You are on page 1of 4

Self - Explaining and Forgiving Roads

The yearly cost of road accidents in the countries which are part of the European 
Union is estimated to be around 160 billion euros. Beyond the monetary cost, the 
human grief and suffering is incalculable. Across the globe we are no better. 
Approximately 1.2 million people die every year in road accidents and more than 50 
million are seriously injured. Road accidents are a leading cause of death in people 
between the ages of 10­24.

Alarming figures when you look at it on paper.

Most of these accidents are caused because of human mistakes. To err is human 
seems to come with a baggage of death and lifelong suffering. Since accidents are 
caused by human error, the obvious solution has been to educate humans. So all the 
initiatives have focused on educating the driver (I see people whizzing past huge 
hoardings saying Speed thrills but kills), having motors to adhere to tougher 
guidelines and finally strict enforcement. However this approach has not really 
helped much with no significant drop in accidents.

Around the turn of the century various countries got together and started the 
European Road Assessment Programme (EuroRAP) an initiative to reduce death 
and serious injuries on Europe's roads. From here emerged the concept of Self­ 
Explaining and Forgiving Roads.

The vision of "The self explaining and forgiving road" is a new way of thinking in 
planning and designing road infrastructure. Design of roads must focus on simplicity 
and clearness instead of complexity and ambiguity. Whatever we do about design ­ 
including use of information technology ­ with the aim to help the road users to 
manage traffic situations in a safe manner ­ road users will make mistakes and 
accidents will occur. The higher the speed the more serious the consequences will 
be from making mistakes in traffic. (ARRB Conference October 2006)

Self­explaining roads are designed and constructed to evoke correct expectations 
from road users, eliciting proper driving behaviour. Forgiving roads are designed and 
constructed to avoid and / or mitigate negative consequences of driving errors.
Finally many governments agreed that humans are liable to error and just because 
they have committed an error they should not have to be punished with 
consequences upto death. Thus was born the concept of forgiving roads. A road 
which would forgive and minimise the impact of a mistake, which recognised that 
mistakes were inevitable and would try to minimise the impact of an accident. So 
rather than people having to protect themselves from oncoming obstacles in case 
they have skidded, the obstacles were themselves moved away as far as possible. 
And obstacles which could not be moved away were made flexible; so as to cause 
minimum damage. For years we had tried to convince people not to sleep while 
driving. And we are yet to succeed. But the consequences were dramatic, to the 
extent of death. So while education was still important, roads were made forgiving. 
So now you had rumbling strips at the edges and the divider. So if you were going 
towards the edges the car would start vibrating and hopefully you would wake up 
before you hit the edge. And hopefully the flexible objects would cause less damage 
even if you hit them..
Also was added the concept of self ­ explaining, an approach which forces you or 
makes it very easy to follow traffic guidelines. Roads which would shout out about 
themselves so that humans caused less mistakes. A bright colored 3d divider so 
obvious that nobody could miss it.

From childhood students are taught to look right, look left, and look right again before 
crossing the road. But just because you did not pay attention in school does not 
mean that you should be run over by a car. From here emerged the concept of 
Pedestrian refuges.

Pedestrian refuge islands are raised median islands that provide a location for 
pedestrians to safely wait for a gap in the traffic so they can finish crossing the road. 
This makes crossing the road easier for pedestrians by allowing them to cross in two 
stages and deal with one direction of traffic flow at a time. 
( Easier than the 
looking in all directions. This approach becomes critical in cases of major 
intersections which could have sixteen or more points of conflict 

Not only was it made easy to follow driving guidelines but in various cases the 
guidelines were created such that people would be forced to follow them. Roads 
were created in such a way that you would automatically avoid mistakes. So straight 
roads were curved forcefully to make sure that you would not take it easy and sleep. 
Or instead of crossings many roads had roundabouts. The fact that roundabouts are 
difficult to manoeuvre makes people more conscious and reduces the number of 
accidents. Sometimes increasing the effort may be beneficial if it reduces the errors  
in the system

So why should most of us who have nothing to do with designing roads learn about 
Self­Explaining and Forgiving Roads. Well because this same approach can make 
highly usable Websites and also gives us insight into better Project management 

But first to Websites. Look at Google, the number one search engine. It is designed 
on similar ground either accidentally (no pun intended) or intentionally.
Self Explaining ­ That is an obvious one. With one text box and one button in the 
page how many mistakes can you make anyways?
And then the Suggestions as You Type reduce the number of errors you make. It 
also points me towards the right direction without having to read any signboards.

The forgiving nature of Google is more interesting. So type 
or and you still reach google. Type "self forgivng" in the 
search box and it will ask you if you meant "self forgiving". Rather than you getting 
frustrated that you are not getting any relevant results and then breaking the laptop, it 
points out the possible error and saves mass destruction.

And what do we as project managers have to learn from all this. Plenty actually. A lot 
of the pain from the systems and environment can be taken away if we design them 
in the same way as the self­explaining and forgiving roads.

The forgiving roads approach tells us to create systems with the objective of 
a) Minimising the error caused by humans 
b) Understand that beyond whatever we do, we will cause errors. So create a system 
which minimises the damage if an error is caused.

This is in sharp contrast with the traditional approach where systems have been 
designed for intelligent, sensible and logical people to work in an efficient way.
But won't the approach increase the effort like the roundabouts. Definitely. But like 
the forgiving roads creating small local problems to sort out the global problem of 
accidents, we also create systems which might increase the initial effort but reduce 
the errors in the system. And since a significant effort of a project to the tune of 40­
60% is in rework, we significantly reduce the overall effort.
This approach teaches us some interesting things ­

a) Not to plan activities back to back because then the system is not forgiving. A 
delay in one activity creates a cascading effect which leads to all the other activities 
having to be rescheduled and maybe even lead the whole project getting delayed

b) It points out that most probably the agile approach of creating User Stories is a 
good approach. Like the pedestrian refuge it allows us to only focus on a few 
activities at a time. The User Stories approach creates small islands between tasks 
which reduce the effort of trying to understand the magnitude of the whole project 
every day and just focus on a few tasks.

c) Daily deadlines are bad because it assumes that humans will work methodically 
and systematically something against the human grain. Shifting to more forgiving 
models of one or two weeks could be more desirable

d) Rather than pretend that the Parkinson's Law ("Work expands to fill the time 
available") and the Student Syndrome ("Given a deadline, people tend to wait until 
the deadline is nearly here before starting work.") do not exist or ticking the team off 
every day a better approach is to create short iterations where work automatically 
gets timeboxed forcing people to complete their work. It is the same thing which I had 
discussed in shifting things from being Important to being urgent.

e) Having good versioning systems. Versioning systems are designed to forgive 
humans who realise that they need the document five seconds after they have 
pressed Shift­Delete. Versioning systems allow people to make mistakes and recover 
without telling the Project Manager that they need two days to recode the module.

It is interesting this new thought process. From trying to create a disciplined and 
structured set of humans to creating simple systems which understand and work with 
rather than against human beings. Maybe we will see more of this in day to day 
objects as I still try to figure out how to scroll through excel sheets on my Blackberry.