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COBRE

PROPIEDADES Y CARACTERISTICAS

PRODUCCION
Minera del cobre
El cobre nativo suele acompaar a sus minerales en bolsas que afloran a la superficie explotndose en minas a cielo abierto. El cobre se obtiene a partir de minerales sulfurados (80%) y de minerales oxidados (20%), los primeros se tratan por un proceso denominado pirometalurgia y los segundos por otro proceso denominado hidrometalurgia. Generalmente en la capa superior se encuentran los minerales oxidados (cuprita, melaconita), junto a cobre nativo en pequeas cantidades, lo que explica su elaboracin milenaria ya que el metal poda extraerse fcilmente en hornos de fosa. A continuacin, por debajo del nivel fretico, se encuentran las piritas (sulfuros) primarias calcosina (Cu2S) y covellina (CuS) y finalmente las secundariascalcopirita (FeCuS2) cuya explotacin es ms rentable que la de las anteriores. Acompaando a estos minerales se encuentran otros como la bornita(Cu5FeS4), los cobres grises y los carbonatos azurita y malaquita que suelen formar masas importantes en las minas de cobre por ser la forma en la que usualmente se alteran los sulfuros. La tecnologa de obtencin del cobre est muy bien desarrollada aunque es laboriosa debido a la pobreza de la ley de los minerales. Los yacimientos de cobre contienen generalmente concentraciones muy bajas del metal. sta es la causa de que muchas de las distintas fases de produccin tengan por objeto la eliminacin de impurezas

Metalurgia del cobre


La metalurgia del cobre depende de que el mineral se presente en forma de sulfuros o de xidos (cuproso u cprico). Para los sulfuros se utiliza para producir ctodos la va llamada pirometalurgia, que consiste en el siguiente proceso: Conminucin del mineral -> Concentracin (flotacin) -> fundicin en horno -> paso a convertidores -> afino -> moldeo de nodos -> electrorefinacin -> ctodo. El proceso de refinado produce unos ctodos con un contenido del 99,9% de cobre. Los ctodos son unas planchas de un metro cuadrado y un peso de 55 kg. Otros componentes que se obtienen de este proceso son hierro (Fe) y azufre (S), adems de muy pequeas cantidades de plata (Ag) y oro (Au). Como impurezas del proceso se extraen tambin plomo (Pb), arsnico (As) y mercurio (Hg).

Como regla general una instalacin metalrgica de cobre que produzca 300.000 t/ao de nodos, consume 1.000.000 t/ao de concentrado de cobre y como subproductos produce 900.000 t/ao de cido sulfrico y 300.000 t/ao de escorias. Cuando se trata de aprovechar los residuos minerales, la pequea concentracin de cobre que hay en ellos se encuentra en forma de xidos y sulfuros, y para recuperar ese cobre se emplea la tecnologa llamada hidrometalurgia, ms conocida por su nomenclatura anglosajona Sx-Ew. El proceso que sigue esta tcnica es el siguiente: Mineral de cobre-> lixiviacin-> extraccin-> electrlisis-> ctodo Esta tecnologa se utiliza muy poco porque la casi totalidad de concentrados de cobre se encuentra formando sulfuros, siendo la produccin mundial estimada de recuperacin de residuos en torno al 15% de la totalidad de cobre producido.

Tratamientos trmicos del cobre


El cobre y sus aleaciones permiten determinados tratamientos trmicos para fines muy determinados siendo los ms usuales los de recocido, refinado y temple. El cobre duro recocido se presenta muy bien para operaciones en fro como son: doblado, estampado y embutido. El recocido se produce calentando el cobre o el latn a una temperatura adecuada en un horno elctrico de atmsfera controlada, y luego se deja enfriar al aire. Hay que procurar no superar la temperatura de recocido porque entonces se quema el cobre y se torna quebradizo y queda inutilizable. El refinado es un proceso controlado de oxidacin seguida de una reduccin. El objetivo de la oxidacin es eliminar las impurezas contenidas en el cobre, volatilizndolas o reducindolas a escorias. A continuacin la reduccin es mejorar la ductilidad y la maleabilidad del materia. Los tratamientos trmicos que se realizan a los latones son principalmente recocidos de homogeneizacin, recristalizacin y estabilizacin. Los latones con ms del 35% de Zn pueden templarse para hacerlos ms blandos. Los bronces habitualmente se someten a tratamientos de recocidos de homogeneizacin para las aleaciones de moldeo; y recocidos contra dureza y de recristalizacin para las aleaciones de forja. El temple de los bronces de dos elementos constituyentes es anlogo al templado del acero: se calienta a unos 600 C y se enfra rpidamente. Con esto se consigue disminuir la dureza del material, al contrario de lo que sucede al templar acero y algunos bronces con ms de dos componentes.

USOS
Ya sea considerando la cantidad o el valor del metal empleado, el uso industrial del cobre es muy elevado. Es un material importante en multitud de actividades econmicas y ha sido considerado un recurso estratgico en situaciones de conflicto.

Cobre metlico
El cobre se utiliza tanto con un gran nivel de pureza, cercano al 100%, como aleado con otros elementos. El cobre puro se emplea principalmente en la fabricacin de cables elctricos.

Electricidad y telecomunicaciones

El cobre es el metal no precioso con mejor conductividad elctrica. Esto, unido a su ductilidad y resistencia mecnica, lo han convertido en el material ms empleado para fabricar cables elctricos, tanto de uso industrial como residencial. Asimismo se emplean conductores de cobre en numerosos equipos elctricos como generadores, motores y transformadores. La principal alternativa al cobre en estas aplicaciones es el aluminio. Tambin son de cobre la mayora de los cables telefnicos, los cuales adems posibilitan el acceso a Internet. Las principales alternativas al cobre para telecomunicaciones son la fibra ptica y los sistemas inalmbricos. Por otro lado, todos los equipos informticos y de telecomunicaciones contienen cobre en mayor o menor medida, por ejemplo en sus circuitos integrados, transformadores y cableado interno.

Medios de transporte
El cobre se emplea en varios componentes de coches y camiones, principalmente los radiadores (gracias a su alta conductividad trmica y resistencia a la corrosin), frenos y cojinetes, adems naturalmente de los cables y motores elctricos. Un coche pequeo contiene en total en torno a 20 kg de cobre, subiendo esta cifra a 45 kg para los de mayor tamao. Tambin los trenes requieren grandes cantidades de cobre en su construccin: 1 - 2 toneladas en los trenes tradicionales y hasta 4 toneladas en los de alta velocidad. Adems las catenarias contienen unas 10 toneladas de cobre por kilmetro en las lneas de alta velocidad. Por ltimo, los cascos de los barcos incluyen a menudo aleaciones de cobre y nquel para reducir el ensuciamiento producido por los seres marinos.

Construccin y ornamentacin
Una gran parte de las redes de transporte de agua estn hechas de cobre o latn, debido a su resistencia a la corrosin y sus propiedades anti-bacterianas, habiendo quedado las tuberas de plomo en desuso por sus efectos nocivos para la salud humana. Frente a las tuberas de plstico, las de cobre tienen la ventaja de que no arden en caso de incendio y por tanto no liberan humos y gases potencialmente txicos El cobre y, sobre todo, el bronce se utilizan tambin como elementos arquitectnicos y revestimientos en tejados, fachadas, puertas y ventanas. El cobre se emplea tambin a menudo para los pomos de las puertas de locales pblicos, ya que sus propiedades antibacterianas evitan la propagacin de epidemias. Dos aplicaciones clsicas del bronce en la construccin y ornamentacin son la realizacin de estatuas y de campanas. El sector de la construccin consume actualmente (2008) el 26% de la produccin mundial de cobre.

Monedas
Desde el inicio de la acuacin de monedas en la Edad Antigua el cobre se emplea como materia prima de las mismas, a veces puro y, ms a menudo, en aleaciones como el bronce y el cupronquel. Ejemplos de monedas que incluyen cobre puro:

Las monedas de uno, dos y cinco cntimos de euro son de acero recubierto de cobre. La moneda de un centavo de dlar estadounidense es decinc recubierto de cobre. Ejemplos de monedas de cupronquel: Disco interior de la moneda de un euro y parte exterior de la moneda de dos euros. Monedas de 25 y 50 cntimos de dlar estadounidense. Monedas espaolas de 5, 10, 25, 50 y 200 pesetas acuadas desde 1949. Ejemplos de monedas de otras aleaciones de cobre: Las monedas de diez, veinte y cincuenta cntimos de euro son de oro nrdico, una aleacin que contiene un 89% de cobre. Las monedas argentinas de 5, 10, 25 y 50 centavos de peso en su versin dorada, son de 92% de cobre y 8% de aluminio.

Otras aplicaciones
El cobre participa en la materia prima de una gran cantidad de diferentes y variados componentes de todo tipo de maquinaria, tales como casquillos, cojinetes, embellecedores, etc. Forma parte de los elementos de bisutera, bombillas y tubos fluorescentes, calderera, electroimanes, monedas, instrumentos musicales de viento, microondas, sistemas de calefaccin y aire acondicionado. El cobre, el bronce y el latn son aptos para tratamientos de galvanizado para cubrir otros metales.