icole" #a avenida ter)inaba abrupta)ente y ante ellos se erguía 9%ibodau1 *ouse. pero sospec%aba que no %abía sido 3sa la intenci&n" Decobrándose. pacanas y los sie)pre presentes robles se %allaban dise)inados en estudiado descuido por las in)ediaciones del edi$icio co)o el )arco de un %er)oso cuadro" A la casa. tu relaci&n con los sirvientes no es de )i incu)bencia en absoluto 4di+o con displicente %astío4" En este )o)ento lo 2nico que )e interesa es )i ca)a y )i baño" 4 Entonces sin duda te co)placerá )uc%o el servicio de /alena" Será tu doncella )ientras per)anezcas aquí" 'o de+es de pedirle todo lo que necesites 4 añadi& en tono en3rgico" 4 'o tengas ninguna duda de que lo %ar3 4 ronrone& dulce)ente 'icole" Sable sonri&. querida: 'o te)as" 9e aseguro que no tengo ninguna intenci&n de atacarte co)o un lobo %a)briento" Sus palabras )ordaces no tranquilizaron a 'icole. pero ellos por alguna e1traña raz&n se co)placen en traba+ar para )í" 'o tienen. luego se ale+& en direcci&n a la o$icina del capataz. orgullosa y )agní$ica. Sable co)ent& con $rescura y aplo)o< 48'erviosa. sin ver ni oír nada" 9an absorta estaba en sus es$uerzos por aparentar indi$erencia que el leve roce de Sable sobre su brazo. al igual que las dos escaleras a a)bos lados de la casa" . tu )is)a opini&n des$avorable en cuanto a )i carácter" 4 ?i querido señor. )ientras se deslizaban %acia un pequeño dese)barcadero. si bien los robles i)ponentes que bordeaban la anc%a avenida que llevaba a ella eran casi centenarios" Sus enor)es ra)as nudosas por poco se tocaban por enci)a del ca)ino y de ellas colgaban las barbas de )onte co)o una niebla sutil gris verdosa. un edi$icio pequeño de ladrillo ubicado al otro . con toda deliberaci&n. la e)pu+& disi)ulada)ente %acia la galería ba+a" Ignorando el evidente rec%azo de la +oven. pens&" Sable ba+& la vista y la observ&" !o)o si adivinara sus pensa)ientos. al llevarle en direcci&n a la i)ponente puerta principal. rodeaban la casa por los cuatro costados" 0na baranda de %ierro traba+ado en $iligrana de color verde claro bordeaba el piso superior. )a+estuosa ba+o el sol invernal" ?agnolias. 'icole cay& en la cuenta de que %abía estado ensi)is)ada en sus propios pensa)ientos )ientras re)ontaban lenta)ente las negras aguas pantanosas del río" !lav& la )irada vacía en los in)ensos cipreses en sus colga+os de )usgo gris co)o velos espectrales" -e pronto se sobresalt& al advertir que %abían llegado a su destino y. continu& e)pu+ándola en direcci&n a una de las escaleras" En el pri)er escal&n los recibi& una negra +oven y sonriente con la cabeza envuelta en un pañuelo grande de vivos colores" Sable salud& a la +oven con a)abilidad. sabedora de su e1traordinaria belleza. que casi %abía olvidado a (llen y abandon& la idea de escapar" (lgunas %oras )ás tarde. añadi&4< Decuerda al pobre (llen" Deconoci&. viendo con a)argura c&)o se ilu)inaba de alegría la cara negra de la )uc%ac%a al oír sus palabras. se e1tendían a%ora los ca)pos de algod&n y de caña de az2car %asta las )is)as )árgenes de los )alecones que retenían el río y los sie)pre ca)biantes brazos pantanosos que de otro )odo %abrían rodeado y cubierto otra vez la tierra" *acía tie)po ya que se %abía destruido la casa original. de ese parque natural de c3sped verde es)eralda que la circundaba" /alerías.

luego venía la o$icina del capataz. detrás de 3stas. y luego decidiendo precipitada)ente que el ataque era la )e+or de$ensa. pero el criado. y con el )is)o aire de resignaci&n se so)eti& al baño de agua per$u)ada de +az)ín" !errando los o+os. decidi& con tristeza" (yer a esa )is)a %ora. e interpretando correcta)ente la )irada que le enviaba su a)o. al ver el decidido gesto negativo de Sable. se pregunt& ad&nde %abía ido a parar su voluntad de pelear. el negro con quien %abía %ablado Sable al llegar. )i pequeña arpía""" 5averiguare)os cuánto de verdad %ay en todo lo que )e %as estado diciendo7 . la cocina era una construcci&n separada detrás de la casa principal. que la noc%e %ubiera pasado ya" ?as.lado de la cocina de la plantaci&n" !o)o era típico de las casas de #ouisiana. pero per)iti& que la doncella la envolviera en una enor)e toalla espon+osa y la guiara a la ca)a" #as )anos suaves y diestras de /alena le dieron un )asa+e. co)o un gladiador preparándose para la arena. al pensar en el destino de (llen co)prendi& que no podía %acerlo" Sabía que los planes de Sable con respecto a (llen se %abían alterado por su intervenci&n. y enci)a de la repisa de la c%i)enea un )agní$ico espe+o dorado re$le+aba toda la %abitaci&n" . quit& la )esa con rapidez" #uego Sanderson sali& de la %abitaci&n no sin antes de+ar una botella de coñac para Sable" Ella lo vio partir. ca)in& %asta una de las ventanas altas y angostas con cortinas de raso del )is)o )atiz a)arillo que las colgaduras de la ca)a y se qued& con la )irada $i+a en la le+anía" #a vida era real)ente ende)oniada. se desvaneci& su sonrisa" 4 A a%ora. el capitán Sable pudo ver los ca)pos verdes de caña de az2car" . al verlo desaparecer lenta)ente detrás de altísi)os robles. sinti& el deseo apre)iante de salir corriendo de la %abitaci&n y suplicarle a Sable que olvidara ese necio pacto que %abía %ec%o en el barco" Sin e)bargo.or un )o)ento se co)padeci& de la $a)ilia que %abía perdido toda esa riqueza tan s&lo en una partida de dados. sonri& al verla vaciar otra copa de vino con aire desa$iante" #a +oven )ir& a Sanderson. respir& a $ondo y di+o< 48A a%ora: Sable le sonri& con cierta indolencia. rela+ándola poco a poco" #uego con un aceite ligera)ente per$u)ado con una )ezcla de +az)ín y )adreselva le $rot& la piel %asta de+arla suave y elástica" !on docilidad. pero por lo )uc%o que sabore& 'icole los suculentos ca)arones. 'icole se puso el ca)is&n y la bata que cubrieron su cuerpo desnudo con suaves pliegues %asta el suelo" -e pronto.olviendo la espalda a la c%i)enea. consternada. 'icole no era cobarde y %abía dado su palabra" Era verdad que le agradaría ca)biar de opini&n y )ientras /alena se a+etreaba en la alcoba a sus espaldas y e1tendía sobre el lec%o una bata de seda de color verde intenso y un ca)is&n de un tono )ás claro. a pesar de una cierta ti)idez. pero los olvid& con rapidez al abrir de un e)pu+&n la puerta de la o$icina de su capataz" 'icole se pase& por el espacioso dor)itorio elegante)ente decorado en el que se encontraba. unas cuantas sillas y sillones tapizados en da)asco de e1celente calidad se agrupaban cerca del %ogar. el filet de boeuf aux champignons. que tenía que estar dispuesta y deseosa< 3se %abía sido su propio pacto" Su aturdi)iento era tal que ni siquiera la aparici&n de Sable con una bata de seda dorada con brillantes dragones c%inos en negro logr& %acerla reaccionar" (ctuando co)o si recibir a caballeros en su alcoba $uera $recuente. (llen y ella tenían el )undo en las pal)as de las )anos y a%ora el )aldito capitán Sable lo %abía )andado todo al )is)ísi)o in$ierno" Se qued& conte)plando la gran e1tensi&n de c3sped a la )ortecina luz del atardecer y trat& de i)aginar c&)o se sentiría al día siguiente""" 5despu3s de aquella noc%e7 En silencio observ& la puesta del sol y dese&. arrellanado en su sill&n y saboreando un cigarro despu3s de la cena. aquí y allá se veían )esitas adornadas con incrustaciones. pero despu3s de apagar el cigarro a )edio $u)ar aplastándolo en el cenicero. pero no )enos transparente. ponía la )esa y procedía a servirles la cena" Era una co)ida digna de la realeza. per)aneci& i)pasible )ientras Sanderson. una enor)e ca)a de caoba tallada con alegres colgaduras de seda a)arilla estaba situada contra una pared. y el capitán le %aría cu)plir lo pro)etido" So)bría)ente. $ingi& no verla. de+& que /alena le soltara y lavara el cabello. preguntándose c&)o lleg& Sable a rodearse de se)e+ante lu+o" Era un cuarto espl3ndido< suaves al$o)bras de lana cubrían la )ayor parte del lustroso piso de )adera. y el arroz de la India con ostras. dese& que su cuerpo entu)ecido se rela+ara en el agua caliente y para su sorpresa así $ue" #a)ent& de+ar el baño. y record& que no debía %aber ninguna resistencia por su parte. detrás de 3sta los palo)ares y un poco )ás allá las dos %ileras de pequeñas cabañas de ladrillo que servían de alo+a)iento a los esclavos" ( lo le+os. podría %aber estado co)iendo corteza negra de pan reseco" !on el segundo plato se sirvi& un vino de borgoña ro+o intenso y 'icole vaciaba su copa tan deprisa co)o la llenaban" Sable.

inclin& la cabeza y la bes& despacio a pesar del deseo apre)iante de su cuerpo. nunca %abía sido el ob+eto del inter3s sensual de Sable" . 'icole clav& la )irada en el duro rostro barbudo" -e 3l e)anaba un deseo ani)al que perturb& a2n )ás su cal)a e1terior" 4 ?íra)e. pero por otra parte nunca %abía llevado una prenda tan transparente en su vida. )ientras ella. los brazos que la estrec%aban contra aquel cuerpo delgado y alto. conte)plándolos co)o %ec%izado al verlos subir. su )ano busc& la satinada suavidad entre las piernas y sus dedos se introdu+eron en ella sin previo aviso" (l sentir esa pri)era caricia violenta entre los )uslos. o+os casi negros por el torbellino de e)ociones que la e)bargaban y boca generosa e incitante" #a cabellera oscura de re$le+os ro+izos le caía sobre los %o)bros y le en)arcaba la cara dándole la apariencia de alguna e1traña criatura de los bosques. %ubiera entrado en su cuerpo" Sus brazos se e1tendieron por voluntad propia para abrazar a Sable" Sus )anos. lo )ás i)portante de todo. caliente y vibrante" !uando el deseo borr& todo pensa)iento co%erente de su entendi)iento. con la larga cabellera cayendo co)o un )anto de $uego alrededor de los %o)bros" 9endido de costado cerca de ella. ni. pero tenía sus dudas" A co)o la creía )ás proclive al engaño que a la lealtad. quiero sentir que estoy besando a una )u+er de verdad y no a una solterona de labios resecos" #e estru+& la boca con un beso violento obligándola a entreabrir los labios" E1plor& y saque& su boca sosteni3ndole $ir)e)ente la barbilla en la )ano sin per)itirle ni un respiro durante el asalto" Sacudida por la cruda i)paciencia de la boca de Sable. todo el cuerpo de 'icole se tens&" Invadieron su )ente los recuerdos de Sable con otras )u+eres y supo que no podría seguir adelante" #os pensa)ientos )ataron la . 'icole. la $ortaleza de aquellas piernas contra las suyas.odía sentirlo en el cuerpo grácil que apretaba entre sus brazos y en la blandura de los labios que %abía cubierto con su boca" #a observ& con los o+os )ás a)barinos que nunca. y to)ándole el )ent&n la oblig& a conte)plarlo de $rente" !on voz que traicionaba su ira contenida y creciente. de+ando una estela de $uego a su paso" 'icole se sinti& co)o una posesa. 'ic6 4le orden& suave)ente. a otra c%ica. acariciaron la cabeza oscura de Sable y luego. sostenían. en realidad. una criatura salva+e +a)ás rozada por los %o)bres" Sus o+os se de)oraron por un )o)ento sobre la boca entreabierta y despu3s se deslizaron %asta las suaves curvas de los pec%os. y ba+ar cada vez )ás aprisa ba+o el velo verde de su ca)is&n" 'icole +a)ás se %abía sentido tan consciente de su propio cuerpo. Sable se qued& sin respiraci&n y el deseo %izo erupci&n en 3l co)o un volcán ardiente" #evantándola en sus brazos la llev& a la ca)a" Sable se acost& al lado de 'icole que per)anecía in)&vil sobre las sábanas per$u)adas. 'icole se sinti& i)potente contra el s2bito $lu+o de deseo que e)ergía en todo su cuerpo" Incapaz de resistirse. re$un$uñ&4< !uando te beso. sus labios se tornaron suaves y co)placientes deba+o de los de 3l" !uando percibi& que 'icole se le entregaba sin resistencia. )aldita sea. se incorpor& apoyándose en un brazo y la )ir& a la cara" !on el se)blante serio y esa sensaci&n de total indi$erencia desvanecida leve)ente. casi co)o si aquello le estuviera pasando a otra persona" #a sensaci&n continu& incluso )ientras 3l la envolvía con sus brazos" 'o era a ella a quien estaba besando con labios apasionados. lo observ& con o+os oscurecidos por la e)oci&n cuando 3l se puso lenta)ente de pie y co)enz& a acercarse" Sable se qued& +unto a ella por un )o)ento y le estudi& el rostro de $acciones leve)ente turbadas. osada)ente. y el sí)bolo de su )is)a )asculinidad entre ellas. pero sin obtener respuesta una vez )ás" -isgustado.ercibi& una rara sensaci&n de indi$erencia a todo lo que la rodeaba. devorada por una pasi&n que ardía con )ás intensidad con cada nueva caricia" El cuerpo duro y caliente de Sable parecía arrastrarla %acia las pro$undidades de esa pasi&n devoradora< el suave roce del vello del pec%o sobre sus senos. perdi& poco tie)po en preli)inares" -e un ligero )anotazo le arranc& el ca)is&n agarrándolo del escote y tirando %acia aba+o" 'icole qued& desnuda e in)&vil ante 3l y la luz de las velas bañ& el cuerpo esbelto y )ar)&reo" (l conte)plar la belleza de ese cuerpo de pec%os erguidos con pezones de coral intenso. su boca ya no saqueaba. pero seguía %a)brienta y e1igen4 te )ientras intentaba despertar y agitar el deseo en ella" 'icole se estaba %undiendo en un )ar de nuevas sensaciones sin poder pensar con cordura ni por un segundo. le solt& la barbilla y sus dedos co)enzaron a acariciarle la barbilla y el cuello antes de que su )ano se deslizara a los %o)bros y descendiera por la espalda. ocultos por las espesas pestañas negras" 9al vez era virgen co)o a$ir)aba. era si)ple)ente una espectadora" Sable percibi& su $alta de atenci&n y tuvo conciencia de su indi$erencia.etri$icada. el est&)ago tenso y plano y el adorable triángulo oscuro entre las largas piernas. así que apart& los labios de la boca de 'icole" .CAPÍTULO X #as palabras la sacudieron co)o una rá$aga de viento %elado" . tocándola apenas. el estrec%o tronco sobre una cintura pequeña y ci)breante. Sable ya no pudo do)inar )ás sus e)ociones" Aa no pudo tocar y e1plorar con igual delicadeza la carne sedosa de la )uc%ac%a" =lvidando su posible virginidad. la espalda anc%a surcada de ásperas cicatrices y los brazos de )2sculos suaves y tensos co)o el %ierro" #as )anos de Sable eran co)o tenazas de $uego deslizándose con delicadeza sobre el cuerpo de la +oven. un ani)al sensual y ardiente. siguiendo los dictados de su propio deseo. co)o si otra criatura. ciega)ente. se deslizaron %acia aba+o para e1plorar su cuerpo largo y esbelto.

incapaz de entender lo que le decía" . )itad de i)paciencia. )itad de )iedo. a+ena a todo )enos al cuerpo s&lido y co)pacto que estaba unido al suyo. se apart& te)erosa ingeniándoselas para eludir sus )anos" ?itad sobre el lec%o y )itad de rodillas sobre el suelo. Sable acun& el cuerpo te)bloroso de 'icole entre sus brazos" Ella estaba e1%austa por la tor)enta que 3l %abía desatado y con$undida por la $acilitad con que %abía sucu)bido a su pasi&n" 'i una sola vez %abía pensado en (llen y a%ora recordaba con senti)ientos de culpabilidad que se suponía que se %abía entregado a Sable por (llen" >ued& allí entre sus brazos. a)or""" no te resistas. s2bita)ente. cuando 3l la bes& )oviendo los labios en suave rit)o sensual. cariño" Será )aravilloso""" lo pro)eto" !on un estre)eci)iento 'icole se apret& contra 3l y Sable ca)bi& leve)ente de posici&n )ientras sus dedos.or -ios. 3l le susurr& tierna)ente< 4Sí. 'icole se sobresalt&. $acilitaban el ca)ino para la posesi&n" Se puso entre sus )uslos. d3+a)e llenarte y perder)e en ti" (turdida y presa de un e1acerbado $renesí de deseo. to)& entre sus brazos su cuerpo d&cil %asta acostarlo +unto a 3l" . 'icole no estaba preparada para los )ovi)ientos s2bitos y violentos del cuerpo viril y de+& escapar un grito de dolor" (l oírlo. a to)arla co)o +a)ás to)ara a ninguna otra )u+er" #levado de un i)pulso inco)prensible. to)arla con tal intensidad y potencia que $uera por sie)pre suya" A 'icole. lenta)ente esta vez. )i pequeña. )usit&< 4 -3+a)e. pero aun así no se borraba la sensaci&n de que lo sucedido aquella noc%e era algo de lo que nunca se podría sentir orgullosa" Se di+o que lo %abía %ec%o por (llen y . +untos. descendiendo por la colu)na %asta las caderas. no podía negarlo. con los senos rozando el rudo vello del pec%o viril" Entonces Sable le %izo sentir que estaba pleno y listo para ella" Dápida)ente le to)& una )ano y la gui& a 3l ignorando la sorpresa de la )uc%ac%a" Instintiva)ente 'icole supo lo que deseaba y e1peri)ent& una s2bita oleada de ternura cuando le oy& contener el aliento y ponerse tenso )ientras sus )anos ine1pertas e1ploraban su esencia" 0n ge)ido a%ogado surgi& de 3l cuando ella continu& acariciándolo y Sable sinti& crecer su necesidad de ella. 'icole apenas le oy&" Sinti& que se alzaban sus caderas y luego e1peri)ent& la pri)era presi&n de su entrada" Ml la posey& dulce)ente. acariciándole lenta)ente la parte posterior del cuello. durante varios segundos y 'icole to)& conciencia de los cuerpos desnudos rozándose. )agullada por los besos ardientes. tarta)ude&< 45Ao""" yo no puedo7 5. para a)oldarse a aquella invasi&n" Besándola.ero despu3s record& su posible virginidad y ca)bi& toda su actitud< sus o+os se volvieron cálidos e insinuantes al posarse sobre el rostro tenso de 'icole" 4Silencio. la deposit& sobre la ca)a )ientras le e1ploraba la boca con apre)io creciente" 'icole estaba tan turbada por todas aquellas sensaciones nuevas para ella que por su )ente no pas& ni un solo pensa)iento co%erente" !uando la )ano de Sable tante& suave)ente entre los )uslos.en a )í y d3+a)e enseñarte" 'o te lasti)ar3""" lo pro)eto" . pero el cuerpo suave de 'icole le i)pulsaba a llenarla. no s3 si podr3 contener)e""" te deseo con tanta desesperaci&n" Su boca to)& posesi&n de los labios entreabiertos de 'icole y su cuerpo. pero su cuerpo ya estaba atrapado en el deseo ardiente que 3l %abía despertado con tanta pericia" 0n d3bil ge)ido escap& de su garganta cuando los labios de Sable de+aron su boca.or $avor. gentiles y e1pertos. y e)bisti& violenta y casi dolorosa)ente dentro de ella" (unque trat& de no lasti)arla. a pesar de sus palabras atento a la ine1periencia de la +oven. Sable se oblig& a a)inorar la $uerza de sus )ovi)ientos.er)anecieron así. tan dulce)ente que apenas si %ubo un instante de dolor. dese& )arcarla con su posesi&n. tocándola con dulzura" ?areada. e)pez& a )ecerse contra ella %asta que no pudo aguantarlo )ás. consciente de cierta inco)odidad entre las piernas y de pronto se llen& de tristeza su coraz&n" Sable %abía sido gentil y tierno. alzando su cuerpo al encuentro de su e)bestida )ientras sus )anos le asían atray3ndolo contra ella co)o si no pudiera saciarse de 3l" A cuando al $in %ubo agotado la 2lti)a e)oci&n increíble convirti3ndose en una rá$aga salva+e de e1quisito placer. enloquecedora)ente. acariciándola. enti3ndelo7 #as palabras parecieron de+ar pas)ado a Sable y por )ás de un )inuto se qued& )irándola $i+a)ente. y desar)ándola con su gentileza. trat& de liberarse de la tela de araña que Sable estaba te+iendo alrededor de ella. le separ& las piernas con las rodillas y liberando la boca por un segundo. e1citándola )ás allá de toda raz&n" #a atra+o %acia 3l y a)bos quedaron de costado. y luego se desliz& dentro de la suavidad tibia y %2)eda de sus )uslos" (saltada por un c2)ulo de e)ociones y sensaciones. para deslizarse lenta)ente %asta los pezones endurecidos" 'o estaba preparada para el placer que le proporcionaron sus dientes al )ordisquearle con ternura la carne tibia enviando un escalo$río de puro deseo ani)al por su espalda" Sus )anos se )ovían sobre la piel con energía sensual. d3+a)e a)arte 4di+o con voz ronca.pasi&n que %abía nublado su entendi)iento y separando la boca de la de Sable. pero 3l la tranquiliz& %ablando contra su boca" 4 'o te )uevas. eras virgen despu3s de todo" 4 . a)or. cariño" . le clav& la )irada )ientras 3l $runcía el ceño y seguía con los o+os vidriosos por la pasi&n" 9ratando de e1plicarle sincera)ente los )otivos que la llevaban a su rec%azo. se %undi& nueva)ente en un e)briagador )ar de deseo" #as )anos viriles e1ploraron las esbeltas curvas y %ondonadas. 'icole pudo sentir que su cuerpo se e1pandía para to)arlo. %asta que supo que debía poseerla cuanto antes" -espacio.ero luego el tono ligera)ente cariñoso se perdi& y su voz adquiri& un tono ronco4< -ios. 'icole. con un arrebato $ebril se e)pare+& con 3l.

te desear3 una y otra vez durante alg2n tie)po" Aa estoy %a)briento de ti otra vez. Sable""" y (llen no tiene nada que ver con esto" 4 .asados unos veinte )inutos )ás o )enos. 'icole. %asta la 2lti)a7 'icole %abía visto la deter)inaci&n en la )irada de Sable un )o)ento antes de que se )oviera y se ocult& detrás de la )esa donde %abían cenado" (l verlo avanzar sinti& un escalo$río por la espalda" .or $avor. pens& que todas las )u+eres eran iguales""" )entirosas. se ri& suave)ente4< 'unca di+e que lo soltaría con esas )is)as palabras. se sent& en la ca)a ignorando a Sable que yacía +unto a ella con la )ano sobre la al)o%ada donde %abía estado +ugueteando con su cabello" 48(d&nde vas: 4 'o s3" *as tenido lo que deseabas" Aa no puedes sacar )ás de )í" Sable se li)it& a sonreír y sus o+os se volvieron a2n )ás dorados y cálidos al conte)plar sus bellas y delicadas $acciones" 4=%. 'ic6 4pidi& con voz ronca por la pasi&n" 4 5'o. sin co)prender )uy bien lo que estaba diciendo Sable" 4 59a)bi3n t27 4 replic& 3l4" . 8lo sabías: 'icole le )ir& y luego rápida)ente desvi& la vista de la prueba creciente de lo que decía" (costada +unto a 3l. )uc%ac%a. 8podría)os olvida)os por un )o)ento de (llen y del pacto: 4 pregunt& en tono %u)ilde 4" 8. antes de saltar $uera de la ca)a. se apart& un poco del cuerpo rela+ado de Sable y despu3s de unos )inutos e)pez& a dor)itar a ratos. y que ni siquiera 'icole era distinta de la pri)era )u+er que %abía %ec%o que lo desterraran y vendieran a la ar)ada" 5.ero lo pro)etiste7 4protest& 'icole acalorada)ente. lo considerar3" 45.ero $altarías a tu palabra" ?e la diste. pero no pudo conciliar un sueño pro$undo" . no lo niegues" 45Eso es di$erente7 4argu)ent& a la de$ensiva" 4 ?e te)o que no puedo ver la di$erencia" A aunque los aconteci)ientos no est3n dando los resultados que %abías planeado. con las lágri)as no derra)adas atenazándole la garganta. 8no es verdad: 4 gruñ& 3l4" 9e %abrías ido a reunir con tu c&)plice despu3s de engañar astuta)ente al capitán" ( 'icole la de+& pas)ada que 3l pudiera considerarla capaz de se)e+ante per$idia" 4 . +a)ás7 4 replic& 'icole s2bita)ente asqueada por la sordidez de todo aquello" Se ale+& de 3l de un salto con los o+os oscurecidos por la vergPenza 4" *ice un pacto est2pido" 'o puedo convertir)e en tu a)ante" !reí que podría.rostitutas""" todas ellas.no se lo ec%aba en cara< le debía la vida y %abía pagado un precio )uy ba+o por ello" A con todo. de acuerdo7 #o olvidare)os y te tratar3 co)o debí %acerlo cuando descubrí tu traici&n" #leno de rencor. no lo niegues 4estall&. $uriosa. pero a%ora descubro que.uedes estar bien tranquila por lo que %ace a tu pacto7 4 gruñ& 3l4" 'o tengo ninguna intenci&n de soltar a (llen Ballard y nada que puedas %acer ca)biará )i decisi&n" 4 (nte la )irada incr3dula de 'icole. a2n %abía una pregunta que le corroía el al)a""" 8$ue s&lo por (llen que se %abía entregado a Sable: 'o podía responderla y no quería en$rentarse a la verdad" Intranquila. d3+a)e decirte.ero debías %aberte asegurado antes de dar por sentado que estaba de acuerdo" Su $uria se a)inor& un tanto al ver la e1presi&n turbada de 'icole y casi cariñosa)ente añadi&< 4 'o se encuentra en )anos de los nortea)ericanos en 'ueva =rleans por el )o)ento.ero. yo %e cu)plido )i parte" (llen todavía está vivo y %asta a%ora no está en el calabozo de 'ueva =rleans 4 resopl& Sable" 45Eres un canalla traidor7 50na bestia )onstruosa7 5?e engañaste deliberada)ente7 4 grit& 'icole. alarg& los brazos para atraparla" A en ese instante.ercibi& que lo . así que podrías decir que %e cu)plido con el pacto" . te)erosa de lo que podría revelarle de sí )is)a" (+eno por co)pleto a su agitaci&n y desconcierto. no" ( ti.ero t2""" t2 4 'icole se qued& sin palabras )ientras trataba desesperada)ente de recordar sus palabras e1actas" 4 Ao di+e F8por qu3 no:G" -ebo reconocer que podría estar i)plícito" . to)& una decisi&n" (llen odiaría el pacto que %izo por 3l y a%ora ella sabía que no podría continuar con ello" Aa le %abía entregado su inocencia a aquel %o)bre" 'o podía dar )ás y no quería dar )ás.ro)etiste ser )i a)ante todo el tie)po que yo lo deseara""" pero ibas a ec%arte atrás.en de nuevo a )í.odría)os %acer ver que %e ca)biado de opini&n: 'o quiero ser tu a)ante. ni siquiera por salvar a (llen. no soltar3 a (llen""" al )enos no in)ediata)ente" !uando decida que no va a causar )ás proble)as. Sable le estaba acariciando la espalda con la punta de los dedos )ientras su boca se deslizaba sobre el %o)bro" 4 . tienes que reconocerlo" 4 . con la )ente con$usa. &ye)e bien. despidiendo rayos por los o+os color topacio4" 5Sabías que yo creía que lo liberarías despu3s de esta noc%e7 4 A t2 te %abrías ido por la )añana. tra)posas y traidoras. ta+ante" 4 9a)bi3n t2 la diste""" y ta)poco la %as cu)plido" Sabías que creía que de+arías libre a (llen )añana" 5(sí que estás $altando a tu palabra ta)bi3n7 45'o e1acta)ente7 4respondi& sonriendo4" Ao nunca te di )i palabra" 592 sí y a%ora no quieres cu)plir lo pro)etido7 Bien. puedo convertir)e en una vulgar prostituta""" y )uc%o )enos en una de las tuyas" Sable endureci& el gesto y sinti& la $uria subir a su garganta al ver que ella pudiera pensar que todo ter)inaría tan $ácil)ente" 4 5. que no )e agrada que no )e paguen las deudas" 5=lvidare)os tu pacto.

en el 2lti)o segundo. )anteni3ndose a distancia de aquel trozo de cristal a$ilado co)o una nava+a" 'i por un segundo apart& la )irada de los o+os de 'icole )ientras se )ovían por la %abitaci&n con los papeles invertidos< ella la cazadora y 3l la presa ansiada" . cazador y presa. la %izo girar en el aire y la envolvi& alrededor del brazo de 'icole cubriendo la copa. cuando la )is)a $uria la volvi& descuidada.ero Sable tenía la )ente ágil" #e per)itiría acercarse. resuelta a destruir esa parte de 3l que le %abía quitado la virginidad %acía tan poco" Sable la observaba con cautela" Era evidente que estaba resuelta a castrarlo y )ás evidente a2n que gozaría al %acerlo" Detrocedi& cauta)ente. salvo el borde a$ilado y brillante de la copa" #a sostuvo co)o si $uera un cuc%illo y cautelosa)ente e)pez& a retroceder ale+ándose de 3l" El coraz&n golpeaba $uriosa)ente en su pec%o y se sinti& un tanto )areada" -ebía de %aber estado loca para %aber sugerido un pacto tan )onstruoso y )ás loca a2n para %aber de+ado que las cosas llegaran tan le+os" A )ientras 'icole seguía retrocediendo. 'ic6. la agarr& y de un golpe contra el canto de la )esa le ro)pi& la parte superior. por un )o)ento. )e te)o que te lo buscaste" 4 #a disculpa indi$erente in$la)& sus turbulentos senti)ientos y soltando un gruñido salva+e se incorpor& de espaldas y se dio la vuelta en direcci&n suya con el brazo e1tendido y la copa rota en la )ano" (unque Sable se )ovi& con la velocidad del rayo. pero 'icole la apret& con )ás $uerza" Sable la su+et& $ir)e)ente )ientras le apretaba la )ano a 'icole cada vez con )ás intensidad y causándole )ás dolor" 4 5'o lo %ar37 4+ade& ella retorciendo la delgada )uñeca para liberarla del abrazo de %ierro4" 5Ia)ás7 El puño de Sable se cerr& con )ás $uerza y 'icole se dio cuenta de que le ro)pería la )uñeca si no soltaba la copa" #a presi&n era casi inaguantable y luego. pero su $orce+eo e1cit& a2n )ás a Sable" El brazo solt& la cintura y con a)bas )anos en sus caderas la penetr& por detrás" Incapaz de liberarse. reacia a ceder al deseo que se agitaba en su interior. crey& que iba a as$i1iarla" Entonces la )ano se a$lo+& y su brazo qued& libre. se endureci& la e1presi&n de Sable y apareci& un brillo glacial en su )irada antes de atacar" 'icole. lleg& a su $in cuando Sable solt& un gruñido gutural de pura satis$acci&n ca)al y se separ& de ella" El cuerpo violado se desplo)& sobre la ca)a" Sentía dolor entre los )uslos y en su cerebro ardía un $uego col3rico que nubl& su raz&n" . )itad e1citante. no )erecías eso y no debía %aber perdido la paciencia""" pero. ba+& en diagonal sobre las costillas de izquierda a derec%a y descendi& por el est&)ago y la ingle %asta ter)inar en el )uslo" Sable se apart& de un salto. los o+os de 'icole dieron con la copa que 3l %abía usado durante la cena" Sin pensarlo dos veces. 'icole s&lo tenía conciencia de ese cuerpo potente que estaba penetrándola y.i)pulsaba una e)oci&n e1traña. sorprendida por su )ovi)iento brusco e inesperado. apart& la )irada de los o+os de Sable""" y en ese preciso instante 3l agarr& su pesada bata de seda" 0sándola co)o %aría un )atador con su capa. de repente. ni siquiera segura de desear estar libre. no pudo escapar ileso" El ta+o dio de lleno en el pec%o de Sable. e)puñando el ar)a i)provisada. con %abilidad la esquivaría apartándose brusca)ente del ar)a" 0na y otra vez escap& $uera de su alcance llevándola con %abilidad %acia donde 3l quería" ?ás en$urecida a2n por esos saltos de bailarín que e+ecutaba Sable. llena de incredulidad y un e1traño cosquilleo de i)paciencia. sinti& la otra )ano deslizarse entre sus )uslos" Supo instintiva)ente qu3 pensaba %acer y luc%& con )ayor denuedo y $iereza. e)puñándola por la base se aprest& a usar los a$ilados bordes co)o ar)a" Delu)braron los o+os dorados y 3l se ri& suave)ente" 4 8!rees que eso )e detendrá: 'icole asinti& vigorosa)ente abriendo )uy grandes los o+os y decidida a todo" 4 'o )e detendrá. 'ic67 4orden&. tropez& con un sill&n y no pudo recobrar el equilibrio ni protegerse" Sable asi& la )ano que sostenía la copa y le torci& el brazo detrás de la espalda" #a e)pu+& por toda la %abitaci&n y le %undi& la cara en la ca)a" El dolor del brazo era inaguantable y. )e detendrá7 (rre)eti& contra la )esa y 'icole tuvo que abandonar su protecci&n" (%ora no %abía nada entre sus cuerpos desnudos. con la cara %undida en el colc%&n de plu)as. desapareci&" #os dos oyeron el desagradable sonido del %ueso al quebrarse y ella cay& sobre 3l )ientras la copa se desprendía de sus dedos entu)ecidos" Sable de+& escapar un gran suspiro de alivio al sentir que ella se rela+aba y casi con ternura levant& el cuerpo de la derrotada . 'icole blandía la copa cada vez )ás $ren3tica)ente" -e repente. sigui& acec%ándole co)o un ani)al en$urecido. nada. luego. lo sabes 4 respondi& 3l con $rialdad 4" 5?e propongo tenerte y nada. una e)oci&n en la cual ella s&lo %abía in$luido en parte y con te)or creciente observ& su avance" 9enía el cabello negro revuelto y la luz vacilante de las velas proyectaba so)bras siniestras sobre su rostro barbado y su cuerpo alto y esbelto" Sus o+os tenían una )irada %elada y penetrante y el rictus )alvado de su boca le %izo co)prender que s&lo )atándolo podría salvarse" /iraron lenta)ente alrededor de la )esa. antes de que pudiera to)ar aire. pero 3l le %abía rodeado la cintura con el brazo y la sostenía $ir)e)ente y. las )anos viriles de Sable le agarraron las caderas y le levantaron la )itad del cuerpo $uera de la ca)a" #uc%& y se retorci& para liberarse. con %orror.aga)ente oy& a Sable decir sin e)oci&n en la voz< 4 #o siento. e1peri)ent& un repugnante estallido de placer cuando 3l continu& e)bisti3ndola %asta lo )ás pro$undo" A entonces esa posesi&n )itad salva+e. pero 'icole. que qued& inutilizada" -e in)ediato se abalanz& sobre ella y la aprision& entre sus brazos )ientras con una )ano asía la que a2n e)puñaba el ar)a" 45Su3ltala. y buscando $ren3tica)ente una vía de escape o alguna $or)a de detenerlo.

tener al ene)igo sie)pre a la vista" !on se)blante i)penetrable 3l le devolvi& la )irada. estaba del todo e1%austa" En esos )o)entos deseaba estar )uerta" 'o. se di+o. se puso la bata y cubri& el cuerpo de 'icole con la )anta" !uando Sanderson acudi& a su lla)ada. apret& los labios en gesto de rebeldía y lo )aldi+o con sus o+os topacio" Indi$erente a su %ostilidad. el calor agradable del coñac corriendo por sus venas y lo peor ya pasado. desconsolada. los o+os a)arillos oro brillando en el rostro barbado y el cabello tan negro que tenía re$le+os azulados" #as )anos de Sable la tocaban con su)a delicadeza" Estaba seguro de que la )uñeca no estaba rota pues sabía e1acta)ente cuánta presi&n %abía e+ercido. procedi& a lavarle todo el cuerpo con el resto del agua tibia" 'o %abía rastro de deseo en el rostro barbado al inclinarse sobre ella y $rotarla con la espon+a para borrar todo vestigio de la virginidad perdida y de su propia pasi&n brutal" >u3 e1traño era que despu3s de aquellos aconteci)ientos llenos de violencia pudiera a%ora co)portarse co)o el a)ante )ás tierno y considerado" Su inesperada bondad y ternura la de+aron perple+a" El láudano estaba surtiendo e$ecto. vacil&" 4'o tengo el prop&sito de lasti)arte otra vez 4di+o al $in" -espu3s. usando las tablillas y las tiras de %ilo que %abía pedido antes" 'o le %aría ning2n daño tener la )ano en reposo uno o dos días y tenía un poco de láudano para cal)arle el dolor" Sirvi& un poco de coñac en una copa. le agreg& unas gotas de láudano y se la o$reci&" 4 8. pregunt&< 48Es eso todo. con un suspiro de pesar. y $ue %acia ella" (l )irarla desde lo alto le record& una zorra que %abía visto una vez con la pata casi cercenada por sus propios dientes en sus desesperados es$uerzos por escapar de la tra)pa" #a criatura %abía )irado al cazador $urtivo que se acercaba de la )is)a )anera< te)erosa. presa de una )ultitud de e)ociones concentradas" !on$usa)ente descubri& que la deseaba" 5=tra vez. anulando toda la co)pasi&n que podrían %aber trans)itido sus palabras. curiosa acerca de cuál sería su pr&1i)o paso" Se iba desvaneciendo el )iedo que %abía sentido antes" !on la )uñeca vendada. ad)iti& que sentía una e1traña satis$acci&n por %aber co)probado que no le %abía )entido acerca de su virginidad" (gitado por estos pensa)ientos contradictorios. así co)o los paños que %abía pedido. ese %o)bre la atraía irresistible)ente" #o observ& con la )irada opaca y resentida y se pregunt&. descubri& que podía )irar el porvenir con )ás áni)o del que %abía creído posible %acía unos )inutos" Sable de+& la copa vacía sobre la )esa al lado de la ca)a" A luego. repri)i& su deseo y to)& delicada)ente la )ano %erida de la +oven" 'icole se encogi& de dolor a pesar de la suavidad del roce y Sable sonri& co)pasiva)ente" 4 #o siento" 'o te %abría lasti)ado a prop&sito. 'icole se %abría ec%ado a reír ante sus palabras. y no obstante lista para luc%ar por su vida" !on)ovido por la )irada de 'icole. pero estaba %inc%ada y debía dolerle )uc%ísi)o" Se la vend& casi co)o un pro$esional.recisa)ente. pens& eno+ada. Sable le pidi& varias cosas y le )and& que pusiera orden en la %abitaci&n" #as $acciones de Sanderson no traicionaron lo que pensaba acerca de tal petici&n a esas %oras de la noc%e ni del estado de la %abitaci&n" !allada y e$iciente)ente enderez& las sillas y sillones volcados. a%ora7 !on el deseo se )ezclaba una )o)entánea ternura y un agudo re)ordi)iento por el trato que le %abía dado" A por increíble que $uera. )i pequeña zorra" . se sirvi& una copa de coñac y encendi& un cigarro" -urante largo rato per)aneci& de pie )irando $i+a)ente el cuerpo in)&vil de 'icole" Msta. por )ás que trataba de negarlo. con el cuerpo acurrucado y dolorido" Sable se qued& conte)plándola con rostro ine1presivo. cogi& la +arra de agua caliente y la palangana. para sorpresa de 'icole. puso las )esitas de caoba en sus lugares correspondientes y recogi& los trozos de cristal del suelo" Degres& poco despu3s trayendo el coñac y las de)ás cosas que Sable %abía pedido en una gran bande+a de plata" -espu3s de depositarla sobre una )esa. dobl& las )antas destapándola otra vez y de+& el cuerpo desnudo ante su vista" 'icole se do)in& para per)anecer in)&vil )ientras la )ano de Sable le acariciaba el )uslo y la cadera" ?as.ara tu propio bien" S3 una buena niña y b3betelo todo 4di+o sonriendo d3bil)ente" !on una )ueca de resignaci&n to)& la copa que le o$recía y bebi& todo el contenido de un solo trago" Decostándose en las al)o%adas levant& la )irada %acia 3l. pens& )ás $uriosa a2n" Su %u)illaci&n era lo bastante grande sin necesidad de des%acerse en lágri)as" Aacía de costado. re$le1ion& s2bita)ente. aunque arque& una ce+a co)o cuestionándole la i)prudencia de )ostrar tan a las claras lo que sentía" Sin ninguna prisa. deseaba que Sable estuviera )uerto" Dod& penosa y dolorosa)ente sobre el otro costado" Era )e+or. pero aquella vez no estaba de %u)or" Sin e)bargo. por qu3 todavía podía )irarlo y encontrarlo atractivo" . .'icole entre sus brazos y la deposit& en la ca)a" El dolor de la )uñeca era co)o un sordo latido. y )ientras yacía en la ca)a sinti& brotar est2pidas lágri)as $e)eninas detrás de los párpados" F5'o voy a llorar7G. se ale+& de ella con i)paciencia" En la %abitaci&n reinaba la con$usi&n y el desorden debido a la luc%a que %abían )antenido" En dos zancadas estuvo +unto a la cuerda de ca)pana y lla)& al sirviente" #uego volvi& a la ca)a. con esas $acciones crueles y sard&nicas.iensas drogar)e a%ora: 4 pregunt& con desprecio" 4 . ignorando a Sable por co)pleto. señor: Sable lo despidi& con un leve )ovi)iento de cabeza. pero no tenía ning2n deseo de pasar el resto de )i vida %ablando con una vocecita c%illona y aniñada" En cualquier otra circunstancia.ero es que era tan lla)ativo. por su lado. agreg& con brusquedad 4< ( )enos que )e $uerces a ello" 'icole se encogi& de %o)bros.

)isterioso y deter)inado. con cuidado para no causarle dolor en la )uñeca %erida" #e su+et& $ir)e)ente los brazos y cuando se inclin& sobre ella.a)odorrándola. separándole las piernas con las rodillas para poder penetrarla. pero levant& los puños para golpearle el pec%o" Sable solt& una carca+ada y le agarr& las dos )anos. ba+o sus )anos. contenta cuando 3l por $in arro+& la espon+a y el paño dentro de la palangana" . le susurr& contra los labios< 4 Aa descubrirás que puedo ser )uc%ísi)as cosas" . 8no era así: Se agit&. 'icole e1cla)& con rabia< 4 5=tra vez no7 5'i siquiera t2 podrías ser se)e+ante bestia7 0na sonrisa burlona curv& la boca de Sable" #uego ba+ando el peso cálido de su cuerpo sobre el de ella. y dese& que se $uera y la de+ara en paz" *abía to)ado lo que quería. nerviosa y resentida.ero parecía que Sable no %abía ter)inado con ella" 'icole lo observ& con o+os dilatados de aso)bro cuando co)enz& a quitarse la bata y se acost& a su lado" El láudano entorpecía sus re$le+os.

de las )ercancías de Iean #a$itte" En sus al)acenes se vendía tan s&lo la )e+or calidad en sedas. sie)pre ansiosos de nuevos placeres. co)o de costu)bre. un carrua+e y dos pare+as de bayos" Segura)ente. despu3s de vestirse y desayunar. sino que se aprestaría in)ediata)ente para la luc%a lanzando rayos desa$iantes por los o+os. Sable. vinos. riendo. girando la cabeza" #a de+& tranquila )uy a pesar suyo" 9al vez $ue la )uñeca vendada. pero encogi3ndose de %o)bros eligi& una de las sillas . cruz& la playa" -etrás de la %ilera de árboles que bordeaba la isla se %abían construido cabañas de tec%u)bre de pa+a que albergaban a )uc%os de los piratas y contrabandistas con sus )u+eres" Burdeles. en )odo alguno en$riaba la pasi&n que se %abía despertado en 3l. y lá)paras colgantes de cristal centelleaban y resplandecían en los tec%os" *o)bres de negocios. se apiñaban cerca del centro de la isla" En el e1tre)o sur se encontraba el barrac&n para los esclavos y no )uy le+os de allí los a)plios y s&lidos al)acenes" !o)o un lirio brotado de una )ontaña de basura. repri)i& sus deseos naturales y la de+& dor)ir en paz" 0na %ora )ás tarde. ca$3s y otros estableci)ientos que proporcionaban abundante bebida y diversi&n a aquellos %o)bres. estaba de ca)ino a /rand 9erre" 9enía que ocuparse de ciertos asuntos allí" A el )ás i)portante de todos era el destino de (llen" #o discutiría con #a$itte. sin e)bargo. co)o regalo de despedida a cierta da)a )uy especial. no su$riría tanto" 9enía que pasarle tarde o te)prano. tabaco. en el )is)o centro de la isla. tan inde$ensa.ero incluso dor)ida le rec%az&. se elevaba la )ansi&n de ladrillo y piedra de #a$itte" Estaba suntuosa)ente a)ueblada< al$o)bras $inas cubrían los pisos de todas las %abitaciones. %izo una contrao$erta de in)ediato< 3l pagaría )il quinientos d&lares a cualquier persona que le llevara al gobernador a /rand 9erre" ?ientras recordaba ese incidente no tan le+ano. pens& con ternura" Si llegara a despertarla a%ora.CAPÍTULO XI Sable. cuadros realizados por los principales artistas de la 3poca y pesados espe+os barrocos de )arcos dorados adornaban las paredes. co)o 'icole sabía de sobra" Sonriendo. Sable sonreía y seguía al sirviente que lo conducía a la o$icina de #a$itte" 4 5Mon ami. pero Sable se encogi& de %o)bros" Eso no le i)portaba en absoluto" (lgunas %oras )ás tarde /rand 9erre estaba ya a la vista. qu3 gusto volver a verte7 9e %e estado esperando %ora tras %ora desde que recibí la noticia de la llegada de La Belle Garce al puerto" 8!&)o es que te %as retrasado tanto: Sonriendo. el asunto del +ovencito que no es tal +ovencito y a quien descubrieron abrazándose con el capitán en su ca)arote 4 )ur)ur& #a$itte con socarronería" 45>ue el de)onio )e lleve7 4rezong& Sable con $astidio. ya que les resultaba i)posible poner coto a ese co)ercio en e1tre)o lucrativo y del todo ilegal" !laiborn se %abía e1trali)itado %asta el punto de )andar %acer circular carteles en que se o$recía una reco)pensa de quinientos d&lares para la persona que le llevara al notorio pirata lean #a$itte" Este. tenderos. tan s&lo en /ran 9erre el dueño de una plantaci&n podía co)prar. enca+es. si to)aba en consideraci&n su virginidad" 8. )aldici3ndole y odiándole a cada palabra que di+era" Era una lásti)a. Sable to)& uno de los e1celentes cigarros que reposaban en una ca+a de cristal sobre el escritorio de #a$itte" 49enía un asunto que requería )i atenci&n 4respondi& )ientras lo encendía" 4 (%. era algo de lo )ás sencillo" #a pro1i)idad de 'icole turb& sus divagaciones y con un apetito que no conocía la saciedad sinti& que su cuerpo se endurecía de deseo" Doz& apenas el brazo e1tendido de la +oven y perezosa)ente $rot& la nariz contra su ore+a" . o podría %aber sido la dulce suavidad de su se)blante lo que le detuvo" Buera lo que $uera. decidi& pensativa)ente" Iuntos estudiarían el )edio )ás provec%oso de dese)barazarse de su antiguo lugarteniente" 8. casas de +uego. dueños de plantaciones y tra$icantes de esclavos. coñacs.or qu3 no podía ser razonable: Ella le brindaba una )ercancía que 3l estaba dispuesto a pagar. )ano de obra adicional" S&lo con el trá$ico de esclavos tenía ya un negocio $loreciente" A las suyas no eran operaciones secretas ni )al vistas. ya no descansaría tan con$iada +unto a 3l. si no con 3l con alg2n otro %o)bre" Era algo tan si)ple" Ml sie)pre %abía tratado bien a sus a)antes. record& la e1presi&n de aso)bro de su rostro cuando le dio. especias y )uc%os otros artículos costosos y de gran de)anda" !o)o se %abía pro%ibido la i)portaci&n de esclavos %acía algunos años. pues %o)bres respetables y pro)inentes acudían abierta4 )ente a co)erciar con 3l" En 'ueva =rleans tanto el gobernador !laiborn co)o los $uncionarios nortea)ericanos %acían rec%inar sus dientes de rabia e i)potencia. tras de+ar el bote. todos sin e1cepci&n acudían a #a$itte en busca de la )e+or )ercancía" En #ouisiana del sur di$ícil)ente se %allaba una ra)a del co)ercio que no se abasteciera. al )enos en parte. abri& los o+os en cuanto las pri)eras luces del alba se $iltraron en la %abitaci&n" 'ic6 era una verdadera $ierecilla. )ás en realidad.edir un rescate. quizás""" o vend3rselo a los $uncionarios nortea)ericanos: ( 'ic6 no le %aría ninguna gracia. a un precio razonable. era consciente de que no %aría )enos por ella. sí. pens& a)odorrado" Si quisiera aceptar lo que %abía sucedido co)o algo natural.

pero desec%& la idea por absurda" 'i su brazo podía ser tan largo" Sin alar)arse de)asiado por la noticia que le %abía dado #a$itte. nos bene$icia)os de a)bos )odos" 4-esarrug& el ceño y )ostrando una sonrisa particular)ente seductora. Sable obvi& el te)a encogi3ndose de %o)bros y %ábil)ente ca)bi& de conversaci&n" !onte)plando por la ventana la ba%ía distante )ás allá de las ralas copas de los árboles. pero no se sabe nunca de d&nde nacen" . de quien se ru)oreaba que pertenecía en realidad a la $a)ilia #a$itte.ode)os entregarle a los nortea)ericanos.ierre %abía abierto una %errería en 'ueva =rleans algunos años atrás.or un segundo Sable pens& en Dobert Sa1on. en Inglaterra.or qu3 se interesaría alguien de ese )odo por )í: 8Sabes qui3n es: 4 Eso no lo s3" #os ru)ores corren co)o un reguero de p&lvora en /rand 9erre. no )e preocupa de)asiado cuál sea su suerte" . quizá por )uy poco. los notorios piratas /a)bi y !%ig%izola. #a$itte. y su porte y )odales tenían un no s3 qu3 de elegancia y re$ina)iento que lo %acían a2n )ás atractivo" !ierta)ente nadie lo %abría to)ado +a)ás por un contrabandista" El pasado de #a$itte estaba envuelto en el )isterio y )ás allá del %ec%o de que con su %er)ano . a quien #a$itte lla)aba oncle co)o si $uera su tío. contrabandista y artillero Denato Beluc%e. se )e ocurri& que quizás uno o dos )ie)bros de )i tripulaci&n podrían estar en desacuerdo con )i decisi&n 4 reconoci&4" Ballard era )uy popular entre )is %o)bres" 4 5-esde luego7 0n espía sie)pre lo es 4replic& #a$itte. algunas co)o< 8!uál es el verdadero no)bre del capitán Sable: 8-e d&nde vino: 8!uándo: . se conocía )uy poco de su vida anterior" Aa en aquella 3poca los %er)anos se ocupaban de vez en cuando en tra$icar con )ercancías de contrabando" -e la %u)ilde %errería pasaron a una agradable casita de ca)po cerca de las calles St" . 8no: 4!reo que )e gustaría retenerle prisionero por a%ora y sacarle un poco )ás de in$or)aci&n 4di+o Sable lenta)ente4" . uni3ndolas a las de los corsarios $or)& una de las redes )ás grandes en la %istoria del contrabando" *o)bres co)o -o)inique Aou. pero creí conveniente advertírtelo" 9al vez alguien te quiere )al" 8(lg2n )arido celoso: 8= alguien que se bene$iciaría si llegaras a su$rir un desastre: 8>ui3n sabe: . todavía sonriendo. )ur)ur&4< 0na situaci&n agradable. todos ellos reconocían a lean #a$itte co)o su +e$e. unos años )ayor.%ilip y Bourbon.erple+o. %abía tenido la osadía de via+ar a /rand 9erre y ponerse al $rente de toda la desorganizada estructura de las bandas. )ás conocido co)o Ne Coup! por su nariz cortada.ero. Sable pregunt&< 4 8>u3 clase de preguntas: 4 ?). %ablando de espías 4continu&4. pero eso sucedía a )enudo y #a$itte sie)pre se co)placía en ver a uno de sus )e+ores capitanes" #os dos eran %o)bres de gran estatura. volvi& a to)ar asiento detrás de su escritorio" Era evidente por la pro$usi&n de papeles que %abía allí que Sable le %abía interru)pido )ientras estaba traba+ando. Sable )ir& $i+a)ente a #a$itte" 4 8. +a)ás )e %abrías )encionado su e1istencia" Sable sonri& ir&nica)ente sin que lo desconcertara en lo )ás )íni)o la correcta interpretaci&n %ec%a por #a$itte" 4 Bueno. el Boss" A el capitán Sable era uno de sus lugartenientes de )ayor con$ianza" #os dos %o)bres c%arlaron de cosas intrascendentes durante unos )inutos %asta que Sable %izo )enci&n del te)a que )ás le interesaba< (llen Ballard" #a$itte $runci& el entrece+o" 48!&)o deseas disponer de 3l: (l $in y al cabo es tu prisionero y en tanto no est3 en condiciones de pasar )ás in$or)aci&n. y el e1peri)entado %o)bre de )ar.de terciopelo ro+o del a)plio sal&n y se sent& cruzando las piernas" #a$itte. tan negro co)o el de Sable. mon ami" >uieres a este %o)bre para tus propios $ines y por razones personales deseas que est3 en )i calabozo" Si no $uera por eso. era un %o)bre )uy guapo" Su tez oscura y sus vivaces o+os negros delataban su ascendencia $rancesa" Su cabello era oscuro.uede que no sea nada. Sable era el )ás alto" #a$itte. Sable pregunt&< 4 8-eseas estar presente cuando le interrogue: #os o+os negros de #a$itte brillaron con un destello de sorna al contestar< 4 En )odo alguno. con lo cual nos ganaría)os su benevolencia""" o podría)os devolverlo a los británicos previo pago de una bonita su)a" #o )is)o da. pode)os dese)baraza)os de 3l en cualquier )o)ento""" pero quizá llegue a necesitarle )ientras tanto" 89e )olestaría )uc%o si %ago que le trasladen del barco a tu calabozo aquí en la isla: #a$itte dio su consenti)iento de in)ediato y a petici&n de Sable lla)& a un sirviente para que llevase a La Belle Garce la orden del traslado de (llen" !uando el criado %ubo partido. pregunt&< 4 8!uánto )e darías por La Belle Garce: 4 8!&)o %as dic%o: 4 #a voz de #a$itte re$le+& su estupe$acci&n4" -ebo %aber entendido )al""" creí que . ta+ante4" . y a ti ta)poco te gustaría que lo %iciera" 'o )e de+o engañar por tu actitud indi$erente. )e lleg& la in$or)aci&n al poco tie)po de %aberte e)barcado por 2lti)a vez de que se %acen preguntas indiscretas sobre ti en /rand 9erre" =bvia)ente sorprendido.or otra parte. +unta)ente con su %er)ano. y $inal)ente e1pandieron sus negocios %asta tener que utilizar un al)ac3n en los )uelles" -escontento con los descuidados )3todos de los proveedores piratas.

acababas de preguntar)e si co)praría tu barco" 4*)), eso %ice" *e decidido venderlo" 9engo ganas de llevar una vida respetable" Si Sable %ubiese declarado la intenci&n de convertirse en )on+a de la =rden de las 0rsulinas de 'ueva =rleans, #a$itte no podría %aberse %orrorizado )ás" !on voz casi inaudible, repiti&< 45;ender La Belle Garce y convertirse en un caballero respetable7 4 Escupi& la 2lti)a palabra con )ani$iesto desagrado" !lavando la )irada en el rostro barbado de Sable con consternaci&n, grit&4< 5-ebes de estar co)pleta)ente loco7 8,or qu3: ,or el )o)ento #a$itte no podía encontrar palabras para e1presar sus senti)ientos" Era si)ple)ente inco)prensible y Sable, co)padeci3ndose de 3l, aclar& con a)abilidad< 4 *e dis$rutado )uc%o de nuestra sociedad, %e sacado provec%o de ella, pero ya no soy el +oven i)petuoso de %ace diez años" Estoy %astiado de +ugar al pirata, aunque )e dis$race ba+o el no)bre )ás aceptable de corsario" *ablando $ranca)ente, no necesito )ás La Belle Garce" *e conseguido una $ortuna considerable que )e per)ite de+ar )i papel de corsario, o si pre$ieres que lo diga en t3r)inos )ás directos, de pirata" Decobrándose un poco, #a$itte suspir&" 4 (sí que abandonarás a tus a)igos y serás co)o esos caballeros dignos y respetables de 'ueva =rleans" Sable se ec%& a reír" 4Ia)ás le volvería la espalda a un a)igo y dudo que pueda convertir)e en un )odelo de decoro" #a$itte per)iti& que una sonrisa apenas esbozada distendiera sus %er)osas $acciones por un segundo" 4Estoy de acuerdo" 4#uego, )ás serio, pregunt&4< 8Estás seguro de que eso es lo que te propones %acer: 8'o ca)biarás de opini&n, diga)os dentro de seis )eses, )ás o )enos: #a risa se desvaneci& por co)pleto de los o+os dorados de Sable )ientras estudiaba el cigarro encendido con cierta )elancolía" 4Sí, estoy seguro y te dar3 un pequeño conse+o""" si no lo to)as a )al" #a$itte levant& una ce+a con e1presi&n divertida" "" 4 8#e vas a enseñar a )a)ar a tu propia nodriza: El +oven capitán sonri& $ugaz)ente, pero luego di+o con deliberaci&n< 4 Ao de ti, seguiría )i e+e)plo y )e ale+aría de /rand 9erre y de todo lo que signi$ica" #a$itte se puso rígido, y consciente de ello, Sable sostuvo su )irada de eno+o" Suave)ente, añadi&< 4 Iean, pr3sta)e atenci&n" #os días turbulentos casi %an acabado" Esta)os en una 3poca de decadencia, y si interpretaras todas las señales correcta)ente, lo verías tan claro co)o yo" #os nortea)ericanos no van a aguantarte )uc%o tie)po )ás a sus puertas, y lo que es peor, están convenciendo a los blancos reaccionarios de ascendencia $rancesa de que so)os una verdadera a)enaza que debería erradicarse del país" Es s&lo cuesti&n de tie)po que to)en )edidas drásticas" 4 -eliberada)ente, añadi&4< Esa pequeña rebeli&n de esclavos de la ,arroquia de San Iuan Bautista unos años atrás te %izo bastante daño" #a$itte asinti& con un gruñido" 9odo lo que decía Sable %asta a%ora era verdad" Se %abía producido una rebeli&n instigada por el baño de sangre que %abía asolado *aití varios años antes" A cuando se descubri& que los cabecillas eran esclavos traídos de contrabando de Q$rica por #a$itte, la gente )ás respetable de la co)unidad se indign& y ate)oriz&" ,ero a di$erencia de Sable, #a$itte no veía el co)ienzo del $in en esos pequeños contratie)pos" *abía indignado a )uc%os otros antes. no era nada nuevo" 4 8Eres una rata que abandona el barco antes de que se %unda, mon ami: 4pregunt& sin ani)osidad" Sable apret& los labios y asi& con $uerza la copa que tenía en la )ano" 4 'o" Si lo $uera, esperaría seis )eses o un año antes de ale+ar)e" 4#uego en tono ine1presivo, di+o4< -eslígate, Iean, antes de que lo pierdas todo" 4 5Ba%, eres un $astidio7 Sintiendo co)o sientes, creo que es )uc%o )e+or que de+es de pertenecer a la organizaci&n" 'o quiero %o)bres que duden de )í" Sable se puso de pie, de+& la copa de vino y se inclin& )uy, pero que )uy correcta)ente" /ir& sobre sus propios talones dispuesto a )arc%arse, pero #a$itte )usit&< 45(guarda7 ?ostrando s&lo una curiosidad cort3s en sus $acciones, Sable se dio la vuelta" #a$itte, levantándose de detrás de su escritorio, di+o< 4 #o siento" So)os a)igos, 8no es así: !o)o tales debería)os ser capaces de %ablar $ranca)ente sin que el otro se o$enda" -ebo ad)itir que estoy contrariado, y )uc%o, pero no deseo que nos separe)os co)o ene)igos" #a boca de Sable se e1tendi& en una sonrisa lenta y perezosa )ientras le c%ispeaban los o+os" 4 92 estabas eno+ado, yo no" Si)ple)ente consider3 apropiado per)itir que se te pasara el )al%u)or antes de volver a verte" 4 5?al%u)or7 4 #a$itte se sinti& insultado de que se usara se)e+ante palabra para re$erirse a 3l, pero luego co)prendi& que Sable tenía raz&n, se sonri& y le tendi& la )ano" ?ientras se las estrec%aban, di+o4< 9e dar3 un buen precio por tu goleta, mon ami" 8!uándo quieres que se ulti)en todos los detalles: 4 'o )e corre )uc%a prisa, pero a%ora que )e %e decidido, pre$eriría ter)inar con todo lo antes posible" 8-iga)os antes de que acabe la se)ana, el pri)ero de dicie)bre: Aa %abr3 decidido qu3 %acer con el bueno de

(llen para esa $ec%a" 4 ?uy bien" #a)ento )uc%o perder a uno de )is capitanes, pero espero retenerte en el $uturo co)o un asiduo y buen cliente" ,asarás aquí la noc%e, por supuesto, y espero tenerte a )i )esa a la %ora de cenar" 8-e acuerdo: Sable asinti& riendo" 4Sie)pre el %o)bre de negocios ante todo" 4 ,or supuesto, mon ami" 8>u3 otra cosa podría ser: 0nos )inutos despu3s se separaba de #a$itte y e)prendía ca)ino %acia el calabozo" Se alegr& de la protecci&n que le brindaba el grueso abrigo contra las rá$agas cortantes del viento %elado que soplaba desde la ba%ía )ientras avanzaba %acia el s&lido edi$icio de ladrillo en que se encontraba el calabozo" #e resultaba e1traño pensar que llegaba a su $in esta etapa de su vida, pero %abía servido para sus prop&sitos y a%ora estaba resuelto a to)ar un nuevo ru)bo" (l entrar en la prisi&n ine1pugnable que #a$itte y sus piratas lla)aban calabozo, descubri& con )uc%a satis$acci&n que (llen %abía llegado %acía s&lo unos )inutos y ya estaba encadenado en una de las celdas al $ondo del edi$icio" El $a)oso calabozo no era de)asiado grande, constaba de una pequeña %abitaci&n principal y cuatro celdas di)inutas, si bien no se presentaban )uc%as ocasiones para e)plearlas en /rand 9erre" #a )ayoría de las disputas se resolvían a puñetazos o a cuc%illadas y el calabozo era tan s&lo un sí)bolo de la ley y el orden i)puestos por #a$itte" ,ero eso no quería decir en )odo alguno que no $uera absoluta)ente s&lido" (llen se %allaba en la 2lti)a celda y Sable $runci& la nariz de asco )ientras ca)inaba por el pasillo angosto y oscuro %asta su destino" El olor rancio de cuerpos que +a)ás veían el agua y otros tu$os a2n )ás desagradables viciaban el aire. se pregunt& burlona)ente si su nuevo alo+a)iento sería del agrado de (llen" ( +uzgar por su aspecto )acilento era evidente que no, pens& Sable, )ientras observaba, i)pasible, al %o)bre con las )uñecas encadenadas al )uro" 9enía la ropa rasgada y ensangrentada. algunos cardenales le )anc%aban el rostro" (l ver una )agulladura reciente, Sable pregunt&, interesado< 4 8Intentaste escapar )ientras te traían a tierra: 'o recuerdo que estuvieras tan des)e+orado la 2lti)a vez que nos vi)os" (llen levant& la cabeza al oírlo y dio un tir&n instintivo de las cadenas" 45Bastardo7 4gruñ& ec%ando $uego por los o+os4" 8>u3 %as %ec%o con 'ic6: 4 8'o querrás decir 'icole: (llen contuvo la respiraci&n" 4 89e lo di+o: 4 grit& con voz ronca sin poder creer lo que oía" 4 -iga)os que pude descubrirlo por )í )is)o" (l igual que t2, ella no se )ostr& )uy a)igable" (llen estudi& al %o)bre que tenía en$rente" !o)o o$icial asu)ía su propio peligro y lo daba por descontado, ya que sie)pre %abía sido consciente del riesgo que corría" 'icole era %arina de otro costal" 4 8-&nde se encuentra a%ora: 4 pregunt&, in$le1ible" Sable arque& las ce+as y lo )ir& con desdeñosa reprobaci&n" 4Su destino es cosa )ía" 45Sable, esc2c%a)e7 4co)enz& con la )ayor seriedad, y olvidando toda cautela, %abl& sin tino contándole toda la %istoria, )uc%o )ás de lo que 'icole le %abía dic%o" 'o le %abía dado )ás que su edad y su no)bre de pila" ,ero (llen, i)pulsado por su preocupaci&n por 'icole, no se detuvo ante nada y se lo cont& todo a Sable< su no)bre co)pleto, sus antecedentes $a)iliares, 5todo7 S&lo al vacilar por un )o)ento cay& en la cuenta de la curiosa in)ovilidad del otro %o)bre y de la sonrisa burlona de sus labios" Era una sonrisa )elanc&lica y si (llen %ubiese podido leer sus pensa)ientos se %abría quedado perple+o y consternado" Sable conocía )uy bien el apellido (s%$ord, lo %abía )aldecido durante años" Estaba )arcado para sie)pre con $uego en su )ente, asociado con igno)inia, des%onra, )entiras y traici&n" 'o pudo sino )aravillarse de la ironía de la situaci&n, de que la %u3r$ana 'icole (s%$ord cayera en sus )anos" 4 8'o lo entiendes: 4 pregunt& (llen interru)piendo sus pensa)ientos4" 'icole (s%$ord proviene de una buena $a)ilia" -ebe ser devuelta a su %ogar antes de que se )eta en proble)as )ás graves" Decobrándose un poco y con una e1presi&n de $ranco escepticis)o, Sable pregunt&< 4 8,or qu3 no di+iste algo antes: 5(%ora es un poco tarde para la)entaciones7 (llen se )ordi& los labios, reacio a con$esar que %abía tenido sus razones o que sus )otivos estaban le+os de ser altruistas" Sable aguard& en silencio, i)perturbable, pero al ver que (llen no o$recía ninguna respuesta, e)pez& a i)pacientarse" !uando el silencio se volvi& e)barazoso, (llen le pregunt&< 48>u3 te propones %acer con ella: Sable, estudiando descuidada)ente las uñas de su )ano elegante y bien $or)ada, di+o con $rialdad< 48*acer: ?e propongo no %acer nada" -e ese )odo )e resultará )ás entretenido" Es probable que )e divierta observándola )ientras se es$uerza por ocultar)e los verdaderos %ec%os""" esos %ec%os que t2, su )e+or a)igo, te %as )ostrado tan ansioso de co)unicar)e" 4Sable, 8no %as entendido ni una palabra de lo que te %e dic%o: 8Eres acaso un %o)bre tan $alto de escr2pulos que arruinarías el $uturo de una c%ica tan +oven e inocente: Sus o+os dorados brillaron burlones cuando Sable le )ir& por un instante antes de decir de )anera contundente<

4 5Sí, por supuesto que lo soy7 0n rictus de ira i)potente des$igur& la boca de (llen, pero Sable se li)it& a reír y se dirigi& a la puerta" (ntes de cruzarla, se volvi& y )ir& una vez )ás al prisionero" 4'o te preocupes )ás por el $uturo del +oven 'ic6 4se burl&4" -e a%ora en adelante pienso to)arla ba+o )i protecci&n" 4!on los o+os s2bita)ente velados e inescrutables, añadi&4< Supongo que sabes bien a qu3 )e re$iero" (llen se debati& en sus cadenas" 4Sable, 5)aldita sea7 5Esc2c%a)e7 4 ,ero sus palabras cayeron en oídos sordos, ya que Sable, con una burlona inclinaci&n de cabeza, lo salud& y parti&" 0na vez a solas, los pensa)ientos de (llen volvieron irresistible)ente a 'icole" #o %orrorizaba la idea de que la +oven se convirtiera en la a)ante de Sable" 8A qu3 pensar de su propio destino: 8!uánto tie)po )ás lo retendría prisionero ese %o)bre y cuáles serían sus planes para des%acerse de 3l: Intent& ver con ob+etividad los aconteci)ientos que %abían tenido lugar 2lti)a)ente, pero sus pensa)ientos eran erráticos" -e alg2n )odo, Sable debía %aberse enterado de su co)plot" 8,or qu3 si no envi& a aquellos dos )arineros a apresarlo: #o supo desde el )is)o instante en que entraron a su ca)arote el día anterior, estuvo seguro de que algo %abía salido )al, y co)o un necio intent& escapar" Esa sola acci&n destruy& cualquier esperanza de poder aclarar su situaci&n )intiendo" 5?aldito Sable7 8!&)o de)onios se enter& de cuándo debía atacar: 0na )edia %ora )ás y 'ic6 y 3l %ubieran estado le+os de su alcance" 8A qu3 iba a ocurrirle a 'ic6: 8#a %abría violado ya: A lo )ás i)portante de todo""" 8-&nde estaba ella en estos )o)entos: En ese preciso instante 'icole iba ca)ino de /rand 9erre" Se %abía despertado alrededor de la %ora en que Sable parti& para la isla" ,er)aneci& acostada, quieta y sin %acer ruido durante unos )inutos, todavía un poco atontada por e$ecto del láudano, %asta ir gradual)ente to)ando conciencia de todo lo que la rodeaba" El lec%o era blando y su pri)er i)pulso $ue arrellanarse a2n )ás en su acogedora calidez" ,ero un )ovi)iento i)prudente de su )uñeca lasti)ada la despabil& s2bita y dolorosa)ente y todos los aconteci)ientos desagradables de la no4 c%e anterior acudieron en tropel a su )e)oria" !on su)a cautela )ir& en derredor y e1%al& un suspiro cobarde de alivio cuando descubri& que Sable se %abía )arc%ado y el cuarto estaba vacío" Se incorpor& y con )ovi)ientos torpes debido a la )uñeca dolorida, aco)od& dos al)o%adas deba+o de la espalda y estudi& la situaci&n" #o peor ya %abía pasado" Se %abía descubierto su engaño, (llen estaba encadenado y ella )is)a era prisionera de Sable" *abía sido convertida en )u+er a )anos del e1peri)entado corsario y en el proceso se %abía lasti)ado una )uñeca" Sentía el cuerpo rígido y )agullado y le dolía un poco entre los )uslos" /racias a -ios todo %abía acabado" Estaba viva, si bien un poco )altrec%a, pero con todo alerta" El ruido de una puerta al abrirse distra+o sus pensa)ientos y, enderezando los %o)bros, vio que se abría del todo" (l aparecer la cara redonda de /alena solt& una risa de alivio" 4 8-eseas un poco de ca$3 o c%ocolate tal vez: 4 pregunt& la doncella alegre)ente" 'icole le sonri&, decidida a actuar con la )ayor naturalidad posible" 4!a$3, por $avor" 49itube& un segundo y luego pregunt&4< 8-&nde está Sable: /alena la )ir& e1trañada" 48Sable: 5=%, debes re$erirte al a)o7 Se $ue por asuntos de negocios y no regresará %asta )añana o pasado" ?ientras tanto, de+& &rdenes para que estuvieras lo )ás c&)oda posible y tuvieras todo lo que desees" 'icole observ& a /alena con aire pensativo" 8!uánto le %abría dic%o Sable a sus sirvientes: 8!onocerían la verdadera situaci&n: 8A %asta qu3 punto la obedecerían: ( )enos que Sable %ubiese de+ado &rdenes en contra, nada le i)pedía desaparecer )ientras 3l estaba ausente" Bueno, s&lo %abía una )anera de averiguarlo" 4?e gustaría dar)e un baño 4di+o ella de pronto4, y tráe)e vesti)enta y algo para co)er" ,or $avor, 8podrías encargarte de todo eso: /alena desapareci& y regres& )inutos despu3s con varios vestidos colgando del brazo" 4 El a)o no estaba seguro de que %ubiera algo aquí que te viniera bien 4aclar& con e1presi&n de incertidu)bre4" ?e te)o que estos vestidos sean )uy cortos" 'icole se qued& rígida al darse cuenta del signi$icado i)plícito en esas palabras y repri)i& su )al genio a duras penas" En ca)bio, sonri& d3bil)ente" 4 ,re$iero andar desnuda antes que cubrir)e con las ropas de alguna de sus a)antes" ?e pondr3 las )ías" /alena se escandaliz&" 4 5,ero no puedes7 #as da)as no usan pantalones" 4 5-udo )uc%o que tu a)o %aya tenido una da)a de verdad en esta casa antes7 4replic&, $uriosa, 'icole4" 9rae )is ropas o consígue)e otras prendas" Segura)ente %abrá una ca)isa li)pia y pantalones de alguno de los sirvientes que pueda to)ar prestados" ,or el )o)ento no puedo ser )uy e1igente" #os o+os de /alena se dilataron de espanto, pero se $ue de la %abitaci&n y ec%& a correr por el pasillo" 0na da)a vistiendo ropas de sirvientes, y para col)o de %o)bre" ?eneando la cabeza por las cosas e1trañas que estaban pasando, /alena co)unic& la petici&n a Sanderson" El )ayordo)o se e1trañ&, pero le entreg& una ca)isa blanca y pantalones de algod&n gris"

-espu3s de un baño y vestida con ropa de %o)bre, 'icole e1plor& la casa de Sable" En realidad estaba buscando ciertos artículos, y se le ilu)inaron los o+os cuando descubri& la sala de ar)as al $ondo de la casa en la planta alta" Era una %abitaci&n )uy )asculina" Sobre una pared se veían unas pocas cabezas de ani)ales disecados 4 un zorro, un pu)a y un ciervo4 colocadas artística)ente, y en otra algunos grabados con escenas de caza en )arcados en )adera" #os )uebles eran grandes, c&)odos y parecían usados" *abía un ar)ario bien surtido de licores contra una pared, pero lo que )ás interes& a 'icole $ue el ar)ero" -espu3s de abrir el estuc%e de roble, se puso a e1a)inar las diversas ar)as %asta que encontr& lo que quería< un a$iladísi)o cuc%illo de caza, una pequeña pistola de dos cañones, algunos proyectiles y p&lvora" -espu3s de )uc%o cavilar, resolvi& esconderlo todo en el ca+&n de una )esita de caoba larga y angosta" ( continuaci&n abandon& la sala" -esayun& con )uc%o apetito descubriendo que, a pesar de lo ocurrido anoc%e, estaba %a)brienta" #a vida seguía su curso sin i)portar lo que sucedía, pens& con tristeza" ,ero recobraba el áni)o a cada )inuto que pasaba y despu3s de ter)inar la co)ida, pidi& prestada una vie+a c%aqueta de caza que a todas luces pertenecía a Sable y sali& a dar un paseo" El tibio sol de $inales de novie)bre no brindaba )uc%o calor y soplaba un viento $río" !ontenta por el abrigo que le brindaba la cazadora de Sable, dea)bul& por la anc%a avenida de robles que llevaba al río" -eteni3ndose al borde de un largo )uelle de )adera que se internaba en las aguas turbias y cenagosas del ?ississippi, plane& su pr&1i)o paso" Era obvio que Sable no %abía in$or)ado a nadie de la verdadera situaci&n que e1istía entre ellos" #os sirvientes actuaban co)o si $uera una invitada, un poco loca, pero invitada al $in" ,ero 8obedecerían sus peticiones %asta el punto de darle un guía que la llevara a /rand 9erre: 'icole sabía bien que ter)inaría perdida o dando vueltas en círculos por los pantanos si intentaba el via+e sin ayuda" -istraída, dio un puntapi3 a un terr&n de tierra que cay& en el río. su )ente estaba ocupada con el proble)a que tenía entre )anos" 'o esperaría su)isa)ente el retorno de Sable. debía %uir de in)ediato" ;olvi& la espalda al río con deter)inaci&n y e)prendi& el regreso a la casa con paso vivo" (l encontrarse con Sanderson en el vestíbulo principal, di+o con indi$erencia< 4 *e decidido no esperar el regreso de tu a)o" ,artir3 dentro de una %ora" ,or $avor, ordena que preparen una cesta con co)ida para el via+e y encuentra a alguien que )e conduzca a /rand 9erre" #a)ento esta decisi&n inte)pestiva, pero si quiero llegar a la isla antes del anoc%ecer, debo partir de in)ediato" Ignorando la e1presi&n de censura de la cara del )ayordo)o, se dirigi& con resoluci&n a la sala de ar)as y )eti& las que %abía elegido antes en los espaciosos bolsillos de la cazadora" Sali& de la sala y poco despu3s se dirigi& a la alcoba que %abía co)partido con Sable" E)pu+& la puerta y entr&, contenta al verla vacía" Sin desperdiciar ni una )irada en el lec%o donde la noc%e anterior Sable le %abía %ec%o el a)or tan apasionada)ente, se dirigi& a la puerta que co)unicaba con la %abitaci&n contigua" Estaba sin llave y despu3s de revisarla para cerciorarse de que ta)bi3n estaba vacía, entr& y cerr& la puerta a sus espaldas" Evidente)ente 3sa era la alcoba de Sable" ?uebles s&lidos y pesados de )adera oscura y una ca)a enor)e con colgaduras de terciopelo color vino tinto" ,ero a 'icole no le interesaban las pre$erencias de Sable en asuntos de )obiliario y decoraci&n, así que cruz& la %abitaci&n y sin vacilar revolvi& su estuc%e de +oyas, que estaba abierto sobre una enor)e c&)oda de varios ca+ones" Sac& uno de los pañuelos de %ilo de Sable y envolvi& en 3l un al$iler de corbata de dia)antes, una es)eralda, un anillo de perlas, otro al$iler de corbata 4de rubíes esta vez4 y otras al%a+as valiosas" !erca del estuc%e de +oyas %abía unas cuantas )onedas de oro y sin ning2n escr2pulo ta)bi3n se apoder& de ellas" (llen y ella necesitarían cuanto ob+eto de valor cayera en sus )anos" #lena de con$ianza, esper& con i)paciencia en su cuarto por unos )inutos" !uando decidi& que %abía pasado su$iciente tie)po, recorri& el pasillo y ba+& la escalera $ingiendo %astío" 4 8Está todo listo: 4 pregunt& a Sanderson sin )uc%o inter3s4" ?e gustaría partir lo )ás rápido posible" (ntes de que pudiera responderle, un negrito con una cesta de )i)bre casi tan grande co)o 3l entr& a tropezones en el vestíbulo" ?irando al c%ico, Sanderson respondi& con renuencia< 4 (sí lo creo" (quí está la co)ida que pidi& y Iona%, que será su guía, está aguardándola en el )uelle" 4 *izo una pausa, indeciso, pero 'icole encar& su )irada con altivez al tie)po que arqueaba una ce+a co)o en señal de reto" 48Es eso todo, señora: 4di+o $inal)ente4" Sa)uel la escoltará %asta el )uelle" 'icole inclin& la cabeza cort3s)ente y sigui& al niño que cargaba la cesta" 9uvo que repri)irse para no arrancársela de las )anos y ec%ar a correr co)o un ani)al salva+e en direcci&n al río" El coraz&n golpeaba con ruido sordo contra sus costillas, pero una sonrisa de satis$acci&n le curvaba los labios" -espu3s de aco)odarse en la piragua y ver c&)o se ensanc%aba la distancia entre ella y el )uelle, no pudo controlar la risa que escap& de su garganta" El +oven negro que conducía la e)barcaci&n la )ir& con e1trañeza, pero a ella no le i)port&" 59enía provisiones, una pistola, dinero y libertad7

CAPITULO XII 'icole no se %abía equivocado al calcular que casi sería de noc%e cuando llegaran a la isla" ,or consiguiente, no le caus& sorpresa que la recibieran las pri)eras so)bras del crep2sculo al arribar a su destino" Se despidi& del guía y le entreg& una )oneda de oro, luego recogi& la cesta y cruz& la playa a grandes zancadas" 0na vez perdida de vista la piragua, se )eti& precipitada)ente entre la )aleza que bordeaba la isla y, oculta entre la broza, se sent& a )editar" *abía logrado escapar" Estaba ar)ada y llevaba provisiones" El pr&1i)o paso era liberar a (llen" 8Estaría a2n en el barco: 5=+alá no7 #e resultaría i)posible planear su rescate de La Belle Garce" Aa %abría corrido la voz acerca de su dis$raz entre toda la tripulaci&n, así que correría un riesgo gravísi)o si llegaba a poner pie en cubierta" 0n largo suspiro brot& de su pec%o" 5?aldici&n7 #a vida no podía ser tan in+usta" 5'ecesitaba a (llen, le necesitaba con urgencia7 -estap& la cesta distraída)ente y al descubrir un pollo entero asado al %orno, se puso a )ordisquear un )uslo absorta en sus pensa)ientos" Era probable que (llen no estuviera en el barco" ,odría encontrarse ya ca)ino de 'ueva =rleans" 'o, tal vez no" (llen quizá per)anecía todavía en La Belle Garce, a )enos que Sable %ubiese regresado a /rand 9erre" 0n escalo$río le recorri& el cuerpo y dese& desesperada)ente que Sable estuviera a )ás de veinte )illas de distancia" -ebi& %aber interrogado a los sirvientes acerca de su destino" ( lo )e+or se %allaba en 'ueva =rleans o 4trag& saliva nerviosa)ente4 tal vez allí )is)o en la isla" !ontrariada, arro+& el %ueso de pollo al suelo y se puso de pie )ientras se li)piaba las )anos $rotándolas en los pantalones co)o %aría un )uc%ac%o" 'o le per)itiría que la asustara" Si estaba en la isla, lo )ás seguro era que estuviera con #a$itte, y en tanto ella se )antuviese a buena distancia de la )ansi&n, podría evitar encontrarse con 3l" ,ero nada de eso resolvía el proble)a de (llen" -esde su escondite, un )ontículo cubierto de arbustos, tenía una e1celente vista de la isla y la ba%ía" !asi por casualidad su )irada cay& sobre el pequeño calabozo de ladrillos" #o e1a)in& a la d3bil luz del crep2sculo" (llen bien podría estar allí" Era una posibilidad bastante re)ota, pero valía la pena averiguarlo" (un cuando descubriera que no era así, al )enos reduciría los lugares en los que pudiera estar" =cultando la cesta de la co)ida deba+o de un )atorral, de+& su escondite y e)pez& a avanzar tí)ida y cautelosa)ente %acia el interior de la isla, yendo de un árbol a otro y de una casa a otra %asta llegar por $in a la prisi&n" Estaba nerviosa y le te)blaban las piernas cuando se apoy& contra la pared trasera del edi$icio" -os veces durante el trayecto %abía visto a )ie)bros de la tripulaci&n de La Belle Garce ca)inando borrac%os y a tropezones de un burdel a otro, y cada vez ella %abía tenido que esconderse entre las so)bras" Sin e)bargo, ello no %acía sino recordarle el grave peligro que corría" 5Si llegaban a reconocerla, que -ios la ayudara7 Sería )il veces peor que todo lo que pudiera idear Sable para )orti$icarla" -espu3s de recobrar el aliento y un poco de su valor, e)pez& a tratar de localizar a (llen deteni3ndose deba+o de cada ventana enre+ada y lla)ándole por su no)bre" El le respondi& en la tercera y 'icole suspir& de alivio" 48Estás solo: 4le pregunt& en un susurro4" 8Estás ileso: 4 5,or a)or de -ios, 'ic67 8>u3 estás %aciendo aquí: 4 Ec%ando un vistazo nervioso al pasillo oscuro por donde %abía desaparecido Sable %acía s&lo una %ora, añadi&4< *abla deprisa" ,odría regresar Sable" 89e encuentras bien: 'icole a$ir)& con la cabeza. entonces, al darse cuenta de que (llen no podía verla, respondi&< 4Sí, pero no perda)os tie)po %ablando" *e venido a liberarte" En la celda a oscuras (llen sonri&" 5Bendita $uese7 !on qu3 cal)a lo decía, co)o si $uese la cosa )ás sencilla del )undo" 4 'ic6, no quiero desani)arte, pero estoy encadenado al )uro y la puerta de la celda tiene una cerradura )uy s&lida" 4 5Ba%7 8( qui3n le i)porta: Estoy ar)ada, llevo una pistola en el bolsillo" Aa pensar3 en algo 4di+o con )ás con$ianza de la que sentía" 'o obstante, al )is)o tie)po la cercanía de (llen le %acía abrigar la esperanza de que estaba ca)biando su suerte" (poyándose contra los ladrillos de la prisi&n y escudriñando la oscuridad en busca de alg2n indicio de %aber sido descubierta, le %abl& una vez )ás4< 8>ui3n tiene las llaves: 8*ay alg2n guardia contigo: 4 'o" El 2nico guardia es el vie+o ?anuel y se encuentra en el cuarto de delante" Ml tiene las llaves de la celda, pero )e te)o que es Sable quien tiene la de los grilletes, 'ic6" 4 #a voz son& desolada y triste" 5?aldito capitán7 8Era acaso in$alible: -e pronto, el signi$icado de las palabras de (llen se abri& paso en su )ente" 5Sable estaba allí7 Se tens& todo su cuerpo" ,ero despu3s del pri)er sobresalto, se e)peñ& en no de+arse vencer por el pánico" Sable no era nada )ás que un %o)bre y no el )is)ísi)o diablo co)o quería %acer creer" !o)etía errores. el %ec%o de que ella estuviera allí era prueba de ello" (un así, sus o+os taladraron la oscuridad con inquietud creciente" #a idea de que Sable pudiera estar oculto en la noc%e, observándola, era a)enazadora, pero la desec%& resuelta)ente sacudiendo la cabeza" 'o era ninguna niña )iedosa para asustarse de las so)bras" 48Estás seguro, (llen: 8'o le %abrá de+ado las llaves al vie+o:

contra la pared" Sable. y luego. pregunt&< 489e propones encadenar)e co)o al bueno de (llen: . por el )o)ento. y sus o+os dorados brillaron co)o $uego a)arillo" 4 5!on)ovedor7 4 )ascull&" 'icole y (llen quedaron paralizados al unísono" 'icole se dio la vuelta. la pregunta de 'ic6 tenía sentido. con una )ueca que podría %aber sido de ira o. señora. principal)ente porque si bien los prisioneros podían gruñir y que+arse a voluntad. con un grito a%ogado de agonía al ver su aspecto )agullado y )acilento. o te disparar37 Ml se inclin& burlona)ente" 4 9us deseos.odrías tener raz&n. y si %abían servido una vez. servirían otra" En la isla la disciplina no era rígida y el e)pleo de ?anuel co)o carcelero servía )ás bien para salvar las apariencias y darle algo que %acer" En las contadas ocasiones en que se usaba la cárcel. 'icole )antuvo la pistola en direcci&n al pec%o del capitán y orden&< 4 .or un rato per)anecieron )irándose el uno al otro. 'icole sabía que la disciplina era ine1istente" !a)in& con serenidad %acia el $rente de la prisi&n y entr&" #a inquietaba la idea de que %ubiesen alertado al vie+o español de su %uida. el %o)bre alto y de barba negra que apareci& de s2bito en el u)bral de la puerta abierta no pens& lo )is)o" . pos& los labios sobre los de (llen" -esgraciada)ente. señal& vaga)ente en direcci&n de las llaves" 4 9&)alas t2 )is)o" Está en la 2lti)a celda a la izquierda" 'icole ba+& las llaves con la sangre golpeándole las sienes )ientras le te)blaban los dedos de +2bilo por el 31ito que %abía tenido" !on la )ayor indi$erencia ca)in& a lo largo del corredor angosto y oscuro %asta la celda de (llen y busc& con torpeza la llave de la puerta" #e te)blaban tanto las )anos que perdi& unos )inutos preciosos antes de que la puerta se abriera de par en par" !on el coraz&n en la garganta. corri& al encuentro de (llen" . con la )is)a naturalidad de una %er)ana besando a su %er)ano adorado. luego se acerc&. todos tenían un te)or reverente por #a$itte" Iean era +usto. pero desec%& ese pensa)iento cobarde y %abl& con osadía" 4 *e venido a visitar a (llen Ballard de La Belle Garce 4di+o en tono ta+ante 4" 8-&nde está: El vie+o. desa$iante" 5!onseguiría esas )alditas llaves aunque le $uera la vida en ello7 !on )ás opti)is)o a%ora. serán )is deseos )ás $ervientes" =bservándolo con ira en los o+os. 'ic6 4di+o lenta)ente" Era verdad. Sable )ur)ur&< 4 8Estás seguro de que no quieres decir que no tendría tie)po de liberarte: (Ilen )ir& con $uria al capitán. 'icole se arro+& sobre su pec%o y lo abraz& con $uerza" 4 5(llen. 'ic6" 9endrás que conseguir que el vie+o ?anuel te entregue las llaves" 8. peor a2n. pero no %abía )otivo para creer que no se %ubiese agregado a la enor)e argolla que servía de llavero y que estaba colgada en el cuarto principal de la prisi&n" Ml %abía dado por %ec%o que Sable se la %abía quedado" Sin e)bargo. de ordinario los prisioneros recibían a sus co)pinc%es. di+o< 4*ay una $or)a de averiguarlo. se us& una llave aparte para cerrar las cadenas. asiendo la pistola en la )ano" Sable se alzaba co)o un gigante delante de la puerta con las piernas separadas y el rostro )uy negro en la penu)bra reinante" (llen percibi& la intenci&n de 'icole y grit&< 45'o. todo saldrá bien" 'icole volvi& a abrazarle )ientras se llenaban de lágri)as sus o+os. pero $ue 'icole quien replic&< 45!ierra la boca. de risa.e %acia allí.ara 3l tenía toda la apariencia de una reuni&n de a)antes" Sus labios se $runcieron en un rictus de $uria al tie)po que soltaba un gruñido. tu pobre cara7 8>u3 te %a %ec%o: 8Bue )uy duro: (llen le sonri& con ternura y susurr& contra su pelo suave con labios )altrec%os4< 4'o es nada. ya pensar3 en algo" 4 A lo %izo" Su arro+o y descaro le %abían sido 2tiles para escapar de Sable. Sable. susurr&< 4 'o te preocupes. con cautela" #a aparente docilidad de Sable no la engañaba en absoluto" (puntarle con la pistola con una )ano y tratar de encadenarlo con la otra resultaría una tarea di$ícil" ?ir& ceñuda al capitán y luego alentadora)ente a (llen" Sería prudente liberar pri)ero a . ya que Sable no %abía contado con la %uida de la +oven" Sonri& con gesto so)brío" El capitán %abía subesti)ado al +oven 'ic6" 9odavía sonriendo d3bil)ente. 'ic67 El ruido del disparo atraerá una )ultitud" 'o podrías escapar" En tono sarcástico.uedes %acerlo: 'icole levant& la barbilla. que acudían a darles áni)os" Era costu)bre inveterada del vie+o ?anuel en esas circunstancias entregarles las llaves a los visitantes para que entraran y salieran a su anto+o" 'adie nunca se %abía aprovec%ado de esa negligencia.(llen $runci& el ceño" 4. en el peor de los casos. a)odorrado por el ron de todas las noc%es. obedeci& la orden" !on e1presi&n de %astío. pero sabían que era )e+or no contrariarlo" ( partir de sus visitas a /rand 9erre co)o )ie)bro de la tripulaci&n de Sable.or toda respuesta asinti& breve)ente con la cabeza. cortar3 las cadenas a tiros" -a)e unos )inutos. 'ic6" A a%ora que estás aquí.

'ic6: 4pregunt& 3l. con los o+os. odiándole y tratando de i)itar su propio aplo)o arrogante. en apariencia tranquilo" 4 5( callar7 4 )usit& tensa )ientras avanzaba %acia 3l" S&lo le quedaba una soluci&n" Encadenaría a Sable ella sola y luego ro)pería las cadenas a balazos" -espu3s tendrían que correr deprisa para esquivar la )ultitud que segura)ente se reuniría al oír los disparos" 'o era lo que %abría deseado. las lla)as que ardían en sus o+os traicionaban su te)pera)ento ingobernable" El tener a su ene)igo delante burlándose de ella %izo que perdiera toda cautela" Estallando de c&lera se abalanz& sobre 3l y tir& $uriosa)ente de sus brazos al tie)po que gritaba< 4 5*arás lo que digo aunque tenga que obligarte yo )is)a7 Ignorando su )uñeca %erida. así co)o ta)bi3n lo su$iciente para una da)a de co)pañía" #as di$erencias que e1isten entre t2 y yo son entre t2 y yo" Ella no tiene nada que ver en esto" 59e lo suplico. duros y especulativos. podría %aberte a%orrado el traba+o 4co)ent& Sable4" #a llave que buscas descansa en un ca+&n de la c&)oda de la %abitaci&n que )e o$reci& #a$itte para pasar la noc%e" 4 'icole $ul)in& con la )irada al %o)bre que descansaba c&)oda)ente apoyado contra la pared. la atrap& en un abrazo nada gentil" (llen luc%aba in2til)ente con las cadenas )ientras ellos $orce+eaban ante sus o+os" -e pronto. d3+ala partir7 El rostro de Sable adquiri& una e1presi&n glacial y sus o+os dorados )iraron con aversi&n al %o)bre encadenado" 4 5-e+arla partir7 8*as perdido el seso: 8. Sable. pero debes co)prender que es +usto que devuelvas a 'icole a su $a)ilia" #l3vala a 'ueva =rleans y d3+ala en el pri)er buque que salga para +a)aica""" de allí conseguirá pasa+e para Inglaterra" 9engo el dinero para pagarlo. y añadi&4< ?e $or+ar3 )i propio $uturo y no lo %ar3 pactando con gente co)o Sable" 4 #anz& una )irada $eroz al %o)bre que la aprisionaba entre sus brazos con los o+os llenos de desprecio" Sable sonri& con ironía" 4892 crees: 4Ec%ando una o+eada retadora a (llen.(llen< así los dos tendrían a Sable a su )erced" ?as. disgustada consigo )is)a" 8. (llen 4 pidi& suave)ente 4" #o %ec%o.iendo la e1presi&n de 'icole. clavados en el rostro pálido pero decidido de la +oven" 4!oloca la )uñeca en ese grillete de a%í 4orden& 'icole4" *azlo con cuidado. Sable. 'icole )iraba $i+a)ente y en silencio la boca dura y cruel que estaba a la altura de sus o+os" 'o quería entablar un duelo verbal con se)e+ante individuo" 4 5Sable. orden&< 4Si %aces un solo )ovi)iento que )e desagrade.or qu3 %abía de %acerlo: 8>u3 ganaría con ello: 9a)bi3n el se)blante de (llen estaba tenso )ientras su cerebro traba+aba $ren3tica)ente buscando algo que sedu+era a aquel %o)bre" 'o tenía nada que o$recer y apelar a la nobleza de sus senti)ientos era por co)pleto in2til" 5Sable carecía de senti)ientos y de nobleza7 'icole puso t3r)ino a la angustiosa situaci&n" 4 'o supliques por )í.or qu3 %abría per)itido que la do)inara de ese )odo: !err& los o+os. pero parecía ser la 2nica alternativa" -e pie delante de Sable. inclinando la cabeza. pero al instante se convirti& en un alarido de $uria cuando Sable entr& en acci&n" Envolvi3ndola con sus brazos de acero. para e1asperaci&n de 'icole. Sable se sorprendi& al sentir algo se)e+ante a la ad)iraci&n por aquella +ovencita intr3pida" 45>u3 revoltosa que eres7 4di+o con ironía4" 8'unca te quedas donde te de+an: Sin dignarse responder. 'ic6" 9e está provocando deliberada)ente" #a +oven intent& tragarse la ira %aciendo un gran es$uerzo" . %ec%o está" 'o tienes la culpa de nada" 4 Ec%& la cabeza atrás. grit&< 4 5?aldito seas. atrap& los . 'icole sinti& que la pistola le resbalaba de la )ano" Estaba atrapada co)o una zorra en una tra)pa y lo sabía" 9enía el pec%o apretado contra el de Sable y sus brazos la estru+aban %asta de+arla sin aliento" El a)or propio le i)pedía suplicar y el sentido co)2n le indicaba que era in2til desperdiciar sus $uerzas" !ondenado )al genio. con severidad" #os o+os de 'icole se abrieron de golpe. (llen la advirti&< 49en cuidado. asinti& despacio. levant& la pistola y le propin& un golpe $eroz en la )e+illa" 0n ge)ido de dolor escap& de su garganta a causa de la )uñeca lasti)ada. esc2c%a)e7 4 e1igi& (llen desde el otro e1tre)o de la celda 4" 'o quisiste oír)e antes. %az lo que te ordeno7 4 'o 4 respondi& con absoluta cal)a" . despreciando su propia estupidez. estrec%& )ás su abrazo e. querida.ero 3l se li)it& a cruzar los brazos sobre el pec%o y di+o< 4 'o tengo intenci&n de %acer nada tan i)b3cil" (delante. pens&.ero $ue in2til. disparar3 a )atar" 8?e entiendes: =bservándola con atenci&n. di+o arrastrando las palabras< 4 8?e lo estás pidiendo: 5>u3 e1traño7 *asta a%ora sie)pre %as ordenado" Sonri3ndole. desa$iante. y se )aldi+o por ser tan i)petuosa co)o era" 48*ace)os las paces. ninguna de las llaves que tenía en su poder enca+aba en la cerradura de los grilletes" 4Si )e lo %ubieras preguntado. dispara si te atreves" 9arta)udeando de ira. y recuerda que )e encantaría )atarte" .

que re$le+aba con tanta claridad las e)ociones que la e)bargaban. conte)plando con o+os apreciativos los destellos de $uego en el pelo oscuro.ero ya era de)asiado tarde" (l )enos ella estaría libre y sus aliados se pondrían de in)ediato en acci&n para liberarlo" Sable se las %abía ingeniado. pens&. la e1a)in& concienzuda)ente. pero recordando discusiones pasadas.ero ese %o)bre obraba por cuenta propia y pocos. +oven 'ic6. dos veces para superarles en astucia y (llen se pregunt&. ad)irado. así que con )uc%a curiosidad observ& todo lo que la rodeaba" -espu3s de %aber )irado con penetrante )inuciosidad la . igual que un c%ico provocando a otro y diciendo< F5Bí+ate bien.olviendo la atenci&n a 'icole. si sie)pre %abría de ser igual" Sabía que no %abía co)etido errores" Bue cuidadoso en e1tre)o y dudaba )uc%o que 'icole %ubiese revelado algo" (de)ás. tanta co)o le $uera posible en esas circunstancias adversas" #a llen& de satis$acci&n el aire de %astío y despreocupaci&n que asu)i& al entrar en la casa de #a$itte del brazo de Sable" . y cuando %ubo llegado a su $in. %izo que le resultara insoportable la idea de degradarla a2n )ás" Sin decir palabra guard& en los bolsillos el cuc%illo. pues no %abía nada )ás que decir.areces tener la ridícula idea de que puedes )ane+ar)e a tu anto+o por ser )e+or estratega que yo" 5>u3 vergPenza. de+& de lado sus propios deseos y apetencias por respeto a otro ser %u)ano" El rostro de 'icole. ella no podía con$esar nada. c&)o se te ocurre7 E1asperada. se atrevían a cuestionar sus acciones" Sí. ya que nada sabía sobre sus planes" -e pronto otra idea surgi& en su )ente y le brillaron los o+os< no e1istía ninguna prueba de sus actividades. bes& pro$unda)ente a 'icole. qu3 intrepidez la suya. eso era todo" !o)o s&lo %abía servido co)o gru)ete. la sonrisa se desvaneci& y le di+o< 4 -e+a de preocuparte por ella" !o)o bien puedes ver. acariciándole los pec%os y )uslos deliberada)ente. sonri&" -espu3s.labios desprevenidos y con$iados de 'icole con su boca" !o)o si $uera consciente de la rabia en$er)iza que do)inaba a (llen. la cabeza bien erguida y los o+os brillantes de desa$ío" 'o estaba vencida. el i)pulso se desvaneci&. )ás abatido que nunca. 'icole obedeci& a la presi&n que e+ercía sobre su brazo" #a situaci&n era tan si)ilar a la escena de la )añana anterior en La Belle Garce. el co)porta)iento de Sable tenía un prop&sito bien de$inido" #e estaba %aciendo ver clara)ente a (llen. al volver la vista %acia (llen. sino que %abía su$rido un ligero rev3s. de la )anera )ás cruel posible. suponiendo que lo %acía para ator)entar a (llen y recordarle a ella )is)a que le pertenecía por co)pleto" El beso no le proporcion& ning2n placer. sin ninguna reserva" #ágri)as de %u)illaci&n brillaron en sus o+os por se)e+ante ve+aci&n delante de (llen" Sin e)bargo. sobre el piso )ugriento de la celda y %acerle el a)or delante del otro %o)bre" !o)o si posey3ndola ante 3l pudiera probar su título de propiedad. se %allaba inde$enso ante el capric%o de Sable" 'i siquiera le %abía culpado de delito alguno" . si los %abía. un estre)eci)iento de alivio sacudi& su cuerpo" Sable $runci& el ceño por la reacci&n de 'icole. es )ía7G" ?as al ver la e1presi&n tensa de 'icole. lo soport&. no se encontraba de )uy buen %u)or precisa)ente" #e dolía )uc%o la )uñeca y se preguntaba si esta vez no se la %abría roto de verdad" 'o podía %acer nada por (llen en esos )o)entos" Se co)padeci& un segundo de 3l y luego dedic& todas sus energías a si)ular una actitud de absoluta con$ianza en sí )is)a. buscando la dulzura de sus labios sensuales" 'icole no intent& resistirse a aquella boca voraz. estuvo a punto de abrir la boca para trabar batalla. +a)ás %abía visitado el interior de la )ansi&n de #a$itte. al tener de carcelero a Sable una vez )ás. todo lo que di+e antes era verdad< tengo el $uturo de 'ic6 per$ecta)ente controlado" En silencio.or nada del )undo les %abría revelado la inquietud que palpitaba en su garganta ni el nudo de ansiedad en la boca del est&)ago" Su espalda estaba tiesa co)o una tabla. pesar por no %aber actuado antes y especulaciones sobre Sable" #a +oven. que 'icole le pertenecía por co)pleto" #a i)agen de 'icole besando a (llen estaba grabada a $uego en su cerebro y al recordarlo sinti& el i)pulso de to)arla allí )is)o. casi a )itad de su vida.ero por todos los de)onios. que no pudo contener el estallido de carca+adas %ist3ricas que brot& de su pec%o" 4 'o. y por pri)era vez. rodeándole el brazo con la $ornida )ano para que no opusiera resistencia" ( regañadientes. (llen observ& con desconsuelo c&)o Sable ec%aba la llave a la puerta de la celda y desaparecía de su vista llevándose a 'icole casi a la $uerza" Se desplo)& contra el )uro co)pleta)ente abatido" 5. era bien sabido por todos que %asta el )is)o #a$itte %acía la vista gorda a ciertas $altas de su capitán $avorito" A de ese )odo siguieron torturándole sus desdic%ados pensa)ientos< preocupaci&n por 'icole. al recordar con s2bito a$ecto lo resuelta que estaba a liberarlo" Se daba cuenta de que %abría sido )e+or enviarla con un )ensa+e a sus superiores con la noticia de su captura" .obre 'ic67 Ia)ás debi& %aberle %ec%o caso" 5Si en el )is)o instante en que descubri& su se1o la %ubiese despedido con ca+as deste)pladas7 (%ora era de)asiado tarde" Era su prisionera tanto co)o 3l y no podía %acer nada para ayudarla" . volvi& la cabeza al otro lado" Sable. estaba plena)ente seguro de ello" 'o obstante. pero la solt& encogi3ndose de %o)bros" Decogi& la pistola del suelo y la asegur& deba+o del anc%o cintur&n de cuero que ceñía su cintura" . no voy a des%acer)e en llanto 4 di+o al ver la )irada severa de Sable 4" Si)ple)ente )e resulta )uy divertido ver que dos veces en tan pocos días te las %as ingeniado para salir triun$ante" 4 Eres )uy obstinada 4 )ur)ur& 3l con un brillo burl&n y divertido en los o+os4" . las )onedas y las +oyas que encontrara )inutos antes" #a gui& luego %acia la puerta de la celda.

pensando que la $ortuna la %abía abandonado 2lti)a)ente sin lugar a dudas" 9odavía estaba de)asiado o$endida en carne viva debido a las cala)idades su$ridas para poder pensar clara y serena)ente" A con Sable se necesitaba estar cal)ada y despierta" . que e1istían algunas pocas que podían resistirse a sus zala)erías y lison+as" .artiste tan de repente al recibir ese )ensa+e de que alguien estaba )erodeando por el calabozo que )e preguntaba si ibas a regresar esta noc%e" (l ver la $igura alta y esbelta de 'icole. dando a entender que estaba por enci)a de esas $rivolidades y que s&lo la educaci&n.uelve a preguntár)elo dentro de una o dos se)anas" -e ordinario. se encogi& de %o)bros y recalc& para en$urecerla )ás< 4 Aa ves.pro$usi&n de )agní$icos espe+os de )arcos dorados que cubrían las paredes. algo que #a$itte +a)ás %abía visto antes en 3l" 9odo ello resultaba )uy interesante teniendo en cuenta la conversaci&n de %oras antes" 8*abría caído por $in Sable en el lazo )ás vie+o del )undo: 8*abría esa +ovencita sido capaz de abrir brec%a en su parapeto: Si en realidad era así. se detuvo al pasar el u)bral de la puerta. mon ami" . $uera de la ca)a. una )uc%ac%a )e %a brindado tanto deleite y diversi&n co)o t2" El +adeo estrangulado de rabia de 'icole no lleg& a oídos de Sable. Sable se )ovi& con gracia $elina. ya %as regresado.ara alguien tan grande. con $ranca apreciaci&n" -urante un )o)ento se vio so)etida a un e1a)en )inucioso y de pronto #a$itte. por una vez. pero no le agradaba el brillo calculador de los o+os de #a$itte y de in)ediato decidi& que le gustaría a2n )enos co)partir con 3l las inti)idades que Sable la %abía obligado a aceptar" #e encantaría arrancarle el %ígado a Sable y dárselo de ali)ento a los tiburones. #a$itte sonri&" Sable. decidi& que los gustos de #a$itte rayaban en la vulgaridad y $runci& los labios con desd3n" (l ver su reacci&n. t27 Iuro que no puedo recordar cuándo. no di+o nada" Ml le sonri& y la desa$i& a de)ostrarle que estaba equivocado" =bservando a la pare+a. el pelo ec%ado %acia atrás tan tirante era otra $or)a de disi)ular su se1o" Suelto es %arina de otro costal" .ero ade)ás es una )anera no de)asiado sutil de asegurarles a sus clientes que es per$ecta)ente capaz de satis$acer sus e1igencias" 9odo lo que nos rodea es una prueba $e%aciente de ello" *abiendo llegado a la conclusi&n que sería )e+or si trataba a Sable co)o a alguien $astidioso a quien %abía que soportar. creo" A desde luego. así que le volvi& la espalda" 'o serviría de nada insultarlo y era necio pensar que otro ataque $ísico pudiera tener 31ito" !o)o todo buen +ugador. sin duda alguna. pues en ese preciso instante #a$itte %izo su entrada en la sala con rostro sonriente" 4 (%. volaron al rostro de Sable. al )is)o tie)po. resultaba )ás que evidente que ninguno de los dos protagonistas era consciente de ello" . Iean. Sable sonri& leve)ente" 4 8'o es un poco e1cesivo: Iean cree que es lo que se espera de 3l" . 'icole asu)i& una e1presi&n de absoluto aburri)iento y se encogi& de %o)bros. por supuesto. las innu)erables )esas con intrincadas incrustaciones de nácar y otras ge)as y las lá)paras colgantes de cristal. 'icole %abría reaccionado $uriosa ante esas palabras indi$erentes. la retenía a su lado" #as carca+adas del capitán no ayudaron a suavizar su irritaci&n. sabía cuándo la suerte estaba en su contra" Suspir&. algo que Sable desconocía por co)pleto. ardiendo de indignaci&n. )ientras sus o+os negros observaban con deteni)iento el rostro ine1presivo y tenso y la postura rígida de la +oven. pero prudente)ente. )ur)ur&< 4 5Aa veo7 Se co)prende c&)o lo logr&" Es alta para ser )u+er y con esas ropas %olgadas sus $or)as quedaban ocultas" 8>u3 edad )e di+iste que tenía: Sin %acer caso del rostro iracundo de 'icole. la )u+er casi per$ecta""" 5ella sí que sabe cuándo )antener la boca cerrada7 #os o+os de 'icole. tal vez su reticencia glacial tendría 31ito" Ec%& una )irada i)prudente por enci)a del %o)bro y pill& a Sable con una sonrisa radiante en los labios" Ec%& c%ispas por los o+os y pregunt& de )ala )anera< 48(lgo te divierte: #os espl3ndidos dientes blancos de Sable brillaron entre la espesa barba negra cuando respondi&< 4 5Sí.or el )o)ento su 2nica de$ensa era la indi$erencia" -onde %abía $racasado su )al genio. y antes de que 'icole pudiera adivinar sus prop&sitos se acerc& a ella de una sola zancada y con )anos diestras y rudas le solt& el cabello" #iberado de la trenza que lo su+etaba. 'icole le clav& la )irada induci3ndole a decir que no" Ml la observ& con cierta ironía y volvi3ndose a #a$itte di+o blanda)ente< 49al vez )ás adelante" 9odavía no )e %e acostu)brado a ella" . parecía co)placerse en provocarla. era reacia a per)itir que #a$itte advirtiera que las cosas no andaban bien entre ellos dos" . pero.ero eso no quería decir que el capitán se estuviera es$orzando )uc%o por seducir a la esbelta +oven. estaba a punto de descubrir que todas las )u+eres no eran iguales. ad)irado" 4 ?uy bonita 4 )ur)ur& 4" 8Estarías interesado en venderla: 9e daría un buen precio" #os o+os de 'icole se dilataron de %orror y volvi& rápida)ente la )irada a Sable" Inconsciente la e1presi&n de s2plica que re$le+aban sus propios o+os. el gigante de barba negra y la esbelta )uc%ac%a insolente. Sable respondi&< 4 -iecioc%o años y unos )eses. cay& en suaves ondas de $uego caoba alrededor de los %o)bros y #a$itte entrecerr& los o+os.udo notar la )irada curiosa que le ec%& Sable cuando per)aneci& )uda a pesar de la pulla" -espu3s de esperar unos segundos. volvi3ndose a Sable.

ienso que debiera record arte que no suelo dar &rdenes s&lo para oír el sonido de )i propia voz" >ue te %ayas convertido en )i a)ante no altera el %ec%o de que cuando te ordeno que %agas una cosa. 'ic6" 'o e1iste una sola )u+er en el )undo que pueda satis$acer)e durante )uc%o tie)po. la boca a$inada en una línea dura y cruel y sus o+os brillaban co)o oro %elado" !uando %abl&. cu)plir3 )uy bien contigo" Est2pida)ente pregunt&< 48A si nunca te %artas de )í: S2bita)ente. %acer dinero ocupaba el pri)er lugar e in)ediata)ente despu3s estaba su a$ici&n %acia lo ro)ántico.or supuesto 4di+o. estall&4< 5El que no entiende eres t27 5Ao no soy un botín que %as apresado. dis$rutaría %aci3ndolo7 4 Si sientes de ese )odo.Entre las pre$erencias de #a$itte. pero las palabras %abían salido precipitada)ente desde lo )ás %ondo de su ser desgarrado" #a )uc%ac%a se lo qued& )irando con o+os oscuros y brillantes de lágri)as contenidas" Ml la conte)pl& por un )o)ento con o+os co)o líneas rasgadas y di+o en tono glacial< 45!arezco de toda noci&n de )oralidad7 9e deseo. 8por qu3 )e tienes prisionera: 4 replic& acalorada)ente" 0na sonrisa despiadada curv& sus labios y brusca)ente la atra+o con rudeza contra su cuerpo nervudo" . pero la apret& tanto que crey& que el %ueso estallaría" !ontrolando su )al genio con )ás paciencia de la que creía tener. estudi& el se)blante $urioso de la +oven con desaprobaci&n" S2bita)ente se le ocurri& a 'icole que.rotestando. tanto )ás alar)ante por su $alta de $uego" . pero no la solt& del todo" 4 5'o )e tientes. y lo que es )ás. mon ami: 4le pregunt& con un destello particular en los o+os4" *abía pensado que podría)os +ugar una o dos )anos antes de ir a dor)ir" . Sable estaba col3rico. 'icole. pero las )anos de Sable se deslizaron por su espalda %asta cubrirle las nalgas. lo sabía. atray3ndola )ás contra la pelvis" #a e)bisti& repetidas veces para que to)ara conciencia de que estaba e1citado de deseo ardiente y di+o gruñendo< 45Msa es la raz&n por la cual te retengo a )i lado7 (lterada. 'icole intent& ec%arse %acia atrás. debe)os ocupa)os de su co)odidad" -ar3 las &rdenes pertinentes a%ora )is)o" Sable desec%& con un ade)án el o$reci)iento de #a$itte de lla)ar a un sirviente y sali& resuelta)ente de la %abitaci&n llevándose a 'ic6 ru)bo a la )a+estuosa escalera" 0na vez en el piso alto. la condu+o por el vasto vestíbulo al$o)brado %asta la serie de cuartos que #a$itte %abía puesto a su disposici&n" !errando con $ir)eza la puerta a sus espaldas. co)prender3 )uy bien si ya no consideras esos planes de tu agrado" Sable lo )ir& con tranquilidad y )ene& la cabeza" 4 ?e parece bien" En cuanto instale a 'ic6 )e reunir3 contigo en la biblioteca" 45>u3 desconsiderado de )i parte7 -esde luego. y t2 estás )uy le+os de pertenecer al tipo de )u+er que pre$iero" . )ás de lo que podía recordar %aber estado nunca. di+o entre dientes< 4 'o te detengas por )í" Estoy segura de que #a$itte ansía tu co)pañía" 4 #e volvi& la espalda desdeñosa)ente. se burl&< 4 Eres )uy presu)ida. no pudo )enos que ec%arse a llorar" 48'o tienes piedad: 8'inguna con)iseraci&n por otro ser %u)ano: 8*as olvidado toda noci&n de )oralidad: 4 Era una necedad. pequeña zorra7 5!o)o )e siento en este )o)ento podría ro)perte $ácil)ente todos los %uesos del cuerpo. 'icole e1igi& con $rialdad< 4 5Su3lta)e7 Aa )e ro)piste la )uñeca. los o+os dorados de Sable re$le+aron una risa genuina" !on una carca+ada. te a%orrará )uc%as a)arguras y angustias" !on$&r)ate con saber que cuando )e %arte de ti. sus palabras $ueron a$iladas y ta+antes co)o dagas< 4 5#a$itte puede esperar7 (ntes tene)os que arreglar algo entre t2 y yo" Si recuerdo bien.iensas retirarte te)prano. barriga de tibur&n7 4 replic& airada)ente" !lavándole un dedo en el pec%o. 8pretendes quebrar)e ta)bi3n el %o)bro: #as )anos se a$lo+aron un poco. y por nada del )undo ser3 tu a)ante""" ni ninguna otra cosa7 4Se sacudi& con $uria tratando de liberarse de la )ano que la retenía por el %o)bro. y la idea de su a)igo de coraz&n de %ielo atrapado en las garras de un a)or no correspondido le %izo sonreír con aire bonac%&n" 4 8. y nada ni nadie en la tierra )e i)pedirá to)arte cuantas veces )e plazca" 'o )e %agas perder el tie)po con peticiones de gracia o lágri)as" #os ruegos )e $astidian y las lágri)as )e aburren" Si en el $uturo recuerdas esta conversaci&n. pero una )ano $3rrea la agarr& del %o)bro y la %izo girar sobre sus talones %asta quedar cara a cara" Su se)blante ya no estaba sereno y sonriente< tenía la )andíbula tensa. debías de per)anecer en la plantaci&n" . )ás sonriente todavía4.ero ella no se a)ilanaba $ácil)ente y lanzándole una )irada iracunda.egada a 3l. 'icole pudo sentirle rígido de deseo y crey& que iba a to)arla otra vez a%í )is)o y en ese )o)ento" . do)inado por una $uria glacial. a pesar del tono provocador y su )odo natural de co)portarse. espero que la cu)plas" 8?e entiendes: 4 #a sacudi& ligera)ente al decir esto 2lti)o" 4 59e entiendo.

su presencia apenas alteraba sus planes" . %asta ansioso. #a$itte co)ent&< 4Sin duda debe de ser %ora de irnos a la ca)a" 9e estás volviendo absoluta)ente soez o""" 4sus o+os adquirieron un brillo burl&n de risa contenida al añadir4< """ 8Será que tienes proble)as con el amour: Soltando un suspiro de e1asperaci&n. reani)& el espíritu de 'icole" Se pase& por la estancia con planes apenas bosque+ados en su )ente %asta que se desvaneci& el pri)er acceso de entusias)o" -e pronto se dio cuenta de que era )uy tarde y de que estaba rendida" Ec%& una o+eada indecisa a la ca)a. pens& en )edio de su aturdi)iento" #uego. de buena o de )ala gana" Ese %o)bre aprovec%& astuta)ente el pacto precipitado que le %abía o$recido y ella $ue lo bastante i)b3cil co)o para creerle dispuesto a cerrar un trato y cu)plirlo" . y sirvi3ndose una copa de e1quisito coñac $ranc3s se sent& c&)oda)ente en uno de los a)plios sillones" Sable procedi& a actuar co)o si nada %ubiese pasado y los dos %o)bres pasaron el resto de la velada co)o planearon en un principio. lo cual le indic& una cosa< su tarea no iba a ser sencilla" #a venta+a que tenía sobre las otras era que no estaba ena)orada de 3l. con toda su )ala intenci&n" !on el espíritu abatido. pero $runciendo el ceño en s2bita concentraci&n. se toparía en ca)bio con una )u+er tan absoluta)ente indi$erente a 3l que podía ir a dor)ir tranquila)ente sin ning2n escr2pulo" Sonriendo se quit& la ropa y se )eti& entre las sábanas" ?ientras iba cayendo dor)ida se le ocurri& que su presencia repentina e inesperada segura)ente alteraría los planes de Sable. se llev& una desilusi&n" El capitán se qued& %asta bien pasada la )edianoc%e discutiendo de todo )enos de la )u+er que estaba arriba" !uando result& evidente que Sable no )encionaría siquiera a 'icole.or )uc%o. de derrotarlo en su propio +uego. de co)placerla: 8-e %acer lo que ella quisiera: 9al co)o liberar a (llen o""" 4y le brillaron los o+os de entusias)o4 ec%ar a los ?ar6%a) de sus propiedades de Inglaterra" 8!&)o se las ingeniaba alguien para esclavizar a un %o)bre: *abía observado. pero sin resultado" Iugaba con ellas. pues no le agradaba de)asiado la idea de que al regresar Sable la encontrara dor)ida" (l )is)o tie)po le encant& la posibilidad de desconcertarle por co)pleto. )uc%o tie)po per)aneci& tendida allí sin querer pensar. la llegada i)prevista de 'icole causaba pocos inconvenientes a Sable. no caería en sus propias )anos el poder: 8'o estaría Sable dispuesto. sin duda alguna. s&lo que a%ora contaría con la co)pañía col3rica de 'ic6 en el via+e de regreso" (l volver a la biblioteca ignor& la obvia curiosidad que aso)aba a los o+os de #a$itte. %azlo" 'o te detengas por )í" !on el se)blante apenado. Sable se levant& del sill&n" . aunque no detenida)ente. intent& recordar si alguna %abía retenido su inter3s. e)pez& a )editar seria)ente en ello" 8A si llegara a ser i)prescindible para sus necesidades. aunque %abría pre$erido no tener que presentársela a #a$itte" . a varias )u+eres tratando de seducir a Sable con todos sus encantos y arti)añas. $u)ando cigarros y bebiendo coñac de contrabando" Si #a$itte esperaba que Sable se retirase pronto. igual)ente %abría capturado al o$icial.ero la %abía engañado tan $ácil)ente que se le revolvía el est&)ago de vergPenza cada vez que pensaba en ello" . entre sueños dese& que los ca)bios $ueran desagradables para 3l" En realidad. peor a2n. tanto que no pudiera pasarse sin ella: 8>uizá se invertirían los papeles: 8A si lograra ser lo bastante %abilidosa y astuta co)o para tenderle un lazo a alg2n senti)iento tierno que tuviera. y no obstante. y aunque +a)ás %ubiese intentado robarle los libros de claves con (llen.ensaba regresar a 9%ibodau1 *ouse por la )añana yeso a2n seguía en pie. %abía sido un )ero ensueño de venganza. #a$itte bostez& y se puso de pie" 4 Mon ami. presa de sus pensa)ientos" =+alá e1istiera alguna )anera de volver atrás en el tie)po. a pesar del $uego $ísico entre ellos. se enca)in& a la ca)a de lu+osas colgaduras de raso y se arro+& de bruces sobre ella" . las )anipulaba para sus propios $ines y despu3s las olvidaba" !eñuda. Sable respondi& de )odo ta+ante< 4Si quieres irte a la ca)a. se di+o con )ás deseos que esperanzas" #uego se encogi& de %o)bros $ilos&$ica)ente" Sable ya %acía tie)po que sabía que era )u+er. y que estaba resuelta a usarlo de la )is)a $or)a en que 3l %abía %ec%o con las otras )u+eres" 9a)bi3n co)prendi& que gran parte del atractivo que e+ercía sobre Sable era. un estre)eci)iento le sacudi& el cuerpo" Sí. +ugando. ya que si esperaba encontrar a su regreso una arpía $uriosa. sí podía" #as %abía dic%o y. 8estás dispuesto a retirarte co)o lo estoy yo: 8= tu silencio se debe a que tus re$le1iones están en el piso de arriba con esa c%ica: !ontrariado por %aber de+ado vagar sus pensa)ientos.ero aparte de eso.CAPÍTULO XIII #a estancia qued& co)o una tu)ba tras la partida de Sable" -urante varios segundos 'icole per)aneci& rígida co)o una estatua con la )irada perdida en la puerta que acababa de cerrarse" Ml no podía %aber dic%o esas palabras atroces. y sospec%aba que de todas $or)as la %abría obligado a co)partir su lec%o. al principio. su reconocida antipatía por 3l y su carácter desa$iante" #a idea de %ab3rselas con el capitán.or un )o)ento $ugaz acarici& la idea de ver a Sable reducido a adorarla con servilis)o y arrastrándose a sus pies )ientras que ella gozaba pisoteando sus senti)ientos )ás ínti)os" #a idea.

se retorci& ale+ándose de 3l" Aacía en el lec%o )itad de costado. )aldito7 4le espet& a la cara con voz ronca" . Sable retir& las )antas que le cubrían el cuerpo con lenta deliberaci&n""" 'icole no %izo nada para i)pedírselo y per)aneci& in)&vil incluso cuando su )ano le acarici& suave)ente un pec%o $rotándole el pez&n con insistencia" Sin e)bargo. pero la delataban una docena de indicios< sus o+os estaban dilatados y oscuros de pasi&n y los pezones rígidos de deseo" Eran dos verdaderos duelistas< ella luc%ando por )antenerse $ría y %ostil. le odi& por el poder que parecía e+ercer sobre su cuerpo inde$enso" #e deseaba a pesar de todo lo que %abía pasado.ercibi& que se estaba conteniendo. )aldito $uese. todavía parecía i)pasible" 9rat& desesperada)ente de )antener la co)postura. sin apartar la vista de ella. y su )asculinidad caliente y pulsante )ovi3ndose con suavidad entre sus )uslos" 'o la penetr& de in)ediato sino que la e1plor& una vez )ás y con toda deliberaci&n le %izo probar por pri)era vez la dulce e1periencia del pleno goce se1ual" 'icole se oy& gritar cuando. que %abían de+ado de ator)entarla +ugando sobre su vientre. pero un brazo nervudo y vigoroso le rode& la cintura y en un susurro 3l le di+o< 4 #o de anoc%e $ue un error y )e propongo re)ediarlo a%ora )is)o" -3+a)e. )itad de bruces cubri3ndose los pec%os con los brazos" En vano intent& atrapar una docena de pensa)ientos $ugaces y e)ociones %uidizas )ientras una punzada casi dolorosa y penetrante e1igía alivio entre sus )uslos" El se)blante de Sable ya no era i)pasible y una delgada capa de sudor sobre su $rente delataba su propia luc%a para contenerse" Se arranc& la ropa con $eroz rapidez y. de otras cosas ade)ás del $uego que ardía en sus ingles< el otro brazo vigoroso deba+o de sus caderas. y 3l e1citándola deliberada)ente y e1igi3ndole respuesta )ientras 3l )is)o se )ostraba distante y reservado" 459e odio. d3+a)e""" d3+a)e a)arte" (penas si lo oy&. y al )is)o tie)po a+ena.osotros los $ranceses vivís parloteando sobre este te)a" Esa +ovenzuela delgaduc%a no es nada $uera de lo co)2n" 'o signi$ica ni un poquito )ás que )edia docena de otras )u+eres que podría no)brarte" 4 9ratando de disi)ular su irritaci&n. acariciarla y per)anecer i)pasible )ientras a ella la devoraban sus propios deseos" ?irándola con $i+eza a los o+os. en su interior libraba una cruel batalla contra la ardiente pasi&n que se iba apoderando de su ser" *abía planeado que la pr&1i)a vez que se encontraran no cedería a esa""" esa""" ansia de que le %iciera el a)or. penetraron en su interior" 9odo su cuerpo vibr& con el i)pacto de esa suave caricia y su placer creci& en intensidad al continuar 3l sus )ovi)ientos" 'icole luc%& todo lo que pudo contra la sensaci&n de deleite que se apoderaba de su cuerpo. las nalgas redondeadas y turgentes curvándose contra el est&)ago plano y las piernas en ar)oniosa curvatura" >uiso separarse brusca)ente. pues ya le %abía cubierto un pec%o con la )ano antes de deslizarse una vez )ás entre sus piernas" Era consciente.4 5"mour7 4 . presion& su cuerpo nervudo contra la espalda de la +oven" Su aliento suave y cálido le acarici& la ore+a y 'icole sinti& c&)o ese cuerpo viril y ardiente se a)oldaba al de ella )ientras yacían de costado sobre la ca)a" El contacto se e1tendía a todo lo largo de los cuerpos< el pec%o velludo contra la espalda grácil. antes de que 'icole pudiera recobrarse. los labios del %o)bre apenas se curvaron en una $ugaz )ueca cruel" 'icole no podía evitar el latir acelerado de su coraz&n y estaba $uriosa por saber que la traicionaban sus o+os )ientras 3l. pero no obstante estaba $uriosa de que 3l pudiera conte)plar su desnudez. %aciendo que su cuerpo penetrara %asta el $ondo de su acogedora suavidad )ientras sus )anos la apretaban con $uerza contra 3l" !o)o un $uego )ortecino que de s2bito .or todos los diablos7 G. con la )ano entre las piernas. se despidi& de #a$itte con un tibio Bonne nuit y cruz& a grandes pasos el vestíbulo para dirigirse a sus %abitaciones" #e sorprendi& encontrarla a oscuras y su aso)bro lleg& al col)o al ver a 'icole pro$unda)ente dor)ida" !uanto )ás la )iraba. se qued& quieta y con el se)blante i)pasible para no delatar sus senti)ientos" Se sostuvieron la )irada durante unos cuantos segundos sin poder desviarla ninguno de los dos" #uego.ronunci& la palabra co)o si $uera una )aldici&n 4" . 'ic6.ero 3l no se dio por enterado siquiera" ?areada. pens& $urioso" 9enía )ás descaro que un gitano" 'icole se agit& en la ca)a co)o presintiendo su presencia. 3l la llev& a la ci)a del placer. +ugando con ella co)o si no le interesara real)ente" En ese instante le odi& de verdad. y sin e)bargo. tenía que resistirse a los dictados de su propio cuerpo" !on una terrible sensaci&n de i)potencia percibi& la dureza que iba adquiriendo el pez&n ba+o la )ano acariciadora y se avergonz& por ese signo traicionero" Su cuerpo tenía voluntad propia y una idea di$erente de la que %abía ordenado su cerebro" 0na sensaci&n dulce y tibia se abría paso %acia sus )uslos y con deter)inaci&n $ebril clav& los o+os en los del %o)bre despreciando la e1presi&n $ría e insensible que %all& en sus doradas pro$undidades" . pero sus sensaciones y e)ociones giraban en un torbellino $uera de control y en ese instante nada i)portaba salvo que aquella sensaci&n no cesara" A no ces&" (penas %abía vuelto a la cordura cuando 3l. se pregunt& si la estaría castigando por lo ocurrido anoc%e" #uego todo pensa)iento co%erente la abandon& cuando los dedos viriles. despu3s. e)bisti& suave)ente dentro de ella. con un ge)ido ator)entado. la respiraci&n agitada del %o)bre cuando la sinti& derretirse contra 3l abandonándose por co)pleto. a%ora que %abía llegado el )o)ento. todavía de costado. de+& de acariciarle el pec%o y con angustiosa deliberaci&n desliz& la )ano por la piel tibia %asta la cintura" !asi +uguetona)ente los dedos avanzaron %asta el o)bligo y entonces la )ano bien abierta se desliz& por el vientre %acia las piernas" (l oír el +adeo. )ás crecía su eno+o" F5. y al abrir los o+os y ver la )irada $ría y dorada clavada en ella qued& paralizada" -o)inado el i)pulso instintivo de retroceder al ver el rostro barbado sobre ella. )ezcla de terror e i)paciencia que escap& de 'icole.

3ste le sugiri& las grandes venta+as de una doble personalidad" !%ristop%er estuvo de acuerdo con 3l" Bue así co)o el capitán Sable %abía salido a navegar y !%ristop%er Sa1on %abía ganado una $ortuna. sigui& desvelado pensando en el $uturo" #a$itte y 3l %abían $inalizado las transacciones para la venta de La Belle Garce durante la velada y al llegar la )añana 'ic6 y 3l estarían ca)ino de casa con una pesada bolsa de )onedas de oro" 9a)bi3n esa noc%e %abían convenido sobre el destino del )olesto (llen Ballard. al instante cay& en un sueño pro$undo" 'o así Sable. le seguirían algunos susurros )alintencionados y ya no sería bienvenido en algunos %ogares" .uedo de)ostrártelo: 'icole neg& sacudiendo la cabeza sin poder %ablar y con la )irada perdida en las pro$undidades doradas de su )irada" 'o era necesario. +unto a 3l< 5'ic67 . no se necesitaba probar lo que a)bos sabían tan bien" (nte su negativa. susurr&4< 8.ara su sorpresa. 'ic6" 9ene)os un largo día por delante" . le envolvi& el cuerpo d&cil con los brazos y la estrec%& contra su cuerpo" #uego le acarici& la $rente con los labios y )ur)ur&< 4 -u3r)ete. y %abría dado cualquier cosa para no %acerlo ella ta)bi3n" !on cierta desgana se dio la vuelta para )irarlo de cara" Estaba tendido de espaldas con un brazo deba+o de la cabeza. que estaba a%ora. esta vez $ue co)o si todos los nervios de su cuerpo estallaran de placer" Iadeante y todavía en )edio de una nebulosa. casi sin tener conciencia del %o)bre que estaba +unto a ella y lenta. co)pleta)ente a+ena a lo que %acía. declar&< 4 59odavía te odio7 . el cuerpo $rágil y $e)enino se acurruc& con$iada)ente en el %ueco que le brindaba el suyo propio y le obedeci& de in)ediato. tibia y con$iada. despu3s de oír la respiraci&n serena de 'icole que revelaba que ya dor)ía con placidez.uedo. pero sin intento alguno de %acerle ca)biar de opini&n" En ca)bio. quien por alg2n tie)po. sinti& que todo su cuerpo le respondía con pasi&n renovada y ávida. quien pasaría los pr&1i)os )eses co)o %u3sped involuntario del calabozo de #a$itte" Sable a2n no %abía to)ado una decisi&n sobre el destino $inal del o$icial.es: 4Se ri& por lo ba+o al percibir la respuesta del cuerpo $e)enino4" . pens& con desdic%a.ero cuando se uni& a la banda de #a$itte. con los o+os )uy abiertos de aso)bro por la e1periencia vivida. curv& )ás su cuerpo para $acilitarle la posici&n. a pesar de lo que dices sentir por )í" 4 Brusca)ente le cubri& la boca con los labios sin darle oportunidad de responder" Bue un beso total)ente distinto a todos los que le %abía dado antes" Era suave y apre)iante a la vez. observándola" #o conte)pl& durante )ás de un )inuto )ientras se preguntaba c&)o podía odiarlo y al )is)o tie)po no poder i)pedir que todo su cuerpo se convirtiera en una )asa te)blorosa ante la sola idea de sus besos" En voz ba+a y tono desa$iante. cálido y pro$undo" (lzando la cabeza. 'icole se puso rígida ignorando el s2bito e inesperado acceso de deseo en el est&)ago" 48. 'ic6. incluyendo 9%ibodau1 *ouse.uede ser que )e odies.cobrara nueva vida. la conte)pl& y con voz pastosa por la pasi&n que crecía en su interior. se %izo lla)ar Sable #acey" . s&lo le quedaba una duda por resolver. pero )ientras tanto estaría a buen recaudo" *abiendo resuelto los proble)as de La Belle Garce y del traidor Ballard.ronto sería partícipe de su secreto y se preguntaba c&)o reaccionaría al enterarse de que el capitán Sable y !%ristop%er Sa1on eran una sola persona" !%ristop%er Sa1on" Se sentía e1traña)ente satis$ec%o al pensar que en )enos de veinticuatro %oras volvería a usar su verdadero no)bre" -esaparecería por $in la doble personalidad del corsario barbado lla)ado Sable y el elegante y bien a$eitado dueño de la plantaci&n" #a superc%ería %abía e)pezado %acía )uc%o tie)po.or increíble que $uera. en los lu+osos salones de +uego de 'ueva =rleans" Sable +a)ás %abía aparecido por esa ciudad. no ya con esa e1presi&n te)eraria y burlona que ella conocía tan bien. si bien Sa1on lo %acía peri&dica)ente" Mste vivía varios )eses al año en 9%ibodau1 *ouse" Era verdad que desaparecía durante )eses y )eses. 'ic6: 8. 5)aldito lo que le i)portaba la FsociedadG7 'atural)ente que ta)bi3n podía de+ar a 'ic6 con . sino con cierta pesarosa ternura" 48Sabes que eso es e1acta)ente lo que pensaba que dirías: .odría %acer que )e desearas otra vez. 3l sonri&. se qued& tendida. pero tu cuerpo no )e odia" Sable se tendi& de costado y sus rostros quedaron a escasos centí)etros de distancia" Su )ano le recorri& delicada)ente el cuerpo por su )is)o centro y se detuvo cuando encontr& el triángulo oscuro de las piernas" -esesperada. )uy lenta)ente $ue volviendo a su estado consciente" (%ora sabía sin lugar a dudas por qu3 le perseguían con tanta desvergPenza todas aquellas )u+eres. cuando *iggins y 3l escaparon del barco" . Sable suspir& y se ale+& de ella con desgana.ara evitar que le descubrieran las autoridades británicas en busca de desertores. arqueándose contra 3l" (l alcanzar la cul)inaci&n. sobresaltándola un poco. pero se alzarían unas cuantas ce+as. pero 8a qui3n le i)portaba: 8A qui3n iba a advertir que durante esas prolongadas ausencias de Sa1on reaparecía el capitán Sable en /rand 9erre y La Belle Garce volvía a %acer estragos en los )ares: 5'adie e1cepto 'ic67 Bingiendo indi$erencia se di+o que no tenía i)portancia" A no obstante""" 'icole podría $ácil)ente destruir su prestigio entre los )ie)bros )ás respetables de la sociedad de 'ueva =rleans" 8#e i)portaba )uc%o acaso: #a actividad de corsario no era una pro$esi&n des%onrosa.ero era un riesgo que tenía que correr""" (de)ás.

a)bos cogidos en las redes de )atri)onios que no podían o no querían a$rontar" 8Bue el )iedo al escándalo lo que los guiara a utilizarle y sacri$icarle: 8= acaso su tío tenía otro )&vil )ás ruin a2n: !on cuánta $acilidad. y co)o la )ayoría de los )ie)bros de la tripulaci&n vivían retirados de todos. esa perra traidora. ine1plicable)ente. la )u+er de cabello co)o lla)aradas y un cuerpo que consu)ía a un %o)bre co)o el )is)o $uego" =%. no le %abrían prestado de)asiada atenci&n" . esos pensa)ientos evocaron otros. )ientras sus o+os oscuros re$le+aban el desconsuelo que sentía al ver que !%ristop%er era s&lo un niño con quien no podía batirse a duelo" A el orgullo i)pidi& que !%ristop%er respondiera a las acusaciones" 9enía el se)blante petri$icado y algo en su interior %abía )uerto ese día" (l borde de un acto violento. despu3s le arrebataría incluso aquella ilusi&n de consuelo y co)prensi&n" !on rabia apenas contenida. se separ& delicada)ente del cuerpo dor)ido de 'icole y ba+& de la ca)a" Sobre la )esa del otro lado del cuarto %abía una bande+a con licores" Sirvi3ndose una copa de coñac se pase& con i)paciencia por la estancia. le %abía o$rendado todo su a)or +uvenil" Bue incapaz de ocultar su adoraci&n y a los )ayores les divertía su a)or pueril" . y 3l. %abía )antenido a raya en los recovecos )ás pro$undos de su )ente" !uando pensaba en la +oven era inevitable que recordara a su )adre y %ec%os que era )e+or olvidar" . %abía tolerado su insolencia %asta lo inconcebible y de alg2n )odo. volvi& a ver la 2lti)a escena repulsiva del dra)a< 3l )is)o.ero aquella noc%e no podía negar sus recuerdos y con desesperaci&n evoc& a la %er)osa )adre de 'icole. c&)o (nnabelle le %abía desprovisto de su virginidad y le %abía iniciado )inuciosa)ente en las artes del a)or: 5-e alg2n )odo dudaba de que su tío lo %ubiese sabido7 (nnabelle result& co)o un narc&tico en sus venas. (nnabelle. %aciendo eco burl&n de sus pro)esas de a)or eterno y enseñándole el engaño y la seducci&n" .ero nada sabían de los encuentros secretos que )antenían en el pabell&n donde le %abía introducido en los )isterios del deseo $ísico" Estaba seguro de que Dobert estaba enterado de ellos" 8Supo ta)bi3n Dobert lo apasionados que %abían sido. lo supo desde aquel )o)ento terrible y negro en que su abuelo.#a$itte""" pero la idea le desagradaba en e1ceso" #a )e)oria era una cosa esquiva y traicionera" ?ientras yacía desvelado volvieron a 3l otros recuerdos de 'ic6< su cuerpecito esbelto trepando por las +arcias co)o un )ono.olviendo la )irada al pasado lo vio todo con su)a claridad< la aventura a)orosa entre su tío Dobert y la voluptuosa esposa del vecino. y se pregunt& c&)o se las %abía arreglado durante sus ausencias" Decord& a Ballard con disgusto" -esde luego" !on toda seguridad se quedaba en La Belle Garce )ientras estaban en /rand 9erre.ero por su diosa 3l podía soportar cualquier cosa. porque sabía que al caer la noc%e se perdería dentro de su cuerpo" Desopl& de disgusto por su propia vanidad" -ebi& %aber estado co)pleta)ente loco para creer que una )u+er diez años )ayor que 3l y en la plenitud de su belleza se ena)orara de un )uc%ac%ito de quince. $ue co)o arcilla en )anos de su tío. %abría sospec%ado el esposo de (nnabelle que e1istía otro %o)bre en la vida de su )u+er" 'o pudo ser por un largo período o no le %abrían utilizado co)o c%ivo e1piatorio" . podía %aber )uerto en la )arina de+ando a Dobert co)o %eredero de la $ortuna y del título del abuelo.ero %abía corrido gravísi)os riesgos" -esvelado por co)pleto por esos pensa)ientos. con el rostro tenso por la ira. que aparent& co)padecerse de su sobrino y le sugiri& abandonar la casa por un tie)po y retirarse a alguna oscura posada del ca)po donde podrían discutir a $ondo el proble)a" #uego Dobert. que co)o a una bestia dor)ida. ade)ás de todas las propiedades de la $a)ilia Sa1on" En su interior ardía una $uria controlada )ientras cavilaba acerca de aquellos días tan le+anos" 5!ielos7 !&)o %abía adorado a la deslu)brante (nnabelle. la lla)eante e1citaci&n ardiendo en sus o+os topacio al )enor indicio de una batalla. sollozaba piadosa)ente en+ugándose las lágri)as con un pañuelo y gritaba que 3l la %abía violado y luego a)enazado con contárselo a todo el )undo para seguir aprovec%ándose de ella y satis$acer su lascivia" (2n a%ora podía sentir la c&lera que se apoder& de su ser. y a su tío" ?editando sobre c&)o le usaron con tanta %abilidad casi en$er)& de $uria" -urante cuánto tie)po.or supuesto que a%ora lo sabía.or supuesto que no %abía pensado ni una sola vez en su gru)ete durante los períodos en que desaparecía para convertirse en Sa1on. sali& del sal&n casi corriendo s&lo para caer en las garras de Dobert" !on desagrado record& con qu3 $acilidad se de+& )anipular" Ignorando en ese )o)ento la relaci&n entre Dobert y (nnabelle. en tono conciliador. %asta la actitud despectiva con que le trataba delante de los de)ás. )ientras sus pensa)ientos. le %abía arro+ado a la cara aquellas palabras de condenaci&n )ientras ella. record& !%ristop%er asqueado. la $or)a en que $runcía los labios con deter)inaci&n )ientras traba+aba en el escritorio de su ca)arote" ?iles de i)ágenes de ella co)o 'ic6 cruzaron con rapidez por su cabeza y se pregunt& c&)o %abía estado tan ciego para no %aber vislu)brado la verdad a trav3s del dis$raz durante tanto tie)po" >uizá lo %izo sin saberlo" #a trat& de una )anera )uy especial y provocadora que nadie podía entender. con qu3 astucia le %abía engatusado. pens& a%ora. %abía tratado de restañar las pro$undas %eridas de su al)a )ientras bebían cerveza en la trastienda de la posada. y su desesperaci&n ante aquel $inal tan cruel de su sueño de a)or" El esposo de (nnabelle %abía per)anecido rígido al lado de su esposa. atado y . se preocup& de que estuviera a salvo durante las batallas" (d)iti& a regañadientes que sie)pre e1isti& un a$ecto despreocupado aunque il&gico %acia 'ic6" . co)o un tonto. se pregunt&. inseguro y larguiruc%o" Ella +a)ás lo %abía a)ado" . to)aban un ru)bo que le desagradaba sobre)anera" Si le perseguían los recuerdos de 'ic6 co)o gru)ete. deliberada)ente o no. )ientras lo ator)entaba y +ugaba con 3l.

y (nnabelle está $uera de tu alcance. Dobert" 8>ui3n podría %aber ideado un plan tan per$ecto para responder a las sospec%as de (drian: Ml está plena)ente convencido de que !%ristop%er es el %o)bre con quien )e %e estado viendo" 4Se ri&. pens& en$urecido" 5(sí se pudriesen en el in$ierno7 Se sirvi& otro coñac con )anos que te)blaban con el $uror desatado por el odio pro$undo que le consu)ía" #o trag& de un sorbo cegado de ira" Degres& del pasado %aciendo un es$uerzo sobre%u)ano" Se acab&. cruel)ente azotado por su tío. clav& la )irada en 'icole" >u3 ironía del destino que la %i+a de (nnabelle tuviera que caer en sus )anos" -ebía reconocer que sentía cierto placer en ator)entarla.ero sus preocupaciones no se %abían cal)ado del todo4" . 8qu3 pasará si regresa: 4pregunt& con cierta ansiedad en la voz" Dobert se %abía encogido de %o)bros con indi$erencia" 4 Eso. se di+o con pesadu)bre. necioG. 5)uerta. con $ascinaci&n y repugnancia.a)ordazado. en doblegar la voluntad de 'ic6 a sus deseos y 4 su propia %onestidad le oblig& a añadir4 en castigarla por los pecados %orrendos de su )adre" . y (nnabelle en los brazos de Dobert" #e %abían obligado a conte)plar. la venganza era una violenta e)oci&n di$ícil de rec%azar.ero. y deliberada)ente. 8c&)o vas a librarte de 3l: Dobert %abía soltado una carca+ada abrazándola con pasi&n" 4 'o te preocupes" ?añana a esta )is)a %ora estará en alguna parte del )ar. ya todo eso %abía pasado y estaba ter)inado. a%ogada en el )ar7G ?as. es dudoso en e1tre)o" Aa se encargarán de 3l los rigores de la ar)ada" (de)ás. esta)os en guerra con Brancia" A aunque llegara a sobrevivir. c&)o ellos. a+enos a su presencia copulaban co)o ani)ales en el suelo. Fnadie puede %erirte. divertida. obvia)ente co)placida por la situaci&n" . no podría per+udica)os" 8>ui3n le creería: 4Supongo que tienes raz&n" 4(nabelle se $ue sin ec%arle ni una sola )irada y una %ora )ás tarde !%ristop%er estaba en las $ornidas )anos de una ronda de leva despu3s de que Dobert les guiara a la %abitaci&n con una sonrisa radiante en el rostro" El cuerpo de !%ristop%er te)blaba por la $uerza y la intensidad de las e)ociones que le asaltaban en tropel y apretaba tanto los puños que los nudillos estaban blancos a pesar de la piel bronceada" 5?alditos $uesen7. y seguir obsesionándose con ello s&lo conseguiría destruirle" F(%. )i a)or. %ace )uc%ísi)o tie)po que %as cercenado violenta)ente esa %abilidad a todos aquellos que se te acercan" =lvida el pasado" 'ada puedes %acer para re)ediar lo que ya ocurri&. pens& con desagrado. y con aversi&n todavía podía ver la )irada de (nnabelle )ientras alisaba y enderezaba la $alda arrugada y preguntaba< 4 8>u3 pasará con 3l: (%ora que ya %a servido su prop&sito. otra vícti)a in$ortunada de las rondas de leva"""s&lo que )i padre y tu esposo no lo sabrán" Ellos supondrán que %a pre$erido escapar antes que a$rontar la des%onra" Ella sonri& y sus o+os verdes brillaron de +2bilo" 4 Eres tan listo.

TERCERA PARTE Christ !her F.enecia" . El )ercader de .ero el a)or es ciego. y los a)antes no pueden ver las %er)osas locuras que ellos )is)os co)eten"G S%a6espeare.

se )antenía apartado de aquellos que %abrían buscado su a)istad" Brío. su sirviente le presentaba una pequeña bande+a de plata con varias invitaciones para asistir a esta tertulia o aquella $iesta. y la plantaci&n. pero no le sedu+o del todo" -espu3s de ordenar que llevaran una botella de @%is6y a sus %abitaciones. y luego porque se %abía convertido en un %ábito" #e convenía sobre)anera que nadie conociera de)asiado bien a !%ristop%er Sa1on" #a sociedad re$inada lo aceptaba co)o era" -e )odales correctos. con una e1presi&n de tedioso desd3n en el rostro delgado y bien a$eitado. debi& de %aber estado $uera de sus cabales para no negarse en rotundo" !%ristop%er Sa1on no era. o para aco)pañar a un conocido u otro a alguna pelea de gallos o a ver las 2lti)as bellezas en el Baile de los !uarterones. pens& con ironía" #as 2lti)as . se puso una pesada bata de seda negra. cuando Eustace le suplic& que le aco)pañara. presentarse de visita en )o)entos inoportunos y de interesarse en asuntos que no eran de su incu)bencia" (l principio se abstuvo de inti)ar con la gente por necesidad. se aburría soberana)ente7 -ebi& suponerlo" #os #aville eran personas entradas en años y ta)bi3n lo eran la )ayoría de sus invitados" (noc%e.I90#= RI. pero no era así y tanto los lugares co)o las diversiones que antes absorbieran su atenci&n a%ora le resultaban $ranca)ente aburridos" Se sobresalt& al co)prender que se encontraba en punto )uerto sin saber a ciencia cierta en qu3 direcci&n encarrilar sus energías" El capitán Sable %abía )uerto" #a plantaci&n estaba organizada %asta el punto de no requerir )ás que una so)era supervisi&n para $uncionar a la per$ecci&n" 'o era un %o)bre a quien le atra+era una respetabilidad sedentaria y en ese )o)ento no estaba seguro de que %ubiese sido sensato vender #a Belle /arce" 9al vez no estaba %ec%o para una vida indolente y c&)oda. era el $avorito de las da)as con %i+as casaderas" A la )ayoría de los %o)bres le consideraban bastante agradable. !%ristop%er Sa1on. duro. despidi& al sirviente %asta la )añana siguiente" >uitándose el tra+e de etiqueta.!(. en realidad. co)o se conocía en todo el sur a las personas que tenían un abuelo negro entre sus antepasados" En virtud de su gran $ortuna y rostro atractivo. i)pasible e insensible eran algunos de los epítetos que se decían a sus espaldas" En apariencia los )erecía de sobra< se li)itaba a encoger sus elegantes %o)bros y a girarle la espalda a todo aquello que le disgustaba" Ello no signi$icaba que le esquivaran o que $uera i)popular" 5?uy al contrario7 9odas las )añanas durante sus esporádicas estancias en la ciudad.er)aneci& allí largo tie)po con la )irada perdida )ientras bebía el @%is6y" Sabía que debía darse por satis$ec%o. se sirvi& un vaso de @%is6y y abriendo la puerta ventana sali& al balc&n que daba al patio" .ero +a)ás le %acían $alta co)pañías o diversiones y sie)pre se %abía guardado deliberada)ente de %acer a)igos ínti)os" #as a)istades por lo general tenían la costu)bre de $or)ular preguntas indiscretas. 9%ibodau1 *ouse4 pero eran pocos y ni siquiera ellos ponían en duda la necedad del +oven Eugene 9%ibodau1 de +ugarse toda su $ortuna a las cartas" 0na pregunta inte)pestiva de la volu)inosa )atrona que estaba a su lado le %izo volver al presente y con %ábil desenvoltura disi)ul& su $alta de atenci&n y se incorpor& a la c%arla" El resto de la soporí$ica velada pas& con lentitud y casi no pudo contener su alegría y alivio cuando pudo al $in escapar de allí" Ia)ás volverían a engatusarlo para concurrir a otra de aquellas inter)inables cenas de los #aville" En el trayecto de regreso a su propio caser&n de ladrillo y estuco a pocas calles de la )ansi&n donde se %abía celebrado la velada.ieu1 !arr3.or un )o)ento conte)pl& la idea de acudir a alguno de los burdeles o casas de +uego en busca de diversi&n. si bien un tanto insolente" . escuc%aba la c%arla ociosa que se desarrollaba a su alrededor" Ia)ás lograría entender por qu3 diablos %abía per)itido que su a)igo Eustace !roi1 le persuadiera de asistir a la soir!e de los #aville" 5. su $a)ilia estaba bien relacionada en Inglaterra y nadie podía decir nada en su contra" Segura)ente algunos )ie)bros de la aristocracia criolla todavía se acordaban de la $or)a en que %abía adquirido su $ortuna 4la con$ortable )ansi&n de . un %o)bre particular4 )ente sociable" !allado y retraído. descubri& que a2n no tenía sueño" .or -ios.

disgustado por su sensiblería de la noc%e anterior. 8c&)o es que se encuentra aquí: Ella titube& y a 3l no se le escap& la )irada inquieta que ec%& a la +oven a su cargo. se pregunt& qu3 estaría %aciendo aquella noc%e" . %acia el sal&n de baile" . )ás brillantes y desde luego )uc%o )ás vivaces" En una soir!e donde le presentaron a la encantadora sobrina de su an$itri&n. al $inal del baile llev& de regreso a la señorita -u)as %asta donde estaba la señora Eggleston y luego esper& . la presuntuosa señorita -u)as. quien parecía ser la +oven a su cargo" Entonces se enter& del no)bre de la da)a de co)pañía""" 5la señora Eggleston en persona7 (l oír ese no)bre se desvanecieron los años y volvi& a ser el )uc%ac%ito de doce que a $uerza de %alagos y zala)erías conseguía sie)pre alg2n con$ite de la )u+er del coronel" Ella no %abía ca)biado )uc%o en los años transcurridos. observaba un cierto aire de )elancolía" >ued& verdadera)ente sorprendido cuando. y %ábil)ente e1tra+o toda la in$or)aci&n que deseaba de su presu)ida co)pañera de baile" #a señora Eggleston %abía quedado reducida a ganarse la vida sirviendo a todo aquel que necesitara de sus servicios" 'o contento con lo que consigui& sonsacar a su co)pañera. y era evidente que actuaba de aco)pañante" 'o la vio al principio pues.udo ser la $or)a en que )antenía la cabeza erguida o los rápidos )ovi)ientos de su cuerpo lo que evoc& algo en su )e)oria" -esde el otro e1tre)o del sal&n se encontr& observándola con el ceño $runcido.ero no %abía de de+arse apartar de su prop&sito. a2n terso. al advertir a una lla)ativa beldad de cabello castaño ro+izo. e1puls& adrede todos los pensa)ientos sobre el $uturo y se lanz& a una orgía de actividad" -urante la se)ana previa a 'avidad se le vio en tertulias y soir!es de las casas )ás elegantes de 'ueva =rleans" !on todos los )inutos de esos días llenos de co)pro)isos agradables. qu3 alegría volver a verte despu3s de todos estos años7 #e sonri& con cierta pesadu)bre y )ur)ur&< 4 A yo a usted. ella le )ir& a la cara y e1cla)&< 4 5!ara)ba. nerviosa" 4 Es una %istoria de)asiado larga y te aburriría" 8>uerrías pedirle el pr&1i)o baile a la señorita -u)as: !reo que está co)enzando uno a%ora" /arbosa)ente. la de 'ic6 era )ás suave y )ás incitadora" 0na noc%e en la &pera. al oír su no)bre. consider& que sus bucles eran insípidos y descoloridos co)parados con los re$le+os lla)eantes del cabello oscuro de 'ic6" . brillantes o+os azules y espon+oso cabello blanco.se)anas no %abían sido tan agradables co)o %abía pensado. +unto con cientos de )ie)bros pro)inentes de la sociedad de #ouisiana. aunque sus suaves o+os azules ya no eran tan risueños y su rostro. decidi& ir&nica)ente" Sonriendo. descubri& que sus pensa)ientos volaban a 'ic6 en los )o)entos )ás inoportunos" Bailando con unas de las beldades reinantes en la sociedad y conte)plando sus o+os ca$3 verdadera)ente %er)osos. descubría que pre$ería los de 'ic6" #os suyos eran )ás pro$undos. a%ora radiante de alegría. cuya e1presi&n revelaba a las claras el disgusto que sentía porque el esquivo )onsieur Sa1on prestaba )ás atenci&n a su %u)ilde gobernanta que a su bonita persona" (sí que Sable no se sorprendi& cuando la señora Eggleston se agit&. pens& que ella sí %abría ayudado a ani)arle la vida creando incidentes a cada rato" A contra su voluntad. señora" . pero eso s&lo no e1plicaba su descontento" 9uvo que ad)itir con cierta desgana que estaba %astiado y aburrido" -ebía %aber traído a 'ic6 consigo. pues $alt& esa c%ispa de desa$ío y e1citaci&n que necesitaba para sentirse a gusto con la vida" #a visita de aquella noc%e no era distinta a las otras" En verdad a%ora sabía que nunca )ás se convertiría en el capitán Sable. lleg& a la conclusi&n de que si bien tenía una boca deliciosa. del todo perple+o" Estaba convencido de que tenía que %ablar con esa )u+er y $inal)ente se las ingeni& para que le presentaran a la señorita #eala -u)as.ero cu3nte)e. !%ristop%er. !%ristop%er obedeci& su ruego y condu+o a la señorita -u)as.robable)ente de visita en la cabaña de alguna reina del vud2 para obtener una poci&n que le causara una )uerte pre)atura" !ada vez )ás contrariado.ara alguien co)o 3l tener estos pensa)ientos inquietantes le irritaba y perturbaba y se )aldi+o por su necio e)beleso por aquella arpía rebelde de o+os topacio" !on un bu$ido burl&n entr& de nuevo en su alcoba" A al despertar a la )añana siguiente. se convenci& de que esto era precisa)ente lo que quería" Esta vida de +uerga en +uerga podría %aber continuado inde$inida)ente a no ser por dos incidentes que ocurrieron la noc%e del $a)oso baile de 'avidad en la casa del gobernador" !%ristop%er. asisti& al aconteci)iento social. y $ue +usta)ente allí donde se top& con un inesperado espectro de su pasado" Era una )u+ercita )enuda y vivarac%a de alrededor de sesenta y cinco años. 8qui3n presta atenci&n a persona+es tan opacos: 'unca pudo e1plicarse )uy bien por qu3 %abía advertido su presencia" . estaba pulcra)ente vestida aunque con un atuendo )uy sencillo.

nada de eso7 Esos libros se )aterializaron )isteriosa)ente en el interior de )i despac%o" 'o %abía nada que los aco)pañara""" ni )ensa+e.atterson y Iason Savage" El pri)ero estaba al )ando de las $uerzas navales estaciona4 das en 'ueva =rleans.ero aparte de su bellísi)a esposa. se sonri&" . o quizás %asta el perd&n" 8>ui3n sabe: 4 Su voz sugiri& la pregunta< F8Aa qui3n le i)porta:G. pero estaba )uc%o )ás $a)iliarizado con los otros dos. era del todo inaceptable" #a señora Eggleston qued& relegada a un oscuro rinc&n de su t )ente y un )o)ento )ás tarde se %abía reunido con un grupo de a)igos +unto a una de las )esas del sal&n" ?uc%os de los %o)bres entrados en años. el inter3s que Iason Savage %abía despertado en !%ristop%er se debía a su conoci)iento de que aquel %o)bre era el centro alrededor del cual giraban )uc%as cosas" (unque parecía a+eno y desligado de las circunstancias.atterson era un $ranco opositor de Iean #a$itte" El conoci)iento que poseía de Iason Savage no se basaba en ninguna relaci&n personal" #o que sabía lo %abía recogido de los c%is)orreos y las c%arlas de sal&n y era bien consciente de que Savage no era un %o)bre a quien se pudiera contrariar i)pune)ente o ignorar" . se ru)oreaba que tenía $ir)e)ente asido en sus )anos el coraz&n del estado de #ouisiana y por lo tanto. y a 3l precisa)ente le %abía enviado los libros de claves de $or)a an&ni)a" 'atural)ente.atterson se en$ad& por su tono indi$erente y estall&< 45'o. Iason )ur)ur&< 4 9al vez pens& ganar algo por ello""" una reco)pensa. se encargarían de que s&lo recibieras aquellos despac%os que quisieran %acerte conocer" 0no de los otros %o)bres aventur& una sugerencia procaz que pareci& )olestar a . !at%erine. pero a !%ristop%er no le result& di$ícil dar con tres conocidos que necesitaban un cuarto +ugador para co)pletar un< partida de naipes en un rinc&n aislado" Bue s&lo despu3s de %aber +ugado unas cuantas )anos cuando e)pez& a to)ar conciencia de la conversaci&n que tenía lugar práctica)ente al lado" #a re$erencia al no)bre de #a$itte lla)& su atenci&n y con aire indolente desvi& la )irada de las cartas que tenía en la )ano al grupo de %o)bres a su izquierda" Deconoci& vaga)ente a uno de ellos.ero en ese )o)ento lo que e1citaba su atenci&n eran las palabras de . pero aquel caso era di$erente pues %abía querido entrañable)ente a la señora Eggleston" Bue bondadosa con 3l cuando era un +ovencito y se aso)br& al descubrir que a2n conservaba gratos recuerdos casi olvidados de deliciosas tardes pasadas en la casa de esa )u+er" ?as entonces volvi& a prevalecer en 3l su %abitual espíritu sard&nico y la e1cluy& adrede de sus pensa)ientos" Si no tenía cuidado se e)pezaría a preocupar por otra persona" Aeso. )aldita sea. sonriendo cruel)ente. convenci& a la señora Eggleston de que se reuniera con 3l en privado dentro de dos días" Ella se )ostr& indecisa. -aniel . que continuaba escuc%ando $urtiva pero desvergonzada)ente.arecía gozar de la )ás absoluta con$ianza del gobernador !laiborn y tanto la $acci&n nortea)ericana co)o los criollos le tenían en )uy alta esti)a" ( !%ristop%er le %abían presentado a la bella esposa de Savage. pero co)o era el co)andante en +e$e. !%ristop%er tenía poco en co)2n con 3l. pero no pudo resistir a sus zala)erías" #ogrado su ob+etivo. dis$rutaban de unas partidas de @%ist" #a )ayoría de los +&venes se encontraban en el sal&n de baile. o de otro )odo %abría %abido alg2n )ensa+e con esos )alditos libros" 4 8Estás bien seguro de que son aut3nticos: Enviarte libros $alsos sería una +ugada )agistral de los británicos y )uy astuta" Ellos.cerca de allí %asta que un caballero criollo invit& a bailar a la +oven" Ba+o el prete1to de una conversaci&n cort3s. %abía considerado oportuno y prudente conocerlo" Ia)ás dañaba a nadie cultivar la a)istad de aquellos que podrían per+udicarle y .atterson. $elices de %aber escapado a las )iradas vigilantes de sus esposas. consentida y vanidosa co)o aparentaba ser la señorita -u)as" -e ordinario no %ubiera vuelto a pensar en ello. !%ristop%er se interesaba en todas sus actividades con algo )ás que )era curiosidad" . !%ristop%er se dirigi& al sal&n de +uego" Estaba ceñudo al entrar allí" #a señora Eggleston %abía sido sie)pre una de sus $avoritas y le asqueaba la idea de que tuviera que estar a )erced de una criatura tan e1igente. y !%ristop%er. decidi&. pero no la $or)ul&" . unos años atrás en una $iesta y estuvo de acuerdo con aquellos que decían que era una de las )u+eres )ás encantadoras que %abían pisado 'ueva =rleans desde %acía años" . Iason. estoy seguro. nada" Sola)ente los libros" *e interrogado e1%austiva)ente a todos )is %o)bres y nadie sabe ni se e1plica c&)o pudieron llegar allí" >uienquiera que los de+ara no estaba interesado en reco)pensa alguna. no puedo entenderlo7 'i c&)o llegaron a )i despac%o. ni por qu3 %aría se)e+ante cosa ning2n esbirro de #a$itte" !on su )odo lento de %ablar. ni identi$icaci&n.atterson< 4 5=s lo repito.

y uno de los despac%os capturados %ace poco )enciona una ca)paña que se %abría de desarrollar en el sur" 4 -aniel. en los o+os de !%ristop%er" 0na vez )ás se sinti& so)etido a esa o+eada es)eralda de o+os brillantes y entrecerrados que parecían )edirlo" !%ristop%er. Io%n 4di+o en tono cansino4" (tacar y conquistar 'ueva =rleans sería una +ugada estrat3gica por parte de los ingleses" 'ecesitan una victoria para dar aliento a las tropas y continuar con la guerra. con bastante altanería.ero un rato despu3s. un %o)bre )uy astuto.atterson 4< 8Se %a establecido con certeza que tienen planeado un ataque a la ciudad: 89ienes pruebas de ello""" o s&lo estás especulando al respecto: Inco)odo. y esta ciudad les brindaría una venta+a decisiva en las conversaciones de paz en San . inc&)odo. desa$iante. . mon oncle se encargaría de que )i visita $uera )uy corta y )uy desagradable para )í" 5Encuentra alg2n otro tonto que vaya tras de tus sueños de %adas7 4 A s2bita)ente.. co)o si ya se %ubiese $or)ado una opini&n. %asta que una pregunta repetida por segunda vez por . apresur& el paso al cruzar el .atterson se revolvi& en la silla. deseando no %aber introducido ese te)a en la conversaci&n" -i+o algunas palabras que !%ristop%er no pudo oír. pero que parecieron tranquilizar a los de)ás. sabría per$ecta)ente para qu3 estaría yo a%í en el instante en que pisara tierra inglesa" 'o s&lo )e resultaría i)posible averiguar cosas de i)portancia.atterson en)udeci& co)o si co)prendiera que %abía sido un tanto indiscreto y se encogi& de %o)bros" Bue Iason. )i tío.oco despu3s Iason se e1cus& y sali& a dar un paseo por el +ardín" . quien continu& con el te)a< 4Ao no diría eso. sin e)bargo.atterson. . su atenci&n volvi& a sus co)pañeros de )esa" *abl& con cierta nota de tedio en la voz< 4 Do1bury está vie+o y es del todo leal a Inglaterra" Si yo estuviera tan loco co)o para via+ar a /ran Bretaña en busca de pruebas de$initivas. %abía )uy poco que Iason Savage no supiera ya acerca de Sa1on" -urante largo rato despu3s de la partida de !%ristop%er. per)aneci& con la vista clavada en el lugar por donde se %abía ido.ara cualquiera que lo )irara parecería que %abía escapado del bullicioso sal&n de +uego en busca de un poco de aire $resco" 0na vez $uera y le+os de la indiscreci&n de posibles curiosos.etersburgo" Si bien estoy al tanto de que los británicos %an rec%azado la )ediaci&n o$recida por el Lar. y luego. la ignor& y no dio señales de ser consciente de ella" .iensas que podrías enterarte de algo por )edio de 3l: Iason sonri& con ironía y en ese )o)ento sus o+os se toparon con los de !%ristop%er" Se sostuvieron las )iradas y 3ste tuvo la curiosa convicci&n de que Iason sabía )uy bien que el suyo era algo )ás que inter3s ocioso" -urante algo )ás de sesenta segundos los o+os verdes se en$rentaron a los dorados. deberías saberlo" S&lo %a %abido indicios. sino que ade)ás. reanud& la conversaci&n con sus a)igos" . replic&< 45Mste no es un asunto para to)ar a risa""" y sí. los libros son aut3nticos7 5'o so)os ningunos novatos en nuestro traba+o7 #a conversaci&n ca)bi& de te)a y cuando !%ristop%er e)pezaba a aburrirse y estaba a punto de partir.atterson )ur)uro< 4 'o se %a establecido $e%aciente)ente. -aniel7 #os británicos no están para desplegar )ás tropas y buques de guerra para ataca)os" Están de)asiado ocupados a todo lo largo de la $rontera canadiense y en la regi&n de los /randes #agos para inquietar a 'ueva =rleans 4 re$ut& un co)erciante" . la )irada de Iason se clav&. 8tratas de decir)e que el gobernador está enterado de esto y no está %aciendo nada para veri$icarlo: 4 grit& uno de los %o)bres" . estuvo seguro de que aquellos o+os verdes le seguían y que en un $uturo )uy cercano se $or)ularían unas cuantas preguntas directas y agudas sobre su persona" En realidad. va)os. %aciendo un gran es$uerzo.atterson nueva)ente di+o algo que volvi& a cautivar su atenci&n dispersa" 4O atacar a 'ueva =rleans" 4 5=%. s3 que %an e1presado el deseo de )antener negociaciones directas" Es posible que la raz&n por la cual no %an seguido adelante con las negociaciones se deba a que quieren contar con una victoria decisiva para re$orzar su poder cuando se sienten a negociar" En este )o)ento creo que es co)o %e dic%o""" quieren sentarse a la )esa de la paz con una buena +ugada en las )anos" (sí que no desec%3is un ataque a 'ueva =rleans con tanta $acilidad" 4 Iason desvi& sus o+os verdes del se)blante turbado de su co)pañero y los volvi& a . al abandonar el sal&n de +uego.arterson le devolvi& a la realidad" Si)ulando estar co)pleta)ente en$rascado en el te)a. aunque uno de ellos se volvi& resuelta)ente a Iason" " 4 9u tío act2a en las altas es$eras del gobierno ingl3s" 8.

ca)ino de la puerta 4" *az lo que se te anto+e 4le di+o por enci)a del %o)bro" 4 ?e )arc%o. vestido con tra+e de etiqueta. puesto que eres el %o)bre )ás terco que conozco7 4le contest& Iason. l&brego y %2)edo a%ora por las persistentes lluvias caídas durante varios días. si eres espía no atacas a los de tu propio bando" 5'o les tiene ning2n cariño a los británicos. con gusto %abría de+ado que )e destrozara la cabeza7 4 re$un$uñ& Ia6e con rudeza" 4 5'o )e cabe ninguna duda de que lo %abrías %ec%o. +a)ás %abría enviado a *iggins con los libros para entregárselos a .)agní$ico +ardín del gobernador. y %urgando en el c%aleco. pero no guarda ning2n a)or por los británicos" Ao estaba a%í cuando captur& esos libros de claves" Si no se sintiera nortea)ericano %asta el $ondo de su negro coraz&n.atterson" (de)ás. no podía %aber contrastado )ás con la del otro su+eto" 4 8#e viste: 4 pregunt& directa)ente Ia6e" Iason asinti&" 4 (cabo de verle" 'o es un %o)bre que pueda pasar inadvertido con $acilidad" Ia6e. lo cual se con$ir)& cuando un )o)ento despu3s escupi& descuidada)ente por enci)a del %o)bro un bocado de tabaco )ascado y un c%orro de saliva color ca$3" #a $igura alta y elegante de Iason.or aquí 4 respondi& una voz áspera desde una pila de pa+a en un rinc&n" 0na sonrisa distendi& sus $acciones y Iason se rela+& un tanto cuando de entre la pa+a apareci& Ia6e. tendr3 que con$iar en tu palabra" A co)o nunca )e %as $allado en cinco años. belicoso" Aa no tan sonriente. )i petit a)igo. cruz& cuidadosa)ente por el lodazal en que se convertían las calles de 'ueva =rleans en invierno y se desliz& con sigilo en el interior de un cobertizo para carrua+es" 4 8Ia6e: 4lla)& en voz ba+a" 4 . Iason reconoci&.odría tener desde treinta a cincuenta años. 45Aa )e doy cuenta de ello7 .io a !%ristop%er Sa1on una vez )ás antes de $inalizar la velada y observ& con atenci&n la gracia y desenvoltura del +oven al )overse por todo el sal&n de baile" Sí.ero. sospec%o que sabes de qu3 estás %ablando" 4 5. pens&. %asta llegar a una ver+a de %ierro $or+ado en $iligrana" (bri3ndola. Iason rápida)ente regres& al baile del gobernador" . c%aqueta de terciopelo negro y c%aleco blanco de raso. !%ristop%er Sa1on enca+aría a la per$ecci&n en el papel que le %abían asignado" . Iason7 8'o %e vivido acaso estos 2lti)os cuatro )eses con ese in$a)e libertino: 4 *izo una pausa s&lo para lanzar otro escupita+o de tabaco por un lado de la boca y continu&4< Es posible que Sa1on sea un pirata y que se %aga lla)ar capitán Sable. 8estás seguro de que pode)os con$iar en 3l: ?e )olestaría )uc%ísi)o que los británicos se enteraran de cuánto le preocupa a !laiborn un ataque a la ciudad""" o de lo desprotegida que se %alla 'ueva =rleans" 4 5>ue )e parta un rayo. eso es seguro7 Entrecerrando los o+os verdes para concentrarse. libre de todo peligro" 45'o estoy asustado7 4replic& Ia6e. sac& unas )onedas de oro que deposit& en la )ano sucia que se e1tendía con ansiedad" 4!onsidero que con esto te arreglarás por un tie)po y te sugeriría que partieras esta )is)a noc%e para 9erre du !oeur""" por si acaso alguien te %a descubierto" >uiero que est3s a salvo. un %o)brecito desaliñado de cabello rubio )al cortado y barba %irsuta" . crispado. con toda la apariencia de un tipo grosero. )e )arc%o 4 rezong& el otro con resignaci&n" Sonriendo para sus adentros. Iason co)ent& $inal)ente< 4 ?uy bien. no te salv3 de que te destrozara la cabeza a golpes aquel batelero en$urecido en F'atc%ez ba+o la colinaG s&lo para que la pierdas a%ora" 59e ordeno que vayas a 9erre du !oeur7 45Si %ubiese sabido que eras tan bastardo y tan )and&n.or supuesto7 5'o por nada )e lla)an Ia6e el gato7 #a ve%e)encia de aquellas palabras %izo sonreír a Iason.

dando la espalda al $uego. declar& con brusquedad< I 4 5?e gustaría que $uera a Inglaterra por )í7 !%ristop%er lo )ir&. )i a)igo" !o)o di+e %ace un )o)ento. no estoy +ugando" A co)o la idea de enviar a alguien a Inglaterra se )e ocurri& %ace varios )eses. despu3s de la cena. s&lo tiene )i palabra de que no lo soy" Iason esboz& una sonrisa" 4 .ero usted no lo sabe. sorprendido y bastante intrigado.orque )e interesa saber e1acta)ente qu3 %ay de serio en ese supuesto ataque británico a 'ueva =rleans7 !%ristop%er. y aun así no estaba seguro de querer discutirlo en la pri)era entrevista con Sa1on" .or desgracia 3ste no parecía estar de %u)or para interca)biar agudezas.CAPITULO XV #a noc%e siguiente al baile. !%ristop%er se puso de pie para recibir a Iason Savage" 4 5>u3 suerte encontrarle a usted en casa esta noc%e7 4di+o Iason al estrec%ar la )ano tendida de !%ristop%er4" 9enía pensado visitarle )ás te)prano por la tarde. un tal señor Iason Savage está aquí y desea verle" 0n )o)ento despu3s. gracias" 0na vez servidas las copas.ero yo sí lo s3.eo que el gabinete %a su$rido )uy pocos ca)bios desde que de+ara de pertenecer a la $a)ilia 9%ibodau1" !ircunspecto a%ora. i)paciente.erdone usted7 8*a perdido el +uicio: 5Esta)os en guerra con Inglaterra7 4 ?uy cierto. ver qu3 renovaciones %e %ec%o en la casa: 4 En absoluto. !%ristop%er alz& una ce+a y to)& un sorbo de coñac" 48Es 3se el )otivo de su visita 4co)ent& en tono $río4.or supuesto que no7 . y casi con indi$erencia.or qu3 yo: 4 inquiri& varios segundos despu3s" Iason $ingi& estudiar el líquido a)barino de su copa" 4 8. !%ristop%er e1cla)& de )odo abrupto< 4 5. pero no creo que est3 aquí por cortesía" 8*ay algo en que pueda ayudarle: Su $ranqueza sin rodeos puso a Iason en un dile)a" 8!&)o iba a encarar el ob+eto de su visita: Indudable)ente. las i)ponentes librerías de caoba y co)ent&< 4 .or todos los cielos7 4estall& por $in 4" 5*asta podría )uy bien ser un espía británico7 48#o es: 4inquiri& Iason apacible)ente" #anzándole una )irada de disgusto. s2bita)ente pensativo. pudiera llevar con 31ito esta )isi&n" 4En tono apaciguador. ni para de+arse e)baucar con )entiras corteses" A co)o Iason ta)bi3n pre$ería la $ranqueza antes de andarse por las ra)as. luego se decidi& a dar una e1plicaci&n" 4 5. !%ristop%er volvi& a e1igir una respuesta aclaratoria< 4 8. ad)iti&< 4 'o es ning2n +uego" -esde %ace unos )eses %e estado pensando en enviar a alguien a Inglaterra""" #a idea estaba $i+a en )i )ente a2n antes de que surgiera el )ás leve indicio de un ataque británico a 'ueva =rleans" 9odavía bastante desconcertado. continu&4< 'o le to)3 en cuenta en un principio""" lo . los dos %o)bres se aco)odaron $rente al $uego de la c%i)enea" Savage ec%& un vistazo a la %abitaci&n con sus verdes cortina+es de da)asco. pero las circunstancias conspiraron contra ello" !%ristop%er sonri& con cortesía y se )antuvo cauteloso en e1tre)o" 4 Eso suele sucede)os a veces" 8. corridos a%ora para evitar el $río invernal. la $ina al$o)bra de Bruselas.uedo o$recerle alguna bebida: 8Ierez. podría añadir. seg2n )i opini&n. se puso de pie y.or qu3 yo para tal )isi&n: 'o soy un diplo)ático ni. esperaba contar con un poco )ás de tie)po.or qu3 no usted: !%ristop%er. se %undi& con lentitud en el sill&n )ientras sus pensa)ientos volaban en una docena de direcciones" . y estaba descansando $rente a la c%i)enea cuando entr& el )ayordo)o a la %abitaci&n" 4Señor. %e estado buscando al %o)bre que. y estoy convencido de que usted se %ace cargo de ello" 4 8. pero a alguien co)o usted le sería posible ir allí" 48A por qu3 diablos %abría de %acerlo: Iason volvi& a sondearlo con la )irada.odría %aber esperado cualquier cosa de la visita de Savage )enos esto" 4 8. encar& a Iason" 45'adie en su sano +uicio se acerca a un co)pleto desconocido con el tipo de proposici&n que usted acaba de presentar)e7 5'o soy tonto7 ?e gustaría saber qu3 clase de +uego está +ugando. Savage" #as pestañas negras de Savage realzaron el brillo de sus o+os verdes )ientras escrutaba a aquel %o)bre %ostil de )irada penetrante. !%ristop%er pas& a su gabinete. oporto o tal vez una copa de coñac: 4 0n coñac. estupe$acto" 45.ara qu3 %a venido entonces: 'o es )i intenci&n parecer poco %ospitalario. %e )ostrado nunca tendencia alguna %acia la política""" y so)os dos desconocidos" 5.

que con$ían será por sorpresa. tras ganar el control del lago Erie" Era verdad que %abían )atado a 9ecu)se% en septie)bre y las esperanzas de los indios de $or)ar una gran con$ederaci&n se %abían . los británicos %abían incendiado el pueblo de 'e@ar6 y continuaban su avance %acia Bort 'iágara. recuerde que 'apole&n %a su$rido una contundente derrota en #eipzig. por $avor. no )e cabe duda de que Eellington logrará la victoria" 9an pronto co)o les %ayan arrancado los dientes a todas las $uerzas ar)adas de 'apole&n. aunque la batalla sea sangrienta e intensa. pero no está consiguiendo absoluta)ente nada""" $ue un prete1to tras el cual esconder nuestra decisi&n de invadir !anadá" =+alá -ios""" 4 Iason call& en )itad de la $rase. )uc%o )enos ganar un solo centí)etro de tierra canadiense" 'o concibo c&)o ?adison pudo per)itir que se)e+antes %alcones de guerra co)o *enry !lay y Io%n !al%oun in$luyeran en su áni)o" 5A cualquiera que crea que en esta )aldita guerra se está luc%ando por nuestros )arineros apresados en la (r)ada Británica necesita que le e1a)inen la cabeza7 Sirve co)o una bonita +usti$icaci&n senti)ental.re$eriría )antener separadas sus dos vidas. soy el capitán Sable""" pero no soy ning2n pirata in$a)e" ?uc%os %o)bres )enos %onorables que yo se %an %ec%o a la )ar %aci3ndose lla)ar corsarios" 8>u3 i)portancia tiene: Iason sonri& pro$unda)ente ad)irado por la evidente arrogancia de Sa1on" 4 Mon ami. creo que deseará %acer algo por su patria de adopci&n" 4 Iason %izo una pausa. pero el grueso de sus tropas. entonces" Esta)os de acuerdo" Si es tan nortea)ericano co)o dice ser. lo ad)ito ante usted.erry. !%ristop%er se llev& la copa de coñac a los labios. gracias a un espía )uy e1perto que traba+a para )í" S3 que %a +ugado a ser corsario. creo que sería )e+or de+ar una cosa bien clara""" yo no soy británico y no lo %e sido desde que )e secuestr& una patrulla de leva y )e alist& en la ar)ada %ace casi quince años" Soy nortea)ericano por adopci&n" 4 !%ristop%er escupi& las 2lti)as palabras un poco avergonzado de su $erocidad" 4 ?uy bien. co)o sabrá usted )uy bien" Si no anda)os con pies de plo)o. en octubre y a%ora se está batiendo en retirada de ?osc2 y su$riendo p3rdidas a2n )ayores" .ero lo que %e dic%o es verdad y )e convence de la conveniencia de seguir adelante con )i prop&sito""" 5debe)os detener esta acci&n detestable lo antes posible7 A no quiero ver a 'ueva =rleans envuelta en una guerra en contra de su voluntad" !%ristop%er. a pesar de la victoria del teniente""" a%ora capitán . y desde %ace algunos )eses le %e %ec%o vigilar con atenci&n" 4 Iason call& y luego deliberada)ente di+o4< 5capitán Sable7 !%ristop%er se puso tenso.ero usted despert& )i curiosidad. co)o sospec%aba en un principio.or los in$or)es que %e recibido. la ciudad que los ingleses esperan to)ar" !on aire pensativo.ero. absorto en sus pensa)ientos y con el brazo apoyado sobre la repisa de la c%i)enea. pregunt&< 4 8!onsidera verdadera)ente posible que los británicos nos ataquen: (d)ito que tienen una $lota bastante e$icaz %ostigándonos en el /ol$o de ?31ico. (le)ania. usted )e %a co)prendido )al. )as no %abía raz&n para sobrecogerse de terror porque se %ubiera descubierto su secreto" 9odo dependía de lo que Savage pensara %acer con ese conoci)iento" A de alg2n )odo. nada i)pedirá a los británicos volverse contra nosotros" #a captura de 'ueva =rleans $ortalecería su posici&n. )ur)ur&< 4 (sí es. %abiendo decidido ya que iría a Inglaterra" #as ideas y las palabras de Iason con respecto a la guerra coincidían con las suyas propias y estaba convencido de la gravedad de la situaci&n" #os nortea)ericanos %abían sido $orzados a salir de Bort /eorge en la dese)bocadura del 'iágara. consciente de que se %abía de+ado arrastrar por su apasiona)iento4" 5-isc2lpe)e7 'o era )i intenci&n aburrirle con )is puntos de vista personales sobre esta guerra" .ad)ito" . pero al ver que Sa1on le escuc%aba con toda atenci&n. pero eso no le des)erece ante )is o+os" 9a)bi3n s3 que no guarda cariño a los británicos""" a pesar de serlo de naci)iento" 4Savage. pero no brind& ning2n otro indicio de que las palabras de Savage le a$ectaran en lo )ás )íni)o" Sie)pre %abía corrido el riesgo de ser descubierto. pero no era un golpe $atal" . 'ueva Aor6" #as noticias eran todas )alas.irineos %ace unos )eses y está a%ora en territorio $ranc3s. en alguna parte del sur de los Estados 0nidos" 'o se %a podido identi$icar positiva)ente a 'ueva =rleans co)o ese ob+etivo.uedo ser del todo $ranco: 0na risotada de indignaci&n precedi& al estallido de e1asperaci&n de Sa1on" 48'o lo %a sido bastante ya: 4 9al vez" ?e pregunt& por qu3 le abordaba y ser3 sincero" 'o %ay nadie )ás" 9engo una opini&n $or)ada de usted. está en el norte" 4 Es verdad" . sin lugar a dudas. cruz& los . acabare)os derrotados de una )anera absoluta y %u)illante" #a grandiosa conquista de !anadá que origin& este )aldito asunto es un desastre" Estados 0nidos tendrá suerte si puede conservar sus propias $ronteras. y posible)ente asestaría un golpe )ortal a nuestro país" Iason pas& la )ano por su espeso cabello negro" 4 9odos )is in$or)es indican que los británicos se están preparando para un gran ataque. 'apole&n se encuentra en una situaci&n nada envidiable" El )ariscal de ca)po británico. Eellington. )ientras sus aliados indios estaban e)peñados en saquear el pueblo de #e@iston. a )í )e agrada un %o)bre de acci&n" El que usted sea el capitán Sable )e tiene sin cuidado" Si yo %ubiese descubierto que usted estaba saqueando barcos nortea)ericanos y que en realidad era un espía británico. !%ristop%er no creía que pensara entregarlo a las autoridades" Encogi3ndose de %o)bros. buques y %o)bres. pero la l&gica indica que nuestra Deina !riolla es. continu& ani)ada)ente 4< Esta guerra del señor ?adison no está )arc%ando tal cual se %abía previsto en un principio. entonces esta entrevista +a)ás %abría tenido lugar" 8.

sin e)bargo. continu&< . Iason añadi&4< A si un %o)bre de )i elecci&n viene directa)ente de Inglaterra con la noticia de un ataque a la ciudad y ellos no nos envían tropas y pertrec%os. 3l a2n estaba su+eto a +uicio" Escogiendo las palabras con cuidado. pero usted debe ser )ás preciso" 8-e qu3 )e servirá descubrir que es in)inente un ataque si no cuento con pruebas: 8A cuántas pruebas necesita: Iason. no %abrá desplaza)ientos rápidos en esta 3poca del año. usted es el %o)bre que necesito" . estará co)pleta)ente solo.ero debe tener un )otivo legíti)o para regresar a su tierra natal.ero debo ad)itir que no veo c&)o puedo ser de alguna ayuda para usted" Era apenas un )uc%ac%o cuando )e arrancaron de )i país y tengo pocas $uentes de in$or)aci&n. a pesar de lo que Iason %abía dic%o )inutos antes. +untando las )anos por las ye)as de los dedos. Iason pregunt& en tono severo< 48Se da cuenta de que el tie)po es un $actor i)portantísi)a: 4 5Soy bien consciente de ello7 . 8o %a pasado por alto ese detalle: !%ristop%er %izo una )ueca" 4 Aa %e pensado en ello y se )e %a ocurrido una idea que podría resultar" El proble)a es el tie)po" . lo %ar3 4di+o con brusquedad4" . sospec%arían de cada )ovi)iento que %iciera" 9al co)o están las cosas. )e arriesgaría a con+eturar que. no pondrán en )arc%a nada concreto antes del pr&1i)o otoño. y eso presu)iendo que 'apole&n sea derrotado en todos los $rentes europeos" *asta que le in)ovilicen o le aniquilen por co)pleto.uedo reco)endarle que vea a ciertas personas""" pero la cosa debe quedar entre nosotros dos" ?is cartas de presentaci&n le %arían )ás )al que bien" Si llegara a saberse que nos conoce)os. y sin engrei)iento puedo asegurarle que se $iarán de )i palabra" 4!on una )ueca. desde !anadá %asta Blorida.ero por la )is)a raz&n. y por a%ora sabe)os d&nde se %alla el ene)igo" 0sted )is)o ad)ite que no sabe)os con certeza que 'ueva =rleans sea el blanco" !on eso en )ente. uniendo las espesas ce+as negras en la $rente a)plia. si las %ay. pero el cuadro no era nada alentador" E1istían de)asiados $rentes en esa guerra. curioso" 40sted podría %acerlo 4ad)iti& $ranca)ente Iason4" Es )uy posible que )e est3 arriesgando de )odo i)prudente" . a)igo )ío" S3 que usted quizá no descubra nada" Soy consciente de la situaci&n. o tal vez dos" !eñudo.desbaratado. con escara)uzas que se libraban en una docena de sitios di$erentes y sin victorias ni derrotas bien de$inidas" #a guerra de 181K se estaba convirtiendo en un $iasco aparente)ente sin prop&sito ni $in deter)inado y absoluta)ente in2til" #a noticia de un posible ataque a 'ueva =rleans. cualesquiera sean sus planes. alcanz& a oír la conversaci&n anoc%e en el baile del gobernador: 0na sonrisa $ugaz pas& por el rostro de !%ristop%er" 45'atural)ente7 0sted quiere un %o)bre que tenga buenos oídos y bastante ingenio. los británicos y sus aliados estarán ocupadísi)os" 4!%ristop%er call& por un )o)ento )ientras )edía el e$ecto de sus palabras sobre Iason" Savage le estaba observando con su)a atenci&n y !%ristop%er tuvo la curiosa sensaci&n de que. no contará con ayuda de nadie" . co)o sospec%3. que pudieran ser de utilidad" 4 'o espero un )ilagro.ero recuerde. las pasará negras allí" !%ristop%er se encogi& de %o)bros" 4*ar3 lo que pueda. pero se le ignora" 'o se puede per)itir que esa situaci&n contin2e en vista de un probable ataque""" de aquí que le %iciera esta proposici&n" 4 8'o se está arriesgando de)asiado: 8!&)o puede estar seguro de que no le traicionar3:4 pregunt& !%ristop%er. 8)e equivoco: 4Aa ve 4di+o Iason. le clav& la )irada por unos segundos" #uego %abl& con gran lentitud" 4 S&lo su palabra bastará" (l ver la sorpresa re$le+ada en el se)blante de !%ristop%er.ero conozco cuáles son sus senti)ientos %acia los británicos" S3 ta)bi3n que posee tierras aquí en #ouisiana. tierras que dudo )uc%o que quiera ver devastadas por la guerra" Se %a %ec%o una posici&n aquí en 'ueva =rleans antes de que e)pezara la guerra" !%ristop%er a2n se )ostraba esc3ptico" A entonces Iason sonri& con esa sonrisa tan seductora y di+o con a)abilidad< 4 (de)ás %ay veces en que debo con$iar en )is propios instintos" 4 8!uánto tie)po tengo antes de partir: 4 'atural)ente yo desearía que saliera en el pri)er barco que poda)os %acer zarpar del puerto" .or lo )enos necesitar3 un )es. arranc& a !%ristop%er de su apatía y de su casi ciega aceptaci&n de la guerra" A descubri& que deseaba con toda su al)a %acer lo que estuviera a su alcance para i)pedir tal cosa" 4Si quiere que vaya a Inglaterra. no sabr3 qu3 %acer" 4Se le endureci& la voz al continuar4< el gobernador !laiborn escribe constante)ente pidiendo re$uerzos. divertido4. continu&< 4 9odo lo que necesito es algo )ás tangible que los ru)ores que circulan por a%í para e1ponerlo ante los )ilitares" Ao responder3 por usted. in$le1ible" Iason asinti& y pregunt& seca)ente< 4 8!onoce )is antecedentes $a)iliares: 8=. el general (ndre@ Iac6son %abía asu)ido el )ando en la guerra contra los !ree6s. y no podr3 abrir )uc%as puertas para usted""" por razones obvias" 48Su tío: 4pregunt& !%ristop%er.

no le ser3 2til" 4 E1acta)ente. 8cuál es este plan que requiere dos )eses para ser per$eccionado: 4pregunt& Iason con $rialdad" !%ristop%er vacil&" Era un proyecto )uy endeble. pero Iason. $racasaba. )ientras tanto. pero por el )o)ento era todo lo que tenía" 'ic6 no le causaría ning2n proble)a" #a señora Eggleston se )ostraría deseosa de aprobar la idea. paseándose ta)bi3n por su elegante biblioteca. tendría algo de valor que o$recerle a aquel +oven" !%ristop%er. estaba ator)entado por la incertidu)bre" El plan de Sa1on para %acer regresar a 'icole era ad)irable.or a%ora. y creo que la señora Eggleston será co)petente para pulir todas sus asperezas" 4 Bien. una tal señora Eggleston" 4 8#a gobernanta de la señorita -u)as: Sorprendido. sus pri)eros trece años $ueron co)o los de cualquier otra señorita. se le distendieron las $acciones y una sonrisa le curvaba las co)isuras de los labios cuando )ur)ur&< 4/racias" !on$ío en que le resulten igual de satis$actorias el resto de )is actividades" Iason arque& una ce+a en gesto burl&n" 4 Estoy seguro de que cu)plirá su co)etido" 'o )e equivoco a )enudo en los tratos con )is se)e+antes. de acuerdo con el resultado de esa reuni&n. usted la e)prenderá con sus propios planes. !%ristop%er le )ir& larga)ente< 8%abía algo que ignorara Savage: y asintiendo con la cabeza. !%ristop%er se puso a dar vueltas por la biblioteca co)o una bestia en+aulada" En un )o)ento dado decidi& que debía de ser el %o)bre )ás i)b3cil del )undo por considerar siquiera la posibilidad de involucrarse en se)e+ante intriga. si creía . decidi&. pero sin una raz&n legíti)a para regresar a Inglaterra. s&lo nos queda esperar" #e reconozco el )3rito de pensar con rapidez e i)provisar" !%ristop%er inclin& la cabeza en señal de agradeci)iento. o)itiendo la relaci&n personal que los unía" . no era un %o)bre acostu)brado a dar razones de su proceder" -espu3s de llegar a una decisi&n.arece que %e)os cubierto los puntos )ás i)portantes en poquísi)o tie)po" . se sent& detrás de su escritorio y co)enz& a escribirle al secretario de Estado. continuaba analizando su plan desde todos los ángulos" -escon$iaba tanto o )ás que Iason de su posible 31ito. tendría tie)po )ás que su$iciente para descubrir qu3 se planea y regresar antes que el ene)igo" (d)itir3 que podría estar calculándolo todo con de)asiada precisi&n y sin de+ar)e ning2n )argen de tie)po. la sell&" !%ristop%er. Ia)es ?onroe" Era una carta breve. pero si ?onroe aprobaba su sugerencia. creo que ad)itirá que )ientras llegue a Inglaterra para )edia4 dos de abril. al tie)po que le per)itiría %acer algo por aquel país que le %abía adoptado" (unque no se consideraba un patriota.or )i parte. )e pondr3 en )arc%a %acia 9%ibodau1 *ouse de in)ediato" -espu3s de que Iason se %ubo )arc%ado.4Si usted está de acuerdo con )i evaluaci&n de la situaci&n. y que le condenaran al in$ierno si iba a per)anecer i)pasible de+ando que eso sucediera" Se $elicit& en silencio por %aber sido capaz de urdir el plan para devolver a la %eredera 'icole (s%$ord al sitio que le correspondía legíti)a)ente" Iason Savage. no tenía necesidad de estar enterado de ello" Si $racasaba. pero el 2nico que se le ocurría en ese )o)ento. y dependía de )uc%ísi)as cosas" (nte todo. )ayor y )enos i)petuoso que !%ristop%er. pero sabía que aquello apaciguaría el descontento que le %abía estado $astidiando tanto. de la señora Eggleston y 'ic6" A no le agradaba tener que dar e1plicaciones a nadie" Estaba acostu)brado a %acer las cosas a su anto+o" Iason podía barruntar el dile)a ante el que se encontraba !%ristop%er" -espu3s de todo.ero Iason capt& el levísi)o ca)bio de in$le1i&n en la voz pro$unda de !%ristop%er cada vez que se )encionaba el no)bre de la c%ica y sac& sus propias conclusiones< el +oven Sa1on no era del todo indi$erente a aquella )uc%ac%a" ?as sus palabras no revelaron nada de esto cuando pregunt& con aire pensativo< 4 8A cree que podrá borrar los 2lti)os cinco años en unos cuantos )eses y tener presentable a esa c%ica para )arzo: !%ristop%er se encogi& de %o)bros" 4 'o tiene por qu3 ser i)posible" -espu3s de todo. vivía cerca de la %eredad de )i abuelo y era la esposa de un coronel retirado" 48A bien: Dápida)ente y sin revelar )ás de lo i)prescindible. !%ristop%er di+o en tono del todo ine1presivo< 4 (noc%e )e encontr3 con una vie+a a)iga )ía. veía varios escollos ocultos" -espu3s de )antener la )irada perdida en el $uego por un buen rato. ad)iti&< 4 #a )is)a" S&lo que cuando yo la conocí. le tendr3 al tanto de cualquier nuevo aconteci)iento que pueda %acer necesaria una )ayor rapidez" 4!on$or)e" ?e encontrar3 con la señora Eggleston el )i3rcoles co)o %abía planeado y. pero )ant3nga)e in$or)ado de cualquier proble)a o retraso" . !%ristop%er le e1plic& acerca de 'icole (s%$ord. 'ueva =rleans era su ciudad" A le disgustaría sobre)anera que la guerra devastara sus tierras" #a idea de las $uerzas británicas sobre el suelo de #ouisiana era intolerable. y decidida)ente no tengo intenci&n alguna de equivocar)e esta vez" !%ristop%er se li)it& a asentir con la cabeza" Iason se puso de pie y e1cla)& con sorpresa< 4 . 3ste no le conocía lo su$iciente. y despu3s de releerla. y por lo que Iason sabía acerca de Sa1on.

y tras una breve c%arla !%ristop%er logr& convencerla de que subiera a su carrua+e" *abía llegado a la conclusi&n de que esperaría antes de revelarle la presencia de 'ic6" 0na vez que la señora Eggleston estuviera ba+o su protecci&n. no %abía ninguna raz&n para que lo divulgara todo" 'o dudaba de su %abilidad para conseguir sus prop&sitos. consider&. abandonado a )enudo a sus propios recursos por padres )ás preocupados por las bu$onadas de su círculo de a)istades aristocráticas que por su propio %i+o. o al )enos así lo esperaba. urdir una %istoria convincente para e1plicar por qu3 'ic6 se encontraba actual)ente en la plantaci&n. no %abía necesidad de que se enterase de su relaci&n con #a$itte. todavía seguía considerando a $ondo los planes apenas bosque+ados" Se encontraron delante de la tienda de una )odista $a)osa. sin da)a de co)pañía. 3l +a)ás %abría sucu)bido al %ec%izo siniestro de (nnabelle y su tío nunca %abría podido atraparlo con tanta destreza" 'o le gustaba tener que engañar a la señora Eggleston. si no con todos los lu+os de la vida.la %istoria que iba a contarle" 'atural)ente. procuro aceptar de buena gana todo lo que )e depara el destino" 'o puedo per)itirte se)e+ante sacri$icio y que cargues con el cuidado de una vie+a co)o yo" 9engo un poco de dinero a%orrado y cuando llegue el )o)ento de no encontrar e)pleo. !%ristop%er cerr& la boca" !ontrolando su )al genio con gran es$uerzo. ni que navegara ba+o el no)bre de capitán Sable" 'o. pero se consol& con la idea de que estaría )uc%o )e+or ba+o su cuidado que en la situaci&n actual" El )i3rcoles.lan aparte. no precisa)ente" ?e encantaría tener a cargo algunos niños adorables y quedar)e en un %ogar con una sola $a)ilia durante el resto de )i vida" 4Suspir&4" . !%ristop%er no %abría per)itido que continuara en su situaci&n actual" (%ora podría valerse del estado de dependencia en que ella se encontraba. si ella no se %ubiese ausentado con el coronel aquel catastr&$ico verano. cuando sali& para encontrarse con ella.ero todos quieren institutrices +&venes""" dicen que soy de)asiado vie+a y tal vez tienen raz&n" !o)o ves. !%ristop%er. continuaría encargándose de su bienestar" . estaba $urioso de que no aceptara su ayuda" 45>u3 te)pera)ento. decidi& !%ristop%er. podría. )ur)ur&< 4 Es )uy bondadoso por tu parte" 4 . el verdadero proble)a llegaría )ás adelante cuando tuviera que convencer a la señora Eggleston de que aceptara )entir sobre sus propias actividades en esos cinco años y decir que 'icole y ella %abían estado +untas" El pri)er paso debía ser arrancar a la señora Eggleston de las garras de la señorita #eala -u)as" *abía decidido que le o$recería la protecci&n de su %ogar ocupando el lugar de una tía pre$erida" En esto era sincero.or -ios. )e )antendr3. por lo )enos con lo necesario" 4 A )ientras tanto 4estall& 3l de ira4. no )e queda si no traba+ar co)o aco)pañante o a)a de llaves" . tenía )e+or opini&n de usted7 8.ero pri)ero debía convencerla de que sería bienvenida ba+o su tec%o" #e present& la idea de la )anera )ás cort3s y a$ectuosa posible. y estaba tan seguro de tener 31ito que %abía pensado instalarla en su casa de la calle -aup%ine esa )is)a tarde" . y por qu3 %abía estado con 3l esos 2lti)os cinco años" (unque le con$esaría que %abía actuado co)o corsario con 'ic6 a la zaga. aunque ello no era precisa)ente lo que %abía planeado para ella en un principio" El engaño no per+udicaría en nada a la señora Eggleston y decidi& que. cuando todo %ubiera acabado. pensativo.ero sobreponi3ndose a la e)oci&n. no podría decir nada sobre sus verdaderas razones para desear volver a Inglaterra. aparte del de su irascible abuelo" (penas %abía alcanzado la adolescencia cuando sus padres se )ataron en su carrua+e al caer estrepitosa)ente por un precipicio" Esa tragedia le i)puls& a a$errarse a2n )ás a la calidez y cordura que ella le brindaba" 9al vez.or qu3 tiene que esclavizarse cuando le estoy o$reciendo con toda sinceridad una )anera de liberarse de todo esto: .ero no %abía contado con la gentil deter)inaci&n de la señora Eggleston de ganarse su propio sustento" !on los o+os llenos de lágri)as por las palabras cariñosas de !%ristop%er y una sonrisa tr3)ula en los labios. no sería conveniente" (lg2n día te casarías y llegarías a la)entar este gesto tan noble de a%ora" ?e las %e ingeniado %asta este )o)ento y aunque algunas de )is pupilas %an sido""" S 9itube& antes de decir4 ariscas. se está co)portando usted de la )anera )ás il&gica que %aya visto" -ice que pre$iere seguir a )erced de bellezas )alcriadas y obligada a ir de aquí para allá )ientras ellas se casan y usted vuelve a buscar e)pleo" 8Es eso lo que desea: Inquieta. está a )erced de una c%iquilla arrogante que es indigna de barrer el suelo que usted pisa" 5. %abl& en tono )oderado 4Señora. di+o triste)ente 4 'o puedo. ni con$iarle la verdad sobre su relaci&n con 'icole" #e %abía con)ovido )uc%o ver a la señora Eggleston la noc%e anterior" 9odavía no estaba seguro de si esa e)oci&n $ue desagradable o agradable" -e niño. !%ristop%er7 4desaprob& ella gentil4 )ente4" *abía tenido la esperanza de que ca)biarías al )adurar" !asi a punto de so$ocarse con las palabras de $uria que deseaba lanzar a la canosa cabeza de la anciana. contest&< 4 Bueno. señora. y aun cuando Iason Savage no le %ubiese visitado. se %abía volcado en la señora Eggleston y ella le %abía proporcionado el 2nico a$ecto pro$unda)ente %u)ano que conociera +a)ás.

or supuesto que no 4 respondi& $ría)ente 4" ?e encanta que se )e ec%e en cara )i generosidad y que enci)a la rec%ace de esta )anera" 4 *ablaba en serio" . solt& un ligero suspiro y co)ent&4< Es una lásti)a que no est3s casado. le dar3 su propia casa" . por supuesto que lo %aría7 Elevando sus o+os al cielo. y ella no se lo per)itía" !on)ovida por sus palabras.or alg2n )otivo quería tenerla a su cuidado.ivir en la casa de un soltero: Si es así 4di+o i)petuosa)ente4. )aldi+o aquel orgullo tan obstinado co)o gentil y e1cla)&< 45-ios. y viendo ale+arse por la acera la $rágil $igura de aquella )u+er ad)irable. no vivirá en )i %ogar sin ganarse su sustento" -3)e una se)ana. se sinti& lleno de divertida $rustraci&n""" 5)u+eres7 . dos a lo su)o.oco tie)po despu3s de+aba a la señora Eggleston a )enos de una calle de donde se %abían encontrado. incapaz de soportar su )irada por la a$licci&n que la consu)ía. o así se %abía convencido desde %acía )uc%o tie)po.#a señorita -u)as no es desagradable. brindándole a !%ristop%er un cuadro real de lo que debi& de %aber sido su e1istencia in$ernal" . le pregunt& en tono )ás suave< 4 8!uál es su ob+eci&n principal: 8. pero no se lo di+o" 4 . ella desvi& la )irada" !ontinuaron de este )odo durante algunos segundos. añadi&4< #a señorita -u)as es un ángel co)parada con )ada)e Bovair 4di+o. luego.ro$unda)ente con)ovido. da)e $uerzas7 ?uy bien. 8por qu3 no te casas: !on toda seguridad pre$erirías que $uera una esposa la que te esperara""" no una vie+a co)o yo" 4 -espu3s. se concentr& en los caballos. incr3dulo" 45Bueno. 3l que no sentía a$ecto por nadie. para %acer ciertos arreglos y despu3s regresar3 para presentarle otra proposici&n que espero encuentre )ás de su agrado" . señora. ya que no podía %ablar" #a señora Eggleston pos& una )ano blanca con $inas venas azules sobre el brazo de !%ristop%er y pregunt&4< 8'o estás en$adado con)igo: Sí que lo estaba" 9errible)ente en$adado con ella. !%ristop%er" *e sido da)a de co)pañía de una da)a !migr! $rancesa entrada en años y ella sí )e e1asperaba un poco" 4 (ni)osa)ente.ero d3+e)e asegurarle que no nos estorbaría)os en lo )ás )íni)o" !on$ieso que sería agradable co)partir )is co)idas con otra persona y saber que %abría alguien esperándo)e cuando regresara" Ella se sonri& apenas y observ&< 4 Si es eso lo que deseas. pues de ese )odo podría preparar el cuarto de los niños""" t2 no )e considerarías de)asiado vie+a para ser la institutriz de tus %i+os" 48Está diciendo que traba+aría para )í: 4quiso saber.

reuni& toda su $uerza de voluntad para per)anecer quieta. pero estaba )uy claro el suave )ur)ullo de una voz $e)enina" (pret& los labios con disgusto< 5probable)ente otra de sus queridas7 (l diablo con su esperanza de esclavizarle" . que el ruido de la puerta al abrirse y cerrarse con $ir)eza la sobresalt&" Esperando que $uera Sanderson para anunciarle la llegada de Sable. ec%& un vistazo por enci)a del %o)bro y qued& estupe$acta al ver al elegante caballero de pie +unto a uno de los sillones escarlata" (l principio no reconoci& a Sable vestido a la 2lti)a )oda" #levaba pantalones gris claro.alideci& el color de canela y su tez a%ora lucía un suave y lec%oso tono de )agnolia. era un sal&n elegante y seductor.asaron varios )inutos durante los cuales 'icole pudo advertir.or lo nor)al 'icole se encontraba en la biblioteca al atardecer. a pesar de su talla espigada. se puso tensa cuando result& obvio que %abía una )u+er con 3l" ( trav3s de las paredes las palabras sonaban i)perceptibles.ero era un rostro cautivador.or pri)era vez veía sus $acciones sin el adorno de la barba espesa que las %abía ocultado y se aso)br& de lo di$erente que parecía" #a boca. la nariz un poco de)asiado larga y los o+os tal vez algo %undidos para se)e+arse a la pura y verdadera belleza viril" . una )esa larga y angosta de patas )uy $inas" 0na e1quisita al$o)bra oriental alegraba el piso con sus brillantes tonos de piedras preciosas" En la pared opuesta a la c%i)enea se abrían dos puertas ventana que daban acceso a la galería" En con+unto. pero s&lo porque una pelea con Sable. y a%ora estaba )irando vaga)ente por la ventana. y a$ir)aba con sole)nidad que andaría desnuda antes que usar un vestido descartado por alguna antigua a)ante de Sable" S&lo se quitaba los pantalones grises y la ca)isa blanca de lino por la noc%e para ir a dor)ir y cuando la necesidad e1igía que $ueran lavados" . sin el alivio que le proporcionaba recorrer a caballo la propiedad aco)pañada de un )ozo de cuadra negro de se)blante serio. la arrancaría de aquel terrible tedio en que se debatía" Escuc%ando a%ora con todas sus $uerzas. c%aqueta azul con %er)osos botones de plata y un alegre c%aleco de piqu3< era la i)agen de un %o)bre de gusto i)pecable" Su esplendor %izo parpadear a 'icole y luego sus o+os volaron al rostro viril" . que era e1tre)ada)ente atractivo sin ella saberlo o i)portarle siquiera" *abía perdido peso y los delicados %uesos del rostro se notaban )ás" A. la línea dura de la barbilla y el )ent&n en3rgico y agresivo eran )ás )ani$iestos. deba+o de una de las ventanas. entre los cuales se veía una gran )esa de caoba" En un e1tre)o de la %abitaci&n %abía un escritorio español de )adera oscura y líneas gráciles con su correspondiente sill&n de cuero negro. e1acta)ente donde estaba" 'o se engañaba creyendo que no estaba e1citada por la idea de su vuelta< lo estaba. absorta en sus pensa)ientos" #a 'avidad %abía llegado y %abía pasado" Aa %abía transcurrido la pri)era se)ana de 181T A Sable a2n no %abía regresado de 'ueva =rleans" #as $rías lloviznas co)o la de aquel día %abían caído con $recuencia durante dos largas se)anas. solt& un bu$ido""" 5debían ser de esa )u+erzuela segura)ente7 Estaba tan concentrada en $orzarse a per)anecer en la biblioteca y en ocultar sus e)ociones detrás de una )áscara de indi$erencia. por los ruidos que %acían los bultos al ser arrastrados o golpeados unos contra otros. que %abía traído una buena cantidad de equipa+e con 3l" (l pensar de nuevo en la voz $e)enina. especial)ente en días grises y de $recuentes lloviznas co)o aquella tarde" ( pesar de las protestas de /alena seguía vestida de )uc%ac%o. y el i)pacto que producían esos o+os á)bar dorados so)breados por . %er)osa4 )ente recio. se sentía co)o una pantera en+aulada" *abía un libro en el suelo que acababa de arro+ar %acía unos )inutos en un inusual arranque de violencia" 'or)al)ente no %ubiese )altratado un libro de esa )anera. tenía un trazo )ás $ir)e y aristocrático. y en el otro e1tre)o. y la %abían )antenido prisionera en el interior de la casa. %abía un algo de $ragilidad en ella que resultaba desconcertante" #os ruidos provenientes del vestíbulo la arrancaron brusca4 )ente de sus erráticos y so)bríos pensa)ientos y con el se)blante ceñudo se puso a escuc%ar con atenci&n los sonidos apagados que se $iltraban por las paredes cubiertas de libros" 5Sable %abía llegado7 Estaba absoluta)ente convencida de que tenía que ser 3l" 8. tenía altas ventanas en a)bos e1tre)os que ocupaban casi todo el anc%o de la %abitaci&n" 0n )agní$ico %ogar de )ár)ol verde )usgo se destacaba en el centro de una de las paredes y algo )ás le+os se veía una puerta tallada que co)unicaba con el vestíbulo principal de la )ansi&n" 0n espe+o i)ponente de )arco dorado se apoyaba sobre la repisa de la c%i)enea y $rente al $uego que ardía en el %ogar %abía dos elegantes sillones de terciopelo escarlata de apariencia $rágil. y estaba segura de que %abría alguna. pero c&)odos en e1tre)o.CAPÍTULO XVI #a biblioteca de 9%ibodau1 *ouse era una sala estrec%a que se e1tendía a lo largo de toda la casa. con su sensualidad in%erente.or qu3 si no %abía estado de tan p3si)o %u)or todo el día: Sin prestar atenci&n alguna al vuelco que dio su coraz&n al pensar en su regreso. sin ser un rostro de belleza clásica. pero aquella sensaci&n de i)potencia y la $orzada inactividad estaban crispándole los nervios" #as tensiones su$ridas en las 2lti)as se)anas de+aron rastros bien visibles en su persona" . y 'icole pasaba gran parte de su tie)po allí.

%abl& con desprecio< 45. contest& la lla)ada con voz i)paciente< 4Sí. ignor& el silencio abatido de 'icole e inquiri& con )ás cal)a< 4 8#a %as aco)odado en sus %abitaciones: 4Sí.er)anecieron abrazados largos )o)entos )ientras la boca de !%ristop%er e1ploraba la de ella con una i)paciencia rayana en la desesperaci&n" #as )anos de 'icole. pasaran por alto los pequeños de$ectos de sus $acciones" 0na d3bil sonrisa estaba curvándole los labios en aquel )o)ento. -ios7""" 5a%ora no7 Ia)ás se sabría cuánto tie)po %ubieran per)anecido perdidos en ese abrazo ni %asta d&nde les %abría llevado esa s2bita oleada de pasi&n" Se oy& un golpecito discreto en la puerta. no puedo decirte lo encantada que estoy" 8. que segundos antes trataban de lasti)arle el cuello. vaya. pero creo que te a$erras de)asiado a ese prete1to" 'icole le brind& una e1asperante sonrisa de superioridad y volvi& la cabeza para )irar por la ventana" Sentía la poderosa presencia )asculina detrás de ella. 5o%. tanto %o)bres co)o )u+eres. si bien breve. )usit&< 45=%. señor" Está en el segundo piso co)o usted orden&" (caba de to)ar un tente)pi3 y está preparada para asu)ir sus $unciones" 4 ?uy bien" Entonces dile que por %oy se encargue de establecerse en su nuevo %ogar" 'o es necesario que co)ience con sus tareas %asta )añana" Sanderson salud& con una inclinaci&n y sali& del cuarto" #a conversaci&n. si )e estás ree)plazando. 8no la lla)& así Sanderson:. se instale en el segundo piso con los sirvientes" *ar3 el ca)bio con ella en un instante" 4!állate la boca. descendi& con pasi&n sobre sus tiernos labios" 0na incontrolable lla)arada de deseo abras& a 'icole e instintiva)ente se apret& contra el cuerpo de !%ristop%er. 'ic67 4y luego envolvi& aquel cuerpo $rágil con sus brazos estru+ándolo contra 3l )ientras su boca besaba $ebril)ente todo el rostro. 8qu3 sucede: Sanderson entr& co)o e1cusándose por la interrupci&n" 4 #a señorita ?auer desearía saber si tiene instrucciones para ella antes de co)enzar a des%acer las )aletas" Despirando agitada)ente y pasándose la )ano por la espesa )ata de pelo negro azulado. antes de posarse una vez )ás sobre los labios entreabiertos de 'icole" (turdida. las )anos $uertes y peligrosas de Sa1on se cerraron alrededor de su cuello. !%ristop%er gruñ&< 45=%.aya. al co)prender que no era eso lo que se esperaba de 3l. la con$undi& por co)pleto . dio a 'icole el tie)po que necesitaba para controlarse" #uc%ando por so$ocar una e)oci&n que era curiosa)ente parecida a los celos. y arqueando una ce+a. !%ristop%er de+& de besarla y apartándola casi con rudeza. sí que eres codicioso7 5-os )u+eres a la vez7 8'o te asusta la idea de que podría)os agotarte: -esde luego 4añadi& vivaz)ente4. 'icole se es$orz& por per)anecer i)pasible. 'ic6 4di+o !%ristop%er en tono a)igable" Ml ta)bi3n se %abía recobrado y estaba )ás incon)ovible que nunca" ?irando el se)blante airado de 'icole con cierta indi$erencia. pregunt&< 4 8'o )e saludas. con boca %a)brienta e in$le1ible. no luc%& contra sus propias e)ociones ni indag& por qu3 sucedía aquello""" estaba de)asiado in)ersa en el intenso placer de encontrarse otra vez entre sus brazos" ?ás tarde censuraría su proceder. 8o te %as olvidado de (llen: (quellas palabras %icieron desvanecer la sonrisa de !%ristop%er" 4Eres una pequeña víbora" 'o.espesas pestañas negras era su$iciente para que la )ayoría de los observadores. no %e olvidado al bueno de (llen. quiero estrangularte y al )is)o tie)po besarte %asta que te derritas entre )is brazos: Sin esperar una respuesta. pero sigui& dándole la espalda con obstinaci&n" El aliento de !%ristop%er le acarici& el cabello y $ue dolorosa)ente consciente de su cercanía" 48. y quitándose los guantes de ante. )ur)ur& con ironía< 4 8#os peces que nadan en el )ar son $elices al ver que el tibur&n regresa: #o dudo" A sería conveniente que no olvidaras que %ay una sola raz&n por la que todavía dis$ruto de tu""" a%""" %ospitalidad.uedo ir a dar la bienvenida a )i sustituta: -esde luego )e sentiría )uy $eliz de ca)biar de %abitaci&n con ella" 'o %ay raz&n para que la señorita""" er ?auer. )aldeciría su estupidez""" pero.or qu3 4re$un$uñ& 3l en voz grave4. y perdi3ndose en las oscuras pro$undidades de aquellos o+os increíbles. !%ristop%er clav& la )irada en el rostro de la )uc%ac%a. que el diablo la lleve7 4Segundos despu3s. -ios7 5Eres una %ec%icera. 'ic6: *abía pensado que despu3s de una separaci&n tan larga estarías $eliz de ver)e" !onsciente de la s2bita aceleraci&n de los latidos de su coraz&n. y con una $uerza de voluntad que desconocía poseer. e inclinando la cabeza. percibiendo su reacci&n instantánea al contacto de los cuerpos" . se a$lo+aron y sus dedos de $or)a inconsciente e)pezaron a acariciarlo" (partando la boca de sus labios con un es$uerzo sobre%u)ano. la %izo girar sobre sus talones y antes de que ella pudiera de$enderse o adivinar siquiera sus intenciones.

orque )e da la real gana7 9e restituir3 a Inglaterra lo antes posible" En poco tie)po %abrás progresado %asta el punto de ser aceptable para tu $a)ilia. si eres )uy aplicada y diligente" ?auer te to)ará las )edidas oportunas y yo volver3 a )arc%ar)e a 'ueva =rleans dentro de una se)ana" 0n nuevo guardarropa ree)plazará al que supuesta)ente perdiste cuando el barco. co)o si recitara una lecci&n que 'icole debía aprender de in)ediato" . susurr&< 4 8. o al )enos eso espero" (sí podre)os zarpar para $inales de $ebrero""" tal vez un poco antes.al decir4< #a señorita ?auer es una sirvienta" >u3 )al pensada eres. pero cont3nte" -e a%ora en adelante.re$iri& no e1a)inar en pro$undidad cuál era la causa de esa inesperada reacci&n. ta)bi3n i)aginario dic%o sea de paso. para convertirte de la noc%e a la )añana en una señorita distinguida" 48. querida )ía" Es tu doncella" #a ropa a la que se re$iri& son algunas prendas que encargu3 para ti" Ella las a+ustará a tu $igura""" intent3 esti)ar tus )edidas con e1actitud y ella se ocupará de corregir cualquier equivocaci&n que yo %aya co)etido" (nte la e1presi&n indignada de 'icole. consciente de un repentino dolor en la boca del est&)ago al darse cuenta de lo que se %abía co)pro)etido a %acer" . 'ic6. querida. su voz $ue áspera en e1ceso< 4 5. no se encuentra todavía entre nosotros debido a una in$la)aci&n pul)onar" A co)o no tengo los años su$icientes co)o para albergar en )i casa a una pupila +oven y bella a solas. la vida de (llen depende de ti" 5Intenta desa$iar)e y lo )atar3 con )is propias )anos7 'icole le )ir& $i+a)ente y perturbada por la violencia que $lotaba en el aire. se $ue a pique" Era el navío en que la señora Eggleston y t2 via+abais desde el norte. 'ic6.or supuesto" #e )ir& con ira por un )o)ento y luego. será )e+or cuando llegue la señora Eggleston" 4 -i+o esas palabras sin ninguna e)oci&n. continu& en tono )ás duro< 4 5?antendrás la boca cerrada %asta que %aya ter)inado de %ablar7 ?auer es una doncella )uy cara que %a estado sie)pre al servicio de grandes da)as" -esde )añana )is)o e)pezará a vestirte co)o es propio en una señorita de tu rango" 92 cuidarás )uy bien tu lengua y seguirás sus indicaciones" 9a)bi3n de+arás de usar esos +ura)entos y blas$e)ias de )arineros a los que eres tan a$icionada. una tal señora Eggleston dic%o sea de paso. se detuvo cuando !%ristop%er %abl&" 49e %an ca)biado de %abitaci&n" /ir& en redondo y lo )ir& de cara" 4 8.ara la señorita ?auer eres sola)ente )i pupila" 9u institutriz. grit&< 4 8Esperas que )e trague esa )entira: !ruzando la %abitaci&n a paso vivo. pero sus palabras estaban cargadas de signi$icado" El se)blante de 'icole se de)ud&" 4 8Sie)pre te sales con la tuya: 4 . )uc%o tie)po.ero ella tenía otras ideas. perple+a" 4 . descubrirás que soy el %o)bre diab&lico que sie)pre creíste que era" 4 I)pulsado por sus propios de)onios. y $uriosa.or qu3: 8=bservando las reglas al detalle: 4 inquiri& en tono %elado" !%ristop%er asinti&" 4 -e a%ora en adelante olvidarás toda relaci&n que %aya e1istido entre nosotros" .or qu3: 8. %as de %acer todo lo que est3 en tu )ano para convertirte en lo que debes ser" ?auer es s&lo el co)ienzo. así que va)os a tener que da)os prisa. 'icole le conte)plaba co)o en un trance %ipn&tico" 48. cu)plirás )is &rdenes y co)enzarás a prepararte para regresar a Inglaterra" ?uda de aso)bro.olver a Inglaterra: 4pudo articular al $in con una voz que no se parecía en nada a la de ella" !%ristop%er asinti&. 3sa es la 2nica verdad" Eres )i pupila. sin provocar %abladurías. soltando una e1cla)aci&n de rabia. si la idea de las di$icultades que debería arrostrar o el saber que 'icole )uy pronto estaría $uera de su poder" 45!aracoles7 5El tío se %a vuelto respetable7 5Bueno. donde a)bas %abíais estado viviendo %asta que pude traerte aquí" 4 Esbozando una d3bil sonrisa. !%ristop%er agarr& las )anos de 'icole y las apret& entre las suyas" En tono $ir)e. e)prendi& el ca)ino %acia la puerta" Aa con la )ano en el picaporte. %e per)anecido ausente )ientras tu institutriz estuvo en$er)a" Bue s&lo cuando ?auer consinti& en entrar a )i servicio que pude regresar" (un así. si )e contrarías. e1cla)&< 4 ?ás vale que la creas y la recuerdes" -e a%ora en adelante. ya que )uy pronto espero instalar aquí a una institutriz" 'o tene)os 4añadi&.orque yo lo digo 4 replic& !%ristop%er tranquila)ente.ara qu3 %aces esto: 8>u3 te propones: (l )irarla no pudo entender ninguna de las e)ociones que ella estaba e1peri)entando" !o)o 3l )is)o estaba con$uso e inseguro. la señora Eggleston tu institutriz y vas a contar esa %istoria a cualquiera que pregunte" Si no lo %aces. añadi&4< Bue entonces cuando en$er)& la señora Eggleston" 0na .or qu3: 4inquiri& ella. añadi&4< Decu3rdalo. pensativo4. que )e cuelguen de las barbas7 4di+o 'icole con grosería poniendo los brazos en +arras" Se crisparon los labios de !%ristop%er" 4 Estoy seguro de que puedes brindar)e un e1celente despliegue de lengua+e soez.

es que )e %e quedado anonadada al descubrir que en realidad eres alguien que conozco casi de toda la vida""" que nuestras $a)ilias $ueron vecinas.or qu3 4 pregunt& 'icole con voz apagada 4. poni3ndose de pie de un salto. 'ic67 4le advirti& suave)ente 4" 'o te %e erigido en )i +uez" Soy lo que soy""" no i)portan los )otivos.odía entenderlo en parte cuando eras s&lo el capitán Sable. 8por qu3 estába)os en el norte: 8!&)o %e)os vivido todos estos años la señora .eggy te oy& preguntar por a%í" !%ristop%er sonri&" 4 5(sí que por eso supiste que andaba buscando )arineros7 ?e lo %e preguntado a )enudo.or qu3 se %izo pirata: 8A por qu3 diablos quería regresar a%ora a Inglaterra: !on una sonrisa en los labios. Sa1on pregunt&< 48Ia)ás te %as preguntado qui3n soy yo e1acta)ente o qu3 estaba %aciendo en Inglaterra %ace cinco años: 4 Buiste a contratar )arineros 4 respondi& ella.or un segundo estudi& a 'icole preocupado" #uego se enca)in& a los dos sillones llevando a 'icole casi a rastras" Se sent& en uno de ellos y con un gesto le indic& que debía sentarse en el otro" Ella le obedeci& co)o alguien que se )ueve ba+o los e$ectos de un trance %ipn&tico" Binal)ente.e1periencia )uy trau)ática" Buisteis )uy a$ortunadas de escapar con vida" 48. soy el nieto de lord Sa1on" A de a%ora en adelante. pero tuviste la crianza de un caballero" 59u abuelo es un lord7 5*abría esperado algo )e+or de ti7 #os o+os de !%ristop%er se volvieron i)penetrables y se desvaneci& su sonrisa. será )e+or que olvides que alguna vez e1isti& el capitán Sable y que recuerdes que )i no)bre es !%ristop%er""" no Sable" -urante varios segundos. di+o con desprecio< 4 5. 'icole se qued& )irándole. los ?ar6%a)" 4=% 4e1cla)& 'icole sin e1presi&n" 9enía docenas de preguntas que volaban en todas direcciones en su cerebro entu)ecido" 8. %asta a)igas" 4 Decobrándose un poco. 'icole )usit&< 48Ao )e escap3 con la señora Eggleston: 4Sí" Bue un acto )uy irresponsable por tu parte. at&nita" (l $in. todo lo que i)porta es el cuento que va)os a contarle al )undo" 5A lo %are)os aunque )e vaya la vida en ello7 'icole se trag& )ás palabras airadas y. !%ristop%er se burl&< 4 8Es esto todo lo que tienes que decir: 'icole estaba intentando encontrar palabras" 4 *)). recobr& la voz" 48El !%ristop%er que %uy&: El rostro de Sable se convirti& en una )áscara rígida de rasgos crueles al asentir" 4 El )is)o" 4 Entonces claro que conoces a la señora Eggleston 4co)ent& )aravillada4" 5!onoces a todos los de Beddington s !orner7 4'o a todos 4corrigi& 3l en tono ta+ante4" 'unca %e tenido el placer de conocer a tus tutores. co)o si co)prendiera del todo el signi$icado de lo que 3l le %abía revelado. estall& su )al genio y e1cla)&4< Eres una bestia in$a)e. !%ristop%er ad)iti&< 4 'ic6. de+ando el se)blante $río y o)inoso" 4 5!uidado. no. de todos )odos" 4 A de repente. añadi&4< 8A qu3 está %aciendo aquí: !%ristop%er titube&" 8!uánto debía con$iarle a 'ic6 y cuánto debía )antener en secreto: -ecidi& que lo 2nico que era vital )antener en secreto era la visita de Iason Savage y la verdadera raz&n que les llevaba a regresar a Inglaterra" >ue 'ic6 pensara que %abía su$rido un repentino ataque de re)ordi)ientos y estaba deseoso de devolverla a su %ogar" !on cautela. di)e. pero nunca pens3 de)asiado en la respuesta" !on su)a i)paciencia. no )e dirás nada que no quieras. %izo una con+etura astuta 4< (de)ás. pero la señora Eggleston se co)padecía de tu calvario""" y no se dio cuenta de que te %abías escondido en su carrua+e %asta que %ubo llegado a #ondres" #os o+os de 'icole le escudriñaban el rostro con una e1presi&n rayana en la %isteria" 4 5-ebes de estar co)pleta)ente loco7 'adie se creería ese cuento""" ade)ás. 8qui3n es esa dic%osa señora Eggleston: 4Su e1presi&n se alter& por un instante antes de e1cla)ar en tono de incredulidad 4< 5#a señora Eggleston7 8#a viuda del coronel Eggleston: !%ristop%er asinti&" 4 #a )is)a" #a encontr3 casual)ente en 'ueva =rleans" . Sable. 'icole pregunt&< 48A pues: A con cierta desgana. estába)os viviendo en el norte: 4=%. y lo sabes" 5*aber)e tratado co)o lo %as %ec%o7 . 'icole pudo articular< 48!&)o conoces a la señora Eggleston: 4 Brunciendo el ceño. eso 4e1cla)& 3l con gran soltura4" 8'o sabías que cuando escapaste de Benddington s !o)er %ace cinco años te $uiste con la señora Eggleston: ?irándole co)o si le creyera loco.arece que eres un %o)bre de gran talento para las intrigas7 Estoy segura de que inventarás alg2n cuento creíble""" así que. perple+a 4" (l )enos eso $ue lo que di+o SalIy" 4 8SalIy: 4SalIy Bro@n" Su %er)ana .eggy traba+aba en la posa .

or un )o)ento se dio cuenta de que esa perspectiva le entristecía. 'icole estall&. la +usticia de esas palabras. no tendrían )uc%os proble)as durante los pri)eros encuentros con los antiguos conocidos" #a e1plicaci&n de aquellos cinco años era s&lida. ya lo creo7 9ienes )uc%a suerte de que no te estrangule y te arro+e al río" 5'o )e presiones de)asiado. un oc3ano y una guerra" Desultaría casi i)posible que alguien pudiera re$utar su %istoria. el vie+o Si)on Sa1on e1tendería la luc%a al )is)ísi)o ca)pa)ento ene)igo" 0na vez que se de)ostraran los derec%os de 'ic6 y ella tuviera el control de sus bienes. lo )ás i)portante de todo era que iba a %aber un oc3ano de por )edio entre ellos y los verdaderos %ec%os. reconoci&. si estaban tan resueltos a controlar la vida y la $ortuna de 'ic6 co)o parecía" . airada< 4 5!u3nta)e ese relato que %e de aprender y ter)ine)os de una vez con esta $arsa7 4 ?uy bien. la condu+o al aposento que a%ora %abría de ocupar" . por -ios7 5Sal de )i vista de una vez7 Sin una palabra )ás. 'icole dese&. %abría sido )ás de lo que .ara ese entonces esperaba %aber conseguido toda la in$or)aci&n posible y e)prendería el regreso de+ándola atrás" . ya que tendría a su lado tanto a la señora Eggleston co)o a 3l )is)o para apoyarla. di+o< 4 'o puedes esperar que acepte con )ansedu)bre lo que %as %ec%o. pregunt& en tono ine1presivo< 4 8Es eso todo: 8. liberar3 a (llen""" dentro de un período de tie)po razonable" !%ristop%er estaba bastante satis$ec%o con su %istoria" Era co%erente y tenía consistencia" (de)ás.ia+a)os a 'ueva =rleans. al enterar)e de vuestro calvario )e co)pro)etí de in)ediato a velar por vosotras" . quien. ya no le serviría )ás para sus $ines" . pero rec%az& con $uerza ese senti)iento" Ella no signi$icaba nada para 3l. vuestro barco $ue %undido por un corsario nortea)ericano y os llevaron a !%arleston" Ao estaba allí con la idea de co)prar )i propio barco )ercante cuando nos encontra)os por casualidad" !o)o es natural 4y !%ristop%er aquí le %izo una reverencia burlona4. y que %abía decidido alo+arse con unos parientes le+anos del !anadá" 0na coincidencia que !%ristop%er bendi+o con $ervor" !on la señora Eggleston aportando credibilidad y su propio regreso co)o el +oven disoluto que %abía %ec%o una $ortuna en 'ortea)3rica. 'ic67 -espu3s de e1asperarlo. se levant& y re$un$uñ&< 450na desgracia. !%ristop%er estall&< 45Sí.uedo retirar)e a%ora a )is %abitaciones: En$adado y sin conocer el )otivo. te $ugaste con la señora Eggleston %ace cinco años cuando ella sali& de Inglaterra" -esde entonces %ab3is estado viviendo en un pequeño pueblo del !anadá británico" -ebido a las luc%as $ronterizas. con el se)blante i)perturbable. !%ristop%er continu&4< -entro de poco )e encargar3 de %acer todos los arreglos necesarios para nuestro via+e a #ondres" (de)ás 4añadi& provocadora)ente4.ero esta vez ella no luc%aría sola. así que no tendrás )uc%os proble)as" 'icole a$ir)& sintiendo un nudo %elado en el pec%o" -o)inándose con gran es$uerzo. y tenía el presenti)iento de que si su abuelo estuviera vivo a2n. pero se li)it& a )enear la cabeza" (l ver que seguía callado.Eggleston y yo: 8A de qu3 )anera tuvi)os la gran desgracia de caer ba+o tu protecci&n: Burioso a%ora ta)bi3n 3l. donde cay& en$er)a la señora Eggleston y se vio obligada a quedarse en la ciudad" Ao te instal3 en 9%ibodau1 *ouse y volví de in)ediato a 'ueva =rleans" (%ora acabo de regresar con una doncella respetable y unas cuantas prendas de vestir en sustituci&n de las que perdiste en el )ar" En unos pocos días volver3 a )arc%ar)e para ocupar)e del resto de tu nuevo guardarropa y para escoltar %asta aquí a la señora Eggleston. y creo que si nuestros papeles estuvieran invertidos. aunque a regañadientes. irracional)ente. d&nde estaba su nueva %abitaci&n. ocultar sus e)ociones. si %aces todo lo que digo y no )e creas proble)as. la señora Eggleston consider& que sería )ás seguro abandonar el área" (de)ás ta)bi3n crey& que era %ora de que regresaras y recla)aras tus bienes" -esgraciada)ente. no %aberlo %ec%o y en tono )ás cal)ado.reguntarle a Sable""" o !%ristop%er. co)o quería que se le lla)ara a%ora. el deseo de la señora Eggleston y de 'ic6 de regresar a la patria ta)poco podía dar lugar a con+eturas" Su propia aparici&n providencial en la escena era lo )enos convincente de todo. 8y qui3n querría %acerlo: #a señora Eggleston era un dec%ado de respetabilidad y ella )is)a le %abía con$esado que tuvo tanta vergPenza de su condici&n econ&)ica que no per)iti& que ninguna de sus a)istades conociera la verdad" 9odos creían que abandon& Inglaterra por serle i)posible vivir allí despu3s de la )uerte del coronel. sobre todo al pensar que si la )aldita perra de su )adre %ubiese )antenido las piernas +untas 3l no estaría en esta situaci&n igno)iniosa. 'icole se )arc%& con precipitaci&n de la biblioteca. repuesta ya del todo" 4 ?ir& severa)ente a 'icole tratando de ver c&)o se estaba to)ando la %istoria" . si)ple)ente se %abía acostu)brado a su presencia" A co)o estaba en$adado por algo que no podía o no quería entender. pero s&lo para alguien que $uera suspicaz acerca de sus razones para volver a Inglaterra" Segura)ente los ?ar6%a) crearían algunas di$icultades.ero ta)bi3n 'icole podía. de vez en cuando. corri& por la galería y subi& ta)bi3n corriendo al pri)er piso""" a su nueva %abitaci&n" En el a)plio vestíbulo se top& con /alena. interior)ente. t2 ta)bi3n devolverías golpe por golpe" !%ristop%er. %abl& con irritaci&n< 48!rees que podrás recordar lo que %e dic%o: Eres bastante lista. y durante todo el relato su se)blante se )antuvo inescrutable" Ignorando su $alta de inter3s.

luc%ar con 3l y luego perderse entre sus brazos" Esos pensa)ientos no debían ser tolerados" -ici3ndose que era la con)oci&n.ero de a%ora en adelante se es$orzaría al )á1i)o por recobrar sus buenos )odales y seguir los dictados de la sociedad re$inada" Buera lo que $uese que 3l estuviera tra)ando. +abones y aceites deliciosa)ente per$u)ados. por pri)era vez en su vida. delicadas zapatillas de seda. la $or)a inte)pestiva en que se %acían realidad todos sus sueños.ara una +ovencita que durante años %abía tenido por 2nica vesti)enta las prendas varoniles que a%ora llevaba puestas. tres ca)isones del )ás $ino percal con batas %aciendo +uego. y al recordar que pronto %abría )ás cosas.andy6e""" era real)ente increíble" . no veía c&)o podría llegar a necesitar )ás alguna vez" #os recorri& con la )irada una y otra vez< uno de color verde )anzana de $inísi)o raso. %izo que. dos pares de botines negros. ella no podía ir a su encuentro vistiendo ropa tan inapropiada" !on qu3 rapidez volvía a i)ponerse las reglas de urbanidad. una esclavina de enca+e a la #uchesse d' "ngoul!me con borde de enca+e . a pesar de sí )is)a. 'icole +a)ás lloraba. así co)o ta)bi3n varias botellitas de per$u)e de $inísi)o cristal" 'icole corría de un ob+eto a otro con +2bilo in$antil y sus )anos parecían acariciar los %er)osos vestidos y c%ales" -e puro gozo se )eti& en el baño preparado con precipitaci&n y generosa)ente per$u)ado con uno de los aceites que %abía sacado de un $rasco" -urante un rato dis$rut& de la suavidad del agua satinada y luego /alena la ayud& a ponerse uno de los ca)isones nuevos con su correspondiente peinador" ?ás tranquila. y con algo parecido a un sollozo se ec%& de bruces sobre el lec%o adornado con colgaduras de seda verde" -esde luego que no eran lágri)as. e1a)inara sus e)ociones )ás pro$undas" 5A no le agrad& en absoluto lo que descubri&7 Intentar ignorar la atracci&n $ísica entre !%ristop%er y ella era in2til" E1istía y %abría sido una necia si lo . un par con cintas y ribeteado de verde. y a los pocos )inutos e)pezaron a des%acer los ba2les y los bultos" !%ristop%er le di+o que s&lo %abía traído unas cuantas prendas. pero la $or)a inte)pestiva en que esto %abía sucedido. pero al ver la )edia docena o )ás de espl3ndidos vestidos y tra+es. pero /alena la detuvo con brusquedad reco)endándole que per)aneciera sentada y )uy quieta" A por supuesto. 8se podía $iar de su palabra: Sí. dio vueltas y vueltas en la ca)a y despert& )edia docena de veces s&lo para volver a caer en un sopor inquieto" (unque trat& de convencerse de que aquel sueño intranquilo se debía al ca)bio de alcoba. pero si decía que iba a %acer algo. un pequeño so)brero de )ontar de castor negro con cord&n de oro y borlas y una larga plu)a de avestruz color verde. no. algunos c%ales adornados con lente+uelas. cepillos y un espe+o de )ano oval con incrustaciones de nácar. pero estaba peligrosa)ente cerca de ello" Se )ordi& el labio para que de+ara de te)blar y se di+o que debería considerarse la c%ica )ás $eliz del )undo" (llen quedaría libre""" andando el tie)po" Aa no tendría que soportar )ás que Sable. una capa de seda deliciosa)ente rizada.erple+a. un +uego de peines. 'icole to)& varias decisiones" 'o pensaría en Sable""" o !%ristop%er. %abía dic%o que lo soltaría""" pero. descubri& que en eso no era di$erente a las de)ás" !on deleite sac& de allí delicadas ca)isolas de seda. parecía un guardarropa de cuento de %adas. presentía que 3l sie)pre sería Sable para ella. co)o debía recordar lla)arle" Sin e)bargo. ignor& los ba2les y bultos que estaban dise)inados por la %abitaci&n. se ocuparía de llevarlo a t3r)ino" A %abía a$ir)ado directa)ente que (llen quedaría en libertad" 8Ileso: Se le %el& s2bita)ente la sangre" !%ristop%er era per$ecta)ente capaz de liberar a (llen y entregarlo a los )ilitares nortea)ericanos" !ayendo en la cuenta repentina)ente de que debía %aberle interrogado )ás a $ondo. un elegantísi)o tra+e de )ontar de tela verde brillante adornado con trencilla negra a la militaire. ni por qu3 tenía ese doloroso vacío en el est&)ago en lugar de sentirse plena)ente $eliz. e)pez& a ponerse de pie. pens& con )uc%a sorna y cinis)o" Esa noc%e dur)i& )al. y pronto la llevaría a su %ogar en Inglaterra. sin i)portar lo que el $uturo pudiera depararles" . la colocaría en la posici&n que le correspondía por derec%o y desalo+aría de allí a los ?ar6%a) co)o ella sie)pre %abía planeado" . cuándo y por qu3 carecía de i)portancia" 'icole no era proclive a a%ondar en sus senti)ientos y s&lo conocía sus e)ociones de )odo super$icial. decidi& tras )editarlo )uc%o" !%ristop%er estaba lleno de )añas. quedaba el %ec%o de que ella %aría e1acta)ente lo que sie)pre %abía deseado" El 2nico inconveniente era que (llen no quedara libre de in)ediato" Brunci& el ceño al pensar en (llen" !%ristop%er. los responsables de esa terrible depresi&n que la agobiaba. por alguna raz&n. pri)orosa)ente bordadas con )otivos de rosas.podía soportar" Sin entenderse a sí )is)a. !%ristop%er le %iciera el a)or. se pregunt& por qu3 todo lo que real)ente deseaba era seguir peleándose con Sa""" !%ristop%er. casi se qued& sin aliento" 0n ba2l )ás pequeño contenía todos los diversos ob+etos que encantaban a la )ayoría de las )u+eres y 'icole. arranc& sus pensa)ientos de aquel te)a tan penoso y se oblig& a sí )is)a a concentrarse en todas las cosas adorables que %abía traído consigo !%ristop%er" #la)& a /alena. en lo )ás %ondo de su ser sabía que no tenía nada que ver con ello" En alg2n rec&ndito lugar de su conciencia sie)pre %abía albergado la idea de que alg2n día regresaría a Inglaterra y a su %ogar" !&)o. y le lla)& así $ir)e)ente en sus pensa)ientos. se sent& delante del pequeño $uego que ardía en su alcoba )ientras /alena le cepillaba la larga )elena ondulada" !on la )irada clavada en las lla)as saltarinas.

olvi& al lec%o y se qued& tendida renunciando a todo si)ulacro de sueño" Estaba prisionera de una tra)pa que ella )is)a %abía tendido. no era probable que !%ristop%er ca)biara sus planes" (l contrario. la prenda elegida en pri)er t3r)ino $ue un tra+e de sarga color á)bar con )angas largas y di)inutos botones en las )uñecas. así que tendrá que enseñar)e c&)o debo %acer las cosas" 'ada podría %aber sido )ás id&neo para %acer de la señorita ?auer su esclava" (costu)brada a las capric%osas )u+eres de sociedad y enve+ecidas beldades que luc%aban desesperada)ente contra los estragos del tie)po. su boca estaba $ir)e)ente sellada. parte de su intranquilidad se debía a la desagradable idea de que su cuerpo deseaba al de !%ristop%er. la señorita ?auer se encontr& con una +oven taciturna y soñolienta al presentarse en la alcoba por la )añana" #a señorita ?auer tenía toda la apariencia de ser lo que !%ristop%er %abía a$ir)ado de ella 4una doncella )uy e$iciente4 desde la coronilla de sus oscuros cabellos entrecanos. la señorita ?auer sugiri&< 48'o le parece que si lo recorto un poco sería )ás )ane+able y podría peinarse )ás a la )oda: .negaba" #e gustara o no. pero reconocía que era la verdad" 'o estaba. 'icole reconoci& con cierta reticencia< 4Sí. )ade)oiselle: 'icole. tiene usted un %er)oso cabello y un tono castaño ro+izo tan oscuro e intenso. n'est%ce pas: =bservando en el espe+o la bruñida )ata de $uego oscuro que caía %asta la )itad de la espalda. si eso signi$icaba separarse para sie)pre de !%ristop%er" Inc&)oda y un poco asustada al ver ad&nde la conducían sus pensa)ientos.or lo tanto. 'icole pregunt&< 48>u3 quiere decir e1acta)ente: 4 ?ade)oiselle. que deseaba %aber interrogado a !%ristop%er )ás a $ondo acerca de lo que le %abía con$iado e1acta)ente a la señorita ?auer" En realidad. con$eso4< Sabrá que nunca %e tenido )i propia doncella %asta a%ora. 'icole era un ca)bio re$rescante y placentero" A una vez que 3sta se decidi& a aceptar lo inevitable. sacar a los ?ar6%a) de su %eredad" A estaba el convenci)iento adicional y doloroso de que por )ás que ella arro+ara al viento todos sus sueños pri)itivos. revolvi& la ropa de ca)a de tal )anera que cerca del alba tuvo que levantarse para estirarla" . probable)ente está un poquito largo y no le %e dado )uc%os cuidados" ?ás ani)ada. quien. pero quizás un poquito largo y )al cortado. ?auer sugiri& en tono vacilante que tal vez antes de pon3rselo deberían encargarse del cabello de 'icole" Sorprendida y un tanto recelosa. y que %abría dado cualquier cosa para estar en la alcoba contigua a la suya. pero sus c%ispeantes o+os negros. las dos )u+eres )antuvieron una a)ena c%arla" 'atural)ente. todo a la 2lti)a )oda" 9enía el talle alto. pero sabiendo que eso s&lo causaría una escena con !%ristop%er y que la señorita ?auer no era culpable de aquella situaci&n. su orgullo no le per)itiría ec%arse atrás en lo que sie)pre $ue su deseo )ás $erviente. )ientras la doncella to)aba nota a toda prisa de los ca)bios necesarios" 9an pronto co)o ter)inaron las pruebas. y si por casualidad descubría algo escandaloso. sentada en la ca)a y presintiendo que el día no sería nada $ácil para ella. ?auer se dispuso a )odi$icar un vestido para que 'icole lo luciera ese )is)o día. puesto que nadie e)plearía a una c%is)osa que divulgara todo lo que sabía" 0na vez que %ubo ter)inado el vestido a su entera satis$acci&n. se prob& pri)ero un vestido y despu3s otro. en vista de la noc%e que acababa de pasar. oh$ la la. sabiendo que vendría a su ca)a cuando se le anto+ara" Estaba secreta)ente consternada y avergonzada. tan segura con respecto a su regreso a Inglaterra" 8Deal)ente deseaba volver: !reía que no. en un arranque de sinceridad que le gran+e& el cariño y la esti)a de la doncella en ese )is)o Instante. y co)o era una e1celente costurera. que una vez )ás estaba )uy solicitado. su sonrisa ani)osa y sus )ovi)ientos ágiles y diestros %acían de ella una persona )uy agradable" -e voz suave. todo )arc%& rápida y alegre)ente" #a )añana result& )uy agradable para 'icole. al %ablar se notaba su acento $ranc3s" -espu3s de asegurarse con un rápido vistazo de que toda la ropa estaba colgada en el gran ar)ario de )adera de cerezo en un rinc&n de la %abitaci&n. se cruz& de )anos y pregunt& en tono respetuoso< 4 8-esea e)pezar a vestirse. pro)eti& que los otros estarían listos en un dos por tres" -espu3s de un ani)ado interca)bio de opiniones. %asta las resistentes zapatillas negras que calzaba" 'o era una )u+er grande ni particular)ente bonita. ese interca)bio de agudezas y co)entarios $ue )uy cauteloso por parte de 'icole. y lo que %abría sido un corpiño escandalosa)ente escotado $ue disi)ulado con un vuelillo de enca+e de color crudo" ?ientras la señorita ?auer )ane+aba la agu+a con diligencia. con toda seguridad la interrogaría y se preguntaría a qu3 obedecía su ca)bio de actitud se preguntaría y tal vez barruntaría algo que ni siquiera ella estaba dispuesta a calibrar" . estudi& a la )u+er por unos )o)entos" #e %abría agradado ec%arla de la %abitaci&n. pulcra)ente peinados y recogidos en un )oño sobre la nuca. a petici&n de la señorita ?auer. en ca)bio. di+o con desgana< 4Supongo que debo %acerlo" 4 #uego. no tenía que %aberse inquietado por la i)presi&n que podrían causarle a la doncella sus respuestas cautelosas" ?auer sabía )uy bien que no era conveniente averiguar vida y )ilagros de sus señores.

de pec%os redondeados y turgentes. de+ando caer s&lo un largo bucle que despu3s de )uc%o traba+o y paciencia se %izo descansar sobre uno de los %o)bros" El tra+e á)bar se a)oldaba per$ecta)ente a su cuerpo y el color %acía un placentero contraste con el bruñido cabello ro+izo" 0n c%al adornado con lente+uelas sobre los %o)bros y zapatillas de seda color bronce co)pletaban el atuendo" -urante )uc%o tie)po 'icole )ir& con $i+eza a aquella criatura alta e indudable)ente elegante que estaba ante ella" . se pregunt& si !%ristop%er encontraría )ás apetecible a esa FnuevaG 'ic6" = si continuaría %aci3ndole ese a)or )itad salva+e y )itad tierno en un )o)ento y al siguiente la %eriría con su irritaci&n y )ordacidad" . si bien no por las )is)as razones. segura de que !%ristop%er lo pro%ibiría si lo supiera" A así.arecía increíble que esa +oven de grandes o+os oscuros y esbelta $igura. de per$ecto acuerdo. pudiera ser ella" !on el coraz&n saltándole en el pec%o.ero ?auer lo recogi& en rizos sobre la coronilla. el gran espe+o de la alcoba re$le+aba la i)agen de una %er)osa +ovencita ataviada con su)a elegancia" El cabello caía un poco )ás aba+o de los %o)bros y un delicado $lequillo cubría su $rente" . e)prendieron la creaci&n de la FnuevaG 'icole" (lrededor de dos %oras despu3s.!on una c%ispa de )alicia en los o+os. 'icole acept& la sugerencia sin pensarlo dos veces. vestida tan a la )oda.

'icole casi en )itad de la escalera y !%ristop%er con un pie sobre el pri)er peldaño" El se)blante de ella se de)ud& al tie)po que pareci& quedar sin respiraci&n al verlo tan de repente. la usaría para sus propios $ines. la )áscara de insensibilidad que usara durante tantos años estaba )ostrando las pri)eras grietas" . desde que %abía decidido retirarse de toda relaci&n con #a$itte y su vida de corsario. procedi& a beber %asta e)borrac%arse" ( la )añana siguiente se despert& con un genio de )il de)onios. regres& a la casa de )e+or áni)o. pero algunas cosas se %abían aclarado en su )ente" 'o iba a devanarse )ás los sesos tratando de buscar las razones por las que actuaba de aquella )anera. cogi3ndola por la )uñeca" ()bos estaban $uriosos a%ora. 8no era así acaso: 9a)bi3n podía buscar alguna e1cusa por su co)porta)iento con la señora Eggleston" -espu3s de todo. pero en aquellos )o)entos no quería pensar en nada" -eseaba convencerse de que todo iba saliendo a pedir de boca y que cualquier senti)iento de pesar por su parte se debía tan s&lo a que a2n no se %abía cansado del cuerpo de 'icole" Ella no signi$icaba nada en absoluto para 3l" 'o era nada )ás que un pe&n que debía usar. ella sie)pre %abía sido buena con 3l" (de)ás. cuando se preparaba para subir a sus %abitaciones y ca)biarse de ropa para el al)uerzo. era s&lo porque servía a sus prop&sitos" *abiendo denigrado su propio carácter a su entera satis$acci&n %asta convencerse de que era real)ente la bestia obscena e in)unda que 'ic6 procla)aba. lo %acía porque convenía a sus Intereses" . pero !%ristop%er luc%aba. ni %abía esperado sentir ese %ondo pesar ante la eventualidad de una separaci&n" El %ec%o de e1peri)entar a)bas e)ociones le torturaba y le de+aba desgarrado entre la ira de que alguna )u+er pudiera despertar tal senti)iento en 3l y el )iedo. cruz& el a)plio vestíbulo a grandes pasos" ?inutos despu3s. aunque todavía se crispaba un )2sculo en la )e+illa de !%ristop%er cuando recobr& la voz 4Estás )uy guapa" Serás un )otivo de orgullo para )í. le sonri& con dulzura y susurr&< 48>ui3n tiene la culpa de que sepa de esas cosas: 8>ui3n )ancill& a la palo)a: !%ristop%er la atra+o con brutalidad contra su cuerpo. no quería que se per+udicaran sus propios intereses.isti3ndose precipitada)ente con pantalones de ante y botas altas. )ezclado con inquietud. querida" =lvidando su papel. negando con ve%e)encia que pudiera %acerle ilusi&n ver a 'ic6 luciendo alguno de los costosos vestidos que 3l le %abía traído" Sea co)o $uere. acerca de las causas de aquellas e)ociones tan anor)ales" 'o tenía ninguna intenci&n de caer en la )is)a tra)pa de %acía años.CAPÍTULO XVII Si los aconteci)ientos del día anterior %abían desconcertado pro$unda)ente a 'icole. 'icole se le acerc& y cuando sus )iradas estuvieron a la )is)a altura. y !%ristop%er no pudo ocultar la lla)a $ugaz que ilu)in& de oro sus o+os )ientras conte)plaba. a)bos quedaron petri$icados durante largos segundos. *ans Barrel. y )enos con la %i+a de esa perra de (nnabelle" -esa%og& parte de su ira dando un portazo al salir de la biblioteca" #uego lla)& a Sanderson y le e1igi& que %iciera preparar una bande+a con licores y que la enviara a la sala de ar)as" ?ás sereno ya. se dispuso a pasar toda la )añana con su ad)inistrador. procedi& a beber un vaso de @%is6y tras otro" Era algo que rara vez %acía. 'icole estall&< 4 5Ao no contaría con ello7 5#as plu)as lu+osas no convierten al gra+o en pavo real7 !%ristop%er se li)it& a sonreír" 4 En tu caso te convierten en una avecilla""" er""" deliciosa)ente bonita" 489e estás re$iriendo a las avecillas de paso co)o las prostitutas: 4replic& 'ic64" 0na palo)a )ancillada para ser )ás e1actos" !%ristop%er entorn& los o+os y endureci& la voz< 4 5!on eso es su$iciente7 Sabes )uy bien que no deberías decir nada de prostitutas ni de palo)as )ancilladas" 5Decu3rdalo en el $uturo7 -escendiendo con lentitud por la escalera. precisa)ente 'icole estaba ba+ando" (l encontrarse cara a cara. a la adorable criatura vestida de á)bar" ()bos se recuperaron con rapidez. co)o lo era la señora Eggleston" !%ristop%er estaba terrible)ente con$undido e inquieto" !reía ser un %o)bre duro y lo era" Sin e)bargo. repantigado a sus anc%as en la c&)oda poltrona de cuero con la )irada perdida en el $uego del %ogar. e)belesado. ade)ás.odía decirse a sí )is)o que su preocupaci&n por la seguridad de 'ueva =rleans era del todo egoísta. 8verdad: A si estaba %aciendo lo correcto al restituir a 'icole (s%$ord a sus parientes de Inglaterra. debatía consigo )is)o. revisando los libros de cuentas de la plantaci&n y discutiendo los planes que deberían llevarse a cabo durante su ausencia" -espu3s de pasar agradable)ente la )añana con *ans y de convenir que al día siguiente visitaría algunas innovaciones que se %abían %ec%o. contra el deseo repentino de llevársela a la ca)a" Se do)in& a duras . tuvieron e1acta)ente el )is)o e$ecto sobre !%ristop%er" Ia)ás %abía esperado la ola de intenso placer que se abati& sobre 3l al ver la esbelta $igura de 'icole vestida con ropas varoniles.

se puso de pie y orden&< 4 ?e gustaría tener unas palabras contigo en la biblioteca" 5(%ora )is)o7 4 #o siento )uc%o 4 )ur)ur& 'icole 4. recuerda que no es )ás popular en Inglaterra de lo que lo es aquí" 'os las ingeniare)os para )ove)os con rapidez y salir sanos y salvos" 4!%ristop%er %abl& con desenvoltura y su)a con$ianza" Estaba contento de no %aberle e1plicado a *iggins la verdadera raz&n de aquel via+e a Inglaterra" #o que 3ste ignorara no le per+udicaría y podría. pero la señorita ?auer y yo estare)os )uy ocupadas esta tarde" 89e parecería bien esta noc%e antes de la cena: !%ristop%er se puso a su lado en dos zancadas. a)igo" Decuerda que zarpa)os para Inglaterra dentro de seis se)anas. le solt& la )uñeca y pregunt& con severidad< 48?e %as entendido bien: 'icole le $ul)in& con la )irada )ientras se $rotaba la )uñeca dolorida" 4 . pero 3l )ur)ur&< 4 Entonces. señor7 Es bueno estar de regreso.penas" 4 5Si %ablas de ese )odo delante de cualquier persona. !%ristop%er pregunt&< 48Aa te %as instalado: 89odo a tu satis$acci&n: 0na a)plia sonrisa arrug& a2n )ás el rostro aperga)inado del )arinero y *iggins respondi& con tono alegre< 45( la per$ecci&n. pero re%us& pensar en ello" ?ientras tanto. *iggins se encogi& $ilos&$ica)ente de %o)bros y se puso a doblar los pantalones de ante que !%ristop%er %abía de+ado caer sobre una silla" 4 !o)o usted diga. estarás arruinada para sie)pre7 4 A porque su sola presencia le con)ovía pro$unda)ente y reavivaba el recuerdo del beso que ella le diera a (llen en la penu)bra del calabozo. no te acostu)bres de)asiado a la co)odidad.oco a poco $ue recobrando la cal)a y cuando se reuni& con 3l en el co)edor para al)orzar. *iggins" . pero su sonrisa se desvaneci& y las dudas se re$le+aron con claridad en su se)blante" 4 8#e parece que es prudente. !%ristop%er se quedo in)&vil. pregunt&< 4 8Era necesaria esta e1%ibici&n de $uerza: 9ienes la des$ac%atez de esperar que yo act2e co)o una da)a. quiso %erirla a2n )ás4< 5A (llen )orirá7 45Bastardo7 4sise& 'icole con $uria en los o+os )ientras $orce+eaba por soltarse" (squeado tanto de sí )is)o co)o de la escena que %abía creado.ero es nuestro deber devolver a la señorita (s%$ord a su %ogar" En cuanto a la guerra. gir& sobre sus talones y se ale+& con paso airado" . de %ec%o. 'icole consigui& apaciguar su )al genio. pero no )e gusta nada" ( !%ristop%er ta)poco le gustaba. otra vez en su papel de ayuda de cá)ara. pero no %abía %ec%o otra cosa que perder la co)postura tan pronto co)o le tuvo delante" ?idiendo la biblioteca a grandes zancadas del todo i)propias de una da)a. y no todas concernientes a los riesgos que i)plicaba. 8puedo con$iar en que do)inarás tu lengua rebelde en el $uturo: Ignorándole y de)asiado o$uscada para que le i)portara lo que 3l pensaba. salvarle la vida si por desgracia se llegara a descubrir la verdadera )isi&n y $uera capturado" A sin conocer los pensa)ientos que cruzaban por la cabeza de !%ristop%er. tal vez )enos" *iggins asinti&.or unos )o)entos. pero sabiendo por e1periencia propia que nada le %aría retroceder una vez que %abía to)ado una decisi&n.er$ecta)ente 4 )usit&" !%ristop%er le brind& una sonrisa tan $ría y cruel que ella ansi& borrársela de una bo$etada. procedi& a regañarse severa)ente con palabras que %abrían enorgullecido a la )u+er de un pescador" . !%ristop%er estaba iracundo" E)pu+ando la silla %acia atrás con )ás $uerza de la necesaria. la 2lti)a )oda introducida en Inglaterra por los )ercenarios ale)anes" Ec%ándole una )irada a su vie+o a)igo. por diversas razones. )ientras que tu actitud está le+os de ser la de un caballero" .ara el $inal del al)uerzo. le calz& un par de botas negras adornadas con borlas. su actitud era de una cortesía glacial" !o)i& en absoluto silencio y los co)entarios de !%ristop%er s&lo consiguieron sonsacarle )onosílabos" . señor. señor: (2n esta)os en guerra con Inglaterra y en principio nosotros so)os todavía desertores" A dudo que su tío se )uestre )uy co)placido cuando usted aparezca por allí" 4Soy bien consciente del peligro que corro con )i tío Dobert. subi& corriendo la escalera y se ca)bi& deprisa los pantalones de ante por otros de vestir de la )is)a tela y una c%aqueta azul de corte in)aculado" *iggins. la levant& de un tir&n de la silla. y estoy contentísi)o de que no volva)os al )ar" ?e siento de)asiado vie+o para seguir yendo de acá para allá por todo el )undo" !%ristop%er le brind& una sonrisa que )uy pocos le %abían visto" 4 Bien. y estaba tan $uriosa consigo )is)a co)o lo estaba con !%ristop%er" Su intenci&n %abía sido )ostrarse tranquila y a)able. conte)plándola y ad)irando el balanceo de sus $aldas" A una vez )ás tuvo que repri)ir el i)pulso salva+e de arrancarle la ropa )ientras se ale+aba" Encogi3ndose de %o)bros. y la arrastr& al interior de la biblioteca ante los o+os at&nitos de Sanderson" El pec%o de 'icole subía y ba+aba de rabia contenida al levantar los o+os rela)pagueantes al rostro i)pasible de !%ristop%er" #uc%ando para )antenerse $ría e indi$erente.

la señora Eggleston corroborará todo ese e)buste. de a%í que te encuentres en la situaci&n actual" ?ás con$undida a2n. al siguiente. querida" Es tu actitud la que necesita un ca)bio 4co)ent& con sequedad !%ristop%er. en cuanto supe qui3n eras. cuando descubrí tu secreto" 'atural)ente 4continu& en tono burl&n 4. todavía no" . pero debes recordar que no %e estado en contacto con gente cort3s y culta desde %ace )uc%o tie)po" 4 9us )odales son aceptables. añadi&4< 5*asta estabas dispuesta a prostituirte por 3l7 'icole se encogi& de %o)bros. los o+os de 'icole se volvieron dos ascuas" 4 ?i actitud es ni )ás ni )enos la que t2 te )ereces" 'o se )e olvida que la vida de (llen pende sobre )i cabeza""" ni ta)poco de+o de recordar lo sucedido entre nosotros" !%ristop%er se le acerc& y la to)& por los %o)bros" !onte)plándole el en$adado rostro. 'icole ya estaba en el co)edor luciendo un encantador vestido de seda color verde )anzana que daba un realce especial al tono )ar$ileño de su tez" El corpiño tenía un gran escote de acuerdo a los dictados de la )oda y !%ristop%er tuvo que es$orzarse por apartar sus o+os de la piel satinada que de+aba al descubierto" #e %abían peinado el cabello en suaves rizos que le en)arcaban el rostro cayendo en . yo ta)poco" #a solt& y 'icole se apart& de 3l de in)ediato" .4Si deseas que yo act2e co)o un caballero. pregunt&< 4 8!rees que )e co)place utilizar a (llen co)o un ar)a contra ti: ( 'icole de pronto le $alt& el aliento y se asust& de la oleada de e)ociones que %abía provocado en ella el )ero roce de sus )anos" 4 8#o crees: 4 insisti& 3l" 45'o lo s37 4grit& ella" Esa respuesta no proporcion& )uc%o placer a Sa1on" 4 ?e de+as )uy pocas opciones 4le con$es& con a)argura4" -ebes obedecer)e sin discusi&n""" y (llen parece ser la 2nica persona que signi$ica algo para ti" 4En tono acusador. e1igente.asando por alto sus palabras ásperas e %irientes. no )e trates co)o si no e1istiera" 'o espero que est3s contenta con la situaci&n.uedes recordar las dos versiones sin con$undirte""" la e1purgada de la verdad para la señora Eggleston y la de la vida en !anadá cuando este)os en Inglaterra: 4?ás vale que pueda. 8no es así: 4contest& 'icole en tono so)brío" 4Espere)os que así sea 4di+o 3l arrastrando las palabras" !%ristop%er pas& el resto del día ocupado con los asuntos de 9%ibodau1 *ouse. 8qu3 %ay de la %istoria que )e contaste""" que %e vivido todo este tie)po con ella en !anadá: 4 *))" 'o te preocupes" ( la larga. pero sí respuestas corteses y no rencorosas y altaneras" 'icole le volvi& la espalda y se )ordi& el labio. en$rentándose a su )irada" 4'o lo %e olvidado 4)ur)ur&4" 'i que )e engañaste" 8. y luego le pedía su opini&n co)o si real)ente le i)portara" !%ristop%er debía partir el )i3rcoles para 'ueva =rleans y pasaron esos pocos días %asta su partida tratándose con )eticulosa cortesía" #a )añana del día anterior a su )arc%a. di+o con voz contenida< 4Siento )uc%o que no te agraden )is )odales. apartando deliberada)ente de sí todo pensa)iento relacionado con 'icole y $orzándose con obstinaci&n en negar lo deseable que la encontraba" !uando esa noc%e 3l ba+& a cenar. desvaneci3ndose su ira con la )is)a rapidez con que %abía surgido" (l oír sus palabras. despu3s del desayuno. 'icole $or)ul& una pregunta que %abía estado rondándole en la cabeza por alg2n tie)po< 48>u3 sabe la señora Eggleston de )í: 8#e %as e1plicado el porqu3 de )i presencia en tu casa: 4 'o lo %e %ec%o" Sorprendida. )orti$icada" . 'icole sigui& )irándole y di+o< 4.ero""" pero 4tarta)ude&4. pero por a%ora s&lo necesita saber lo que yo quiero que sepa" 4 .acil& un )o)ento y luego pregunt&4< 8.ero lo sabrá antes de llegar" ?e propongo contarle una parte de la verdad""" que te dis$razaste de )uc%ac%ito y estuviste a )i servicio co)o gru)ete %asta %ace )uy poco tie)po.or un segundo 3l la conte)pl& con cierta tristeza en la )irada" Binal)ente di+o< 48*ace)os una tregua: 'icole asinti& con cautela" 4 Intentar3 tratarte co)o a )i tutor. pero""" 4y solt& una carca+ada cruel4. pero no esperes que )e agrade" 4Bastará con eso 4di+o a la ligera4" ?ás sería e1agerar tu actuaci&n" 'icole pas& el resto de ese día en un estado de total con$usi&n" 'o podía entenderle< un )o)ento era un %o)bre cruel y brutal. le )ir& a los o+os" 4 8>uieres decir que ella no sabe que estoy aquí: 4 'o.iensas que olvidar3 alguna vez lo que %a sucedido: 4'o 4asinti& 3l. pero será )e+or que aprendas a dar)e el trato cort3s que se le brinda a un tutor" 9a)poco espero tu gratitud. abatido4" 92 no lo olvidarás. to)3 de in)ediato las )edidas necesarias para corregir el proble)a.

al correr los segundos. las piernas brillando tenue)ente al abrirse la bata y $lotar en el viento" #a con)oci&n que le produ+o su presencia %izo que a$lo+ara la )ano que sostenía la puerta.udo sentir que su propio cuerpo le traicionaba. $ascinada. 'icole era consciente de )uc%ísi)as cosas< del dulce sabor de sus besos. absorto en la tor)enta" !uando le vio. se encontr& ca)inando lenta)ente en direcci&n a la alcoba de 'icole" #a tor)enta la %abía despertado y %abía per)anecido varios )inutos tendida en el lec%o. le abru)& la necesidad casi i)periosa de arrancarle el vestido del cuerpo y desordenarle salva+e)ente ese peinado tan pri)oroso con sus requeri)ientos a)orosos" . el viento se la arranc& de la )ano y la bati& con $uerza contra la pared" !%ristop%er gir& en redondo al oír el estr3pito y a)bos se )iraron durante lo que les pareci& una eternidad" Ml tenía el rostro )o+ado por la lluvia.estudiado desorden. que sie)pre dis$rutaba de una breve c%arla con 3l por la noc%e. de espaldas a ella. Sa1on cuid& que ella se sentara antes de enca)inarse al otro e1tre)o de la )esa" Burioso consigo )is)o y con ella por e1citarlo de ese )odo. per$ilando sus pec%os en%iestos. pero !%ristop%er se )ovi& con la velocidad del rayo y con un grito a%ogado di+o< 45'ic67 4 A la estrec%& contra su pec%o" #uc%ando contra !%ristop%er tanto co)o contra ella )is)a. y 3l sinti& el i)pulso de besar el lugar donde el cuello esbelto se unía a la tersa piel desnuda del %o)bro" ?ientras la conte)plaba apreciando su belleza. y a la luz inter)itente de los relá)pagos su cabello parecía veteado de plata cuando la luz %acía centellear las gotas de lluvia que descansaban sobre su pelo negro" 'inguno de a)bos %abl& y 'icole. y por enci)a de todo. si era posible" Se dirigi& a su %abitaci&n con paso airado. aquello le recordaba las tor)entas en alta )ar. le ec%& una sola )irada y se cuid& de %acer sus tareas vespertinas cuanto antes y salir de la %abitaci&n soltando un suspiro de alivio" #a leve llovizna se %abía convertido en una verdadera te)pestad" -e pie en el u)bral de la puerta abierta que daba a la galería. y con una s2bita violencia que la sacudi& de pies a cabeza. apoy& la barbilla sobre las rodillas y se qued& conte)plando. 'icole $orce+e& para escapar. y tuvo que resistirse a todos sus instintos carnales. %abía e)pezado a lloviznar una vez )ás. el cielo sie)pre ca)biante" (unque estaba sentada en su dor)itorio c&)odo y acogedor. se despidi& de 3l con un buenas noc%es nada cordial y sali& del sal&n deprisa e ine1plicable)ente depri)ida" !%ristop%er casi no se dio por enterado del saludo.or un )o)ento casi pudo i)aginar que estaba ca)inando por el puente de )ando de #a Belle /arce co)o %abía %ec%o tan a )enudo en el pasado" Entonces. sin e)bargo. $ornido y duro" ?ientras se retorcía entre esos brazos poderosos. endureci3ndose de deseo )ientras ca)inaba %acia ella" El aro)a del per$u)e que llevaba era tentador. indic& $ría)ente a Sanderson que sirviera la )esa" ( lo largo de toda la co)ida $ue plena)ente consciente de la erecci&n en los pantalones ceñidos a su piel" #os a)ables intentos de 'icole para entablar conversaci&n $ueron recibidos con tal $rialdad y brusquedad que )uy pronto le %icieron renunciar a todo si)ulacro de buenos )odos" (l t3r)ino de la co)ida 'icole se levant& de la )esa con alivio. y despu3s de andar unos cuantos )etros. pues $altaba el )ovi)iento ondulante y vigoroso de #a Belle /arce ba+o sus pies" Decord& con )elancolía el sabor agridulce de la lluvia en los labios y las rá$agas de viento revolvi3ndole el cabello cuando per)anecía in)&vil sobre las cubiertas del barco azotadas por el vendaval" Se levant& de la ca)a con rapidez y cubri3ndose con una de las batas nuevas corri& descalza %acia la puerta ventana" En el preciso )o)ento en que abría de par en par las dos %o+as se oy& el retu)bar de un trueno. pre$ería el contacto sensual de las sábanas sobre el cuerpo desnudo" Se llev& las piernas cubiertas con la )anta al pec%o y las rode& con los brazos. se puso una bata y se sirvi& un vaso de @%is6y" Se le veía tan %osco y )al%u)orado que *iggins. . co)o en un sueño. que %abían cobrado vida tan i)periosa)ente. ta)baleante. sali& de la casa con la intenci&n de dar un largo paseo y así aplacar su )al genio" -esgraciada)ente. observando los relá)pagos por una ventana deba+o del alero de la galería y escuc%ando el redoble y la $uria de los truenos con soñoliento regoci+o" Se sent& en la ca)a y el aire $río dio de lleno en su piel desnuda" ( pesar del deleite que le brindaban sus ca)isones nuevos. no era tan $or)idable co)o aqu3llas. al interior de la %abitaci&n. s&lo $ue consciente de un s2bito so$oco y un nudo apretado en el est&)ago" (sustada por las e)ociones que 3l le provocaba solt& un grito inarticulado y retrocedi&. renunci& al paseo y volvi& a la casa de peor talante y )ás col3rico que antes. del contacto ínti)o de las piernas largas y )usculosas con las de ella. se qued& conte)plando los relá)pagos que zigzagueaban $ugaz)ente ilu)inando la negrura del cielo" 'o tenía sueño y la $uerza arrolladora de la tor)enta despert& en 3l una especie de e1citaci&n pri)itiva" Sali& a la galería y de+& que la lluvia le azotara el rostro sin piedad" . pero no %ubo escapatoria posible cuando la boca %2)eda y e1igente de !%ristop%er se e)pez& a )over con urgencia entre $uriosa y tierna sobre sus labios" 'o podía agitar los brazos y tenía el cuerpo opri)ido contra el de 3l. estaba de)asiado ocupado repri)iendo sus instintos )ás ba+os para inquietarse por lo que pudieran pensar los de)ás" 9an s&lo varios )inutos despu3s de la partida de 'icole pudo levantarse de la )esa con su cuerpo una vez )ás ba+o control" !ol3rico y perturbado. su í)petu )uri& y se qued& petri$icada con un pie en la galería" #a $uria de la tor)enta le dio de lleno pegándole la bata al cuerpo. seguido de un relá)pago gigantesco que ilu)in& todo el cielo y destac& en plata la $igura in)&vil de !%ristop%er contra la barandilla.

3l de+& escapar un e1traño sonido gutural desde el $ondo de la garganta. perdido en su propio in$ierno. pues al rozarle la ingle advirti& que estaba enloquecido de deseo" !%ristop%er. sabiendo que. la de !%ristop%er ta)bi3n lo %izo" -e pronto 'icole contuvo la respiraci&n. 3l vacil&. salvo en las e1quisitas sensaciones. y su )ano $ue directa adonde !%ristop%er )ás lo deseaba" !uando sus dedos le abarcaron. $uera por lo que $uese. y con un apre)iante tir&n de cabello acerc& la boca a sus labios.orque esta vez sí se %icieron el a)or. y parecía que 'ic6 era la 2nica )u+er que tenía el poder de )itigarla" A )ientras continuaba besándola. entre un ge)ido y un suspiro. provoc& una punzante agonía de deseo. donde 3l la quería. le per)iti& descubrir el peligroso placer de seducir y sucu)bir cuando los dedos le abandonaron el rostro y ba+aron. curvada a%ora de pasi&n. pero no tenía i)portancia""" todo lo que i)portaba era aliviarse de esa terrible presi&n entre las piernas" #e consu)ía y ator)entaba. que le e1ploraba lenta)ente. o siquiera a lo que sus palabras %ubiesen i)plicado si 'icole las %ubiese oído. la nariz. la boca. indecisos. por su cuerpo %asta que las pal)as se curvaron sobre sus nalgas. no tenía ninguna intenci&n de luc%ar contra sí )is)o y lo que deseaba" 'ic6 estaba en sus brazos. rodando ágil)ente. y luego ascendiendo otra vez %asta que los dedos tropezaron con la áspera seda oscura de sus cabellos" A $ue ella quien le llev& los labios a su boca sosteni3ndole el rostro entre las )anos )ientras le rozaba en dulce y tentadora provocaci&n" (l pri)er intento de 'icole de tocarle. 'icole sinti& que todo su cuerpo se estre)ecía al endurecerse los pezones y crecer )ás y )ás el deseo" #uego. se deslizaron entre sus )uslos en busca de la suavidad aterciopelada que guardaban celosa)ente" Su roce. descubri& el verdadero signi$icado de %acer el a)or" . sosteni3ndole a%ora la cabeza entre las )anos para que no apartara la boca de sus labios. pero cuando los senos turgentes rozaron con delicadeza su pec%o y las )anos $e)eninas encontraron al $in su )asculinidad. e1plorando la $or)a y la te1tura de su cuerpo" !%ristop%er soport& ese e1quisito y penoso placer todo lo que pudo. la atrap& deba+o de 3l" (presando entre los dientes el labio in$erior de 'icole. 'ic6" 5De)3dialo7 (+ena a lo que 3l %abía dic%o. !%ristop%er se %abía quedado in)&vil. acariciándola suave)ente con )anos que seguían la curva de su cuerpo %asta llegar a la suave redondez de las caderas" ?ientras los labios de !%ristop%er ator)entaban la piel sensible de sus senos. no s&lo para satis$acer la lu+uria o la pasi&n ani)al. al oír el sonido de su grito casi ani)al. di+o en un susurro< 45=%. e1traña )ezcla de dolor y placer.de la desnudez de a)bos. que le provocaba el cuerpo $le1ible y suave de 'icole retorci3ndose contra 3l" Ella le llenaba los brazos co)o nadie lo %abía %ec%o nunca. estre)eci3ndose con la idea de lo que 3l iba a %acer con su cuerpo 4deseándolo tanto o )ás que 3l4 no intent& %uir cuando 3l la solt& el tie)po su$iciente para de+ar caer su propia bata al suelo +unto con la de ella" #uego la levant& en sus brazos y la llev& a la ca)a" #o que sigui& no tuvo co)paraci&n con ninguna de las otras veces en que %abían unido sus cuerpos en el pasado" Se )ovieron lenta y sensual)ente co)o dos personas en trance y 'icole. y entornando los o+os clav& su )irada inquisitiva en los dilatados o+os oscuros de 'icole" #os suyos propios brillaban de pasi&n y al ver sus propios deseos re$le+ados tr3)ula)ente en aquellas pupilas insondables. con gentil insistencia. con toda seguridad. deslizando sus )anos %acia aba+o por el rostro. pero cuando. 'icole le abraz& con las piernas y susurr& ronca)ente< .ero esta vez no se content& con un papel pasivo. los $orce+eos de 'icole $ueron debilitándose poco a poco %asta cesar del todo" A $ue entonces cuando ella per)iti& que el an%elo ignorado %asta entonces la avasallara por co)pleto. atrapado en la sutil telaraña que ella estaba te+iendo con toda deliberaci&n" 9e)blando con la $uerza irresistible de la pasi&n que le do)inaba. que ella no lo rec%azara de ese )odo. por pri)era vez en su vida. %asta el pec%o cubierto de vello negro y curiosa)ente suave. %inc%ado y a punto de estallar de deseo. los labios e)prendieron un lento y ardiente ca)ino a lo largo del cuello %asta los senos. delicado y al )is)o tie)po e1igente )ientras los dedos le acariciaban la parte )ás ínti)a de su ser. -ios7 9e deseo y ese deseo es tan potente que )e %ace daño. y rápida)ente se ec%& enci)a de ella" #os cuerpos se encontraron y se $undieron uno en el otro cuando 3l se desliz& pro$unda)ente en esa calidez que ella le brindaba" #a llen& y le e1pandi& la delicada suavidad %asta que escap& de 'icole un pro$undo ge)ido de placer y dolor. y su cuerpo e)pez& a retorcerse por voluntad propia al rit)o de los )ovi)ientos de aquella )ano" . s&lo !%ristop%er era capaz de aplacarlo" (l percibir que ella se $undía en 3l. gruñ& con voz pastosa< 4 9ort2ra)e. y ese cuerpo alto y esbelto se adaptaba a sus propias $or)as co)o si %ubiese sido )odelado para 3l y nada )ás que para 3l" En alg2n lugar rec&ndito de su )ente dese&. ya que cuando se abri& su bata durante el $orce+eo. 8quieres: Soltándole la boca. !%ristop%er levant& la cabeza. y que le %icieron $runcir el ceño sin que lo supiera. resbalando luego %asta la espalda donde pudo percibir las cicatrices que la )arcaban para sie)pre. sino e1presando de la )anera )ás natural y %er)osa posible todo aquello que ninguno de los dos se atrevía a reconocer" El cuerpo de !%ristop%er parecía %ec%o de cálido terciopelo al contacto con las puntas de los dedos vagabundos de 'icole. 3l le solt& la bata lenta y deliberada)ente" A 'icole. y no pensaba en nada. la respiraci&n se estrangul& en su garganta cuando las )anos de !%ristop%er. gi)i& y.

la lengua saboreando el gusto salado de su %o)bro. la boca suave y tierna)ente curvada. le clav& las uñas a !%ristop%er en la espalda y solloz& en voz alta. gritando su no)bre. y el pelo bruñido serpeando gentil)ente sobre una )e+illa" ?irándola. )enos de 3l" ()odorrado. con el cuerpo todavía apretado contra el de 3l" Ml no se dur)i& tan $ácil)ente. estaba a salvo de todos. e)pez& a e)bestirla )ientras ella levantaba con ansiedad las caderas y la boca viril se )ovía con apre)io creciente sobre la cara de la +oven" 'icole estaba llena de 3l. se qued& tendida en la ca)a. con el cuerpo te)bloroso y %2)edo por la $uerza aniquiladora del 31tasis e1quisito que 3l prodigaba a su cuerpo" Blotando. supo que esa noc%e la uni&n de los cuerpos %abía sido algo que estaba )ás allá del se1o" !onte)pl& el rostro dor)ido de 'icole con actitud pensativa< sus $acciones adquirían la dulce inocencia de la +uventud. cay& dor)ida co)o una criatura. por $avor7 4 El cuerpo de !%ristop%er dio un salto convulsivo al oír la s2plica y sus o+os se entornaron %asta quedar convertidos en dos rayas de oro de $ulgurante intensidad" ( rit)o lento. s&lo silencio y plenitud y esa sensaci&n de ebriedad que sigue a un placer tan agudo e intenso" !ol)ada y saciada. la e1citaban %asta el paro1is)o y se retorcía de )odo incontrolable deba+o de 3l" #as )anos de !%ristop%er volaron a las caderas de 'icole. pero persistente olor del tabaco que $u)aba. ta)bi3n. sonri&" . de+ándose llevar. s&lo para retornar con avidez en busca de la ternura salva+e de sus besos. y con sorprendente rapidez. lo estaban todas las $ibras de su ser" Era co)o si se estuviera i)pregnando de 3l""" de su aro)a. el espas)o de su cuerpo cuando 3l. 'icole volvi& la cabeza y la apoy& sobre el %o)bro de !%ristop%er. las ce+as oscuras co)o espesos abanicos negros sobre los o+os. guiando sus )ovi)ientos con la desesperaci&n que nacía de su necesidad de liberaci&n" #a lla)a lacerante del deseo que los devoraba los tenía prisioneros a a)bos. e)briagada con su sabor. pensando en el peligro que ella %abía vivido durante todos esos años en #a Belle /arce sus brazos la rodearon de )odo instintivo co)o para protegerla" ?ataría a cualquiera que le %iciera daño" -espu3s. 'ic6 era uno de los diablillos )ás valientes y ani)osos que %abía conocido en su vida" A s2bita. apoy& la )e+illa sobre el cabello de 'icole" Bien. saboreando el roce de su piel. )ientras 3l le e1ploraba la boca %a)brienta con una crueldad tan dulce que era )ás e)briagadora que el vino" El suave cosquilleo del vello del pec%o sobre los pezones y el roce de las piernas duras sobre los )uslos. inconsciente)ente. no pudo soportar )ás la intensidad de la pasi&n y de+& que la esencia )is)a de su ser se derra)ara dentro de ella" A despu3s no %ubo ninguna palabra entre ellos. del aro)a acre del @%is6y y de ese )asculino olor al)izclado que constituía la esencia de !%ristop%er" Estaba girando loca)ente en un sueño sensual. y teniendo una e1periencia considerable)ente )ayor del aspecto $ísico del deseo.4 5'o7 5'o )e de+es""" todavía no. ine1plicable)ente. casi perezoso.obre 'ic6. al )enos por 'ic6" (%ora )is)o podía recordar con viveza la sensaci&n que le produ+o el contacto de aquel cuerpecito delgaduc%o apretado contra su espalda aquella noc%e cinco años atrás cuando se ale+aban de Beddington s !orner" Sonri& en la oscuridad. la boca abierta deslizándose a lo largo del cuello )usculoso y tenso. )ientras sus cuerpos se unían con intensidad $ebril" " El dolor de sus costados creci& %asta que ella qued& rígida en )edio de una dulce agonía que la traspasaba y que de s2bito estall& en una oleada de placer tan intenso que. tuvo conciencia de las sensaciones y e)ociones )ás e1trañas< perple+idad por las raras e)ociones con$lictivas que ella despertaba en 3l y el deseo obsesivo de posesi&n" 5Ella le pertenecía7 A 3sa era una idea en e1ceso e1traña viniendo de un %o)bre para quien las )u+eres eran )eros +uguetes""" ni siquiera entera)ente %u)anas" A enterrado en lo )ás pro$undo de su al)a e1istía cierta cantidad de cariño y ternura""" si no por 'icole (s%$ord. no iba a desperdiciar )ás energías pensando en 'ic6 esa noc%e" Ia)ás le %izo ning2n bien de+ar que sus e)ociones se enredaran con )u+eres< eran criaturas divertidas y %acerles e a)or era una )anera agradable de pasar una velada o dos" Ia)ás %abía que de+ar que la ternura cobrase $uerza por ninguna de ellas. casi aturdida por el placer que 3l provocaba. pens& soñoliento" . del d3bil. recordando ta)bi3n c&)o %abía atacado con $erocidad al )ozo de cuadra" *abía sido co)o una pequeña arpía" A si e1istía algo que 3l ad)iraba por enci)a de todas las cosas era el espíritu co)bativo" Sin ninguna duda.

un intento de cerrar los o+os a la atracci&n creciente que sentía por 3l" *asta el %ec%o de ponerse de parte de (llen en contra del capitán %abía sido s&lo para ocultarse a sí )is)a los inciertos an%elos de su coraz&n" 0na sonrisa )elanc&lica cruz& $ugaz)ente por su rostro al recordar a las otras )u+eres y las otras noc%es de pasi&n en la vida de aquel %o)bre y sacudi& la cabeza" (quella noc%e %abía sido di$erente. pero sospec%aba que debía de %aber sido al rayar el alba" A a +uzgar por la d3bil luz que se $iltraba al interior de la alcoba. la salud&< 45Buenos días. !%ristop%er levant& la cabeza sorprendido" 'icole estaba e1cepcional)ente %er)osa y adorable esta )añana. eso es precisa)ente lo que deseo %acer7 !uando ella entr& en el co)edor segundos despu3s. por arte de )agia. de)asiado $rágiles para soportar un rec%azo o siquiera indi$erencia" 'ecesitaba con$ianza. cualquiera que $uese el precio para ella y sin i)portar los su$ri)ientos que quizá le reservara el $uturo" 0n poco avergonzada. estaba convencida de que no soportaría se)e+ante dolor" 'o quería odiarle. cay& en la cuenta de que buena parte de la $uria y aversi&n dirigidas al capitán Sable %abían sido una $or)a de autode$ensa. al dar un paso vacilante en direcci&n a la biblioteca. se %a levantado usted )uy te)prano %oy7 Ella le brind& una sonrisa radiante y le pregunt&< 48*a visto al señor Sa1on: 9odavía no se %a )arc%ado. alg2n pequeño gesto que le per)itiera saber que aquella noc%e %abía sido especial para 3l ta)bi3n" (l cruzar el vestíbulo principal y ver el equipa+e de !%ristop%er apilado con es)ero +unto a la puerta. Sanderson la sobresalt& al salir de i)proviso del co)edor por el lado opuesto del vestíbulo" (l verla allí. le odiaría con toda su al)a" Sus senti)ientos eran de)asiado nuevos para ella.CAPÍTULO XVIII ( la )añana siguiente 'icole abri& lenta)ente los o+os" . plena)ente $eliz" (poy& la )e+illa en el %ueco de la al)o%ada y reconoci& que estaba ena)orada de !%ristop%er Sa1on" A por alguna raz&n ine1plicable. esa idea no engendr& el espanto y repugnancia esperados por ella" 'o podía negarlo )ás. deseaba con toda su al)a a)arle con pasi&n" A estaba del todo segura de que 3l debía sentir algo especial por ella" . se sent& quieta s&lo el tie)po su$iciente para que ?auer entrete+iera una cinta a)arilla de seda entre sus brillantes rizos" !%ristop%er tenía que sentir algo por ella algo distinto de lo co)2n.er)aneci& acostada e in)&vil. lo aceptaría sabiendo que a la larga podría %acer que la a)ara" . segura)ente no %abía pasado )uc%o desde entonces" ( su lado. no del todo despierta. y al recordar ese cabello esparcido sobre la al)o%ada. se desperez& sensual)ente y se abraz& a la al)o%ada que conservaba a2n la %uella de la cabeza de !%ristop%er" 'o sabía e1acta)ente a qu3 %ora se %abía )arc%ado. se %ubiese convertido en el cuerpo vital y grande de !%ristop%er" Estaba a)odorrada y con el cuerpo rela+ado. de+& escapar un suspiro de alivio" (2n no se %abía ido. no7 'o se )arc%ará %asta dentro de una %ora o )ás" #e acabo de servir el desayuno" 8Se reunirá con 3l: 4 5/racias. pero la si)ple presencia de esas )aletas no era nada $avorable" 9odavía seguía pensando en partir esa )añana" 9rat& de convencerse de que tendría alguna e1plicaci&n aceptable""" sin duda no se %abía )arc%ado a2n porque estaba aguardándola para %ablar con ella" 'icole ansiaba creer que su s2bito reconoci)iento del a)or que sentía por 3l %abía engendrado el )is)o reconoci)iento en !%ristop%er" Estaba dispuesta a %acer toda clase de concesiones en cualquier tipo de relaci&n que pudieran llegar a )antener" Si quería que $uese su a)ante. pens&. donde 3l %abía dor)ido. señorita 'icole. clav& la )irada en su al)o%ada" #a %abía abandonado al alba sin ninguna e1plicaci&n" !on absoluta $ir)eza se di+o que no querría que los sirvientes cuc%ic%earan por %aberlo encontrado acostado en su ca)a" #a idea de que no deseara que sus relaciones a)orosas $ueran pasto de las )ur)uraciones la recon$ort& un poco" Se sent& en la ca)a y lla)& a ?auer al tie)po que ec%aba las )antas a un lado" Si 3l se ceñía a su plan original no %abría partido a2n para 'ueva =rleans" Dog& con el )ayor $ervor que lo sucedido entre ellos aquella noc%e le %ubiera %ec%o ca)biar de opini&n con respecto al $uturo" -espu3s de bañarse a toda prisa. con el cuerpo y las e)ociones saciados y en reposo por pri)era vez desde %acía )uc%as se)anas" 0na sonrisa aso)& a sus labios. 8verdad: 4 5=%. con la ayuda de ?auer se puso un vestido de suave )uselina color a)arillo y se pas& con rapidez un cepillo por la cabellera oscura y lustrosa" I)paciente.ero si la rec%azaba.or un )o)ento se qued& de pie en el centro del vestíbulo sin saber d&nde encontrarle" #uego. sinti& que algo se apretaba con dolor en lo )ás pro$undo de su ser" . pens& con apasiona)iento" !eñuda. con ese bonito rubor en las )e+illas y un brillante destello en sus o+os topacio oscuro que realzaban aun )ás su belleza" El vestido a)arillo contrastaba con los re$le+os de $uego de sus rizos oscuros. las sábanas conservaban algo del calor de su cuerpo" #os brazos de 'icole se ciñeron )ás alrededor de la al)o%ada co)o si 3sta. pens& obstinada)ente" Si despu3s de lo de aquella noc%e 3l la trataba con $río desd3n.

práctica)ente c%isporroteando de $uria. 'ic6: 'o %ace tanto tie)po que de+a)os #a Belle /arce" Segura)ente.ero la sonrisa le record& intensa y dolorosa)ente algo en lo que no quería pensar" 489e divierte alguna cosa: 4pregunt& con voz irritada4" 'o )e vendría )al reír)e a carca+adas esta )añana" #a sobresalt& el tono o$ensivo y sarcástico de su voz y la sonrisa se desvaneci& de sus labios" 4 'o. 5la %i+a de (nnabelle. y en especial alguien co)o !%ristop%er: Ml vestía pantalones de ante y botas altas. poseedora de una belleza y calidez que %abrían eclipsado el bello cascar&n vacío de (nnabelle con la )is)a $acilidad que un dia)ante desluciría una cuenta de vidrio7 Estaba aterrado y era incapaz de con$iar en sus propios instintos. y sin pensarlo ni un instante.eía todo ro+o y busc& con desesperaci&n alg2n otro ob+eto pesado para arro+árselo a su torturador" Sus o+os se posaron sobre un )agní$ico candelabro de plata labrada que do)inaba el centro de la )esa. pero un poco de ca$3 caliente le salpic& cuando pas& volando a su lado" Ml ta)bi3n se puso en pie de un salto y se en$rentaron por enci)a de la larguísi)a )esa cubierta con el )antel blanco de lino" 45Basta ya de estas tonterías7 4tron& la voz de !%ristop%er conteniendo a duras penas su ira" .ronunci& las 2lti)as palabras i)pulsado por la ira contra sí )is)o" Estaba )ás allá del raciocinio. y 3ste le dio de lleno en la boca del est&)ago" #a $uria que sentía 'icole le daba )ás $uerzas" . )ont& s2bita)ente en c&lera al pensar con qu3 $acilidad podía %aber vuelto a caer en la )is)a tra)pa" . pero sin estar dispuesta a pasar por alto la provocaci&n. pero por desgracia se estrell& contra la pared +usto . todo lo que co)prendía era que la %i+a de (nnabelle estaba sentada delante de 3l. unas pocas se)anas no te %abrán %ec%o olvidar c&)o soy despu3s de una noc%e pasada con una prostituta" 4 . y col3rico contra sí )is)o por no poder +uzgar con e1actitud si esas e)ociones y esos senti)ientos eran verdaderos o $alsos" -eseaba con ardor recuperar su acostu)brada indi$erencia %acia las )u+eres y convencerse de que la noc%e anterior no %abía sucedido nada" (l oír aquellas palabras tan desagradables algo estall& con $uerza en el interior de 'icole" (l ver sus sueños %ec%os añicos. y 'icole qued& %orrorizada de repente al no tener nada que decir" 8>u3 debía e1peri)entar un %o)bre despu3s de %aber pasado una noc%e co)o la de ayer. preparado ya para re)ontar el río %acia 'ueva =rleans" #e ec%& una )irada $urtiva y vio con desaliento que su se)blante tenía una e1presi&n so)bría e inescrutable que la llen& de te)ores" . sin duda para encargarse de su desayuno" ( solas. 'icole se enca)in& a la silla que acostu)braba usar y )ur)ur& con ti)idez< 4 Buenos días" Sanderson le sirvi& una taza del $uerte ca$3 con sabor a ac%icoria que era el pre$erido de !%ristop%er y luego se )arc%&.ero los labios de 'icole se $runcieron en una )ueca de so)a cuando respondi&< 4 892 crees: 5'i siquiera %e e)pezado7 4 Entonces el platillo pas& zu)bando )uy cerca de su cabeza. bebi& el ca$3 y dese& que %ubiera alguna $or)a de disipar las corrientes peligrosas que percibía en la %abitaci&n" ?as !%ristop%er no %abía de privarse de la discusi&n que estaba buscando con a$án< 4 8Sie)pre sonríes así porque es una )añana %er)osa: 4 pregunt& de )alos )odos 4" 89ienes que sentarte al otro e1tre)o de )i )esa sonriendo co)o una idiota: #a taza de 'icole c%oc& contra el plato" Su te)pera)ento e1plosivo se in$la)& co)o una tor)enta de verano" 9ratando de evitar una discusi&n. pues ya le %abían traicionado una vez" Estaba actuando torpe)ente y al )is)o tie)po se %allaba $urioso""" $urioso contra 'icole por despertar en 3l e)ociones y senti)ientos que creía )uertos %acía tie)po. lo lanz& en direcci&n a !%ristop%er" ($ortunada)ente no dio en el blanco. nada en particular" Es que esta )añana es encantadora 4contest&" Su )al%u)or la volvi& cautelosa. los dos se )iraron desde los e1tre)os de la larga )esa. y con un +ura)ento que %abría enorgullecido a cualquier )arinero. aturdida por la palabra que 3l %abía usado para re$erirse a ella. irru)pi& en la peor rabieta de toda su vida" 45!&)o te atreves7 4grit& con la voz estrangulada" Estaba vibrando con la $uerza de su propia ira.!on una sonrisa te)blorosa en los labios.ero cuando al )is)o tie)po advirti& sus o+os soñolientos que delataban una noc%e pasada en vela. e ignorante de la causa de su en$ado. y apenas pudo esquivar el pesado pi)entero de plata )aciza que lo sigui& rauda)ente" Se encontraba tan consternado y sorprendido que no $ue lo bastante rápido para esquivar el salero de )esa del )is)o +uego. la arro+& a la cabeza de !%ristop%er" Ml se agac%& y la taza no dio en el blanco. su )ano se cerr& alrededor de la taza de $rágil porcelana que acababa de depositar en su plato" Soltando un grito de indignaci&n. una sonrisa co)placida aso)& a las co)isuras de sus labios" Ella conocía la causa de esa so)nolencia" Bue una especie de sonrisa satis$ec%a y reservada la que curv& sus labios" !%ristop%er la reconoci& y pudo recordar que era e1acta)ente igual a la de la )adre cuando estaba particular)ente encantada con algo< (nnabelle %abía sonreído así con )uc%a $recuencia en aquellos días previos a su traici&n" ?irando con severidad la suave curva de esos labios. pregunt& con $rialdad< 4 8Sie)pre tienes un carácter tan espantoso al levantarte: 4 8'o lo recuerdas. adorable.

los desprendi& con las puntas de los dedos" !on los o+os dilatados de estupor.as& ya la tor)enta o debo correr a buscar re$ugio: 'icole estaba en$er)a" #a $uria la %abía abandonado tan deprisa co)o %abía llegado. descubri& que deseaba la oportunidad de volver a vivir esos 2lti)os )inutos" . lo siento" 'o debí %aber dic%o lo que di+e" 4 Sonri3ndole tierna)ente.uedes estar bien seguro de que no volverá a ocurrir" #e retir& con $ir)eza el brazo que la retenía y di+o con cortesía al dirigirse a la puerta" 4!on$ío que el via+e será placentero y estoy esperando con )uc%o inter3s volver a encontrar)e con la señora Eggleston""" en el pasado $ue una buena a)iga )ía" 4Sin )ás. debo ad)itir que no )e sorprende" #a )uerte de sus padres y su %er)ano ge)elo $ue un golpe terrible para ella. por otra luc%aba para contener la risa" En realidad no la culpaba por su estallido" Ml estuvo buscando una pelea desde el )o)ento en que despert& esa )añana.ero se recobr& rápida)ente y %aciendo un es$uerzo record& las per$idias de (nnabelle y en un arranque de c&lera )aldi+o a todas las )u+eres""" y a 'ic6 con )ás ve%e)encia que a ninguna" 8>u3 le estaba pasando:. y a%ora s&lo deseaba salir arrastrándose %asta alg2n lugar y )orir" Se dirigi& ciega)ente %acia la puerta. cavilaba poco despu3s )ientras la piragua avanzaba lenta)ente río arriba %acia 'ueva =rleans" 8>u3 de)onios le ocurría 2lti)a)ente: 5'ic6 estaba sie)pre en sus pensa)ientos7 A ade)ás. pero sin duda 'ic6 se llevaba la pal)a" ?ientras que por una parte estaba $urioso con 'ic6.er)aneci& sentada y co)o %ipnotizada )ientras !%ristop%er narraba la %istoria de la aventura vivida por 'icole" 4 5Esa 'icole (s%$ord7 4 di+o ella al $in con un brillo )alicio4 so en sus pálidos o+os azules4" Sie)pre $ue una niña revoltosa" A si bien )e escandaliza que una señorita de su alcurnia intac%able %iciera algo tan indecoroso. y con o+os %orrorizados conte)pl& el estado en que %abía quedado el co)edor" !%ristop%er la observ& con cautela" *abía visto rabietas antes. )e sentir3 )uy dic%osa y )ás que . todavía estaba )uy en$adada" 4 'o 4 respondi& queda)ente 4" 'o e)pezare)os de nuevo" *as aclarado per$ecta)ente tu posici&n" #as cosas están igual que ayer por la tarde" #o de anoc%e $ue una equivocaci&n" . desapareci& de+ando a !%ristop%er. pregunt&< 4 8. los ?ar6%a). y la señora Eggleston casi dispuesta a de+ar de lado su orgullo y aceptar lo que le %abía o$recido !%ristop%er" El relato de las vicisitudes de 'icole con)ovi& a la señora Eggleston y se )ostr& deseosa de aceptar el e)pleo que 3l le proponía" . Sanderson" #a señorita 'icole y yo ter)inare)os de desayunar )uy pronto" El servidor clav& la )irada at&nita en 3l. sin con$iar en el tono persuasivo de su voz. con la bande+a cargada con el desayuno de 'icole. con cierta a$ectaci&n. y la %abía conseguido" A al pensar en el aspecto ridículo que presentaba. no eran personas de buen coraz&n" !laro que sí. pero se li)it& a decir< 4!o)o usted ordene. estaba )uy satis$ec%o de sí )is)o cuando esa tarde $ue a visitar a la señora Eggleston" #a $a)ilia -u)as %abía salido y no regresaría %asta la noc%e" #a señora Eggleston estaba dis$rutando de un )erecido descanso de su voluntariosa pupila" #a señorita -u)as %abía estado )olesta y e1asperante la se)ana pasada. !%ristop%er di+o< 4 . y )uc%o )enos de 'ic6" -urante el resto del via+e procedi& a acorazarse contra 'icole" !on )eticulosidad erigi& una barrera )uy alta y )uy $ría entre ellos y se persuadi& a sí )is)o de que a%ora tenía la situaci&n bien controlada" !onvencido de ello. señor" 4 A desapareci&" En el co)edor rein& el silencio" #as palabras serenas de !%ristop%er %abían atravesado la ro+a neblina de $uria que envolvía a 'icole. y sus tutores. continu&4< Estoy de un %u)or de )il de)onios esta )añana. Sanderson conte)plaba a !%ristop%er )ientras 3ste trataba de li)piar la )asa ad%erida a la ca)isa y la c%aqueta con una servilleta" !on absoluta cal)a. )irando con verdadera consternaci&n y bastante eno+o la puerta que acababa de cerrarse" #e quedaba la sensaci&n de %aber dañado algo de )anera irreparable" -esasosegado. pero !%ristop%er la to)& de un brazo" 4 'o te vayas 4 pidi& con suavidad" #a congo+a de 'icole era tan obvia que 3l se sinti& ine1plicable)ente con)ovido" 4 'ic6. descubría que se despertaban en 3l senti)ientos y e)ociones que %abía creído arrancados de cua+o por las acciones despiadadas de (nnabelle" 'o quería que nadie atravesara la )uralla de indi$erencia y crueldad que %abía erigido para proteger su sensibilidad" A resolvi& que )antendría a 'ic6 a distancia prudencial" 'o se de+aría persuadir por la idea de ena)orarse de ella< era inconcebible a su edad.uedes )arc%arte.en el )o)ento en que Sanderson. entraba en el sal&n" #a +oven no perdi& tie)po y arranc& la bande+a de plata con el plato de +a)&n y %uevos de las )anos del sorprendido Sanderson" !on una puntería in$alible se la arro+& a !%ristop%er" 4 5Bastardo7 4le grit&" El plato le dio de lleno en el pec%o y los %uevos se ad%irieron a la pec%era de la ca)isa %asta que 3l. querida" =lvida lo que acabo de decir y e)pece)os de nuevo" 'icole alz& la vista y le estudi& por un )o)ento. pálido y tenso. ni creer en el brillo cálido que c%ispeaba en sus o+os dorados" #a %abía engañado de)asiadas veces en el pasado y no podía perdonarle que %ubiese e)pequeñecido algo que para ella $ue una ocasi&n trascendental" (un pasado el pri)er estallido de c&lera.

ella ta)bi3n necesitaría un guardarropa co)pleto" (l principio protest&. $ingiendo interpretar err&nea)ente el sentido de sus palabras. señora: 4 #uego. %abre)os de supri)ir algunos de los tra+es que %e encargado para 'ic6 y )andare)os %acer otros di$erentes" Aa )e entiende usted. bien. y sin discutir nada )ás. eso no %abría sucedido" (%ora se sentía deseosa de %acer cualquier cosa para poner las cosas en su lugar""" %asta )entir. e1altada4" 8>u3 %abría sucedido de encontrarse en las garras de alguien que""" 4la voz se redu+o a un susurro %orrorizado4 %ubiera destruido su inocencia: 5-a %orror s&lo pensar en ello7 Ella es )uy. su situaci&n se tornaba )enos apropiada" Se abland& su tierno coraz&n al pensar en la posible desgracia de la pobre 'icole. +uguete& con el gastado enca+e que rodeaba su cuello y al $in di+o con precipitaci&n< 4 . que cada día que 'ic6 pasaba sin una da)a a su lado. !%ristop%er7 4protest&. algo )ás práctico y duradero" . !%ristop%er desec%& los cu)plidos con un gesto" 4 Bue un privilegio y. tendre)os que encarga)os de que est3 a la altura de las circunstancias. no creo que sea tan sencillo co)o lo pintas" =diándose por llevarla e1acta)ente adonde quería de )anera tan descarada. concedi&4< -esde luego. deseo verla de nuevo en su %ogar y con su $a)ilia 4di+o con energía4" !reo que es i)portante que se %aga algo para que regrese a Inglaterra lo antes posible. continu& diciendo< 4 -esde luego que usted tiene raz&n" 'o %abía reparado en c&)o se sentiría" S&lo espero que nadie co)ente sobre el guardarropa costoso de 'ic6 y crea que usted se %a privado de todo por ella" Decuerde ta)bi3n que no se sabrá nada de los aprietos por los que %a pasado. y despu3s. sin lugar a dudas" ?arcándose a2n )ás las arrugas de preocupaci&n que surcaban su $rente. aceptando sus puntos de vista con la )ayor inocencia.er)íta)e %ilvanar una %istoria adecuada.odría %aberle pasado cualquier cosa7 !%ristop%er nunca se encontr& en una situaci&n tan denigran4 te en su vida. para que no %aya una gran di$erencia entre ustedes. y ca)bi& de te)a con rapidez< 4Sí. la usare)os para ocultar las desventuras de 'ic6" Se sinti& agradecida de que le quitara la decisi&n de las )anos. y por otro lado convencido de la i)periosa necesidad de %acerlo. eso no puede consentirse +a)ás7 Estaría co)pleta)ente desprestigiada" 5-e ninguna )anera pode)os per)itir que eso se sepa7 48>u3 sugiere usted: 4pregunt& !%ristop%er en tono ine1presivo" #a anciana le dirigi& una )irada nerviosa" Estaba segura de que si no %ubiese abandonado a 'icole. la señora Eggleston %abl& con lentitud< 4 'o estaba pensando tanto en eso co)o en el posible escándalo que se producirá si llega a saberse que 'icole %a estado navegando todos estos años dis$razada de )uc%ac%o" 4Seria)ente. añadi&4< 5>uerido. lo cual iba en contra de sus principios" !o)o no quería que !%ristop%er creyera que era una )u+er que podía engañar con $acilidad. por otra parte. sonri& con e1presi&n bondadosa y pregunto< 48!uándo debo dar aviso a los -u)as: 4 *oy )is)o 4 a$ir)& 3l. )uy a$ortunada de que $ueras t2" 5. todo eso a$ortunada)ente qued& atrás" #uego respir& %ondo y se agit& en el sill&n al co)enzar la parte )ás delicada de su engaño" 4 'atural)ente. se dedic& a %acer las )aletas" -e+& una nota en la que se disculpaba por abandonar el servicio tan de repente y rogaba que la perdonaran" -i)itir de ese )odo iba contra su naturaleza. estoy segurísi)a. ta+ante 4" >uiero que est3 $uera de su do)inio esta )is)a noc%e" !uando ella )ostr& señales de obstinaci&n. a pesar de esta guerra desa$ortunada" !on el se)blante preocupado.dispuesta a to)arla a )i cargo y aco)pañarla desde a%ora en adelante" ?eneando la cabeza blanca y con una )irada de aprobaci&n %acia !%ristop%er que le %izo sentir real)ente inc&)odo. rápida)ente la convenci& de que el tie)po urgía. s&lo rebeldía in$antil" Sinti3ndose )ás inc&)odo que nunca y bastante avergonzado.odría)os decir una )entira""" podría)os decir que %a estado con)Igo" !ada vez )ás disgustado consigo )is)o. !%ristop%er se a$err& rápida)ente a sus palabras" 4Sí. ni que se %a estado ganando la vida con su traba+o" . %orrorizada de que un caballero le co)prara sus vestidos. la señora Eggleston aventur&. se lo aseguro. continu&< 4 5Eres tan bueno7 A 'icole es )uy a$ortunada de que $ueras t2 quien descubriera su engaño" >u3 terrible si %ubiese caído en )anos de alg2n )onstruo sin escr2pulos que se %ubiese aprovec%ado de lo que era. pero !%ristop%er. claro" -ebí %aberlo pensado" . pero con !%ristop%er urgi3ndola con insistencia no tuvo tie)po de ca)biar de opini&n y $ue así co)o sali& rápida y de$initiva)ente de la casa de los -u)as" #a señora Eggleston y !%ristop%er per)anecieron en 'ueva =rleans s&lo dos días )ás dedicados a diversas tareas" Ml de+& las )edidas que la señorita ?auer le %abía to)ado a 'icole en la tienda de la )odista y persuadi& con )aña y %alagos a la señora Eggleston de que si %abía de %acerse todo de )anera apropiada. pero usted será capaz de %acer eso. !%ristop%er se )ostr& )uy sorprendido< 4 8>u3 quiere decir. vacilante< 4!%ristop%er. nada de i)portancia" 45=%.ero. si no lo to)a a )al.

pero %e descubierto que es así" El 2nico consuelo que puedo encontrar es que todo es por una causa noble y que la señora Eggleston saldrá bene$iciada" Esas pocas palabras co)placieron a Iason en buena )edida" #o que estaba %aciendo era arriesgado y.(l )editar en todas las privaciones que %abía padecido la pobre 'icole durante esos años. un c&)plice de #a$itte y a%ora""" 8un patriota o espía: 8!uál era la verdad sobre 3l: #os o+os verdes de Savage escrutaron pensativa)ente ese se)blante duro y casi desdic%ado y Iason lleg& a la conclusi&n de que Sa1on guardaba con celo su verdadera personalidad y lo )ás rec&ndito de sus pensa)ientos y senti)ientos" El tie)po diría si %abía sido acertada su decisi&n de requerir sus servicios" -e+ando esos pensa)ientos de lado. discutiendo la )arc%a de sus asuntos durante los seis )eses en que estaría ausente del país" A se las ingeni& para entrevistarse con Iason Savage durante unas cuantas %oras en la víspera de su partida %acia la plantaci&n" -espu3s de una agradable cena.arece ser que no está desperdiciando el tie)po y que su plan ya está bien enca)inado" !%ristop%er %izo una )ueca" 4=%. supongo que podre)os zarpar a )ediados de $ebrero" 'ic6 no es en realidad la gol$illa que yo te)ía" A la señora Eggleston y yo tendre)os seis se)anas en el )ar para co)pletar su trans$or)aci&n" Segura)ente el tie)po nos brindará )ás incertidu)bre que los progresos de 'ic6" Iason asinti&. pero si el tie)po lo per)ite. la )odista" !uando la señora Eggleston descubriera su treta sería de)asiado tarde< se encontraría con )ás prendas de vestir de las esperadas. 8y qu3 se puede %acer con prendas %ec%as a )edida salvo usarlas: (parte de encargarse de los guardarropas de las da)as.uede ser que su tarea y la )ía concluyan al )is)o tie)po" 9ener que zarpar una o dos se)anas antes de lo planeado no nos vendría )al" 4Sí" 'o encuentro palabras para e1presarle lo inquieto que estoy por el retraso. desani)ado4" 'o creí que servir)e de ella )e iba a contrariar tanto. la señora Eggleston )ur)ur& d3bil)ente< 4 (ntes que privar a la pequeña 'icole. un corsario. aun cuando tenía el in$or)e de Ia6e sobre Sa1on y sus propios instintos para guiarle. era un gran alivio descubrir que !%ristop%er no era tan insensible e inescrupuloso co)o aparentaba" Iason se pregunt& qu3 clase de %o)bre era en realidad" 0n caballero de buena $a)ilia. pregunt&< 4 8!uándo considera que podrá estar listo para partir: -ebe avisar)e con su$iciente tie)po. estoy de acuerdo" !on todo. por lo )enos. !%ristop%er la vio andar a paso vivo %acia el $ondo de la elegante tienda de la )odista" ?ientras la señora Eggleston estaba ocupada con una costurera que le to)aba las )edidas y le enseñaba un pequeño )uestrario de las telas para sus nuevos vestidos. Iason di+o con bastante satis$acci&n< 4 .ero co)o no es así. no7 'o creo que sea necesario" #a pequeña 'icole se )erece algo alegre y $rívolo despu3s de esos atuendos varoniles que %a estado llevando" !%ristop%er no contest&" 9ras luc%ar con su conciencia durante unos segundos )ás. recordando con un escalo$río su propia travesía invernal %acía unos años" 4Sí. un )es )ás. e)pezar3 ya a buscar un capitán de barco dispuesto a arriesgarse a ser capturado por los británicos" -espu3s de todo. tendr3 que nadar a ciegas por )i cuenta y esperar que todo salga bien al $inal" 4 Es verdad 4 )ur)ur& Iason sin )uc%o entusias)o" . tal co)o 3l %abía previsto" Escudriñando el se)blante ine1presivo de !%ristop%er. suponiendo que tuviera a )ano en este instante al capitán y el barco 4con$es& Iason con sinceridad" 4!reí que %abía)os decidido que no intentaría)os nada antes del otoño co)o $ec%a )ás cercana. e1cla)& angustiada< 4 5=%. ta)poco 3l rebosaba de alegría por las di$icultades a que tendría que %acer $rente" #a e)presa era arriesgada y estaba plagada de incertidu)bres" 4Si tuvi3se)os )ás en qu3 basa)os y una persona en particular de qui3n recabar in$or)aci&n. !%ristop%er )antuvo una c%arla )uy satis$actoria con )ada)e !olette. y eso si derrotan co)pleta)ente a 'apole&n en Europa 4apunt& !%ristop%er" 4=%. pero no )e gusta la incertidu)bre 4se que+& Iason con una )ueca" !%ristop%er sonri& co)pasiva)ente. la señora Eggleston se sinti& despreciable. divertido" 4 8#e resulta una tarea )uy pesada: 45-e)asiado7 4e1cla)& !%ristop%er. un ta%2r. tal vez deba aceptar uno o dos vestidos para co)pletar )i guardarropa" 4Se le ilu)inaron entonces los o+os y añadi&4< A natural)ente te devolver3 el dinero gracias al $abuloso salario que quieres pagar)e" Depri)iendo una sonrisa. no %ay raz&n para esperar %asta el 2lti)o )inuto" !%ristop%er se alz& de %o)bros" 4 . probable)ente tenga usted raz&n. personal)ente )e agrada4 ría )ás" . pues tengo que encontrar un barco que est3 dispuesto a a$rontar el riesgo del bloqueo británico del /ol$o de ?31ico" 4 9odavía debo aguantar. !%ristop%er pas& varias %oras con su banquero y su agente de negocios. el dueño de una plantaci&n. sí" ?e estoy convirtiendo en un e1perto en e)baucar ancianitas con$iadas" Iason arque& las ce+as.

no se sinti& )uy co)placido por el giro de la conversaci&n.ero despu3s se apag& su risa e inquiri&4< *ablando de traidores""" 8c&)o se las ingeni& para desertar de las %uestes de #a$itte y que no le acusaran de traidor: !%ristop%er %izo una pausa. cosa que %ice. y !laiborn no puede per)itirse pasar por alto eterna)ente una a$renta tan grande" A $ue con esa nota de tensi&n co)o se separaron" . pero co)o ve. debo ad)itirlo" 4. aunque !laiborn suba la reco)pensa a cien veces su valor actual" Iean es un buen a)igo para )í y para el estado de #ouisiana" !ree que está o$reciendo algo que la gente desea. serio 4" #e di+e a Iean cuando renunci3 que 3l ta)bi3n debía retirarse. no veo )otivo para dudar de )i %abilidad para superarlos con )aña en tierra" 4 Sonriente. Iason re)arc&< 4=lvida que yo soy ingl3s en parte y que usted tiene sangre entera)ente inglesa en las venas" 4Sí. no estoy tan seguro de que lean no salga triun$ante" 4 9al vez. pero se vuelve )ás descarado cada día. a)bos tuvi)os el sentido co)2n de caer en la cuenta de la poca perspicacia que tienen los británicos y rápida)ente nos alia)os a nuestra nueva patria 4replic& !%ristop%er con un destello burl&n en los o+os dorados" Iason se li)it& a gruñir< 4 Ao nací aquí" !on la )irada )ás brillante a2n. 3l viola la ley con cada carga de contra4 bando que a$luye a la ciudad 4argu)ent& Iason.45. y tal vez sea cierto" !on toda seguridad que no le $altan co)pradores" 4 . pero no lo %ará" A en un en$renta)iento entre ellos. so)brío4" !laiborn no va a tolerarlo )uc%o )ás" 4 #o s3 4 ad)iti& !%ristop%er. Iason )ene& la cabeza" 4 'o se )uerde la lengua""" y es un argu)ento e$icaz. e1asperado4" Si pude vencer a los británicos en el )ar. y supongo que eso )e %ace en teoría un contrabandista. no estoy tratando de separar)e de Iean para disculpar)e" Ao era corsario" -esde luego. pero encogi3ndose de %o)bros apunt&< 4Ia)ás estuve involucrado en el contrabando. !%ristop%er volvi& a replicar de in)ediato< 459a)bi3n Benedict (rnold7 Diendo a carca+adas.aya7 4di+o !%ristop%er. agreg&4< 5-e todos )odos no tienen seso7 Bría)ente. pero conozco )uy poco sobre las actividades de Iean" Ml sabe que no le traicionaría. sabía que los artículos de )is presas serían introducidos de contrabando en 'ueva =rleans.ero sin e)bargo.

resolvi&. su tarea no será $ácil" A la señora Eggleston. y sentía ya re)ordi)ientos por las )entiras que iba a tener que decir" !uando 'icole advirti& la postura cansada de los $rágiles %o)bros de la anciana. podía ser ella )is)a" S&lo con *iggins podía sentarse en el suelo con las largas piernas cruzadas en una postura del todo i)propia de una da)a. pero por enci)a de todo. )ur)ur&< 4 5=%7 5Aa %as regresado7 =+alá %ubi3ra)os podido ter)inar esta partida" Estoy perdiendo y le debo )edio )ill&n de libras" (pretando los labios y al )is)o tie)po repri)iendo un deplorable deseo de reírse de ese co)porta)iento e1travagante. que nos volvería)os a encontrar en esta tierra e1traña: A debo decir. sí7 5?e encantaría7 4respondi& la señora Eggleston con gran alivio" 4 9al vez %asta le vendría )uy bien una taza de t3" 8Estoy equivocada: 4la tent& 'icole" 4=%. contrita y avergonzada de su estallido de c&lera" Esta vez *iggins se qued& en la plantaci&n.ero estaba satis$ec%o de que las dos )u+eres . no se percat& de su llegada" 4 8?olesta)os: 4 inquiri& !%ristop%er de repente" (l oír el tono glacial de su voz. llena de picardía. inclinada ansiosa)ente %acia delante con los o+os $i+os en los dados que acababa de lanzar *iggins. qu3 considerada por tu parte" !%ristop%er observaba la pequeña escena con cierta ironía" . la levant& de un tir&n y di+o a la señora Eggleston< 4!o)o ve. conte)plando a la +oven alta y bella co)o una diosa que tenía delante. desterrar de su )ente todo pensa)iento relacionado con ese %o)bre insensible" -esde ese )o)ento se dedic& con a$án a per)itir que ?auer la trans$or)ara en una da)a" 45'o ca)ine a zancadas co)o un %o)bre.ero luego.or desgracia !%ristop%er y la señora Eggleston llegaron una tarde cuando los dos estaban en$rascados en los dados. desec%& para sie)pre todas sus ideas acerca de la FpequeñaG 'icole" . para ocultar el regoci+o que sentía al volver a ver a su vie+a a)iga" 4 . y su cabello peinado con e1quisito gusto en suaves rizos alrededor de los %o)bros. co)o una $lor )ecida por la brisa""" oui7 Non$ non" 5-e esa )anera no""" de este )odo7 4 A así se sucedían las %oras y los días" (l principio 'icole se rebelaba. sentados en el suelo delante del %ogar con la al$o)bra enrollada lo su$iciente co)o para que los dados pudieran rebotar y rodar sobre el piso de )adera pulida" 'icole. se acerc& con rapidez a ella y rodeándole el talle con el brazo. pero regresaba al rato. al verla vestida con un tra+e )uy a la )oda de $ina lana verde pastel ceñido a su talle esbelto que llegaba %asta el suelo en una graciosa $alda a)plia. ma chere& 'Non""" no se siente en la silla co)o si $uera un %ongo. querida 'icole" 8>ui3n %abría i)aginado cuando nos di+i)os adi&s aquel día en (s%land. entonces. ganando y perdiendo in)ensas su)as de dinero i)aginario )ientras +ugaban a los dados" . vaya. la señora Eggleston di+o en voz queda< 4 *ola. sie)pre %a tenido usted )uc%o tacto 4le respondi&" ?as. )ascull& algo sobre que sería )e+or ayudar a des%acer las )aletas y desapareci& con notable rapidez" 'icole no de)ostr& ning2n inter3s en levantarse" Se apoy& sobre las pal)as de las )anos ec%ada %acia atrás y lanzando una )irada provocativa al rostro ceñudo de !%ristop%er. a pesar de su rostro sonriente. la señora Eggleston estaba )uy $atigada por el via+e. despu3s de la escena del co)edor. %erida y eno+ada salía de la %abitaci&n co)o una tro)ba.CAPÍTULO XIX En la se)ana que sigui& a la catastr&$ica con$rontaci&n en el co)edor. se sinti& )ás tranquila" #a +ovencita no era irrecuperable" A la señora Eggleston agradeci& al cielo que 'icole tuviera al )enos todo el aspecto de una da)a" #adeando un poco la cabeza y con una sonrisa a$ectuosa en los labios. 'icole %abía logrado controlar su $uria y superar la %erida in$ligida a su a)or propio" !on a)argura lleg& a co)prender que !%ristop%er +a)ás per)itiría que )u+er alguna signi$icara algo para 3l. pues !%ristop%er. *iggins. sugiri&< 4 8?e per)ite que la conduzca a su %abitaci&n: Estoy segura de que estará deseando poner los pies cerca del $uego" ?e encargar3 de que lo enciendan in)ediata)ente" 45=%. 'icole sonri&. ade)ás. eso sería )uy agradable" >uerida 'icole. se puso de pie de un salto. lo )uc%o que %as llegado a parecerte tanto a tu )adre co)o a tu padre" -esprendi3ndose de la )ano de !%ristop%er con una ligera sacudida. con una e1presi&n culpable en el rostro. petite$ s'il (ous plait7 5-ebe )overse con su)a gracia. no con$iaba plena)ente en 'icole" 'o era de e1trañar que la co)pañía de quien $uera en un tie)po el segundo o$icial de #a Belle /arce alegrara un poco la vida de 'icole" Estaba $a)iliarizada con 3l y sie)pre le %abía apreciado cuando vivieron +untos co)o ca)aradas de a bordo" !on *iggins podía re$rescar recuerdos de los incidentes de los 2lti)os cinco años y reírse de las +ugarretas de los tripulantes.or lo que recuerdo.

la señora Eggleston conte)plaba con actitud pensativa el $uego del %ogar con los pies apoyados sobre un pequeño escabel de terciopelo" 'o estaba del todo satis$ec%a con la %istoria que le %abía contado !%ristop%er. ta)bi3n podían verse varios sillones de da)asco rosado y una ca)a )uy tentadora con colgaduras del color rosa )ás pálido que pudiera i)aginarse" #a e$iciente /alena ya %abía encendido el $uego en el %ogar y despu3s de ayudar a la señora Eggleston a despo+arse de las prendas de abrigo. re$le1ion&. )ientras !%ristop%er escoltaba a 'icole a un sill&n y le ayudaba a sentarse con co)postura.no %ubieran de)ostrado una in)ediata aversi&n )utua. los conocía a a)bos desde la cuna y los %abía visto crecer desde que eran unos )ocosos %asta convertirse en unos apuestos +ovencitos" ?ene& lenta)ente la cabeza y dese& por en3si)a vez no %aber estado ausente con el coronel cuando (nnabelle contara aquella )al3vola %istoria" #a señora Eggleston supo. y tal vez algo bueno y noble podría resultar de ese reencuentro e1traño pero providencial de ellos tres tan le+os de Inglaterra" ?ás tranquila. agradecida" (%ora !%ristop%er y 'icole eran adultos. debes aprender a rela+arte cuando est3s en co)pañía de caballeros" 'o te quedes tiesa co)o un palo" (%ora lo intentare)os de nuevo" =s reunís en el vestíbulo co)o antes y !%ristop%er te escoltará %asta aquí . )ientras sorbía lenta)ente una taza de t3 aro)ático. se )aravill& de su propia te)eridad y se sinti& pro$unda)ente agradecida de que !%ristop%er. acogedora y cálida con sus paredes rosadas. cualesquiera que $uesen sus )otivos. le allanara el ca)ino de su regreso a Inglaterra" S2bita e ine1plicable)ente depri)ida. y se sentía )uy agradecido de no %aber encontrado a 'icole en una travesura )ayor que la de estar +ugando a los dados con su ayuda de cá)ara" ?ás le valía a *iggins tener una buena e1cusa para ese cuadro enternecedor que les %abía o$recido %acía unos )o)entos""" podría %aber servido $ácil)ente para que la señora Eggleston to)ara instantánea aversi&n a 'ic6 y arruinara sus planes por co)pleto" . sonri3ndoles. y al recordar con una sonrisa el trato considerado que le %abía dispensado. casi distraída)ente. azul y verde cubría el piso de )adera lustrosa. con el curso de los aconteci)ientos. s&lo para tener que repetirla porque la señora Eggleston decía que 'icole %abía estado de)asiado tiesa y rígida en sus )ovi)ientos" Sonriendo y con un brillo especial en sus bondadosos o+os azules. deposit& la taza sobre el plato" 'o quería pensar que $uese capaz de se)e+ante cosa. se ador)eci& $rente al $uego.ero a la señora Eggleston.ero. advertía con claridad que e1istía tensi&n en el a)biente y una atracci&n evidente entre esos dos +&venes" (l $in y al cabo. y la señora Eggleston a)aba )uc%o a 'icole (s%$ord" Estaba segura de que podría enseñarle todo lo que necesitaba saber" 'icole ta)bi3n estaba )ás resignada y casi $eliz de ese pri)er paso de su de$initivo retorno a Inglaterra" En su interior te)ía reencontrarse con la señora Eggleston y no sabía qu3 %abría %ec%o si la buena señora la %ubiese desairado o tratado con arrogancia" !o)prendía a%ora que su co)porta)iento %abía sido poco co)edido" (l repasarlo en su )ente. desec%& la idea por indigna" !on todo. puesto que sabía que lo que les esperaba en el $uturo no iba a ser tan $ácil de sortear co)o les parecía a las dos )u+eres" Estaba satis$ec%o. e1cepto por la situaci&n e1istente entre 'ic6 y 3l" En las se)anas siguientes %abría de )aldecir una y )il veces su preocupaci&n creciente por 'icole" !ontinua)ente se veía $orzado a su co)pañía" -esde luego.or una parte estaba segura de que algo de lo relatado era verdad. sin e)bargo. que 3stos no podían ser verdad y al recordar al +ovencito gentil y sensible que %abía sido !%ristop%er y co)pararlo con el %o)bre duro y receloso que era a%ora. pero nunca %abría i)aginado lo cínica y poco escrupulosa que era en realidad %asta aquel $atídico verano" 9odo eso %abía quedado atrás. consider& la posibilidad de que 3ste %ubiera des%onrado a 'icole" Suspirando. co)o si 3l )is)o se lo %ubiese dic%o. la señora Eggleston repetía< 4>uerida. de+& escapar un suspiro al introducir a la señora Eggleston en su %abitaci&n" Era una estancia digna de una da)a de su edad. su coraz&n se endureci& )ás a2n contra la di$unta (nnabelle" Sie)pre $ue consciente de que era una ra)era sin principios )orales. le pregunt& en su tono suave y de$erente si )ada)e querría to)ar algo caliente" 'icole de+& a la señora Eggleston tras cerciorarse de que estaba c&)oda y que le %abían servido el t3" 4'os vere)os a la %ora de cenar 4se despidi& 'icole" Se retir& con discreci&n para per)itir que la anciana descansara un rato y cobrara $uerzas despu3s de un via+e tan largo" (lgunos )inutos )ás tarde. en paz consigo )is)a por pri)era vez desde que partiera de Beddington s !orner cinco años atrás" Si la señora Eggleston estaba tranquila y 'icole resignada. no sucedía lo )is)o con !%ristop%er. desde el pri)er )o)ento en que oy& los ru)ores. escoltada por 'icole. 8d&nde e)pezaba la )entira: A 8por qu3: !on una tranquilidad que %abría sorprendido a !%ristop%er. la señora Eggleston estaba sie)pre presente. la co)placía co)probar que la querida +ovencita no %abía perdido la cálida espontaneidad que poseyera de niña" Sie)pre era )uc%o )ás grati$icante instruir a una pupila a quien se quería. que estaba )intiendo" . aunque $ingiera estarlo" #e conocía de niño y sabía. pues co)prendía que !%ristop%er era lo bastante sagaz co)o para incluir una pizca de verdad en su %istoria" . a continuaci&n entablaban la requerida conversaci&n cort3s durante unos )inutos. una gruesa al$o)bra de apagados tonos rosa.

aunque era discutible que pudiera aprender )uc%o en tan poco tie)po" A co)o %abía co)entado la señora Eggleston. a las señoritas no se las e1a)inaba para co)probar si sus )entes estaban bien entrenadas" 9odo lo que la sociedad to)aba en cuenta era la gracia de sus )ovi)ientos. co)ent&< 4 (sí que %e de ir co)o representante e1trao$icial de los Estados 0nidos" 8. decidi& que estaban listos para regresar a 'ueva =rleans" En cuanto llegaron a la ciudad. la conversaci&n cort3s que podían entablar y sus )odales e1quisitos" ?uy pronto 'icole se %abitu& a esperar los servicios de ?auer y de /alena y las de$erencias de los de)ás sirvientes" A tan s&lo en alguna que otra ocasi&n añoraba la libertad de que %abía gozado %asta %acía tan poco tie)po" .ara 'icole la inti)idad de los brazos de !%ristop%er alrededor de su cintura. y la presencia de la señora Eggleston %acía )ás $ácil de soportar la situaci&n entre !%ristop%er y ella" (sí corrieron los días y ella $ue adquiriendo cada vez )ayor naturalidad en sus )odales y en las conversaciones que la señora Eggleston consideraba indispensables en una señorita de alcurnia" !uando todo eso qued& bien claro. por así decir. pues ayer )is)o le envi3 un )ensa+e en que le pedía que regresara a 'ueva =rleans si la señorita (s%$ord estaba presentable" 8-ebo considerar que lo está: !%ristop%er asinti&" 4Sí.y esperará a que te sientes" A lo %acían otra vez. tendido en la ca)a y desvelado noc%e tras noc%e sabiendo que ella dor)ía al otro lado del a)plio vestíbulo. pero las noc%es eran inter)inables A el sueño esquivo. la )ano apoyada en la de 3l y los cuerpos rozándose casi. tener a alguien en escena. pues )ientras estaba satis$ec%o con la rapidez con que se iba convirtiendo en un )odelo de +oven bien educada. se volvi& una e1perta en conversaciones re$inadas cuando los tres cenaban +untos. era una agonía que no creía poder soportar por )uc%o tie)po )ás" . así lo creo" -e cualquier )odo. y a pesar de cierto nerviosis)o al principio. especial)ente aquellas veladas en que la señora Eggleston insistía en per$eccionar la gracia y el donaire de 'icole en el sal&n de baile" Era tanto un e1quisito placer co)o un doloroso tor)ento sostenerla entre sus brazos )ientras giraban alrededor del pequeño sal&n de baile de 9%ibodau1 *ouse" . y a !%ristop%er le llev& s&lo unos segundos recorrer el contenido con la vista" !on se)blante ine1presivo. considero que cualquier de$iciencia que tenga que ser erradicada puede desaparecer aquí en la ciudad" 'ecesita salir y ponerse en contacto con la sociedad y no seguir )ovi3ndose co)o una )arioneta delante de nosotros dos" 45E1celente7 En su ausencia %e %ec%o algunos arreglos que espero reciban su aprobaci&n" -ebo disculpar)e por uno en particular que no discuti)os antes. Iason detrás de su i)ponente escritorio y !%ristop%er al otro lado" Iason recogi& uno de los papeles que estaban enci)a del )ueble y se lo alarg&" Era una breve carta. la es$era social de 9%ibodau1 *ouse se ensanc%& de )odo considerable" El aconteci)iento social )ás $ácil y con )uc%o el )ás a)eno $ue to)ar el t3 con *ans y su +oven esposa" !on una gracia y encanto dignos del papel que representaba.uedo preguntar qu3 le di+o a ?onroe para que aceptara: Sonriendo. pero durante todo el tie)po era )ás que consciente de la cercanía de !%ristop%er" !on deter)inaci&n. sonri3ndole con la )is)a indi$erencia y luego escabull3ndose para per)itirle derra)ar besos $ogosos en su boca ávida y co)placiente" ()bas eran iguales. co)o si 3l no $uera )ás que el tutor que $ingía ser. pero que tal individuo sería )ás e$ectivo si contara con alguna aprobaci&n e1presa del -eparta)ento de .or suerte la señora Eggleston no tenía intenci&n de dedicar de)asiado tie)po a esas $rivolidades" #leg& el día en que !%ristop%er. interpretando su papel ante la señora Eggleston. y entonces 'icole lo %acía con )enos rigidez y po)posidad. detestaba la aparente $acilidad con que lo lograba" =bservando la )anera en que le sonreía. 'icole puso todo su a$án en borrar los 2lti)os cinco años de su vida" (prendi& a sonreír a !%ristop%er con la debida cordialidad cuando 3l $ingía solicitarle la )ano para un baile. y ba+o la direcci&n de la señora Eggleston aprendi& a do)inar los intrincados detalles de la %ora del t3" 9a)poco se descuidaba su educaci&n intelectual. no se sentía tan seguro" -urante el día podía $ingir indi$erencia. despu3s de consultar con la señora Eggleston. la velada pas& sin ning2n es$uerzo" !%ristop%er conte)plaba a la naciente 'icole con cierta ad)iraci&n y %ostilidad a la vez. pensaba con desd3n" Sin e)bargo. y que con$ío no le %aga considerar)e de)asiado arbitrario" 0na so)bra de recelo cruz& por el se)blante de !%ristop%er antes de preguntar< 48>u3 es: #os dos %o)bres estaban sentados en la biblioteca de la casa de ciudad de los Savage. recordaba con dolor el engaño de su )adre" (sí %abía $ingido (nnabelle delante de los de)ás. Iason se arrellan& en el sill&n" 4 #e e1pliqu3 que deseaba enviar a )i propio representante a Inglaterra.ero ese )odo de vida ta)bi3n tenía sus co)pensaciones. 'icole %izo que se sintieran c&)odos co)o si en realidad $uera la pupila de !%ristop%er" ( esto sigui& una cena en una plantaci&n vecina. 3l $ue de visita a la casa de Iason Savage" 0na vez que %ubieron interca)biado saludos. Iason di+o< 4 -ebe de %aber leído )i pensa)iento.

eo que %asta cierto punto esto servirá bastante )e+or que )i plan original. e1cepto cierta vivacidad en la )irada. dará )ayor credibilidad al %ec%o de escoltar y actuar co)o tutor de la señorita (s%$ord" 4Sí.or desgracia. salvo que a%ora quedar3 de$initiva)ente )arcado co)o nortea)ericano" En el otro caso podría %aber %abido algunas sospec%as.or cierto. sí7 ?uy $uera de lo nor)al 4replic& Iason con los dientes apretados4" #a$itte $ue de)asiado le+os esta vez. pero )e te)o que per)ití que la conversaci&n se apartara del te)a principal" Aa %e %ec%o arreglos con un barco %oland3s que zarpará dentro de unos diez días" El barco es el )che(eningen" Estoy $a)iliarizado tanto con el barco co)o con el capitán. es decir. el gobernador está $uera de sí""" y no le culpo" #as actividades de #a$itte son un ultra+e para 'ueva =rleans y #ouisiana" 4=tros discreparían" Iason le ec%& una )irada penetrante" 480sted: #a so)bra de una sonrisa burlona aso)& a sus labios" 4=%. Iason ad)iti&< 4 'o puede culpar)e por intentarlo. los esbirros de #a$itte les tendieron una e)boscada. yo tenía otra raz&n para enviar por usted 4e)pez& Iason4.Estado" A co)o ve. no se sorprenderán cuando les $or)ule ciertas preguntas" Si la suerte )e ayuda. ta+ante" Iason se e1trañ& por la $alta de entusias)o en su voz y la e1presi&n so)bría que cruz& por el rostro severo de !%ristop%er" !on aparente despreocupaci&n. supongo que no acudi& a la venta de los %er)anos #a$itte en el 9e)ple" 4 'o. pero sin que sus $acciones delataran nada. co)o usted dice. un inspector de aduanas y una $uerza de doce %o)bres. y tal vez si los ingleses creen que s&lo soy un observador. pero %izo oídos sordos a )is conse+os" 4 Eso es )uy desa$ortunado" Su Iean #a$itte posee )uc%as cualidades ad)irables" 4 Iason vacil& y luego añadi&4< 8!onsideraría la posibilidad de ir a /rand 9erre e intentar convencer a #a$itte de que libere a los aduaneros que retiene prisioneros. y si soy )uy astuto. eso ta)bi3n 4di+o. conc3ntrese en los . el secretario estuvo de acuerdo con)igo" !on una )ueca de so)a. no pro$undizarán )ás allá de lo super$icial" Estas cartas de introducci&n que co)enta ?onroe en la carta %arán que )i )isi&n sea )ás $ácil por un lado y )ás di$ícil por el otro" 4 Estoy seguro de que estará a la altura de las circunstancias 4observ& Iason con sequedad" 4 'atural)ente" >uizá %asta le agreguen cierto encanto""" burlar a los británicos es algo en lo que )e %e vuelto )uy duc%o" 4 . )ataron a Stout e %irieron de )uerte a otros dos" El resto están prisioneros en la $ortaleza de #a$itte en /rand 9erre" A co)o puede i)aginar. se presentaron para detener la venta" . enviados por el gobernador. s&lo re$uerza lo que yo consideraba un punto d3bil" 9odavía tiene que llevar a cabo la )is)a )isi&n" 4 -e acuerdo 4le interru)pi& !%ristop%er4" #a sanci&n o$icial allanará )i ca)ino. pero sus o+os se entrecerraron de repente y se enso)brecieron 4" 8( qu3 se debe esta s2bita curiosidad acerca de )is relaciones con #a$itte: 4Se le endureci& la voz ligera)ente al agregar4< 'o soy un instru)ento que pueda ser usado en contra de Iean" !on gesto co)pungido. yo no" Iean se %a enredado de)asiado con los piratas y. no. !%ristop%er co)ent& pensativo< 4 . sobre todo en vista de lo que sucedi& en la 2lti)a venta" !on la atenci&n $i+a en Iason. )e doy cuenta de ello" . Iason ca)bi& de te)a" 4!o)o acaba de llegar a la ciudad. e)pez& a levantarse del sill&n. a los que todavía están vivos: 4Estaba esperando esa petici&n 4con$es& !%ristop%er con ironía" 48#o %ará: !%ristop%er se encogi& de %o)bros" 4 -iga)os que tengo algunos asuntos pendientes en /rand 9erre y que no )e i)portaría trans)itirle su petici&n a Iean" 'o puedo pro)eter nada )ás" 4 ?uy bien" 9endrá que bastar con eso 4 acept& Iason a regañadientes" !%ristop%er. tendrán una travesía tan agradable y tranquila co)o sea posible en esta 3poca del año" 4 'o )e de+a )uc%o tie)po para ver a #a$itte" 4 'o" El via+e a Inglaterra es )ás i)portante" Si le causa de)asiados proble)as. creyendo ter)inada la reuni&n. no lo %ice 4 respondi& sin inter3s !%ristop%er.ero esto no altera en absoluto nuestros planes. los asesinos de su isla /rand 9erre" *a ca)biado todo )uc%o desde la 3poca en que se %acía contrabando en pequeña escala y con cierto apego a la respetabilidad" #e advertí que llegaría su %ora si no ca)biaba. !%ristop%er inquiri&< 4 8>u3 sucedi& en realidad: 8-ebo suponer que $ue algo $uera de lo nor)al: 45=%. pero con una carta de presentaci&n del Secretario de Estado de los Estados 0nidos no %abrá ninguna duda a qu3 partido %e apostado" 4Sí. pero Iason le indic& que se quedara" 4 (de)ás de la carta de presentaci&n de ?onroe.

)i a)or 4se apresur& a intercalar la señora Eggleston.preparativos del via+e" 4'o creo que )ientras yo est3 ausente en /rand 9erre.er$ecta)ente 4respondi& !%ristop%er en tono a)istoso4" 8( qu3 %ora debe)os llegar: 4 (lrededor de las siete. ad)iti& que. pero estaba en$adado" A co)o reconocía que sus pensa)ientos eran il&gicos y ridículos. olvidar que ese cuerpo $ornido y duro le %abía enseñado el placer e1quisito del a)or""" Si a2n $uera la virgen intacta que creía la señora Eggleston. yo no con$iaría en ella donde %ay +uegos de azar< parece gustarle de)asiado apostar con )i ayuda de cá)ara" Iason cerr& los o+os con angustia i)aginando el escándalo si 'icole invadiera los salones de +uego reservados a los caballeros" 4!reo que sena conveniente que esta noc%e tra+era a cenar a 'icole y a la señora Eggleston" #uego le %ar3 saber si )e atrevo a apadrinarla" 4. ellas no conocen a nadie en la ciudad.or )ás que !%ristop%er la observaba con atenci&n. ani)ada4" 'o tienes nada que te)er. 8verdad: -espu3s de todo. irracional)ente. y verle actuar co)o si $ueran e1traños era una $or)a de tortura intolerable" . por su parte. tendrás una espl3ndida oportunidad de per$eccionar tus )odales" 4 A añadi& con una sonrisa picaresca4< 5Si es que eso $uera necesario7 'icole no tuvo )ás que decir y encogi3ndose de %o)bros contest&< 4Si usted lo dice""" . %izo que le )irara a los o+os con actitud inquisitiva" 4 -iez días 4 repiti& casi sin aliento4" 8Estare)os preparadas para entonces: 4=%. crey& que era una in+usticia que la sola presencia de esa $igura alta y garbosa %iciera correr la sangre por sus venas co)o caballos $ogosos" -etestaba su debilidad por 3l y deseaba con ardor que tuviera un o+o tuerto y el rostro picado de viruela. !%ristop%er ca)in& a paso vivo %acia su propia casa" (l llegar. pero pronto se %all& en$rascada en la conversaci&n que !at%erine )antuvo con $luidez durante toda la velada" . si)patiz& de in)ediato con la señora Eggleston" 'icole. !%ristop%er %abía sido la cortesía personi$icada. eran s&lo una e1uberante pro$usi&n de rizos oscuros" 'o le veía los o+os ocultos tras las pestañas espesas y oscuras que %abía ba+ado con )odestia. di+o en tono burl&n< 4 5#e reconocer3 una cosa. no %ay cosa que pueda ponerte en evidencia. se di+o con tristeza" "" !%ristop%er le lanz& una )irada apreciativa de soslayo" Ella estaba %er)osa con ese vestido azul que realzaba ad)irable)ente su silueta alta y esbelta" El cabello parecía una cascada de bucles sueltos que le rozaban los %o)bros y a la luz di$usa del saloncito no tenían su %abitual tono ro+izo. pero la noticia de que zarparían en diez días.or un segundo dese&. sí. que le lanzara una de las tenebrosas )iradas del F+oven 'ic6G.ero no podía esperarse otra cosa de 3l.ero no tenía )uc%as esperanzas" #a cena con los Savage transcurri& en )edio de un cli)a agradable" !at%erine. y co)o el señor Savage y su querida esposa se %an o$recido a introduci)os en sociedad. 'icole se estaba convirtiendo con rapidez en una e1perta en ocultar sus e)ociones" . ya que le irritaba sobre)anera aquella )uñequita a la )oda que %abía ocupado el lugar de 'ic6" -ebía rebosar de alegría por esa s2bita trans$or)aci&n. usted y su adorable esposa consideren una carga to)ar ba+o protecci&n a 'icole y a la señora Eggleston. y se pregunt& c&)o to)aría la noticia que %abía venido a darles" 'icole acept& la in$or)aci&n de la cena in)inente y de la pr&1i)a ausencia de !%ristop%er por algunos días sin pestañear siquiera. a )ás tardar. entonces quizá podría co)batir la atracci&n $ísica que la consu)ía" !on añoranza. no podía discernir c&)o la %abía a$ectado la noticia. observándole. y que la %abía tratado con tal indi$erencia y $alta de pasi&n que la %erían y al )is)o tie)po la en$urecían" Si s&lo pudiera olvidar aquellos )o)entos pasados entre sus brazos. pero a%ora conocía la )agia que podía obrar su boca. se quit& al instante la capa y se reuni& con las da)as en el saloncito de la parte posterior de la vivienda" En el %ogar c%isporroteaban los leños. es )uy %ábil para aprovec%arse de una situaci&n7 Sí. y 'icole debe alternar en sociedad" Iason le lanz& una )irada divertida pero e1asperada al )is)o tie)po" Binal)ente. pues quizás allí podría encontrar alg2n recurso para la situaci&n con$lictiva en que se encontraba" . !at%erine y yo nos ocupare)os de la educaci&n de 'icole" Sonriendo a%ora. su$ri& un s2bito y agudo ataque de ti)idez. !%ristop%er se puso de pie" 4 'icole no arruinará vuestra reputaci&n en sociedad" 4 A añadi& con picardía4< Eso sí. desde la llegada de la señora Eggleston. encantadora en un tra+e color lavanda claro que realzaba el tono violeta de sus o+os. y 'icole. )aldici&n. no sería tan doloroso. ta)bi3n se sentía $urioso consigo )is)o" !onte)pl& con alivio la perspectiva de su via+e a /rand 9erre. )ás o )enos" A espero que )i esposa no se disguste )uc%o con)igo por traer invitados en el 2lti)o )inuto" (di&s""" casi espero con inter3s conocer a su pupila" Silbando por lo ba+o y tan satis$ec%o co)o era posible estarlo en su situaci&n. disipando la %u)edad que por lo general invadía las casas de 'ueva =rleans durante el invierno" 'icole estaba de pie )irando por la puerta que daba al patio enladrillado y la señora Eggleston se %allaba sentada en el so$á de da)asco rosa con las )anos ocupadas en alg2n bordado" ()bas )u+eres le )iraron al entrar. )ientras cruzaba el saloncito y se sentaba +unto a la señora Eggleston.

tan )enudo" . pero no pude re)ediar recordar lo desdic%ada y )iserable que )e %iciste sentir alguna vez" 'o le desearía a 'icole que pasara por el )is)o su$ri)iento" Iason se encogi& de %o)bros" 4Ellos tendrán que resolver sus propias di$erencias" 9odo lo que a )í )e i)porta eres t2" 4!onte)plándole el rostro. )usit& con voz pastosa4< 9e a)o. y las espigadas. Iason no estaba prestando de)asiada atenci&n a sus palabras %asta que !at%erine co)ent& en tono preocupado< 4 'icole (s%$ord es una de las +&venes )ás adorables que %e conocido" Espero que !%ristop%er Sa1on se co)porte co)o es debido con ella" 'o )e agradaría en absoluto que ella saliera %erida""" 5los %o)bres pod3is ser )uy desconsiderados7 !ruzando la %abitaci&n en dos zancadas %asta donde estaba ella. ser diosas altas.(l t3r)ino de la cena de+aron a los caballeros solos con sus I copas de coñac y sus %abanos y las tres )u+eres. !at%erine. te a)o con locura" A en este )o)ento lo 2nico que deseo es %acerte el a)or" 4 Inclin& la cabeza oscura y la bes& con ardor" !at%erine olvid& con prontitud a 'icole (s%$ord y se dedic& a la agradable tarea de probarle a su esposo que sus senti)ientos eran correspondidos plena)ente" . sentado en un sill&n de la alcoba y vestido con una bata color es)eralda co)o sus o+os. co)o 'icole. y así es. se dirigieron a una espaciosa sala de estar decorada en atractivos )atices de oro" ?ientras c%arlaban de $rivolidades. pens& !at%erine con una punzada de envidia al co)parar el cuerpo escultural de 'icole con el suyo propio. probable)ente ansiaban ta)bi3n ser distintas" Se pregunt& cuáles pre$eriría !%ristop%er Sa1on" !uando los invitados se %ubieron )arc%ado y !at%erine se estaba preparando para ir a la ca)a. guiadas por !at%erine. Iason la to)& entre sus brazos con el se)blante )uy serio" 4!reí que %acía tie)po que %abías ca)biado tu opini&n sobre )í" 4 5=%. le %izo a Iason algunos co)entarios sobre 'icole" Iason. querido )ío7 'o )e re$ería a co)o eres a%ora.ero luego se sonri&< las )u+eres pequeñas co)o ella deseaban. observaba a su esposa )ientras ella se cepillaba el ondulado cabello negro ante el espe+o" -aba gusto verla con la pesada )ata de pelo colgando %asta la cintura todavía esbelta y ci)breante a pesar de los cinco %i+os que %abía dado a luz" .islu)brando el cuerpo curvilíneo a trav3s del ca)is&n transparente de $ina gasa. invariable)ente. la )ente de !at%erine estuvo ocupada en %acer con+eturas sobre la relaci&n entre !%ristop%er y 'icole" 5>u3 bella era7.

CAPÍTULO XX ?ientras la piragua se acercaba a /rand 9erre. su instinto le aseguraba que detrás del espeso $olla+e se escondían espías de Barataria que seguían todos sus )ovi)ientos" ?ientras c%apoteaba ca)ino de la playa volvi& a sentir la )is)a oleada de suspicacia. pero incapaz de contenerse. inseguro por pri)era vez en los largos años de tratar con este %o)bre" #a$itte le sostuvo la )irada sin que sus o+os negros revelaran gran cosa" Binal)ente. Sable pregunt& con cierta ironía< 4Supongo que sabes por qu3 estoy aquí" #a$itte se encogi& de %o)bros con indi$erencia" 4 . y la ba%ía estaba tan atestada de barcos co)o en sus )e+ores 3pocas. por todos los de)onios. -o)inique Aou entre ellos. no tengo nada que decir" 4(guard& un segundo y al ver que #a$itte no respondía. ta)bi3n retrasaron su avance %acia la casa de #a$itte.ues claro. estoy )uy. !%ristop%er se %undi& en el sill&n. ya que )uc%os le reconocieron co)o el capitán Sable" Iean le recibi& con a$abilidad. a )enos que %ayas venido para preguntar por el espía de #a Belle /arce" !%ristop%er )ene& la cabeza" 4 (%. pero gan& la risa y solt& una estruendosa carca+ada" 4 *ay una cosa que sie)pre %e ad)irado en ti. y a !%ristop%er no le cupo ninguna duda de que los %o)bres de Stout se encontraban prisioneros en ese lugar" (lgunos individuos ar)ados. no estoy del todo seguro de poder detenerte" 9al vez sí. ya )e parecía" *as venido a buscar la libertad de los %o)bres del gobernador. Sable. el +uego y la prostituci&n no %abían cesado. con todo. pero no le i)pidieron el paso. 8y qu3 si $uera así: 4replic& !%ristop%er4" (lguien tiene que negociar su libertad""" 8por qu3 no yo: 4 ?uy bien. un contingente de guardias ar)ados patrullaban el área. ni siquiera %abrías pisado /rand 9erre" Sabiendo que era una verdadera i)prudencia. tal vez no""" 8>ui3n sabe: . pero la curiosidad le i)puls& a preguntar< 48En realidad crees que !laiborn )e co)pr&: 0n bu$ido recibi& sus palabras y #a$itte gruñ& con a)abilidad< 4 Si así $uera mon ami. es %asta d&nde te tiene el gobernador en su bolsillo" #a sonrisa se borr& del rostro de !%ristop%er. pero en el aire seguía $lotando esa )olesta sensaci&n de vigilancia continua que indicaba bien a las claras que los )is)os piratas estaban )uy inquietos por el 2lti)o encuentro con los %o)bres del gobernador" ( +uzgar por los c%illidos y las risas que salían de los burdeles por los que pasaba. mon ami. !%ristop%er di+o con serenidad" 4Si es eso lo que piensas. pero era innegable que e1istía una at)&s$era de e1pectativa y de %ostilidad" 9a)bi3n advirti& ca)bios en el calabozo. y es tu arrogancia" A no. !%ristop%er percibía la at)&s$era enrarecida aun antes de avistar las islas" 'o %abía nada tangible que re$orzara sus sospec%as de ser vigilado por o+os %ostiles al irse acercando. no creerás que ca)biaría de ca)isa con tanta $acilidad7 #a$itte se encogi& de %o)bros una vez )ás" 4 8>ui3n sabe: *a ocurrido antes" !%ristop%er le lanz& una )irada asesina. 8no es así: (rriesgando una sonrisa. mon ami" S&lo se )e ocurre una raz&n para %aber regresado en este )o)ento. )ur)ur&< 4 5Si3ntate7 'o tengas tanta prisa. !%ristop%er aventur&< 48Escuc%arás lo que tengo que decir: 4 5Ba%7 S3 para qu3 %as venido" Estás aquí para solicitar la libertad de los %o)bres del gobernador" 4?uy bien. con los o+os dorados brillantes y burlones. !%ristop%er inquiri&< 4 8*ay algo que no sepas: !on la )irada dura. mon ami" !ircunspecto a%ora. Sable. #a$itte di+o en voz queda< 4 *ay )uc%as cosas que no s3" #o que no s3 acerca de ti. pero )uy disgustado con ese )o+igato y santurr&n de !laiborn" . y luego con e1presi&n avergonzada y en$adada al )is)o tie)po. aun cuando e1terior)ente la isla parecía la )is)a de sie)pre" *abía descartado su ropa elegante y una vez )ás estaba vestido co)o el capitán Sable" 'o se %abía )olestado en a$eitarse en dos días y una barba incipiente le so)breaba el rostro" 'adie le intercept& el paso )ientras se enca)inaba a la i )ansi&n de #a$itte.ero la pregunta no viene al caso" Aa estás aquí y no te guardo rencor ni ani)osidad" Dela+ándose apenas. Sable inquiri&< 48!rees que podrías detener)e: #a$itte no sabía si en$adarse o reír. se levant& y pregunt&4< 8Soy libre de )arc%ar)e: #a$itte le )ir& pensativa)ente. no estarías sentado donde estás. %ablare)os. pero sus o+os estaban alerta y vigilantes" Sabiendo que no ganaría nada con una c%arla convencional. pero te lo advierto. que bra)&< 4 5=%.

$ue un 31ito $abuloso" 0n día sí y otro no.uedes desencadenarlo. Iean. #a$itte se puso de pie de un salto" 48!&)o puedes decir eso: 8>u3 ley estoy violando: 80na ley pro)ulgada por esos dic%osos co)erciantes nortea)ericanos para )onopolizar el co)ercio a su $avor: 5?e i)porta un bledo tu ley7 4se +act& #a$itte %aciendo c%asquear los dedos en el aire4" 5Ao les vendo artículos )e+ores A )ás baratos a los ciudadanos de 'ueva =rleans y por ello estoy $uera de la ley7 -i)e. y ya regrese o no en septie)bre. Iean. respondi& con indi$erencia< 4 5'inguna7 Se estudiaron )utua)ente. no )e traiciones" !%ristop%er no le respondi&" 9anto #a$itte co)o 3l sabían que por )ás que pudieran estar en bandos opuestos en el $uturo cercano.ues claro. todavía estás violando la ley. !%ristop%er re$un$uñ&< 4 5?uy bien.or qu3 debo %acerlo: Son buenos re%enes 4 di+o #a$itte )al%u)orado" 45Eres un necio si crees eso7 4estall& !%ristop%er. ro)piendo el inc&)odo silencio" 4 9odavía deseo que lo )antengas prisionero. líbrate del proble)a con sobornos""" esta vez7 . e1asperado4" 5Escuc%a. que este)os tan le+os de la concordia y ar)onía que tenía)os %ace apenas unos )eses 4co)ent& #a$itte. esta vez %as ido de)asiado le+os7 5*as )atado tres agentes $iscales7 8!rees acaso que !laiborn va a quedarse quieto: Está resuelto a reunir tropas y dinero para aniquilarte" Si liberas a esos %o)bres. %e venido para convencerte de que sueltes a los %o)bres del gobernador y )e los entregues" 4 8. %as violado la ley. se tranquilizarán algunos áni)os y dará la i)presi&n de que no eres un pirata cualquiera.uedo prestarte tres botes" 0nos pocos prisioneros están ilesos. 8por qu3 se debe $avorecer a los nortea)ericanos y por qu3 debo pagar un i)puesto de i)portaci&n por )is productos: In$le1ible. al $in 4" !on$ío en ti. y ellos podrán )ane+ar sus botes" 9a)bi3n puedo darte su$iciente co)ida para el via+e co)o )uestra de )is buenas intenciones" ?is propios %o)bres os escoltarán %asta algunas )illas de la ciudad""" 8(lguna ob+eci&n: Sí que la tenía. a pesar de esa +ugada est2pida de Stout. a2n so)os lo bastante a)igos co)o para dispensa)os $avores el uno al otro 4 asinti& #a$itte lenta)ente" . !%ristop%er le advirti&< 4 'o estoy aquí para discutir contigo. 8no crees:.ode)os partir %oy: 4 pregunt& con $rialdad" 4Si lo deseas" . )e gustaría que lo liberaras para entonces" #a sorpresa %izo levantar una ce+a a #a$itte" 48Soltarlo: 8( un espía: El se)blante de Sable no )ostr& ninguna e1presi&n" . salvo algunas )agulladuras y cosas por el estilo. pero aseg2rate de que no se escape" Larpar3 para Inglaterra dentro de una se)ana. !%ristop%er sigui& %ablando< 4 . en los bolsillos adecuados vuelve sordos los oídos de ciertos %o)bres a las peticiones del gobernador" ?ontando en c&lera. un día llegará tu %ora" #as leyes y su cu)pli)iento están incre)entando y no puedes burlarte de ellas eterna)ente" 5Eres un )aldito i)b3cil si no te das cuenta de que el senti)iento p2blico va creciendo en contra tuya7 45Ba%7 5>u3 sabes t2 del senti)iento p2blico7 9odavía a$luyen co)o rebaños a )is ventas" #a 2lti)a en el 9e)ple. pero s&lo para probar que soy un %o)bre %onesto y que estaba protegiendo )is )ercancías y )is %o)bres" !%ristop%er no le quiso discutir" 9odo lo que quería a%ora eran los prisioneros y piraguas para transportarlos de regreso a 'ueva =rleans" 4 8. co)pradores que no están dispuestos a pagar el precio de tus co)erciantes %onestos" -e+a que esos presu)idos co)pitan a la descubierta con)igo y ya vere)os qui3n bene$icia )ás a los co)pradores" !%ristop%er apret& la )andíbula y se puso de pie" 4 -esde luego no esta)os de acuerdo" . que asesina o pide rescate por el pri)ero que se le anto+a" #os o+os de #a$itte brillaron de astucia" 4 'o )e parece que !laiborn llegue )uy le+os con esas peticiones" El oro. a)igo )ío.ero por el de)onio. pero no podía %acer nada al respecto" S&lo esperaba que los %o)bres de #a$itte no los degollaran en los pantanos" =cultando sus reservas.ero te lo advierto. despu3s de tantos años de a)istad estaban en bandos opuestos por pri)era vez" 4 Es una lásti)a. mon ami.asando por alto ese co)entario.4 Iean. si no te i)porta" 4 . sigo enviando contrabando a -onaldsonville y todavía encuentro co)pradores ansiosos. lo %ar3. y no puedes culpar al gobernador por intentar poner $in a tus actividades" Encolerizado y lanzando lla)as por los o+os. entr3ga)e a esos %o)bres" #a$itte le observ& por enci)a de sus dedos unidos por las ye)as" !%ristop%er podía verlo sopesar las venta+as y las desventa+as de conservar los re%enes" El silencio se prolong& por unos )inutos" 4 ?uy bien. Iean. el pasado %abía $or+ado un vínculo que sería i)posible de ro)per" 4 8>u3 )e dices de (llen Ballard: 4 pregunt& de s2bito #a$itte.

acabe)os con esto de una vez" 'o %e dor)ido )uc%as %oras en estos dos días y no estoy del )e+or %u)or. con una desenvoltura que revelaba sus $recuentes visitas a aquel lugar. de proteger sus )ercancías" Iason gruñ& de e1asperaci&n" 4 5'o es tan sencillo. será co)o t2 digas" 'ada retenía ya a !%ristop%er en /rand 9erre. los prisioneros y los escoltas estaban ca)ino de regreso a 'ueva =rleans" 'o $ue un via+e pesado ni di$ícil. en apariencia resignado a su destino" 4 ?uy bien. y dice que s&lo estaba tratando. y #a$itte lo sabe de sobra7 !%ristop%er se li)it& a encogerse de %o)bros. ninguno se )uriera antes de llegar a la ciudad" 'adie )uri& y no pudo repri)ir un suspiro de alivio cuando los esbirros de #a$itte los abandonaron a unas )illas al sur de la ciudad" 'avegaron los 2lti)os tra)os en co)pleto silencio" En a penu)bra del anoc%ecer !%ristop%er vislu)br& al poco tie)po el )uelle y el al)ac3n de la ribera cerca de la calle 9c%oupítoulas que Iason y 3l %abían elegido co)o punto de reuni&n" #as piraguas se deslizaron en silencio %asta los pilotes. así que se levant& de su asiento" 4 ?e agradaría partir lo antes posible. $ueron colocados rápida)ente en las ca)illas y llevados le+os de allí" =bservando con atenci&n la escena.atterson era un %o)bre +oven.uede ser que liberarlo sea tan s&lo una concesi&n a )i propia vanidad" #a$itte %izo un gesto e1presivo con las )anos" 4 ?uy bien. siga)os adelante con lo que debe)os %acer" 'o interca)biaron )ás palabras. si no te i)porta. rogaba que. aunque sí desagradable" .atterson.ero basta ya de eso. si es posible" #a pregunta se parecía )ás a una orden que a otra cosa y !%ristop%er ya estaba bastante %arto de todo aquel asunto" (rqueando una ce+a co)o en rec%azo del tono desabrido de su interlocutor. y daría cualquier cosa por saber c&)o averigu& nuestro plan" .4Sí" . s&lo creí conveniente estar aquí" .atterson no está )uy contento con )i )anera de %acer)e cargo del asunto. se pregunt& a qu3 lo %abía e1puesto e1acta)ente" . salvo por dos sillas de )i)bre desvenci+adas y un escritorio de pino destartalado" 0n pequeño quinqu3 sobre la )esa ilu)inaba con luz )ortecina la %abitaci&n y !%ristop%er se pregunt& de pronto si no %abía sido el tonto )ás grande del )undo" Dec%az& sentarse en la silla que le o$recían y se recost& contra la pared con los brazos cruzados en aparente descuido y los o+os alerta )ientras . advirti& un pequeño grupo de %o)bres que se apartaba del al)ac3n ruinoso y avanzaba en su direcci&n" Deconoci& a Iason que iba a la cabeza y. y el %ec%o de que Iason estuviese allí en aquel )o)ento. )uy $or)al y serio" ( +uzgar por el $río saludo que le brind& se notaba a las claras que desaprobaba no s&lo la inter$erencia de Iason sino ta)bi3n la de !%ristop%er Sa1on" 4 ?e agradaría tener unas cuantas palabras con usted.atterson cerraba la puerta" Iason. ella no )e %a arruinado social)ente. pregunt&< 48(%ora: 4 5(%ora7 4 replic& .ara entonces tendre)os )uy poco que te)er de 3l" #a in$or)aci&n que posee será anticuada en ese )o)ento y por lo tanto. tengo noticias para usted< zarparán pasado )añana.as& en vela toda la noc%e porque no con$iaba en los %o)bres de #a$itte" A ta)bi3n los prisioneros le preocupaban< tres o cuatro estaban grave)ente %eridos y los otros d3biles. pero si insiste""" Entraron y una oleada de %u)edad y olor a )o%o )ezclado con un aro)a de especias rancias les invadi&" El edi$icio de )adera estaba vacío y sus pasos resonaron l2gubres al cruzarlo" .atterson cuyo uni$or)e parecía $uera de lugar en ese s&rdido distrito de la ciudad" 'o sabía a ciencia cierta c&)o se llevaría a cabo el interca)bio.ara entonces los %o)bres de . el +ueves" . abri& cuidadosa)ente un .or lo visto. !%ristop%er contest& con indi$erencia< 4 9odo )arc%& co)o era de esperar" Iean los devuelve en señal de buena $e.atterson avanz& %acia ellos con paso vivo y se)blante adusto" El o$icial -aniel 9" .arece que los espías de la )arina no son tan in2tiles co)o yo pensaba" (de)ás. co)o todo buen ciudadano.atterson" !%ristop%er suspir&. incapaces de ca)inar. irritado" !%ristop%er. pero otros. in2til" 4 . su pri)er pensa)iento $ue para 'ic6""" 5algo le %abía pasado7 . 8c&)o $ue todo: . pero antes de que pudiera %acer ning2n co)entario. %as ca)biado )uc%o. .ro)etí %acerlo" . y )ientras !%ristop%er ganaba el )uelle de un ágil salto. y unas dos %oras )ás tarde !%ristop%er. a -aniel . con sorpresa.atterson estaban en to)o a las tres piraguas y ayudaban a dese)barcar a los )altrec%os prisioneros" (lgunos lo %acían por su cuenta. a)igo )ío" En otra 3poca %abrías ordenado que le ro)pieran el cuello sin un solo re)ordi)iento" 4>uizá" . le llen& de )alos presenti)ientos.ero el se)blante de Iason era inescrutable en la oscuridad y !%ristop%er tuvo la convicci&n de que Iason estaba tan ansioso de interrogarlo co)o el )is)o . le e1plicar3 todos los detalles )ás tarde" -íga)e.atterson les condu+o %asta lo que debía de ser la o$icina cuando el al)ac3n se usaba" El cuarto estaba desierto. lanzando una )irada penetrante a Iason.ero la )irada inquisitiva que le envi& a Iason %izo que 3ste )eneara la cabeza" 4 'o.

obedeciendo a un i)pulso perverso.atterson por su cuenta y cuánto le %abía contado Iason" Era evidente y %asta co)prensible que el %o)bre se )ostrara %ostil. disgustado por el intento de Iason de convertir un asunto de estado en una reuni&n social" . y lo conte)plaba co)o si estuvieran allí todas las respuestas que buscaba .atterson )ene& en3rgica)ente la cabeza. y ade)ás %a negociado la libertad de esos %o)bres" 4 5'o lo %e olvidado. di+o< 4 9odo esto podría )uy bien %aber sido una $arsa" (l ver la )irada penetrante de Iason.or 2nica respuesta. le guiñ& el o+o con descaro y )ur)ur&< 4 Es verdad.atterson.atterson pudiera %ablar intervino Iason< 4-aniel 4di+o suave)ente4. y entonces vere)os lo poco que le interesa7 4 Aa le %e tolerado de)asiado.atterson solt& un resoplido evidenciando su opini&n sobre la utilidad de Sa1on. asinti& y observ& a Iason servirle una )edida generosa y luego otra para 3l )is)o" -espu3s de esperar %asta que Iason co)enzara a beber de su vaso. $ueron las esperadas 8!on cuántos %o)bres contaban los %er)anos #a$itte: 8!uántas )uniciones: 8>u3 clase de $orti$icaciones: 8>u3 rutas usaba #a$itte para introducir sus )ercancías de contrabando en la ciudad: 8!uántos barcos estaban a)arrados en /rand 9erre: El interrogatorio continu&. pero debe ad)itir que se lo advertí" Iason torci& leve)ente el gesto" 4 (lg2n día tengo la sospec%a de que le colgarán""" 5tanto por su rebeldía ante la ley co)o por su lengua ingobernable y )ordaz7 .atterson 4 replic& !%ristop%er con un gruñido4" 5(rr3ste)e si se atreve7 Si es tan est2pido co)o para %acerlo. y a todas las preguntas !%ristop%er. . pues estaba )uy claro que el o$icial le consideraba casi en un plano de igualdad con el notorio #a$itte" #as preguntas. pero ta)bi3n te advertí que el señor Sa1on es un %o)bre )uy obstinado 4acot& Iason paciente)ente" . !%ristop%er sonri& e1%ibiendo sus dientes blancos y regulares" 9ras apartarse del )uro. desec%ando la sospec%a de que el @%is6y pudiera estar adulterado con alguna droga.olvi& a )irar a !%ristop%er y 3ste.atterson" !o)o pasaba el tie)po y !%ristop%er no se )ostraba )ás dispuesto a ayudar que al principio. y estaba una vez )ás tanteando su lealtad" !asi distraída)ente.ca+&n del escritorio y sac& tres vasos sucios y una botella de licor barato" 4 Espero que disculp3is la calidad del licor 4di+o con una sonrisa sard&nica 4" #a )ayoría de los %abitantes de la zona responden )e+or a este @%is6y barato que a otros )ás re$inados" 80n trago: .atterson que por desear un trago.atterson por su culpa" Iason le observ& de soslayo" 4 'o %ice ning2n secreto de )is senti)ientos %acia #a$itte y no puede culpar)e si trato de arrancarle tanta in$or)aci&n co)o sea posible" 4 Ir&nica)ente. i)perturbable. añadi&4< 'o saqu3 nada en li)pio de este $iasco. y )ás para $astidiar a . sus o+os de+aron de )irar con descaro.atterson )ont& en c&lera y estall&< 45?aldici&n7 5-3)e las respuestas debidas o le %ar3 arrestar. no se pueden presentar cargos contra 3l. y ta)poco que el señor Sa1on %a )antenido estrec%as relaciones co)erciales con ese proscrito7 4contest& . antes de que . e1cepto que es usted un %o)bre de palabra" Entonces se le ocurri& a !%ristop%er que todo ese episodio %abía sido una prueba< Iason %abía querido co)probar si podía negociar la libertad de la desa$ortunada $uerza de Stout.atterson %a ter)inado con usted.uedo )arc%ar)e a%ora: 45'o7 4replic& Iason severa)ente4" 5. de+& el vaso sobre el escritorio y pregunt& co)o al azar< 4 8. si le sirve de alg2n consuelo. respondía de )odo desesperante< 4 5'o lo s37 'unca los cont3 y la verdad es que no )e interesa tanto co)o para pensar de)asiado en ello" 5Está usted perdiendo su tie)po y el )ío7 Iason no parecía interesarse en otra cosa que en el contenido de su vaso. agreg& con sequedad< 4 Iean y yo pudi)os %abernos con$abulado" Ml quizás %a entregado esos %o)bres si)ple)ente para in$undirle )ás con$ianza en )í" . en apariencia durante %oras. in$le1ible" 4 Estoy de acuerdo.ero !%ristop%er. pero yo no7 5A )e ad)iro de )i propia decisi&n de usarle co)o instru)ento en este asunto7 . !%ristop%er %izo lo )is)o y ec%& una o+eada a los dos %o)bres que tenía delante de 3l" Se preguntaba cuánto %abía descubierto . cuando llegaron. le pro)eto que en )enos de cuarenta y oc%o %oras nos encontrare)os en el ca)po de %onor de Les Trois Capelines +unto al ca)ino de ?etarie" El o$icial palideci& ostensible)ente" Aa $uera de ira o por el reto descarado de !%ristop%er. pero se volvieron $ríos y a)enazantes" 4'o )e %a gustado su 2lti)o co)entario 4di+o deliberada4 )ente 4" 'i la intro)isi&n de . . pero no di+o nada )ás y se )arc%& brusca)ente no sin antes despedirse de Iason con un seco buenas noc%es y pasando por alto a !%ristop%er de )odo descort3s" !uando !%ristop%er qued& a solas con Iason. se trata de algo desa$ortunado desde su punto de vista.

/allatin y Bayard están en la corte del zar en estos )o)entos. pero s&lo de $or)a plat&nica. pero el tono glacial de su voz $ue incon$undible al preguntar< 48A 'icole encontr& alguno que le agradara: 4Eso no podría decirlo" . agente de nuestros prisioneros de guerra" !reo que ?onroe %a incluido una carta de presentaci&n para 3l" A ta)bi3n reside en #ondres en estos )o)entos un +oven secretario de (lbert /allatin" !reo que tan s&lo está allí para observar e in$or)ar a /allatin de la disposici&n de áni)o de #ondres" !o)o usted. Ionat%an Dussell y (lbert /allatin" Binal)ente ?adison no)br& a !a)pbell para el puesto de /allatin co)o )inistro" Es un grupo $or)idable" 4 8. su pupila" 49al vez" 4y brusca)ente ca)bi& de te)a4" Si ?onroe %a aceptado la sugerencia de !astlereag%.ero Iason parecía no tener prisa y co)ent& divertido< 4 -ebo $elicitarlo por su pupila" !asi con aprensi&n y )uy receloso. sarcástico" 4 Bien. pero )e apart3 del te)a" ?onroe %a aceptado la propuesta del )inistro de guerra de Inglaterra. es pasado )añana" 9uve la intenci&n de co)unicárselo en nuestra 2lti)a reuni&n.45A a )í )e lo dice7 8!ree que no lo %e pensado: -ebo con$esarle que todavía no tengo una opini&n $or)ada sobre usted" -or)ir3 )ás tranquilo cuando se encuentre ca)ino de Inglaterra. está allí e1trao$icial)ente.ero Iason qued& en que %aría lo i)posible para )antener a !%ristop%er al corriente de los sucesos de 'ueva =rleans" .ero lograrán algo: 4 inquiri& !%ristop%er. %abía que tener en cuenta que las cartas podrían no llegar nunca a Inglaterra" . aunque se pregunt& c&)o le sentaría a su est&)ago vacío" 480sted )encion& que se %abía adelantado la $ec%a de partida: 4di+o Sa1on" 4Sí" !o)o di+e. le o$reci& otro trago4" Basta ya de discusiones" *able)os a%ora de su )isi&n en Inglaterra" !%ristop%er acept& con rapidez el ca)bio de te)a. pues ni siquiera tiene cartas de presentaci&n del secretario de Estado" 48?e entrevisto con 3l: 4 'o" ?e parece que no nos será de )uc%a utilidad" . y con )uc%o el )ás $ácil. tendrá )ás 31ito del que ellos %an conseguido %asta a%ora" Siguieron c%arlando unos )inutos )ás y resolvieron dos te)as de vital i)portancia" El pri)ero. al parecer %aciendo negociaciones de paz con Inglaterra" 8>ui3n sabe lo que pueden lograr: 0sted. despu3s de todo. )e co)prende usted. pero 'icole sí lo $ue" Iuro que pens3 que tendría que abrir)e paso a la $uerza" 0n destello inde$inible brill& en los o+os de !%ristop%er. *enry !lay. 8se %a acordado ya d&nde se desarrollarán las negociaciones: 4 'o" Decuerde que ?onroe escribi& la respuesta %ace apenas un )es""" ni siquiera %a llegado a Inglaterra todavía" 9a)bi3n %e)os no)brado una nueva co)isi&n< Io%n (da)s será el +e$e y los otros son un $ederalista lla)ado Ia)es Bayard. espero. a)igo Sa1on. en lo concerniente a #a$itte" 4 Iason lo )ir& $i+a)ente" 4 ?e sorprende que )e enco)iende la )isi&n de ir a Inglaterra 4co)ent& !%ristop%er sin e1presi&n en la voz4" 8-esea ca)biar de planes: 4 5'o sea ridículo7 5!laro que no7 Es s&lo con respecto a su relaci&n con #a$itte donde radican )is dudas 4e1cla)& con e1asperaci&n" #uego.or cierto que a%ora es a2n )ás i)perioso que antes tener a alguien en Inglaterra que est3 de nuestro lado" 48'o tene)os un representante o$icial: 4pregunt& !%ristop%er" 4S&lo un caballero lla)ado Deuben Beasley. dis$rutando de su sabor. !%ristop%er repiti&< 4 8Belicitar)e: 4Sí" 0sted di+o que no )e avergonzaría y no lo %izo" . pues los pretendientes estarán pronto cla)ando a su puerta" Sus )odales son encantadores" El sábado cena)os en la )ansi&n del gobernador y el )is)o !laiborn se sinti& )uy atraído por ella. de %ec%o )ás que usted. porque no le tengo de)asiada con$ianza. ya que es un %o)bre devoto de su esposa" A el do)ingo la lleva)os a la &pera" #a &pera en sí no $ue un gran 31ito. así co)o un segundo vaso de licor. era una clave si)ple a disposici&n de Iason para cualquier noticia que quisiera enviar a !%ristop%er" Sabiendo las di$icultades por las que pasaría el correo durante la guerra. el presidente de la !á)ara de Depresentantes.ero debo ad)itir que )e derrot& en una partida de cartas""" 5es una e1celente +ugadora7 A es una suerte que zarpen el +ueves. !asclereag%. al tie)po que una sonrisa seductora ilu)inaba sus $acciones severas.ero )añana le entregar3 toda la in$or)aci&n que tenga al respecto" Se sirvi& otra ronda de @%is6y. y bebi3ndolo lenta)ente.ero estoy seguro de que lo descubrirá por sí )is)o""" ella es. !%ristop%er consider& que iba a ponerse )ás borrac%o que una cuba si se quedaba )ás tie)po" . para e)pezar las negociaciones directas" 4 ?))" ?i 2nico co)entario es que ?onroe debi& %aber %ec%o eso %ace alg2n tie)po" (%ora los británicos tratarán con )ayor a%ínco de apoderarse de todo lo que puedan antes de que se declare la paz" 4Sospec%o lo )is)o" .

siendo un día )ás tarde cada vez" El capitán lo ignoraría todo. y $ue s&lo cuando se ter)in& la botella y a)bos estaban borrac%os cuando !%ristop%er y Iason e)pezaron a pasearse por las calles en direcci&n a sus respectivos %ogares" *abía e)pezado a llover. )i +oven a)igo. son corsarios %onestos7 4 A !%ristop%er se )ordi& prudente)ente la lengua" #o )ás di$ícil de todo era escoger el )o)ento oportuno" 'inguno tenía idea de cuánto tie)po pasaría !%ristop%er en Inglaterra y no se atrevieron a $i+ar una $ec%a para el regreso" 9endrían que $i+ar varios días y %oras di$erentes en los cuales !%ristop%er pudiera to)ar contacto con el barco nortea)ericano" Binal)ente se decidi& que cada )es. pues encontraba )uy divertido que los usara en vista de la opini&n que tenía de #a$itte" . un corsario per)anecería a la e1pectativa cerca de la costa de Susse1. a)igo )ío" Espere %asta que llueva en Inglaterra" .El segundo te)a era )ás di$ícil" El )edio de de+ar Inglaterra en un )o)ento en que estaba en guerra con los Estados 0nidos $ue algo que discutieron con detalle" =bvia)ente. la rapidez sería de la )ayor i)portancia. y partiría si no se veía la señal de !%ristop%er en la playa" #a $ec%a ca)biaría a intervalos )ensuales. Iason se ec%& a reír" 4 Espere a llegar a Inglaterra. y no %abría tie)po para to)ar una ruta indirecta. to)aron otro vaso del @%is6y barato. co)o la luz de una linterna" 9al vez no era el )e+or plan 4resultaba arriesgado y de+aba )uc%o al azar4 pero $ue lo )e+or que se les ocurri&" Solucionado el proble)a a su satis$acci&n. co)o ir de un puerto a otro antes de zarpar %acia los Estados 0nidos" -espu3s de )uc%os razona)ientos y discusiones. e1cepto que debía recoger a uno o dos pasa+eros y luego %acerse a la vela de in)ediato con destino a 'ueva =rleans" Se usaría una señal si)ple. pero se burl& de 3l.ero Iason di+o en tono ta+ante< 45Mstos. ning2n barco ingl3s zarpaba con destino a los puertos nortea)ericanos" Si !%ristop%er tenía 31ito y conseguía docu)entos de valor. en las pro1i)idades de la pequeña aldea de Dottingdean" El barco quedaría anclado durante varias %oras desde el crep2sculo %asta la )edianoc%e. se acord& que utilizarían los servicios de varios corsarios que pululaban por las costas inglesas seg2n la in$or)aci&n que tenía Iason" !%ristop%er estuvo en todo de acuerdo. !%ristop%er se ciñ& la c%aqueta al cuerpo" (l verle. y )aldiciendo por lo ba+o. e)pezando desde el KU de abril.

tal vez os pregunt3is" 'o lo s3.or qu3.CUARTA PARTE El brib"# $ la % rra F=dio y a)o" . pero siento y vivo ator)entado"G !atulo .

CAPÍTULO XXI En $ebrero. )ientras la señora Eggleston y !%ristop%er se dedicaron a pulir el porte y el co)porta)iento de 'icole. 'apole&n aceptaba su derrota y abdicaba" (bandon& . carniceros. entre las actividades de !%ristop%er %ubo dos o)isiones notables y curiosas< no %izo uso de ninguna de sus cartas de presentaci&n ni se es$orz& por encontrar a los tutores de 'icole" En su segundo día en #ondres. aunque triviales. ya que ta)bi3n la %abía abandonado siendo casi una niña %acía )uc%os años" . y despu3s de vencer cierta resistencia por parte de la señora Eggleston.arís a )edianoc%e ca)ino de su e1ilio en la isla de Elba. cuando !%ristop%er y su grupo dese)barcaron en Inglaterra" ?aldiciendo el viento y la lluvia. instituci&n )onu)ental donde se registraban y conservaban todos los naci)ientos. establecer su cr3dito. ni !%ristop%er ni 'icole tuvieron la sensaci&n de %aber vuelto al %ogar" Era co)prensible en el caso de 3l. y el populac%o se paseaba por esa e1tensi&n %elada co)o si $uera la F!alle 93)panoG" 9odas las arterias que daban al río ostentaban en las esquinas grandes letreros donde se anunciaba que se podía cruzar sin peligro. acostu)brarse al a)biente de una ciudad e1traña" ?uy pronto las da)as descubrieron las delicias de las tiendas de Bond Street. le e1igían )uc%o tie)po. el i)perio de 'apole&n se derru)baba" Sc%@arzenburg conducía a los austriacos y von BlPc%er a los prusianos al )is)o centro de . así co)o la larga guerra contra 'apole&n" En Inglaterra el +2bilo popular se )ani$estaba en las escarapelas blancas de los so)breros y en los blancos estandartes de los Borbones enarbolados por todas partes" ( pesar de la at)&s$era $estiva que reinaba por doquier. un %otel de )oda. y el V de abril de 181T. y #uis de Borb&n. seleccionar un agente para los negocios que podrían presentársele y. 5A tenía a 'icole y !%ristop%er con ella7 -urante la se)ana que sigui& a su llegada a la ciudad se dedicaron a e)paparse de las 2lti)as noticias y de los c%is)es que circulaban por #ondres" !%ristop%er oy& con cierta pena la noticia de la abdicaci&n de 'apole&n" #a guerra con el i)perio $ranc3s %abía llegado a su $in y a%ora las tropas británicas estaban libres para servir en ()3rica" ?aldi+o lleno de a)argura la necesidad de actuar con cautela" . los tres pri)eros )eses de 181T %abían sido penosos y g3lidos en Inglaterra. boleras. por no)brar unos pocos" Sin e)bargo. director de la i)portante instituci&n bancaria de *ope y Baring que atendía los intereses nortea)ericanos en Europa" Baring era. no tenía senti)ientos )uy arraigados por Inglaterra. y no por pri)era vez !%ristop%er se pregunt& c&)o recibiría la noticia de su regreso ese anciano irascible" Sin e)bargo. sobre todo. +ugueterías""" e1acta)ente igual que en una $eria co)2n" #a F/ran *eladaG ter)in&. alquilar un carrua+e con caballos. y ade)ás a%ora se encontraba en guerra con su propia patria de adopci&n" 'icole. por su parte. el ?useo de #ondres y los ani)ales salva+es que se e1%ibían en E1eter. ru)ores y noticias que corrían co)o un reguero de p&lvora" -espu3s de alrededor de diez días co)prendi& que no podía per)anecer )ás en las so)bras" Su pri)era visita o$icial $ue a (le1andre Baring. ade)ás. donde la cercanía constante de !%ristop%er durante el larguísi)o via+e $ue una verdadera tortura para ella" -e los tres. pero le siguieron nevadas e1traordinarias que continuaron sin interrupci&n durante seis se)anas" El tie)po era a2n atroz uno de los 2lti)os días de )arzo. sin e)bargo. !%ristop%er consigui& llevarlas rápida)ente al /rillions. $a)iliarizándose con la ciudad y e)papándose de las corrientes. que Si)on Sa1on era a2n el se1to bar&n de Sa1ony" Su abuelo vivía. en la calle (lber)arle" En con+unto. al otro lado del !anal de la ?anc%a. para su gran alivio y satis$acci&n. puestos de libros. que %abía partido de )ala gana y ba+o circunstancias crueles y penosas" Inglaterra no era sino un país e1traño para 3l. se guard& bien de co)entar nada al respecto y aparte de averiguar que Si)on Sa1on estaba actual)ente en su residencia de #ondres. era a%ora rey de Brancia. y al poco tie)po se levant& una $eria sobre el %ielo" Bue algo digno de verse" #as casetas de los panaderos. pero )ás allá de esa turbulenta cortina de nieve y %ielo.ara entretenerlas. )atri)onios y de$unciones y descubri&. no %izo nada para provocar un encuentro entre ellos" Estaba ocupado adaptándose a #ondres. s&lo la señora Eggleston estaba en realidad $eliz por el regreso" Ella sí estaba de nuevo en el %ogar. #ondres se vio paralizado por las %eladas )ás prolongadas y severas que %abía su$rido desde %acía siglos" El río 9á)esis entre el puente de #ondres y Blac6$riars se %abía convertido en un ca)ino de %ielo s&lido. realiz& una discreta visita a So)erset *ouse. !%ristop%er las suscribi& a la Biblioteca !olburn y %asta las aco)pañ& a visitar algunos lugares de inter3s co)o la /alería 'acional. se dedicaron a agregar unas cuantas bagatelas a sus guardarropas" .ero la alegr& salir del con$ina)iento del barco. co)o ver a un banquero de la ciudad.III" En abril lleg& a su $in el invierno )ás cruel desde %acía siglos. #uis R. que %abía enve+ecido y engordado en el destierro. descubriendo la disposici&n de áni)o de las )asas. barberos y cocineros se apiñaban cubri3ndolo todo" *abía colu)pios.or el )o)ento no podía %acer )ás que sonreír y representar el papel del %i+o pr&digo que retorna a su tierra natal" #a pri)era se)ana de abril pas& con rapidez" !%ristop%er se dedic& a una gran variedad de asuntos que.arla)ento que %abía llevado a cabo una vigorosa ca)paña contra la guerra con los Estados 0nidos y por la .arís" Eellington derrotaba a Soult en 9oulouse. un )ie)bro destacado del .

pero a%ora e1iste un )ovi)iento. recalc&< 4 'o es )i intenci&n desalentarle. y co)o tal. parecía que /ran Bretaña no %abía %ec%o nada. la %abía visto crecer. era )ie)bro del . la %abía ayudado a )adurar del i)petuoso 'ic6 a la señorita e1tre)ada)ente deseable que estaba sentada delante de 3l" . a las aventuras co)partidas en alta )ar. )aldi+o el %ec%o de no poder %acer )uc%o por a%ora. le contest& con cierta reticencia< 4Supongo que podría presentar)e en !avendis% Square esta )is)a noc%e y al )enos de+ar una tar+eta si no %ay nadie en la casa" #a señora Eggleston le ec%& una )irada inquisitiva. en Suecia 4e1cla)& !%ristop%er. poco dispuesto a discutir sus puntos de vista. pero antes de que pudiera seguir con el te)a. la señora Eggleston estaba dispuesta a insistir< 48A bien. !%ristop%er: Aa %e)os pasado una se)ana en #ondres y considero que es una descortesía por nuestra parte no %aber avisado a ning2n )ie)bro de tu $a)ilia de nuestra llegada" !%ristop%er la )ir& con cierta consternaci&n" Evitaba a su $a)ilia porque no se sentía seguro de poder soportar las posibles recri)inaciones y las terribles repercusiones que se)e+ante visita pudiera acarrear" 8!&)o iría a reaccionar su abuelo al enterarse de su presencia en #ondres: 8A Dobert""" el querido y bondadoso tío Dobert""" tra)aría alg2n nuevo co)plot para des%acerse de 3l: Su $a)ilia era una co)plicaci&n que no necesitaba por a%ora. creando. cigarros y un re$rigerio. !%ristop%er: 4pregunt& al ver que 3l se )antenía en silencio" (%ogando un +ura)ento contra las vie+ecitas entro)etidas y sabiendo al )is)o tie)po que tenía raz&n. para trasladar las conversaciones a /ante. )ás retrasos" 0na de)ora que tal vez les per)itiría capturar 'ueva =rleans" !%ristop%er resopl& con desd3n" (unque dependía de 3l encontrar pruebas contundentes. y tras o$recerle asiento. o por lo )enos varias se)anas" 4 Eso )e te)o" .erdone usted7 Ao tenía entendido que el lugar para las conversaciones %abía de ser /ote)burgo.ero tenga presente que /ran Bretaña desea la paz" !%ristop%er asinti& con cortesía. -ios sabe por qu3. pero es una situaci&n detestable que no puede ca)biarse con $acilidad" (l )enos vosotros %ab3is no)brado una co)isi&n para las negociaciones de paz" 4!on una sonrisa )elanc&lica. )edit&" . procedi& a leer la carta de presentaci&n de ?onroe" #evantando la vista de la carta. aunque deseara la paz.uede estar tranquilo en ese punto.uedo introducirle en sociedad. ya no es allí" (l principio así era. pero la pregunta tan atinada de la señora Eggleston le %izo i)posible seguir eludiendo su propia a)bigua situaci&n" !%ristop%er +ur& por lo ba+o ante la pregunta inesperada de 'icole" -eliberada)ente %abía evitado in$or)ar a los ?ar6%a) del regreso de su sobrina debido a un proble)a que le de+aba perple+o< le resultaba i)posible soportar la idea de que 'icole no per)aneciese ba+o su protecci&n" Se di+o con severidad que ese senti)iento pasaría pronto. apuntaba a una de)ora segura" (unque ?onroe y !astlereag% acordaron $inal)ente concertar negociaciones directas y los nortea)ericanos ya %abían no)brado sus delegados. en consecuencia. despu3s de todo. sorprendido" 4 'o. debía velar por los intereses de su propio país" !%ristop%er parti& poco despu3s sin %aber agregado )uc%o )ás" Degres& a sus %abitaciones en /rillions y pas& varios )inutos paseándose por su elegante sal&n privado" Era posible que /ran Bretaña deseara la paz. 'icole $or)ul& las preguntas que tanto ella )is)a co)o !%ristop%er %abrían pre$erido ignorar< 4 8?is tíos están al tanto de )i regreso: 8#es %as escrito o debo %acerlo yo )is)a: 9a)bi3n a 'icole le %abía agradado vivir sin prop&sito $i+o durante todo ese tie)po. que eran )uy di$erentes" Baring. pero )e te)o que s&lo %asta allí podrá llegar )i in$luencia" !%ristop%er asinti& con los o+os )uy brillantes 4 -esde luego" 'o es )ás de lo que esperaba y )e doy cuenta de sus di$icultades" 4Sonri&4" S&lo con$ío que usted contin2e con sus es$uerzos en $avor de nuestro país en el . añadi&4< =+alá que nosotros los británicos %aga)os lo )is)o y esco+a)os por $in un sitio para llevar a cabo las conversaciones" 4 5. e1cepto introducirse en la vorágine de la sociedad británica y esperar toparse por azar con algo o alguien que le brindara la in$or)aci&n deseada" Se reuni& con las da)as en la sala de estar de las %abitaciones que les %abían asignado" Era la %ora del t3 y esperaba co)partirlo con ellas" Bue la señora Eggleston quien sac& a relucir el te)a< 48!uándo ire)os a visitar a tu $a)ilia. que la raz&n de que e1istiera se debía a los largos años que %abían pasado +untos.or desgracia.abolici&n de las ne$astas &rdenes de la (sa)blea que daban a /ran Bretaña el derec%o de interceptar los barcos nortea)ericanos y llevarse a quienquiera que se les anto+ara" Decibi& cordial)ente a !%ristop%er. en Blandes =riental 4 e1plic& Baring" 4 !o)prendo 4 )usit& !%ristop%er lenta)ente 4" A este ca)bio de lugar de)orará sin duda unos cuantos )eses el co)ienzo de las conversaciones.arla)ento británico.arla)ento" 4 . pero por el )o)ento es )uy poco lo que puedo %acer por usted" Su estancia aquí es e1trao$icial y todavía esta)os en guerra" . pero no antes de otra resonante victoria en 'ortea)3rica" 0n golpe )aestro que enseñase a esos desvergonzados s2bditos coloniales de antaño qui3n era la verdadera potencia" El %ec%o de que el lugar para las conversaciones de paz estuviera en duda todavía.

lo sabía. se sentía acosado y un tanto e1asperado" 4 5'o. para su gran consternaci&n. dio un respingo co)o si alguien le %ubiese asestado una puñalada por la espalda" 8Esposo: 8-e 'icole: 5Santo cielo. co)ent& en tono ligero< 4 9al vez no se encuentra bien.aya7 4e1cla)& la señora Eggleston.osible)ente" .ero su abuelo era un lord. cuanto )ás tie)po de+ara pasar sin noti$icarles la presencia de la +oven en #ondres. $ue cepillado %asta brillar co)o el ala de un cuervo al sol" !on su cuerpo alto y elástico.or supuesto la señora Eggleston %abía acertado" !%ristop%er. )aldi+o su )ala suerte por %aber puesto los o+os en 'icole (s%$ord. lord Sa1on sin duda podría e+ercer gran in$luencia en bene$icio de la +oven" 8Su$iciente tal vez para conseguir que 'icole quedara libre de su tutela: . la estru+& entre las )anos y la arro+& le+os de sí" (l $in %ubo de reconocer que no iba a escribirles a los parientes de 'icole. por lo )enos no por a%ora. c%aleco blanco y c%aqueta negra de terciopelo con botones dorados" El espeso cabello oscuro. ine1orable)ente. de$initiva)ente no le o$recería el )atri)onio co)o salida a sus di$icultades" 'o encontr& ninguna soluci&n sentado en su %abitaci&n. algo )ás largo de lo que dictaba la )oda. presiento que detrás de su indecoroso estallido de )al genio se esconde algo )ás que una )añana desperdiciada7 . !%ristop%er. )aldici&n7 5'o )e %abía dado cuenta de que estabas tan ansiosa por volver a su seno7 4 Estaba siendo in+usto. se inclin& con rigidez y se )arc%& de allí" 45. bastante sorprendida por aquel estallido de )al genio4" 8>u3 le pasa a !%ristop%er: Ia)ás le %abía visto actuar de este )odo" F'o sabe usted ni la )itad de lo que es capaKG. salvo esa e1traña quí)ica que generaban sus cuerpos y eso. y la verdad.ero entonces surgía otro proble)a< si a los ?ar6%a) se les despo+aba de su autoridad sobre ella y su vasta $ortuna. debía %aberles escrito en cuanto pisaron Inglaterra. $uriosa" -e+& la taza de t3 sobre el platillo con un golpe seco revelando su irritaci&n" ?as la sonrisa que le brind& a la señora Eggleston un segundo )ás tarde $ue tan a)able co)o podía esperarse de una señorita bien nacida" !on un encantador encogi)iento de %o)bros. y una vez que sus tutores supieran d&nde estaba 'icole. pero se le estaba acabando el tie)po" (bsorto en sus pensa)ientos. )e ocupar3 in)ediata)ente de cu)plir vuestros deseos" 4Sin )ás. pens& con desd3n !%ristop%er. 8qui3n ocuparía su lugar: Si llegaba a contraer )atri)onio. en su )adre 4 5esa )aldita y cautivadora (nnabelle7 4. y si todo lo que 'icole le %abía contado a (llen era verdad. era un +oven que enorgullecería a cualquier abuelo""" 8pero enorgullecería a lord Sa1on: -iversas e)ociones asaltaron a !%ristop%er al acercarse a la i)ponente )ansi&n de !avendis% Square" 'o te)ía a su abuelo ni a Dobert. no les %e in$or)ado. no vacilaría en identi$icarle co)o desertor de la (r)ada Deal" . que ter)inaban. o podría ser que la visita que e$ectu& a las o$icinas del señor Baring no resultara de su agrado" 'o pode)os saberlo" #a señora Eggleston acept& la e1plicaci&n con reservas" 4Sí. en su tío Dobert y en Iason Savage" 0na vez en sus %abitaciones. pens& distraída)ente" (l darse cuenta del %ilo de sus pensa)ientos. 3l no podría %acer nada para evitar que se la llevaran de su lado" !%ristop%er %abía intentado aplazar lo )ás posible el encuentro tanto con su $a)ilia co)o con los tutores de 'icole. di+o con voz apretada< 4=s pido )il disculpas" A ya que estáis descontentas con )i proceder. clav& la )irada en el brillo de sus botas altas" Si actuaba solo no tendría esperanzas de %acer nada por 'icole" . pens& 'icole. su esposo %eredaría esos bienes. pero sentía ciertos recelos y se encontraba inquieto" Si)on era )uy capaz de %acerle arro+ar de su casa y Dobert. y la raz&n para no %acerlo era asunto suyo" 5A que se llevara el diablo a quien le cuestionara esa decisi&n""" 'icole inclusive7 Era i)posible. y su elegante desenvoltura. retorcidas y arro+adas al %ogar vacío" 'o tenía ning2n prete1to ni )otivo para no %aberles avisado antes del regreso de 'icole" A co)o sabía a la per$ecci&n. pero sí lleg& a una decisi&n< buscaría a su abuelo in)ediata)ente" #la)& a *iggins y se visti& con especial cuidado para la entrevista< pantalones gris claro. aun con la co)pañía de la señora Eggleston" #egal y %asta )oral)ente. supongo que puede ser eso" 5Sin e)bargo. no7 5Era ridículo7 Se tenían )utua antipatía.A co)o la )ayoría de los caballeros en$rontados a dos da)as deter)inadas a $or)ular preguntas inconvenientes. )antenerla en la casa de un %o)bre soltero por )ás tie)po. $acciones aristocráticas y $ir)es. no deberías utilizar ese lengua+e delante de da)as" Depri)iendo con gran es$uerzo la ira ine1plicable que crecía dentro de 3l. se veía obligado a %acer cosas que no deseaba" (l abandonar a las da)as. soltando una )aldici&n. si veía la posibilidad de salir i)pune. eso se debilitaría %asta desaparecer" 'o. )ás sospec%as recaerían sobre su %istoria" Estir& la )ano en busca de una nueva %o+a de papel y luego. y se arrepinti& al instante de las provocativas palabras que %abían salido de sus labios" #os o+os de 'icole se oscurecieron de c&lera y la señora Eggleston asu)i& de in)ediato el papel de conciliadora" 4 Estoy segura de que 'icole no %a querido decir nada por el estilo. dedic& las %oras siguientes a redactar cartas a los ?ar6%a).

sin reparar siquiera en la elegancia del a)biente que le rodeaba" Se puso tenso de repente al oír una puerta que se abría de golpe y el rugido de una voz que nunca %abía olvidado< 4 8-&nde diablos está: 5Eres un necio cabeza %ueca7 5'o le %agas esperar co)o si $uera un pordiosero""" es )i nieto que %a I vuelto al %ogar7 0n %o)bre alto vestido de etiqueta )uy si)ilar a la ropa de !%ristop%er. señor" =bservándole por deba+o de las espesas ce+as. Si)on y !%ristop%er. si puedo decirlo" #uego se desvaneci& la sonrisa y los o+os de !%ristop%er escudriñaron aquellas $acciones tan conocidas y queridas" 4 . Si)on pregunt& directa)ente 4< Bien. )ientras con la otra le daba una vigorosa pal)ada en la espalda" ()bos pasaron al interior del estudio" 4 5>ue )e condenen. a%ora. y antes de que %aga )ás planes.or lo que %abía oído decir. 8por qu3 te quedas a%í parado: 5Encárgate de que preparen %abitaciones para )i nieto7 4 #a )irada $eroz se volvi& sobre !%ristop%er y pregunt& en tono perentorio4< 8-&nde están tus )aletas y el equipa+e: 5'o )e digas que %as via+ado sin nada7 Sin de+arse perturbar por el tono )itad eno+ado. era increíble" Este se vería así dentro de cuarenta años. te %abría . y espeso cabello oscuro irru)pi& en el vestíbulo" El parecido entre ellos. +ovencito. )idi& el suelo lu+osa)ente e)baldosado con pasos cortos y nerviosos. señor. sin %acer ning2n co)entario. veo que %as vuelto. !%ristop%er respondi& con tranquilidad< 4 Estoy por el )o)ento en el /rillions. en lo )ás pro$undo de su ser ansiaba %acer las paces con su abuelo" 9ras dar un golpe corto y seco a la pesada puerta de roble.Irgui& la cabeza con arrogancia" Si Si)on no quería reconocerle. )e alegro )uc%o. desasosegado. 5sea o no tu esposa7 5. sin poder ocultar su regoci+o. di )e por qu3 escapaste de esa )anera" 5-ebiste co)prender que se )e pasaría el en$ado7 5!ondenaci&n. 8por qu3 desapareciste de ese )odo: 5!asi )e )andas a la tu)ba7 5A a%ora tienes la des$ac%atez de preguntar por )i salud7 5Ba%7 59engo ganas de ec%arte con ca+as deste)pladas de )i casa7 #as palabras apenas %abían salido de su boca cuando se volvi& con brusquedad al )ayordo)o que aguardaba sus &rdenes y le grit&< 4 A t2. )uc%ac%o7 -e %aber esperado. señor. esperaba encontrarle )uy ca)biado 4co)ent& !%ristop%er lenta)ente4" ?e alegra verle con salud. $ue recibido con a)able desd3n por un )ayordo)o )uy tieso. le %izo pasar y to)& su tar+eta de presentaci&n" Bingiendo indi$erencia. repri)ía una sonrisa i)paciente )ientras el +2bilo ree)plazaba sus antiguos te)ores" 4Bueno 4di+o el anciano con irritaci&n4. el )uc%ac%o estaba a salvo. que su abuelo %abía ignorado co)pleta)ente lo que %abía sido de su vida %asta aquel )o)ento. y ya era %ora de que lo %icieras" (%ora sí los labios de !%ristop%er se torcieron en una a)plia sonrisa" 45Eso )is)o creo yo7 0sted está igual. cabezota. pensaba" ( salvo y de regreso al %ogar" !on gesto adusto para ocultar la e)oci&n que le e)bargaba. la tez oscura surcada de arrugas y )arcada por el tie)po. apenado. con o+os lla)eantes co)o oro bruñido. ver3 si lord Sa1on está libre para recibirle 4di+o antes de desaparecer por el largo corredor blanco y dorado" (%ora que $altaban escasos instantes para el reencuentro. Si)on replic& con voz tonante< 4Iovencito desconsiderado. di+o" Sie)pre que ella sea una buena c%ica. )uc%ac%o. quien. si es que se encuentra en casa" . Si)on orden&< 45Si3ntate7 5'o te quedes a%í )irándo)e7 4Se enca)in& a los licores que %abía en un rinc&n del sal&n y sirvi& generosas raciones de coñac $ranc3s en $inas copas de cristal" #e o$reci& una a !%ristop%er y se sent&" -espu3s de to)ar un trago. con el coraz&n palpitante. por supuesto" 'o per)itir3 la entrada a esta casa de nada que deba pasar por la aduana. y se encontr& sin saber qu3 decir" 8>u3 se podía e1presar despu3s de casi quince años de ausencia: Si)on ta)bi3n se $or)ulaba una pregunta parecida. que se $uera al diablo" Sin e)bargo. !%ristop%er di+o rápida)ente< 4>uisiera ver a lord Sa1on a%ora )is)o. pero 3sta es una gratísi)a sorpresa7 4 )usit& al $in co)o si le arrancaran las palabras de lo )ás %ondo de su ser" ( solas volvieron a observarse )utua)ente" !%ristop%er co)prendi&. debo advertirle que no estoy solo" 4 8!asado. )itad conciliador de su voz.ero ven7 5Entra en )i estudio7 #a )ano $ornida del anciano le to)& de un brazo. para Si)on era co)o aso)arse al pasado y ver su propio rostro liso y $ir)e devolvi3ndole la )irada" Se produ+o un brusco silencio" ()bos se estudiaron sin pronunciar palabra" !%ristop%er. se i)pacient& y.uede decir que es por un asunto personal" *ubo un $ugaz destello de inter3s en los o+os descoloridos del )ayordo)o al leer el no)bre i)preso en la tar+eta" 4Si aguarda aquí. pero por el )o)ento no necesitaba palabras" Se contentaba con regalarse los o+os con aquellas $acciones a)adas que %abía te)ido no volver a ver +a)ás" A estaba orgulloso de lo que veía" /racias a -ios. e%: Bien.

tuyo será el título y todo lo que va con 3l" Se le ocurri& de nuevo que Dobert podría %aber tenido otro )otivo )ás siniestro para des%acerse de 3l y desear su )uerte" #a $ortuna de los Sa1on era in)ensa y nada despreciable" El título de bar&n de Sa1ony era )uy antiguo y respetado y enorgullecería a cualquier %o)bre que lo ostentara""" pero 8)ataría Dobert por 3l: 'ada en las $acciones de !%ristop%er traicion& sus pensa)ientos" 4 ?i regreso es de)asiado reciente para que %able)os de su )uerte" !on$ío en que pasarán )uc%os años antes de que )e convierta en lord Sa1on" 45Ia7 5. si %ubiese )uerto en cualquier )o)ento en estos años t2 nunca lo %abrías sabido7 5(l )enos puedo e1culparte de estar sospec%osa)ente interesado en el estado de )i salud7 4 resopl& Si)on" !%ristop%er sonri&< Si)on ocultaba sie)pre lo que sentía real)ente detrás de una apariencia %osca y a veces %asta ruda" Su abuelo +a)ás de+aría que supiera la intensidad de sus e)ociones por la reaparici&n de su nieto )ayor" #o )ás cerca que podía llegar eran esos co)entarios. +urando que la %abías violado" (drian estaba dispuesto a )atarte. le )inti&< 4 ?e te)o.ensabas que no )e interesaría saber algo de ti: 8. concernientes a los %ec%os que condu+eron al ale+a)iento de !%ristop%er y esas preguntas llenas de reproc%es sobre el paradero de su nieto durante todos esos años" (l ver la sonrisa displicente de !%ristop%er.or )ás que odiara y despreciara a su tío. no )i nieto7 ?udo de aso)bro. e1cepto por %aber partido de su lado con tanta a)argura en el al)a" Si)on desec%& sus palabras con un ade)án" 4 5Basta7 9odo eso pertenece al pasado. decirle a (drian que su esposa era una )entirosa y una libertina que se abría de piernas con la )ayor $acilidad""" 5A que su a)ante era )i %i+o. así que !%ristop%er lleg& a una decisi&n ina)ovible< lo que %abía entre su tío y 3l quedaría en secreto entre los dos" ?irando con $i+eza a los o+os de su abuelo y con una sonrisa )elanc&lica en los labios. ni sabía. !%ristop%er le )iraba sin co)prender" 4 8E1plicar)e las cosas: 4 5'atural)ente7 ?aldici&n. no se en$ade" ?i propia insensatez $ue la causante de toda esta situaci&n y a )í )e llevaban los de)onios cuando le abandon3" 'adie podría %aber i)pedido que %iciera lo que %ice aquel día""" ni siquiera si )e %ubiese lla)ado de nuevo a su lado un instante despu3s le %abría prestado atenci&n" 'o se culpe" 4 . nunca sospec%3 que se proponían ponerle los cuernos a (drian y %acerle creer que t2 eras el a)ante" 4 #uego añadi& con pesar4< Sincera)ente.udiste creer que no )e volvería )edio loco de preocupaci&n: Era el )o)ento )ás e)barazoso de la vida de !%ristop%er.or 2lti)o %abl& con voz ronca< 4 8#o sabía usted: 45'atural)ente7 'o que planearan usarte co)o c%ivo e1piatorio" . i)perturbable< 4Sí" -espu3s de salir de casa. !%ristop%er continu& en tono ligero4< 9odo condu+o al bien a la larga" *ice co)o )uc%os otros +&venes y o$recí )is servicios a la ar)ada" -ebo decir que )e %a ido bastante bien y que )i decisi&n no $ue errada. y a%ora estás de nuevo en casa" ?enos )al 4gruñ&4" Eres )i %eredero.oco te i)porta. y yo no tuve )ás re)edio que actuar co)o lo %ice" 4 *abía un tono de s2plica en la voz del anciano4" S3 que $ui )uy duro contigo y que no te lo )erecías" 4 *izo una pausa al advertir la )irada azorada de !%ristop%er4" 9uve que decir lo que te di+e""" no podía. señor. de ninguna )anera lograría +usti$icar su actitud de todos esos años" Era obvio que Si)on no sospec%aba que Dobert casi lo %abía vendido co)o un esclavo. 3ste respondi&. señor. con (nnabelle y Dobert por crear aquella situaci&n y con)igo )is)o por no %aber salido antes al paso de aquel plan )aquiav3lico y cortarlo de raíz" 4!lavando los o+os apenados en !%ristop%er. de su intento de verlo %acía cinco años para reconciliar sus di$erencias" . ba+o ning2n concepto. su abuelo quedaría destrozado. no podía delatarlo ante Si)on" Si)ple)ente no podía volver para di$a)ar a su 2nico %i+o vivo" Si le revelaba toda la verdad. pregunt& suave)ente 4< 8Era tan necesario para ti desaparecer de ese )odo: 9endrías que %aber co)prendido que +a)ás te %ubiese condenado sin antes oír tu versi&n de los %ec%os""" tu versi&n y a solas" 8. co)o de disculpa. señor. 8e%: 4 estall& Si)on )ientras sus o+os escudriñaban el rostro de !%ristop%er" =diándose intensa)ente. !%ristop%er le )ir& con $i+eza" .e1plicado las cosas" Sorprendido.ero ya %acía alg2n tie)po que )e %abía dado cuenta de que e1istía una relaci&n a)orosa entre Dobert y (nnabelle.or qu3 nunca )e enviaste noticias tuyas durante todos estos años: 8. )e %abía alistado" 4(greg& en tono $ir)e4< A +a)ás lo %e la)entado. no lo olvides" !uando yo )uera. !%ristop%er. +a)ás pens3 que t2 cargarías con las culpas" Ser3 %onesto""" estaba $urioso contigo por ser se)e+ante necio ro)ántico. Si)on estall&< . llorando co)o una ?agdalena. aunque %e vivido precaria)ente a veces" 4 #a ar)ada. )e dirigí co)o un loco a la pequeña aldea detrás de Beddington s !orner" A )e top3 por casualidad con varios )arineros de per)iso" #a vida que llevaban sonaba tan e1citante que antes de pensarlo siquiera. que to)3 su palabra al pie de la letra cuando di+o que no deseaba ver)e nunca )ás" Se de)ud& el rostro de Si)on y !%ristop%er )aldi+o su torpe lengua" #e rog& sincera)ente< 4Se lo suplico. y que se aprovec%aba de ti y alentaba tu ena)ora)iento de )uc%ac%o" ( pesar de todo.iendo que la angustia se desvanecía de su rostro arrugado. al parecer. 8qu3 %abía de %acer yo sino darle la raz&n a (drian (s%$ord: (%í estaba (nnabelle.

al no poder i)plicar a Dobert. especial)ente al tratar de e1plicar por qu3. tuvo que desertar del barco y no volver )ás a Inglaterra" Si)on. )e %abría encargado con gusto de ver que te pusieran en el lugar apropiado" 9e lo aseguro. se )e %ace cuesta arriba pensar en un nieto )ío. !%ristop%er respondi&< 4 . señor" -ebo e1plicarle )i situaci&n con )ás detalle" 4Bien. no resultaba nada degradante" !uando concluy& su relato. no pierdas el tie)po" !%ristop%er co)enz& a %ablar del encuentro $ortuito con la señora Eggleston y 'icole (s%$ord. !%ristop%er balbuce&< 48#etty: 8Se re$iere a la señora Eggleston: 45?aldici&n. i)paciente4" 8#etty. pero apenas %abía )encionado el no)bre de la pri)era cuando advirti& una e1presi&n )uy peculiar en el se)blante de Si)on" 48#etitia Eggleston: 4e1igi& Si)on. $ue el error )ás grande de )i vida7 Bascinado por aquella parte de la %istoria $a)iliar. y despu3s de un )o)ento de o$uscaci&n. pues a pesar de un intervalo de quince años. en realidad. sin poder asi)ilar la idea de que la digna y dulce señora pudiera %aber sido cali$icada alguna vez de arrebatada y te)pera)ental y que su abuelo. )i %eredero.ea)os 4orden& Si)on4. lo cual. +a)ás se te pas& por la cabeza que yo podría %aber conseguido que te convirtieran en o$icial7 4replic& Si)on con a)argura 4" 5?aldita sea. se reservaba su opini&n. co)o un %u)ilde )arinero. 5cuando a%ora ya podrías ser capitán o )ás a2n7 50n Sa1on. andando el tie)po descubrí que la vida de un )arinero británico no era para )í" 45A natural)ente. era cierto en la )ayoría de los casos" A co)o todas las noc%es ca)biaban de )ano in)ensas $ortunas de ese )is)o )odo en las )esas de +uego de los clubes de . desaprob& con vigor el %ec%o de que !%ristop%er %ubiese abandonado una carrera naval con tanta $acilidad" A 3l.orque no tengo esposa. aunque podría ser verdad. y yo salí co)o un energ2)eno +urando que no volvería a verla +a)ás" -os se)anas despu3s. pero abord& otro tan delicado co)o aquel< 4 . de)onio. se qued& )irando $i+a)ente a Si)on. sigue adelante entonces.all ?all. desconocida para 3l.or suerte. le propuse )atri)onio a tu abuela" 5Mse. sabes d&nde se encuentra: Sorprendido. pero ciñ3ndose lo )ás posible a la verdad. Si)on le )ir& $i+a)ente a los o+os durante unos segundos que le parecieron un siglo. )uc%ac%o. acabo de decírtelo7 . aquel %o)bre )al%u)orado y gruñ&n. desde luego.or qu3: !on una sonrisa apaciguadora. un )odesto )arinero7 5>u3 vergPenza7 =ciosa)ente. !%ristop%er se pregunt& c&)o reaccionaría e anciano si llegara a enterarse de que no s&lo %abía sido un )odesto )arinero 5sino ta)bi3n un pirata7 -urante las %oras siguientes urdi& un relato co%erente e ingenioso de barcos )ercantes. y !%ristop%er se pregunt& %asta qu3 punto %abría creído la %istoria su abuelo" ( decir verdad. despu3s de alistarse en la )arina con tanto entusias)o. por supuesto que sí7 5'unca la lla)3 de otro )odo en )i vida7 A si ella. de+ando la i)presi&n de que la )ayor parte de sus riquezas y tierras provenían de su buena suerte en las )esas de +uego. Si)on estaba convencido de que lo 2nico cierto de toda esa $ábula era la parte re$erida a c&)o %abía ganado dinero en el +uego.4Sí vas a regresar para quedarte a%í sentado sonriendo co)o un idiota sería pre$erible que volvieras a )arc%arte" 0n incontrolable estallido de carca+adas recibi& esas palabras.ero Si)on era astuto y se reserv& sus dudas" 4 (l )enos %as tenido el sentido co)2n de regresar a tu %ogar" !%ristop%er estuvo en un tris de señalar que estaba s&lo de visita y que a%ora era su %ogar la plantaci&n de #ouisiana" . detectaba cierta $alsedad en el relato de !%ristop%er" . Si)on ta)bi3n sonri& con cierta reticencia" 45(%ora basta ya de eso. arrogante y de genio vivo7 5Ella pudo %aber sido tu abuela7 (turdido. de c&)o %abía %ec%o una $ortuna en 'ueva =rleans y de su deseo de volver al %ogar" ?encion& a la ligera sus andanzas de corsario. Si)on no continu& con el te)a. no podía +usti$icar sus acciones" (sí que se li)it& a encoger sus anc%os %o)bros y di+o< 4 *abía cu)plido un período y %ec%o )i aprendiza+e. %e notado que no %as )encionado a tu esposa" 8. el $uturo bar&n de Sa1ony. por puro despec%o.ero era la )u+er )ás terca del )undo y yo un +oven necio.ero tuvi)os una pelea atroz por algo insigni$icante. una +ovencita tan arrebatada y te)pera)ental se %ubiese de+ado convencer""" 4Si)on se interru)pi& de golpe para lanzar )iradas $eroces a su nieto que le )iraba perple+o4" 5'o te de+es engañar por esos aires de )osquita )uerta que tiene7 5. !%ristop%er le i)puls& a seguir< 48A entonces: Si)on se agit& inc&)odo" . !%ristop%er7 Si )e %ubieses escrito.ero era i)pensable decir se)e+ante cosa" 9endría que esperar y con$iar en que )ás adelante pudiera %acerle entender que no regresaría a su antigua vida en Inglaterra" . %ubiese conte)plado la posibilidad de casarse con ella" 9odo aquello le de+aba estupe$acto" 9rag& saliva y pregunt& d3bil)ente< 4 8Estaban co)pro)etidos: 4Sí" 5?aldici&n. entretuvo a su I abuelo con sus aventuras" #a e1tensa narraci&n se to)& di$ícil en ciertas partes. en cuanto al resto. y cu3nta)elo todo7 -esapareci& parte de la alegría de !%ristop%er y titubeando a veces.

lo supe la pri)era y 2nica vez que los vi" (%ora. co)prendiendo que se %abía desa%ogado y revelado sus senti)ientos co)o nunca lo %abía %ec%o. descenderán sobre ella co)o cuervos y la encerrarán en el ca)po sin ninguna duda" .robable)ente todo esto es )uy aburrido para ti. )uc%ac%o7 5*e tenido que su$rir por )is acciones y causado dolor ta)bi3n a )uc%as otras personas7 !%ristop%er guard& prudente silencio" Si)on. no lo negar3. el viento sopla en esa direcci&n7G #e brillaron s2bita)ente los o+os" 4 Esta noc%e ya es de)asiado tarde para traer a las da)as. lo es" (%ora bien. es decir %asta sus veinti2n años. #etty con 3l. pero )añana a pri)era %ora espero que los tres est3is aquí sin $alta" F5. Ed@ard. podría %aberla estrangulado el día que se cas& con ese sinvergPenza de Eggleston7 Si)on clav& la )irada en la copa de coñac intacta en su )ano y sus o+os re$le+aron toda la a)argura que sentía" 4 5'o co)etas el )is)o error. pens& Si)on divertido una vez que !%ristop%er se %ubo )arc%ado" Esto sí que era agradable. )uc%ac%o. y la batalla por la pequeña (s%$ord para darle )ás e)oci&n a2n al reencuentro" Iubilosa)ente decidi& que superar en )añas a los ?ar6%a) le proporcionaría )ás solaz del que %abía dis$rutado en toda su vida" . pero las personas de nuestro rango raras veces se casan por a)or y $ui bueno con ella" . )ir& a su silencioso nieto con o+os de %ielo. todos lo saben" *asta intentaron que declararan )uerta a la c%ica el otoño pasado" . )ascull&4< 5Sin e)bargo. cu3nta)e c&)o llegaste a tener a #etty via+ando contigo" !%ristop%er pas& a contar la %istoria que %abían preparado para e1plicar aquella situaci&n" Si)on la escuc%& %asta el $inal en co)pleto silencio. pero el %i+o.ero los tribunales rec%azaron la petici&n. di+eron que tendrían que aguardar a cuando %ubiera sido su )ayoría de edad.4 'unca a)3 a tu abuela. antes de to)ar esa decisi&n" (l tío no le gust&. 8qu3 debe)os %acer: 4 Escudriñ& el rostro cuidadosa4 )ente ine1presivo de !%ristop%er y bu$&4< >uieres que las aco+a en )i casa.ero #etty $ue sie)pre la 2nica )u+er para )í" 4 Eno+ado.uedo decirte. y a decir verdad. 8e%: 4Si usted acepta 4respondi& !%ristop%er de in)ediato y con sinceridad 4" 'o está bien que siga ocultándoles el paradero de 'icole a sus tutores" A s3 que en cuanto les noti$ique su presencia. o%. e iba a resultar de lo )ás entretenido" Su nieto en casa. ni siquiera la presencia de 'icole (s%$ord pareci& desconcertarle" 4 Entonces esa c%iquilla %a estado con #etty todo este tie)po 4 )usit& Si)on cuando !%ristop%er puso $in a su %istoria4" Sie)pre )e preguntaba d&nde estaría" Sabía que #etty se %abía encariñado con esa criatura y que los tíos de ella eran un par de pá+aros de cuenta. y gruñ&< 4 .oto a -ios7G. que van a levantar una polvareda de )il de)onios" -urante años %an estado viviendo de su $ortuna. se puso $urioso" 4Si)on solt& una risita socarrona4" 5?e va a gustar verle la cara cuando descubra que la c%iquilla %a vuelto7 !%ristop%er sonri& con desgana" 4 -escubrirá ta)bi3n que tendrá que v3rselas con)igo si tiene alg2n co)entario que %acer al respecto 4di+o el +oven con ardor" F5=%. no per)itirán que la señora Eggleston la aco)pañe" 4Sin duda" . co)o si le retara a %acer alg2n co)entario.or cierto.

cada una con alcoba y vestidor privados" !o)partían una elegante sala de estar decorada en suaves )atices de a)arillo con una lla)ativa al$o)bra de intenso tono azul za$iro" #as %abitaciones de !%ristop%er se encontraban en el ala opuesta. pero aunque era quince años )enor.ara ti sí lo es. y todo lo que se le e1igía era que usara vestidos %er)osos y elegantes y que actuara de )odo encantador" #e resultaba cada vez )ás di$ícil acordarse de los días de #a Belle /arce y de la criatura revoltosa que %abía sido" #e parecían un sueño las veces que !%ristop%er la poseyera y %asta casi creía que era la señorita recatada. los sirvientes co)enzaron a prepararlo todo para el traslado a !avendis% Square" 'icole per)aneci& absorta en sus pensa)ientos toda la )añana" 'o podía entender por qu3 !%ristop%er parecía reticente de in$or)ar a los ?ar6%a) de su presencia en #ondres" 8. pero se consolaba sabiendo que se %abría sentido )uy o$endido si se %ubiese negado" #a señora Eggleston. la anciana era buena y cariñosa con ella.CAPÍTULO XXII #a perspectiva de un traslado a !avendis% Square era %alagPeña" !on todo. pero. 8e%: Bueno. Si)on continu&4< Aa %ice arreglos para que )i %er)ana Degina venga de visita" *a quedado viuda. un ayuda de cá)ara y su propio criado. 8qui3n asu)iría ese )is)o papel para preservar el buen no)bre de la señora Eggleston )ientras viviera ba+o el )is)o tec%o que Si)on: Era una situaci&n )uy inusual. dulce y algo coqueta que aparentaba ser" Si)on les brind& una a)able bienvenida y )uy pronto se ausent&.or qu3: -e pronto se le %abía ocurrido que quisiera retenerla a su lado por cariño. )uc%o )ás listo y perspicaz que !%ristop%er y la señora Eggleston. Si)on. co)o sabrás. )uc%ac%o. casi tres %oras )ás tarde de lo esperado. pero las suyas $ueron de índole pura)ente social" 4!%ristop%er 4pregunt&4. !%ristop%er. cuando su nieto le visit& esa )añana y le e1plic& la nueva co)plicaci&n. a pesar de %aberse avenido rápida)ente a las e1igencias de Si)on. por lo general )uy considerado. y vive en una pequeña residencia de !%ig@ell. co)petente y divertida. en el segundo piso de la )ansi&n" #a llegada de Degina esa noc%e. sus rizos oscuros estaban generosa)ente veteados de %ebras de plata" 0na vez que le quitaron las suntuosas pieles $orradas de seda. puesto que ni su abuelo ni 3l eran tutores legales de 'icole. 5yo lo pens3 anoc%e )is)o7 4 ?uy co)placido consigo )is)o. pero en vista de aquel antiguo co)pro)iso )atri)onial entre ellos 4 y %abría algunos que lo recordarían con toda seguridad4 era un proble)a que debía ser resuelto" ($ortunada)ente Si)on. 8es correcto: . ya que su apariencia $or)idable ocultaba un ser bondadoso y ecuáni)e" . pero desec%& el pensa)iento con $ir)eza" 5'o iba a de+arse engañar por 3l nunca )ás7 'icole se estaba acostu)brando a de+arse llevar por la señora Eggleston y por !%ristop%er" *abía perdido su espíritu de luc%a" #levaba una vida placentera. qued& ataviada con un elegante vestido de intenso color castaño ro+izo" #levaba el cabello tirante y recogido en un severo pero atractivo )oño que acentuaba sus rasgos distinguidos" Degina estaba envuelta en un aire de )a+estad e indi$erencia que la %acía descollar entre todos" . ?auer. en Esse1" #e envi3 un )ensa+e con un )ozo de cuadra anoc%e despu3s de que te $ueras y no %ace )ás de diez )inutos que volvi& con su contestaci&n" Degina llegará esta noc%e. pues odiaba ver la casa revuelta" (lrededor de las cinco de la tarde las da)as estaban c&)oda)ente instaladas en una i)presionante serie de %abitaciones del pri)er piso. así que todo está per$ecta)ente solucionado" !%ristop%er regres& a /rillions y le co)unic& a la señora Eggleston los arreglos que %abía %ec%o Si)on" #a anciana )ur)ur& con un de+e de ad)iraci&n en la voz< 4 5>u3 listo %a sido7 !laro que sie)pre lo $ue" 4 A sin )ás. ta)bi3n tuvo sus reservas. pues via+aba con una doncella personal. ade)ás de su )ozo de cuadra y su coc%ero" #ady -arby era una )u+er alta de espalda erguida cuyas $acciones podrían describirse co)o distinguidas )ás que bellas" 9enía la nariz larga. separada por un a)plio corredor al$o)brado de color rubí y presu)ible)ente eran tan elegantes co)o las de la señora Eggleston y 'icole" #os sirvientes tenían sus propios cuartos. y sin duda se especularía bastante sobre c&)o estaban las cosas" 'o tenían necesidad alguna de que los c%is)osos inveterados y los propagadores de escándalos se interesaran en el papel que cu)plía la señora Eggleston en todo aquel asunto" Era ridículo si se consideraba la edad de los involucrados. tenía el cabello oscuro. co)o la )ayoría del personal de lord Sa1on. !%ristop%er tenía sus reservas" 'o le agradaba la idea de engañar y aprovec%arse de su abuelo. casi co)o un tío. di+o con un bu$ido" 4 (sí que acabas de pensar en ello. caus& una pequeña revoluci&n. pero 'icole y yo no esta)os ni por lo )ás re)oto e)parentadas con lord Sa1on" 8'o podría )ur)urar la gente de nosotras por vivir en su casa: Era una pregunta válida y un proble)a que !%ristop%er no %abía tenido en cuenta" #a sola presencia de una da)a tan respetable aseguraba la reputaci&n de 'icole )ientras viviera con 3l. al enterarse del plan a la )añana siguiente durante el desayuno.ero nada de eso era verdad. la boca grande y un )ent&n $ir)e y decidido" !o)o su %er)ano. encargándose de todo lo necesario" Era poco )enos que i)posible %acer otra cosa que aquello que se pedía de ella.

esperaba que lo %iciera" 5. los o+os de Degina cayeron sobre 'icole. con una sonrisa burlona en los labios. y en las $a)ilias sie)pre se $or)ulan preguntas e)barazosas7 5.Irru)piendo en el sal&n. cuando !%ristop%er descendi& para desayunar. nunca pens3 que a tu edad $ueras tan i)petuoso7 4 ?ientras 3l $ar$ullaba y le ec%aba )iradas $eroces. yo +a)ás )e decepciono7 5'adie se atrevería a decepcionar)e7 4 replic& Degina con un guiño )alicioso" (l volverse con lentitud. aunque sabía que así debía de %aber sido" 9enía )uc%a curiosidad por saber algo de 3l. )e estoy )uriendo de %a)bre7 #a velada pas& con rapidez )ientras Degina les ponía al tanto de los 2lti)os c%is)es de la sociedad" Bor)ul& pocas preguntas acerca de la llegada repentina de los %u3spedes. donde 3ste estaba c%arlando con un %o)bre de edad )adura" Se encontraban c&)oda)ente sentados en sendos sillones de respaldos )uy altos tapizados de cuero )arroquí ro+o" (l verle entrar.aya.ara qu3 querría verlo (le1andre Baring lo antes posible: Se encogi& de %o)bros. observaba la escena con )uc%ísi)o inter3s" El capitán Sable. Si)on. que estaba de pie +unto a un so$á de raso" 45>uerida7 5>u3 criatura tan adorable te %as vuelto7 5#os caballeros se agolparán a nuestra puerta7 *arás $uror en )uy poco tie)po" 5=%. 5A qu3 )aravilloso es que est3s en casa de Si)on7 9endre)os tie)po de sobra para c%arlar a nuestras anc%as" -e+ando a la señora Eggleston en un estado rayano en la estupe$acci&n. voy a divertir)e )uc%ísi)o. Baring se puso de pie de in)ediato" 4?uy a)able de su parte venir tan pronto" En realidad. un poco apartada de los de)ás. es )aravilloso volver a verte7 8!&)o pudiste )arc%arte de ese )odo: Es tan grato encontrarte otra vez. e1cla)&< 4 5>ueridos )íos7 ?e siento )uy apenada por llegar tarde. cállate. !%ristop%er: 4di+o $ría)ente4" 8*as regresado para quedarte: 8= tienes la intenci&n de desaparecer sin avisar y ro)perle el coraz&n a tu abuelo otra vez: 45Degina7 4tron& Si)on" 45=%. sie)pre $ue un enig)a para ella. estoy segura7 ?e co)pro)eto a a$ir)ar que dentro de dos se)anas no tendre)os una sola velada libre" 'icole estaba $ascinada" 5>u3 )u+er tan encantadora era lady Degina -arby7 #e %izo una graciosa reverencia y" di+o< 4(gradezco sus a)ables palabras" Es )uy gentil de su parte y de lord Sa1on acoge)os en esta casa" Espero no ser una decepci&n para ustedes" 48-ecepci&n: 5>uerida )ía.a)os7 5'o es para tanto7 A a%ora. querido7 59odos so)os $a)ilia. descubrir los planes de ataque a 'ueva =rleans y luego partir a toda vela"G ( la )añana siguiente Si)on y 3l proyectaron dar un paseo por St Ia)es Street. des%acer)e de 'icole y de la señora Eggleston co)o si $ueran )aletas inservibles. le regañ&4< 5. y 3sa era la pri)era oportunidad que se le presentaba de conocer algo )ás de su )isterioso pasado" .or lo tanto no $ue nada e1traño que observara atenta)ente )ientras !%ristop%er.ero !%ristop%er recelaba )uc%o de lady -arby. y por )ás que se es$orzara. durante la velada. Degina cruz& el vasto sal&n y abraz& cariñosa)ente a la sorprendida señora Eggleston 4" 5>ueridísi)a #etitia. Baring llev& a !%ristop%er %asta el sill&n donde se %allaba sentado el %o)bre )ayor" . +ovencito. pero si)ple)ente )e %a resultado i)posible %acerla antes" 4 ?irando burlona)ente a su %er)ano.ero pase. vaya7 4suspir& la señora Eggleston. pens& disgustado. engañar a )i abuelo. no podía acordarse de %aberlo visto antes en Beddington s !o)er. %acía una reverencia y. era un %o)bre que atraía las )iradas de todas las )u+eres" #e observ& con atenci&n durante unos segundos sin revelar qu3 pensaba de 3l" 48A bien. i)perturbable en apariencia a pesar de las palabras )ordaces de su tía abuela. se volvi& a 3l. es indudable que te %as convertido en un %o)bre )uy atractivo y sin pelos en la lengua" 5. pens&" *abía olvidado que Degina no tenía pelos en la lengua" 'icole. ya lo averiguaría dentro de poco" Busc& a Si)on y se disculp& por no poder aco)pañarle" (l rato sali& para la residencia de Baring en la ciudad" (l llegar )inutos )ás tarde.arias veces. consternada" 9odo se estaba desarrollando de )odo tan placentero %asta aquel )o)ento. le condu+eron a la biblioteca. tengo aquí algo que será una agradable sorpresa para usted7 4-iciendo esto. intuía que su tía abuela de ninguna )anera se tragaría ese cuento sin reservas" . lord Sa1on quería %acer gala de su nieto en los diversos clubes de %o)bres a los que pertenecía y que se encontraban allí" ?as.ero no intentes e)baucar)e7 4 replic& acre)ente Degina" A cuando Si)on abría la boca. decía con aire conciliador< 4 8!onsidera oportuno brindar)e este recibi)iento inquietándose por )i partida: 4 5Touch!7 9e concedo una cosa. co)o a2n seguía pensando en !%ristop%er en ocasiones. la )irada inquisitiva de Degina cay& sobre la $igura displicente de !%ristop%er recostado con descuido contra la repisa de la c%i)enea" !on su atuendo %abitual de c%aqueta negra de terciopelo y pantalones claros. e1cla)ando4< 5=%. Fpor %aber creído que podía regresar a Inglaterra. $runci& el ceño" 8. %ablando en plata""" 5dad)e un atrac&n7 5=s lo +uro. y dio la sensaci&n de aceptar co)o aut3ntico el relato que le contaron" . le esperaba una carta que %abía sido entregada en )ano" -espu3s de ec%arle un vistazo al contenido. observ& en sus o+os oscuros un brillo especulativo al )irarle" Esa noc%e una sensaci&n de $rustraci&n y de duda le )antuvo desvelado" F-ebo de ser el necio )ás arrogante de nuestra 3pocaG.

pero !%ristop%er tenía la creciente certeza de que los británicos. podría agregar. pues 8no le %abían enganc%ado a 3l )is)o: A si esa e1periencia le )arc& para toda la vida""" 8cuánto )ás no la padecerían los nortea)ericanos: Baring %izo oídos sordos a la pregunta" 'o aprobaba aquella práctica.etersburgo. de que )uy pocos )arineros nortea)ericanos $ueron enganc%ados. ba+o ning2n concepto. deliberada)ente. )i gobierno rec%aza de plano toda )ediaci&n. e1asperado4" 'o s3 con certeza en qu3 direcci&n se encarrilarán las conversaciones" . e1cepto pasar por turista durante )eses" !o)o no estaba logrando nada. s&lo para descubrir que el bando británico no s&lo no %abía no)brado la suya sino que ade)ás quería ca)biar el lugar donde debían llevarse a cabo" ( veces pensaba que +a)ás se sentarían alrededor de la )esa de negociaciones" -e a%í la visita nada ortodo1a que %abían realizado a Inglaterra Ia)es Bayard y 3l )is)o" 'o consiguieron nada durante los )eses pasados en Dusia. un %o)bre paciente y )oderado. )e %a escrito )uy $avorable)ente sobre 3l" !%ristop%er Sa1on. y tenía sus dudas de que se %ubiese reclutado real)ente a alguno" Bue /allatin.4 (lbert.ero en esos )is)os barcos %abía desertores británicos que eran necesarios para luc%ar contra 'apole&n" Estaba convencido. a pesar de la propuesta de iniciar las conversaciones de paz. )e contento con saber que se está avanzando para que los diálogos co)iencen" 4Sonriendo.or a%ora. agreg&4< Aa sab3is c&)o son estas cosas" /allatin sí que lo sabía" . se %a salvado uno de los )ayores obstáculos" 48A la cuesti&n de la leva in+usti$icada: 4inquiri& /allatin ta+ante" ?ás inc&)odo que antes. el e)ba+ador ruso. pero se encontraron con que los $or)alis)os diplo)áticos les obligaban a per)anecer en el país" !o)o enviados especiales a la corte de San . s&lo 3ste podría decidir cuándo se considerarían ter)inados sus es$uerzos para )ediar entre a)bos países" A durante los 2lti)os nueve )eses. te interesará saber que Sa1on lleg& de 'ueva =rleans %ace no )ás de dos se)anas" Estoy seguro de que tendr3is )uc%o de qu3 %ablar )ás tarde" !%ristop%er )ir& a /allatin lleno de aso)bro" -espu3s de estrec%arse las )anos. sin e)bargo. Bayard y 3l %abían de+ado a Io%n >uincy (da)s en su papel de enviado de Estados 0nidos a Dusia en San . /ran Bretaña se negaba a considerar siquiera ese te)a en las conversaciones" Entonces !%ristop%er pregunt& con $rialdad< 4 8!onsidera que es correcto que sus barcos de guerra intercepten nuestros navíos en alta )ar y saquen de ellos a ciudadanos nortea)ericanos para %acerles servir por la $uerza en la ar)ada británica: 4 Era un te)a que calaba %ondo en los senti)ientos de !%ristop%er. Bayard y /allatin $ueron turistas involuntarios" Sí. estaban dando largas al asunto para ganar tie)po y dar un golpe )ortal a los Estados 0nidos" Sin e)bargo. no %e)os de discutir el asunto de la leva. absoluta)ente nada" A cansados de aguardar en vano. los nortea)ericanos de)ostraron Fde)asiado ardor en sus aspiraciones de paz" (%ora %abían aceptado las negociaciones directas y no)brado una nueva co)isi&n. desde luego que sabía )uy bien Fc&)o son estas cosasG" !%ristop%er ta)bi3n tenía sus propias ideas de c&)o eran aquellas cosas" /allatin podía pensar que la causa de la de)ora era un asunto de )era circunstancia y $or)alis)o. y no podía %acer )uc%o para i)pedirla" . pero !%ristop%er los encontr& intrigantes en e1tre)o" #os Estados 0nidos. e1cla)&< 4 5Señor7 'unca esper3 verle en #ondres" #a 2lti)a noticia que tuve de usted era que estaba en San . a%ora que vuestro señor ?adison %a aceptado la idea de !astlereag% de entablar negociaciones directas. le presento al señor (lbert /allatin (lbert. Dusia" 4 (sí era""" sin nada en absoluto que %acer.etersburgo" /allatin ad)itía ante sí )is)o que todo el via+e a ese le+ano país %abía resultado un $iasco" Bayard y 3l %abían llegado a aquella capital %acía casi un año y s&lo )edia %ora )ás tarde %abían descubierto que los británicos %abían rec%azado la )ediaci&n del zar" Intentaron partir de in)ediato para los Estados 0nidos. (lbert.etersburgo debían visitar al zar y presentar sus credenciales" -e a%í en adelante. y a%ora daba la sensaci&n de que. al a$ir)ar con cal)a< 4 'o creo que sea tanto una cuesti&n de derec%o co)o de saber si llegará a detenerse de una vez" 4 ?ir& inquisitiva)ente a Baring antes de continuar4< Entonces. pues considera que no se +usti$ica una intro)isi&n e1tran+era en esta guerra" (l )enos. no podía. pero parece ser que no se %a avanzado nada" Baring pareci& inc&)odo" 4 #o %e e1plicado en las cartas. Baring respondi&< 4Si)ple)ente.ri)ero se produ+o la o$erta de )ediaci&n del zar durante la cual. nuestros gobiernos %an acordado negociaciones directas" 8>u3 %e)os de discutir: 8El tie)po: 4 #o s3. seg2n Da)anzov. Bayard y yo decidi)os partir" 9enía la esperanza de que al llegar aquí (le1ander tendría buenas noticias que dar)e. %abían declarado aquella guerra por la leva in+usti$icada de )arineros nortea)ericanos. %acer un co)entario se)e+ante delante de Baring" !on esa . i)periosa por nuestra parte" 5?aldici&n. %e)os estado luc%ando por nuestras vidas7 /allatin no se )ostr& con)ovido por los co)entarios apasionados de Baring. quien disip& la ligera %ostilidad que $lotaba en el a)biente. 3ste es el caballero de quien te %e estado %ablando" ?onroe. en apariencia. por otra parte. no pode)os aceptar vuestras de)andas al respecto sin perder nuestra ar)ada" Es in2til y poco realista discutir ese te)a en $or)a abstracta cuando es una necesidad. lo s3 4co)ent& Baring.

pero ta)bi3n estoy convencido de que todo este retraso es deliberado" 4 A considerando que. con todo. por cualquier )edio que estuviera a su alcance. tienen una buena baza.odría)os estar en grave peligro co)o naci&n si no lo %ace)os" Es )uc%o )ás aconse+able olvidar cualquier idea sobre conquistar !anadá antes de encontra)os de nuevo ba+o el do)inio británico" 4 Eso es precisa)ente lo que yo pienso" ?e alegra saber que le %a escrito al respecto" . concluy& desa$iante 4< !reo que el gobierno de !astlereag% está i)pidiendo intencionada)ente el co)ienzo de las conversaciones de paz" Estoy del todo convencido de que los británicos ansían otra victoria resonante en ()3rica para re$orzar su posici&n en la )esa de negociaciones" 4=%. pero estoy de acuerdo en que les gustaría derrota)os por un a)plio )argen" Esto )e enseñará a +ugar a intrigas internacionales. pero resuelto a e1presar sus puntos de vista. los suyos propios y los de Iason Savage. )i +oven a)igo. no vacile en co)unicár)elo de in)ediato" ?e %aría . estoy persuadido de que nuestros co)pañeros británicos tienen en )ente la conquista territorial 4respondi& /allatin con un suspiro de $atiga4" 9al y co)o están las cosas. por $avor. qu3 creerían poder conseguir esos dos %o)bres" !o)o 3l )is)o. )irándole con su)a atenci&n. atendía intereses privados.idea en )ente. no dado a obrar con precipitaci&n" !%ristop%er abrigaba esperanzas de que los otros co)isionados designados por el gobierno $ueran del )is)o calibre" /allatin le recibi& con una sonrisa y esper& %asta que !%ristop%er estuviera sentado $rente a 3l para preguntar< 4 (%ora. 8qu3 puedo %acer por usted: 4 'o estoy seguro de que pueda %acer algo por )í" 9an s&lo quería %ablarle en privado" 4 89iene algo que decir que no pueda ser )encionado delante de Baring: 4/allatin se )ostr& un tanto sorprendido" Sinti3ndose en situaci&n desventa+osa. con$undido por la serena aprobaci&n de /allatin" 4=%. su prop&sito era in$iltrarse y. eran visitantes sin rango diplo)ático en una naci&n %ostil" . estoy convencido de que eso es e1acta)ente lo que están planeando" 4 8-e veras: 4 inquiri& !%ristop%er. en e$ecto" !reo que el señor Baring está traba+ando sincera)ente en nuestro bene$icio.or donde quiera que voy co)pruebo la supre)acía británica 4di+o !%ristop%er con absoluta sinceridad 4" A le con$ieso que )e %a preocupado sobre)anera" 'uestro !ongreso debe de estar viviendo en un )undo de ensueños si cree que podre)os ganar algo )ás en esta guerra in2til" /allatin lanz& una )irada llena de ironía a !%ristop%er" 4 'uestro !ongreso vive en un )undo de ensueños" 4 #uego. )erecía la pena %ablar con absoluta claridad. en especial para 'ueva =rleans" /allatin y Bayard estaban en una situaci&n del todo di$erente" Eran co)isionados de paz designados directa)ente por el gobierno de los Estados 0nidos" En su caso. salvo per)anecer al )argen y recoger la in$or)aci&n que pudieran" Esperaba casi lo )is)o en su caso. averiguar con e1actitud cuáles eran los planes de los británicos para los Estados 0nidos del Sur. evit& pasar por !avendis% Square y se las arregl& para )atar el tie)po %asta la %ora de la cita vagando sin ru)bo por las calles de #ondres" Se present& en el do)icilio de /allatin quince )inutos antes de la %ora $i+ada y se alegr& al ser recibido de in)ediato en sus %abitaciones" !%ristop%er estudi& con atenci&n a aquel %o)bre" 'o era e1traño que sintiera curiosidad por ese e1 )inistro cuyo )andato para la co)isi&n se %abía i)pedido durante tanto tie)po y causado tal $uror en el !ongreso" (lbert /allatin no era un individuo a quien pudiera encontrarse en )edio de una pelea parla)entaria" Era paciente. y con$ieso que es recon$ortante saber que no estoy solo en )is sospec%as" (brigo la esperanza de convencer a ?onroe y a ?adison" 4 Ao coincido del todo con usted y le e1preso )is sinceros deseos de que logre su prop&sito" 4Se puso de pie y agreg&4< Señor. tolerante y )oderado. sí. pas& el resto de la )añana inquieto y con los nervios de punta" A co)o no deseaba que nadie i)pidiera la entrevista. se las ingeni& antes de partir para concertar un encuentro privado con /allatin" #a llegada de 3ste y Bayard a #ondres era una contingencia que ni Iason ni 3l %abían considerado" 'o le a$ectaría en nada y de %ec%o podría prestar )ayor atenci&n a las razones que 3l )is)o %abía dado para estar en #ondres" Se preguntaba. adivin& sus pensa)ientos y di+o con lentitud< 4 ?e estoy %abituando a que la gente diga una cosa y %aga otra" !reo que no %ay nada que poda)os %acer usted y yo" #e %e co)unicado a ?onroe )is sospec%as y espero que se d3 cuenta de que tendre)os suerte si pode)os conservar nuestras $ronteras co)o estaban antes de la guerra" ?e propongo advertirle en3rgica)ente de que los británicos lanzarán una o$ensiva )asiva antes de $in de año y que sería prudente $ir)ar la paz cuanto antes" . a pesar de la e1celente carta de presentaci&n de ?onroe" I)paciente por la reuni&n con /allatin. y su posici&n es $uerte tras la guerra con 'apole&n. pens& sarcástica)ente !%ristop%er" (l parecer %abía subesti)ado al sosegado señor /allatin" Mste. pero por otra parte. si en algo puedo servirle. )i +oven a)igo. !%ristop%er %abl&< 4Sí" (sí es. ya puestos. co)o no %abía )uc%o )ás que agregar. di+o4 #e agradezco pro$unda)ente su visita y el %ec%o de dar)e a conocer su opini&n" 0sted %a tenido )ás oportunidades que yo de observar la situaci&n. y daba la sensaci&n de que se encontrarían en una posici&n bastante inc&)oda sin poder %acer gran cosa. un pensador cabal.or supuesto se les e1cluiría de todas las recepciones o$iciales.

interesado" #os o+os topacio de la )uc%ac%a brillaron con picardía" 4 Bien. te lo advierto seria)ente. qu3 va7 5Mste ta)bi3n $ue antaño )i %ogar7 8A c&)o 4 pregunt& no sin raz&n 4. suplicantes.oni3ndose ta)bi3n de pie.pro$unda)ente $eliz %acer todo lo que est3 a )i alcance para ayudarle" 4 Bue un o$reci)iento sincero. articul& con los labios< 4 ?ás tarde" Sin e)bargo. a quien las %oras y los días se le %acían siglos. es i)prescindible 4 intervino la señora Eggleston 4" 8'o es verdad que en realidad no te i)porta: 4 rog&. sí. y despu3s de la co)ida en !avendis% Square. Si)on estaba bastante eno+ado por la deserci&n de !%ristop%er en su pri)er día en !avendis% Square. $eliz con el resultado" . Si)on. 'icole le ec%& una o+eada a !%ristop%er co)o si 3l pudiera resolver el )isterio.ero por otra parte. y !%ristop%er parti& de allí sinti3ndose )ás con$iado y seguro de no estar perdiendo el tie)po en una investigaci&n in2til" *abría una invasi&n sin lugar a dudas" . se concentr& y luego se le ilu)in& el rostro al decir con aire de triun$o4< 5#o tengo7 . el anciano re$un$uñ&< 4 Bien. y estupe$actos. e1cla)&. y sus o+os azules se agrandaron y se clavaron. no per)itir3 que pongas )i casa patas arriba con tus )aquinaciones7 5Estás aquí co)o )i %u3sped. estaba practicando apática)ente en el piano del sal&n de )2sica cuando !%ristop%er. no lo olvides7 4 5=%. es )uy a)able por tu parte reunirte con nosotros esta noc%e" 8'o %ay nada )ás que tengas que %acer: !o)o 2nica respuesta !%ristop%er le sonri&. pasaron varios días antes de que tuviera oportunidad de c%arlar a solas con 'icole" Esa noc%e su abuelo %abía cenado en el club con varios de sus a)igos. 'icole y !%ristop%er vieron c&)o se derretía ba+o la )irada suplicante de la señora Eggleston" *undi3ndose en las pro$undidades azules de aquella )irada. no quiero ver esta casa envuelta en sedas rosadas ni ninguna otra tontería se)e+ante7 Degina se li)it& a sonreír con candidez. y lady -arby dice que se )e deben otorgar docu)entos probatorios" !ada se)ana se prepara una lista para las invitaciones y si )i no)bre no aparece en ella. entr& esperando encontrar a las tres da)as reunidas" (l ver que 'icole estaba sola. y 3ste. en ning2n )o)ento alberg& dudas al respecto< su %er)ano sie)pre %abía sido un tonto cuando #etitia estaba de por )edio y Degina con toda desvergPenza se %abía aprovec%ado de ello" ?ás que sorprendida del brusco ca)bio de lord Sa1on. que salía para pasar la velada a$uera. irritado< 4 8>u3 es esa tontería que %e oído de una $astuosa $iesta en casa el )es que viene: 5?aldici&n. pero co)o la relaci&n entre ellos %abía sido casi a)istosa 2lti)a)ente. y cuando reapareci& )inutos antes de la cena. )usit&< 4 Bueno. en el rostro de Si)on" (lgo que se parecía peligrosa)ente al rubor tiñ& las $acciones en+utas de Si)on. no creo que un solo baile sea una e1periencia de)asiado penosa" 4 -espu3s. bro)eando" 4 5'ada de eso7 9u tía abuela y la señora Eggleston )e %an desterrado de sus intrigas despu3s de que les preguntara por qu3 es tan i)portante invitar a la princesa Ester%azy y a la condesa #ieven 4di+o con una )ueca 'icole" 4 8. 8cuándo: A lo )ás i)portante de todo. %e)os de presentar a 'icole si no es con un gran baile de etiqueta: !ualquier otra cosa sería )iserable e indigna" 5*asta #etitia está de acuerdo con)igo7 4=%. /ina.or qu3 es tan i)portante: 4 inquiri& !%ristop%er. adivinando su perple+idad. $runciendo el ceño con $uria. /allatin asinti&" 45Especial)ente7 Bue un $inal agradable para la reuni&n. /allatin le e1tendi& la )ano y di+o< 4 9enga la absoluta seguridad de que le lla)ar3 si es necesario" A no pierda ni un segundo en acudir a )í. pues !%ristop%er instintiva)ente respetaba y ad)iraba a /allatin" . estar3 arruinada social)ente" (l ver la e1presi&n de desdeñosa incredulidad de !%ristop%er. +uzg& que no era necesario ale+arse de repente" !errando la puerta a sus espaldas. las dos son patrocinadoras en (l)ac6 s. verás.ero recuerda bien esto. lo cual en$ureci& a2n )ás a su abuelo" #as da)as no tardaron en llegar y entonces el disgusto de Si)on se volc& al otro te)a que le preocupaba" Bul)inando con la )irada a su %er)ana. si yo puedo servirle en algo" #os nortea)ericanos debe)os )antene)os )uy unidos" 4 5Especial)ente cuando nos encontra)os en un país que está en guerra con el nuestro7 Soltando una carca+ada. 'icole e1cla)& con convicci&n< 4 5Es verdad7 #ady -arby %asta cit& un verso que se re$iere a ello" -3+a)e ver si lo recuerdo" 4 Brunciendo leve)ente la $rente. la señora Eggleston y lady -arby se %abían encerrado en el saloncito azul ocupadas en los preparativos de la $iesta" 'icole. arranc& los o+os de los de la señora Eggleston y le gruñ& a Degina< 4 5. vacil&. 8d&nde: !o)o era de esperar. cruz& el vasto sal&n %asta donde ella estaba sentada detrás del brillante instru)ento de palisandro" 489e propones seguir una carrera )usical: 4pregunt& 3l.ero.

%asta que 'icole.arece ser que estuvieron co)pro4 )etidos en su +uventud" -ebido a una discusi&n u otra. concluy&4< (l parecer. apoyado con displicencia contra el piano. pero $ue tan evidente que tu abuelo dio su consenti)iento para el baile por causa de la señora Eggleston que no pude )enos que sentir curiosidad" !%ristop%er.F#e esa m*gica lista todo depende$ +ama$ fortuna$ amigos y amantes. y a duras penas logr& do)inarse" (quella pose recatada y casi tí)ida que %abía asu)ido %ec%izaba a !%ristop%er" 9an encantado estaba que se sorprendi& conte)plándola con el )is)o se)blante con que Si)on %abía conte)plado a la señora Eggleston. pero si la princesa Ester%azy o la condesa #ieven ponen reparos a causa de )is tíos y esta situaci&n nada convencional. en$adada por sus co)entarios despreciativos4" 8. algo que no se podía to)ar a la ligera. la atra+o a sus brazos y )ur)ur& con voz pastosa< 45Bien. pero 3stos son los 2nicos no)bres que recuerdo en este )o)ento" -arby dice que no tiene por qu3 %aber ning2n contratie)po. y luego. lady Iersey %ará precisa)ente eso" 4 *))" . el $a)oso poe)illa del señor *enry #uttrell %abía quedado grabado en la )e)oria de 'icole" 48A todo tu 31ito depende de esa lista y esas dos da)as: 4pregunt& con sequedad" 4Sí. tendrá que abordar a lady Iersey" 4Sonriendo ir&nica)ente. co)o t2 bien sabes" 5Estabas presente7 Ba+ando la vista de los o+os risueños de !%ristop%er y casi respetuosa)ente. y sorprendida. pero cuando 'icole se debati& con violencia contra 3l. olvidando todos sus buenos prop&sitos. pero %ay )ás patrocinadoras" #ady -arby )encion& a lady Iersey. a 3sta le encanta ar)ar gran revuelo y podría interesarse en proteger)e. tenso y por alguna raz&n tan en$adado co)o ella 4" 5!reo que %as provocado )ás trastornos que yo en toda )i vida7 4 5Eso es in+usto7 5=%7 4 !on lágri)as brillando ine1plicable)ente en sus o+os. aunque en realidad no entendía nada" Era di$ícil i)aginar a la señora Eggleston discutiendo con alguien.ue complace o irrita a Todos sin distinci/n de rango$ sexo o edad. la señora Eggleston ro)pi& el co)pro)iso y cada uno se cas& por su lado" 4 Entiendo 4 respondi& 'icole lenta)ente. e1cla)&< 49odavía está ena)orado de ella" #a boca de !%ristop%er se roci& en una )ueca sarcástica" 4 (sí parece" Es increíble. al conte)plar la cabeza gac%a de 'icole. es )uy veleidosa. te odio !%ristop%er Sa1on7 59e odio con toda )i al)a7 El +oven la conte)pl& )ientras se crispaba un )2sculo en su )andíbula. aquí tienes otro )otivo para odiar)e a2n )ás7 4!aptur& los labios suaves de la )uc%ac%a con su boca dura y despiadada en un beso col3rico sin pasi&n y sin ternura. por lo que %e visto" 45. %asta en estos días un co)pro)iso )atri)onial obligaba tanto co)o el casa)iento. y a lady !o@per" . pero lo %ace con tal encanto que no se puede )enos que estar de acuerdo con sus planes" 'i siquiera tu abuelo le niega nada. azorada por el largo silencio. inquiri&< 4 8*ubo algo entre ellos: 'o es )i intenci&n $isgar. creo. grit&4< 5=%. %aciendo declaraciones tan cínicas co)o 3sa7 48A t2 no: 4replic& 3l. en lo que a la lista se re$iere. la lla)a agridulce y ardiente del deseo que se encendía sie)pre entre sus cuerpos cobr& vida" . -s ella la . 8no crees: 80n Sa1on a)ando a alguien y a lo largo de tanto tie)po: 4 5!alla7 4 grit& 'icole. a%í es donde te equivocas7 4replic& !%ristop%er en tono burl&n 4" Bue la señora Eggleston quien consigui& que 3l diera su consenti)iento para la $iesta. !%ristop%er gi)i&4< 5Espero sincera)ente que no decida %acerse cargo de )í7 'icole solt& una risita alegre.aya.or qu3 tienes que decir cosas co)o 3sas: 4cla)& con apasiona)iento y lanzando dardos con los o+os4" 5!reo que dis$rutas )uc%o causando trastornos.arece que )i tía abuela lo tiene todo )uy bien calculado y que %a asido las riendas en sus )anos" 4 Bingiendo gran consternaci&n. tuvo s2bita conciencia de la encantadora )asa de bucles artística)ente en)arañados que de+aban a la vista su cuello blanco" Sinti& un i)pulso casi irresistible de inclinarse y besar ese punto tentador donde el cuello se unía a los %o)bros satinados.ero esta relaci&n de 3pocas re)otas no podía %aber convertido de )anera tan visible a lord Sa1on en esclavo de los capric%os de la señora Eggleston. pues era la pri)era vez en años que se sentía de verdad c&)oda con 3l" 4 9e entiendo" Es la )u+er )ás )andona que %aya conocido. di+o en tono $río< 4Sí. y en especial tan acalorada)ente co)o para llegar a una ruptura de co)pro)iso.arece ser que esta 2lti)a es )uy agradable y gentil" *ay otras )ás. pens& con rapidez 'icole. quien. )i una (e en "lmac0's te aceptan$ Como los monarcas$ nada indebido har*s1 Mas$ desterrado de all2 la noche del mi!rcoles$ 3or #ios$ 'nada correcto te reconocer*n& !%ristop%er sonri& con cierto cinis)o. seg2n di+o. levant& los o+os y 3l se recuper& al instante" ?aldici3ndose por dentro por su propia estupidez. aunque s&lo $uera para )olestar a los de)ás" A tu tía abuela está del todo convencida de que si $racasa todo el resto. y casi cincuenta años atrás lo %abría sido )uc%o )ás" . %ubo algo entre ellos" .

los caballos y el +uego. se uni& a unos conocidos y se sent& a una )esa de $ara&n en uno de los salones de +uego de Boodle s" !%ristop%er no %abía estado ocioso en aquellos 2lti)os días" #as presentaciones de su abuelo le valieron convertirse en )ie)bro no s&lo en Boodle s sino ta)bi3n en E%ite s y Broo6 s. se %abía inclinado pre$erente)ente %acia los )ilitares" A co)o le disgustaba sobre)anera la idea de usar a los a)igos de Si)on. %abía una gran satis$acci&n por volver a estar con su abuelo" (2n tenía algunas reservas respecto a su tía abuela Degina" .or el otro. por )ás que lo intentara. 3l la solt& e)pu+ándola con rudeza de su lado co)o si ella $uera un ser vil y despreciable" En sus o+os lla)e& el desprecio y algo parecido al odio" ( continuaci&n gir& sobre sus talones y sin una sola palabra sali& a toda prisa del sal&n de+ando a una 'icole con$undida a sus espaldas" !on)ovida tanto por el beso co)o por su inesperado $inal. y luego estaba aquel +oven teniente de )arina.ero resuelto a encontrar la prueba de la invasi&n que tanto necesitaba.or qu3 todos esos recuerdos espantosos que nos destruyen: !%ristop%er avanzaba a grandes zancadas en direcci&n a su club )ientras deseaba que las cosas $ueran di$erentes" . )aldiciendo a Iason" -espu3s sonri& porque sabía que una vez presentada aquella idea. y albergaba la esperanza de que el teniente Wettlescope resultara corruptible" Sus pensa)ientos abandonaron la )esa de $ara&n al re$le1ionar sobre los días que le esperaban en el $uturo cercano.ero deba+o de todas esas preocupaciones e inquietudes.ero el otro )ie)bro de la $a)ilia a quien %abía deseado ver y al )is)o tie)po te)ía encontrar no %abía aparecido a2n. violento y desagradable" 8!onseguiría alguna vez per)anecer i)pasible cuando 3l estaba cerca:. de 'ic6 a 'icole (s%$ord. a pesar de todo eso. al co)probar que le odiaba tanto co)o le a)aba" 8.ero esa noc%e. nada podría %aberle i)pedido to)ar parte en ella" . Si)on ta)bi3n present& a su nieto a los %i+os y sobrinos de sus a)igos. a pesar de todo. no podía culparla de nada" Bue 3l quien %abía %ec%o añicos la $rágil paz que %abía reinado entre ellos" 'o tuvo )otivos para decir lo que di+o. porque pudiera con)overle todavía co)o lo %acía. angustiada. estaban los )ilitares serios que podían tener acceso a la in$or)aci&n y de quienes sospec%aba una naturaleza indiscreta y corrupta" Siendo )ás un %o)bre de acci&n que de )añas y engaños. y 3l no estuviera tan endiablada)ente ansioso de poseerla otra vez7 Esa )irada de desprecio y de odio a 'icole %abía sido tanto para ella co)o para 3l )is)o.ara vergPenza propia. se pregunt& so)bría)ente" !ontuvo el aliento. los clubes )ás a$a)ados de la aristocracia inglesa" 'atural)ente. y de pronto todo %abía estallado en algo tenebroso. con quienes se reunía por el )ero placer de pasar un rato divertido" . ni lo %abían )encionado Si)on ni Degina" 8-&nde diablos estaba Dobert: . pens& con brusquedad. que le de+aba )aravillado" . catalogaba a los conocidos recientes en dos categorías" . ca)biando con tanta celeridad ante sus )is)os o+os.or un lado estaban esos alegres peti)etres que s&lo se preocupaban por el corte de sus c%aquetas. una circunstancia que tendía a )antener su genio apenas deba+o del punto de ebullici&n" ?as. y odio porque ninguna )u+er podía arrancarle de su glacial indi$erencia" ?ás ceñudo que nunca y con un genio de )il de)onios. tan c&)odos por una vez. sobre las noc%es que pasaría bebiendo y +ugando )ientras trataba de captar cualquier in$or)aci&n. de per)iso en aquellos )o)entos por una %erida recibida en =rt%es" El capitán Buc6ley. cuando su beso se %izo )ás intenso y cálido. pens& aturdida. descon$iaba de la señorita 'icole (s%$ord y se preguntaba %asta qu3 punto se parecería a su )adre deba+o de aquel e1terior inocente y tentador" Sabía por e1periencia propia que 'icole era co)o un ca)ale&n.. tenía que ser precisa)ente 3l: 8. se de+& caer con lentitud sobre el taburete del piano" Se %abían sentido tan c&)odos el uno con el otro.ero. su situaci&n actual le %acía sentir paralizado e i)potente. tendía a ser indiscreto. 'icole se sinti& apretándose con ardor contra el cuerpo )usculoso de !%ristop%er y gozando perversa)ente del dolor que le causaba su abrazo" . cualquier co)entario $ortuito que pudiera convertirse en %ec%o s&lido" /ruñ& en su interior. seg2n suponía !%ristop%er. estaba %aciendo algunos progresos" Se las %abía ingeniado para acordar un encuentro con un capitán de caballería de la !asa Deal de Inglaterra. pens& con desdic%a. desprecio por no poder )antener sus )anos le+os de ella. ni raz&n alguna para en$urecerla" 5Si no $uera tan deseable. !%ristop%er era a%ora bien conocido entre los )ie)bros de los círculos )ás aristocráticos" .ero despu3s. y en consecuencia. sin ning2n tras$ondo ni corriente traicionera.or qu3.

F5. %asta que llegaron a un tra)o especial)ente peligroso y traicionero del ca)ino que bordeaba la costa" En la posada donde se %abían detenido para el 2lti)o ca)bio de caballos. Dobert sugiri& que quedaría atrás para esperar a unos a)igos que se reunirían con ellos" /aylord %abía sido un %o)bre gentil y a$able y acept& la idea de in)ediato sin sospec%ar +a)ás que su %er)ano )enor tuviera alg2n )otivo traicionero" . %aciendo caso o)iso de las ob+eciones )uy razonables en contra de un via+e nocturno" Dobert se %abía )ostrado in$le1ible por )ás que sabía que no llegaría a #ondres esa noc%e" .ero su padre y 3l rara vez se encontraban.ero entonces. y luego. pensaba lleno de un $uror )aligno. se %abía convertido en un %o)bre ende)oniado cuya 2nica satis$acci&n era saber que. al )enos. buscaba re$ugio en la paz y quietud de Surrey" Dobert ta)bi3n vivía en #ondres. Dobert les %abía aco)pañado. /iles. estaba con ellos en el velero: 8(caso (drian descubri& el co)plot de)asiado tarde para salvarse y decidi& que (nnabelle )uriera con 3l: 8= 3sta se %abía a%ogado por tratar de salvar a su %i+o: Msas eran preguntas que nunca obtendrían respuesta. una )u+er en$er)iza. pues tuvo dos en su )atri)onio. pero ni (nnabelle ni Dobert %abían previsto que ella )uriera en el aparente accidente de navegaci&n que costaría la vida de su esposo. salvo por sí )is)o" Era un %o)bre $río que %abía an%elado s&lo dos cosas en toda su vida" 0na se la neg& la vida por nacer segund&n y la otra una cruel +ugarreta del destino" . !%ristop%er regres&. Dobert Sa1on estaba conduciendo $uriosa)ente su cabriol3 en direcci&n a #ondres" 0na e1presi&n de odio distorsionaba sus $acciones distinguidas. co)o 2nico obstáculo en el ca)ino de Dobert" .ero era un %o)bre paciente y con$iaba en que encontraría alguna $or)a de des%acerse de su sobrino" El accidente de /aylord %abía resultado tal co)o 3l lo %abía planeado.or qu3 no )uri& y ta)bi3n )uri& Si)on. casi al anoc%ecer" . corro)piendo lo poco bueno que e1istiera en 3l" ?uerta (nnabelle. el cuero debilitado se ra+& por co)pleto. nor)al)ente s&lo cuando las deudas de Dobert se volvían de)asiado apre)iantes o alg2n grave escándalo parecía estar a punto de arruinarle" -e otro )odo. y se vio $orzado a tratar una vez )ás de des%acerse de la 2nica persona que $rustraba sus a)biciones" (quella vez %abía planeado un asesinato. ya que poseía un piso )uy elegante y )uy costoso en Stratton Street" .or lo tanto se despidieron alegre)ente A /aylord y su esposa partieron ignorando que Dobert %abía cortado en parte los tirantes del carrua+e" ( unos tres 6il&)etros de distancia de la posta. !%ristop%er.ero Dobert no era un %o)bre que se de+ara a)ilanar por tales insigni$icancias co)o un %er)ano )ayor o el %ec%o de que la )u+er que deseaba tuviera un esposo" Su %er)ano %abía sido con )uc%o el )ás $ácil de quitar de en )edio" !uando /aylord y su esposa partieron en un via+e de placer a !o)@all )uc%os años atrás. y co)o ácido le %abían carco)ido el al)a durante aquellos largos seis años. sus 2nicos encuentros eran en algunos eventos notables de las te)poradas de #ondres y Brig%ton" #a esposa de Dobert. su otro deseo estaba a su alcance""" 3l y nadie )ás que 3l sería el pr&1i)o bar&n de Sa1ony" . Dobert arro+& con violencia la nota al suelo" #a relaci&n entre padre e %i+o era de cautelosa indi$erencia" Si)on vivía en !avendis% Square la )ayor parte del año. que ya )ostraban las señales de una vida disipada" F5?aldito7G.or qu3 ese )uc%ac%o. cuando esas diversiones le %astiaban o se volvían aburridas. pues s&lo le in$or)aba de que !%ristop%er se encontraba alo+ado con 3l en !avendis% Square" (l leer esas líneas nada gratas e)palideci&" 5!%ristop%er a2n vivo y de regreso7 A no era di$ícil leer entre líneas que a)bos se %abían reconciliado" ?aldiciendo. al tie)po que reunía sus $uerzas para en$rentarse a !%ristop%er" 'o tenía idea de lo que 3ste podría %aberle contado a Si)on. dis$rutaba de la te)porada en Brig%ton. %abía $allecido %acía siete años al dar a luz a un niño )uerto" A $ue precisa)ente ese aconteci)iento el que le %abía inspirado la idea de la )uerte accidental de (drian para liberar por $in a (nnabelle" Dobert sie)pre %abía creído que era )uy ir&nico que su propio plan le %ubiera %ec%o perder a la 2nica persona que le i)portaba de verdad" Sus otros %i+os. no le pro$esaban )ás a)or y cariño que los que 3l les tenía" . ese vie+o idiota7G El coraz&n de Dobert no albergaba )uc%o a$ecto por nadie. y el carrua+e se precipit& al )ar. y la carta de su padre era singular)ente escueta. pero su sobrino escap& otra vez" Dobert entrecerr& los o+os y alzando el látigo $ustig& salva+e)ente a los caballos e1igi3ndoles )ayor velocidad" 0na sonrisa torcida y cruel se dibu+& en su boca )ientras %acía un +ura)ento lleno de veneno< F5Esta vez no escaparás. de+aron un %i+o pequeño. de+ando a la +oven viuda libre para volver a casarse" 'adie sabría +a)ás la $ría $uria que %abía sentido y el dolor lacerante que padeci& al enterarse de la )uerte de (nnabelle" Eso y la sospec%a""" 8qu3 de)onios %abía ido )al ese día: 8. !%ristop%er de quien esperaba que )uriera en el )ar.resent& las e1cusas debidas y parti& lo antes posible despu3s de cenar.CAPÍTULO XXIII ?ientras !%ristop%er +ugaba al $ara&n. cinco años atrás. )i querido sobrino7 Esta vez no""" aunque tenga que %acerlo con )is propias )anosG" #a carta de Si)on que co)unicaba la llegada de !%ristop%er %abía llegado a )anos de Dobert )ientras estaba de visita en casa de unos a)igos en Went.ero necesitaba descargar toda su $uria atravesando la ca)piña de noc%e en aquel via+e raudo y enloquecido.

lleno de )alicia. la contrapartida e1acta de los labios curvados y sensuales de !%ristop%er. Degina le %abría contestado con acritud que era porque su tío era una bestia tan $ría e insensible" (unque poseía %asta cierto grado el encanto de los Sa1on y podía seducir a los incautos con $acilidad. %abría sospec%ado +a)ás que su sobrino %ubiera co)etido un cri)en" . no puedo creerlo7 5'icole tiene que estar )uerta7 5El bar&n Sa1on debe de estar re$iri3ndose a una i)postora7 4e1cla)& Ed@ard ?ar6%a) cuando sus padres esa noc%e le %abían co)unicado la )ala noticia 4" 8>u3 está %aciendo ella en #ondres. estaba sirviendo t3 de una pesada tetera de plata. su tío. Dobert era todavía un %o)bre atractivo y de buena $igura" ( despec%o de ese aire de disipaci&n. )orti$icados y un tanto recelosos" Eillia). si en verdad es 'icole: 5Se %ubiera presentado aquí en su %ogar7 5-ebe de ser una $arsante7 5'o lo creo7 #a )isiva de Si)on a los ?ar6%a) $ue redactada en los t3r)inos )ás corteses posibles. todos los %abitantes de !avendis% Square estaban en la )ansi&n to)ando el t3" Se %abían reunido en el sal&n principal. Dobert guardaba en su coraz&n un ansia terrible de )atar" =tra de las )isivas de Si)on despert& ta)bi3n $uria y consternaci&n en otras personas" 4 5-ios )ío. no se gran+eaba el cariño de sus $a)iliares" Si)on a)aba a su %i+o )enor. tenía la tez aceitunada co)o la de los gitanos" #os o+os eran de un color e1traño""" ni verdes ni dorados. a%ora estaba esperando los resultados de su traba+o con su)a i)paciencia" *abía +ugueteado con la idea de poner sobre aviso a sus %u3spedes de !avendis% Square de la probable invasi&n de la casa por Dobert y los ?ar6%a). en su papel de an$itriona. que ostentaba una i)ponente c%i)enea de )ár)ol italiano y )uros recubiertos de colgaduras de seda gris claro" #ady -arby. vestida con un tra+e de sat3n verde sauce. pensando que era )ás divertido que los cogiera por sorpresa" Dobert lleg& a #ondres a la )añana siguiente y se dirigi& a su piso para descansar algunas %oras despu3s de ese via+e agotador de toda la noc%e" (l despertar por la tarde. pero la desec%& con rapidez. encargándose de asignarle el dinero su$iciente para vivir de acuerdo a su rango cuando ter)inara sus estudios y se instalara en #ondres" Si !%ristop%er %ubiera preguntado por qu3 no se %abía )encionado el no)bre de Dobert. y al igual que !%ristop%er. aunque Degina se pregunt& qu3 querría Dobert de Si)on a%ora y cruz& los dedos para que no causara una escena desagradable" Supuso que se sentiría desilusionado al ver a !%ristop%er despu3s de %aberse creído %eredero de Si)on durante año pero esperaba que se co)portara co)o todo un caballero por una vez en su vida" . su cuerpo era tan )usculoso y delgado co)o %acía veinte años" El cabello )oreno estaba realzado por dos alas plateadas que arrancaban de las sienes. dudaba de que el plan original de casar a 'icole con Ed@ard se llevaría a cabo a%ora" Mste la desposaría. pero. co)o en la destinada a su %i+o. y no ansiaba que se %iciera una revisi&n de cuentas sobre su tutoría" Ed@ard. se visti& con su %abitual estilo descuidado para la visita que le %aría a su padre" ( los cuarenta y tres años. pues de)asiado a )enudo %abía tenido que rescatarlo de negocios sucios y des%onrosos" . y Dobert tenía la esperanza de que Si)on apadrinara al )uc%ac%o. poseía un gran %ec%izo para el se1o d3bil" -e algo )ás de un )etro oc%enta de estatura. procedente de 'ortea)3rica" 8#es parecería bien venir a visitarles: 48. su sobrina. Dobert era un %o)bre de gran atractivo" ?ientras se vestía para la visita.(nne estaba $eliz)ente casada con un gallardo y +oven par del reino y se encontraba en Aor6 esperando el naci)iento de su tercer %i+o" Su otro vástago se %allaba todavía en Eton. s&lo un tanto sorprendidas. co)o una )anada de lobos %a)brientos. que veía )ás allá del a)or paternal de su %er)ano. e)pezaron a prepararse para ir a #ondres lo antes posible" Si)on escribi& las )isivas con singular entusias)o y +2bilo. pues estaban convencidos de que 'icole debía de %aber sido vícti)a de alguna per$idia" 9odos ellos se sintieron alar)ados al conocer su paradero. se %abía dedicado a encauzar %acia sus arcas las rentas y gruesas su)as de dinero que pertenecían a 'icole para co)prar propiedades a su no)bre.ero nadie conocía la verdadera gravedad y peligrosidad de esas $altas" 'i siquiera Degina. )ientras 'icole. estaba )ás que $urioso" A a (gat%a le disgustaba sobre)anera la idea de tener que co)partir el papel de señora de (s%land con la detestable %i+a de (nnabelle" 'inguno de ellos. no 3l7 Ed@ard se %abía acostu)brado a considerar )uerta a 'icole y a creer que s&lo era cuesti&n de tie)po que toda su $ortuna y sus tierras pasaran a sus )anos" #a $a)ilia ?ar6%a) en su totalidad se %abía vuelto con$iada con el correr de los años. y no %abría entonces preguntas e)barazosas sobre c&)o y d&nde se %abía gastado el dinero durante la )inoría de edad de la +oven" A entonces. sin e)bargo.ero )ientras el cabriol3 rodaba con estruendo ca)ino de #ondres. s&lo e1puso los %ec%os desnudos" #a señorita (s%$ord. sin e)bargo. la boca era $ina y recta. se encontraba sentada al lado de la señora Eggleston en un so$á c%ippendale tapizado en rosa" Si)on se %abía arrellanado a la izquierda de lady -arby y !%ristop%er per)anecía de pie +unto a su sill&n" #os dos %o)bres estaban c%arlando a)istosa)ente cuando se anunci& llegada de Dobert" #as tres da)as levantaron la cabeza. abandonará !avendis% Square en el )is)o instante en que ponga )is )anos sobre ella7 8>ui3n se cree que es lord Sa1on: 592 eres su tutor.isitarles: 4grit& en$urecido Ed@ard4" 8Ella está ta)bi3n de visita: 5Bien. pero no se le ocultaban sus $allos y e1cesos. creyendo que todo sería suyo sin una esposa )olesta atada a su cuello. de las pro$undas arrugas burlonas de su rostro. estaba por el )o)ento de visita en !avendis% Square" *abía llegado a Inglaterra %acía una se)ana )ás o )enos.

rocurar3 no decepcionarte7 4 5Estoy plena)ente seguro de que no lo %arás7 5Espero con su)o inter3s co)placerte en todo7 4pro)eti& !%ristop%er con velada a)enaza en la voz" Dobert se puso tenso. salvo de la )uc%ac%a que tenía ante sus o+os.ero entonces algo pas& que le %izo olvidar a !%ristop%er por co)pleto" #a presencia de Degina detrás de la )esita de t3 no en sorprendente ya que sie)pre pasaba una te)porada con Si)on" . y Dobert no estaba preparado en absoluto para la presencia de la %i+a de (nnabelle" #a %abría reconocido en cualquier parte" Era verdad. tienes )uy buen aspecto" (unque no %abía esperado verte por aquí antes de la se)ana pr&1i)a" 4 5. pero los destellos castaños ro+izos de los rizos oscuros eran un innegable recordatorio de los de ella" #a si)ilitud radicaba en la te1tura de p3talo del cutis rosado. pues Dobert sie)pre %abía tendido a %acerla sentir con$undida" *abiendo saludado a la señora Eggleston. y Dobert se encontr& de s2bito perdido en sus pro$undidades color topacio" (part& la vista con gran es$uerzo y )ir& sin ver a la señora Eggleston" #a recordaba con vaguedad. !%ristop%er replic&< 4 5Sí7 'o tienes idea de con cuánto ardor %e esperado encontrar)e contigo""" otra vez" Se entrecerraron sus o+os al captar el doble sentido de sus palabras. Si)on advirti& que esa conversaci&n %abía ido de)asiado le+os y les interru)pi&" 45E+e)7 4carraspe& con $uerza4" Bien. y en ese )o)ento trans$iri& la pasi&n que %abía sentido por (nnabelle a su %i+a 'icole" Se olvid& de todo. pero antes de que pudiera responder. pero disi)ul& con %abilidad su ira y con una sonrisa sard&nica en los labios. se inclin& con estudiada cortesía. y de+& pasar el co)entario" 0n )o)ento despu3s la conversaci&n se generaliz& y se per)iti& un suspiro de alivio. regrese a la )ansi&n ancestral" -e todos los ocupantes del sal&n.ero su padre no %abía )encionado en la )isiva a la señora Eggleston ni a 'icole. se dio la vuelta %acia el anciano" 45. Dobert sostuvo la )ano de 'icole )ás tie)po de lo estricta)ente necesario para luego besarle los dedos delgados y elegantes" Ba+o su intensa )irada. en la curva tentadora de sus labios. señora Eggleston 4di+o con una sonrisa $ría en los labios4" Espero que dis$rute de su estancia en #ondres" Msta balbuce& alguna respuesta ininteligible. el 2nico que capt& la ene)istad i)plícita en esas palabras $ue !%ristop%er. pero Si)on. %i+o. ya $uera por accidente o a prop&sito. incr3dulo" 4 8Satis$acci&n: Sonriendo burlona)ente. pero con una sonrisa insegura alz& los o+os y se en$rent& abierta)ente a su )irada" Dobert qued& %ec%izado. en la nariz recta y casi arrogante y el cuerpo esbelto de pec%os )aduros y erguidos" #a )ayor di$erencia estaba en el color de los o+os" 'o eran verdes co)o es)eraldas. que los estaba observando con atenci&n. %abía salido rápida)ente para el club y !%ristop%er se vio obligado a postergar sus preguntas" . )ur)urando< 4>uerido tío. con el rostro i)pasible y los o+os brillantes y retadores. pero a%ora. apret& los labios y lanz& una )irada asesina a Si)on" Ese vie+o brib&n iba a tener que darle algunas e1plicaciones.ero sucede tan pocas veces que te visiten personas tan encantadoras que )e olvid3 de )í )is)o" *ola. el arco burl&n de las ce+as $inas y oscuras. es una gran satis$acci&n volver a verte despu3s de todos estos años" Dobert arque& una ce+a. !%ristop%er busc& a su abuelo para c%arlar con 3l en privado. que su cabello carecía del color ro+o $uego que brillara en el de su )adre. y s&lo la voz ta+ante de Si)on consigui& sacarlo de su ensi)is)a)iento" 4 5-e+a de e)plear tu indudable encanto con )is %u3spedes y ven a saludar a tu sobrino7 4e1igi& Si)on. podía una vez )ás regalarse los o+os con la %i+a de (nnabelle" Incapaz de re)ediarlo y en$ureciendo )ás a2n a !%ristop%er.Dobert. pensaba )ientras sus o+os devoraban la $igura recatada de 'icole sentada +unto a la señora Eggleston. la +oven no pudo do)inar el ligero rubor que tiñ& sus )e+illas. no es $recuente que alguien surgido de entre los )uertos. do)inado por co)pleto despu3s de %aber descargado toda su $uria. contento de que su pri)er encuentro borrascoso con su tío %ubiera pasado ya" !on todo. por así decir. pens&" (vanzada la velada. eso sí que lo dudo7 4 replic& Dobert con una sonrisa siniestra 4" -eberías %aber sabido que la curiosidad por la llegada inesperada de !%ristop%er )e traería a toda prisa" -espu3s de todo. !%ristop%er" El antagonis)o entre los dos %o)bres $ue instantáneo y tangible" !o)o poderosas bestias de presa.aya.erd&na)e7 4e1cla)& con serenidad4" . y durante la presentaci&n que e$ectu& Degina pudo recobrar su aplo)o" 4 Es una agradable sorpresa volver a verla. quien ya %abía decidido la conducta a seguir. sus )iradas c%ocaron co)o relá)pagos en un cielo oscurecido )ientras el aire casi c%isporroteaba con la $uerza de e)ociones )isteriosas e intensas contenidas a duras penas" !%ristop%er %abía quedado rígido en el )is)o instante en que 9@ic6%a) anunciara a Dobert. se encogi& de %o)bros y di+o con aparente ligereza< 4 5>u3 grato para )í7 5. la $or)a era la )is)a. era de)asiado %ábil y ladino para )ostrar su disgusto" . irritado en e1tre)o" El verdadero prop&sito de su visita a !avendis% Square volvi& de pronto a su )e)oria. sin e)bargo.

re$le1ionaba apesadu)brado. los recuerdos se %abían agolpado en su )ente" F5=%. %abía )uerto" !%ristop%er esperaba alguna discusi&n. se revolvi& en el lec%o sin poder separar a la +oven de (nnabelle" A esa tarde. no del )e+or %u)or a esa %ora de la )añana. e1istía algo peligroso y siniestro entre esos dos %o)bres" *abía esperado que la presencia inesperada de su %i+o sacudiera a !%ristop%er y le %iciera to)ar alguna actitud reveladora" . pregunt& en$adado< 4 8>u3 sucede: 8>u3 es lo que te está carco)iendo tanto que ni siquiera )e per)ites desayunar en paz: Sabiendo que %abía ter)inado de co)er %acía )ás de )edia %ora. a pesar de las palabras corteses que %abían interca)biado. -ios )ío7 Estoy locoG. )uc%ísi)os inconvenientes. pens& con dolor. repiti& lenta)ente< 48-eseas )udarte: 89ener tu propia casa: Eso era e1acta)ente lo que quería !%ristop%er" -urante toda la noc%e en vela lleg& por $in a una decisi&n" >uedarse a vivir con Si)on era i)posible" En las pr&1i)as se)anas. lo )ás probable era que tuviera que %acer algunas cosas y ver a varias personas. se pregunt&. y su cercanía podía derivar en una pasi&n $ísica que 3l despreciaba co)o una debilidad" 'o era un e1perto en luc%ar contra la tentaci&n. con$es&4< -urante la se)ana pasada )e %e encariñado )uc%o con esa criatura" 5/racias a -ios no se parece en nada a su )adre7 Brinda placer con s&lo observarla y es dulce y encantadora en todos los sentidos" 4 !onsciente de la repentina e1presi&n de .er)aneci& tendido en )edio de la oscuridad durante largo tie)po. el nieto solicit& una entrevista privada con su abuelo" Esperando una solicitud se)e+ante despu3s de la aparici&n de Dobert. inquiri& seca)ente4< 'os visitarás de vez en cuando.ero. y aparte de una ligera rigidez en el cuerpo y la e1presi&n i)pasible de su rostro. y loco por de+ar)e enredar en esa %istoria antigua en un )o)ento co)o 3ste"G Sin e)bargo. no %abía revelado absoluta)ente nada" F8A qu3 esperabas:G. seguro de que su presencia en !avendis% Square era una )aldici&n para Dobert" A toda la repulsi&n y odio que %abía creído superados le su)ieron en la desesperaci&n una vez )ás" (gitado y ator)entado. !%ristop%er no era el 2nico que se revolvía en la ca)a esa noc%e" #a con$rontaci&n entre !%ristop%er y Dobert %abía desasosegado pro$unda)ente a Si)on. repas& una y otra vez la conversaci&n )antenida con su tío. que durante un segundo despu3s de %aber %ablado !%ristop%er.ero e1istía otra raz&n para que deseara tener su propio alo+a)iento le+os de aquella casa" 'o tenía ning2n deseo de volver a ver a Dobert inclinado solícita)ente sobre la )ano de 'icole" #e recordaba con de)asiada intensidad a su tío y (nnabelle" #a +oven )is)a le perseguía en sus sueños todas las noc%es en contra de su voluntad. Si)on se la concedi& de in)ediato y llev& a !%ristop%er a su gabinete" Si)on cerr& la puerta a sus espaldas y luego. si se con$ir)aran tus sospec%as: 8Saber que tu %i+o es )ás sinvergPenza a2n de lo que ya sospec%as: 89e %aría $eliz eso:G !o)o ning2n padre desea opinar lo peor de su descendencia. ya que era consciente de que. per)aneci& con la )irada clavada en el vacío" -espu3s. y ya no estaba ba+o su responsabilidad" 9odo lo que e1istiera entre ellos %abía ter)inado para sie)pre. no es e1cusa para buscar pruebas de lo que no e1iste" 8A qu3 ganarías. !%ristop%er pas& por alto sus que+as" Esper& %asta que se $ %ubo sentado detrás del escritorio antes de %ablar con la )ayor seriedad< 4 'o es nada de gran i)portancia. pero Si)on le sorprendi& dici3ndole con indi$erencia< 4 *az lo que quieras" Aa eres de)asiado )ayor para que te d3 &rdenes" 4 (l ver la e1presi&n de aso)bro de !%ristop%er por deba+o de sus ce+as espesas e %irsutas. pero dudo que los to)es en cuenta" 5S&lo estoy agradecido de que no %ayas decidido arrebatar de )i lado a la +oven 'icole ni a #etty7 4!on una sonrisa a$ectuosa. al ver a 'icole y a su tío +untos. espero" 4 5=%. despu3s del desayuno. libertad para ir y venir a su anto+o a %oras desusadas sin que nadie pudiera co)entar o preguntarse qu3 %acía y por qu3" En las pri)eras %oras de la )adrugada %abía decidido que los espías traba+aban )e+or en las so)bras" . y creía pre$erible ale+arse de su propia seductora" *abía cu)plido lo que se %abía propuesto. cuando co)prendi& el signi$icado real de las sencillas palabras de su nieto. F8qu3 querías: 8>ue !%ristop%er se arro+ara al cuello de Dobert para de)ostrarle su a$ecto: 5Ba%7 S&lo porque sospec%as que 3ste puede %aber tenido algo que ver con la desaparici&n s2bita de tu nieto y su repentina inclinaci&n por el )ar. pero sospec%o que no le agradará lo que tengo que decirle" Si)on se puso tenso te)iendo que por $in oiría la verdad de lo que ya sospec%aba" A tan preparado estaba para las palabras abo)inables que estaba seguro debían llegar. su nieto sabía a la per$ecci&n c&)o ocultar sus senti)ientos. sabiendo que 3ste todavía le odiaba y estaba $urioso por su regreso a Inglaterra" . Floco por per)itir que el pasado )e destruya. acostado en su lec%o. Si)on no quiso pensar )ás en el te)a" !%ristop%er %abía vuelto a 3l yeso era todo lo que i)portaba" ( la )añana siguiente. no s&lo por los vie+os recuerdos sino ta)bi3n por la escena de 'icole sonri3ndole a Dobert. y tendría que conservar cierto secreto" Si quería conseguir algo necesitaba libertad de acci&n. puede estar seguro de ello7 8-ebo interpretar entonces que no tiene ning2n inconveniente en que consulte a )i agente sobre alo+a)ientos adecuados para )í: 4pregunt& con cortesía !%ristop%er aunque a)bos sabían que era un )ero $or)ulis)o" 4Sí. traerla de regreso a Inglaterra.Esa noc%e.

indi$erencia en el rostro de su nieto, ca)bi& de te)a de in)ediato4< 'atural)ente, Degina nos tendrá a todos )uy inquietos y apurados con ese baile que se le %a ocurrido o$recer, y eres )uy sensato al buscar una residencia distinta a 3sta" 5'o te culpo en absoluto7 Ao )is)o lo %aría, si 3sta no $uera )i casa" Diendo con verdadera alegría al oír el tono lasti)ero de su abuelo, le tent&< 48-esea venirse con)igo: ,ero Si)on se li)it& a reír" 4 'o, no %uir3 de Degina" 4 (unque el nieto se sonriera, sinti& una punzada en el coraz&n al observar a Si)on" #as señales de su pasada en$er)edad eran )ás evidentes de lo que !%ristop%er %abía notado en un principio< su abuelo usaba bast&n de vez en cuando, y su cuerpo parecía )ás $rágil" El cutis se veía a+ado sobre los p&)ulos pro)inentes" -e pronto, aborreci& toda esa superc%ería y las )entiras y verdades a )edias en las que estaba envuelto y dese& con toda su al)a que el relato que %abía contado $uera cierto" ,ero no se podía retroceder a%ora, era del todo i)posible" 4 Bueno, si esto resulta de)asiado para usted, ya sabe que )is puertas estarán abiertas" 4 5Ia7 5(puesto cincuenta libras a que te cuidarás )uy bien de que no )e )ude contigo7 #os o+os a)barinos del anciano parecían bailarle en el rostro contrastando con la e1presi&n apesadu)brada de !%ristop%er" 4 5(buelo7 5,ensar que yo pueda ser capaz de se)e+ante cosa7 4e1cla)& !%ristop%er en tono de reproc%e" !lavando una )irada penetrante en el rostro +uvenil de su nieto, Si)on declar& brusca)ente< 4!reo que eres capaz de )uc%as cosas" !osas que pre$iero no conocer" 4 A decidiendo que )ás valía que le to)ara por lobo que por ove+a, añadi& con deliberaci&n 4< Eres igual a Dobert en eso" #a risa desapareci& al instante de los o+os del +oven, que di+o con voz apagada< 450sted ta)bi3n es capaz de )uc%as cosas7 8'o pens& que )e %ubiese interesado saber que le %abía escrito: Si)on tuvo la benevolencia de de)ostrar cierto e)barazo, pero $an$arrone&< 45Ao lo %ice, y soy el 2nico que necesitaba saberlo, +ovencito7 'o %ubo ning2n co)entario por parte de !%ristop%er, que sigui& sentado sobre una esquina del escritorio con una pierna colgando )ientras parecía absorto estudiando los pocos pelos negros que crecían en el dorso de su )ano" #os segundos pasaban, y sin decir nada todavía enderez& parsi)oniosa)ente los puños blancos de la ca)isa" Sin )irar a Si)on, pregunt& co)o al descuido< 48*ay alguien )ás a quien le %aya escrito y que no consider& necesario %ac3r)elo saber: 4 A )irando con rapidez en direcci&n a su abuelo, capt& la e1presi&n de culpa que cruz& $ugaz)ente por su se)blante 4" 8( los ?ar6%a), quizá: 4 ronrone& con voz sedosa" 4 5,recisa)ente, sí7 5Sí, lo %ice7 4 replic& Si)on, desa$iante, irritado por ese +uego del gato y el rat&n" 48A no crey& que )e interesaría saberlo: 8>ue )e gustaría estar preparado: 4estall& !%ristop%er lanzando c%ispas por los o+os" 45Ao estoy preparado7 4rugi& Si)on4" 5A soy el 2nico que necesita estarlo7 4!o)o !%ristop%er seguía )irándole con disgusto, añadi& en tono conciliador4< 'o %ay raz&n para inquietar a las da)as" -e todos )odos, tan s&lo conseguiría)os preocuparlas" !uando lleguen ese ?ar6%a) y su %i+o, yo )e encargar3 de ellos" 5Aa verás si lo %ago7 !%ristop%er observ& el brillo de e1citaci&n en los o+os de su abuelo y todo se esclareci& para 3l" 4 5Esto le divierte )uc%ísi)o7 5Está dis$rutando7 4le acus& !%ristop%er repri)iendo la risa" Ec%ando una )irada col3rica a su nieto, Si)on se )antuvo en altivo silencio, pero segundos despu3s sus labios se crisparon en un esbozo de sonrisa" 4 9al vez 4 ad)iti& a regañadientes" #uego su rostro $ue la i)agen )is)a de la piedad %ip&crita al decir l2gubre )ente 4< ?e quedan tan pocos placeres a )i edad, y t2 quieres negár)elos" Depri)iendo la risa a duras penas, !%ristop%er )ene& la cabeza" 4 5=%, no, abuelo7 59iene )i bendici&n para divertirse co)o le venga en gana7 5Especial)ente cuando lo que le co)place )ás es desconcertar y per+udicar a los ?ar6%a)7 (+enos a que les conte)plarían con sorna, los ?ar6%a) estaban preparados para invadir !avendis% Square" ,ero sorprendente)ente, despu3s de su llegada a #ondres el +ueves, Ed@ard ca)bi& de parecer y re%us& aco)pañar a sus padres a la )ansi&n de !avendis% Square" ?ás astuto que Eillia) o (gat%a, supuso correcta)ente que lord Sa1on no tenía intenci&n de poner a 'icole en las )anos de sus tutores" 9a)bi3n pudo i)aginar la con$rontaci&n que se desarrollaría entre ellos< lord Sa1on arrogante )ente in$le1ible y su padre bra)ando y $an$arroneando )ientras su )adre se de+aba llevar por la %isteria" 'o, pens& con un escalo$río, no les aco)pañaría" ,er)itiendo, en ca)bio, que sus padres a)enazaran y denostaran a su gusto, 3l aparecería con todo el candor de un pri)o cariñoso, y ocultando apenas la vergPenza que sentía por la actitud de sus progenitores, procedería a corte+ar a 'icole por su cuenta" !onsider&, )uy co)placido consigo )is)o, que no %abía necesidad de +ugárselo todo a una carta" Si sus padres $racasaban y no conseguían la custodia de 'icole de una )anera, 3l lo %aría de otra" 'o deseaba separarse de su pri)a tras una escena desagradable que ella no olvidaría $ácil)ente, y que con seguridad recordaría con desagrado"

Eillia) y (gat%a, por supuesto, se sintieron )olestos por su ca)bio de opini&n" Era irritante en e1tre)o en vista de lo eno+ado y $urioso que %abía estado al principio" (%ora se )ostraba indi$erente y no encontraban )otivo para ello, ya que Ed@ard no les %abía %ec%o partícipes de sus propios planes" En consecuencia, el viernes por la )añana, el día despu3s de la reuni&n de Si)on con !%ristop%er, s&lo Eillia) y (gat%a acudieron a la elegante )ansi&n de !avendis% Square" Sali& a recibirles un 9@ic6%a) e1tre)ada)ente desdeñoso y altanero" Si)on le %abía ordenado ser tan arrogante co)o le diera la gana, así que les )ir& de arriba aba+o con desprecio y )ur)ur& con desd3n< 4 (guarden aquí, ver3 si el señor recibe esta )añana" -e+& a la pare+a de pie en el vestíbulo y )a+estuosa)ente desapareci& por el corredor" (l encontrar a Si)on solo en el saloncito donde se servía el desayuno, con un brillo conspirador en los o+os, 9@ic6%a), casi en un susurro e1citado, di+o< 45*an llegado, señor7 #es de+3 esperando en el vestíbulo" 45Ia7 4bu$& Si)on con satis$acci&n" 0n destello co)bativo aso)& a sus o+os en ese )o)ento. luego observ& a 9@ic6%a) pensativa)ente 4" 8!rees que debe)os %acerles esperar )ás de treinta )inutos: De$le1ionando con placer que su señor no %abía estado tan ani)oso y activo co)o a%ora desde %acía )uc%o tie)po, 9@ic6%a) se per)iti& un esbozo de sonrisa que distendi& sus severas $acciones y respondi& con serenidad< 4Sí, señor, creo que será su$iciente de+arles esperar alrededor de treinta )inutos" El caballero ya se )ostraba algo i)paciente" 5,ara entonces estará )ás que $astidiado7 ( punto de $rotarse las )anos de +2bilo, Si)on co)ent&< 48Sabes una cosa, 9@ic6%a): 5;oy a dis$rutar )uc%o de esto7 5?aldici&n, es una )aravilla que )i nieto %aya regresado a casa7 5'o )e %abía divertido tanto desde %acía años7

CAPÍTULO XXIV ?ientras los ?ar6%a) esperaban en el vestíbulo con c&lera creciente, Si)on se aco)od& en el sill&n para saborear aquel encuentro in)inente y tan pro)etedor" 9@ic6%a) se atare& en el gabinete )ientras pensaba con cariño y satis$acci&n en lo a$ortunados que eran por tener de nuevo al señorito de regreso" (rriba, en su cuarto de vestir, a+ena por co)pleto al desagradable encuentro que se avecinaba, Degina estaba pensando )ás o )enos lo )is)o" El retorno de !%ristop%er %abía bene$iciado )uc%o a su %er)ano y le estaba agradecida por ello, y en especial por %aberse encontrado tan oportuna)ente con #etitia Eggleston" Degina pre$ería el celibato para ella, pero no podía soportar ver a un %o)bre soltero sin urdir de in)ediato alg2n plan para alterar su estilo de vida" 0n soltero era de alg2n )odo una a$renta personal a su %onor, y consideraba un deber recti$icar rápida y e$iciente)ente ese estado tan deplorable" -urante años %abía ser)oneado a Si)on para que volviera a casarse, sin escati)ar es$uerzos para presentarle viudas y solteronas adecuadas, pero para su gran )orti$icaci&n, Si)on no quiso saber nada de ellas" !uando )uri& el coronel Eggleston, despu3s de elevar una breve plegaria por su al)a, se sinti& llena de alegría, casi %asta la indecencia, convencida de que, tras un corto período de luto, #etitia se casaría con Si)on co)o deberían %aber %ec%o %acía años" !uando se enter& de la partida brusca e inesperada de la señora Eggleston casi se )ordi& la lengua de $astidio e irritaci&n" ,ero a%ora todo )arc%aría bien" Ella )is)a se ocuparía de que así $uera" ,or el )o)ento no le preocupaba )uc%o la soltería de !%ristop%er, al )enos no tanto co)o la de Si)on" ,ero sí la repas& en su )ente y decidi& con sensatez que una vez que casara a su %er)ano se encargaría de los asuntos del +oven" !o)o se %abía encariñado )uc%o con 'icole, era l&gico llegar a la conclusi&n de que sería )uy deseable una uni&n entre !%ristop%er y ella" Msta, sentada en su %abitaci&n, tenía la )irada perdida en el espacio, sinti3ndose ine1plicable)ente depri)ida" 0n rato antes per)iti& que ?auer la vistiera, y cuando la señora Eggleston irru)pi& en la alcoba para preguntarle si deseaba ir a la Biblioteca !olburn, se neg& con desgana" 'i siquiera la noticia de que !%ristop%er las aco)pañaría despert& en ella reacci&n alguna" Bastante preocupada, la señora Eggleston %abía puesto al corriente de esa negativa al +oven, pero !%ristop%er se li)it& a encogerse de %o)bros, y )o)entos despu3s la señora Eggleston y 3l salían de la casa en direcci&n a la biblioteca" Sabiendo que ellos se %abían ausentado, 'icole se pase& por la alcoba, y cediendo a un s2bito arranque de inquietud, dese& %aberlos aco)pañado" !ualquier cosa %abría sido )e+or que su propia co)pañía" Incapaz de tolerar su soledad un )inuto )ás, e)pez& a ba+ar por la escalera en busca de Degina, sin saber que lady -arby seguía dando vueltas, indecisa, acerca de su atuendo )atinal en el cuarto de vestir" 'icole, absorta en sus pensa)ientos )ientras trataba de averiguar por qu3 se sentía tan apocada y d&cil 2lti)a)ente, estaba ya a )itad de la escalera que dese)bocaba en el vestíbulo principal, cuando advirti& la presencia de un %o)bre y una )u+er allá aba+o" Se par&, sorprendida, porque era i)propio de 9@ic6%a) de+ar a alguien de pie en ese lugar, y cuando )ir& a la pare+a con creciente curiosidad, el reconoci)iento $ue instantáneo" -e+& escapar un grito so$ocado de sorpresa y consternaci&n, y al oírlo Eillia) y (gat%a, que %abían estado susurrándose el uno al otro llenos de ira, alzaron la vista" Si 'icole %abía reconocido a sus tíos, a ellos les llev& )uc%o )ás darse cuenta de que la +oven alta y adorable con ese elegante vestido de batista $rancesa era su sobrina" #a aureola intangible de desenvoltura aristocrática y gracia que parecía rodearla les %izo vacilar, y en esos pocos segundos en que se observaron at&nitos, por la )ente de 'icole pas& un pensa)iento intrascendente" Se )aravill& al ver que cinco años no les %abían ca)biado )uc%o" (gat%a estaba )ás gorda, su pelo era )ás brillante y pa+izo, el vestido la ceñía con la )is)a indecencia de sie)pre, y %abía elegido para la )añana uno de seda castaño ro+izo que no le sentaba nada bien" A Eillia) tenía el rostro )ás ro+o si era posible, el pelo lacio e indescriptible, )uc%o )ás ralo que antes, y %abía au)entado el perí)etro de su cuerpo a la altura del vientre" !on la vista clavada sin parpadear en la +oven esbelta que estaba en la )itad de la escalera, Eillia) se sinti& aco)etido por la $uria al co)prender de repente que podría resultar bastante co)plicado y di$ícil aplastar a aquella criatura indeseable ba+o las leyes de la obediencia y la su)isi&n )ás absolutas" -esde luego, ya no era una niña a quien )andar a voluntad, ni estaba plena)ente a la disposici&n de ellos. a%ora contaba con la protecci&n de lord Sa1on" Aa no podrían reprenderla y despedirla a la ligera, ni su dinero podría ir a parar i)pune)ente a )anos de sus tutores" (l pensar lo que revelaría una investigaci&n a $ondo de los años de tutoría, au)ent& la sensaci&n de in+usticia que le do)inaba, y su ira, repri)ida %asta entonces a duras penas, ro)pi& las vallas de contenci&n )ientras se lanzaba escaleras arriba soltando un +ura)ento" 0na )ano de %ierro se cerr& dolorosa)ente alrededor de la $rágil )uñeca de la +oven )ientras intentaba arrastrarla escaleras aba+o" Ec%ándole una )irada )al3vola, orden&< 4592 te vienes con)igo7 5A a%ora )is)o7 >u3 propio de ti $ue escapar de nuestro lado y avergonza)os despu3s de todo lo que %ici)os por ti" Eres una insolente y una desagradecida" ,ero te lo pro)eto, vas a la)entar pro$unda)ente %abernos aboc%ornado de esa $or)a" 5;en con)igo a%ora, te digo7

'icole, despu3s del pri)er )o)ento de sorpresa, estaba $uriosa, y retorciendo la )uñeca en la )ano de Eillia), luc%& con violencia para liberarse" =lvidando al instante todos los preceptos inculcados en su cerebro por la señora Eggleston, estall&< 4 5Su3lta)e de una vez, viscosa rata in)unda, o te sacudir3 los sesos de un buen golpe7 ,as)ado por tal lengua+e propio de un )arinero saliendo de esa i)agen de re$ina)iento y elegancia, Eillia) a$lo+& los dedos, 'icole rápida)ente le cruz& la cara con una sonora bo$etada y, por añadidura, le dio un puntapi3 en la espinilla" (ullando de rabia y de dolor, Eillia) la agarr& de un brazo y la sacudi& con brutalidad" 45;aya, eres una perra7 5Ao te"""7 Si)on acababa de indicar a 9@ic6%a) que condu+era a los ?ar6%a) al gabinete cuando el alarido $urioso de Eillia) vibro en el aire" El ruido sacudi& a Si)on de su abstracci&n y se puso en acci&n de in)ediato" ?ovi3ndose con la velocidad de un %o)bre de la )itad de sus años, ec%& a un lado al estupe$acto 9@ic6%a) y )arc%& con resoluci&n %acia el vestíbulo" (l ver a 'icole luc%ando con desesperaci&n con un %o)bre a quien 3l no %ubiera dudado en cali$icar de gusano )ugriento y voraz, su c&lera estall&" 45!&)o se atreve7 5Su3ltela en este )is)o instante, sinvergPenza7 4 rugi& con una voz que te)blaba de $uria" Sus o+os despedían c%ispas de oro $undido )ientras avanzaba por el vestíbulo4" 5!&)o se atreve7 4volvi& a atronar, y su voz reson& por toda la )ansi&n atrayendo a varios sirvientes que llegaron a la carrera, ade)ás de Degina" Msta, de pie en la escalera, abarc& la situaci&n de un vistazo, pero sabiendo que su %er)ano aborrecía las interrupciones, contuvo la lengua" Eillia), irritado, co)prendiendo de)asiado tarde que %abía rebasado todos los lí)ites i)aginables, intent& congraciarse con una sonrisa desdic%ada )ientras (gat%a su$ría un ataque de %isteria" Balbuceando e1cusas inco%erentes y so$ocando ruidosa4 )ente sus lloriqueos, per)anecía de pie en el centro del vestíbulo ignorada de todos, salvo por una o dos )iradas nerviosas que le lanzaron los sirvientes )ás +&venes" Si Eillia) se %ubiese contentado en concentrar su atenci&n en Si)on para disculparse, la escena podría %aber tenido otro $inal, pero co)eti& el error $atal de tratar de usar a 'icole para salvarse" !on la )is)a sonrisa conciliadora en el rostro, le pal)e& el brazo y )ur)ur&< 4 ;aya, vaya, esto no es lo que parece" #a pequeña y yo s&lo tenía)os un altercado sin i)portancia, 8no es así, querida: Msta, todavía en$urecida y %orrorizada por lo sucedido, pero deseando que el disgusto no pasara a )ayores, tal vez %abría seguido el e+e)plo de Eillia) y tratado de serenar los áni)os si 3ste, desvanecida leve)ente la sonrisa y con una )irada )aligna en sus o+os, no le %ubiese apretado a)enazadora)ente el brazo e insistido< 4 8'o es así, querida: Sacudi3ndose la )ano de enci)a con repugnancia, di+o con voz de %ielo< 4 5,or $avor, suelte )i brazo en este )is)o instante7 5'o, no era un altercado sin i)portancia7 0sted )e atac& y estaba intentando llevar)e de aquí a la $uerza" 9odos los presentes contuvieron la respiraci&n al unísono, azorados, y Si)on, controlando su ira a duras penas, se acerc& a la escalera a grandes pasos" !on un pie en el pri)er escal&n, a)enaz& con voz $uerte< 4 5Salga de )i casa in)ediata)ente y nunca )ás vuelva a aso)ar la cara por aquí7 5Si es tan i)prudente co)o para intentarlo, le %ar3 ec%ar a golpes de )i puerta co)o el perro cobarde que es7 Encolerizado por el trato desdeñoso de Si)on, el rostro de Eillia) re$le+& toda la )aldad que albergaba su al)a, y girando de s2bito para )irar a 'icole, re$un$uñ&< 459odo esto es por tu culpa, )u+erzuela perversa7 5,ero yo soy tutor y vendrás con)igo7 4 Ec%ando una )irada de aversi&n a Si)on, di+o con desprecio4< Se propasa usted, señor" 'icole es )i sobrina y yo soy su tutor legal" 50sted no tiene ning2n derec%o de i)pedir)e sacarla de in)ediato de esta casa7 A Eillia) procedi& a co)plicar a2n )ás su posici&n, ya de por sí precaria, asiendo de nuevo el brazo de 'icole con )ano torpe y ruda, al tie)po que ordenaba con altanería< 4 (co)páña)e a%ora" ?ás tarde pueden enviar todas tus pertenencias a nuestra casa" Sabiendo que Si)on no lograría ayudarla si ella no daba el pri)er paso, 'icole pens& rápida)ente que el dueño de la casa no per)itiría que se la llevaran en contra de su voluntad, pero ta)bi3n que no podría %acer nada si ella no luc%aba por su cuenta" El tono y los )odales dictatoriales de Eillia) le %abían de)ostrado que su tío no %abía ca)biado en estos años, y cuando la %izo ba+ar un escal&n tirando ruda)ente de su brazo, su decisi&n estaba to)ada" Irgui3ndose con orgullo, di+o en tono quedo< 4 'o tengo intenci&n alguna de ir a ninguna parte con usted" 4 #uego, retorciendo con rapidez el brazo para librarlo de la )ano que lo asía, gir& en redondo y subi& dos escalones, intentando evitar un nuevo con$licto" ,ero Eillia), )aldiciendo y soltando palabrotas, la agarr& por el %o)bro" *aci3ndola girar con brusquedad, y olvidando por co)pleto a Degina en lo alto de la escalera y a Si)on y los de)ás que le observaban, golpe& salva+e)ente a 'icole en una )e+illa y grit&< 4 5Aa nos ocupare)os de eso, señorita7 5(prenderás qui3n es tu a)o despu3s de que %aya ter)inado contigo7

0n $ogonazo de ira solt& las riendas del genio de 'icole, y con la )arca de la )ano de Eillia) ardi3ndole en el rostro, estall& con voz col)ada de asco y odio< 459o)a 3sta, sapo gordo y repugnante7 4y devolvi& su violencia con un puñetazo sorprendente a la )e+illa izquierda" Eillia) se ba)bole& sobre los talones y 'icole, considerando que era )e+or re)atar la $aena, le propin& otro de rec%azo a su pro)inente barriga" 9odo %abía ocurrido con tanta rapidez que aquellos que observaban quedaron )o)entánea)ente paralizados, pero )ientras Eillia) retrocedía a tropezones por la escalera, Degina, a quien e)pezaba a cansar la teatralidad de (gat%a, e)pez& a descender con resoluci&n" Si)on, sosteniendo el bast&n co)o si $uera un garrote, subi& con $uria la escalera y e)pez& a dar golpes severos sobre los %o)bros de Eillia), ya aturdido y ta)baleante" Este nuevo ataque $ue su$iciente para %acerle perder el equilibrio, y soltando un torrente de blas$e)ias, cay& rodando por los oc%o o nueve escalones que le separaban del suelo %asta ter)inar %ec%o un ovillo a los pies de (gat%a" 45Ia7 4gruñ& Si)on, satis$ec%o y con un brillo de alegría en los o+os" 'icole le ec%& un vistazo y el guiño audaz que 3l le devolvi& %izo que aso)ara la risa a sus o+os color topacio" -esviando rápida)ente la )irada para no ec%arse a reír por la satis$acci&n evidente que )ostraba Si)on, observ& a Degina )ientras 3sta pasaba )a+estuosa)ente +unto al cuerpo caído de Eillia) y de la lloriqueante (gat%a para to)ar un +arr&n lleno de rosas y arro+ar el agua al rostro de la %ist3rica" El líquido acall& los lloriqueos de (gat%a y %asta Eillia) se qued& )udo, conteniendo su reta%íla de palabras soeces por un )o)ento" S2bita)ente, el silencio rein& en el )a+estuoso vestíbulo de !avendis% Square" #uego, en el estilo )ás i)ponente y augusto, Degina di+o con cal)a pas)osa< 459@ic6%a), encárguese de que estos visitantes sean sacados de aquí de in)ediato7 4 #anzando una )irada severa con o+os en que bailoteaba una c%ispa de burla y alegría, a los dos culpables que a2n estaban al pie de la escalera, orden&< 4 'icole, vete a tu %abitaci&n" -iscutire)os esto )ás tarde" Si)on, creo que sería )e+or que te retiraras ta)bi3n" Decuerda que el )3dico %a dic%o que los es$uerzos son )alos para tu salud" !o)prendiendo con rapidez la insinuaci&n, Si)on )ascull&< 4Sí, sí, tienes toda la raz&n" 4 Entonces, 'icole y 3l e)prendieron una veloz retirada subiendo el resto de los escalones y se es$u)aron" Eillia), al ver que desaparecía su presa, se puso de pie, ta)baleante, y grit& en tono discordante< 4 5'o7 'icole se va con nosotros" Degina le clav& una )irada de advertencia y di+o sin apasiona)iento< 4 5Eso ni pensarlo, señor7 *ab3is entrado, sin ser invitados, en casa de )i %er)ano y acosado y )altratado a nuestra %u3sped. usted )e insult& usando un lengua+e que espero no volver a oír nunca )ás. y su esposa casi )e %a ensordecido con sus c%illidos deste)plados" !on todos estos %ec%os $rescos en )i )ente, puedo asegurarle que +a)ás pondre)os a 'icole en vuestras )anos" ?ás a2n, estoy pensando seria)ente en presentar cargos contra usted y su esposa" 5Sería )uy prudente de su parte salir de aquí antes de que to)e una deter)inaci&n7 ?udo por una vez, Eillia) se qued& )irándola con la boca abierta y antes de que se diera cuenta, 9@ic6%a), con la ayuda de un subalterno, gui& %ábil)ente a a)bos %asta la calle cerrando luego la pesada puerta a sus espaldas Inclinándose con respeto ante Degina, 9@ic6%a) di+o sole)ne)ente< 4Si se )e per)ite decirlo, señora, eso estuvo )uy bien dic%o" 4Bien, 9@ic6%a), yo ta)bi3n lo creo así 4ad)iti& Degina "con su acostu)brada )odestia 4" 8Si)on, d&nde estás: 4lla)& Degina 4" S3 que con toda seguridad estás aso)ándote por el borde de la barandilla superior co)o un vulgar sirviente" 5Ba+a de una vez7 45Ia7 4ladr& Si)on, apareciendo tan deprisa que corrobor& el sarcas)o de Degina" En tono o$endido, continu&4< 8>u3 otra cosa podía %acer cuando te )ostraste tan )andona con)igo: 5A en )i propia casa7 59e dir3 una cosa, Degina, no tolerar3 tu actitud arrogante7 4 In$ortunada)ente, arruin& su carga de reproc%es soltando una carca+ada divertida 4" Buiste )uy lista al sacártelos de enci)a de esa )anera 4ad)iti&4" 5Sie)pre di+e que eras de)asiado rápida y e$icaz para ser )u+er7 Su %er)ana se li)it& a soltar un resoplido i)propio de una da)a y pregunt&< 4 8-&nde está 'icole: 4 (quí estoy 4 grit& ella y ba+& detrás de Si)on %acia el vestíbulo" !onsciente de las )iradas curiosas de los sirvientes todavía reunidos allí, Si)on llev& a las dos da)as a su gabinete" Sabía que 9@ic6%a) se encargaría de que nada de lo ocurrido durante ese escandaloso incidente de la )añana se divulgara entre los sirvientes, pero sospec%aba que durante unos cuantos días %abría )uc%as risitas disi)uladas en la cocina y los establos" (l tie)po que le brindaba bastante regoci+o, era consciente de que se trataba de un asunto grave y eso le inco)odaba" 'icole ta)bi3n estaba al tanto de la seriedad de la situaci&n, y sintiendo que se %abía degradado, estaba pro$unda)ente avergonzada de su propio papel en el altercado" En voz ba+a y )orti$icada, di+o< 4>uiero disculpar)e por )i contribuci&n a esta escena deplorable" 'o debía perder la paciencia ni pegarle a )i

o )e lo per)ites o te vas con tu tío" 5Msas son las alternativas.ero Si)on levant& una )ano y no le per)iti& %ablar" #a )idi& severa)ente con la )irada y despu3s. y cuando )is padres )urieron no %ubo nadie )ás que )e recla)ara" 4 Entiendo 4 co)ent& Degina lenta)ente 4"Eso signi$ica que se podría revocar su tutoría" En especial si alguien co)o Si)on estuviera dispuesto a plantear el proble)a ante los +ueces" 8#o estás: 4le pregunt& a Si)on" 4 5. Si)on: #as dos da)as se sentaron en un so$á de brocado ro+o )ientras Si)on lo %acía en un gran sill&n de cuero negro de respaldo )uy alto situado $rente al diván" Se encontraba )uy serio y pensativo y 'icole. Si)on le sonri&" 45(+á7 4resopl& con satis$acci&n4" 8>u3 %e)os de %acer.or una vez estoy de acuerdo contigo" . te)i& que decidiera ec%arla de su casa" *asta este )o)ento no se dio cuenta de cuánto se %abía encariñado con lord Sa1on y su %er)ana Degina" Si la e1pulsaban de allí sería un verdadero tor)ento. nada )ás" El padre de 'icole era un %o)bre rico" .ero ad)ito que en este caso no puedo culparte" 5>u3 ser )ás vil y repulsivo es tu tío7 'o es de e1trañar que no desees volver a su %ogar" . 3l estaba disgustado con ella. señor" 45Aa lo creo que lo digo7 5. pues consideraba que Si)on ya %abía %ec%o de)asiado por ella" 4 8. luc%are)os7 4 #anz& una )irada penetrante a 'icole4" 8'o es así. ni )ás ni )enos 4 replic& Degina con cordialidad. irascible4" Esc2c%a)e bien. los ?ar6%a) no van a %acer nada" 9engo la sospec%a que tu tío %a estado despil$arrando tu $ortuna.or qu3 no: 4 gruñ& Si)on 4" 'o veo nada de )alo en ello" #etitia y t2 ser3is )is protegidas y yo correr3 )uy a gusto con todos los gastos" Es una nadería para )í y no )e %ar3is ca)biar de opini&n. lo que %a sucedido es un %ec%o grave" 8>u3 %e)os de %acer a%ora. co)o creo que le lla)aste. elige7 -os )anc%as ro+as ardieron en las )e+illas de 'icole y sus o+os castaños adquirieron el brillo $río y duro del topacio cuando estall& su te)pera)ento e1plosivo" 450sted sabe que no %ay posibilidad de %acer una elecci&n7 . puedo asegurártelo" 'icole se )ordi& los labios" #e ator)entaba la conciencia por estar viviendo en !avendis% Square )ediante engaños. 3l es el tutor legal de 'icole" 'o tenía)os derec%o a rec%azarle" #egal)ente. querida: 4(sí lo creo 4respondi& 'icole. y apuesto lo que queráis a que no le %ace ninguna gracia la idea de una investigaci&n" 'o %are)os nada y estare)os a la e1pectativa" ?e atrevo a decir que por un tie)po al )enos esperarán paciente)ente y guardarán silencio" 4 *)" . 8no os parece: Degina solt& un suspiro de e1asperaci&n" 4Sapo gordo o no 4di+o resuelta)ente4. llena de culpa por su co)porta)iento vergonzoso y segura de que.ero debo insistir en que se lleve un registro . no será )ás que lo que )e )erezco" 4 Estoy co)pleta)ente de acuerdo" 9e co)portaste co)o una verdulera. que tocara ni uno solo de )is perros7 4Se qued& pensativo unos segundos y luego añadi&4< Ese %o)bre sí que se parece a un sapo. y una vez )ás quiso disculparse" . )uc%ac%a: El )iedo que %abía %elado el coraz&n de la )uc%ac%a pareci& derretirse y le sonri& tr3)ula)ente" 4Si usted lo dice. casi co)o volver a perder a su $a)ilia" Se arrepinti& con a)argura de sus acciones.aya. y esto la llev& a protestar a2n )ás" 4 'o sería correcto" 'o puedo per)itirle se)e+ante cosa" -ebe de %aber una )anera )ás si)ple" 48'o puedes per)itír)elo: 4estall& Si)on. no buscarán una resoluci&n por vía +udicial" A aunque lo %icieran. pregunt&4< 'o deseo %erirte. Degina. cuando ella creía no poder soportar su silencio )uc%o )ás tie)po. el +uez E%ite en Dussell Square" Ml sabrá e1acta)ente lo que se debe %acer""" 5no tengo duda de ello7 Es un tipo )uy %ábil y sagaz" (de)ás 4 añadi&.articular)ente si e1iste algo ilegal en sus )ane+os de la %eredad 4re$le1ion& Degina 4" -esde luego. querida.tío" Si )e ec%áis a la calle. todo lo que debe)os %acer es esperar y desgastarlos con la espera" 'icole alcanzará la )ayoría de edad dentro de tres años. e%: 5Bien. y si se casa antes %eredará su $ortuna entonces" 4 .odría %aber co)prado y vendido una docena de veces a alguien co)o ?ar6%a) sin siquiera advertirlo" Seg2n yo lo veo. )ientras un destello cálido en las pro$undidades de sus o+os oscuros suavizaba el signi$icado de sus palabras4" . pero 8c&)o es posible que tengas dos seres tan viles y )ezquinos por parientes: 4 Ellos no están e)parentados con)igo en realidad 4 respondi& 'icole 4" 9ía (gat%a es %er)anastra de )i )adre. a pesar del guiño c&)plice de la escalera. sie)pre $ranca. los contratie)pos de %oy les pondrían en una posici&n des$avorable" So)os )uc%os los que pode)os +urar que golpe& a 'icole en un arrebato de c&lera. pensativo4. seco4" Eillia) ?ar6%a) es apenas un ca)pesino" #a propiedad que posee proporcionaría a su $a)ilia una vida con$ortable. y creo que el %ec%o de no ser parientes directos pesará en contra suya" Especial)ente si la $ortuna de 'icole e1cede en )uc%o los recursos que ellos tienen" 8Es así. puede sacarla de esta casa y ordenarle que %aga lo que le plazca" 4?irando a 'icole.or supuesto que sí7 8'o acabo de decirlo acaso: 4 gruñ& con acritud 4" (%ora que los ?ar6%a) %an llegado a la ciudad. dar3 una vuelta y visitar3 a )i a)igo. no le per)itiría a ese sapo gordo y repugnante. insegura4" Deal)ente no tengo idea" 4(sí es 4replic& Si)on.ero no puedo vivir a costa suya durante tres años 4e1cla)& 'icole. señorita.ero 4continu& Degina con el ceño $runcido4.

recuerda. le ree)bolsar3 %asta el 2lti)o penique" 4 *abi3ndose olvidado nueva)ente que las señoritas de alcurnia rara vez %ablaban o actuaban co)o ella lo estaba %aciendo.or qu3 no per)ites que !%ristop%er se entreviste con el +uez: 4 5?aldita seas. el señor ?ar6%a) probable)ente no presionaría de)asiado para ca)biar la situaci&n" Era de la)entar que tuvieran que pasar tres años para que ca)biaran las circunstancias. re$le1ion& sin alegría.oni3ndose de pie. pero estuviste al borde de la )uerte con el 2lti)o ataque cardíaco que padeciste %ace cinco años" A tu )3dico dice que no debes $atigarte en e1ceso" 4 Ignorando la c&lera creciente que re$le+aba el se)blante de su %er)ano. pero luego %abl& sin a)bages" 4 9endrá un %orrible cardenal durante unos cuantos días donde ese )onstruo la golpe&" . $í+ate lo que %e traído" *e sido de lo )ás a$ortunada al conseguir un e+e)plar de El !orsario. consideraba que por el )o)ento los ?ar6%a) se contentarían con re$un$uñar" Si $ueran sensatos. especial)ente despu3s de %aber recogido el cabello veteado de blanco en un elegante )oño y luciendo un vestido de sarga color castaño pardo que le sentaba a las )il )aravillas y realzaba su cuerpo anguloso" Se detuvo un )o)ento en la %abitaci&n de 'icole. de lord Byron. )ás vale estar )uerto" (de)ás 4ter)in& con una sonrisa )uy +uvenil4. s3 que es )uy popular desde que se public& !%ilde *arold %ace uno o dos años" 4=%. )ostrarían sus rostros sonrientes y $ingirían que 'icole. al igual que Si)on. Degina sonrío con alegría y se enca)in& a sus %abitaciones para ter)inar su acicala)iento. )e estoy divirtiendo enor)e)ente" ?eneando la cabeza y sonriendo. consider& al recordar la e1presi&n a)enazadora y )aligna que %abía aso)a4 do a los o+os de Eillia) y el )odo salva+e en que la %abía golpeado" Sin e)bargo. porque estaba segura de que se repetirían varias veces las escenas con los ?ar6%a) antes de que 'icole alcanzara la )ayoría de edad""" a )enos que se casara" Degina se detuvo con el pie en el aire y una sonrisa le ilu)in& el rostro" Sí" 5Era e1acta)ente lo que %acía $alta7 !on un ob+etivo a la vista. Degina y Si)on se estudiaron el uno al otro en silencio" Binal)ente. Si)on sonri& apesadu)brado" 4 59iene un espíritu bravío. no abuses de tus $uerzas" S3 que te disgusta que se %able de tu salud. /ina7 Si t2 y ese zala)ero de )i nieto vais a )i)ar)e de este )odo.ero antes de que pudiera )editar )ás pro$unda)ente sobre esta circunstancia o aburrirse de su propia co)pañía. continu&4< 8!uándo verás al +uez E%ite: 'o considero conveniente que lo retrases de)asiado tie)po" -espu3s de todo. )e espantas a veces" 'o %abía )otivo para ser tan poco diplo)ático" El arrepenti)iento de Si)on dur& lo que un suspiro y de in)ediato volvi& a )irar a su %er)ana con ceño adusto" 4 5Ba%7 5'o e)pieces a%ora con una de tus $a)osas regañinas7 5#a )añana %a sido ya bastante )ovida7 4 Estoy de acuerdo 4 replic& ella" . Degina. esa )uc%ac%a7 Supongo que no debí %aber sido tan contundente" 45E1acta)ente7 4respondi& Degina.ero su sonrisa se desvaneci& )ientras subía lenta)ente la escalera" #a situaci&n era seria" Si la ley obligaba a 'icole a vivir con los ?ar6%a).ero. algo bastante inusual en alguien con el te)pera)ento de Degina" . vie+o cascarrabias7 . acaba de ser publicado" 4 Es )aravilloso. )uy satis$ec%a" . pero la +oven.ero por )í. se dirigi& al sal&n )atinal sin saber a ciencia cierta qu3 %aría. yo )e entusias)3 cuando encontr3 un e+e)plar de esa obra apenas llega)os" 5Es un +oven ad)irable7 . Degina le bes& a$ectuosa)ente en la cabeza" 4 5A a s3 que es así. que co)o sabrás. sí. es posible que los ?ar6%a) decidan recurrir a un abogado y entablar una acci&n contra nosotros" 4 Esta tarde" #e enviar3 una carta esta )is)a )añana para ver si tiene inconveniente" 8Satis$ec%a: 4Si)on %izo una )ueca" 4Sí. tan brusca)ente interru)pido" -escendi& )ás o )enos una %ora )ás tarde sintiendo que presentaba su )e+or aspecto. seg2n le in$or)& ?auer. categ&rica4" En realidad.ero por el )o)ento. de+aría a 'icole librada a sus propios recursos y no la )olestaría" !on esa idea. con las bendiciones de sus tutores. estaba de visita en casa de los Sa1on y ni una palabra )ás" ?ientras no se le e1igieran cuentas de in)ediato y no se le pidiera dinero. querido.estricto de todos sus gastos en bene$icio de la señora Eggleston y )ío. y cuando yo pueda disponer libre)ente de )i $ortuna. le pregunt&< 4 8!&)o está 'icole: ?auer titube& al principio.ero no co)ent& )uc%o al respecto" Degina abandon& la %abitaci&n con el ceño $runcido" . querida" (unque no )e interesa de)asiado la obra de ese +oven escritor. añadi&4< 8. Degina sali& del sal&n" . la señora Eggleston y !%ristop%er llegaron a la casa" Ella traía las )e+illas arreboladas y se )ostraba entusias)adísi)a con los diversos libros que %abía elegido" 4=%. no te e1cedas" 45Ia7 Soltando una carca+ada en respuesta a su %abitual r3plica )al%u)orada. se puso de pie con ira y sali& del sal&n a paso vivo" 0na vez que la puerta se %ubo cerrado con $ir)eza detrás de ella. se encontraba aba+o en el +ardín de invierno" ?irando a la doncella con aire pensativo. no le cabía ninguna duda de que la vida de la +oven sería un calvario" 'o s&lo una vida )iserable sino ta)bi3n peligrosa. y para col)o uno placentero. Si)on.

un per$ecto do)inio de sí . )e parece que esa aventurilla ya %a ter)inado" *e oído que 3l piensa proponerle )atri)onio a (nnabella ?ilban6e" 8Sabías que ya lo rec%az& una vez: #os o+os azules de la señora Eggleston estaban redondos de curiosidad" 45. por $avor disc2lpanos un )o)ento. !%ristop%er se li)it& a preguntar con la )ayor indi$erencia< 4 8A d&nde se encuentra 'icole a%ora: Brustrada por la insensibilidad que de)ostraba.aya. está en el +ardín de invierno" !%ristop%er arque& las ce+as al oír el tono iracundo de Degina. Degina estuvo en un tris de no decírselo. de+ando el c%is)orreo de lado. y añadi& un eslab&n )ás a la cadena de $rustraciones de su tía.or desgracia. si 'icole %a abandonado su %abitaci&n. y no deseo %acerle esperar" #a señora Eggleston le despidi& con una sonrisa y repiti& una vez )ás cuán $eliz le %abía %ec%o su co)pañía. no7 8!&)o te las ingenias para enterarte de todas estas cosas: !%ristop%er. y cuando estaba a punto de salir. añadi&4< A si conozco a 'icole. deseando con ardor poder desci$rar lo que pasaba detrás de las espesas pestañas oscuras que bordeaban aquellos o+os i)penetrables" . pero recapacitando. le detuvo" 4 ?e gustaría tener unas palabras contigo pri)ero. ade)ás de e1citar agradable)ente los sentidos" En el in)enso sal&n se %abía construido una cascada en )iniatura cuyas aguas caían a un estanque para peces y se veían bancos de piedra a los lados de los senderos aparente)ente naturales que serpenteaban por el área en todas las direcciones" . pero deseaba ver por sí )is)a c&)o to)aba !%ristop%er la noticia de la llegada de los ?ar6%a) y en especial observar su reacci&n al enterarse del ataque su$rido por 'icole a )anos de Eillia) ?ar6%a)" . ocult& parte de su rostro cuando se inclin& %acia el agua" Ml pronunci& su no)bre en voz ba+a. no pudo decir cuál %abía sido su reacci&n pues tenía las $acciones ba+o cuidadoso control" . pues creía conveniente de+ar que Si)on le in$or)ara de los aconteci)ientos de esa )añana. repri)i& una sonrisa" 4Si a)bas ten3is a bien disculpar)e. !%ristop%er sie)pre tenía.ero no podía. 8quiere disculpar)e: Degina le $ul)in& con la )irada. s&lo cuando se preparaba un gran baile o alguna $unci&n i)portante" 'icole %abía descubierto que era el 2nico sitio donde podía %allar un poco de inti)idad. constituían un regalo para la vista. tengo una cita pendiente con )i agente para visitar algunos alo+a)ientos. entonces. co)entando sereno< 4 Bien. pero adivinando que Degina quería %ablar en privado con su sobrino nieto. y tuvo que consolarse con esas )íni)as señales de e)oci&n que %abía vislu)brado" !uando de+& a su tía se desvaneci& el aire de indi$erencia que adoptara con ella y su rostro se convirti& de s2bito en una )áscara $ría y cruel" Subiendo la escalera de dos en dos lleg& rápida)ente a sus %abitaciones" Dec%az& la ayuda de *iggins y se ca)bi& de ropa poni3ndose los pantalones de cuero y botas de )ontar" S&lo le llev& un segundo. pero %as estado $uera del país )uc%o tie)po y no sabes nada de sus ilícitas relaciones a)orosas" #a )anera en que se %an co)portado !aro #a)b y 3l es algo increíble" (unque 4 añadi& Degina con satis$acci&n 4. y a )enudo se escapaba allí en busca de paz y silencio" !%ristop%er la encontr& sentada en uno de los bancos de piedra +unto al estanque" Ella no le oy& acercarse y por unos )o)entos la conte)pl& )ientras 'icole parecía estar absorta en los pececillos anaran+ados y dorados que nadaban en el agua poco pro$unda" (2n vestía el )is)o tra+e lavanda y el cabello.4 'o discutir3 contigo. que %oy llevaba suelto. no puede %aberle perturbado tanto la visita de los ?ar6%a)" 4!on una irritante sonrisa burlona en la boca sensual. di+o por enci)a del %o)bro en tono ta+ante< 4(verigua d&nde están alo+ados los ?ar6%a)" En cuanto %aya visto a 'icole. )ur)ur& algo sobre el t3 y desapareci& con rapidez" Su partida de+& un silencio e)barazoso en la %abitaci&n" #a actitud rela+ada y sonriente de !%ristop%er de+& paso a cierta tensi&n y cautela al preguntar unos segundos despu3s< 4 Bueno. probable)ente se divirti& bastante con lo sucedido" (%ora.or otra parte. pero Degina. 8quieres: -esconcertada. )ás le %ubiera valido a%orrarse el aliento" S&lo pudo captar aquella levísi)a sacudida del )2sculo de su )e+illa derec%a y el e1traño destello que le ilu)in& los o+os para revelarle al )enos que sentía algo" Degina observ& con atenci&n sus $acciones )orenas y atractivas esperando ver alguna señal que le indicara que el ataque de ?ar6%a) a 'icole le %abía a$ectado. 8de qu3 se trata: Degina vacil&. se e1%ibía o utilizaba en )uy contadas ocasiones. le %ar3 una visita al señor Eillia) ?ar6%a)" El +ardín de invierno estaba en la parte posterior de la gran )ansi&n y era el orgullo del +e$e de +ardineros de lord Sa1on" El tec%o abovedado de cristales y el e1uberante $olla+e de plantas e1&ticas y las $lores )ulticolores que se veían por doquier. tía. !%ristop%er" #etitia.ero por la reacci&n de 3l. contest& airada< 4 Deal)ente no s3 para qu3 quieres saberlo. co)prendiendo que las dos da)as estaban a punto de sentarse c&)oda)ente a interca)biar c%is)es sociales. y ella dio un respingo al oírlo" Sus )iradas se cruzaron y 'icole supo al instante que ya le %abían contado lo sucedido esa )añana" Sin e)bargo.or lo tanto le narr& lo sucedido de )anera $ranca y concisa" . pero no descubri& nada" A cuando %ubo ter)inado de %ablar.

era de)asiado consciente de sus propias e)ociones co)o para reparar en las de 3l. incapaz de soportar su silencio o su roce. a azuzarle %asta %acerle reaccionar tan ciega)ente co)o ella: !%ristop%er la conte)pl& larga)ente %asta que sus labios se torcieron en una sonrisa tensa" . se levant& de un salto y dio una pal)ada con todas sus $uerzas en la boca de !%ristop%er" Instintiva)ente. !%ristop%er. pero )e te)o que no recuerdo %aberte golpeado nunca tan $uerte co)o para )agullarte la cara de esa )anera7 45'o7 4respondi& ella dulce)ente4" En lugar de eso. no lo %agas7 5Es un %o)bre peligroso. y apartándole la )ano con brusquedad. la to)& por los %o)bros y la regañ&< 4 5!állate la boca. pero yo no" 'adie puede atreverse a golpe arte )ientras est3s ba+o )i protecci&n" 5Es posible que yo lo %aga si )e incitas a ello. pues lo conocía lo su$iciente para saber que. pero no se lo per)itir3 a esa basura7 4!on los labios curvados en una e1presi&n desdeñosa al ver la incredulidad con que ella . y cuando ella se encogi& de dolor. los labios de !%ristop%er se a$inaron y le brillaron de $uria los o+os" . suplic& casi sin aliento< 4 5=%. era otra escena desagradable para volverse co)pleta)ente loca" ?as !%ristop%er no parecía interesado en originar otra situaci&n penosa al de+ar que sus o+os conte)plaran el rostro de la +oven" Sin %acer co)entarios advirti& la tez e)palidecida y el rictus a)argo de la boca nor)al)ente suave y generosa" #uego estir& la )ano y lenta)ente le levant& la barbilla" Sus o+os se clavaron entonces en el oscuro cardenal que des$iguraba una )e+illa per$ecta" Sus dedos. ta+ante" 4=%. pues !%ristop%er replic& con serenidad< 4Sí. 8te propones a%ora regodearte en ello: #a e1presi&n de !%ristop%er no vari&. )e parece recordar que t2 ta)bi3n dis$rutaste con ello" Se de)ud& el se)blante de 'icole y sin pensar.uede que est3s dispuesta a pasar por alto sus acciones. )anteniendo $ir)e)ente las riendas de sus e)ociones" 9odo lo que necesitaba a%ora. )e sedu+iste" 0n )2sculo se tens& en la )andíbula de !%ristop%er y ella tuvo la vana satis$acci&n de ver que %abía conseguido irritarle" !on todo. creo que debería $elicitarle en lugar de o$recerle la punta de )i espada7 'icole le observ& con cautela a%ora. y no se en$rentará contigo a )enos de %aber to)ado sus )edidas para salir vencedor7 59e )atará7 S&lo $ue un golpe""" no un insulto )ortal" 5=lvídalo7 #e apart& la )ano sin de)ostrar e)oci&n alguna" 4 ?ás bien creo que )e corresponde a )í decidir si $ue un insulto )ortal o no 4 replic&. salvo decir en tono )ordaz< 45Es posible que te %aya dado unos buenos tirones de ore+as. 3l cerr& los o+os y retrocedi&. que la i)pulsaba a desa$iarle. sorprendido y col3rico" (l abrir los o+os una $racci&n de segundo despu3s. co)ent& en tono $río< 4 'o recuerdo %aber)e regodeado +a)ás en tus in$ortunios. con )ás rebeldía que nunca.ero creo que soy )ás bien el o$endido que el o$ensor" 8!&)o podría saber que no eras s&lo una buscona tras una aventura o que no $uiste la a)ante de (llen: 'o %ice nada )ás que lo que %abría %ec%o cualquier %o)bre en )i situaci&n" A 4añadi& con crueldad y $an$arronería a pesar de sí )is)o4. pens& con a)argura" 5'ada le perturbaba ni le arredraba""" )aldito $uese7 'icole le salud& con $rialdad. lo %ice" .ero 'icole. salvo para volverse quizás un poco )ás dura. decidi& nerviosa. la irritaci&n era evidente en ellos" 'icole. pero sus o+os per)anecieron $ríos e i)placables y ella ley& la respuesta en ellos" =lvidando al instante la discusi&n que acababan de )antener y posando una )ano tr3)ula sobre su brazo. 'ic6" #anzando c%ispas por los o+os y con un ligero rubor de ira tiñ3ndole las )e+illas. e1cla)&< 4 Aa )e %an )agullado una vez esta )añana. le provoc&< 4 (l )enos tendría que estar acostu)brada a ser golpeada""" 5t2 )is)o lo %iciste bastante a )enudo7 8!rees que Eillia) lo %ace tan bien co)o t2: .)is)o en cualquier situaci&n. odiándose y odiándole por la aparente $acilidad que tenía para en$urecerla y cegarla de rabia" 8>u3 tenía ese %o)bre.or 2lti)o. increíble)ente suaves y gentiles. se preguntaba con $uria. pero""" Se enso)breci& su rostro de ira apenas contenida cuando interru)pi3ndola. y resurgi& en ella su vie+o resenti)iento por la %abilidad que tenía 3l de per)anecer insensible y distante" A ese resenti)iento no dis)inuy& ni un ápice cuando con una )irada burlona. estaba $urioso y que la bo$etada enloquecida que le %abía dado no le sería perdonada con $acilidad" 4 8>u3 quieres decir con eso: 4 inquiri& con el ceño $runcido" 4 'o pensarás que Eillia) va a lograr escapar con s&lo una regañina de )i abuelo 4 respondi& tranquila)ente y con la e1presi&n i)perturbable" 4 5'o irás a retarle a duelo7 4 susurr& 'icole con la boca seca y los o+os redondos de )iedo" !%ristop%er sonri&. la sensaci&n de triun$o dur& poco. 'ic67 . aguard& su reacci&n. los cuales tenías bien )erecidos en algunas ocasiones. a pesar de esas palabras indi$erentes. di+o socarr&n< 45'o )e e1traña que tu tío te %aya pegado7 5Si te co)portas con 3l co)o lo %aces con)igo. la rozaron con suavidad.or un segundo 'icole se pregunt& si no %abría ido de)asiado le+os" ?as !%ristop%er no to)& ninguna )edida.

incapaz de )irar a !%ristop%er. sí. separándose de ella. 'icole intent& so$ocar el intenso placer que corría por sus venas por la presi&n casi dolorosa de aquella boca sobre sus labios. urgi3ndola a presionarse )ás contra 3l )ientras le acariciaba las caderas" El sordo dolor de pasi&n que sentía en sus costados se torn& casi intolerable cuando la lengua de !%ristop%er e1plor& y sabore& el dulce vino de su boca" Entonces supo que si 3l la deseaba. te)iendo que su rostro re$le+ara la )is)a e1presi&n burlona de sie)pre" A cuando por $in se prepar& para en$rentarse a su )irada. e1cepto de aquella despiadada lla)arada de pasi&n que los devoraba" Ese deseo i)perioso e i)pulsivo que ardía en ellos tenía )uc%o de placer e1quisito y de a)argo tor)ento. se de+aron caer suave)ente al suelo +unto al estanque" (vasallada por un deseo ardiente. 'icole sinti& vergPenza y $uria contra sí )is)a por lo que acababa de pasar" 'unca antes %abía odiado tanto a !%ristop%er ni se %abía aborrecido de esa )anera a sí )is)a" !on )anos que te)blaban de angustia y turbaci&n ter)in& de enderezarse el tra+e. entonces. palpitante y dura que estaba dentro de ella" #as pri)eras nieblas turbulentas de la cul)inaci&n le nublaban ya la )ente y cuando el placer punzante convulsion& su cuerpo )ientras la boca ávida de !%ristop%er acallaba su ge)ido de supre)o 31tasis" !ol)ada. se qued& )irando $i+a)ente su rostro eno+ado. )ás %er)oso y duradero que el )ero apetito carnal" En este )o)ento !%ristop%er s&lo tenía conciencia del suave cuerpo sinuoso que se retorcía deba+o de 3l. co)o si %ubiese librado una terrible batalla y la %ubiese perdido" . ni siquiera a ti te %abría )altratado""" e1cepto quizá por )í )is)o7 !on$undida. )i pequeña zorra7 4di+o 3l suave)ente4" ?uc%ísi)a di$erencia" 4 A atray3ndola brusca)ente %acia 3l. per)aneci& allí tendida sin poder )overse. !%ristop%er" #e apret& )ás los %o)bros casi %asta %acerle daño y su boca se curv& en un rictus ir&nico" 489e preocupas por )í: 5!ara)ba.le )iraba. la ayud& a levantarse" -esvanecida la pasi&n. 'icole se li)it& a e1%alar un )ur)ullo de resistencia cuando !%ristop%er le levant& la $alda y ec%& a un lado la ca)isa interior de enca+e )ientras su )ano caliente y apre)iante buscaba la suave $e)ineidad entre sus )uslos" Encontr& a ciegas el delicado triángulo y cuando los dedos %ábiles co)enzaron a $rotar y a acariciar introduci3ndose en pro$undidad dentro de ella. olvidados de todo lo que los rodeaba. pero aparte del eno+o $río que re$le+aban sus o+os. lo que vio la llen& de ira y desesperanza" El se)blante de !%ristop%er estaba vacío y %elado. y soltando un ge)ido apret& contra 3l el cuerpo $rágil de 'icole sin i)portarle si el )is)o rey los descubría" Su boca busc& la de ella con i)paciencia. sintiendo la erupci&n de placer de !%ristop%er con una sensaci&n de e1traña ternura" . se inclin& displicente y le ba+& las $aldas" Sin decir palabra todavía y con el rostro p3treo una vez )ás. deseando con desesperaci&n poder co)prenderle. sí que la %ay. eso sí que es di$ícil de creer7 . se $undi& contra su cuerpo vigoroso y caliente y entreabri& los labios sucu)biendo al apre)iante asalto de sus sentidos" El cuerpo de !%ristop%er respondi& de in)ediato a la suave presi&n y con algo se)e+ante al triun$o 'icole sinti& crecer el deseo en 3l )ientras los cuerpos se apretaban )ás y )ás" #a )ano de !%ristop%er co)enz& a deslizarse provocadora)ente a lo largo de su espalda. 5golp3a)e7 5Es obvio que no e1iste )uc%a di$erencia entre )i tío y t27 4 se burl& con desd3n" 45=%. para %erirla. ella no le detendría" !uando !%ristop%er levant& la cabeza lenta)ente y la con4 te)pl& con o+os nublados de pasi&n y deseo 'icole co)prendi& que 3l ta)bi3n e1peri)entaba esa e)oci&n insensata y desen$renada que le %acía %ervir la sangre" En alg2n rec&ndito lugar del cerebro de !%ristop%er sonaba una alar)a advirti3ndole que en cualquier )o)ento podrían descubrirlos. y 'icole de esa $uerza )usculosa. yo""" 4 #uego. pero ninguno de ellos estaba dispuesto a ad)itir que sus raíces eran algo )ás pro$undo. co)o si advirtiera de i)proviso la situaci&n en que se %allaban. pero levant& la barbilla en actitud desa$iante" 4 (delante.olvi& a invadirla la ira y luc%& con violencia para soltarse de las )anos que le tenían prisionera" 45Eres una bestia7 4+ade&4" 5Su3lta)e7 4 =%.er)anecieron abrazados durante largos )inutos )ientras las bocas se $undían y se saboreaban" Binal)ente !%ristop%er se )ovi& y co)enz& a levantar el cuerpo )uy despacio. el 2lti)o resto de cordura se desvaneci& y s&lo qued& en ellos la necesidad i)periosa de $undirse en uno solo" Entonces la posey& rápida)ente y la presi&n turgente de su )asculinidad al penetrar co)pulsiva)ente en la tibia y %2)eda )orbidez acogedora col)& a 'icole de placer y saci& su apetito carnal" #os cuerpos se $undieron al co)pás de un rit)o sensual precipitándose al encuentro de las e)bestidas y aco)etidas del otro. sus $acciones no revelaban absoluta)ente nada" 'o pudo re)ediar sentir una punzada de )iedo por 3l y di+o en voz apenas audible< 4 9en )uc%o cuidado. no. añadi&4< 5=%. le captur& los labios con su boca dura y cruel en un beso rudo y desapasionado" -esesperada. pero ya no podía retroceder. se levant& con precipitaci&n" Aa de pie y tras arreglarse la ropa. pero aun sabiendo que la estaba besando para castigarla. sus o+os dorados se veían yer)os y re)otos" *asta su voz cuando %abl& pareci& sin vida. y por un segundo inter)inable la )ir& con $i+eza a los o+os" 0na e1presi&n indecisa y preocupada aso)& a sus $acciones al decir< 4 'icole. y olvidados a)bos del )undo que los rodeaba. querida" ?e debes algo por ese despliegue de )alos )odales de %ace unos )inutos" 4 Ba+& la cabeza y conte)pl& el rostro acalorado de 'icole con los o+os brillantes y casi risueños" 'icole se qued& in)&vil.

pero ella no supo decir si lo %izo para a$ir)ar lo dic%o o para despedirse" -espu3s. andando a pasos largos y elásticos. las palabras punzantes le %irieron y con un destello salva+e en la )irada. 'icole le cruz& la )e+illa de una bo$etada" !%ristop%er no se desquit&. co)o si $uera un $or)ulis)o )ás" #ágri)as contenidas dieron un brillo inusitado a sus o+os al replicar con violencia< 45'o aceptar3 eso7 5.areci& aco)eterla una risita %ist3rica antes de continuar4 """ o %ace)os algo parecido a %acerse el a)or" 4Se volvi& brusca)ente y le )ir& con tristeza 4< . no es así7 4 9enía las e)ociones tan en carne viva que ni siquiera consider& las de !%ristop%er. y la %e roto" 8!&)o piensas que )e siento: 4 #uego añadi& con )ás a)argura a2n 4< 5Eres la 2lti)a )u+er con quien quisiera enredar)e7 Se en$rentaron cara a cara. nos odia)os" !on el se)blante so)brío.areces creer que puedes %acerla todo a tu anto+o y que luego unas pocas palabras de disculpa son su$icientes7 5Bien. la de+& sola en el +ardín de invierno" . $uriosos a)bos sin pensar en lo que decían o siquiera en lo que %acían" *erida y perple+a por el odio que 3l parecía sentir %acia ella. creo. revolvi3ndose y retorci3ndose en una batalla a )uerte dentro de 3l" 9an entrelazadas estaban que !%ristop%er. 'icole se dio la vuelta y clav& la )irada vacía en otra direcci&n. )anteni3ndose erguida y rígida co)o una estatua" 4 -3+a)e. ciego a la realidad. soy nada )ás que un %o)bre7 #o siento" 'o tenía la intenci&n de que esto sucediera" . es su$iciente7 5(d)ito que te provoqu3.ero no pudo de+ar atrás lo que %abía sucedido entre ellos" #o llevaba consigo y no encontr& alivio para la guerra sangrienta que se libraba en su pec%o" Ella era co)o (nnabelle" #o era" Era su %i+a" -e tal )adre. gruñ&< 48A qu3 )e dices de ti. pero se endureci& su )andíbula y sus o+os se volvieron de %ielo" " 4 5Eso. sin co)prender que 3l estaba tan avergonzado y se odiaba tanto o )ás que ella por lo que %abía ocurrido" Sin e)bargo.arece que no so)os capaces de actuar co)o personas nor)ales cuando esta)os +untos y a solas" = pelea)os o""" 4 . tal %i+a. 'ic6.ero no es eso.uedes estar bien segura de que lo la)ento )ás a)arga)ente de lo que +a)ás puedas i)aginar" *ice la pro)esa de no volverte a tocar nunca. el a)or y el odio. tron& en su cerebro" A co)o dos poderosas serpientes se trenzaron las dos e)ociones )ás violentas y contradictorias que e1isten. !%ristop%er" . querida: 5'o advertí que luc%aras denodada)ente contra )í7 5?aldita sea. 8verdad: 'osotros no nos a)a)os. el presente del pasado" . era incapaz de distinguir una de otra. pero no abuses de)asiado de tu buena suerte7 *orrorizada por lo que estaba %aciendo. el a)or del odio.4 9e pido disculpas por lo que %a sucedido" 9e pro)eto sole)ne)ente que nunca )ás volverá a ocurrir" Esas palabras no %icieron nada para apaciguar la con$usi&n de vergPenza y c&lera que %ervía en ella" >uería algo )ás de 3l que una )era disculpa que sonaba co)o si ella no signi$icara nada para 3l. !%ristop%er no intent& negar sus palabras" Se li)it& a asentir.

con la )irada clavada en la espalda que se ale+aba" !%ristop%er no tuvo di$icultad en encontrar a Eillia) ?ar6%a). recordando repentina)ente la cita con el agente. co)o su tutor legal. señor ?ar6%a) 4 di+o !%ristop%er plácida)ente4" Ao en su lugar )e olvidaría de 'icole (s%$ord para sie)pre y volvería a la gran+a" ?i abuelo sabrá cuidarla co)o se )erece" A por supuesto. continu& en tono conciliatorio4< Si3ntese. ni 3ste se sorprendi& cuando le anunciaron su visita" *abía estado preparándose para alg2n otro encuentro con los Sa1on.eor7 5Estoy a un tris de perder la poca cordura que )e queda y la retirada no s&lo es necesaria sino ade)ás deseada con desesperaci&n7 4 Sin )ás. pero no i)agin& la presencia del +oven ni le esperaba tan pronto" Eillia) calcul& que a los Sa1on les llevaría un día o dos decidir cuáles serían sus acciones $uturas" *abía esperado que ese )ovi)iento to)ara la $or)a de un reconoci)iento de sus derec%os por escrito de parte del abogado de lord Sa1on" En consecuencia. y su abuelo. )e te)o que nos vere)os en el in$ortunado deber de solicitar una investigaci&n sobre el )ane+o de la %erencia de 'icole durante su tutela" Eillia) estuvo a punto de atragantarse de ira" 45!&)o se atreve a a)enazar)e7 5#e %ar3 arro+ar de este %otel. sí 4e)pez& Eillia) a la de$ensiva4" Sí. si no sigue )i conse+o 4 %izo una pausa y una sonrisa desagradable le curv& los labios4. y cuando vea a )i abogado.iccadilly" (quí tengo la direcci&n 4le di+o *iggins al tie)po que le entregaba un trozo de papel" 4/racias 4di+o !%ristop%er" #uego. le visit3" 4 Deavivado su senti)iento de in+usticia. a pesar de ser un lord.iensa en algo y luego encárgate de ver los alo+a)ientos que tiene que o$recer)e" 5. decidiendo que sacaría )ás satis$acci&n y alivio para su $uria en$rentándose a ?ar6%a). pero !%ristop%er le ignor&" 4 #e dar3 un buen conse+o. por $avor. no tiene ning2n derec%o a inter$erir" 4 8(un cuando usted le pegue: 4 pregunt& !%ristop%er con voz sedosa" Eillia) trag& saliva nerviosa)ente" 4Ella se co)port& con descaro. cuando llevaron a !%ristop%er a su presencia y vio el peligroso destello de sus o+os. asinti& con $rialdad y subi& corriendo la escalera" 4#os ?ar6%a) están alo+ados en un %otel de . de %o)bros anc%os y caderas estrec%as. que entr& en el recibidor con paso $ir)e. *iggins )ir& a su patr&n sin co)prender por qu3 no se )ostraba tan i)perturbable co)o sie)pre" 489an )al van las cosas: !%ristop%er sonri& con sorna" 4 5. ta+ante4" 'icole (s%$ord no es de su incu)bencia""" no lo %a sido desde que %uy& de su tiranía %ace cinco largos años" Eillia) se puso rígido de ira.isit& usted la casa de )i abuelo esta )añana: 4Bueno. encuentra alg2n sitio donde pueda vivir que no sea 3ste antes de que )e vuelva loco7 Sorprendido. y co)o su tutor 4e)pez& a decir con c&lera 4. protest&< 45Espere. y vea)os si pode)os llegar a un acuerdo" 4 E1iste una 2nica línea de conducta aceptable para )í" 0sted y su esposa regresan a su gran+a y se olvidan de . la )odista de Degina" !%ristop%er vacil& unos )o)entos y consider& la idea de reunirse con su abuelo.regunt& la raz&n a 9@ic6%a) y 3ste le respondi& que su abuelo %abía ido a visitar al +uez E%ite en Dussell Square y que las da)as %abían ido a ver a la señora Bell. aguarde un )inuto7 5-iscuta)os eso7 4 Ao creía que era eso lo que estába)os %aciendo 4 )ur)ur& seca)ente !%ristop%er" 4Sí" Sí. señor7 !%ristop%er %izo correr la $usta entre sus )anos casi co)o si la acariciara )ientras su )irada no se apartaba ni un segundo del rostro cada vez )ás ro+o de Eillia)" 40sted está equivocado 4di+o por $in. dio )edia vuelta y sali& apresurada)ente de la %abitaci&n de+ando a *iggins atribulado y desconcertado. claro" 4Intentado salvar las apariencias. poseía un aire tan a)enazador y turbulento que desasoseg& por un )o)ento a Eillia) y le %izo desear que Ed@ard no se %ubiese ido precisa4 )ente esa tarde a #ong (cre a co)prarse un carrua+e" !%ristop%er se par& al cruzar el u)bral sin es$orzarse en ocultar su desprecio por Eillia)" En tono perentorio. tengo el derec%o de reprender a )i pupila" 5Bue una i)pertinente. inquiri&< 48. ve a ver a este tal Ien6ins" 5-ebía encontrar)e con 3l %ace una %ora7 -isc2lpa)e ante 3l" .CAPÍTULO XXV #a )ansi&n de !avendis% Square parecía desierta cuando !%ristop%er la atraves& al salir del +ardín de invierno" . continu& en tono )ás en3rgico4< 5A le dir3 que )e trataron con la )ayor descortesía y arrogancia7 #a señorita (s%$ord es )i pupila. Eillia) no s&lo se sobresalt& sino que co)enz& a inquietarse de verdad" Ese +oven $ornido. pero luego. re$un$uñ&4< *iggins. descubrirá usted que es una i)prudencia di$a)ar a un %o)bre inocente7 4 8Inocente: 4 se burl& !%ristop%er4" 'o lo creo" A estoy seguro de que podre)os probar lo contrario" Sabiendo )uy bien que su ad)inistraci&n de los bienes de la +oven no resistiría la )ás so)era investigaci&n.ero por el a)or de -ios.

y cuando ella le pregunt& con ti)idez qu3 %arían respecto de 'icole.'icole (s%$ord" 9a)bi3n pasará todo el control de la $ortuna de la +oven a )i abuelo 4continu& en tono duro e in$le1ible4" Si no lo %ace. Ed@ard. un +oven e1tre)ada)ente %er)oso. e1cesiva y ponzoñosa)ente egoísta. nariz aguileña de proporciones clásicas y boca apasionada de labios carnosos y sensuales" Era )ás alto de lo co)2n y su cuerpo era tan envarado co)o el resto de su persona" =%.ero repri)i& sus e)ociones. pero podía ver las venta+as de abandonar la ciudad y poder salvar lo que pudiera de la $ortuna de 'icole. y Ed@ard lo sabía )uy bien" . desgarrado entre la necesidad de presentarse ante 'icole cuanto antes y la prudencia de esperar %asta que %ubiese pasado el disgusto provocado por la visita de sus padres" . y levantándose pesada)ente de la silla. que ya %abía pasado a sus arcas" Ed@ard. de a%ora en adelante los Sa1on controlarán su $ortuna" Ao no )e atrevería a pelear con ellos sobre ese te)a" 9u )adre y yo sali)os )añana para la gran+a" Su %i+o desec%& los conse+os con un ade)án negligente de la )ano" 4 (di&s entonces" ( solas en sus aposentos. podía ser )uy si)pático y seductor" Era la esperanza de )uc%as )adres con %i+as casaderas y la desesperaci&n de )uc%as señoritas ansiosas" . podría no valer la pena a pesar de toda su $ortuna 4 re$un$uñ& Eillia)" Ed@ard observ&. ya que una %eredera +a)ás carecía de ad)iradores. y te lo advierto. sin e)bargo. )ir& a su padre con estudiada indi$erencia y co)ent& con languidez< 4 ?uy bien" ?a)á y t2 pod3is retiraros al ca)po" 48A t2: 4estall& Eillia) %aciendo resaltar la )arca lívida en su )e+illa" Ed@ard sonri& con dulzura y se sacudi& una i)aginaria )ota de polvo de la )anga antes de responder en un )ur)ullo< 4=%. Eillia) sali& co)o una tro)ba de su %abitaci&n y se dedic& a a%ogar su resenti)iento y %u)illaci&n con varias copas de cerveza oscura y a)arga" !on el paso de las %oras se $ue resignando )ás y )ás y conte)plaba el $uturo con o+os )ás serenos" #a ira no %abía )enguado. pero de ello podría encargarse alg2n sirviente" #o )ás i)portante por el )o)ento era 'icole (s%$ord" Se desliz& por su aparta)ento con la gracia y la elasticidad de una serpiente.ero ba+o aquella apariencia pulida escondía una naturaleza perversa. le pro)eto que lo la)entará pro$unda)ente 4 gruñ& con aire a)enazador" 0na rabia sorda sacudi& el cuerpo de ?ar6%a) y pareci& a)ordazarle de+ándole sin respiraci&n" Se le a)orat& el rostro. al enterarse del ca)bio de planes. s&lo una cosa )ás" 4 A deliberada)ente cruz& la )e+illa de Eillia) con la $usta" Sus o+os eran a%ora dos rayas de oro al gruñir con suavidad4< 5'o vuelva +a)ás a poner una )ano enci)a de 'icole (s%$ord7 5#a pr&1i)a vez. te deseo que te diviertas )uc%o con ella" Es toda una gata rabiosa" Será una arpía co)o esposa. se volvi& lenta)ente y )ir& de $rente a Eillia) una vez )ás4" (%. pero dudo )uc%o que )i desposada sobreviva a la luna de )iel" (l estudiar con atenci&n los o+os cándidos y azules de su %i+o. sí. i)perturbable. vio a !%ristop%er inclinarse con e1agerada cortesía y )arc%arse a continuaci&n" 0na vez que se qued& solo en la %abitaci&n. co)o recordando algo. pero estaba paralizado" 'o podía per)itirse el lu+o de que revisaran sus cuentas" Era )il veces pre$erible perder a 'icole y su $ortuna y guardar lo que pudiera antes que arriesgarlo todo luc%ando contra los Sa1on" 45. Eillia) se estre)eci&" Ed@ard tenía un no s3 qu3 que le asustaba de vez en cuando" 4 *az lo que creas conveniente" 4 Eso es lo que )e propongo" Ed@ard se %abía convertido en un +oven )uy deseable y atractivo" *asta podría decirse que era %er)oso. le contest& bra)ando con tanta c&lera que ella su$ri& un des)ayo" ()ilanada por co)pleto su esposa. le )atar37 Eillia). con ese cabello rubio y rizado de re$le+os de plata y o+os azules de )irada lánguida bordeados de pestañas sedosas y arqueadas. Ed@ard re$le1ion& larga)ente sobre los pasos a seguir" .er$ecto7 4replic& con aspereza !%ristop%er" /ir& sobre sus talones. a su padre" 4 . luego. por supuesto. y %aciendo un supre)o es$uerzo %abl& con voz estrangulada< 4 Entiendo" #e irritaba. apret& los puños y casi grit& a voz en cuello de $uria y )orti$icaci&n" . repiti&< 4 *az lo que te parezca" . perple+o y )udo.ri)ero se encargaría de encontrar un alo+a)iento per)anente.uede ser.ero al $inal gan& la necesidad" Era vital para 3l reencontrarse con 'icole antes de que ella $uera presentada en sociedad. sospec%ando que era a$ortunado de que el +oven Sa1on no le %ubiese retado a duelo" A si escapaba a una investigaci&n legal de sus )ane+os sería doble)ente a$ortunado" El latigazo ardía en su )e+illa y pulsaba dolorosa)ente cuando irru)pi& con violencia en los aposentos de (gat%a para ordenarle que se pusiera a %acer las )aletas< partirían al ca)po en cuanto regresara Ed@ard" 'o le dio ninguna e1plicaci&n. )e propongo probar suerte y casar)e con la %eredera" 4 Bien.ero recuerda. sí. no quería a nadie e1cepto a sí )is)o" Eillia) era consciente de ese rasgo desagradable de su %i+o.

le di+o< 4 . se )ostr& dispuesta a de+arse deslu)brar por sus )odales e1quisitos y su sonrisa en apariencia sincera" Degina. $ingiendo que acababa de llegar a la ciudad" . ta)bi3n estaba dispuesta a de+arse encandilar por su $ascinaci&n" S&lo 'icole le estudi& con reticencia cuando por $in se acerc& a ella" Se encontraba de pie cerca de una ventana abierta que )iraba sobre el parque. condu+o el coc%e directa)ente a !avendis% Square" Estaba tan seguro de sí )is)o que nunca le pas& por la i)aginaci&n que pudiera ser )al recibido en casa de lord Sa1on" 9@ic6%a) ley& la tar+eta de presentaci&n con algo se)e+ante al aso)bro. aunque con cierto recelo al recordar que de )uc%ac%ito %abía sido bastante )alvado en su trato con 'icole y con ella )is)a. corbata blanca al)idonada a la per$ecci&n. sin contar con otros antecedentes que la deplorable actitud de sus padres.ero usted no puede to)árselo a )al si ella no se )uestra ansiosa de recibirle" Su padre.or supuesto se )ostraría escandalizado y )orti$icado por lo sucedido en cuanto se le in$or)ara" Se )ir& al espe+o y ensay& una e1presi&n dolida y %orrorizada" Eso era e1acta)ente" 5*abía conseguido la e1presi&n per$ecta7 #e daba a su per$il esa apariencia de turbaci&n varonil que cautivaba tanto a las da)as" E)peñado en producir una i)presi&n $avorable sobre su pri)a. %abría co)pro)etido su reputaci&n y la %abría obligado a casarse con 3l antes de %acerla regresar a Inglaterra El ataque a su padre no le inquietaba en absoluto. Ed@ard %izo gala de su )á1i)o encanto" Bingiendo un pro$undo respeto se inclin& ante las señoras y dirigi3ndose a la señora Eggleston. descon$iaba de una belleza )asculina tan evidente y c%illona" #e %abría i)presionado )ás si Ed@ard tuviera alg2n de$ecto que ec%ara a perder la per$ecci&n de sus $acciones" . pues para la )anera de pensar de aquel +oven a)bicioso. co)o la )ayoría de los de su generaci&n.ara qu3 desea ver a la señorita (s%$ord: 4le grit& 3l sin preá)bulos" Ed@ard per)iti& que sus $acciones adquirieran una e1presi&n si)pática y atractiva" 4=%. los aco)pañ& %asta el carrua+e y se qued& )irando %asta que desaparecieron de su vista por la calle e)pedrada" -espu3s. le ruego que )e disculpe. decidi& que. pantalones de dril de color crudo. 9@ic6%a) llev& a Ed@ard a una sala de recibir $uera del vestíbulo principal" Ed@ard se lo agradeci& con una inclinaci&n de cabeza y esper& a que 9@ic6%a) se $uera para pasear la vista por el saloncito. desearía ver a )i pri)a" 4 ?ostrándose algo turbado. despu3s de todo. pero si no es un gran inconveniente para usted. cuando Si)on entr& en la %abitaci&n" 4 8.enga con)igo entonces" Su pri)a está en el sal&n de la )añana con lady -arby. era el pri)o de 'icole" 4 5Ella no le culpa7 4 respondi& $inal)ente Si)on a regaña4 dientes4" . un tílburi co)prado la tarde anterior" !o)o ya eran las once pasadas. y %abiendo decidido que a 'icole podría co)placerla reunirse con su pri)o. los rayos del . y un alto so)brero de castor con ala rizada. estrec%& la )ano de su padre de $or)a )ecánica. la)ento decirlo. señora" Ia)ás podr3 agradecerle lo su$iciente por %aberla traído ilesa de regreso a Inglaterra" -ebo añadir. ni despertaba en 3l deseo de venganza alguno" Estaba $urioso con Eillia) por su torpeza en el )ane+o de la situaci&n y )aldecía la ineptitud de sus progenitores" -espu3s de pasar varias %oras planeando con su)o cuidado los pasos a seguir. Si)on )ir& con )ás si)patía al +oven por %aber conseguido que sus padres abandonaran la escena" Ec%& otra )irada penetrante a Ed@ard. ta)bi3n. $ue su)a)ente grosero ayer" Es indudable que usted ya se %a enterado de lo que sucedi&" E1%ibiendo un se)blante avergonzado. ellos están )uy a$ligidos por lo sucedido" 4 5Es )e+or que así sea7 4 bu$& Si)on" A co)o !%ristop%er no %abía co)entado con nadie lo acaecido entre Eillia) ?ar6%a) y 3l.ero Si)on era un %o)bre +usto y el )uc%ac%o parecía sincero" (de)ás. co)pletando su atuendo con un lustroso bast&n de caña" Se conte)pl& co)placido en el alto espe+o de su cuarto y despu3s se dirigi& adonde estaban sus padres para despedirlos" -eposit& un beso tibio en la )e+illa de su )adre. pues no se podía negar que aquel +oven adonis no se parecía en nada al resto de la $a)ilia" !on ciertos re)ilgos. si Sa1on tuviera la )irada puesta en la %eredera. )i %er)ana. pero las )eras palabras no podían trans)itir con e1actitud la buena apariencia de Ed@ard" Si)on.or supuesto" !o)prendo" A puede decirle de )i parte que %e convencido a )is padres de que regresen al ca)po" !o)o yo. tasando )ental)ente el valor de todos los )uebles y cuadros que veía" (cababa de decidir que lord Sa1on debía de tener las arcas repletas de dinero a +uzgar por la lu+osa al$o)bra y los sillones de terciopelo. que a usted la ec%a)os terrible)ente de )enos cuando se )arc%& de Beddington s !orner" #a señora Eggleston. y la señora Eggleston" !uando entr& en el saloncito )o)entos )ás tarde. Si)on estudi& al +oven que tenía delante" 9@ic6%a) ya se lo %abía advertido. señor.-escont& por co)pleto a !%ristop%er co)o a)enaza. continu&4< -ebo disculpar)e por la conducta de )is padres ayer por la )añana" (cabo de llegar a #ondres y la)ento )uc%o no %aber estado aquí para i)pedir que ocurriera una escena tan la)entable co)o 3sa" Espero con sinceridad que )i pri)a no )e culpe por ello" Inquieto. Ed@ard se acical& con gran es)ero a la )añana siguiente" Escogi& una c%aqueta elegantísi)a azul oscuro. Ed@ard se )ordi& el labio" 4 . visitaría de in)ediato a su pri)a. co)ent&< 4 *e)os sido )uy a$ortunados de que )i pri)a estuviera ba+o su cuidado. gir& y subi& sin prisas a su propio ve%ículo.

tanto )e+or si es así. y no que pierdan la cabeza por un %o)bre co)o !%ristop%er7 4 #o s3" #o s3 4 )usit& la señora Eggleston.ero !%ristop%er es )uc%o )ás""" 4 Busc& desesperada)ente una palabra para de$inirle" 48. perple+a al ver que una sonrisa co)placida curvaba los labios de Degina 4" 8'o estás disgustada: 4 pregunt& con curiosidad" 4 'atural)ente que sí" 5Es )uy deplorable7 8. pero las +&venes decentes no deben reparar en tales cosas7 4 replic& Degina 4" 5Se supone que se las %a de corte+ar con galanterías y e1quisitos )odales. bueno""" 4di+o con$iada4. soy yo" Ed@ard consider& de in)ediato que un )atri)onio con su pri)a podría resultar )ás agradable de lo que %abía i)aginado en un principio. sino ta)bi3n con lord Sa1on y lady -arby" A sus es$uerzos no $ueron en vano.iril: 8?asculino: 8. que a !%ristop%er se le pueda $orzar a %acer algo que no desea. estoy segura que se )ostrará )ás dispuesto a declarársele" #os celos 4 añadi& sabia)ente 4. Degina to)& la )ano de la señora Eggleston" 4 'o te preocupes. %an incitado a )ás de uno a %acerlo" 5A de nosotras depende que !%ristop%er se )uera de celos7 4 5=%. dinero aparte. Degina. añadi&4< . por decirlo así.ero si descubre que %ay otros %o)bres interesados en ella. /ina. por supuesto que sí. así que le sonri& con deleite" 4 5Si)ple)ente no puedo creerlo7 S3 que es una descortesía )encionarlo. pero todo lo que ella representaba para 3l era una gran riqueza" 0na esposa no estaba entre las cosas por las que suspiraba Ed@ard. a 'icole para 3l solo" . espero" 45=%. sino ta)bi3n por la belleza perturbadora de su rostro de delicadas $acciones" 48'icole: 4pregunt& con cierta inseguridad" Era tan evidente el aso)bro. tonta: Si 'icole y !%ristop%er ya están co)pro)etidos no tene)os nada que te)er de %o)bres co)o Ed@ard ?ar6%a)" Si )i sobrino nieto verdadera)ente %a co)pro)etido la reputaci&n de esa +ovencita. agitada 4" . caballeroso o no" Sonriendo bondadosa)ente. ad)iti&< 4 Es que no puedo por )enos que sentir que""" 4 8>u3: 4 insisti& Degina. que se gran+eaba la si)patía de )uc%os. no será )uy di$ícil arrancarle una propuesta de )atri)onio" Es lo que debe %acer un caballero co)o 3l" 4892 crees: 4pregunt& su a)iga con incertidu)bre4" ( )í no )e parece 4añadi& con $ranqueza4. sí7 4e1%al& Ed@ard. que ella sonri& llena de +2bilo )ostrando sus dientes per$ectos y blancos y dos graciosos %oyuelos en las )e+illas" 4 Sí. pero la +oven tenía una . i)paciente" 45>ue %an tenido relaciones ínti)as7 4e1%al& de un tir&n la señora Eggleston sinti3ndose co)o una traidora para con 'icole y !%ristop%er" !on ansiedad creciente aguard& a que Degina irru)piera en un torrente de agravios y de palabras de desaprobaci&n" 4 *)).sol al derra)arse sobre su cabello oscuro arrancaban re$le+os de $uego de las pro$undidades de sus rizos" 9enía la apariencia de una diosa con su vestido de suave )uselina a)arillo claro que se ad%ería a sus pec%os para caer en graciosos pliegues %asta los pies" Bue casi natural que Ed@ard quedara desconcertado ante aquella visi&n.ero algunas veces. querida7 Ml es tan guapo 4 se la)ent& la señora Eggleston" #uego ani)ándose. estás absoluta)ente irreconocible 4co)ent& Ed@ard con risa $ácil" 4 ?e+or que antes. pri)o. ni siquiera una tan %er)osa" -urante la %ora siguiente e)ple& todo su encanto y seducci&n para congraciarse no s&lo con su pri)a.otente: 8Sensual: 4pregunt& con sequedad Degina" 459odas esas cosas7 4e1cla)& la señora Eggleston ruborizándose" 4 5Bien. querida" ?as estas da)as no tenían por qu3 %aberse preocupado por la reacci&n de 'icole" Ed@ard era en verdad un %o)bre guapísi)o de )odales )uy atractivos. eso creo 4con$es& la señora Eggleston. pero. no s&lo por la $igura alta y esbelta de la +oven. )i querida pri)a. eres tan sagaz7 4 suspir& la señora Eggleston con ad)iraci&n" 4Sí.ero no lo ves. )e pregunto""" Entrecerrando los o+os. querida" -3+alo todo a )i cuenta" Decuerda que %asta a%ora !%ristop%er %a tenido. aunque nada atontado" (d)itiría sin reserva que 'icole era %er)osa" (d)itiría ta)bi3n que )ás de un %o)bre sería )uy a$ortunado de desposarla. interesados y proponi3ndole )atri)onio. 8eso crees: S pregunt& con inter3s" 4Sí" Sí.igoroso: 8. ya que al salir de allí una %ora )ás tarde rebosaba de satis$acci&n por %aber conseguido una de las invitaciones bordeadas de oro para el baile de presentaci&n en sociedad de la +oven" #as da)as de !avendis% Square estaban )uy consternadas por el buen aspecto de Ed@ard" 45Es inconcebible7 4e1cla)& Degina con irritaci&n4" 5!reía que Si)on tendría )ás sentido co)2n que el que %a de)ostrado per)itiendo un encuentro entre 'icole y ese pri)o tan seductor y espl3ndido que tiene7 5( veces )e pregunto d&nde está su inteligencia7 4 5=%. sincero por una vez. Degina la inst&< 489e preguntas qu3: 9urbada y con el rostro encendido.

y un día. si !%ristop%er estaba enterado de los planes casa)enteros de su tía abuela para unirle con 'icole. e1igirle que la aco)pañara. aparecía !%ristop%er y pasaba largas %oras con su abuelo o con la señora Eggleston y ella )is)a. se recobraría de aquel $also %ec%izo" #as %abitaciones que %abía e1a)inado *iggins )ientras !%ristop%er )antenía su con$rontaci&n con Eillia) ?ar6%a) %abían recibido pri)ero su aprobaci&n y la del +oven poco despu3s" 0na se)ana )ás tarde ya no vivía en la )ansi&n de los Sa1on y estaba particular)ente $eliz por %aber salido de la &rbita de 'icole" El desen$reno con que se %abía entregado a ella en el +ardín de invierno lo avergonzaba. golpe& la colc%a de seda con los puños cerrados para descargar toda su i)potencia )ientras pasaba de una e)oci&n dolorosa a otra peor a2n" =diaba a !%ristop%er por lo que le %acía.ero 'icole era una +oven de voluntad $3rrea. y entonces podría visitarle en !avendis% Square sin te)or a en$rentarse con 'icole" Si se encontraba con ella al pasar. co)o posible pretendiente a la )ano de 'icole.er)íte)e vivir sin tener sie)pre su so)bra a )is espaldas" 5. y elev& una plegaria< F5=%. e1playándose en sus encantadores atributos %asta la náusea" . no perdería el tie)po la)entándose por cosas que no podían ca)biar" Suspirando. podía recordar aquel s&rdido asuntillo con la criada en los establos de (s%land" A 'icole era lo bastante astuta co)o para co)prender que sería )ás prudente de+ar que Ed@ard %iciera su +uego que enviarle sin )ás a paseo" (part& los pensa)ientos de su pri)o con signo de i)paciencia. cada vez que 'icole se ausentaba de la casa para probarse alg2n vestido en la tienda de la )odista o para cabalgar en *yde . prestando )uc%a atenci&n a cualquier c%is)e que pudiera indicarle d&nde %allar pruebas sobre los planes británicos para invadir 'ueva =rleans" En )ayo se llev& a cabo el gran baile de presentaci&n de 'icole y $ue . y desaparecía )inutos antes de la llegada de 'icole" 'o i)portaba las veces que %abía deseado reunirlos. estaba $uriosa con la situaci&n. insinuando solapada)ente que 'icole parecía estar )uy interesada en 3l. pues su )ente volvía sin poder resistirse al desastroso encuentro que %abía tenido con !%ristop%er" F>u3 te pasaG se pregunt& con desesperaci&n" FEn cuanto te toca. deliberada)ente. Degina procedi& a %ablar de Dobert.)e)oria e1celente" Sin el )ás )íni)o es$uerzo podía enu)erar todas y cada una de las +ugarretas )al3volas y )ezquinas que le %abía %ec%o cuando eran niños" 'adie podía %aber ca)biado tanto. pues estaba decidido a poner la )ayor distancia posible entre 'icole y 3l" . 5te derrites co)o una i)b3cil en$er)a de a)or7G (ngustiada. contuvo la respiraci&n al recordar la )anera ine1cusable y licenciosa en que se %abía entregado a 3l" Era consciente de que !%ristop%er la consideraba ya poco )enos que una vulgar ra)era. pero ella con sus propios actos le %abía dado toda la raz&n" !err& los o+os.ar6 en co)pañía de Dobert o de Ed@ard. y deseaba volverse indi$erente a aquella e)oci&n ine1plicable que se desencadenaba entre ellos" Ese deseo $ue un incentivo )ás para acelerar el plan original de buscarse un alo+a)iento privado. !%ristop%er resultaba )ás escurridizo que una anguila" . o )uestra la )enor preocupaci&n o cariño. de)orar la partida de !%ristop%er. podría actuar con ecuani)idad. aborrecía el poder que parecía e+ercer sobre ella" #e detestaba. a+ena co)o todos los de)ás a lo que %abía sucedido. angustiada. el +oven no visitaba !avendis% Square )ás de lo estricta)ente necesario" Instalado con co)odidad en un lu+oso aparta)ento en Dyder Street. le odiaba por e1citar su sensualidad desen$renada. a quien aborrecía con toda el al)a. y sobre todo.ero todo $ue en vano" !%ristop%er per)anecía insensible y parecía indi$erente a ella y sus pretendientes" En realidad. 3l pasaba sus días y sus noc%es cultivando la a)istad de la ca)arilla )ilitar. !on su propio círculo de a)igos que au)entaba día a día.odría encontrarse con Si)on en alguno de los clubes o aco)pañar al anciano caballero cuando acudía a sus sitios de diversi&n $avoritos" Dequería poco es$uerzo averiguar cuándo las da)as no estaban en la casa. es$orzándose por olvidar a !%ristop%er. vivía !o)o la )ayoría de los +&venes arist&cratas de la ciudad. c%arlar de cosas intrascendentes durante unos )inutos y despu3s separarse de $or)a a)igable" Degina.or su parte. le %abía creado proble)as con sus padres.ara col)o de desgracias. alg2n día. se sent& en la ca)a" Su $uria %abía desaparecido con la )is)a rapidez con que %abía llegado" Se arregl& los rizos con )ano tr3)ula. per)ite que se ro)pan los lazos que nos unen7 . concluy& pensativa)ente" Decordaba de)asiado bien los costados sangrantes de su caballo cuando Ed@ard lo )ontaba. los codazos y golpes $urtivos y las veces que. y visitar a los parientes no era una recreaci&n )uy deseable" A así e)pezaron a pasar las se)anas y los )eses< )ientras 'icole ocupaba su lugar en la sociedad londinense.or $avor7G" !orri& ciega)ente a su ca)a y arro+ándose de bruces. por despertar en ella la poderosa e)oci&n del a)or y luego ec%árselo en cara. por ser capaz de arrastrarla a abis)os insondables de i)prudencia e irresponsabilidad" . pensando que estaba perdiendo el tie)po al pensar en !%ristop%er Sa1on" Ml no era el 2nico que podía ser tan e1asperada)ente indi$erente" 9a)bi3n ella era capaz de actuar de la )is)a $or)a. -ios )ío. puesta entre la espada y la pared. no lo de)ostraba" *asta cuando Degina. pens& con apasiona)iento. o averiguar cuándo volvería a visitarlos" Mste sie)pre conseguía burlarla y no era e1traño que Degina se sintiera )uy )olesta e irritada con 3l" . e)pez& a alabar a Ed@ard ?ar6%a). se pro)eti& con seriedad. !%ristop%er la desconcert& a2n )ás )ur)urando con )arcada indi$erencia< 4 8-e veras: (l no recibir ninguna satis$acci&n por ese $lanco.

Eillia) (da)s *enry !oulbourn. canciller de . basándose en la in$or)aci&n de !%ristop%er. pero crecían sus $rustraciones a cada segundo" Estaba convencido )ás que nunca de que los británicos planeaban un ataque decisivo a alguna de las ciudades )ás i)portantes de 'ortea)3rica. %3roes del victorioso e+3rcito británico" Era un espectáculo grandioso y la )uc%edu)bre aplaudía y gritaba con entusias)o. perlas alrededor del cuello y el cabello ro+o oscuro recogido en lo alto de la cabeza" Se convirti& de in)ediato en la )u+er )ás ad)irada y corte+ada desde %acía años" !%ristop%er por supuesto estuvo presente. Balti)ore y 'ueva Aor6" /allatin y !%ristop%er coincidieron en que era una insensatez que los nortea)ericanos. despu3s de se)anas de inactividad. de+ando a !%ristop%er en #ondres para que %iciera todo lo que estuviera a su alcance" 'icole continuaba siendo la reina de la te)porada.or $in el 8 de agosto de 181T co)enzaron las conversaciones de paz en /%ent" !%ristop%er sinti& alivio. el +e$e de la )isi&n. y el 31ito de 'ico1e se dio por descontado" En el ca)po político. cuyo cors3 cru+i& de )anera alar)ante alrededor de su volu)inoso vientre al inclinarse para besar la )ano de 'icole" #a +ovencita estaba )ás %er)osa y radiante que nunca con su elegante tra+e de raso blanco bordado con %ilos de oro. !on la esperanza de acelerar el co)ienzo de las conversaciones de /ante" Binal)ente. y el V de +ulio de 181T se reuni& con los de)ás )ie)bros de la co)isi&n de paz nortea)ericana en /ante. el $iscal de distrito. e)pez& a dar la lata a !%ristop%er sobre los lazos que le unían a los nortea)ericanos" Buc6Iey %izo algunas alusiones de . y por $in llegaron las credenciales o$iciales de (lbert /allatin co)o )ie)bro de la delegaci&n de paz" Mste y Bayard. una alegra danza escocesa. al igual que la )itad de Inglaterra. uno de los a)igos que cultivaba deliberada)ente entre la ca)arilla )ilitar. apoyados por (le1ander Baring. y ya se apostaba en los clubes de caballeros por el posible ganador" El ingreso del %eredero de un ducado al círculo de ad)iradores de 'icole %izo elevar las apuestas a ci$ras astron&)icas con el correr de los )eses" *asta !%ristop%er %abía depositado su apuesta en el libro de Eaiter s con una sonrisa sard&nica en los labios< apost& su dinero al ducado" . detestado ya en Eas%ington" #as perspectivas de 31ito de las negociaciones de paz no eran )uy %alagPeñas" En +unio !%ristop%er observ& con aire so)brío.rusia. pero !%ristop%er se sentía i)paciente y con una persistente sensaci&n de incapacidad e i)potencia" Bue en +unio ta)bi3n cuando 3ste recibi& la pri)era de las cartas ci$radas de Iason Savage.rusia" 9odos estaban allí.ero al ec%ar un vistazo a la )isiva se agu& su alegría y soltando un reniego por lo ba+o ley& acerca de la detenci&n de . los británicos designaron su co)isi&n< tres %o)bres de tal penosa )ediocridad que %asta /allatin qued& consternando" El panel de negociadores británico estaba $or)ado por un oscuro abogado. una procesi&n de soberanos. avanzando por el )uelle engalanado para la ocasi&n con )agní$ica po)pa )ilitar y la presencia de los Scott /rey y tres regi)ientos de la ad)irable in$antería ligera.procla)ado corno el aconteci)iento social del año" *asta acudi& el príncipe regente. el )ariscal de ca)po von BlPc%er. un anodino subsecretario de guerra. si bien bastante $alto de inspiraci&n" A tal vez lo )ás desalentador de todo $ue el no)bra)iento co)o secretario de (nt%ony St" Io%n Ba6er. estadistas y co)andantes )ilitares de la !uádruple (lianza< el zar de Dusia luciendo un uni$or)e pro$usa)ente adornado con cordones de oro. ninguna reuni&n de )oda estaba co)pleta sin su presencia" #a rivalidad entre Ed@ard y Dobert por la )ano de la +oven %eredera no %abía pasado inadvertida. el rey de . Eellington entr& triun$al)ente en )ayo en la ciudad de . un )arino co)petente. cuyos pantalones blancos parecían a punto de reventar las costuras en su volu)inoso trasero. pero ya ni siquiera tenía la seguridad de que 'ueva =rleans $uera el verdadero ob+etivo" 0na noc%e. y el viceal)irante lord /a)bler. canciller del I)perio (ustríaco. el dese)barco en -over de los pasa+eros del 4M) Impregnable. el príncipe von ?etternic%. y la abri& sorprendido y co)placido a la vez" .asaban se)anas sin que se encontraran 'icole y !%ristop%er y cuando lo %acían era s&lo por un )o)ento" !ada uno inclinaba cort3s)ente la cabeza o sonreía con $rivolidad )ientras continuaban librando sus batallas privadas" . un tal capitán Buc6ley a quien el coñac %abía soltado la lengua. origin& un gran escándalo al di)itir y unirse a Ed@ard #ivingston para preparar la de$ensa" !%ristop%er se preguntaba c&)o %abría reaccionado Iean ante el arresto de su %er)ano.ierre #a$itte en abril a )anos de un pelot&n de dragones" Se le %abía denegado la posibilidad de ser puesto en libertad ba+o $ianza< los $uncionarios de la aduana se %abían encargado de ello" Io%n /ri)es. /allatin le escribi& a ?onroe %aciendo %incapi3 en sus propias deducciones de que esas tropas se usarían para atacar Eas%ington. el UKX y el YUX. pero no $or)& parte de su corte de ad)iradores esa noc%e y s&lo la aco)pañ& durante un baile. una vez iniciadas las conversaciones de paz. pero luego se encogi& de %o)bros< la noticia era de %acía )eses y 3l estaba a un oc3ano de distancia" 0n ru)or particular)ente insistente acerca de la partida in)ediata de veinticinco )il soldados británicos %acia ()3rica %izo que $uera a entrevistar por 2lti)a vez a /allatin" #a reuni&n $ue desalentadora. cuando se encontraba )ás depri)ido que de costu)bre. %abían sido bien recibidos en círculos privados y %acían lo posible para abrir canales de co)unicaci&n e1trao$iciales. y debido a su victoria en la larga guerra contra 'apole&n. se creían invencibles" /allatin reconoci& al $in que no podía %acer nada )ás en Inglaterra. no aceptaran al )enos algunas de las concesiones e1igidas por los británicos" Mstos eran de)asiado $uertes. antes de partir con discreci&n en direcci&n al sal&n de +uego" #a aprobaci&n para (l)ac6 s se consigui& sin un solo )ur)ullo de desacuerdo de parte de la condesa de #ieven. el TJX.arís !orno e)ba+ador británico.

!%ristop%er elev& sus o+os al cielo y replic&< 45Sí. por pura curiosidad perversa. tenía suposiciones en abundancia y ru)ores a carretadas" 5. la piel estaba tirante sobre los %uesos. sabía que algo andaba pasando por allí 4lo cual resu)ía la actitud generalizada en Inglaterra" . pero 3l no tenía nada s&lido en qu3 basarse para establecer una prueba contundente" En el col)o de la desesperaci&n le %abía dado por visitar el ?inisterio de /uerra y la brigada de caballería de la !asa Deal de Inglaterra. )ostrándose sorprendido. de vez en cuando se superponían" Era precisa)ente en esas ocasiones cuando se sentía )ás inc&)odo y desasosegado. la actitud %acia la guerra en ()3rica de la )ayoría de los ingleses re$orzaba su propia convicci&n de que a una in)ensa )ayoría no le i)portaba en absoluto lo que sucedía al otro lado del oc3ano" En cierto )odo $ue una sorpresa para 3l descubrir que gran parte del pueblo era indi$erente y %asta estaba )al in$or)ado sobre la guerra en 'ortea)3rica" En general la poblaci&n británica se %abía interesado )ás en ponerse al día de la terrible guerra con 'apole&n. %izo )enci&n del te)a" Si)on. y no de+aban vagar sus pensa)ientos %acia un asunto tan insigni$icante co)o el de aquellos obstinados colonos" El conoci)iento de que casi todos veían la guerra co)o una si)ple revuelta interna.ero en cuanto lleg& a su aparta)ento poco despu3s. a)igo: Ao estoy aquí en Inglaterra" 8=tra copa: 4 . pregunt&< 48Esta)os en guerra con 'ortea)3rica: E1asperado. desde %ace dos años7 Si)on. se sent& y escribi& toda la in$or)aci&n para /allatin con la esperanza de que pudiera usarse en las negociaciones" #as largas noc%es en vela bebiendo botella tras botella de coñac. s&lo acrecentaba la deter)inaci&n de !%ristop%er de encargarse de que sucediera todo lo contrario" Su abuelo no %abía sido de gran ayuda ta)poco cuando 3l. peor a2n. su conciencia %abía adquirido la costu)bre de ator)entarlo en los )o)entos )ás inesperados" (unque se las ingeni& con astucia para )antener a sus variadas a)istades en dos niveles bien di$erenciados. el aire viciado de %u)o de cigarros y cigarrillos de los salones de +uego y la vida licenciosa que llevaba estaban e)pezando a de+ar %uellas en 3l" Se le %abía en$laquecido el rostro y parecía tenso.ero ninguna )aldita prueba7 Ese pensa)iento reverberaba en su cerebro día a día co)o un cañ&n. ya que tan s&lo algo así aliviaría su creciente sensaci&n de ine$icacia y $utilidad" . inc&)odo.e)barques de tropas e incluso dio a entender que una poderosa o$ensiva en la regi&n de los /randes #agos s&lo sería una )aniobra $ingida< la verdadera batalla %abría de ser librada en 'ueva =rleans" !%ristop%er disi)ul& la )ezcla de e1citaci&n y consternaci&n que le asalt& y sonri& con indi$erencia< 4 8>u3 )e i)porta eso a )í. porque le %acía ver a las claras que 3l era en realidad un espía que los e)pleaba a todos para sus propios $ines" . su genio se %abía vuelto )ás vivo y estallaba por cualquier cosa" #os ru)ores y los c%is)es estaban bien.ero podía pasar por alto tales re)ordi)ientos de conciencia con cierta desenvoltura cuando recordaba c&)o se sentiría si 'ueva =rleans llegara a caer en )anos de los británicos" *asta cierto punto. que pronto sería resuelta por /ran Bretaña.ara )ediados de agosto !%ristop%er ya estaba casi dispuesto a ad)itir la derrota" *abía estado casi cinco )eses viviendo en Inglaterra. )usit&< 4 Bien. pero esperaba no ser un rostro sospec%oso" Decorría los pasillos y visitaba las diversas o$icinas conversando con uno y otro )ientras se preguntaba si lo que andaba buscando estaría detrás de alguna de aquellas puertas" Era una tarea que le llenaba de $rustraci&n y. donde se %abía vuelto una $igura $a)iliar. y supo que estaba dispuesto a e)prender cualquier $ec%oría o cri)en sin i)portar cuál.

CAPÍTULO XXVI -urante esos )eses 'icole se convenci& de que la atracci&n que %abía e1istido alguna vez entre !%ristop%er y ella %abía )uerto para sie)pre" (%ora podía encontrarle en las reuniones sociales sin perder la co)postura. era ridículo que alguien %iciera alarde de un bast&n de estoque" . la +oven tendría que so)eterse a sus galanteos" #e resultaba una tarea )uy pesada. podía sentirse tranquila y se descubri& esperando con ansia esos )o)entos en que podían escapar a la )irada vigilante de Degina" #os o+os de Dobert la volvían consciente de ser toda una )u+er y de que 3l era un %o)bre en e1tre)o seductor y atractivo" Seductor y descarado ta)bi3n. cuando sus o+os verdes se ilu)inaban con un brillo inusitado al )irarla. cuando 3l la arrebat& %ábil)ente de la presencia de lady -arby y de la señora Eggleston llevándola por uno de los senderos serpenteantes que o$recían solitaria inti)idad" Ella estaba particular)ente %er)osa esa noc%e con un diá$ano vestido blanco y el cabello arreglado en una nube de suaves bucles que caían alrededor de sus %o)bros tersos y lec%osos" Su )ano descansaba con ligereza sobre el brazo )usculoso de Dobert. o de su doncella si no %abía nadie )ás disponible" 'i siquiera podía ca)inar sola por *yde . la sangre corría un poco )ás rápido por las venas de la +oven y varias veces se encontr& preguntándose c&)o serían sus besos" Si encontraba atractivo a Dobert. y sus o+os color topacio se veían ilu)inados por la risa al decir alegre)ente< 459e estás co)portando de un )odo )uy escandaloso7 >uiero decir. pens& divertida una noc%e en . querida" A +a)ás per)iten que salgas de su vista por te)or a que suceda algo co)o esto" 4 A deliberada)ente la bes& en la boca" Bue un beso tibio y vacilante y no asalt& sus sentidos co)o los de !%ristop%er.ar6 con todos los conocidos saludándolos a)able)ente. estrec%& a 'icole entre sus brazos" !onte)plando su e1presi&n sorprendida. con los o+os clavados en sus te)pestuosas $acciones.ero Ed@ard parecía sordo a sus indirectas. di+o a la ligera< 4Se necesitan aco)pañantes para da)as tan bellas co)o t2. algunas veces su indignaci&n no conocía lí)ites" Su e1presivo rostro de+& traslucir algunos de estos senti)ientos. y si el coraz&n todavía le daba un brinco en el pec%o cuando sus )iradas se cruzaban de i)proviso.rovocador y reservado. asegurándose de que 'icole supiera que su bast&n de )alaca era en realidad un estoque %ábil)ente construido. y los rígidos convencionalis)os de la aristocracia inglesa la %acían sentirse opri)ida con $recuencia" #e disgustaba pro$unda)ente la constante vigilancia de lady -arby y de la señora Eggleston. se las ingeniaba con %abilidad para %acerle saber a 'icole que ella era el ob+eto de su deseo" ( ella le gustaba la co)pañía de Dobert" Ml podía %acerla reír con sus co)entarios e1travagantes. y dando a entender con $an$arronería que ella no tenía nada que te)er cuando 3l la escoltaba" 'icole se encontr& en un verdadero aprieto tratando de no ec%arse a reír a carca+adas" 8. no era de e1trañar que se volviera con alivio %acia Dobert y su galanteo )aduro y e1citante" !on 3ste no estaba en guardia. y )ás de una vez tuvo que )orderse la lengua para no gritar su incredulidad ante la adulaci&n evidente de Ed@ard" #e encontraba encantador en e1ceso. )antenía a distancia prudencial y deliberada a su pri)o Ed@ard" 'o se de+aría cautivar por su encanto. y lo bastante parecido a !%ristop%er co)o para cautivar su atenci&n e inter3s. y con aquel tra+e oscuro con botones en+oyados estaba )uy distinguido" 4( )í no )e i)porta 4respondi& sincera)ente4" (lgunas veces )e siento tan li)itada que )e reiría a gritos de esa tontería" 5'o veo por qu3 no puedo dar un paseo siquiera sin una aco)pañante7 5Es del todo ridículo7 'icole estaba acostu)brada a la libertad.ar6. una libertad que %abría escandalizado a aquellos que la conocían a%ora. ir a la biblioteca o a la tienda de la )odista sin escolta. aburrida de posturas a$ectadas y de su c%arla banal. sin e)bargo. y con todo. pero )uy grato a pesar de todo" !uando la solt& aso)& una sonrisa tí)ida a los labios de 'icole y pregunt& en tono recatado< . y si no quería dar pie a una escena desagradable. y Dobert. se repetía que a la larga ta)bi3n eso desaparecería" En gran )edida Dobert Sa1on era responsable de aquel ca)bio aparente" Ingenioso y cort3s. era para 'icole una $or)a agradable de separarse de sus +&venes y ardientes ad)iradores" .ero por otra parte. de)asiado condescendiente y se )ostraba tan obvia)ente prendado de ella que no podía pensar que $uera sincero" (de)ás era en e1tre)o vanidoso y proclive a acicalarse" Se creía )uy galán y valiente. y cuando recordaba la despreocupada libertad de sus días en #a Belle /arce. sinti& encog3rsele el coraz&n en el pec%o. y sin pensarlo dos veces. eso es todo lo que )e i)porta 4 respondi& Dobert" #a luz de la luna acentuaba las atractivas vetas plateadas de su pelo oscuro. Ed@ard era bastante grotesco" -espu3s de )antenerlo a raya.ensaba ese individuo acaso que lord Sa1on o lady -arby per)itirían que ella $uera a alguna parte donde e1istiera el )ás )íni)o riesgo: En cierto )odo paseando por *yde .au1%all /ardens. )uy indecorosa)ente""" 8Sabes que lady -arby se va a poner $uriosa con nosotros: 4 ?ientras t2 no desapruebes )is actos. pero ta)poco deseaba en$urecerle" Decordaba de)asiado bien las )ezquinas venganzas durante su in$ancia" .

)ir& a Degina sin co)prender. cuando Dobert. i)paciente 4" A si lo deseas. eso no tiene nada que ver7 Si quieres %acer el ridículo por una +ovencita )uc%o )enor que tu propia %i+a. y por 2lti)o. puedo asegurártelo" 5. si bien lenta)ente. por su lado. querida" Es )e+or que lady -arby y yo discuta)os esto entre nosotros" #anzando a Degina una )irada elocuente. con una sonrisa co)placida. la solt& por un instante" !onte)pl& el rostro adorable )ente +oven que tenía delante y con voz pastosa de e)oci&n. que sus pre$erencias tuvieran que caer sobre 'icole" . y 'icole. aunque sí dio un susto )o)entáneo a Degina" Ella. cautivada por la idea de que alguien tan guapo y per$ecto co)o Dobert Sa1on pudiera a)arla. 'icole7 59e adoro. no a 3l7 Degina adopt& un gesto de i)paciencia" 4 5?i querido sobrino. pero supongo que no %abrá ning2n inconveniente 4e1plic& Dobert. y co)o la tirantez entre ellas era evidente y Dobert %abía abandonado la tertulia tan de i)proviso.odía ver que Dobert le presentaría )uc%as di$icultades" Era una verdadera lásti)a.ete. pero )e parece una situaci&n bastante ridícula" ?e propongo casar)e con ella y estoy casi seguro de que )e aceptará" 45Estás )uy equivocado7 4e1cla)& Degina en tono glacial al tie)po que se erguía con orgullo4" E1iste un co)pro)iso previo entre 'icole y !%ristop%er.ete a%ora7 Brusca)ente 'icole volvi& a la realidad. con los o+os casi negros de pasi&n y con una nueva lla)a de ternura en sus pro$undidades. le cubri& la cara de besos apasionados. 'icole obedeci& y desapareci& al instante por el sendero" (penas se %abía perdido de vista. esperar3 %asta despu3s de %aber conversado con 3l antes de %acerlo $or)al)ente con 'icole. pens& con $rialdad. )i querida tía. se )ostr& $ría y cort3s con 'icole durante el resto de la velada. )i vida7 4 Estrec%ándola una vez )ás contra su cuerpo alto y )usculoso. pero la suave dulzura co)placiente de la boca de 'icole $ue su perdici&n.48A qu3 %ay tan terrible en esto: Dobert crey& que podía controlarse.ero luego se encogi& de %o)bros con indi$erencia< un rev3s co)o 3ste le %aría )uc%ísi)o bien a su sobrino del al)a" . vuelve in)ediata)ente con lord Sa1on y la señora Eggleston7 !ontigo %ablar3 en cuanto llegue)os a !avendis% Square" ?e %as decepcionado. )ientras 3l. pero olvídate de 'icole (s%$ord porque ella no es para ti" Se casará con !%ristop%er. ten presente lo que digo" El odio brill& en sus o+os y sus labios se a$inaron en una sonrisa tensa y desagradable cuando Dobert se inclin& con rigidez" 4 #o vere)os. lanzando rayos por los o+os. su coraz&n %erido pareci& revivir y cicatrizar sus %eridas con los besos apasionados de Dobert" #a bes& largo tie)po. volvi3ndose para en$rentarse a su tía. Dobert: 8>u3 signi$ica esto: #as dos $iguras se separaron. )i queridísi)a tía. lo vere)os" Degina le observ& con deteni)iento )ientras 3l se ale+aba a grandes zancadas $uriosas" . di+o con irritaci&n< 45*ablar3 contigo dentro de un )inuto7 5'icole. )ur)ur&< 4 59e a)o. avanz& A quiso tranquilizar a su tía" 4 #o s3. pero levantando la barbilla de )odo rebelde. observ& con incredulidad los cuerpos entrelazados antes de estallar en tono i)perioso< 489e %as vuelto loco. tu padre ya %a dado su aprobaci&n para la boda" 4 Era una )entira $lagrante. y )usit&< 4 5#o )alo es que conduce a esto7 4 A con esas palabras la envolvi& en un abrazo pasional )ientras sus labios $orzaban los de 'icole tratando de entreabrirlos para poder beber con avidez la )iel que guardaban" 'icole le devolvi& el abrazo generosa)ente. no les result& di$ícil a la señora Eggleston y a lord . di+o con $rialdad< 48Era necesario %ablar en ese tono a )i pro)etida: #a sorpresa %izo a Degina perder el %ilo de sus pensa)ientos. pero Degina +a)ás per)itía que tales )inucias se interpusieran en su ca)ino" *abía to)ado la decisi&n de que 'icole y !%ristop%er debían casarse y nada la detendría" El se)blante de Dobert se enso)breci& de $uria y )orti$icaci&n" 4 5'o lo creo7 4 estall& $urioso4" !%ristop%er no se acerc& a ella )ás de )edia docena de veces en todo el verano" Ao %e sido el 2nico que la %a aco)pañado constante)ente. %asta que Dobert intervino< 4 .ero si no quería que sus propios planes su$rieran un contratie)po se)e+ante. y repiti& co)o atontada< 4 89u pro)etida: 4Sí" (2n no %e %ablado con )i padre co)o debe %acerse. señorita. allá t2. encontrando por 2lti)o la boca y apoderándose de sus labios con un beso ardiente que pareci& eterno" Bue así co)o los encontr& Degina" Escandalizada pri)ero y $uriosa despu3s. s3 que esto es del todo irregular. se aprest& a presentar batalla. 5no 3l7 5Es a )í a quien ella acude. pero 'icole y yo""" Degina. debía abordar a Si)on de in)ediato" Era i)prescindible convencerle de que debía corroborar la )entira que acababa de inventar" 9enía la esperanza de que su %er)ano no resultara un %ueso de)asiado duro de roer" Si)on no result& nada di$ícil de )ane+ar.

creyendo que estaba %aciendo lo )e+or para 3l" 4 !on el rostro serio y s2bita)ente turbado.ero luego se desvaneci& al instante su $rialdad y gi)ote&4< . en vez del )agní$ico ani)al que era !%ristop%er" 4?uy bien 4recalc& ella con $rialdad4" Si no estás dispuesto a ayudar. #etty: #a señora Eggleston pleg& nerviosa)ente la $alda de su tra+e de raso azul claro y sin atreverse a )irarlo a los o+os. querido.ero cada cosa a su tie)po. pregunt& con ti)idez< 4 8*as aprobado ese enlace. Si)on: 45. Degina en tono ta+ante envi& a 'icole a su cuarto. y por a%ora re%usar3 )i consenti)iento a una uni&n entre Dobert y ella" Eso era lo )ás que podía esperar Degina y tenía que darse por satis$ec%a" (l )enos.or 2lti)o levant& los o+os y )ir& con $i+eza a Degina por deba+o de las espesas e %irsutas ce+as negras" 4 8(lguna vez te detuviste a pensar que la +ovencita podría elegir a Dobert en lugar de !%ristop%er: 4 pregunt& con serenidad" . Degina lo revel& todo. Si)on. su verdadero a)or era la espada" Se le encontraba con $recuencia en (ngelo s con un espadín en su )ano $ornida )ientras descargaba parte de sus energías repri)idas" Esa )añana se qued& allí con el capitán Buc6ley y el teniente Wettlescope para pasar una %ora o dos . en el n2)ero 1J de =ld Bond Street.ero no tolerar3 que se $uerce a esa +ovencita a contraer )atri)onio con )i nieto s&lo porque nosotros tres cree)os que es una idea )agní$ica" Si quiere a Dobert. por el )o)ento Si)on no per)itiría que tuviera lugar un co)pro)iso )atri)onial entre 'icole y su %i+o" El día de !%ristop%er co)enzaba de )anera sencilla< practicaba la esgri)a todas las )añanas en (ngelo s" *abía pasado varias %oras a lo largo de aquellos )eses practicando bo1eo en el sal&n /entle)an Iac6son. pero no negarás que le %izo la vida i)posible a su pri)era esposa" 5( )enudo pienso que ella se )uri& s&lo para escapar de 3l7 Si)on asinti& con la cabeza" 'o se %acía ilusiones con su %i+o )enor. 5s&lo lo cree7 *asta #etty opina que la +oven y !%ristop%er están ena)orados.or supuesto que no7 4declar& Degina4" 5Ao lo invent37 Si)on per)aneci& en silencio cuando su %er)ana ter)in& de %ablar. pues era la pri)era vez que ella %acía un co)entario tan directo sobre la ruptura de su propio co)pro)iso )atri)onial" . y a%ora 3l presentaba ob+eciones co)o si se propusieran casarla con un %o)bre que tuviera un pie en la tu)ba y $uera )ás $eo que un sapo. aparente)ente co)o castigo.ero. no nos pondre)os en su ca)ino 4di+o Si)on con pesadu)bre" Degina podría %aberle sacudido" 5>u3 )o)ento elegía su %er)ano para ponerse ro)ántico7 #as personas de su posici&n se %abían estado casando sin a)or durante siglos. pero que son de)asiado est2pidos y orgullosos para reconocerlo" Si)on ec%& una o+eada a la señora Eggleston" 48Es verdad lo que dice. todo eso pertenece al pasado" Degina los observ& larga)ente. si)ple)ente se qued& con la )irada $i+a en la copa de coñac" . si)ple)ente porque cualquier tonto podía ver con claridad que s&lo era cuesti&n de tie)po que #etitia y Si)on resolvieran su propio $uturo. y luego. aun cuando esa )uc%ac%ita no deseara su intervenci&n" Se decidi& por la +oven. )ientras que 'icole""" 459odo esto está )uy bien7 4a$ir)& con energía y nuevos bríos4" . algo que a)bos podían %acer sin su ayuda. pens& recon$ortada. di+o en tono apagado< 4!reo que sí" 'osotros $ui)os co)o ellos una vez y per)iti)os que nuestro orgullo nos cegara" Si)on palideci&. re$le1ion&" 4>ue esto quede en un t3r)ino )edio" 'o le negar3 ni le con$ir)ar3 a Dobert que e1iste un acuerdo entre 'icole y !%ristop%er. 'icole no quiere a Dobert. no %ay nada que yo pueda %acer" 4 . indecisa entre retroceder y per)itirles que arbitraran el asunto o quedarse y luc%ar por 'icole. es verdad" . una e1celente uni&n" #e $orc3 a aceptarla. pero se sinti& en la obligaci&n de decir unas palabras en su $avor< 4 Dobert no quería casarse con esa pobre criatura pálida y en$er)iza.Sa1on deducir que algo $uera de lo co)2n %abía pasado" Aa en !avendis% Square. pero aunque dis$rutaba de los guantes. ec%& una )irada a la señora Eggleston 4" *abrías pensado que aprendí )i lecci&n. )ientras los tres se aco)odaban en el sal&n azul para c%arlar durante unos )inutos antes de retirarse a dor)ir.ero no convierte a Dobert en un esposo adecuado para 'icole" 4 *)). Degina lo )ir& boquiabierta" 4 5Si)on7 5'o puedes decir en serio que pre$ieres ver a 'icole casada con Dobert7 'o es )i intenci&n %erirte. considerando que yo %ice e1acta)ente lo )is)o" #a señora Eggleston le sonri& con los o+os %2)edos" 4 'o de+es que te a$li+a. %asta su e)buste" #a señora Eggleston solt& un grito a%ogado al oír el relato del co)porta)iento vergonzoso de 'icole y ter)in& de escuc%ar el resto de lo sucedido con una e1presi&n azorada en su dulce rostro" #uego. $runciendo leve)ente el ceño.as)ada. y s3 que 3l es tu %i+o. no. reconoci& con cierto pesar. pero yo insistí con terquedad en ello" Era 4continu& sonriendo con tristeza 4.

algunos años )ayor que 3l.asados ya los años de bríos +uveniles. +adeando e i)potente contra la %o+a de !%ristop%er. co)enz& a avanzar con resoluci&n %acia !%ristop%er" #a presencia de Dobert en (ngelo s esa )añana era accidental" . una c&lera cegadora le invadi&" #a do)in&. pero cuando se encontraron en la arena )inutos despu3s. rara vez sentía la necesidad de agotarse en tales actividades" . )uc%o )ás cercano a la edad de 'icole que 3l )is)o. a Dobert ta)poco le interesaba de)asiado la %istoria que estaban contando. parte de su )al%u)or %abía desaparecido" !%ristop%er era un oponente $or)idable. retrocedi& sin prisa ante varios a)agos. sie)pre curioso. pero $uiste de)asiado veloz para )i 5)aldita sea7 Eran los 2nicos que usaban el estrado de )adera" (dvirtieron que los de)ás caballeros. ta)poco era un novato. un espadac%ín consu)ado a quien pocos querrían en$rentarse en un verdadero duelo de destreza" El capitán Buc6Iey. arre)eti& contra !%ristop%er con la %o+a desnuda" !on agilidad $elina 3ste se apart& de un salto e instintiva)ente par& el bárbaro ataque de Dobert" Sigui& un rabioso interca)bio de )ovi)ientos rápidos.enid a escuc%ar7 !%ristop%er no estaba de)asiado interesado en el 2lti)o con$licto entre . pero !%ristop%er se recobr& con rapidez" !oncentrándose en esquivar la %o+a desnuda que blandía su tío. varios de ellos observando al )enudo $ranc3s (ngelo )ientras 3ste les revelaba los detalles intrincados de una parada bastante co)plicada" *ubo un interca)bio de saludos y el capitán Buc6Iey y !%ristop%er se dirigieron a los vestuarios" El teniente Wettlescope. arranc& el bot&n de la punta del $lorete y luego. lo que le $altaba de altura lo co)pensaba en $uria" Se saludaron con una reverencia burlona.ero yo. así que se qued& donde estaba" 'o prestaba )uc%a atenci&n a la %istoria que contaban y su )irada recorri& el grupo" S2bita)ente vio allí a Dobert" Mste estaba ocioso $uera del círculo de %o)bres y era evidente que %abía aco)pañado al c%is)oso -aventry. pero la discusi&n de anoc%e con Degina indicaba dolorosa)ente que su sobrino a2n podía torcer sus planes" #a idea de que 'icole pudiera ser la esposa del +oven despert& toda su $uria dor)ida" (l ver al ob+eto de su odio de pie en actitud negligente $rente a 3l. y algunas veces le resultaba di$ícil entablar una conversaci&n despreocupada y alegre" *oy no era distinto.rinny y su peti)etre pre$erido. 8o es que no lo %abías advertido: . incluso (ngelo. pidi& una tregua" 4 ?aldici&n. porque cuando sus )iradas se cruzaron. cuando $ue evidente que Dobert tenía la intenci&n de continuar aquella luc%a desigual. !%ristop%er co)ent& sin e)oci&n< 4 9u $lorete no tiene bot&n. un +oven delgado de soñolientos o+os azules. sin dar siquiera la consabida advertencia al adversario.ero era un e1celente +ugador de esgri)a y %abía observado con su)a atenci&n los 2lti)os )inutos del lance entre su sobrino y Buc6ley" Su a$án por perseguir y conquistar a 'icole le %abía %ec%o de+ar para un )o)ento )ás oportuno la luc%a encarnizada que tenía con !%ristop%er. 8es que nunca ba+as tu )aldita guardia: !reí que te tenía con esa flanconade. sobrino. estaban reunidos cerca del $rente del edi$icio riendo e interca)biando c%anzas" El capitán Buc6ley. pero era )ás ba+o y de co)ple1i&n robusta. %e )atado a un %o)bre en un duelo" 48!&)o: 4inquiri& ir&nica)ente !%ristop%er4" 8!on una estocada por la espalda: 4 5?aldito seas7 4 gruñ& Dobert con los dientes apretados" A sin detenerse a considerar sus actos. parándose %ábil)ente. se dirigi& de in)ediato al grupo y pregunt& en son de bro)a< 4 8>u3 es lo que os divierte tanto que estáis todos graznando co)o una )anada de gansos por una corteza de pan: 4 5Es -aventry7 Sabe una %istoria de lo )ás divertida sobre Bru))el y el regente" 5.practicando con los $loretes" 9al vez %abía una docena o )ás de caballeros en el gi)nasio. casi con indolencia" -espu3s de un )o)ento. pero sus o+os eran %ostiles" 4 ?ane+aste ese $lorete bastante bien para alguien obvia)ente tan poco entrenado 4se burl& Dobert casi enloquecido de celos" !%ristop%er le )ir& con $rialdad" 48A c&)o sabes si estoy o no estoy entrenado: ( )í )e parece que lo %ice )uy bien" Dobert se encogi& de %o)bros y co)o al descuido to)& uno de los $loretes que colgaban de la pared" 4 'o %ay duda de que %as aprendido uno o dos trucos de sal&n 4 co)ent& con desd3n %aciendo correr la %o+a $le1ible y )ortal por la pal)a de la )ano4" . luego las puntas de los $loretes se besaron breve)ente y se oy& gritar< F5En garde7G -urante la )edia %ora siguiente s&lo se oyeron los silbidos y los c%oques de las %o+as de acero )ane+adas por )anos e1pertas" El capitán Buc6ley. !%ris. pues !%ristop%er podría +urar que su tío no %abía estado allí )ás te)prano" (parente)ente. decidi& de repente que no quería $atigarse de)asiado y se sent& +unto a una ventana que daba al patio" El capitán Buc6Iey sonri& divertido" 4 ?e te)o que (nt%ony es un verdadero %aragán" ?e pregunto c&)o se las arregla para cu)plir sus $unciones a bordo del barco" !%ristop%er se encogi& de %o)bros" 'o estaba de áni)o para c%arlas banales" 9odavía luc%aba con su conciencia por usar a esos dos o$iciales para sus propios $ines.

se %a caído el bot&n del $lorete7 5!uidado7 5!uidado7 Wettlescope estaba conte)plando una )osca en el antepec%o de la ventana cuando el rit)o $urioso de la luc%a entre !%ristop%er y Dobert lla)& su atenci&n" (lguna que otra vez los botones se soltaban por accidente y Wettlescope supuso natural)ente que eso era lo que %abía ocurrido aquella vez. así co)o varios caballeros que a%ora )iraban en direcci&n a los co)batientes" !reyendo que Dobert detendría su ataque a%ora que %abían atraído la atenci&n de los presentes. tuvo que ad)itir que !%ristop%er todavía podía con)overla" . pero Dobert ya se ale+aba diciendo en tono preocupado< 4 -ebo encontrar un )3dico" (ngelo. era s&lo un desa$ortunado accidente" #a noticia de la %erida de !%ristop%er lleg& a !avendis% Square a )ediodía y al oírla. aco)pañado de dos caballeros. %ubo partido. el incidente pas& al olvido""" despu3s de todo. indi$erentes a lo que sucedía en el estrado. !%ristop%er. !%ristop%er ba+& la guardia" . in$le1ible. pero !%ristop%er desvi& la %o+a sin di$icultad" #os contendientes quedaron )o)entánea)ente cara a cara y el +oven.or su )ente pas& $ugaz)ente la idea de que ella era responsable de lo que %abía ocurrido. Wettlescope dio un s2bito grito de alar)a< 4 5-ios )ío7 5Señor Sa1on. 'icole sinti& que se le aceleraban los latidos del coraz&n" . con deliberaci&n y )aldad lanz& una estocada con la velocidad de un rayo. pero despu3s de curarla con un polvo antis3ptico y vendarla de nuevo con suave )uselina blanqueada. corrieron %acia los duelistas" Sin e)bargo. y una vez que 3ste. !%ristop%er se recobr& con rapidez y desvi& la %o+a del blanco. co)o decían todos" Sin e)bargo.ero Dobert. pero luego trat& de convencerse de que no $ue nada )ás que un accidente. pero la punta del $lorete se desliz& a lo largo de su brazo de+ando una ro+a %erida de donde e)pez& a )anar abundante sangre" Wettlescope $ue quien se acerc& pri)ero a ellos y Buc6ley le sigui& a dos pasos de distancia" #os otros. procedi& a ca)biarse de ropa poni3ndose el tra+e de calle y s&lo consinti& en per)anecer quieto cuando lleg& el )3dico" Mste $runci& los labios y se )ostr& preocupado al e1a)inar la %erida larga y pro$unda en el brazo )usculoso. tío" 8= s&lo puedes aventa+ar a los d3biles y los necios: Su tío solt& el aire de sus pul)ones con un silbido de rabia retrocedi&" 4 9e pro)eto que la)entarás lo que %as dic%o" 4 8(lg2n otro encuentro con una patrulla de leva o tenías en )ente algo )ás %onorable esta vez: #as %o+as c%ocaron con violencia y Dobert. seguían c%arlando ani)ada)ente en el otro e1tre)o del sal&n" 'adie les estaba prestando atenci&n por el )o)ento" El podría pedirles ayuda. -ios )ío7 5'o tenía idea7 Sobrino.48-e veras: ?e te)o que no s3 de qu3 estás %ablando" 4 E)bisti& con violencia apoyándose sobre el pie derec%o y le lanz& una estocada al pec%o. todos estaban convencidos de que %abía sido un accidente desa$ortunado. con o+os %elados y $uriosos. incapaz de resistir un blanco tan tentador. 3ste evalu& la situaci&n" Era inconcebible que Dobert %ubiera perdido la raz&n %asta el e1tre)o de intentar )atarle en un sal&n de caballeros. 8cuál es el ciru+ano )ás pr&1i)o: 5?i sobrino debe recibir asistencia )3dica de in)ediato7 Ignorando los ruegos del grupo. !%ristop%er resisti& la tentaci&n de ensartarle el $lorete en el pec%o en ese )is)o instante. 8estás )al%erido: !on un gran es$uerzo. grit&< 45=%. no %abía podido detener la 2lti)a e)bestida" El instinto de conservaci&n se sobrepuso alodio que albergaba en el coraz&n e %izo que aprovec%ara de in)ediato el equívoco" (rro+ando la %o+a a un lado y con una e1presi&n trágica en el rostro. alar)ados a%ora. le provoc& con so)a< 4 9endrás que es)erarte )ás que eso. pero la %erida no era tan leve co)o parecía y estaba perdiendo sangre a rit)o alar)ante" Wettlescope e1tra+o un gran pañuelo blanco y estaba vendándole el brazo para detener la sangre cuando !%ristop%er di+o en voz ba+a y tensa< 45.ivir37 5. que e)pezaba a encolerizarse. el )3dico cerr& su negro )aletín de cuero y parti&" Dobert %abía aprovec%ado bien el tie)po y lucía a%ora una e1presi&n tan apesadu)brada de tío consternado que %izo rec%inar los dientes a !%ristop%er" 'adie puso en duda su aparente preocupaci&n. co)enz& a lanzar una serie de estocadas )ortales y deliberadas con la intenci&n de inducir a !%ristop%er a un quite pre)aturo" Bría)ente. a+eno a la $alta del bot&n en su $lorete. un accidente terrible que podría %aberle sucedido a cualquiera" #as apariencias de+aban entrever que Dobert.or desgracia para ti7 Wettlescope levant& la cabeza. a$ir)& con )irada ceñuda que no %abía nada que no curaran unas se)anas de reposo" -espu3s de darle instrucciones precisas sobre el cuidado que debía recibir la %erida dos veces al día durante una se)ana y sobre el uso de un cabestrillo para evitar que volviera a abrirse. aso)brado. volvi3ndose del todo irracional" !%ristop%er se arriesg& a ec%ar una o+eada en direcci&n al grupo de %o)bres que. pero algo estaba consu)iendo a aquel %o)bre. pero desec%& la idea en el )is)o instante en que cruz& por su )ente< su orgullo no se lo per)itiría" ?ientras continuaban luc%ando $eroz)ente.

au1%all /ardens. %abía sido quien llevara la noticia a su padre.aya. 8)e pod3is decir qu3 %ar3: #a señora Eggleston le sonri& con cariño" 4 . no de)ostr& ninguna desgana al saludar a los dos +&venes con la )ayor a)abilidad" #a señora Eggleston. atac& su barco y le captur&" S&lo gracias a su gran ingenio pudo Iennings4S)yt%e escapar ileso" =cultando la agitaci&n y el )iedo que le sacudían el cuerpo. un corsario )uy notorio. di+o sin reservas< 4 ()bos %ab3is )ostrado una deplorable $alta de buenos )odales y es obvio que no se puede con$iar en vosotros" *e)os decidido que es )e+or que no veas tan a )enudo a )i sobrino" #os o+os de 'icole se entre cerraron y su boca adopt& un rictus duro" 48?e estáis pro%ibiendo que le vea: 4pregunt& en tono o)inoso" 45=% no. la tostada sabía a arena y el t3 a agua de sentina" Si antes se sentía opri)ida. observándola con cariño. pero al ver la preocupaci&n en el rostro del anciano. qu3 cosa )ás absurda %a pasado7 4di+o con la nota +usta de pesar4" 'o s3 cuál de los dos se sinti& )ás necio""" Dobert por no darse cuenta de que el bot&n se %abía caído de su $lorete o yo por no ser )ás ágil" (quellas palabras $rívolas y dic%as en tono ligero cal)aron el te)or del abuelo. y 'icole tuvo ganas de dar una patada en el suelo de pura rabia" 'or)al)ente lord #indley era un +oven tí)ido. 'icole sonri& con debilidad al +oven callado que estaba al lado de lord #indley" !on la esperanza de %aber entendido )allas palabras de 3ste. dos días )ás tarde. pregunt& sin e1presi&n en la voz< 4 Entonces.ero se desconcert& bastante cuando Degina replic& en tono %elado< 4 ?e te)o que no pasearás a caballo en el parque ni en ninguna otra parte en co)pañía de Dobert durante alg2n tie)po" 4 . un tal capitán Sable. querida7 4 se apresur& a contestar la señora Eggleston a)able)ente4" 5'o pienses tal cosa7 #o que sucede es que la persecuci&n de la que te %ace ob+eto es en e1ceso notoria y considera)os que no deberías per)itirle que absorbiera tanto tu tie)po" 'o está bien visto. debía encargarse en persona de que Dobert ya no pudiera entrar y salir a su gusto de la casa y corte+ar a la +oven cuando se le anto+ase" 'o $ue sino %asta el +ueves por la )añana. querida. ya sabes" Buriosa y bullendo de rebeldía y resenti)iento.ero acaba de regresar de 'ortea)3rica y estoy %aciendo todo lo posible para %acerle sentir c&)odo en #ondres" Es algo así co)o un %3roe. pregunt& . estaba encantada con la situaci&n" /racias al contratie)po de %oy quedaba descartada por co)pleto cualquier posibilidad de que Dobert pudiera pedir la )ano de 'icole y ser bien recibido por Si)on" 5Su %er)ano +a)ás daría su consenti)iento a%ora7 8A el tierno coraz&n de 'icole no se encogería de pesar cada vez que pensara en el pobre !%ristop%er con$inado en su lec%o de dolor: . 'icole ter)in& su co)ida. pero tras un agrio interca)bio de palabras entre ellos. esa )añana durante el desayuno la +oven co)ent&< 4 5?e alegra tanto que el día sea %er)oso7 -is$rutar3 )uc%o cabalgando con Dobert en el parque %oy" . 8%as olvidado que lord #indley )encion& que vendría de visita esta )añana: 'icole %izo una )ueca indigna de una da)a" #o %abía olvidado y no estaba )uy segura de querer alentar el )arcado inter3s de lord #indley en ella" . si no %e de cabalgar en el parque. pero despu3s de recibir una gran regañina por %aber %ec%o gala de principios indignos de una da)a. pero esa )añana estaba lleno de entusias)o. aunque se inquiet& un poco por la %erida de !%ristop%er. cuando le %icieron ver clara y $ir)e)ente a 'icole que ya no podría )antener )ás conversaciones con Dobert" !o)o 3ste por lo general la llevaba a cabalgar al parque. crey& que a Degina se le %abía pasado el en$ado" Esta.erdone. e)peñado en e1i)irse de culpa. todo se debía a la presencia del retraído caballero que %abía traído consigo" !asi $ar$ullando se disculp&< 4 Espero de coraz&n que )e perdon3is por traer a Iennings4S)yt%e con)igo" . le sonri& rebosante de +2bilo.ero con gesto resuelto decidi& que no era su$iciente abrigar la vaga esperanza de que la en$er)edad de !%ristop%er con)oviera a 'icole" Ella. co)o %abía sido su intenci&n" #o 2lti)o que deseaba !%ristop%er era que Si)on supiera que el ataque $ue pre)editado" Ese conoci)iento s&lo a$ligiría al anciano y por lo tanto se es$orz& por convencerle de que %abía sido un accidente" !on Dobert arreglaría cuentas )ás adelante" Degina. si precisa)ente el año pasado. nadie puso en duda de que lord Sa1on culpaba a su %i+o del accidente" !%ristop%er estaba descansando de )ala gana en la ca)a cuando lleg& su abuelo" Estaba pálido por la p3rdida de sangre y la $iebre le pesaba en los o+os.aya.a)os.ero poco despu3s. 8c&)o %a dic%o: 4 pregunt& sin co)prender" Sabía que Degina se %abía )olestado por su conducta durante la velada de .#ord Sa1on no perdi& tie)po y $ue rápida)ente a Dyder Street a ver c&)o estaba su nieto" Dobert. la conversaci&n de esa )añana le %abía revelado con crudeza la poca libertad que gozaba una +oven de posici&n social" #e te)blaron los dedos de rabia contenida al de+ar la taza en el plato con un golpe sordo" =cultando su ira. ec%ando c%ispas por los o+os. co)o sabr3is" 4 (l ver la )irada inquisitiva de 'icole. continu&4< 5Es verdad7 . cuando 3ste y un conocido suyo entraron en el sal&n )atinal. se ani)& un poco y le sonri& con cierta indolencia" 45. Degina.

estaba con su sirviente personal en Susse1 para pasar allí un período de tie)po inde$inido" . una vez tan s&lo. por $avor. pens& angustiada. esperando que co)prendiera que esa petici&n tenía que ver con el capitán Sable" Bue s&lo entonces cuando se percat& con un sobresalto que $ue )itad alegría. decidi& que sería )e+or %ablar con 3l en persona" /racias a un soborno consigui& que ?auer llevara la nota a las %abitaciones de !%ristop%er. el capitán Sable de #a Belle /arce casi %undi& )i barco y nos oblig& a rendi)os" ?e llevaron +unto a todos los de)ás a una s&rdida islita de donde al $in )e las ingeni3 para escapar" 'o %uí de una prisi&n sino de la )adriguera de un contrabandista" 48-e veras: 4respondi& 'icole con una vaga sonrisa. (llen. que ni siquiera %abía pensado una vez en (llen" #a llenaba de +2bilo la idea de que 3ste pudiera encontrarse en libertad. en #ondres. sí. pregunt& co)o al descuido4< 8A vio usted a ese capitán Sable: Iennings4S)yt%e )ostr& un gesto adusto y casi po)poso" 4 Bueno. le in$or)aba. )itad )iedo que si Iennings4S)yt%e %abía escapado de /rand 9erre. pero puedo asegurarle a usted que le reconocería sin di$icultad" 'o es un %o)bre que pueda olvidarse $ácil)ente" 'icole sonri& con languidez y co)ent& algo sin i)portancia" #uego se sinti& pro$unda)ente agradecida cuando Degina y la señora Eggleston intervinieron en la conversaci&n tratando con gran de$erencia al reci3n llegado" !uando por $in pudo escapar. pero en Inglaterra era algo co)pleta)ente di$erente" F5=%. donde podrías reconocer a !%ristop%erG 'erviosa e inquieta se pase& por sus %abitaciones aguardando la respuesta" !uando 3sta lleg& se sinti& aliviada y en$adada al )is)o tie)po" El señor Sa1on.est2pida)ente< 4 8Es verdad: 8#e captur& a usted ese %o)bre: Iennings4S)yt%e le dedic& una a)plia sonrisa" 4=%. qu3date a salvo y libre en alguna otra parte. 'icole corri& a sus %abitaciones con una sola idea en )ente. y )ás ate)orizada de lo que quería ad)itir. perd&na)e7G.or pri)era vez la asaltaron la culpa y los re)ordi)ientos" *abía estado tan absorta en !%ristop%er. Fpero por $avor. pero en ella s&lo le decía que debía verle de in)ediato" *abía vacilado )uc%o acerca de c&)o $ir)arla y te)iendo que 3l pudiera no advertir la urgencia e i)portancia de la situaci&n. avisar a !%ristop%er" 9e)erosa de revelar de)asiado por escrito. la $ir)& 'ic6. en cualquier sitio )enos en #ondres. (llen ta)bi3n podría %aberlo %ec%o" .

ero. y $urioso sinti& la respuesta instantánea de su propio cuerpo" ?aldiciendo. de$initiva)ente. y ta)poco deseaba su$rir las visitas casi diarias de su abuelo. sobre la costa.CAPÍTULO XXVII #a decisi&n de via+ar a Susse1 %abía sido bastante di$ícil de to)ar para !%ristop%er" Era sola)ente en #ondres donde tenía esperanzas de averiguar alguna in$or)aci&n 2til. por las tardes descansaba en los a$lora)ientos rocosos cercanos a la playa de gui+arros y despu3s de toda una +ornada al aire libre. ya que el treinta de septie)bre era una de las $ec%as $i+adas de ante)a4 no con Iason para co)unicarse con el corsario" Si para entonces no %ubiese logrado nada. esti)& que sería di$ícil tener 31ito. poco a poco !%ristop%er $ue recuperando las $uerzas y el vigor perdidos" . se puso en pie de un salto. pero %abía tenido la esperanza de superar los obstáculos con un poco de suerte" (%ora llegaba a la triste conclusi&n de que %abía perdido de)asiado tie)po en #ondres" En 'ueva =rleans podría estar %aciendo cosas de )ás provec%o y con )e+ores resultados de los que conseguía en Inglaterra" Era una decisi&n a)arga. si tuviera que e)barcarse de regreso. salvo los ru)ores y las 2lti)as noticias que tuviera" Sintiendo que por $in estaba asu)iendo el control de la situaci&n. rodeada de c%iquillos )alcriados. pero a%ora trat& de desec%ar esos recuerdos. le %aría señales al barco y partiría de allí con las )anos vacías. que sin duda caerían sobre 3l con sus $a)osas tisanas y pociones caseras. a pesar del dolor y la inco)odidad del brazo. y alquilaría una cabaña solitaria en la playa" Binal)ente decidi& que una vez curado el brazo intentaría por 2lti)a vez averiguar sobre los planes británicos sobre 'ueva =rleans" (lquil& la vivienda %asta el pri)ero de octubre. si en realidad le %ubiese disgustado. probable)ente le recordaría con nostalgia" (l pensarlo de+& escapar una s2bita carca+ada áspera y cruel que a%uyent& a una gaviota curiosa" 8>u3 i)portancia tenía: En )enos de un )es 3l estaría navegando de regreso a su %ogar y 'icole probable)ente decidiendo a cuál de sus pretendientes le entregaría su )ano y su cuerpo esbelto y $le1ible" (nte sus o+os apareci& de repente la visi&n inesperada de aquella $igura ci)breante de $or)as per$ectas. si)ple)ente no lo %abría %ec%o" Sus pensa)ientos sí volvían de vez en cuando a 'icole. a pesar de todo. pri)ero tendría que establecer un punto desde donde partir. algunas veces del todo absorto en sus pensa)ientos. cuando venía con $recuencia a Brig%ton con su abuelo a $ines del verano para visitar a la esposa de Dobert y sus %i+os en esa )is)a casa" Era e1traño que lo %ubiese olvidado.asaba los días recorriendo y e1plorando la costa y %asta se arriesg& algunas veces a nadar en el agua %elada para e+ercitar con suavidad los )2sculos del brazo %erido. ya que a nadie le e1trañaría que deseara pasar unos días de paz y quietud en la costa" E)plearía ese tie)po en provec%o propio. pens& contrariado. #ondres no era el sitio adecuado para alguien que necesitaba varios días de reposo y tranquilidad" . un %o)bre insensible y despiadado y %abía encerrado aquel recuerdo en las pro$undidades )ás rec&nditas de su )ente" -ebería agradecerle todo lo que %abía %ec%o por ella. se desnud& y se arro+& al )ar" El agua estaba %elada y entu)ecedora y la %erida del brazo le i)pedía nadar con brazadas vigorosas y rápidas. de a%í su elecci&n de Susse1" #a %erida del brazo le proporcionaba un prete1to e1celente para abandonar la ciudad. pero sin arredrarse en lo )ás )íni)o se intern& %asta que el sentido co)2n le %izo nadar de . sobre todo. se %abían apiñado en sus %abitaciones. decidi& que %abía estado persiguiendo una qui)era" *abía sido descabellado tanto de parte de Iason co)o de 3l )is)o pensar que podría descubrir algo i)portante" (un antes de aceptar este plan i)probable. bebido su coñac. pero ya la %abía to)ado. que parecían seguir el rit)o indolente de las olas al ro)per en la playa" -urante aquellas largas )editaciones descubri& con sorpresa que no se arrepentía de nada de lo que %abía %ec%o %asta a%ora" Salvo. pero la capital no era el )e+or lugar para pasar una convalecencia" 9enía verdadero %orror de su tía abuela y de la señora Eggleston. no %aber sido tan tonto con (nnabelle o %aber tratado con )ayor delicadeza a 'icole. una elegante residencia que reconoci& al instante co)o la que solía alquilar Dobert cuando iba a Brig%ton" *abía olvidado ese %ec%o y la casa le tra+o re)iniscencias de su pri)era +uventud. pues le %abía brindado su$icientes aventuras y e1citaciones co)o para que le durasen el resto de su vida" !uando estuviese casada con alg2n caballero respetable y aburrido. pero 3l era. pues no deseaba que alg2n pensa)iento sobre Dobert perturbara la paz que %abía encontrado" !%ristop%er tenía )uc%o tie)po para re$le1ionar" 9endido en la arena con la espalda apoyada contra los acantilados situados $rente al )ar y el viento revolvi3ndole el pelo oscuro. pens& con ironía. reído y %ablado %asta agotarse y al $inal caer borrac%os co)o cubas sobre el suelo de su dor)itorio" 'o. ante quien se veía obligado a $ingir para no intranquilizarlo )ás de lo debido" (de)ás. guard& su carrua+e y los caballos en el establo de la posada )ás cercana y se dedic& de lleno a reposar y rela+arse" El tie)po transcurría rápida)ente para *iggins y para 3l en la cabaña. pero %asta esas cosas eran )ero capric%os pasa+eros" -esec%& con cinis)o la aversi&n que creía sentir por el papel que estaba dese)peñando en Inglaterra. lo )ás probable era que sus a)igos retrasaran su cura antes que acelerarla" (bsoluta)ente deter)inados a levantarle el áni)o. tal vez. dor)ía pro$unda)ente por las noc%es" #a 2nica nota discordante $ue cuando descubri& a poca distancia de la cabaña. pasaba %oras observando el oc3ano sie)pre ca)biante.

al $inalizar la segunda se)ana. se dio por vencido" A a pensaría algo cuando llegara el )o)ento< no tendría )ás re)edio" #os largos paseos que daba por la playa oyendo el )ur)ullo aco)pasado de las olas y el revoloteo de las gaviotas sobre su cabeza le %abían %ec%o )uc%o bien" #a brisa )arina lo despo+& de los va%os de tantas noc%es de bebidas en salones llenos de %u)o. s&lo supo que tenía que rodear el cuerpo gentil de 'icole con sus brazos y apartarla de Dobert" !ruz& el gran sal&n a grandes zancadas . pero a%ora debo regresar a 'ueva =rleansG" 5Eso sería i)posible7 'o encontr& ninguna soluci&n a aquel verdadero proble)a y despu3s de un rato. sinti& la necesidad i)periosa de %acer el 2lti)o intento para convertir en 31ito la )isi&n que %abía resultado %asta a%ora un $racaso" (l llegar a sus %abitaciones al atardecer del día siguiente. se preguntaba.or suerte llevaba puestos los pantalones cortos %asta la rodilla. pues su uso era obligatorio y una de las reglas in$le1ibles de la instituci&n" ?ás de un caballero vestido con pantalones largos %abía sido despedido con altanería de la )is)a puerta" !%ristop%er lleg& a (l)ac6 s cuando $altaba s&lo un )inuto para las once" -e+ando el so)brero y los guantes. escapándose co)o un ladr&n nocturno" #e %abría gustado desterrar la idea de su partida in)inente co)o %izo con la de 'icole. abuelo. c&)o se lo co)unicaría a su abuelo" 'o podía %acerse a la )ar sin decir palabra. el sol ardiente acentu& el bronceado de su piel y sus o+os perdieron aquella e1presi&n de %astío. viendo que su %erida no era nada )ás que una línea ro+a sin i)portancia. ni siquiera al gran Eellington en persona" . !%ristop%er encontr& un c2)ulo de notas. entr& en el sal&n de baile unos segundos despu3s y busc& con la )irada la cabeza ro+iza de 'icole" #a encontr& sin di$icultad ya que estaba en un e1tre)o del sal&n rodeada de un verdadero en+a)bre de ad)iradores" Sus %o)bros desnudos resaltaban gracias a su piel de suave tono da)asco.nuevo %acia la playa" !a)in& despreocupada)ente %asta donde %abía de+ado la ropa y se de+& caer sobre una gastada )anta" #a za)bullida desterr& a 'icole de sus pensa)ientos y a%ora. sentado una vez )ás $rente al )ar. to)& la decisi&n de regresar a #ondres" !on una $ec%a de partida para 'ueva =rleans $i+ada con $ir)eza en su )ente. salvo los via+es $orzosos de *iggins %asta Dottingdean para abastecerse de víveres" ?ientras tanto 3l se encargaba de )antener la pequeña cabaña tan li)pia y ordenada co)o su ca)arote de #a Belle /arce" ?as. se sent& a degustar una de las e1celentes co)idas que preparaba su casera" (l ter)inar de co)er encendi& un cigarro y se sirvi& una copa de coñac. !%ristop%er. $rustrado y encolerizándose cada vez )ás. advirti& a Dobert de pie +unto a ella. tan evidente en los 2lti)os tie)pos" . vistiendo tan s&lo una bata de brocado. to)& un gui+arro con )ano i)paciente y lo arro+& al agua espu)osa de la orilla. e)pez& a vestirse con rapidez" En un tie)po sorprendente)ente corto se encontr& ca)ino de !avendis% Square" . y llevaba un vestido de seda opaca color oro cubierto por otro de tenue gasa brillante" El resplandor de la lá)para de araña que pendía sobre su cabeza arrancaba re$le+os de $uego de sus bucles oscuros" #a conte)pl& largo rato desde el otro e1tre)o del vastísi)o sal&n sin reparar en el calidoscopio de )u+eres con brillantes vestidos de seda y de raso y de caballeros con blancas corbatas al)idonadas y c%aquetas de terciopelo que pasaban constante)ente ante sus o+os" !on algo se)e+ante a un sobresalto. y s&lo entonces record& la pila de correspondencia a)ontonada en una esquina del aparador de caoba" (de)ás. no $ue sino %asta despu3s de las diez de la noc%e cuando descubri& el )ensa+e de 'icole" #o reley& con el ceño $runcido" 8>u3 de)onios signi$icaba: ?ientras )iraba la $ir)a. debía relacionarse con el capitán Sable" 5A la )aldita nota era de %acía dos se)anas7 (rro+& a un lado el cigarro a )edio $u)ar y lla)ando con i)paciencia a *iggins. pero esto era algo a lo que debía en$rentarse" -isgustado por el giro que to)aban sus pensa)ientos. ella no estaba en casa en esos )o)entos" 9@ic6%a) le in$or)& que la señorita (s%$ord %abía acudido a una reuni&n en (l)ac6 s con lady -arby y la señora Eggleston" ?aldiciendo por lo ba+o. deseando dese)barazarse de sus proble)as con la )is)a $acilidad" 'o podía asu)ir un aire indi$erente y decir con la )ayor tranquilidad< F*e pasado )o)entos )uy gratos en tu co)pañía durante esta visita. co)prendi& que 'icole no era s&lo una )uc%ac%a provocativa y tentadora que %abía perturbado sus sueños y le %abía obsesionado en contra de su voluntad" A volvi& a ocurrírsele la desagradable idea de que $ue un necio al ponerla $uera de su alcance" ?as se encogi& de %o)bros enseguida< las )u+eres eran )u+eres" Sin e)bargo. sus re$le1iones giraron alrededor de Si)on" *abiendo decidido ya que partiría a $ines de septie)bre. y se entrecerraron los o+os de !%ristop%er" Se le ensanc%aron las ventanas de la nariz co)o las de un tigre a punto de de$ender su territorio contra un )erodeador intruso y una e)oci&n violenta y poderosa le recorri& el cuerpo" 'o reconoci& esa e)oci&n avasalladora.ero para su gran $rustraci&n. las arrugas de la $rente se a%ondaban )ás y )ás" S&lo se le ocurría un )otivo para que ella %ubiera $ir)ado F'ic6G" Buera cual $uese la raz&n por la que necesitaba verle. !%ristop%er descendi& rápida)ente por la escalera y ec%& una o+eada a su relo+" 'o eran las once todavía y con suerte llegaría a Wing Street antes de que se cerraran las puertas para i)pedir el acceso de los rezagados" 'o se ad)itía a nadie despu3s de esa %ora en punto de la noc%e.as& una se)ana y luego otra y !%ristop%er se encontr& curiosa)ente reacio a volver a la vida ruidosa y al gentío de #ondres" *iggins y 3l %abían estado solos y tranquilos todo el tie)po. tar+etas e invitaciones aguardándole" Sin de)asiado inter3s ec%& un vistazo a algunas de ellas y se encogi& de %o)bros" Aa vería si %abía algo i)portante despu3s de cenar" 9o)& un largo baño para rela+arse del via+e y luego. real)ente a$ligido. en cuanto esa cínica pre)isa cruz& por su )ente.

or $avor. está aquí en #ondres7 El se)blante de !%ristop%er no delat& sorpresa alguna. yo soy desde luego un %o)bre7 #os dos quedaron desconcertados por la ve%e)encia con que %abía dic%o esas palabras" !%ristop%er. al recordar que )uc%os pares de o+os curiosos los seguían )ientras bailaban. 8%as pensado en ello: 4 'o" . desgarrada entre la $uria y la vergPenza" Sin )irar a los o+os burlones de !%ristop%er sise&< 4 8. y se en$rent& a aquellos o+os de )irada sarcástica 4" !%ristop%er. a)ándole y odiándole al )is)o tie)po" (lz& luego la vista.ero es obvio que t2 sí" 8!rees que )e denunciará: 5Si lo %ace. si bien en sus o+os seguía brillando la c%ispa de $uego" Bailaron en silencio durante un )o)ento. desvi& la vista cuando 3l le ciñ& )ás la cintura" . %asta podrías cobrarlo7 45=%.ero sonri& dulce)ente para bene$icio de los espectadores y di+o con los dientes apretados< 4 Ml puede reconocerte co)o Sable. aunque se unieron leve)ente sus ce+as" . y ella le %abría abo$eteado con gusto por su indi$erencia" . )i pequeña zorrita7 5($ila tus uñas con alg2n otro7 4di+o con voz sin in$le1iones. sí7 4 #uego record& de repente lo di$ícil de la situaci&n en que se encontraban y le apret& la )ano con $uerza4" Esta noc%e está aquí.ero luego. al recordar que estaban bailando en los sagrados recintos de (l)ac6 s. !%ristop%er" #e vi %ace un rato" Ml no pareci& con)overse por la revelaci&n. y )ientras seguía observándole una e1presi&n e1traña pas& $ugaz por sus o+os turbándola de in)ediato" 4 'o 4 respondi& ella por $in 4" 'o. un precio por )i cabeza" 5. llev& a la +oven con prontitud a la pista" #o inesperado de su presencia en el sal&n. precisa)ente. c&)o dis$rutarás7 5>u3 )agní$ica revanc%a te to)arás entonces al verlos llevar)e a rastras y cargado de cadenas7 9odavía %ay.aya. y a pesar de todos )is de$ectos. se )ostr& despreocupado" 4 8Estás segura: 4le pregunt&.resueltas y $ir)es y lleg& +unto a 'icole en el )o)ento preciso en que Dobert estaba a punto de llevarla a la pista de baile para un vals que e)pezaba a sonar" !on un destello burl&n en sus pupilas doradas. !%ristop%er les bloque& el paso deliberada)ente y despu3s de inclinarse con cortesía. %izo que el coraz&n de 'icole latiera con rapidez en su pec%o y tuvo )iedo de que !%ristop%er pudiera oírlo" . suplicante. !%ristop%er le aconse+&< 4 Delá+ate" 'o tengo la intenci&n de abalanzar)e sobre ti" 4 A añadi& en tono seco4< 5Estás a salvo. no )e rec%azaste" 'icole trag& saliva con es$uerzo.ero al levantar los o+os y descubrir el brillo )alicioso de aquellos o+os bordeados de espesas pestañas oscuras clavados en ella. así co)o la sensaci&n grata que le producía su )ano $a)iliar alrededor de la cintura al bailar al co)pás de la )2sica )elodiosa y vivaz. pero 'icole tuvo absoluta conciencia del cuerpo viril que se )ovía sin ning2n es$uerzo aparente al co)pás del de ella" Ml le sostenía la )ano sin apretarla y el roce de su otra )ano sobre la cintura era seguro y diestro" ?ientras se deslizaban alrededor del sal&n la asaltaron recuerdos de esas )is)as )anos. consternado por su con$esi&n. 5c&)o %as podido7 5Dobert se pondrá $urioso7 Depri)iendo una sonrisa de triun$o. el +oven se encogi& de %o)bros )ientras seguían girando por el piso brillante" 4 'o )e i)porta en lo )ás )íni)o )ientras t2 no est3s en$adada" 8#o estás: 0n tanto desconcertada. para cualquier %o)bre. desvi& la vista y pregunt& con brusquedad< 4 8.or qu3 )otivo deseabas ver)e: 45Iennings4S)yt%e. 'ic6" Sin e)bargo. el o$icial de aquel paquebote ingl3s que apresaste el año pasado. )e parece recordar que ese día.ero despu3s.or qu3 )e recuerdas lo que sería )e+or que olvidára)os los dos: 45. seg2n creo7 4 A antes de que Dobert o 'icole pudieran adivinar sus intenciones.orque 4gruñ& con $iereza4. aquí7 Incapaz de contenerse. yo no puedo olvidarlo7 5Eres una tentaci&n de todos los diablos 4continu& con voz dura4. observ& las $acciones oscuras que estaban apenas por enci)a de su cabeza" Esa noc%e 3l tenía un no s3 qu3 de e1traño que le %acía verlo di$erente. no estoy en$adada en absoluto" 4 A le sonri& tan alegre y natural)ente que !%ristop%er sinti& un latido raro y sorprendente en sus venas y )ur)ur& con voz pastosa< 4!uando )e sonríes de esa )anera es una suerte que este)os en )edio de una )ultitud o )e te)o que no sería responsable de )is acciones" -espreocupada y alegre. )ur)ur&< 4 5?i baile. ta+ante" 'icole asinti& con vigor sin pensar en aquellos que podrían estar observándolos" 4 5=%. duras y acariciantes.ero no. creo. no pudo controlar su risa cristalina" 4 !%ristop%er 4le regañ& tratando de per)anecer seria4. cállate7 4e1cla)& con irritaci&n. 'icole replic& en tono )ordaz< 4 5. 'icole le lanz& una )irada candorosa por deba+o de las largas pestañas arqueadas" 4 8=%: . algo que no podía de$inir con palabras. ten cuidado" Iennings4S)yt%e está aquí esta . )ovi3ndose sobre su cuerpo. y se tens& inconsciente)ente" !o)o si le leyera los pensa)ientos. e1plícate 4 bro)e& ella" Se agit& )ás su respiraci&n al ver el brillo que ardi& en las pupilas doradas de !%ristop%er y con$undida. en el +ardín de invierno de tu abuelo7 Se endurecieron las $acciones de !%ristop%er y su e1presi&n se torn& $ría y burlona al responder de in)ediato< 4Sie)pre tuviste una lengua rápida. )e te)o. !%ristop%er se rela+& y sonri& con indolencia" 4 5Sabes )uy bien a qu3 )e re$iero.

ero tras ser presentados y salido inde)ne del encuentro. 3sta no le dio )ayor i)portancia al %ec%o" #a señorita debía de tener dolor de cabeza. no lo %agas7G Sin e)bargo. 8no puedes entender eso: y si llegara a verte y reconocerte co)o Sable. decidi& con absoluto desd3n" A ella era )ás est2pida que nadie por %aberse preocupado por 3l" F5>ue le cuelguen7 Bailar3 +ubilosa)ente deba+o de la picotaG. y se ale+& de+ando a 'icole $uriosa y )uerta de )iedo al )is)o tie)po" F5Ese i)b3cil tozudo y cabeza %ueca7G. así que ca)bi& de te)a" 'icole se sinti& )uy agradecida cuando lady -arby se acerc& con andar )a+estuoso un )o)ento despu3s y sugiri& en tono que no ad)itía r3plica que partieran" #a sigui& con docilidad a trav3s del sal&n y $uera del edi$icio" 0na vez en !avendis% Square 'icole rec%az& la taza de c%ocolate que le o$recieron y se retir& a la inti)idad de su alcoba" Si estuvo aturdida y se )ostr& poco co)unicativa con ?auer )ientras la desvestía. todo se des)oron& en un instante )ientras pensaba con pena que sería subli)e poder reconocerlo" F5Sí7 5Sí7 5?e )oriría si algo te sucediera7G .ero el recuerdo abrasador de que 'icole %abía de casarse con !%ristop%er casi le lleva a preguntarle a%í )is)o si en verdad e1istía un co)pro)iso )atri)onial entre ella y su sobrino" Sin e)bargo. co)prendi& que estaba provocando el peligro yendo en busca de Iennings4S)yt%e" Sin e)bargo. que tu sobrino es en e1ceso arrogante" I)agínate. aunque su sonrisa no $ue agradable. y !%ristop%er no deseaba tener parte en el desenlace que sobrevendría" Era una %ora avanzada. un sal&n de baile atestado de gente no era el sitio ideal para se)e+ante pregunta y estaba seguro de que Degina les abru)aría con su presencia en cualquier )o)ento. sería e)barazoso co)o co)prenderás" -espu3s de todo.ero con el tie)po era probable que relacionara al corsario capitán Sable con el londinense !%ristop%er Sa1on. qu3 disparate7 Deconocer3. alguien podría tener curiosidad acerca de )i relaci&n contigo" ( !%ristop%er se le %el& la sonrisa en los labios y sus o+os adquirieron un brillo glacial" 4=%.ero el daño ya estaba %ec%o y al ter)inar el vals ella devolvi& con prontitud a Dobert e %izo una reverencia sin decir palabra" ?ientras se ale+aba. al darse cuenta de que así co)o Dobert la )iraba con curiosidad. no %ay ninguna duda de que serías arrastrado de aquí cargado de cadenas" 48A a ti te i)portaría: 4inquiri& 3l dulce)ente con la )irada $i+a en los o+os topacio" 9oda la co)postura ganada a costa de grandes es$uerzos. pero 'icole )antenía una estrec%a vigilancia sobre sus e)ociones una vez )ás y su se)blante despreocupado y candoroso cal)& los celos de Dobert" . !%ristop%er trataba de batirse en rápida retirada de (l)ac6 s" -espu3s de su pri)er arranque de ira cegadora debido al parloteo provocativo de 'icole. pero la idea de dor)ir no le atraía de)asiado y buscando alguna $or)a de pasar el . lo )is)o estaban %aciendo otros en el sal&n. )ientras 3l buscaba que le presentaran a Iennings4S)yt%e" 'icole se estru+& las )anos y la rigidez invadi& su cuerpo ansioso al ver a un !%ristop%er sonriente estrec%ar la )ano de un Iennings4S)yt%e ligera)ente sorprendido" 'o podía oír lo que decían. y sin i)portarle que Dobert la estuviera observando con $ranca especulaci&n. co)ent& con cautela< 4 ?i sobrino parece %aberte turbado" 'icole se dio cuenta de que era i)prescindible desviar la atenci&n de Dobert de lo que acababa de pasar entre !%ristop%er y ella. acercarse a ese individuo cuando 3l estaba preparado y el otro %o)bre desprevenido %abía sido el procedi)iento )ás sagaz de todos" . el sueño se )ostr& esquivo )ientras los pensa)ientos bullían con $uria en su cabeza" 5>u3 necio condenado era ese %o)bre al corte+ar el peligro de )odo tan evidente7.ero su coraz&n angustiado gritaba en silencio< F5=%.ero la cautela $ren& su pasi&n. por el a)or de -ios. volvi& la cabeza y le di+o< 4/racias una vez )ás por in$or)ar)e de la presencia del teniente Iennings4S)yt%e" 5(%ora debo ir y ser presentado7 (lar)ada por su te)eridad y consciente s&lo del peligro. pudo por $in desviar la )irada" Dobert Sa1on. llevar)e de esa )anera. 'icole rond&.ero luego. no %abía $or)a de detenerle. la ayud& luc%ar contra sus instintos y respondi& co)o al descuido< 4 Bueno. a quien nada %abía pasado inadvertido. lo sigui& con la vista. su encapric%a)iento por Dobert. y volvería a )ostrarse ani)osa y alegre por la )añana" Sola. do)in& sus e)ociones violentas y encontradas y le devolvi& una sonrisa radiante" 4 5=%. decidi& evitar su trato en el $uturo" Estaba casi del todo seguro de que Iennings4S)yt%e no le %abía reconocido" . sin e)bargo. si te arrestaran. por sus %abitaciones.noc%e. apesadu)brada. 'icole replic& severa)ente< 4 5'o seas necio7 !%ristop%er le sonri&. contrita" Se odiaba por %aber roto la inti)idad del )o)ento y dese& %aberse )ordido la lengua antes de decir una )entira tan $lagrante" . 5qu3 divertido y bro)ista7 Dobert la so)eti& a una )irada inquisitiva y severa. pero daba la sensaci&n de que su aprensi&n y )iedo %abían sido innecesarios" Iennings4S)yt%e no reconoci& al caballero alto y gallardo que estaba de pie ante 3l" !ol3rica pero aliviada. se di+o a sí )is)a con los o+os brillantes de c&lera y lágri)as contenidas" ?ientras 'icole ec%aba %u)o en sus %abitaciones. pens& estre)ecida de rabia" . !%ristop%er""" 4e1cla)& ella. pero estaba tan aturdida que no podía pensar en nada que decir" . apesadu)brada. !%ristop%er. vestida con un suave ca)is&n de batista de *olanda.

a)igos )íos. lo cual dudo. co)o una virgen en un convento de )on+as7 45=%7 4e1cla)& ir&nica)ente !%ristop%er4" ?e parece recordar que )ás de una ruborosa virgen logr& escabullirse de algunos de esos vie+os conventos de piedra" 4 . sí. y ba+o ning2n concepto de+aría que se le escurriera de entre los dedos" Diendo a2n co)ent& a la ligera< 45Bien. riendo y bebiendo. !%ristop%er se encogi& de %o)bros" 4>uizá sea así. cu3ntanos lo que decía" 4 Msa es in$or)aci&n secreta 4 )usit& recordando su deber4" 'o debí )encionarlo" 45. a)igo )ío" >uizá sea así" *izo un gran es$uerzo por per)anecer allí una %ora )ás. Sa1on. con )e+or cabeza para el licor.erdiendo inter3s tan s&lo en apariencia. !%ristop%er )ur)ur& en tono seco< 4 ?e pregunto si alguien real)ente conoce algo concreto acerca de ese ataque a 'ortea)3rica" -urante )eses %e estado oyendo que se prepara ese bendito ataque.recisa)ente7 4concord& !%ristop%er" #uego.ero debo presentar)e y estar listo para zarpar en cualquier )o)ento7 Buc6ley. que s&lo estabais buscando un prete1to para e)borrac%aros co)o cubas7 45'o es así7 4gruñ& Buc6ley en tono desagradable4" 9e digo que vi el )e)orándu) por casualidad sobre el escritorio del )ayor Blac6" 45=%.tie)po $ue tras Buc6ley y Wettlescope" -espu3s de una b2squeda in$ructuosa por varios clubes. indi$erente" Wettlescope sonri& con so)nolencia" 4 5Eso es un secreto7 5.ero el desagrado que sentía por la escena se desvaneci& y entrecerr& los o+os para concentrarse cuando Buc6ley )ur)ur&< 4 Esta)os celebrando que Wettlescope se %ace a la )ar" 4 8-e veras: 8*acia d&nde: 4 pregunt& !%ristop%er. pues Buc6ley )ordi& el anzuelo" 4 5Ia7 5Eso es su)a)ente i)probable7 5El )ayor lo %a guardado ba+o siete llaves. y la $ec%a7 4 8Es posible: 4 inquiri& Sa1on con evidente incredulidad4" Si es así. pero nadie parece saber con certeza cuándo o d&nde" 4Sonriendo seductora)ente. pero en este caso nuestra pequeña virgen está cerrada %er)3tica)ente en una ca+a $uerte en la o$icina del )ayor 4di+o Buc6ley con su$iciencia" . añadi&4< . les llev& casi dos se)anas encontrarlo" ?ientras tanto uno de los o$iciales de )ás alto rango gritaba a los cuatro vientos que lo %abían robado" Bue )uy e)barazoso para 3l cuando se lo encontr& en una pila de papeles sobre su escritorio" !%ristop%er se uni& a las risotadas generales. eso sí que es +ugoso7 El ?inisterio de /uerra sie)pre está perdiendo esos preciosos docu)entos" Iusta)ente el )es pasado se perdi& uno concerniente a un e)barque de provisiones que se necesitaban con su)a urgencia. zarpar3is para 'ortea)3rica7 9odo el )undo sabe que lanzare)os otra o$ensiva" 0n $ornido guardia )ontado %abl& inesperada)ente en tono +uicioso< 4 'adie sabe todavía qui3n dirigirá el ataque. pero con o+os alertas y la )ente )uy activa" Buc6ley estaba lo bastante ebrio co)o para ser indiscreto. co)o una ocurrencia tardía. recordando que el pr&1i)o barco nortea)ericano no se acercaría a la costa %asta el treinta de septie)bre" !on la cabeza llena de pensa)ientos con$usos entr& en sus %abitaciones y se desvisti& distraída)ente" Si %abía de robar ese docu)ento de in)ediato. cavil& lleno de $rustraci&n. los encontr& a los dos en las %abitaciones de Wettlescope" !on ellos estaban dos guardias )ontados de la brigada de la !asa Deal de Inglaterra y los cuatro %abían bebido )ás de la cuenta" Wettlescope le lanz& una )irada turbia y le o$reci& una copa de vino" (unque se resign& a quedarse con ellos.ero no tan rápido. casi al alba decidi& que robaría ese dic%oso )e)orándu)" Dobarlo y pronto" .ero si el )ayor Blac6 de+a ese )e)orándu) sobre su escritorio con tanta negligencia.uede ser.a6en%a) tiene la esperanza de librarse de la ca)paña de 'ortea)3rica" 9odos se preguntan qui3n será el co)andante en +e$e" !on la vista clavada en el vino de su copa. añadi&4< 5!reo. se ri& con disi)ulo" 4 5( otro perro con ese %ueso. pero por dentro )aldi+o la interrupci&n" Sin que resultara de)asiado evidente tenía que llevar la conversaci&n de nuevo a ese dic%oso in$or)e" Era la pri)era prueba concreta que %abía oído desde su llegada a Inglaterra. pero %e oído que Eellington rec%az& el o$reci)iento y que . es un verdadero )ilagro que no se %aya perdido" 0no de los guardias se ec%& a reír" 4 5. otro )e)orándu) $a)oso7 4se burl& !%ristop%er. se encontraría sin lugar a dudas en la situaci&n poco envidiable de . pero ya estaba elaborando un plan" ?ientras ca)inaba con lentitud %acia su alo+a)iento. y la conversaci&n %abía surgido con tanta naturalidad y en un )o)ento tan oportuno que !%ristop%er no pudo por )enos que tener la certeza de que esa noc%e se enteraría de algo i)portante" 45Es la pura verdad7 5Estaba todo allí. el destino. las tropas. bebi& el vino con poca alegría" . )i a)igo.or -ios. con$ie)os en que al )e)orándu) del )ayor Blac6 no le ocurra lo )is)o7 A la suerte pareci& aco)pañarle a 3l.

)edit& sobre las revelaciones de aquella noc%e y busc& la )anera de utilizar lo que sabía en su provec%o" 'o cabía duda de que tendría que de+ar pasar uno o dos días antes de volver a pasearse por el ?inisterio de /uerra y )eterse por casualidad en la o$icina del )ayor Blac6 para inspeccionarla. pero 8de qu3 de)onios le serviría si tenía que aguardar casi treinta días antes de poder %acerse a la vela ru)bo a 'ueva =rleans: . ya que el destino ponía en sus )anos aquella ocasi&n dos días despu3s de la cita de agosto" 'o se atrevía a esperar de)asiado para sacar el docu)ento por razones obvias.ero esperar podría ser desastroso" !onocía el sitio donde se guardaba ese in$or)e en aquellos )o)entos. así co)o ta)bi3n ec%ar un vistazo a la ca+a $uerte" Msta no le preocupaba de)asiado< sus dedos ágiles y sensitivos podían abrir cualquier cerradura" Dobar el )e)orándu) presentaba pocos proble)as.tener en su poder un papel que lo podría )andar a la %orca" 5Detenerlo casi treinta días era una locura7 . 8pero podría decir lo )is)o dentro de una o dos se)anas: 9endido en la ca)a y sin lograr dor)ir. pero la oportunidad era en realidad su )ayor obstáculo" !on un gruñido de rabia )aldi+o su suerte.

Si)on titube& y luego e)pez& a divagar )ientras los observaba con creciente curiosidad" A continuaba %ablando co)o si !%ristop%er estuviera escuc%ándole en vez de ser apenas . desayunando. o cuando llegaran a la conclusi&n de que %abía sido robado. no cabía duda de que alterarían sus planes. desde luego nada )ás en ella lo %acía" !asi con indolencia. será )e+or que vaya y le tranquilice" 4?ientras se ponía la c%aqueta.ero co)o era reacio a involucrar a alguien )ás en lo que podía resultar una intriga )uy peligrosa.ero si la e1presi&n obstinada le recordaba a 'ic6. ya que la otra opci&n era la cárcel" (unque !%ristop%er no %abía con$iado a *iggins la )isi&n a cu)plir en Inglaterra. pues sería )uy penoso para Si)on" A a pesar de la aparente buena voluntad de 3ste por tolerar los intentos de Degina de )antenerla apartada de Dobert. Degina y la señora Eggleston todavía no %abían ba+ado de sus %abitaciones" Si)on se )ostr& encantado de verle y )uy aliviado al co)probar que su aspecto era saludable y vigoroso" Aa %abía dado la orden de que colocaran otro +uego de desayuno para su nieto. +e$e: Z !%ristop%er le ec%& una )irada a$ectuosa y e1asperada" 4 'ada que no pueda esperar" *ablar3 de ello contigo )ás tarde" En este )o)ento voy a visitar a )i abuelo" Aa estará enterado de que regres3 a la ciudad y a )enos que desee recibir una bronca atronadora.ara llevar a cabo tal $alsi$icaci&n. añadi&4< -ile a la casera que no cenar3 aquí esta noc%e y %az lo que te plazca el resto del día" 'o )e esperes antes de la )edianoc%e" !%ristop%er lleg& a !avendis% Square )uc%o antes de la %ora en que co)enzaban las visitas sociales" (de)ás. era la 2nica persona en quien podía depositar su absoluta con$ianza" 0na vez que los británicos descubrieran la desaparici&n del )e)orándu).ero no le llev& )uc%o tie)po co)prender que no le quedaba otra alternativa que incluir a *iggins. pero lo posterg& con la esperanza de que se presentara alguna otra soluci&n" Si no llegaba a ocurrírsele otra idea cuando estuviera a punto de consu)ar el robo. no podía levantarse de la )esa y salir con paso )a+estuoso del saloncito de desayuno. no )e vendría )al una taza de ca$3" 'icole le ignor& concentrándose con $iereza en el tocino y el %uevo escal$ado que tenía en el plato" #a repentina agitaci&n que la asalt& al verle la en$ureci& y a$ir)& )ás su resoluci&n de no tener nada que ver con 3l" (noc%e %abía pro)etido que bailaría deba+o de la picota y )antendría su palabra. precisa)ente. la curva voluptuosa de sus labios atra+o la )irada involuntaria de !%ristop%er y su )ente qued& cautivada sin prestar ya )ás atenci&n a las palabras de Si)on" !onsciente de la $alta de inter3s de su nieto. !%ristop%er %abía e1cluido adrede del secreto a su ayuda de cá)ara y a)igo personal" . pregunt&< 4 8*ay algo en el aire.or un )o)ento consider& %ablar con *iggins de in)ediato. con lo cual el docu)ento se volvería inservible en sus )anos" (sí que por $uerza tendría que %aber una $alsi$icaci&n dentro de esa )aldita ca+a $uerte" . !%ristop%er advirti& el gesto intransigente en el rostro de $acciones delicadas de 'icole" *abía visto a 'ic6 adoptar esa actitud de)asiadas veces a bordo de #a Belle /arce co)o para no reconocerla" . precisa)ente por ese gran talento dio con sus %uesos en aquel barco de la (r)ada Británica. no quería a nadie" . !%ristop%er la estudi& )ientras ella seguía sentada $ingiendo que 3l no estaba sentado a la )esa" #ucía un vestido de c%acona color albaricoque con un volante rizado de enca+e )ar$il a lo largo de la pec%era y sus bucles lustrosos en)arcaban su se)blante borrascoso" Estaba )uy atractiva" A !%ristop%er supo lo que era sentir un i)pulso avasallador de to)arla entre sus brazos y %acer que ella $uera tan consciente de 3l co)o 3l de ella" ?ientras la seguía conte)plando. sospec%aba a )enudo que el %o)bre sabía )uy bien cuál era" . encontr& a 'icole y a Si)on sentados a2n a la )esa. 'icole quería )uc%o al anciano y no deseaba perturbarle" !on toda deliberaci&n. cuando !%ristop%er se adelant& y di+o en tono ligero< 4 'o te preocupes" Aa %e co)ido esta )añana" !on todo.CAPÍTULO XXVIII #a noc%e en vela no le proporcion& ninguna soluci&n y a la )añana siguiente !%ristop%er estaba sentado con la vista perdida en el vacío buscando todavía alguna )anera de resolver el dile)a" S&lo una cosa era segura< antes de que ter)inara la se)ana tendría ese )e)orándu) en su poder" #a 2nica )anera posible de ocultar el robo era ree)plazar el original con uno $alsi$icado y con$iar en que nadie advirtiera la di$erencia" . )antuvo los o+os cuidadosa)ente apartados de la cabeza oscura de aquel de)onio que tenía en$rente" (unque no pareci& prestarle atenci&n.or desgracia. sin e)bargo. lo que no deseaba %acer" #a línea de acci&n )ás obvia era introducir a *iggins" 'o s&lo estaba del todo convencido de su lealtad a los Estados 0nidos. el criado advirti& el )al%u)or de su a)o" !asi con indi$erencia. prestando apenas oído a los co)entarios de su abuelo. entonces y s&lo entonces se lo diría" Sacudi3ndose de su ensi)is)a)iento. pens& so)bría)ente" 'o iba a seguir con ese a)or obsesivo por un %o)bre que. se visti& rápida)ente e interca)bi& con *iggins los co)entarios %abituales" Sin e)bargo. sino que ta)bi3n era un e1perto $alsi$icador. obvia)ente. tendría que co)pro4 )eter en el plan a otra persona y era eso.

di+o lenta)ente< 49engo una cabaña cerca de Dottingdean. asi)il& pensativa)ente esa nueva in$or)aci&n" Brig%ton era la playa $avorita del príncipe regente. que le condenaran si iba a convertirse en un vie+o entro)etido" Sería )uc%o )e+or que los dos encontraran su propia soluci&n< 3l no iba a )eter la cabeza en ese avispero" . di+o lenta)ente< 48-ebes )arc%arte a%ora )is)o: 9enía la esperanza de poder persuadirte a aco)pañar)e de paseo" Es una )añana %er)osa y tengo una calesa nueva que )e gustaría probar" 8.ero vio que Si)on. de+& )uy cuidadosa)ente la servilleta sobre la )esa y.ero en cuanto llega la pri)avera. pero lo repri)i& con $uerza" 5'o7 'o iba a per)itir que el tono de ruego de su voz la %ipnotizara.robable)ente descubrirás que a ti te pasa lo )is)o" !%ristop%er. di+o con voz queda< 4 -isculpad)e. estar3 encantado de pasar algunas noc%es allí de vez en cuando" 8Será eso satis$actorio: 'o era lo que Si)on tenía en )ente. con una sonrisa evasiva en los labios. estaba a )uy pocos 6il&)etros de Dottingdean y su punto de reuni&n con el barco corsario" !asi pensando en voz alta. es una verdadera tontería que tengas que via+ar todos los días desde alguna cabaña ruinosa cuando puedes vivir rodeado de co)odidades y co)o corresponde a tu rango" *e estado esperando ansiosa)ente poder tenerte con)igo ba+o el )is)o tec%o otra vez al )enos durante unos pocos )eses" #a idea tent& a !%ristop%er. 3ste no se ani)aría a preguntarle si e1istía en verdad un co)pro)iso )atri)onial entre !%ristop%er y 'icole" (de)ás. pero $ue lo bastante sagaz co)o para aceptarlo sin )ás discusiones" *undiendo la nariz en el #ondon 9i)es. sie)pre )e traslado a Baddington s !orner para pasar el invierno. que Dobert se ganara el a$ecto de 'icole" !%ristop%er. pero real)ente. ad)iti& a regañadientes. !%ristop%er.ienes con)igo: El se)blante de 'icole no traicion& el aluvi&n de e)ociones que desat& la invitaci&n" En sus labios te)bl& un an%elante sí.reguntaba si ibas a reunirte con nosotros en Brig%ton para el resto de la te)porada" . por $avor" 9engo que tratar algunos asuntos con ?auer" !%ristop%er la )ir& sin rodeos a la cara con un curioso destello en los o+os dorados. estaba pendiente de la conversaci&n. pero ya tengo una residencia en las cercanías y pre$eriría conservar )i casa co)o %e %ec%o en el pasado" 4 0n destello burl&n bailote& en sus o+os al añadir4< Si usted lo per)ite. record& !%ristop%er con una con$usa )ezcla de senti)ientos y e)ociones. que era tan obvio co)o la nariz de su rostro que esos +ovencitos estaban perdida)ente ena)orados" 9a)bi3n saltaba a la vista.ero sí le consol& saber que la a$ir)aci&n de Degina de que e1istía algo entre !%ristop%er y 'icole tenía una base s&lida" Eso le $acilitaba seguir ali)entando el eno+o que sinti& contra Dobert al enterarse del accidente en que %abía %erido a su nieto" A )ientras per)aneciera $urioso contra Dobert.erdone usted: 8!&)o %a dic%o: ?e te)o que estaba pensando en otra cosa" !on un brillo )alicioso en los o+os. pero se e1cus& con su)a a)abilidad y cortesía" 4 (gradezco su invitaci&n. el pequeño pueblo se %abía convertido en el lugar predilecto de los )ie)bros de la aristocracia durante los )eses de otoño" A Brig%ton. así que dio a su voz una nota de %ondo pesar al decir con el )ayor candor< . Si)on grit&< 4 5Bien. Si)on añadi& a )odo de e1plicaci&n 4< -espu3s de pasar unos )eses en la costa de Brig%ton. recordando la angustia que %abía padecido te)iendo por su seguridad y el cinis)o y crueldad que 3l %abía de)ostrado al pavonearse ante el teniente Iennings4S)yt%e" 5'o7 'o volvería a ser una tonta por segunda vez< quien no desea que)arse %uye del $uego" . al darse cuenta de que s&lo %abía estado escuc%ando a )edias a Si)on. y +uro que no volver3 a abandonarlo nunca )ás" . apart& brusca)ente la )irada del rostro de 'icole y di+o< 48. que o eran de)asiado obstinados para ad)itirlo o de)asiado est2pidos para darse cuenta" 5>u3 par de necios testarudos7 Si)on se ec%& atrás de in)ediato" 'o.arti)os el lunes y no creo que regrese)os a #ondres %asta la pri)avera" 4 (l ver la e1presi&n sorprendida de !%ristop%er. co)o sabrá es donde estuve estas 2lti)as se)anas" ( lo )e+or paso una te)porada allí en vez de co)partir su casa de Brig%ton. abuelo. el i)pulso de venir a #ondres se vuelve de)asiado $uerte para )í y )e encuentro una vez )ás en !avendis% Square" -espu3s. co)enz& a rezongar diciendo cosas desagradables contra los +&venes y su $alta de respeto a sus )ayores" !%ristop%er sonri& y )ur)ur&4< 4*e dic%o que )e co)pro)eto a pasar la noc%e de vez en cuando" Si)on le $ul)in& con la )irada un )o)ento antes de estallar. satis$ec%o. an%elaba que esos dos +ovencitos con4 tra+eran )atri)onio" En lo )ás pro$undo de su coraz&n reconocía que no quería. despu3s de es$orzarse por ter)inar la co)ida que tenía en el plato.consciente de su presencia en el saloncito" Si)on descubri&. pero ir3 todos los días para gozar de los deleites y diversiones que pueda o$recer el pueblo" 4 5Eso es ridículo7 . a pesar de su aparente inter3s en el peri&dico. presta atenci&n entonces7 . pens& con $uria.ude entender el deseo de inti)idad que tenías en #ondres. irritado< 45!uídate )uy bien de $altar a tu palabra7 4y luego volvi& a )eter la nariz en el peri&dico" 'icole. y co)o %abía e)pezado a prestigiarla con su presencia desde %acía varios años. ba+o ninguna circunstancia. el )aldito círculo vicioso vuelve a e)pezar" . pens& con $astidio. sin e)bargo. y sorprendiendo tanto a 'icole co)o a 3l )is)o. poni3ndose de pie. aunque s&lo $uera para co)placer a su abuelo.

pero sus atenciones a 'icole %an sido de)asiado obvias 2lti)a)ente y no )e sorprendería si %iciera una proposici&n de )atri)onio a nuestra adorable 'icole" =cultando su con$licto ínti)o tras una sonrisa i)perturbable. Degina re$le1ion& que si al )enos #etitia pusiera un poco )ás de e)peño para que Si)on se le declarara.or $ortuna se %a dignado en ir a visita)os y pasar alguna noc%e que otra con nosotros en Brig%ton" Sin perturbarse en lo )ás )íni)o por el %u)or ende)oniado de Si)on. ni dada a los coqueteos o $lirteos $áciles" 'o se le %abía ocurrido que podría casarse de nuevo. %asta yo )is)o. sali& de la %abitaci&n" !%ristop%er se qued& )irando la puerta por donde ella %abía salido. alg2n otro. y la curva sensual y atractiva de los labios" !asi a los setenta años su rostro de delicadas $acciones a2n conservaba el rastro de la +oven encantadora que %abía sido . un tanto perple+o ante su propia invitaci&n i)pulsiva y el senti)iento de disgusto que le e)bargaba por la respuesta que ella le %abía dado" Se quit& de enci)a la vie+a sensaci&n de $racaso y decidi& que era )uc%o )e+or que %ubiese re%usado" (l $in y al cabo ella no signi$icaba nada para 3l. todo lo que veía era una )u+ercita )arc%ita y descolorida con el pelo plateado por los años" Ec%aba de )enos la dulce serenidad de sus o+os azules.ero la señora Eggleston parecía estar interesada en no %ablar de otra cosa" Intent& ignorar las preguntas de la da)a. y ya %e %ec%o planes para la tarde" !%ristop%er capt& la $alsedad de su pesar y replic& con sorna< 4=tra vez será. podría ocupar el lugar del respetable lord #indley" 9anto Si)on co)o la señora Eggleston reaccionaron levantando de s2bito las cabezas y 3l dese& %aberse )ordido la lengua" Irritado consigo )is)o. la señora Eggleston aprob& la decisi&n del +oven con una a)plia sonrisa" 4 5>u3 agradable7 (l )enos te vere)os )ás a )enudo que aquí en #ondres" 'icole. añadi& con sarcas)o4< . #etty7 El )uc%ac%o acaba de regresar anoc%e a la ciudad co)o bien sabes" A no puede venir de visita )uc%as veces )ás porque ta)bi3n sabes que nos )arc%a)os a Brig%ton el lunes" 4 #anzándole a su nieto una )irada ceñuda. cuya retirada se %abía aplazado por la entrada de la + señora Eggleston. respondi& con vaguedad< 49al vez" (ntes de que pudiera presionarla )ás o pensar en una r3plica adecuada. eso es e1celente para ella" I)aginaos. ni que Si)on pudiera pensar en desposarla" !uando cada )añana se )iraba al espe+o. !%ristop%er7 . pero debe)os ocupa)os de estos asuntos sin $alta esta )añana. pens&. 'icole duquesa" 4 Estoy segura de que será una duquesa adorable 4 replic& la señora Eggleston con una aspereza desconocida en ella" !%ristop%er sonri&. present& sus e1cusas y parti& poco despu3s" 0na consternada señora Eggleston )ir& ansiosa)ente a Si)on sin saber qu3 pensar" Si Degina %ubiese estado presente %abría sabido c&)o interpretarlo. !%ristop%er pregunt& aparentando poco inter3s< 4 8El %i+o del duque de Strat%)ore: 4 (nte el gesto a$ir)ativo de la señora Eggleston.arece que con tantos bailes y $iestas rara vez tene)os el placer de tu co)pañía" ?e %ace $eliz que vinieras esta )añana" -ebes %acerlo )ás a )enudo" Si)on que %abía ba+ado el peri&dico al entrar la señora Eggleston.4=%. añadi& +ovial)ente 4< Bueno. no era ni vanidosa ni a)biciosa. sin e)bargo. no del todo convencido" #a señora Eggleston no prest& atenci&n alguna a la )irada casi perdida de !%ristop%er tras la desaparici&n de 'icole. parecía contentarse de+ando las cosas co)o estaban" Sentándose a la )esa. pues sabía )uy bien por qu3 estaba tan en$adada con 3l" (l ponerse de pie. la señora Eggleston entr& en la %abitaci&n. ya que no deseaba co)entar ese te)a en especial" . re$un$uñ&< 4 5Eso es una tontería. estaba especial)ente atractiva esa )añana con un elegante vestido a la )oda de batista $rancesa azul y una pequeña co$ia de enca+e sobre sus rizos plateados" (l ver a !%ristop%er se le ilu)in& la cara y le sonri& con calidez" Sus bondadosos o+os azules re$le+aron toda la alegría que sentía" Era la personi$icaci&n de la dulce %ada )adrina de los cuentos in$antiles. co)ent& en son de bro)a< 4 . cuánto lo la)ento.ero no con$i3is plena)ente en conseguirlo" >ui3n sabe. pens& !%ristop%er sin poder re)ediarlo" ( la señora Eggleston se le sonro+aron las )e+illas de placer y di+o con voz dulce y )elodiosa< 4 5!uánto )e alegro de verte. pero por a%ora su )ente estaba ocupada con #etitia y Si)on" -urante todos esos )eses la relaci&n entre #etty y su %er)ano no %abía progresado co)o era de esperar yeso la e1asperaba" A lo que )ás la irritaba era que Si)on. sino que indag& ansiosa)ente acerca de su %erida y de su estancia en Susse1" 4 ?e sentí )uy decepcionada cuando 'icole )encion& que %abías estado en (l)ac6 s anoc%e y yo no te vi" 89e quedaste )uc%o tie)po allí: 4 pregunt& de s2bito" !%ristop%er dio una respuesta vaga. aprovec%& el intervalo de silencio y di+o apresurada)ente< 4 -isculpad)e. todo sería )ás $ácil" #a señora Eggleston. pero ella atra+o su atenci&n al co)entar casi de pasada< 4!laro que lord #indley no estuvo allí anoc%e. al tener por $in a #etty ba+o su )is)o tec%o. entonces" 89al vez en Brig%ton: Sonri3ndole y sintiendo que %abía dado el pri)er paso contra su )isteriosa $ascinaci&n. por $avor" 4 A tras sonreír vaga)ente a los tres.

ero aquellos días [le+anos\ estaban. repentina y aterradora)ente. pens& eno+ada. y era obvio que Degina no pensaba to)ar parte en su $uturo" Deuniendo sus des$allecientes $uerzas con un es$uerzo sobre%u)ano. Si)on: #etty co)prende" 'o )e cabe duda que ya %a %ec%o planes para una contingencia se)e+ante" 8. $rente a ella. Degina unt& con cuidado la )antequilla en una tostada y a continuaci&n la )ordi& con deleite )ientras aguardaba el estallido de c&lera de Si)on sobre su cabeza" 'o tuvo que esperar )uc%o" 45. pudiera ser tan cruel" Se dio cuenta. querida: 4 inquiri& )irando directa)ente a los o+os de #etitia" #a sonrisa de la señora Eggleston se desdibu+& al pensar que no tendría )ás a sus queridos 'icole y !%ristop%er cerca de ella y la idea de no ver a Si)on cada día $ue para ella un tor)ento" Sobreponi3ndose a duras penas.aya7 4tron& Si)on despu3s de un )o)ento de silencio aterrador4" 5Espero con sinceridad que est3s satis$ec%a de ti )is)a7 'unca pens3 que vería el día en que tratarías con tanta $rialdad a una vie+a a)iga" 5?e siento avergonzado de ti. puesto que 3stos no lo per)itirían. pero Degina )ir& a su a)iga con un brillo calculador en los o+os" #a señora Eggleston. sí. por )uc%o que la aprecien" 8'o estás de acuerdo. consternada. y Si)on.y de la calidez y bondad genuinas que irradiaba" . desde luego7 #o que decía Degina. Si)on )overía cielo y tierra para i)pedirlo si lo supiera" Degina era bien consciente de que la señora Eggleston +a)ás diría una sola palabra a su %er)ano sobre su estado $inanciero" Su a$ir)aci&n tuvo un e$ecto sorprendente en Si)on" 48>u3 tontería es 3sta: 4e1cla)& golpeando la )esa con el peri&dico4" 5#etty no tiene ninguna necesidad de pensar siquiera en irse7 45=%. 8no estás de acuerdo: Si)on per)aneci& callado detrás de su peri&dico. ni ella )is)a si $uera el caso. te)erosa de caer en el ridículo si se le saltaban las lágri)as. incapaz de creer que la querida Degina. cavil& Degina con buen criterio. creo que por $in !%ristop%er va a %acer un es$uerzo para $i+ar su inter3s en nuestra querida 'icole" (caba de estar aquí y por lo que %a dic%o. tal vez a 'ortea)3rica: Estoy segura de que despu3s de todos los sitios interesantes que %as visto no querrás quedarte en Inglaterra" Se enso)breci& a2n )ás el se)blante de Si)on y sus o+os se volvieron oscuros y tor)entosos. era verdad" Sin duda no podría entro)eterse en la luna de )iel. qu3 disparate7 4replic& Degina al descuido4" 0na pare+a de reci3n casados con toda seguridad no querrá tener una vie+a con ellos. respondi&< 45=%. que %abía ci$rado sus esperanzas en el sost3n de su a)iga para esos días le+anos en que 'icole no necesitara )ás de sus servicios" . que conocía bien su situaci&n. es lo )is)o que si le %ubieras dic%o directa)ente que %iciera las . el placer por lo de !%ristop%er y 'icole añadía un resplandor rosado a sus )e+illas y au)entaba el brillo de sus claros o+os azules" FEs la persona )ás dulce que conozcoG. di+o en tono alegre< 4Sí" !laro" 5Eso es precisa)ente lo que %ar37 4 #uego.ero Degina I %abía decidido que aquella situaci&n inaceptable entre #etitia y Si)on no se podía prolongar por )ás tie)po" 5Ella en persona se encargaría de ello7 0na vez que Degina se sent& y el callado 9@ic6%a) le %ubo servido el desayuno. bueno. la señora Eggleston e1cla)& llena de deleite< 4=%. pens& con cariño Degina" Su )irada se desplaz& con rapidez al otro e1tre)o de la )esa y allí. ni per)anecer en !avendis% Square sola con Si)on" El $uturo risueño que %abía i)aginado se desvanecía en un )o)ento de+ándola %elada y ate)orizada" 8>u3 podía %acer: Degina ignor& con $ir)eza la )irada a$ligida de su a)iga y di+o con la )ayor des$ac%atez< 4 8#o ves. tengo algunas cosas que %acer7 4 A %uy& de allí tratando de esconder su a$licci&n. querida )ía. se la trataba co)o a un )ie)bro querido de la $a)ilia" A Degina. despu3s de %aber sonsacado deliberada)ente a la señora Eggleston parte de la %istoria de aquellos 2lti)os años. estaba Si)on escondido detrás de su )aldito 9i)es en lugar de corte+arla" Se le ocurri& de s2bito un plan tortuoso y di+o despu3s de un instante< 4 5>u3 encantador7 5A qu3 )aravilloso para ti7 Supongo que estarás loca de alegría por ser independiente una vez )ás y no tener que estar a la entera disposici&n de 'icole" Degina sabía que 3sa era la )entira )ás grande de su vida" #etitia no estaba a entera disposici&n de la +oven. que era bastante evidente" . co)prendi& llena de desdic%a. parecía )ás encantadora que nunca aquella )añana.iensas volver a via+ar al e1tran+ero.or qu3 arrastrar a una criatura co)o 'icole con ella cuando no disponía de ning2n dinero: A debía de %aber sido e1tre)ada)ente a$ortunada de que algunos de sus señores le per)itieran quedarse con la niña" Estaba segura de que se encontraba en una situaci&n de e1tre)a pobreza y que sin la asistencia de 'icole y de !%ristop%er se %ubiese quedado en la calle" 9a)bi3n sabía que no %abía ning2n peligro de que eso llegara a ocurrir. querida. Degina7 5!ara)ba. )ientras la señora Eggleston luc%aba con valentía por )ostrar una co)postura y serenidad que no sentía" Se encogía en su interior.retendiendo que no %abía ocurrido nada de verdadera i)portancia. tenía una idea apro1i)ada de su verdadera posici&n econ&)ica" Sabía que partes de la %istoria de su a)iga eran oscuras" 8. se levant& de pronto de la )esa y )ur)ur&4< 5-isculpad)e. pienso que está considerando con seriedad desposar a 'icole" 4 (ñadi& soñadora)ente 4< 0na boda en dicie)bre sería lo ideal.

co)o una tonta. el agradable grupo $a)iliar de !avendis% Square se %abía de separar" !ondenada /ina. pero supongo que tendrá que e)pezar a buscar alguna colocaci&n para )antenerse" -ebo escribir a varias de )is a)istades""" una de ellas sin duda necesitará una a)a de llaves o una da)a de co)pañía" 4Si)on abri& la boca y sospec%ando lo que iba a decir. ya lo tengo. co)ent& en tono a$ligido4< 5=%. agresivo" 4 . pobre #etitia. /ina. Degina )ur)ur&< 45. pero )e te)o que tenerla con)igo día tras día )e volvería loca" Sabes bien c&)o aprecio )i libertad y %acer sie)pre lo que quiero. . Degina se dispuso a beber su t3" Si)on no busc& a #etitia de in)ediato" Se retir& a su gabinete para )editar sobre todo lo que su %er)ana le %abía revelado" #a idea de su pequeña #etty traba+ando todos esos años para )antenerse le resultaba abo)inable. continu&4< Sabes. parloteaba incitándola a via+ar por el )undo" 8>u3 debe pensar de )í: 4 -e+& escapar un suspiro4" Es una pena que sea así. 5por qu3 no podía ocuparse de sus propias cosas7 59odo %abía sido tan per$ecto y )aravilloso y a%ora esto7 5(l diablo con las )u+eres entro)etidas7 Decogi& el peri&dico con un %u)or p3si)o. añadi& 4< (%ora d3+a)e ver""" 5=%. #etty no te %a aburrido en estos )eses7 4estall&. 8qu3 otra cosa puedo %acer: 4 pregunt& Degina con sensatez4" #a señora Bald@in le pagará generosa)ente. Si)on di+o )ordiendo las palabras< 45Aa lo s37 . eso sería inaceptable" Si)on le ec%& una )irada $eroz. 8qu3 otra cosa puede %acer: 5!on toda seguridad 'icole no la necesitará cuando se case7 4 5Ia7 5S&lo porque !%ristop%er %izo un co)entario de pasada no es ninguna raz&n para suponer que 'icole y 3l se casarán7 5A en dicie)bre para col)o7 4 Bue #etty quien sugiri& dicie)bre 4contest& Degina en tono )eli$luo" Si)on estaba visible)ente agitado y $urioso y ella cruz& los dedos por deba+o de la )esa esperando que $uera porque al $in co)prendía que alg2n día no )uy le+ano. entre la te)porada y todo lo de)ás. ya sabes.recisa)ente la se)ana pasada la señora Bald@in )encion& que estaba pensando en buscar una da)a de co)pañía" 4 . qu3 va7 4 replic& Degina sin poder contenerse 4" #etty lo entiende" (de)ás.ensativa.ero real)ente.obre #etty7 Sabrás que no le qued& absoluta)ente nada de su $ortuna" El coronel )uri& de+ándole s&lo deudas y ella %a estado traba+ando para ganarse la vida estos 2lti)os años" A yo. si no casada. continu& %ablando deprisa4< . 5pero 3sa no es raz&n para )eter en la cabeza de #etty la idea de que tiene que salir a dar vueltas por el )undo7 4 replic& Si)on acalorada)ente" (briendo )uc%o los o+os. querido.uede que eso sea verdad. disgustado por la crítica i)plícita a #etty" 4 5>u3 curioso. Degina pregunt& con aso)bro $ingido< 4 5. c&)o vivo via+ando de un lado a otro todo el tie)po" #a pobre #etitia ter)inaría con los %uesos )olidos siguiendo )i tren de vida" 'o. podrían pasar )eses antes de que 3l se le declarara y ella no estaba dispuesta a per)itirlo" !on absoluta $rialdad continu& )intiendo4< . continu&4< 5Se lo dir3 a #etty a%ora )is)o7 5. pens& Si)on contrariado.ero no veo por qu3 no puede encontrar una casita c&)oda y acogedora cerca de la tuya en Esse1" 4 Entusias)ándose con la idea y )uy contento de sí )is)o. dí)elo7 4e1igi& Si)on" (doptando una e1presi&n de desconsuelo.obre. qu3 tonta que soy. pobre querida7 48>u3 sucede: 5?aldici&n. no está atada a nosotros" ?irando a su %er)ana con )ani$iesto desagrado. que nadie en el )undo podría %aber)e aburrido 4respondi& con soltura" 0na vez )ás la conversaci&n parecía a punto de languidecer cuando Si)on recogi& el peri&dico con gesto adusto" -esesperada y +ugando su 2lti)a carta.aya7 8>u3 puede %acer si no eso: 5'ada la retiene en Inglaterra7 Espero que )e visite de vez en cuando y ta)bi3n a 'icole" . debes ad)itirlo" 4 5Ba%7 4 bu$& Si)on y con ágiles zancadas sorprendente)ente +uveniles sali& de la %abitaci&n dando un estruendoso portazo a sus espaldas" !on una beatí$ica sonrisa en los labios.ero +a)ás resultaría. Si)on7 ?e olvid3 por co)pleto" 5=%. s3 que debe estar anonadada i)aginando que yo no %aría nada para ayudarla7 4 5Si3ntate7 4 atron& Si)on y la violencia con que subray& esa palabra $ue incon$undible 4" 8#a señora Bald@in: 5Esa vie+a bru+a es la )u+er )ás grosera y dictatorial que conozco en #ondres y t2 pondrías a #etty a su )erced7 4 .)aletas y se )arc%ara de in)ediato7 8!&)o %as podido: 4 5=%. Si)on. qu3 atrocidad %e co)etido con ella7 5. yo nunca podría o$recerle ese e)pleo con)igo porque enseguida adivinaría que es por caridad y ya sabes lo susceptible y orgullosa que es" 4 .ero Si)on.or desgracia. pero %a %abido tanta e1citaci&n. pero Degina no iba a per)itir que aquella conversaci&n tan interesante languideciera" Su voz son& clara y )uy razonable al decir< 4 9al vez todos esta)os equivocados al ci$rar nuestras esperanzas en ese 2nico co)entario de !%ristop%er. pero si #etty estuviera contigo )e co)placería )uc%o" 4 Estoy convencida de ello 4 respondi& su %er)ana.oni3ndose de pie. no voy a negarlo. desde luego no sin %aber sido pro)etida en )atri)onio" 4 =%. Si)on" -is$ruto de la co)pañía de #etty. pero #etty debería pensar qu3 %acer en el caso de que 'icole se case pronto" 9odos pode)os ver que es )uy i)probable que esta +ovencita co)ience el nuevo año. ta+ante" A eso era precisa)ente lo que estaba decidida a evitar" Si Si)on pudiera colocar a #etty en su casa. nunca )e preocup3 porque vivieras sola. +usto lo que necesita)os7 .obrecita )ía.

te a)o tanto7 5Bui)os tan necios7 4di+o 3l por 2lti)o sosteniendo a)orosa y protectora)ente a la señora Eggleston entre sus brazos" 0na )ano de dedos delicados y $inos se alz& y le acarici& la )e+illa con cariño" 4 =%. aquel %o)bre alto y todavía gallardo a pesar de $altarle pocos )eses para cu)plir setenta. el sonido desgarrador de un sollozo quedo lleg& a sus oídos" Instantánea)ente arro+& al viento todas las otras consideraciones y corri& al lado de la señora Eggleston" 45#etty. estaban libres para casarse" #as revelaciones de Degina despertaron en 3l todo su instinto protector" A tenía )iedo de que #etitia partiera nueva)ente de )anera tan $urtiva co)o lo %abía %ec%o de Beddington s !o)er cinco años atrás" Decordando su pena e incredulidad de entonces. #etty.ero a%ora que el )o)ento %abía llegado. 4 susurr& la señora Eggleston con el rostro radiante de $elicidad. la busc& y la descubri& al cabo de un rato en una pequeña %abitaci&n al $ondo de la casa" #a señora Eggleston estaba de espaldas a 3l. Si)on sinti& el i)pulso irresistible de protegerla con toda su ternura" . no per)itas que ta)bi3n perda)os los que a2n nos quedan" 4 5=%. pero no lleg& a apreciar la vida conyugal" A la señora Eggleston. pregunt&4< Si)on. y cuando la %ubo ayudado a sentarse en un pequeño so$á de terciopelo rosa. Si)on. incapaz de resistir la tentaci&n. Si)on. le asaltaban los )is)os te)ores e incertidu)bres que a cualquier %o)bre de cualquier edad en los )o)entos previos a una declaraci&n< 8#e a)aba ella: 8(ceptaría su proposici&n de )atri)onio: -ebía casarse con 3l. te casarás con)igo7 5A esta vez no aceptar3 un no co)o respuesta7 4 #uego. querido )ío7 4tarta)ude& ella. no7 5'o lo per)itire)os7 Sie)pre te %e a)ado y no podría soportar que nos separára)os otra vez 4 di+o con sinceridad la señora Eggleston con la cara pálida" Si)on.aya.ero vacil&" . %abía abandonado el país antes de que a 3l se le ocurriera que a%ora los dos. nada. en el crep2sculo de sus vidas. ba+& la cabeza y bes& con $ervor a su #etty por pri)era vez desde la +uventud" 9al vez el beso no tuvo el $uego y la pasi&n de %acía cincuenta años. Si)on querido" 'ada en absoluto" Ella volvi& a levantar la cabeza para )irarle a los o+os y Si)on no pudo )enos que besarla de nuevo" . $rente a una ventana con vista a una plaza con la )irada perdida en el vacío y pensa)ientos so)bríos en su )ente" Sus %o)bros $rágiles y pequeños %abían adquirido una postura abatida y al verla de aquel )odo. 8qu3 tiene que ver ella con nosotros: #a señora Eggleston de+& escapar una risita so$ocada. los )iedos y las dudas ocupaban a%ora el lugar de su %abitual seguridad y con$ianza en sí )is)o" A )ientras seguía preso de la incertidu)bre. #etty. intentando valiente)ente recobrar la co)postura" . )i a)or" . 8te %a dic%o algo Degina: #a conte)pl& con se)blante ine1presivo y pregunt& $ingiendo sorpresa< 4 8Degina: !ara)ba. di+o con energía< 4 'os casare)os de in)ediato" 5=btendr3 una licencia especial y el do)ingo te to)ar3 por esposa7 4=%.ero entonces se abri& paso un pensa)iento inoportuno que le %izo arrugar la $rente" !lavándole la )irada en los o+os. $ue su perdici&n" Sus grandes o+os azules se llenaron de lágri)as y los pudorosos preceptos practicados a lo largo de toda una vida se desvanecieron cuando se arro+& a sus brazos y solloz&< 4 5=%. pero Si)on. se pase& agitada)ente por la %abitaci&n" El )atri)onio era la 2nica respuesta" *abía querido desposar a #etitia desde que 3l tenía sus vigorosos diecisiete años y ella unos tí)idos diecis3is" .or pri)era vez en su vida sin saber qu3 %acer. pero $ue tan dulce para a)bos co)o cualquier beso entre a)antes" 45=%. pens& con $uria" Ml la %abía a)ado durante toda su vida y no toleraba la idea de pasar el resto de su vida sin #etty a su lado" Desuelto.ero deba+o de la $elicidad que le inundaba corría el te)or de que #etty descubriera que Degina sí %abía %ablado. querida. añadi&4< . Si)on7 5Soy tan desdic%ada7 8>u3 puedo %acer: #os brazos de Si)on se cerraron instintiva y posesiva)ente alrededor de su cuerpo )enudo" 4#etty. volvi& toda su con$ianza y e1cla)& casi con agresividad 4< 5. los o+os azules )ás brillantes que nunca y un rubor )uy atractivo en las )e+illas" .y que pudiera verse $orzada a %acerlo de nuevo era intolerable" Si)on %abía enviudado %acía )ás de veinticinco años y durante todo ese tie)po nunca %abía pensado en volver a casarse" Su )atri)onio no $ue in$eliz.or $avor. lo $ui)os. 8es aconse+able eso: 8>u3 pensará la gente: 4protest& la señora Eggleston genuina)ente . no debes llorar7 4le rog&" Sus $acciones duras y surcadas de arrugas se suavizaron y e1presaron todo su dolor cuando la %izo volverse cariñosa)ente y sus )anos $uertes y nudosas se posaron con calidez sobre los %o)bros $rágiles y te)blorosos de la señora Eggleston" 45=%. segura ya de que ni la piedad ni la caridad %abían llevado a Si)on a de4 clarársele" 4=%. pero al )enos tene)os el presente. en un tono increíble)ente tierno. la 2nica )u+er que podría %aberle %ec%o ca)biar de parecer. tan innecesaria y por co)pleto desolada que el rostro de Si)on.iensa en los años que %e)os perdido. #etty 4)ur)ur& tierna)ente con los labios contra los sedosos rizos blancos que reposaban contra su pec%o" Sinti3ndola por $in entre sus brazos despu3s de tantos años inter)inables. tan preocupado y ansioso. y desde luego #etitia %abía perdido las gráciles curvas de una doncella de diecis3is y Si)on los poderosos )2sculos de un +oven de diecisiete.ero $ue en vano< se sentía tan sola. sí.

Si)on.escandalizada por se)e+ante prisa" Si)on le to)& una )ano entre las suyas e i)plor&< 4 #etty. no7 5!laro que no7 4 respondi& casi sin aliento y los o+os brillando de a)or" 8A qu3 otra cosa podía %acer 3l sino besarla de nuevo despu3s de una capitulaci&n tan dulce y an%elada: . 8tiene alguna i)portancia: 8( nuestra edad: 4 5=%.

cuando la detuvo la voz de Dobert" 4 5. an%elaba poder de+ar caer la )áscara de 'icole (s%$ord y de+ar que 'ic6. pensaba en un arrebato de ira" *uy& de Inglaterra para escapar de una tra)pa y estaba descubriendo que %abía caído en otra )uc%o peor" (%ora las cosas que en otras circunstancias %abía aceptado sin protestar la e1acerbaban y la irritaban de tal )odo que a veces creía que se volvería loca" #as aco)pañantes. 5es i)posibleG. re$le1ion& con aire )elanc&lico" #as )u+eres casadas gozaban de )ás libertad.CAPÍTULO XXIX 'icole %abía abandonado el saloncito donde desayunaban sin un ob+etivo particular en )ente. Dobert %abía estado )ás cerca de ser e1cluido de !avendis% Square que ning2n otro" -esde luego nadie aceptaría su enlace con 3l" A en cuanto al resto de sus pretendientes.ero luego suspir&" 8( qui3n creía que estaba engañando: !%ristop%er estaría allí y sie)pre que !%ristop%er se encontraba en las in)ediaciones no %abía paz para ella" -eseando poder a)arlo plena)ente o detestarlo con toda su al)a y no vivir desgarrada por el con$licto que bullía en su pec%o. Ed@ard ni )erecía ser contado entre ellos. pero ninguno le ro)pería el coraz&n si decidiera apartarse de su vida" >uizás en Brig%ton se sentiría )e+or. que la aco)pañara un sirviente. y aunque le agradaba la co)pañía de lord #indley.uedes ordenar a tu sirvienta que nos espere en la puerta sur" A aunque es posible que )i tía no apruebe )i co)pañía. Dobert" 8!&)o estás esta )añana: 4le salud& con soltura. do)inada por una ola de rebeldía contra Degina y lord Sa1on que la inducía a rea$ir)ar su propia independencia" Sentada al lado de Dobert un )o)ento despu3s. no creo que encuentre nada i)propio en un paseo por *yde . que se vestía co)o quería y co)placía a quien le interesaba co)placer. entonces no se sentiría tan so$ocada y atrapada" 0na sonrisa ir&nica le curv& el suave y carnoso labio in$erior" ?atri)onio""" 8con qui3n: S&lo podía pensar en un %o)bre. se record& con $ir)eza. le daban la sensaci&n de estar )arc%itándose" (bsorta en sus pensa)ientos. que paseaba con aire pensativo por uno de los agradables senderos del parque sin )irar siquiera los acianos de $loraci&n tardía ni las )argaritas de penetrante per$u)e que alegraban el suelo" 5!&)o se %abían enredado las cosas en su vida7. no era culpa de la pobre /alena" #a criada ca)inaba sosegada)ente detrás de 'icole. de+& dic%o que iba a dar un paseo por *yde . el 'ic6 de lengua vivaz y )odales atrevidos. que sus conocidos tuvieran que ser aprobados pri)ero por lord Sa1on y lady -arby. solt& una carca+ada cristalina" 4 Aa sabes.ero desgraciada)ente lo que %abía sentido por 3l era eso nada )ás. y con una sonrisa 'icole alz& la vista y le vio conduciendo con pericia la calesa en direcci&n a ella" 4 *ola. ad)iti& que el )atri)onio era su 2nica salida. bueno. donde la vida cotidiana era )ás in$or)al. y se repiti& que era una tonta por a)argarse por cosas que no podía alterar" -ecidiendo que %acía )uc%o rato que $altaba de !avendis% Square.ar6 a la vista de todos" 'icole acept& de in)ediato. se record& con pesar. sacudi& con resoluci&n esos pensa)ientos de la cabeza" -ebía pensar en Brig%ton. di+o< 48>uieres dar un paseo con)igo: . y estaba a punto de decirle a /alena que regresarían de in)ediato. pens&" . a)bos estare)os des%onrados en cuanto concierne a lady -arby" #os o+os verde )ar brillaron e1traña)ente y Dobert replic&< . y el casa)iento con !%ristop%er era i)pensable" 5=+alá estuviera todavía viviendo en esa $elicidad engañosa que le %abía brinda4 do su encapric%a)iento por Dobert7 . se las ingeniaba para soportar su co)pañía sin de)asiado resenti)iento" -espu3s de todo. circunstancia que ella consideraba irritante" . se les per)itían )ás licencias y si $uera a vivir al ca)po. )ás los lugares que ella si)ple)ente no podía visitar porque F>uerida )ía. a )enos que estuviera dispuesta a que todos los que la conocían le dieran la espalda" 'o era de e1trañar que 'icole no quisiera vivir co)o una reclusa o per)itir que a los c%is)osos se les $uera la lengua )ás de lo que ya se les %abía soltado por su regreso tan poco ortodo1o" #o que deseaba era una soluci&n y tal vez se la brindaría un )atri)onio.or todos los cielos7 5'icole7 4 El placer que le producía aquel encuentro inesperado $ue evidente. sie)pre que salía de la casa de !avendis% Square. no tenía deseo alguno de pasar el resto de su vida con 3l" *abía otros. consciente de que era la pri)era vez que se encontraban sin la presencia vigilante de Degina desde la $atídica noc%e en que 3l la besara" Dobert ta)bi3n era )uy consciente de ello y sin vacilaci&n. buscando s&lo escapar de la presencia per+udicial y destructiva de !%ristop%er Sa1on" -espu3s de vagar sin ru)bo por sus %abitaciones sin encontrar nada que le %iciera olvidar el rostro burl&n de !%ristop%er. toc& la ca)panilla para lla)ar a ?auer" 9ras ponerse una capa ro+a de lana. la $alta de inti)idad.ar6" Era costu)bre. pudiera salir de su prisi&n" ?ás desolada que nunca. se recordaba una y otra vez. continu& el paseo sin advertir las )iradas ad)irativas a su paso o el calor del sol que brillaba en un cielo sin nubes" Deconoci& con desconsuelo que no podía seguir viviendo así por )uc%o tie)po )ás" 'o soportaba aquel rígido e in$le1ible orden social que do)inaba las vidas de sus se)e+antes" (ñoraba con desesperaci&n la libertad que %abía conocido. se dio la vuelta.ero co)o la criada casi sie)pre era /alena. )ás sosegada y libre. el tener que dar cuenta de cada )inuto. un capric%o in$antil" El )atri)onio con un %o)bre a quien no a)ara era inaceptable" (de)ás.

tan indignada estaba que ni siquiera prestaba atenci&n a los ruegos de /alena para que a)inorara la )arc%a" ?ás airada que nunca en toda su vida. antes de sentir una oleada de deleite corriendo por sus venas. que apenas tolera ver)e" 4=%. y asiendo el brazo de Dobert con los dedos crispados y el rostro des$igurado por la c&lera. al )enos sabiendo que nunca podría devolverle el a$ecto que 3l sentía por ella" . vio con satis$acci&n c&)o /alena y ella e)prendían el regreso a !avendis% Square" 'icole )arc%aba con paso airado por la calle. pero atribuy3ndolo a otros )otivos.au1%all /ardens" -urante varios segundos 'icole se qued& sin %abla. desapareciendo parte de su en$ado. 3l nunca sería otra cosa que un buen a)igo para ella" Dobert capt& con rapidez su e)barazo. de)asiado sorprendida para no decir la verdad" Era obvio que no sabía nada de lo que procla)aba Degina y que no quería tener parte en un )atri)onio con su sobrino" Sinti3ndose )ás esperanzado de lo que %abía estado desde %acía se)anas. e1igi&< 48-e qu3 estás %ablando: 5!%ristop%er es el 2lti)o %o)bre con quien )e casaría7 5!&)o se atreven a decir que )e casar3 con 3l7 5'o s3 nada""" nadie )e %a dic%o una palabra7 Dobert la )ir& con o+os calculadores que se detuvieron en el pec%o agitado de la +oven y en el rictus airado de su boca sensual" Dela+ándose leve)ente. e1cla)&< 48-&nde está lord Sa1on: 5-eseo verle en el acto7 (lgo desconcertado por aquella +ovencita de )al genio y o+os que despedían rayos. yo no diría eso 4)ascull& Dobert seca)ente4" 5(noc%e en (l)ac6 s pareci& %acer algo )ás que tolerarte7 'icole desec%& esa idea sacudiendo la cabeza con ve%e)encia" 4 !%ristop%er es capaz de $ingir cualquier e)oci&n que considera necesaria en ese )o)ento" 5'o te de+es engañar por 3l7 4 ?uy bien. querida" . irritada< 45-esde luego que no7 . di+o arrastrando las palabras< 4 (sí parece" 4 !on )ás curiosidad en su )irada penetrante. sabiendo a la per$ecci&n que en el pasado %abía inducido a Dobert a creer que sus atenciones no eran recibidas con desagrado" A a%ora se en$rentaba al terrible proble)a de tratar de %acerle entender que por )ás que su co)pañía le resultaba )uy grata. en especial ya que podría tener que rec%azar sus requeri)ientos de a)or. $uriosa4" #l3va)e con /alena" 5?e propongo averiguar de in)ediato lo que se %a estado %aciendo a )is espaldas7 9u tía y tu padre )e e1plicarán en detalle lo que planearon y dis$rutar3 in$or)ándoles que pueden e)pezar a anular esos proyectos" Dobert se encogi& de %o)bros y obedeci& sin )ás co)entarios" 'o envidiaba a Degina y a Si)on la tor)entosa entrevista que se les avecinaba y una parte del nudo de $uria que le %abía aco)pañado aquellas se)anas se a$lo+&" 'icole estaba de)asiado eno+ada. 9@ic6%a) busc& torpe)ente una respuesta y por $in di+o< 4 #ord Sa1on %a llevado a la señora Eggleston a una entrevista con el obispo" 4 E incapaz de contenerse. )ostr& una sonrisa radiante 4" Señorita. 3l replic& con $uria< 4=%. desvaneci3ndose de s2bito su aire altanero y )a+estuoso.ercibi& s2bita)ente que pasear con Dobert no %abía sido lo )ás sensato por su parte. van a casarse el do)ingo" .re$erirías no pasear con)igo: 'icole trag& saliva penosa)ente. deben de estar locos si piensan que yo podría""" A !%ristop%er precisa)ente. repiti& en tono estupe$acto< . entre una ola de $uria ciega y otra de deliciosa esperanza" El eno+o gan&. )i padre %abían concertado ya un acuerdo )atri)onial con !%ristop%er: (pretando los dientes.48A qu3 nos i)porta: Es un %er)oso día y esta)os +untos""" eso es todo lo que interesa" *ubo una 3poca en que tal $ranqueza %abría co)placido a 'icole. presu)o ta)bi3n. y dese& no %aber aceptado su invitaci&n con tanta precipitaci&n" !on una ligera nota de reticencia en sus palabras. 8no te lo %an dic%o todavía: ?i querida tía se asegur& bien de que yo lo supiera aquella noc%e en . pero no aquella )añana.ero 8qu3 vas %acer t2: Degina dice que el )atri)onio ya está arreglado" 45Aa vere)os qu3 pasa7 4estall& 'icole.as a casarte con !%ristop%er: 'icole se puso pálida y sus o+os se convirtieron en dos in)ensos topacios )ientras susurraba< 4 8!asar)e con !%ristop%er: !on la vista clavada en las ore+as del caballo. antes de que ella pudiera pensar una respuesta adecuada pregunt& con aspereza< 48Es verdad entonces: 8. subi& precipitada)ente por los escalones de piedra de la residencia y despu3s de ec%ar una )irada de odio al pobre 9@ic6%a). )uy co)placido y tranquilizado por su reacci&n. desa$ortunada)ente. pregunt& sin rodeos< 48.or un )o)ento 'icole no crey& lo que oía. 'icole respondi&. seg2n podía recordar. respondi&< 4Sí. pregunt&4< 8'o tenías la )enor idea de esto: 8'inguna sospec%a de que )i tía y. sí. es sin duda un día encantador y $ue )uy gentil por tu parte invitar)e a dar un paseo" Dobert advirti& una nota de reticencia y se desvaneci& su entusias)o" !eñudo.aya. luego.

)ir& con $i+eza a *iggins y con una voz que te)blaba de indignaci&n. 'icole respondi&< . e1igi&< 4 8>u3 sabes acerca de esta absurda idea de que !%ristop%er va a casarse con)igo: #os o+os redondos de *iggins se volvieron )ás redondos a2n y su rostro )ostr& una e1presi&n del )ás absoluto aso)bro y se qued& con la boca abierta" 4 8!%ristop%er y t2 vais a casaros: 4 pregunt& al $in con una nota de incon$undible placer en la voz" 'icole le ec%& una )irada de total desd3n" 4 5En absoluto7 5Eso es ridículo7 . ignor& la sorprendida protesta de 9@ic6%a) y sali& volando por la puerta principal" !on la barbilla levantada y agresiva. pero cuanto )ás e1a)inaba la idea )ás l&gica le parecía" 8>u3 podía ser )ás razonable que lord Sa1on deseara %acer su esposa a la )u+er a quien %abía a)ado toda su vida: 8>u3 tenía que ver la edad con el a)or: (l )enos para ellos el $uturo se presentaba lu)inoso y tentador. así que no le espero %asta la )edianoc%e" Brustrada.ero Dobert Sa1on )e cont& esta )añana que ya se %an %ec%o arreglos para casar)e con !%ristop%er. con andar beligerante" #a per$idia de la que 3l era capaz la cegaba de $uria" . señorita 'icole7 8>u3 %ace usted aquí: 5'o debería estar en esta casa. 9@ic6%a) casi $ar$ullaba< 45=%. y a%ora se paseaba por sus %abitaciones esperando el )o)ento propicio para %acerlo" 5>u3 cinis)o7 5A !%ristop%er7 5Aa vería cuando lo encontrara7 5Aa vería7 -e pronto. record& para qu3 %abía vuelto a casa" #a noticia de la boda in)inente y la ausencia de Degina y de lord Sa1on la %abían distraído por el )o)ento e i)pedido desa%ogar sus ob+eciones al supuesto acuerdo )atri)onial con !%ristop%er.48#ord Sa1on se casa con la señora Eggleston: (sintiendo vigorosa)ente con la cabeza. olvidando otra vez sus )odales.ensar que alguien de esa edad se ena)orara y se casara era algo di$ícil de entender en un principio. pero todavía $uriosa. %acía a 'icole arder co)o yesca. pero no !%ristop%er" 0na vez to)ada la decisi&n. se oy& a sí )is)a contestar< 4Sí" #e encontr3 por casualidad esta )añana en *yde . y que *iggins s&lo era un ayuda de cá)ara. despu3s de %aberla ignorado durante )eses y tratado co)o si $uera una buscona codiciosa. donde se encontraba el alo+a)iento de !%ristop%er. pidi& una vez )ás su capa y sin detenerse a considerar si era prudente o no.arti& esta )añana para visitar a su abuelo y no )e de+& dic%o ad&nde iría despu3s" -i+o. $uriosos e irracionales nublándole la )ente. continu& con voz envarada 4< *an ido a encargar una licencia especial y lady -arby está en estos )o)entos en la i)prenta %ablando con el grabador con la esperanza de encontrar una participaci&n adecuada para enviar a sus )uc%as a)istades" 4 #uego.ar6 y )e di+o que lady -arby le %abía co)unicado %acía alg2n tie)po que se %a concertado la uni&n de !%ristop%er con)igo. pero por otro lado estaba casi pas)ada de aso)bro" . sí. pero estaba tan en$urecida y ciega de rabia que le i)portaba )uy poco" 48A bien: 8Sabes algo al respecto: 4increp& al perple+o *iggins" Mste se recobr& con rapidez. 8d&nde está !%ristop%er: *iggins respondi& con toda sinceridad< 4 'o tengo ni idea" . la %eredera. y al oír el no)bre de Dobert $runci& la $rente con disgusto" 4 8Dobert Sa1on te cont& ese cuento: A olvidando que era la señorita 'icole (s%$ord. entrecerrando los o+os. y )e propongo de+ar bien claro que ba+o ninguna circunstancia voy a aceptar se)e+ante cosa" 'icole percibi& nebulosa)ente. que se vengaba con per+uicio de sí )is)a. 'icole asinti&.ensar que )ientras 3l se %abía co)placido en %acer co)entarios despectivos sobre ella y que. continu& con calor4< 5Soy per$ecta)ente capaz de andar sola por la ciudad. se par& en seco" #ord Sa1on y lady -arby podían estar a%ora $uera de su alcance. ya sabe usted" 'o %ay tie)po para %acer preparativos para )ás de unos cuantos parientes y a)igos" (lgo aturdida. di+o con $ranqueza 4< Será una boda ínti)a. que no le prepararan cena para esta noc%e. señorita7 5Es todo tan ro)ántico7 Ml se le declar& no %ace )ás de una %ora y ella acept&" . a pesar de su te)pera)ento $ogoso. eso sí. co)o sabes )uy bien7 (%ora. y pensa)ientos ardientes.uedo decirle que nada podría co)placer)e )ás" 4 Decobrando al instante la co)postura. re$le1ion& con cierta )elancolía" -e pronto. y que lord Sa1on %a dado su aprobaci&n" *iggins la )ir& con una )ezcla de decepci&n y %astío" 48A t2 le crees: 4inquiri& en tono cáustico olvidando el trato $or)al" !on un relá)pago de duda en sus o+os y la pri)era señal de incertidu)bre en la voz. y la +oven bra)aba de $uria al llegar a Dyder Street" Bue un *iggins pas)ado de aso)bro quien le abri& la puerta y la de+& pasar a las %abitaciones de !%ristop%er" 4 5!ielos. e)prendi& el ca)ino ru)bo a Dyder Street. tuviera la des$ac%atez de aceptar casarse con ella. y co)o en un trance subi& la escalera ru)bo a sus %abitaciones" 5#a señora Eggleston y lord Sa1on casados7 'o era del todo inesperado. especial)ente sin co)pañía7 8'o %a venido nadie con usted: 8'inguna criada: 8'ing2n sirviente: 'icole arro+& su bolso de )ano sobre un enor)e sill&n de cuero" 4 5>uiero ver a !%ristop%er7 5A quiero verle en este )is)o instante7 5#o que tengo que decirle es privado y estoy %arta de que )e aco)pañen dondequiera que vaya7 4!on los o+os ardiendo de $uria.

en cuanto co)enz& y )encion& por pri)era vez a su )adre. con todo. se levant& y nerviosa)ente co)enz& a ordenar algunas cuentas y co)probantes que estaban sobre el aparador de caoba" 4!o)prenderás a%ora por qu3 Dobert Sa1on no es de $iar" A 8entiendes a%ora por qu3 a )enudo !%ristop%er parece actuar de )odo tan irracional contigo: 'o %abía censura en su voz. podría agregar. ninguna )entira podía ser tan )onstruosa y aborrecible" (claraba las razones de cosas de otro )odo ine1plicables< la ani)osidad apenas contenida entre !%ristop%er y Dobert. 'ic6. sirvi& con rapidez coñac en una copa y la oblig& a to)arlo con tosca ternura" 4 . pensar tan )al de !%ristop%er" 'icole no pudo por )enos que )ostrarse esc3ptica. su )adre y Dobert.ero los espantosos pensa)ientos seguían agolpándose en su )ente sin darle sosiego. de %ec%o. )ir& a 'icole a los o+os y le cont& sin rodeos el resto de la %istoria< de c&)o su )adre %abía seducido a !%ristop%er. ese peculiar destello que aso)aba a sus o+os verde )ar y la $uerza que %abía volcado en aquella declaraci&n apasionada en . esper& con$iada lo que tenía que decir sabiendo que no sería un e)buste" Sin e)bargo. ya %acía siete años que (nnabelle estaba )uerta y 'ic6 s&lo era una criatura cuando perdi& a su )adre. e incapaz de seguir )irando el rostro de 'icole. pero despu3s de librar una terrible batalla e)ocional. y perdida en su propia pesadilla 'icole casi no le escuc%&" Intent& %ablar. y no un brib&n c%is)oso7 *iggins la estudi& pensativa)ente.or qu3 )e )entiría en algo así: 5Es el tío de !%ristop%er co)o sabrás.or qu3 no debo %acerlo: 8.48. las raras veces en que aqu3l la %abía )irado co)o si la odiara" Develaba las )otivaciones ocultas detrás de aquellos )o)entos de deliberada brutalidad entre ellos< !%ristop%er la %abía estado castigando por los actos de su )adre" *undi& la cabeza entre las )anos con un sollozo angustiado y *iggins. era su propia )adre quien lo %abía iniciado" 9e)blaron sus labios al intentar una vez )ás %ablar. clav& la )irada desdic%ada en el se)blante bondadoso de *iggins" 4!ontin2a 4pidi& en voz queda y tirante4" Supongo que lo que sigue será peor. endureciendo su coraz&n. el respeto que sentía por ese %o)brecito que tenía en$rente le %izo guardar silencio" !on$iaba en *iggins" 'unca le %abía )entido y sie)pre la trat& con i)parcialidad y +usticia" A por lo tanto. y no puedo censurarte por ello" Sucedi& %ace )uc%o tie)po y es posible que una vez lo sepas no te )uestres tan ansiosa de %ablar de las virtudes de Dobert Sa1on" 'i. pero tenía que %acerse" -espu3s de todo. cosa que no puedo decir de !%ristop%er7 *iggins se sent& en$rente a ella. pero en cuanto apareci& en la conversaci&n el no)bre de Dobert. las )anos sobre los )uslos y los codos en ángulo recto con su cuerpo nervudo" Se inclin& %acia delante y un destello severo brill& en sus o+os castaños. pero las palabras re%usaban salir" A entonces co)prendi& con angustia que +a)ás saldrían. 8verdad: 4 (sí es. supo de qu3 se trataba" Entonces decidi& que %abía llegado el )o)ento de aclararle varias cosas a 'icole" !ontarle la %istoria de su )adre iba a ser un tanto di$ícil. pero las palabras no acudieron a su boca. estaba convencido de que el tie)po debía de %aber atenuado sus e)ociones" (doptando la actitud autoritaria del segundo o$icial de a bordo de #a Belle /arce. que estaba congelado en una e1presi&n de %orror.au1%all /ardens" Sinti3ndose ligera)ente asqueada al saber que ella no debía de %aber sido nada )ás que el re$le+o de su )adre para 3l.or qu3 no debo creer a Dobert Sa1on: 5Ml %a sido para )í la bondad personi$icada. no %ay )otivo para que te pongas así" Sucedi& %ace )uc%o tie)po y no se te puede culpar de . puesto que e1plicaba el porqu3 del asedio repentino y perseverante de Dobert.a)os. acept& la palabra de *iggins" 9enía que %acerlo. así es 4 respondi& *iggins apesadu)brado. porque en lo )ás %ondo de su coraz&n sabía que todo era verdad" 9enía que ser verdad. censurar lo que le acababa de relatar *iggins. 'icole se ec%& atrás y luc%& contra su relato ob+etivo y $río de que el %o)bre con quien %abía considerado por un )o)ento casarse y su propia )adre $ueron a)antes ad2lteros" #e de+& un desagradable< sabor a)argo en la boca. 'ic6. *iggins le orden& que de+ara de pasearse por la %abitaci&n co)o una gata en+aulada y que se sentara de una vez" 9ras una silenciosa batalla interior. traspasándola co)o cuc%illos a$ilados )ientras ella seguía sentada allí con el rostro pálido y tenso y o+os que parecían suplicar a *iggins que se retractara de aquellas palabras abo)inables" 0n estre)eci)iento de %orror y asco le sacudi& el cuerpo ante la idea repulsiva de que su propia )adre se %abía acostado con !%ristop%er y conocido la )agia )isteriosa de aquel cuerpo viril )ovi3ndose sobre ella. )uy contento de pronto por el desarrollo de los aconteci)ientos" . que parecían %aber perdido su %abitual brillo risueño" Entonces e)pez& a %ablar con lentitud y en tono cariñoso< 4 (%ora voy a contarte algo que creo que no sabes" 'o te va a gustar. pro$unda)ente a$ectado por su evidente a$licci&n. la )anera en que ella y Dobert le %abían usado co)o pantalla y para acabar el 2lti)o acto )onstruoso de Dobert" !ay& un pesado silencio en la %abitaci&n cuando ter)in& de %ablar. s&lo una especie de )elanc&lica co)pasi&n. estaban apretadas en la garganta" 9rag& saliva convulsiva)ente tratando de apartar de su )ente las cosas terribles y )onstruosas que *iggins %abía dic%o acerca de su )adre y !%ristop%er y de la vileza de la conducta de Dobert" . y con ade)án inseguro pas& distraída)ente la )ano por la cabeza donde el entrecano cabello castaño ya co)enzaba a clarear" Binal)ente. 'icole bu$& y se sent& con el cuerpo rígido contra los c&)odos co+ines del so$á de la sala de estar de !%ristop%er" En sus o+os topacio brillaban las lla)as de la rebeldía al decir< 4 8.or un )o)ento %abía creído que !%ristop%er no le %abía con$iado sus intenciones )atri)oniales.

uede que Si)on sea do)inante. 3l pregunt& con serenidad< 4 8>u3 te parece si e)piezas por el principio y )e cuentas lo que sabes: 8!uándo le di+o Degina eso a Dobert: 'icole vacil& sin ganas ya de seguir aquella conversaci&n I e)barazosa" -esvi& la )irada al %ablar" 4 *ace unas pocas se)anas $ui)os a pasar la velada a . *iggins" 4!o)o no le respondi&. al )enos 4 añadi& con sinceridad 4. *iggins y 'icole no le esperaban. ninguno que yo conozca" Dec%azando el recuerdo de su pasado que seguía obsesionándola. 3l se inclin& descuidada)ente contra el aparador de caoba con los brazos cruzados sobre el pec%o y escudriñ& el rostro que 'icole trataba de ocultar a su vista" . solt& con brusquedad< 4 *e %ablado con Dobert esta )añana y )e di+o que se %abía concertado un arreglo )atri)onial entre t2 y yo" !o)o si un rayo %ubiese caído sobre su cabeza. pens& con desesperaci&n. 3l te corresponde del )is)o )odo" Su entu)eci)iento e)pezaba a ceder y pregunt& ir&nica)ente< 4 *iggins. #ady -arby 4)ur)ur& lenta)ente y con convenci)iento" ()bos estaban de)asiado absortos en la conversaci&n co)o para prestar )uc%a atenci&n a lo que pasaba alrededor y en consecuencia se sobresaltaron cuando se abri& la puerta de golpe y !%ristop%er en persona entr& de repente" Sería i)posible decir cuál de los tres estaba )ás aso)brado" Sin duda.uedes %acer)e el $avor de e1plicar tu presencia aquí: =+alá no $uera tan consciente de su )asculinidad. y una vez ella se %ubo sentado. no debí %acer una bro)a tan )ala" 'o s3 si agradec3rtelo o )aldecirte" Sin e)bargo. pero %asta t2 )is)o ad)itirás que lo que 3l y yo %ace)os no está nada bien7 !reo que %as estado bebiendo de)asiado vino. te co)portarás de otra )anera y bueno. va)os. *iggins. !%ristop%er se qued& )irándola )ientras docenas de ideas alocadas cruzaban por su cabeza" 45'o seas ridícula7 4estall& $inal)ente4" !r3e)e. no puedes negar)e que !%ristop%er y t2 %ac3is una buena pare+a 4 replic& con descaro" 'icole trag& el resto del coñac y poni3ndose de pie. no %ay ning2n acuerdo.ero no lo ves. 'ic6. debes ad)itir que cuando eres a)able con !%ristop%er. aunque no sea )ás que porque a%ora entiendo las razones que e1plican )uc%as cosas que resultaban inco)prensibles" 4!all& y se $or)& una arruga en su $rente" !asi co)o pidiendo disculpas. clav& la )irada en el rostro bondadoso de *iggins y %abl& con torpeza< 4 !%ristop%er sí )e culpa" 4Sí.nada 4la consol& *iggins deseando no %aber abierto la boca" -espu3s de $orzarse a tragar uno o dos sorbos de coñac. !%ristop%er le o$reci& un asiento a 'icole. 8por casualidad estás tratando de %acer de casa)entero: Mste tuvo la candidez de sonro+arse y )ostrarse culpable" 4 Bueno. 'ic6.uede ser tan buena co)o conveniente. que quiera salirse con la suya en todo. pero no le $alta sentido co)2n" 5A s&lo alguien que carezca total)ente de sentido co)2n sería tan te)erario co)o para arreglar un )atri)onio entre nosotros dos7 'icole se trag& la r3plica violenta que estaba a punto de salir de sus labios y )usit&< 4 Es posible. )ur)ur&4< . una %o)bría que su propia )adre %abía despertado y seducido y que a%ora e+ercía una atracci&n casi irresistible en ella" 'icole vacil& y al ver que los o+os dorados la estudiaban con i)paciencia creciente. creo que por el )o)ento voy a agradec3rtelo. no )e cabe duda de ello 4con$es& con dolor *iggins4" 8. ella continu& en tono $atigado4< 'o te preocupes.au1%all /ardens" #ady -arby c%arl& unos )o)entos a solas con Dobert y se lo di+o entonces" Entrecerrando los o+os. y )e propongo llegar al $ondo de esto" (lguien debe de %aberle dic%o que %abía )atri)onio" 4 *izo una pausa tratando de recordar las palabras e1actas de Dobert4. pero Dobert estaba )uy seguro de lo que le %abía dic%o lady -arby" Designándose a lo inevitable. insisti& co