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 El águila de plata

     

Ben Kane

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 El águila de plata

Ben Kane

BEN KANE 

EL ÁGUILA  
DE PLATA 

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 El águila de plata

Ben Kane

ÍNDICE 

RESUMEN ................................................................................... 6  Capítulo 1  .................................................................................. 7  Capítulo 2  ................................................................................ 27  Capítulo 3  ................................................................................ 47  Capítulo 4  ................................................................................ 66  Capítulo 5  ................................................................................ 80  Capítulo 6  ................................................................................ 95  Capítulo 7  .............................................................................. 109  Capítulo 8  .............................................................................. 125  Capítulo 9  .............................................................................. 140  Capítulo 10  ............................................................................ 150  Capítulo 11  ............................................................................ 169  Capítulo 12  ............................................................................ 178  Capítulo 13  ............................................................................ 187  Capítulo 14  ............................................................................ 204  Capítulo 15  ............................................................................ 215  Capítulo 16  ............................................................................ 230  Capítulo 17  ............................................................................ 241  Capítulo 18  ............................................................................ 262  Capítulo 19  ............................................................................ 278  Capítulo 20  ............................................................................ 294  Capítulo 21  ............................................................................ 306  Capítulo 22  ............................................................................ 319  Capítulo 23  ............................................................................ 333  Capítulo 24  ............................................................................ 346  Capítulo 25  ............................................................................ 353  Capítulo 26  ............................................................................ 367  Capítulo 27  ............................................................................ 383  NOTA DEL AUTOR  .................................................................. 411  GLOSARIO .............................................................................. 414   

 

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Para mi extraordinaria esposa Sair,   sin cuyo amor, apoyo y tolerancia   todo me parecería mucho más difícil.  Este libro es para ti. 

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  RESUMEN 

«La legión olvidada» –diez mil legionarios que fueron capturados por los partos– ha partido hacia Margiana, en las fronteras del mundo conocido. En ella se encuentran el gladiador Romulus, el galo Brennus y el vidente Tarquinius. Un ataque sangriento de las tribus escitas deja un reguero de muerte y destrucción, y plantea un nuevo peligro para Romulus y sus compañeros. Pronto, la legión olvidada se encontrará con su mayor amenaza, una que puede significar su aniquilación… o su gloria. Y aunque parece que no hay ninguna posibilidad tangible de volver a Roma, un nuevo dios, Mitras, ofrece un rayo de esperanza…

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  Capítulo 1 

El Mitreo 
Este de Margiana, invierno de 53‐52 a. C. 
Los partos se detuvieron por fin a unos dos kilómetros del fuerte. Cuando cesó el  crujido  continuo  de  las  botas  y  las  sandalias  sobre  el  terreno  helado,  un  silencio  sobrecogedor  se  apoderó  del  lugar.  Las  toses  amortiguadas  y  el  tintineo  de  las  cotas  de  malla  se  desvanecieron,  absorbidos  por  el  aire  gélido.  Aún  no  había  oscurecido  por  completo,  lo  cual  permitió  a  Romulus  hacerse  una  idea  de  su  destino:  la  pared  anodina  de  un  despeñadero  de  erosionadas  rocas  parduscas  que  conformaban  el  margen  de  una  cordillera  baja.  Al  escudriñar  la  oscuridad  que  iba  cerniéndose  sobre  el  lugar,  el  soldado  joven  y  robusto  intentaba  discernir  el  motivo  que  había  conducido  a  los  guerreros  hasta  allí.  No  había  edificios  ni  estructuras  a  la  vista,  y  el  sendero  serpenteante  que  habían  seguido  parecía  desembocar  al  pie  del  despeñadero.  Enarcó  una  ceja  y  se  volvió  hacia  Brennus,  su  amigo,  que  era  como  un  padre para él.  —Por Júpiter, ¿qué estamos haciendo aquí?  —Tarquinius  sabe  algo  —masculló  Brennus,  encogiendo  sus  enormes  hombros  bajo la gruesa capa militar—. Para variar.  —¡Pero  no  nos  lo  quiere  decir!  —Romulus  ahuecó  las  manos  y  se  sopló  en  ellas  para intentar evitar que los dedos y la cara se le entumecieran por completo. La nariz  aguileña ya ni la sentía.  —Todo se acaba descubriendo —repuso el galo con trenzas, riendo por lo bajo.  Romulus dejó de protestar. Su ansia no agilizaría el proceso. Paciencia, pensó.  Ambos  hombres  vestían  jubones  a  ras  de  piel.  Y  encima  de  éstos,  llevaban  las  habituales  cotas  de  malla.  Pese  a  protegerlos  bien  de  las  hojas  de  las  espadas,  los  gruesos anillos de hierro les absorbían el calor corporal. Las capas y bufandas de lana  y  el  forro  de  fieltro  de  los  cascos  de  bronce  con  penacho  ayudaban  un  poco,  pero  los 

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pantalones  rojizos  hasta  la  pantorrilla  y  las  cáligas  de  gruesos  tachones  dejaban  al  descubierto demasiada piel como para sentirse a gusto.  —Ve  a  preguntarle  —instó  Brennus  con  una  sonrisa—.  Antes  de  que  se  nos  caigan los huevos.  Romulus sonrió.  Ambos  habían  pedido  una  explicación  al  arúspice  etrusco  cuando  éste  había  aparecido  hacía  un  rato  en  el  cuarto  del  barracón,  donde  el  ambiente  estaba  muy  cargado.  Como  de  costumbre,  Tarquinius  no  soltó  prenda,  pero  había  musitado  algo  sobre  una  petición  especial  de  Pacoras,  su  comandante.  Y  la  posibilidad  de  ver  si  había  manera de  salir de Margiana.  Como  no  querían  dejar  marchar  solo a  su  amigo,  también ellos decidieron aprovechar la oportunidad de obtener más información.  Los  últimos  meses  habían  supuesto  un  agradable  descanso  tras  las  luchas  sin  tregua  de  los  dos  años  anteriores.  Sin  embargo,  poco  a  poco,  la  vida  en  el  fuerte  romano  se  fue  convirtiendo  en  una  rutina  entumecedora.  El  entrenamiento  físico  iba  seguido  de  las  guardias,  mientras  que  la  reparación  de  los  pertrechos  sustituía  a  las  prácticas  de  desfile.  Las  rondas  ocasionales  tampoco  ofrecían  demasiada  diversión.  Ni  siquiera  las  tribus  que  saqueaban  Margiana  se  mantenían  activas  durante  la  temporada invernal.  Así  pues,  el ofrecimiento de  Tarquinius  parecía  un regalo  de  los  dioses.  No obstante, lo que motivaba a Romulus aquella noche era algo más que la mera  búsqueda  de  emociones.  Estaba  desesperado  por  oír  ni  que  fuera  la  menor  mención  de  Roma.  Su  ciudad  natal  estaba  en  el  otro  extremo  del  mundo,  separada  por  miles  de  kilómetros  de  paisaje  inhóspito  y  pueblos  hostiles.  ¿Existiría  la  posibilidad  de  regresar  a  ella  algún  día?  Como  casi  todos  sus  compañeros,  Romulus  soñaba  día  y  noche  con  esa  posibilidad.  Allá  en  los  confines  del  mundo,  no  había  ninguna  otra  cosa  a  la  que  aferrarse,  y  aquella  misteriosa  excursión  quizás  arrojara  un  rayo  de  esperanza.  —Esperaré  —contestó  al  final—.  Después  de  todo,  nos  ofrecimos  voluntarios  para  venir.  —Dio  un  zapatazo  de  resignación  con  cada  pie.  El  escudo  oval  alargado,  o scutum, que  llevaba colgado de  una  cinta  de  cuero,  se  le  balanceó  en  el  hombro  con  el  movimiento—.  Y  ya  has  visto  de  qué  humor  está  Pacorus.  Probablemente  me  cortaría los huevos por preguntar. Prefiero que se me hielen.  Brennus soltó una risotada atronadora.  Pacorus,  bajito  y  moreno,  iba  en  cabeza;  vestía  un  jubón  muy  ornamentado,  pantalones  y  botines,  además  de  una  gorra  parta  cónica  y  una  larga  capa  de  piel  de  oso para abrigarse. Bajo la piel, le ceñía la cintura un delicado cinturón de oro del que  colgaban  dos  puñales  curvos  y  una  espada  con  la  empuñadura  llena  de  incrustaciones.  Pacorus,  un  hombre  valiente  pero  despiadado,  lideraba  la  Legión  Olvidada,  los  vestigios  de  un  numerosísimo  ejército  romano  que  el  general  parto 

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 resonaba en sus oídos el mantra de Brennus. En más de una ocasión. «Mata o te  matarán».  también  llevaban  dos  jabalinas  con  punta  de  hierro.  iban  armados  con  un  cuchillo  largo.  contrastaban  claramente  con  ellos.  a  lo  largo  de  casi  dos  años  sólo  había  sufrido  una  herida  realmente  grave. eran ante todo un pueblo  de  arqueros  sumamente  hábiles. listo para  usar.  Si  se  pareciera  más  a  César.  «Menudo  imbécil  arrogante  —pensó  Romulus—. ahora los amigos no  eran más que tres de sus soldados rasos.»  En  vez  de  cosechar  fama  y  gloria. la  madre.  El  político.  Pensó  en  lo  irónico  que  resultaba  pasarse  la  vida  cambiando  de  amo.  Aunque  no  era  tan  gratuitamente  cruel  como  Gemellus. Junto con Tarquinius.  En  época  de  vacas  flacas.  Luego.  su  hermana  melliza  y  él.  Sus  compañeros.  enseguida  habría  sido  víctima  de  aquel  entorno  tan  salvaje.  el  lanista  del  Ludus  Magnus. El águila de plata Ben Kane Sureña había derrotado el verano anterior.  les  colgaba  una  fina  vaina  lo  suficientemente  grande  para  albergar  el  arco  compuesto  recurvado  y  una  reserva  de  flechas.  la  escuela  de  gladiadores  más  importante  de  Roma. La  sonrisa le arrugó las  facciones  cuando  advirtió  que  Brennus  hacía  lo  mismo. Los partos.  una  noche.  de  la  cadera  derecha.  Romulus  se  consideraba  afortunado  por  no  haber  tenido  que  enfrentarse  a  ninguno  de  ellos  en  la  arena.  una  veintena  de  los  mejores  guerreros  de  Pacorus.  No  obstante.  y  con  capas  de  lana  abiertas  por  los  lados  en  vez  de  pieles  gruesas.  o  pila. en el ludus también había conocido a Brennus.  Cualquier  parto  podía  lanzar  media  docena  de  astas  en  el  tiempo  que  un  hombre  tarda  en  dar  cien  pasos  corriendo.  Romulus volvía a ser prisionero. y con puntería para matar.  Al  recordarlo. el cruel comerciante propietario de toda su familia: Velvinna.  Fabiola.  Se  alistaron  en  el  ejército  como  mercenarios  y  el  general  Craso  se  convirtió  en  su  nuevo  amo.  Romulus  escupió.  el  único  interés  de  Memor  estribaba  en  preparar  a  esclavos  y  criminales  para  luchar  y  morir  en  la  arena.  se  había  visto obligado a acabar con la vida de un hombre.  una  reyerta  callejera  se  les  había  ido  de  las  manos  y  los  amigos  habían  tenido  que  huir  de  Roma  juntos.  millonario  y  miembro  del  triunvirato  que  gobernaba  Roma. diestros en el manejo de muchas armas.  cuya  brutalidad  superaba  incluso  la  de  ~9~ .  Los  partos. Romulus le dedicó una  mirada  de  agradecimiento.  Romulus  comprobó  que  el  gladius  corto  y  de  doble  filo  estuviera  suelto  en  su  vaina.  Julio  César  y  Pompeyo  Magno.  Para  sobrevivir  en  el  ludus.  Por suerte. Craso  había  conducido  a treinta  y  cinco  mil  hombres  a una derrota  sangrienta  e  ignominiosa  en  Carrhae. y el puñal con mango de hueso que llevaba al otro lado del cinturón.  Al  igual  que  todos  los  soldados  romanos.  buscaba  desesperadamente  el  reconocimiento  militar  del  que  gozaban  sus  otros  dos  colegas. Estos gestos se habían convertido en instintivos  para él.  El  primero  había sido Gemellus.  ya  estaríamos  todos  en  casa.  Sin  la  amistad  del  galo.  Vestidos  con  versiones  más  sencillas  del  atuendo  de  su  superior.  Gemellus  había  vendido  a  Romulus  con  trece  años  a  Memor.  La  vida  de  los  hombres  no  significaba  nada  para  él.

  «Mitra  —pensó—.  Un  rubí  que  ~10~ . pero no veía nada.  Ni rastro de nada. pues ya no estaba tan convencido de que su decisión  hubiera  sido  la  correcta.»  Pacorus ya no podía contenerse.  Puestos  a  elegir  entre  que  les  vertieran  oro  fundido  por  la  garganta.  —Eres  un  charlatán.  Ascenderte  a  centurión fue un error garrafal. El águila de plata Ben Kane Memor. rayaba en la petulancia.  Romulus exhaló un suspiro.  Tarquinius  miró  hacia  el  otro  lado  a  propósito.  Era  como  si  el  parto  hubiera  olvidado  que  él.  Tarquinius.  un  tercio  del  ejército.  Romulus y sus compañeros se habían decantado por esta última opción.  El comandante desvió los ojos ligeramente hacia la derecha. Bactria y Escitia. y  llevaba  un  pendiente  de  oro  en  la  oreja  derecha.  Varios guerreros rieron burlonamente.  Tarquinius escudriñó la ladera de roca con sus ojos oscuros.  había  proporcionado  su  arma  secreta  a  la  Legión  Olvidada.  Daba  la  impresión  de  que  iban  a  pasar  el  resto  de  sus  días  luchando  contra  los  enemigos  históricos  de  sus  captores:  tribus  nómadas  asalvajadas  de Sogdia. el arúspice prescindía de la capa: quería estar completamente alerta.  Estaba ahí para averiguar si ese desventurado destino podía evitarse.  Siempre  lo  he  sabido  —gruñó  Pacorus—.  —No está ni a treinta pasos de distancia —se mofó.  —¿Y bien? —preguntó Pacorus—. a ojos de los demás.  Los  muchos  años  de  formación  al  lado  de  Olenus.  El aspecto de Tarquinius  difería del  de  los demás:  tenía  unos  rizos  rubios  sujetos  por una cinta  que  le  despejaba  el rostro  delgado. ¿Ves la entrada?  Tarquinius  frunció  ligeramente  el  ceño.  del  hombro  derecho.  pensó  el  arúspice  con  amargura.  de  pómulos  marcados.  Tarquinius  se  tomó  la  molestia  de  dirigir  la  vista  hacia  donde  el  comandante  había  mirado  hacía  un  momento.  Enséñame tu templo.  Con  toda  tranquilidad.  El  etrusco  vestía  una  pechera  de  piel  cubierta  de diminutos aros de bronce entrelazados y una falda corta de centurión con el ribete  de  cuero.  El  Grande.  A  diferencia  de  sus  compañeros.  pero  no  respondió.  un  hacha  de  guerra  de  doble  filo  sujeta  con  una  correa.  De  la  espalda  le  colgaba  un  morral  pequeño  y  gastado.  le  habían  enseñado  a  hacer  gala  de  una  paciencia infinita que.  su  mentor.  ser  crucificados  o  servir  en  una  fuerza  fronteriza  del  límite  oriental  indefinido  de  Partia.  Observó  el  despeñadero  fijamente durante un buen rato.  habían  hecho  prisioneros  a  los  supervivientes:  aproximadamente.

  el  etrusco parecía haberla perdido.  lo  cual  les  permitía  soportar  las  flechas  de  arcos  recurvados  que  antes  podían  con  todo.  Las  superficies  erosionadas  estaban  repletas  de  inscripciones y grabados.  se  había  convertido  en  su  compañero diario. señalando al frente con la llama.  la  mayor  fuente  de  información  de  todos  los  arúspices.  que  surgía  del  interior  de  la  tierra  para  engullirlos a todos.  Los  sacrificios  de  gallinas  y  corderos.  Gracias  a  él  habían  aniquilado  a  1a.  Tarquinius  observaba  cada  nube.  habían  resultado  inútiles  una  y  otra  vez. Pelirrojo y de piel azulada.  un  toro  agachado  y  una  corona  ornamentada  de  siete  rayos.  no  le  proporcionaban ninguna pista.  caviló  Tarquinius  cansinamente.  Además. No obstante.  sus  conocimientos  médicos  habían  salvado  la  vida  de  numerosos  soldados  heridos.  Para  lo  cual  no  faltaba  mucho. caminaba a la sombra de Pacorus.  Nunca  he  sufrido  tamaña  sequía  de  visiones.  Plasta  el  momento.  inmensa  banda  de  guerreros  sogdianos  que  arrasaban  pueblos  a  su  paso  por  Margiana.  el  demonio  etrusco  del  Hades.  Y.  Los  dioses  deben  de  estar  realmente  furiosos  conmigo. no se atrevió a replicar.  os  lo  voy  a  enseñar.  y  en  cierto  modo  a  sus  amigos.  Su  ascenso  a  centurión  era  un  reconocimiento  tácito  de  todo  aquello. con  la  boca  repleta  de  dientes  babosos  dispuestos  a  despedazar  a  Tarquinius  cuando  la  paciencia  del  comandante  llegara  a  su  fin.  por  primera  vez  en  su  vida.  pero  sin  ver  nada  realmente  significativo. Tarquinius no lo entendía.  armas  capaces  de  mantener  a  raya  a  cualquier  caballería. Justo delante había una zona bien cuidada  de  adoquines  prácticamente  iguales.  lo  que  había  protegido  a  Tarquinius.  Habían  dispuesto  unas  pesadas  losas  de  piedra  de  manera  que  formaran  un  orificio  cuadrado. El águila de plata Ben Kane Olenus  le  había  regalado  hacía  años  les  había  permitido  comprar  la  seda  que  incluso  ahora  cubría  los  scuta  de  más  de  cinco  mil  hombres.  Sus  hígados  púrpura.  El  temor.  Los  demás  lo  siguieron. Tarquinius se acercó para mirar y reconoció la silueta de un  cuervo.  Pacorus  era  el  dueño  de  sus  vidas.  de  la  tortura  o  la  muerte  había  sido  el  temor  del  comandante  a  su  capacidad  profética.  Nada.  ¿Acaso  aquella  silueta era la de un gorro frigio? Se parecía a los gorros de pico romo que llevaban los  ~11~ . ¡Mirad! —ordenó.  Tarquinius abrió los ojos como platos.  No  hacía  falta  ser  arúspice  para  interpretar  el  lenguaje  corporal  de  Pacorus.  y  de  la  estima  que  le tenía la tropa.  Era  como  un  fragmento  de  cuerda  tan  tensa  que  podía  romperse  en  cualquier momento. «Hace casi veinte años que  soy  arúspice  —pensaba  con  amargura—.  cada  ráfaga  de  viento  y  cada  pájaro  y  animal  que  veía.  Había  sido  idea  suya  que  forjaran  miles  de  lanzas  largas.  Durante  meses  había  puesto  en  práctica  su  ingenio.  —Le  arrebató  la  antorcha  a  un  guarda  y  encabezó  la  marcha.  que  solían  ser  un  método  excelente  de  adivinación.  una  emoción  nueva  para  Tarquinius.  Se  detuvo  a  tan  sólo veinte pasos—.»  Le  vino  a  la  cabeza  Caronte.  En  el  centro  del  suelo  había  una  gran  abertura  hecha  a  mano.  —Por  lo  más  sagrado  —espetó  Pacorus—.

 Si tus palabras resultan poco convincentes. Sobrevivir  era más importante que obtener información sobre el mitraísmo.  aunque  con  poco  éxito.  no  él.  tuvieran  que  pagar  por  sus  fracasos.  Si  los  dioses  no  le  concedían  una  visión  significativa  en  el  Mitreo.  los  otros  dos  habían  llegado  a  confiar  en  Tarquinius  con  los  ojos  cerrados.  Quizás  ahora. habían seguido su consejo y se  habían  quedado.  el  parto  retiró  la  vista.  esa  constatación  fue  como  ceniza  en  su  boca  seca.  Mitra  me  enviará  una  señal.  al  cabo  de  unos  instantes.  pero  el  corazón  se  le  inundaba  de  culpabilidad  al  pensar  que  el  grandullón  y  valiente  Brennus.  Enfurecido.  Aquel  pequeño  detalle  resultaba  intrigante.  la  impenetrable  niebla  de  los  tiempos  empezara  a  disiparse.  porque  se  trataba  de  un  posible  vínculo  con  los  orígenes inciertos del pueblo de Tarquinius.  el  joven  al que había  llegado  a  querer  como  a  un  hijo. Delante de ti.  ¿Por  qué  había  insistido  en  que  sus  amigos  lo  acompañaran  aquella  noche?  No  había  sido  más  que  un  ligero  presentimiento.  como  siempre.  Tarquinius  no  sufría  por  su  persona. según  la  leyenda. Se  habían  conocido  poco  después  de  alistarse  en  el  ejército  de  Craso.  pensó  con  una  punzada  de  emoción.  Allí  era  Pacorus  quien  tenía  la  sartén  por  el  mango.  acabarían  todos  muertos.  Entrar sin cumplir ese requisito se castiga con la muerte.  —Se te permite entrar con el fin de predecir mi futuro y el de la Legión Olvidada  —anunció Pacorus—.  ~12~ .  Tarquinius hizo una mueca y el placer que sentía fue desapareciendo. ¡No puede ser!»  —Que  así  sea  —proclamó  con  su  mejor  tono  profético—.  «Esto  no  puede  acabar  ni  así  ni  ahora  —pensó  Tarquinius  con vehemencia—. Gracias a  la  precisión  de  sus  adivinaciones.  Y.  Tarquinius  lo  observó  fijamente  controlando  sus  emociones.  pensó  el  arúspice.  Sin  embargo.  La  cosa  no  acababa  allí.  aquí  en  el  este. En Asia Menor existían vestigios de su civilización.  en  un  Mitreo  sólo  entran  los  creyentes  —anunció  Pacorus—.  y  Romulus.  con  lo  que  habían  unido  ciegamente  su  destino  a  él.  El  anciano  había  predicho  que  quizá  descubriera más viajando a Partía y más allá.  Tarquinius  fulminó  a  Pacorus  con  la  mirada.  Había  pocas  cosas  capaces  de  emocionar  a  Tarquinius  y  ésta  era  una  de  ellas.  donde  habían  trabado una  fuerte  amistad.  —Normalmente.  Olenus  había  acertado.  provenían  de  mucho  más  lejos.  Al  igual  que  Mitra.  ante la posibilidad de huir al amparo de la oscuridad.  «Sigo  teniendo  cierto  poder». morirás.  Los  dos  se  dejaban  asesorar  por  él.  —Pero antes —musitó Pacorus desviando la mirada hacia Romulus y Brennus—.  Después  de  Carrhae.  Había  dedicado  varios  años  de  su  vida  a  buscar  pruebas  del  pasado  etrusco.  tus amigos serán asesinados lenta y dolorosamente.  Antes  de  colonizar  el  centro  de  Italia  muchos  siglos  atrás.  los  etruscos  habían  viajado desde el este. El águila de plata Ben Kane arúspices  desde  el  albor  de  los  tiempos. pero.

  Nos  quedamos  todos  aquí  hasta que Pacorus quiera.  Ansioso  por  saber  más.  Romulus  compartía  ese  sentimiento.  captores  y  cautivos  no  se  tenían  demasiado  aprecio.  —¡Ahí  no  baja  nadie  más!—gruñó  uno—.  y  plantaron  las  antorchas  en  los  huecos  colocados  estratégicamente  entre  las  losas. aguardó.  El  guardaespaldas  personal  de  Pacorus.  llevándose  las  manos  a  las  aljabas—. pero no había visto que  se  trataba  de  una  entrada. Se había fijado en las losas grandes con forma.  Pacorus enseñó la dentadura con actitud expectante. u otros.  Aquellos  hombres  habían ayudado a matar a sus camaradas en Carrhae. con un puñal preparado en la mano derecha.  fue  el  único  que los siguió.  Además.  pero  media  docena de partos le bloquearon el paso.  Ahora  que  el  lugar  estaba  relativamente  bien  iluminado.  El  Mitreo  es  un  terreno  sagrado. El águila de plata Ben Kane Romulus y Brennus giraron rápidamente la cabeza y Tarquinius vio la esperanza  reflejada en sus rostros.  Y  a  vosotros  dos no os ha mencionado.  Consolado por tal actitud.  cada  vez  más  enfurecido.  Los  romanos  nunca  lo  tendrían. Y yo soy un soldado.  ~13~ .  Aunque  los  partos  y  los  legionarios  habían  luchado  juntos  varias  veces.  —¡Sígueme! —indicó.  —El  comandante  decide  quién  puede  entrar  —acabó  diciendo—.  —¿Entonces  nos  limitamos  a  esperar?  —preguntó  Romulus.  un  guerrero  mastodóntico. A  Romulus  seguía  asombrándole  el  modo  en  que  Pacorus  y  Tarquinius  habían  desaparecido.  —Todos  los  hombres  son  iguales  a  ojos  de  Mitra  —contraatacó  Romulus  al  recordar lo que Tarquinius le había contado—.  —Así  es  —repuso  el  guerrero. en el de Romulus.  El  grupo  de  guardas  se  dispersó.  Colocó el pie en el primer escalón y Tarquinius lo siguió sin demora. habían estado allí con anterioridad.  dando  un  paso  adelante.  La  escoria como tú no es bien recibida.  Se  emocionó  cuando empezó a comprenderlo todo: era un templo dedicado a Mitra.  El  círculo  de  ceniza  dejado  por  una  hoguera ponía de manifiesto que ellos.  Unos  cuantos  más  hicieron  lo  mismo. Tarquinius parecía estar convencido de que el interior le revelaría algo. ¿entendido?  Intercambiaron  miradas  desafiantes.  Romulus  apreció  los  dibujos  grabados  a  ambos  lados  del  orificio.  El parto parecía desconcertado.  Romulus  hizo  ademán  de  seguir  al  arúspice. Sobre todo.

 pensaba Brennus.  Estas  situaciones  se  repetían  cada  vez  más. como de costumbre.  —Es  por  algo  más  —espetó  Romulus—.  Aquí no hay más que tierra y rocas.  Muy  de  vez  en  cuando. Son veinte.  incrédulo—. que era un  cazador  experto.  Un  chacal  los  observaba  desde  el  límite  de  lo  observable.  —El  galo  se  encogió  de  hombros—. No es el momento.  Romulus perdía los estribos.  —¿Por qué Tarquinius se ha molestado en hacer que lo acompañáramos?  —¡Retrocede!  —¿De  quién?  ¿De  esos  perros  miserables?  —Romulus  señaló  a  los  partos. El.  el  joven  de  diecisiete  años  se  había  transformado  en  un  luchador  consumado.  Los  esfuerzos  de  Tarquinius  también lograron  que  Romulus no fuera  un  inculto.  cuando  se  le  presentaba la ocasión de presenciar algo tan importante.  Brennus  giró  la  greñuda  cabeza  rubia  a  uno  y  otro  lado  y  contempló  el  paisaje  baldío.  Ben Kane La intervención de Brennus era una reacción meramente instintiva.  no  había  advertido  al  pequeño  depredador.  Sobre  todo. Se estaba desvaneciendo en la oscuridad de otra noche amarga.  y  que  incluso  hubiera aprendido  a  leer  y  escribir.  Se  quedó  inmóvil  y  entrecerró  los  ojos  para  ver  en  la  oscuridad.  Será  que  no  tiene  nadie más a quien pedírselo. «Yo también era así». lo  más prudente era marcharse.  Romulus  se  había  convertido  en  una  especie  de  hijo  para  él. Pero.  Tarquinius  debe  de  tener  algún  otro  motivo.  —Lo  tenemos  mal.  gracias  al  entrenamiento  implacable  y  repetitivo  de  Brennus.  cuando  dos  puntos  de  luz  que  reflejaban  el  resplandor  de  las  antorchas  le  llamaron  la  atención. Nos necesita aquí.  Romulus  respiró  hondo  y  se  marchó  airadamente  mientras  el  parto  sonreía  complacido  a  sus  compañeros.  —No  sé  por  qué  —concluyó—.  —Déjalo —dijo el galo con serenidad—.  cuando  lo  provocaban  sobremanera.  Romulus  estaba  a  punto  de  darle  la  razón.  Odiaba  tener  que  retirarse.  pues  poseía  una  asombrosa  habilidad  para  advertir  el  menor  detalle:  ~14~ .  Y  ahora.  Desde  que  el  destino  los  uniera. A lo largo de  los  cuatro  últimos  años.  al  galo  le  parecía  que  su  torturada  vida  era  mucho  más  fácil. ¡Ahí! ¡Mira!  Brennus sonrió orgulloso ante las dotes observadoras de su amigo.  Romulus  le  ofrecía  un  motivo  para  no  morir.  cierto.  Ahora  Romulus  era  capaz  de  seguir  a  los  animales  por  las  rocas  peladas. El águila de plata Notó el brazo de Brennus en el suyo.  No  se  movía.  Este  sitio  está  dejado  de  la  mano  de  los  dioses.  —No estamos solos—musitó encantado—. Y llevan arcos.  y  sólo  el  brillo  de  sus  ojos  revelaba  que  no  se  trataba  de una estatua.

  incómodo—.  buscando  algo  más  de  lo  que  sus  ojos  azules  veían.  en  el  chacal  y  en  el  aire  que  lo  envolvía.  Al  igual  que  la  esposa.  Se  centró  en  la  respiración. El águila de plata Ben Kane una  ramita  fuera  de  lugar.  masacrado  por  los  romanos  ocho  años  atrás.  Brennus  había  cumplido  la  profecía. Por fuerza. Pero creo que el chacal es una  buena señal.  Pasó  toda  una  eternidad  sin  moverse. Se comporta como un perro.  el  cambio  de  profundidad  de unas huellas cuando la presa estaba herida.  Romulus  intentó  hacer  encajar  los  retazos  de  información  que  Tarquinius  dejaba  caer  de  vez  en  cuando. ¿lo ves?  Resultaba  curioso  que  el  animal  estuviera  sentado  sobre  las  patas  traseras.  «Un viaje más allá de donde un alóbroge ha llegado nunca.  Sin  embargo. —Brennus se estremeció—.  Las  emociones  del  pasado  brotaron  en  el  interior  de  Brennus:  el  dolor  por  el  hecho  de  que  su  joven  primo  no  tuviera  la  oportunidad  de  estar  allí  con  él. Romulus señalaba con  impaciencia el chacal y volvió a centrar la atención en éste. Quedaba por ver cómo y cuándo terminaría su viaje.  el  bebé  de  Brennus  y  toda  la  tribu  de  alóbroges.  Intercambiaron una mirada.  se  alimentan  de  la  carne  muerta  que  encuentran  a  su paso.  Brac había sido uno de ellos. O llegará jamás. Existían pocos hombres con semejante  capacidad.  —Esto  es  obra  de  los  dioses  —musitó  Romulus.  Exactamente  a  la  edad  que  Romulus  tenía  ahora.  —Tal vez —repuso Romulus con aire pensativo—.  Intentó  aflojar  las  garras  afiladas  que  le  aprisionaban  el  corazón  moviendo  sin  parar  sus  enormes  hombros  y  repitiendo  en  silencio  las  palabras  de  Ultan.  una  brizna  de  hierba  doblada.»  Y  en  la  frontera  oriental  de  Margiana.  —¡Por Belenus! —susurró Brennus—.  unos  cuatro  meses  de  marcha  al  este  de  Carrhae  y  a  más  de  cuatro  mil  kilómetros  de  la  Galia. Lo presiento.  Se  preguntó  cómo  lo  interpretaría Tarquinius—.  ~15~ .  Brac  había  muerto.  como  un perro que observa a su amo.  mientras  el  aliento  que  exhalaba  formaba  una  nube  densa y gris a su alrededor.  el  druida  alóbroge.  —¿En qué sentido?  —No lo sé.  En  silencio.  —Esta noche habrá muertos.  —Puede  que  tengas  razón  —convino  Brennus.  los  chacales  son  animales  carroñeros.  La  profecía  secreta  que  Tarquinius  parecía  conocer  de  alguna manera.

  se acurrucaron junto a una gran roca redondeada. Aquello era todo lo que  el arúspice sabía.  no  les  prestaban  atención alguna.  Tarquinius  sonrió  sardónicamente.  el  dios  etrusco  todopoderoso.  enfrascados  en  el  encendido  de  una  hoguera.  No  obstante. quizás incluso fuera donde  todo  había  comenzado.  Por  supuesto.  con  vigas  de  madera  que  sostenían  los  laterales.  La  estrecha  escalera  estaba  excavada  en  la  tierra. entristecido:  —Está aquí para vigilarnos.  —No  te  preocupes  —dijo  el  galo  dándole  una  palmada  en  el  hombro—.  Debían  soportar  durísimos rituales para pasar de un nivel de devoción a otro.  Ahora  somos cuatro contra veinte.  había  fascinado  a  Tarquinius  desde  que  oyera  hablar  de  él  por  primera  vez.  Romulus no pudo evitar reírle el comentario.  La  religión había llegado hasta allí hacía sólo una década.  fáciles  de  ver  gracias  a  la  antorcha  de  Pacorus. que seguía inmóvil.  no  era  de  extrañar  que  en  Margiana  hubiera  indicios  de  la  deidad  guerrera. En vez de  acercarse al calor de la hoguera.  Al final Romulus se volvió. El águila de plata Brennus lo dejó en paz.»  ~16~ .  Así  que  había  llegado  el  momento  de  la  osadía.  Ben Kane Los  partos.  el  honor  y  el  coraje.  Donde ellos estaban hacía mucho más frío.  sumamente  reservados. pero los dos sentían más afinidad con  el chacal que con los hombres de Pacorus.  Con  un  poco  de  suerte.  —¿No has visto nada?  Romulus negó con la cabeza.  El  aprovechó  ese  momento  para  rezar  a  Tinia.  en  Roma.  misterioso  y  desconocido.  Brennus miró al chacal.  el  dios  no  se  enojaría  ante  la  petición  de  un  no  iniciado  que  entraba  en  un  Mitreo  de  forma  tan  poco  ortodoxa.  juraban  respetar  los  valores  de  la  verdad. Su rostro reflejaba una gran decepción.  Resultó ser que esa decisión fue la que probablemente les salvó la vida. no soy sólo arúspice —pensó con orgullo—. En aquella zona se le rendía el más férreo culto. a través de los legionarios que  habían  luchado  en  Asia  Menor.  Ni  el  comandante  ni  el  guarda  hablaron.  y  a  Mitra.  «Al  fin  y  al  cabo.  el  descubrimiento  podía  haberse  realizado  en  circunstancias  más  propicias.  Los  seguidores  de  Mitra. sino también guerrero.  Él  y  sus  amigos  se  encontraban  bajo  la  amenaza  de  una  muerte  inmediata.  Tarquinius  notó  que  se  le  aceleraba  el  pulso  al  bajar  por  los  toscos  escalones  de  tierra.  lo  cual  Tarquinius  agradeció.  a  quien  nunca  antes  había  dedicado  una  oración. pero no sé por qué.  El  mitraísmo. Seguro que Tarquinius lo sabría.

  incienso  y  madera  quemada. en vano.  —Vaciló  unos  instantes  antes  de  ir  a  por  todas—:  También  necesito  que  me  orientes  para  encontrar  un camino de regreso a Roma.  Era  una  mezcla  de  sudor  masculino.  Intentó no sentirse decepcionado.  el  gobernante  parto. pronto pugnaron por destruir Margiana.  Una  ráfaga  de  aire  ascendió  por  el  túnel.  también  implicaba  grandes  expectativas. El motivo era sencillo. Al principio.  Pacorus. El águila de plata Ben Kane —Gran  Mitra.  —No os preocupéis —dijo con voz queda. se había quedado asombrado  ante  la  capacidad  de  Tarquinius  para  adivinar  el  futuro  y  dar  con  la  solución  a  problemas  abrumadores  como  si  tal  cosa.. Y si mientes lo sabré.  Rápido.  Pacorus  confiaba en la ayuda divina para su mera supervivencia. se percató de su reacción y sonrió. todas las  guarniciones  locales  se  habían  vaciado  más  de  doce  meses  antes.  desde  hacía  varios  meses.  por  lo  que  la  región  fronteriza  se  había  quedado  con  pocas  defensas.  Tarquinius lo miró de hito en hito.  El  rey  Orodes.  —Mitra es poderoso —aseveró—.  los  éxitos  iniciales  de  la  Legión  Olvidada  al  expulsar  a  las  tribus  que  los  acosaban  se  habían  debido  casi  exclusivamente  a  los  dones  del  arúspice. Si bien suponía un ascenso muy considerable con  respecto  a  su  rango  anterior.  Y  eso  hizo.  Pacorus.  Pero  su  rutilante  éxito  ponía  en  ~17~ .  La  misión  que  Orodes  había  encomendado  a  Pacorus  era  sencilla:  aplastar  toda  oposición  y  restablecer  la  paz.  Pacorus se contuvo de decir algo más.  Suplico  una  señal  que  rae  demuestre  tu  favor.  El silencio que obtuvo como respuesta le resultó ensordecedor.  Tarquinius  contrajo  las  narinas  y  se  le  puso  la  piel  de  gallina  en  los  brazos.  Pero.  a  Pacorus  no  le  había  importado.  Allí  el  poder  resultaba  palpable. porque su posición como comandante de la frontera oriental  de Partía era un arma de doble filo.  En  un  primer  momento.  Cada  vez  más  envalentonados por los éxitos cosechados.  Las  tribus  nómadas  habían  aprovechado  rápidamente  la  oportunidad  de  destruir  y  saquear  todos  los  asentamientos  a  los  que  resultaba  fácil  acceder  desde  la  frontera.  pero  pronto  había  cambiado  de  actitud.  Durante  un  tiempo  habían  sufrido  frecuentes  ataques  por  parte  de  guerreros  de  tierras vecinas..  las  predicciones  precisas  de  Tarquinius  se  habían  agotado  y  habían  sido  sustituidas  por  comentarios  vagos  y  generalizaciones.  Si  el  dios  estaba  de  buenas.  Aunque  no  estaba  dispuesto  a  reconocerlo  abiertamente.  había  desviado  a  todos  los  hombres  disponibles  hacia  el  oeste.  Llegaron al fondo después de bajar ochenta y cuatro escalones.  Algo  para  aplacar  a  tu  siervo. que estaba medio girado.  acucio  a  venerarte  con  el  corazón  humilde.  Necesitaba las profecías. Anticipándose a la invasión de Craso.  quizá sus dotes adivinatorias tuvieran la ocasión de reavivarse.  Tarquinius envió su plegaria hacia lo alto con todas sus fuerzas.

  tras  meses  de  infundir  falsas  esperanzas en Pacorus.  pensaba  el  arúspice. detrás. el guarda hacía una reverencia.  Tarquinius  cerró  los  ojos  e  hizo  acopio  de  fuerzas. tendría que inventarse algo lo suficientemente creíble para disuadir al  despiadado  parto  de  matarlos  a  todos.  Sin  embargo.  Si  el  dios  no  le  revelaba nada. Había realizado predicciones trascendentales con anterioridad. Se arrodilló de forma instintiva—.  Recorrieron  en  silencio  un  pasillo  construido  igual  que  la  escalera. En ninguna otra ocasión había necesitado más  ayuda.  donde  había  un  trío  de  altares  bajo  la  espectacular  imagen  colorida  de  una  figura  envuelta  en  una  capa  y  un  gorro  frigio  que. muchas veces.  Inquieto  ante  la  súbita  popularidad  de  Sureña.  Tales  noticias  mantenían  a  oficiales  como  Pacorus  en  una  constante  incertidumbre:  ávidos  por  satisfacer. Mitra engendró el mundo matando al toro sagrado.  pero  no  bajo  la  amenaza  de  una  ejecución  inmediata.  Al  final  desembocaba en una cámara larga y estrecha.  agachada  sobre  un  toro  rendido  a  sus  pies. lo cual era poco habitual en él.  Ni  siquiera  el  general  Sureña.  Le  sudaban  las  palmas  de  las  manos.  Orodes  había  ordenado  su  ejecución  poco  después  de  la  batalla.  Notó que. ayúdame!»  ~18~ .  —La  tauroctonia  —susurró  Pacorus  inclinando  la  cabeza  en  un  gesto  reverencial—.  Tarquinius  advirtió  las  pinturas  de  los  muros.  se  había  salvado  de  su  desconfianza. ni siquiera un animal que sacrificar. ¡Gran Mitra.  «El  miedo  es  la  última  ventaja  mental  que  tengo  sobre  Pacorus».  Y  allí  no  había  viento  ni  nubes  ni bandadas de pájaros que observar.  El  hastío  lo  embargaba.  Mitra.  Incluso  eso  había  menguado.  Pacorus  se  movía  a  derecha  e  izquierda  para  encender  lámparas  de  aceite  situadas en pequeños huecos.  Sin  embargo.  Cuando  la  estancia  se  inundó  de  luz.  no  pudo  evitar  que  los  ojos  se  le  fueran  hacia  el  fondo  del  Mitreo. Él lo imitó.  inseguros  sobre  cómo  actuar  y  desesperados  por  obtener  ayuda  de  gente  como  Tarquinius.  el  líder  que  había  logrado  la  asombrosa  victoria  de  Carrhae.  Las  estrellas  de  la  capa  verde  oscuro  que  llevaba  puesta  resplandecían. El águila de plata Ben Kane peligro  su  cargo:  el  rey  recelaba  de  oficiales  demasiado  eficientes.  —El  dios  está  presente  —dijo.  Se  inclinó  de  cintura  para  arriba  mientras murmuraba una breve oración.  Esperemos  que  te  revele  algo. Tarquinius dudó que su imaginación diera para más.  clavaba  al  astado  un  puñal  en  lo  más  hondo  del  pecho.  Pacorus  los  condujo  lentamente  al  altar.  a  cada  lado.  una  figura  misteriosa portaba una antorcha encendida mientras presenciaba la escena.  haciéndose  a  un  lado—. «Estoy solo  —pensó el arúspice. los asientos bajos a cada lado y los pesados postes de madera que sostenían el  techo  bajo.

  antes  de que sea demasiado tarde.»  ~19~ .»  Esperó un buen rato.»  Y entonces. que charlaban entre ellos.  «Se  acabó—pensó  Tarquinius  enfadado—.  Nada. ¿Sogdia? ¿Bactria?  —¡No lo entendéis! —exclamó el arúspice—. Los  ojos  bajo  la  capucha  tenían  una  expresión  cómplice.  Pronto. gran Mitra. «Necesito más.  Igual  que  tus  amigos. El águila de plata Ben Kane Alzó la mirada hacia la representación de la figura piadosa que tenía encima.  Tenemos  a  veinte  de  los  mejores  hombres  de  Partia  vigilando  en  el  exterior.  —¡Peligro! —espetó. Consiguió no caer presa del pánico.  A  Romulus  y  a  Brennus  también los matarán. Pacorus dijo unas cuantas palabras a su guarda. Los partos. dando un respingo—.  —Debemos  advertir  a  los  demás  —instó  Tarquinius—.  Regresar  al  fuerte.  —Están  a  punto  de  sufrir  un  ataque  —se  limitó  a  responder  Tarquinius—.  A  Tarquinius  se  le  puso  la  carne  de  gallina.  Voy  a  morir  solo. Se acerca un gran peligro.  El guarda se quedó quieto.  Seré tu siervo fiel.  Tarquinius  cerró  los  ojos  y  evocó  la  imagen  que  acababa de ver.  Aparte  de  a  sí  mismo.  —¿Y  bien?  —preguntó  Pacorus  con  dureza. pero aún con el puñal preparado.  Su  voz  resonó  en  tan  reducido  espacio.  ¿Qué peligro podría haber?  El guarda le dedicó una mirada lasciva.  Enfurecido. Tenía la mente completamente en blanco.  —¿De dónde? —preguntó Pacorus—. ¡Eres un maldito mentiroso!  En  vez  de  negar  la  acusación.  sulfurándose—.  Olenus  se  equivocó  al  pensar  que  regresaría  de  Margiana. que se le acercó.  —¿Qué?  ¿Así  es  como  disimulas  tu  incompetencia?  —gritó  Pacorus.  La desolación embargó a Tarquinius.  en  un  Mitreo.  Tarquinius  no  tenía  nada  más  que  ofrecer—. surgida de la nada. no se habían dado cuenta. He desperdiciado toda mi vida.  «¿Qué  me  ofreces  a  cambio?  — parecían  decir.  —Es  de  noche  y  estamos  en  pleno  invierno  —se  burló  Pacorus—. una imagen le ardió en la retina.  Casi  cien  hombres  armados  acechaban  a  una  veintena  de  guerreros  partos  que  estaban  sentados  alrededor  de  una  hoguera.  Y  hay  nueve  mil  de  mis  soldados  a  menos  de  dos  kilómetros  de  distancia. ¡Aquí! ¡Ahora!  Pacorus arqueó las cejas en señal de descrédito.

  que  durante  todo  el  día  había  rondado los cero grados.  Era  inútil. cayó en picado.  Vaciló  unos  instantes. Mucho más ruido del que dos hombres eran capaces de hacer.  pero  permaneció  inmóvil. los intrusos.  Pacorus  palideció.  Sin embargo.  ~20~ .  La revelación del dios no había terminado.  Ben Kane Tarquinius  notó  la  proximidad  del  puñal.  se  giró  y  salió  corriendo  de  la  cámara.  cuya  actitud  hacia  ellos  era.  ni  pedir  nada más al dios.  Algo de tiempo.  No  obstante.  —¡Perro traicionero! Has dicho a tus amigos que gritaran al cabo de un rato.  Pasó  una  larga  media  hora. «¡Perdonadme!»  Por  el  túnel  les  llegó  el  sonido  inconfundible  de  un  hombre  que  gritaba  alarmado.  despectiva.  La  conmoción  se  reflejó  en  el  rostro  de  Pacorus.  Tarquinius hizo ademán de seguirles. Tenía tiempo.  cuando  menos. Pero sus esfuerzos fueron  en  vano. Pensó  en sus amigos inocentes que estaban arriba.  seguían  sin  tener  ganas  de  juntarse  con  los  partos.  Pocos  se  dignaban  siquiera mirar a Romulus y Brennus. Lo perdió de vista al instante.  pero  enseguida  recobró  la  compostura. pero entonces sintió una oleada de poder.  Aquélla  era  la  última  prueba  de  su  capacidad  adivinatoria.  esperando comprender los motivos de su permanencia allí.  No  podía  hacer  nada  más.  Se  produjo  una  pausa  antes  de  que  el  ambiente  se  llenara  de  unos  gritos  aterradores. El águila de plata —¡Acaba con él! —ordenó Pacorus. sus amigos corrían peligro de muerte.  La  temperatura.  seguido de cerca por el guarda. El aire fresco le rozó el cuello cuando el guarda alzó el brazo. ¿no?  Tarquinius negó con la cabeza en silencio.  Volvió  a  arrodillarse.  Brennus  se  sumió  en  una  profunda  ensoñación  sobre  su  futuro  mientras  Romulus  observaba  al  chacal. Los guerreros echaron mano de una pila de  leña  dejada  allí  expresamente  y  fueron  alimentando  el  fuego  en  llamas  hasta  hacer  que  alcanzara  la  altura  de  un  hombre.  Los  dos  amigos  iban  de  un  lado  para  otro  intentando  mantener  a  toda  costa  el  calor  corporal.  El  sentimiento  de  culpa  se  mezclaba  con  la  ira  y  el  deseo  de  saber  más.  Al  final  el  animal  se  incorporó.  se  sacudió  con  tranquilidad  y  se  marchó  trotando hacia el sur.  los  demás  charlaban  entre  ellos  acurrucados  alrededor  de  la  hoguera.  Si  bien  unos  pocos  guerreros  montaban  guardia  en  un  perímetro  de  aproximadamente  unos  treinta  pasos.

  De  lo  contrario.  de nuevo.  los  demás  guerreros  se  pusieron  de  pie.  Pero  era  demasiado  tarde.  —El  muy  cabrón  parece  nervioso  últimamente  —convino  Brennus.  Lástima  que  el  chacal  no  se  quedara  para  ayudar.  tendremos  que  juntarnos  con esos cabrones al lado del fuego.  ~21~ .  —No  tardará  mucho  —contestó  Romulus.  Probablemente  ordene  que  después  nos  maten  a  todos. El resto agarró con frenesí los arcos y lanzó a ciegas asta tras asta  a modo de respuesta.  Los  partos  cayeron  hacia  atrás  y  desaparecieron  mientras  un  chorro  silencioso  de  sangre  les brotaba del cuello cortado.  Era  una  emboscada  planificada  a  la  perfección  y.  contando  a  los  partos  por  enésima  vez. ejecutaba a algún hombre.  Ojalá  Tarquinius  acabe  pronto.  De allí surgían unos gritos espantosos que llenaban el ambiente gélido.  Las  primeras  flechas  descendieron  mientras  observaban.  Ninguno de sus compañeros se dio cuenta.  Decidió  que  eran  demasiados—.  Los  observó  con  incredulidad  durante  una  fracción  de  segundo  antes  de  abrir  la  boca  para  proferir  una  advertencia.  Brennus enseguida se colocó junto a Romulus.  A  Pacorus  se  le  ha  acabado la paciencia con él.  Provenían  de  más  allá  del  resplandor  de  la  hoguera  y  caían  formando  una  lluvia  compacta  y  mortífera.  sujetaron  las  armas  y  miraron hacia la profunda oscuridad.  y  alguno  que  otro resultó herido. El águila de plata Más tarde. la manaza de Brennus se lo impidió.  —¡A las armas!—rugió Romulus—. Romulus recordaría aquel momento sobrecogido.  —¡Imbéciles! —musitó Brennus.  hermosa  de  ver.  confiado—.  Más  de  la  mitad  de  los  partos  murieron  en  el  acto  bajo  la  lluvia  de  flechas.  en  cierto  sentido.  cuando  se  percató  del  motivo  de la advertencia.  cuando  su  comandante  perdía los estribos.  Detrás  de  ellos  habían  aparecido  dos  siluetas  fantasmales  armadas  con  largos  cuchillos.  —¡Espera! —advirtió—. ¡Nos están atacando desde el este!  Alarmados.  Todos  los  hombres  de  la  Legión  Olvidada  sabían  que.  —El  fuego  los  hace  más  visibles  —dijo  Romulus. No te muevas todavía.  ¿eh?  Romulus  estaba  a  punto  de  responder  cuando  se  fijó  en  los  dos  centinelas  más  alejados.  Ben Kane —¡Por  todos  los  dioses!  —musitó  Brennus  mientras  le  castañeteaban  los  dientes—.  Romulus  alzó  el  scutum  recubierto  de  seda  y  se  dispuso  a  correr  hacia  allí  pero.

  todos  ellos  sufrirían  una  muerte  segura.  Entonces  había  por  lo  menos  cincuenta  escitas  a  la  vista  e  iban  apareciendo  más.  —Entra.  Lo  que  no  había  previsto  era  el  número  de atacantes.  si  intentaban  rescatar  al  arúspice. Y echa a correr. satisfecho:  —Ataca a todo escita que esté en la entrada del templo.  puñales  y  hachas  cortas  de  aspecto  sanguinario. cuando lo hagan.  aquellos  hombres  de  tez  morena  sólo  podían  tener  una  nacionalidad:  escita. está a salvo bajo tierra.  Romulus se relajó ligeramente. Y sólo hay una manera de salvarles  la vida. rápido y en silencio —dijo Romulus.  Brennus maldijo en voz baja y a Romulus se le encogió el estómago.  con  sombreros  de  fieltro. Saldrá a la carga de un momento a otro.  Pacorus  no  es  ningún  cobarde.  Brennus asintió.  —Por ahora.  Cualquiera  que se hiciera ni que fuera un rasguño con ellas moría sumido en un dolor agónico. Aunque su imperio ya no estaba en apogeo.  Absortos  en  los  partos  que  seguían  vivos.  Romulus  y  Brennus  ya  se  las  habían  visto  con  esos  nómadas  fieros  en  escaramuzas a pie de frontera.  Ben Kane —Ahora volverán a la carga —dijo el galo mientras los gritos de terror subían de  volumen— y.  Y  las  puntas  en  forma  de  gancho  de  sus  flechas  estaban  revestidas  con  un  veneno  mortífero  llamado  scythicon.  blandiendo  espadas.  Corrieron  con  tanto  ahínco  que  los  músculos  les  dolían  del  esfuerzo.  Con  arcos  como  los  de  los  partos  colgados  del  hombro.  Romulus encabezó la marcha teniendo esas indicaciones muy presentes. Habían rodeado a sus enemigos y los estaban cercando. Coge a Tarquinius y a los  demás.  La  suposición  de  Brennus  era  acertada.  Teniendo  en  cuenta  su  vestimenta.  enseguida  les  subió  la  adrenalina. la idea de regresar a Roma le parecía risible.  y  eso  les  hizo  ganar  velocidad.  Por  suerte. El águila de plata —¡Tarquinius! —protestó.  los  escitas  ni  siquiera  miraban  hacia fuera.  A  Romulus lo invadió una sensación de amargura al darse cuenta de lo azarosa que era  la vida. los escitas  seguían  siendo  enemigos  implacables.  —Seguro  que  han  oído  el  alboroto  —susurró  Brennus—.  Docenas  de  hombres.  Por  otra  parte.  Se  produjo  otra  descarga  de  flechas  y  entonces  el  enemigo  se  acercó  corriendo.  ~22~ .  ambos  echaron  el  brazo  derecho  hacia  atrás  para  preparar  el  lanzamiento  llegado  el  momento.  Tarquinius  seguía  en  el  Mitreo  y  no  podían  abandonarlo  a  su  suerte.  Jabalina  en  mano. les daremos una pequeña sorpresa. En esos momentos.  cotas  de  malla  escamadas  y  botas  de  caña  alta.

  los  machacaríamos.  A  escasos  pasos  del  orificio.»  Sin  embargo.  «Si  todo  falla. ¡Yo los contendré!  Como  tenía  una  fe  ciega  en  su  amigo.  —Si  tardas.  Lo  siguieron  ocho  hombres.  pero  con  el  cuarto  le  atravesó  el  cuello  a  un  guerrero  de  larga  barba  negra.  ¿Qué  hago?»  De  repente.  su  entrenador  del  ludus. algunos de los cuales desenvainaron el arma y descolgaron el arco.  Malas  noticias.  Brennus  soltó  su  pila  a  los  pies  de  Romulus.»  No  se  le  ocurría nada más.  mientras  el  corazón  le  palpitaba  con  una  combinación  de  locura  y  temor—.  Romulus  empezó  a  pensar  que  lo  conseguirían.  —¡Ve  a  buscar  a  Tarquinius!  —gritó  Romulus  cuando  se  detuvieron  en  la  abertura de un patinazo—.  Los  gritos  de  terror  llenaron  el  ambiente  cuando  los  últimos  partos  se  dieron  cuenta de que su suerte estaba echada.  «Siete  hijos  de  puta  —pensó  Romulus.  enfréntate  a  un  enemigo  confiado.  Romulus  cerró  un  ojo  y  apuntó.  con  flechas  envenenadas. El águila de plata Ben Kane «Con  una  centuria  detrás  —pensó  un  Romulus  nostálgico—.  ~23~ .  Los escitas sonrieron ante su temeridad.  Agarró  rápidamente  una  antorcha  del  suelo  y  bajó  las  escaleras  con  estrépito.  Los  otros cuatro redoblaron la velocidad. y seguía sin haber ni rastro de Brennus o Tarquinius.  La segunda jabalina de Romulus se clavó en el vientre de un fornido escita al que  dejó  fuera  de  combate.  Abrió  y  cerró  la  boca  en  cuanto  los  vio. Otro loco al que matar.  Encima.  Entonces  un  escita  más  bien  delgado  que  estaba  tendido  boca  abajo  junto  a  un  parto  se  incorporó  y  limpió  la  espada  en  la  ropa  del  cadáver.  El  factor  sorpresa  no  tiene  precio.  Seguían sin ser vistos.  ahora  debían  confiar  en  que  Tarquinius  saliera  en  el  instante adecuado y pudieran huir al amparo de la noche.  soy  hombre  muerto.  se  acordó  de  Cotta.  Pero sus compañeros no se amilanaron.  Falló  el  tercer  lanzamiento. El arma alcanzó al escita que iba en cabeza a unos  veinte  pasos  de  distancia.  Entonces  le  demostraron  un  poco  más  de  respeto:  tres  de  los  escitas  aminoraron  la  marcha  y  tensaron  las  astas  en  el  arco.  —Con  gran  resolución.  Como  si  de  dos  espectros  vengadores  se  tratara.  se  acercaron  a  la  entrada  desprotegida del Mitreo.  Con  la  facilidad  que  le  otorgaba  la  experiencia.  haciendo que se desplomara como una mula noqueada.  le  atravesó  la  cota  de  escamas  y  se  le  clavó  en  el  pecho.  Romulus gritó a voz en cuello y embistió.  lanzó  su  primer  pilum  describiendo un arco bajo y curvo. Era una tímida esperanza.  Soltó  una  orden  y  salió  disparado  hacia  delante.  —¡No tardaré! —gritó.

 Le atravesó piel y músculo hasta penetrar en la  cavidad torácica.  Tenía  dos  escitas  prácticamente  encima.  Entonces un grito de guerra conocido inundó el ambiente. blandiendo el puñal por encima de su cabeza.  pero  falló. así que le cortó la mayoría de las arterias principales. El águila de plata Ben Kane Cuando alcanzó al primero.  seguía  con  el  gladius  en  la  mano. Alzó el brazo derecho.  Los  escitas  titubearon. El escita yacía  cadáver  incluso  antes  de  que  Romulus  intentara  retirar  la  hoja.  Romulus  no  tenía  tiempo  de  pararse  a  pensar. la seda cumplió su  cometido  y  ninguna  de  las  dos  lo  atravesó.  mientras  que  el  trío  de  arqueros  colocaba  la segunda asta.  Romulus se inclinó hacia delante y le clavó el gladius en la zona desprotegida.  El  segundo  escita  se  había  estirado  en  exceso  con  tan  osado  golpe  y  había  dejado  el  cuello  al  descubierto.  oyó  que  una flecha le alcanzaba el scutum.  demasiado  lento.  Sin  saber  muy  bien  cómo.  Lo  alzó  a  la  desesperada  y  notó  que  rozaba  la  clavícula  de  su  enemigo.  De  repente  se  quedó  sin  aire  en  los  pulmones  y  Romulus  cayó  mal  en  el  terreno  helado. Afortunadamente. Y luego otra.  Giró  en  redondo  y  a  duras  penas  consiguió  esquivar  un  fuerte  puñetazo  de  un  escita.  Como  sabía  que  disponía  de  unos  instantes  antes  de  que  lanzaran  más. entre el  sombrero de fieltro y la cota de malla.  Con  los  labios  entreabiertos  de  satisfacción.  Entonces.  Conmocionado.  seguido  de  una  estocada  con  el  gladius.  el  compañero  a  punto  estuvo  de  partirle  la  empuñadura  de  la  espada  con  un  fuerte  golpe  descendente.  No había ni rastro de Tarquinius.  Otra  le  pasó  silbando  al  lado  de  la  oreja.  el  escita  dio  un  salto  para  situarse  sobre Romulus.  a  su  compañero  todavía  le  quedó  aplomo  suficiente  para  bajar  el  hombro  derecho  y  embestir a Romulus por el costado izquierdo.  Mientras  se  apartaba  con  un  giro  del  enemigo  que  caía.  ¿Dónde  estaba? ¿Habría visto algo?  ~24~ .  No  había nada que hacer.  Funcionó.  gritando  de  rabia.  Falló  por  bien  poco.  Brennus  había  irrumpido  en  escena  como  un  gran  oso  y  se  había  propulsado  media  docena de pasos más allá.  Intentó  apuñalarlo.  A  continuación  apareció  Pacorus.  Romulus  se  atrevió  a  mirar  por  encima  de  su  hombro. Romulus empleó el método del izquierdazo seguido  de  un  derechazo  con  el  tachón  del  escudo  de  metal.  Salieron  chispas  cuando  la  hoja  de  hierro  golpeó  las  losas  y  Romulus  se  movió  con  rapidez. dispuesto a propinarle el golpe de gracia.  Romulus  no  dejaba  de  pensar  en  Tarquinius.  A Romulus se le secó la boca por completo.  Por  curioso  que  parezca.  El  último  estaba  a  escasos  pasos  de  distancia.  El  enorme  guarda  le  seguía  de cerca.  Romulus  atisbo  por  encima  del  borde  de  hierro.

  —¿Dónde está Tarquinius? —gritó Romulus.  «¿Mi  vida  o  la  suya?  —se  planteó—.  Una  chocó  contra  él  inmediatamente. El galo le había salvado la vida.  Brennus  y  Pacorus  estaban  al  lado.  —¡Maldito seas! —exclamó—.  —¡Ya! —gritó Pacorus.  Le  entraron  ganas  de  dar  saltos  de  alegría:  pertenecía  a  Brennus.  al  guarda  ya  lo  habían  abatido  y  le  sobresalían  dos  flechas del vientre.  Las  tres  flechas  salieron  disparadas  hacia  delante.  —Brennus  hizo  una  mueca—.  El comandante cayó aullando de dolor.  Romulus  hizo  que  el  escita  se  tambaleara  hacia  atrás. Soy hombre muerto.  Pero ahora les quedaba alguna posibilidad.  ¿Quieres que salgamos por pies?  Romulus negó enérgicamente con la cabeza:  —¡Ni hablar!  —Yo tampoco.  Alcanzaron  a  Pacorus  en el pecho.  Romulus  miró  de  hito  en  hito  a  su  comandante.  pero  consiguió  hacerse  cargo  de  la  situación.  Y al menos una veintena de escitas corrían a entrar en liza.  ~25~ .  luchando  codo  con  codo. sin moverse—.  en  busca  de  carne  humana.  Los  arqueros  se  echaron  atrás  al  unísono  y  volvieron  a  lanzar.  Más y más astas silbaron en el aire.  El trío de arqueros seguía en pie.  Sorprendido.  Romulus  alzó  la  vista.  Rodeado  por  una  lluvia  de  flechas.  Con  un  fuerte  puntapié. el brazo y la pierna izquierda.  —Sigue  en  el  Mitreo.  Por  desgracia. El águila de plata Ben Kane El  escita  profirió  un  agudo  lamento  de  dolor.  Parecía  que  estaba  rezando.  Estiró  el  cuello  en  busca  de  los  demás.  Romulus  recuperó  el  scutum  con  cuidado.  —¡Dame tu escudo! —le ordenó Pacorus de inmediato.  De  la  cuenca  del  ojo  izquierdo  de  su  enemigo  sobresalía  un  puñal  que  reconoció  al  instante. Por supuesto.  Romulus  consiguió  retirarse  ileso  al  lado  de  Brennus. ¿Morir ahora o más tarde?»  —Sí. señor—dijo lentamente.  se  incorporó  y  se  protegió  de  las  astas  enemigas.

  Ben Kane ~26~ . El águila de plata Se volvieron al unísono para enfrentarse a los escitas.

  y  llevaba  un  camisón  de  seda  y  lino  sencillo  pero  caro.  Decimus  Brutus  estaba  aislado  en  Ravenna  con  César.C.  Pero  costaba  deshacerse  de  las  costumbres de toda una vida.  La  alegría  inicial  fue  reemplazada  por  el  terror.  Ravenna  era  el  refugio  invernal  preferido  de  César.  ~27~ .  rezaba  en  el  altar  de  un  rincón  del  patio  principal  de  la  villa. Fabiola —dijo con cautela.  Docilosa  era  la  única  amiga  verdadera  de  Fabiola.  Poseía  una  belleza  espectacular:  era  esbelta. ¿Docilosa?  Se produjo un silencio.  Ahora  que  Júpiter  había  respondido  a  sus  plegarias.  —Sí.  —Ya te he dicho que no me llames así.  Allí.  Había  sido  esclava  doméstica  y  había  recibido  la  manumisión  al  mismo  tiempo  que  su  nueva  señora.  Aquello  era  lo  que  Fabiola  deseaba:  noticias  de  su  amado.  levantándose.  de  pelo  negro.  Dos  veces  al  día  sin  falta.  Sonrió.  —¿Qué  ocurre?  —preguntó  Fabiola.  que  planificaba  el  regreso  a  Roma.  además  de  su  aliada. alguien en quien podía confiar plenamente.  Detrás  de  ella  había  una  mujer  de  mediana  edad y facciones agradables vestida con un sencillo blusón y unas sandalias de cuero  planas.  —¿Señora?  Fabiola  abrió  los  ojos  sobresaltada. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 2  Scaevola  Cerca de Pompeya.  —Han llegado noticias del norte —anunció Docilosa—. ¿serían buenas  noticias? Fabiola escudriñó el  rostro  de  Docilosa  para  ver  si  intuía algo. De Brutus.  su  general.  Estratégicamente  situada  entre  la  capital  y  la  frontera  con  la  Galia  Transalpina. invierno de 53‐52 a.  Las  joyas  bien  elaboradas  de  oro  y  plata  le  tintineaban  en  el  cuello  y  los  brazos—.  Docilosa  frunció  los  labios.

  Decenas  de  miles  de  hombres  acuden  en  tropel  a  luchar  bajo  su  estandarte.  lo  cual  estaba  permitido  al  norte  del  río  Rubicón. y conseguido.  mientras  que  Pompeyo.  —Aun  así.  caviló  Fabiola.  su  cruel  amo  anterior.  Por consiguiente.  —Creía que César había conquistado toda la Galia.  descontento.  Pero  que  un  general  lo  cruzara  sin  renunciar  a  su  mando  militar.  Hay  luchas  encarnizadas  en  muchas  zonas.  se  consideraba  un  acto  de  alta  traición.»  La  salvación  había  llegado  en  forma  de  Brutus.  el  único  hombre  con  la  fuerza  militar  suficiente  para  plantar  cara  a  César.  Y  Júpiter  me  libró  de  la  vida  que  despreciaba.  Ayudado  por  Brutus.  Fabiola  frunció  el  ceño.  también  había  vendido  a  su  hermano  Romulus  a  una  escuela  de  gladiadores. El águila de plata Ben Kane rodeado  de  sus  ejércitos.  la  madama  del  burdel.  y  se  sintió  más  tranquila.  es  decir.  había  vendido  a  Fabiola  virgen  con  trece  años  de  edad  a  un  prostíbulo  caro.  Se  le  partía  el  corazón  sólo  de  pensarlo.  y  que  habían  perdido  debido  a  la  extraordinaria  capacidad  de  César como estratega y a la disciplina férrea de las legiones.  todos  los  inviernos  César  observaba  y  esperaba.  el  general  más  osado  de  Roma  no  había  dejado  de  sofocar  problemas  desde  que  su  sangrienta  campaña  se  había  dado  supuestamente  por  concluida—.  Has  vivido  situaciones  mucho  peores  que  ésta.  ¿Qué  ocurre ahora?  —El jefe Vercingétorix ha exigido.  uno  de  los  amantes  más  entregados  de  Fabiola. el reclutamiento de las tribus — explicó  Docilosa—.  No  era  la  noticia  que  quería  escuchar.  que  la  compró  a  Jovina.  a  cambio  de  una  gran  cantidad  de  dinero.  Seguro  que Brutus estaba a salvo.  ~28~ .  poco  podía  hacer  al  respecto.  «Recuerda  lo  que  has  superado  —pensó—.  Para  colmo  del  horror.  «Entonces  no  perdí  la  esperanza. Si las tribus de verdad se  unían.  César  podía  enfrentarse  a  verdaderos  problemas.  Fabiola  exhaló  lentamente  intentando  domeñar  el  pánico  ante  la  nueva  amenaza  que  se  cernía  sobre  Brutus.  no  ha  habido  más  que  conflictos  —replicó  Fabiola. un alzamiento podía tener consecuencias catastróficas.  Los  galos  eran  guerreros  fieros  que  se  habían  resistido  con  fuerza  a  la  conquista  romana. pero una cosa era segura: había problemas a la vista.  podía  controlar  la  situación  política.  —Fabiola  miró  la  estatua  del  altar  con  veneración—.  «Lo  imposible  siempre  es  posible».  Había  pasado  cuatro  años  en  el  Lupanar  obligada  a  prostituirse.  Según  parece. —comentó..  no  se  pronunciaba.  El  Senado.  Así  pues.  Teniendo  en  cuenta  que  la  mayoría  de  sus  fuerzas  estaban  destacadas  en  los  cuarteles  de  invierno  justo  en  el  interior  de  la  Galia  Transalpina.  —Eso dicen —musitó Docilosa.  —Ha  estallado  la  rebelión  en  la  Galia  Transalpina  —reveló—. a Fabiola le sorprendieron las noticias de Docilosa.  están  masacrando  a  los  colonos  y  comerciantes romanos de las ciudades conquistadas..»  Gemellus.  entrando  en  Italia  armado.  La  situación cambiaba a diario.

  Durante  un  banquete  al  que  asistió  con  él.  vio  una  estatua  del  César  que  le  recordó  muchísimo  a  Romulus.  todos  los  planes  que  ella  había  urdido  a  conciencia  se  irían  al  garete. Aunque nunca se  había  permitido  amar  a  nadie. No  se había equivocado cuando decidió desplegar todos sus encantos para seducirlo.  Independientemente  de  lo  que  ella  deseara.  esos  hombres  morirían  de  todos  modos. influencia. Pero no se trataba sólo  de  eso.  Fabiola  tenía  un  solo  objetivo  en  mente:  si  César  triunfaba.  un  político  que  había  suscitado el interés de Fabiola cuando escuchaba a hurtadillas las conversaciones que  mantenían  los  nobles  mientras  se  relajaban  en  las  termas  del  burdel. Pompeyo Magno fue el invitado de honor. pensó.  pero  tenía  que  pasar  por  alto  tan  elevado  coste.  lo  mejor de todo.  Vercingétorix  había  elegido  cuidadosamente  el  momento. Ahora no sería posible.  Los  secretos  de  alcoba  que  sonsacaba  a  sus  clientes  satisfechos  también  habían  apuntado  hacia  la  idoneidad de César.  Si  César  obtenía  una  victoria  rápida. Quizás había sido Júpiter quien la había llevado a convertirse en  amante  de  Brutus.  Y. y ofreció otra plegaria.  Lo  que  acabó  inclinando  la  balanza  a  su  favor  fue  el  estrecho  vínculo  con  César.  En  su  último  mensaje.  ella  los  aceptaba  por  lo  que  pudieran  darle:  oro.  Anteriormente  había  tenido  muchos  clientes  parecidos.  Fabiola  se  las  había  ingeniado  para  desmarcarse  de  lo  degradante  que  era  su  trabajo.  Igual  que  ellos  se  servían  del  cuerpo  de  Fabiola.  Fabiola  apretó  los  labios.  No  cabía  la  menor  duda  de  que  miles  de  hombres  perderían  la  vida  en  la  lucha  subsiguiente.  Las palabras de Docilosa la devolvieron a la realidad:  Los  optimates  celebraron  un  banquete  cuando  la  noticia  de  la  rebelión  de  Vercingétorix llegó a Roma.  pensó  Fabiola  enfadada. Eso sería duro de sobrellevar.  todos  ellos  nobles  poderosos  cuyo  mecenazgo  podría  haberle  garantizado  el  ascenso  en  el  escalafón  social  de  Roma.  Desde  aquel  momento.  Sintió  una  punzada  de  culpabilidad  al  darse  cuenta  de  que  su  primera  preocupación  no  había  sido  la  seguridad  de  Brutus. incluso cuando la desvirgó.  y  sumamente  valeroso.  lo  cual  hacía  que  el  sexo  con  él  fuera  más  fácil.  ella  también  recogería sus frutos.  Fabiola  lo  deseaba  ardientemente  porque así Brutus.  Siempre  se había mostrado cariñoso y amable con ella.  quizá  resultara  herido  o  incluso  asesinado  en  las  próximas  luchas.  Ha  caído  mucha  nieve  en  las  montañas de la frontera.  información  o.  el  derramamiento  de  sangre  sería  menor.  la  sospecha la corroía.  pensó  Fabiola.  si  César  no  contactaba  a  tiempo  con  sus  tropas  para  sofocar  la  rebelión  antes  de  la  primavera. se cubriría de gloria.  el  problema  se  extendería  por  todas  partes.  Brutus  le  decía  que  pronto  iría  a  visitarla.  Como  soldado  profesional.  Sin  perder  de  vista  ese  objetivo.  ~29~ . El águila de plata Ben Kane —Y  lo  que  es  peor  —continuó  Docilosa—.  Si  la  revuelta  tenía  éxito. su ferviente seguidor. Sonrió. Brutus se había diferenciado del resto de los clientes desde  el  principio.  Fabiola  apreciaba  a  Brutus  de  todo  corazón.

  Fabiola tenía una expresión serena. viajaremos por tierra —resolvió.  Fabiola  se  sintió  muy  vulnerable.  —Tengo  que  ir  al  templo  del  Capitolio  —declaró  Fabiola—.  sin  su  apoyo.  Serán  suficiente  protección.  claro  está.  Jovina  los  consideraba  demasiado  valiosos  para  venderlos  también  a  ellos. ¿Algo más?  Ben Kane César  tenía  enemigos  en  todas  partes  y.  Pese  a  la  devoción  que  éstos  sentían  por  Fabiola.  Brutus  también.  César  seguía  teniendo  posibilidades  de  ser  el  próximo  gobernante  de  Roma.  Pero  ahora  los  optimates. O más.  desde  entonces.  —En ese caso. la  vida  se había  ~30~ .  daba  la  impresión  de  que  Pompeyo  no  sabía  cómo  actuar  ante  los  imparables  éxitos  militares  de  César.  Aquella situación exigía medidas drásticas.  pensó  al  recordar  con  cariño  a  los  imponentes  porteros  del  Lupanar.  el  grupo  de  políticos  que  se  oponía  a  él.  A  realizar  una  ofrenda y rezar para que César aplaste pronto la rebelión.  dadas  las  escasas  diversiones  de Pompeya.  volvería  a  plantearse  esa  posibilidad. si hay mala mar.  Si  César  fracasaba.  De  repente.  Entonces la mujer mayor sí que mostró su asombro:  —¡Acabaremos siendo violadas y asesinadas! ¡El campo está lleno de bandidos!  —No  más  que  las  calles  de  Roma  —repuso  Fabiola  ásperamente—.  su  único  rival.  que  se  prostituyera  con  algún  otro  hombre.  Fuera.  el  gran  beneficiado  con  esta  situación.  Y.  No  iba  a  ganar  aquella  discusión.  El  triunvirato  que  gobernaba  la  República  había  quedado  reducido  a  una  sola  persona  tras  la  muerte  de  Craso  y.  podemos  llevarnos  a  los  tres  guardaespaldas  que  Brutus  dejó  aquí.  cortejaban  abiertamente  a  Pompeyo.  Cuando  regresara  a  la  capital.  ¿qué  posibilidades  tenía  ella  de  triunfar  en  la  vida?  A  no  ser.  En  el  Lupanar  había  sido  un  pez  gordo  en  un  estanque  pequeño.  Los  años  pasados  en  el  Lupanar  le  bastaban  para toda una vida.  Aquel  par  de  hombres  duros le resultarían muy útiles.  —¿Qué dirá Brutus cuando se entere?  —Lo comprenderá —respondió Fabiola con alegría—.  no  era  nadie.  aparte  de  las termas  o  el  mercado  cubierto.  en  la  capital.  Y. Lo hago por él.  Docilosa  suspiró.  A  Fabiola  se  le  revolvió  el  estómago  sólo  de  pensarlo.  Docilosa disimuló su sorpresa:  —El viaje hasta Roma durará por lo menos una semana.  siempre  y  cuando  la  revuelta  de  Vercingétorix  fracasara  y  él  mantuviera  suficientes  apoyos  en  el  Senado.  sobre  todo.  Además.  en  el  mundo  real. El águila de plata —Por todos los dioses —masculló Fabiola—.  No  tan  buena  como  Benignus  o  Vettius.

  Roma ofrecería un poco de diversión.  De todos modos. le costaba no sentirse culpable.  su  primer  amo.  Por  la  mañana  sabrá si el tiempo es lo bastante propicio para navegar.  Ser  la  señora  de  la  enorme  finca  que  rodeaba  a  la  villa  era  una  prueba  tangible  de  su  venganza  sobre  Gemellus.  Había  decidido  que  algún  día  ella  disfrutaría  del  mismo  entorno  exuberante.  Pero  aquello  también  le  proporcionaba  cierta  satisfacción. su deseo se hacía realidad.  Gemellus  tenía  un  gusto  ordinario  y  chillón.  sus  enormes  miembros  erectos  eran  un  recordatorio  demasiado  poderoso  del  sufrimiento  que  Fabiola  había  visto  a  Gemellus  infligir  a  su  madre. pensó más tarde ese mismo día.  A toda costa.  Propulsada  por  cien  esclavos  que  trabajaban  en  una  única  fila  de  remos.  salones  y  despachos  opulentos.  Por  tanto.  cabía  la  posibilidad  de  que  Romulus  ~31~ .  que  estaba  prácticamente  vacía.  El  Ajax  había  estado  anclado  en  el  muelle  de  Pompeya  y  Fabiola  no  había  previsto  necesitar  de  sus  servicios  hasta  la primavera siguiente.  no  dudaría  en  vengarse.  Mientras  que  a  ella  no  le  faltaba  de  nada.  Brutus  había  devuelto  inmediatamente  su  preciada  galera  liburnia  para  que  estuviera  a  disposición  de  su  amada.  La  visita  al  templo  también  brindaría  otra  oportunidad  a  Fabiola  de  preguntar  a  Júpiter  quién  había  violado  a  su  madre.  Al  llegar  al  norte.  Informa  al  puerto  para  que  el  capitán  prepare  el  Ajax. no  lo  había  olvidado.  por motivos obvios. pero.  Docilosa hizo una inclinación de cabeza y se retiró.  Como  siempre.  se  había  entregado  en  cuerpo  y  alma  a  la  labor  desde  un  buen  principio. El águila de plata Ben Kane vuelto  muy  prosaica  en  la  villa.  —¿Cuándo nos marchamos?  —Mañana.  El  hecho  de  tener  que  ocuparse  del  degradado  latifundio  tras  la  marcha  de  Brutus  había  intimidado  profundamente  a  Fabiola.  la  galera  corta  y  de  armazón  bajo  era  el  tipo  de  navío  más  rápido  que  construían  los  romanos.  La  primera  vez  que  visitó  la  casa  le  quedó  claro  que. Ahora la situación había cambiado. Dejó a su señora cavilando.  Uno  de  los  recuerdos  más  impactantes  de  su  primer  día  en  el  Lupanar  era  el  del  momento  en  que  vio  aquellas  imágenes  en  las  termas.  criaturas  marinas  mitológicas  y  peces.  Las  numerosas  estatuas  de  Príapo  que  tenía  el  comerciante  habían  quedado  reducidas  a  pedazos.  Y  en  cuanto  la  descubriera.  Le  había  producido  un  inmenso  placer  hacer  redecorar  todos  y  cada  uno  de  los  dormitorios.  Descubrir la  identidad de  su  padre  era  la  fuerza  motriz  de  su  vida.  al  igual  que  en  su  residencia  de  Roma.  las  fuentes  se  desatascaron  y  se  eliminaron  las  hojas  secas.  Ahora.  La  gruesa  capa  de  polvo  que  cubría  los  mosaicos  del  suelo  fue  retirada.  Velvinna  sólo  lo  había  mencionado  de  pasada. Lo mejor de todo era que las paredes de la zona de  baños  climatizada  se  habían  vuelto  a  pintar  con  imágenes  brillantes  de  dioses.  Incluso  había  cambiado  las  plantas descuidadas de los patios.

  Hacía  unos  meses que la terrible noticia de  Carrhae había llegado a Roma.»  Decidida  a  no  perder  el  control  de  sus  emociones.  no  era  diferente del resto.  Como  de  costumbre.  por  ínfima  que  fuera.  Seguramente  Romulus  no  se  contaba  entre  los  hombres  de  la  legión  que  habían  sobrevivido  y  huido  con  el  legado  Casio  Longino.  Fabiola.  con  gran  cantidad  de  bajas.  Habían  repartido  en  vano  mucho  dinero  entre  los  veteranos  de  la  Octava.  a  un  lugar  llamado  Margiana  dejado  de  la  mano  de  los  dioses.  ya  que  el  grano  barato  procedente  de  Sicilia  y  Egipto  los  dejaba  sin  negocio.  Por  suerte  para  esa  gente.  Mientras  existiera  la  posibilidad.  En  la  brutalidad  de  la  arena  donde  luchaban  los  gladiadores.  O  eso  o  había  logrado  huir  hasta  los  confines  de  la  tierra.  Las  lágrimas  se  le  agolpaban  en  el  rabillo  del  ojo.  por  increíble  que  parezca.  pero  todas  las  noticias  eran  malas.  se  lo  encontró  muy  ajetreado  supervisando  a  los  trabajadores.  Fabiola  suspiró.  pero  entonces  ocurrió  una  catástrofe.  no  se  desesperaría  por  completo.  Durante  más  de  una  generación.  del  latifundio.  sin  embargo.  sabía  muy  poco  de  aquello  y  de  la  agricultura.  Y nunca nadie había regresado de allí.  después  de  más  de  un  año.  Brutus  había  hecho  todo  lo  posible  por  averiguar  más.  Fabiola  se  secó  los  ojos  y  fue  a  buscar  a  Corbulo.  ahora  la  tozudez  empezaba  a  ganar  terreno  a  la  esperanza. El águila de plata Ben Kane estuviera  muerto.  Ansioso  por  ayudar.  La  derrota  era  una  de  las  peores  que  había  sufrido  la  República.  Haz  que  mi  hermano  siga  con  vida.  de  volver  a  ver  a  Romulus.  que  raras  veces  lloraba.  el  anciano  vílico.  Probablemente  los  huesos  de  su  hermano  mellizo.  escúchame  —pensó  entristecida—.  Gracias  a  Corbulo.  antes  propiedad  de  Gemellus.  Júpiter  lo  había  protegido.  Fabiola  se  había  enterado  de  que  los  días  en  que  los  agricultores  trabajaban  sus  propios  campos  estaban  llegando  rápidamente  a  su  fin.  «Júpiter  Optimus  Maximus.  las  inclinaciones  belicistas  de  la  República  habían  suministrado  un  flujo  interminable  de  almas  desventuradas  procedentes  de  todos  los  rincones  del  mundo  que  les  generaban  riqueza.  había  averiguado  que  su  hermano  mellizo  seguía  vivo. el lugar adónde los partos habían enviado a sus diez mil prisioneros.  como  sea.  descoloridos  por  el  sol.  siguieran  desperdigados  en  la  arena  donde  éste  había  caído.  ~32~ .  o  capataz.  la  agricultura  había  estado  reservada  a  quienes  eran  lo  bastante  ricos  para  comprar  tierras  y  trabajarlas  con  esclavos.  por  lo  que  pasaba  la  mayoría  de  los  días  en  compañía  de  Corbulo. Ahora ella era la responsable del latifundio. Fabiola había perdido  toda  esperanza  de  un  plumazo:  sobrevivir  a  un  horror  para  acabar  en  un  ejército  condenado  al  fracaso  le  parecía  una  crueldad  sin  parangón.  que  nunca  había  vivido  en  el  campo.  La  finca  de  Fabiola.  La  otra  revelación  de  que  Romulus  se  había  alistado  en  las  legiones  de  Craso  no  desanimaba  a  Fabiola. Las  noticias procedentes  de  la  Galia  no  iban  a  hacerle  cambiar  de costumbre.  En  el  prostíbulo.  Las  lágrimas  surcaron  las  mejillas  de  Fabiola.  no  había  dejado  piedra  sin  mover  para  encontrarlo.

  Y  decidió  que  algo  habría  que  hacer  para  remediar  la  situación  en  la  que  aquella  gente  se  encontraba.  porque  todavía  le  asombraba  que  toda  aquella  comida  le  perteneciera.  ser  la  señora  de  varios  cientos  de  personas  —hombres.  Los  jamones  curados  colgaban  de  las  vigas  al  lado  de  manojos  de  zanahorias.  y  mucho  menos  para  sobrevivir  más  allá  de  la  mediana  edad.  odiaba  la  esclavitud. hinojo.  libios. construidos sobre pilotes de ladrillo para permitir la circulación  constante  de  aire  por  debajo  e  impedir  el  acceso  a  los  roedores.  También  había  cuadras.  La  mayoría  de  los  terratenientes  apenas  daban  a  los  esclavos  comida  para  subsistir.  Esa  idea  hizo  sonreír  a  Fabiola  cuando  llegó  al  gran  patio  situado  detrás  de  la  villa.  Así  pues.  las  barracas  húmedas  y  deprimentes  de  los  esclavos  destacaban  en  marcado  contraste  con  las  sólidas  construcciones  de  las  zonas  de  almacenamiento.  que  recientemente  había  sido  manumitida.  El  vino.  se  preparaba  y  almacenaba  en  la  bodega  de  otro  edificio.  Allí. menta y tomillo. El águila de plata Ben Kane Fabiola.  uno  de  los  mejores  productos.  decidió  consolidar su posición como amante de Brutus.  membrillos  y  peras  preparados para ser consumidos durante el invierno se almacenaban en hileras sobre  lechos  de  paja.  Si  bien  es  cierto  que  Fabiola  no  pensaba  liberarlos.  un  molino  de  dos  plantas  y  numerosos  cobertizos de piedra.  galos  y  númidas  supondría  la  ruina  para  su  nueva  propiedad.  Era  consciente  de  lo  irónico  de  la  situación.  Y  ahora  tenía  alimento  suficiente  para  toda  una  vida.  el  gladiador  tracio  cuya  rebelión  de  esclavos  había  hecho temblar los cimientos de Roma hacía tan sólo una generación.  A  Fabiola  le  encantaba  visitar  cada  uno  de  los  almacenes.  Sin  embargo.  Al  principio.  Había  tarrinas  de  garum.  Los  tarros  de  aceite  de  oliva  sellados  con  resina  estaban  apilados  de  manera  ordenada.  mujeres  y  niños—  la  angustiaba.  el  hambre  había  gobernado  su  día  a  día.  Quizás  en  el  futuro.  junto  a  toneles  de  mújol  en  salazón  y  recipientes  de  barro  llenos  de  aceitunas.  mientras  que  otros  eran  el  vivo  ejemplo  de  la  rica  variedad  de  productos  de  la  finca.  donde  se  colocaban  en  un depósito especial en el trozo de tejado que quedaba libre por encima de una de las  chimeneas.  con  la  ayuda  de  Romulus.  Las  terrosas  cabezas  de  ajo  estaban  dispuestas  en  pequeñas  pirámides.  Sólo  las  mejores  cosechas  se  decantaban  en  ánforas  y  se  trasladaban  al  edificio  principal. cultivar la amistad de los nobles en la  medida  de  lo  posible  e  intentar  descubrir  la  identidad  de  su  padre.  El  empleo  de  la  fuerza  quizá  fuera  necesario  en  alguna  ocasión para garantizar la obediencia.  De  niña. pero no a menudo.  unas  jarras  enormes  recubiertas  de  brea  que  se  enterraban  parcialmente  en  el  suelo.  estaba  decidida  a  ser  una  señora  humana.  Primero  fermentaba  en  las  dolia.  una  pasta  de  pescado  muy  solicitada  que  gozaba  de  gran  aceptación.  Manzanas.  Liberar  a  griegos.  Fabiola  recordaba  que  su  hermano  idolatraba  a  Espartaco.  el  jugo  de  las  uvas  aplastadas  se  conservaba  allí  sellado  y  luego  se  dejaba  envejecer.  por  eso  se  aseguraba  de  que  la  dieta  de  los  esclavos  fuera  adecuada.  en  la  práctica  poco  podía  hacer.  Unos  estaban  llenos  hasta  el  techo  de  grano  y  avena.  pudiera  hacer  algo  más.  ~33~ . achicoria y hierbas aromáticas: salvia.

  ~34~ . palpable durante años.  En  su  casa  de  Roma. Siempre hay tareas rutinarias para mantenerlos ocupados.  A  Fabiola  le  desagradaba  pensar  que  su  anterior  amo  poseía  una  vertiente  creativa.  el  patio  era  un  enjambre  de  actividad.  —¿Y qué pasó luego? —preguntó ella.  remolachas  y  la  famosa  col  de  Pompeya.  Su  pelo  castaño  entrecano.  no  había  mostrado más que brutalidad.  —¿Qué haces?  —Superviso  a  este  grupo.  Aquel  día.  ahora  la  cardaban y lavaban.  procurando  adoptar  la  actitud  de  mando a la que tan poco acostumbrada estaba.  Fabiola  sentía  curiosidad  por  la  vida  diaria  del  latifundio.  Corbulo  iba  de  un  lado  a  otro  con  paso  resuelto  dando  órdenes  a  gritos.  —¿Gemellus mostraba algún tipo de interés por este lugar?  —Cuando lo compró. Incluso escogió las mejores laderas para plantar vides. para después hilarla.  A  su  lado.  señalando  a  los  esclavos  que tenía más cerca—.  Fabiola disimuló su sorpresa.  Fabiola  inclinó  la  cabeza  de  forma  solemne. Y  Corbulo  estaba  encantado  de  que  alguien  le  dijera  qué  hacer  para  frenar  el  deterioro  de la finca. El águila de plata Ben Kane Ya casi habían terminado las labores más importantes del año: sembrar.  Fabiola  vio  a  hombres  que  reforjaban  arados  rotos  y  arreglaban  arreos  de  cuero  gastados  para  los  bueyes.  el  rostro  redondo  y  la  figura  encorvada  apenas  llamaban  la  atención. sí —contestó Corbulo—.  Lo  único  que  revelaba  que  no  se  trataba  de  un  mero  esclavo  agrícola  eran  el  látigo  de  mango  largo  y  el  amuleto  de  plata  que  le  colgaba  de  una  cinta  alrededor  del  cuello.  sin  embargo. ocuparse  de  las  tierras  y  cosechar.  —Trajo  los  nuevos  olivos  de  Grecia  e  hizo  construir  los  estanques  de  peces  — explicó el vílico—.  Vestía  de  forma  anodina.  No  se  imaginaba  a  su  ex amo en la misma situación. en su ausencia. Fabiola era la señora de la casa.  Corbulo  había  sido  capturado  de niño en la costa del norte de África y desde entonces había pasado toda su vida en  el latifundio.  El hecho de que su ama fuera una mujer joven no parecía molestar al viejo vílico.  en  la  que  ella  y  Romulus  se  habían  criado. Solía venir cada pocos meses.  mujeres  y  niños  vaciaban  carretas  de  hortalizas  que  maduraban  más  tarde:  cebollas.  Brutus había dejado bien claro que.  Corbulo hizo una reverencia al verla:  —Señora.  Otros  trabajaban  en  grupo  la  lana  de  las  ovejas  esquiladas  durante  el  verano.  señora  —respondió  Corbulo.

 ¿Se lo imagina.  El  hecho  de  que  bastara  con  una  amenaza  era  buena  señal.  Aunque  no  era  un  hombre  cruel.  —Brutus mencionó que una operación con animales para la arena fue la gota que  colmó el vaso.  Corbulo asintió a regañadientes:  ~35~ .  Como  si  le  leyera  el  pensamiento.  Sin  embargo.  por  el  momento  el  vílico  se había mostrado leal.  Fabiola  recordaba  los  matones  apostados  en  el  exterior  del  domus  de  Gemellus  día y noche.  —Creía  que  tenía  una  inmensa  fortuna  —dijo  Fabiola.  No  obstante. donde los esclavos se reunían  a cotillear.  Empezó  a  pedir  dinero  sin  medios  para  devolverlo. Todavía  recuerdo  el  día  en  que  me  enteré  de  la  noticia.  intentaba  comprender  cómo  podía  ser  que  a  un  hombre  como  Corbulo  le  preocupara  que  la  suerte  de  su  amo  empeorara.  supuso  que  era  inevitable  que  en  cierto  modo  los  esclavos  se  identificaran  con  sus  amos.  deseosa  de  obtener  más  información. Pero los dioses le dieron la espalda. digno de confianza y muy trabajador. El águila de plata Corbulo se encogió de hombros.  a  Corbulo  no  le  asustaba  emplear  la  fuerza.  Ben Kane —El negocio empezó a irle mal.  no  debía  juzgar  a  Corbulo  sólo  por  eso. Todo  lo  que  el  amo  tocaba  se  convertía  en  polvo.  Corbulo  regañó  con  dureza  a  un  esclavo  que  afilaba una guadaña con movimientos lentos y desinteresados.  Fabiola  sonrió  satisfecha. señora?  Fabiola  suspiró  de  forma  expresiva  para  fingir  empatía. y los rumores que circulaban en la cocina.  —El  rostro  surcado  de  arrugas  de  Corbulo  adoptó  una  expresión  angustiada—.  Incluso  quienes  no  gozaban  de  libertad  se  enorgullecían  de  la  vida  que  llevaban.  En  realidad. Primero fueron los productos de Egipto. ¡O notarás esto en la espalda!  El  esclavo  se  apresuró  a  inclinarse  sobre  la  hoja  de  hierro  curvado  y  a  recorrerla  con una piedra de afilar de arriba abajo.  —¡Afílalo  con  garbo.  Doce  barcos  se  hundieron  cuando  venían de Egipto.  —Sí que la tenía. —Corbulo suspiró—.  su  hermano  mellizo  odiaba  a  Gemellus  tanto  como  ella.  Por  tanto.  Ella  se  había  alegrado  sobremanera  cuando  Brutus  le  había  explicado  los  motivos  que  habían  llevado  a  Gemellus  a  vender  el  latifundio.  imbécil!  —Dio  un  golpecito  al  látigo  que  le  colgaba  del  cinturón—.  Aunque  había  trabajado  para  Gemellus  durante  más  de  veinte  años.  Fabiola  recordaba  lo  orgulloso  que  Romulus  se  había  sentido  cuando  había  traído  sin  problemas  una  nota  de  Craso  a  casa  de  Gemellus.  después  de  haber  burlado  a  los  hombres  de  los  prestamistas  que  siempre  había  apostados  ante  la  puerta  principal.

  Una  tormenta insólita.  Fabiola  decidió  mostrar  su  autoridad  ante  los  esclavos.  Corbulo  inclinó  la  cabeza  y  esperó  el  castigo. El águila de plata Ben Kane —Sí.  Fabiola  había  oído  cosas  peores  en  el  Lupanar.  —Aquello  podría  haberle  permitido  saldar  las  deudas  —dijo  Fabiola  con  total  tranquilidad.  señora.  En  realidad. pero enseguida se sonrojó al recordar  con quién estaba hablando—.  Los  adivinos  dicen  que  el  mismísimo  Neptuno  estaba  enfadado.  pero  eso  Corbulo  no  lo  sabía.  —Pero resulta que los barcos se hundieron —anunció Corbulo—.  la  riqueza de su amo siempre les había parecido inconmensurable. Disculpe.  Como  esclavos  pobres  de  la  casa  que  eran.  Trataba  sobre  la  captura  de  animales  para  el  circo.  Poco  antes  de  ser vendidos.  —Continúa —indicó Fabiola con un tono más suave.  Había  visto  que  Brutus  lo  hacía  con  regularidad.  por  lo  que  la  reacción  de  Corbulo le inspiró seguridad. incluido Brutus.  A  los  mellizos  les  había  sorprendido  que  el  comerciante  no  dispusiera  del  desembolso  inicial.  una  iniciativa  de  la  que  podían  extraerse  pingües  beneficios. Otra vez.  El vílico inclinó la cabeza a modo de agradecimiento:  ~36~ .  afloró un viejo recuerdo.  De repente.  Todavía  estaba  aprendiendo  a  dar  órdenes.  Quizá  su  nueva  ama  joven  no  difiriera demasiado de Gemellus. señora —masculló. —Corbulo profirió un fuerte insulto.  Fabiola  sintió  una  punzada  de  nostalgia:  su  hermano  Romulus  solía  imaginar  que  era  bestiarius.  aunque  luego  se  había  convertido  en  gladiador.  Eso  tenía  que  haber  procurado  a  Gemellus  un  dineral.  —¿Todos ellos?  —Del  primero  al  último  —respondió  el  vílico  con  expresión  sombría—. El Lupanar la había dotado de una gran capacidad para  ocultar sus sentimientos de todo el mundo.  para  asegurarse  de  que  le  temían  además  de  respetarle.  —¡No olvides quién soy! —espetó.  Fabiola dejó escapar un grito ahogado:  —¡Pues qué mala suerte!  —Fue  algo  más  que  eso.  Entonces. ella  y  Romulus  habían  oído  por  casualidad  una  conversación  entre  Gemellus  y  su  contable.  No  dejó  traslucir  emoción alguna en su rostro.  Había  financiado  un  tercio  de  la  expedición  de  un  bestiarius  para  capturar  animales  salvajes  en el sur de Egipto.

  ~37~ .  —Que  una  tormenta  en  el  mar  haría  naufragar  los  barcos  y  que  los  animales  se  ahogarían —contestó.  Pero  esta  profecía  no  la  realizó  uno  de  esos  charlatanes  que  pululan  por  el  gran  templo.  —¿Y qué más dijo? —musitó.  lo  cual  había  reforzado  su  decisión  de  confiar  exclusivamente  en  sí  misma.  Fabiola frunció los labios.  Fabiola saltó como un halcón sobre su presa:  —¿De qué se trata?  —El arúspice le dijo que algún día un hombre llamaría a su puerta.  —¡Los arúspices sólo saben decir mentiras! —exclamó.  Confiando en obtener una señal de liberación de su miserable existencia. Los adivinos no llevaban armas.  —¡Explícate! —ordenó.  Gemellus  sólo  la  mencionó  en  una  ocasión.  A Fabiola le picó la curiosidad. muchas  chicas del burdel se gastaban grandes  cantidades  de  sus  escasos ahorros  en  adivinos.  —Guardó  silencio  a  propósito  durante  unos  instantes—.  Muy  pocos  podían  haber  predicho  que  ese  viaje  al  extranjero  sería  el  último. La decisión  de  Craso  de  ocupar  el  cargo  de  gobernador  de  Siria  había  sido  poco  más  que  una  oportunidad  de  invadir  Partia.  Las  que  se  habían  materializado  eran  de  poca  monta.  Tenía  que  tratarse  de  un  verdadero  adivino.  Fabiola  había  visto  muy  pocas  predicciones  cumplidas.  sino  un  desconocido  con  un  gladius  que  acabó  aceptando  hacer  una  lectura  de  mala  gana.  Gemellus  decía  lo  mismo.  —Predijo que Craso se marcharía de Roma y nunca regresaría.  —Cierto.  —Dijo  otra  cosa  —reconoció.  nervioso—.  Y  prácticamente  todo  se  cumplió.  Fabiola  abrió  los  ojos  como  platos.  señora  —convino  Corbulo—.  —¿Eso es todo?  Corbulo lanzó una mirada rápida a derecha e izquierda.  pero  hubo  una  justo antes de que esos barcos se perdieran.  El vílico tragó saliva. la última vez que lo vi.  Y  en  el  dios  Júpiter.  De  todos  era  sabido  que  el  tercer  integrante  del triunvirato anhelaba el éxito militar para ganarse el favor del público. podría saber algo de Romulus.  alguien  que.  por tanto.  que  por  fin  había  respondido  a  sus  plegarias para conseguir la libertad. El águila de plata Ben Kane —Gemellus  nunca  fue  de  los  que  hacen  caso  de  las  profecías.

  La tenacidad y el deseo de venganza eran lo que la había mantenido con vida. a Fabiola le gustaba pararse a contemplarlo.»  Como  buscaban  la  procedencia  del  sonido. señora.  Corbulo  se  explicó—:  Cazarrecompensas.  se  internaron  un  poco  en  los  amplios  campos  abiertos  que  rodeaban  la  villa.  quizá  lograría  averiguar  si  Romulus  seguía  con  vida.  Ahora  el  viaje  al  templo  de  Júpiter  tendría  dos  objetivos  importantes:  si  daba  con  el  adivino  misterioso.  Y  fugitivarii.  Era  un  ruido  que  Fabiola  había  oído  ocasionalmente  desde  su  llegada  a  Pompeya.  —¿Sería un gladiador?  —No.  Sólo  quedaba  el  trigo  de  invierno.  a  ella  le  encantaba  ver  a  las  ruidosas  ~38~ .  No  era  un  gladiador.  en  barbecho  en  esta  época  del  año.  Fabiola  no  pensaba  revelar nada.  árboles  pelados  y  setos  bajos.  De  repente. Deben de andar tras algún fugitivo.  cuyos  pequeños  brotes  verdes  levantaban  poco  más  de  un palmo del suelo. El águila de plata Fabiola se puso tensa.  sólo  recibió  una  sonrisa  rutinaria. «¿Romulus?»  —Parecía obsesionado con esa idea —concluyó Corbulo.  Se  trataba  de  una  tierra  fértil  y  llana.  En circunstancias normales.  pero  no  sucumbió  al  pánico.  Las  viviendas  estaban  separadas  entre  sí  por  muros  de  piedra.  Sin  embargo.  vio  el  miedo  reflejado  en  el  rostro  de  sus esclavos.  —Un soldado —soltó el vílico.  —Al  ver  que no  lo  entendía.  Ben Kane Confundido  ante  tal  muestra  de  interés.  pero  siempre  a  lo  lejos.  sino  un  soldado. Aunque  en  esa  época  del  año  el  paisaje  era  desolado.  Fabiola  había  aprendido  a  no  darse nunca por vencida.  un  profundo  aullido  vino  de  detrás  de  los  muros  del  patio.  Dos  semanas  atrás.  Y la señora se volvió a animar.  Cuando  se  oyó  más  fuerte.  Por  remota  que  fuera  la  esperanza.  pensó  con  aire  triunfal.  precisamente  aquello en  lo  que  su hermano se había  convertido  tras  huir  de  Roma.  «Soy  libre  —pensó  con firmeza—.  A  Fabiola  se  le  aceleró  el  pulso.  Corbulo  la  miró  para  recibir  su  aprobación.  habían  labrado  el  terreno  y  habían  dejado  que  se  airease  antes  de  plantar  las  semillas  en  primavera. señora.  Gemellus  sabía  lo mucho que Romulus le odiaba: la perspectiva de volver a verlo algún día le habría  resultado  aterradora.  —¿Qué es eso?  —Perros.  Fabiola se desanimó. Nadie me persigue.

  —Nunca  funciona  —comentó—.  —Porque  se  ha  escapado  —repuso  Corbulo—.  Era  el  mismo  motivo  que  había  permitido  a  Gemellus  violar  a  su  madre  repetidas  veces.  vestido  con  poco  más  que  harapos.  Fabiola había dado agradables paseos a lo largo de la vía fluvial que separaba su  propiedad de la finca del vecino.  y  el  concurrido  interior  del  Lupanar  no  era  menos  en  ese  sentido.  Hasta aquel momento.  Además.  El  latifundio  había  acabado  representando  un  retiro  de  la  cruda realidad del mundo.  Corbulo fue el primero en advertir movimiento.  a  unos  doscientos  pasos  de  distancia. los perros se encargan de encontrar su rastro.  disfrutar  del  aire  fresco  y  de  la  soledad. Si eso no funciona.  Los  fugitivarii  siempre  tantean  bajo  la  orilla  con  palos largos.  —¡Ahí! —señaló.  Entre  los  huecos  de  un  seto.  que  corría  mirando  por  encima del hombro aterrorizado.  Corbulo  estaba  en  lo  cierto. Para ella.  —¿Por qué lo persiguen? —preguntó con apatía.  Las  calles  de  Roma  siempre  estaban  abarrotadas.  no  se  contemplaba  represalia  alguna  por  torturar  o  matar  a  un  esclavo.  Ella y Corbulo observaban en silencio.  Corbulo hizo una mueca.  Fabiola  era  incapaz  de  apartar  la  vista  del  fugitivo.  olisqueando  la  tierra  y  el  ambiente  para  captar  el  olor  de  su  presa.  Fabiola  conocía  de  primera  mano  esa  cruel  realidad. jamás volvería a ser lo mismo.  Ejecutar  a  Juba.  Y  los  esclavos  son  propiedad  de  su amo.  llevaba  el  cuerpo  cubierto  de  una  gruesa  capa  de  barro  y  la  desesperación  grabada en el rostro. El águila de plata Ben Kane grajillas  volar  hacia  los  nidos.  Los  amos  disfrutaban  del  mayor  poder  que  existe  sobre  sus  esclavos:  el  de  vida  y  muerte.  Fabiola  advirtió  una  figura  que  corría. conocedora de la respuesta.  Venderlos  a  ella  y  a  Romulus.  Un  esclavo.  Fabiola oyó al joven gimotear aterrorizado.  De  pronto  una  manada  de  perros  grandes  abandonó  el  amparo  que  ofrecía  la  arboleda  más  cercana.  No  había  duda  de  que  estaba  exhausto.  el  gigantesco  nubio  que  había  enseñado  a  su  hermano  a  manejar  la  espada.  lo  cual reforzaba claramente ese poder. Era un sonido espantoso.  en  el  sistema  legal  romano.  orgullo  de  la  República.  ~39~ .  Era  un  hombre  joven.  —Probablemente  ha  intentado  darles  esquinazo  escondiéndose  en  el  río  — anunció el vílico.

  cuando  el  jefe de la cacería los ahuyentó.  Roma  necesitaba  a  sus  esclavos.  La  brutalidad  de  los  castigos.  pensó  Fabiola  con  amargura.  no  se  trataba  tan  mal  a  todos  los  esclavos.  Sus  ciudadanos  no  tenían  motivos  para  ayudar  a  quienes  huían  del  cautiverio.  Fabiola  observaba  la  escena  horrorizada.  que  se  había  acercado a ellos tambaleándose y estaba a unos cincuenta pasos de distancia.  El  joven.  Fabiola se contuvo.  Ayudar  a  un  fugitivo  se  castigaba  con  la  muerte.  Los  demás  esclavos  poco  podían  hacer.  la  mano  de  obra  que  construía  sus  majestuosos  edificios.  pero  seguían  siendo  el  motor  de  la  República.  —¿De dónde es?  El vílico se encogió de hombros.  —¿Quién  sabe?  Es  posible  que  ese  imbécil  lleve  días  huyendo  —dijo—.  Los  perros  manchados  se  habían  tumbado  cerca.  Alzó  los  brazos  a  modo  de  súplica  silenciosa  y  Fabiola  no pudo evitar  cerrar los ojos. Aquello formaba parte de la diversión. Interponerse entre  un  fugitivo y  los  hombres  enviados  legalmente  a  apresarlo  no  sería  buena  idea.  los  fugitivarii  parecían  ajenos  al  público.  Dio  gracias  a  los  dioses  al  cabo  de  unos  instantes.  —Corbulo  parecía compadecerse—.  Nadie  daba  comida  o  ayuda  a  un  fugitivo.  El  ambiente  se  llenó  de  chillidos  cuando  los  perros  amaestrados  empezaron  a  atacar  salvajemente  al  fugitivo  como  si  fuera  un  muñeco  de  trapo. cayó de  rodillas  en  la  tierra  húmeda. Y un hombre no puede  correr sin parar con el estómago vacío.  Y  ¿quién quería morir crucificado?  El  drama  estaba  a  punto  de  alcanzar  su  punto  álgido. Poco a poco fue llegando el resto de los fugitivarii.  Se  oyeron  vítores  cuando  vieron  al  esclavo.  He  sabido  de  persecuciones  que  se  alargan  más  de  una  semana. ¿Qué podía hacer ella?  Absortos  en  la  captura.  Entonces la partida lo alcanzó.  Fabiola  suspiró.  con  las  largas  lenguas  rojas  colgándoles  de  mandíbulas amplias y poderosas.  Por  supuesto. más  de  una  docena  de  tipos  de  aspecto  duro  ataviados  con  colores  apagados  y  armados  con  arcos.  ¿Por  qué  iban  a  hacerlo?  Roma  era  un  Estado  cimentado  en  la  guerra  y  la  esclavitud.  Bajo  las  capas  de  lana  se  entreveía  el  brillo  mate  de  la  cota  de  malla. que daba la impresión de estar prácticamente exhausto. Pero esos cabrones nunca se rinden.  las  miserables  condiciones  de  vida  y  la  mala  alimentación  no  les  preocupaban  lo  más  mínimo.  lanzas  y  espadas. El águila de plata Ben Kane De  entre  los  árboles  surgió  un  grupo  de  hombres  armados  hasta  los  dientes  que  azuzaban  a  los  sabuesos  con  gritos  y  silbidos.  Es  joven  y  fuerte. Animales parecidos rondaban de noche por la villa  ~40~ .  Lo  rodearon  y  se  rieron  de  las  profundas  mordeduras  que  el  esclavo  tenía en brazos y piernas.  trabajaba  duro  en  los  talleres  y  cultivaba  los  alimentos.  No  podía  hacer  nada  sin  arriesgarse  a  que el amo del esclavo interpusiera una demanda contra ella.

  Antes  de  que  la  situación  se  les  escape  de  las  manos.  El  sudor  y  las  lágrimas  le  habían  dibujado  regueros  en  la  suciedad  del  rostro.  Curiosamente.  ~41~ . El águila de plata Ben Kane de  Fabiola. a su lado.  Eran  marcas  de  latigazos. ¡Está malherido!  Corbulo. Había que respetar a los ricos.  Al  ver  la  ropa  y  las  suntuosas  joyas  que  llevaba  no  dijo  nada.  Gemía  débilmente  y  sólo  gritaba  cuando  sus  captores  lo  golpeaban. Además de aterrorizado.  Pero  enseguida  captó  lo  que  querían  de  él  y  caminó a trompicones hacia la villa.  Será  mejor  que  entremos.  Fabiola  observaba  horrorizada.  Esas criaturas sumamente musculosas parecían incluso más feroces.  El esclavo se le acercó.  Lejos  de  ellos  y  hacia  Fabiola.  Y  con  nosotros.  Uno  de  los  fugitivarii  desenvainó  la  espada  y  lo  empujó  con  la  punta.  El  esclavo.  Fabiola tenía los pies clavados en el suelo. Sus esfuerzos fueron recibidos con risas burlonas  y varios matones le lanzaron terrones de tierra.  Lo  volvió  a  aguijonear  con  la  espada.  Un  niño.  señora  —musitó  Corbulo  con  el  rostro  ceniciento—.  Se  abrió  un  hueco  en  el  círculo  y  los  rostros  duros  e  implacables  se  volvieron  hacia la despampanante mujer y su vílico.  lo  cual  hizo  sollozar  al  esclavo.  de  apenas  quince  años. Cuando advirtieron su belleza.  tenía  el  torso  y  los  brazos  hechos  un  amasijo  sanguinolento.  —¿Qué hacen? —preguntó Fabiola aterrorizada.  intuyó  Fabiola.  ¿Habría  huido  por  eso?  El  fugitivo  era  joven.  Fabiola hizo caso omiso de los comentarios.  demacrado  y  con  expresión  hambrienta.  en  vez  de  responder.  —Juegan  con  él. Corbulo los miraba con furia.  éste  propinó una fuerte patada en el pecho al esclavo.  Confundido.  Sin  embargo.  A  través  de  la  túnica vieja  y ondeante se veían  heridas  supurantes  que le  recorrían  la  piel  en  zigzag  por  delante  y  por  detrás  formando  un  desagradable  enrejado.  se  visaban  como  medida  de  protección  contra  bandoleros  y  criminales. aunque  fuera en susurros.  permitieron  al  esclavo  que  se  levantara.  adoptó  una  posición  fetal.  pero  masculló  unas  cuantas  palabras  al  hombre  bajo  y  fornido  que  estaba  al  mando. Aparte de las mordeduras de perro que le cubrían todo el  cuerpo. Aceleró el paso.  El  golpe  había  sido  lo  suficientemente  fuerte  como para partirle unas cuantas costillas. las miradas  lascivas  les distorsionaron los  rasgos  y  pronunciaron  insinuaciones  procaces.  Entonces  se  produjo  un  cambio.  la  prueba  fehaciente  de  un  amo  cruel.  el  joven  esclavo  permanecía  inmóvil.  rodeado.  —¡Dejadlo en paz! —gritó ella—.  Les llegó un grito ahogado.  El  matón  más  cercano  por  fin  advirtió  la  presencia  de  Fabiola  y  Corbulo. tosió incómodo.

 No se arriesgue. Descortés.  por  lo  que  pasaban  buena  parte  del  día  alrededor  del  fuego  de  la  cocina.  Hemos  pasado  varios  meses  en  el  norte.  Corbulo tenía tantísimo miedo que incluso la agarró de la manga.  Ni  siquiera  los  esclavos que estaban en el patio habían aparecido.  Miró  a  su  alrededor.  señora.  Fabiola sentía la  imperiosa necesidad  de  ayudar. Hay un montón de escoria tribal que huye de la Galia. Fabiola se puso bien tiesa.  Hasta  entonces  apenas  había  necesitado  de  su  presencia.  Llevaba  unas  gruesas  pulseras  de  plata.  Como  en  trance.  —Explícame qué hacéis en mis tierras.  Scaevola se mostró sorprendido.  Del  cinturón  le  colgaban  un  gladius  en  una  vaina  ornamentada  y  una  daga.  contando  chistes  verdes. y  se giró  para  plantar  cara a los  hombres  que  se  acercaban. que no osaba mirarla.  No  iría demasiado lejos: era un ratón herido por las garras de un gato.  no  estaba  dispuesta  a  escabullirse al interior de su finca para evitar a aquellos canallas.  Al  final  los  fugitivarii  empezaron  a  moverse  y  a  Fabiola  se  le  revolvió  el  estómago.  Estaba  claro  que  ir  a  la  caza  de  esclavos  huidos  era  un  trabajo rentable—.  ¿Y  dónde  está  Gemellus?  ¿Eres  su última conquista?  Esta vez los hombres se rieron sin miramientos.  Plenamente  consciente  de  su  impotencia. Llena de doble sentido.  —Ese gordo degenerado ya no es el dueño de esta finca. Los demás.  pasó  por  su  lado  arrastrando  los  pies  en  dirección  al  patio.  Allí  se  obtienen muchos beneficios.  lo  cual  pregonaba  su  rango.  Se le acercaban en silencio y con malas intenciones. sujetándose las manos  para evitar el tembleque.  —Un  servidor.  el  fugitivarius  jefe  —respondió  con  voz  cansina  el  líder. ¡Ahora aquí mando yo y  exijo que me respondas! —gritó.  —¿Tus  tierras?  —Scaevola  entrecerró  los  ojos—.  encantados.  Aunque  también  tenía  miedo.  Ben Kane Fabiola era incapaz de apartar los ojos del fugitivo. El águila de plata —¡Señora! —Corbulo habló con voz imperiosa—.  Fabiola le dedicó una mirada gélida.  reaccionaron  con  risitas  burlonas.  desde  el  cuello  hasta  medio  muslo.  haciendo  una  media  reverencia.  —¿Quién manda aquí? —preguntó Fabiola a voz en grito. ¿Puedo ayudarla en algo?  La pregunta sonó como pretendía.  ~42~ .  Scaevola.  pero  no  vio  a  ninguno  de  sus  guardaespaldas.  Era  un  hombre  achaparrado  y  fortachón  de  cabello  corto  castaño  y  ojos  hundidos  que  llevaba  la  cota  de  malla  típica  de  los  legionarios.  —No  lo  sabía  —reconoció—.

  —Uno  de  los  hombres  más  importantes  de  César  —continuó  orgullosa. Y a mí.  no  le  quedaba  más remedio que seguir adelante.  —¡Señora! —susurró—.  restregándoselo  por  las  narices—.  Un  oficial  del  ejército  de  alto  rango. ¡Tenemos que regresar a la villa!  Fabiola  respiró  hondo  para  tranquilizarse.  Llevamos  persiguiendo  a  este  tipo  desde  hace  tres  días.  retándolos  a  mirarle  a  aquellos  ojos  gélidos.  Eso  explicaba  por  qué  la  mayoría  de  los  esclavos  aceptaba  su  suerte.  —Fabiola  observó  a  los  fugitivarii.  Y  si  volvían  a  intentarlo.  Había  tomado  la  decisión  de  enfrentarse  a  Scaevola  y.  ¡Necesito  un  buen  fuego  para  calentar  el  hierro!  Pero eso puede esperar.  salvo  Scaevola—.  ~43~ .  —Ese  pedazo  de  mierda  tendría  más  motivos  para  gritar  si  no  hiciera  tantísimo  frío  —comentó  él  como  si  tal  cosa—. rata de alcantarilla?  El rostro de Scaevola se convirtió en una máscara fría y calculadora.  aparte  de  humillarse  dando  marcha  atrás.  El vílico se quedó blanco.  —A los chicos los hace felices —respondió—. ¡Ahora mismo!  —¿Quién  va  a  obligarme.  probablemente  les  esperara  la  crucifixión.  Era  una  salvaje  advertencia  a  los  demás  esclavos.  removería  cielo  y  tierra  hasta  encontrar al rastrero culpable.  moviendo  la  cabeza  en  dirección a Corbulo—.  Scaevola sonrió y dejó al descubierto los colmillos.  Ninguno  se  atrevió.  —Soy  la  amante  de  Decimus  Brutus  —anunció  con  voz  alta  y  clara—. ¿Ese viejo imbécil?  Sus hombres se apresuraron a llevarse las manos a las armas.  Fabiola lo fulminó con la mirada.  Sus hombres se rieron con satisfacción.  Sabía  exactamente  de  qué  hablaba  Scaevola. El águila de plata —¡Lástima que regresarais!  Ben Kane —Vamos  a  donde  hay  trabajo  —repuso  el  fugitivarius—.  ¿verdad.  Si  me  ocurriera  algo.»  —¡Largaos! —Señaló hacia el lugar del que habían venido—.  señora?  —se  burló  Scaevola.  «Yo  no  —pensó  Fabiola  con  furia—. cuando regresemos al campamento.  Entonces  Fabiola  se  enfureció.  Uno  de  los  castigos  más  habituales  consistía  en  marcar  a  los  fugitivos  en  la  frente  con  la  letra  «F»  de  fugitivas.  Y  Romulus tampoco.  ¿Sabes  quién es.  muchachos?  ¡Pero  nadie  se  libra  del  viejo  Scaevola y sus hombres!  —¿Te  divierte  torturar  a  los  esclavos  que  apresas?  —preguntó  Fabiola  con  acritud.

  —La  puta  de  uno  de  los  perros  falderos  de  César.  Los  dos  estaban  a  punto de  morir.  Recientemente.  se  puso  delante  de  ella  para  protegerla.  A  Fabiola  se  le  llenó  el  corazón  de  orgullo  ante  aquella  acción  valiente  pero  inútil. pero no supo qué responder.»  Sin embargo.  Notaron  movimiento detrás de ellos. Seguro que  antes la violarían. Se volvió para marcharse.  A  Fabiola  se  le  encogió  el  corazón.  Luego  miró  a  los  matones  y  se  le  revolvió  el  estómago..  Tú  ya  nos sirves.  Pero  quiero  a  la  zorra  viva  e  intacta.  A  escasos  pasos  de  Corbulo.  Con  el  látigo  bien  agarrado  en  el  puño  derecho.  Y  ni  siquiera tenía  un  arma  con  la  que  defenderse. ¿Chicos?  Los fugitivarii avanzaron todos a la vez. El águila de plata Ben Kane Durante  unos  instantes  dio  la  impresión  de  que  las  palabras  de  Fabiola  habían  surtido efecto.  los  fugitivarii  se  detuvieron  y  Scaevola  enrojeció  de  rabia.  ~44~ .  «Júpiter.  Necesito  tu  ayuda otra vez.  Horrorizada. Fuera de juego.  —¡Matad  a  ese  viejo  cabrón  estúpido!  —ordenó—. Es mía.  Confundidos. el sonido del desenvainar de espadas llenó el ambiente.  Fabiola  miró  a  Corbulo.  ¿no?  —dijo  Scaevola  con  voz  cansina..  —En  Roma  hay  gente  que  paga  grandes  cantidades  de  dinero  para  ver  a  los  partidarios  de  César. Notó el roce de las garras del miedo en el vientre.  Sus hombres enseguida recuperaron el interés.  —Scaevola  sonrió  e  hizo  que  sus  palabras  sonaran  más  escalofriantes—.  A Fabiola se le encendieron las mejillas.  habían  circulado  rumores  en  Pompeya  sobre  el  brutal  asesinato  de  varios  de  los  aliados  menos  ricos  de  César.  Corbulo dio un paso adelante poniéndose bien firme.  Hombres que antes no habían precisado de guardaespaldas.  —Scaevola  le  echó  una  mirada  lasciva—.  —¿Esperas pronto a Brutus?  Fabiola no tenía respuesta.  el  mejor  y  el  más  grande  —pensó  Fabiola  desesperada—.  —No  hay  de  qué  preocuparse.  Tenía  mérito  que  el  vílico  no  se  echara  atrás. Y ella sólo tenía tres.  Fabiola  y  Corbulo  intercambiaron  una  mirada.  Scaevola se echó a reír: un sonido profundo y desagradable.

  mazos.  no  a  ti!  —rugió el fugitivarius—. ¡Ahora mismo!  —No pienso marcharme sin el fugitivo —gruñó Scaevola—. todo el mundo era consciente de que los esclavos sabían pelear.  ¿Me  has  oído?  ~45~ .  tras  la  revuelta  de  Espartaco  hacía  veinte años.  Y.  Cuando  la  alcanzaron.  —¿Qué has dicho? —preguntó.  dejándose  llevar  por  la  furia—.  Alarmados  por  el  fugitivo  que  había  entrado  en  el  patio.  —¡Esto  no  acabará  así!  —masculló  el  fugitivarius  apretando  los  dientes—.  los  esclavos  los  superaban  en  número  con  creces. A Fabiola se le formó un nudo en la  garganta al ver el riesgo que aquellos desventurados iban a correr por ella. Se queda aquí.  los  esclavos  se  desplegaron  en  abanico  formando  una  larga hilera.  —¡Ese  hijo  de  puta  pertenece  a  un  comerciante  llamado  Sextus  Roscius.  Pero  eso  te  trae  sin  cuidado  —respondió  Fabiola  con  severidad—.  hachas  e  incluso  tablones  de  madera.  Y  ninguno de ellos sabía luchar como los fugitivarii.  Los  dos  se  miraron  de  hito  en  hito  durante  un  momento  en  el  que  el  tiempo  pareció detenerse.  Nadie  se  opone  a  Scaevola  sin  venganza.  Eran  por  lo  menos  cuarenta  y  llevaban  guadañas. Corbulo obedeció y dio un paso hacia el patio.  y  menos  una  zorra  presuntuosa  como  tú.  Se  notaba  que  no  estaba  acostumbrado  a  verse  coartado  o  a  quedar  mal  y  cerró  los puños de rabia.  —No  vas  a  llevarte  a  esa  pobre  criatura  —protestó.  Scaevola arqueó las cejas.  habían  acudido  de  forma  espontánea  a  defender  a  su  señora. Haré que le envíen el dinero sin falta al día siguiente.  Fabiola  vio  prácticamente  a  todos  los  esclavos  que  poseía  acercándose  a  ellos  corriendo. Esto es completamente ilegal.  Corbulo parecía impresionado.  Pregúntale  a  Roscius  cuánto  quiere  por  el  chico. ¡Id a buscarlo!  Con la cabeza gacha.  Fabiola se volvió para mirar a Scaevola.  —También  lo  es  atacar  físicamente  a  un  ciudadano. El águila de plata Ben Kane Al  girar  la  cabeza.  —¡Largaos de mi latifundio!—ordenó—.  —¡Alto ahí!  El vílico se enderezó al oír la orden tajante de Fabiola.  Independientemente  de  las  armas.  —Ya me has oído —espetó Fabiola.  Los  matones  no  estaban  muy  contentos.

  Los  esclavos  avanzaron con las armas en alto. Necesitaréis ambas cosas.  Sus compinches soltaron una desagradable risotada y Fabiola se contuvo para no  echarse a temblar.  «¿Qué  he  hecho?  Tenía  que  haberle  permitido  apresar  al  chico.  Reunió  a  sus  hombres  y  emprendió  la  retirada  por  el  campo  embarrado.  ese  perro  sarnoso  hablaba  en  serio  —explicó—.  Envalentonado  por  el  coraje  de  su  señora.  Se  había  ganado  un  verdadero  enemigo.  —¿Señora?  Se giró para mirar al vílico.  Scaevola los miró a todos con desdén..  —Lo sé —repuso Fabiola.  Los  perros trotaban a la zaga..  El vílico dejó escapar un suspiro lento y prolongado.  La  próxima vez no serán suficientes.  Corbulo  hizo  un  gesto.  Y  muchos guardas.  Fabiola  le  dedicó  una  mirada  de  agradecimiento  y  el  viejo  vílico  quedó  hechizado.  Viajar  a  Roma  era  ahora  una  prioridad  urgente. El águila de plata Fabiola se limitó a alzar el mentón.  Y  trabaja  para Pompeyo.  —¡Volveremos! —dijo. ~46~ .  De  repente.»  Pero  una  parte  de  ella  se  alegraba.  —Scaevola  es  un  hombre  muy  peligroso.  —Indicó  a  los  esclavos  que  los  rodeaban—.  —Corbulo  hizo  una  pausa—. Y deseó que Brutus estuviera a su lado.  Fabiola  se  quedó  tiesa  observando  a  los  fugitivarii  hasta  perderlos  de  vista.  Estos  hombres.  Ben Kane —Espero  que  tú  y  tu  amante  tengáis  buenos  cerrojos  en  las  puertas  —advirtió.  Sus  enemigos  desaparecen.  Por  dentro  estaba  aterrorizada.  El  tiempo  dictaminaría  si  había  tomado  la  decisión acertada.  —Además.  le  apareció  una  navaja  en  la  mano  derecha  como  por  arte  de  magia—.

  profirió un juramento. invierno de 53‐52 a.  Son  demasiados. La segunda alcanzó a un enemigo  en  el  brazo  y  le  prendió  fuego  a  la  ropa  de  fieltro.  Romulus  se  llevó  una  sorpresa  enorme  cuando  le  pasaron  volando  por  encima  de  la  cabeza  una  bola  de  fuego  y  luego  otra.  Brennus  ya  había  abatido  a  cuatro  hombres. El ataque de los escitas se detuvo de forma brusca. C.  Romulus se volvió. con gran alegría.  que  iluminaron  la  escena  de  maravilla.  —¡Son  lámparas  de  aceite!  —exclamó  Romulus.  El  hombre  chillaba  de  agonía.  Avanzaron hombro con hombro.  pero  sus  esfuerzos  quedaron  entorpecidos  por  un  par más de proyectiles de fuego. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 3  Vahram  Este de Margiana. incluidos  los  arqueros que  habían  herido a  Pacorus.  Los escitas.  que parecieron aterrorizados.  El  resplandor  ascendió  a  toda  velocidad  y  le  quemó  el  cuello  y  la  cara. soltó el arco y desenvainó el gladius.  —¡Es  Tarquinius!  —respondió  Brennus  mientras  colocaba  otra  asta  en  la  cuerda  del arco.» Se armó de valor y se preparó para lo inevitable. como era de esperar. cargaron sin miramientos hacia  los dos amigos. profiriendo salvajes gritos de batalla.  Varios  de  sus  compañeros  intentaron  ayudarlo. y se encontró al arúspice a escasos pasos de  distancia.  Brennus  lanzó  otra  flecha  e  intentó  usar  el  máximo  de  astas  posible.  La primera aterrizó y se estrelló con una fuerte llamarada justo delante de los escitas.  «Es  inútil  —pensó  Romulus  sin  ánimo—.  quien  de  repente  comprendió  lo  que pasaba.  Con  el  arco  del  guarda  parto  muerto.  Todavía  los  superaban  en  número  por  más  de  nueve  a  uno.  —¿Por qué has tardado tanto?  ~47~ .  Luego.

  La  pared  del  despeñadero  quedaba  a  su  espalda.  Si  podemos  salir  de  aquí.  Empezaron  a  caer  densas  ráfagas  de  nieve  que  reducían  la  visibilidad  en  gran  medida  y  cubrían  su  rastro.  —¡No!  —respondió  Tarquinius.  dejando  atrás una estela de confusión.  mirando  en  derredor.  el  tiempo  les  ayudó  en  la  huida.  Tarquinius señaló.  ni  Romulus  ni  Brennus  pusieron  ninguna  objeción.  —¿Hacia  dónde?  —gritó  Romulus.  Tenían  que  marcharse.  Como  seguían  confiando  plenamente  en  el  arúspice. Huyamos.  su  buen  sentido  de  la  orientación  enseguida le falló.  —¿Qué has visto? —preguntó Romulus.  Con  este tiempo no sobreviviríamos a un viaje  hasta el sur. La población de Partia no era abundante. tendrían muy  pocas  posibilidades  de  llegar  al  fuerte  romano.  por  lo  que  sólo   podían  ir  en  dirección  norte.  Se  adentraron  en  la  oscuridad  al  trote.  Afortunadamente.  Aunque  él  también  lo  sabía.  era  el  único capaz de recorrer la distancia que fuera con semejante carga.  —Recoged a Pacorus —indicó—.  Pacorus  colgaba  como  un  juguete.  A Romulus se le levantaron los ánimos y Brennus se echó a  reír. Tenemos que quedarnos en el  fuerte.  la  sangre  de  las  heridas   empapaba  la  capa  del  galo.  —Éstas son las últimas.  Mascullando  improperios.  No  los  seguían. A poco que se desviaran del camino.  Brennus.  —¿Por qué? —preguntó Romulus en voz baja—.  Tarquinius hizo caso omiso de la pregunta. Ese cabrón  va a  morir de todos  modos. y menos de una décima parte  ~48~ .  con  diferencia  el  más  fuerte  de  los  tres. El águila de plata Ben Kane —Tuve  una  visión  de  Roma  —reveló  Tarquinius—.  La  temperatura  bajó  aún  más  cuando  la  nieve  empezó a acumularse en el suelo.  Lo  levantaron  con  sumo  cuidado  y  lo  colgaron  al  hombro  de  Brennus.  El  norte. por lo que le alegraba sobremanera que Tarquinius pareciera saber  exactamente  el  camino  a  seguir. los guerreros enemigos proferían gritos de  terror.  todavía hay esperanza.  lanzando  dos  lámparas  de  aceite  más—.  y  Brennus  por  los  brazos.  Romulus  cogió  a  Pacorus  por  los  pies.  y  Romulus  supuso  que  los  escitas  sabían  lo  cerca  que  estaba  su  campamento. Rápido. eran las únicas construcciones en muchos kilómetros  a la redonda.  Cada vez que una lámpara aterrizaba.  sur  o este.  Junto  con  los  grupos  de  cabañas  de  barro y ladrillo que había cerca.

  el  enorme  fuerte  no  era  una  estructura  de  batalla:  los  legionarios  no  se  escondían  tras  la  protección  de  los  muros  porque  sí.  Y  con  las  tácticas  y  la  instrucción  de  Tarquinius. Era el fuerte.  Sorprendentemente.  podrían  soportar el ataque de cualquier fuerza armada a pie o a caballo.  A  ambos  lados  de  los  imponentes  portones  delanteros.  quizá  Tarquinius  les  revelaría  lo  que  había  visto  en  el  Mitreo.  como  únicos  supervivientes.  Los  muros  eran  de  tierra  compactada.  El  único  espacio  para  pasar  entre  ellos  era  el  pisoteado camino de tierra que conducía a la entrada en medio de cada lateral.  Pero.  Si  se  presentaba  un  enemigo.  Las  fossae.  antes  de  marchar  para  tomar  parte  en la batalla.  —¿Sigue vivo? —preguntó el galo.  los  responsabilizarían  de  ello.  —¡Espera! —Tarquinius se situó al lado de Brennus y le tomó el pulso a Pacorus.  un  derivado  útil  de  la  construcción  de  tres  fosos  profundos  que  rodeaban  el  fuerte. Habían escapado de los escitas para enfrentarse a una ejecución segura. El águila de plata Ben Kane de ésta vivía en los límites orientales más lejanos.  los  oficiales  congregarían  a  los  hombres  en  el  intervallum.  Y  otras  parecidas  en  las  esquinas.  también  se  encontraban  dentro  del  alcance  de  los  proyectiles  lanzados  o  disparados  desde  la  pasarela  de  madera  que  discurría  por  el  interior  a  lo  largo  de  las  murallas.  Brennus sonrió de oreja a oreja. En  terreno  abierto. Hasta él estaba ansioso por descansar.  pensó  Romulus  orgulloso.  Seguro  que  el  comandante  no  tardaría  en  morir  y.  Había  transcurrido  tiempo  suficiente para  que  el  scythicon  cumpliera  con  su  mortífero  cometido.  así  como  puestos  de  observación  más  pequeños  entre  medio.  llenas  de  abrojos  de  hierro.  Ningún  oficial  parto  de  alto  rango  que  se  preciase  habría  dejado  de  castigar  a  quien  hubiera  permitido  que  eso  ocurriese.  Avanzaban  en  silencio  y  se  detenían  de  vez  en  cuando  para  ver  si  escuchaban  a  los escitas.  había  una  torre  de  vigilancia  de  madera.  —Por  bien  poco  —respondió  Tarquinius  frunciendo  el  ceño—. Al final apareció una silueta rectangular en la penumbra que les resultaba  familiar.  Debemos  apresurarnos.  A la Legión Olvidada. Pocas personas decidían vivir aquí.  la  zona  llana  que  rodeaba  el  interior  de  los  muros.  Romulus  dejó  escapar  un  ligero  suspiro  de  alivio.  Las  impresionantes  defensas  sólo  debían  utilizarse  en  caso  de  ataque  inesperado. no había enemigo que se le resistiera cuerpo a cuerpo.  No  recordaba  haber  tenido  jamás  tanto  frío.  Romulus  se  dio  cuenta  de  la  gravedad  de  la  situación  al  ver  el  rostro  ceniciento  de Pacorus.  cuando  estuvieran  dentro  y  se  hubieran  calentado.  aparte de las guarniciones de soldados y los cautivos que no tenían elección.  ~49~ .  el legionario  era  el  maestro  de  toda  infantería.  El  deseo  de  saber  más  era  lo  único que le había permitido seguir la marcha.  Lo recorrieron a trompicones esperando recibir el alto en cualquier momento.

  Se  suponía  que  los  centinelas  sólo  podían  permanecer  un  rato  en  los  cálidos  cuarteles  del  cuerpo  de  guardia  situados  en  la  base  de  cada  torre.  Y  Mitra  le  había  revelado un camino de regreso a Roma.  —Esos  perros  perezosos  están  acurrucados  alrededor  del  fuego  —masculló  Romulus.  Nadie  podía  acercarse  al  fuerte  sin identificarse.  Igual que un náufrago se aferra a un tronco.  Tarquinius  había  querido  salvar  a  Pacorus.  Una  de  ellas  crujió  al  abrirse.  —¿Quién  anda  ahí?  —La  voz  del  hombre  denotó  temor  cuando  bajó  la  mirada  hacia  el  pequeño  grupo.  Era  raro  que  el  fuerte  recibiera  visitas. ¡Muévete!  Resultaba obvio que el centinela estaba conmocionado.  el  sonido  característico  de  las  suelas  claveteadas  de  las  sandalias  en  contacto  con  la  madera  les  llegó  desde  arriba. imbécil! —gritó Romulus con impaciencia—.  El  etrusco  había  alzado  el  arma  para  volver  a  llamar  cuando.  Tal  como  imaginaban.  permanecían allí todo el tiempo que el oficial subalterno les permitiera. ¡Identificaos!  —¡Abre.  Se produjo un silencio fruto del descrédito.  —¡Pedazo de mierda! —exclamó Tarquinius—.  en  realidad.  lo  suficiente  para  hacer  entrar  en  calor  los  dedos  congelados  de  pies  y  manos. lo cual produjo un ruido seco y grave.  lo  cual  no  era  normal.  un  rostro  pálido  asomó  por  encima  de  las murallas. Pacorus está herido.  Al  cabo  de  unos  instantes  levantaron  la  pesada  barra  que  bloqueaba  las  puertas.  Aguardaron en silencio.  —¡Sí.  y  mucho  menos  en  plena noche—.  —¡Pues entonces ha llegado el momento de espabilarlos!  Tarquinius dio un paso adelante con el hacha alzada y golpeó varias veces con el  mango los gruesos troncos de la puerta.  El  retraso  en  la  respuesta  probablemente  tendría  como  consecuencia  algún castigo.  Pero.  Todavía  no  les  habían  dado  el  alto  para  comprobar  su  identidad.  y  entonces  aparecieron  varios  legionarios  y  un  optio  angustiado. Romulus se aferraba a esas ideas. señor! ¡Ahora mismo! —Se volvió y bajó corriendo la escalera que conducía  a las estancias inferiores. rugiendo a sus compañeros.  Al  cabo  de  unos  instantes. El águila de plata Ben Kane Sin  embargo.  En  aquel  momento  se  encontraban  a  menos  de  treinta  pasos  de  la  puerta  y  dentro  del  alcance  de  los  pila  de  los  centinelas.  ~50~ .  el  centinela  no  estaba  en  su  puesto  de  la  torre.  de  repente.

  Tarquinius  también  era  centurión  y  podía  haber  castigado  a  algunos  con  tanta  severidad  como  Pacorus.  El  optio  y  sus  hombres  obedecieron  rápidamente.  —¡Muertos!  —espetó  Tarquinius—. se entrenaban y luchaban juntos.  El  interior  era  idéntico  en  todos:  habitaciones  grandes  para  el  centurión  y  más  pequeñas  para  los  oficiales  subalternos  y  mínimas  para  los  soldados  rasos.  Diez  contubernios.  Aunque  era  más  bajito  que  Romulus  y  no  tan  fuerte  como Brennus.  Félix  asintió  y  fue  haciendo  muecas  al  irse  enterando  de  los  detalles.  —Avisad al centurión de guardia y luego regresad a vuestros puestos.  Los presentes soltaron gritos ahogados de sorpresa.  Al  igual  que  los  gladiadores.  Sin  embargo. Mantened  los ojos bien abiertos.  cada  uno  con  ocho  soldados.  —No  podía  dormir  —repuso  Félix  con  una  amplia  sonrisa. señor? —preguntó el optio.  Los  centinelas  adoptaron  una  expresión  confusa  al  advertir  la  figura  boca  abajo que el galo llevaba al hombro.  Los  escitas  nos  tendieron  una  emboscada  en  el Mitreo.  —¡Romulus!  Se  volvió  a  medias  al  oír  el  grito  bajo.  la  Vía  Pretoria. que pertenecía a su primera unidad. el pequeño galo era un buen soldado.  —¿Qué haces levantado? —preguntó. Estaba preocupado por vosotros.  compartían  el  espacio  apenas  suficiente  para  dar  cabida  a  unas  literas.  Tarquinius  bajó  corriendo  por  la  calle  principal  del  fuerte.  Romulus  reconoció  entre  las  sombras  de  dos barracones las facciones de Félix.  —¡Cerrad las puertas! —aulló Tarquinius. los legionarios vivían. Cuando su  ~51~ .  Romulus  y  Brennus  iban  a  la  zaga. ¿Qué es lo que ocurre?  —Nada.  —¿Dónde están los guerreros de Pacorus.  Tarquinius no estaba de humor para dar más detalles.  los  pertrechos  y  alimentos. tanto mejor.  Félix  corrió  a  situarse  al  lado  de  Brennus  y  se  quedó  boquiabierto  al ver las flechas que sobresalían del cuerpo de Pacorus.  ya  vestido  y  armado—. dormían.  Vuelve  a  la  cama  —respondió  Romulus  secamente.  A  ambos  lados  había  hileras  paralelas  de  barracones  de  madera  bajos  y  alargados.  cada  uno  de  los  cuales  alojaba  una  centuria  de  ochenta  soldados. El águila de plata Ben Kane Pero  Tarquinius  se  abrió  camino  sin  mediar  palabra.  Después ya averiguarían qué había ocurrido.  Cuantas  menos  personas estuvieran implicadas en aquello.  —¡Por todos los dioses! —susurró—. Y realmente tozudo.  Romulus  y  Brennus  lo  seguían. ¿Qué ha pasado?  Romulus  se  lo  explicó  mientras  caminaban.

  Rodeados  como  estaban  de  arqueros  partos.  los  oficiales  partos  que  estaban  al  mando  de  una cohorte.  la  carretera  que  discurría  de  la  muralla  este  a  la  oeste  y  dividía  el  campamento  en  cuatro  partes  iguales.  un  hospital.  el  comandante  de  su  propia  cohorte.  bordeado  por  un  pasillo  cubierto  que  daba  acceso  a  un  salón  de  banquetes.  Tarquinius  se  había  dado  cuenta  de  ello  mucho  antes  de  Carrhae.  Aparte  del  gran  arco  de  entrada  a  la  ciudad  y  del  magnífico  palacio  de  Orodes. Craso había marchado con arrogancia hacia el desastre.  Los romanos.  reflexionó enfadado.  Sólo  los  dioses  sabían  qué  ocurriría  cuando  vieran  a  Pacorus.  y  Romulus  poco  después.  baños  y  despachos. la mayoría de los oficiales partos de alto rango eran totalmente despiadados.  sólo  una  veintena  de  hombres  habían  decidido  permanecer  con  los  tres  amigos  y  Bassius.  Los  muros  elevados  de  la  casa  de  Pacorus  no  estaban  lejos  de  la  principia.  el  cuartel  general.  Craso  había  conseguido  poner  de  manifiesto  la  única  debilidad  del  ejército  de  la  República.  pensó  Romulus.  y  el  tablinum.  eran  prácticamente  autosuficientes.  zapateros.  «El  va  por  libre».  y  no  había  ninguno  a  la  vista. El águila de plata Ben Kane cohorte  de  mercenarios  había  sido  interceptada  durante  la  batalla  de  Carrhae.  contento  de  tenerlo a su lado.  Enseguida  llegaron  a  la  principia.  o incapaz de.  Todavía  estaba  oscuro  y  la  mayoría  de  los  hombres  dormían.  Romulus  exhaló  un  suspiro.  Aparte  de  Darius.  Félix  había  permanecido  junto  a  ellos.  las  casas  eran  pequeñas  y  de  construcción  sencilla  con  ladrillos  de  arcilla.  la  zona  de  recepción. alfareros y muchos otros oficios.  Esa  era  una  de  las  muchas  cosas  que  los  hacía  tan  formidables.  Nada  más  traspasar  los  portones  se  encontraban  el  atrium.  el  vestíbulo  de  entrada.  Nadie  más  detuvo  al  pequeño  grupo.  No  obstante.  Casi  no  le  quedaba  caballería.  estaba  construida  en  forma  de  cuadrado  hueco.  dormitorios. ver el peligro que corrían sus hombres.  Félix  era  uno  de  ellos.  Siguiendo  el  modelo  de  una  villa  romana.  De  ahí  se  pasaba  al  patio  central.  Se  encontraba  en  la  intersección  de  la  Vía  Pretoria  con  la  Vía  Principia.  mientras  que  las  fuerzas  partas  no  consistían  prácticamente  en  otra  cosa.  Lo  cual  explicaba  por  qué  la  Legión  Olvidada  tenía  nuevos  mandos.  Pero  seguro  que  nada  bueno.  pensó  Romulus.  Además.  Y  además  crueles. reacio a.  así  como  talleres  para  carpinteros.  su  centurión.  Romulus  se  había  dado  cuenta  de  que  sus  captores  no  eran  una  nación  de  arquitectos  e  ingenieros  como  los  romanos.  Aquí  también  se  encontraba  la  lujosa  vivienda  de  Pacorus  y  alojamientos  más  modestos  para  los  centuriones  jefe.  A  aquellas  horas  de  la  noche  también  estaban  en  cama.  sólo  un  oficial  de  mayor  rango  se  habría  atrevido  a  dudar  de  Tarquinius. que tanto hacían de comerciantes como de ingenieros y también de  soldados.  Tras  haber  visto  Seleucia.  Pero  los  soldados  rasos  no  tenían  voz  en  las  tácticas.  Todavía  recordaba  la  reacción  de  asombro  de  su  comandante  al  entrar  por  primera  ~52~ .  Había  un  valetudinarium.

  y  encima  llevaban  a  Pacorus  herido  de  gravedad.  a  nadie  se  le  escapaban las características flechas escitas.  ~53~ .  tensas.  De  cerca. Se sintió aliviado cuando el pequeño galo se  relajó.  Vociferó  una  orden.  Pacorus  se  había  comportado  como  un  niño  con  zapatos  nuevos.  señor!  —dijo  Romulus  en  voz  alta—.  esta  vez  apenas  se  movió  al  llegar  a  los  portones.  vigilados  por  una  docena  de  partos  armados  con  arcos  y  lanzas.  La  mayoría  de  los partos temían a Tarquinius. Pero no bastaba con eso.  Sin  embargo.»  Félix se puso tenso.  —¿Está enfermo?  El arúspice asintió:  —Gravemente herido.  Sus  hombres  soltaron  un  grito  ahogado  al  ver  lo  valiente  que  era.  El oficial se acercó a Tarquinius y sacó un puñal.  —¡Alto! —gritó el oficial moreno que estaba al mando. Le colocó la hoja plana contra el  cuello. Observó con suspicacia el  cuerpo que colgaba del hombro de Brennus—.  como  poco. ¡Rápido!  No hubo una respuesta inmediata y al parto parecía que se le iban a salir los ojos  de las órbitas a causa de la ira.  El  parto  se  abalanzó  hacia  delante  y  soltó  un  grito  ahogado  al  ver  los  rasgos  cenicientos de Pacorus.  —¿Qué  mal  tiene?  —exclamó.  Y  no  es  éste  el  momento de mi muerte. Movió ligeramente la hoja bien afilada e hizo un corte  superficial a Tarquinius. El águila de plata Ben Kane vez  en  la  estructura  terminada.  Romulus  y  sus  amigos  se  cuidaron  mucho  de  no  reaccionar.  A  los  legionarios  nunca se les encomendaba tal tarea. Su amigo sabía lo que hacía.  —A Pacorus —contestó con voz queda. Comprobad las heridas vosotros mismos.  Sus  hombres  se  desplegaron  de inmediato y rodearon al grupo con las lanzas en alto.  Nadie  habló  mientras  el  oficial  se  acercaba  a  Brennus.  —¡Dime qué ha ocurrido! —susurró enseñando los dientes—. del que brotó un hilillo de sangre. ¿A quién lleváis ahí?  Tarquinius no parpadeó.  «Guardar  silencio  refuerza  mi  poder  —pensó  Tarquinius—.  —¡Los  escitas  nos  han  tendido  una  emboscada. pero Romulus movió la cabeza para detener cualquier atisbo  de reacción.  Las  relaciones  con  sus  captores  eran.

  Superado  en  astucia  por  Tarquinius. señor.  Se dio la vuelta de nuevo hacia Romulus. la Legión Olvidada no es nada.  si  eso  ocurría.  —Puedo  ayudar  a  Pacorus.  pero  los  galos  asentían  al  unísono.  El  scythicon  mata  a  todo  el  mundo.  el  oficial  retrocedió.  —El  comandante  y  Tarquinius  han  sobrevivido  porque  estaban  en  el  Mitreo  — continuó  Romulus—. Romulus se puso tenso. Y mucho menos de Pacorus.  Los  romanos  tenían  pocos  motivos  para  preocuparse  por  el  estado  de  salud  de  sus captores.  Recordó  con  cierto  sentimiento  de  culpa  lo  que  había  tardado  en  pasarle  el  scutum. Brennus ha cargado con él hasta aquí —concluyó. no quería que luego lo acusaran de demorar el tratamiento de  Pacorus.  no  era  él  quien  tenía  tres  flechas  envenenadas  clavadas  en  el  cuerpo.  Brennus  y  yo  hemos  peleado  para  llegar  a  la  entrada  e  intentar  rescatarlos.  —¿Pretendes que me trague eso? —gruñó.  Si  dejáis  pasar  más  tiempo  —anunció  Tarquinius—.  Romulus  tendría  que  dar  explicaciones.  Si  Pacorus  sobrevivía.  os arriesgáis a ser la causa de su muerte.  sólo  había  un  hombre  en  el  fuerte  capaz  de salvar a su comandante.  señor  —contestó—. El águila de plata —¿Dónde está el resto de los hombres? —exigió.  —¿Por  qué?  —preguntó  el  parto  con  desprecio—.  Ben Kane —Lanzaban  ráfagas  de  flechas  desde  no  se  sabe  dónde. el oficial miró fijamente a Tarquinius.  Abrió los ojos como platos:  —¿Y por qué ninguno de vosotros está herido?  Romulus guardó la compostura. Sin él. cuyos ojos oscuros poco revelaban. Todos los presentes lo sabían.  Por último.  ~54~ .  El oficial aguardaba en un silencio sepulcral.  —Y aun así.  Visto  el  alcance  de  las  heridas de su superior.  Los demás adoptaron una expresión de descrédito.  Pero.  Nosotros teníamos escudos.  Por  rara  que  pareciese  la  situación.  La  mirada  del  parto  pasó  de  Brennus  a  Félix.  lo  recordaría.  —Es nuestro líder —arguyó Tarquinius—.  —Todos muertos.  —Alcanzaron  a  Pacorus  cuando  estábamos  a  punto  de  escapar—añadió  Romulus. ¿Qué más os da que muera el comandante?  Como no sabía qué decir. Una suerte.

 El águila de plata
Tarquinius.  —¡Dejadles pasar! —ordenó el parto. 

Ben Kane

Sus  hombres  alzaron  las  armas  y  uno  abrió  rápidamente  los  pesados  portones  para  permitir  la  entrada  a  Tarquinius  y  los  demás.  El  atrium  era  de  construcción  sencilla,  con  el  suelo  de  ladrillos  cocidos  en  vez  de  los  mosaicos  decorados  que  habría  habido  en  Roma.  Como  era  de  esperar,  no  había  nadie  por  ahí.  A  pesar  de  su  crueldad, Pacorus era un hombre austero y necesitaba pocos criados.  —Traed  me  la  bolsa de cuero  del  valetudinarium  —dijo el  arúspice al  pasar  por  el  tablinum para dirigirse al patio—. ¡Rápido!  Los  gritos  de  las  órdenes  los  seguían  mientras  el  oficial  decía  a  sus  hombres  que  obedecieran corriendo.  También  mandaron  informar  a  los  centuriones  jefe,  pensó  Romulus  con  acritud.  Si  es  que  no  estaban  ya  de  camino.  Tragó  saliva  y  ofreció  una  ferviente  oración  a  Mitra,  deidad  de  la  que  poco  sabía.  Y,  aunque  los  partos  eran  quienes  la  veneraban,  todo  apuntaba  a  que  el  dios  había  mostrado  a  Tarquinius  la  forma  de  salir  de  allí.  Tenía  que  haber  un  remedio  para  su  situación,  cada  vez  más  desesperante.  Pero  Romulus no lo veía. «Ayúdanos, Mitra—rogó—. Guíanos.»  En  el  espacioso  dormitorio  de  Pacorus  encontraron  la  chimenea  encendida.  Las  llamas  iluminaban  los  gruesos  tapices  y  los  cojines  bordados  desperdigados  por  el  suelo.  Aparte  de  algunos  arcones  revestidos  con  hierro  para  guardar  cosas,  el  único  mueble  que  allí  había  era  una  cama  cubierta  con  pieles  de  animales.  Sorprendidos  por  su  repentina  llegada,  dos  criados,  campesinos  locales,  se  levantaron  del  suelo  de  un  respingo  junto  a  la  chimenea  de  ladrillos  con  aire  de  culpabilidad.  Calentarse  en  los  aposentos  de  su  señor  les  granjearía  al  menos  unos  buenos  azotes.  Se  quedaron  boquiabiertos  y  algo  aliviados  al  ver  a  Pacorus  a  la  espalda  de  Brennus.  Hoy  no  recibirían el castigo.  —¡Dadme luz! —espetó Tarquinius—. Traed mantas y sábanas limpias. Y mucha  agua hirviendo.  Los  hombres,  atemorizados,  no  osaron  responder.  Uno  se  escabulló  mientras  el  otro encendía una astilla y la acercaba a cada una de las lámparas de aceite de bronce  colocadas  en  las  paredes.  La  iluminación  reveló  una  hornacina  de  madera  en  un  rincón.  Estaba  llena  de  cabos  de  vela:  como  todo  el  mundo,  a  veces  Pacorus  necesitaba  a  los  dioses.  En  su  interior  había  una  pequeña  estatua  de  un  hombre  con  una  capa  y  un  gorro  frigio  de  pico  romo  que  le  retorcía  la  cabeza  a  un  toro  arrodillado  hacia  arriba,  hacia  el  cuchillo  que  sujetaba  con  la  otra  mano.  A  Romulus  ese dios no le resultaba familiar, pero sabía de quién se trataba.  —¿Mitra? —susurró.  Tarquinius asintió. 

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 El águila de plata

Ben Kane

Romulus inclinó la cabeza de forma respetuosa y rezó con todas sus fuerzas.  Brennus se acercó a la cama ayudado por Félix.  Tarquinius  observó  la  estatuilla  con  curiosidad.  Antes  de  entrar  en  el  Mitreo,  sólo  había  visto  una  imagen  de  Mitra  en  una  ocasión,  en  Roma.  Pertenecía  a  un  veterano  manco  que  le  había  ayudado  a  buscar  al  asesino  de  Olenus,  su  mentor.  Secundus,  creía  recordar  que  así  se  llamaba  el  lisiado.  Un  buen  hombre,  recordó  el  arúspice,  pero  muy  reservado  con  respecto  a  su  religión.  Desde  entonces,  Tarquinius  había  tenido ganas  de saber más sobre  el mitraísmo.  Ahora, en  una sola  noche,  había  estado en el interior de un templo y ese mismo dios le había enviado una visión. Y, si  Pacorus  sobrevivía,  quizá  descubriera  más.  A  través  de  él,  Tarquinius  tal  vez  podría  averiguar  más  detalles  sobre  el  origen  de  los  etruscos.  Un  chorro  de  chispas  amarillo  anaranjado  se  elevó  en  el  aire  al  partirse  un  tronco  estrepitosamente  en  dos.  Tarquinius  entrecerró  los  ojos  y  observó  como  los  puntos  diminutos  de  fuego  se  convertían  en  gráciles  espirales  y  volutas  antes  de  desaparecer  por  la  chimenea.  Era  buena señal.  Romulus vio que el arúspice observaba el fuego y se sintió esperanzado.  «Gran  Mitra  —rezó  Tarquinius  con  reverencia—.  Aunque  este  hombre  herido  sea  mi  enemigo,  es  tu  discípulo.  Concédeme  la  capacidad  de  salvarle  la  vida.  Sin  tu  ayuda, seguramente morirá.»  Félix y Brennus acostaron a Pacorus, inconsciente, en la cama.  El  criado  que  todavía  seguía  allí  se  quedó  boquiabierto  cuando  Tarquinius  extrajo el puñal.  Su reacción provocó una risita.  —¡Como si fuera a matarlo! —exclamó.  El  arúspice  se  inclinó  sobre  él  y  empezó  a  rasgar  la  ropa  empapada  en  sangre  de  Pacorus,  sin  tocar  las  astas  de  madera.  Al  cabo  de  unos  instantes,  el  parto  estaba  tan  desnudo  como  el  día  en  que  nació.  Su  piel  morena  había  adoptado  un  tono  gris  enfermizo y costaba percibir los movimientos superficiales de su pecho.  Romulus cerró los ojos al ver las  horripilantes heridas de su comandante. La  piel  se  había  enrojecido  alrededor  de  cada  una  de  ellas,  primer  indicio  de  que  el  scythicon  estaba  surtiendo  efecto.  Pero  lo  peor  era  la  herida  del  pecho.  Parecía  un  milagro  que  la  flecha,  clavada  entre  dos  costillas  muy  cerca  del  corazón,  no  hubiera  matado  a  Pacorus al instante.  —Esto significa muerte —dijo Brennus con voz queda.  Tarquinius  arqueó  las  cejas  mientras  contemplaba  en  silencio  la  labor  que  tenía  por delante.  Félix inspiró lenta y largamente. 

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—¿Por qué os habéis molestado en traerlo hasta aquí? —preguntó. 

Ben Kane

—Tiene  que  sobrevivir  —respondió  Tarquinius—.  De  lo  contrario,  somos  todos  hombres muertos.  Brennus  esperó,  pues  tenía  una  confianza  ciega  en  el  arúspice.  Por  increíble  que  pareciera, era el hombre que sabía lo que su druida había predicho antes de que toda  su tribu fuera masacrada.  Sin embargo, el pequeño galo parecía preocupado.  Romulus  sabía  cómo  se  sentía.  Pero  Tarquinius  tenía  razón.  Las  condiciones  climáticas  extremas  implicaban  que  cualquier  viaje  largo  resultaba  demasiado  peligroso  sin  los  suministros  adecuados.  Habían  tenido  pocas  opciones  aparte  de  regresar allí. Ahora su suerte estaba en manos del hombre moribundo que yacía ante  ellos. O, mejor dicho, de la capacidad de Tarquinius para salvarlo. Viendo las heridas  de  Pacorus,  parecía  una  misión  imposible.  Automáticamente,  Romulus  desvió  la  mirada hacia la estatua del altar: «¡Mitra, necesitamos tu ayuda!»  Entonces apareció un grupo de criados alterados y disgustados, encabezados por  el  campesino  que  había  huido  a  su  llegada.  Portaban  mantas,  sábanas  de  lino  y  cuencos  de  bronce  con  agua  humeante,  y  lo  depositaron  todo  cerca  de  la  cama.  Romulus enseguida les instó a que abandonaran la estancia. Sólo se quedaron los dos  hombres  que  habían  encontrado  allí  en  un  primer  momento,  para  sostener  más  lámparas  junto  a  la  cama  y  proporcionar  luz  al  arúspice.  Al  cabo  de  unos  instantes,  llegó un guarda con el maletín de médico de Tarquinius. Palideció al ver el estado de  Pacorus.  Luego,  musitó  una  oración  y  se  alejó  rápidamente  para  situarse  junto  a  la  puerta.  Rebuscando  en  la  bolsa,  Tarquinius  extrajo  varios  instrumentos  quirúrgicos  de  hierro,  algunos  de  los  cuales  dejó  caer  en  el  líquido  bullente.  Dejó  el  resto  bien  colocados  al  lado  por  si  los  necesitaba.  Había  bisturís,  fórceps  y  ganchos;  también  sondas  de  aspecto  extraño  y  espátulas  junto  a  distintos  tipos  de  sierras.  Apareció  un  rollo  de  un  material  marrón  y  fibroso  para  suturar  hecho  con  tripa  de  oveja.  Recortado,  secado  y  luego  estirado  hasta  convertirse  en  un  hilo  duro,  podía  ser  utilizado  para  unir  la  mayoría  de  los  tejidos  mediante  agujas  cortantes  redondas  o  triangulares.  Romulus  ya  había  visto  al  arúspice  manejar  muchas  de  esas  herramientas  de  metal,  cuando  operaba  con  gran  éxito  las  heridas  de  los  soldados.  Aunque también fueran muy habilidosos, los pocos cirujanos que quedaban vivos de  la legión se habían quedado sorprendidos.  Gracias  a  las  manos  curativas  de  Tarquinius,  hombres  que  en  otras  circunstancias  habrían  muerto  habían  sobrevivido.  Había  atado  arterias  cortadas  y  evitado,  así,  muertes  por  hemorragia.  Había  reparado  tendones  con  sumo  cuidado  y  devuelto  el  movimiento  a  extremidades  inutilizadas  y  dedos  de  los  pies.  Retirado  el  cuero  cabelludo,  el  cráneo  de  un  hombre  incluso  podía  ser  abierto  con  una  sierra 

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para  permitir  la  extirpación  de  un  coágulo  de  sangre  en  la  superficie  del  cerebro.  Según  Tarquinius,  la  clave  del  éxito  estaba  en  poseer  un  profundo  conocimiento  de  anatomía  y  una  higiene  absoluta.  Tales  operaciones  fascinaban  a  Romulus,  que  se  acercó para mirar. Sin duda, este desafío pondría a prueba la capacidad de su amigo.  En comparación con las heridas relativamente limpias infligidas por las hojas afiladas  de lanzas y gladii, las que dejaban las flechas eran irregulares y estaban contaminadas  por el scythicon.  Pacorus ya estaba a medio camino del Hades.  Plenamente  consciente  de  la  inmensa  tarea  que  tenía  por  delante,  Tarquinius  observó la figura del altar e inclinó la cabeza una sola vez. «¡Mitra, ayúdame una vez  más!»  A Romulus no se le escapó el significado del gesto.  Cuando Tarquinius se preparó para empezar, a Félix le cambió la expresión de la  cara.  —Ha  llegado  el  momento  de  calentarse  —masculló  el  pequeño  galo,  sentándose  junto al fuego y exhalando un suspiro.  Pocos hombres se atrevían a presenciar un trabajo tan sanguinolento.  Romulus y Brennus no se movieron.  —Sujetadle  los  brazos  —dijo  Tarquinius  de  repente—.  Es  posible  que  se  despierte. Esto escuece de verdad.  Extrajo  con  los  dedos  el  tapón  de  corcho  de  un  pequeño  frasco  y  vertió  parte  del  líquido, que despedía un fuerte olor, en un paño limpio.  —¿Acetum? —preguntó Romulus.  Tarquinius inclinó la cabeza:  —El vinagre es excelente contra el envenenamiento de la sangre.  Observaron cómo le limpiaba las heridas cuidadosamente; Pacorus ni se inmutó.  El arúspice se dedicó primero al brazo de Pacorus. Cortó ambos lados del asta de  madera  y  utilizó  una  sonda  de  madera  para  liberar  el  extremo  afilado  de  la  flecha.  Detuvo  la  hemorragia  con  unas  pinzas  especiales  y  luego  cosió  con  hilo  de  tripa.  A  continuación,  fue  cerrando  los  músculos  por  capas.  Le  hizo  algo  parecido  en  la  pierna.  Sin  embargo,  lo  que  precisó  un  mayor  esfuerzo  fue  la  herida  del  pecho.  Con  unos  retractores  especiales,  Tarquinius  separó  dos  costillas  para  poder  retirar  la  flecha. Explicó que urgía cerrar esa herida. Si le entraba demasiado aire en la cavidad  pectoral,  Pacorus  moriría.  A  medida  que  Romulus  observaba,  iba  comprendiendo  más y más. Movido por la curiosidad, interrogaba a Tarquinius sobre las técnicas que  empleaba. 

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—Con  lo  que  has  visto  hasta  ahora,  debería  bastarte  —declaró  el  arúspice  exhalando un suspiro—. La siguiente prueba será que operes tú a un soldado herido.  Romulus  se  estremeció  ante  semejante  posibilidad.  Vendar  una  herida  en  plena  batalla era una cosa, pero aquello era muy distinto.  —En  el  futuro  se  producirán  muchas  bajas  —dijo  Tarquinius  con  astucia—.  Yo  no puedo tratar a todos los heridos.  Romulus  asintió  para  darle  la  razón.  Era  brutal,  pero  cierto.  Tal  como  Romulus  había visto con sus propios ojos, el arúspice sólo trataba a quienes tenía posibilidades  de salvar.  A menudo se dejaba morir a los  legionarios heridos  de gravedad. Si tenían  suerte,  recibían  una  dosis  de  mandragora  o  el  papaverum  analgésico  para  ayudarles  a  dejar  este  mundo,  aunque  la  mayoría  moría  profiriendo  gritos  de  agonía.  Todo  intento  de  salvarles  la  vida,  por  inexperto  que  fuera,  sería  mejor  que  el  infierno  prolongado  que  ahora  soportaban.  Romulus  se  propuso  empaparse  al  máximo  de  información médica.  Por fin la larga operación terminó. Mascullando, Tarquinius extrajo una bolsita y  roció  las  heridas  del  parto  con  una  fina  lluvia  del  polvo  que  contenía.  Las  partículas  despedían un olor fuerte y húmedo.  —No te había visto usar eso nunca —comentó Romulus con curiosidad.  —Algunos  lo  llaman  mantar  —respondió  el  arúspice  mientras  anudaba  la  bolsita—.  Hay  poca  gente  que  sepa  para  qué  sirve;  yo  sólo  lo  he  visto  una  vez  en  Egipto. —Sopesó  la bolsa con cuidado en  la  mano.  Parecía  ligera  como  una  pluma—.  Esto me costó tres talentos.  —¿Cuánto había? —preguntó Romulus.  Tarquinius parecía divertido.  —¿Cuando lo compré? Unas tres cucharaditas.  Todos  lo  observaron  asombrados.  Esa  cantidad  de  oro  permitiría  vivir  a  un  hombre con holgura el resto de su vida.  Tarquinius estaba comunicativo.  —Es  excelente  para  combatir  las  infecciones.  —Se  volvió  a  guardar  la  bolsita  en  el interior de la túnica.  —¿Incluso  las  producidas  por  el  scythicon?  —Romulus  era  incapaz  de  disimular  la tensión en su voz.  —Ya  veremos  —respondió  Tarquinius  observando  la  figura  de  Mitra—.  He  salvado la vida de un hombre con esto en otra ocasión.  —¿De dónde sale?  El arúspice sonrió abiertamente. 

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—Se hace moliendo un tipo especial de hongo azul verdoso.  Brennus no daba crédito a sus oídos.  —¿Como lo que sale en el pan? —inquirió. 

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—Tal  vez.  O  en  algunas  variedades  de  fruta  demasiado  madura.  Nunca  he  sabido si era lo mismo —suspiró Tarquinius—. Muchos mohos son venenosos, por lo  que es difícil experimentar con ellos.  A  Romulus  le  intrigaba  aquella  idea  tan  increíble  de  que  algo  que  crecía  en  la  materia  en  proceso  de  descomposición  fuera  capaz  de  evitar  lo  inevitable,  la  enfermedad letal producida por heridas en el vientre o mordeduras de animales.  El resentimiento afloró en Brennus:  —Sería mejor guardarlo para nuestros compañeros.  —Sin duda. —Tarquinius lo miró fijamente con sus ojos oscuros—. Sin embargo,  nuestras vidas dependen de la recuperación de Pacorus.  El  galo  suspiró.  No  le  preocupaba  su  situación,  pero  la  supervivencia  de  Romulus  resultaba  crucial  para  él.  Y  Tarquinius  tenía  la  clave  de  ello,  estaba  convencido. Lo cual significaba que Pacorus también tenía que salir adelante.  Durante  toda  la  operación,  el  parto  ni  siquiera  había  abierto  los  ojos.  La  tenue  respiración era su única señal de vida.  Tarquinius se recostó en el asiento y contempló su labor. Se quedó muy callado.  Romulus  lo  miró  con  expresión  inquisitiva.  El  arúspice  se  comportaba  de  aquel  modo cuando estudiaba los vientos o las formaciones de nubes en el cielo.  —Tiene  alguna  posibilidad  —reconoció  Tarquinius  al  final—.  Se  le  ha  reforzado  un poco el aura. —«¡Gracias, gran Mitra!»  Romulus  exhaló  un  pequeño  suspiro  de  alivio.  Todavía  les  quedaba  alguna  posibilidad de sobrevivir.  —Incorporadlo para que pueda colocarle los vendajes.  Mientras  los sirvientes obedecían,  el  etrusco  rasgó  varias  sábanas  para  conseguir  los  tamaños  necesarios.  Cuando  se  disponía  a  vendarle  el  diafragma  a  Pacorus,  la  puerta  se  abrió  de  repente.  El  centinela  se  cuadró  y  ocho  hombres  de  tez  morena  irrumpieron  en  la  habitación,  la  ira  y  la  preocupación  reflejadas  en  sus  ojos  oscuros.  Vestían  túnicas  elegantes  y  pantalones  estrechos  con  bonitos  bordados,  además  de  llevar  espadas  y  puñales envainados  en  cinturones con  incrustaciones  de  hilo  de  oro.  La mayoría llevaba una barba corta bien recortada y el pelo negro y bien peinado.  —¿Qué pasa aquí? —gritó uno.  Todos  se  pusieron  tensos,  menos  Tarquinius.  Romulus,  Brennus  y  Félix  se  levantaron  de  un  salto  y  miraron  al  frente  como  si  estuvieran  desfilando.  Eran 

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centuriones  partos,  los  de  mayor  rango  en  la  Legión  Olvidada:  los  hombres  que  se  harían cargo de la legión si Pacorus moría.  Pacorus, al que dos criados seguían sujetando como si estuviera sentado, tenía la  cabeza caída hacia el pecho.  Los recién llegados se quedaron boquiabiertos.  —¿Señor?  —preguntó  otro,  agachándose  e  intentando  llamar  la  atención  de  Pacorus.  No hubo respuesta.  El hombre adoptó una expresión de rabia.  —¿Está muerto? —exclamó.  A Romulus se le aceleró el pulso y dirigió una mirada rápida a Pacorus. Sintió un  gran alivio al ver que el parto todavía respiraba.  —No —dijo Tarquinius—. Pero está a las puertas de la muerte.  —¿Qué  le  habéis  hecho?  —aulló  Vahram,  el  primus  pilus  o  centurión  jefe  de  la  primera cohorte.  Vahram  era  su  superior  directo,  un  hombre  robusto  y  fortachón  recién  entrado  en la mediana edad, además de segundo al mando de la legión.  —¡Explícate! —le ordenó.  Romulus,  que  se  esforzaba  para  no  dejarse  vencer  por  el  pánico,  se  preparó  para  desenvainar  el  gladius.  Brennus  y  Félix  hicieron  lo  mismo.  Resultaba  imposible  pasar  por  alto  la  amenaza  que  destilaban  las  palabras  de  Vahram.  No  se  trataba  de  meros  guardas a los que  intimidar  y, al igual  que  Pacorus,  los centuriones  jefe  tenían  en  sus  manos el poder de vida y muerte sobre todos ellos.  Vahram resopló enfadado y agarró su arma.  Tarquinius alzó las manos tranquilamente con las palmas hacia Vahram.  —Puedo aclararlo todo —dijo.  —¡Adelante! —replicó el primus pilus—. ¡Rápido!  Romulus fue aflojando suavemente el mango del gladius. Retrocedió, al igual que  Brennus y Félix. Parecía que todos se tambaleaban al borde de un profundo abismo.  En  un  silencio  sepulcral,  los  partos  se  reunieron  alrededor  de  la  cama.  Vahram  escudriñó  el  rostro  de  los  demás  con  suspicacia  mientras  escuchaba  la  versión  de  lo  ocurrido  en  boca  del  arúspice.  Por  supuesto,  éste  no  mencionó  nada  de  regresar  a  Roma. 

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Cuando Tarquinius terminó, nadie habló durante unos instantes. Era difícil saber  si  los  partos  se  habían  creído  la  historia.  Romulus  se  sentía  muy  incómodo.  Pero  la  suerte estaba echada. Lo único que podían hacer era esperar. Y rezar.  —Muy  bien  —dijo  finalmente  Vahram—.  Es  posible  que  ocurriera  lo  que  cuentas.  Romulus dejó escapar un lento suspiro.  —Una  cosa  más,  arúspice.  —Vahram  posó  la  mano  suavemente  en  la  espada—.  ¿Sabías que esto iba a pasar?  El mundo se paró y a Romulus le dio un vuelco el corazón.  Todos los ojos volvían a estar clavados en Tarquinius.  Vahram esperaba.  Por increíble que parezca, el arúspice se echó a reír.  —Yo no puedo verlo todo —dijo.  —¡Responde a la puñetera pregunta! —gruñó Vahram.  —Había  un  gran  peligro,  sí.  —Tarquinius  se  encogió  de  hombros—.  Siempre  lo  hay en Margiana.  El duro primas pilus no estaba satisfecho.  —Habla claro, ¡hijo de puta! —gritó, desenvainando la espada.  —Tenía  la  impresión  de  que  iba  a  pasar  algo  —reconoció  el  arúspice—.  Pero  no  tenía ni idea de qué.  Romulus  recordó  el  chacal  que  aguardaba  y  cómo  él  y  Brennus  se  habían  apartado  del  fuego  para  observarlo.  Decisión  que  les  había  salvado  la  vida.  ¿Acaso  aquello  no  indicaba  el  favor  de  un  dios?  Miró  a  Mitra  agachado  encima  del  toro  y  tembló de asombro.  —¿Eso es todo? —preguntó Vahram.  —Sí, señor.  Romulus  observó  el  rostro  del  primus  pilus  con  detenimiento.  Igual  que  el  de  Tarquinius, era difícil de juzgar. No sabía por qué, pero lo embargó una sensación de  sospecha.  —Muy  bien.  —Vahram  se  relajó  y  dejó  caer  el  arma  al  lado—.  ¿Cuánto  tardará  Pacorus en recuperarse?  —Quizá  nunca  se  recupere  —respondió  el  arúspice  con  ecuanimidad—.  El  scythicon es el veneno más potente que existe para el hombre.  Los centuriones jefe parecían angustiados y a Vahram le palpitaba una vena en el  cuello. 

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  El  filo  letal  de  acero  atravesó  las  costillas  del  pequeño  galo  y  le  perforó  músculos.  Vahram  se  volvió  para  marcharse  y  enseguida  giró  sobre  sus  talones.  Había  olvidado  el  elevado  precio  que  los  dioses  suelen  exigir.  A Félix se le ensancharon los ojos del terror y abrió la boca.  No  dan  nada  de  balde.  Los demás profirieron un gruñido en señal de aprobación.  habría  sacrificado  a  un  animal  si  deseaba  obtener  información  importante.  un  hombre  de  mediana  edad  con  el  pelo  negro  azabache.  —¡Que les den! —gritó Ishkan.  Más  tarde  se  daría  cuenta. tardará meses en recuperarse —aseveró finalmente. ¿Acaso la vida de Félix valía tanto?  ~63~ .  La  angustia  embargó  al  arúspice. El águila de plata Pacorus gimió y rompió el silencio.  pulmones  y  corazón.  Con  un  silencioso  rugido.  Por  ahora  se  habían  salvado.  —No  saldrás  de  este  edificio  hasta  que  esté  bien  —ordenó  el  primus  pilus—.  El  extremo  ensangrentado le salió por la espalda.  se  abalanzó  sobre  Félix  con  la  espada  en  alto. señor? —preguntó Tarquinius.  —¿Cuántos?  —preguntó  Ishkan. Sus amigos tampoco.  pero  Romulus  no  estaba  contento.  Esa  noche  Mitra  había  revelado  mucho  sin  recibir  nada  a  cambio.  El  pequeño  galo  no  tuvo tiempo de sacar el arma.  Vahram  le  clavó  la  espada  a  Félix  en  el  pecho.  ¿Cómo había  podido ser tan estúpido?  Dominado  por  la  euforia  de  haber  tenido  una  visión  y.  ante  la  mera  posibilidad  de  regresar  a  Roma.  Ben Kane —¡Vuelve a examinarlo! —ordenó a gritos uno de los oficiales más jóvenes.  no  se  había  planteado  qué  vendría después.  —Te dejamos que pongas manos a la obra.  con  amargura.  que  la  intuición  no  le  había fallado.  le  tomó  el  pulso  a  Pacorus  y  comprobó  el  color de las encías.  Tarquinius  también  se  quedó  asombrado.  —Dos o tres.  —Si vive. quizá.  Tarquinius inclinó la cabeza para indicar que se daba por enterado.  —Tu optio puede ponerse al mando —se limitó a decir el primus pilus.  Bajo  ningún concepto.  Tarquinius  se  inclinó  sobre  la  cama.  Brennus  y  Félix  se  relajaron.  En  circunstancias  normales.  Los rostros de los centuriones jefe eran la viva imagen de la conmoción.  —¿Y mi centuria.

  Hay  veinte  arqueros  esperando  fuera.  Tarquinius  observaba  en  silencio.  Sorprendido  por  la  tranquilidad  del  primus  pilus  achaparrado. El águila de plata Ben Kane Y  entonces  la  visión  de  Tarquinius  se  llenó  con  la  imagen  de  Romulus. el galo no protestó.  Tal  como  había  aprendido  en  el  Mitreo.  Si  lo  conseguía. Muy cerca. lo sabré.  «Esta  es  una  batalla  abierta  —pensó  Brennus.»  Tarquinius exhaló aliviado.  Romulus  bajó  el  arma.  Quizá  murieran todos ellos allí esa noche. «¡Gracias.  se  abalanzó  hacia  delante.  —Si uno de nosotros los llama.  Tras  la  sequía  de  los  últimos  meses.  Echó  una  mirada  a  la  estatua  de  Mitra  y  realizó  un  voto  silencioso  para  él  mismo.  lo  dejó  caer  inánime  al  suelo.  Pero  Romulus  no  sabía  nada  de  todo  aquello. Llegado el momento. Por Félix.  navegando  hacia  Ostia.  dispuesto a matar. al igual que con Gemellus.  quemaba  todas  sus  naves.  Romulus  estaba  convencido  de  ello. Estaba a seis pasos de Vahram.  La  retirada  de  la  hoja  de  la  cavidad  torácica  fue  acompañada  de  un  chorro  de  sangre. que formó un enorme charco rojo alrededor del cadáver del pequeño galo.  Rápidamente  extendió  un  brazo  para  impedir  también  que  Brennus atacase.  Habían  sido  más  listos  que  todos  ellos.  aquello  le  pareció  un  aguacero. Romulus sacó  su arma y dio un paso hacia el primus pilus.  Félix  era  totalmente inocente. Por instinto. a ninguno de los dos le importaba.  Mitra  fuera  caprichoso.  «Ojalá  me  llegue  el  día  —pensó el joven soldado con virulencia—.  las  reacciones  instintivas  no  siempre  eran  las  mejores.  Romulus  frunció  el  ceño.  seguido  lentamente  por  Brennus.  recordando  la  profecía  del  arúspice—.  Pero Vahram ni siquiera alzó la espada ensangrentada para defenderse.  La  vuelta  de  Romulus  a  Roma  no  era  su  único  camino  posible.  entonces  podría  vengar  a  Félix.  Eran  dos  contra  ocho  pero.  Sintió  que  se  venía  abajo.  Romulus.  más  adelante.  Tal  vez.  el  puerto  de  Roma.  Vahram  estiró  una  mano  y  empujó  a  Félix  hacia  atrás. tienen órdenes de mataros a todos.  Romulus  decidiría  su  propia  suerte.  También  era  una  forma  segura  de  morir.  Igual  que  Brennus.  pensó.  en  ese  preciso  instante.»  ~64~ . Brennus estaba justo detrás de él con una  expresión  de  ira  grabada  en  el  rostro.  Si  mataba  a  Vahram.  Romulus  consiguió  contenerse. Mitra!»  —Demuestras  inteligencia  —gruñó  Vahram—.  Félix  no  había  muerto  en  vano.  al  igual  que  muchos  dioses. Sorprendentemente.  derramando  enormes  lágrimas  de  tristeza.  El  no  debía  inmiscuirse. ni siquiera había estado en el Mitreo.  de  pie  en  la  cubierta  de  un  barco.  incluido  Tarquinius.  Pero  había  otra  opción:  salir  de  allí.

  En  esos  momentos.  ¿Qué  esperanzas tenían realmente?  Brennus  lo  alejó  en  silencio  del  cadáver  de  Félix. Él te guiará.  Tarquinius  no  estaba  seguro de cómo sucedería tal cosa.  El  primus  pilus  repetía.  sólo  un  dios podía ayudarle. ~65~ .  la  amenaza  de  Pacorus.  Él  quizá  no  regresaría  a  Roma.  Al  igual  que  la  neblina  que  disipa  el  sol  naciente.»  Vahram no había terminado.  A  juzgar  por  la  respuesta  del  arúspice.  Romulus apretó los puños.  La  vivida  imagen  de  Romulus  entrando  en  Ostia  era  lo  que  le  daba  fuerzas.  pero  su  discípulo  sí.  «Gran  Belenus  —rezó  Brennus—. Y tus  dos amigos contigo.  el  camino  prometido  de  regreso  a  Roma  volvía  a  desvanecerse.  —Ten  fe  en  Mitra  —dijo  el  arúspice  articulando  para  que  le  leyera  los  labios  e  inclinando la cabeza hacia la pequeña estatua del altar—.  Lleva  a  Félix  directo  al  paraíso.  —Si Pacorus muere.  Pacorus  tenía  escasas  posibilidades  de  sobrevivir.  Y  consideraos  afortunados  por no ser crucificados.  Tarquinius  empalideció. lo único que podía hacer era creer en Mitra. —Los ojos le lanzaban destellos—. pero no protestó. tú también morirás.  aunque  sin  saberlo.  pero  Romulus  se  giró  en  el  umbral de la puerta y volvió la vista atrás.  A  Romulus  se  le  cayó  el  alma  a  los  pies.  Me  reencontraré allí con él. El águila de plata Ben Kane —¡Regresad  a  los  barracones!  —espetó  Vahram—.  «Mitra».  pensó  Romulus  sin  capacidad  de  reacción. Señaló a Tarquinius con su dedo regordete.

  A  Fabiola  se  le  aceleró  el  pulso  al  subir  corriendo  los  últimos  escalones  que  conducían  a  lo  alto  de  la  colina  Capitolina.  ~66~ . El águila de plata Ben Kane   Capítulo 4  Fabiola y Secundus  Roma.  Tal  vez  también  fuera  una  tontería  esperar  encontrar  al  adivino  misterioso.  Y  menos  ella.  Durante  el  viaje  hacia  el  norte.  Pero  eso  no  significaba  que  no  corriera  peligro.  sin  embargo  notaba  el  revuelo  del  temor  en  su interior.  pero  ahora se sentía angustiada al pensar en lo que iba a encontrar.  pero  los  principales sospechosos eran los fugitivarii.  Fabiola  recuperó  el  sentido  común  y  aminoró  la  marcha.  Fabiola  enseguida  había  notado  las  miradas  de  varios  indeseables  que  rondaban  por  allí.  Ninguno  se  parecía  a  Scaevola.  cuando  se  acercaba  al  enorme  complejo. La amenaza había acelerado la marcha de  Fabiola.  No  obstante.  los  otros  seis  la  habían  acompañado  a  Roma.  Además  acababa  de  dejar  atrás  a  sus  protectores. Volvió  sobre  sus  talones  y  se  tranquilizó. invierno de 53‐52 a. Aquél no era el momento de permitir que ocurriera una estupidez.  El  silbido  a  modo  de  piropo  que  le  dedicó  un  transeúnte  la  devolvió  a  la  realidad.  La  emoción  había  hecho  que  se  adelantara  a  Docilosa  y  a  los  guardaespaldas.  como una niña alocada que juega al escondite.  No  era  recomendable  que  una  mujer  se  aventurara  sola  por  Roma.  había  contemplado  una  y  otra  vez  la  posibilidad  de  que el desconocido que llamaba a la puerta de Gemellus fuera Romulus.  la  revelación  sobre  la  última  adivinación  relacionada  con  Gemellus  tenía  que  ser  algo  más  que  mera  coincidencia. Quizá no fuera nada.  dos  de  sus  esclavos  habían  sido  asesinados  al  azar  en  los  campos.  La  amenaza  de  Scaevola  no  había  sido  en  vano:  al  día  siguiente  del  incidente  con  el  fugitivo. C.  Hacía  meses  que  no  había  ido  a  rendir  culto  y  lo  echaba  profundamente  de  menos.  Además  de  sus  tres  guardaespaldas  originales.  Había  conseguido  reunir  rápidamente  a  doce  gladiadores  del  ludus  local  y  había  dejado  a  seis  para  defender  el  latifundio  con  Corbulo.  No  había  testigos.

  con  la  cara  sudorosa  por  la  subida.  Nada  de  lo  que  decía  alteraba  las  acciones  de  Fabiola.  eran  quienes  habían  construido  originariamente  las  salas  alargadas  y  estrechas  enlucidas.  La  mayor  parte  de  la  ciudad  se  desparramaba  a  sus  pies. Se trataba  de  la  antesala  aireada  y  espaciosa  de  la  tríada  de  imponentes  cellae.  y  a  excrementos  de  animales  en  venta  para  ser  sacrificados.  Los  corderos  atados  balaban  lastimosamente.  Los  acróbatas  saltaban  y  hacían  volteretas  mientras  los  encantadores  de  serpientes  tocaban  la  flauta.  las  gallinas  apelotonadas  en  jaulas  de  mimbre  tenían  la  mirada  perdida  en  la  distancia.  estaba  roja  de  indignación  ante  el  imprudente  comportamiento  de  su  señora.  Las  prostitutas  ligeras  de  ropa  lanzaban  miradas  ensayadas  y  seductoras  a  cualquier  hombre  que  les  pusiera  los  ojos  encima.  Su  posición.  se  había  elegido  a  propósito.  Los  esclavos  vestidos  ~67~ .  En  los  días  triunfales.  en  lo  más  alto  de  la  colina  Capitolina. el dios estatal de la República que todo lo ve.  En  otros  espacios  abiertos  como  el  Foro  Romano  y  el  Foro  Boario.  Los  etruscos.  tentando  a  sus  criaturas  a  salir  de  las  vasijas  de  barro  que  tenían  delante.  En  la  parte  trasera  se  extendía  un  vasto  complejo  de  santuarios  menores.  Cada  una  de  ellas  estaba  dedicada  a  una  única  deidad:  Júpiter.  Un  pueblo  al  que  los  romanos habían aplastado. la de Júpiter estaba en el centro. Por supuesto.  los  ciudadanos  podían  alzar  la  vista  y  reconfortarse  con  su  presencia:  Júpiter Optimus Maximus.  Fabiola  lo  veneraba  y  estaba  convencida  de  notar  un  aura  de  poder  característico  en  el  interior  de  las  cellae.  Los  vendedores  de  comida  ofrecían  pan.  la  hermosa  estatua  tallada  tenía  un  color  blanco  más  apagado  y  natural.  había  que  levantar  un  andamio  para  embadurnarle  todo  el  cuerpo  con  la  sangre  de  un  toro  recién  sacrificado.  El  enorme  templo  de  tejado  dorado  que  había  detrás  resultaba  igual  de  impresionante.  el  pórtico  triangular  de  terracota  decorada  se  sustentaba  sobre  tres  hileras de seis columnas pintadas.  Los  nueve  hombres  musculosos  pusieron  ojos  de  cordero  degollado  y  arrastraron  los  pies  por  el  suelo.  Se  le  arrugó  la  nariz.  escuelas  y  aposentos  para  los  sacerdotes.  El espacio  abierto  que  tenía delante estaba dominado  por  una  enorme  estatua de  mármol  de  Júpiter  desnudo.  pues  era  el  centro  religioso  más  importante  de  Roma.  vino  y  salchichas  calientes  desde  sus  pequeños  puestos.  Aquel  día.  El  aire  despedía  un  fuerte  olor  a  incienso  y  mirra.  Hasta  los  recién incorporados habían aprendido a no discutir con ella. Fabiola corrió  hacia su destino.  el  rostro  barbudo  pintado  con  el  característico  rojo  de  la  victoria.  fundadores  de  la  ciudad. todas ellas de la altura de diez hombres.  así  que  riñó  a  los  guardas  sin  compasión  por  quedarse  rezagados. segura de que Docilosa la protegía.  Los  gritos  de  vendedores  ambulantes  y  comerciantes  se  mezclaban  con  los  conjuros  de  arúspices  que  realizaban  adivinaciones.  justo  bajo  la  imperiosa  mirada  de  Júpiter.  Docilosa.  o  cámaras  sagradas.  aparte  del  rostro  carmesí.  Cada  día  acudían  miles  de  ciudadanos  a  rendir  culto. Divertida. El águila de plata Ben Kane Fabiola  enseguida  se  reencontró  con  sus  vasallos.  Minerva  y  Juno.

  un  político  renegado  y  un  ex  tribuno.  así  que  Fabiola  se  puso  la  capucha  de  la  capa  para  no  llamar  la  atención.  A  su  llegada.  En  vez  de  los  típicos  palos  y  cuchillos.  arcos  y  escudos. El águila de plata Ben Kane con  sólo  un  taparrabos  estaban  repantigados  junto  a  las  literas.  Su  recién  ampliada  colección  de  nueve  guardaespaldas  empezó  a  parecerle  insuficiente.  Por  suerte.  la  inquietud  se  respiraba  en  el  ambiente.  cuando  Brutus  se  había  mostrado  tan  preocupado  que  se  la  había  llevado  de  Roma.  aquel  día  era  considerablemente  distinto.  Un  buen  número  de  ellos tenía los brazos o las piernas vendados.  Todo  había  empezado  con  el  vacío  político  generado  tras  los  escándalos  que  habían  hecho  retrasar  las  elecciones  y  acusar  formalmente  a  numerosos  políticos  de  corrupción.  a  Fabiola  le  había  sorprendido  la  sensación  palpable  de  amenaza.  La  ciudad  siempre  había  estado  llena  de  ladrones  y  criminales.  Quedaba claro que la situación se había deteriorado considerablemente desde su  marcha  hacía  tan  sólo  cuatro  meses.  Fabiola  también  había  visto  lanzas.  Enseguida  se  produjeron  refriegas.  Incluso  el  número  de  pedigüeños  había  menguado.  ~68~ .  Tendrían  tiempo  de  descansar  un  rato  mientras  sus  amos  rezaban.  Los  niños  chillaban  riendo  y  correteaban  por  entre  los  pies de los hombres mientras se perseguían. prueba fehaciente de una reciente pelea.  como  si  fuera  a  estallar  una  guerra  en  cualquier  momento.  con  el  cuerpo  empapado  en  sudor  tras  la  empinada  subida.  que  intimidaban  a  los  nobles  y  sembraban  el  terror  entre  los  ciudadanos  de  a  pie.  Los  pocos  transeúntes  que  caminaban  a  paso  ligero  parecían interesar poco tanto a unos como a otros.  muchos  hombres  incluso  llevaban  armadura  de  cuero  o  cota  de  malla.  Reunió  a  sus  bandas  callejeras  y  empezó  a  controlar  la  ciudad.  Debían  de  ser  el  motivo  por  el  que  nadie  salía  a  la  calle.  el  vergonzoso  noble  convertido  en  plebeyo.  Mientras  avanzaban  a  toda  prisa.  Había  muy  poca  gente  por  la  calle. Armados como soldados.  el  aire  se  llenaba  de  insultos  subidos  de  tono  en  las  calles  que  delimitaban  las  fronteras  de  su  territorio.  Aunque  aquello  era  más  agradable  que  las  estrechas  callejuelas. a la luz del día.  la  relación  entre  ambos  bandos  se  consideraba  mala.  casi  todos  llevaban  espada.  Poco  convencido.  menos  puestos  con  los  productos  desparramados  hasta  en  la  calzada  y  más  tiendas  tapiadas  en  aras  de  la  seguridad.  no  había  tardado  en  aprovecharse  de  la  situación.  Sin  embargo.  la  capital  siempre  resultaba  algo  más  peligrosa.  sospechaba  que  eran  los  de  Clodio  y  Milo.  Hasta  Pompeya  habían  llegado  espantosos  rumores  que  giraban  en  torno  a  una  sola  palabra:  anarquía.  Clodio  Pulcro. se fijó en que los distintos aposentos tenían todo el aspecto de estar controlados  por  dos  grupos  diferentes.  Ocurría  lo  mismo  en  toda  Roma.  Pero  el  indicio  más  claro  de  que  había  problemas  eran  los  numerosos  grupos  de  hombres  de  aspecto  peligroso  en  muchos  rincones.  pero  Fabiola  nunca  los había visto congregados en tal cantidad. su viejo rival Milo respondió de modo similar y reclutó gladiadores para  procurarse  la  ventaja  militar.  En  comparación  con  una  población  rural  como  Pompeya.

  gracias  al  oficio  que  había  ejercido  con  anterioridad. Cicerón.  para  estar  a  salvo.  los  adivinos  congregados  en  el  exterior  del  santuario  parecían  ser  el  grupo  habitual  de  mentirosos  y  charlatanes.  siempre  se  había  negado  a  venderle  a  la  pareja.  necesitaría  más  protección  que  las  moles  que  caminaban  pesadamente  tras  ella. pero carecía de tropas  que lo respaldasen. El águila de plata Ben Kane Fabiola  no  había  prestado  demasiada  atención  a  las  habladurías. Clodio no había tardado en ponerlo en su lugar colgando  carteles  por  el  Palatino  en  los  que  se  especificaban  sus  crímenes  contra  la  República.  los  porteros  del  Lupanar.  Muy  a  su  pesar.  les  prometían  todo  lo  que  pedían  y  se  quedaban  sin  sus  escasos  ahorros  en  cuestión  de  minutos.  Brutus  tenía  razón.  Tal  vez  tuviera  una  revelación  en el templo.  En  la  coyuntura  económica  actual.  Mientras  tanto.  le  habían  parecido  irreales.  El político y gran orador Catón podría haber sido una de ellas.  y  salvar  a  la  ciudad  de  las  bandas  sanguinarias  le  otorgaría  un  renombre  sin  precedentes. A lo largo  de  los  años  había  visto  picar  el  anzuelo  a  innumerables  personas. El general más famoso de la República ansiaba popularidad  constantemente.  O  eso  decían  los  rumores  que  corrían  por  las  calles  de  Roma.  pocos  parecían  percatarse  de  lo  ocurrido. alguien que no temiera emplear la fuerza militar.  en  Roma.  Pero  César  estaba  atrapado  en  la  Galia.  pero  encontraría  la  manera  de  convencer  a  esa  vieja  arpía.  la  propietaria  del  prostíbulo.  era  imposible  negar  lo  evidente.  Vestidos  con  túnicas  andrajosas. hacía tiempo que había quedado  fuera de juego por ciertas intimidaciones.  el  trabajo  no  abundaba. Cuando se había pronunciado en contra de  la brutalidad de las bandas.  Con  Craso  muerto  y  César  en  la  lejana  Galia.  serían  la  base  ideal  para  su  cuerpo  de  seguridad.  permitiendo  que  la  situación  se  descontrolara  hasta  que  el  Senado le pidiera ayuda. otro senador poderoso.  Aquí.  Fabiola  los  distinguía  a  leguas  de  distancia.  Si  bien  César  se  hacía  inmensamente  rico  gracias  a  las  ~69~ .  Eran  luchadores  callejeros  diestros  y  duros  y.  Jovina.  los  hombres  confiaban  en  unas  pocas  artimañas  ingeniosas.  sumamente  leales  a  ella.  Los  políticos  eran  incapaces  de  dominar  la  situación.  Enseguida  le  vinieron  a  la  cabeza  dos  hombres:  Benignus  y  Vettius.  Los  largos  silencios.  en  la  seguridad  del  latifundio.  los  alimentos  eran  caros  y  las  oportunidades  de  mejora  personal  escasas  y  muy  espaciadas  en  el  tiempo.  Fabiola  se  dio  cuenta  de  que.  A los ciudadanos les encantaban tales deshonras públicas y la popularidad de Clodio  creció  aún  más.  había  pocas figuras prominentes capaces de poner coto a los crecientes desórdenes sociales.  Desesperados  por  recibir  una  señal  de  aprobación  divina.  Roma  necesitaba un puño de hierro.  Hacían falta César o Pompeyo.  a  menudo  descuidados  a  propósito  y  con  unos  gorros  de  cuero  y  pico  romo  encasquetados  en  las  cabezas  grasientas.  Pompeyo  iba  ganando  tiempo  con  astucia.  la  observación  minuciosa  de  las  entrañas  de  los  animales  que  sacrificaban  y  el  buen  ojo  que tenían para captar los deseos de los clientes funcionaban de maravilla.

  ~70~ .  sonriendo  y  repartiendo  monedas  aquí  y  allá.  Su  búsqueda  de  nada  sirvió.  uno  de  los  hombres  de  Fabiola  dio  un  paso  adelante  y  se  llevó  la  mano  a  la  espada.  —¡Aquí tampoco encontraréis a ninguno! —exclamó.  Gritaba  cuando  hacía  falta  y  recompensaba  con  regularidad a sus subordinados.  Con  la  esperanza  de  encontrar  al  desconocido  armado  que  Corbulo  había  mencionado.  Del  hombro  derecho  le  colgaba  una  correa  con  una  navaja  en  una  funda  gastada  de  cuero.  Ninguna  de  las  personas  a  las  que  preguntó  tenía  conocimiento  alguno  sobre  el  hombre  al  que  buscaba.  el  padre  de  Roma.  Había  aprendido  a  confiar  sólo  en  sí  misma  y  en  Júpiter. Tenía una mirada  directa y de admiración.  Entusiasmados  ante  la  perspectiva  de  hacer  negocio  con  una  dama  rica.  El veterano soltó una risotada.  Fabiola  no  confiaba  en  tales  hombres.  pensó  Fabiola.  —Ya  veo  —suspiró  ella. El águila de plata Ben Kane ganancias  de  sus  campañas  y  Pompeyo  ni  siquiera  podría  gastar  en  vida  todo  lo  que  había  saqueado.  Para  tenerlos  contentos. todo el mundo necesitaba armas para defenderse.  Fabiola  bajó  la  vista  y  vio  a  un  hombre  manco  que  la  observaba  desde  el  primer  escalón.  —Tal vez —repuso  Fabiola—.  había  sido  toda  una  novedad.  —¿No va a entrar a hacer una ofrenda. En Roma.  Había  sido  un  poco  ilusa  al  pensar  que  alguien  con  quien  Gemellus  se había  encontrado  hacía  varios  años  seguiría  allí—.  Descubrir  que  existía  un  verdadero  arúspice.  Docilosa  era  una  buena  ama.  alguien  capaz  de  predecir  el  futuro.  Ella  le  indicó  con  sequedad  que  se  mantuviera al margen.  Antes  esperaba  encontrar a  un  adivino  de  verdad. aunque nada amenazadora. señora?  Sorprendida  al  ver  que  se  dirigían  a  ella.  Al  darse  cuenta  de  la  interacción.  Se  trataba  de  un  hombre  de  mediana  edad. Aquel veterano no representaba peligro alguno.  Cansada  de  las  adivinaciones  que  le  ofrecían.  también  había  comprado  a  cada  uno  un  vaso  pequeño  de  vino  aguado.  Fabiola  se  desplazó  a  las  escaleras  del  templo  y  se  quedó  allí  un  rato  sentada  con  el  semblante  abatido.  Fabiola  pasó  por  entre  el  grupo  formulando  preguntas.  comiendo  la  carne  y  el  pan  que  Docilosa  había  comprado.  En Pompeya no hay ninguno.  Sus  guardas  estaban  al  lado.  la  vida  del  ciudadano  medio  era  lo  bastante  miserable  para  garantizar pingües beneficios a los adivinos.  Era  un  lugar  apropiado  para  pedir  una  moneda  a  los  devotos  cuando  entraban  al  templo.  observando  el  ir  y  venir  de  la  muchedumbre.  La  phalera  de  bronce  solitaria  que  le  colgaba  del  pecho  era  un  recordatorio  orgulloso  del  servicio  que  el  lisiado  había  prestado  en  las  legiones.  Probablemente  no exista ninguno.  la  mayoría  negó  haberlo  visto  jamás.  bajo  y  robusto  y  con  el  pelo  muy  corto  que  vestía  una  andrajosa  túnica  militar.

  El lisiado bajó la mirada. —No podía negarlo. Una ciudadana.  —Era imposible no reparar en vuestra belleza.  no  me  he  perdido  ni  uno  de  los  días  festivos  consagrados a Marte en los últimos diez años.  se llamaba.  Os  vi  salir  muchas  veces  con  aquel  portero  enorme.  Fabiola  tomó  nota.  Bien  vestidos  o  harapientos. Había hecho el comentario como si conociese su vida.  —¡Explícate! —espetó ella.  —Guardaos  vuestro  dinero. ¿verdad? —dijo al final.  antes  de  que  la  zona  se  volviera  demasiado  peligrosa.  amigo!  —se  quejó  un  hombre  gordo  con  una  túnica  mugrienta. señora.  Aquellas  gentes  parecían realmente preocupadas.  —Solía  sentarme  enfrente  del  Lupanar.  Benignus.  —¡Cuánta  razón  tienes. Así pues.  —Ahora soy una mujer libre —dijo Fabiola en voz baja—.  Era  inevitable  que  ciertos  hombres  de  Roma  la  reconocieran.  Fabiola chasqueó la lengua.  El  hombre  se  sonrojó  de  vergüenza  y  se  quedó  callado  unos  instantes  mientras  Fabiola lo miraba de hito en hito. ¿cómo la conocía?  —¿Qué quieres decir? —exigió con dureza.  —¿Cómo fue? —quiso saber.  señora  —masculló  el  hombre—. miró de nuevo al veterano.  todos  parecían  compartir  la  misma  opinión.  Seguro  que  os  ha  costado ganarlo.  Fabiola  se  quedó  helada.  pero  no  esperaba  que  ocurriera  tan  pronto.  De  repente  ensombreció  el  semblante—:  Y  ahora  tengo  que  mendigar  para  llevarme  algo  a  la  boca cada día. ¿verdad?  —Entiendo.  —Por  lo  que  a  mí  respecta.  señora  —aconsejó  el  lisiado  con  un  guiño—.  Y  los  veteranos  de  bajo  rango no eran los clientes habituales del burdel.  —No muchos clientes dejan propina.  Fabiola frunció el ceño. Intranquila. ¡Y sin esto! —Agitó el muñón ante ella.  La  situación  en  Roma  era  más  grave  de  lo  que  parecía.  —Luchando  contra  Mitrídates  en  Armenia  —respondió  orgulloso.  Está  claro  que  últimamente  han  desertado  hasta  de  la República.  Ella se llevó la mano al bolso de inmediato. No era usual que pudieran pagar los  altos precios del prostíbulo.  Hasta  los  dioses  son  caprichosos. El águila de plata Ben Kane —Es  mejor  no  confiar  en  nadie.  ~71~ .

.  —Es  verdad.  Secundus desplegó una amplia sonrisa a modo de respuesta:  —Fabiola.  Ella inclinó la cabeza con elegancia y hechizó así al hombre.  El  aureus  que  le  ofrecía  valía  más  de  lo  que  un  legionario  ganaba  en  un mes.  Fabiola  depositó  la  moneda  en  la  palma  del  veterano  y  le  cerró  los  dedos.  Las  legiones representaban todo aquello que despreciaba.  A  Fabiola  le  resultaba  imposible  odiarlo.  —Bajó  la  comisura  de  los labios—.  No  halló  resistencia.  señora. Gaius Secundus.  también  había  pagado  un  precio  elevado.  —¡No fue en vano! —dijo ella con firmeza—.. ¡Toma esto!  El  oro  brillaba  en  la  mano  extendida  de  Fabiola  y  él  abrió  los  ojos  como  platos  por  la  sorpresa.  Entonces fue Fabiola quien se sonrojó. tanteándolo. yo.  Pocas escapan a las garras de Jovina.  —¿La conoces?  El sonrió.  Satisfecha.  —¡Por  supuesto!  —exclamó—. Perdí en vano el brazo de la espada.  —Gracias —susurró él.  Hoy  en  día  la  gente  no  se  fija  en  mí. —farfulló.  Sentía  precisamente  lo  contrario.  Le  pareció  triste  que  la  pobreza  extrema  pulverizara  el  orgullo  de  un soldado valiente. señora —respondió—.  Con  un  poco  de  suerte.  Pero la vieja bruja nunca me ha dado ni un solo as. El águila de plata Ben Kane —Eso  es  que  los  dioses  han  estado  de  vuestra  parte  —dijo  él  con  aprobación—.  Fabiola  sintió  que  la  compasión  la  embargaba  al  saber  de  su  situación.  Ella  también  ha  acabado  conociéndome  a  mí.  —¿Cómo te llamas? —preguntó con suavidad.  —Señora.  ~72~ . protegían un Estado basado en  la  esclavitud  y  la  guerra.  —Yo tampoco —confesó.  —Secundus.  Romulus  podía  haber tenido compañeros similares.  —Probablemente sepas cómo me llamo —dijo ella.  Fabiola  se  había  dado  la  vuelta  para  marcharse  cuando  tuvo  una  corazonada.  Aunque  este  hombre  había  servido  muchos  años  en  sus  filas. incapaz de mirarla a la cara.  —Espero que volvamos a vernos —manifestó.

  En  la  parte  superior  de  la  pared  del  fondo  colgaba  una  imagen  de  Júpiter.  Ricos o pobres.  A  pesar  de  lo  mucho  que  se  esforzó.  una  gran  pieza  circular  de  piedra  esculpida  y  pintada  cuyo  diámetro  era  el  doble  de  la  altura  de  un  hombre.  Distraída  por  los  murmullos  en  tono  elevado  de  los  ciudadanos  ansiosos  que la rodeaban.  Su  rostro  serio  observaba  impasible  a  los  devotos. El águila de plata Ben Kane Secundus  observó  con  veneración  a  Fabiola  mientras  ésta  subía  las  escaleras  que  conducían  a  las  cellae.  y  su  sonrisa  natural.  El  dios  tenía  la  nariz  aguileña  y  los  labios  carnosos  y  sardónicos.  sellos.  rogó  a  Júpiter  que  le  enviara  una  señal. Habían transcurrido casi cuatro años  ~73~ .  Encontró  un  lugar  donde  apilar  unos  cuantos aurei y se arrodilló cerca.  —Tal vez Júpiter responda a mis plegarias —dijo ella por encima del hombro.  ¿Se  debía  quizás  al  hecho  de  haber  conocido  a  Secundus?  A  Fabiola  le  resultaba imposible pasar por alto las imágenes.  con  los  ojos  de  gruesos párpados entrecerrados. O Mitra—añadió con un susurro.  denarii  de  plata.  Fabiola  se  acercó  rápidamente  al  altar.  Con  su  imagen  bien  viva  en  la  mente.  Hacía  meses  que  no  lo  veía  y  constantemente  se  sorprendía  al  darse  cuenta  de  lo  mucho  que  lo  echaba  de  menos. señora! —gritó Secundus—.  Sus  esperanzas  cayeron  en  saco  roto.  A  medida  que  se  concentraba.  y  a  César. Todos tenían algo que pedir al  dios.  De  unos  soportes  colgaban  pequeñas  lámparas  de  aceite  cuyas  llamas  parpadeantes  creaban  un  ambiente  amenazador.  Después  de  que  cada  recién  llegado  realizara  una  ofrenda. Hoy los dioses le sonreían.  Era  la  mujer  más  hermosa  que  había  visto  jamás.  Sobre  todo  de  un  tiempo  a  esta  parte.  Y  a  protegerlos a ambos de las amenazas de Scaevola. todos daban algo.  empezó  a  pensar  más  en  Romulus  que  en  Brutus.  También  se  contaban  monedas  de  cobre. Había estatuas diminutas y burdas de  Júpiter  apiñadas  en  grupos  de  dos  o  tres.  Las  pequeñas  réplicas  de  recipientes  de  arcilla  contrastaban  con  alguna  que  otra  pieza  de  cristal  ornamentado.  Y  le  había  dado dinero suficiente para vivir bien durante semanas. plebeyos o patricios.  collares  y  hogazas  de  pan.  Brutus  tenía  complexión  media.  —¡Eso espero. Sin embargo. cerró los ojos e intentó imaginarse a su amante.  pero  su  rostro  bien  afeitado  y  bronceado  resultaba  agradable.  los  acólitos  con  la  cabeza  rapada  les  indicaban  dónde  arrodillarse.  aparte  de  al  resto de personas que había en la estancia abarrotada.  Fabiola  no  vio  ni  oyó  nada. le resultaba difícil concentrarse en sus  oraciones.  el  bullicio  se  iba  desvaneciendo.  Los  sacerdotes  llenaban  el  ambiente  con  sus  salmodias.  La  cella  poco  iluminada  estaba  atestada  de  gente  que  deseaba  pedir  un  favor  a  la  deidad  más  importante  de  Roma. Bajo la talla discurría un altar largo y plano lleno de  regalos.  Las  gallinas  y  los  corderos  estaban  juntos  y  las  gotas  de  sangre  todavía  les  brotaban de los recientes cortes en el pescuezo.  Cualquier  cosa  que  ayudara  a  Brutus.  a  sofocar  la  rebelión  gala.

  pero  se  había  visto  forzada a ejercer la prostitución.  Un  leproso  cubierto de vendas mugrientas y supurantes ocupaba su lugar en el escalón de abajo.  No  obstante.  Quizás  incluso  tuviera  tiempo  de  empezar  a  buscar  a  Romulus.  pero  le  decepcionó  ver  que  no  había  ni  rastro  de  Secundus.  Había  llegado  el  momento  de  regresar  a  la  residencia  de  Brutus en  la  ciudad.  Cerca  de  la  casa  de  Brutus  había  suficientes  tiendas  a  las  que  aventurarse  a  salir  sin  correr  peligro  para  recabar  información.  Resultaba  agradable  pensar  en  su  hermano  mellizo  poniéndose  firme  con  su  cota  de  malla.  un  domus  grande  y  cómodo  situado  en  el  Palatino.  Sería  fuerte.  Docilosa  y  sus  guardas  la  esperaban  en  el  exterior.  Sin  embargo.  Transcurrieron  varios  días.  y  de  lidiar  con  Scaevola.  Sumida  en  una  profunda  angustia.  por  lo  que  Fabiola  empezó  a  pensar  que  seguía  en  el  sur.  Romulus  probablemente  también.  ajena  a  los  últimos  acontecimientos.  por  el  precio  adecuado.  el  viaje  a  Roma  había  resultado  fructífero.  el  veterano  le  había  dado  esperanzas.  como  debió  de  serlo  Secundus  antes  de  perder  el  brazo.  era  posible  convencer  a  algunos  de que realizaran pesquisas durante sus viajes. El águila de plata Ben Kane desde  que  viera  por  última  vez  a  su  hermano.  los  agradecidos  tenderos  no  tenían problema  en  hacerla  partícipe  de  los  rumores  más  recientes.  No  halló  ni  rastro  de  Scaevola.  Romulus  estaría  hecho  ya  todo  un  hombre.  No  había  visto  ni  rastro  del  misterioso  adivino  y  tampoco  había  recibido  pruebas  de  la  supervivencia  de  su  hermano.  Se  relajó  y  adoptó  el  papel  de  una  señora  de  pueblo.  cerca  de  Pompeya.  Tal  como  Fabiola  había  sospechado.  La  idea  bastó  para  que  Fabiola  olvidara  sus  preocupaciones  durante  un  corto  período de tiempo.  que  lo  habían  enviado  a  los  confines  de  la  tierra. tocado con un casco de penacho.  Y  había  resistido.  Allí  podría  poner  en  orden  sus  ideas  y  encontrar  la  manera  de  ayudar  a  Brutus.  había  hecho  temblar  los cimientos de la República.  La  República.  Se  levantó  y  se  dirigió  a  la  puerta.  ~74~ .  los  comerciantes  viajaban  al  este  con  regularidad.  un  lugar  sin  esperanza.  atraídos  por  los  artículos  valiosos  que  podían  revender  en  Roma. Fabiola frunció el ceño.  A  Margiana. ¿Cómo iba a  estar  vivo  Romulus?  La  derrota  de  Craso  había  sido  absoluta.  Fabiola  recordó  su  propio  viaje  al  infierno. Entonces le falló la imaginación.  No  obstante.  y  Fabiola  se  enteró  de  más  cosas  sobre  la  alarmante  situación  de  la  capital.  las bandas leales a Clodio y Milo se habían apoderado de las calles.  Aunque  en  su  momento  Fabiola  no  se  había  percatado.  Después  de  haberse  gastado  una  considerable  suma  de  dinero  en  alimentos  y  otros  productos básicos.  enfrascada  en  sus  problemas.  Fabiola  estaba  convencida  de ello.  ni  del  futuro  de  César.  aquello  implicaba  que  Romulus  era  prisionero  de  los  partos.  no  iba  a  enviar  a  un  ejército  para  que  tomara  represalias  contra  los  partos  en  un  futuro  inmediato. reacia a perder toda esperanza.  No  había  librado  batallas  físicas  ni  arriesgado  la  vida  en  las  legiones.

  el  personal  militar  tenía  prohibido  por  ley  entrar  en  la capital. Algunas batallas campales a gran escala se habían llevado la vida  de  docenas  de  matones.  Catón  había  presentado  a  Milo  como candidato.  varios  ciudadanos  que  habían  tenido  la  desventura  de  encontrarse  en  medio  también  habían  perecido.  —Lo  recuerdo  perfectamente  —dijo  un  hombre  delgado  que  compraba  aceite  para  lámparas. Desesperado por evitar que Pompeyo se  convirtiera  en  cónsul  con  la  llegada  del  nuevo  año.  Unos  gritos  procedentes  de  la  calle  la  devolvieron  al  presente.  Para  evitar  cualquier  intento  de  derrocamiento  de  la  República.  el  astuto  cacique  galo  seguía  imbatido. sólo  quería  que  el  orden  fuera  restaurado.  El tendero meneó la cabeza con determinación.  Y  la  persona  indicada  para  hacerlo  era  Pompeyo.  No  obstante. uno de los pocos  políticos  que  se  oponía  al  control  absoluto  que  el  triunvirato  ejercía  sobre  el  poder. Aunque  ~75~ . y ahora se producían pequeños  disturbios a diario.  Fabiola  hizo  ademán de salir de la tienda.  César  había  cabalgado  por  las  montañas  y  conseguido  reunirse  con  sus  legiones  de  la  Galia. pero sus guardaespaldas le bloquearon el paso. Ahora Milo se había aliado con Catón.  Pero  ¿acaso  nos  queda  otra  opción?  —Hizo  un  gesto  hacia  los  estantes  vacíos—:  Si  no  hay  nada  que  comprar.  pensó.  La  mera  idea  le  resultaba  repugnante.  sin  saber qué hacer.  Ya  habían  plantado  cara  a  las  tribus.  Con sus legiones.  Pero  eso  era  imposible. según explicó un comerciante a Fabiola.  —¿Soldados en las calles de Roma? —exclamó Fabiola. La mayoría de la gente.  Miles  de  guerreros  seguían  congregándose  en  tropel  bajo  su  estandarte.  Ojalá  Brutus  y  César  pudieran  intervenir.  ¿Y  entonces  qué?  Fabiola  no  podía  discutirle  eso.  la  gente  se  morirá  de  hambre.  Puede  que  Craso  estuviera  muerto.  —Sula fue el último en hacerlo —añadió. Pompeyo y el cruel Milo habían partido peras de malas  maneras hacía algunos años.  César  había  sufrido  algunos  reveses  iniciales  hasta  que  una  victoria  contundente  obligó  a  Vercingétorix  y  su  ejército  a  retirarse  al  norte.  Se  estremeció—:  La  sangre  corrió  por  las  calles  durante  varios  días.  ninguno  de  los  dos  volvería  en  varios  meses.  La  situación  en  la  Galia  era  crítica  y  Fabiola  estaba cada día más preocupada por Brutus.  El  Senado  estaba  paralizado.  pero  César  y  Pompeyo  seguían  controlando  la  República.  Nadie estaba a salvo. Aquello era demasiado para Clodio.  Según  las  últimas  noticias. lo cual no agradaba a la mayoría.  por  lo  que  a  César  no  le  quedó  más  remedio  que  quedarse  donde  estaba. El águila de plata Ben Kane Otrora estrechos aliados.  Afrontando  un  grosor  de  nieve  más  alto  que  un  hombre.  —Lo  sé.

  Dile  a  la  señora  lo  que  estabas gritando hace un momento.  Salió  disparado  con  un  gruñido  de  satisfacción  y  derribó  al  mensajero  a  propósito.  sin  duda  se  trataba  de  uno  de  los  típicos  habitantes  más  pobres  de  Roma. Fabiola y los demás guardas.  Él asintió.  Nunca  te  había  visto  por  aquí.  Junto  a  una  taberna  del  sur  de  la  ciudad  —dijo  emocionado—.  Bajito.  Debían  de  doblarlos en número.  Tullius  echó  un  vistazo  al  exterior  mientras  sacaba  el  puñal.  —¿Quién  eres?  —preguntó  con  un  grito  ahogado—.  —¡Clodio  Pulcro  ha  muerto!  —Las  sandalias  golpeteaban  el  suelo  con  fuerza  a  medida que la persona que corría se acercaba—.  —Clodio  y  algunos  de  sus  hombres  han  sido  atacados  por  los  gladiadores  de  Milo. Los  inquilinos  de  los  apartamentos  sitos  en  la  zona  abrieron  las  ventanas  al  oír  la  noticia.  Los que se habían atrevido a salir a la calle proferían gritos de consternación. El águila de plata Ben Kane Docilosa  estaba  en  cama  por  una  indisposición.  —¡Déjeme comprobar qué pasa. Fabiola obedeció. ¡Ha sido asesinado en la Vía Apia!  El tendero  hizo  la señal contra  el  mal  de  ojo  colocando  el  pulgar  entre  dos  dedos  índice y corazón de la mano derecha. Era un siciliano  bajito.  rodeándole  el cuello con un brazo y colocándole el cuchillo bajo la caja torácica. El anciano murmuró una oración. señora! —dijo Tullius.  ~76~ . cojo y con los dientes torcidos.  mamón!  —Tullius  lo  pinchó  con  el  puñal—.  ya  habían  recibido  instrucciones  suficientes veces.  —¿Tú lo has visto? —preguntó Fabiola.  desnutrido  y  vestido  con  harapos.  El joven obedeció de buen grado.  Fabiola  se  dio  cuenta  al  momento  del  tipo  de  persona  que  era. el viejo.  El  siciliano  enseguida  arrastró  al  joven  al  interior  de  la  tienda. el mayor.  Le  bastó  con  una  mirada.  —¿Cuándo?  —Hace menos de una hora.  Debía  de  esperar  que  alguien  le  diera  alguna  recompensa  por  transmitir tan dramática noticia.  —¡Cállate.  —¡Quiero ver qué pasa! —exigió Fabiola. pero mortífero con un gladius. El peligro acechaba por todas partes.  Sus voces se sumaron al ruido creciente.  El  cautivo  miró  como  un  loco  de  un  lado  a  otro  hasta  advertir  la  presencia  del  asombrado tendero.  Muy a su pesar.

  —Sí.  Consiguió reprimir su reacción. Un galo.  Se  estaban  desarrollando  acontecimientos  más  importantes  y  daba  la  impresión  de  que  Memor  desempeñaba  un papel prominente en los disturbios actuales.  —¿Estaba allí? —quiso saber. Ella odiaba sus visitas  con todas sus fuerzas. Durante un corto período de tiempo antes de que Brutus  la liberara del Lupanar. pero por  dentro estaba como un flan. Luego.  Los  gladiadores  han  empezado  a  lanzar  jabalinas y luego han aparecido por todas partes.  —¿Seguro que está muerto? —preguntó.  gritando  y  chillando clemencia. Pero aquello  era  agua  pasada.  «Lo mismo puede decirse de Memor». el lanista del Ludus Magnus. se marchó.  había  derivado hacia Romulus.  —Milo es un cabrón muy listo —dictaminó el tendero—.  pero  había  demasiados.  Fabiola se estremeció al pensar en la trágica y sangrienta imagen. ¿Por qué?  La ira se apoderó de Fabiola.  Han  echado  la  puerta  abajo  y  han  arrastrado  a  Clodio  al  exterior. pensó Fabiola.  —¿Memor? —preguntó como si tal cosa. El águila de plata Ben Kane —Ha  sido  una  emboscada.  —Yo no lo vi.  Tenía  que  mantener  los  pies  en  la  tierra. Los hombres de Memor.  Su  mente. señora.  El joven se sorprendió:  —Sí.  Fabiola se encogió de hombros como si aquello no pareciera importarle. Y que luego había huido con un luchador excepcional.  El  resto  ha  intentado  repeler  a  los  atacantes. alentando a sus hombres —dijo el joven—.  como  siempre. señora.  Algunos  de  sus  hombres  lo  han  llevado  al  interior  de  la  taberna  para  resguardarlo.  había  conseguido  descubrir  que  su  hermano  había  sido  vendido  a  la  escuela  de  Memor.  —¿Qué ha pasado luego?  —Clodio  ha  resultado  herido  en  el  hombro  con  un  pilum  y  se  ha  desplomado  en  el  suelo. con un montón de testigos que lo demuestren. Habrá ido a algún lugar  bien público.  —¿Gladiadores?  —interrumpió  Fabiola. pero el lanista cruel y desapasionado era una posible fuente de  información  sobre  Romulus.  Poniéndolo  ciego  de  lujuria  en  repetidas  ocasiones.  señora.   —¿Y Milo?  —Al principio.  ~77~ . Memor había sido uno de sus clientes.

  La  esquina  más  cercana  era  un  hervidero  de  matones  armados  con  palos.  Los  líderes  del  grupo hablaban  en voz  alta  y airada  y. El águila de plata Ben Kane —No  ha  tenido  ninguna  posibilidad.  ansioso  por  divulgar la noticia.  Se  despidieron  del  tendero  y  salieron  corriendo a la  calle.  El viejo.  por  supuesto  —se  disculpó.  en  un  primer  momento. se rio tontamente.  mujeres  y  niños  con  expresión  asustada:  ciudadanos  normales  y  corrientes. Fulvia no va a quedarse de brazos cruzados. ya me entendéis.  —¡Suelta al chico! —ordenó a Tullius.  Llevaban  a algún  lugar  a  un  numeroso  grupo  de  hombres.  —No  era  mi  intención  ofender  a  las  damas  de  la  nobleza.  Fabiola arqueó una ceja.  señora.  Eran  como  una  jauría  de  perros  salvajes.  no  vieron  a  Fabiola  y  sus guardas. La casa de Brutus  y  la  protección  que ofrecían  los  gruesos  muros  y  las  puertas  tachonadas  estaban  a  tan  sólo  cien  pasos.  —¡Gracias. Al darse cuenta de lo que había dicho.  Fabiola  le  lanzó  un  denarius  y  al  muchacho  se  le  encendió  la  mirada  ante  la  inesperada recompensa. ¡Volvamos a la tienda!  ~78~ .  —Será mejor que regresemos al domus.  señora!  —Inclinó  la  cabeza  y  se  marchó  corriendo. Va a  haber problemas. por su parte.  —Cuando  se  entere.  espadas  y lanzas.  Le  gusta  dar  su  opinión.  una  distancia tan corta era demasiada.  las  puertas  del  Hades  se  abrirán  —sentenció  el  tendero  sombríamente—.  En  circunstancias  así.  Había  sangre  por  todas  partes. gesticulando con frenesí—.  Fabiola lo honró con una sonrisa para demostrar que no se había ofendido.  El siciliano obedeció a regañadientes. preocupado—.  pero  es  la  típica  mujer  noble  —repuso—.  Los  hombres  de  Clodio  traen  su  cuerpo  a  la  ciudad  —continuó  el  prisionero—. se  sonrojó.  Su  esposa  ni  siquiera  lo sabe todavía.  El joven arrastró los pies porque no sabía qué iba a ser de él.  —¡Rápido! —susurró Tullius.  Fabiola  no  protestó.  A Fabiola le picó la curiosidad:  —¿La conocéis?  —No  exactamente.  La  tienda  de  fachada  abierta  no  era  el  mejor  sitio  para  entretenerse  en  un  momento  como  aquél. señora —dijo Tullius.  —El  joven  tragó  saliva—.

 se alisó el vestido.  La  salpicadura  resultante  fue  suficiente  para  llamar  la  atención  de  la  muchedumbre  que  avanzaba  con  rapidez. La  noticia  del  asesinato  ya  había  llegado  a  la  ciudad.  —¿Por qué? —preguntó Fabiola con tozudez. El águila de plata Ben Kane Fabiola  se  volvió.  pero  resbaló  en  una  astilla  de  madera  húmeda  que  había  en  el  barro.  ¡Y  de  todos  sus  seguidores!  Esta  vez  1a.  El  joven  no  había  sido  el  primero  en volver de allí.  —¿Adónde? —inquirió.  Por  suerte. Van a exponer su cuerpo para que esté a la vista de todos.  los  matones  parecían  bastante  amables.  —¡Para  ver  lo  que  esos  cabrones  le  han  hecho  a  Clodio!  —gritó  el  matón  barbudo—.  A  Fabiola  casi  le  parecía  notar  cómo  temblaban  los  cimientos  de  la  República  bajo  la  ira  del  populacho.  los  matarían sin miramientos. ~79~ .  Antes de que  el  siciliano  tuviera  tiempo  de  hacer  algo  más que  ayudar a  levantarse  a  Fabiola.  Fabiola también lo sabía.  La respuesta fue inmediata:  —¡Al Foro!  Echó  un  vistazo  a  la  gente  a  la  que  obligaban  a  acompañar  a  los  miembros  de  la  banda:  tenían  el  rostro  contraído  por  el  miedo.  La  ley  y  el  orden  se  estaban  resquebrajando y no había nadie que defendiera a las personas normales como ellos.  Terrorífico.  —¡Venid  con  nosotros!  —gritó  un  hombre  barbudo  que  parecía  ser  uno  de  los  cabecillas del grupo.  respuesta  de  la  muchedumbre  fue  un  rugido  indefinido.  —El  líder  de  la  banda  alzó  la  espada en  el  aire—: Antes  de librar  a  esta  ciudad  del  cabrón  de  Milo.  Si  él  o  sus  hombres  tocaban  sus  armas.  El  corazón  le  palpitaba  de  miedo.  La multitud se puso rápidamente en marcha. Con el corazón palpitante. Aquel tono de voz no parecía aceptar un no por respuesta.  Primitivo.  —Hay  que  presentar  un  respeto  a  los  muertos. arrastrando consigo a Fabiola y sus  hombres.  Tullius  miró  impotente  a  su  señora.  Un furioso rugido recibió sus palabras y a Fabiola se le cayó el alma a los pies.  ya  estaban  rodeados.  Soltaron  varias  carcajadas  por  su  mala  suerte  y  acercaron  sus  caras  de  bruto  sin  afeitar con expresión lasciva.  pero  resistirse  era  en  vano.  En  cuestión  de  segundos  los  alcanzaron.

  sobre  la  casa  del  comandante  reinaba  un  secretismo  absoluto  y  sólo  se  permitía  la  entrada  a  los  partos.  Brennus encajaba las amenazas en silencio y con la mandíbula apretada.  Pacorus  seguía  vivo.  ~80~ . Como no  había  habido  represalias.  En varias semanas no tuvieron noticias de Tarquinius.  Por  lo  menos.  También  se  mofaban  constantemente  de  la  muerte  de  Félix. C.  Cada día circulaban rumores por el campamento. Romulus las  mantenía  a  raya  rezándole  todos  los  días  a  Mitra. invierno de 53‐52 a.  pero  no  encontraron  más  que cadáveres.  Y.  Los  centuriones  jefe  estaban  muy  enfadados  por  lo  ocurrido y no hablaban más que con sus hombres de confianza. Tampoco se sabía nada de  Pacorus.  Romulus  y  Brennus  habían  relatado  a  sus  compañeros  de  habitación  el  ataque  y  la  noticia  corrió  como  un  reguero  de  pólvora. Sólo había una cosa clara. Saber que suponía regresar a Roma  le servía de una gran ayuda.  aunque  no  los  amenazaron  con  ninguna  otra  cosa. Los escitas supervivientes habían desaparecido a caballo y se suponía  que  su  objetivo  original  había  sido  asesinar  a  Pacorus.  La  tensión  en  el  este  iba  disminuyendo  poco  a  poco.  su  situación  seguía  siendo  desesperada.  También  pensaba  en  su  hogar  y  en  lo que Tarquinius podía haber visto exactamente.  Romulus  y  Brennus  estaban  bajo  vigilancia  constante.  por  lo  que  la  mayoría  de  los  partos  aprovechaba  la  menor  oportunidad  para  recordársela  a  la  pareja.  y  quizá  nunca  lo  fuera.  aun  así. pero nadie sabía nada más.  los  cuidados  de  Tarquinius estaban surtiendo efecto.  sin  llegar  a  encontrar  ni  rastro  de  las  fuerzas  enemigas.  el  asesinato  de  su  amigo  no  había  sido  vengado. es decir.  La  amenaza  de  Vahram  no  resultaba  nada  desdeñable. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 5  Descubrimiento  Margiana.  El  orgullo  herido por tal circunstancia les resultaba especialmente difícil de pasar por alto: al fin  y  al  cabo. insistía en duplicar los centinelas día y noche.  Para  asegurarse  de  que  no  huían.  Vahram.  A los escitas no se les volvió a ver por ninguna parte. con ninguno  de  los  prisioneros  romanos.  que  ahora  hacía  de comandante.  Por  supuesto.  Al  amanecer  enviaron  una  cohorte  entera  al  Mitreo.  Montaron  patrullas  de  largo  alcance  por  toda  la  zona.

  un  luchador  mucho  ~81~ . Lo único que el viejo le contó fue  que  Mitra  llevaba  un  gorro  frigio  y  que  la  vida  del  toro  que  sacrificaba  había  dado  origen  a  la  raza  humana.  para  empezar.  Romulus  le  insistió  para  que  le  facilitara  más  información  y  descubrió  que existían siete etapas de devoción. era inocente.  curtido  en  innumerables  batallas. el vendedor no soltó prenda. Después de eso.  Lo  único  que  tenía  era  el  consejo  de  Tarquinius  de  que  confiara  en  Mitra. a no ser que no fuera consciente de su propia fuerza.  Al  parecer. Mitra te  revelará más.  A  partir  de  entonces.  ¿quién  había  matado  a  Rufus  Caelius?  Era  imposible  saber  la  verdad.  a  los romanos no les importaba venerar a más de una deidad a la vez.  el  dios  de  la  medicina.  Aunque  hablaba  del  tema  con  Brennus  una  y  otra  vez.  no  había  tenido  motivos  para  huir.  en  el  corazón  de  Romulus  se  abrió  un  resquicio  de  esperanza.  Cuando  preguntó  a  Brennus.  No  recibía  ninguna  respuesta. Romulus pasaba  todo  su  tiempo  libre  arrodillado  ante  la  imagen  de  Mitra.  preso  del  pánico  y  desesperado  por  evitar  la  crucifixión.  Romulus  también  tenía  tiempo  de  revivir  la  trifulca  que  lo  había  hecho  huir  de  la  capital.  el  enorme  galo  le  confirmó  que  sólo  había  dado  un  par  de  puñetazos  al  noble  enfadado.  Ahora.  Romulus no tenía ese consuelo.  Desde  siempre  su  destino  había  sido  emprender  un  largo  viaje. Si lo eres.  sabía  que.  pero  tampoco  perdía  la  fe.  Colocó  la  figura  tallada  en  la  hornacina  especial  que  habían  erigido  a  la  entrada  de  los  barracones.  que  lo  vendieran  al  entorno  salvaje  del  ludus.  De  todos  modos.  ningún  parto  le  hablaba  de  su  dios. Romulus. El águila de plata Ben Kane Por  la  cabeza  le  pasaban  todo  tipo  de  fantasías.  así  como  los  cultivos  y  alimentos.  Romulus  consiguió  hacerse  con  la  pequeña  estatua  de  un  viejo  arrugado  que  acudía al fuerte con regularidad a vender bagatelas.  el  galo  no  estaba  tan  preocupado  por  lo  ocurrido.  durante  la  misma  había  matado  a  un  noble  de  un  golpe  en  la  cabeza  con  la  empuñadura  de  la  espada.  Como  era  de  esperar.  rezando  para  tener  buenas  noticias  sobre  Tarquinius  y  descubrir  cómo  regresar  a  Roma.  el  duelo  contra  Lentulus. Otra de las preferidas era enfrentarse a Vahram en  un  duelo  y  matarlo  lentamente.  Como  lo  observaban  constantemente. y eso  implicaba  que.  —Pareces valiente y honrado —fueron sus últimas palabras—.  la  vida  no  había  dejado  de  asestarle  golpes:  ver  cómo  Gemellus  violaba  a  su  madre  cada  noche.  pero  a  Romulus  lo  consumían  los  pensamientos  sobre  qué  habría  pasado  si  el  noble  no  hubiera  muerto.  los  animales  y  los  pájaros  de  la  tierra. aquel golpe probablemente  no  hubiera  bastado  para  matarlo.  prácticamente desconocido para él.  Entonces.  Aunque  estaba  consagrada  a  Esculapio.  Desde  la  infancia.  desde  descubrir  a  su  madre  y  a  Fabiola hasta torturar a Gemellus.  Romulus  no  se  había  parado  a  pensar  demasiado.  tampoco  tenía  la  posibilidad  de  intentar  visitar  el  Mitreo.  y  Brennus  estaba  convencido  de  que  por  eso  estaba  en  Margiana.  En  aquel  momento.  Se  trataba  de  una constatación preocupante porque significaba que él.

  Una  fría  tarde. Llevaban la cota de malla e iban bien armados.  ¿no?  —dijo  Optatus  con  desprecio.  Los  cinco  habían  estado  en  el  campo  de  entrenamiento.  Era  un  hombre  de  complexión  robusta.  Romulus  sintió  cierto  desasosiego. denarii e incluso amuletos de  la  suerte:  ofrendas  de  las  que  los  hombres  no  se  desprendían  tan  fácilmente.  Enseguida  la  sencilla superficie de piedra quedó salpicada de sestertii. ¿Y vosotros por qué no rezáis?  —Hace  tiempo  que  desapareció.  En  circunstancias  normales. mirándolos a uno y a otro.  a  los  romanos  no  les  habría  importado  que  Pacorus  muriera. ¿no?  ~82~ . Suponiendo que se trataba de otros soldados que pedían la intervención  divina. era muy hábil con la espada.  los  dioses  lo  habían  puesto  a  salvo.  cuando  empezaron  a  reírse  burlonamente.  casi  tan  grande  como  Brennus. Romulus ya lo había visto antes en acción— .  y  muchos  otros  soldados  vinieron  también  a  verlo. Había cinco legionarios observándolo justo desde el otro lado de la  puerta.  A  Romulus  y  Brennus  les  quedó  claro  lo  importante  que  Tarquinius  era  para  la  sensación  de  bienestar de la Legión Olvidada.  Romulus  estaba  dispuesto a centrar toda su atención en Mitra.  miró en derredor.  Pero.  a  Romulus  lo  conmovió  la  devoción  mostrada  por  sus  compañeros.  con una actitud eternamente hostil. Nuestro centurión.  la  cautividad  en  Partía  y  luego  la  larga  marcha  hasta  Margiana. mientras que él vestía  sólo la túnica y no llevaba más que un puñal para protegerse.  Romulus  estaba  rezando  sus  oraciones  como  de  costumbre.  A  pesar  de  su estatura.  pero  ahora  rezaban  constantemente  por su recuperación.  Absorto  en  las  plegarias  y  con  los  ojos  cerrados. eran de un contubernium de su centuria.  la  huida  de  Roma  tras  la trifulca.  apoyado  en  una  jamba.  —Supongo —dijo lentamente. Se ha confabulado con Pacorus.  la  vida en  el ejército y  los  horrores  de  Carrhae. Romulus los reconoció.  un  hombre  alto  y  delgado  con  pocos dientes y mal aliento—. Casi todos los  hombres de  la  centuria  se paraban  cada  día  junto  al  altar.  Por  consiguiente.  —¿Rezando  por  el  adivino?  —preguntó  Caius.  un  combate  en  grupo  a  muerte  en  la  arena. El águila de plata Ben Kane más  experimentado.  Resultaba  revelador  que  ninguno  de  ellos realizara ofrendas al altar.  no  prestó  atención  al  ruido. ¿Qué otra opción tenía?  Durante  el  tiempo  que  pasaba  al  pie  de  la  hornacina.  siempre  que  la  muerte  lo  había  amenazado.  A Romulus no le agradó el tono de Caius.  La  noticia  de  que  Tarquinius  estaba  amenazado  de  muerte  se  propagó  rápidamente.  —Sí —espetó—.  Todo  aquello  acuñado  o  hecho  en  Italia  tenía  ahora  un  valor  incalculable. Todos habían  servido  en  las  legiones  durante  muchos  años.  Pero.  —¡Cabrón  traicionero!  —exclamó  Novius.  el  más  bajito  de  los  cinco.  percibió  un  murmullo  elevado  detrás de él.

  Los  legionarios  descontentos  buscaban  un  chivo  expiatorio.  —No me acuerdo —titubeó. Siempre nos trae mala suerte.  —¿Dónde te hiciste eso? —preguntó.  el  pendiente  de  oro  y  un  extraño  comportamiento.  Brennus  había  suturado  la  carne  con  unos  puntos  burdos. Les dio la espalda.  Le  habían  hecho  algunas  preguntas  al  respecto  cuando  se  había  alistado  en  el  ejército.  Optatus tomó aire de forma brusca.  Tras  cortar  la  marca  condenatoria.  resultaba un claro  objetivo.  —Lo  que  has  oído.  De  todos  modos.  Romulus  bajó  la  mirada  y  el  corazón  le  dio  un  vuelco.  —Entonces. pero los demás asentían enfadados. perplejo al ver lo que pensaban aquellos hombres. Craso no perdió la batalla.  les  cambió  la  expresión.  ¿no?  Aunque  sus  compinches  se  rieron  burlonamente. ¿qué pasó? —replicó Romulus airado. Era un buen general.  Romulus apenas daba crédito a sus oídos.  —¿Qué? —Optatus se echó  a reír  con  incredulidad—. Igual que en  Carrhae. cayó en la cuenta de  que  era  preferible  no  responder.  a  ningún  miembro  de  la  cohorte  de  mercenarios  galos  le  había  importado  su  procedencia. El águila de plata Ben Kane —Para encontrar más maneras de que nos maten —añadió Caius—.  pero  Romulus  se  los  había  sacado  de  encima  diciendo  que  unos  proscritos  le  habían  hecho  un  tajo  en  una  refriega.  pero  es  más  probable  que  tu  amigo  etrusco  enredara  con  los  espíritus  malignos.  con  la  melena  rubia.  Ahora  parecían una jauría  de perros que tenía acorralado  a  un  jabalí.  —Novius  se  frotó  el  amuleto  en  forma  de  falo  que le colgaba del cuello—.  —¿Qué has dicho? —espetó.  Sus compinches murmuraron para mostrar su acuerdo.  Discutir no  haría  más  que  empeorar las  cosas. se inclinó hacia delante y agachó la cabeza hacia la pequeña  figura de piedra de Esculapio situada en el altar.  La  manga  de  la  túnica  se  le  había  subido  por  el  brazo  derecho  y  había  dejado  al  descubierto  la  gruesa  cicatriz  que  ocupara  la  marca  de  esclavo.  Te  pasó  mientras  dormías.  Romulus.  Tarquinius.  —Ese  nabateo  traicionero  no  ayudó. la pregunta lo desconcertó. ¿Cómo era posible  olvidar  cómo  o  cuándo uno  resultaba  herido en  una  pelea?  ~83~ .  Romulus maldijo  para  sus adentros.  —Caius  levantó  los  labios  y  dejó  al  descubierto  las  encías  rojas e inflamadas—.  Alterado  como  estaba  por  las  acusaciones  contra  Tarquinius.

  —¿De dónde decías que eras? —preguntó.  ahora  como  cuando  había  ocurrido.  Ni  siquiera  noté  cómo  se  me clavaba la hoja.  —So pena de muerte —añadió Novius con una mirada lasciva.  eran  la  escoria de la sociedad.  Los  esclavos  no  pueden  entrar  en  el  ejército.  Casi  todos  los  gladiadores  eran  esclavos.  Pero  no  podía  mencionarlo.  —Fue  hace  mucho  tiempo  —dijo  Romulus  a  1a.  —No  tengo  ni  idea  de  quién  me  hizo  esto  —alardeó—.  ¿Verdad  que sí.  No  has  hecho  campaña  en  una  docena  de  guerras ni te has pasado media vida en las legiones.  ~84~ .  Su  comentario  fue  acogido  con  una  risotada.  —Dicen que.  Y  recordamos  cada  corte  de  espada  como  si hubiera sido ayer.  —Como  nosotros  —gruñó  Optatus—.  Todos  tenían  cicatrices  del  tiempo  que habían pasado en el ejército.  —De  la  Galia  Transalpina.  Optatus se hinchó de indignación:  —¿Has ido a uno de ésos.  Caius cruzó el umbral. ¿Y eso  qué más os da?  —Servimos  allí  tres  años  —dijo  Novius  con  los  ojos  entrecerrados—. El águila de plata Ben Kane Novius adelantó la pierna izquierda e hincó un dedo en las marcas brillantes que  tenía  a  ambos  lados  de  la  musculosa  pantorrilla.  sabiendo  que  la  respuesta sonaba vacua.  La  agonía  que  le  supuso  el  puñal  de  Lentulus  hundiéndosele  en  el  muslo  derecho  le  resultaba  tan  vivida. Te libran de la prueba. chicos?  Optatus sonrió ampliamente al recordar.  La respuesta de Caius fue inmediata:  —No  eres  más  que  un  muchacho. Se puso de pie y se preguntó dónde andaría  Brennus—.  —A  Romulus  no  le  gustaba  el  cariz  que  estaba  tomando la situación. verdad?  —¡Claro  que  no!  —fanfarroneó  Romulus—.  La  longitud  y  amplitud  indicaban  que seguramente eran de lanza.  criminales  o  prisioneros  de  guerra.  Romulus  se  sonrojó. por un determinado precio. hay hombres que cortan una marca y te  cosen —dijo Caius maliciosamente—.  defensiva.  incapaz  de  mencionar  sus  dos  años  como  secutor.  Novius frunció el ceño.

  pocos  habían  formulado  preguntas  a  otros  prisioneros.  durante  la  larga  marcha  en  dirección  este.  Por  aquel  entonces.  Ni  siquiera  una  oración  a  Mitra seguida de otra a Júpiter cambió nada.  Romulus nunca se había sentido tan aliviado.  obviamente.  sabían  luchar.  en  lo  alto  de  las  montañas  —repuso  Romulus  con  vaguedad—.  ¿Allí  también pillasteis la sífilis?  Novius no respondió a la burla.  La  mentira  no  había  sido  más  que  una  forma  de  entrar  en  el  ejército.  A  Bassius.  En  aquel  espacio  tan reducido.  Luego.  se  había  contentado  con  reclutar  a  dos  hombres  que.  donde  estaría  incluso  más  aislado. Su  única esperanza era echarle cara al asunto.  No  se  le  ocurría  nada. tenía pocas posibilidades contra tres hombres armados con espadas. intentando recordar si Brennus había  mencionado  alguna  vez  un  lugar.  ~85~ .  —Territorio alóbroge.  No  podía  ir  a  ningún  sitio. Abrió la boca y la volvió a cerrar.  no  se  habían  mezclado  con  los  legionarios  romanos  hasta  después  de  su  captura. Hasta entonces.  La espada de Novius se deslizó de la vaina cuando se le acercó.  El  joven  soldado  tragó  saliva  y  reprimió  el  impulso  de  sacar  el  puñal.  —Sí.  —Recuerdo bien esa campaña —señaló—.  como  mercenarios  del  ejército  de  Craso.  su  viejo  centurión.  Y.  Sobrevivir  había sido más importante.  —En  un  pueblo.  —¿Dónde  vivías  exactamente?  —El  pequeño  legionario  malévolo  acaparaba  la  atención de todos.  No  había  formulado  demasiadas  preguntas. —Brennus entró en la sala y obligó a Caius a retroceder—. El águila de plata Ben Kane Romulus  sintió  náuseas.  —Somos de cerca de Lugdunum —gruñó Brennus desde el pasillo de entrada.  Optatus sonrió de oreja a oreja. Vuestros pueblos ardían con facilidad.  Bassius.  Entonces  Novius  y  Optatus  entraron.  lo  único  que  le  importaba  era  la  valentía.  él  era  de  ciudad  por  los  cuatro  costados.  Pero  aquel  interrogatorio  parecía  no  tener  fin. ¿eh? —preguntó Novius con desprecio.  —¿Tampoco te acuerdas de eso? —dijo con voz queda.  —Igual  que  la  mitad  del  ejército  —dijo  Romulus  con  agresividad—.  Brennus  sí  que  era  originario  de  esa  zona.  mientras  los  otros  dos  bloqueaban  la  entrada.  —¿Cuál era el pueblo más cercano?  Romulus se estrujó el cerebro con denuedo.  Estaba bastante aislado.  aparte  de  internarse  más  en  los  barracones. Lo era.

  hasta  los  cartagineses  se  alistaban  en  él.  En  aquel  entonces.  —Porque  su  padre  era  un  soldado  romano.  Uno  al  lado de otro.  Los  demás  se  rieron  burdamente  y  Romulus  sentía  cómo  la  ira  y  la  vergüenza  bullían en su interior por su amigo.  Primitivus  y  Optatus  miraron  con  furia.  Coincidía.  Echó  rápidamente  las  cuentas  y  calculó  si  la  niñez  de  Romulus  podía  haber  coincidido  con  la  rebelión  de  los  alóbroges nueve años atrás.  Entonces  fue  Novius  quien  pareció  confundido. El águila de plata Ben Kane —Algunas  de  las  mujeres  que  violamos  no  estaban  mal  —añadió  Novius.  ~86~ .  galos. pero él no reaccionó.  íberos. ¿Contentos?  Ammias.  El pequeño legionario se quedó visiblemente decepcionado.  —Entonces.  Eran abusones más que cabecillas.  El rostro del galo se puso rojo de ira.  Brennus no dejó que Romulus respondiera.  Acabamos  en  el  ejército  de  Craso.  Novius bajó la espada.  La  pareja  lanzó  una  mirada  feroz  a  los  cinco  veteranos.  algo  más  bajo  pero  igual  de  fornido. resultaban imponentes: el enorme galo musculoso y su joven protegido.  —Es  de  un  gladius  —respondió  el  galo  con  cierta  reticencia—.  El  chico  apenas  podía  levantar  una  espada.  Trabajamos  aquí  y  allá  —continuó  Brennus—. Es normal que no os lo quisiera decir.  ¿por  qué  tenéis  acentos  distintos?  —Hizo  un  gesto  despreciativo  hacia Brennus con el pulgar.  —Fluimos  hacia  el  sur.  Romulus  aprovechó  el  silencio  para  acercarse  discretamente  a  Brennus.  sabrían  espabilarse  en  caso  de  pelea.  Era  habitual  que  los  guerreros  de  las  tribus  derrotadas  buscaran  trabajo  al  servicio  de  Roma.  Después  de  que  nuestra  tribu  fuera  arrasada. De ahí su nombre.  haciendo  el  gesto  de  introducir  dos  dedos  en  un  aro  formado  por  el  pulgar  y  el  índice.  pero  intentó  luchar  cuando  mamones  como  vosotros  atacaron nuestro poblado.  Novius no se daba por vencido.  no  importaba  adónde demonios fuéramos a parar.  incapaces  de  contestar  a  eso.  pedazos  de  mierda —espetó—.  griegos  y  libios  formaban  parte  del  sinfín  de  nacionalidades  del  ejército.  igual  que  vosotros.  —¿Y la marca? —insistió Novius.  Aunque  Romulus  no  tenía  más  que  un  puñal.

  —¡Qué raro! —dijo con voz extraña—.  Somos  nosotros  contra  los  partos.  —Este  bruto  tiene  una  cicatriz  justo  donde  debería  estar  la  marca  —anunció  Novius encantado.  sólo  pueden  servir  los  ciudadanos  —dijo  con  resentimiento—.  Novius  salió  disparado  por  la  puerta  y  cayó  de  espaldas.  Romulus  siempre  se había  preguntado  por  qué  la marca de Brennus era distinta de la de otros esclavos.  No gentuza tribal como vosotros dos. ¡Muy raro!  Con  cierto  desánimo.  Aquí  todos  somos  compañeros  de  lucha. lo recuerdo —fue la respuesta—.  ~87~ .  Romulus empezó a relajarse y sonrió abiertamente al galo. alzando la espada otra vez—.  Brennus  lo  embistió  y  empujó  al  pequeño  legionario  en  el  pecho. Los dos sois esclavos huidos.  O  el  hecho de que la Legión Olvidada no fuera una unidad del ejército romana sino parta.  El  hecho  de  que  hubieran  servido  en  una  cohorte  de  mercenarios  al  mando  de  Craso  no  se  mencionó.  Romulus  vio  que  Novius  observaba  la  pantorrilla  izquierda de Brennus.  el  gobernador  Pomptinus  nos  hizo  marcar  a  los  cautivos en la pantorrilla durante esa campaña.  —Era para demostrar que le pertenecían sólo a él —alardeó Novius.  El  pequeño  legionario  se  volvió  en  la  puerta. El águila de plata Ben Kane —En  las  legiones.  Ni  que.  Romulus  fuera  medio  italiano.  Dio  la  impresión  de  que  sus  palabras  habían  surtido  el  efecto  deseado:  los  veteranos se disponían a marcharse.  —Sí.  —Eso  no  tiene  nada  que  ver  —contestó  Brennus  rápidamente—.  —¿Qué pasa?—preguntó Caius desde el exterior de los barracones. Metió la pata.  Brennus  le  dedicó  una  mirada  maliciosa.  —¡Exacto! —convino Caius.  ¡O  te mataré!  —¡Bazofia!  —exclamó  Novius  con  la  respiración  entrecortada  y  el  rostro  contraído por la rabia—.  supuestamente. —Caius sonó aburrido.  Sus  cuatro amigos se dispersaron con expresión alarmada.  —¡Vete  a  la  mierda. ¡También es un puto esclavo!  Antes  de  que  pudiera  hacer  algo  más.  esos  cerdos  desgraciados.  —En  vez  de  en  el  hombro. con Novius en la retaguardia. pero Novius se mantuvo firme. ¿Y qué?  Aunque  nunca  se  lo  había  dicho.  Romulus y Brennus no respondieron.  —Cuéntame algo que no sepa.  hijo  de  perra!  —dijo  el  galo  con  los  dientes  apretados—. marcada con una prominente cicatriz de color púrpura.

  Primitivus  y  Ammias. seguía encarcelado con Pacorus. Brennus estaba en el interior.  Sólo  había  un  hombre  capaz  de  atacarlo  en  un  momento  así—.  Con  aire  sombrío. ya puestos.  alzaron  los  gladii  al  unísono  ante  la  perspectiva.  pero  no  tendrían  buena  prensa  entre los demás miembros de la centuria.  el  único  hombre  que  podía ayudarles.  Huir  quedaba  descartado:  se  hallaban  en  lo  más  crudo  del  invierno.  Permanecieron  callados  unos  instantes mientras sopesaban sus opciones. El águila de plata Ben Kane —Félix probablemente también lo fuera —añadió el pequeño legionario mientras  los otros se llevaban la mano a la espada.  A  los  oficiales  partos  no  les  importaba  su  origen. Estaban solos.  —¡Cabrones! —gruñó—.  No  tuvo  tiempo  de  ponerse  la  cota  de  malla  pero.  —Para eso sólo hay un castigo posible —gruñó Caius. No eran imbéciles.  El  pequeño  legionario  parecía  estar  poseído  mientras  se  movía  entre  los  edificios  de  techo  bajo  de  los  barracones  relatando  el  ~88~ .  —Lo sé.  sus  compinches.  se  sentía  más  a  la  altura  de  sus  enemigos.  Estaba  hecho  una  furia.  Aquella  situación  resultaba  demasiado  familiar.  Había  presenciado  muchas  veces  la  brutalidad  con  que  se  llevaba  a  cabo  la  ejecución.  A  Romulus  se  le  hizo  un  nudo  en  la  garganta.  armado  así.  Romulus  observó  el  acero  bruñido  de  su  gladius.  esforzándose  para  no  dejarse  vencer por el pánico.  A  partir  de  entonces iba a dormir con él.  No  tenían  ninguna. Se han ido.  Protegernos  mutuamente.  No  le  bastó  con  eso.  ¿adónde  iban  a  ir?  Y  Tarquinius.  —La crucifixión —concluyó Optatus. O.  —Se  lo  contarán  a  todo  el  mundo  —dijo  Romulus.  ¿Quién empieza?  Ninguno de los veteranos se movió. el resto de la legión.  Novius tardó poco más de una hora en contar a todos los hombres de su centuria  lo  ocurrido.  Era  una  muerte  lenta  y  agonizante.  —¡Atrévete!  —bramó  Brennus. Por ahora.  Cinco  rostros  llenos  de  odio  formaron  un  círculo  en  el  umbral  de  la  puerta.  apostado  en  la  puerta  como  un  toro  bravo.  —¿Qué podemos hacer?  —Poca  cosa. Cuando regresó a la entrada.  De  todos  modos.  Mantenernos  alerta.  —El  galo  suspiró  con  fuerza—.  Romulus  salió  disparado  a  su  habitación  y  cogió  el  scutum  y  la  espada.

  compartiendo  equipamiento.  En  más  de  una  ocasión.  Romulus  se  había  encontrado  cuerpos  llenos de heridas de arma blanca a escasos pasos de su barracón.  Aunque  la  unidad  se  había  formado  después  de  Carrhae.  necesitaban  algo  para  llenar el vacío.  Los  pasillos  estrechos  que  había  entre  las  hileras  de  barracones  también  resultaban  peligrosos.  cuando  los  legionarios  no  tenían  nada  por  lo  que  rezar.  y  a  los  amigos  en  el  otro.  Como  los  hombres  bajaban  la  guardia  cuando  estaban  en  las  letrinas  o  en  los  baños.  Su  expresión  de  repugnancia  había  disgustado  enormemente  a  Romulus. no había dicho gran cosa en respuesta a la revelación de Novius.  O a Tarquinius.  un  par  de  legionarios  se  habían  trasladado  al  instante  a  otro  contubernium  en  el  que  sobraban  dos  plazas.  Aquello había mantenido callados a sus compañeros.  Al  enterarse  de  la  noticia.  podían  poner  fin  a  su  vida  con  mucha  facilidad.  no  era  tan  común  como  el  empleo  de  armas.  la  vida  resultaba  muy  complicada.  Pero  el  mayor  peligro  se  hallaba  en  el  lugar  donde  dormían.  Caius.  pero  las  habladurías  viajaban  rápido  y  al  caer  la  noche  Romulus  estaba  convencido  de  que  su  secreto  era  ya  del  dominio  público.  teniendo  en  cuenta  que  todos  los  hombres  de  la  Legión  Olvidada  eran  soldados  de  formación.  Gordianus.  Allí  ochenta  hombres  comían  y  dormían  hombro  con  hombro. Lejos de Roma.  Los  hombres  los  metieron  a  todos  en  el  mismo  saco  y  el  altar  de  Esculapio  y  Mitra  fue  desmantelado  ese  mismo  día. resultó ser la desconfianza hacia los dos amigos.  que  se  había  erigido  en  líder.  Romulus  y  Brennus  tendrían  que  desobedecer  a  algún  oficial  parto. Desgraciadamente.  Para  ganarse  ese  castigo.  Ocho  hombres  compartían  un  espacio  reducido  y  apretado  y.  De repente.  solían  aprovecharse  tales  ocasiones.  Pero  se  podía  matar  a  un  hombre  de  muchas  otras  maneras. sólo se tenían los unos a los otros.  cuando  una  cuarta  parte  de  ellos  sufría  ostracismo.  Al  igual  que  una  víbora  que  se  desliza  por  la  hierba.  y  tampoco  nada  que  esperar.  no  eran  de  fiar. lo cual Romulus agradecía.  lo  habitual  en  Roma.  Aquella sensación dejó de ser aplicable a Romulus y Brennus. Romulus y Brennus eran los culpables de todas las desgracias.  Envenenar  la  comida.  existía  entre  ellos  una  verdadera  camaradería  de  la  que  Félix  también  había  formado parte.  ¿Quién  iba  a  rezar  por un hombre  que tenía  a esclavos  por  amigos?  No  obstante.  Eso  dejaba  a  Gordianus. Si bien resultaba poco probable que  algún  hombre  de  su  propio  contubernium  intentara  matarles.  un  veterano  medio  calvo.  Las  peleas  por  nimiedades  eran  habituales  y.  Optatus  y  los  demás  estaban  igual  de  ocupados.  y  tres  soldados  a  un  lado  de  la  habitación.  Informar  a  más  de  nueve  mil  hombres  llevaba  tiempo.  Novius  no  hacía  más  que  aparecer  de  ~89~ .  La  crucifixión  no  era  tan  probable.  y  las  ofrendas  retiradas.  comida  y  piojos. El águila de plata Ben Kane descubrimiento.  Era capaz de soportar el resentimiento silencioso.  Lo  más  difícil  de  asumir  fue  la  reacción  de  sus  compañeros  de  barracón.

  Y  eran  demasiados  como  para  arriesgarse  a  realizar  un  ataque  nocturno.  y  la  pareja  estaba  demacrada  e  irritable.  ¿Te  acuerdas?  Romulus asintió con amargura:  —Allí por lo menos podíamos echar el cerrojo de la puerta de mi celda.  se  sintieron  aliviados.  Cortarles  el  cuello  a  cinco  hombres  con discreción era una misión imposible.  Cuando  una  gélida  mañana  Vahram  ordenó  a  dos  centurias.  aunque  ninguno  adoptó  nunca  una  actitud  claramente  violenta.  No  podrían  mantener  siempre la guardia alta. pero seguían enviando jinetes dos veces a la semana.  —Esto  es  peor  que  el  ludus  —masculló  Brennus  la  segunda  noche—.  Romulus  y  Brennus  cocinaban  juntos  todos  los  días  y  se  quedaban  en  el  exterior  de  las  letrinas  con  la  espada  preparada  cuando  los  demás  entraban.  Altas  montañas  protegían el sur y el sureste.  Novius  y  sus  amigos  intentaron  sorprenderlos  en  un  callejón  fuera  de  los  barracones.  Así  pues. Independientemente de  sus  carencias. cada uno de ellos con una guarnición de media centuria y un puñado de  guerreros  partos  a  caballo.  Pacorus  y  Vahram  se  mantenían  bien  informados  sobre  todo  lo  que  acontecía  en  la  zona. Por más que Romulus le rezaba a  Mitra con  desesperación.  se  habían  construido  en  puntos  estratégicos  con  vistas  a  distintas  rutas  de  entrada  a  Margiana  desde  el  norte  y  el  este.  Al  pequeño  legionario  le  había  dado  por  merodear  por  el  pasillo  de  los  barracones  y  ponerse a escarbarse las uñas con el puñal. El águila de plata Ben Kane repente.  —¡No miles! —El galo soltó una risa breve y sarcástica. su  situación  no  cambiaba.  Ahora  Caius  llevaba  el  muslo  izquierdo  totalmente  vendado  y  el  acoso  implacable  de  los  veteranos  se  había  suavizado  ligeramente.  Y.  Los  siete fuertes.  Cuando no estaba él allí.  En  cierta  ocasión.  Los  compañeros  de  Romulus  y  Brennus  no  estaban  tan  contentos  mientras  se  preparaban  para  la  ronda.  Si  Romulus  y  Brennus  respondían  matando  a  alguno  de  sus  enemigos.  —Y Figulus y Gallus tenían pocos amigos —añadió Romulus.  Pero  el  respiro  sólo  sería  temporal.  Era  agotador  y  desmoralizador.  Placía  varios  días  que  no  recibían  noticias  de  uno  de  los  enclaves  de  la  legión  situado  al  este  del  campamento  principal.  recibirían  un  castigo  muy  severo.  Los  días  se  convirtieron  en  una  semana.  la  suya  y  otra. Caius u  Optatus  lo  relevaban.  que  fueran  a  patrullar.  Y así continuaron. Normalmente se recibían pocas noticias de los pequeños  fuertes.  Hacían  el  turno  de  centinela  a  la  vez  y  se  turnaban  para  dormir.  pero  el  rápido  lanzamiento  del  puñal  por  parte  de  Romulus  frenó  el  ataque  de  golpe.  El  aire  cargado  se  llenó  de  maldiciones  altisonantes  ~90~ .  El  ataque  sufrido  en  el  Mitreo  había  reforzado  esa  necesidad  con un baño de sangre.  resultaba  de  lo  más  desconcertante.  murmurando  al  oído  de  los  soldados  y  envenenándoles  la  mente.

 Caius y Optatus.  los  demás sonrieron: era una tonadilla conocida que trataba sobre un legionario sediento  de  sexo  y  todas  las  prostitutas  de  un  gran  burdel.  Como  era  de  esperar.  Yendo  de  patrulla  pueden  pasar  muchas  cosas. tenían  de todo: desde pucheros para cocinar y pertrechos de recambio  hasta mantas para dormir.  Al  principio.  Alzando  la  espada. el joven soldado se llevó la mano al gladius.  Las  estrofas  eran  interminables  y  había  un  estribillo  picante  que  vociferar  al  final  de  cada  una. Brennus hizo otro tanto. seguido de sus compinches.  —Nos  encontraremos  al  mensajero  a  medio  camino  —dijo  el  hombre  al  que  estaba ayudando—. eso hacía que el  peso que transportaba cada hombre superara los treinta kilos.  Aunque  su  destino  no  estaba  a  más  de  treinta  y  cinco  kilómetros.  Además.  Si  bien  los  hombres  estaban  preparados  para  tal  cometido.  piezas  de  madera  ahorquilladas.  y  marchar  cargados  con  el  equipamiento  completo  no  resultaba  fácil.  se  enderezó  y  se  acercó  al  pequeño  legionario. Y veremos cómo el tío se mea de la risa cuando nos vea volver.  Se oyeron murmullos vehementes de acuerdo.  Gordianus  empezó  a  cantar.  —No  sé  —dijo  una  voz  conocida—.  Entonces.  —¡Por  todos  los  dioses!  —exclamó  Romulus  con  aire  cansado—.  No  aguantaré  esto mucho tiempo.  los  soldados  romanos  siempre  viajaban  preparados.  —¡Esto  es  una  solemne  tontería!  —se  quejó  Gordianus.  Una  pérdida de tiempo. Junto con la armadura y el pesado scutum.  Los ojos enmarcados en rojo de Brennus le transmitían la misma sensación. El águila de plata Ben Kane mientras  extraían  los  yugos  de  los  almacenes  diminutos  situados  tras  el  espacio  para  dormir  de  cada  contubernium.  pocos  hablaron  a  la  mañana  siguiente. ¿A quién le apetecía abandonar la  seguridad  y  calidez  del  fuerte  sin  motivo  aparente?  Tal  vez  la  culpa  la  tuvieran  dos  caballos cojos.  Romulus  alzó  la  vista  y  se  topó  con  Novius  en  el  umbral  de  la  puerta.  —¡Relajaos!  —Novius  sonrió  con  maldad—.  había  que  coger  el  ritmo.  Hacía  frío  y  el  tiempo  era  desagradable.  Novius se echó a reír y se marchó.  Yugos.  —¡Te destriparé ahora mismo! —juró.  Detrás  de  él estaban sus otros dos torturadores principales.  Ya  habrá  tiempo  para  eso  más  adelante.  Romulus  estaba  harto.  levantando  la  camisa  de  malla de  otro legionario por  encima  de su  cabeza  para que pudiera  ponérsela—.  Los  soldados  estaban  ~91~ .  Vahram  había  ordenado  que  llevaran  rancho  para  cuatro  días.  Al  reconocer  la  melodía.

  En  lo  alto  se  veían  las  enormes  alas  desplegadas  de  las  águilas.  así  pasaban  el  rato.  Habían  llegado  a  una  encrucijada  situada  a  menos  de  ocho  kilómetros  del  fuerte.  resultaba  demasiado  fácil  apuñalar  a  un  hombre  por  la  espalda  sin ser visto. El muerto tenía los brazos atados con unas  cuerdas  gruesas  y  los  pies  perforados  por  largos  clavos  de  hierro. seguía siendo  una posibilidad.  Para  entonces.  La voz de Gordianus se apagó sin terminar la canción. Teniendo en cuenta que la vida de Pacoras pendía de un hilo.  Diez  hombres  de  cada  cohorte  lo  habían  acompañado  como  testigos.  A  veces.  Los  crucifijos  pocas  veces  estaban  vacíos.  que  se  deslizaban  con  serenidad  ante la perspectiva de una buena comida.  Pese  a  lo  temprano  que  era.  Para  cuando  llegaron  al  desolado  lugar. ésta tenía dos objetivos: matar lentamente a hombres condenados y hacer una  gráfica advertencia de los castigos que empleaban los partos.  el  galo  señalaba  un  crucifijo  situado  en  un pequeño  montículo  lateral.  el  desgraciado  fue  obligado  a  llevar  la  cruz  desde  el  fuerte  hasta  la  encrucijada  solitaria.  las  aves  carroñeras  se  arremolinaban  alrededor  del  crucifijo:  en  el  suelo.  El  codazo  que  Brennus  le  dio  lo  puso  incluso  de  peor  humor. Pacoras  había  ordenado  que  lo  co‐ locaran  allí  a  la  vista  de  todo  el  que  pasara.  Si  se  les  presentara  algún  contratiempo.  todas  ellas  eran  razones  habituales  para  que  un  legionario  muriera  en  la  sencilla  estructura  de  madera.  se  imaginaba  sombríamente  qué  podría  ocurrir  durante  la  patrulla.  en  la  barra  horizontal  e  incluso  en  los  hombros  sin  vida  de  su  presa. con la cabeza caída.  Luego.  tenía  los  pies  ~92~ . si es que Novius y sus hombres no les tomaban la delantera.  Lo  habían  arrastrado  hasta  el  intervallum  ante  toda  la  legión  y  primero  lo  habían  azotado  con  mayales  hasta  que  tuvo  la  túnica  hecha  jirones  y  la  espalda  hecha  un  amasijo  de  carne  sanguinolenta.  En  condiciones  normales.  Todos  lo  conocían:  era un joven legionario de la cohorte de Ishkan al que habían pillado robando pan de  los  hornos  hacía  dos  días.  sin  embargo.  con  sus  innumerables  posturas  sexuales  e  insinuaciones.  Romulus  cerró  los  ojos  e  intentó  no  imaginárselos  a  él  y  a  Brennus  acabando  así  sus días.  que  solía  resultar  pesado  en  tales  patrullas.  Dormirse  estando  de  guardia. El águila de plata Ben Kane encantados  de  participar.  con  un  taparrabos  como  única  prenda.  En  pleno  fragor  de  la  batalla.  Como  las  cruces  que  había  de  puertas  afuera.  incluso  los  guerreros partos que provocaban su ira eran ejecutados de ese modo.  Aquel  día.  Novius  podría  aprovechar  la  oportunidad  para  atacar.  desobedecer  una  orden  o  enfadar  a  Pacoras.  todas  las  miradas  estaban  puestas  en  el  cadáver  congelado  que  colgaba hacia delante.  Romulus  disfrutaba  cantando  el  estribillo.  Los  buitres  calvos  se  daban  picotazos  entre  sí  enfadados  mientras  los  cuervos  aprovechaban  la  menor  oportunidad  para  llevarse  lo  que  pudieran.

  ¿Estaría  vivo  el  hombre  cuando  habían  llegado  los  primeros  buitres?  ¿Habría  notado  la  sensación  de  la  rotura  de  huesos  cuando  aquellas  mandíbulas  poderosas se cerraron sobre los dedos de sus pies congelados?  Era un espectáculo repugnante.  Le  molestaba  no  haber  visto  nada  sobre  Tarquinius.  Romulus era incapaz  de apartar la mirada del cadáver congelado.  todo  podía  proporcionar algo de información.  cubierta  con  un  taparrabos.  Darius.  Romulus parpadeó. No  hizo  falta  que  los  alentara  mucho. pero absorbente.  había  tenido  tiempo  de  observar  las  corrientes  de  aire  y  las  formaciones  de  nubes  por  encima  del  fuerte. No obstante. La única parte  que  permanecía  inmaculada  era  la  entrepierna. los picotazos le cubrían las mejillas. Tenía la boca abierta en un último y silencioso rictus de dolor y  terror. El hecho de que muy pocas cosas parecieran tener  sentido le causaba una profunda frustración.  el  valeroso  centurión  jefe.  que  se  reían  ahuecando  las  manos  delante de la boca.  Había algo más bajo tanto horror.  donde  estaban  los  mayores  músculos.  Los  pedazos  de  carne  sin  comer  medio  caídos  le  colgaban  de  los  muslos.  La expresión  del  resto  de  legionarios  que  los  rodeaban  estaba  preñada  de  velado  resentimiento.  predecir  el  tiempo  por  fin  le  resultaba  bastante  sencillo. observaba como caía la nieve y  como  se  formaba  el  hielo  en  el  río  que  discurría  junto  al  fuerte.  Ahora quizá tuviera una oportunidad.  Romulus  se  había  vuelto  meticuloso y se fijaba en todos los pájaros y animales.  Durante  las  últimas  semanas.  sabía  que  literalmente  todo  podía  ser  importante. Otros que estaban un poco más  lejos  se  apartaron  con  andares  de  pato.  Por  supuesto  que aquello era interesante.  los  buitres  más  cercanos  alzaban  el  cuerpo  hinchado al aire batiendo las alas de forma perezosa.  probablemente  algún  ingenioso  chacal  que  se  hubiera  incorporado  sobre  las  patas  traseras.  Incluso  le  habían  mordido  los  pies.  notó  las  malas  vibraciones  e  instó  a  sus  hombres  a marchar más rápido.  Como  había  visto  a  Tarquinius. El águila de plata Ben Kane descalzos  desgarrados  y  amoratados  de  frío. Nada útil.  No  habría  tregua  hasta que quedara un esqueleto en la cruz. siguiendo las instrucciones  del  arúspice.  Las  cuencas de los ojos vacías contemplaban la nada.  Esto  no  bastó  para  mitigar  el  dolor  que  producía ser atravesado con clavos afilados. Pacorus o Novius y los demás veteranos.  En  pleno  invierno  resultaba  difícil  encontrar  comida  y  los  pájaros  se  resistían  a  dejar  aquel  festín  tan  accesible.  A  medida  que  los  soldados  iban  pasando  por  delante. pero Romulus quería saber mucho más aparte de cuándo  se  desataría  la  próxima  tormenta.  excepto  Novius  y  sus  amigos.  el pecho y los brazos.  Romulus recordaba con claridad los gritos débiles y descarnados del hombre.  ~93~ .

  Conmocionado.  algunos  combatientes  incluso  parecían  gladiadores.  En  el corazón de la ciudad había unos disturbios tremendos.  Curiosamente. El mundo se estaba volviendo loco.  Romulus  no  era  capaz  de  asimilar  aquello.  el  préstamo  de  dinero  y  el  anuncio  del  fallo  de  los  tribunales.  Las  actividades  allí  habituales  solían  ser  el  comercio. ~94~ .  Romulus  abrió  la  boca  sorprendido.  Romulus  apartó  la  mirada  mientras  la  risa  burlona  del  pequeño  legionario le resonaba en los oídos. Delante del Senado mismo.  los  templos  característicos  y  las  estatuas  de  los  dioses.  imitando al hombre crucificado.  Ben Kane Una única  imagen sorprendente  de  Roma  destelló ante  sus  ojos.  las  basilicae.  Por  todas  partes  yacían  cuerpos  ensangrentados  y  mutilados.  Un brazo poderoso le dio una palmada en la espalda e hizo volver a Romulus en  sí. El águila de plata Romulus volvió a centrarse en el cadáver.  Entre  ellos.  Estaba  a  punto  de  contárselo  a  Brennus  cuando  algo lo hizo mirar por encima del hombro.  Romulus  frunció  el  ceño  porque  apenas  creía  lo  que  estaba  viendo.  Vio  los  lugares  más  emblemáticos  del  Foro  Romano:  el  Senado.  Entristecido. Romulus alcanzó la plena conciencia.  De  repente  notó  un  vínculo  real  con  Italia.  civiles  inocentes  morían  a  puñados.  Aquel  día  no.  —Ya  no  podemos  ayudar  a  ese  pobre  diablo  —dijo  Brennus.  Novius  esperaba  su  oportunidad  y  enseguida  alzó  a  medias  ambos  brazos. Olvídate de él.  ¿Era  aquello  lo  que  le  ocurría  al  arúspice  cuando  mataba  gallinas  o cabras? Por primera vez.  pero  entonces  cayó  en  la  cuenta.  como  si  el  salvajismo  de  la  crucifixión  hubiera  sido  una  forma  de sacrificio.  ¿Cómo  podía  ser  que  la  capital  del  Estado  más  poderoso  del  mundo  estuviera  sumida  en  tamaño  caos?  ¿Acaso  la  mente  le  estaba  jugando  una  mala  pasada?  ¿Se  estaría  volviendo  loco?  La  necesidad  de  regresar  a  casa  nunca  había  sido  tan  fuerte  ni  le  había  parecido  menos  probable.  El  galo  no  tenía  ni  idea  de  lo  que  él  había  visto.  mirando  entristecido el cadáver helado—.  los  soldados  se  descuartizaban  y  acuchillaban  los  unos  a  los  otros.

  De  vez  en  cuando. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 6  Reina el caos  Roma.  Pero  Fabiola  consideraba  que  los  métodos  del  populacho  carecían  de  visión  de  futuro.  su  vida  difería  muy  poco  de  la  de  los  esclavos.  desnutridos.  Fabiola  alcanzaba  a  ver  sus  rostros  confundidos.  A  Fabiola  le  bastaba  con  mirar  a  los  cautivos  inocentes  y  aterrorizados  para  darse  cuenta  de  que  aquella  violencia  incontrolada  afectaba  a  los  inocentes  tanto  como  a  los  culpables.  Respeto  de  quienes  normalmente  los  despreciaban.  jamás  les  pertenecería.  Si  reinaba  la  anarquía.  Los  hombres  que  blandían  armas  a  su  alrededor  eran  todos  plebeyos.  La  ira  latente  de  la  multitud  tampoco  resultaba  agradable.  de  otro  modo.  incultos. invierno de 53‐52 a.  la  fuerza  con  que  Tullius  la  agarraba  del  brazo  era  lo  que  la  mantenía  derecha.  Se  sospechaba  que  había  habido  traiciones  de  por  medio  y  amenazas  serias  contra  cualquiera  que  estuviera  implicado.  Por consiguiente.  ésta  seguía  ~95~ .  Fabiola  se  esforzó  por  no  perder  el  equilibrio  mientras  la  muchedumbre  la  empujaba  hacia  delante.  Pobres.  Sin  duda  se  arriesgaban  a  morir.  eran  ciudadanos  romanos.  Vivían  en  apartamentos  abarrotados.  La  ley  de  la  calle  les  ofrecía  algo  más. Tal vez la emboscada de la taberna los hubiera pillado a todos  por  sorpresa.  Los  matones  no  descansarían  hasta  que la muerte de Clodio fuera vengada a conciencia.  En  muchos  sentidos.  no  habría  congiaria. C.  infestados  de  ratas  y  estaban  condenados  a  llevar  una  vida  corta  y  miserable  con  prácticamente  ninguna  posibilidad  de  mejora.  Fabiola  advertía  algo  más  que  el  deseo  de  tomar  represalias  en  las  palabras  airadas  que  llenaban  el  ambiente.  aunque  básicamente  se  concentraba  en  lo  que  decían  los  miembros de la banda.  No  obstante.  no  era de extrañar  que  tanto  Clodio  como  Milo  tuvieran  tantísimos  seguidores.  el  reparto  gratuito  de  grano  y  dinero  que  permitía  subsistir  a  las  familias  más  pobres.  Los  otros  guardaespaldas  también  habían  sido  engullidos  por  la  masa  de  gente  que  se  movía  rápido.  pero  valía  la  pena  para  obtener  aquello  que.  Independientemente  de  las  atrocidades  perpetradas  por  la  República.  Acabarían  muriéndose de hambre.  Poder.  Dinero  de  la  gente  a  la  que  robaban.

  la  democracia  no  había  estado  nunca  tan  amenazada.  los  ciudadanos  de  Roma  seguían  queriendo  ver  cómo  se  desarrollaba. El águila de plata Ben Kane siendo  una  institución  que  ofrecía  un  marco  para  una  sociedad  más  pacífica  que  la  anterior.  albergaba  el  edificio  del  Senado  y  las  basilicae. Pero ahora parecía un barco sin timón encallado  en un mar embravecido.  estirando  el  cuello  para  ver.  Teniendo  en  cuenta  que  la  violencia  constante  era  el  único  negocio  en  oferta.  Allí  se  celebraban  normalmente  reuniones  públicas.  No  obstante.  Bordeado  por  numerosos  templos  y  santuarios.  seguros  como  se  sentían  tras  las  gruesas paredes de sus casas.  Milo  permanecía  ante  el  Senado  vestido  con  una  toga  de  un  blanco  inmaculado.  Era  un  hombre  apuesto  y  bien  afeitado  al  ~96~ .  abogados  que  discutían  y  verduleros  compitiendo  entre  sí  no  se  oía. el espacio abierto del Foro estaba atestado de plebeyos  demacrados pese a  la  amenaza de  una  jornada  conflictiva.  Hacía  semanas  que  poca  gente  honrada  rondaba  por  allí.  Trágicos  acontecimientos  como  éste  eran  raros.  legisladores  y  vendedores  se  quedaban  en  casa  para  estar  a  salvo.  Desde  que  Sila  el  Carnicero  marchara  en  la  capital  hacía  más  de  treinta  años.  A  pesar  de  sus  fallos.  Los  nobles  y  la  gente  adinerada  también  brillaban  por  su  ausencia.  al  igual  que  los  juicios  y  algunas  elecciones.  motivo  por  el  que  precisamente  se  había  elegido  para  el  velatorio  de  Clodio.  Era  el  lugar  más  bullicioso  de  la  ciudad.  enormes  mercados  cubiertos  que  solían  estar  atestados  de  comerciantes.  Los  niños  iban  sentados  a  hombros  de  sus  padres.  Había  espectadores  hasta  en  las  estatuas.  abogados. La  noticia  de la  muerte  de  Clodio  se  había  propagado  por  los  barrios  llenos  de  gente  más  rápido  que  la  peste.  los  que  se  habían  atrevido  a  abrir  los  puestos.  pensó  Fabiola  mirando  a  los  hombres  enfadados que parloteaban a su alrededor.  No  estarían  a  salvo  demasiado  tiempo.  Aunque faltaran los ricos.  una  zona  querida  por  todos  los  ciudadanos.  Los  lugares  con  las  mejores  vistas  —los  escalones  conducentes  a  las  basilicae  y  todos  los  santuarios—  estaban  abarrotados  de  personas.  reivindicando  así  su  superioridad  moral.  La  mayoría  de  los  comerciantes.  la  República funcionaba bastante bien.  las  basilicae  estaban  en  silencio  y  prácticamente  vacías.  No  tardaron  demasiado  en  llegar  al  Foro  Romano.  escribas  y  adivinos.  La  barrera  de  sonido  habitual  formada  por  voces  de  comerciantes.  En  su  lugar  reinaban  los  gritos  resonantes  de  los  tenderos  más  valientes.  Los  acontecimientos  que  tenían  lugar  en  el  Foro  solían  ser  recordados.  Ni  siquiera  se  veía  a  los  astutos  arúspices.  Ese  día.  tenían  pocos  motivos  para  arriesgar  sus  vidas.  El  derramamiento  de  sangre  era  inevitable  y  cualquiera  que  estuviera  en  medio corría peligro de muerte.  Aterrorizados  por  el  futuro  que  ofrecían  las  bandas  rivales.  eso  volvería  a  ser  lo  normal  si  hordas  como  aquélla  tomaban las riendas. El Estado ya no mataba sin control  a personas inocentes por el contenido de  sus  monederos.

  Frente  a  ellos.»  ~97~ .  Cantando.  Ahí  estaba  el  defensor  de  Roma.  Entonces  distinguió  a  los  murmillones  con  el  característico  casco  de  bronce  y  el  penacho  en  forma  de  pez.  Era  imposible  pasar  por  alto  el  dramatismo  de  la  implicación.  Roma  quizá  se  viniera  abajo.  Incluso  había  retiarii.  Susurrándole  a  Tullius  al  oído.  La  estratagema  funcionaba.  Una  extraña  calma  se  apoderó  del  lugar.  Las  manicae  de  tela  y  cuero  les  protegían  el  hombro  derecho.  La  hilera apelotonada de asesinos profesionales daba miedo.  Junto  a  los  samnitas  de  cascos  con  penacho  y  escudos  alargados  y  ovales.  estaba  perfectamente  preparada  para  pelear.  al  otro  lado  del  Foro.  Ahora  contaban  por lo menos con el triple de hombres que sus enemigos.  Fabiola calculó que su número superaba con creces la fuerza de Milo.  haciendo  uso  de  las  hojas  e  incluso  de  los  filos  de  las  espadas  contra cualquiera que se interpusiera en su camino.  «Protégenos  a  todos  —pensó—.  Fabiola  dedicó  una  rápida  oración  a  Júpiter.  Eso  había  supuesto  una  pequeña  consolación.  Brutus  había  enseñado  a  Fabiola  los  distintos  tipos  de  luchadores  que  medían  sus  fuerzas  en  la  arena. esperando repeler a quienes deseaban desmoronarla.  Fabiola  cogió  el  puñal  que  éste  le  pasó  y  se  lo  escondió  en  una  de  las  mangas  del  vestido.  Al ver a sus amigotes.  los  hombres  de  blanco  darían  credibilidad  a  cualquier  causa.  había  un  grupo  de  secutores. Resonaron los gritos.  Sus  hombres  no  tardaron  en  imitarlo. En un intento de revestir  su  causa  de  la  aprobación  divina.  pero  ella  quería  sobrevivir.  Sus  gladiadores  respondieron  golpeando  las  armas  contra  los  escudos y armando un estruendo ensordecedor.  No  permitas  que  ni  yo  ni  los  míos  suframos daño alguno. pero todavía faltaba por llegar el motivo: el cadáver de Clodio.  se  oyó  una  gran  ovación.  pero  se  sentía  sumamente  vulnerable  sin  un  arma.  Cuando  se  juntaron.  muchos  de  los  cuales  eran  gladiadores. El águila de plata Ben Kane que  rodeaban  grupos  de  hombres.  había  memorizado  todos  los  detalles.  el  hombro  derecho  cubierto  con  malla.  un  grupo  de  sacerdotes  se  desplegaba  en  posición  destacada  en  los  escalones  del  Senado.  los  seguidores  de  Clodio  formaban  una  muchedumbre  más  numerosa  y  desorganizada.  quemando  incienso  y  alzando  las  manos  a  los  cielos.  Aunque  no  iban  tan  bien  armados.  y  muchos  de  entre  la  multitud  empezaron  a  corear  el  nombre  de  Milo. el líder de la muchedumbre recién llegada se abrió camino  a  empujones  por  entre  el  gentío  de  ciudadanos  que  esperaban.  Ávida  por  saber  más  sobre  la  vida  que  había  acabado  llevando  Romulus.  Si  se  planteaba  la  necesidad.  pescadores  armados  con  un  tridente  y  una  red. la sangre se  derramó  en  los  adoquines  y  los  matones  enseguida  tuvieron  vía  libre  para  reunirse  con  sus  compinches.  mientras  que  llevaban  una  única  greba  en  la  pierna  izquierda.  Sólo  los  dioses sabían qué ocurriría antes del anochecer.  Ambos  bandos  se  habían  congregado  allí para luchar.  Durante  el  viaje.  los  guardas  de  Fabiola  habían  conseguido  colocarse  a  su  lado  haciendo  malabarismos.

  Otros.  Su  ira  latente  se  mantenía  a  raya  hasta  que  vieran  el  cadáver  con  sus  propios  ojos.  Pronto  resultó  difícil  entender  ni  una  palabra  de  lo  que se decía en medio de aquel ruido ensordecedor.  los  gritos  subían  y  bajaban  de  tono  debido  al  ulular  propio  del  dolor. los gritos fueron volviéndose inteligibles. El águila de plata Ben Kane Los  gritos  de  las  mujeres  no  tardaron  en  oírse. Fabiola lanzó una mirada a Tullius.  ~98~ .  —¡Mirad qué le han hecho a mi Clodio!  —¡Asesinado! —respondieron las mujeres con dramatismo—.  Muchos de los ciudadanos que observaban profirieron gritos de furia.  El  lamento  fúnebre  fue  adquiriendo  intensidad.  Poco a poco.  Había  pocos  métodos  mejores  para  espolear  la  histeria  colectiva  que  un  coro  de  lamentos.  El  ambiente  era  cada  vez  más  tenso.  En  el  centro.  —¿Os  da  miedo  una  pelea  limpia?  —Varios  de  los  acompañantes  de  Fulvia  escupieron hacia el lugar donde se encontraban Milo y sus hombres—: ¡Cobardes!  Un  grito  de  rabia  que  iba  en  aumento  respondió  a  la  acusación.  pero  sorprendentemente  ninguno  de  los  matones  de  Clodio  respondió.  El  cadáver  de  Clodio  se  acercaba.  pero  luego  cayó  y  rebotó  sin  causar  daños  en  los  adoquines.  Muchos  seguidores de Clodio empezaron a tamborilear los escudos con la empuñadura de las  espadas.  La  respuesta  le  llegó  en  forma  de  insultos  y  abucheos  que  inundaron  el  aire.  Los  suspiros  de  anticipación  fueron  recorriendo  la  multitud.  «¡Muy  lista!».  quien pese a la gravedad de la situación le dedicó una sonrisa tranquilizadora.  Fulvia  había  hecho  bien  en  reunir  a  sus  amigos  en  tan  escaso  tiempo.  y  los  cuellos  se  estiraban  para  descubrir  el  origen  de  tan  penetrantes  aullidos.  Era  un  buen  hombre: necesitaba a más como él.  inquietos.  Al  otro  lado  del  Foro.  Al  igual  que  todo  el  mundo.  Desde  cierta  distancia.  se  enterneció. Como  sabía  que  el  duro  siciliano  se  hacía  el  valiente  por  ella.  hasta  que  en  la  lejanía  se  distinguió  a  un  grupo  de  mujeres  vestidas  con  trajes  de  luto  gris  que  se  acercaban  al  espacio  abierto  y  al  público  apelotonado  y  ansioso.  pensó  Fabiola.  Y  la  viuda  de  Clodio  había  hecho  una  jugada  maestra  al  entrar en el Foro cargada con el cadáver.  daban  zapatazos  en  los  adoquines.  tenían  la  vista  fija  en  el  punto en que la Vía Apia se internaba en el Foro.  había  una  figura  delgada  y  empapada  de  sangre  que  se  tambaleaba  bajo  el  peso  de  un  fardo  voluminoso y envuelto con una tela. que lanzó la jabalina. ¡Lo han matado en  la calle como a un perro!  —¡Lo  han  dejado  desnudo  como  el  día  en  que  nació!  —dijo  Fulvia  solemnemente.  La  tensión  superó a uno de los hombres de Milo. Ésta  dibujó un arco poco  pronunciado  hacia  los  plebeyos.  los  gladiadores  hacían  lo  mismo.

  y  del  hombro  izquierdo  todavía  le  sobresalía  el  extremo  doblado  de  una  jabalina. Aparte  de  Brutus  y Docilosa.  «¡Júpiter. Probablemente la mayoría tuviera familia y no hubiera cometido ningún delito.  La  familia  lo  había  significado  todo  para  Fabiola.  Pero  estaba  en  plenas facultades.  Puede  que  Romulus  hubiera  experimentado  algo  parecido  antes  de  Carrhae. haz lo que quieras.  «Tal  vez  esté  muerto  —pensó  Fabiola—.  Retiró  la  sábana  ensangrentada  y  mostró  el  cuerpo  mutilado  de  su  esposo  a  los  ciudadanos  allí  reunidos.  Clodio  Pulcro no había tenido una buena muerte.  Como  estaba  lleno  de  cortes  y  rajas.  la  situación  podía  empeorar.  Fabiola  se  sentía  impotente  e  insignificante.  que  se  mezclaban  con  manchas  de  sangre. Ordenó a sus amigos que se dispersaran y descargó con reverencia  el  fardo  en  el  suelo.  le  sorprendió  que  semejante  idea  la  satisficiera.  Tenía  una  pierna  prácticamente  separada  del  cuerpo.  «¿Qué  puedo hacer?» Sólo podía  pedir  una cosa.  Por fin Fulvia alcanzó el centro del Foro.  El  noble  renegado  había  sido  atravesado  numerosas  veces.  El  joven  mensajero  no  había  exagerado.  Antes  de  morir.  Y.  Los hombres de Milo soltaron risas y carcajadas burlonas al contemplar su obra.  también  estaban  a  punto  de  morir.  de  momento.  La  muchedumbre  se  tambaleó  hacia  delante  aullando enfurecida.  Todavía  no  hemos  visto  el  cadáver  de Clodio.  —¡Un  momento!  —gritó  el  líder  barbudo—.»  Los  rostros  de  los  ciudadanos  aterrorizados  que  la  rodeaban  hicieron  que  le  remordiera  la  conciencia.  estaba  sola  en  el  mundo.  Su  acción  fue  recibida  con  gritos  entrecortados  de  indignación.  Tal  vez  Júpiter  me  haya  traído  aquí  para  morir:  para  reunirme  con  Romulus  y  con  nuestra  madre.  Fabiola  notó  un  regusto  amargo  en  la  garganta. Júpiter Optimus Maximus.  Todos  gritaron  de  entusiasmo.  y  cada  puñalada  habría  bastado  para  matarlo. «Muy bien.  Sin  embargo.  Las  lágrimas  le  surcaban  las  mejillas  ennegrecidas.  que  tenía  pocas  razones  por  las  que  vivir. El águila de plata Ben Kane Mientras  ambos  bandos  seguían  desafiándose.  Fabiola  no  pudo  evitar  hacer  una  mueca  de  dolor  ante  la  cantidad  de  heridas  que  tenía  Clodio. Era una mujer atractiva de poco más de  treinta años  y se había  pintado  el rostro  con  ceniza y  hollín.  Las  punzadas  de  un  dolor  familiar  fueron  seguidas  de  una  sobrecogedora  sensación  de  acomodo.  Ninguno  de  ellos  era  pariente  suyo  y.  sus  facciones  resultaban  casi  irreconocibles.  No  eran  como  ella.  pero  hacía  tiempo  que  la  había  perdido.  la  venganza  como  objetivo  en  la  vida  sólo  la  motivaba  a ella.  protege  a  tu  pueblo  y  a  tu  ciudad!»  —¡Vamos  a  por  esos  cabrones!  —gritó  un  hombre  corpulento  de  la  primera  hilera.»  Por  unos  segundos.  si  no  se  restablecía  pronto  el  orden.  Era lo que tocaba decir.  ~99~ . La multitud retomó la posición anterior.

 Pero él era un hombre valiente.  Fabiola no tenía más remedio que admirar la teatralidad del momento. Y se alimente de él para toda la eternidad.  aquélla  fue  la  gota  que  colmó  el  vaso.  sin  respuesta.  Había  que  vengarse. Debemos escapar.  dios  del  averno!  —Señaló  a  Milo  con  un  dedo  tembloroso—.  Los  sacerdotes.  llamaron  a  conservar  la  calma.  —¡Llévatelo  al  infierno!  —dijo  solemnemente—.  Arrastraron  con  ellos  a  Fabiola. La última  parte.  Fulvia  se  golpeó  los  pechos  con  los  puños y la saliva salió despedida de sus labios cuando empezó a hablar.  ~100~ . y ellos la habían alentado.  sus  guardas  y  los  cautivos  que  gritaban.  Esta  vez  Milo  consiguió  no  reaccionar.  No  habría  líneas  de  batalla  bien  delimitadas.  la  más  dramática.  Suponía lo que iba a suceder a continuación.  Aquella  furia  vasta e incipiente amenazaba a la misma Roma.  La  superstición  gobernaba  el  corazón  y  la  cabeza  de  la  mayoría  y  existían  pocas  personas  que  no  se  sentirían  intimidadas  por  semejante maldición pública.  y  entonces  se  abalanzaron  hacia  sus  enemigos.  se  había  reservado  para  cuando  Fulvia  estuviera  a  salvo.  —¡Pido  a  Orcus.  Se  dieron  cuenta  demasiado  tarde  de  que  lo  que  se  había  desatado  era  incontrolable.  Un  incoherente  aullido  lleno  de  odio  brotó  de  sus  gargantas.  En medio de la muchedumbre. El águila de plata Ben Kane Fulvia  se  levantó  con  el  vestido  gris  empapado  de  sangre.  Fabiola esperó.  Alzando  los  brazos  con  espectacularidad. los hombres hicieron la señal contra el mal.  Sus  gladiadores  guardaron  silencio.  Y  que  allí  Cerbero  lo  despedace  lentamente.  llevó  el  cadáver de Clodio a las escaleras del templo de Juno. ni siquiera sus dóciles sacerdotes se atrevieron a responder.  ¡Que marque a este hombre!  Milo  se  amedrentó  visiblemente.  Se oyeron más lamentos cuando el grupo de mujeres se arremolinaron alrededor  de Fulvia  para  tocar las heridas del  noble  muerto  y  después  alzaron  las  yemas  de  los  dedos ensangrentados a la vista de todos.  Luego.  Fulvia empezó a sollozar con frenesí cuando por fin se dejó dominar por el dolor.  Toda Roma esperó.  aterrorizados.  Aquél  era  su  momento.  Para  los  hombres  de  Clodio. El noble se puso recto y  se preparó para las siguientes palabras de Fulvia.  —¡Señora! —gritó Tullius—.  Sus  acompañantes  se  apresuraron  a  hacer  lo  mismo  que  la  desconsolada  viuda.  sólo  una  mêlée  caótica de matones y civiles.  Fulvia  permitió  que  sus  palabras  calaran  durante  diez  segundos. se arrodilló y se abalanzó sobre  él.

  Los  matones  que  los  habían  conducido  al  Foro  habían  desaparecido  en  la  mêlée.  Les  habían  prometido  un  buen  sueldo  por  participar  en  trifulcas  callejeras.  todos  los  prisioneros  tenían  la  oportunidad  de  liberarse  y  empujaban  y  apartaban  a  los  demás con brutalidad.  En  un  primer  momento.  los  matones  de  Clodio  se  abalanzaron  sobre  sus  enemigos  como  posesos.  el  peso  de  los  números  empezó  a  contar.  habituados  a  soportar  contratiempos  apabullantes.  Fabiola  movió  la  cabeza  hacia  Tullius.  Los  luchadores  empezaron  a  girar  la  cabeza  para  ver  si  encontraban  una  salida.  Se  hicieron  más  huecos  que  se  fueron  ampliando  rápidamente.  Rabiosos  y  llenos  de  dolor.  los  nueve  guardaespaldas  sacaron  las  espadas.  pero  Fabiola  notó  que  las  tornas  habían  cambiado.  gozaban  de  una  ventaja  instantánea  sobre  la  muchedumbre  plebeya.  que  eran  luchadores  profesionales.  Fabiola  observaba  la  escena  horrorizada  y  sobrecogida.  separando  más  las  hileras.  Los  gladiadores  de  Milo. Quienes estaban cerca enseguida centraron el ataque en  ese  punto.  se  volvieron  como  si  fueran  uno  solo  y  empezaron  a  abrir  una  vía  de  paso  para  alejarse  de  la  multitud. El águila de plata Fabiola asintió con determinación.  Afortunadamente.  La  muchedumbre  avanzaba  y  obligaba  a  los  seguidores  de  Milo  a  retroceder  hacia  los  escalones  del  Senado.  ni  mucho  menos.  Se  desplomó  escupiendo  sangre  por  la  boca  y  dejó  un  hueco en la línea de defensa.  De todos  modos.  no  por  morir  en una batalla a gran escala. que eran sencilla y llanamente  pisoteados.  cuando  los  dos  bandos  se  toparon  de  forma  clamorosa.  docenas de hombres  cayeron  al  suelo  heridos  o  muertos.  Se  ensañaron  lanzando  estocadas  con  los  gladii.  Vociferó  una  orden  a  los  demás.  Cuando  Fabiola  se  inclinó  para  ayudar  a  una  anciana  que  había  caído  de  rodillas.  Ben Kane —Usad  las  armas  sólo  si  es  estrictamente  necesario  —ordenó  a  sus  hombres.  No  quería cargar con sangre inocente en su conciencia.  Por  suerte.  Había  llegado  el  momento  de  huir.  Los  gladiadores  no  eran  legionarios  romanos  acostumbrados  a  la  disciplina.  la  sangre  se  derramó  en  los  adoquines.  El  primero  en  caer  fue  un  samnita.  que  estuvo  encantado  de  obedecer.  —¡Dejadla!  ~101~ .  las  jabalinas  zumbaron  por  el  aire.  Dado  que  sus  captores  se  habían  despistado.  todavía  estaban  lejos  del  derramamiento  de  sangre.  La  lucha  no  había  terminado.  A  continuación  mataron  a  un  murmillo  y  luego  a  un  retiarius.  Apenas  acababan  de  aceptar  sus  órdenes.  clavaron  lanzas  y  tridentes  en  los  rostros  y  cuellos  desprotegidos.  como  era  de  esperar.  si  es  que  podían. sin importarles los más débiles. Tullius la apartó de mala manera.  Aquello  era  mucho  peor  que  todo  lo  que  había  visto  en  la  arena.  muchas  otras  personas  intentaban  huir.  lo  atravesaron  a  él  con  otra.  Formando  un  contorno  de  diamante  protector  alrededor  de  Fabiola.  cuando  dos  fornidos  plebeyos  le  arrebataron  el  escudo  en  volandas:  mientras  le  clavaba  la  lanza  a  un  hombre  en  la  garganta.  Formaron  un  muro  compacto  de  escudos  y  soportaron  con  facilidad  la  primera  carga  de  berridos.

  el  edificio  más  cercano.  Fabiola  contuvo  la  respiración  mientras  se  abrían  camino  por  entre  la  vorágine.  el  grupo  se  dirigía  con  determinación  a  la  entrada  del  Senado.  con  el  cadáver  de  Clodio  a  cuestas.  Otra víctima inocente. El águila de plata Ben Kane Fabiola.  Observó  a  seis  plebeyos  que  emergían  a  cierta  distancia  de  la  confusión.  Tras  ellos  iban  un  par  de  hombres  que  portaban  antorchas  encendidas.  Sin  embargo.  Los guardaespaldas agacharon la cabeza y enseguida cogieron impulso.  La  pira  fúnebre  de  Clodio  iba  a  encenderse  en  el  interior de la estructura más importante de la República: el Senado.  Incluso  Tullius  se  detuvo  al  advertir  lo  que  estaban  presenciando.  sin  embargo.  pero  ciertas  cosas  de  la  República  eran  permanentes.  Volvió  la  vista  angustiada. Los quinientos  años de democracia estaban a punto de ser consumidos por las llamas. y no había nadie para evitarlo.  Fabiola  soltó  un  grito  ahogado.  Empeñados  en  su  supervivencia  y  en  la  de  su  señora.  los guardas de Fabiola seguían adelante sin miramientos.  —¡Rápido! —La única preocupación de Tullius era poner a salvo a su señora.  De  vez  en  cuando.  rodearon  la  base  y  tomaron  un  callejón. Pero no había tiempo para lamentarse o pararse a pensar en el  objetivo  de  los  dioses  ese  día.  Los  dos  bandos  seguían  peleando acaloradamente y ninguno de los dos estaba dispuesto a dar o pedir tregua.  empezaron  a  salir  volutas  de  humo  del  interior  de  la  cámara  sagrada.  Cuando  por  fin  alcanzaron  las  escaleras  de  piedra  tallada.  Al final Roma estaba cayendo en la anarquía. cayó en la cuenta de que el siciliano estaba  realmente  preocupado  por  su  seguridad.  o  ~102~ .  pisoteados.  amontonados  unos  encima  de  otros.  todo  éxito  costaba  caro  a  los  matones:  cada  murmillo  o  secutor  que  moría  se  llevaba  con  él  a  tres  o  cuatro  hombres.  Tullius  se  movía  arriba  y  abajo  descontento.  Entretenerse era una locura.  En  la  historia  de la ciudad.  —¡Dirigíos  allí!  —gritó  Tullius. asombrada del trato recibido.  señalando  el  templo  de  Castor.  Tullius  y  los  demás  tenían  que  golpear  a  alguien  en  la  cabeza  con  la  empuñadura  de  la  espada. jamás se había producido tan dramático acontecimiento.  Y  su  suposición  había  sido  correcta.  postrados  a  la  entrada de los templos.  Al  cabo  de  unos  instantes.  donde  luchaban  por  resistir  el  ataque  de  un  número  muy  superior  de  plebeyos.  Los  gladiadores  de  Milo  se  habían  dispersado  y  ahora  formaban  pequeños  grupos.  pero  la  mayoría  de  los  miembros  de  las  bandas  cercanas  estaban  más  interesados  en  atacar  a  los  gladiadores  que  en  detener  a  unas  cuantas personas que se alejaban del fragor de la batalla.  Liderados  por  Fulvia  y  el  líder  barbudo  con  el  que  se  habían  encontrado  antes.  Ahora  los  muertos  estaban  desparramados  por  todas  partes. pero Fabiola no era capaz de apartar la mirada de la  escena.  Fabiola  seguía  en  el  mismo  sitio.  La  política  afectaba  poco  a  los  esclavos.  pero  el  rostro  ajado  y  aterrorizado  ya  había  quedado  engullido  por  los  empujones  de  las  masas. Aquello se estaba convirtiendo en una masacre.  Fabiola  lanzó  otra  mirada  al  Foro.

  Fabiola  se  agachó  y  escupió  una  amarga  maldición.  lo  mismo  podía  ocurrir  con cualquier otro edificio de Roma.  Fabiola  se  preparó  para  lo  peor.  El  asta  de  madera  emplumada  le  sobresalía  del  pecho  y  tenía  el  extremo  de  hierro  bien  clavado  en  los  pulmones.  Hasta  el  momento  Júpiter  les  había  perdonado  la  vida.  el  nuevo  cónsul. el edificio que albergaba la sede del gobierno. Y después.  Al cabo de un segundo lo siguió otro guarda.  Los  senadores  no  tendrían  más  remedio  que  pedirle  a  Pompeyo.  Júpiter  le  había  mostrado  su  favor  permitiéndole  escapar  del  caos.  Tullius  no  se  había  dado  cuenta.  Ansioso  por  alejarse  del  Foro.  Y.  No  podían  seguir  adelante.  por  consiguiente.  herido  de muerte.  pero  no  debían  tentar  a  la  suerte.»  El  camino  que  tenía  por  delante  estaba  bloqueado  con  pilas  de  escombros.  un  lugar  cuyos  habitantes  no  se  preocupaban  por  la  salubridad  o la higiene.  Un  general  derrotado  nunca  gozaría  de  la  caprichosa  aprobación  pública. una de ellas.  que  interviniera. el intento de César de convertirse en  el  líder  de  la  República  fracasaría  estrepitosamente. señora. antes de que la situación empeorara. Había llegado el momento de marcharse. —Determinó en tono firme.  Aquello era una emboscada.  lo  cual  inclinaría  la  balanza  del  poder  en  detrimento  de  César. Cualquier otro día. Ver el Senado  en  llamas  resultaba  extraordinario.  y  alcanzó  en  el  cuello  al  guarda  que  estaba  más cercano a ella.  En  el  Foro  les  esperaba  una  muerte  segura. Fabiola buscó al arquero con la mirada. habría pensado  que  la  basura  que  llegaba  hasta  la  cintura  sólo  indicaba  que  se  trataba  de  una  calle  especialmente pobre.  —No podemos quedarnos. Fabiola tampoco había prestado atención.  con  expresión  ligeramente  sorprendida. El águila de plata Ben Kane lo parecían.  ¿Y  qué  ocurriría  en  la  Galia? Si la rebelión de Vercingétorix tenía éxito.  Un  cuarto  proyectil  silbó  por  el  aire.  Hacía  un  rato  había  estado dispuesta a morir.  Fabiola suspiró al darse cuenta de que tenía razón y siguió a Tullius sin rechistar. Independientemente de lo que sucediera. Hoy no.  Si  podía  ser  destruido. aquello no  supondría el fin de su ascenso al poder.  Al final el siciliano entró en razón.  «¿Cómo  he  podido  ser  tan  estúpida? —pensó—.  troncos  y  cerámica  rota.  ~103~ .  Fabiola  ni  siquiera  vio  llegar  la  flecha. ya  no.  Estos  disturbios  también  debilitarían  la  posición  de  Brutus.  Alzó  la  vista  y  vio  a  Tullius  tambaleándose  hacia  delante.  Lo  que  le  llamó  la  atención  fue  el  grito  ahogado  de  dolor.  Ahora  sólo  la  fuerza  militar  podía  restablecer  la  paz. un tercero.  El  siciliano.  Ni  retroceder.  también  la  de  ella. cayó de bruces en el barro que llegaba hasta los tobillos. Júpiter no pierde el tiempo con gente como yo.

 al menos moriría a lo grande.  Fabiola  enseñó  los  dientes  mientras  sacaba  el  puñal  que  Tullius  le  había  dado.  O  eso  o  nos  vamos  al  infierno.  —Si  aquél era el final que Júpiter había elegido para ella. chicos! —exclamó un lancero con mirada lasciva. le sería de poca utilidad en la pelea inminente.  espadas  oxidadas.  —¡Una dama noble! —respondió otro—.  Alzó  el  arma  y  cargó  hacia  delante.  Eran  lo  peor  de  lo  peor.  todos  serían  víctimas  del  arquero.  Todo  se  desmoronaba.  agarrándose  la  flecha  que  le  sobresalía  del  ojo  izquierdo.  sollozando  de  dolor.  —¡Mirad qué tenemos aquí.  los  guardas  se  armaron  de  valor.  Los  dioses  le  habían  respondido:  sin  duda.  Medio ciego.  Fabiola  tragó  saliva.  que  probablemente  fueran  unos  cobardes.  La  cara  se  le  llenó  de  sangre  y  de  un  fluido  acuoso.  lo  cual  los  dejaba  indefensos  contra  los  proyectiles.  —¿Señora?  —preguntaron  sus  guardas  al  unísono.  El arquero se humedeció los labios:  —Vamos a ver qué hay debajo de este vestido tan bonito.  le  resultaría  más  fácil  luchar  con  un  arma  corta.  Fabiola  vio  violación  y  muerte  en  sus  ojos  oscuros.  en  vez  de  sentir  miedo.  Dada  su  capacidad  reducida  para  calcular  la  profundidad  de  campo.  Cayó  de  rodillas  y  tiró  del  asta  con  desesperación.  la  escoria  que  esperaba  aprovecharse de los débiles y desarmados que huían de la batalla.  Sus hombres respondieron con un rugido y la siguieron bien de cerca.  Pero. Siempre he querido probar una.  Sin  Tullius  no  sabían  qué  hacer.  porras.  Sus  compinches  tenían  un  aspecto  igual  de  indeseable.  pero  el  valiente  guarda  se  puso  en  pie  tambaleándose.  Cuatro  alzaron  las  espadas  y  el  hombre  tuerto  desenvainó  una  navaja.  Fabiola  profirió  un  desafiante  grito  de  rabia. sería un alivio.  —Correr  directo  hacia  ellos  —susurró—.  En  vista  de  su  determinación.  Independientemente  de  que  fueran  esclavos.  ~104~ . Si la muerte se la llevaba.  Ninguno  llevaba  escudo.  Los hombres se le acercaron con  expresión lujuriosa.  Vestían  túnicas  andrajosas  marrón  pálido  e  iban  cargados  con  un  buen  surtido  de  armas:  lanzas.  puñales.  Sólo  había  una  manera  de  superar  a  sus  agresores. Aquello no iba a limitarse a  un  robo.  la  ira  bulló  en  su  interior.  un  tipo  de  aspecto  malvado  que  sonrió  al  encajar  otra  flecha  en  la  cuerda.  estaba  sola  en  el  mundo. El águila de plata Ben Kane Uno  de  los  cinco  seguidores  que  le  quedaban  señaló  justo  antes  de  gritar.  En  un  abrir  y  cerrar  de  ojos.  Había  un  arquero.  Fabiola  oyó  como  el  metal  raspaba  el  hueso  mientras  las  lengüetas  salían  de  la  cuenca  del  ojo.  era  mejor  morir  luchando  que  dejarse  matar.  Si  no  reaccionaban  rápido.  los  cinco  estuvieron  alineados  a  su  lado.  Diez  rufianes  salieron  de  una  callejuela.

 El hombre dejó escapar un grito agudo y soltó el arco.  —¡Zorra!  Se  agachó  por  instinto  y  esquivó  una  espada  que  se  balanceaba  rápidamente  hacia  ella.  El hombre bajó la guardia con ojos desorbitados. El águila de plata La batalla fue breve. Notó  una ráfaga de aire cuando la flecha le pasó rozando la mejilla y oyó un grito ahogado  detrás  de  ella  al  impactar.  Fabiola  le  había  clavado  el  puñal  en  el  punto  en  que  el  cuello  se  une  al  cuerpo.  Extrajo la hoja y le dio otra puñalada.  ahuecando  la  mano  bajo  uno de los pechos de forma incitante.  —Estás más acostumbrado a acuchillar a la gente por la espalda.  Para tener  alguna  opción con  el  puñal. El arquero cayó hacia atrás con las  heridas sangrantes y desapareció.  La  tenía  totalmente  roja  y  pegajosa  por  la  sangre.  la  derecha.  con  esperanzas  renovadas.  tendría que  situarse  peligrosamente  cerca  de su espada.  Fabiola  era  como una diosa. en el pecho.  Sin  dar  tiempo  al  matón  ni  para  respirar. Se humedeció los labios y dio un paso adelante.  —Voy  a  disfrutar  follándote  cuando  esto  acabe  —dijo  jadeante. mientras se planteaba qué hacer a continuación.  El plebeyo no sabía qué responder.  En  comparación.  Era  repugnante. Moriría en cuestión de minutos.  ~105~ .  —¿Te  gusta  lo  que  ves?  —preguntó  ella  con  dulzura. Las únicas mujeres que podía permitirse eran  las  putas  rastreras  que  vivían  junto  a  las  tumbas  de  la  Vía  Apia:  desdentadas. El matón enseguida notó el atisbo de indecisión.  intentando  arrebatarle el puñal.  Delante  de  ella  había  un  hombre  escuálido  y  sin  afeitar  que  empuñaba  un  gladius  oxidado.  Ben Kane Movida  por  la  corazonada  de  que  no  la  matarían  de  inmediato.  había  visto  como  Juba enseñaba a Romulus las veces suficientes y como se entrenaban los dos porteros  del  Lupanar.  Fabiola  fue  directa al arquero.  Resultaba  difícil  saber  qué  era peor: eso o tener que copular con senadores gordos y viejos.  al  instante. pero encarnizada.  Fabiola  se  bajó  el  cuerpo  del  vestido  y  le  enseñó  unos  pechos  generosos.  El hombre la embistió otra vez y Fabiola lo esquivó con facilidad.  Ya  lo  tenía.  Entonces  fue  a  por  él. La supervivencia era mucho más importante que el pudor. Fabiola no vaciló. ¿verdad? —dijo  Fabiola con desprecio. que apuntaba a alguien por encima de su hombro izquierdo.  Aunque  Fabiola  no  había  aprendido  a  usar  armas.  pensó.  Ahí  era  donde  había  visto  que  Corbulo  degollaba  a  los  cerdos  cuando  los  sacrificaban.  Fabiola  se  miró  la  mano  con  la  que  sujetaba  el  arma.  Sólo  tendría  una  oportunidad:  su  estocada  tenía  que  dejarlo  inútil  o  matarlo.  Aquel  imbécil  no  tenía  ni  idea  de  luchar.  enfermas  y  medio  borrachas  la  mayor  parte  del  tiempo. Pero lo cierto es que ella tampoco había recibido adiestramiento alguno.

  La  situación  había  mejorado  y  Fabiola  se  animó  ligeramente.  Parecía  realmente  angustiado—. Seguían teniendo la suerte en su contra.  suplicó.  pero  habían  matado  al  doble  de  agresores. El efecto resultaba aterrador.  Pero  el  ojo  sano  le  ardía  de  ira  en  el  lado  derecho y limpio de la cara.  Atraídos  por  el  sonido  de  la  lucha.  —Si  yo  sobrevivo  y  tú  no  —declaró  Fabiola—.  Curiosamente.  Fabiola  le  arrebató  el  gladius. pensó. Con un movimiento hacia atrás.  —Hizo  una  pausa.  —¿Qué quieres?  —Cuando  me  muera.  —¿Señora?  Fabiola se volvió para mirar  al  guarda  herido.  Cuando Fabiola se subió el vestido y miró a su alrededor.  el  guarda al que habían sacado un ojo seguía luchando.  como  muchos  de  su  clase.  Mientras  él  se  caía. «Dos armas serán mejor que una».  Tenía  la  mejilla  izquierda  cubierta  de  arroyuelos  de  sangre  coagulada.  Sin  embargo.  El la miró fijamente con el ojo sano y asintió una sola vez. El corazón se le llenó de orgullo  al  ver  su  lealtad  y  coraje.  Al  igual  que  su  hermano  Romulus.  Aquello dejaba a Fabiola y al esclavo herido contra dos de los canallas. señora.  Le  llegaban  hasta  la  boca  abierta  e  incluso  le  habían  manchado  los  dientes  de  rojo.  No  quiero que me echen a la colina Esquilma.  gritaron  enfadados  al  ver  a  sus  compinches  muertos  o  heridos. y debía de otorgarle ventaja  sobre los matones. Fabiola  le  cortó  el  cuello  e  introdujo  la  hoja  tan  adentro  que  rechinó  contra  el  cartílago  de  la  laringe.  En  su  mente.  La  consternación  enseguida  dio  paso  a  la  lujuria  cuando  descubrieron  que  sólo  se  enfrentaban  a  dos  enemigos.  juro  por  todos  los  dioses  que  tendrás tumba propia con un monumento encima.  Pero  las  esperanzas  de  Fabiola  se  esfumaron  cuando  cuatro  hombres  más  salieron  de  la  callejuela.  ¡No  nos  dejes  ahora!»..  Fabiola  se  compadeció  de  él.  ~106~ . casi todos sus hombres  habían  sido  abatidos. El águila de plata Ben Kane La  sonrisa  de  Fabiola  se  convirtió  en  un  gruñido  de  loba  cuando  lo  tuvo  suficientemente  cerca.  Le  entristeció  pensar  que  ni  siquiera sabía cómo se llamaba aquel hombre.  había  neutralizado  a  dos  rufianes:  a  uno  lo  había  dejado  con  los  intestinos  desparramados  por el suelo y al otro le había clavado el puñal en el muslo.  temía  la  indignidad  de  ser  arrojado  a  la  fosa  abierta  de  la  ciudad  junto  con  la  basura  y  los  cadáveres  de  animales  y  criminales.  «Júpiter  sigue  vigilándonos.  ahogándose  en  su  propia  sangre.  No podía prometer más.  tenía  orgullo  además  de  coraje.  El  esclavo  no  temía  morir  con  ella.  uno  de  los  cuales  era  una hermosa joven. que ahora  ya  no  parecían  tan  seguros  de  sí  mismos.  Gritando  con  una  mezcla  de  dolor  y  furia..  aquel  hombre  podía  haber  sido  Gemellus  o  cientos de otros que habían usado su cuerpo.

  Fabiola  se  colocó  hombro  con  hombro  con  Sextus.  aquellos  hombres  de  aspecto  duro  estaban  acostumbrados  a  pelear.  Pero dudaba  que  la  artimaña  volviera a  funcionar.  Resultaba  irrelevante  que  se  tratara  o  no  de  un  esclavo.  Al  menos  tendrían  la  oportunidad  de  herir  o  matar  a  unos  cuantos  antes  de  morir.  todo  temor  a  resultar  heridos  o  muertos  quedaba  compensado  por  el  fuerte  deseo  de  violar  a  Fabiola.  ¿Tan  difícil  sería  para  media  docena  de  luchadores  reducir  a  una  joven  noble  manchada  de  sangre y a un esclavo herido de gravedad?  A  Fabiola  empezó  a  fallarle  la  confianza  recién  recuperada. señora.  sus  enemigos  avanzaron  con  determinación.  era  digno  de  amistad. Pero prefiero morir a permitir que esa chusma os  haga  daño.  por  suerte.  —¿Cómo te llamas? —preguntó. Olía a sangre y a sudor.  —A  mí  los  dioses  nunca  me  han  sonreído.  Con  un  suspiro. pensó  esperanzada.  —Júpiter  nos  ha  mantenido  con  vida  hasta  aquí  —dijo.  armándose  de  valor—.  ninguno  iba  armado  con  un  arco.  —Embistámoslos  —susurró  ella—.  Molestos  por  el  gesto  de  Sextus  y  confiados  nuevamente.  En  un  espacio  tan  reducido.  —También  será  más  fácil  defenderse.  Mejor  armados  y  disciplinados.  sus  agresores no podrían arrollarlos con su superioridad.  Soy  un  esclavo.  sobre  todo  cuando  no  está  obligado  a  ello.  Al  fin  y  al  cabo.  intentando  recordar  los  movimientos  que  había  visto  hacer  a  ~107~ .  Tal  vez  alguno  bajara  la  guardia  igual  que  el  imbécil  del  gladius.  Contenta de no tener que morir con un desconocido.  los  recién  llegados  eran  claramente  más  decididos  que  sus  predecesores.  Le  resultaban  remotamente  familiares.  Alzó  el  gladius  y  arrastró  los  pies  al  avanzar.  —Carraspeó  y  escupió  hacia  los  matones  un  cacho  de  flema  sanguinolenta.  señora.  pero.  —Sextus. Fabiola observó a los recién  llegados.  Y  confianza.  No  había  tiempo  para  más  charlas.  —Bien.  Si  conseguimos  pasar  al  otro  lado.  Ahora también necesitamos la ayuda de Fortuna.  señora  —repuso  Sextus—.  Ahí  apenas  caben dos hombres juntos. El águila de plata Ben Kane Fabiola se dio cuenta de que así se formaban los lazos de la camaradería.  intérnate  en el callejón.  El  temor  empezó  a  arraigarse  en  su  corazón. Alguien  que  apoya  a  otro  en  plena  batalla.  Se  quedó  encantada  de  oír  esa  apreciación.  ahora  superaban  en  número  a  sus  víctimas  por  tres  a  uno. Por la  forma  en  que  empuñaban  las  armas.  —El  ojo  de  Sextus estaba hastiado de la vida—. A alguna parte conducirá.

  Eran fugitivarii. A la zaga iban seis  hombres más. emitía un sonido desagradable y amenazante.  Vestía  una  camisa  de  malla  de  legionario y llevaba unas gruesas bandas de plata en las muñecas.  Scaevola hizo una burlona reverencia. todos ellos armados hasta los dientes.  El pulso de Fabiola era un martinete.  Uno de los matones se echó a reír. El águila de plata Ben Kane Romulus  durante  los  entrenamientos.  Casi  como  si  le  hubiera  leído  el  pensamiento.  ~108~ .  apuntando  al  frente con la lanza que había cogido.  Sextus  se  mantenía  a  su  lado.  Y Fabiola recordó dónde lo había visto con anterioridad. Aquella emboscada estaba planeada.  El  extremo  de  la  lanza  de  Sextus  tembló  al  verlos.  Fabiola  se  llevó  la  mano  a  la  boca de la conmoción.  una  figura  fornida  con  el  pelo  castaño  y  los  ojos  hundidos  apareció  por  el  callejón.

 no se oía nada.  Incluso  Novius  había  dejado  de  lanzar  pullas.  El  pequeño  fuerte  hacia  el  que  habían  marchado  durante  todo  el  día  estaba  situado  al  fondo  de  una  ladera  poco  pronunciada  de  un  ancho  desfiladero.  El galo se sobresaltó.  Había  herreros  quitando  a  martillazos  las  abolladuras  de  las  hojas  de  las  espadas.  aquello  lo  devolvió  a  la  realidad con una sacudida. invierno de 53‐52 a.  con  llagas  en  los  pies  doloridos  y  ansiosos  por  comer  algo  caliente.  El  silencio  fue  lo  primero  que  llamó  la  atención  de  Romulus.  ~109~ .  hasta  llegar  a  una  pequeña  lápida  de  piedra  que  sobresalía  del  suelo.  empezaba  a  desintegrarse.  Un escalofrío de miedo recorrió la espalda de Romulus.  ¿qué  auguraba  aquello  para  sus  seres  queridos? La frágil imagen que conservaba de ellas en su mente.  lo  cual  implicaba  que  el  sonido  se  elevaba  hacia  cualquiera  que  se  acercara  desde  el  oeste.  Romulus apretó la mandíbula.  Sus  compañeros. Sin embargo.  Esta  última  estaba  situada  a  poco  menos  de  un  kilómetro  de  su  destino  y  los hombres aceleraron el paso al verla.  no  hacía  más  que  pensar  en  Fabiola  y  en  su  madre.  claramente  despreocupados. ¿Por qué nadie más se había dado cuenta?  —Esto no me gusta —susurró a Brennus.  Si  Roma  sucumbía  a  la  anarquía  total  que  había  visto. y que utilizaba para  mantener  la  cordura.  Ni un solo sonido. C.  todos  los  campamentos  romanos  eran  un  hervidero  de  actividad.  Tendrían  que  haberse  oído  ruidos  normales:  de  día.  Habían  encontrado  señales  similares  a  lo  largo  de  la  ruta  desde  el  fuerte  principal.  Aunque no había nada a la vista.  La  columna  avanzaba  a  duras  penas. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 7  Emboscada  Margiana. Desde que había visto el  cadáver  en  la  cruz.  Darius  y  un  oficial  subalterno  charlaban.  A  su  vez. Entrecerró los ojos al momento y escudriñó los alrededores.  hombres  gritando  durante  el  entrenamiento  con  armas  o  trompetas  que  anunciaban el cambio de guardia. no se relajó.  parecían  no  darse  cuenta.

  Flanqueados  a  ambos  lados  por  laderas.  La  luz  cegadora  del  atardecer  iluminaba  el  camino.  El  mejor  lugar  para  luchar  será  el  terreno llano situado frente al fuerte.  Era  escita.  —¡Señor!  Frenando  el  caballo.  También  los  tenemos  detrás  —susurró  Romulus. poco podían hacer.  Pero  dar  media  vuelta  tampoco  resultaba  seguro. Novius hizo el gesto de cortarle el cuello.  inquieto. El águila de plata —¿De qué se trata? —murmuró. Eso era precisamente lo que él había pensado. el jinete había desaparecido.  ¿verdad?  —gruñó—.  —Mejor que se lo diga a Darius —reconoció. Era imposible defender su  posición  actual.  Romulus asintió satisfecho.  ~110~ .  —¡Hay demasiado silencio!  Ben Kane Brennus  ladeó  la  cabeza  y  aguzó  el  oído.  Romulus  giró  la  cabeza  hacia  atrás.  Romulus prefirió mostrarse indiferente. pero  le dio permiso para avisar al comandante. verían al oficial desde el puesto de avanzada.  —Si vas a decir algo.  él  tampoco  oía  nada.  Si  estaba  en lo cierto.  El optio se sorprendió cuando Romulus rompió filas para susurrarle al oído.  Sintió  una  breve  punzada  de  orgullo  ante  el  buen  ojo  de  Romulus.  Al verlo.  el  valeroso  parto  sonrió  al  ver  a  Romulus. El galo sopesó la situación.  Brennus  reprimió  una  maldición  y  miró  primero  hacia  atrás  y  luego  hacia  delante.  —Es  demasiado  tarde.  La  sospecha  brilló  en  aquellos ojos azules. Cuando volvió a mirar.  —¿Piensas hablar con Darius? —preguntó Brennus.  Romulus  trotó  hacia  delante  hasta  alcanzar  al  centurión  jefe.  Romulus parpadeó.  Dentro de muy poco. —Señaló a Darius.  Era  uno  de  los  mejores soldados de su cohorte.  lo  cual  dificultaba  la  visión.  No  obstante.  —No  tenemos  opción.  el  jinete  que  observaba  a  la  patrulla  desde  lo  alto  del  desfiladero  no  dejaba  lugar  a  dudas.  Cargando  con  su  yugo. hazlo ya. que no había visto nada.  Aparte  del  ruido  de  las  tachuelas  de  hierro  que  crujían  en  el  terreno  helado.  estarían  a  merced  de  cualquier  proyectil  que  les  lanzaran.  El  caballo  de  Darius  estaba  a  diez  pasos  del  borde  de  la  cresta  desde  la  que  se  dominaba su destino.  Rápidamente informó al galo.

  Darius se volvió en la silla y observó el paisaje desnudo.  Darius. Hay escitas detrás de nosotros.  —Vahram debe enterarse de esto —masculló.  Tenía sentido. Darius frunció el ceño. Eso ahuyentará a esos cabrones.  o  donde  una  patrulla  fatigada  tras  una  larga  marcha  haría  una  parada  para  saborear  su  hazaña.  —No oía nada.  En  el  centro  había  una  alta  atalaya  de  madera.  —Bajemos  rápidamente  —dijo—.  Observaba a Romulus con expresión inquisitiva. y en el interior se veía el tejado bajo de un cuartel.  Así  tendremos  a  más  de  doscientos  hombres  con nosotros.  Los guardas de Darius se mostraron alarmados.  Todos debían ser conscientes de los riesgos que corrían.  La guarnición estaba muerta.  ~111~ .  Los  soldados  romanos  nunca  abandonaban  sus  puestos.  hablando  en  parto  a  propósito.  —¿Estás seguro?  Romulus explicó lo que había visto y al parto se le ensombreció el semblante.  Romulus abrió la boca para hablar. Había llegado a un trozo de roca plano. En las murallas no había centinelas. señor! —contestó Romulus—. El águila de plata —¿Qué ocurre? —preguntó en latín.  en  la  parte  delantera.  Tenía  la  forma  de  naipe  propia  de  los  fuertes  romanos.  los  legionarios  se  detuvieron  agradecidos  y  dejaron los yugos y escudos en cuanto se les presentó la oportunidad.  Juntos  observaron  el  pequeño  fuerte  situado  más  abajo.  Aquello  significaba  una  cosa.  —Si  no  están  muertos  ya  —anunció  Romulus.  Había  fossae  defensivas  y  almenas  de  madera  del  doble  de  la  altura  de  un hombre.  —¿Cómo lo has sabido? —quiso saber. pero no podía perder el tiempo culpándose  por no haberse percatado de lo que uno de sus soldados rasos había advertido.  Detrás  de  ellos.  también  captó  la  situación  con  sólo  echar  un  vistazo.  Ben Kane —¡Una emboscada.  Romulus se quedó mirando. señor —explicó.  el  pequeño  enclave  sólo  tenía  una  puerta.  que  ahora  estaba  a  poca  distancia. un lugar desde el que un  soldado  se  detendría  para  volver  la  vista  atrás  hacia  el  campamento  antes  de  iniciar  un  viaje.  soldado  experto.  —¡Explícate! —susurró Darius. cuando el caballo del centurión jefe se detuvo  de forma instintiva.  desde  la  que  se  disfrutaba  de  una  vista  sin  fisuras  de  lo  que  rodeaba  el  campamento.

  Era  la prueba definitiva  de  que  algo  iba  mal.  Como estaban  lejos  del  resto  de  la  legión.  por  último.  el  enemigo  tenía  pocos  puntos  por  donde  atacar.  Apilaron  los  yugos  y  los  legionarios  se  desplegaron  hacia  el  exterior  formando  un  semicírculo  de  cuatro  hileras  de  profundidad. la patrulla marchó por el sendero y bajó la cuesta  en  dirección  al  pequeño  fuerte. empezaron a ir bajando entre las  tropas  y  ordenando  discretamente  a  los  hombres  que  se  prepararan.  Novius  parecía  de lo más disgustado.  Sujetando las armas con fuerza.  Lo  hicieron  con  eficiencia.  y  enseguida  formaron un muro compacto de escudos.  los  puestos  de  avanzada  tenían  la  orden  estricta  de  mantener  las  puertas  cerradas  en  todo  momento. luego regresa a tu puesto.  ni  movimiento  en  los  pasadizos.  gracias  a  las  enseñanzas  de  Tarquinius.  Pero  quiero  a  todo  el  mundo  preparado  para  combatir.  Todas  las  miradas  confluían  en  él.  Entre  ellos se  contaban  Romulus  y  Brennus. al igual que sus compinches. Estaban preparados. Un tercer guerrero se  acercó al centurión jefe y colocó una flecha en el arco.  La  expresión  de  los  legionarios  se  llenó  de  sorpresa.  Darius  escogió  a dedo a seis hombres  para  que  fueran  a  investigar. uno se fue directamente al sur y el otro hacia el norte.  las  filas  delanteras  siempre  se  ponían  de  rodillas  cuando  existía la amenaza de recibir proyectiles.  —¿Y bien? —preguntó el galo. El águila de plata Ben Kane Dio una orden a gritos a sus guardas.  y  por  razones  que  sólo  él  sabía  también  eligió  a  ~112~ .  Avisa  a  los  optiones  y  a  los  tesserarii.  Cuando estuvo  más cerca. Romulus  vio  que una  de  las puertas  delanteras  estaba  ligeramente  entreabierta.  Bajaremos  allí  como  si  no  pasara  nada.  no  había  signos  de  violencia. advertidos por su optio. Por encima  de los scuta recubiertos de seda  sobresalían  los  cascos  de  bronce  con  penacho  en  forma  de  cuenco  y  los  rostros  formales  de  expresión  adusta.  ni  daños  en  la  estructura  externa.  Aparte  de  la  mitad  inferior  de  las  piernas  de  los  soldados.  pero  por  motivos  distintos  a  los  de  hacía  unos  momentos.  no  se  había  producido mediante un ataque directo.  Romulus  hizo  el  saludo  rápidamente  y  se  apresuró  a  obedecer  la  orden.  sin  alborotar.  Fuera  lo  que  fuese  lo  que  había  pasado  allí.  Y.  ni  indicios  de  fuego.  Inmediatamente  ordenó  a  los  optiones  hacer  formar  a  sus  hombres  una  pantalla  protectora  ante  la  entrada.  Todos  se  percataron  de  que  no  había  humo  procedente  de  los  fogones  de  la  cocina.  Inspeccionaremos  el  campamento.  Darius  también  se  había  fijado.  Aquello  parecía un cementerio.  En  un  intento  de  flanquear  al  enemigo.  ira. Enseguida dos de ellos giraron los caballos  y  se  marcharon  galopando  en  direcciones  distintas.  consternación  y.  Sin  embargo.  —¡Maldita  sea!  —gruñó  Darius—.  —Marchamos  al  interior  —respondió  Romulus—.  Ni  flechas  ni  lanzas  clavadas  en  los  troncos.  Los  demás oficiales subalternos.

  de  repente. Estaban muy cerca de los barracones. El robusto parto  blandió  su  acero  y  los  condujo  al  interior  del  campamento. Entonces. esperando ver nubes de aves rapaces  sobrevolando  por  encima  di  mis  cabezas.  Era  totalmente  ajeno  a  la  tensión  existente  entre  los  hombres  que  lo  seguían. El águila de plata Ben Kane Novius  y  Optatus.  En  el  interior.  Resoplando. Alzó la vista.  nadie quería tener al enemigo a su espalda.  Oyeron  un  sonido débil. ¿Habrían abandonado el fuerte?  Aparte de la torre de observación.  éste  contaría  con  cinco  estancias  pequeñas  y  una  mayor  para  el  optio  ~113~ .  que  emitió  un  sonido hueco al golpearse contra el muro.  seguía siendo su arma preferida.  su  presencia resultaba poderosísima. Romulus cruzó el umbral de la  puerta  a  toda  velocidad  con  Brennus  y  dejó  a  los  demás  demasiado  lejos  para  que  intentaran  hacer  algo. todos desenvainaron los gladii. El suelo del interior estaba resbaladizo por  la sangre.  levantó  la  mano  para  tocar  la  empuñadura de la espada larga que llevaba colgada a la espalda.  «¿Dónde están?».  Con  el  extremo  de  la  espada.  Sin  embargo.  Los  veteranos  miraron  con  expresión  lasciva  a  los  dos  amigos  mientras  apoyaban  los  pila  contra  el  muro  de  troncos.  —¿Qué es eso? —susurró Darius. los demás emitieron murmullos de inquietud.  el  ambiente  era  sobrecogedor. No  cabía  la  menor  duda  de  que  eran  los  gemidos  de  un  hombre herido.  Inquietante. Un superviviente. por lo que las suelas claveteadas de las caligae no hacían ningún ruido. En combate abierto. ¿Por qué no había más?  Brennus  también  lo  notó.  no  había  muchas. Teniendo en cuenta que en el fuerte sólo había  media  centuria. un único barracón y un pequeño pabellón con  letrinas.  Las  jabalinas  de  poco  servían  en las distancias cortas.  Se quedaron inmóviles y aguzaron el oído.  No se veía a ninguno. Sin embargo. Los  recibió  un  silencio  sepulcral.  Allí  había  muerte.  el  parto  abrió  la  puerta  endeble.  y  las  que  había probablemente estuvieran observando los montones de escombros acumulados  en el exterior del campamento.  Novius  y  Optatus  los  siguieron.  Se  produjo  una  pequeña  demora.  prueba  sangrienta  de  que  algo  no  iba  bien.  A  Romulus  se  le  erizó  el  vello  de  la  nuca. pensó Romulus.  pero  por  lo  menos tendría que haber algunos soldados visibles.  Puede  que  parte  de  la  guarnición  estuviera  patrullando. Marcas de arrastre conducían hacia las pequeñas habitaciones compartidas  por los contubernios. de ocho hombres.  Encontraron  unas  grandes  manchas  oscuras  y  reveladoras  en  el  suelo.  las  únicas  estructuras  eran  un  horno  de  tierra  bajo  el  muro  occidental  y  altares  consagrados  a  los  dioses  en  todos  los  rincones. Al verlas.  profiriendo  maldiciones  en  silencio.  La tierra  que pisaban estaba  compactada por  el  paso  de  hombres al  entrar  y  salir  del fuerte.

  protégeme!»  Las  caligae  resonaron  en  el  estrecho  pasillo  mientras  Romulus  iba  en  cabeza  y  los  demás  lo  seguían  un  paso  por  detrás.  los  escitas  medían  la  valentía  de  un  guerrero  por  la  cantidad  de  cabezas  que  traía  después  de  una  batalla.  Romulus  sintió  repugnancia  ante  ~114~ .  En  todas  las  habitaciones  había  exactamente  lo  mismo:  cuerpos  mutilados  con  las  extremidades  colocadas  en  ángulos  imposibles  amontonados  de  cualquier  manera.  —¿Habéis encontrado algo? —bramó Darius con una voz extraña.  a  la  izquierda!  —ordenó—.  —¡Vosotros  tres.  La  sangre  coagulada  formaba  grandes  charcos  alrededor de los cuerpos inmóviles y las pilas de ropa. esclavo  —susurró  el  veterano—.  Todos  llevaban  los  escudos  alzados.  Incluso Novius expresó su repugnancia:  —¿De qué le sirve esto a un enemigo?  —Escitas  —dijo  Romulus  con  tranquilidad.  Era  plenamente  consciente  de  que tenía a Novius detrás y la espalda desprotegida.  Brennus se quedó fuera.  Romulus  sujetaba  con  fuerza  el  mango  de  hueso  de  la  espada.  Nosotros  iremos  a  la  derecha.  Romulus  sabía  por  qué. A los pechos.  decapitados  y  parcialmente despellejados.  No  hacía  falta  preocuparse  por  que  se  pudiera  producir  un  .naque.  el  mejor  y  más  grande—pensó—.  Habían  arrancado la ropa a todos los legionarios.  Quiero  verte  la  cara cuando  mueras.  Tenía  ganas  de  terminar  con  la  vendetta ahí mismo. El águila de plata Ben Kane al  mando.  —¡Putos salvajes!  Todos  los  cuerpos  estaban  mutilados  de  la  misma  manera.  —Todavía  no. Novius y otro soldado. espaldas y piernas les faltaban tiras de piel  y  no  había  ni  rastro  de  las  cabezas  de  los  soldados.  los  gladii  preparados.  mientras  que  destinaban  la  piel  para  toallas  y  los  cueros  cabelludos  para  pañuelos  decorativos  en  las  bridas  de  los  caballos.  — Entró acompañado de Optatus y un quinto legionario.  Romulus  giró  en  redondo  y  lo  miró  enfurecido. las cotas de malla y las desbastadas túnicas  rojizas  estaban  tiradas  por  el  suelo.  las  revestían  de  cuero  e  incluso  las  doraban.  Tarquinius  le  había  hablado  de  sus  costumbres bárbaras.  También  utilizaban  la  parte  superior  del  cráneo  de  los  enemigos  como  recipientes  para  beber.  Se  volvió.  Darius  arrugó  el  rostro  en  señal  de  desagrado  e  hizo  un  gesto  con  la  cabeza hacia Romulus.  Según  Tarquinius.  y  la  voz  se  le  quedó  apagada en la garganta al llegar a la primera habitación.  «¡Júpiter.  La pregunta rompió el hechizo.  —No te  preocupes.  señor  —respondió  Romulus.

 como unos perfectos imbéciles.  ~115~ . había algo más en juego que su disputa..  El trío encontró a su comandante de rodillas en la habitación del optio.  Apenas  consciente.  En  vez  de  dejar  que  los  malheridos  murieran  en  agonía. Seguro que ahora estaba a punto de accionarse.  se  dio  cuenta  de  que  no  olía  casi  nada.  Sorprendentemente.  los  soldados  romanos  realizaban siempre un último acto de clemencia.  —Señor.  señor  —propuso  Novius  mientras  los  músculos se le retorcían de la impaciencia.  Entraron  en  el  fuerte  y  luego  sacaron  las armas que llevaban escondidas —gruñó Darius—.  Darius asintió enérgicamente.  El  oficial  subalterno  que  yacía  entre  sus  brazos  no  había  recibido  el  mismo  trato  que  los  demás. —empezó a decir Romulus.  Romulus lo miró con desprecio. Pero no había tiempo que perder.  unos  temblores  incontrolables  le  recorrían  todo  el  cuerpo  sangriento  y  destrozado.  Y  nosotros  hemos  mordido el anzuelo. El águila de plata Ben Kane tal  grado  de  salvajismo. Era un hombre fuerte de treinta y pocos años al que  habían  cortado  el  cuero  cabelludo  y  despellejado  por  completo. pensó Romulus. ¡Esos putos cabrones escitas!  Aquello tenía sentido.  De repente. el  frío extremo había evitado la descomposición.  —Señor.  señor!  —La  voz  de  Romulus  resonó  con  fuerza  en  el  pequeño  espacio.  El otro asintió. El hombre  alzó  la  mirada  cuando  entraron.  —¿Por qué los metieron aquí dentro? —preguntó Novius.  Ocultaron  a  los  hombres  aquí  para  que  los  buitres  no  nos  pusieran  sobre aviso.  No le quedaba mucho. seguía vivo. La respuesta resultaba obvia.  Respirando  por  la  boca.  Aunque  estaba claro  que aquellos  hombres llevaban  muertos  más de  un  día.  Se  volvieron  al  unísono  y  corrieron  a  buscar  a  Darius.  —Será  mejor  que  salgamos  de  aquí.  el  rostro  contraído  por  la  rabia.  Habían  caído  en  una  trampa.  —Fingieron  ser  un  grupo  de  comerciantes.  —Habrá que darle una muerte de guerrero —dijo Novius.  Entonces el veterano cayó en la cuenta:  —Para que no hubiera nubes de buitres sobrevolando la zona.  —¿Y esta pobre criatura? —preguntó..  —Por  supuesto  —dijo  el  parto  con  voz  entrecortada—.  —¡Yo  lo  haré.

  —¡Que sea rápido! —Darius.  pensando  que  también  ellos  querían tener ese honor—. Sentía una profunda compasión.  Estaba  bien  que  aquella  muerte  fuera  para  él.  Miró  a  su  alrededor  con  ojos  inquisidores—.  A  Romulus  le  embargó  la  admiración. Pero la mirada de advertencia de Darius acalló sus objeciones.  No  veía  miedo  en  el  rostro  del  optio.?  —Romulus.  —Este  hombre  se  ha  ofrecido  voluntario  —dijo.. pensó.  Hizo un único asentimiento de cabeza.  —Señor —dijo—.  pero  Romulus  entendía lo mucho que aquel gesto significaba para él.  —Un hombre debe saber quién lo envía a los cielos —repuso. Los escitas habían atacado. El águila de plata Ben Kane Novius  y  Optatus  empezaron  a  protestar:  los  esclavos  no  podían  realizar  esa  tarea.  El hombre abrió los párpados y se miraron fijamente. señor..  que  reprimió  rápidamente.  mientras  que  Novius  y  Optatus  eran  hombres  malvados que no debían acabar con la vida de ningún hombre.  «El  menor  movimiento  debe  de  resultarle agonizante».  sino  una calmada aceptación.  El Elíseo os espera. Los dos últimos no se  habían  ofrecido  voluntarios.  El  débil  optio  apenas  pudo  corresponderle.  Con  cuidado.  —Tus camaradas te necesitan —dijo Aesius.  Del  exterior  llegaban  el  chocar  de  armas  y  la  voz  de  Darius.  Optio  de  la  segunda  centuria.  Vigésima  Legión  —consiguió  decir  el  oficial  herido.  Darius  no  era  romano. —Los  hombres  valientes  iban  al  paraíso  de  los guerreros. Los dos sabían lo que iba a  pasar.  Emitió  un  grito  ahogado  involuntario. Le hicieron  el saludo resentidos y se marcharon. con los otros dos soldados a la zaga.  Aesius relajó el rostro crispado. que tumbó al optio mutilado con cuidado.  primera  cohorte.  —Me  llamo  Aesius.  Romulus  ayudó  al  hombre  a  incorporarse.  Romulus  se  arrodilló  y  cogió  el  antebrazo  sangriento  de  Aesius  para  hacer  el  saludo  de  los  guerreros.  Romulus  se  le  acercó  alzando  el  gladius.  ~116~ .  que  bramaba  órdenes. le pasó la  mano  por  la  frente  a  modo  de  bendición  y  salió  de  la  habitación  dando  grandes  zancadas.  por  lo  que  le  tocaba  a  él  dar  al  optio  un  traspaso  digno  a  la otra vida. ¡Fuera!  A los malévolos legionarios no les quedó más remedio que obedecer. ¿Y tú te llamas.

  pensó  Romulus  sombríamente.  Las  superficies  ya  estaban  acribilladas.  cuatro  heridos».  y  se  contraía  de  forma  espasmódica.  espadas  y  navajas.  además  de  con  arcos. Romulus salió  del fuerte y se encontró con una escena de caos total. Eran  hombres más ricos que los jinetes que habían aplastado al ejército de Craso.  Por  suerte.  Había  cuatro  hombres  heridos en la mitad inferior de las piernas.  Romulus  la  alzó  en  el  aire  con  el  extremo  afilado  apuntando  hacia  abajo.  Romulus  observó  la  silueta  boca  abajo  que  tenía  a  sus  pies.  pantalones  de  lana  oscuros  y  botas  de  fieltro  hasta  la  rodilla.  por  lo  que  Romulus  esprintó  hacia  la  puerta. Scythicon.  Unos  fuertes  gritos  volvieron  a  llamarle  la  atención.  sin  embargo.  Con  una  mano.  Todos  ellos  presentaban  heridas superficiales.  Su  reacción  era  extrema  y  confundió  a  Romulus.  con  capas  de  pelo  de  marmota  o  de  lana.  Los  demás  ya  habían  desaparecido.  Espada  ensangrentada  en  mano.  los  cuatro  legionarios  habían  empezado  a  agitarse  con  violencia  con  el  rostro  contraído  por  el  dolor.  ~117~ .  Sin  pensárselo  dos  veces.  el  revestimiento  de  seda  de  los  escudos  seguía  parando  las  flechas  escitas.  La  batalla se había iniciado.  lo  hundió  en  la  médula  espinal  de  Aesius  y  se  la  partió  en  dos. El águila de plata —Id en paz —susurró.  La  muerte  fue  instantánea  y  el  cuerpo  desfigurado  del  optio  se  desplomó  al  suelo  en  silencio.  Pero  la  ira  enseguida  sustituyó  a  la  pena.  Sujetando  la  empuñadura  del  gladius  con  ambas  manos. arrojando flechas a los  legionarios  mientras  se  desplazaban  adelante  y  atrás.  el  ruido  de  los  cascos  de  los  caballos  y  las  órdenes  que  Darius  profería.  Afligido.  sujetaba  el  asta  de  madera que le sobresalía de la garganta.  iban  armados  hasta  los  dientes  con  hachas  cortas.  Numerosos grupos de escitas galopaban más allá de ellos.  Cuarenta  hombres  buenos  habían  sido  mutilados  sin  motivo.  Casi  al  unísono.  Las dos centurias se mantenían firmes en formación de testudo parcial. Entonces recordó.  Las  monturas  eran  de  un  majestuoso  color  rojo intenso.  «Un  muerto.  Pero  se  habían  producido  unas  cuantas  bajas.  Y  en  el  exterior  morían  más.  se  giró  y  salió  corriendo  del  edificio.  junto  con  los  demás.  Ya podía descansar en paz. Deseando que Tarquinius estuviera presente.  Así  dejaba  al  descubierto  la  nuca. y las sillas azules estaban profusamente adornadas con hilo de oro.  Pero  los  hombres  barbudos  y  tatuados  no  vestían  como  los  partos.  Ben Kane Se  colocó  detrás  de  Aesius.  A  Romulus  aquello  le  recordaba  a  Carrhae.  Pocos  de  los  arqueros  de  piel  oscura  que  iban  a  caballo  llevaban  armadura. Otro debía de tener la vista alzada cuando  lanzaron  la  primera  ráfaga.  que  bajó  la  barbilla  al  pecho.  Y  la  batalla  acababa de empezar.  Romulus  echó  un  vistazo  a  sus  compañeros.  yacía  en  la  parte  de  atrás  desprotegido.  El  chocar  de  armas  se  mezclaba  con  los  gritos  de  los  hombres.

 Bajando el  scutum  para  alinearse  con  el  resto  en  el  muro  de  escudos. Los  gritos de los heridos no servían precisamente para subirles la moral.  Después.  aún  no  había  ordenado  otra  ráfaga.  La  mezcla  final de  serpiente podrida.  Sabían  defenderse contra aquellos atacantes.  —¡A la línea. ¿Verdad?  —Lo dudo —replicó el galo frunciendo el ceño.  El  parto  se  tomaba  su  tiempo  y  arrojaba  flechas  con  muy  buena  puntería:  mataba  a  un  escita  en  cada  lanzamiento.  Atisbo  el  cuerpo  potente  de  Brennus  al  frente  y  se  abrió  paso  a  empujones  para  colocarse a su lado. cauteloso antes de  utilizar  sus  últimos  proyectiles.  —¡Manteneos  firmes!  ¡Protegeos  de  sus  flechas!  —gritó  Darius  con  el  rostro  sudoroso  y  expresión  resuelta—.  que  se  mataban  y  se  dejaban  en  proceso  de  descomposición.  Notó  cierta  punzada  de  temor  en  su  interior. Primero se capturaban  las  víboras.  —No puede ser tan sencillo —musitó—.  No  había  más  a  la  vista.  Romulus  se  arrodilló  sobre  el  frío  suelo  al  lado  de  su  amigo.  mientras  que  los  de  atrás  los  cubrían  a  ellos.  su  último  guardaespaldas  usaba  el  arco  de  efectos  letales.  ~118~ .  Y  esa  misma  sensación resultaba evidente en los rostros  de los legionarios de las filas traseras.  La  amargura  de  Romulus  se  suavizó  débilmente. ¿Cómo iba a salvarse Pacorus?  Pero. soldado! —gritó uno de los optiones a Romulus.  Los  hombres  de  la  segunda  fila  sostenían  los  scuta  formando  un  ángulo  por  encima  de  sus  cabezas  para  proteger  a  los  que  estaban  delante. Darius.  había  que  esperar  a  que  unos  recipientes  cerrados  con  sangre  humana  se  pudrieran  en estiércol.  unas  cuarenta  más  yacían  desperdigadas  por  el  suelo.  Pero  sus  esfuerzos  pronto  llegarían  a  su  fin.  La  aljaba  que  llevaba  en  la  cadera  izquierda sólo contenía entre veinte y treinta astas.  La  formación  en  testudo  era  sumamente  eficaz. El águila de plata Ben Kane Tarquinius le había contado cómo se elaboraba el veneno.  Romulus se volvió hacia Brennus.  No  quería  morir  gritando  de  agonía. abatidas por la primera lluvia de jabalinas romanas.  Al oír esas palabras se produjo una gran ovación.  No  obstante.  Eso  implicaba  que  cada  flecha escita garantizaba la muerte. No todos serían víctimas de las  flechas envenenadas.  en  ese  momento.  Que  esos  cabrones  las  agoten.  Nos  quedaremos  dentro del fuerte y por la mañana podremos salir de aquí.  ésa  era  la  menor  de  sus  preocupaciones.  y  estaba  claro  que  Darius  pensaba  que  los  jinetes  que  corrían de un lado para otro eran sus únicos atacantes. Incluso de rodillas. el galo era más alto que los demás.  —No hay suficientes guerreros para aniquilarnos. sangre  y  heces  formaba  un  líquido  tóxico  que  mataba  a  las  pocas  horas  de  herir  a  un  hombre.  Había  por  lo  menos  cien  figuras  a  caballo  intentando  arrinconarlos  contra  el  muro  de  la  fortaleza.  Por  suerte.

 ¡Ahora!  El enorme galo se sorprendió:  —¿Por qué? Pronto anochecerá.  —Tenemos que salir de aquí luchando como podamos —musitó—.  Un  cielo  azul  despejado. eso era cosa de Tarquinius. El águila de plata Ben Kane Los  nómadas  debían  de  haber  oído  hablar  de  la  protección  de  seda  que  llevaban  en  los  escudos.  Aniquilarlas.  los  buitres  ya  habían  empezado  a  sobrevolarlos  en  círculo.  Brennus  exhaló  con  fuerza.  Una  ligera  brisa  procedente  del  norte. ¿Qué estaba pasando?  Romulus  atisbo  por  encima  del  borde  de  hierro  del  escudo. Dile lo que has visto.  —Muy bien —resolvió—.  —Hay malos augurios —susurró.  La  noticia  del  arma  secreta  de  la  Legión  Olvidada  había  circulado  rápidamente  por  la  región  fronteriza.  El  miedo lo atenazaba pero.  mirando  de  izquierda  a  derecha  rápidamente.  pero  no  había  ni  rastro  de  más  guerreros.  Acostumbrado  a  las  predicciones  precisas  de  Tarquinius.  por  encima  de  los  jinetes  que  pululaban  por  allí. se convenció.  Romulus  reflexionó  un  buen  rato  sobre  lo  que  veía.  sí.  en  la  tarde  del  día  siguiente  llegarían los refuerzos.  Estos  son  los  exploradores  de  una  fuerza  mucho  mayor  que  llegará  mañana  al  amanecer.  si  los  mensajeros  de  Darius  conseguían  transmitir  el  mensaje.  El galo escupió un juramento.  —Sí.  Unas  pocas  nubes  en  el  horizonte.  Endentecerías.  no.  Romulus acercó los labios al oído de Brennus.  Pero  antes  también  he  tenido  una visión de Roma.  «¡Ayúdame.  Mitra!»  Respiró  hondo  con  sensación  de  incertidumbre  cuando  se  vio  obligado  a  mirar  hacia  arriba. Mejor hacer lo que dice Darius.  ~119~ . Normalmente.  lo  cual  significaba  que  la  mayoría de las tribus recelaba de atacar a no ser que fueran muy numerosos.  —¿Estás seguro? —preguntó.  Atraídos  por  la  lucha. Escudriñó de nuevo las facciones de Romulus en busca de alguna señal. al final.  Pedí  ayuda  a  Mitra  y  me  la  ofreció  —susurró  Romulus  con  vehemencia—. Habla con Darius.  —¿Lo único que hacen es entretenernos aquí?  —¡Exacto! —concluyó Romulus.  —Yo  tampoco  lo  entiendo  —susurró  Romulus—.  En  la  retaguardia  del  enemigo  había  un  grupo  reducido  de  escitas  que  dirigían  la  operación.  pensó  Romulus.  Y.  Brennus estaba confundido. Ningún  líder  podía  pensar  que  cien  arqueros  a  caballo  conseguirían  detener  a  dos  centurias  que  marchaban  hacia  la  libertad.

  Darius  volvió  a  mirar  los  sólidos  muros  del  fuerte.  ileso  todavía.  —¿Por qué?  Romulus vio que miraba.  —Hay más escitas en camino.  Era  una  buena  posición  que  defender  durante  una  noche.  —¿Cómo lo sabes?  —Lo he visto en el ciclo. El scythicon ya debía de circularles por las venas. Y era el protegido de Tarquinius.  en  cambio.  pero  Darius  valoraba  a  sus  hombres.  Ellos  también  morirían.  que  protegía  las  cabezas de ambos con un scutum desechado. señor —soltó—. señor —señaló—.  —Romulus  tragó  saliva  pero  no  perdió  ni  una  pizca  de  aplomo—Pero esperar a mañana será incluso peor. No obstante. sus hombres aguantarían bastante bien hasta  el amanecer.  A  diferencia  de  los  demás  oficiales  partos.  no  castigaba  al  instante a todos los que incumplían órdenes. El águila de plata Ben Kane Para  entonces. ¡De inmediato!  El guardaespaldas soltó un bufido de burla. señor? —preguntó.  especialmente  a  aquél.  Se inclinó hacia delante. Se sentía hostigado e iracundo.  pensó Romulus sombríamente.  Darius.  Teniendo  en  cuenta  el  horripilante  contenido.  ~120~ .  Darius se mostró más tolerante:  —¿Justo ahora que está a punto de anochecer?  Entonces  el  centurión  jefe  se  percató  de  que  Romulus  hablaba  muy  en  serio.  —¿Se me permite un comentario.  señor.  —Debemos batirnos en retirada.  nadie  dormiría  en  los  barracones  encharcados  de  sangre.  Darius lo miró de hito en hito. Muchos más.  Los  desventurados  que  los  habían  intentado  curar  también  habían  sido  alcanzados.  —¿De qué se trata? —repuso Darius enfadado. Sus dos caballos habían sido alcanzados  por las flechas y corrían  desbocados  por  el  interior  del  fuerte. aquel legionario había visto  al jinete detrás de la patrulla.  No por  mucho  tiempo.  ¡Nos  congelaríamos!  —Tal  vez.  acurrucados  junto  a  unas fogatas al amparo de las murallas. perplejo.  Ahora  las  dejaban  volar  describiendo  arcos  curvos  que  iban  a  parar  a  la  retaguardia  de  la  testudo.  Romulus  se  abrió  camino  a  empujones  y  se  encontró  con  los  soldados  heridos  traspuestos  en  el  suelo.  los  escitas  habían  dejado  de  desperdiciar  flechas  lanzándolas  contra  los  escudos  recubiertos  de  seda.  Sus  actos  rayaban  en  la  insubordinación.  —¿Sabes  hasta  qué  punto  bajan  las  temperaturas  ahí  fuera?  —exclamó—.  estaba  cerca  con  su  guarda.

  Darius  frunció  el  ceño. Señor. Plasta que lleguen los demás.  —No  creas  que  no  te  estoy  agradecido  por  haber  visto  al  escita.  Romulus  bajó  la  cabeza.  —Considérate  afortunado  por  no  recibir  unos  azotes. Ni hacen ataques a gran escala en invierno.  aunque  fuera  extranjero.  Pese  a  su  talante  agradable. Vuelve a tu puesto.  ~121~ . perro insolente!  El guarda se llevó una mano a la espada.  Entonces  el  robusto  parto  frunció  el  ceño.  Era  poco  habitual  que  los  ejércitos  viajaran  de  noche.  Escuadrones  de  esos  arqueros  a  caballo  y  compañías de infantería.  A Darius se le hincharon los ojos de la ira ante la confianza del otro.  Empezó a protestar.  Le  recé  y  me respondió. Romulus era soldado.  —Pero lo cierto es que ya habías visto a ese guerrero anteriormente —continuó el  parto—.  —¿Y cómo se explica entonces el ataque al Mitreo? —replicó Romulus—.  —No hacen más que entretenernos.  muchacho  — masculló Darius—.  Los ojos oscuros de Darius se posaron en Romulus.  O  algo  peor  —espetó  Darius—.  Pero  le  parecía  ridículo  que  el  joven  que  tenía  delante  poseyera  la  misma  capacidad mística.  —¿Cómo  te  atreves?  —gruñó  el  parto—.  —¿Qué has visto exactamente? —quiso saber. Caballería acorazada.  yendo  a  por  todas—.  —Mitra  me  mostró  a  los  escitas  —dijo  Romulus. Tu gesto ha salvado muchas vidas.  el  centurión jefe era igual que los demás partos.  Romulus señaló a los jinetes enemigos. Mientras que estos otros son fruto de tu imaginación.  Era  uno  de  los  pocos  centuriones  jefe  que  se  había  molestado  en  aprender  un  poco  de  latín  para  poder  entender  a  Tarquinius. El águila de plata El guarda mostró su desacuerdo con un silbido. señor.  Romulus agachó la cabeza sonrojado.  La  mayoría  de  los  hombres  eran  demasiado  supersticiosos  para  ello:  los  demonios  y  los  malos espíritus surgían de la oscuridad.  Había  fracasado.  Con  soldados  que  portaban  antorchas  para  iluminar  el  camino  —reveló  Romulus—. que se habían retirado para descansar.  pues  sentía  un  profundo  respeto  por  el  arúspice.  Darius endureció la expresión de su rostro:  —Los escitas no viajan a oscuras.  Ben Kane —La  marcha  de  un  gran  ejército. no adivino.  ¡Sólo  los  iniciados  pueden  venerar  a  Mitra.

  ~122~ .  Novius  se  rio  burlonamente  y  en  tono  desagradable.  Para  decepción  de  Romulus. ¡Ni una sola palabra a nadie!  Bajo  el  escudo  que  tenía  cerca.  «¡Menudo  imbécil!».  Mitra  había  mostrado  a  Tarquinius  que  existía  un  camino  de  vuelta  a  Roma.  La  reacción  de  Brennus  sorprendió  a  Romulus. Nos ejecutarían por desertores. Pero no era el caso. El águila de plata El guarda sonrió con satisfacción. para guiarlos.  A  Romulus  le  daba  tantas  vueltas  la  cabeza  que  acabó  doliéndole.  Pero  ¿sería  para  los  tres?  Se  le  encogió  el  estómago  y  Romulus  observó  el  cielo  una  vez  más.  —Confía  en  los  dioses  —dijo  Brennus. Sólo nosotros dos.  Se  avergonzó  al  pensar  que  se  le  había  pasado  por  la  cabeza  dejar  a  Tarquinius  atrás.  —Los  refuerzos  escitas  nos  superarán  en  número  por  más  de  diez  a  uno  — anunció Romulus.  dándole  una  palmada  en  el  hombro—.  le  preocupaba  en  secreto  perder  a  su  amigo  allí.  «Un  día  en  el  que  tus  amigos  te  necesitan.  Había  estado  pensando  en  dirigirse  hacia  el  sur.» ¿Sería mañana  ese día?  Romulus  sospechó  que  sabía  los  motivos  subyacentes  a  la  tranquilidad  de  Brennus.  Al  igual  que  Brennus.  Lo  que  había  visto  había  cambiado  por  completo.  Tarquinius  le  había  enseñado  muchas cosas.  Quizás  él  y  Brennus  murieran  ahí  mientras  que  Tarquinius  sobreviviría.  hacia  la  costa.  la  velocidad  del  viento  y  los  pájaros que  resultaban visibles no le proporcionaban  ninguna  información.  ninguno  de  los  veteranos  había  sido  alcanzado.  Aunque  sobreviviera  al  ataque  escita.  como  él.  No  obstante. Nadie podría ganar una batalla como aquélla.  Desde  que  Tarquinius  revelara  la  predicción  del  druida  al  galo.  En  vez  de  enfurecerse.  —¡Y mantén el pico cerrado! —gritó Darius—.  —No podemos eludir nuestro destino —respondió Brennus con solemnidad.  pensó.  su amigo se limitó a encogerse de hombros.  Ellos saben lo que es mejor. Entonces se le ocurrió una idea.  A  Darius  lo  cegaba  la  negativa  a  reconocer  que  su  dios  pudiera  favorecer  a  un  no  parto.  Romulus  estaba  seguro  de  que  su  visión  procedía de allí.  Deseó  con  todas  sus  fuerzas  que  el  arúspice estuviera allí con ellos.  —Podríamos huir esta noche —musitó—. Salvo Brennus. Incluso puede que  estuviera muerto.  Romulus  no  se  atrevía  a  decirlo  en  voz  alta.  Un  momento  en  el  que  resistir  y  luchar.  en  Margiana.  Ben Kane Romulus  ocultó  su  ira  y  regresó  a  su  puesto  en  la  fila  delantera.  Las  formas  de  las  nubes.  seguiría  teniendo  que  lidiar  con  ellos.  —¿Y volver al fuerte? —preguntó Brennus—.

  Brennus  se  había  ofrecido  a  hacer  guardia. Aquello era todo lo que los legionarios necesitaban.  —¡Mira a tu alrededor! —ordenó.  Algunos  incluso  habían  empezado  a  encender  hogueras  con  broza. Saber lo que había en los barracones cercanos no  ayudaba.  Romulus  obedeció  y  vio  los  rostros  decididos  de  los  legionarios  que  los  rodeaban.  Se  sumergió de lleno en una pesadilla en la que volvía a reproducirse su visión de Roma  ~123~ .  pero  el  joven  soldado  estaba  tan  mosqueado  que  había  declinado  la  oferta.  Quizá  castigue  a  un  no  iniciado  por  osar  venerarlo.  En  esos  momentos  no  se  intercambiaban  insultos  ni  improperios.  Pero  tenían  el  calor suficiente para sobrevivir. pero el resto parecía contentarse con dejar la  situación  como  estaba.  al  igual  que  los  músculos  doloridos.  Hizo una mueca ante el humor negro del galo.  A  diferencia  de  Novius  y  sus  compinches.  Ni  tampoco  el  frío  cortante.  La  pareja  se  acomodó  para  observar  a  los  escitas.  eran  sus  compañeros de armas.  —Y no los alcanzan las flechas.  Romulus  apretó  la  mandíbula  y  recibió  un  codazo  tremendo  a  modo  de  respuesta.  Las  pesadillas  y  los  dedos  entumecidos  de  pies  y  manos  resultaban  inevitables.  Al  final.  De  vez  en  cuando.  que  apenas  se  mantenía  a  raya  con  las  hogueras  y  las  mantas  de  lana.  Consciente  de  ello.  Romulus  permaneció  despierto  varias  horas  mientras  el  galo  roncaba  sonoramente  a  su  lado.»  ¿Qué  mejor  manera  de  hacerlo  que  mostrando  a  un  hombre  su  sino?  A  Romulus  se  le  revolvieron  las  tripas  de  la  preocupación  al  recordar la hueste escita de la visión que había tenido.  no  tendrían  mucho  que  hacer.  muchos  de  los  cuales  habían  desmontado.  Transmitían  temor. El águila de plata Ben Kane «Pero  quizá  Mitra  esté  jugando  conmigo  —pensó  Romulus—.  el  cansancio  acabó  por  pasarle  factura  y  los  párpados  se  le  fueron  cerrando  lentamente.  Caía  la  noche.  En  cuanto  los  centinelas  estuvieran  situados  en  las  murallas  y  encendieran  las  hogueras.  pero  también  una  voluntad  de  hierro.  Brennus no había terminado.  y  el  ambiente  se  enfriaba  rápidamente.  Eso importaba mucho.  Aunque  ni  siquiera  ellos  mismos  lo  pensaran.  hasta  el  final  si  fuera  necesario.  Pocos hombres durmieron bien.  El alba decidiría su destino.  —¡Así me gusta!  Dedicó una sonrisa de agradecimiento a Brennus.  Darius  retiró  a  sus  hombres  al  interior  del  fuerte  y  cerró  la  puerta.  estos  hombres  resistirían  y  lucharían  con  él  y  Brennus.  No  faltaba  mucho  para  que  la  temperatura  descendiera  bajo  cero.  un  guerrero  ansioso  galopaba  cerca  de  las  líneas  romanas y lanzaba unas cuantas flechas.

 El águila de plata

Ben Kane

con  un  nivel  de  detalle  espeluznante.  Turbas  de  plebeyos  armados  y  gladiadores  corriendo de un lado para otro y atacando a todo el que se interpusiera en su camino.  Los  cadáveres  yacían  apilados  en  montones  carmesí.  Las  espadas  se  alzaban  y  caían;  los  hombres  se  sujetaban  las  heridas  abiertas.  Los  gritos  competían  con  el  ruido  de  metal  contra  metal,  el  aire  estaba  lleno  de  humo.  Al  final  Romulus  vio  a  Fabiola.  Su  hermana  melliza  iba  rodeada  de  unos  cuantos  guardaespaldas  y  estaba  atrapada  en  la confusión. Tenía cara de aterrorizada.  Romulus  abrió  los  ojos  de  repente  y  notó  el  cuerpo  bañado  en  un  sudor  frío.  Las  imágenes  habían  sido  horrorosamente  vividas.  ¿Acaso  Mitra  le  estaba  jugando  otra  mala pasada? ¿Era sólo un sueño? ¿O era realidad?  Se puso tenso. Había movimiento en la cercanía.  No era Brennus: seguía tumbado profundamente dormido.  Con  cuidado  de  no  perder  la  visión  nocturna  al  mirar  las  ascuas  de  la  hoguera,  Romulus  giró  la  cabeza.  El  pequeño  movimiento  le  salvó  la  vida.  De  un  gran  salto,  Optatus  aterrizó  encima  de  él  para  intentar  clavarle  una  flecha  en  la  cara.  Romulus  agarró  al  fornido  veterano  por  los  brazos  en  un  acto  reflejo  y  ambos  rodaron  para  hacerse con el asta.  La luz de las estrellas reveló el líquido oscuro que revestía el extremo curvado de  la  flecha  y  a  Romulus  se  le  agolpó  el  terror  en  la  garganta.  Era  una  flecha  escita.  Y  Optatus era mucho más fuerte que él.

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  Capítulo 8 

Desesperación 
Roma, invierno de 53‐52 a. C. 
Los fugitivarii se le acercaron arrastrando los pies y con expresión lasciva.  Sextus se abalanzó hacia delante  para  intentar  destripar  a  uno  con la  lanza.  Falló  y  a  punto  estuvo  de  perder  un  brazo  por  culpa  del  corte  de  una  espada  empuñada  con  astucia.  Aquellos  movimientos  tan  osados  resultaban  demasiado  arriesgados,  por  lo  que  él  y  Fabiola  se  movían  espalda  contra  espalda.  Lo  mismo  daba.  Sus  enemigos enseguida empezaron a rodearlos.  A  Fabiola  se  le  cayó  el  alma  a  los  pies.  La  callejuela  estaba  desierta.  Aunque  hubiera  habido  alguien,  ¿quién  iba  a  intervenir  contra  tales  canallas?  Roma  no  contaba  con  un  cuerpo  oficial  para  mantener  la  paz.  La  consecuencia  lógica  de  ello  eran,  sin  duda,  los  disturbios  del  Foro  Romano.  Fabiola  maldijo.  ¿En  qué  habría  estado  pensando  para  abandonar  la  seguridad  de  su  hogar?  Tras  la  humillación  sufrida  a  manos  de  Fabiola,  Scaevola  sería  de  todo  menos  compasivo.  Y  no  había  ningún lugar al que huir.  No es que Fabiola pensara huir. Eso se lo dejaba a los cobardes.  Un  ataque  repentino  de  los  rufianes  y  todo  acabó.  Fabiola  consiguió  hincarle  la  hoja  a  uno  en  el  muslo  y  Sextus  atravesarle  el  cuello  a  otro,  pero  los  demás  se  arremolinaron  a  su  alrededor  y  los  derribaron  a  ambos  con  una  ráfaga  de  golpes.  Cuando  Fabiola  intentó  levantarse,  la  golpearon  en  la  cabeza  con  la  empuñadura  de  una  espada.  Se  desplomó,  medio  inconsciente.  Sextus  tuvo  menos  suerte  y  fue  víctima de una brutal paliza antes de que lo ataran como una gallina para el puchero.  Pero no lo mataron. Scaevola había visto lo diestro que aquel esclavo herido era en el  manejo  de  las  armas.  Venderlo  a  una  escuela  de  gladiadores  le  procuraría  unos  buenos ingresos.  Los  fugitivarii  se  arremolinaron  ansiosos  alrededor  de  Fabiola  mientras  se  empapaban de su belleza con ojos lujuriosos.  —¡Levantadla! —ordenó Scaevola. 

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Obedecieron  su  orden  al  instante.  Con  un  fuerte  brazo  bajo  cada  uno  de  los  suyos,  Fabiola  se  encontró  colgando  entre  dos  de  los  hombres  más  fornidos.  Tenía  la  cabeza ladeada y la larga melena negra le caía sobre la cara.  El fugitivarius jefe agarró un puñado de mechones de Fabiola. Le tiró del pelo a lo  bruto y descubrió su espectacular belleza.  Fabiola gimió de dolor y abrió los ojos.  —Señora  —dijo  Scaevola  con  una  sonrisa  cruel—Volvemos  a  encontrarnos.  Y  vuestro amante aún no está aquí para protegeros.  Ella lo miró con un profundo desdén.  —Tampoco  estaba  en  el  latifundio  —continuó  el  fugitivarius  fingiendo  tristeza—.  Fuimos  a  buscaros  a  los  dos  el  día  después  de  que  os  marcharais  hacia  Roma.  ¿Verdad que sí, chicos?  Sus hombres mascullaron en señal de asentimiento.  Como vio que Fabiola abría bien los ojos, Scaevola sonrió con crueldad.  —Te lo advertí, ¿verdad? Nadie me contraría sin recibir su merecido.  Fabiola se esforzó por no alterar la voz.   ¿Qué hiciste?  Atacamos  justo  antes  del  amanecer.  Es  la  mejor  hora—explicó  deleitándose—  Matamos  a    tus  gladiadores  preferidos.  Incendiamos  los  edificios  y  nos  llevamos  a  todos  los  esclavos  para  venderlos.  Sin  embargo,  lo  mejor  de  todo  fue  que  recuperamos  al  fugitivo  que  había  perseguido.  Como  es  lógico,  tuvo  que  recibir  su  castigo.  —Se  hizo  una  pausa—.  Dicen  que  los  hombres  castrados  son  buenos  criados  para las mujeres.  A Fabiola le costaba asimilar tanto horror.  —¿Y Corbulo? —suplicó.  Scaevola se guardaba lo peor para el final.  —El  viejo  cabrón  fue  muy  tozudo—dijo  con  admiración—.  La  mayoría  de  gente  se  va  rápidamente  de  la  lengua  cuando  tiene  los  pies  en  el  fuego.  Pero  él  no.  Hasta  que no le rompimos los brazos y las piernas no empezó a hablar.  —¡No! —gritó Fabiola, intentando soltarse—. Corbulo no había hecho nada.  —Sabía dónde estabas —respondió el fugitivarius—. Con eso bastaba.  —¡Os  pudriréis  todos  en  el  infierno  por  esto!  —espetó  Fabiola  mientras  las  lágrimas le surcaban las mejillas—. ¡Y Brutus os enviará allí!  Scaevola hizo una mueca:  —Yo no lo veo por ninguna parte. ¿Alguien lo ve? 

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Sus hombres menearon la cabeza riéndose por lo bajo. 

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—¡Lástima! —añadió—. Tendremos que capturar a ese hijo de puta más tarde. El  único buen seguidor de César es hombre muerto.  Fabiola estaba boquiabierta. «¿Qué he hecho yo para merecer esto, gran Júpiter?»  —Así que me temo  que estamos solos  —dijo  Scaevola  en  tono  burlón. Le  soltó  el  pelo, le agarró el cuello del vestido con ambas manos y se lo rasgó hasta la cintura.  Sus seguidores dejaron escapar gritos ahogados ante la visión.  Fabiola,  acostumbrada  a  que  los  hombres  la  vieran  desmida,  ni  se  inmutó.  Pero  su furia interna no conocía límites.  Sextus se retorcía inútilmente junto a ellos en el suelo.  Scaevola le acarició los pechos generosos mirándola a los ojos.  —¿Te gusta? —le susurró.  La joven no le concedió el beneficio de una respuesta. Pero un profundo terror se  estaba apoderando de ella.  El dejó caer la mano y le acarició el vientre liso. Lo único que Fabiola podía hacer  era  no  apartarse,  pues  sabía  que  eso  sólo  intensificaría  el  gozo  del  fugitivarius  jefe.  Acto  seguido,  le  quitó  por  completo  el  vestido  rasgado  y  lo  dejó  caer  en  el  barro  ensangrentado. La ropa interior de Fabiola vino a continuación. Los dos matones que  la  sujetaban  se  balancearon  sobre  uno  y  otro  pie  mientras  contemplaban  su  hermoso  cuerpo.  Hasta Scaevola abrió unos ojos como platos al verla.  —¡Igualita que Venus! —jadeó. Le colocó una mano carnosa en la ingle—. Pero a  ésta te la puedes follar.  Fabiola  se  puso  tensa  sin  querer.  El  contacto  de  su  mano  le  trajo  recuerdos  de  Gemellus,  el  comerciante  que  había  sido  el  dueño  de  toda  su  familia,  y  de  otros  clientes indeseables del burdel.  El fugitivarius sonrió de oreja a oreja y le introdujo un dedo en la vagina.  Aquello  era  demasiado  para  Fabiola.  Para  sorpresa  de  quienes  la  sujetaban,  consiguió  liberar  el  brazo  derecho.  Clavó  sus  largas  uñas  en  la  mejilla  de  Scaevola  y  le  abrió  cuatro  buenos  boquetes  en  la  carne.  Más  sorprendido  que  herido,  éste  retrocedió  profiriendo  insultos.  Fabiola  no  tuvo  más  oportunidades  de  hacerle  daño;  los  matones  enseguida  la  neutralizaron.  Poco  podía  hacer  para  contrarrestar  su  fuerza.  Más  valía  conservar  la  energía  para  otra  oportunidad.  Así  pues,  dejó  de  resistirse.  Mientras la  sangre  le corría sin  parar  hasta  el  cuello, Scaevola  se situó  delante  de  ella una vez más. 

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—Menuda  arpía  estás  hecha,  ¿eh?  —dijo,  jadeando—.  Me  gusta  que  mis  mujeres  sean así.  Esta vez, Fabiola le escupió.  El  respondió  dándole  un  buen  puñetazo  en  el  plexo  solar  que  la  dejó  sin  aire.  Empezó  a  ver  estrellas  y  se  le  doblaron  las  rodillas,  incapaces  de  sostenerla.  Nunca  había sentido tanto dolor.  —¡Dejadla caer! —oyó que decía el  fugitivarius—. Me la follaré aquí mismo.  Los  hombres  soltaron  obedientemente  a  Fabiola,  que  se  desplomó  encima  del  vestido  rasgado.  Se  hicieron  a  un  lado  y  dejaron  que  su  jefe  se  saliera  con  la  suya.  Estaba claro que no era la primera vez que ocurría algo así.  Scaevola  se  levantó  la  cota  de  malla  y  la  túnica  con  una  sonrisa  y  liberó  la  erección  del  licium,  la  ropa  interior.  Se  le  acercó  más,  observando  con  avaricia  el  pulcro triángulo de vello que formaba su pubis. La violencia sexual formaba parte de  su  trabajo  y  Fabiola  era  más  hermosa  que  cualquier  otra  esclava  a  las  que  había  violado. El hombre iba a disfrutar.  Aturdida,  Fabiola  alzó  la  vista.  Le  embargaron  las  náuseas  y  se  esforzó  por  no  vomitar.  Aquello  sería  peor  que  cualquier  acto  sexual  que  hubiera  soportado  como  prostituta.  Por  lo  menos  aquellos  hombres  habían  pagado  por  estar  con  ella  y  en  un  prostíbulo  caro  la  gran  mayoría  nunca  se  mostraban  violentos.  La  amenaza  de  Vettius  y  Benignus  suponía  protección  suficiente  para  las  mujeres  de  Jovina.  En  aquel  momento,  Fabiola  habría  dado  todo  el  dinero  del  mundo  para  que  aparecieran  los dos enormes porteros.  Sin embargo, estaba completamente sola.  Las  lágrimas  le  escocían  en  los  ojos,  pero  Fabiola  las  disipó  sin  piedad.  La  autocompasión  no  haría  sino  empeorar  lo  que  estaba  a  punto  de  ocurrir.  Lo  más  importante en ese momento era sobrevivir. Sobrevivir y ya está. Se estremeció ante la  perspectiva.  Scaevola  se  puso  de  rodillas  y  le  separó  las  piernas.  Tomándoselo  con  tranquilidad,  el    fugitivarius  le  acarició  la  cara  interior  de  los  muslos  y  se  rio  al  ver  que  el  miedo  le  había  puesto  la  carne  de  gallina.  Medio  aturdida  e  incapaz  de  aguantar más, la repugnancia de Fabiola resultaba obvia.  Los hombres los rodearon porque no querían perderse ni un detalle.  Scaevola  ya  no  aguantaba  más.  Con  un  gruñido  animal,  se  acercó  más.  El  extremo de su erección empujaba hacia delante, buscando.  Fabiola  apartó  la  cabeza  para  no  tener  que  mirarlo  a  la  cara.  Aquello  era  lo  que  su madre había soportado durante años. Si ella había podido, su hija también. 

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En ese preciso instante, ese pensamiento no hizo que la situación le resultara más  fácil.  Fabiola  sintió  vergüenza.  Cuando  terminara,  Scaevola  dejaría  que  sus  hombres  también  la  violaran,  antes  de  que  uno  de  ellos  le  cortara  el  cuello.  Entonces  dejarían  su  cuerpo  tirado  como  un  trozo  de  carne,  entre  los  demás  muertos.  Intentar  salvar  al  joven esclavo que había entrado corriendo en su latifundio había sido una temeridad,  pero  en  cierto  modo  seguía  pareciéndole  bien.  No  haber  reaccionado  habría  sido  negar todo lo que Fabiola era, su origen. De todos modos, tarde o temprano Scaevola  habría atacado su propiedad en busca de Brutus.  El  fugitivarius  agarró  la  mandíbula  de  Fabiola  con  mano  de  hierro  y  le  retorció  la  cara  hacia  la  de  él.  La  perforó  con  una  mirada  oscura  y  asesina.  Su  mal  aliento  hizo  que le entraran arcadas.  —¡Mírame  mientras  te  follo!  —masculló.  Se  inclinó  para  lamerle  los  pechos—.  ¡Puta de mierda!  Al final, Fabiola dejó escapar un sollozo. Aquello era mucho peor de lo que había  imaginado. Consiguió apartar la cara otra vez.  Entre  las  piernas  de  los  hombres  que  estaban  de  pie  a  su  lado,  percibió  una  sombra  en  movimiento  procedente  del  callejón.  Nadie  más  lo  advirtió.  Totalmente  absortos  en  la  violación,  ninguno  de  los  matones  miraba  hacia  otro  lado.  Fabiola  se  llevó  una  sorpresa  al  ver  las  figuras  armadas  que  invadían  la  calle  en  silencio.  Todos  iban  vestidos  con  unas  túnicas  militares  descoloridas  y  remendadas  y  cota  de  malla  maltrecha.  Alguno  que  otro  lucía  una  phalera  en  el  pecho.  Todos  los  hombres  llevaban  cascos  de  bronce  en  forma  de  cuenco  con  penachos  de  crin  erguidos.  Avanzaban  formando  un  muro  compacto,  armados  con  gladii  y  scuta  ovales  y  alargados.  Sólo  podía  tratarse  de  ex  legionarios,  hombres  que  sí  sabían  luchar  de  verdad. Y no parecían estar allí en son de paz.  Fabiola abrió la boca asombrada.  Scaevola interpretó que tenía miedo y entonces se rio y se dispuso a penetrarla.  Sus hombres se dieron cuenta demasiado tarde de que algo pasaba.  Sonaron  unos  golpes  secos  cuando  los  pesados  tachones  de  los  escudos  impactaron  en  la  espalda  de  quienes  estaban  más  cerca  y  les  hicieron  perder  el  equilibrio.  A  continuación,  llegaron  las  implacables  estocadas  de  espada  que  atravesaron  vientres  y  dejaron  pechos  abiertos  al  aire.  Muchos  matones  murieron  en  el  ataque  inicial  y  el  lugar  quedó  sumido  en  un  caos  absoluto  mientras  los  restantes  se  esforzaban  por  comprender  qué  había  ocurrido.  Sin  mediar  palabra,  los  veteranos  siguieron  adelante  con  paso  decidido  y  condujeron  a  los  fugitivarii  como  ovejas  al  matadero,  despiadados  ante  la  confusión  de  sus  enemigos.  Habían  hecho  cosas  así  infinidad de veces. 

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Los  rufianes  supervivientes  profirieron  gritos  de  terror  cuando  se  dieron  cuenta  de que no tenían escapatoria.  El    fugitivarius  jefe  soltó  una  maldición  y  se  retiró  de  la  ingle  de  Fabiola.  Había  perdido  totalmente  la  erección  e  intentó  ponerse  la  ropa  interior  a  la  desesperada.  Si  no  se  levantaba  del  suelo,  pronto  moriría.  Se  puso  en  pie  como  pudo  y  se  sumó  a  la  pelea.  Fabiola  vio  como  uno  de  los  veteranos  hacía  una  especie  de  placaje  a  un  matón  muy  corpulento  armado  con  una  espada  corta  y  un  puñal.  Se  agachó,  levantó  el  tachón  del  escudo  dorado  hacia  la  cara  de  su  contrincante,  lo  obligó  a  echar  la  barbilla  hacia  atrás  y  le  dejó  el  cuello  al  descubierto.  Al  movimiento  clásico,  siguió  una  rápida  cuchillada  con  el  gladius.  Un  buen  chorro  de  sangre  corrió  por  la  hoja  de  hierro  recta.  El  fugitivarius  murió  incluso  antes  de  que  le  retirara  la  hoja  del  cuello  y  lo dejara caer al suelo.  Fabiola  aprovechó  la  oportunidad  para  ponerse  lo  que  le  quedaba  de  vestido  y  cubrirse  así  en  parte  el  cuerpo  desnudo.  Cogió  una  espada  que  había  por  allí  tirada,  dispuesta a luchar antes de que algún otro intentara ponerle las manos encima.  —¡Señora! Liberadme.  Se  dio  la  vuelta  sorprendida.  Sextus  yacía  a  unos  pocos  pasos  y  seguía  atado.  Fabiola se le acercó a rastras y rápidamente le cortó las ataduras.  El esclavo herido le dio las gracias con un asentimiento de cabeza y cogió el arma  que tenía más cerca: un hacha con muescas en la hoja.  Se acurrucaron juntos a la espera de que acabara la batalla.  No  duró  mucho.  Sorprendidos  y  superados  en  número,  los  matones  supervivientes  no  opusieron  mucha  resistencia.  Aunque  estaban  acostumbrados  a  luchar  juntos,  normalmente  sólo  se  enfrentaban  a  esclavos  aterrorizados  y  medio  muertos  de  hambre:  fáciles  de  intimidar  e  incluso  más  fáciles  de  vencer.  Varios  soltaron las armas y suplicaron clemencia. No consiguieron más que una muerte más  rápida.  Veterano  de  un  montón  de  refriegas,  Scaevola  se  dio  cuenta  de  que  el  juego  había terminado. Girando sobre sus talones, quitó de en medio a uno de sus hombres  con  un  grito  de  impaciencia.  Saltó  hacia  atrás,  hacia  el  Foro.  Pese  a  los  disturbios,  tenía más posibilidades de sobrevivir allí que con sus acólitos.  Miró a Fabiola de hito en hito.  El tiempo se detuvo.  Dominado  por  una  amarga  rabia,  el  achaparrado  fugitivarius  la  insultó.  Ella  hizo  lo  mismo.  Molesto  por  su  actitud  desafiante,  se  abalanzó  hacia  delante,  gladius  en  mano. Y se encontró con Sextus, que blandía el hacha.  Scaevola fue patinando hasta detenerse. 

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—¡Espero  que  acabes  en  el  infierno!  —espetó  antes  de  salir  disparado  calle  arriba.  Abrumada por el miedo y hecha un manojo de nervios, Fabiola se dejó caer en el  barro.  Sextus  se  le  acercó  con  actitud  protectora  mientras  el  ojo  sano  le  brillaba  de  rabia.  Cuando  cayeron  los  últimos  matones,  los  veteranos  los  rodearon  y  Sextus  se  giró  hacia  uno  y  otro  lado  blandiendo  el  hacha  contra  todo  aquel  que  se  pusiera  a  su  alcance.  Fabiola  cerró  los  ojos.  Existía  la  posibilidad  de  que  sus  rescatadores  fueran  sólo  otro grupo de violadores en potencia. Pero no se le acercaron más. Cuando acabaron,  los  pesados  scuta  repiquetearon  en  el  suelo.  Sin  hablar,  los  hombres  se  dieron  un  respiro;  el  pecho  les  palpitaba  y  tenían  los  brazos  enrojecidos  de  empuñar  la  espada.  Matar era un trabajo cansado.  Como vio que no pasaba nada, Fabiola se levantó envolviéndose con los harapos  que  tenía  por  vestido.  Los  rostros  sin  afeitar  la  observaron  con  admiración.  En  silencio.  Y  ni  un  solo  hombre  se  movió.  Ella  no  sabía  cómo  reaccionar.  Sextus  tampoco.  Al final, uno de los veteranos que los rodeaban soltó un agudo silbido. Fabiola se  quedó  boquiabierta  cuando  vio  a  Secundus  salir  del  callejón.  El  círculo  se  abrió  para  dejar que se le acercara.  —Señora —dijo, inclinando la cabeza.  Fabiola intentó mantener el tipo.  —Te estoy muy agradecida —dijo, y lo recompensó con una radiante sonrisa.  —¿Qué ha ocurrido?  —Huíamos  de  los  disturbios  —explicó  Fabiola—.  Y  nos  tendieron  una  emboscada.  Iban  a...  Ha  estado  a  punto  de...  —Las  palabras  se  le  secaron  en  la  garganta.  —Ahora estáis a salvo —musitó Secundus dándole una palmada en el brazo.  Fabiola  asintió  temblorosa,  pues  todavía  la  asaltaba  un  torbellino  de  emociones.  Aunque  Secundus parecía  comprensivo,  no  todos  los  veteranos  tenían  una expresión  tan amable.  Secundus observó con desprecio el cadáver más próximo.  —Y pensar que luchamos por cabrones como éste...  Era  un  comentario  muy  oportuno.  Desde  tiempos  inmemoriales,  los  soldados  romanos  habían  luchado  y  muerto  por  defender  a  sus  compatriotas.  Mientras  tanto,  otros hombres robaban, violaban y mataban a ciudadanos en las calles de Roma.  —Era una emboscada planeada —explicó Fabiola. 

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  No  podemos  impedir  lo  que  está  pasando  en  el Foro.  —Cuesta  dejar  la  vida  militar  después  de  diez  años  o  más. Me temo que no es posible.  Fabiola no acababa de comprender aquel comentario.  ese  pedazo  de  mierda  ya  se  ha  ido  —afirmó  Secundus  para  tranquilizarla  cuando  acabó  la  explicación—.  señora  —dijo.  Él se encogió de hombros.  Aquello  no  era  agradable  de  ver.  ~132~ .  Fabiola  miró  hacia  el  callejón.  ahora  estaba  plagado  de  cadáveres.  pero  no  se  merecían nada mejor.  —Bueno.  porque  somos  soldados  profesionales.  —Me gustaría mostrar mi agradecimiento —dijo.  —Aquí  más  vale  no  entretenerse.  Fabiola estaba intrigada.  Unos  cincuenta  o  sesenta  de  nosotros  seguimos  en  contacto.  La  mayoría  de  sus hombres están muertos. señora. señora? —preguntó—.  Unos  cuantos  matones  seguían  vivos.  —¿Vuestro dios? —preguntó. Pocas personas comprenderían que alguien  saliera en defensa de un esclavo.  nos  gusta  que  en  esta  zona  reine  la  paz  en  la  medida  de  lo  posible. Secundus empezó a llamar a los veteranos para  que volvieran.  Él la miró fijamente:  —Sí.  No  mencionó  al  joven  fugitivo  que  había sido el motivo de su encontronazo. cortando cuellos  y  buscando  monederos  en  los  bolsillos.  —De vez en cuando.  Receloso de la violencia del Foro.  Ella  y  Sextus  le  debían  la  vida  no  sólo  a  Júpiter  sino  a  una  deidad  desconocida.  señora.  Fabiola se sorprendió:  —Pero ¿por qué?  Secundus se echó a reír.  —¿En el Mitreo. El dios de los soldados. pensó Fabiola.  acompañándola  al  callejón.  —¿Sueles intervenir así? —preguntó ella.  pero  no  durarían  mucho.  Más  tranquila. El águila de plata Ben Kane Le contó a Secundus que la agresión de Scaevola y sus hombres se debía al hecho  de  que  ella  y  Brutus  eran  seguidores  de  César.  No  volverá  tan  rápido. pero esto  sí.  Sextus la seguía como un perro fiel. Los hombres de Secundus se movían entre ellos con pericia.  Al  igual  que  el  Foro.  Y  a  Mitra le satisface. Para  nosotros  es fácil.

  desatendidas. señora—repuso Secundus.  Los  puestos  desvencijados  de  madera  en  los  que  solía  ofrecerse  pan.  artículos  de  ferretería  y  alimentos  sencillos  estaban  vacíos  y  abandonados. En nuestro templo sólo pueden entrar hombres.  —¡Pues sí! —convino ella con vehemencia.  —Mi esclavo viene conmigo. Fabiola se indignó.  enrejadas.  No  había  plebeyas  recogiendo  agua  en  vasijas  de  cerámica  ni  lavando  la  colada.  aquí  no  estáis  a  salvo.  Nuestro  ordenanza  médico  puede  tratarle la herida.  —Por  supuesto  —dijo  él  con  indulgencia—. ¿os acordáis?  «El dinero mejor empleado de mi vida».  —Los designios de los dioses son inescrutables.  —Me disteis un aureus.  —¿Por qué me ayudas? —preguntó Fabiola. El águila de plata Ben Kane Poco acostumbrada a recibir una negativa por respuesta.  —Sin  embargo.  —El  fragor  de  la  pelea  seguía  oyéndose  desde  el  Foro—.  Algunos  de  los  veteranos  no  parecían  muy  contentos  ante  la  oferta  de  cobijo  y  tratamiento de Secundus. pensó Fabiola.  Sus  compañeros  se  dispersaron:  unos  caminaban  delante  para  protegerlos  y  otros  detrás.  Pero  no  había  nadie  más  por  allí.  cerámica.  Secundus le dedicó otra tímida sonrisa.  Secundus tosió incómodamente.  —¿Por qué?  —Sois una mujer.  Las  fuentes  de  las  calles  salpicaban  ruidosamente.  Dejaron  a  los  muertos  desparramados  sin  orden  ni  concierto  en  el  barro  y  Secundus  los  alejó  de  allí  por  una  serie  de  estrechas  callejuelas  vacías. os acompañaremos de vuelta a vuestro domus.  —Entiendo.  Ni  siquiera  se  veía  a  los  leprosos  que  mendigaban  y  a  los  típicos  chuchos  que  rebuscaban  entre  los  desperdicios.  Pese  a  sus  reservas  acerca  de  Fabiola  y  su  esclavo.  cuando  sea  más  seguro.  y  las  ventanas.  —Es curioso que nuestros caminos se hayan vuelto a encontrar tan pronto —dijo  ella. —Señaló a Sextus.  Todos  los  hombres  de  Clodio  y  de  Milo  habían  acudido  al  Foro y el fragor  de  la  batalla  campal  bastaba para  que  los  ciudadanos  permanecieran  entre  cuatro  paredes.  todos  mantenían  las  espadas  desenfundadas  y  los  ojos  bien  abiertos  por  si  surgía  algún  contratiempo.  De  vez  en  cuando  un  rostro  ~133~ .  Las  puertas  estaban  cerradas.  Mañana.  En  los  baños  públicos.  no  había  vecinos  contando  chismes  ni  golfillos  vendiendo  esponjas  empapadas  de  vinagre  y  pinchadas  en  un  palo.  Se  os  permite  esperar  en  las  antesalas.

 los legionarios eran  quienes  luchaban  y  morían  por  la  República.  Este  es  nuestro  lugar.  Roma solía ser un hervidero de actividad de sol a sol. un cuadrado privado y hueco con un patio abierto  en  el  centro  y  habitaciones  a  los  lados. si acaso.  El  interior  podía  ser  lujoso. El águila de plata Ben Kane asustado  atisbaba  por  las  contraventanas  entrecerradas.  Fabiola inclinó la cabeza en señal de respeto. por su Estado.  Cuando  llevaban  un  rato  ascendiendo.  pero  las  cerraban  rápidamente  a  cal  y  canto  si  alguien  alzaba  la  mirada.  Bastaba  con  ver  el  muñón  en  el  brazo  de  Secundus  y  la  gran  cantidad  de  cicatrices  de  todos  los  ex  soldados  para  darse  cuenta  de  ello. Al fin y al cabo.  Secundus  se  paró  ante  una  pequeña  puerta  cuya  superficie  estaba  reforzada  con  tachones  de  hierro  a  modo  de  protección.  los  romanos  preferían  vivir en un domus bien construido.  Secundus  se  cercioró  de  que  no  hubiera  nadie  a  la  vista  y  dio  un  golpecito  con  los nudillos en la madera.  Secundus le dedicó una sonrisa socarrona.  —¡Estamos en el Palatino! —exclamó Fabiola sorprendida.  El  exterior  de  estas  viviendas  solía  ser  de  lo  más  normal.  como  el  de  Brutus.  a  diferencia  de  las  figuras  harapientas y sin afeitar que la rodeaban.  La  mayoría  de  los  residentes  del  Palatino  eran  ricos.  el  sonido  de  la  violencia  fue  desvaneciéndose poco a poco.  Secundus se acercó más y musitó unas palabras. mientras que los  ricos que vivían allí habían dado muy poco.  —Esperabais que estuviéramos asentados en la colina Aventina o Celia.  Mientras  avanzaban  siguiendo  un  muro  alto  y  liso. habían perdido sangre y habían visto morir a sus camaradas.  en  el  corazón  más antiguo.  Si  podían  permitírselo. o sumamente hortera.  Enseguida le dieron el alto desde el otro lado.  para  no  llamar  la  atención.  ~134~ . ¿no?  Fabiola se sonrojó al ver que el hombre no se había equivocado en su suposición. como el de Gemellus.  —Los soldados son el verdadero espíritu de Roma —dijo con orgullo.  Resultaba  sobrecogedor  desplazarse  por  la  ciudad  sin  las  trabas  que  causaban  el  tráfico  o  la  muchedumbre.  Aunque  ésta  no  fuera  santo  de  su  devoción.  Una  sencilla  aldaba  forjada  y  la  placa  de  metal  alrededor  de  la  mirilla  hacían  que  tuviera  el  mismo  aspecto  que  la  entrada  posterior  de  cualquier  otra  casa  de  tamaño  considerable  de  la  ciudad. Los demás  soltaron  un  gruñido  para  mostrar  su  acuerdo—.  respetaba  el  valor  y  los  sacrificios  que  los  veteranos  habían  hecho  en  su  nombre.  Les  habían  hecho  trizas  la piel.  Aquel día no.

  Fabiola sintió  un  escalofrío porque le  dio  miedo.  pero  apretaba  los  dientes  de  dolor.  Sus hombres inclinaron la cabeza al unísono.  Aunque  sólo habían  entrado  en  la  primera  estancia  del  edificio.  como  si  tuviera  miles  de  agujas  clavadas  en  el  cráneo.  pero no dijo nada.  una  señal  dada  en  un  lugar  como  aquél  podía  estar  revestida  de  autoridad  divina.  Como  las  puertas  que  daban  al  tablinum  estaban  cerradas.  El  guarda  entrecerró  los  ojos  al  ver  a  los  dos  desconocidos.  Fabiola  regresó  súbitamente  al  presente.  La  subida  de  adrenalina  producida  por  la  pelea  se  había  desvanecido  y  ahora  notaba  oleadas  de  dolor  hacia  fuera.  Ya  habrá  tiempo  para  rezar  más  tarde.  Si  estaba  de  suerte.  Al  reconocer  a  Secundus.  El  esclavo  no  se  había  quejado  ni  una  sola  vez.  El  titilar  de  las  llamas  amarillas  iluminaba  varias  estatuas  pintadas  con  colores  vivos.  y  Mitra  dispuesto. el enorme buey estaba a punto de ser sacrificado.  la  única  iluminación  del  amplio  vestíbulo  que  se  extendía  de  izquierda  a  derecha  procedía  de  las  lámparas  de  aceite  situadas  en  unos  soportes  de  pared  a  intervalos  regulares.  pero  el  puñal  de  la  mano  derecha  mostraba  claramente  sus  intenciones.  pues  llevaba  el  pelo  al  rape  y  tenía  una  cicatriz  que  iba  desde  la  oreja  derecha  hasta  el  mentón. Cuando hubo entrado el  último soldado.  ~135~ .  la  más  prominente  de  las  cuales  era  una  deidad  envuelta en una capa y agachada sobre un toro sentado. El Padre.  «No  te  descentres  —pensó—.  allí  se  palpaba  más  poder  que  en  las  cellae  del  gran  templo  de  la  colina  Capitolina.  Secundus señaló a su izquierda.  y  el  resto  los  seguía  de  cerca.  Al  igual  que  todos  los  animales  de  los  santuarios.  quizá  se  le  revelara  más  información  sobre  Romulus. El águila de plata Ben Kane Le  bastó  con  responder.  Fabiola  y  Sextus  le  pisaban  los  talones. Las sombras que proyectaba  el  gorro  frigio  ocultaban  el  rostro  del  dios.»  Hizo  una  reverencia  hacia  la  estatua  y  señaló  el  ojo abierto y destrozado de Sextus.  Seguro  que  era  otro  ex  soldado.  una  mujer  y  un  hombre  malherido.  Se  produjo  una  ligera  demora  mientras  se  corrían  los  cerrojos  y  la  puerta  oscilaba  hacia  dentro  gracias  a  las  bisagras  silenciosas  y  lubricadas.  Secundus le devolvió el gesto y entró en el atrium.  En  el  portal  apareció  un  hombre  fornido  con  una  túnica  militar  marrón  rojizo  y  un  gladius  desenvainado  en  mano. la puerta se cerró con un  clic  silencioso  e  impidió  el  paso  de  la  luz  del  sol.  A  diferencia  de  las  falsedades  pronunciadas  por  los  augures  y  las  incertidumbres  halladas  en  el  interior  de  los  templos.  —Necesita tratamiento —dijo.  —Mitra —anunció Secundus con reverencia—.  envainó  la  espada  y  se  golpeó  el  pecho  con  el  puño  derecho a modo de saludo.

  —¡Janus! —gritó.  Dada  la  incertidumbre  del  actual  clima  político.  Como  descubriría  más  tarde.  Daba  la  impresión  de  que  pocas  de  las  estancias  por  las  que  pasaban  estaban  ocupadas:  las  puertas  abiertas  solían  revelar  muros  y  suelos  desnudos.  —Ahora el domus pertenece a Mitra —se limitó a decir él.  olas  y  remolinos  romanos.  Secundus la miró con severidad:  —Somos veteranos.  Una  mesa  baja  situada  cerca  de  la  entrada  formaba  la  zona  de  recepción.  Secundus  los  condujo  por  el  pasillo  hasta  la  esquina  del  patio  central.  Ben Kane Aquello  no  tenía  nada  que  ver  con  el  tipo  de  viviendas  que  la  mayoría  de  los  ciudadanos podían costearse.  Tampoco  dejó parientes. El águila de plata —El valetudinarium está aquí abajo. no ladrones. señora.  sin  ningún  mueble.  Fabiola frunció el ceño:  —¿Pertenecía?  —El  pobre  diablo  se  cayó  del  caballo  hace  dos  años  —respondió—.  Fabiola  acompañó  a  Sextus  al  valetudinarium.  —¿Y vivís aquí?  —Gozamos de ese privilegio —respondió Secundus—. el principal agente limpiador que utilizaban los cirujanos romanos. Debe protegerse.  —Mejor  que  los  barracones  del  ejército.  Dejando  atrás  a  sus  hombres  y  la  estatua  de  Mitra.  Pertenecía  a  un legado.  Al  final  Secundus  se  paró  ante  una  estancia  que  despedía  un  fuerte  olor  a  vinagre.  —Por supuesto —musitó Fabiola—. señora.  En  una  pared  del  fondo  había  estanterías  de  madera  llenas  de  rollos  de  ~136~ .  el  hospital  militar.  —¿De quién es la casa? —preguntó Fabiola.  su  distribución  recordaba  al  interior  de  la  tienda  de  un  campamento  móvil.  —¿Y confiscasteis su propiedad?  No  era  tan  descabellado  que  eso  pasase.  Tenían  bajo  los  pies  un  mosaico  sencillo  pero  bien  hecho.  ¿eh?  —Se  rio  Secundus—. Es el terreno más sagrado  de Roma.  Así  era  como  Clodio  y  Milo  habían  manejado  sus  negocios  durante años. Uno de los nuestros. Lo siento.  quienes  actuaban  con  seguridad  solían  salir  impunes  de  actos  completamente  ilegales.  con  los  típicos  círculos  concéntricos.

  Los  hombres  de  Secundus  podrían  llegar  a  parecer  mendigos.  Causan  una  herida  irregular  y  muy  característica —le explicó—.  recipientes.  se  levantó  del  taburete  del  rincón  e  inclinó  la  cabeza  cortésmente  hacia  Fabiola.  Janus  chasqueó  la  lengua  en  señal  de  desaprobación.  inclinando  la  cabeza  para  permitir  que  lo  examinara  correctamente—. Parecía sangre reseca.  Los  tachones  de  las  caligae  resonaron  suavemente  en  el  suelo  cuando  se  acercó.  Janus condujo a Sextus hacia la misma.  Fabiola perdió aún más la compostura. señalando a la mesa con la cabeza.  Unas  gruesas  cuerdas  colgaban  de  cada  pata  y. Las navajas o espadas salen de forma más limpia. «¡Romulus!»  —En  las  legiones  vemos  de  todo.  Al  igual  que  todos  los  soldados.  pero  todos  y  cada  uno  de  ellos  se  comportaban  con  dignidad  contenida. Al fondo de  la gran sala.  la  superficie  estaba  llena  de  manchas  oscuras  y  circulares.  si  bien  podía  considerarse  limpia.  señora  —murmuró  Secundus—.  —Las  lengüetas  rasgan  la  carne  al  salir.  vestido  con  una  túnica  militar  gastada  y  adornada  con  dos  phalerae. Me la arranqué yo mismo.  aunque  ya  le  estaba  palpando la zona para ver si había más daños.  había  una  mesa  desvencijada  rodeada  de  varias  lámparas  de  aceite  en  soportes  de  hierro  de  confección  tosca. Cerca  de  éstos.  Fabiola  sintió  un  profundo  respeto.  A Fabiola se le encogió el estómago al pensar en la posibilidad de que la ataran y  la abrieran. Todos estaban vacíos. se veían unas pulcras hileras de catres bajos.  —Sí  —musitó  el  esclavo.  Hizo una mueca de dolor.  llevaba  un  cinturón  y  un  puñal  envainado.  La  guerra  es  un negocio salvaje.  Secundus vio la sorpresa en Fabiola.  Secundus se mostró preocupado:  —¿Qué sucede?  ~137~ .  —¿Qué es eso? —preguntó. El águila de plata Ben Kane piel  de  becerro.  Los  baúles abiertos del suelo estaban llenos de mantas enrolladas y vendajes.  Un  hombre  de  rostro  enjuto.  —¿Una flecha? —preguntó con voz baja e investida de autoridad.  —La mesa de operaciones —respondió el ordenanza médico de pelo castaño.  vasos  de  precipitados  e  instrumentos  de  metal.

  —Mi hermano estuvo en Carrhae —explicó. Eso está prohibido.  Ni  siquiera  la  manumisión  eliminaba  el  estigma  por  completo:  a  estas  alturas.  Es  un  esclavo.  que  consideraban  a  los  esclavos  como  poco  más  que  animales. Un gladiador victorioso.  indignada  por  lo  que  le  había dicho—.  Entonces  quizá  se  alistara en una cohorte de mercenarios. como iguales. No son tan escrupulosos. bajo pena  de muerte.  —Estaba con un galo —continuó—.  —Romulus  era  un  hombre  valiente  —espetó  Fabiola.  Era igual de astuto que ella. lo comprendería.  —No.  Si  es  como  vos.  —Me  he  precipitado  —reconoció. Fabiola señaló a Sextus. El águila de plata Ben Kane Por algún motivo.  —No  soy  lo  que  pensáis.  Secundus alzó las manos en un gesto apaciguador. pero ellos no podían oírles. conocía su pasado y sabía que había sido esclava. Igual que los demás. Fabiola miró con  preocupación a Janus y Sextus.  —¡Mira!  —exclamó—.  —¿Un esclavo en las legiones? —aulló Secundus—.  Fabiola  esperaba  de  todo  corazón  que  los  hijos que los dioses tuvieran a bien concederle no sufrieran la misma discriminación.  luchó  por  mí  a  pesar  de  estar  gravemente herido.  —¿Qué quieres decir?  ~138~ . Los dioses habían  hecho  aparecer  a  Secundus  en  su  vida  dos  veces  en  pocos  días.  A  los  esclavos  se  les  permite venerar a Mitra. Tan bueno como cualquier dichoso legionario. Con nosotros.  Reacia a cambiar de tema.  —La  miró  de  hito  en  hito—. El ordenanza había hecho  que  su  esclavo  se  tumbara  sobre  la  mesa  y  ahora  le  limpiaba  la  sangre  de  la  cara  con  un paño húmedo.  Entonces  Fabiola  fue  quien  se  avergonzó.  —Entiendo  —respondió  el  veterano  con  aire  pensativo—. Escapó del Ludus Magnus y se alistó en el ejército.  debe  de  tener  un corazón de león. y seguro que habría encontrado la manera.  Fabiola  estaba  más  que  acostumbrada  a  las  miradas  condescendientes  de  los  muchos  nobles  que  conocían  su  pasado. Fabiola se veía incapaz de ocultar la verdad.  Secundus  no  era  como  la  mayoría  de  los  ciudadanos.  sonrojándose—.  Así  pues.  como  veterano  que  era. antes de que los mataran.  Él le dedicó una mirada de sorpresa:  —¿Cómo es eso? ¿Estaba con Craso?  Por supuesto.  Sin  embargo.  pensó  Fabiola.  Romulus  no  había  sido  descubierto  y  ejecutado  por  ese  motivo.

 El águila de plata Ben Kane —Los  principios  de  nuestra  religión  son  la  verdad.  No  abuséis  demasiado  de  nuestra  hospitalidad.  Saber que  un dios.  Son  cualidades  que  puede  tener  cualquiera.  pero  la  idea  de  considerarlos  iguales  a  sus  amos  resultaba  impensable.  Era un concepto increíble y desconocido. Las únicas personas que  quizá  podrían  haber  cambiado  esta  circunstancia.  como  hermanos. ~139~ .  independientemente  de  que  sea  cónsul  o  esclavo  de  baja  alcurnia.  que  permitía  a  una  clase  elitista  de  decenas  de  miles. No está permitido.  —Hoy yo he luchado —arguyó ella acalorada.  no  eran  más  que  portavoces  del  Estado:  nunca  expresaban  ideas  tan  revolucionarias. Como es  natural. a los esclavos se les permitía venerar a los  dioses. ¿Podemos entrar?  —No —respondió—. En Roma.  además  de  a  los  ciudadanos  comunes.  —¿Y las mujeres? —preguntó—.  Fabiola levantó la mirada hacia Secundus.  el  honor  y  el  coraje. que Fabiola nunca había oído. la atraía inmensamente.  —No  es  lo  mismo.  Su  posición en la sociedad seguía siendo la misma: lo más bajo.  señora  —espetó  él—.  gobernar  sobre  ese  mismo  número  multiplicado  cientos  de  veces  que  sumaban  los esclavos.  Mitra  ve  a  todos  los  hombres  bajo  el  mismo  prisma. no.  un  dios  guerrero.  —¿Por qué no?  Secundus endureció el semblante ante tanto descaro:  —Nosotros somos soldados.  veía  más allá  del  estigma  de la esclavitud resultaba realmente asombroso.  Aquello  podía  trastornar  el  statu  quo. Las mujeres.  los  sacerdotes  bien  alimentados  y  sus  acólitos  de  los  templos  de  la  ciudad.

  el  emisario  solar  y.  Presentaba  un  brillo  céreo. invierno de 53‐52 a. Al parecer. y las prendas que antes le quedaban bien ahora le colgaban  de  aquel  cuerpo  huesudo.  El  parto  no  había  dicho  casi  nada  ~140~ .  pensó  Tarquinius. Mitra estaba simbolizado en el cielo por la  constelación  de  Perseo. C.  A  pesar  de  las  fiebres  altas  que  le  habían  corroído  el  cuerpo  y  los  fétidos  fluidos  amarillos  que  le  habían  supurado  continuamente  de  las  heridas. matando al toro primigenio.  Era  un  pequeño  milagro.  el  dios  liberaba  su  fuerza  vital  para  beneficio  de  la  humanidad.  el  león.  cerciorándose  siempre  que  podía  de  que  el  comandante  lo  viera.  Pacoras  se  había  mostrado  sensible  a  las  palabras  que  musitaba y abrumado por la devoción hacia su dios.  el  padre. Sin tener que insistir demasiado.  el  rito  sagrado  no  era  gratuito.  divagaba  sobre  algunos  de  los  ritos  secretos  que  practicaban  los  partos  en  el  Mitreo.  Tarquinius  había  descubierto  que  entre  los  niveles  de  iniciación  se  encontraban  el  cuervo. el scythicon no mataba a todos los hombres.  seguía  vivo. Pero eso no  se  debió  sólo  a  su  naturaleza  resistente:  todas  las  artes  del  arúspice  y  una  segunda  dosis del valioso mantar habían contribuido a su recuperación.  «Y  la  ayuda  de  Mitra».  El  parto  había adelgazado mucho.  Ahora  sabía  que  la estatua representaba a Mitra en la cueva en que nació.  sorprendentemente.  el  soldado.  El  arúspice  escuchaba  con  avidez  y  captaba  la  información  valiosa.  Pacorus  había  intuido  que  la  interpretación  de  las  estrellas  resultaba  de  suma  importancia.  observando  la  pequeña  estatua  del  altar  de  la  esquina.  Pero.  y  el  toro  por  la  de  Tauro.  La  enfermedad  había  avejentado  a  Pacoras  de  forma  considerable.  Como  toda  matanza.  lo  cual  explicaba  por  qué  Mitra  apartaba  la  mirada  de  la  cabeza  del  toro  mientras  le  clavaba  el  puñal  en el cuello.  Pacoras  no  había sucumbido.  Se  había  pasado  muchas  horas  arrodillado  ante  ella.  al  igual que el autoconocimiento y la mejora.  Al  realizar  la  tauroctonia. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 9  Augurios  Margiana.  que  acentuaba  las  mejillas  hundidas  y  las  canas  nuevas  que  le  veteaban  el  pelo.  en  lo  más  alto.  Aún  no  había  recuperado  su  habitual  tono  de  piel  oscuro.  Cuando  estaba  todavía  medio  delirante.

  Tarquinius  no  tenía  capacidad  de  reacción.  no  se  volvieran  las  tornas.  Los  momentos  de  lucidez  del  comandante. Tarquinius se lo quitaba de encima  hábilmente  y  con  cortesía.  Todos  los  días  acosaba  a  Tarquinius  para  que  lo  informara.  O  sobre  su  ~141~ .  El  pedazo  de  cielo  que  se  veía  desde  el  patio  de  Pacorus  raras  veces  le  proporcionaba  información:  aparte  de  las  ventiscas  ocasionales.  Pero  al  arúspice  lo  frustraba  ver  tan  poco  sobre  sus  amigos.  no  estaba  del  todo  seguro  de  asesinar  a  Pacorus  sin  más.  Vahram  era  obstinado  y  mucho  menos  susceptible  a  su  influencia  que  muchos  hombres.  suponía  que  éste  vivía  prácticamente  solo.  Aunque  el  comandante  ya  estaba  fuera  de  peligro.  Puesto  que  recelaba  de  Tarquinius  y  de  la  reacción  de  sus  guerreros.  que  ahora  abundaban.  Hasta  los  criados  estaban  demasiado  asustados  para  hablar  con  él.  Era  mejor  hacerlo  muy  tarde.  como  la  mayoría.  Tarquinius  odiaba  el  hecho  de  no  tener  ni  idea  de  cómo  les  iba  a  sus  amigos.  Veía  lo  que  se  estaba  haciendo  por  Pacorus.  sencillamente  no  había  suficiente  cielo  para  ver  nada.  Vahram  había  restringido  la  capacidad  de  Tarquinius  para  profetizar.  lo  cual  frustraba  a  Tarquinius.  Tarquinius  sabía  que  tendría  pocas  oportunidades  de  aprender  más.  Ni  siquiera  una  grave  enfermedad  lograba  hacerle revelar secretos significativos del mitraísmo.  Preparando  la  medicación y cambiando los vendajes de Pacorus.  No  obstante.  Eso  sumado  al  hecho  de  que  el  temor  ante  la  posible  pérdida  de  facultades  del  arúspice  estaba  muy  arraigado.  para  que  así  el  mando  de la Legión Olvidada le fuera cedido a él.  Sin  embargo.  Sólo  podía  haber  un  motivo  para  ello.  a  veces.  retazos  útiles  de  información.  cuando  el  comandante  dormía  y  los  criados  y  guardas  se  habían  retirado  a  sus  aposentos.  las  amenazas  de  Vahram  no  habían  hecho  sino  incrementarse.  y  por  eso  el  achaparrado  primus  pilus  estaba  resentido  contra  Tarquinius.  Vahram  ponía  en  duda  su  seguridad  con  el  fin  de  intimidar  al  normalmente  imperturbable  arúspice.  con  sus  planes.  El  hecho  de  dejar  que  los  troncos  se  convirtieran  en  ascuas  le  ofrecía.  Todos  sus  guardas  habían  sido  amenazados  con  un  horrible  castigo  si  decían  alguna  palabra. también ayudaban a evitar interrogatorios.  Y.  todavía  faltaba  mucho  para  su  completa  recuperación.  Prácticamente.  decidió  el  arúspice.  Tampoco  tenía  gallinas  ni  corderos  para  sacrificar.  Sin  darse  cuenta.  resultaba  demasiado peligroso contrariar a Vahram.  A  Tarquinius  le  encantaba  saber  qué  pasaba y en esos momentos estaba al margen de toda noticia.  Los  insultos  le  llovían  sobre  la  cabeza  y.  el  silencio  no  resultaba  tan  punzante  como  el  aislamiento. El águila de plata Ben Kane más.  La  ira  del  primus  pilus  crecía  sin  parar.  Aquella  posibilidad  atemorizaba  a  Tarquinius.  dadas  las  circunstancias.  en  vez  de  remitir.  el  único  método  que  estaba  a  su  alcance  era  el  fuego  de  la  habitación  de  Pacorus.  pero  se  limitaba  a  mofarse  de  Romulus  y  Brennus.  Vahram  quería  asegurarse  de  que.  Vahram  quería  que  Pacorus  muriera.  En  tan  precaria  situación.  se  dejaba  dominar  por  la  superstición.  Como  sabía  que  Tarquinius  apreciaba  mucho  a  los  dos  hombres.

  Aquello  no  podía  continuar.  Las  dudas  de  Tarquinius  sobre  su  propia  capacidad  volvieron  a  aflorar  con  fuerza.  Ahora  Tarquinius  estaba  desesperado  por  saber  una  cosa. Esa noche sería distinto.  Inhaló  profundamente  una  y  otra  vez.  Se  percató  de  que  era  miedo  y  Tarquinius  apretó  los  dientes.  sobre  el  futuro. Y luego otro.  tenían  los  scuta  alzados  y  llevaban  una  jabalina  preparada  en  el  puño  derecho. Pero olvidó echar el cerrojo a la puerta.  ~142~ .  Había  también otros legionarios.  Tarquinius  lo  observó  cuidadosamente  durante  largo  rato.  Así  era  la  naturaleza  aleatoria  y  desesperante  de  la  profecía:  revelar  poco  cuando  parecía  importante  y  mucho  cuando  no.  El  paisaje  que  los  rodeaba  era  incierto.  Ambos  llevaban  los  cascos  de  bronce  con  penacho  e  iban  vestidos  con  la  cota  de  malla  completa.  Se  puso  en  cuclillas  junto  al  fuego  y  suspiró  anticipándose  a  lo  que  estaba  por  venir.  En  cuanto  el  comandante  parto  cerró  los  párpados  dormido.  con pocos nudos: del tipo que a él le gustaba. Tenía ese presentimiento.  No  podía  desperdiciar  ninguna  posibilidad  de  adivinar.  Su  acción  hizo  que  se  desprendiera  un  torrente  de  chispas.  Al final vio una imagen de Romulus.  Había llegado el momento.  Rodeado  por  las  siluetas  carbonizadas  de  los  demás.  Quedaba  claro  que  no  estaban  ni  mucho  menos  cerca  de  la  seguridad  que  podía  ofrecerles  el  fuerte.  Todavía  ardía  un  tronco  grande. El arúspice estrechó las pupilas al observar  el dibujo y se tomó el pulso para saber cuánto tardaba cada una en desaparecer.  A Tarquinius se le quedó el aire encerrado en el pecho.  La  madera  humeante  estaba  seca  y  bien  curada.  había  adoptado  la  costumbre  de  irse  rápidamente  a  la  chimenea  de  ladrillos  de  la  estancia.  Tarquinius  se  alejó  de  puntillas  de  la  cama.  Tras  administrar  a  Pacorus  la  última  medicina  del  día.  Quizá  fuera  aquella  ansia  lo  que  hizo  que  una  noche  le  fallara  su  continua  atención  al  detalle.  Tarquinius frunció el ceño.  lo  que  fuera.  Se  elevaron  por  la  chimenea  en  corrientes  perezosas.  Un rápido destello rojo contrastó con el paisaje blanco.  El  joven  soldado  parecía  preocupado  e  inseguro.  Las  más  pequeñas  se  apagaron  rápidamente.  pero  las  mayores  continuaron  brillando  mientras  el  aire  caliente las transportaba hacia las alturas.  todo  rasgo  distintivo  quedaba  cubierto  por  la  nieve. El águila de plata Ben Kane propio  futuro.  solas  y  en  grupo.  A  veces  no  le  descubría  nada  de  nada.  Se  tranquilizó  un  poco.  resplandecía  con  un  intenso  color  naranja  rojizo.  Una  sensación  bien  conocida  se  apoderó  de  él. por lo menos una o dos centurias.  y  cogió  un  atizador  con  el  que  dio  golpecitos  en  el  tronco.  Brennus  estaba  a  su  lado  y  no  poseía  su  habitual  expresión  jovial.

  Concentrado  en  intentar  comprender  lo  que  se  le  mostraba.  Tarquinius  se  puso  en  pie  y  se  giró  para  situarse  frente  al  primus  pilus.  centró  toda  su atención en lo que estaba viendo.  —¡Pacorus se  despertará!  —dijo  en  voz  alta.  ~143~ .  por  lo  que  no  logró  reconocerlo. El águila de plata Ben Kane Las  formas  desaparecieron  antes  de  identificarlas.  Un guerrero parto iba sentado a horcajadas en un caballo.  El  arúspice  estaba  intrigado  por  el  jinete  y  la  apariencia  fantasmagórica  de  las  huestes.  Hacía  ya  tiempo  que  Tarquinius  había  aprendido  a  dejar  pasar  las  escenas  perturbadoras  y  confusas. se consumirían rápido.  Al  caer  las  dos  partes. por la repugnancia.  «La  autocomplacencia  mata». ¿Eres Vahram?  —¿Qué acto de brujería estás tramando?  Tarquinius  se  quedó  inmóvil  al  oír  la  voz  del  primus  pilus. presa del pánico por el  ataque  de  un  elefante  enfurecido.  ahí  estaba  él  cometiendo  ese  error.  Y dio una sacudida hacia atrás.  pensó  sombríamente. Has pronunciado mi nombre.  Tarquinius  empujó  con  el  atizador  lo  que  quedaba  de  los  troncos  para  colocarlos  en  la  ceniza  del  fondo  de  la  chimenea.  Moviendo  los  labios  en  silencio.  De  aquello  saldría  algo  útil. Y cuerdas.  Muchas  veces  no  podían  interpretarse.  Detrás  de  él  se  libraba  una  batalla  entre  legionarios  romanos  y  un  enemigo de tez oscura con todo tipo de armas extrañas.  Se  relajó.  Se  inclinó  más  hacia  el  fuego  y  se  concentró  con  todas  sus  fuerzas. Esa  noche Vahram iba en serio. No hubo más chispas.  por  lo  que  no  tenía  demasiado  sentido  preocuparse.  —Estaba vigilando el fuego —repuso.  —¡Mentiroso! —susurró Vahram—.  Faltos de aire.  —¿Vahram? —musitó—.  Sin  mirar  atrás.  Entonces  cayó  en  la  cuenta  de  que  no  había  echado  el  cerrojo  a  la  puerta.  que  iba  acompañado de un trío de guerreros musculosos armados con lanzas.  Aquel  hombre  tenía  el  rostro  vuelto.  sin  embargo.  complacido  por  el  movimiento  de  la  chimenea.  La habitación de un barracón inundada de sangre.  ¿Estandartes  de  batalla?  ¿Jinetes?  ¿O  eran  sólo  fruto  de  su  imaginación?  El  arúspice  se  quedó  con  una  sensación  de  malestar. El centro del fuego llameó con más fuerza al apoderarse del  nuevo combustible y despidió una nueva oleada de chispas.  ¿Qué significaba aquello?  La  imagen  desapareció  cuando  el  tronco  se  partió  en  dos.  no  oyó  que  se  abría la puerta detrás de él.  maldiciendo  el  hecho  de  no  haberse  guardado sus pensamientos.  se oyó un suave crepitar.  Era  algo  que  había  enseñado  a  Romulus  y.

 ¿Quién sabía de qué era capaz?—. le colocaron una mordaza de cuero en la boca y  se la sujetaron en la nuca.  pero  respiró  hondo  para  dominar  el  dolor  y  se  dejó  llevar. pero su rostro no transmitía ningún sentido del  humor—. Y mi comentario le  ha dado más argumentos. —Vahram sonrió.  Pacorus  y  Tarquinius  se  habían  cuidado  mucho  de  no  contarle a nadie la falta de resultados de su aruspicia.  Lo  que  estaba  por venir sería peor. ¿Qué has visto?  —Ya  os  lo  he  dicho  —respondió  Tarquinius  seriamente.  Hasta  los  guardas  de  Pacorus  habían  desaparecido  de  sus  puestos.  Aquello  no  era  más  que  el  principio.  Al  final  la  ira  pesó  más  que  el  miedo.  Los  dioses  estaban  de  ~144~ .  —No  te  hagas  el  listo  conmigo. El águila de plata Ben Kane —Déjalo estar.  Abrió  los  ojos.  pensó  Tarquinius  con  amargura. A ojos del primus pilus. pero Vahram le impidió el paso.  Todos  los  del  campamento  sabían  que  el  arúspice  no  era  un  charlatán.  por  lo  que  quedó  de  espaldas  a  ellos. «¡Despierta!»  Pacorus  volvió  a  cerrar  los  párpados  y  se  dio  la  vuelta.  le  rasgaban  la  carne.  con  los  párpados pesados por el somnífero que Tarquinius le había administrado. señor?  El comandante no movió un solo músculo. aquello  era sencilla y llanamente obstrucción.  Tarquinius intentó acercarse a la cama.  Vahram  adoptó  una  actitud  gélida.  el  arúspice  se  dejó  arrastrar  al  exterior.  alzando  la  voz  todavía  más—. No queremos molestarlo innecesariamente.  No  del  todo  seguro  de  su  autoridad.  Sus  hombres  hicieron lo mismo.»  —Ha  sido  un  día  muy  largo  —dijo.  Sintiendo  un  profundo  cansancio.  con  ganas  de  que  el  primus pilus lo creyera.  Chasqueó  los  dedos  hacia los guerreros—. ¿Era aquél el motivo por el que aquella noche era distinta?.  No  había  tenido  ni  idea  de  que  aquello  pasaría.  Las  gruesas  cuerdas  le  raspaban  la  piel.  el  robusto parto estaba rojo de ira—.  El  primus  pilus  contrajo  la  cara  de  placer  y  alzó  un  pulgar  hacia  la  puerta.  El arúspice elevó una plegaria a Mitra.  Enseguida le ataron las muñecas.  —Muy  bien  —dijo.  «Se está saliendo con la suya —pensó el arúspice alarmado—.  ¿Verdad  que  sí. Nada.  ¡arrogante  hijo  de  puta!  —Para  entonces.  Fue  entonces  cuando  Pacorus  se  revolvió  bajo  las  mantas. ¡Atadlo!  Tarquinius se estremeció.  Vahram  se  quedó  quieto.

 Sobre mi futuro.  Vahram  ni  siquiera  hizo  preguntas. El águila de plata Ben Kane mal  talante.  ~145~ .  que  liberó  nuevos  torrentes  de  sufrimiento.  Tras  recibir  cien  latigazos.  en  el  patio.  Pero  no  podía  evitar  los  temblores involuntarios que lo torturaban y que hacían reír a Vahram. adivino? —se mofaba.  se  habría  mordido  el  labio  inferior.  La  paliza  que  siguió  duró  bastante.  El  objetivo  de  todo  aquello  era  vengarse.  Vahram también lo sabía.  —¿Qué queréis saber? —susurró.  El  arúspice  estaba  tan  aturdido  por  el  dolor  que.  además  de  obtener  información. Una avalancha de agonía le invadía el cuerpo.  Pero  también  tenía  un  efecto  demoledor.  Vahram curvó los labios hacia arriba en señal de triunfo.  —Todo —repuso—.  Era  obvio  que  Vahram  estaba  desesperado por obtener información y no pararía hasta conseguirla.  Tarquinius  perdió  la  cuenta.  ningún  hombre  duraría  más  de  unas  pocas  horas  en  el  exterior.  tenía  la  túnica  y  la  carne  hechas  jirones  por  culpa  de  la  franja  larga  y  fina  de  cuero  con  el  extremo  de  hierro  lastrado.  Esperó  pacientemente  mientras  sus  hombres  ligaban  las  muñecas  de  Tarquinius  a  una  anilla  de  hierro  situada  en  lo  alto  de  un  pilar.  El  arúspice  sentía  un  hormigueo  y  escozor  en  las  extremidades  a  medida  que  iba  recuperando  la  sensibilidad.  Los  tres  guerreros  cambiaron  de  posición  cuando  el  brazo  derecho se les cansó de restallar el látigo.  posiblemente. Si la mordaza no  se  lo  hubiera  evitado.  y  en  cierto  modo  le  calmaba  las  heridas.  Unos  buenos  regueros  de  sangre  le  recorrían  la  espalda.  Las  atenciones  que  le  estaban  prodigando  ponían  de  manifiesto  que  su  sufrimiento  no  había  terminado.  lo  arrojaron  junto  al  fuego.  Tarquinius  notó  vagamente  que  lo  bajaban  y  lo  conducían  al  interior.  El  viento  gélido  que  soplaba  en  el  patio  era  lo  único  que  ofrecía  cierto  alivio  a  Tarquinius.  —¿Dónde está ahora tu poder.  Mientras  uno  de  los  guardas  alimentaba  las  llamas.  Esa  noche  no  habría  ninguna  adivinación  fácil:  sólo  dolor  y.  los  otros  le  frotaban  los  pies  y  los  brazos  con  mantas  hasta  que  volvió  a  sentirlos.  Sin  contemplaciones.  Al  comienzo.  sabía  que  el  frío  y  las  heridas  lo  matarían.  y  se  desanimó.  Entonces  hizo  un  gesto  sencillo  con  la  mano.  si  el  calvario  duraba  mucho  más.  Se  desmayaba  y  recobraba  la  conciencia  por  turnos.  —¿Ahora estás preparado para hablar?  Tarquinius  abrió  los  ojos  y  se  encontró  al  primus  pilus  a  su  lado.  Vahram  le  quitó  la mordaza para que pudiera hablar. muerte.  Sin  las  prendas  gruesas  que  llevaban  sus  torturadores.  hasta  llegarle  a  las  piernas  y  coagulársele  alrededor de los pies.

  Tras  el  achaparrado  parto..  Bajo  la  luz  blanca.  tenía  la  boca  totalmente  seca.  buscando  el  mejor  lugar  para  ascender.  el  jinete  que  Tarquinius  había  visto  antes  reapareció.  El  arúspice  tragó  saliva.  No  había  duda  de  que  se  trataba  de  Vahram.  Le  faltaba  la  mano  derecha  y  se  le  veía  aterrorizado.  El  primus pilus. Si no. el primus pilus se envalentonó. Supongo que  no será ese lisiado que yace en la cama.  ~146~ .  La  situación  era  forzada  y  ahora  el  ambicioso  primus  pilus  quería  una  señal  para  poder  hacerse  con  el  mando  de  la  Legión  Olvidada.  El arúspice notó que se le rompía la nariz.  las  llamas  iban  en  todas  direcciones.  Dadas  las  cada  vez  mayores  posibilidades  de  que  Pacorus  sobreviviera.  Con  nuevos  troncos  que  consumir.  Vahram dejó claro con su expresión que no se lo creía.  —No  está  claro  —murmuró  con  los  dientes  ensangrentados—. situada a escasos pasos de distancia.  Ninguno  de  los  dos  habló durante unos instantes.  las  esperanzas  de  Vahram  estaban  empezando  a  desvanecerse.  Se hizo un largo silencio.  Pacorus seguía durmiendo en su cama. El águila de plata —¿Vuestro futuro? —masculló Tarquinius—..  Vahram  tenía un genio feroz.  —¡Sacadlo otra vez al exterior!  Los  guerreros  se  aprestaron  a  obedecer.  Levantaron  a  Tarquinius  en  peso  y  lo  arrastraron hacia la puerta.  Negó con la cabeza.  Últimamente.  el  fuego  se  estaba  reavivando. La boca se le llenó de sangre y escupió  un coágulo enorme en la alfombra.  —¿Y bien?  Entumecido por el dolor. Tarquinius era incapaz de pensar una buena respuesta.  Con  un  enorme  esfuerzo.  Vahram  estaba  ansioso  y  seguía  la  mirada  del  arúspice.. No  podía revelar aquello sin perder  su propia  vida.  el  arúspice  no  denotó  emoción alguna.  —¡Un  momento!  —Oyeron  el  sonido  característico  de  un  puñal  al  ser  desenvainado. le propinó un fuerte puñetazo en la cara.  no  soy capaz de ver nada.  Pacorus  moriría.  En  aquel  instante  lo  vio  todo  claro.  Ben Kane —¿Quién debería dirigir ahora la Legión Olvidada? —murmuró—. ¿Y el de Pacorus?  Asintiendo.  Si  Tarquinius  se  la  daba..  Esta  vez  le  vio  claramente  la  cara. rugiendo de rabia.

 Volvieron a atar a Tarquinius en la anilla de hierro.  Por suerte. se echó a reír.  Le  presionaron  el  extremo  candente  contra  la  carne  una  y  otra  vez.  Desesperado  por  acabar  con  su  propio  sufrimiento.  Una subida de adrenalina le recorrió todo el cuerpo.  El  arúspice  abrió  los  ojos.  Revelar  cualquiera  de  esas  dos  cosas  a  Vahram  era  una  locura  y  no  se  le  ocurría  nada  más.  La  debilidad  se  apoderó  de  Tarquinius  y  se  quedó  colgado.  Apartó  la  mano  e  hizo  salir  a  sus  guardas  y  la  carga  que  llevaban por la puerta.  ~147~ .  Satisfechos con esperar a que su amo regresara.  Se  acercaron  unos  pasos  pausados. charlando despreocupadamente. El águila de plata Ben Kane Uno  de  los  guardas.  Las  náuseas  embargaron  a  Tarquinius.  Ya  se  oían  fuertes  truenos  y  en  el  aire  se  palpaba la expectación.  Vahram  se  inclinaba constantemente y susurraba al oído del arúspice:  —Cuéntamelo y pararé.  Un  gemido  escapó  de su boca. El dolor de los latigazos y las  quemaduras amenazaban con superarlo.  En  lo  más  profundo  de  las  mismas.  pese  a  su  enorme  agudeza  en  circunstancias  normales.  Tarquinius  se  veía  incapaz. La cuerda que le unía las muñecas se tensó  brutalmente.  y  esa  noche  el  fuego  le  había  mostrado  que  la  vida  del  primus  pilus  podía  correr  peligro.  La  crueldad  del  primus  pilus  no  conocía  límites.  Notaba  cómo  iba  quedándose  sin fuerzas a cada latido. pero para entonces ya ni siquiera la sentía.  Pacorus  se  movió  y  Vahram  se  dio  cuenta  de  que  había  ido  demasiado  lejos  dentro  de  la  habitación.  El  cielo  nocturno  que  había  visto  antes  había  cambiado:  ya  no  quedaba  ni  rastro  de  la  luna  ni  de  las  estrellas. la temperatura gélida enfrió el puñal rápidamente.  Se  estaban  formando  unos  enormes  bancos  de  nubes  amenazadoras.  el  arúspice  ya  no  aguantó  más.  Antes  había  visto  que  el  papel  de  Pacorus  en  el  futuro  de  él  y  sus  amigos  era  esencial.  pues  era  incapaz  de  mantenerse erguido durante más tiempo.  augurios  de  la  tormenta  que  se  avecinaba.  Aparte  de  dos  detalles.  Pero el primus pilus entró otra vez y fue directo al fuego.  Así  pues.  sin  enfocar  la  mirada.  se  le  había  quedado  la  mente  en  blanco. los guardas ganduleaban por allí  cerca.  Cuando  la  hoja  caliente  tocó  el  corte  más  profundo  que  tenía  en  la  espalda.  Una ráfaga de viento frío lo golpeó en la cara y le hizo alzar la vista.  estallaban  destellos  de  luz  clara.  que  vio  lo  que  Vahram  hacía  mirando  por  encima  del  hombro.  continuarían  torturándolo.

  El olor a carne quemada llenó el ambiente.  Tarquinius.  Todas  sus  predicciones  habían  sido  equivocadas. Antes de morir. la punta curvada descendía hacia su cuello descubierto. El águila de plata Ben Kane Presenciar  rayos  y  truenos  era  una  de  las  mejores  maneras  de  ver  el  futuro. ajenos a lo  que sucedía.  gritó.  —¿Dispuesto a hablar? —preguntó con voz queda.  Abrió  los  ojos  como  platos  por  la  conmoción  cuando  se  le  presentaron  una  serie  de imágenes.  La voz del primus pilus le llegó desde la lejanía.  un  rayo  cegador  salió  disparado  de un banco de nubes que tenían justo encima.  ~148~ .  Vahram  separó  los  labios  enfurecido  y  presionó  la  hoja  contra  la  mejilla  izquierda de Tarquinius. Estaba cubierta de scythicon.  Había  terminado. Sus compañeros.  Un cadáver colgado de una cruz. La otra figura que luchaba era Romulus.  Agotado. sumido en un profundo trance.  que  ahora  destellaba  desde  las  nubes  cada  cierto tiempo. ¿Pacorus debería morir?  El  rostro  cié  Romulus  se  contraía  por  el  esfuerzo.  Romulus  no  regresaría a Roma.  La  luz  brotó  de  la  habitación  cuando  Vahram  apareció  con  el  cuchillo  caliente  bien  agarrado  en  la  mano  derecha.  Los jinetes escitas aniquilando a una fuerza romana mucho menos numerosa.  sabiendo  que  Tarquinius no podría soportar mucho más.  Un  par  de  hombres  rodando  y  peleando  junto  al  tenue  resplandor  de  un  fuego.  Con  sus  últimas  reservas  de  energía.  Uno tenía en la mano una flecha con el extremo curvado.  La flecha que amenazaba a Romulus era escita.  Tal  vez  viera  algo  que  apaciguara al vengativo primus pilus. tenía que saber.  Cinco  legionarios  con  las  espadas  en  alto  formando  un  círculo  alrededor  de  Romulus y Brennus.  Se  le  acercó  pavoneándose. Tarquinius se desplomó en el suelo.  se  elevó  hacia  el  relámpago.  —Te daré otra oportunidad —dijo—. Y salvara su propio pellejo.  Más  rápido de lo  que  un ojo es capaz  de  captar. dormían al lado.  Los  pulmones  de  Tarquinius  se  llenaron  de  aire.  pero  el  otro  hombre  era  más  fuerte.  Los  antiguos  libros  etruscos  que  había  estudiado  tantos  años  atrás  dedicaban  muchos  volúmenes  precisamente  a  ese  tipo  de  fenómeno  natural. no respondió. Poco a poco.

  Curiosamente. El águila de plata Ben Kane Vahram  ya  había  tenido  suficiente.  Tarquinius  sonrió.  Su  viaje  acabaría allí. en Margiana.  El  primus  pilus  arqueó  una  ceja  con  expresión  inquisitiva.  Olenus  también  se  había  equivocado.  Tarquinius  le  respondió escupiéndole en la cara. retirando la hoja.  Levantó  el  puñal  hacia  el  cuello  del  arúspice  y se le acercó hasta que tuvieron la cara separada por apenas un dedo.  —¡Entonces muere! —gruñó Vahram. ~149~ .

 Optatus le tapaba la boca con la  otra  mano.  Se  haría  mucho  daño. C. de repente el deseo de sobrevivir le resultó acuciante.  Si  se  estiraba. más débil.  Ni  siquiera  podía  retirársela  con  la  derecha.  quizá  pudiera  derribar  uno  de  los  troncos  que  ardía  en  la  hoguera  y  así  el  ruido  despertaría  a  Brennus. Para evitar que gritara.  su  vida  llegaría  a  su  fin.  —¡Escoria!  —susurró  Optatus  apretando  los  dientes—.  Romulus  giró  la  cabeza  de  lado  a  lado.  Y  la  mayor  fuerza  de  su  enemigo  significaba  que  el  extremo  curvado  de  la  flecha  se  le  acercaba  al  cuello  con  una inevitabilidad lenta y horrorosa.  No  tenía  la  espada  al  alcance de la mano.  chico  —se  burló  el  veterano.  Enfrentado  a  una  muerte  segura.  moviendo  las  caderas y esquivando el golpe. tampoco el fuego.  El fornido  veterano empleaba la  mano  derecha  para  empujar  hacia  la  yugular  de  Romulus.  lo  cual  significaba  que  el  joven  soldado  tenía  que  intentar  impedírselo  con  el brazo izquierdo.  Caminar  con  quemaduras  en  el  pie  no  sería  peor  que  la  muerte. Romulus se esforzaba por no dejarse vencer por  el  pánico.  Optatus sonrió con malicia y se inclinó sobre la flecha.  —Tendrás  que  mejorar  ese  estilo.  ¿Cómo  te  atreves  a  alistarte en el ejército?  Romulus  era  incapaz  de  apartar  la  vista  de  la  punta  de  la  flecha.  La  desesperación  inundó  todos  los  rincones  del  cuerpo  de  Romulus. invierno de 53‐52 a.  Dobló  la  pierna  derecha  con  una  sacudida  e  intentó  darle  un  rodillazo  a  Optatus  en la entrepierna.  pensó  Romulus  ~150~ .  Pero  al  menos  así  será dolorosa.  —La  muerte  es  demasiado  buena  para  ti  —susurró  Optatus—.  Bastaba  con  rasguñarle la piel para hacer que muriera gritando de agonía. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 10  Derrota  Margiana.  pero  no  se  le  ocurría  nada  más.  Si  caía  presa  de  él.  Desesperado.

  pero  Brennus  tenía  razón.  pasó  de  una  expresión  de  sorpresa  a  otra  de  relajación  y  se  desplomó  encima  de  Romulus.  sus  compinches  se  incorporaron  de  un  salto. Dos contra tres.  horrorizado  ante  el  comedimiento de Brennus—.  pensó  Romulus  con amargura. y Romulus volvió a sentirse aterrorizado.  Pero  necesitamos  a  todos  los  hombres  que  hay  aquí  para  tener  alguna  posibilidad  de  escapar. convertido en un fardo.  La  idea  de  permanecer  con  vida  por  lo  menos  hasta  el  amanecer  le  parecía  suficiente.  —¡No está muerto! —dijo Brennus con frialdad. Incluso a él. pero él era el único preparado para luchar. limpiando la sangre  de la  empuñadura de la espada larga.  ~151~ .  —¿Sólo  lo  has  dejado  inconsciente?—musitó  Romulus.  el  pequeño  legionario  dio  un  respingo  cuando  soltaron  el  cuerpo  de Optatus junto al fuego.  Al  notarlo.  Consiguió  mantener  la  punta  de  la  flecha  a  escasos  dedos  del  cuello y se retorció para intentar alcanzar el fuego con la sandalia izquierda.  el  gran  veterano  hizo  una  mueca  del  esfuerzo  e  intentó  por  todos  los  medios  clavarle  el  extremo  metálico  letal  a  Romulus. al lugar que compartía con Novius y los demás.  Con  expresión  aturdida  por  el  sueño.  Romulus y Brennus utilizaron las espadas para cubrirse mutuamente.  como  un  peso  muerto.  Los  veteranos  quizá  no  lo  supieran. De nada  sirvió.  El  extremo  de  la  flecha  se  clavó  en  la  tierra  a  menos  de  diez  centímetros  de  distancia  de  la  oreja  izquierda  del  joven soldado.  Comprobaron  que  Darius  y  los  oficiales  seguían  dormidos  y  arrastraron  a  Optatus.  En  cuestión  de  segundos.  ¡Qué  cerca  había  tenido  la  muerte!  Optatus  fue  retirado  con  gran  esfuerzo  y  Brennus  apareció  sonriendo  de  oreja  a  oreja agachado encima de él.  Novius  observó  a  la  pareja  con  desconfianza:  ahora  eran  ellos  quienes  jugaban  con ventaja.  Sorprendido.  Romulus  observó  el  asta  con  ojos  desorbitados.  —Lo  sé  —repuso  el  galo  encogiéndose  de  hombros  con  actitud  de  disculpa—. —Dio una patada a Optatus—.  —Parece que  necesitabas un  poco  de ayuda —susurró. ¡Es una flecha escita! Ese cabrón intentaba matarme. El águila de plata Ben Kane sombríamente.  Entonces  le  cambió  la  cara.  —¡Despertad! —susurró a Ammias y Primitivus.

  las  dos  centurias  aguardaban  las  órdenes  de  Darius.  lanzando  la  flecha  escita—.  no  se  oía  sonido  alguno  procedente  del  campamento  enemigo. Guardar silencio sobre  el posible ataque escita era la única ventaja con la que contaban.  —Independientemente  del  motivo  que  tuvierais.  La  luna ya se había ocultado. Ser agradables no os da derecho a clemencia.  la  misión  resultó  todo  un  éxito. pero el cielo nítido estaba tachonado de estrellas.  ~152~ . El águila de plata Ben Kane Novius  mostró  primero  sorpresa  y  luego  conmoción.  Darius estaba de mejor humor cuando se dirigió a los soldados.  Estarán muertos antes de que regresemos al fuerte.  —¡Imbéciles!  —dijo  el  pequeño  legionario  con  una  sonrisa  de  satisfacción—.  muchos  los  imitaron.  Aunque  los  pila  romanos  solían  doblarse  al  impactar. Los dos se mostraron muy aliviados.  Teniendo  en  cuenta  que  los  centinelas  escitas  o  estaban  dormidos  o  no  advirtieron  a  los  sigilosos  soldados.  Se  arrodilló  y  puso  una  mano  en  el  cuello  de  Optatus.  era  inevitable  que  algunos  no  alcanzaran  su  objetivo.  —Más  vale  que  descansemos  el  máximo  posible  —le  dijo  a  Brennus. Ha venido a verme con esto. pero no respondió.  Darius  hacía  mantener  alerta  a  sus  hombres.  Técnicas como aquélla otorgaban ventaja a los hombres durante la contienda.  Novius adoptó una expresión calculadora.  —¡Putos esclavos! —dijo Primitivus con desdén.  Un  grupo  fue  enviado  a  recoger  el  máximo  de  jabalinas  posibles.  Brennus  emitió  un  gruñido  desde  lo  más  hondo  de  su  ser  y  deseó  no  haberse  reprimido.  Brennus  y  Romulus  se  tomaron  el  tiempo  necesario  para  estirar  y  frotarse  los  músculos  fríos  a  conciencia.  Romulus y Brennus no respondieron.  Agradecidas  de  que  la  larga  noche  llegara  a  su  fin.  En  los  momentos  de  oscuridad. acompañado del galo.  no  os  salvará  el  pellejo  —dijo  Novius con desprecio—.  Se  giró  y  se  marchó en silencio.  Ammias  se  estremeció  y  Romulus  vio  que  estaban  al  corriente  de  sus  intenciones.  Treinta  legionarios enseguida se hicieron con otro pilum.  Le  encontró  el  pulso  y  asintió  hacia  Ammias  y  Primitivus. En aquel  ambiente  gélido.  Al  verlos.  —Aunque  el  cabrón  debería  estarlo  —añadió  Romulus.  Romulus sintió que le bullía la sangre.  —¿Y por qué no lo has matado? —preguntó.

 Una vez en marcha.  Más  allá  de  los  cadáveres  desperdigados.  avanzaremos  a  paso  ligero  hasta  que  yo dé el alto.  Aquél  se  acercaba  más  al  líder  al  que  estaba  acostumbrado. ¡Formad filas en el exterior!  Haciendo  el  menor  ruido  posible.  El  que  caiga  se  quedará atrás.  —Bien.  Romulus  sonrió.  —Cuando  hayamos  atravesado  sus  líneas.  Cuando  los  hombres  sonrieron  con  ferocidad.  Utilizaremos  una  formación  en  cuña  para  aplastarlos  y  dirigirnos  hacia  el  oeste.  esto  debería  ser  fácil  —susurró—. Por eso morirían.  Detrás  había  unos  caballos  maneados  que  se  movían  suavemente  alternando  las  patas.  —No  esperaremos  a  nadie  —declaró  Darius  con  vehemencia—.  Darius era un hombre corpulento.  —Yo también puedo correr cuando las circunstancias lo exigen —respondió.  Ni  siquiera  Novius  protestó  cuando  la  pareja  pidió  ese  honor.  no  se  dio  cuenta  de  que  era  para  mostrar  a  los  demás  soldados  que  los  dos  amigos  no  eran  unos  cobardes.  Al  lado  de  los  esbeltos  legionarios.  se  colocaron  en  forma  de  V.  —Señaló  los  barracones—.  era  posible  discernir  las  siluetas  de  hombres  dormidos  alrededor  de  unas  fogatas  pequeñas  que  había  cerca.  Su  comentario  provocó  risas  ahogadas.  la  vista  se  les  había  acostumbrado  a  la  luz  tenue.  el  guarda a su lado—.  con  Romulus  y  Brennus  en  el  vértice.  ~153~ . Patalearon en el suelo ante la perspectiva.  El  grueso  pelaje  de  los  animales despedía vapor.  Había  muchas  posibilidades  de  que  te  mataran.  Pero  el  extremo  también  era  el  lugar  más  peligroso  que  se  podía  ocupar.  Recordad  a  los  compañeros  que  murieron  aquí. El águila de plata Ben Kane —Dejad  los  yugos  atrás.  Matad  a  todos los escitas que podáis. Seguían sin tener noticias de los escitas.  La  cuña  era  una  formación  de  ataque  útil  y.  El centurión jefe tuvo la elegancia de sonreír.  las  dentaduras  destellaron  en  la  oscuridad.  —Entonces  no  tardaremos  mucho.  Sin  alboroto. pero no os detengáis.  aquellos guerreros no imaginaban un ataque en la oscuridad.  con  hombres  como  aquéllos en la parte delantera. Incluyéndome a mí. ¿Está claro?  Todos asintieron.  —Darius  se  colocó  en  medio  de  los  hombres  dando  grandes  zancadas.  era  sumamente  difícil  que  un  enemigo  la  detuviera.  De  la  misma  manera  que  Darius  se  negaba  a  creer  en  su  visión.  Romulus  se  sintió  satisfecho.  Sin  ellos.  los  legionarios  salieron  de  la  pequeña  fortaleza.  Para  entonces. tenían más posibilidades de éxito.  señor  —intervino  Gordianus  desde  la  seguridad de las filas.

  preparados  para  clavarlas.  Con  los  escudos en alto para protegerse el cuerpo.  Se  agachó  y  se  lo  clavó  en  el  costado  a  una  forma  dormida.  Resultaba emocionante.  Ya  no  hacía  falta  guardar  silencio. que había estado charlando discretamente entre sí. El águila de plata —¡Pila listos! —susurró el centurión jefe desde el centro.  envueltos  en  gruesas  capas  y  mantas. Unos ojos oscuros  se abrieron como platos.  apuñaló  en  el  pecho  al  compañero  del  hombre.  Los  escitas  seguían  medio  dormidos  y  eran  incapaces  de  responder  adecuadamente.  a  su  paso. El trío.  y  las  narinas  y  las  gargantas  se  les  helaban  a  cada  inhalación.  Nadie  pronunciaba  ni  una  palabra.  Romulus  olvidó  momentáneamente  la  amenaza  de  Novius  y  sus  compinches  y  enseñó los dientes.  los  soldados  iban  a  paso  de  trote.  El  ambiente  se  llenó  de  gritos  de  terror. sujetaban las jabalinas un poco sueltas con  la  mano  derecha.  Si  atravesaban  las  líneas  enemigas.  Sencillamente  no  tenían  ninguna  posibilidad.  El  fracaso  significaría  la  muerte. los asombrados guerreros se  incorporaron de un salto y agarraron las armas.  La  carga  era  de  suma  importancia.  pensó  Romulus  mientras  atacaban.  Todos  los  hombres  sabían  su  cometido  y  lo  habían  ensayado  miles  de  veces  en  el  campo  de  instrucción.  bastaba  con  dejarlos  heridos.  Obedecieron en silencio.  Brennus  echó  la  cabeza  hacia  atrás  y  dejó  escapar  un  grito  de  batalla  aterrador.  en  respuesta.  pero  enseguida  cogieron  velocidad. se toparían con el enemigo.  Debía  de  parecer  que  unos  demonios  habían  descendido  a  su  campamento.  El  elemento  sorpresa  y  la  velocidad  resultaban  vitales.  cuando  se  despertaron al oír el sonido de los hombres que morían.  Preparándose.  Las  tachuelas  de  las  ~154~ .  Ráfagas  de  aire  helado  les  azotaban  la  cara.  les  esperaba  la  libertad.  Brennus  le  seguía  el  ritmo  codo  con  codo  y.  Aterrador.  Rápidamente  los  cortaron  y  acabaron  convertidos  en  susurros  borboteantes.  En  aquellos  momentos. donde se toparon con tres centinelas aterrorizados. se  encontró  de  repente  con  una  masa  blindada  de  legionarios  que  corrían  con  jabalinas  ensangrentadas en la mano.  Romulus  echó  hacia  atrás  el  pilum.  La  mayoría  dormían  plácidamente.  Despacharon  a  dos  guerreros  más  de  un  modo  similar  y  pasaron  al  otro  lado  de  la  primera fogata.  los  legionarios  emitieron  un  ensordecedor rugido de desafío.  —¡Adelante!  Ben Kane Las  caligae  crujieron  lentamente  en  el  terreno  helado.  Se  apartó  de  un  salto  sin  comprobar  si  el  escita  estaba  muerto.  A sólo cincuenta pasos.  Pero  el  ruido  despertó  a  los  demás  escitas. Todo era confusión y desorden.  Al  cabo  de  unos  instantes.

  Grupos  de  guerreros  yacían  en  mantas  empapadas  de  sangre.  —¡Lanzad  las  jabalinas!  —exclamó.  Al ver que los caballos escitas reaccionaban inquietos ante los gritos y chillidos. Era imposible fallar: todos  los  proyectiles  encontraron  un  objetivo.  Arrancaron de cuajo las estacas que sujetaban las cuerdas con las que estaban atados.  Los  legionarios  empleaban  los  bordes  de  hierro  de  los  scuta  para  hacer  pedazos  las  cabezas  de  los  enemigos.  Resultaba  de  lo  más  satisfactorio  vengar la muerte de los desventurados del fuerte.  Era  sólo  el  comienzo.  A  su  paso  había  dejado  una  carnicería  total.  Romulus gritó de contento.  y  ver  qué  les  deparaba aquello.  Aminoraron  el  paso  y  echaron  los  pila  hacia  atrás  antes  de  arrojarlos  hacia  las  monturas que pululaban por allí. los pila se les clavaban en la piel blanda y desprotegida. incapaces de responder.  ¡Les  entrará  el  pánico!  Los  hombres  que  estaban  a  su  izquierda  no  necesitaron  que  les  insistieran. y luego eran extraídos  para  usarlos  de  nuevo.  La  cuña  enseguida  se  había  internado  en  el  campamento  enemigo.  Darius  tampoco  tenía  intenciones  de  entretenerse. un buen comienzo. a  Romulus se le ocurrió una idea genial.  les  rompían  la  nariz  y  les  partían  los  labios.  señalando  a  la  izquierda—.  Encabritándose  de  dolor  por  las  púas  de  metal  que  se  les  habían  clavado  en  el  lomo.  muertos  antes  incluso  de  despertarse.  Los  que  habían  quedado  ilesos  permanecían  mirando  aturdidos  a  los  romanos.  Otros  tenían  heridas  en  el  vientre  que  tardarían  días  en  causarles  la  muerte  o  extremidades  con  heridas  graves  que  los  dejarían  totalmente  incapacitados. Romulus hizo lo mismo.  los  caballos  heridos  giraban  en  círculo  con  las  patas  delanteras  levantadas  y  chocaban  con  los  otros.  Romulus  no  cabía  en  sí  de  orgullo.  Ni un solo legionario había resultado herido o muerto.  Satisfecho.  Dedicaron  unos  instantes  a  limpiar  la  sangre  de  los  pila  con  las  capas  y  tomar  un  sorbo  de  agua  antes  de  que  Darius bramara:  —¡A paso ligero!  ~155~ . No obstante. Ahora los escitas no podrían perseguirlos.  Tenían  que  avanzar  lo  máximo  posible  antes  del  amanecer. no paraban de correr.  —¡Buena idea! —exclamó Brennus.  Romulus  sabía  que  aquello  no  se  había  terminado.  ¿Qué  otros  soldados  eran  capaces  de  una  maniobra  tan  rápida  en  la  oscuridad?  Pero  no  era  el  momento  de  darse  palmadas  en  la  espalda. El águila de plata Ben Kane caligae  les  pisaban  las  caras  vueltas  hacia  arriba.  y el grupo de caballos aterrorizados se giró y huyó en la oscuridad.  Bastó  con  aquello.  Algunos  incluso  habían  sido  pisoteados  por  sus  monturas.

  ¡Bajad  los  escudos! ¡Tomaos un respiro!  Los  legionarios  sonrieron  encantados  al  recibir  esa  orden.  cargados  con  todos  los  pertrechos.  probablemente  la  patrulla alcanzara la seguridad del fuerte principal en menos de cuatro horas.  los  escitas  no  tenían  posibilidades  de  alcanzarlos. veremos si hay algún enemigo.  Los  soldados  mantuvieron  la  formación  en  cuña  y.  Se  habían  ganado  un  breve  descanso.  fue  posible  discernir el entorno. Cerca había una lápida de piedra con una inscripción.  Se giró para ver dónde estaba Darius.  Todos  habían  visto  la  señal  con  los  kilómetros  y  habían  echado  cuentas.  Corrieron  un  buen  rato  hasta  tener  la  sensación  de  que  los  pulmones  les  iban  a  estallar.  —No.  Sin  los  caballos.  el  centurión  jefe  había  seguido  el  ritmo  de  sus  hombres—.  de  los  cascos  y  de  los  forros  de  fieltro  que  quitaron  para  secarse  el  pelo  empapado  de  humedad.  no  les  resultó  difícil  seguir  la  ruta  hacia  el  oeste.  Sin  el  peso  de  los  yugos.  jadeando.  Las  piedras  estaban  erosionadas  por  el  paso  regular  de  legionarios.  Para  ser  justo  con  él. El águila de plata Ben Kane Romulus  y  Brennus  se  pusieron  en  marcha  seguidos  de  sus  compañeros.  apoyaron  una  rodilla  en  el  suelo.  Cuando  pasemos  esta parte.  —Había  grandes  llanuras  más  allá  de  las  cuestas  situadas  a  ambos  lados  del desfiladero—. Un ejército entero podría estar esperándonos ahí arriba.  Cuando  por  fin  salió  el  sol.  La  mirada  del  galo  siguió  la  suya.  que  habían  formado  una  franja ancha y fácilmente reconocible en el paisaje.  El  cielo  empezó  a  despejarse  tras  ellos.  —¡Alto!  —gritó  Darius. El parto se desplazaba agradablemente por  entre  los  hombres.  Gracias  al  brillo  de  las  estrellas.  Él  también  había  hecho  muchas  patrullas  por  la zona y conocía todos y cada uno de los pliegues del terreno.  Estaban exactamente a tres kilómetros del pequeño fuerte.  Tomaron  sorbos  de  los  odres  de  cuero.  Los  buenos  oficiales  se  caracterizaban  por  alabar  a  quienes  tenían  bajo  su  mando  cuando  lo  habían  hecho  ~156~ .  —Enseguida  se  ensancha  —dijo  con  tono  tranquilizador—.  En  esos  momentos.  dedicándoles  palabras  de  ánimo.  Los  legionarios  romanos  eran  capaces  cié  marchar  treinta  y  ocho  kilómetros  en  cinco  horas.  —¿No estás contento? —preguntó Brennus en voz baja.  Tal  como  se  les  había  ordenado.  dejaron  los  scuta  con  gran  estrépito.  con  el  rostro  sudado  y  enrojecido  por  el  esfuerzo.  nadie  se quejaba del frío.  Romulus  hizo  una  mueca  mientras  escudriñaba  las  laderas  bajas  que  los  rodeaban.  por  el  momento  no  efectuaron  ningún  cambio  en  la  cuña.  —Para eso falta más de un kilómetro y medio —murmuró Romulus.  Por  si  los  perseguían.

  Darius  parecía  despreocupado.  pero  ninguno  de ellos dijo una palabra a nadie.  —¡Y de tus hermanas! —respondió Brennus con la rapidez de un rayo. Su madre.  pedazo  de  mierda!  —replicó  Novius—.  Los demás rieron las gracias. Eso había  supuesto sufrir los  abusos sexuales de Gemellus cada noche durante años.  Vendió  a  los  hermanos  mellizos  para  conseguir  dinero  y  Romulus  no  había  vuelto  a  saber  nada  de  su  madre.  —Descansa un poco —sugirió—.  En  estos  momentos. Cada centuria tenía seis hombres de ancho y  quince de profundidad.  Era  hora  de  continuar.  La  advertencia  que  Romulus  le  había  hecho  el  día  anterior  no  había  significado  nada.  Queremos  oír  hablar  de  tu  madre.  los  legionarios  adoptaron  una formación más típica para marchar.  Brennus se inclinó hacia él y le susurró al oído:  —No  les  hagas  caso.  Gordianus comenzó su tonadilla habitual sobre el legionario en el prostíbulo.  Aquello  fue  demasiado  para  Romulus.  Los  soldados  contentos  luchaban  mejor  que  los  desdichados.  los  pobres  diablos  se  reirían  de  cualquier  cosa.  Novius  se  puso  rojo  de  ira. Pero su instinto hacía  sonar una alarma interna.  —¡Cállate.  lo  cual  le partía el corazón. pero Velvinna nunca se había  quejado.  Fue  una  tragedia  que  sus  esfuerzos  quedaran  en  nada  cuando  las  deudas  del  comerciante  alcanzaron  dimensiones  críticas. Ya la hemos oído cientos de veces. El águila de plata Ben Kane bien.  El  galo  tenía  razón.  El  corazón  le  palpitaba  con  fuerza  en  el  pecho  a  medida  que  avanzaban.  pero  su  réplica  se  perdió  en  el  alboroto  que  se  produjo cuando la formación al completo respondió a la canción de Gordianus.  No  podía evitar mover los  ojos de lado  a  lado.  En  la  mente  del  parto.  al  poco  rato. Darius se colocó en cabeza.  Cantar  les  hace  estar más animados.  Los  legionarios  estaban  muy  animados  después  de  la  huida  y. había hecho todo lo posible por él y Fabiola.  Ahora  que  la  subida  de  adrenalina  de  la  huida  había  disminuido.  Romulus rezó para que su visión hubiera sido equivocada.  Romulus apretó la mandíbula de rabia por el insulto.  Brennus  también  iba alerta.  Y  guardar  silencio  tampoco  evitará  una  emboscada.  La  ira  de  Romulus  se  disipó.  que  tenía  los  nervios  a  flor  de  piel.  No  hacía falta advertir de su presencia a los enemigos que pudieran estar por allí.  Y  mejor  que  se  imaginaran  pasando  un  buen  ~157~ . humilde esclava  doméstica. acompañado de su guarda fiel.  había  tiempo  para  tomarse  un  respiro antes de la larga marcha de regreso al fuerte.  En  vez  de  la  cuña  de  ataque.

  Había  otros  soldados detrás de él con la vista alzada y una mezcla de fascinación y miedo. Abrió la boca y se sumó  a los cánticos.  Si  bien  muchas  impactaron  sin  causar  daños  en  el  revestimiento  de  seda  o  en  el  terreno  que  rodeaba  a  los  soldados.  Entonces fue cuando el color del cielo pasó de azul a negro.  Pero  las  puntas  de  metal  ya  apuntaban  hacia  abajo.  Los  hombres  del  medio  se  agacharon  y  levantaron  los  pesados  scuta  por  encima  de  la  cabeza  mientras  los  del  exterior  formaban un muro de escudos.  Aunque  muchos  hombres  seguían  obedeciendo  órdenes.  su  grito  de  advertencia  fue  demasiado suave.  los  cientos  de  astas  de  madera  tocaron  tierra. Romulus se sentía más relajado.  Al  oír  aquel  grito. Sosegado por  el  cántico  subido  de  tono  de  Gordianus.  Dos segundos. demasiado tarde.  Para evitar ser vistos.  Afortunadamente.  quebrantando  todas  las  leyes  imaginarias  al  gritar  una orden.  ~158~ .  Después de bramar una docena de estrofas.  La  muerte  lo  estaba  mirando  a  la  cara  y  Darius carecía de respuesta.  Zumbando  en  el  aire.  agarrándose  frenéticamente  a  las  puntas  de  flecha  que  se  les  habían  clavado  en  la  carne.  Era  un  sonido  suave.  hermoso  y  mortífero. El águila de plata Ben Kane rato en un prostíbulo que sacrificados a manos de los escitas.  Enseguida  recurrieron  a  su  formación.  Tres segundos.  muchas  otras  se  colaron  por  entre  los  huecos  de  los  escudos  que  no  habían  acabado  de  juntarse.  Cuando  se  percató.  Alguien  tenía  que  reaccionar. el testudo se había deshecho prácticamente del todo.  Los  muertos  se  desplomaron  encima  de  sus  compañeros.  o  buena  parte  de  la  patrulla  acabaría  herida  o  muerta.  y  los  escudos  se  íes  cayeron  de  los  dedos  inánimes.  —¡Flechas a la vista! —bramó Romulus.  —¡Formad  testudo!  —bramó. Al poco rato. dejó de oírlos.  En  cuestión  de  tres o cuatro segundos.  Romulus  tardó  en  darse  cuenta  de  que  se  trataba  de  una  avalancha  de  flechas. en aquel momento estaba mirando hacia arriba.  Un segundo. Los legionarios maldecían y gritaban.  Se  produjo  un  breve  silencio  antes  de  que  los  gritos  de  los  heridos  resonaran  en  los  oídos de Romulus. la ráfaga se había lanzado formando un enorme arco curvo  y  pronunciado. pensó Romulus.  Darius  miró  hacia  arriba  y  se  quedó  anonadado. aterrizarían entre los legionarios despistados.  El  centurión  jefe  seguía  sin  hablar.

  —¡Estamos jodidos! —exclamó Novius.  Por  suerte.  Romulus  era  incapaz  de  pararse  a  contemplar  la patética imagen de quienes habían dejado atrás.  También  eran  escitas  e  iban  vestidos  del  mismo  modo  que  los  jinetes  que  los  romanos  habían  masacrado  aquella  misma  mañana.  Atravesado  por  media  docena  de flechas.  No  bastó  con  eso:  murieron  en  la  segunda  ráfaga  de  flechas.  No  tenía  ningún  sentido  tropezar  con  un  compañero  y  acabar  muerto  por  ello.  pensó  Romulus  con  amarga  estupefacción.  en  esta  ocasión.  algunos  heridos  cogieron  los  escudos  e  intentaron  cubrirse  el  cuerpo  lo  máximo  posible.  En  el  fragor  de  la  batalla. yacía inmóvil a diez pasos de distancia.  aparecieron  cientos  de  guerreros.  Eran  soldados  de  infantería.  sin  embargo.  la  mejor  estrategia  era  la  que  protegía  la  vida de la mayoría.  —¡Formad testudo! —La voz pertenecía a uno de los optiones.  mucho  menor.  arqueros  a  pie  y  a  caballo.  El  guardaespaldas  de  Darius  yacía  cerca. Más flechas salieron disparadas  hacia ambos lados.  mientras  extendía  la  mano  derecha  hacia  ellos  en  un  gesto  fútil  y  suplicante.  el  cuadrado  blindado  tornó  forma.  obligaron  a  los  hombres  que  estaban  en  condiciones  a  alejarse  del  terreno  irregular  que  conformaban  los  heridos  y  caídos.  Pero el ataque no había hecho más que empezar.  Brennus hizo un rápido recuento.  los  dos  oficiales  subalternos  eran  hombres  experimentados.  Para  cuando  hubieron  caído  las  últimas.  frunciendo  el  ceño—.  Gritando  órdenes  y  sin  escatimar  golpes  con  los  bastones  largos.  Había  que  hacer  caso  omiso  de  los  gritos  de  los  cegados  y  mutilados  pidiendo  ayuda.  Por fin hubo una respuesta rápida.  «Mi  sueño  era  acertado».  ~159~ . los optiones sabían lo  que  hacían.  «De  un  momento  a  otro». La poca confianza que había depositado en Mitra se esfumó. Sin embargo. Los dos tenían una expresión de conmoción en el rostro.  tumbado  de  cualquier manera.  Por  segunda  vez.  Aquella  fuerza  resultaba  más  que  suficiente  para  aniquilar  lo  que  quedaba  de  las  dos  centurias. El águila de plata Romulus contuvo un insulto y miró hacia Darius.  Ya  hemos  perdido  casi  cincuenta  hombres.  no  quedaba  nada  más  que  una  pila  sangrienta  de  cadáveres  con  plumas  junto  al  testudo.  Ben Kane El  jovial  parto  nunca  volvería  a  gritar  una  orden. pensó.  —Esto  no  va  bien  —dijo. que seguía ileso. Un fino reguero de sangre le salía  de  la  comisura  de  los  labios.  Como  sabían  lo  que  estaba  a  punto  de  pasar.  Romulus  asintió  mientras  observaba  las  laderas  a  cada  lado.  Como  si  respondieran  a  su  llamada.

  Si  conseguían  atravesarlos.  Los legionarios esperaban. él era el nuevo comandante.  señor?  —gritó  al  mayor  de  los  dos  optiones.  que  iban  poco  armados  en  comparación  con  los  legionarios.  Unos  cien  pasos  al  frente.  Significaba  que  unos cuantos escitas morirían.  como  nunca  antes.  la  velocidad  era  primordial.  En  virtud  de  sus años de servicio. Pero ni siquiera el enorme galo podía matar a  todos  los  guerreros  que  iban  apelotonándose  alrededor  del  testudo  y  bloqueaban  cualquier posible vía de escape.  Nadie  intentó  ayudarle.  Romulus  se  sentía  confundido.  espadas  y  hachas.  Si  no  actuaban  rápido.  —¡Ésos  no  nos  detendrán!  —proclamó  Brennus  jadeando—.  No  tuvo  que  insistir  a  sus  hombres.  Otras  bajas  se  pasaron  por  alto  del  mismo  modo.  Su  única  protección  era  el  pequeño  escudo  redondo  o  en  forma  de  medialuna  que  portaban.  quedarían  rodeados  por completo.  Se  desplomó  sin  emitir  ningún  sonido  y  obligó  a  los  hombres  que  iban  detrás  a  saltar  por  encima  de  su  cuerpo.  ¡Son  sólo  infantería  ligera!  Su  amigo  tenía  razón. ¿Qué tipo de estratagema empleaba Mitra?  Fueron  cercando  a  los  escitas.  Y  concédeme  una buena muerte.  opondrían  poca  resistencia  a  la  cuña  que  se  movía  rápidamente.  Armados  con  lanzas.  La  herida  era  mortal.  —¡Formad  cuña!  —gritó  por  fin  el  optio  mayor. pero Romulus no pensaba dejarse matar así como así.  otorga  protección  a  Romulus.  En  esos  momentos.  Los oficiales subalternos se miraron los unos a los otros con expresión incierta.  «¿Me  ha  llegado  la  hora?  Si  es  así.  Lo  que  había  funcionado  antes  quizá volviera a servir ahora—. ¡Adelante!  Desesperados. los soldados obedecieron y.  gran  Belenus.  La  sonrisa  de  Brennus  había  desaparecido  bajo  una  mirada  fija  y  dura.  La  mayoría  llevaba  sombreros  de  fieltro. y tendremos una posibilidad. El águila de plata Los hombres dejaron escapar un gemido de temor inarticulado.  los  soldados  escitas  de  infantería  se  colocaban  en  filas  densas.  nada  se  interpondría  entre  ellos y el fuerte. Atravesadlos.  que  inmediatamente  arrojaron  las  lanzas.»  El  joven  soldado  conocía  la  mirada  de  Brennus  por  experiencia.  Los  ~160~ .  El  hombre que Romulus tenía a la derecha tardó demasiado en alzar el scutum y por ello  una  ancha  hoja  de  hierro  le  atravesó  el  cuello.  Ben Kane Era difícil de explicar.  pocos  se  veían  con  cota  de  malla  o  cascos  de  metal. por instinto.  —Filas medias.  Tal  vez  su  sueño  no  anunciara  su  aniquilación. Muchos. avanzaron a paso ligero.  Romulus  observó  a  los  guerreros  enemigos  de  tez  morena.  —¿Qué  hacemos  ahora. mantened los escudos en alto.

  que  encajó  el  golpe  con  el  borde  metálico  del  scutum.  Romulus  hizo  una  mueca  de  satisfacción  cuando  el  cadáver  cayó  al  suelo.  Siguió adelante.  se  abalanzaron  sobre  Romulus.  Sabía  el  daño  que  le  causaría:  lo  había  deslizado  entre  las  costillas  para  cortarle  los  pulmones  y  las  arterias  principales.  Siguieron corriendo.  Y  bastaba  con  eso.  al  retirar  la  hoja.  Realmente  eran  los  soldados  perdidos  de  Roma.  ¿Alguien  de  su  país  se  preocupaba  por  ellos  en  esos  momentos?  Probablemente  no.  Cuando  éste  retrocedía  agónico.  el escudo romano era un buen ariete.  Romulus  se  inclinó  hacia  delante  y  le  clavó  el  gladius  en  la  axila.  Romulus  se  aferró  más  al  asa  horizontal  del  scutum.  Su blanco  se  movió  inquieto  porque.  Romulus  le  clavó  el  gladius  en  el  pecho  y  el  guerrero  desapareció de su vista. El águila de plata Ben Kane legionarios lanzaron una ráfaga de pila a veinte pasos y provocaron docenas de bajas.  El  escita  boqueó  como  un  pez  y.  posiblemente  hermanos.  a  juzgar  por  los rugidos de aliento de los hombres de atrás.  Volvió  a  bajar  el  escudo  y  Romulus  se  dejó  caer  hacia  delante  por  el  impulso  de  la  cuña. Sin embargo.  un  par  de  hombres  corpulentos  muy  parecidos  entre  sí.  Demasiado tarde. la cuña seguía avanzando. las filas de atrás estaban preparadas y el campo  de  visión  de  Romulus  se  llenó  inmediatamente  de  rostros  gruñones  y  barbudos.  Blandiendo  la  espada  a  lo  loco.  A  continuación.»  Sin  embargo.  Todavía  quedan  unos  cientos.  Aunque  sólo  distinguía  a  Brennus  y  a  otro  legionario  al  otro  lado.  tenía  a  unos  cien hombres detrás de él.  Uno  le  agarró  el  borde  del  escudo  con  las  manos  desnudas  y  tiró  de  él  hacia  abajo  mientras  el  otro  intentaba  acuchillarlo  con  un  puñal  largo.  Sólo  se  tenían  los  unos  a  los  otros.  Apretando  los  dientes.  Romulus clavó la mirada en un escita barbudo y tatuado que llevaba un casco de  hierro abombado.  que  luchaban  por  su  supervivencia  en  los  confines  de  la  Tierra.  pensó  Romulus. ¡LE‐GIÓN OLVI‐DADA!  Todos los hombres respondieron a voz en cuello.  salió  un  chorro  de  sangre  arterial.  se dio cuenta  de  que el  extremo  de la cuña se dirigía de lleno hacia él.  un  escita  se  abalanzó  gritando  sobre  Romulus. Luego diez.  Romulus  se  hizo  a  un  lado  y  a  duras  penas  esquivó  el  filo.  Con  el  pesado  tachón  de  hierro.  quizás  incluso  el  corazón.  recibió  un  fuerte  corte  que  hizo  salir  la  pieza  del  casco  que  le  ~161~ .  Acto  seguido.  Era  el  grito  que  los  unía  a  todos.  Cuando  el  enemigo  alzó  los  brazos  para  repetir  el  golpe.  «Dos  abatidos  — pensó  con  aire  cansado—. de  repente.  Romulus  blandió  el  scutum  hacia  arriba  y  le  machacó  la  nariz  al  escita.  Les separaban veinte pasos.  —¡Por la Legión Olvidada! —rugió Brennus—.

  los  últimos  escitas  que  se  encontraban  en  medio  fueron  despachados.  Brennus  lo  apuñaló  en  el  vientre.  dar  un  paso  adelante  y  despachar  a  su  enemigo  tambaleante con una simple estocada frontal.  Su  gran  envergadura resultaba intimidante  incluso  antes  de  que  empezara  a  repartir  golpes  a  diestro  y  siniestro.  señalando  con un gladius ensangrentado.  El escita cayó y el galo saltó por encima de él y golpeó a otro hombre en la cabeza con  la parte inferior del escudo.  Mientras  el  hombre  caía  medio  aturdido.  Fue  un  error  fatídico.  Romulus  tenía  que  reaccionar  rápido.  el  segundo  guerrero  vio  a  su  hermano  retorciéndose  de  dolor  en  el  suelo. Dejó al guerrero inconsciente y le hizo un corte profundo  en  el  cuero  cabelludo.  Tambaleándose  bajo  el  inesperado  peso de un escudo macizo.  Al  igual  que  en  el  ludus.  había  afilado  el  borde  del  scutum.  Romulus  soltó  la  espada  con  la  mano  izquierda  y  se  puso  en  pie  para  propinarle  un  fuerte  golpe  en  la  cara  con  el  antebrazo.  No  podía  enfrentarse  a  dos  enemigos  a  la  vez.  Brennus  caminaba  por  entre  los  escitas  como  un  poseso.  por  lo  que  empleó  la  mano  del  escudo.  giró  la  hoja  y  se  la  clavó  al  escita  en  la  espalda.  El  hierro  le  rechinó  en  las  costillas mientras le atravesaba la carne hasta llegar al riñón.  —¡Ya  casi  lo  hemos  logrado!  —gritó  Gordianus  desde  su  izquierda.  Romulus  observó  impresionado  cómo  Brennus  chocaba  contra  un  escita  imponente  y  lo  empujaba varios  pasos atrás  al tiempo  que derribaba  a  otros  dos  hombres  de  las  filas  traseras.  orientó  la  hoja  hacia  la  parte  inferior  de  las  piernas  de  Romulus.  Cuando  el  guerrero  intentaba  defenderse.  Así  ganó  el  tiempo  necesario  para  recuperar  el  gladius.  Agarrando  la  empuñadura  de  hueso  con  ambas  manos. el hombre perdió el equilibrio y cayó de espaldas.  Pero  el  galo  también  era  muy  habilidoso  con  las  armas.  Al  cabo  de  unos  minutos  de  golpes  y  estocadas.  Incorporándose  a  duras  penas.  Romulus  sabía  exactamente  por  qué.  la  izquierda.  Sólo  tres  filas  los  separaban  de  la  ruta  hacia el oeste.  Romulus giró la cabeza para comprobar cómo estaban las cosas a ambos lados.  Romulus  giró  el  gladius.  Redoblaron  esfuerzos.  por  lo  que  Romulus  dejó  de  forcejear.  Profirió  un  grito  animal  de  dolor  y  Romulus  se  encorvó  y  retorció  la  hoja  ligeramente para asegurarse.  y  sonrió  al  ver  que  Romulus  carecía  de  scutum.  Eso  dejó  a  su  hermano  con  el  puñal.  Echándose  hacia  delante.  Las  artimañas  de  Brennus  no  conocían  límites.  Empleando  uno  de  los  movimientos  de  Brennus. El águila de plata Ben Kane protegía  la  mejilla  y  le  dejó  una  herida  poco  profunda  en  el  ojo  derecho.  Romulus  desplegó  una  amplia  sonrisa. A  su  derecha.  para  darle  un  puñetazo  al  otro  en  la  sien.  desprotegidas.  La  rabia  le  desencajó  la  cara  cuando  se  abalanzó  sobre  Romulus.  El  escita  estaba  demasiado  cerca  para  clavarle  el  gladius.  En  los  laterales  de  ~162~ .  El  primer  escita  seguía  queriendo  arrebatarle  el  scutum.

  pero  todavía  quedaban  casi  noventa  hombres  capaces de marchar. Romulus oyó el redoble de unos cascos.»  Novius.  Los  escitas  llevaban  una  armadura  de  escamas  brillante  que  les  cubría  el  cuerpo  hasta  los  muslos  e  iban  armados  con  lanzas.  se detuvieron para disfrutar del panorama.  Gordianus vio que Brennus parecía preocupado.  Por  encima  de  los  chillidos  de  los  heridos  y  los  gritos  de  batalla  de  la  infantería  escita que tenían detrás.  en  cambio.  secándose la frente—. Y si. Romulus no respondió. Brennus sonrió.  Entonces todos lo oyeron perfectamente.  En  su  primo.  Habían  muerto  siete  y  el  doble  de  esa  cantidad  presentaba  heridas  leves.  los  legionarios  fueron  deteniéndose.  Alarmado.  que  habían muerto sin que él estuviera allí para defenderlos.  Sólo  la  muerte  sería  capaz  de  apaciguar  el  sentimiento  de  culpa  que  sentía  por  aquellas  pérdidas.  Los  seguían  por  lo  menos  doscientos  más.  sus  enemigos  poco  armados  se  habían  desanimado. muchacho!  Sumamente agradecido por la felicitación del otro. al hacerlo.  «He  predicho  el  futuro  con  precisión  —pensó  Romulus  con  amargura—. no moriría en vano.  Pero  esto no lo vi.  los  jinetes  frenaron  a  los  caballos  rojizos  y  se  detuvieron.  De hecho. En su tío. que había dado su  vida  para  salvarlo  a  él. que estaba cerca.  Cuando  los  adversarios  se  dispersaron. Se le puso la piel de  gallina al recordar Carrhae. palideció. cuando los primeros jinetes aparecieron. pero Romulus las pasó por  alto.  Gordianus  volvió  a  mirar  el  camino  que  tenían  por  delante. ¿Qué oportunidad tenían ahora?  ~163~ .  —¡Caballería! —dijo con voz monótona.  sus  compañeros  seguían  luchando  y  dejando  guerreros  atrás. El águila de plata Ben Kane la  cuña.  Para  maximizar  el  espectacular  efecto  de  su  aparición.  El aire se llenó con preguntas de los otros legionarios.  Unos  doscientos  cincuenta  pasos  de  terreno  nevado  los  separaba  de  los  maltrechos  soldados  romanos.  espadas  y  arcos  compuestos  recurvados. ¡Bien hecho. salvaba la vida de Romulus.  hachas  cortas.  —Un  camino  desierto  nunca  me  ha  parecido  tan  apetecible  —dijo  Gordianus.  aún  vacío.  Brennus  adoptó  una  actitud  serena  y  se  puso  a  pensar  en  su  esposa  e  hijo.  —¿Qué ocurre? —preguntó.  cuya  vida  Brennus  no  había  podido  salvar.  Distancia  suficiente  para  efectuar  una  carga  en  toda  regla. Con el pecho palpitante y los rostros enrojecidos por el esfuerzo.

  Normalmente.  y  filas  de  arqueros detrás. nos destrozarán. señor —dijo Romulus. Luego vendría el trote.  —Pues  esperemos  que  los  jinetes  de  Darius  lleguen  a  buen  puerto  —dijo  Gordianus—. toda la legión corre peligro. El águila de plata Ben Kane No  fue  el  único  que  reaccionó  así.  Ahora  volvían  a  ser  compañeros—.  el  soldado  de  caballería  principal  sacudía  las  riendas  y  obligaba  al  caballo a caminar.  Romulus  recogió  los  restos  de  su  fe  en  el  dios  guerrero.  ¿Quién  iba  a  esperar  un  ataque de esta envergadura en esta época del año?  —Los  dioses  deben  de  estar  enfadados  —espetó  Gordianus.  no  tenían  adónde  ir.  «La  adivinación  fue  lo  mejor  que  he  hecho.  Su destino estaba a punto de sellarse.  tenía  un  centurión  que  le  decía  qué  hacer.»  Con  la  infantería  y  los  arqueros  a  punto  de  entablar  batalla  por  la  retaguardia. Escitia se  encontraba  al  sureste. el medio galope.  y  con  la  caballería  que  les  bloqueaba  el  avance. con  una larga  cordillera que  la  separaba de  Margiana.  —Si los caballos echan a galopar.  El  optio  no  estaba  seguro.  ¿Tenemos alguna esperanza?  —Prácticamente ninguna —reconoció.  —¿Por qué ahora? —preguntó el optio. Escapar por allí implicaba luchar cuesta arriba.  Miró  a  Romulus  sin  acritud.  «¡Mitra!  ¡No  nos  abandones!  ¡Merecemos tu favor!»  —¿Cómo han llegado hasta aquí estos cabrones? —gritó el optio mayor. y después.  haciendo  la  señal  contra  el  mal.  Sólo  eso  explicaba  la  presencia de los escitas en pleno invierno.  A  medida  que  la  información  llegaba  a  las  filas  de  atrás.  —Para  pillarnos  desprevenidos  —dijo  Brennus—.  Aparte  de  al  Elíseo.  —¿Cuáles son las órdenes.  Las  vías  de paso solían quedar bloqueadas por la nieve durante varios meses.  Y  lo  último.  Sólo hubo una respuesta. señor? —preguntó Romulus.  Las  apelotonadas  hileras  de  escitas  iban  acercándose  por  la  retaguardia.  A  Romulus  se  le  cayó  el  alma  a  los  pies  cuando  por  fin  asumió  lo  que  les  esperaba.  En  las  alturas  había  más  guerreros.  El  optio  parecía  no  tenerlo  claro. De lo contrario.  De  no  se  sabe  dónde. mientras les caía una  lluvia de flechas.  —Han  rodeado  los  picos.  Seguro  que  ahora  nos  morimos  todos.  Al  mismo  tiempo.  ~164~ .  señor—respondió  Romulus.  se  iban  oyendo  murmullos de temor.

  La  idea  de  Romulus  era  la  mejor.  corrían  a  toda  velocidad  con  los  escudos  en  alto  para  protegerse  de  las  flechas  escitas.  que  estaban  asustados.  Si  los  caballos  los  alcanzaban  al  galope.  Los  que  iban  detrás  no  podían  correr  y  mantener  los  scuta  por  encima  de  sus  cabezas.  Letalmente.  Y.  Y  todos  ellos.  lo  cual  implicaba  que  la  velocidad  resultaba  vital.  —¿Que los ataquemos? —inquirió el optio con incredulidad.  En  cuanto  los  arqueros  montados  empezaran a lanzar flechas. No podemos retroceder ni huir hacia  los lados. El águila de plata Ben Kane —¡Ataquémoslos  ya!  —dijo  Romulus—. El también creía que Romulus tenía razón. si fuera necesario.  Brennus  iba  repartiendo  golpes  a  su  derecha  y  Gordianus  a  su  izquierda.  Los  escitas  respondieron  a  la  carga  romana  instando  a  sus  caballos  a  marchar  a  medio  galope.  Todos  llevaban  flechas  colocadas  en  los  arcos.  Desesperados  por  sobrevivir.  Si  su  antiguo  comandante  no  actuaba. ¡Al ataque!  El  lento  optio  no  tuvo  tiempo  de  responder.  —¿Qué debemos hacer? —gritó una voz unas pocas filas por detrás.  sin  excepción. tensaron la cuerda y se prepararon para lanzar flechas.  —¡Sí.  sin  duda  les  harían  romper  filas. no protestaron.  los  legionarios avanzaron con ímpetu y lo arrastraron consigo.  Gordianus aprovechó el momento:  —¡Adelante!  Un  rugido  desafiante  se  alzó  en  el  aire.  Aunque los hombres estaban consternados.  señor!  —Romulus  lanzó  una  mirada  a  sus  compañeros.  ~165~ .  —¡Atacar  a  los  putos  caballos!  —exclamó  Gordianus—.  Novius  y  sus  compinches  no  parecían  muy contentos.  Brennus  agarró  la  espada  con  más  fuerza. el optio vaciló. la infantería escita pronto acabaría con ellos—.  Haciendo  caso  omiso  del  titubeante  oficial  subalterno. si eso ocurría.  Gordianus  se  giró  hacia  sus compañeros. los hombres del medio empezarían a fenecer.  Antes  de  que  echen  a  galopar.  Poco acostumbrado a tanta presión.  Así  tendremos  la  posibilidad  de  machacarlos.  su  única  oportunidad.  Al  poco  rato. ¡Ya! —instó.  —¡Sólo tenemos una posibilidad! —gritó—.  Romulus no se demoró más.  —¡Formad cuña! —gritó—.  él  intervendría.  Romulus  mantuvo  su  posición  al  frente  de  la  cuña.

  El  veterano  empezó  a  murmurar  una  plegaria a Marte.  Los  hombres  emitían  sonidos  suaves  y  ahogados  cuando  los  extremos  de  metal  les  ensartaban  la  garganta.  El  hombre  que  estaba  justo  detrás  de  Brennus  cayó.  A  otros  los  alcanzaron  en  la  parte  inferior  de  las  piernas.  ansiosa  por  huir. El águila de plata Menos de cien pasos separaba a ambos bandos.  Ben Kane Las  flechas  dibujaron  arcos  elegantes  y  zumbaron  hacia  los  legionarios.  Tal  como  había  deseado  Romulus.  La  formación  se  abriría. Sólo dos  dieron  en  el  blanco:  el  pecho  del  jinete  tatuado  que  iba  en  cabeza.  se  inclinó  hacia  un  lado  y  cayó.  Tal  vez  eso  nos  daría  espacio  suficiente  para cruzar.  Al  oír  la  orden  de  Romulus. La mayoría se quedó corta. lanzadlos a discreción!  Brennus sonrió orgulloso.  Gordianus gritó entusiasmado.  Los  cuerpos  caídos  hacían  tropezar  a  los  que  iban  por  detrás  y  los  legionarios  de  la  retaguardia  tenían  que  pisotearlos  quisieran  o  no.  Los  caballos  que  venían  por  detrás  enseguida  lo  pisotearon.  a  la  carrera  resultaba  mucho  más  complicado. ¡Cuando dé la orden. «¡Mitra. ¡Lanzad!  Si  ya  era  lo  bastante  difícil  tener  puntería  con  un  pilum  de  parado.  —¡Apuntad a los jinetes de delante! —gritó Romulus una vez más—.  pensó.  lo  cual  hacía  que  les  costara  más  manejarlos  porque  no  podían  arrancarlas. Romulus se estaba convirtiendo en un líder. Buena distancia para la jabalina.  Así  quedaba  un  pequeño  hueco  en  las  filas  enemigas.  Todos  ellos  habían  sido  instruidos  para  lanzarlas  sin  dejar  de  correr.  quienes  tenían  jabalinas  echaron  el  brazo  derecho  hacia  atrás.  se  caerían.  la  situación  era  de  sálvese quien pueda.  Treinta pasos.  Heridos. protégenos! ¡Danos fuerzas para sobrevivir!»  Cincuenta pasos.  con  la  mejilla  atravesada. el rey de la guerra.  El  sudor  corría  por  el  rostro  de  Romulus  y  le  entraba  en  el  corte  que  tenía  justo  debajo  del  ojo  derecho.  ocho  o  diez  salieron  disparados hacia los jinetes que se aproximaban.  Acostumbrados  a  obedecer  órdenes.  La  sal  le  escocía.  así  que  utilizó  el  dolor  para  concentrarse.  donde  los  escudos  no  los  cubrían.  A  algunos  legionarios  todavía  les  quedaban  jabalinas.  Aterrizó  otra  avalancha  de  flechas.  Si  alcanzaban  a  algún  escita.  gritaban  cuando  los  globos  oculares  se  les  reventaban.  —¡Preparad los pila! —gritó—.  Los  escudos  de  Romulus  y  Gordianus  recibieron  más  astas.  moribundos  o  sencillamente  agotados.  la  montura  del  muerto  se  apartó  de  la  cuña  romana.  Murió  al  instante.  Fue  directo a él.  ~166~ .

  y  su  sangre  la  manchaba  de  un  rojo  intenso.  justo  donde  terminaba la cota de malla.  Romulus asintió con el corazón en un puño.  Las  consecuencias  eran  terroríficas  y  devastadoras.  En  la  acometida  tampoco  había  tregua.  Gordianus  sabía que.  Para  entonces. Articuló dos palabras en silencio:  —Amigo mío.  —Se acabó —dijo cansinamente.  Romulus  calculó  que  quedaban  menos  de  cuarenta  legionarios  ilesos.  De  Júpiter.  Romulus  negó  con  la  cabeza.  los  hombres  caían  en  la  nieve.  le  atravesó la cota de malla. El águila de plata Ben Kane Pero  el  resto  de  los  escitas  seguía  lanzando  flechas  sin  parar.  Pero  la  batalla  no  estaba  yendo  bien.  no  había ni rastro.  una  lanza  escita  lo  alcanzó  en  el  costado  izquierdo  descubierto.  Gordianus  era  hombre  muerto.  Los  jinetes  arrasaban  la  cuña  menguante  por  los  laterales. su muerte sería más rápida.  Romulus  giró  la  cabeza.  Volvió  a  intentar  hablar.  Incapaz de mirar.  pero  sus  palabras  resultaban  incomprensibles.  Mitra  les  había  dado  la  espalda.  el  veterano  se  inclinó  y  agarró  con  fuerza  el  hombro  de  Romulus con la mano derecha.  la  cuña  se  había  detenido  por  completo.  pero  la  dejó  caer.  A  cada  paso.  lanzando  flechas  a  bocajarro.  Aunque  Romulus  estaba  apenado.  —Nunca se acaba —rugió Brennus.  no  podía  hacer  nada. Yo sigo aquí. si se arrancaba la flecha. Romulus apartó la vista.  Y rápidamente estaban perdiendo las ganas de luchar. Gordianus abrió los ojos como platos y cayó de rodillas.  El  veterano  se  quedó  petrificado.  A  tan  poca  distancia. era muy difícil  no  alcanzar a  los  desventurados  legionarios.  Se  llevó  la  mano  al  asta  de  madera  que  le  sobresalía  de  la  carne.  Con  las  últimas  fuerzas  que  le  quedaban.  lo  cual  dificultaba  aún  más  detener  las  flechas  y  lanzas  escitas. chico —gritó Brennus—.  repitiendo  el  ataque  una  y  otra vez.  Gordianus  lo  apartó.  Con  cada  baja.  ~167~ .  Entonces  vio  por  qué.  Con  los  veinte  pasos que los separaban.  —Tranquilo.  sin  éxito.  se  creaba  otro  hueco  en  el  muro  de  escudos.  Alguien  intentó  hablar.  Gordianus  había  sido  alcanzado  en  el  hombro  izquierdo.  Al  hacerlo.  Dejando  caer  el  gladius.  Los  caballos  describían  un  círculo  cerrado  y  no  hacían  más  que  cabalgar  alrededor. Iban a morir allí mismo.  Una  horda  de  infantería  se  les  acercaba  por  detrás  para  sellar su destino.

~168~ . al fallarle las rodillas.  Brennus  abrió  la  boca  para  emitir  una  advertencia  repentina.  a  Romulus  le  pareció  una  prueba  más  de  que  los  dioses  los habían dejado a su suerte.  Casi de inmediato.  Alzó  la  mano  para  agarrar la empuñadura de su espada larga.  pues  alcanzó  al  escita  en  el  pecho  con  tal fuerza que éste cayó de la montura desplazándose hacia atrás.  Su  esfuerzo  fue  magnífico. El águila de plata Ben Kane Arrebató un pilum a un soldado muerto que tenía a sus pies y lo lanzó a un jinete  que  se  le  acercaba. cayó al suelo. otro hombre le sustituyó.  El  galo  frunció  el  ceño. Notó un dolor cegador  en la cabeza y.  Romulus recibió un fuerte impacto y empezó a ver doble.  —¡No! —gritó Brennus—. ¡Cabrón de mierda!  Fue lo último que Romulus oyó.

  Janus  se  la  había  enjuagado  con  acetum.  pensó  Fabiola  con  amargura.  —Nada  puede  aliviar  la  aflicción. Su seguridad era bastante frágil.  pues  guardaban  con  gran  celo  los  secretos  de su oficio.  Se  produjo  un  silencio  incómodo  y  Fabiola  se  volvió  para  ver  cómo  estaba  Sextus. lavándose las manos en un cuenco de agua—.  —Lo siento —musitó. invierno de 53‐52 a.  —Triturando  las  semillas  de  una  planta  que  tiene  unas  pequeñas  flores  rojas  — explicó  el  ordenanza—. Su tratamiento casi había acabado. Uno de los  analgésicos más potentes. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 11  El dios guerrero   Roma.  —¿Cómo  se  hace?  —Fabiola  tenía  muy  poca  idea  de  los  ingredientes  de  los  brebajes  que  elaboraban  los  apotecarios. Salvo la venganza.  —Te  refieres  al  dolor  físico.  Aunque le había molestado la respuesta de Secundus a su pregunta.  Se  desplomó  en  el  jergón  de  paja  y  se  dejó  arropar  con  una  manta de lana.  Añadimos  unos  cuantos  ingredientes  más  y  preparamos  una  infusión con agua hirviendo. Después de retirarle toda la suciedad y los  fragmentos  de  metal  de  la  cuenca  del  ojo.  Janus ayudó a Sextus a tumbarse en el lecho más cercano.  Ahora  llevaba  un  vendaje  limpio  encima  del  boquete. Fabiola tuvo  la sensatez de guardarse su opinión.  Janus vio que Fabiola miraba. Alivia el más intenso de los dolores.  ya  con  la  cara  limpia.  bebía de una pequeña taza de cerámica.  —Duerme —ordenó. C.  ~169~ .  —Papaverum —explicó.  Sextus.  Sextus  no  se  resistió.

  tenemos  que dejarlo aquí—dijo secamente.  Seguro  que  aquélla  era  la  entrada  al  Mitreo.  de  hecho.  El hombre esbozó una sonrisa forzada. señora.  Se  parecía  a  la  de  la  casa  de  Gemellus.  Fabiola  lo  siguió  sin  rechistar.  mientras  que  los  desagües  se  llevaban  el  líquido  sucio.  momentos  en  que  sólo  su  fe  y  su  determinación  nata  le  habían  permitido  resistir.  ~170~ .  Dejaron  la  cocina  atrás  y  caminaron  en  silencio  hacia  el  pasillo  que  había  enfrente  y  conducía  al  valetudinarium.  Continuó  pasillo  abajo  sin  dar  explicaciones.  pero  se  le  aceleró  el  pulso.  En  lo  que  éste  había  hecho  al  fugitivo  y  al  pobre  Corbulo  en  el  latifundio.  dudaba  que  alguno  de  los  hombres  marcados  les  fuera  a  hacer  daño. Le ofreció queso y pescado para acompañar el pan.  Una tos discreta interrumpió su ensoñación.  De  momento.  Hasta  ese  día.  aquéllos  habían  sido  los  momentos  más  duros  de  su  vida.  hizo  caso  omiso  de  la  mezcla  de  miradas  curiosas  y  ariscas  de  los  muchos  veteranos  allí  presentes.  pasaron  por  una  puerta  entreabierta. La habitación estaba vacía.  Fabiola  se  hallaba  sentada  a  una  mesa  en  la  cocina  de  losas  de  piedra.  largas  encimeras  a  lo  largo  de  las  paredes  y  estanterías  de  madera  que  contenían  las  típicas  vajillas  de  arcilla  negra  y  roja  y  hondos  fregaderos. El águila de plata Ben Kane —¿Señora?  —Secundus  se  había  asomado  a  la  puerta—.  Fabiola  dio  las  gracias  a  Janus  con  un  asentimiento  de  cabeza  y  siguió  a  Secundus  hasta  la  entrada  principal. algo que Fabiola  aceptó  agradecida.  el  sentimiento  de  culpa  por  la  muerte  de  Corbulo  y  sus  guardas  pesaba  sobre  los  hombros  de  Fabiola.  aquí  no  había  esclavos:  Secundus  la  había  servido  él  mismo  y  había  rechazado  el  ofrecimiento  de  ayuda  mientras  cortaba  rebanadas  de  una  hogaza  de  pan con el pugio.  Sin  embargo.  Como  en  todas  las  casas  de  ricos.  Mientras  comía.  El  interior  lo  iluminaba  el  resplandor  parpadeante  de  una  única  antorcha.  unas  tuberías  de  plomo  transportaban  agua  corriente  para  lavar  alimentos  y  platos.  —Estoy cansada —reconoció Fabiola.  Como  vio  que  ella  miraba  hacia  el  interior.  Cuando  Secundus  se  marchó.  La  joven  cerró  los  ojos  y  rezó  como  no  había  hecho  desde  que  fuera  vendida  para  ejercer  la  prostitución.  En  unos  instantes. pero había una trampilla en el suelo.  Fabiola  pensó  en  cómo  había  escapado  por  los  pelos  de  Scaevola.  —¡Seguidme! —instó.  Los  acontecimientos  de  la  jornada  la  habían  dejado  muerta  de  hambre.  Ahora.  Ella  y  Sextus  estaban  bajo  la  protección  de  Secundus.  Cerca  de  la  estatua  del  dios. Era Secundus otra vez:  —Os hemos preparado una habitación.  Estar  a  punto  de  ser  violada  por  doce  hombres  le  había  causado  un  trauma  que  tampoco  olvidaría  con  facilidad.  Tenía  un  horno  de  ladrillo  de  sólida  construcción  en  un  rincón. Descansar le iría bien.  y  después  por  otro  pasillo.  Secundus  cerró  la  puerta  rápidamente.

  Fabiola  estaba  sola  en  el  mundo.  Los  recuerdos  se  agolparon  en  su  mente  en  una  sucesión  de  imágenes  turbadoras:  el  cadáver  de  Clodio  expuesto  en  el  Foro.  se  enfundó  la  túnica  de  hombre  y  se acercó a la puerta de puntillas.  Pero  se  despertó  con  una  verdadera  sensación  de  pánico.  empezó  a  temblar  de  horror contenido  al  pensar  en  lo  que Scaevola  le  había  hecho  a  su  vida.  Aparte  de  Docilosa  y  de  Sextus.  Bien  envuelta  en  las  mantas.  Señaló  la  pequeña  campana  del  suelo—:  Hacedla  sonar  si  necesitáis  algo.  Fabiola  aguzó  el  oído  un  buen  rato.  Fabiola  salió  descalza  de  la  habitación  y  cerró la puerta.  Fabiola  sonrió:  no  era  una  mujer  de  gustos  caros.  Quedó  sumida en un profundo sueño.  Secundus  condujo  a  Fabiola  hasta  una  cámara  sencilla  que  contenía  poco  más  que  su  habitación  del  Lupanar.  —Sin  decir  nada más.  —Podéis  dormir  tranquila  esta  noche  —dijo  Secundus  en  un  tono  más  amable.  Inmediatamente  le  vino a la mente la habitación sencilla con la trampilla.  Se  levantó  de  la  cama. la muerte  de  sus  hombres.  Y  no  se daría  por  vencido.  le  bastaba  con  una  cama  baja.  Cerró  la  puerta.  No se oía nada al otro lado.  no  había  caído  en  la  cuenta  de  que  sería  subterráneo. se construían así.  Se  dejó  caer  en  la  cama.  La  gente  solía  acostarse  poco  después  del  atardecer.  la  reacción  de  los  veteranos  no  sería  nada  agradable.  Fabiola  no  necesitaba  que  le  insistieran.  una  lámpara  de  aceite  de  bronce  y  un  taburete  de  tres  patas  con  una  túnica  de  hombre  doblada  cuidadosamente. el veterano se marchó. No obstante.  De  todos  modos.  El  brillo  tenue  de  una  lámpara  de  aceite  que  había  pasillo  abajo  le  permitió  cerciorarse  de  que  no  había  nadie  por  ahí.  los  disturbios subsiguientes. Se oía  lo mismo en las demás por las que pasó. en vano. Al igual que la fruta prohibida.  sin  embargo. si es que los había.  Por algún motivo sabía que era de noche. En la casa reinaba un silencio sepulcral  y  el  aire  que  la  rodeaba  era  negro  como  la  boca  del  lobo.  herido.  Ninguna  voz  de  alarma.  entró  en  calor  enseguida.  Fabiola  se  incorporó  preguntándose  dónele  estaba. se sintió más cansada que nunca.  donde  había  vivido  casi  cuatro  años. Si la  descubrían. la emboscada que le habían tendido los fugitivarii. De repente.  lo  que  había  ocurrido  en  el  latifundio.  apagó  la  lámpara  de  un  soplo  y  se  quitó  el  vestido  hecho  trizas  y  las  sandalias.  Las  mantas  parecían limpias y apetecibles.  el  agotamiento  era  mayor. El águila de plata Ben Kane Hasta  entonces.  El  miedo  era  sobrecogedor.  Entonces.  un  arcón  de  madera. cada vez estaba más tensa.  suponía  una  gran  tentación. De la estancia contigua a la suya salían unos fuertes ronquidos.  Probablemente  los  veteranos  hicieran  lo  mismo. sin pesadillas.  pero  no  percibió  actividad  alguna.  Fabiola  se  estremeció e intentó olvidar.  Scaevola.  Pocos  santuarios. Por suerte.  La  idea  hizo  que  ~171~ .  Giró  la  manecilla  con  suavidad  y  la  abrió  ligeramente.

  y  su  reticencia  a  admitir  una  derrota.  Fabiola  respiró  hondo  y  deslizó  las  piernas  por  el  borde  rezando  para  que  el  descenso  no  fuera exagerado. con complicidad.  Un  vistazo  rápido  a  ambos  lados bastó  para  que  Fabiola supiese que  nadie  1a.  aunque  se  le  puso  la  piel  de  gallina  cuando  alzó  la  trampilla  y  una  corriente  de  aire  fresco  ascendió  de  las  profundidades  y  le  trajo  el  aroma  a  incienso  rancio  y  el  olor  corporal  masculino. Cuando estuviera en el Mitreo.  De  forma  involuntaria.  Aquello  era  terreno  sagrado.  Empujó  la  puerta  y  la  dejó  casi  cerrada.  El  toro  sobre  el  que  estaba  agachado  tenía  la  cabeza  alzada  y  la  miraba  directamente a los ojos.  sólo  oyó  su  propia  respiración  y  los  latidos  rápidos  de  su  corazón.  aunque  hubiera  querido.  sus  pies  empezaron  a  recorrer  el  frío  suelo  de  mosaico.  ya  no  había  vuelta  atrás.  Ya  se había  salvado  por  los  pelos  dos  veces  ese mismo  día.  Aquello  le  resultaba  desconcertante  y  tuvo  que  parar  varias  veces  para  tranquilizarse.  Sin  embargo. Fabiola se estremeció.  Al  final  los  dedos  se  acercaron  a  una  anilla  de  hierro.  no  se  caería. Si algún veterano viera  allí  una  luz  encendida.  Tanteando  con  cuidado.  y  ella tenía la entrada prohibida.  se  situó  en  lo  que  debía  de  ser  el  centro  de  la  cámara.  Y  tampoco  chirriaron  las  bisagras  cuando  lo  empujó  para  abrirlo. pero no antes.  totalmente  a  oscuras.  Desde  el  pasillo. Hasta  que  la  curiosidad.  Continuar sería tentar a la suerte.  sólo  entraba  un  ligerísimo  brillo  por  el  diminuto  resquicio  que  había  dejado  entre  el  borde  y  el  marco. El águila de plata Ben Kane Fabiola se parara  en seco.  había  oído.  Fabiola  no  osaba  buscar  un  pedernal  para  encender  una  lámpara.  cada  peldaño  estaba  tallado  a  partir  de  una  única  piedra  lisa.  Le  embargó  una  gran  sensación  de  alivio. Resultaba sumamente difícil determinar dónde estaban las juntas  ~172~ .  La  escalera  era  estrecha  y  empinada.  Mitra  la  esperaba.  Siempre  y  cuando  fuera  con  cuidado.  Cuando  Fabiola  se  quedó  quieta.  Sin  embargo.  Recorrió  el  muro  con  los  dedos  y  notó  que  no estaba enlucido.  Fabiola  esperó  que  fuera  suficiente.  La  atracción  de  lo  que  podía  encontrar  allí  abajo  era  demasiado  poderosa.  Deslizando  los  pies  descalzos  con  cuidado  por  los  azulejos.  En  el  atrium  del  pasillo  poco  iluminado  vio  la  gran  estatua  de  Mitra.  Palpó  el  suelo  a  cuatro  patas.  Se  llevó  una  decepción  al  no  hallar  más  que  las  pequeñas  irregularidades  entre  las  piezas  de  azulejo  que  formaban  el  mosaico.  con  la  capa  misteriosa.  En  el  interior  de  la  habitación.  Su  único testigo era el  toro.  el  pórtico  no  estaba  cerrado. que no hablaba.  Por  suerte.  No  era  más  que  un  descenso  a  la  oscuridad  más  absoluta.  ya  podía  dar  el  juego  por  terminado.  No lo era.  descubrió  que  estaba  sujeta  al  centro  de  una  losa  de  piedra  rectangular. desconcertada.  reinaba  una  oscuridad  absoluta.  Enseguida  llegó  a  la  puerta  que  Secundus  había  cerrado. quizá.  se  apoderaron  de  ella.  No  encontró nada durante lo que le pareció una eternidad.

 Lo primero que le llamó la atención fue el mosaico decorado que tenía  bajo  los  pies.  La  siguiente  etapa  estaba  representada  por  una  hoz.  Se  puso  a  contar  los  escalones  para  mantener  la  mente  ocupada  y.  éstos  sumaron  un  total  de  ochenta  y  cuatro. El águila de plata Ben Kane de las losas.  Caminó  hacia  delante  y  fue  empapándose  la  vista  de  la  abundancia  de  información  que  le  proporcionaba  la  superficie  del  suelo.  más  allá  de  lo  esperado.  Estaba  claro  que  los  paneles  representaban  los  símbolos sagrados de los seguidores de Mitra.  A  Fabiola  le  encantó  la  imagen  del  cuervo.  un  cascabel  y  un  rayo  de  Júpiter.  Fabiola  tuvo  la  sensatez  de  apartar  la  mirada  e  ir  dejando  que  la  vista  se  le  acostumbrara.  además  de  una  pala  para  el  fuego.  El  gorro  era  el  mismo  que llevaba  la estatua de Mitra del atrium superior.  una  de  sus  preferidas.  un cuenco para  libaciones  y  una  gran  hoz. Un  artesano  muy hábil  habría  tardado  muchas  semanas  en  cubrir  la  superficie.  El  segundo  recuadro  contenía  una  lámpara  de  aceite  y  una  diadema.  la  majestuosa  ave.  El  primer  panel  representaba  un  pájaro  negro  con  un  pico  impactante.  en  un  pequeño  hueco. Con una franja lisa de color oscuro que bordeaba las paredes. tal como se imaginaba que podía ser un descenso  a  los  infiernos.  Fabiola  estuvo  a  punto  de  gritar  aliviada.  Sin  embargo. el centro del  pasillo  se  hallaba  dividido  en  siete  paneles.  cada  uno  de  ellos  repleto  de  símbolos.  Conducía  hacia  delante. Ansiaba conocer su significado.  un  casco  y  una  especie  de  mochila.  A  saber qué había allí abajo.  El  nerviosismo  inicial  de  Fabiola  había  quedado  aplacado  por  una  profunda  sensación  de  reverencia  y  afinidad.  Tras  haber  pasado  tanto  rato  a  oscuras.  El  Mitreo  estaba  muy  profundo.  También  había  una  lanza. Cuando los dedos tocaron la forma conocida de un cuenco de  bronce.  el  símbolo  del  comercio.  y  una  pequeña  taza.  encontró  dos  trozos  de  piedra  afilados.  Lo único que  rompía el  silencio  era  el  suave  golpeteo  de  los  pies de Fabiola  en el  suelo.  Al  lado. Palpó el muro para ver si encontraba un soporte de metal o  una lámpara de aceite.  ~173~ .  Pocas  veces  había  visto  azulejos  diminutos  tan  delicados  o  diseños  tan  bien elaborados. si es que las había.  no  representaba más que la primera etapa.  un  puñal  y  una  medialuna  con  una  estrella. por lo que se encontraba en  un  estrecho  pasillo. Las paredes todavía no se habían ensanchado.  Fabiola  sintió  un  miedo  demasiado  intenso  para  seguir  sin  iluminación. El constructor de aquella estructura secreta había sido  todo un maestro de la ingeniería.  un  cayado.  un  látigo  y  una  corona  ornamentada  con  siete  rayos.  Inmediatamente  tuvo  claro  que  lo  que  estaba  viendo  revestía  una  enorme  importancia.  la  luz  que  llameó  le  pareció  cegadora. Resultaba bastante aterrador.  Y  en  el  último  se  veían  un  gorro  frigio.  un  caduceus.  Los  frotó  entre  sí  y  utilizó  las  chispas  producidas para encender el pabilo de la lámpara.  al  llegar  al  fondo.  El  penúltimo  era  un  recuadro  con  una  antorcha.  En  ese  momento.

  Fabiola  identificó  un  cuervo.  O  me  envenenará.  Mitra  lo  comprenderá.  una  balanza y un escorpión.»  Había  llegado  el  momento  de  depositar  toda  su  confianza  en  la  ~174~ .  Notó  un  olor  tenue  y  agradable  y.  servidos  por  otros  que  portaban  vasos  y  platos  de  algo  que  parecía  pan  marcado  con  una  X. El águila de plata Ben Kane Notó  aire  en  la  cara.  Había  hombres  dándose  un  banquete  alrededor  de  una  mesa.  era  de  cristal  azul  y  tenía  un  tapón  delicadamente  forjado  en  forma  de  cabeza  de león.  a  Fabiola  le  daba  vueltas  la  cabeza  de  tanta  información  a  la  que  se había expuesto. Volvió a ponerse nerviosa  y  a  tener  las  palmas  sudorosas.  Incluso  el  suelo  estaba  decorado.  Se  acercó  el frasco a la  nariz e inhaló.  Le llamó la  atención una  pequeña  ampolla  situada  en  el  pedestal  central.  Fabiola  alzó  la  vista  hacia  Mitra. había una representación gigantesca  de  la  tauroctonia  pintada  con  colores  vivos.  Parecía  cara. daba la impresión de que sí.  Las  baldosas  estaban  divididas  en  doce  recuadros  que  representaban  varios  animales  y  símbolos:  unos  niños  gemelos.  «Ha  llegado  el  momento  de  la  verdad».  una  taza  y  un  león.  Los  paneles  enlucidos  que  quedaban a derecha e izquierda contenían más imágenes.  «Es  mi  momento  sagrado  —pensó  Fabiola  con  vehemencia—.  El  fondo  de  la  cámara  estaba  dominado  por  tres  pequeños  altares  de  piedra  llenos  de  inscripciones. Estiró la mano y la cogió.  Aunque  no  había nadie más en la cámara.  ¿Alguna  mujer  había  estado  allí  antes  de  manera  clandestina?  ¿Acaso  debía marcharse? La sangre le palpitaba en las sienes.  cogido  de  la  mano  de  una  imponente  figura  dorada  tocada  con  una  corona  de  siete  rayos. pero nada ni nadie se abatieron  sobre ella.  ¿Se  trataba  del  sol?  En  muchas  imágenes  aparecía  la  misma  criatura  divina.  Su  brillo  amarillo  reveló  una  sala  larga  y  rectangular  cuyo  techo  con  listones  se  sostenía  con  postes  de  madera  clavados  en  el  suelo  a  intervalos  regulares.  un  carnero.  Unos  asientos  bajos  de  piedra  recubrían  ambas  paredes  laterales.  De  pie  ante  el  trío  de  altares.  Se  internó lentamente en la oscuridad y alzó la lámpara para encender otras situadas en  los  soportes  de  la  pared. Se quedó boquiabierta ante  la calidad y el nivel de detalle.  A  su  alrededor  había  animales  y  objetos. entre otros.  lo  cual  indicaba  que  el  pasadizo  se  había  ensanchado.  un  escorpión  y  una  serpiente.  Recorrió  el  mosaico  de  puntillas  y  empezó  a  sentirse  muy  cohibida.  Para  entonces.  destapándola.  La  sangre  carmesí  brotaba  de  la  herida  del  cuello  del  toro  y  la  capa  verde  oscuro  de  Mitra  estaba  cubierta  de  puntos  de  luz  brillantes  que  debían  de  ser  estrellas.  de  forma  instintiva.  sentada  con  Mitra  detrás  del  toro  muerto. Por encima.  decidió  Fabiola.  También  había  un  perro. en el muro del fondo.  se  dio  cuenta  de  que  el  contenido  estaba  allí  para  ser  ingerido  durante  los  rituales.  En  otros  se  veía  a  Mitra  con  el  gorro  frigio.  efe  pie  en  un  carro  tirado  por  caballos  aceptando  regalos  de  simples  mortales.  A  ambos  lados  del  dios  había  una  figura  masculina  con  sendas  antorchas:  una  hacia  arriba  y  la  otra  hacia  abajo.

 El águila de plata Ben Kane deidad  guerrera.  Entonces  a  Fabiola  le  quedó  claro que aquello no era Italia y que estaba muy lejos de tierra conocida.  los  generales  intentaban  calibrar  los  puntos  fuertes  y  débiles  del  enemigo. ¿Dónde se encontraba?  El  movimiento  que  advirtió  en  una  gran  llanura  le  llamó  la  atención  y  voló  más  bajo.  los  redobles  se  fueron  amortiguando  hasta  verse  sustituidos  por  otra  secuencia  más  calmada. Empezaba a sentirse decepcionada.  sin  embargo.  por  el  momento.  se  sintió eufórica.  Parpadear  con  fuerza  e  intentar  retornar  a  la  pequeña  cámara  no  servía  de  nada.  El  tamborileo  sonó  más  rápido  y  alcanzó  un  crescendo  de  sonido  que  hizo  temblar  las  paredes.  Fabiola  veía  unas  plumas  negras  y  relucientes  perfectamente  dispuestas  en  unas  alas  potentes. en la estancia.  No ocurrió nada durante un buen rato.  Fabiola  inclinó  la  cabeza  hacia  atrás  y  Fabiola  se  vertió  el  líquido  en  la  boca.  no  tenía  nada  que  perder.  Siguió  un  tamborileo  más  hipnótico  que  transportó  sin  problemas  a  Fabiola  a  otro  mundo.  a  un  lugar  increíble  en  el  que  veía  a  través  de  un  pájaro  volador.  escudriñando  el  terreno  que  quedaba  debajo.  deleitándose  con  la  libertad  que  le  otorgaban  el  vuelo y la imagen de la tierra como nunca la había visto.  sin  embargo. La mancha verde de los bosques cubría parte de la  vista.  las  colinas  y  las  cumbres  nevadas  discurrían  en  líneas  cortas  y  gruesas  o  en  cordilleras inmensas e irregulares.  un  ritmo  hipnotizante.  los  caminos  de  tierra que los unían parecían meros lazos.  dejándose  llevar  por  corrientes  de  aire  que  le  permitían  alcanzar  velocidades  de  vértigo  o  quedarse  inmóvil.  Entonces  a  Fabiola  le  pareció  que  empezaban  a  sonar  unos  tambores.  Si  movía  la  cabeza.  Notó  que  caía  y  caía.  ¿No  era  el  dios  quien  la  había  llevado  hasta  allí?  ¿Y  quién  era  ella  para  resistirse?  Tras  los  dramáticos  acontecimientos  de  la  jornada.  En  vez  de  asustarse.  el  más  ancho  que  había  visto  jamás. con un trasfondo potente que no le resultaba familiar. Los ríos serpenteaban por el  paisaje. Mitra estaba allí. Notaba su presencia.  Volvió a dejar la ampolla en el altar y tragó.  Fabiola  disfrutó  con  su  mera  existencia. Fabiola se dejó dominar de nuevo por la sensación de calma que reinaba en  la  cámara.  Tenía un sabor ligero y dulzón.  En  poco  tiempo  empezarían  a  ~175~ .  Poco  a  poco.  pero  que  su  espalda  no  chocaba  contra  el  duro  suelo.  absorbiendo  la  energía.  sin  ser  vista  por  los  dos  ejércitos  que  se  observaban  mutuamente  desde  una  posición  intermedia  de  seguridad.  Los  asentamientos  humanos  estaban  desperdigados  aquí  y  allá.  ¿De  verdad  se  había  convertido  en  un cuervo? Curiosamente. no tenía miedo.  Durante  un  buen  rato.  mientras  los  soldados  rezaban  y  se  secaban  el  sudor  de  la  frente  húmeda.  Sin  saber  dónde  estaba. Sólo sentía regocijo.  El  corazón  le  palpitó  con  fuerza  durante  unos  momentos.  Le  parecía  de  lo  más  natural  alzar  el  vuelo  en  el  cielo  soleado.  A  lo  largo  de  un  lado  del  campo  de  batalla  discurría  un  río.  Fabiola  se  quedó  inmóvil.  un  redoble  sencillo  y  repetitivo  que  la  atraía.  El  combate  pronto  empezaría.

 Lo  peor  de  todo era  que  tres  escuadrones de  enormes criaturas blindadas de color gris esperaban en medio del  enemigo. no se parecían  en nada a los que había visto hasta entonces.  Libre  durante  doce  segundos.  iban  flanqueados  por  escaramuceadores.  muchos  hombres  llevaban  lanzas  largas  y  pesadas.  provistos  de  todo  tipo  de  armas  conocidas. agitando  las  orejas.  Alguien cogió a Fabiola y le convirtió el ala en mano. El corazón de Fabiola se llenó de dicha.  Con otro guía.  Iba flanqueado por un hombre esbelto y rubio armado con un hacha doble.  cubiertos  por  una  tela.  enseguida  encontró  el  origen  de  tal  brillo.  y  los  tachones  de  los  escudos  de  metal.  Fabiola  había  empezado  a  alejarse  de  las  fuerzas  que  tenía  debajo  cuando  la  imagen  poderosa  de  un  enorme  guerrero  con  trenzas  le  vino  a  la  mente.  Como  disfrutaba  de  una  agudeza  visual  mucho  mayor  de  la  normal.  que  se  esforzaban  por  emerger  en  la  conciencia  del  cuervo.  los  scuta  alargados  y  ovales  que  llevaban.  En  vez  de  pila.  con  unas  largas  trompas  y  colmillos  espantosos  con  los  extremos  de  metal  que  les  conferían  un  aspecto  incluso  más  temible.  Con  unas  poderosas  alas  extendidas  y  un  rayo  dorado  entre  los  talones.  recorrió  el  terreno  abierto  hasta  el  centro  de  la  llanura.  Fabiola  vio  un  águila  de plata solitaria. un estandarte romano.  las  filas  perfectas  que  formaban. El águila de plata Ben Kane morir  hombres. Fabiola escudriñó las  figuras  que  rodeaban  al  águila  de  plata  y  entonces  vio  los  cascos  cóncavos  de  bronce  con  penacho.  ¿Se  trataba  de  legionarios  romanos?  Pero  no  todo  acababa  de  encajar.  horrorizada  al  ver  que  el  otro  ejército  superaba  con  creces  al  de  los  romanos.  Debían  de  ser  elefantes.  Los  oficiales  que  había  a  los  lados  de  cada  unidad  también  parecían  fuera  de  lugar.  Verlo.  Teniendo  en  cuenta  el  terreno  llano  y  el  buen  tiempo.  Lo  que  vio  le  pareció  tan  increíble  que  lo  creyó  imposible.  Entonces  le  quedó  claro. En lo más  profundo  del  alma  de  la  joven  se  despertaron  ciertos  recuerdos. tanto  en  carro como a  caballo.  pensó  ~176~ .  Allí.  con  arcos  y  unos  extraños  sombreros  cónicos.  llevada  por  un  hombre  tocado  con  piel  de  lobo.  era  el  símbolo talismánico que llevaba a combate a todas las legiones.  los  rayos  del  sol  se  reflejaban  en  el  metal.  Había  miles  de  arqueros.  Confusa.  en  persona.»  Fabiola  se  apartó  y  recuperó  su  forma  habitual  aprovechando  una  corriente  de  aire  propicia.  «¡No! —pensó  con  desesperación—.  En una tierra lejana.  Los  soldados  de  infantería.  entre  las  filas  apelotonadas  de  soldados. además de túnicas bordadas y pantalones. ¡Déjame  aquí! Gran  Mitra.  —¿Qué haces aquí? —exclamó una voz airada.  En  las  filas  del  ejército  que  tenía  justo  debajo.  a  Fabiola  le  quedó claro que se producirían muchas bajas.  No  podía  tratarse  de  otra  cosa.  «¡Romulus podría estar vivo!»  Pero no tenía tiempo de buscarlo.  El  galo  estaba  allí.  déjame  encontrar  a  mi  hermano. Si eran legionarios.

  El  aire  silbaba  por  el  paso  de  Fabiola  y  volvía  su  silueta  todavía  más aerodinámica.  Quizá  pudiera  quitarle  un  ojo  e  iniciar  un  rastro  de  muerte  entre  sus  hombres.  la  llanura  repleta  de  hombres  armados  desapareció.  ¿Quién  demonios  podía  enfrentarse  a  ellos?  Fabiola  volvió  a  mirar  a  los  soldados  romanos.  ¿Te  salvamos  el  puto  pellejo  y  nos  lo  agradeces  profanando nuestro templo?  Fabiola  miró  a  los  hombres  que  la  sujetaban.  Cualquier  cosa  era  mejor  que  aquel  dolor.  Pese  a  sus  intentos  desesperados.  Recogió  las  alas.  Embargada por la pena.  que  tan  valientes  y  preparados  le  habían  parecido  cuando  sobrevolaba  sus  cabezas.  Bajó y bajó y bajó en picado.  ante  el  imponente  ejército  de  enormes  bestias.  fatal  en  potencia.  Cada  uno  de  ellos  transportaba  a  dos  o  tres  arqueros  en  sus  anchos  lomos.  Esta vez la sujetaron por ambos brazos.  —Y sólo hay un castigo —añadió. temblando de ira. rebosante de desdicha.  pero  a  Fabiola  ya  le  daba  igual.  mientras  que  Secundus  permanecía  a  un  par  de  pasos  de  distancia.  Dos  le  inmovilizaban  los  brazos.  mientras  la  rabia le escocía en el corazón.  Lo  que  con  anterioridad  había  sido  suspicacia  se  había  convertido  en  legítima indignación. El águila de plata Ben Kane Fabiola.  Volvía  a  estar  en  la  cámara  subterránea.  Abrió  los  ojos  llorando  lágrimas  de  frustración  y  desespero.  —¿Qué  has  hecho?  —gritó—.  repleta  ahora  de  veteranos.  directo  al  elefante  que  iba  en  cabeza.  Ahora.  La  caída  era  inmensa.  Fabiola enseguida se situó lo bastante cerca para ver las arrugas de la gruesa piel  del animal y los arcos con curvas pronunciadas que llevaban los hombres a lomos de  él. ~177~ . Fabiola no consideraba que el dios pudiera ser tan cruel.  instintiva. La batalla sólo podía librarse con un resultado. Debes  ser castigada. ni mucho menos —repuso Secundus con gravedad—.  Su  respuesta  fue  inmediata. Los gritos inundaron sus oídos.  Ambos  tenían  la  misma  expresión  furiosa. se dejó caer en el olvido.  Fabiola  no  pudo  evitarlo.  Dejarle  descubrir  que  Romulus  podía  estar  vivo  y  mostrarle  el  instrumento  de  su  destrucción  era  más  de  lo  que  ella  podía  soportar.  le  parecían enclenques e insignificantes.  bajó  la  cabeza  y  apuntó  el  pico  hacia  abajo.  Cayendo  en  picado  como  una  piedra  negra.  Sus hombres se mostraron de acuerdo con un gruñido.  aquellos  animales  eran  el  azote  que  llenaría  de  terror  el  corazón  de  los  soldados  más  valerosos.  —Con eso no basta.  —Lo siento —susurró Fabiola.

  La  nieve  en  torno  a  Tarquinius  estaba  manchada  de  sangre. ¿no?  ~178~ .  Sorprendido.  —¡Alto!  El gritó reverberó en el espacio limitado del patio. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 12  Pacoras  Margiana.  —No  se  encuentra  lo  bastante  bien  para  permanecer  en  el  exterior  demasiado  tiempo —dijo Vahram con gran frialdad—.  Ishkan estaba enmarcado en la entrada.  —¿Qué haces? —espetó.  Ishkan arqueó las cejas.  —¿Dónde  está  Pacorus.  Vahram  se  detuvo  y  giró  la  cabeza.  —Azoto  a  esta  serpiente  para  sacarle  información  —repuso  Vahram.  Pero  vayamos a preguntarle.  entonces?  —Miró  en  derredor—:  Lo  normal  sería  que  estuviera mirando. Está tramando algo contra nosotros.  —¡Pues claro! —fanfarroneó Vahram.  enfurecido  porque lo molestaban—. invierno de 53‐52 a.  —¿El comandante ordenó esto? —preguntó Ishkan.  —¿Y dijo que matarais al arúspice?  —Si fuera necesario. Las antorchas que sus hombres sostenían  en  el  aire  iluminaron  la  sangrienta  escena. sí—farfulló el primus pilus. el arúspice siguió su mirada.  —Por  supuesto  que  sí. C. Y yo soy su lugarteniente.  Consciente  a  medias  de  lo  que  ocurría.  señor  —respondió  Ishkan  con  expresión  suspicaz—.  Al  centurión  jefe  delgado  y  de  mediana  edad  pareció  repugnarle lo que vio.

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A  Vahram  le  entró  el  pánico  cuando  vio  que  su  artimaña  sería  descubierta  en  cuanto  Ishkan  despertara  a  Pacorus.  Se  alejó  del  cuerpo  lánguido  de  Tarquinius  y  bloqueó la puerta de entrada a la cámara.  El  centurión  jefe  de  pelo  oscuro  frunció  el  ceño.  Levantó  una  mano  y  sus  seguidores alzaron de inmediato las armas.  El  trío  de  hombres  de  Vahram  lo  miraron  para  que  les  diera  instrucciones,  pero  Ishkan  marchaba  al  menos  con  una  docena  de  guerreros,  todos  ellos  armados  con  arcos.  A  no  ser  que  quisieran  morir,  no  había  nada  que  hacer  aparte  de  ver  cómo  acababa  aquel  trance.  Se  relajaron  y  apartaron  la  mano  de  la  empuñadura  de  la  espada.  Superado  por  una  estrategia  mejor,  el  primus  pilus  frunció  el  ceño  y  se  hizo  a  un  lado.  Ishkan  abrió  la  puerta  y  dejó  a  sus  guerreros  vigilando  a  Vahram.  No  tardó  mucho en salir.  Pacorus,  tembloroso,  salió  a  la  luz  envuelto  en  una  manta  y  apoyado  en  el  centurión jefe.  Vahram  maldijo  entre  dientes.  La  situación  se  le  estaba  escapando  de  las  manos.  Tenía que haber matado al dichoso arúspice.  Pacorus  contempló  el  rostro  y  el  cuerpo  ensangrentados  de  Tarquinius  con  emociones  encontradas.  La  salud del  arúspice  le  preocupaba  poco,  pero  valoraba  sus  habilidades.  Además,  no  le  gustaba  que  sus  inferiores  actuaran  sin  su  autoridad  directa. Al final, la ira se apoderó del rostro gris y delgado del comandante.  —¿Qué tienes que decir sobre esto? —espetó a Vahram.  Los  ojos  del  primus  pilus  se  dirigieron  a  Tarquinius.  Aunque  su  palabra  valiera  más, Pacorus sospecharía de él si el arúspice mencionaba sus planes.  Poco  consciente  de  lo  delicado  de  la  situación,  Tarquinius  emitió  un  gemido  incoherente y dejó que un escupitajo sangriento le chorreara por la boca.  No  demasiado  convencido,  Vahram  tomó  una  decisión  rápidamente.  Confió  en  que Tarquinius no estuviera en condiciones de hablar.  —Entré para ver cómo estabais, señor. Encontré al hijo de puta agachado junto al  fuego murmurando vuestro nombre.  Consciente  de  que  había  estado  dormido  mientras  Tarquinius  hacía  lo  que  hubiera estado haciendo, Pacorus inspiró nervioso. Había experimentado de primera  mano los poderes aterradores del arúspice.  —¿Ha dicho por qué?  —No, señor. —Vahram negó con la cabeza enfadado—. Ni una palabra. 

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—¿Y no se te ocurrió consultarme? —respondió Pacorus—. ¿Intentaste evitar que  otro centurión jefe me advirtiera del asunto?  —No quería molestaros —arguyó Vahram con un hilo de voz.  Con  un bufido desdeñoso, el  comandante  se marchó  arrastrando los  pies.  Ishkan  lo siguió solícitamente.  Tarquinius  alzó  la  cabeza  para  mirar  a  Pacorus  a  la  cara.  Tenía  unas  profundas  ojeras  grisáceas  por  culpa  del  agotamiento,  y  la  nariz  rota  se  le  había  hinchado  sobremanera.  La  quemadura  de  la  mejilla  estaba  en  carne  viva  y  supuraba.  Sorprendentemente, a pesar de las heridas, seguía rodeándolo un halo de misterio.  Pacorus  se  estremeció  al  ver  el  estado  en  que  se  encontraba  el  arúspice.  Era  el  hombre  que  le  había  salvado  la  vida  y  no  un  desagradecido.  Sin  embargo,  no  existía  una relación de confianza entre ambos.  —¿Y bien?  Tarquinius  movió  bruscamente  la  cabeza  para  indicar  a  Pacorus  que  se  le  acercara.  Ishkan  frunció  el  ceño  con  desconfianza,  pero  no  intervino.  Atado  y  medio  muerto,  el  arúspice  no  suponía  ninguna  amenaza.  No  obstante,  Vahram  no  estaba  nada contento.  —Lo  que  yo  decía  era  su  nombre  —susurró  Tarquinius—.  El  primus  pilus  enseguida quiso saber por qué. Si se lo hubiera dicho, me habría matado.  —Parece que lo va a hacer de todos modos —respondió Pacorus con sequedad.  —Sí,  señor  —repuso  el  arúspice  con  voz  entrecortada—.  Y  estaba  a  punto  de  venirme abajo cuando llegó Ishkan. No confiéis en él.  Pacorus volvió a mirar a Vahram, quien inmediatamente fingió perder interés.  —¿Por qué no?  —Quiere liderar la Legión Olvidada.  El comandante se puso tenso.  —¿Tienes alguna prueba?  Tarquinius todavía podía arquear las cejas.  Pacorus  se  dio  unos  golpecitos  en  los  dientes  con  el  dedo  mientras  pensaba.  No  le  sorprendía  que  el  primus  pilus  quisiera  usurparle  el  cargo.  Pero,  para  Tarquinius,  también  era  una  forma  sencilla  de  sembrar  las  semillas  de  la  duda  y  la  desconfianza  entre sus captores.  El arúspice, exhausto, le leyó el pensamiento.  —¿Dónde están vuestros hombres? —preguntó con voz queda. 

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Pacorus  se  asustó  al  echar  un  vistazo  al  patio  y  no  ver  a  ninguno  de  sus  guardaespaldas. Aquél era el detalle más significativo hasta el momento.  —Vahram los echó.  Pacorus  no  respondió  a  la  insinuación  de  Tarquinius,  pero  se  le  contrajeron  los  músculos  de  la  mandíbula.  ¿Cuál  era  la  mejor  solución?  Vahram  gozaba  de  popularidad  en  la  guarnición  parta  y  ejecutarlo  de  plano  resultaría  arriesgado.  Saltaba a la vista que Ishkan le era leal, pero ¿podía confiar en el resto de centuriones  jefe?  Aunque  todavía  no  estaba  del  todo  recuperado,  empezaba  a  comprender  la  facilidad  con  la  que  podrían  haberlo  matado.  Ocultando  sus  emociones,  Pacorus  se  dirigió primus pilus.  —Ha sido una estupidez ir tan lejos —se quejó—. Él es útil a su manera.  —Lo siento, señor. —Vahram esperó a ver si había más.  —Quiero  que  supervises  los  turnos  de  centinelas  durante  los  próximos  tres  meses —ordenó el comandante—. Considérate afortunado por no ser degradado.  Vahram hizo el saludo, encantado de que el castigo fuera tan leve. Tarquinius no  había revelado nada, así que podía seguir conspirando contra Pacorus.  El  sonido  de  unos  pasos  que  corrían  por  el  paseo  los  interrumpió.  El  centinela  dio  la  orden  de  alto  y  obtuvo  la  respuesta  adecuada.  Entonces,  el  portón  principal  se  abrió.  Pacorus  observó  a  Ishkan,  que  se  encogió  de  hombros.  Vahram  parecía  igualmente asombrado.  La  tormenta  había  amainado.  Tarquinius  no  podía  determinar  nada  relevante  en  lo que veía. Estaban todos a oscuras.  Al  cabo  de  unos  momentos,  un  legionario  envuelto  en  una  capa  apareció  en  el  patio,  acompañado  de  uno  de  los  guerreros  partos  que  vigilaba  las  dependencias  de  Pacorus. Ambos hicieron el saludo y se pusieron firmes.  —¿Qué ocurre? —gritó Pacorus con impaciencia.  —Es  uno  de  los  centinelas  de  la  puerta  principal,  señor  —dijo  el  parto—.  Algunos de los hombres de Darius han regresado.  Un  sudor  frío  empapó  la  frente  de  Tarquinius.  Al  igual  que  él,  Romulus  y  Brennus servían en la cohorte de Darius. ¿Dónde habían estado?  Confuso, el comandante se volvió hacia Vahram.  —Hace  dos  días  envié  a  una  patrulla,  señor  —explicó  el  primus  pilus—.  No  teníamos noticias del pequeño fuerte del este.  Satisfecho, Pacorus indicó al legionario que hablara.  —Acaban de regresar tres hombres, señor —balbució. 

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—¿Mensajeros?  —No, señor. —Se produjo una pausa—. Supervivientes. 

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Todos  los  oficiales  de  alto  rango  emitieron  un  grito  ahogado.  Tarquinius  consiguió guardar silencio, pero tenía la mirada clavada en el centinela.  —Cuando  llegaron  al  fuerte,  la  guarnición  ya  había  sido  masacrada,  señor.  Más  saqueadores escitas, según parece.  De  repente,  acudió  a  la  mente  de  Tarquinius  la  imagen  que  había  visto  del  suelo  de  un  barracón  lleno  de  sangre.  Y  de  los  destellos  rojos  en  contraste  con  el  paisaje  nevado. Los escitas siempre montaban caballos alazanes. Su aflicción se intensificó.  —Dicen que Darius mandó a dos jinetes dar la noticia —prosiguió el soldado.  —Pues aquí no nos hemos enterado de nada —interrumpió Vahram.  —Todos han sido interceptados —dijo Ishkam sombríamente.  Nervioso, el centinela aguardó.  —Continúa —exigió Pacorus.  —El  mismo  grupo  atacó  a  la  patrulla,  señor.  La  aniquilaron  al  amanecer  del  día  siguiente, cuando intentaban emprender la retirada.  —Quedaron tres soldados de...  —Dos centurias, señor —respondió Vahram.  —¿Y Darius? ¿Está aquí?  El centinela negó con la cabeza.  —No, señor.  Pacorus  frunció  el  ceño.  Casi  ciento  sesenta  hombres  muertos  y  ahora  Darius.  Uno de sus mejores oficiales.  —¿Cuántos escitas? —preguntó.  Tuvo que repetir la pregunta.  —Dicen que varios miles, señor —dijo al final el centinela asustado.  Pacorus palideció de repente.  —¡Por Mitra! —murmuró, deseando estar plenamente recuperado.  —Estamos en pleno invierno —despotricó Vahram—. ¡Los puertos de montaña a  Escitia están bloqueados por la nieve!  —¿Y dónde están? —preguntó Pacorus—. ¿Los supervivientes?  —El  optio  de  guardia  los  ha  enviado  al  valetudinarium,  señor  —repuso  el  centinela—. Sufren de hipotermia y congelación. 

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—¡Me  importa  un  bledo!  —gritó  el  comandante,  poniéndose  morado—.  ¡Tráelos  aquí enseguida!  El  centinela  y  el  guerrero  parto  desaparecieron  rápidamente,  agradecidos  por  no  haber recibido castigo alguno.  —¡Esto  no  puede  quedar  así!  —gruñó  Pacorus  mientras  indicaba  a  Vahram  e  Ishkan  que  entraran  en  su  cámara.  Casi  como  si  se  lo  hubiera  pensado  dos  veces,  miró  a  Tarquinius—.  ¡Desatadlo!  —ordenó  a  los  hombres  de  Ishkan—.  ¡Traedlo  aquí  dentro!  El  arúspice  apretó  los  dientes  cuando  lo  llevaron  al  interior  de  forma  poco  cuidadosa  y  lo  colocaron  junto  al  fuego  por  segunda  vez.  Aunque  tenía  el  cuerpo  desgarrado  y  magullado,  y  la  mente  exhausta,  estaba  ansioso  por  oír  todas  las  noticias  de  los  legionarios  que  habían  regresado.  Pero  le  dolía  incluso  respirar,  ya  fuera  superficial  o  profundamente.  Empleando  toda  su  capacidad  de  concentración,  Tarquinius  se  las  apañó  para  mantenerse  despierto  mientras  los  partos  esperaban.  Pacorus  se  sentó  rápidamente  en  su  cama;  Ishkan  y  Vahram  ocuparon  los  taburetes  que  había  al  lado.  Sus  murmullos  bajos  llenaban  el  ambiente.  Habría  que  responder  de alguna manera a  la  incursión escita. Y  rápido.  Aunque  no  hacía  buen  tiempo  para  luchar, los guerreros de las tribus no podían ir por ahí saqueando la zona sin control.  A  Tarquinius  sólo  le  preocupaba  saber  si  sus  amigos  formaban  o  no  parte  de  esa  infausta patrulla. Todo lo demás, incluso su propia vida, parecía insignificante.  Tras lo que consideró una eternidad, oyó que llamaban con ímpetu a la puerta.  —¡Entrad! —gritó Pacorus.  Un  trío  de  legionarios  entró  arrastrando  los  pies  y  con  el  rostro  agrietado  y  los  pies  todavía  amoratados  de  frío.  No  había  duda  de  que  les  intimidaba  hallarse  en  presencia  del  comandante  de  la  Legión  Olvidada.  La  mayoría  de  los  soldados  rasos  nunca  estaban  cara  a  cara  con  Pacorus,  si  no  era  para  recibir  un  castigo.  Y,  a  menos  que su historia resultara convincente, cabía la nada desdeñable posibilidad de que así  fuera también en esta ocasión.  Los  hombres,  empujados  por  varios  guerreros,  se  situaron  de  mala  gana  frente  a  los  oficiales  partos.  No  se  fijaron  en  el  hombre  ensangrentado  que  yacía  hecho  un  ovillo junto al fuego.  Tarquinius  los  reconoció  de  inmediato  y  se  le  cayó  el  alma  a  los  pies.  Novius,  Optatus  y  Ammias  eran  de  su  propia  centuria,  lo  cual  significaba  que  Romulus  y  Brennus  estaban  muertos.  Se  echó  hacia  atrás  mientras  las  lágrimas,  que  raras  veces  derramaba,  se  le  agolpaban  en  los  ojos.  Tras  años  de  protección,  Tinia  los  había  abandonado  completamente  a  él  y  a  sus  seres  queridos.  Y  Mitra,  el  dios  en  el  que  había empezado a confiar, había hecho lo mismo.  —¡Informadnos! —ordenó Pacorus. 

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Como  es  lógico,  Novius  fue  quien  habló.  Relató  la  historia  de  la  patrulla  mostrando  apenas  emoción  alguna.  Al  igual  que  muchos  legionarios,  hablaba  poco  parto,  por  lo  que  Ishkan  traducía.  Después  de  Darius,  era  el  centurión  jefe  que  más  latín  sabía.  Aparte  de  alguna  que  otra  interrupción  por  parte  de  Pacorus  o  Vahram,  relató  lo  sucedido  ante  un  público  horrorizado  que  guardó  silencio.  La  batalla  final  resultó especialmente  emotiva para  Tarquinius, que  casi  veía  a  sus  amigos  muriendo  bajo el torrente de flechas escitas envenenadas.  Tras  relatar  la  suerte  que  habían  corrido  las  dos  centurias,  el  pequeño  legionario  se  quedó  callado.  Su  vida  y  la  de  sus  compañeros  dependían  de  lo  que  ocurriera  a  continuación.  La  cobardía  no  se  toleraba  ni  en  el  ejército  romano  ni  en  el  parto.  Los  soldados  que  huían  de  la  batalla  tenían  muchas  posibilidades  de  ser  ejecutados  sin  miramientos.  Los  motivos  por  los  que  habían  sobrevivido  tenían  que  resultar  convincentes a su comandante.  Y a Tarquinius.  Pacorus sabía exactamente por qué Novius se sentía intranquilo.  —¿Cómo  es  —dijo,  escogiendo  las  palabras  con  cuidado—  que  vosotros  tres  habéis escapado sin un rasguño?  Ishkan tradujo.  —Los  dioses  nos  sonreían,  señor—repuso  Novius  de  inmediato—.  No  es  que  fuéramos los únicos que resultaron ilesos.  Al  final,  cuando  el  testudo  se  desmoronó,  otros  dos  hombres  salieron  corriendo  con nosotros, pero fueron alcanzados por flechas.  Optatus y Ammias hicieron una mueca al unísono.  —Y  los  dos  se  quedaron  para  hacer  una  última  tentativa,  señor  —dijo  Novius  inclinando la cabeza—. Nos salvaron la vida.  Tarquinius  miró  fijamente  a  la  cara  del  pequeño  legionario,  para  ver  si  encontraba  indicios  de  mentira.  Hasta  el  momento,  la  historia  parecía  verídica.  Pero  había  advertido  que  Novius  no  dejaba  de  mirar  hacia  arriba  y  a  la  izquierda.  Además,  rezumaba  malicia  como  la  hiel  de  una  vesícula  biliar  cortada.  El  arúspice  herido no sabía por qué, pero no le gustaba Novius. Ni confiaba en él.  —Entiendo.  —Pacorus  guardó  silencio  durante  unos  instantes—.  ¿Y  no  ha  habido más supervivientes?  Novius miró incómodo a sus compañeros.  Vahram advirtió la mirada como un gato a un ratón.  —¡Sí que los hubo!  Ammias hizo una señal casi imperceptible a Novius, igual que Optatus. 

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El arúspice frunció el ceño al ver esa jugada, que parecía ensayada. Tal vez por el  hecho de no hablar latín con fluidez, los partos no parecieron darse cuenta. ¿Acaso el  trío  había  huido  de  la  patrulla  antes  del  encontronazo  final  y  observado  desde  una  posición ventajosa y oculta como masacraban a sus compañeros? Tarquinius esperó.  —Era obvio que estábamos acabados, señor —reconoció el pequeño legionario— . Algunos hombres echaron a correr. Son cosas que pasan.  —Pero vosotros no —dijo Pacorus.  Novius estaba consternado.  —¡Por supuesto que no, señor!  Pacorus,  satisfecho  en  parte,  miró  a  Ishkan  y  al  primus  pilus.  Hicieron  un  grupo  aparte durante unos instantes para decidir si se creían la versión de Novius.  Parecía que sí, pensó Tarquinius con amargura. Él no.  —Necesito  los  nombres  y  rango  de  los  hombres  que  huyeron  —dijo  Pacorus  al  final.  Silencio.  —A no ser que queráis una cruz cada uno.  La amenaza del comandante quedó suspendida en el aire.  —¡Perdonadnos,  señor!  —Novius  se  postró  a  sus  pies,  realmente  asustado—.  Somos soldados leales.  —¡Nombres! —dijo Pacorus—. ¡Ahora mismo!  Novius tragó saliva.  —Sólo  vi  bien  a  un  par  de  ellos,  señor  —repuso—.  Los  dos  eran  legionarios  rasos, pero no romanos.  El  comandante  lo  miraba  con  furia.  Para  él,  la  nacionalidad  de  los  hombres  que  estaban a su mando resultaba irrelevante.  —Romulus,  señor  —dijo  Novius  rápidamente—.  Y  un  enorme  bruto  galo  que  responde al nombre de Brennus.  Tarquinius  se  mordió  la  lengua  para  no  decir  lo  que  se  le  pasó  por  la  cabeza.  Podía haber dado a Novius el beneficio de la duda sobre cualquier otro hombre de la  centuria. Ahora, sin embargo, estaba claro que mentía. «¡Mis amigos nunca huirían!»  Pacorus  tragó  saliva  enfurecido.  ¿Cómo  iba  a  olvidar  al  joven  soldado  que  se  había  negado  a  entregarle  el  escudo?  Era  lo  último  que  recordaba  antes  de  ser  víctima de las flechas escitas.  —¡Pedazo de escoria cobarde! —gruñó. 

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—Yo  también  conozco  a  esos  hombres,  señor  —susurró  Vahram.  Desvió  la  mirada  hacia  Tarquinius,  quien  enseguida  fingió  estar  inconsciente—.  Son  unos  cabrones traicioneros. Amigos suyos. —Señaló al arúspice con el pulgar.  Novius  dominaba  lo  bastante  el  parto  como  para  girar  la  cabeza  y  fijarse  en  la  figura  que  yacía  junto  al  fuego.  Sonrió  maliciosamente  al  reconocerlo.  Era  su  propio  centurión no romano, al que habían dejado atrás mientras iban de patrulla. El aspecto  apaleado de Tarquinius hablaba por sí solo.  —¡Cierto,  señor!  —dijo  con  saña—.  Y  el  centurión  siempre  los  trataba  con  favoritismo.  —¿Huyeron? —preguntó Pacorus.  —No estoy seguro, señor —respondió el pequeño legionario—. Sucedió en plena  batalla, ya os lo podéis imaginar.  Optatus y Ammias menearon la cabeza para mostrar su acuerdo.  El comandante enseñó los dientes deformes y amarillentos.  —Esperemos  que  los  escitas  encuentren  a  esos  perros  sarnosos.  O  que  los  dioses  nos los entreguen una vez más.  Novius  meneó  la cabeza de manera obsequiosa,  disimulando  el  brillo  del  triunfo  en su mirada.  La  intuición  del  arúspice  le  decía  otra  cosa.  Esos  tres  soldados  andrajosos  eran  los  que  habían  huido  de  la  masacre.  Luego,  al  final,  habían  visto  que  Romulus  y  Brennus  salían  con  vida  de  la  batalla.  No  sabía  si  alegrarse  o  llorar.  Era  posible  que  sus  amigos  estuvieran  vivos,  pero  estaban  solos  en  un  páramo  helado  y  sin  provisiones.  Aunque  lograran  escapar  de  los  escitas,  si  llegaban  al  fuerte  les  aguardaba una muerte segura.  Y él no podía hacer nada al respecto.  Una  profunda  sensación  de  impotencia  embargó  a  Tarquinius  y,  debilitado  por  las heridas y el frío, perdió el conocimiento. 

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  el  joven  soldado abrió los ojos con mucho tiento. Me  ha costado quitártelo.  Al  girar  la  cabeza. Romulus sentía los dedos de las manos  y  de  los  pies  si  los  meneaba  ligeramente.  Lo  embargaban  grandes  oleadas  de  dolor. C.  Era  una cueva.  ~187~ .  Pensaba  que te habían partido el cráneo. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 13  Traición  Margiana.  No  las  tenía  todas  conmigo.  —¿Dónde estamos? —masculló Romulus.  Al  cabo  de  una  eternidad. invierno de 53‐52 a.  encorvada  sobre  un  pequeño  fuego.  Seguían  siendo  libres.  No  los  tenía  calientes. con la garganta seca.  Sintió  un  gran  alivio.  Aunque me duele horrores.  tras  una  breve  fase  de  latencia.  que  le  absorbían  prácticamente  toda  la  energía.  —¡Demos  gracias  a  Belenus!  —exclamó—.  lo  primero  que  vio  Romulus  fue  la  espalda  musculosa  de  Brennus. Hizo  una  mueca de  dolor  cuando se tocó  con  los  dedos  un  chichón  del  tamaño  de  un  puño  justo  por  encima  del  nacimiento  del  pelo—.  El  galo  giró  sobre  sus  talones  y  desplegó  una  amplia  sonrisa  en  el  rostro  ensangrentado.  Tenía un techo  bajo  casi al alcance  de  la  mano.  pero  por  lo  menos  le  respondían.  —Creo  que  no —repuso.  De  lo  primero  que  Romulus  tuvo  conciencia  fue  de  lo  mucho  que  le  dolía  la  cabeza.  una  punzada.  Consciente  de  que  estaba  tendido  en  un  suelo  de  piedra  áspero.  —Menos  mal  que  esto  se  llevó  lo  peor  del  golpe  —dijo  Brennus  alzando  un  maltrecho pedazo de bronce que Romulus identificó vagamente como su casco—.  Al  final  Mitra  les  había salvado la vida.  Romulus se llevó una mano a la nuca y se la palpó con suavidad. se sintió con fuerzas para moverse.

 y sufrió otra oleada de dolor. Habían servido en la misma centuria más  de seis meses y en el mismo ejército durante más de dos años.  Novius  y  sus  compinches  intentaron  escapar.  También  otros  dos  o  tres  hombres.  —¿Y cómo diablos escapamos? —quiso saber.  Fue  cuestión  de  trasladarte  hacia  la  colina  más  cercana  y  alejarnos de su vista. El águila de plata —¿Qué ocurrió?  Ben Kane —Fue  Primitivus  —reveló  Brennus.  Tampoco  estaba  seguro  de  si  tú  estabas  muerto.  —¿Tú estás herido?  —No —contestó el galo—.  —No  fue  en  vano  —farfulló  Brennus—.  confundido.  Romulus sintió un gran alivio.  Su  aliento  resultaba  visible  en  el  aire  helado—. Encontré  esta cueva a menos de un kilómetro.  Romulus  negó  con  la  cabeza.  pero tú ya habías caído. No tenían ninguna posibilidad.  —Cuando  Primitivus  quedó  fuera  de  combate  —dijo  Brennus—.  La  distancia  que  Brennus  había  recorrido  con  tanta  tranquilidad  habría  dejado  lisiado  a  cualquier otro hombre.  El  joven  soldado  no  podía  sino  maravillarse  ante  la  fortaleza  de  su  amigo.  —Nuestra  carga  es  más  pesada  por  ello  —convino  Brennus. Es la sangre de Primitivus.  —Muertos  —respondió  compungido—.  Aunque  los  legionarios  los  hubieran  marginado  recientemente.  Pero  los  escitas  se  arremolinaban  a  su  alrededor como ratas.  La  batalla  se  prolongó  durante  un  tiempo  en  el  que  nadie  miraba  atrás.  —¿Y los demás?  Al galo se le ensombreció el semblante. Tras darme un respiro.  No  sé  por  qué.  Le  di  muerte  enseguida.  —Eso hace que resulte aún más duro.  recordando  el  sacrificio de su tío.  pero  estaba  convencido  de  que  no  me  había  llegado  la  hora.  Se  acercó  sigilosamente  y  te  golpeó  por  detrás.  Romulus  cerró  los  ojos. ascendí por terreno escarpado.  Distrajeron  a  muchos  escitas.  Los  veteranos  no  se  detenían  ante  nada.  Eché  la  vista  atrás  una  vez  y  quizá  quedaran  unos  quince  hombres  en  pie. se sentía realmente afligido.  La  caballería  enemiga  cabalgó  hacia  delante  y  nos  dejó  en  terreno  abierto.  El  resto  estaba  muy  ocupado  atacando  a  los  pocos  de  nuestro  grupo  que  no  estaban  ni  heridos  ni  muertos.  ~188~ .  por  lo  que  me  caí  y  me  eché  a  Primitivus  encima.  Nos  permitieron  ganar  el  tiempo  suficiente para huir.

  los  amigos  no  tenían  más  remedio  que  abandonar  la  cueva.  el  joven  soldado  agradecía  poder  apoyarse  en  el  ancho  hombro  de  Brennus.  fue  recuperando  fuerzas  y  determinación.  bajo  la  luz  de  las  estrellas.  Romulus  sintió  un  gran  alivio.  Romulus  no  vio  nada  más  allá  de  los  huesos  desnudos.  Era  imposible  no  quedárselo  mirando  de  hito  en  hito  al  pasar  de  largo.  Pero.  las  cuencas  de  los  ojos  vacías  parecían  observar  todos  sus  pasos.  se  dirigieron  al  oeste  con  paso  firme.  Llegar  hasta  allí  significaba  que  su  sufrimiento  casi  había  terminado. ¡Ayúdame a regresar a Roma!»  Brennus hizo la señal contra el mal.  Nuestra  escapatoria  significa  que  los  dioses  no  nos  han  olvidado por completo.  Cuando  finalmente  apareció  la  silueta  del  crucifijo.  Los  saqueadores  volverían  a  atacar  pronto.  Los  dientes  sonreían  desde  una  boca  sin  labios.  Mejor  así.  Ben Kane —Más  vale  no  pensarlo.  quizás  incluso  el  fuerte. Espero que no.  Además.  esta  vez. El águila de plata —Y piensa en lo que los escitas harán con los cadáveres.  No  había  ni  rastro  del  enemigo.  comida  ni  pertrechos.  Lo  único  que  les  ofrecía  era  cobijo  y  una  ligera  protección  de  las  inclemencias  del  tiempo.  Ninguno  de  ellos  conservaba  su  escudo.  —Cierto  —reconoció  Romulus—.  —Menuda forma de morir.  marchar  era  la  mejor  manera  de  mantenerse  mínimamente  caliente.  el  cadáver  congelado  resultaba  incluso  más  aterrador.  Poco  a  poco.  Sin  embargo.  Guiándose  por  el  brillo  de  las  estrellas.  Los  buitres  hambrientos  le  habían  devorado  hasta  las  vísceras.  la  cota  de  malla  era  un  gélido  peso  muerto.  Con  el  martilleo  que  sentía  en  la  cabeza. «¡Mitra! —rezó—.  el  legionario  era  poco  más  que  un  esqueleto.  Bajo  las  capas.  El  descanso  en  la  cueva  no  proporcionó  a  Romulus  energía  suficiente  para  la  difícil  marcha  bajo  gélidas  temperaturas.  Y  Tarquinius  había  visto  un  camino  de  regreso  a  casa.  El  sudor  se  les  condensaba  al  instante  en  la  frente  y  el  aire  era  tan  frío  que les dolía respirar. Ya sabían qué pasaría si se encontraban con los fieros guerreros.  Y  había  que  comunicar  con  rapidez  la  noticia  de  la  incursión  escita.  ~189~ .  ¿Qué  me  dices  de  Novius  y  los  demás?  ¿Salieron con vida?  A Brennus se le volvió a ensombrecer el semblante.  Con  apenas  algunos  fragmentos  de  carne  adheridos  a  los  huesos. ¿eh? —exclamó.  Brennus  había  conservado  la  espada  larga.  y  las  pantorrillas  que  llevaban  al  descubierto  estaban  congeladas.  lo  cual  implicaba  que  probablemente  no  se  hubieran  dado  cuenta  de  su  huida.  —No lo sé —reconoció—.  Sin  mantas. Vivimos para seguir luchando.  El  recuerdo  de  lo  que  había  visto  con  anterioridad  le  quemaba  con  ardor  en  la  mente.  pero  Romulus  sólo  tenía  su  pugio  para  defenderse.

 lo cual no hizo sino intensificar el dolor que sentía.  —¿Ah sí? —espetó un soldado entrecano con un solo ojo—. la crucifixión era uno de los castigos que podían recibir a su vuelta.  la  única  certidumbre  de  la  vida  parecía  la  muerte.  Brennus  habría  luchado  hasta  la  muerte  y. El águila de plata Ben Kane Romulus negó con la cabeza. Se encontraron con unos rostros llenos de ira y desdén.  De  lo  contrario.  no  nosotros  —añadió  Romulus.  el  atento  centinela  les  dio  el  alto  mucho  antes  de  llegar  a  la  entrada  principal. ¿Qué pasa aquí?  —Los  escitas  de  ahí  fuera  son  los  putos  enemigos.  —Ningún cabrón me hará eso en la vida.  —¿Qué deberíamos hacer?  —Confiar  en  los  dioses  —aconsejó  Brennus—.  Romulus  se  resistía  a  adoptar  un  enfoque  tan  simple. En cuanto estuvieron  dentro.  Brennus  luchó  para  liberarse. los legionarios formaron un círculo a su alrededor con los gladii y los escudos  alzados en actitud amenazadora.  Siguieron marchando en un silencio desalentador.  Romulus  suspiró.  ~190~ .  luego.  No  hemos  hecho  nada malo.  En  esta  ocasión.  el  casco  sencillo  con  el  penacho  de  crin  y  los  uniformes  romanos  bastaron  para  que  les  abrieran  la  puerta.  dejada  de  la  mano  de  los  dioses.  —¡Un momento! —se enfureció Brennus—.  Pero  habían  sobrevivido  a  la  emboscada  y  consideraba  que  todo  el  mérito  era  de  Mitra.  La  pareja  no  tuvo  el  recibimiento  esperado  cuando  el  portón  se  abrió  con  un  crujido.  Normalmente.  Allí  en  Margiana.  ¡Me  salvó la vida!  —¡Mentiroso! —gritó otro centinela.  los  dos  habrían  sido  decapitados por los escitas.  Para  cuando  vieron  la  tranquilizadora  silueta  del  fuerte.  —A mí tampoco —juró Brennus.  La  respuesta  a  voz  en  grito  de  Brennus. ¡Cobardes!  —¿Qué?  —respondió  Romulus  incrédulo—.  La  fe  de  Brennus  le  hacía  soportar  situaciones  como  aquélla  en  la  que  entonces  se  encontraban.  Decir  la  verdad.  Era  difícil  predecir  cómo  iba  a  reaccionar  el  temperamental  primus  pilus  ante  la  noticia del cataclismo.  el  cielo  empezaba  a  clarear.  —¡Huisteis y dejasteis morir a vuestros compañeros! —exclamó un tercero.  incapaz  de  pensar  en  otra  cosa.  Estaban a salvo.  No obstante.  O eso pensaban.

 Guardó silencio.  ¡Pedazo  de  mierda  sarnoso!  —Y  Brennus  escapó  porque  los  dioses  le  dijeron que lo hiciera.  El  martilleo  que  sentía  en  la  cabeza  también  le  impedía  concentrarse. pensó. Mitra! —pensó Romulus con desesperación— .  lo  cual  implicaba  que  Tarquinius  seguía  con  vida.  Romulus  estaba  a punto de decir  más.  El galo asintió con resignación. Pocos se fijaron en el pequeño grupo que pasó a su lado.  Teniendo  en  cuenta  la  hostilidad  con  que  los  habían  recibido.  así  que cerró la boca.  —¡Desarmadlos! —dijo el optio enérgicamente—. ¡Atadles los brazos!  Ansiosos  por  obedecer.  Parecía  ser  que  su  comandante  había  sobrevivido. La situación iba de mal en peor.  Ninguno  de  los  dos  se  resistió.»  Aquel recuerdo era como una úlcera supurante en su alma.  Pacorus  quiere  ver  a  estos  dos  inmediatamente. ¡Acabemos con ellos!  Al  oír  aquello.  los  amigos  agarraron  las  armas  y  se  prepararon  para  luchar  a  muerte.  —¡Quietos!  —aulló  el  optio  al  mando—.  El  fuerte  empezaba  a  ponerse  en  marcha  para  el  nuevo  día. Seguro que tendrá algo jugoso reservado para ellos.  Se  oían  carraspeos  y  el  escupitajo  de  flema  en  el  suelo  helado.  pero  le  bastó  con  una  mirada  a  los  rostros  duros  y  cerrados  que  lo  rodeaban  para  que  las  palabras  se  le  ahogaran  en  la  garganta.  Un coro de burlas respondió a su débil protesta y el galo agachó la cabeza.  le  vino  a  la  cabeza  una  imagen  de  su  pueblo  en  llamas. «¡No nos abandones.  les  ataron  fuertemente  las  muñecas  detrás  de  la  espalda  con  unas  cuerdas  gruesas.  «Dejé  morir  a  mi  mujer  e  hijo.  horrorizado—.  Un  gallo  cacareaba  repetidamente desde  la  percha situada  junto a  los  establos para  las mulas. El águila de plata Ben Kane —Novius  regresó  antes  que  nosotros  —susurró  Romulus  a  Brennus.  Los  legionarios  salían  de  los  barracones.  los  hombres  acudieron  en  tropel  y  arrebataron  a  los  amigos  la  espada  larga  y  el  pugio.  Espoleados con pullas y patadas.  Indefensos.  quizá  nunca  volvieran  a verle.  Entonces.  estirándose  y  bostezando.  Romulus  y  Brennus  se  miraron  sin  poder  reaccionar. fueron llevados a la fuerza hasta el cuartel general. ¡Son unos putos esclavos!  —Yo  nunca  he  huido  de  nadie  —empezó  a  decir  Brennus  enfadado.  —¡Claro que huyeron! —dijo el tuerto con saña—.  Unas crueles risotadas inundaron el ambiente.  El olor  del  pan  recién  hecho  les  llegó  desde  los  hornos.  ~191~ . Había cola para entrar en las letrinas. los hombres bromeaban y se reían entre  ellos. ¡Ahora no!»  —¡Deberíamos matarlos! —gritó una voz desde atrás—.  Hasta que el soldado tuerto se propuso hacérselo saber a todo el mundo.

  El  optio  informó  al  centurión  que  había  estado  de  guardia  por  la  noche.  La  reacción  de  quienes  estaban  al  otro  lado  de  la  imponente  puerta  fue  exactamente  la  misma.  Sus vidas dependían de Pacorus como nunca antes.  Incluso  los  guardas  partos  que  había  allí  bajaron  la  cabeza  ante  los  dos  amigos.  Romulus  se  zafó  de  unas  manos  que  lo  atacaban.  Los  rostros  somnolientos  se  contrajeron  de  ira  y  les  lanzaron  insultos al aire.  Pocos  de  ellos  veían  jamás  un  combate.  pero  su  actitud  fue  tan  extrema  como  la  de  los  demás  soldados.  No  podré  redimirme  en  la  batalla.  resultaba  sumamente  desmoralizador  ser  víctima  de  tal  vitriolo.  «Éste  es  mi  castigo  por  huir  de  mi  familia  —pensó—.  Inmediatamente  enviaron  a  un  mensajero  para  que  fuera  a  buscar  a  Pacorus  y  a  los  centuriones jefe. El único castigo contemplado era la muerte.  Empujándose  los  unos  a  los  otros.  Los centinelas no oponían demasiada resistencia. Situado a un lado de los  ~192~ . chicos! —bramó—.  —¡Cobardes!  —¡Dejasteis morir a vuestros amigos!  —¡Crucificadlos!  Los  hombres  acudieron  en  tropel  a  la  Vía  Pretoria  y  rodearon  al  optio  y  a  sus  hombres.  Tras  sobrevivir  al  horror  de  la  patrulla.  Era  el  centro  neurálgico  del  fuerte:  el  lugar  donde  el  oficial  de  intendencia  y  una  serie  de  oficiales  subalternos  y  empleados  trabajaban  para  que  la  Legión  Olvidada  funcionara  sobre  ruedas.  Desertar  durante  un  combate  era  uno  de  los  actos  de  cobardía  más  graves  que  un  legionario  podía cometer.  Romulus  se  puso  a  observar  el  santuario  donde  se  guardaban el águila de plata y otros estandartes de la legión. y a Romulus le enfurecía y avergonzaba sumamente oírlas.  pero  era  demasiado  tarde.  Los condujeron al interior de la gran cámara que daba directamente a la entrada. El águila de plata —¡Mirad quiénes son. ¡Los esclavos huidos!  Ben Kane El  optio  se  giró  y  le  lanzó  una  mirada  furibunda.  Sin  saber  muy  bien  por  qué.  apenas  parecía  darse  cuenta.  ¡Quien  les  haga  daño  recibirá  cincuenta  latigazos!  Los  soldados  se  apartaron  con  expresión  hosca  y  dejaron  que  el  grupo  continuara  hacia  el  pretorio.  El  daño  ya  estaba  hecho. Repetían las mismas frases una  y otra vez.  con  los  hombros  caídos.  Los  umbrales  de  los  despachos  y  almacenes  situados  en  tres  lados  del  antevestíbulo  cuadrado  enseguida  se  llenaron  de  expresiones  desaprobatorias.  La  venganza  final  de  los  dioses. Más de un escupitajo voló hacia ellos.  Brennus.  repartiendo  bastonazos  enérgicos  en  los  brazos  y  los  hombros  de  los  legionarios  iracundos—.  Pero  morir  a  manos  de  una  turba  con  sed  de  linchamiento  era  incluso  peor.»  —¡Apartaos!  —ordenó  el  optio.  intentaban  alcanzar  a  los  prisioneros.

  —No  —susurró  Romulus—.  estaba  vigilado  día  y  noche  por  un  par  de  centinelas.  Romulus miró a Brennus y le sorprendió ver una actitud resignada a su suerte.  —Antes de que os crucifiquemos —añadió Vahram con una sonrisa cruel.  quizá tuvieran alguna posibilidad.  Sólo faltaba Darius.  No  había  ni  rastro  de  Tarquinius.  —¡Responde al comandante!  ~193~ . pero dos puntos rojos de ira le marcaban las mejillas hundidas.  que  contemplaba  a  todos  los  hombres  bajo  el  mismo  prisma.  Del  mismo  modo.  Lo temprano que era  no  había  impedido  a  ninguno  de  los  partos  estar  presente.  Si  el  arúspice  había  recuperado  el  favor  del  que  gozaba. Estaba solo.  Sin  embargo.  Romulus  intuía  que  el  águila  valoraría  su  coraje  por  encima  del  hecho  de  ser  un  esclavo. era el símbolo más poderoso de Roma. Vahram y  todos  los  demás  centuriones  jefe. Nadie iba a permitir que un esclavo  acusado de huir del enemigo rezara al objeto más sagrado que tenía la legión.  no  dejaba  de  rezar  a  Mitra. Abandoné a mi familia y a mi gente cuando  más me necesitaban.  — Pero no había tiempo para convencer a su amigo.  Aquello  no  disminuía  su  creencia  en  el  dios  de  los  guerreros. El águila de plata Ben Kane despachos  principales.  ¡No  fue  culpa  tuya!  Tu  viaje  no  ha  terminado.  en  el  centro  del  fuerte.  Los  cobardes  han  regresado.  El comandante de la legión apareció ante ellos acompañado de Ishkan.  Cuando  los  oficiales  se  detuvieron.  Romulus  sintió  una  profunda  decepción.  Unas  gruesas  cortinas  ocultaban  los  estandartes  de  la  vista.  Con  las  alas  extendidas en actitud protectora.  Allí. La ira le  proporcionaba la energía para estar allí.  A  Romulus  le  sorprendió  el  aspecto  enfermizo  que  Pacorus  seguía  presentando.  era  donde  más  desmedido  resultaba su poder.  Romulus  se  imaginó  el  águila  de  plata  en  su  cabeza.  Era  un  soldado  romano  y  seguía  la  insignia  de  la  legión  con  un  orgullo  feroz.  —¿Qué tenéis que decir? —exigió Pacorus con severidad.  —Es mi destino —susurró el galo—.  Deseó  postrarse  ante  el  pájaro  de  metal  y  pedirle  ayuda.  Seguro  que  el  dios  comprendería  la  importancia  que  aquel  pájaro  tenía  para  él. No obstante.  el  optio  y  sus  hombres  empujaron  a  Romulus  y a Brennus hacia delante. Pero era una vana esperanza.  el  hombre  cuya  dedicación  había  sacado  a  Pacorus  del  borde  del  abismo.  —¡Escoria! —les insultó Ishkan.  Detrás  trotaba  un  numeroso  grupo  de  guerreros.  —¡Y  bien!  —Lo  primero  que  oyeron  fue  la  voz  de  Pacorus—.  El optio le propinó a Romulus un fuerte golpe con el bastón en los omóplatos.  Otro  obstáculo  en  su  camino.

 contadnos qué pasó —ordenó Vahram con brusquedad.  de hecho.  mientras  que Pacorus reflexionaba con ojos entrecerrados.  —¿Dónde  están  los  mentirosos  que  nos  acusaron  de  huir.  ~194~ . Un optio corrió a cumplir con la orden.  por  lo  menos  parecía  que  Ishkan le creía.  —No fuimos nosotros quienes huimos.  ahuyentó  el  dolor  que  sentía  en  la  cabeza  para  poder  centrarse  en  la  situación  crítica  en  la  que  se  encontraban. tú y tus compañeros fuisteis quienes huyeron. y sobre todo Vahram.  —Este joven soldado dice que mentís —anunció Pacorus sin preámbulos—.  ¡Miradles!  ¡Es  obvio  que  estos  perros son culpables!  El  comandante  miró  larga  e  intencionadamente  a  su  centurión  jefe  antes  de  levantar una mano. señor —dijo Ishkan.  Pacorus  y  los  demás  parecían  incrédulos.  Era  obvio  que  no  todo iba sobre ruedas entre Pacorus y el primus pilus.  —¿Para  qué  molestarnos?  —protestó  Vahram—. permanecían impertérritos.  Por  fin los partos sabrían la verdad.  Era  primordial  convencer  a  los partos de su historia.  —Mientras esperamos. El águila de plata Ben Kane Apretó  los  dientes  para  evitar  darse  la  vuelta  y  atacar  al  oficial  subalterno.  Novius contrajo el rostro de odio y farfulló algo a sus compañeros. Quedaba claro que los acababan de despertar. Pero Pacorus. señor. Que.  Para  cuando  hubo  terminado.  Los  partos  empezaron  a  hablar  rápidamente  en  su  idioma.  —¡Es cierto! —Romulus respiró hondo e intentó mantener la calma.  Romulus  obedeció.  Pacorus se sorprendió.  Al final. Si aprovechaban la situación. el optio regresó.  Ishkan  era  más  comedido  y  hablaba  con  voz  pausada  y  profunda. Pero todo su cansancio desapareció  cuando vieron a Romulus y a Brennus.  Sin  saber  muy  bien  cómo.  Le  desesperaba  que  Brennus  no  ayudara  en  nada. tal  vez les quedara alguna esperanza.  Vahram  echó  la  cabeza  hacia  atrás  y  se  rio. Optatus y Ammias iban dos pasos por detrás de  él. Novius.  «¡Gracias.  dejadnos escuchar la acusación en boca de ellos.  señor?  Por  lo  menos.  Estaba  al  lado  de  Romulus  mirando al suelo.  A  juzgar  por  los  gestos  y  los  movimientos  de  brazos.  era  obvio  que  el  primus  pilus  los  quería  a  los  dos  muertos.  Mitra!»  Romulus  exhaló  un  leve  suspiro  de  alivio.  —Es justo.

  —¿Es eso cierto? —preguntó—. pero Romulus mantuvo la calma. ¿Sois esclavos?  No tenía sentido mentir.  No  son  ciudadanos como nosotros.  Todos  vosotros  sois  mis  prisioneros. Optatus abrió la boca para hablar.  Quién  o qué erais antes de Carrhae resulta irrelevante. señor —añadió Ammias.  desconfiaba  profundamente  del  enorme  galo  y  su  protegido. Cumpliría encantado aquella orden.  —Por  supuesto.  —Eso  no  significa  que  huyera  —masculló  Romulus—.  —¡No  para  nosotros.  por  lo  que  Ishkan  se  inclinó  hacia  él  y  le  susurró  al  oído.  —¡Lo  sabía!—alardeó  Novius  encantado.  Y.  Pero  no  se  puede  confiar  en  su  palabra.  Estaban aterrorizados.  —Se  dirigió  al  primus  pilus—:  Todo  esto  me  da  más  quebraderos  de  cabeza  de  los  que  necesito.  Pero  no  sé  quién  de  vosotros  miente. En Roma. ¡Crucificadlos a todos!  Vahram saludó con entusiasmo.  El  primus  pilus  movió  la  mano  y  los  guerreros  partos  se  arremolinaron  alrededor  de  Novius  y  sus compinches.  señor!  —replicó  Novius  con  vehemencia—. Lo que se dirimía en aquella situación era quién decía la  verdad.  Sus  amigos  parecían  igualmente  exultantes. Pacorus se dirigió a Romulus.  señor  —dijo  suavemente  el  pequeño  legionario—.  Pacorus  parecía  confundido.  El  valor  es  patrimonio  de  todos los hombres.  Había  oído  hablar  del  aislamiento  de  los  dos  amigos  en  los  días  anteriores  a  la  patrulla.  ~195~ .  como  eran  amigos  de  Tarquinius.  Él  y  su  amigo  son  unos  putos  esclavos.  —¡Idiota!  —espetó  el  comandante—.  —Cierto  —respondió  Pacorus—.  Como  era  lo  bastante  astuto  para  ver  lo  mucho  que  aquello  significaba  para  los  legionarios. el testimonio  de los esclavos sólo valía si se obtenía mediante la tortura. El águila de plata Ben Kane Enfurecido.  ¡Es  muy  importante!  —Cierto.  Optatus y Ammias asintieron para justificar sus palabras.  Pacorus esperó.  Brennus le lanzó una mirada de alerta.  —Sí —reconoció con pesadez. A él poco le  importaba  cuántos  legionarios  acababan  en  la  cruz. pero Novius le puso una mano en  el brazo.

  Desataron  a  Romulus  y  a  Brennus  y  los  dejaron  en  una  esquina.  Pero  Romulus  miró  a  Pacorus  con  suspicacia.  o  del  recinto  cerrado  con  postes  de  madera  de  la  arena.  que  sostenían  los  scuta  delante  de  ellos.  Frotándose  las  muñecas  para  recuperar  la  circulación  de  las  manos.  —Los dioses decidirán quién dice la verdad —sentenció Pacorus.  Los  guerreros  partos  estaban  situados  a  intervalos  regulares  alrededor  del  perímetro  con  los  arcos  tensados.  Los  insultos  que  ~196~ .  Otro  grupo  se  colocó  alrededor  de  Pacorus  y  los  centuriones  jefe  en actitud protectora.  No  deberían  portar  armas.  El comandante se frotó las manos.  El pequeño legionario miró a sus compinches poco convencido.  pensó  Romulus.  —Ahora mismo —respondió—.  Hasta  el  galo  alzó  la  cabeza.  El  panorama  no  pintaba  tan  mal.  fueron  conducidos  al  intervallum.  por  lo  que  las  centurias  de  los  barracones  más  cercanos  fueron  convocadas  rápidamente.  que  se  había  llevado  una  clara  decepción.  Los dioses les habían concedido otra oportunidad. El águila de plata Ben Kane Pacorus  frunció  el  ceño  al  ver  la  reacción  de  los  tres  veteranos.  sonrió  de  oreja  a  oreja.  —¿Cuándo? —preguntó Ishkan.  Serán  tres espadas contra dos pares de manos vacías.  Optatus y Ammias—: Vosotros tres lucharéis contra los esclavos.  —El  comandante  señaló  a  Novius. Adivinó lo que estaba por venir.  Salieron  en  tropel  al  aire  del  amanecer.  Pacorus  quería  que  el  máximo  de  hombres  presenciara  el  combate.  Romulus  abrió  la  boca  mientras  Novius  apenas  era  capaz  de  disimular  su  regocijo.  No  hizo  falta  insistir  a  los  soldados.  Vahram. que parecían aceptar su suerte.  Romulus apretó la mandíbula. pensó. por débil que fuera.  los  dos  amigos  no  prestaron  atención  a  las  miradas  curiosas  de  los  hombres  que  los  rodeaban. «Así por lo menos moriré luchando».  He  cambiado  de  idea.  Era  muy  distinta  de la de Romulus y Brennus.  Sin  más  dilación.  la  zona  de  la  pelea  quedó  delimitada  por  docenas  de  legionarios.  ¿Por  qué  había  cambiado de idea súbitamente?  De  repente. A muerte.  Pacorus no había terminado.  —Los  esclavos  no  son  soldados  —continuó—.  —Espera  —dijo—. ¿Por qué no?  Brennus por fin alzó los hombros.  En  vez  del  recuadro  delimitado  por  cuerdas  del  ludus.  «Tres  contra  dos».  ansiosos  por  presenciar  aquel  espectáculo  improvisado. decidido a morir como un hombre.

  por  lo  menos  uno  de  los  dos  tenía  que  armarse.  Ahora  que  llevaban  cota  de  malla.  ¡Tú  consigue  una  espada!  Romulus no tenía una alternativa mejor ni tiempo para pensar en ninguna.  Sus  experimentados  enemigos no tardarían en herir y matar a dos hombres desarmados.  El  corazón le palpitaba en el pecho.  los  arqueros  de  Memor  lo  habían  obligado  a  luchar  contra  un  godo  despiadado  llamado  Lentulus.  pensó.  Se  trataba  de  sus  antiguos  compañeros. Pacorus se calló.  Romulus  ardía  en  deseos  de  negar  las  acusaciones  vertidas  contra  él.  —Dispararán a la de tres —dijo—.  —¡Empezad! —gritó Pacorus.  El comandante bramó una orden y sus hombres alzaron los arcos.  —¡Separémonos! —susurró Brennus. aliviado por no formar parte del grupo.  Aquella  pelea  también  había  sido  a  muerte.. ¿Qué posibilidades tenían?  Los  tres  legionarios  corrieron  a  ponerse  juntos.  Satisfecho.  —¿Tú qué harás?  —Me  las  apañaré  —respondió  Brennus  con  determinación—.  «Pero  entonces  por  lo  menos  iba  armado». Caius.  De  alguna  manera.  Desenvainaron  las  espadas  y  juntaron los scuta para formar un pequeño muro de escudos.  Romulus no daba crédito a sus oídos.  A  Romulus  lo  embargó  la  furia. Eso te brinda la oportunidad de quitarle un arma al tercero.  ~197~ .  —Nuestra única esperanza es permanecer juntos —protestó.  Romulus  se  devanó  los  sesos  para  dar  con  su  mejor  opción. que seguía llevando el muslo izquierdo  vendado.  En  el  ludus.  Se hizo una pausa.  pero  se  guardó  la  energía  porque  necesitaría  luego  todas  sus  fuerzas.  Novius.  Empezaron a avanzar con expresión adusta y resuelta. estaba cerca de sus amigos.  Habían  ido  a  buscar  la  armadura  y  las  armas  de  los  veteranos. Uno.  —Dos.  Los  veteranos  se  habían  armado.  Ammias  y  Optatus  estaban  en  diagonal  con  respecto  a  ellos. El águila de plata Ben Kane llenaban  el  ambiente  eran  más  difíciles  de  pasar  por  alto.  No parecía una opción demasiado buena.  y  los  tres  estaban  muy  ocupados  poniéndose  la cota de malla y los cascos de bronce..  Dos  de  esos  cabrones  irán  a  por  mí  —dijo  el  galo  con  seguridad—.  escudos  y  gladii presentaban un panorama desalentador.  —Yo  soy  más  fornido.  Rápido.

 A él. El águila de plata Ben Kane «Esto es mejor que la crucifixión».  en  el  último  momento.  Les  agradó  ver  que  la  cara  de  Novius  y  sus  compinches  era  la  viva  imagen  de  la  sorpresa. Novius  y Ammias siguieron a Romulus.  El  plan  del  galo  no  había  funcionado.  En  una  trampa  como  la  de  ~198~ . Pero enseguida recobraron la compostura.  Romulus  se  apartó.  —Ni  siquiera  podéis  luchar  juntos.  que  se  abrió  paso  para  socorrer  a  su  amigo. pensó Brennus mientras le subía la adrenalina.  El  pequeño  legionario  no  lo  persiguió  sino  que  ayudó  a  Ammias  a  levantarse.  El  arriesgado  plan  funcionó  y  el  veterano  cayó  hacia  delante.  y  quizás  intuyera  el  único  ardid  que  se  le  ocurría.  Romulus  se  zafó.  Cargado  con  las  armas  y  la  cota  de  malla.  Retrocedió  para  evitar  una  estocada  letal  de  Novius.  Era la oportunidad que había estado esperando.  Los  veteranos también habían planeado abatir primero al más débil.  ¿eh?  —se  burló  Novius  mientras  se  acercaban.  abalanzándose  con  el  gladius—.  fue  incapaz  de  moverse  durante unos instantes.  Romulus le hizo caso y corrió hacia el otro lado.  que  parecía  más  avergonzado  que  otra  cosa.  se  puso  en  pie  y  propinó  una  fuerte  patada  a  la  entrepierna  desprotegida de su enemigo.  Romulus  soltó  una  maldición. Novius y su compinche se separaron.  ¡Esclavo  asqueroso!  Si  enojaba  al  pequeño  legionario  quizá  tuviera  alguna  oportunidad. Ammias gritó y soltó la espada. Tras una pequeña pausa.  deslizando  las  sandalias con  cuidado para  asegurarse de  no  perder  el  equilibrio  en  el  terreno  helado. Optatus fue a por Brennus describiendo círculos con  los hombros.  —¡Ahora! —murmuró.  El  joven  soldado  actuó  de  inmediato.  se  tiró  al  suelo  justo  delante  de  Ammias.  ¡Fuisteis  vosotros!  ¡Putos mentirosos!  De hecho. Regodeándose.  Corrió  hacia  delante  y.  —¡Cállate  la  boca!  —susurró  Novius.  Novius  era  el  más  peligroso  de  sus  contrincantes.  pensó  Romulus.  Pero  no  tuvo  ocasión  de  arrebatarle  también  el  escudo. Y salió disparado hacia un lateral.  Romulus  se  inclinó  hacia  delante  y  le  quitó  el  gladius  al  veterano.  perjurando.  Romulus tuvo una pequeña tregua antes de ser atacado por delante y por detrás.  apartándose  bruscamente  hacia  la  izquierda.  Enseguida  recibió  una  estocada  rápida  de  Ammias  y  se  echó  hacia  atrás  a  la  desesperada  arrastrando  los  pies. Ammias pareció sentirse culpable.  —Nosotros  no  fuimos  quienes  huimos  —replicó  Romulus—.  rodando  para  chocar  contra  sus  piernas.

  Sólo  había  una  cosa  que  hacer.  Momentos  como  ése  diferenciaban  a  los  cobardes  de  los  valientes. como un pez fuera del agua.  «El  pequeño  legionario  malvado  ha  muerto  rápido  —pensó  Romulus—.  Los dos veteranos fueron a por él al trote.  Ammias  extrajo  el  pugio y lo blandió contra él.  Con  un  tirón  de  mil  demonios.  Las  pupilas  de  Novius  se  dilataron  ante  la  conmoción  de  sentir  cómo  la  afilada  hoja  de  hierro  le  atravesaba  la  carne  blanda  y  le  raspaba  las  vértebras  del  cuello.  Romulus  respiró  profundamente  y  se  llenó  los  pulmones  de  aire  frío.  arrebató  el  scutum  a  Novius  y  empleó  el  peso  de  la  parte  superior  del  cuerpo  para  empujar  al  legionario  hacia  atrás.  Novius  estaba  acostumbrado  a  tener  a  un  compañero  a  la  izquierda  para  que  lo  defendiera. amagó a un lado para que  Novius  pensara  que  lo  atacaba  desde  la  derecha. la pelea acabaría en cuestión de minutos.  Seguir  atacando.  Placiendo  una  mueca  de  dolor.  Si  esperaba a que lo alcanzaran.  dispuesto  a  dar  una  estocada.  esquivando  y  zigzagueando  entre  las  estocadas  de  la  espada  del  fornido  soldado.  El  golpe  lo  dejó  sin  aire  en  los pulmones y se quedó sin respiración. Novius era el menos corpulento.  El  escudo  curvo  tenía  tal  tamaño  que  era  casi  imposible  propinar  un  golpe  fatal  al  hombre  que  lo  sostenía.  Novius  se  agachó  detrás  del  scutum  y  se  protegió  desde  el  cuello  hasta  la  parte  inferior  de  las  piernas.  Bailaba  alrededor  de  Optatus. Novius.  Su  situación  era  sólo  un  poquito  menos  crítica  que  antes. Al cabo  de dos segundos estaba muerto.  Para  prepararse.  Ciñó  los  dedos  con  fuerza  alrededor  de  la  empuñadura  de  hueso  de  la  espada  mientras  veía  que  se  le  acercaban.  Demasiado rápido. atrévete! —dijo Romulus con desprecio. El águila de plata Ben Kane Romulus  sólo  caían  los  novatos.  —¿Preparado para notarlo en tus carnes? —exclamó.  Levantó  el  pesado  scutum  y  lo  apartó  antes  de  clavar  la  espada  en  la  garganta  de  su  enemigo.  Pero aquélla no era la intención de Romulus.  —¡Vamos. ¿A quién? No  tardó más de un instante en decidirlo.  Un  chorro  de  sangre  brillante  brotó  de  la  herida  y  manchó el suelo.»  ~199~ .  Romulus  actuó  rápido.  seguía  ileso.  Las  caligae  le  resbalaron  en  una  zona  helada  y  se  cayó  de  espaldas. Acercándose.  así  que  Romulus  lo  pilló  desprevenido.  En  el  último  instante.  Miró  por  encima  del  hombro  para  ver  cómo  estaba  Brennus.  El  legionario  alzó  el  gladius. Novius abría y cerraba la boca.  que  abrió  los  ojos  como  platos  ante  su  audacia.  Para  su  consuelo. el gladius alzado.  Romulus  embistió  directamente  al  pequeño  legionario.  el  joven  soldado  se  desvió  hacia  el  otro  lado  y  bajó  el  hombro  izquierdo.  Los  enemigos  de  Romulus  volvieron  a  separarse  y  esta  vez  se  prepararon  para  atacarlo al unísono.  pensó  Romulus.

  su contrincante  consiguió  recoger un gladius cuando  pasó  por  encima  del  cuerpo  de  Novius.  Frustrado  y  enfadado  por  la  muerte  de  Novius.  Como  notó  su  debilidad.  los  ataques  del  veterano  eran  cada  vez  más  desesperados.  Romulus  empezó  a  ver  las  estrellas y  se desplomó.  Empleado  de  ese modo.  El  espectáculo  improvisado  estaba  siendo  de  lo  más  entretenido.  ¡Y  ese  cabrón  galo  acabó  con  Primitivus!  ¡Ahora te toca a ti!  Romulus  apretó  la  mandíbula  para  no  gritar.  vio  que  su  contrincante alzaba el gladius.  Gruñendo  de  rabia.  —¡Has  matado  a  mi  amigo!  —rugió—.  el  galo  retrocedió  a  la  desesperada.  El  joven  soldado  se  acordó  de  Ammias  demasiado  tarde.  intentando evitar que le hicieran más daño. dejando caer la espada.  el  scutum romano era  un arma  ofensiva excelente.  Romulus  tuvo  que  retirarse  otra  vez  sin escudo.  buscando  cada  uno el punto  flaco  del  otro.  tenía  la  impresión  de  que  le  estaban  clavando  unas  agujas  afiladas.  Acabará  cometiendo  un  error.»  Oyó detrás de él el sonido inconfundible de un grito de dolor.  se  encorvó  sobre  Romulus.  «Mantén  la  calma  —pensó  Romulus—.  La  voz  se  le  distorsionó  con  un  grito  de  furia.  Los  legionarios  que  miraban  profirieron  rugidos  de  aprobación. El águila de plata Ben Kane Miró  hacia  atrás.  el sonriente veterano se ensañó dándole patadas.  Y  si  encima  uno  de  sus  compañeros resultaba vencedor. mucho mejor.  Estuvo a punto de perder el conocimiento por el dolor.  Optatus  le  había  hecho  a  Brennus  un  corte  largo  que  iba  del  codo  a  la  muñeca  del  brazo  izquierdo.  Con  los  ojos  entrecerrados. El tachón del escudo de su enemigo le impactó de lleno en el pecho y Romulus  oyó  un  débil  crujido  cuando  se  le  rompieron  dos  costillas.  —¿Te gusta? —se regodeó Ammias—.  Romulus  no  pudo  evitarlo:  se  giró  para  ver  qué  había  pasado.  Se  movieron  arrastrando  los  pies.  Ammias  enseguida  la  alejó  de  una  patada.  Mientras  la  sangre  le  brotaba  de  la  herida.  Ammias se quedó quieto para disfrutar del momento de la victoria.  ~200~ . En  cambio.  pero  el  joven  soldado  estaba  preparado  para  ese  movimiento  típico  y  se  echó  hacia  atrás  en  ambas  ocasiones.  Se  volvió  a  cámara  lenta.  Ammias  empujó  en  dos  ocasiones  el  tachón  del  escudo  a  la  cara  de  Romulus.  intercambiando  golpes.  Ammias  estaba  a  pocos  pasos  de  distancia  y  corría  como  un  loco.  Cada  vez  que  respiraba.  Siempre  pasa. ¡Bazofia de esclavo!  Romulus  no  podía  responder.

  en  el  último  momento.  Un  torrente  de  pensamientos  se  agolpó  en  su  mente.  su  enorme  fortaleza  le  había  permitido  seguir  resistiendo  los  ataques  certeros  del  legionario.  Ammias.  Se  oyeron  los  cartílagos  al  romperse.  Romulus  se  planteó  matarlo  durante  unos  instantes.  ¿Acaso  Júpiter  y  Mitra  lo  habían  protegido  durante  tanto  tiempo  para  que  acabara muriendo como un perro?  Escarbó la tierra dura con las uñas y consiguió reunir un pequeño puñado.  golpeó  a  su  enemigo  en  la  cara  con  la  hoja  plana.  agarrándose  la  nariz  destrozada. a su lado.  No era ningún asesino a sangre fría.  y  uno  de  los  culpables  de  que  toda  la  legión  se  hubiera  vuelto  contra  ellos.  El  movimiento  de  Ammias  lo  había  dejado  a  su  alcance  y.  Dado  que  Optatus  tenía  a  su  contrincante  debilitado  por  la  pérdida  de  sangre.  Cuando  Optatus  vio  a  Romulus  corriendo  hacia  él. a escasos dedos de Romulus. Y Brennus necesitaba su ayuda.  Los  golpes  con  el  escudo  iban  seguidos  de  inmediato  por  estocadas  del  gladius.  redobló  sus  esfuerzos.  El veterano hizo una mueca y bajó la espada con fuerza. No se  reencontraría con Fabiola.  Ya  no  estaba  en  condiciones  de  pelear.  el  joven  soldado  abrió  la  mano.  Pero  iba  desarmado.  Los soldados allí congregados enmudecieron de la conmoción.  A  Brennus.  Le  arrebató  el  scutum a Ammias y se quedó de pie.  Los  ojos  de  su  enemigo  se  llenaron  de  tierra y el gladius se clavó en el suelo. agarrándose las costillas con la mano izquierda.  Cuando  la  espada  descendiera.  Ajeno  al  dolor  de  sus  costillas.  Romulus se puso de rodillas.  Ammias  cayó  y  soltó  la  empuñadura  de  la  espada  con  la  boca  abierta  por  la  sorpresa.  no  podía  defenderse.  Ammias  se  tambaleó  hacia  atrás. se estaba dando la vuelta para ver si encontraba el gladius.  No  podría ayudar a Brennus.  Romulus  se  le  adelantó. El águila de plata Ben Kane Romulus  sabía  que  tenía  la  muerte  a  un  paso.  Al  fin  y  al  cabo.  Romulus  rodó  a  un  lado  al  tiempo  que  alzaba  el  brazo. Ammias gritaba de agonía.  Cegado.  estaba  haciendo  todo  lo  posible  por  matar  al  galo.  su  vida  habría  terminado.  Ammias  era  uno  de  los  hombres  que  habían  intentado  asesinarlo  en  múltiples  ocasiones.  La  sangre  le  chorreaba  por  entre  los  dedos. Ni a Tarquinius.  Se  trataba  de  una  combinación de izquierdazo y derechazo difícil de resistir durante mucho tiempo. Y no se vengaría de Gemellus.  Arrancándola  con  un  gruñido.  ~201~ . No le sería posible regresar a Roma.  seguidos  de  un  grito  ahogado.  tenía  los  ojos  inflamados  y  llenos  de  tierra.  Romulus  aprovechó  la  situación  y  le  dio  un  puñetazo  en  el  plexo  solar.  aunque  se magulló el puño con la cota de malla del veterano.

  ~202~ .  —¡No! —exclamó.  Romulus  tuvo  que  reconocer  que  admiraba  su  valentía. el veterano se abalanzó hacia Romulus.  caído  boca  arriba  como estaba.  sino que se volvió a uno y otro lado preguntándose a quién atacar primero.  los  amigos  se  hallaban  a  ambos  lados  del  fornido  legionario.  A  pesar  de  la  herida.  embistiendo  una  y  otra  vez  con  el  gladius  a  la  cara  de  Romulus.  Optatus  se  desplomó  con  un  fuerte  gemido.  No  cabía  esperar  ninguna  ayuda.  Miró  a  Pacorus por si veía la misma reacción.  Romulus  se  acercó  a  los  dos  hombres.  No  hizo  ademán  de  rendirse  o  salir  corriendo.  ¡Os  mataré a los dos!  Fue  un  error  garrafal. Ambos eran reacios a matar a Optatus. Cuando Optatus  retrocedió  de  nuevo.  Retrocedió  un  paso  y  amortiguó  el  golpe  con  el  escudo. no tenía ninguna posibilidad.  se  inclinó  hacia  delante  y  le  cortó  el  tendón  de  la  corva  izquierda con la hoja.  La  clemencia  de  Romulus  y  Brennus  para  con  los  veteranos  lo  dejaba  bien  claro.  seguía  sin  pedir  tregua.  Muy  a  su  pesar.  Optatus  no  aflojó.  Aunque. ¿Qué te parece?  Optatus  vio  como  le  palpitaban  los  costados  al  joven  soldado  y  se  imaginó  por  qué jadeaban.  —Dos  esclavos  heridos  —repuso  levantando  el  labio  superior  con  desdén—.  Como notó su indecisión.  Brennus cerró los ojos.  Dio  una  orden  rápidamente  y  sus arqueros alzaron los arcos.  Romulus se percató de lo que estaba a punto de suceder.  Al  cabo  de  unos  instantes.  —¡Ahora tú solo! —dijo Romulus para ganar tiempo—. quizá  pudiera derrotar a Brennus.  Al  final.  el  galo  se  había  convertido  en  un  segundo  contrincante letal.  Pero Romulus y Brennus se contenían.  El galo ya no podía mantenerse al margen durante más tiempo.  Optatus  tuvo  que  girarse  y  enfrentarse a él.  Optatus  no  era  ningún  cobarde.  alzando  el  escudo  para  protegerse  por  instinto.  Novius  y  sus  compinches  le  habían  mentido.  De  todos  modos. Brennus hizo otro tanto.  Mientras  hablaban.  El  comandante  tenía  el  rostro  contraído  por  la  ira. Había visto cosas como aquélla demasiado a menudo. Si conseguía superar al joven soldado. El águila de plata Ben Kane Intentando  soportar  lo  mejor  posible  las  oleadas  de  dolor  de  las  costillas  rotas.  No  cabía  la  menor  duda de que era el legionario más duro.  Brennus  había  cogido  la  espada  y  el  escudo  de  Novius.

  —¡Muerte  a  todos  aquellos  que  me  mienten!  —gritó  Pacorus  con  las  venas  del  cuello hinchadas—.  Los  arqueros  introdujeron  la  mano  en  la  aljaba y renovaron las astas de las cuerdas de los arcos. ¡Soy el comandante de la Legión Olvidada!  Reacios  a  encontrarse  con  su  mirada  furibunda. sin saber muy bien cómo iba a reaccionar  a continuación el temperamental parto.  El comandante profirió otra orden. Los  dos murieron al instante. El águila de plata Ben Kane Una  docena  de  flechas  silbaron  en  el  aire.  ~203~ . los arqueros se giraron para apuntar a los dos  amigos.  Romulus y Brennus se pusieron juntos.  El  silencio  se  apoderó  del  intervallum. mientras que las restantes ensartaban a Ammias en el pecho y el abdomen. Incluso Vahram evitó la mirada de Pacorus.  los  soldados  del  público  agacharon la cabeza.  Seis  dejaron  a  Optatus  clavado  en  el  suelo.  Con los arcos totalmente tensados.

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  Capítulo 14 

Un nuevo aliado 
Roma, invierno de 53‐52 a. C. 
—Únicamente  los  devotos  pueden  entrar  en  el  Mitreo  —señaló  Secundus  con  dureza—. Y la muerte es el castigo para quienes infringen la norma.  Fabiola  tembló.  En  ese  lugar,  centro  de  su  poder,  lo  veía  bajo  una  luz  totalmente  diferente.  Ahora  Secundus  se  había  convertido  en  un  hombre  alto  y  poderoso  que  exudaba  autoridad  por  cada  poro  de  su  piel.  Tocado  con  un  gorro  frigio,  sostenía  en  la  mano  izquierda  un  báculo  dorado  que  había  sacado  de  un  baúl  de  madera.  No  se  trataba  de  un  pobre  soldado  lisiado  que  mendigaba  para  comer.  La  imagen  que  Secundus daba al mundo exterior era sólo una fachada.  Sus hombres asintieron con gritos de ira.  —¡Llevadla al patio! —ordenó Secundus—. ¡Deprisa!  Fabiola  no  tuvo  oportunidad  de  seguir  explicándose,  pues  se  la  llevaron  a  empujones por el pasillo que daba a la escalera.  Al  entrar  en  el  Mitreo  había  cruzado,  sin  saberlo,  una  línea  invisible.  Mitra  le  había  mostrado  el  lugar  donde  quizás  estuviera  Romulus,  pero  ahora  iba  a  morir.  Probablemente  igual  que  su  hermano,  si  éste  participaba  en  la  batalla  que  ella  había  visto.  En  el  caso  de  que  su  visión  fuese  cierta,  pensó  Fabiola  con  amargura.  ¿Qué  efecto había surtido en su mente aquel líquido de sabor extraño?  Antes de morir quería saber qué era y le lanzó la pregunta a Secundus:  —¿Qué había en el frasco?  Los veteranos que la sujetaban se tambalearon.  —¡Esperad!—ordenó  Secundus  bruscamente  con  una  expresión  distinta  en  el  rostro—.  ¿Has  bebido  de  aquí?  —dijo  con  lentitud,  mientras  levantaba  el  frasco  azul  que estaba en el altar. 

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Fabiola asintió.  Al ver que estaba vacío, Secundus resopló furioso. 

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Agraviados  por  ese  nuevo  ultraje  desenvainaron  las  espadas,  pero  Secundus  levantó la mano para impedir que se precipitasen.  —¿Has visto algo? —preguntó en voz baja.  Fabiola se puso tensa, pues era consciente de que todo dependía de su respuesta.  Enfrentada a la muerte, quería vivir.  —¡Responde!  —ordenó  Secundus  entre  dientes—.  ¡O  por  Mitra  que  te  doy  muerte ahora mismo!  Fabiola  cerró  los  ojos  y  le  pidió  ayuda  al  dios  guerrero.  «La  verdad  —pensó—.  Di la verdad.»  —Me  convertí  en  un  cuervo  —dijo  en  voz  alta  pensando  que  los  hombres  que  la  escuchaban  se  echarían  a  reír—.  En  un  cuervo  que  volaba  a  gran  altura  sobre  una  tierra extraña.  Su  respuesta  fue  recibida  con  gritos  entrecortados.  Oyó  susurrar  repetidamente  la palabra corax.  —¿Estás segura? —espetó Secundus—. ¿Un cuervo?  Fabiola lo miró a los ojos:  —Estoy segura.  Secundus parecía confuso.  —¿Cómo puede ser? —preguntó a un veterano.  —¿Una mujer el ave sagrada? —gritó otro.  Las preguntas resonaban, en la cámara.  Secundus  levantó  la  mano  para  pedir  silencio.  Sorprendentemente,  sus  hombres  obedecieron.  —Explícame  todo  lo  que  has  visto  —le  dijo  a  Fabiola—.  No  omitas  ni  un  solo  detalle.  Fabiola respiró hondo y empezó a explicar.  Nadie  habló  mientras  ella  relataba  la  visión.  Cuando  terminó,  permanecieron  todos en silencio, aturdidos.  Secundus se movió para situarse delante de los tres altares y de la representación  de la tauroctonia. Se arrodilló e inclinó la cabeza.  Nadie  habló,  pero  las  manos  que  agarraban  con  fuerza  el  brazo  de  Fabiola  se  relajaron  ligeramente.  Miró  de  reojo  a  los  veteranos  que  la  sujetaban  y  vio  miedo  e 

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intimidación  en  su  semblante.  No  sabía  qué  pensar.  Si  creían  en  lo  que  ella  había  visto, ¿significaba esto que podía ser cierto?  Tras unos instantes, Secundus se inclinó y se levantó.  Todos  los  hombres  se  pusieron  tensos,  ansiosos  por  saber  si  su  dios  había  hablado.  —No  debemos  hacerle  daño  —declaró  Secundus  mientras  miraba  alrededor  de  la  cámara—.  Todo  aquel  que  bebe  del  homa  y  sueña  con  un  cuervo  cuenta  con  el  favor de Mitra.  En los rostros que rodeaban a Fabiola se apreciaba sorpresa, incredulidad e ira.  —¿Incluso en el caso  de una mujer? —preguntó el centinela que les había dejado  pasar al llegar—. ¡Pero si se les prohíbe la entrada!  Se oyeron más voces discrepantes.  Secundus levantó la mano para pedir silencio, pero el clamor creció.  —¡Es  una  blasfemia!  —gritó  uno  de  los  que  se  encontraban  al  fondo  de  la  cámara.  —¡Matadla!  A  Fabiola  se  le  encogió  el  estómago.  Esos  duros  veteranos  mostraban  tan  poca  clemencia como los fugitivarii de Scaevola.  Secundus  observaba  la  escena  sin  reaccionar.  Al  final,  durante  un  instante,  el  ruido bajó de intensidad.  —¡Soy el Pater! —anunció con voz firme—. ¿No es así?  Los  hombres  asintieron  con  la  cabeza.  Los  refunfuños  se  apagaron  y  se  hizo  un  hosco silencio.  —¿Os he fallado alguna vez?  Nadie respondió.  —Bien, entonces —prosiguió Secundus—, confiad en mí. ¡Soltadla!  Para  su  sorpresa,  los  veteranos  que  la  sujetaban  por  el  brazo  la  soltaron.  Se  apartaron incómodos y eludieron su mirada.  —¡Acércate! —le indicó Secundus, el Pater.  Aliviada y a la vez afectada por la experiencia, Fabiola se le acercó.  —¡Regresad a la cama! —ordenó Secundus—. Yo me encargaré de ella.  Con  muchas  miradas  reticentes,  los  hombres  de  rostros  duros  cumplieron  la  orden. Poco después, los únicos que quedaban en la cámara subterránea eran Fabiola  y Secundus. 

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Fabiola arqueó una ceja:  —¿El Pater? 

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—A  los  ojos  de  Mitra,  yo  soy  el  padre  de  todos  ellos  —respondió—.  Como  miembro  más  antiguo  de  este  templo,  soy  responsable  de  su  seguridad.  —Sin  compañía,  Secundus  todavía  resultaba  más  intimidante.  La  miró  con  dureza—:  Al  entrar  aquí  sin  permiso  has  abusado  de  nuestra  confianza.  Considérate  afortunada  de estar viva.  Las lágrimas anegaron los ojos de Fabiola.  —Lo siento —susurró.  —Ya  está  hecho  —dijo  Secundus  en  un  tono  más  indulgente—.  Los  caminos  de  Mitra son inescrutables.  —¿Me creéis? —preguntó con voz temblorosa.  —No veo engaño en ti. Y has soñado con un cuervo.  Fabiola tenía que preguntarlo:  —¿Mi visión era real?  —Ha  sido  enviada  por  el  dios  —respondió  con  vaguedad—.  El  homa  puede  llevarnos muy lejos. A veces, demasiado lejos.  —He  visto  soldados  romanos.  Y  a  los  amigos  de  mi  hermano  —protestó—.  A  punto de  luchar en  una batalla  que  nadie  podía  vencer.  Nadie.  —Unos  lagrimones  le  rodaron por las mejillas.  —Lo  que  has  contemplado  puede  que  nunca  suceda  —declaró  Secundus  con  calma.  —O que ya haya sucedido —replicó Fabiola con amargura.  —Cierto —reconoció—. Las visiones pueden mostrar todas las posibilidades.  Fabiola encorvó los hombros en un intento de no mostrar su dolor.  —No  es  normal  tener  un  sueño  tan  impactante  la  primera  vez  que  se  bebe  homa  —prosiguió Secundus—. No hay duda de que se trata de una señal del dios.  —Tus hombres no parecían muy convencidos.  —Obedecerán  mis  órdenes  —respondió  Secundus  con  el  ceño  fruncido—.  Por  el  momento.  Fabiola sintió un cierto alivio.  Las palabras que pronunció a continuación fueron sorprendentes. 

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—El  primer  nivel  del  mitraísmo  es  convertirse  en  corax.  Un  cuervo.  Muchos  iniciados  nunca  lo  llegan  a  ver.  —La  miró  fijamente—:  Tu  visión  quiere  decir  que  nuestro encuentro tiene un propósito.  —¿Cómo lo sabes?  —Mitra  me  revela  muchas  cosas.  —Secundus  sonrió,  lo  cual  enfureció  a  Fabiola.  Le parecía que jugaba con ella—. ¿Qué planes tienes?  Fabiola  reflexionó  unos  instantes.  En  un  principio,  había  pensado  regresar  al  latifundio.  Ahora  era  imposible.  Como  también  lo  era  permanecer  en  Roma.  La  inestable  situación  política  había  demostrado  ser  incluso  más  peligrosa  de  lo  que  se  había  imaginado  y  Scaevola  todavía  andaba  suelto  por  la  ciudad.  Tras  habérsele  escapado  dos  veces,  el  fugitivarius  no  abandonaría  su  persecución.  De  eso  no  le  cabía  la menor duda. Pero ¿adónde podía ir ella sin protección?  —No lo sé —replicó Fabiola mirando expectante la figura de Mitra.  —No puedes quedarte aquí —dijo Secundus—. Mis hombres no lo aceptarían.  Fabiola no  se sorprendió.  Había  infringido  una  de  las  reglas  más sagradas  de  los  veteranos y no retirarían las amenazas que le habían gritado.  —Más de uno quiere verte muerta por lo que has hecho esta noche.  Fabiola se encontraba a merced de Secundus y de Mitra. Cerró los ojos y esperó a  que Secundus continuase.  —Tu  amante  está  en  la  Galia  con  César  —prosiguió—,  intentando  aplastar  la  rebelión de Vercingétorix.  El corazón le latía con fuerza.  —Así es —afirmó.  —Brutus puede protegerte.  —La frontera está a cientos de kilómetros de aquí —titubeó Fabiola—. Desde allí  todavía queda un trecho.  —Yo te guiaré —anunció.  Fabiola controló su sorpresa:  —¿Por qué habrías de hacerlo?  —Por  dos  razones  —declaró  Secundus  sonriendo.  Se  inclinó  ante  la  tauroctonia—. La primera es que el dios desea que así sea.  —¿Y la segunda?  —César  necesita  toda  la  ayuda  que  pueda  conseguir  en  Roma  —respondió  con  un  ligero  guiño—.  Ya  veremos  cuál  es  su  respuesta  a  la  oferta  de  las  espadas  de  más 

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de  cincuenta  veteranos.  Si  está  de  acuerdo,  lograremos  el  reconocimiento  y  las  pensiones que nos merecemos.  Era un plan inteligente, pensó Fabiola.  Los  años  de  ausencia  de  Roma  habían  permitido  a  Julio  César  escribir  un  curriculum  vítae  a  todas  luces  admirable:  la  conquista  de  la  Galia  y  la  inmensa  riqueza que ello suponía. Tras ella, las incursiones en Germania y Britania, campañas  cortas  pero  contundentes  a  la  hora  de  demostrar  a  sus  habitantes  la  superioridad  militar  de  Roma.  Los  plebeyos,  que  estaban  al  día  de  todas  las  victorias  gracias  a  los  mensajeros del César, lo adoraban por su brío y sus inclinaciones marciales.  Pero  eso  no  era  suficiente:  no  estaba  a  diario  en  la  ciudad,  estrechando  manos  y  mostrándose  en  público,  buscando  el  favor  de  poderosos  nobles  y  senadores.  Los  sobornos  y  las  maniobras  de  sus  subalternos  servían  hasta  cierto  punto.  César  todavía  necesitaba  la  influencia  de  Pompeyo  Magno,  el  socio  del  triunvirato  que  aún  vivía;  quien,  encantado  con  la  muerte  de  Craso  en  Partía,  seguía  de  boquilla  con  su  antiguo  aliado  al  tiempo  que  entablaba  amistad  con  cada  pequeña  facción  del  Senado.  Pocas  facciones  querían  a  César,  el  general  más  ilustre  de  Roma.  Era  una  amenaza demasiado real para la República, pues ya había desacatado abiertamente la  ley  en  otras  ocasiones.  Y  ahora,  con  la  situación  política  en  constante  cambio  y  la  amenaza  de  la  anarquía,  César  se  encontraba  empantanado  en  la  Galia  en  un  futuro  inmediato. La oferta de hombres curtidos en la capital podría resultar tentadora.  —Os  lo  agradezco  —dijo  Fabiola  con  gratitud—.  Pero  habrá  bandidos  en  el  camino. Y es probable que Scaevola y sus fugitivarii nos persigan.  Al ver que le miraba el muñón sin querer, el veterano se rio:  —No iré yo solo. Vendrán todos aquellos camaradas a los que logre convencer.  Fabiola  tan  sólo  se  demoró  un  instante  en  decidirse.  El  camino  hacia  el  norte  estaría  plagado  de  riesgos  y  la  situación  en  la  Galia  sería  aún  más  peligrosa.  Pero  ¿qué otra opción le quedaba?  Fabiola  extendió  el  brazo  a  la  manera  de  los  hombres.  Secundus  sonrió  y  le  estrechó la mano.  Abandonar  la  ciudad  resultó  ser  una  decisión  acertada.  El  sol  apenas  había  salido  y  las  columnas  de  humo  ya  plagaban  el  cielo.  Seguían  incendiando  edificios.  La  muchedumbre  aprovechaba  que  el  Senado  estaba  paralizado  por  la  corrupción,  la  indecisión  y  las  luchas  internas.  Los  senadores,  como  políticos  civiles,  además  de  temer  con  razón  semejante  insurrección  armada,  no  estaban  preparados  para  controlarla. Era muy raro que se necesitase al ejército de la República dentro de Italia  y,  para  evitar  cualquier  intento  de  hacerse  con  el  poder,  las  guarniciones  de  legionarios  no  podían  entrar  en  un  radio  de  varios  kilómetros  en  torno  a  Roma.  Esta  norma  dejaba  la  ciudad  desprotegida  precisamente  en  caso  de  disturbio.  Después  de 

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haber  incendiado  los  edificios  más  importantes  de  la  ciudad,  los  hombres  de  Clodio  rebosaban  seguridad.  Y,  cuando  los  gladiadores  de  Milo  se  reagrupasen,  sólo  querrían una cosa: venganza.  El caos se había apoderado de Roma.  Era  inevitable  que  se  desatase  más  violencia  cuando,  tras  el  amanecer,  llegó  el  crepúsculo.  Únicamente  soldados  adiestrados  podían  sofocar  a  la  muchedumbre  sedienta de sangre y lograr brindar cierta seguridad a la peligrosa maraña de calles y  callejuelas.  Secundus  y  sus  hombres  eran  demasiado  pocos  para  controlar  la  situación.  Craso  había  descendido  al  Hades  y  César  estaba  muy  lejos.  Si  Pompeyo  Magno no se implicaba, el futuro de Roma se presentaba realmente sombrío. A no ser  que quisieran ver incendiados ante  sus  ojos  más edificios  públicos,  como  mercados  o  tribunales,  o  incluso  sus  propias  casas,  los  senadores  y  los  nobles  no  tendrían  más  alternativa que pedirle ayuda.  Al  dejar  las  murallas  de  la  ciudad  tras  de  sí,  Fabiola  recordó  que  Brutus  había  predicho  que  Pompeyo  llevaría  a  cabo  esta  misma  maniobra.  Se  trataba  del  hombre  que había logrado burlar a Craso y llevarse el mérito de haber sofocado la rebelión de  Espartaco,  y  que  posteriormente  había  hecho  lo  mismo  con  el  general  Lúculo,  después  de  que  éste  estuviese  a  punto  de  aplastar  el  levantamiento  de  Mitrídates  en  Asia  Menor.  Pompeyo  no  iba  dejar  que  le  arrebataran  el  premio  gordo.  Traer  a  los  legionarios  romanos  al  Foro  Romano  por  primera  vez  desde  Sula  le  otorgaría  el  control material de la República.  Pero al Senado no le quedaba otra opción.  Cinco  días  después  parecía  que  no  había  habido  violencia.  Los  gritos  de  la  gente  atrapada  en  los  disturbios  habían  sido  reemplazados  por  el  trino  de  los  pájaros,  el  crujido de la litera y los rezongos de Secundus y sus hombres. Con la cabeza apoyada  en  un  lado  de  la  litera,  Fabiola  miraba  a  lo  lejos.  Docilosa  chasqueaba  la  lengua  en  señal  de  desaprobación,  pero  ella  no  le  hacía  caso.  La  sirvienta  de  mediana  edad,  horrorizada  por  lo  que  había  pasado  en  las  calles,  se  había  negado  en  redondo  a  quedarse  atrás.  Contenta  por  tener  la  compañía  de  una  mujer,  Fabiola  no  protestó  mucho.  Sin  embargo,  ya  empezaba  a  estar  aburrida,  después  de  dar  botes  arriba  y  abajo  durante  horas.  Aprovechar  para  mirar  de  vez  en  cuando  al  exterior  quizá  no  era muy sensato, pero tenía que hacerlo para no perder la cordura.  La  otra  persona  que  se  había  negado  a  quedarse  en  Roma  caminaba  a  su  lado.  A  pesar  de  sus  graves  heridas,  Sextus  había  insistido  en  acompañar  a  Fabiola  en  su  periplo  hacia  el  norte.  El  esclavo  tuerto  la  seguía  como  una  sombra;  era  una  sensación  de  lo  más  reconfortante.  Excepto  Docilosa,  nadie  se  podía  acercar  a  menos  de  tres  pasos  de  Fabiola  si  él  no  daba  su  consentimiento  con  un  movimiento  de  cabeza. 

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Ben Kane

Entre  hileras  de  campos  vacíos,  la  calzada  empedrada  se  extendía  hacia  el  horizonte  gris.  Lejos  de  la  ciudad  más  cercana,  se  veían  pocos  viajeros.  Y  los  que  se  veían solían pasar a su lado deprisa, con las capuchas de las capas puestas. Dado que  ningún  ejército  oficial  protegía  a  los  ciudadanos  de  a  pie  ni  dentro  ni  fuera  de  Roma,  las calzadas de la República eran peligrosas de día y de noche.  La campiña estaba salpicada de latifundios a intervalos regulares, con la tierra en  barbecho  hasta  la  primavera.  Al  igual  que  el  de  Fabiola,  todos  estaban  formados  por  un  edificio  central  y  los  típicos  viñedos,  olivares  y  árboles  frutales.  Cerca  de  la  entrada  crecían  densos  bosques  de  robles  y  cipreses;  grandes  manadas  de  perros  guardianes  corrían  sueltos  por  las  fincas.  Secundus  y  sus  hombres  se  habían  visto  obligados  en  varias  ocasiones  a  tirar  piedras  a  los  feroces  animales.  Grupos  de  hombres  armados  y  vestidos  con  túnicas  mugrientas  holgazaneaban  en  las  entradas  de  muchas  de  las  casas  solariegas:  protegían  de  los  ladrones.  En  estos  tiempos  peligrosos,  los  ricos  terratenientes  protegían  sus  fincas  todavía  con  más  celo  del  habitual.  Los grupos de matones sin afeitar miraban con desconfianza la litera y la guardia  de  doce  hombres  que  la  acompañaba,  pero  no  se  atrevían  a  retrasar  su  paso,  ni  siquiera  cuando  los  soldados  apedreaban  a  los  perros  para  mantenerlos  a  raya.  Los  característicos  cascos  de  bronce  con  el  penacho,  la  cota  de  malla  hasta  los  muslos  y  las  armas  del  ejército  indicaban  que  aquellos  individuos  de  aspecto  duro  eran  veteranos.  Todos  llevaban  los  arcos  preparados  para  disparar,  lo  que  hacía  que  cualquier  intento  de  robarles  resultara  especialmente  peligroso.  En  momentos  como  éstos,  Fabiola  procuraba  que  no  la  viesen.  Al  asumir  que  el  pasajero  de  la  litera  era  un rico noble o comerciante, los rufianes se mantenían al margen.  Así  fue  como  viajaron  sin  problemas.  Todas  las  noches,  Secundus  buscaba  un  lugar para acampar lo más alejado posible de la carretera. El principal objetivo era no  llamar  la  atención.  Una  vez  contento  con  el  lugar,  plantaban  las  tiendas  con  prontitud.  Los  once  seguidores  de  Secundus  no  necesitaban  mucho  tiempo  para  martillear  en  la  tierra  los  clavos  de  hierro  y  levantar  las  tiendas.  Hasta  este  viaje,  Fabiola nunca había visto las tiendas de cuero con capacidad para  ocho hombres que  utilizaban  los  legionarios  cuando  estaban  en  camino.  Docilosa  y  ella  tenían  una  para  ellas  dos  solas,  los  soldados  compartían  otras  dos  y  los  cuatro  esclavos  que  cargaban  la  litera  dormían  en  la  cuarta.  Sextus,  que  había  rechazado  cualquier  otra  propuesta,  pasaba  todas  las  noches  envuelto  en  una  manta  a  la  entrada  de  la  tienda  de  Fabiola.  En  el  interior,  la  disposición  para  dormir  era  sencilla:  las  camas  consistían  en  cojines  y  mantas  de  la  litera.  La  decoración  era  todavía  más  espartana  que  la  de  su  niñez.  Como  en  aquel  entonces,  no  había  muchas  oportunidades  de  bañarse.  Esto  tampoco  preocupaba a Fabiola: hacía tanto frío que no le apetecía remojarse.  Desde  que  habían  salido  de  Roma,  no  habían  visto  ninguna  señal  de  Scaevola.  Fabiola  rezaba  todos  los  días  para  que  el  malvado  fugitivarius  no  consiguiese 

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 crecido  por  las  lluvias  invernales en  los  Apeninos.  En  esta  ocasión. El águila de plata Ben Kane reagrupar  a  sus  hombres  para  perseguirla. Grandes troncos  giraban  en  círculos  perezosos  que  revelaban  la  inmensa  fuerza  con  que  el  agua  los  arrastraba.  ~212~ .  Miró  al  cielo  para  levantar  su  sombrío ánimo. Asomó la cabeza en la litera e hizo una seña a Fabiola.  Aunque  tan  sólo  se  hallaba  a  cien  pasos  de  un  puente  que  cruzaba  las  aguas  rápidas.  ¿Qué  otra  cosa  podía  hacerse a la luz de las lámparas de aceite aparte de rumiar sobre las preocupaciones?  Porque eso fue precisamente lo que la joven acabó haciendo.  los  mayores  problemas  a  los  que  tendrían  que  enfrentarse  serían  los  ejércitos  de  Pompeyo  que  había  más  hacia  el  norte  y  los  integrantes  de  las  tribus  que  vagabundeaban  por  la  Galia.  tampoco  era  normal  quedarse  levantado  hasta  después  del  crepúsculo.  Heladas  hasta  los  huesos.  Caerse  en  el  río  supondría  morir  ahogada.  impaciente por alejarse del tiempo amenazante.  Si  su  racha  de  buena  suerte  se  mantenía. hasta convertirse en una voz  chillona  que  ahogaba  todos  los  demás  sonidos.  —No te alejes —aconsejó Secundus.  pensó  cansada.  iluminadas  por  debajo  por  el  sol  del  atardecer.  De  todas  maneras.  Secundus  había  escogido  un  lugar  apartado  cerca  de  un  río.  Agradecida.  Se  estremeció  al  pensarlo  y  se  alejó.  Fabiola  no  tenía  intención  de  alejarse.  Por  el  momento.  A lo largo de la noche aumentó la fuerza del viento.  En  una  hora  oscurecería y el campamento quedaría bien oculto durante la noche.  los  días  todavía  eran  cortos.  Fabiola  y  Docilosa  se  fueron  a  la  cama  completamente  vestidas.  Fabiola  no  sabía  nadar.  Fabiola  sabía  que  iba  a  nevar por el color gris amarillento de las nubes y por el frío cortante que le entumecía  los  dedos  de  las  manos  y  de  los  pies.  Pese  a  que  las  ramas  de  los  árboles  estaban  desnudas.  los  dioses  habían  escuchado  sus  plegarias.  estaba  protegido  por  un  bosquecillo  de  árboles.  El  viaje  iba  a  ser  más  difícil  todavía.  Caminaron  hasta  el  río  que  fluía  veloz.  Las  nubes  cruzaban  raudas.  Hubo  que  clavar  más  estacas  para  que  las  tiendas  quedasen  bien  sujetas  a  la  tierra.  Secundus  ordenó  duplicar  el  número  de  centinelas  y  los  colocó  a  unos  cerca  de  otros  para  que  pudiesen  verse.  Aunque  la  llegada  de  la  primavera  era  inminente.  —Ahora es seguro salir —dijo.  e  incluso  más  temprano  de  lo  normal.  Soplaba  un  fuerte  viento  del  norte  que  prometía  más  nieve.  Secundus  decidió  detener  la  marcha  temprano  para  buscar  un  lugar  adecuado donde acampar.  Ni  aun  con  Sextus  detrás  de  ella  se  sentía  segura  si  no  veía  a  varios  hombres  armados  cerca.  Como  la  mayoría  de  los  romanos.  Esa  tarde. Sextus la seguía y también observaba  descontento el aire del anochecer.  salió  al  aire  frío.  La  embargó  la  inquietud  y  se  apresuró  a  regresar  al  campamento.  éstos  ofrecían  una  buena  protección.  Poder  estirar  las  piernas  a  la  luz  del  día  era  un  verdadero  placer.

  Docilosa también estaba despierta.  preocuparse  por  sobrevivir  día  a  día  era  más  que  suficiente.  A Fabiola le dio lástima.  Para  su  alivio.  Afortunadamente.  Intentó tener presente este pensamiento y finalmente se quedó dormida.  Secundus  se  volvió  hacia  ella. Nunca más la iban a reducir como lo habían hecho en las calles de Roma.  Mañana  sería  otro  día. la del amanecer.  Sin  responder.  un  impactante  choque  de  colores a la luz del amanecer.  Unos  gritos  de  alarma  la  despertaron  de  un  sueño  profundo. El águila de plata Ben Kane Incluso  aunque  llegaran  a  la  Galia  sin  más  percances.  Fabiola  suspiró.  Sujetaba  con  fuerza  el  gladius  y  tenía  la  mirada  fija  en  el  hombre  empapado  de  sangre  que  yacía  sobre  la  gruesa  capa  de  nieve  junto  a  la  tienda de al lado.  —¿Qué ha sucedido?  —No  lo  sabemos.  —Sextus no está.  —¡Salir puede ser peligroso! —avisó Docilosa—.  —Se  llamaba  Antoninus  —dijo  el  veterano  con  tristeza—. Tenía la mano cubierta de sangre.  la  entreabrió  y  observó  la  zona  que había delante de la tienda.  ~213~ .  Sextus  estaba  a  tan  sólo  unos  pasos  de  distancia.  Aunque  los  hombres  que  la  acompañaban  eran  veteranos.  —¿Quién ha sido? —preguntó.  Se  trataba  de  uno  de  los  centinelas. señora? —preguntó alarmada. Apartó las gruesas mantas y sacó el pugio de debajo de la  almohada.  el  viaje  sería  más  peligroso  que  en  Italia.  A  través  del  tejido  de  la  tienda  penetraba  una  pálida luz.  Bandas  de  forajidos  competían  por despojar a los integrantes de las tribus de todos los objetos valiosos que pudiesen  encontrar.  Su  rostro  parecía más avejentado de lo que recordaba.  no  podrían  resistir el ataque de un grupo numeroso de guerreros galos.  ¿quién  sabía  si  iban  a  encontrar  a  Brutus  en  medio  de  la  masacre  y  el  caos?  Con  el  país  entero  contra  los  romanos. ¡Quedaos aquí!  Ignorándola.  No  he  oído  nada  en toda la noche.  Al  percatarse  de  la  presencia  de  Fabiola.  el  viento  huracanado  había  cesado.  La  nieve  helada  que  lo  rodeaba  se  había  tornado  roja.  Secundus y dos de sus hombres estaban agachados sobre el cuerpo.  Le  habían  cortado  el  cuello  de  oreja  a  oreja.  Fabiola  se  acercó  a  la  portezuela.  ¿De  qué  servía  preocuparse  por  el  futuro?  En  ese  momento.  —¿Qué hacéis. Fabiola se le acercó.  Sirvió  a  mi  lado  durante diez años.  la  joven  salió  al  aire  de  la  mañana.  señora  —respondió  Sextus  con  gravedad—.

  los  muy  cabrones.  así  que  ha debido de suceder durante la tormenta.    ~214~ .  —Podría  ser  —respondió  él  enfadado—.  para  acercarse  tanto  sin  que  nos  diésemos  cuenta. supongo.  Los  dos  estaban  cubiertos  de  nieve.  Sorprendida. lo miró inquisitiva.  Ben Kane —Hay  otro allí  —reveló Secundus—.  Antoninus  y  Servius  eran  buenos  hombres.  —¿Bandidos? —preguntó. Las huellas han quedado bien tapadas. El águila de plata Secundus se encogió de hombros:  —El mismo cabrón que ha matado a Servius.  Conocía  a  un  hombre  que  era  un  verdadero  experto  en  seguirle la pista a alguien: Scaevola.  Y  bien  listos.  A Fabiola se le encogió el estómago de miedo.  Fabiola  palideció.

  cuando  uno  de  los  centinelas  de  la  muralla  se  molestó  en  mirar  hacia  el  este.  Los arqueros  apuntaron las flechas  a  Romulus  y  Brennus  y  esperaron  a  recibir  la  orden  de  disparar.  Pacorus  estaba  a  punto  de  hablar. Si tenía que morir que  fuese como hombre libre y no como prisionero o esclavo. los jinetes levantan el brazo derecho para avisar a sus camaradas del peligro. junto a los cadáveres de los  legionarios.  Rápidamente.  El  dolor  de  la  herida  que  le  había  infligido  la  espada  de  Optatus  no  era  nada  comparado  con  que  le  quitasen  la  satisfacción  de  la  victoria  para  reemplazarla  con  la  amenaza  de  una  ejecución  sumaria. Una vez más.  —¡Se acerca un mensajero! —gritó—.  el  soldado  había  estado  totalmente absorto en el combate que se libraba debajo de su posición.  Pacorus  torció  la  boca  en  un  gesto  de  aprensión. C. Indica que el enemigo se acerca.  A  Brennus  lo  embargaba  la  resignación. Como gladiador.  las  afiladas  puntas  de  hierro  los  harían  pedazos  por  la  corta  distancia  que  mediaba  entre  los  arqueros y ellos.  Al  igual  que  sus  compañeros. No  cabía duda.  se  llevó  el  instrumento  de  bronce  a  los  labios  y  tocó  una  serie  de  notas  cortas y agudas que todos reconocieron.  El toque de alarma.  Romulus notaba las pulsaciones en el cuello.  ~215~ .  el  trompeta  estaba  preparado. Ahora. Su ronco grito  de  alarma  hizo  que  todo  el  mundo  desviase  la  atención  que  habían  prestado  a  la  pareja de individuos sudorosos que se encontraba de pie.  Como  en  todas  las  unidades  de  guardia. esto era lo que el centinela había visto. no era más que un pedazo de carne prescindible. invierno‐primavera de 53‐52 a.  Pese  a  que  los  dos  amigos  llevaban  cota  de  malla. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 15  Una nueva amenaza  Margiana. al menos le aplaudían después de ganar una  pelea.  Antes  de  entrar  en  el  campo  de  tiro.

  señor  —respondió  Romulus  con  seguridad—.  a  quienes  sus  arqueros seguían apuntando.  Ben Kane Pacorus  dio  media  vuelta  para  dirigirse  a  Romulus  y  Brennus.  La  tensión  en  los  hombros  de  Romulus  empezó  a  disminuir  y  respiró  honda  y  lentamente.  pensó  agradecido.  los  escitas  se  dirigían  de  nuevo  hacia  el  norte:  en  dirección  a  sus  tierras  y  a  los  otros  fuertes. Su  ejército estaba formado casi en su totalidad por soldados de infantería. ¡Tráemelo de inmediato!  El rechoncho primus pilus saludó bruscamente y salió al trote.  Sus  palabras  confirmaron  las  de  Romulus.  —¿De infantería? —preguntó Pacorus esperanzado. Allí os podrá vigilar.  y  lo  que  el  imprevisible  primus  pilus  pudiera hacerles más adelante ahora no importaba demasiado.  De  repente.  había  cosas  más  importantes en la cabeza del comandante que la ejecución de dos simples soldados.  Tal  vez  más.  ¡Que  Mitra  los  maldiga  a todos!  Los amigos esperaron. no habrá deserciones.  señor  —repuso  Vahram  mirándolos  con  malicia—.  Oyeron a Pacorus hablar con Vahram.  —Presentaos  ante  el  optio  de  la  primera  centuria  de  la  cohorte  del  primus  pilus  — ordenó Pacorus con brusquedad—. El águila de plata —¡Ve a la entrada! —le gritó a Vahram—. detrás de ellos.  procurando  ambos  que  no  se  viesen  sus  heridas.  Romulus  se  imaginó  los  castigos  que  eran  capaces  de  ocurrírsele  al  sádico  parto. pese a ser un pueblo mucho más debilitado si se lo comparaba con su  época  de  mayor  esplendor  siglos  atrás.  llegó  el  primus  pilus  con  un  guerrero  montado  a  lomos  de  un  caballo  sudoroso.  —¿Cuántos habéis visto ahí fuera?  —Entre  mil  y  dos  mil.  Pero.  seguían  siendo  unos  adversarios  temibles  para cualquier ejército.  Unos  instantes  después.  Con una expresión sombría en el rostro.  Los escitas.  en  lugar  de  avanzar  hacia  el  fuerte.  —Con  gusto.  Pacorus  masculló  una  orden  a  sus  hombres.  Satisfecho  por  el  momento. sus diestros jinetes.  —Entre  quinientos  y  mil  caballos  —dijo  entre  dientes—. Sobre todo.  Más  valía  no  esperar  a  que  Pacorus  se  lo  pensara  dos  veces.  ~216~ .  Mientras  estén  a mi cargo.  Pero  a  pesar  de  todo  estaban  vivos.  que  finalmente  bajaron  los  arcos.  —Aproximadamente la mitad de cada. señor.  Como también esperaron los arqueros partos.  Brennus  le  dio  un  codazo  y  salieron  corriendo. el comandante respiró con dificultad.

  los  dos  oficiales  de  mayor  rango  de  la  centuria  se  la  tendrían jurada. Y eso antes de que los legionarios se involucrasen.  Doblaron  una  esquina  que  daba  a  la  Vía  Principia  y  siguieron  caminando  sin  hacer  caso  de  las  miradas  de  curiosidad  que  lanzaban en su dirección. Brennus hizo lo mismo.  estaba  bajo  el  mando  personal  de  Vahram.  —¡A la orden!  —Los  escudos  recubiertos  de  seda  deberían  resistir  las  flechas  envenenadas  — prosiguió—.  —Sí.  No tenía sentido seguir negándolo. guardar silencio era lo mismo que estar de acuerdo con  Romulus.  en  realidad.  Todo  el  mundo  en  el  campamento  se  había  enterado  de  las  malintencionadas  habladurías  de  Novius  y  unos  agrios  comentarios enseguida llenaron el ambiente. la  cohorte  más  importante  de  la  legión. En ese caso.  como  también  se  sorprendieron  los  legionarios  allí  presentes. pensativo. La Primera.  Ser  primus  pilus  conllevaba. El águila de plata Ben Kane —Quiero  a  toda  la  legión  lista  para  marchar  en  una  hora.  Y  que  también  se  les  distribuyan lanzas largas.  Eso  fue  lo  último  que  Romulus  oyó. aunque ya no se sentía esclavo.  —Esclavos huidos.  Pareció  sorprenderse  al  ver  a  la  pareja.  Si  era  humanamente  posible.  Si  no  lo  lograban.  —¿Os envía Pacorus? —repitió Aemilius. Enseguida llegaron a sus nuevos barracones. señor —respondió Romulus en posición de firme. transmitió las órdenes y saludó.  Aemilius se tocó la barbilla. mucha más de la que pudiera tener cualquier esclavo.  Aunque  la  esclavitud  no  había  sido  una  carga  fácil  de  sobrellevar.  Haber  recibido  adiestramiento  como  soldado.  ~217~ .  haber  participado  en  batallas  y  haber  sobrevivido  hasta  este  momento  le  había  dado  una  gran  seguridad  en  sí  mismo.  dos  funciones:  estar  al  mando  de  una  unidad  de  seis centurias y ser el centurión de más alto rango de la Legión Olvidada.  Romulus los ignoró. Y las lanzas romperán la carga.  —Sí.  tenían  que  ganarse  la  confianza  de  Aemilius  desde  el  principio. ¿eh?  Todos los soldados que lo oyeron estiraron el cuello para ver.  Brennus  también se calló.  El  optio  de  la  primera  centuria  era  un  adusto  legionario  originario  de  la  ciudad  de  Capua  llamado  Aemilius  a  quien  encontraron  en  el  estrecho  corredor  gritando  órdenes  a  sus  hombres. señor —repuso Romulus.

  Gritos  ahogados  de  incredulidad  llenaron  el  corredor.  señor. Hay unas muertes que vengar.  Los legionarios intercambiaron rezongos supersticiosos.  Aemilius  se  relajó.  —¿Estuvisteis en la patrulla de Darius?  Ambos asintieron con la cabeza. Era una diminuta chispa  de esperanza.  pero Aemilius no reaccionó.  muy  lejos  de  la  entrada  principal.  Enzarzados  en  los  quehaceres  rutinarios.  —Os  he  visto  a  los  dos  en  el  campo  de  adiestramiento  —dijo—.  —En este estado no puedes sujetar el escudo.  —Los hombres que sí desertaron yacen muertos en el intervallum.  respiraba  hondo  entre  las  oleadas  de  dolor  que  le  producían las costillas.  Entonces.  —Y  lo  que  dicen  —prosiguió  el  optio  con  una  mirada  penetrante—.  Muy buenos. Acabamos de derrotarlos a los tres. El águila de plata Ben Kane Los  soldados  que  estaban  cerca  les  abuchearon  para  mostrar  su  desaprobación.  —¡No somos unos cobardes! —añadió Brennus. Romulus disimuló su sorpresa. señor! —protestó Romulus con vehemencia.  No  quiero  perderme  la  lucha— respondió Brennus impasible—. frunció el ceño.  al  advertir  el  profundo  corte  en  el  antebrazo  de  Brennus. señor —instó Romulus.  Aemilius enarcó las cejas:  —¡Por Júpiter! ¿Los habéis vencido?  —Preguntad a cualquiera de los otros oficiales.  Algo  le  dijo  a  Romulus  que  el  optio  era  un  hombre  justo.  ninguno  de  los  que  allí  se  encontraban  había presenciado el dramático duelo. Después de lo que habían pasado.  ¿es  cierto?  ¿Desertasteis?  —¡No.  Aemilius parecía tener ciertas reservas.  —Los dioses nos han ayudado. señor —añadió  Brennus—.  El galo asintió con su greñuda cabeza.  Sois  buenos. Probablemente sea ésa la razón por la que ahora estáis aquí. y desarmados.  Romulus  no  dijo  nada.  Los  barracones  de  la  primera  cohorte  estaban  al  lado  del  pretorio.  Abandonó  toda  precaución.  —Me  lo  vendo  un  poco  y  estoy  bien. parecía  que así había sido.  ~218~ .

  al  darse  cuenta  de  que  la  respuesta  a  su  ataque  sería  rápida  e  implacable.  la  maniobra  no  fue  más  que  una  larga  marcha  de  prácticas  en  condiciones  invernales.  dormían  y  comían  cada  día  los aceptasen a regañadientes.  Con  el  resto  de  las  cohortes.  Aunque  estaba  decidido  a  no  abandonar  la  operación.  Brennus  y  él  no  podían  enfrentarse  a  la  legión  entera.  el  esperado  choque  contra  los  escitas  no  tuvo  lugar. también se había recuperado totalmente de  su  herida  y  no  cejaba  en  su  empeño  de  fomentar  la  inquina  hacia  los  dos  amigos.  Hubo  algunas  escaramuzas  con  los  escitas.  Romulus y Brennus se apresuraron a obedecer.  La  orden  de  Pacorus  de  llevar  suministros  suficientes  para  varios  días  fue  una  decisión  acertada.  Al  final.  Romulus  y  Brennus  participaron  en  las  salidas  y  marcharon  junto  a  Aemilius  y  sus  hombres.  aunque  prácticamente  no  había  adónde  ir. El tiempo diría si mentían o no.  Tu  joven  amigo  puede ir al arsenal para recoger el equipo y las armas.  como  todos  los  demás.  —Muy  bien  —añadió—.  el  comandante  parto  se  vio  obligado  a  finalizar  la  maniobra.  pero  no  les  quedó más remedio que obedecer.  Gran  parte  del  invierno  lo  pasaron  buscando  a  un  enemigo  fantasmagórico  en  un  paisaje  desértico  y  helado. No podían  separarse.  Probablemente.  se  extendían  más  de  mil  quinientos  kilómetros  de  áridos  ~219~ .  a  seis  cohortes  se  les  suministraron  de  inmediato  suficientes  raciones  para  un  mes  y  partieron  de  nuevo. y los demás soldados  de  la  centuria  les  rechazaban  totalmente.  pues  los  legionarios  marchaban  en  vano  tras  un  enemigo  que  tenía  la  ventaja  de  estar  a  muchos  kilómetros  de  distancia  desde  el  inicio  de  su  persecución.  pero  nada  importante.  Obligados  a  unirse  a  un  contubernium.  Al  final.  En  el  rostro  del  optio  se  dibujó  lentamente  una  sonrisa.  cuando  los  víveres  de  los  soldados  empezaron  a  escasear. ni siquiera para ir a las letrinas o a los baños. Caius.  A  los  tres  días.  Entre  el  fuerte  y  la  ciudad  de  Seleucia.  Evidentemente. como Romulus y Brennus.  Estos  dos  soldados  al  menos eran valientes.  a  los  soldados  no  les  agradó  que  fuese  así.  en  el  oeste. pero la amenaza siempre estaba presente.  Era  una  táctica  de  desgaste  extremo  y  Romulus  estaba  cada  vez  más  harto.  Había una batalla que librar. El águila de plata —¿Cuáles?  Ben Kane —Las de los hombres de nuestra centuria.  Tras  su  regreso  al  fuerte.  La  única  opción  era  la  deserción.  sucedía  lo  mismo.  Que  te  la  miren  en  el  valetudinarium.  Nadie los atacaba directamente.  habían  conseguido  que  los  seis  legionarios  con  los  que  vivían.  los  guerreros  nómadas. Pero no habían trabado amistad. señor —intercedió Romulus.  se  retiraron  del  lugar  donde  habían  sido  avistados  por  el  jinete  parto.

 En una batalla  corta  y  brutal.  Al  llegar.  pero  Tarquinius  seguiría  prisionero.  joyas  y  marfil.  Esperaba  que  Pacorus  ya  los  hubiese  olvidado.  Sabía  que  Barbaricum  era  un  centro  comercial  importante  donde  se  vendían  y  compraban  artículos  valiosos  como  especias. a través del reino de los bactrianos.  Cualquier  intento  de  liberarlo  terminaría  en  desastre.  desde  su  puerto  zarpaban barcos hacia Egipto cargados de productos que valían un dineral en Italia y  en Grecia.  Con  la  llegada  de  la  primavera.  el  comandante  hizo  un  gesto  con  la  cabeza  en  señal de reconocimiento. Enviaron a dos jinetes para que se adelantaran a llevar las buenas nuevas.  de  donde  provenía  la  seda.  los  guerreros  partos  mencionaban  una  gran  ciudad  llamada  Barbaricum.  hora  intempestiva  para  un ataque.  ~220~ .  Romulus tenía una idea fija: dirigirse hacia el sur.  Hacia  el  norte  y  hacia  el  este.  Lo  único  que  podían  hacer  los  dos  amigos  era  mantener  la  cabeza  gacha. así que los dos amigos observaron.  Al  parecer.  Y.  Al  atardecer.  Cuando las  tropas  de  la  primera  cohorte  empezaron  a  pasar.  el  mapa  antiguo  con  anotaciones  de  Tarquinius. Romulus  lo había  visto  una  vez  en  el  Periplus.  así  sería.  Como  los  supervivientes  apenas  suponían  una  amenaza.  había  territorios  desconocidos  habitados  por  tribus  salvajes  como  los  sodgianos  y  los  escitas.  Con  la  bendición  de  Mitra. El águila de plata Ben Kane páramos. esperaron y soportaron las adversidades  durante muchos meses fríos.  donde  un  caudaloso  río  desembocaba  en  el  mar.  Y  tampoco  a  Brennus. Lo único que podían hacer era rezar a los dioses. Vahram dirigió a sus hombres a una sorprendente victoria.  seguían  sin  noticias  del  arúspice.  Ocasionalmente.  el  primus  pilus  se  apresuró  a  regresar  al  fuerte  al  día  siguiente.  cientos  de  kilómetros  más  hasta  llegar  a  territorio  romano.  Pacorus  los  esperaba  en  la  entrada  principal  del  fuerte  con  un  destacamento  de  guerreros.  A  Romulus  lo  embargó  la  ira  al  ver  al  parto  de  tez  morena  vestido  con  su  lujosa  capa.  Deseaba  clavarle  la  jabalina  en  el  pecho.  Llamó  a  Vahram  a  su  lado  e  intercambió  unas  pocas  palabras  con  él antes de indicar  que  entrasen  los  legionarios.  lograría  vengarse.  Intentaba  por  todos  los  medios  recuperar  el  favor  de  Pacorus.  la  única  ruta  para  regresar a casa.  desde  allí.  Brennus  y  él  habían tenido la suerte de seguir con vida y de no haberse topado con el comandante  desde  entonces.  pero  no  sabía  dónde  exactamente.  todavía  se  encontraba  más  hacia  el  este.  viva  imagen  de  arrogante  superioridad.  Además.  aunque  seguía  bajo  estrecha  vigilancia  en  los  aposentos  de  Pacorus.  aniquilaron  casi  en  su  totalidad  a  la  fuerza  de  asalto.  El  país  de  Sérica.  Estaba  vivo. Parecía realmente contento por la victoria.  seda.  De  todas  maneras.  no  pensaba  dejar  a  Tarquinius.  si  lo  hacía.  pero  evidentemente  no  iba  a  hacerlo.  las  seis  cohortes  que  estaban  de  patrulla  sorprendieron  a  los  escitas  en  su  campamento.  El  joven  soldado  no  se  atrevía  a  actuar.  Pero  Romulus  no  tenía  ni  idea  de  cómo  llegar  hasta  allí.

  pero  sólo  existía  una  persona  en  el  campamento  capaz de crear semejante confusión. Se sintió embargado a la vez por la tristeza y la euforia. Una voz  queda e insistente que llamaba la atención respondía a los gritos de enfado.  —¡No! —Fue la airada respuesta.  —¿Qué  pasa?  —gruñó  Pacorus  con  impaciencia  al  centurión  más  cercano—.  Mechones  grises  salpicaban  su  larga  melena  rubia  y  nuevas arrugas de preocupación le surcaban todo el rostro y le otorgaban un aspecto  de anciano.  increpándole primero en parto y después en mal latín.  —¿Ves algo? —le preguntó Romulus.  pero  el  hombre  se  mantuvo  en  pie  orgulloso. En la parte delantera había un gran alboroto.  Los  soldados  exclamaron supersticiosos cuando vieron quién era.  El rostro de Brennus palideció.  Dos  de  sus  hombres  corrieron  para  ponerse  delante  del  individuo. El águila de plata Ben Kane La  primera  cohorte  se  detuvo  de  repente  y  Romulus  a  punto  estuvo  de  chocar  contra  el  soldado  que  tenía  delante.  Pacorus. ahora huesudos. y la piel se le  veía  magullada  y  llena  de  contusiones.  ¡Continuad!  El oficial obedeció y corrió de aquí para allá golpeando a los soldados con la vara  de vid.  dio  otra  con  brusquedad.  Sin  embargo. pero nadie se movió.  los  hombres  se  pusieron  de  puntillas para ver qué sucedía.  No  le  habían  visto  en  meses.  Débil  sin  lugar  a  dudas. No hubo respuesta.  Una  figura  encorvada  envuelta  en  una  pesada  manta  apareció  en  la  puerta..  Cuando  el  rostro  de  Tarquinius  resultó  visible  para  los  que  estaban  cerca. La manta se le había caído de los hombros.  —Sí—se limitó a responder Romulus. Brennus se puso la mano encima de los ojos.  cojeó  hacia  Pacorus.  Confundidos.  lo  peor  era  la  quemadura  roja  ~221~ .  Los  partos  le  bloquearon  el  paso  de  inmediato.  Arrastrando  los  pies  más  que  andando.  Logró  recuperar  el  equilibrio  y  dio  un  paso  hacia  delante. con los brazos extendidos mirando fijamente a Pacorus.  Romulus  tenía  más  campo  visual  que  el galo.  Como  estaba  en  la  parte  exterior  de  la  fila.  Más alto que la mayoría.  Sonó  otra  orden  y  un  guerrero  se  adelantó  y  le  quitó  la  manta  de  la  cabeza  al  recién  llegado  con  brusquedad.  El  arúspice  había  envejecido  diez  años.  enfadado  porque  su  orden  no  había  sido  obedecida.  —¿Es..  Romulus  consiguió  retener  el  grito  de  horror  que  salía  de  sus  labios.? —empezó a decir.  éste  se  tambaleó  hacia  atrás  y  a  punto  estuvo  de  caer.  A Romulus le pareció reconocer la voz.

  La protesta de Romulus se apagó. —Tarquinius no habló en voz alta.  —Pero ¿qué me decís de los indios? —preguntó en voz baja.  —¡Basta! —gritó el comandante—.  —Lo han torturado —dijo Romulus entre dientes mientras se salía de la fila.  «Todos  los  hombres  tienen  su  propio  destino»  era  una  de  las  sentencias  fundamentales  del  arúspice.  ¿Vienes  a  ver  lo  que  mis  tropas  han  hecho  sin ti?  Sus guerreros se rieron.  Por extraño que parezca.  de  repente  pegajoso.  Tarquinius  había planeado esta situación.  pero  los  dos  partos  que  sujetaban  al  arúspice  tampoco  parecían saber qué hacer. nadie se movió.  —¿Los indios? —Pacorus se rio.  Pacorus  no  podía  evitar  la  sonrisita  que  se  esbozaba  en  sus  labios.  —Ya lo han hecho.  Tarquinius  se  humedeció  los  labios  secos  y  cortados  y  a  Romulus  le  dio  un  vuelco el corazón.  —¡Tú!  —gritó  Pacorus  despectivo—. pero todo el mundo le había oído.  Las  siete  palabras  quedaron  suspendidas  en  el  aire.  Romulus  miró  a  Brennus.  La manaza del galo le agarró el brazo derecho para detenerlo.  —Esperad.  Alzó  los  brazos  en  señal  de  victoria  y  sus  guerreros  lo  aclamaron.  la  nieve  se  derrite  antes  —fue  la  respuesta  inmediata—. que se encogió de hombros.  —Los escitas han sido derrotados —declaró Tarquinius—.  Además.  No  le  correspondía  intervenir. Tendrían que vencer a  los bactrianos antes de acercarse a Margiana. Y el ejército de Bactria ha sido aplastado.  —Cientos  de  kilómetros  al  sur.  Pacorus  estallaba  de  ira. ¡Moveos! —ordenó a los centuriones. pero su risa sonó falsa—. El águila de plata Ben Kane que  acababa  de  cicatrizar  en  la  mejilla  izquierda  con  la  forma  de  la  hoja  de  un  cuchillo.  —Acaba de empezar la primavera —contestó.  ~222~ .  La  sorpresa  reemplazó  a  la  alegría  en  los  rostros  de  los  soldados.  Pacorus palideció.  Tarquinius esperó a que terminasen. El peligro ha pasado.  Incluso  los  legionarios  parecían contentos.

  Los ojos de Tarquinius eran dos pozos negros.  Los  centuriones  y  los  optiones  se  apresuraron  a  obedecer.  Envuelto en una nueva desazón.  Tras  las  acusaciones  de  ~223~ .  Azes.  pero  por  el  momento aún estaban sanos y salvos.  el  rey indio. lograron que los soldados se moviesen.  Entre  las  filas  de  la  Primera.  —¡Una pequeña amenaza! —bramó Pacorus.  Y  quizá  cinco  mil  de  caballería.  El  arúspice  inclinó  la  cabeza  con  gravedad.  pero  a  juzgar  por  las  voces  de  descontento  entre las filas de la Primera.  Los  gritos  de  incredulidad  de  los  legionarios  que  estaban  más  cerca  se  elevaron  en el aire.  La alegría  de Romulus al ver de  nuevo a su mentor empezó a desvanecerse.  Ahora los soldados parecían asustados y el parto hundió los hombros.  y  fue  imposible  no  devolverle  la  sonrisa. Como mínimo.  Les  sonrió.  Lo  sabía.  La  euforia  de  los  legionarios  por  su  sorprendente  victoria  había  desaparecido  totalmente  con  el  mal  augurio  del  arúspice.  —¿Cuántos? —preguntó.  La  expresión  de  abatimiento  de  Pacorus  hablaba  por  sí  misma. desea conquistar más tierras. ya era demasiado tarde. Ésta  era  la  maldición  de  la  Legión  Olvidada.  antes  de  que  éste  dirigiese  la  mirada  a  Brennus.  —Tenemos que hablar —le dijo el comandante a Tarquinius.  Tarquinius  giró  la  cabeza  cuando  pasaron  junto  a  él.  Pese  a  las  graves  heridas.  —Treinta  mil  de  infantería  —entonó  el  arúspice—. El águila de plata El comandante estaba visiblemente consternado.  Los  ojos  de  Romulus  se  encontraron  con  los  de  Tarquinius.  Tarquinius  ya  se  lo había mencionado una vez hacía mucho tiempo. También cuadrigas de guerra.  juramentos y golpes con las varas de vid.  seguía  conservando cierto aire de solemnidad.  se  palpaba  una  vorágine  de  emociones.  Ben Kane —Se  acerca  a  nosotros  un  inmenso  ejército  —prosiguió  Tarquinius—. arrasará Margiana. cien —añadió.  Era  muy  probable  que  les  acechase  la  mayor  amenaza  de  sus  vidas.  La  moral  se  resentiría  si  se  revelaban  más  datos.  —¡Volved  a  los  barracones!  ¡Inmediatamente!  —ordenó  entre  dientes.  Siguieron  y  marcharon  bajo  el  arco  de  la  entrada  y  pasaron  por  delante  de  los  centinelas  de  la  muralla. no vio la reacción de Brennus.  Entre  patadas. intentando sobreponerse.  Romulus  y  Brennus  marcharon. Sin obstáculos.  Y  también  la  de  sus  amigos.  Hubo  un  largo  silencio  hasta  que  Pacoras  logró  recuperar  el  control  de  sus  emociones.  —También hay elefantes.

  rumiaban  las  palabras  de  Tarquinius. La marcha para enfrentarse a los indios  constituía  la  única  opción. y gracias a ellas se había  ganado un gran respeto en la Legión Olvidada.  Quizás  existiera  una remota posibilidad.  Pronto  necesitarían  toda  la  suerte  que  la  diosa  Fortuna  quisiese  dejarles  en  su  camino.  Pero  todavía  conservaba  los  agradables  recuerdos  de  Seleucia.  Todos  se  la  tenían  jurada:  Pacorus.  pertrechos  adicionales  y  las  máquinas  de  guerra.  la  legión  marcharía  hacia  el  sur. Deseaban celebrar la victoria  sobre  los  escitas  y  disfrutar  del  placer  de  dormir  en  sus  camas. Lo embargó un gran pesimismo.  desertar  no  tenía  ningún  sentido  e  intentar  rescatar a Tarquinius equivalía a un suicidio.  Además  de  alimentos.  Aunque  eran  partos. El águila de plata Ben Kane Novius.  cuidando  a  enfermos  y  heridos.  parecía  que  surgieran  dos  más.  Pacorus  se  había  tomado  totalmente  en  serio  las  palabras  de  Tarquinius.  Por  suerte.  La  suya  también  sería  una  ardua  tarea. pocos hombres se atrevían a  discutirlo.  Allí  se  anunció  que.  al  día  siguiente. Embarcarse en  una  campaña  a  esas  alturas  del  año  no  era  una  perspectiva  atractiva. sus profecías siempre se habían cumplido.  Sin  embargo. Pocos hombres durmieron bien.  ~224~ . Además.  Por  cada  peligro  que  lograba  superar.  miles  de  plegarias  se  elevaron  hacia  el  cielo  vacío  y  sin  viento.  Caius  y  ahora  los  indios.  Tarquinius  había  sido  automáticamente  mancillado  como  Romulus  y  Brennus. Mitra había considerado  apropiado  que  siguiese  con  vida  y  Tarquinius  viajaría  con  la  legión.  Allí  fue  donde  Tarquinius  se  había  hecho  famoso.  Romulus  en  particular  estuvo  despierto  casi  toda  la  noche  pensando  en  su  futuro.  hacia  lo  desconocido.  las  resistentes  mulas  que  habían  acompañado  a  los  prisioneros  hacia  el  este  desde  Seleucia  estaban  bien  alimentadas.  Vahram. No obstante.  la  manada  de  animales  tenía  que  transportar  el  heno  que  comían. con una tenue sonrisa en los labios.  Si Tarquinius decía que una invasión era inminente. ellos también estaban consternados por la decisión de Pacorus.  Aunque  la  noticia no sorprendió mucho a los cansados legionarios.  A  Brennus  no  le  gustaba  hablar.  A  una  peligrosa  batalla  le  iba  a  seguir  otra  más  difícil  todavía.  Un  futuro  que  no  presagiaba  nada  bueno. Había que llevarse  hasta  la  última  bullista  que  los  aburridos  armeros  habían  fabricado  durante  los  tranquilos  meses  invernales.  a  una  batalla  que  nadie  podría ganar.  Se  había  quedado  dormido  no  muy  lejos  y  roncaba a gusto.  Sólo  se  quedaría  un  pequeño grupo de guerreros y aquellos que no pudiesen marchar.  Esa  noche  todos  los  centuriones  recibieron  la  orden  de  presentarse  en  el  pretorio.  nadie  podía  acusarlo  de  ser  un  esclavo  huido.  Al  sur.  Al  caer  la  noche.  Como  siempre.  Al  estar  encarcelado.  que  ya  habían  sido  repetidas  docenas  de  veces  en  todos  los  barracones.  pero  sí  de  culpable  por  asociación. las largas lanzas y las tiendas.  Los  adustos  centuriones  enseguida  transmitieron  las  órdenes.

  Tarquinius  estudiaba  las  estrellas  que  llenaban  el  firmamento.  No  tienes nada que temer. ochenta kilómetros.  A  diferencia  de  los  romanos.  Brennus le pasó un brazo por los hombros para reconfortarlo. si la espera de la fatalidad o la fatalidad  en sí. No sabía qué era peor.  Y.  sería  una  gran  masacre.  Romulus logró esbozar una sonrisa.  —Hay  mucha  visibilidad  —dijo  el  galo  señalando  hacia  el  este—. Con el gran conocimiento que Pacorus tenía de la zona.  pudieron  disfrutar  de  una  vista  panorámica  de  la  tierra  que  les  esperaba.  había  densas  arboledas.  En  las  estribaciones  que  bajaban  de  las  montañas.  Romulus suspiró. su mentor?  También a Tarquinius lo embargó la inquietud.  los  partos  y  los  bactrianos  no  construían  carreteras. se unían muchos senderos muy trillados.  Allí  la  tierra  era  más  fértil  que  al  norte.  Como  en  Carrhae.  Iban  a  morir  demasiados  hombres  y.  Resultaba  difícil  discrepar.  Habían  transcurrido  once  días  y  la  Legión  Olvidada estaba a punto de concluir la travesía de las montañas situadas al sur de su  fuerte.  en  el  patio  del  cuartel  de  Pacorus.  Yo  diría  que.  era  imposible  discernir  el  camino  de  tres  individuos.  Entre  los  otros  soldados  se  oyeron  murmullos  de  satisfacción:  no  había  señal  de  una inmensa hueste. El águila de plata Ben Kane Enfrascado en sus problemas.  el  aire  puro  les  permitía  ver  cualquier  pequeño  detalle  que  quedara  por  debajo  de  ellos:  ríos  que  bajaban  con  gran  estruendo  desde  las  cimas  y  dividían  el  paisaje  en  inmensas  zonas  irregulares. Romulus no se percató de la actitud relajada de su  amigo.  Toda  la  zona  estaba  salpicada  de  pequeñas  aldeas  cuyos  campos  se  extendían  de  forma  irregular  alrededor  de  las  casas.  como mínimo.  Cuando  Romulus  y  Brennus  salieron  del  estrecho  paso  de  altas  paredes  y  los  soldados  que  tenían  delante  iniciaron  el  descenso.  Por  mucho  que  lo  intentara.  Al  día  siguiente  fueron  treinta  y  ~225~ . No difería  mucho de algunos lugares del sur de Italia.  sin  embargo.  Respira  hondo.  Con  un  cielo  totalmente  despejado.  a  mucha  menos  altura que el límite de nieves perpetuas. los legionarios habían  logrado  marchar  sin  problemas  a  través  de  un  estrecho  desfiladero. en las zonas habitadas.  Pero  ¿dónde  estaban  las  visiones  que  le  habían  mostrado  la  posibilidad  de  regresar  a  Roma?  ¿Se  había equivocado Olenus.  —Todavía  estamos  todos  vivos  —dijo—.  entre  tantos.  marcharon  a  un  ritmo  constante  y  recorrieron  unos  veinticuatro  kilómetros  antes  del  anochecer.  Disfruta  de  la  vista.  el  arúspice  no  lograba  ver  qué  pasaría después de la batalla inminente.  A  partir  del  siguiente  amanecer.

  De  pie  a  sus  espaldas. El águila de plata Ben Kane dos. Los ojos siempre en movimiento observaban el cielo. si acaso.  los  reyes  indios  han  formado  ejércitos  inmensos.  Mucho  más  grandes  que el que debió de tener ese maldito griego.  «Ese  maldito  griego  poseía  más  talento  militar  en  el  dedo  meñique  que  tú  en  todo tu cuerpo podrido». a pensarlo todo con más detenimiento.  el  grupo  del  comandante  había  avanzado  hasta  la  orilla  del  río.  —Pero ¿dónde estamos? —preguntó Ishkan.  Para  ver  mejor.  el  tiempo  había  mejorado  de  forma  constante.  A  pesar  de  ser  una  barrera  menos  impactante  que  las  montañas.  tenía  al  menos  unos  cuatrocientos  metros  de  ancho.  El  límite  oriental  del  Imperio parto.  Tarquinius  no  respondió  de  inmediato.  Durante  la  semana  anterior.  el  trigo  y  la  cebada  echaban  brotes  verde  pálido.  unos  cuantos  más.  Nadie  sabía  exactamente  cuál  era  el  destino.  pero  corría el rumor de que se dirigían al río Hidaspo.  constituía  una  impresionante frontera natural.  A  su  alrededor  se  encontraban  Pacorus  y  muchos  de  los  centuriones  de  mayor  rango  montados  en  sus  caballos. Porque sus tropas no podían continuar.  Vahram  agarró  la  empuñadura  de  su  espada. pensó el arúspice.  Árboles bajos y vegetación densa llegaban hasta el agua en ambos lados y restringían  la visión de la otra orilla.  —¡El  Hidaspo!  —anunció  Pacorus  con  grandilocuencia—.  El  río.  siempre  dispuesto  a  administrar  una rápida venganza.  En  los  campos  de  los  asentamientos  por  los  que  habían  pasado.  Montado  en  la  mula  a  horcajadas.  —El  ejército  de  Alejandro  tuvo  que  detenerse  no  muy  lejos  de  aquí  —explicó  Tarquinius—.  El  rumor  demostró  ser  cierto:  tras  casi  una  semana  de  marcha.  un  círculo  de  polvorientos  guerreros  preparados  y  secretamente  aliviados  por  poder  descansar.  La  primavera  ya  había  llegado.  —Entonces nada ha cambiado —añadió Vahram secamente.  y  al  otro.  Sobrevivir  a  las  torturas  del  primus  pilus  le había ayudado. El arúspice levantó  la cabeza y olfateó el aire.  Lejos  del  clima  más  frío  de  ~226~ .  que  discurría  casi  directamente  de  norte  a  sur.  —Que  los  dioses  te  ayuden  si  esta  marcha  no  ha  servido  para  nada  —bramó  Pacorus.  Desde  la  más  profunda  antigüedad.  Unos ojos nerviosos miraron a Tarquinius.  —Eran  hombres  sabios  —respondió  el  comandante—.  Tarquinius  miraba  el  agua  deslizarse  con  rapidez.  un  enorme  curso  de  agua  hizo  detener  los  avances  de  la  Legión  Olvidada.

  De  repente. la soltó.  Mejor  morir  con  honor  en  una  batalla  contra  los  enemigos  de  Partía  ~227~ .  vio  que  se  formaban  bancos  de  nubarrones.  Sabía  dónde  estaba  el  vado.  el  resto  de  la  cabeza  era  blanca.  no  tenía  intención  de  no  cumplir  con  su  deber. Incluso su cola larga en forma de romboide era especial.  Desde  que  Vahram  lo  había  torturado.  hacia  el  este  sobre  los  árboles.  Vahram  empezaba  a  impacientarse.  se  habían  dado  cuenta  de  que  los  indios  ya  estaban  en  esta  orilla.  Tarquinius  dirigió  la  mirada  a  un  inmenso  y  solitario  buitre  que  sobrevolaba  la  otra  orilla.  Pacorus apretó  la mandíbula.  Aunque.  reflexionó.  «Un  asombroso  ejemplo  de  inteligencia  —pensó  Tarquinius—.  pensó  el  arúspice. El águila de plata Ben Kane las montañas.  Círculos  negros  rodeaban  sus  ojos  exagerándolos. La tortuga cayó en picado al suelo.  y  el  cuello  y  el  cuerpo.  Aunque  la  odiaba.  El  plan  había  sido  alcanzar  el  Hidaspo  antes  que  el  enemigo. Hacía una semana que la Legión Olvidada había dejado  atrás  el  paso  de  las  montañas  que  podría  haberse  defendido  con  facilidad. El cauce del río ya debía  de  haber  bajado  de  los  niveles  más  altos  del  invierno. pues ningún parto le habría hablado de él.  Pero  su  talento  no  había desaparecido totalmente.  El  momento  perfecto  para que un ejército cruzase con seguridad.  según  calculó  Tarquinius.  Tarquinius  dio  las  gracias  en  silencio  a  Tinia  y  a  Mitra.  Cuando  alcanzó  una  altura  que. su  rígido caparazón garantía de una muerte segura. las plantas y los árboles empezaban a florecer.  El  buitre  llevaba  una  tortuga  grande  entre  las  garras  y  ascendía  en  el  cielo  a  un  ritmo  constante.  El  rostro  moreno  de  Ishkan  palideció.  Su presencia debía de ser relevante.  Tenía  un  aspecto  sorprendente  e  inusual.  marrón  claro.  Y.  Ésta  era  una  prueba  más  de  que  la  habilidad  de  Tarquinius  era  real.  mientras  que  Pacorus  iba  tranquilamente  montado  en  su  semental  negro.  Esperar  unos  momentos  no  cambiaría  el  curso  de su destino.  debía  de  ser como mínimo de doscientos pasos.  su  situación  parecía  todavía más vulnerable.  Una  buena  lección.  para  evitar  que  cruzase  el  río  o  al  menos  hacérselo  pagar  caro.  Hombre  valiente.  lo  que  les  deparaba  el  destino  era  tan  terrible  como  lo  que  depararía  a  cualquiera  que  matase  a  un hombre como el arúspice. cuando las dificultades parecen insalvables.  Faltaban  aproximadamente  dos  meses  para  que  empezase  el  monzón.»  A  lo  lejos.  se  había  acostumbrado  a  la  actitud  contemplativa  de  Tarquinius.  Hay  zonas  poco  profundas  a  dos  días  de  marcha  en dirección sur.  pensó  Vahram.  pero  era  imposible que Tarquinius lo supiese.  —Vamos  con  retraso  —dijo—.  la  adivinación  le  resultaba  más  difícil.  Menos  mal  que  no  había  matado  al  arúspice. Ellos ya están cruzando el río por allí. El pájaro la siguió con más lentitud.  en  terreno  abierto  al  lado  del  río.

 cubriendo la zona situada ante las trincheras.  Los  doce  ballistae  se  dividieron  en  dos  grupos:  la  mitad  se  colocó  mirando  hacia  delante a lo largo de la línea.  En  la  base  de  las  estructuras  defensivas  se  colocaron  ramas  previamente  cortadas  y  podadas.  Los  soldados que no se necesitaban para otras tareas se encargaron de buscar a orillas del  río  piedras  de  tamaño  adecuado  y  transportarlas  en  las  mulas.  Entre  las  estacas  se  colocaron  abrojos.  Miró  a  Tarquinius inquisitivamente.  Además.  pero  a  unos  ochocientos  pasos  de  distancia.  Al  lado  de  cada  catapulta se formaron montones con este tipo de munición en forma de pirámide.  aunque  la  cantidad  de  tierra que sacó demostró que no era así.  Si  fuera  necesario.  el  arúspice  improvisaba  así.  Se  trataba  de  que  el  Hidaspo  protegiese  el  flanco  izquierdo  de  la  Legión  Olvidada.  los  legionarios  no  se  alegraron  de  tener  que  montar  el  campamento  a  unos  dos  kilómetros  del  río.  Esa  distancia  significaba  que  los  encargados  de  transportar  el  agua  tendrían  que  invertir  mucho más tiempo del normal en llevar y traer las mulas del campamento al río.  —Dar una lección a los indios que nunca olvidarán —bramó Pacorus.  Abrir  la  boca  era  garantía  de  un  severo  castigo.  Brennus  se  tomó  la  tarea  con  entusiasmo.  cuyas púas de hierro asomaban con garbo en el aire.  que  formaban  un  semicírculo.  y el resto. Las  ~228~ .  Bajo  la  dirección  de  Tarquinius.  —Se puede hacer mucho.  Los  trabajos  se  iniciaron  al  amanecer  del  siguiente  día.  —¿Qué  otra  cosa  podemos  hacer  excepto  morir?  —preguntó  Vahram  con  desdén.  Había visto a los jinetes partos salir al amanecer y sabía que algo se tramaba. El águila de plata Ben Kane que  sufrir  un  final  ignominioso  a  manos  de  los  verdugos  del  rey  Orodes.  se  oyeron  aún  más  rezongos.  tenía  sentido  construir  estructuras defensivas.  protegerían  el  flanco  derecho.  Como  no  disponían  de  un  número  importante  de  soldados  de  caballería.  A Romulus no le preocupaba la ubicación del campamento.  Las  trincheras.  aproximadamente  la  anchura  de  la  legión  en  formación  de  batalla.  Pero  nadie  se  atrevió  a  cuestionar  la  orden.  podrían  darse  la  vuelta  y  cubrir  también  la  retaguardia.  —¿Y bien? —preguntó.  los  soldados  excavaron  líneas  de  profundas  trincheras  curvadas  paralelas  a  la  orilla  del  río.  Cuando  anunciaron  que  todos  los  soldados  tendrían  que  trabajar  también  al  día  siguiente.  Cansados  y  con  los  pies  doloridos  tras  otra  larga  marcha.  En  el  interior  de  las  trincheras  se  clavaron  cientos  de  afiladas  estacas  de  madera  que  sobresalían  hacia  fuera  como  dientes  torcidos  en  la  mandíbula  de  un  cocodrilo.  En  sus  manazas  la  pala  parecía  un  juguete.

  aunque  fuera  posible  alzarse  con  la  victoria.  ¿quién querría viajar más allá de donde se encontraban?  Sus palabras ignorantes resonaban en las entrañas del galo.  Se  rumoreaba  que  no  estaban  lejos  del  lugar  donde  el  increíble  avance  de  Alejandro  se  había  detenido.  Cuando  se  sacaron  los  últimos  terrones.  el  hilillo  de  agua  enseguida se convirtió en un pequeño torrente que llenó los canales hasta los topes.  Los  jinetes  supervivientes  de  la  caballería  de  Pacorus  regresaron  por  la  noche  maltrechos  y  ensangrentados.  Lo  sintió  acercándose  veloz.  como  portado  por  las  mismísimas  alas  de  la  muerte.  La  idea  de  regresar  a  Roma  resultaba  absolutamente  fútil.  y  la  tierra  acabó  pareciendo  un  campo  con  numerosas  acequias.  fue  el  remate. toda la zona sería un lodazal.  También  se  excavaron  una  veintena  de  largos  canales  laterales.  Romulus  había  observado  en  muchas  ocasiones  las  prácticas de los artilleros y sabía que los ballistae desempeñarían un papel importante  en la batalla.  Diecisiete  años  era  una  edad  demasiado temprana para morir.  murmuraron  esa  noche  muchos  soldados  sentados  alrededor  de  las  hogueras.  Si  se  apuntaban  y  disparaban  correctamente.  Mejor  reservarla  para  la  batalla  del  día  siguiente.  ~229~ .  Ahora  Romulus  sabía  que  no  podía  escapar  a  su  destino.  Al comprobar cuál era la función de la trinchera. Llegaría al día siguiente.  cuando  la  muerte  los  encontrase  a  todos  en  esa  llanura  verde  a  orillas  del  río  Hidaspo.  Todos  los  soldados  de  la  Legión  Olvidada  excepto uno habían deseado que no fuese así.  La  última  e  inexplicable  tarea  consistía  en  excavar  una  trinchera  profunda  y  estrecha  que  se  iniciaba  en  el  río  y  que  pasaba  por  delante  del  lugar  donde  se  colocaría  la  Legión  Olvidada.  O  incluso  más. El águila de plata Ben Kane piedras  eran  de  diferentes  tamaños.  todas  podían  resultar  mortales.  «Un viaje más allá de donde un alóbroge ha llegado nunca.  El día de intensos trabajos físicos había tocado a su fin y los legionarios pudieron  dedicarse a pensar en temas morbosos como su futuro y la batalla que se avecinaba.  Un  profundo  abatimiento  se  apoderó  de  los  legionarios.  «Este  es  el  fin  del  mundo».  que  dejaría  entrar  el  agua  del  Hidaspo  para  que  llegase  a  todos  los  canales.  Una  vez  más. y notificaron que  el  ejército  que  los  seguía  era  tan  grande  como  Tarquinius  había  predicho.  A  Brennus  lo  embargó  una  extraña  sensación  de  autocomplacencia. los soldados esbozaron sonrisas  cansadas. los dioses por fin empezaban a revelarle su propósito.»  Tras nueve largos años.  El  tramo  final  de  la  trinchera. pensó con tristeza. O llegará jamás.  el  arúspice  había  demostrado  tener  razón.  un  desperdicio  de  energía  valiosa.  Y.  Habían  sido  atacados  por  unas  tropas  indias  de  caballería mucho más numerosas y habían sufrido cuantiosas bajas. Cuando amaneciese.  algunas  pequeñas  como  un  puño  y  otras  mayores  que  la  cabeza  de  un  hombre.

  los  ejércitos  de  Pompeyo  estaban  esparcidos  por  toda  la  República.  Al percibir su miedo. Estoy convencida.  —Lo  que  no  tenemos  es  tiempo  —afirmó  Secundus—.  —Para igualar el número de hombres.  —¿Crees que deberíamos volver? —preguntó Fabiola.  Además.  a  estas  alturas  el  cónsul  sería  el  único  gobernante  durante  el  resto  del  año.  el  Senado  finalmente  había  actuado.  Por  eso  se  acercan  sigilosamente  como  bandidos  y  los  matan  cuando  los  pillan desprevenidos.  Será  mejor  que  nos  pongamos en marcha. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 16  El camino a la Galia  Norte de Italia.  —Son los fugitivarii —susurró Fabiola—.  Esos  cabrones nos deben de estar siguiendo desde que salimos. diseminado por Italia. Secundus soltó una sonora carcajada:  —A  quien  haya  asesinado  a  estos  hombres  le  resultará  más  fácil  reclutar  hombres  en  Roma  que  si  continuamos  avanzando.  —Es  su  estilo  —añadió  Secundus  con  el  ceño  fruncido—.  —Además. invierno de 53‐52 a.  Ahora  bien. Ahora mismo. C. la ciudad no es lugar para ninguno de nosotros.  la  mayor  parte  se  hallaba  en  Hispania y Grecia. y el resto.  las  legiones  de  Pompeyo  tardarán  semanas  en  llegar  —añadió  Fabiola.  Enojado.  Inquieto  ante  esta  situación.  los  disturbios  se  han  extendido. Secundus se le acercó:  —Dime.  ~230~ .  —¡Exacto!  —Secundus  inspeccionó  los  árboles  y  arbustos  de  alrededor—.  Si  los  rumores  que  circulaban  por  la  ciudad  cuando  se  marcharon  eran  ciertos.  Recelan  de  mis  hombres.

 El águila de plata —¡Rápido! —añadió uno de los otros. lo asimilaba todo.  Como  no  quería  que  ningún  desconocido  estuviera  al  corriente  de  la  ruta  que  iban  a  seguir  hasta  la  Galia.  pensó  Fabiola  con  tristeza.  incluidas  las  creencias  y  los  rituales  más  importantes.  en  la  medida  de  lo  posible.  Fabiola.  Todo  el  mundo  se  congregó  alrededor  mientras  Secundus  pronunciaba  unas  palabras.  sin  embargo.  ahora  la  seguridad  se  encontraba  en  la  cantidad.  Tras  la  batalla.  Secundus  dejó  a  dos  hombres  con  Sextus  delante  de  su  puerta.  Después  de  pedir  que  llevasen  a  la  habitación  de  Fabiola  y  Docilosa  una  comida  frugal.  Abatida.  había  tenido  como  objetivo  evitar.  La  prueba  fehaciente  de  lo  que  podría  sucederles  si  no  hacían nada yacía ante ella.  todo  contacto  humano.  aunque  iban  a  comprobar  con  regularidad  que  las  dos  mujeres  estuvieran  bien.  Se  veían  obligadas  a  esconderse como ladronas.  Pese  a  que  la  tierra  estaba  helada.  tuvo  tiempo  de  hablar a solas con Fabiola.  Secundus  los  dirigió  con  premura  hasta  la  mejor  posada  de  la  ciudad.  Miradas  de  curiosidad  siguieron  a  las  dos  mujeres  cuando  éstas  descendieron  con  rapidez  de  la  litera  y  se  pusieron  las  capuchas  de  las  oscuras  lacernae  militares  que  Secundus  les  había  entregado.  a  los  veteranos  no  les  costó  mucho  enterrar  a  sus  compañeros.  Como  Docilosa  se  acostó  temprano.  Como  Romulus  en  Carrhae.  O  dondequiera  que  tuviera  lugar  la  batalla que ella había contemplado en su visión.  Y.  El  ataque  nocturno  había  cambiado  las  cosas.  se  subió  a  la  litera  seguida  de  una  Docilosa  de  rostro  petrificado.  un  destino  similar  esperaba  a  los  soldados  muertos  del  ejército  vencido.  Fabiola  se  sorprendió  de  su  eficiencia  al  observar  la  rapidez  con  la  que cavaron dos hoyos profundos.  También  enterraron  sus  armas. sepultaron los cuerpos empapados de sangre y los  cubrieron  de  tierra.  No  hubo  tiempo  de  tallar  una  lápida  de  madera.  Ben Kane Fabiola  no  protestó.  una  estructura  de  poca  altura  con  techo  de  madera  y  una  taberna  llena  de  tipos  desagradables  y  un  patio  embarrado  rodeado  de  establos.  Ese  día  no  pasó  nada  más  y  Secundus  se  aseguró  de  que  el  grupo  llegase  a  una  ciudad  antes  de  caer  la  noche. Secundus parecía cada vez  más convencido de su derecho  a  convertirse  en  una  devota  de  Mitra  y  había  empezado  a  revelarle  detalles  fascinantes  sobre  esta  misteriosa  religión.  Al  igual  que  la  basura  de  las  ciudades  y  los  cadáveres  de  criminales  ejecutados.  El  resto  y  él  compartieron  la  habitación  contigua.  ansiosa  por  pertenecer  a  un  culto  que  consideraba  a  los  esclavos como iguales.  Servius  y  Antoninus  habían  desaparecido  como  si  nunca  hubieran existido.  Secundus gritó la orden de ponerse en marcha.  la  mayoría  de  los  esclavos  ni  siquiera  recibían  como  sepultura  esas  tumbas  tan  sencillas.  ~231~ .  se  desechaban  en  malolientes  fosas  abiertas.  Sextus esbozó una sonrisa de asentimiento.

  A  la  mañana  del  noveno  día.1  su  estado  de  ánimo.  Más  tarde  se  arrepentiría  de  no  haber  prestado  más  atención  .  —Mis muchachos no han visto señal de presencia alguna —anunció Secundus—.  proporcionaban  una  nueva  calidez.  Insegura.  Inusitadamente.  Se  trataba  de  un  lugar  muy  inhóspito.  El  momento  decisivo  llegó  por  la  tarde.  Incluso  Secundus  y  Sextus  parecían  más  contentos.  Únicamente  Docilosa  seguía  abatida.  Unas  inmensas  rocas  cubiertas  de  musgo.  Fabiola  empezó  a  plantearse  si  sus  miedos  no  habrían  sido  una  reacción  exagerada. que habían sido un  suceso  fortuito  que  no  se  repetiría.  La  frontera  con  la  Galia  estaba  a  una  semana  de  marcha y la idea de ver de nuevo a Brutus la inundó de alegría.  Pero  ahora  pensaba que quizás esas muertes pudieran achacarse a bandidos.  Al  adentrarse  en  el  valle.  Sextus  había  dejado  a  Fabiola  para  formar  junto  a  dos  hombres  más  una  patrulla  de  reconocimiento  y  comprobar  el  camino.  La  escarcha  que  habían  encontrado  a  lo  largo  de  todos  los  caminos  empezaba  a  derretirse.  Sextus esbozó una sonrisa alentadora.  cuyas  ramas  bajas  se  extendían  peligrosamente  a  la  altura  de  la  cabeza.  no  quedaba  más  remedio  que  seguir  adelante.  ~232~ .  se  intercalaban  entre  los  troncos  retorcidos  situados  a  ambos lados del camino con muy poca separación entre sí.  Ni  siquiera  la  perspectiva  de  mejor  tiempo  la  alegraba.  poco  después  de  que  el  camino  se  adentrase  en  un  valle  angosto.  Cuando  regresaron.  Cuando  los  rayos  de  sol  se  asomaban  por  entre  las  nubes.  Y el tramo del camino antes de que se abra de nuevo es corto.  Unos  árboles  altos.  Según  los  tres. Lo habremos pasado en media hora.  Secundus  consultó  a  los  dos  hombres  y  Sextus  asentía  con  la  cabeza  junto  a  ellos. Apenas se veían pájaros u  otros  animales  y  un  silencio  sepulcral  invadía  el  bosque.  cerraban  el  sendero  que  tenían  ante  ellos.  —Los  dos  huelen  el  peligro  como  un  perro  de  caza  huele  el  rastro  —prosiguió  Secundus—.  Fabiola  no  podía  evitar  sonreír  ante  la  expresión  adusta de Docilosa.  el  radiante  sol  desapareció  y  sólo  se  veía  por  encima  un  pequeño  retazo  de  cielo. Fabiola se mordió el labio.  Las  campanillas  de  invierno  ya  asomaban  por  entre  la  hierba  corta. No más.  La  ruta  alternativa  que  rodeaba el desfiladero los retrasaría un día o más.  Al  fin  llegaba  la  primavera  y  los  pájaros  trinaban  en  los  árboles  anunciándolo  al  mundo.  Mientras  la  lite‐  i  a  botaba  y  crujía. El águila de plata Ben Kane Pasaron  ocho  días  más  de  esta  guisa:  viajaban  sin  pausa  y  dormían  mal  en  una  cama  incómoda  y  llena  de  pulgas.  restos  de  un  antiguo  desprendimiento.  La  fuerte  tormenta  y  el  asesinato  de  los  centinelas  habían  hecho  que  lo  viese  todo  negro.

  La  expresión  de  amargura  de  Docilosa  se  acentuó  y  se  mantuvo  inalterable  pese  a  lo  que  Fabiola  dijese.  Fabiola  estaba  decidida  a  intentar  averiguar  el  paradero  de  Sabina. asintió con la cabeza.  su  talismán  de  la  buena  suerte.  su  hija.  Secundus  y  sus  dos  últimos  seguidores.  Apartó  las  cortinas  y.  estaba  convencido.  Docilosa fue la primera que notó algo.  Se  la  habían  arrebatado  con  tan  sólo  seis  años  y  había  sido  vendida  como  ayudante  a  uno  de  los  templos.  Durante  unos  segundos  sólo  hubo  silencio.  Lo  angosto  del  camino  y  las  largas  ramas  obligaban  a  estos  hombres  a  encorvarse  continuamente  al  caminar.  Los  suaves  sonidos  sibilantes  iban  seguidos  de  golpes  y  gritos  de  dolor.  Fabiola  empezó  a  conversar  con  Docilosa  sobre  la  posibilidad  de  encontrar  a  Sabina.  el  aire  se  llenó  de gritos aterradores.  Flechas.  En  un  intento  por  levantar  el  ánimo.  Aunque  tuviese  que  pagar  una  suma  importante.  En  la  retaguardia  se  encontraban  Sextus.  —¿Qué sucede? —preguntó de repente.  merecería la pena sólo por ver sonreír a Docilosa. El águila de plata Ben Kane La  tentación  era  demasiado  para  Fabiola.  Sextus  las  esperaba  y  las  condujo  hacia  delante  con  actitud  protectora.  pero  Fabiola  la  agarró  del  brazo  y  la  instó  a  seguirla.  Aquélla  no  era  ni  mucho  menos  la  manera  ideal  de  continuar  el  viaje.  pero. Fabiola no reaccionó.  Docilosa. Una emboscada.  para  descender  al  suelo.  se  abrió  camino  entre  las  densas  ramas.  Ignorando  las  quejas  de  Docilosa.  La  litera  se  detuvo  bruscamente  y  el  susto  hizo  salir  a  Fabiola  de  su  ensimismamiento.  pensó  Fabiola  al  mirar  hacia  fuera  y  estar  a  punto  de  perder  un  ojo  a  causa  de  una  rama  afilada  medio podrida. ¿Los dioses no iban a dejarla nunca en paz?  —¡Salid! ¡Deprisa!  Docilosa  estaba  aterrorizada.  Parecía avergonzado.  Inmersa en sus pensamientos.  ~233~ .  No  era  el  tema  adecuado. Venían de todas partes y Fabiola se quedó petrificada.  Si  no se movían.  pensó Fabiola.  —¿Fabiola?  Volvió en sí al oír la voz de Secundus.  En  la  penumbra.  a  continuación.  que  farfullaba  para  sí.  el  tiempo  pasaba  lentamente.  morirían.  Si  Sextus.  entonces  debía  de  ser  seguro.  A  continuación  seguía  la  litera  transportada  por  dos  esclavos  sudorosos  y  flanqueada  a  ambos  lados  por  un  par  de  veteranos.  también  descendió.  Delante  iban  tres  de  los  hombres  de  Secundus  con  los  arcos  preparados  para  disparar.  Si  alguna  vez  surgía  la  oportunidad.

 Una flecha le sobresalía de la boca  abierta.  uno  de  ellos con una flecha rota que le sobresalía del brazo izquierdo.  Allí se agazapaban  tres  de  los  hombres  de  Secundus  con  los  escudos  juntos  para  formar  una  pantalla  protectora.  los  agresores  los  abuchearon e insultaron.  Y.  Ahora  bien. El águila de plata Ben Kane Fabiola se agachó y  se dirigió a la parte  delantera  de  la  litera.  —Otro  grupo  que  espera  para  masacrarnos  si  salimos  corriendo  —dijo  un  veterano de rostro cetrino picado de viruela.  De  manera  que  se  sintió  aliviada  cuando  Secundus  apareció  por  detrás  de  ella.  A  continuación.  Debido  a  las  ramas  bajas  y  a  la  poca  luz. el de un veterano.  Los  esclavos  gimieron  de  miedo. ¿Quién sabía lo que había delante?  —He oído voces por detrás.  Todos esperaban a que Secundus hablase.  —¡No nos podemos quedar aquí! —protestó Fabiola—.  —Al  otro  lado  de  la  litera  —contestó  en  tono  grave  uno  de  los  veteranos—.  no  se  les  veía  el  rostro.  Al  menos  sabían  el  camino  que  tenían  detrás. Y no es batirse en retirada. ¡Nos matarán uno a uno!  Reafirmando  su  observación.  —¿Dónde está? —preguntó Fabiola.  Sólo se veía bien un cuerpo.  Todos fruncieron el ceño ante tal aserción.  no  a  darlas.  —¿Por  qué  no?  —preguntó  Fabiola.  dos  flechas  golpearon  la  litera  justo  encima  de  sus  cabezas. como nosotros.  La  embargó  una  gran  inquietud.  Iba  acompañado  por  otros  cinco  hombres.  Arrodillado detrás de su scutum.  ~234~ .  un  disparo  mortal que probablemente  le  había  provocado  un  breve  e  intenso  dolor antes de dejarlo inconsciente.  unos  individuos  embutidos  en  capas  disparaban  ráfagas  de  flechas  a  los  ex  legionarios. Esto significaba que la  única víctima era el desventurado que yacía delante de la litera.  Secundus  había  optado  por  la  opción  más  segura  de  llevar  un  escudo. No veía a los otros seis ni a Secundus.  Fuese  cual  fuese  la  identidad  de  los  autores  de  la  emboscada.  Sextus  y  los  tres  veteranos  la  miraron  sin  mediar  palabra.  tampoco  iban  a  obedecerla  a  ella.  —Sólo hay una salida —dijo—.  Fabiola miraba de un lado a otro en un intento de evaluar la situación.  Fabiola  se  dio  cuenta  de  que  estos  soldados  rasos  estaban  acostumbrados  a  seguir  órdenes.  detrás  de  la  barrera.  Ante  la  posibilidad  de  llevar  armas  o  de  protegerse.  habían  actuado  con  rapidez  para  colocar  la  trampa  tras  el  regreso  de  la  patrulla de reconocimiento.  —Yo también —añadió el más viejo del grupo.  una  mujer  en  la  que  no  confiaban.  El  camino  que  tenían  ante  ellos  había  sido  bloqueado  con  grandes  rocas  y  ramas  secas  que  impedían  que  los  esclavos  pasasen  con  la  litera.

  Además  de  la  subida  de  adrenalina  y  del  nudo  en  el  estómago  causado  por  el  miedo. Se agachó e hizo señas.  —¿Qué  debemos  hacer?  —preguntó  Fabiola  intentando  sonar  lo  más  calmada  posible—. El águila de plata Ben Kane —Son más de los que creíamos —masculló Secundus.  los  veteranos  sintieron  la  emoción  conocida  de  la  batalla.  —¿Debería? —preguntó Fabiola maliciosamente.  la  situación  era  agradable. excepto las dos mujeres.  —No os preocupéis —repuso—.  Enfrentados  a  la  muerte  una  vez  más. no lo iban a hacer ahora.  Satisfecho con su buena disposición.  Docilosa  se  acercó  y  apretó  la  mano  de  su  señora.  —¿Y al otro lado?  —Tendremos  que  escapar.  Secundus se percató de su expresión confusa.  Si  no.  Asintieron  con  fuertes  movimientos  de  cabeza.  Hay  pocos  hombres  que  puedan  resistir  esta  formación —contestó—.  —No tenemos escudos —añadió Fabiola con firmeza—. Jamás uno de ellos había rehuido su deber.  —Como en los viejos tiempos —añadió el hombre de rostro cetrino.  —¿El  primero  que  remonte  la  barrera  recibe  una  corona  muralis?  —preguntó  otro. Secundus sonrió.  que  sabía  que en estas situaciones tenía que dejarse guiar. hizo lo mismo.  Todos se rieron.  Sextus  soltó  un  gruñido silencioso. ¿Eso importa?  Una mirada de respeto apareció en los ojos del veterano manco.  Si  tienen  unas  cuantas  bajas.  —Formaremos  una  pequeña  cuña.  —¿Y los esclavos?  ~235~ . Las dos estaréis en el centro.  Secundus se encogió de hombros:  —Si los dioses nos sonríen.  a  su  lado. Di.  Sus  hombres  se  apiñaron  inmediatamente  a  su  alrededor  y  Fabiola.  Vamos a cruzar la barrera.  perderán  las  ganas  de  luchar.  —Vamos  a  cargar  contra  esos  cabrones  —declaró  Secundus  con  seguridad—. Estos cabrones no van a ser diferentes.  —Es  la  corona  dorada  que  se  entrega  al  soldado  que  remonta  primero  una  muralla enemiga —explicó.  hay  un  pequeño  asentamiento  poco  después  de  los  árboles  que  debería  ser seguro.

 Más flechas volaron por el aire.  Otra lluvia de flechas alcanzó los escudos de los veteranos que estaban al frente. cerró la retaguardia. El águila de plata Secundus hizo una mueca.  Receloso.  Docilosa  tenía  una  expresión  de  incertidumbre en el rostro.  su  compañero  aflojó  un  poco  el  paso  y  entonces  embistió  con  fiereza  con  el  cuchillo  curvado  al  pie  del  antiguo  legionario.  No  se  entretuvieron  más.  —¡Dame un puñal! —pidió Docilosa de repente. ¡Seguid adelante!  Los  veteranos  se  encaramaron  sobre  ásperos  troncos  de  los  que  sobresalían  ramas  que  les  arañaban  y  rasgaban  las  piernas.  —¡No os detengáis! —gritó Secundus—.  Fabiola  y  Docilosa  se  escabulleron  detrás  de  ellos.  Se  oyeron  gritos  de  alarma  cuando  los  que  les  habían  tendido  la  emboscada  se  dieron cuenta de lo que estaba a punto de suceder.  Al  ~236~ .  Un par asintieron temerosamente con la cabeza. Si podéis.  Con  suerte.  Con  los  rostros  cubiertos  por  los  cascos  y  las  cabezas  detrás  de  los  scuta.  Dos  hombres  se  lanzaron  contra  el  veterano  de  rostro  cetrino  que  se  encontraba  en  el  extremo  de  la  cuña.  corred  hacia  los  árboles.  Chapotearon por el barro cuando echaron a correr.  Secundus  condujo  a  Sextus  y  a  las  dos  mujeres  al  interior  de  la  cuña  y.  —¡Ya! —gritó Secundus.  Después.  Fabiola  escrutaba  a  los  rufianes  que  gritaban  y  buscaba alguno que le resultase conocido.  la  señora  y  su  sirvienta  se  miraron. regresad a la casa de Brutus en Roma.  El  hombre  de  rostro  cetrino  asumió  la  posición  principal  y  otros  tres  formaron  los  lados  de  la  cuña.  Cuando  ataquemos.  y  se  subieron  a  la  barrera. Mientras ayudaba a  Docilosa  a  no  perder  el  equilibrio.  Uno de los hombres sacó un pugio de su cinturón y se lo entregó.  La  velocidad  de  la  cuña  disminuyó  enormemente  porque  todos  tenían  que  mirar  dónde  ponían  los  pies.  —¡Así me gusta! —sonrió Secundus.  Estaban  lo  suficientemente cerca como para ver los rostros de sus enemigos.  A  unos  veinte  pasos  el  terreno  era  irregular.  Fabiola  se  concentró en mantenerse derecha.  Tendrán  que  hacer  lo  que  puedan. pues sabía que una caída podría resultar mortal.  Ben Kane —No  están  preparados  y  no  tienen  armas  —dijo—.  con  Sextus  a  su  lado.  —No  disponemos  de  armas  de  sobra.  junto  al  veterano herido.  El  primero  recibió  un  golpe  en  plena  cara  con  el  tachón  del  escudo  y  cayó  gritando.  nunca  os  encontrarán.  los  veteranos  se  alejaron  de  la  protección  de  la  litera.  ¡Salvaos!  —ordenó  Fabiola  a  los  cuatro  esclavos—.

  —No os detengáis.  Scaevola hizo un gesto obsceno y le sonrió.  A  veinte  pasos  de  distancia.  probablemente  hubiesen  conseguido  tirar  unos  de  otros  y  levantarse.  Ahora.  el  hombre  que  venía  a  continuación  se  inclinó  y  lo  apuñaló  en  el  pecho  con  el  gladius. No era necesario matarlos a todos. Es nuestra  única posibilidad.  Con  gritos  de  triunfo.  De repente.  No  le  costaba  imaginar  cómo  se podía destrozar al enemigo en una batalla con la formación en V.  Se  encontraron  con  rápidas  y  eficientes  estocadas.  Un  chorro  de  sangre  salpicó  las  rocas.  Y  todavía  había  más  que  atacaban  por  el  otro  lado.  pero  sencillamente  no  eran  suficientes.  El  impacto  y  el  terreno  irregular  bastaron  para  que  las  caligae  del  veterano  resbalasen  en  la  roca.  ~237~ .  Fabiola  no  reconoció  a  ninguno.  A  Fabiola  la  embargó  el  respeto  y  un  poco  de  esperanza  mientras  los  soldados  seguían  luchando. Cuando  la  hoja  de  un  gladius  abría  el  vientre  de  un  hombre  o  le  infligía  un  profundo  corte  en  los  músculos  del  brazo  o  de  la  pierna.  pero  contó  consternada  un  mínimo  de  seis. Scaevola.  —¡Quería terminar nuestra cita! —gritó.  Un  rufián  con  el  pelo  largo  y  grasiento  cargó  con  los  hombros  contra  el  veterano  más  bajo  que  se  encontraba  en  el  lado  izquierdo  de  la  cuña. señora —le susurraba la voz de Docilosa al oído—.  llegaron  más  atacantes  que  pinchaban  a  los  tres  indefensos  veteranos  como  muchachos  que  pinchan  con  palos  las  manzanas  caídas. pensó Fabiola.  La obedeció sin decir nada. todo se volvió borroso. No podía ser otro.  Fabiola abrió los ojos horrorizada.  Varios  matones  más  se  lanzaron  contra  ella. El águila de plata Ben Kane agacharse. también chocó contra el compañero que tenía a su  izquierda. Bajo  y  fornido. Ahora no había nadie entre ella y los rufianes.  ya  no  representaba  una  amenaza.  Sus miradas se encontraron.  Si  hubiesen  contado  con  más  hombres.  con  brazaletes  de  plata  y  cuatro  heridas  largas  en  la  mejilla  donde  ella  lo  había arañado.  Aunque  al  caer apuñaló al matón en el pecho.  a  su  vez.  Esto.  Contemplar  la  escena era  aterrador  y  a  la  vez  increíble.  Todo  lo  que  tenían  que  hacer era herir al enemigo.  De  repente.  sus  pesados  scuta eran  un estorbo  más que una ayuda  y  dejaban  a  los  caídos  totalmente  a  merced  de  sus  enemigos.  intentando  alcanzar  a  los  veteranos.  hizo  que  el  último  se  tambalease  y  la  cuña  se  rompiera.  un  individuo  que  le  resultaba  conocido  dirigía  el  ataque  ondeando  una  larga  lanza.  a  Fabiola  se  le  paró  el  corazón.  Fabiola sintió náuseas.  La  cuña  subía  con  lentitud  la  barrera  mientras  flechas  y  piedras  golpeaban  los  escudos.  ahora  dos  de  los  atacantes  ya  estaban fuera de combate.  los  más  cercanos  se  podían  ver  claramente.

 El águila de plata Ben Kane Secundus  y  otro  de  los  hombres  se  dieron  la  vuelta  para  intentar  cerrar  el  hueco  que  habían  dejado  los  compañeros  caídos.  —¡Cinco aurei para el que capture a esa preciosa puta!  La  desesperación  que  se  percibía  en  su  voz  indicaba  que  tenían  alguna  posibilidad.  Se  subió  el  vestido  y  salió  corriendo  por  entre  los  árboles. obedecieron en el acto.  Sextus  y  dos  más  eran  los  únicos  hombres  que  quedaban.  Deseosos  de  ganar  semejante  premio.  —¡Venga! —gritó—.  El  extremo  en  forma  de  hoja  atravesó  al  veterano  y  apareció  por  el  otro  lado.  El  grupo  bajó  frenéticamente  por  el  montón  de  piedras  y  troncos  y  llegó  al  terreno  llano  situado  más  allá  de  la  barrera.  los  hombres  del  fugitivarius  corrieron  tras  ellos.  El siguiente en morir fue el soldado herido de flecha.  también  avanzó.  Fabiola  reconoció  la  voz  de  Scaevola.  Tres  matones  los  esperaban  con  las  armas  en  alto  y  el  resto  se  abalanzó para perseguirlos.  juntaron los escudos en un último acto de desafío.  Secundus. ¡Ya!  Disciplinados hasta el último momento.  —¡Mitra os protege! —gritó Secundus.  Sin  emitir  un  sonido.  ~238~ .  En silencio.  como  una  flecha. ¡Podemos conseguirlo!  Eran las últimas palabras que iba a pronunciar. los dos levantaron sus gladii para saludar. Los dos aflojaron  el  paso  y  se  dieron  la  vuelta  para  enfrentarse  al  enemigo.  —¡Corre!  —gritó  Fabiola.  Sextus.  —¡Cubrid  la  retaguardia!  —ordenó  Secundus  a  los  dos  seguidores  que  quedaban—.  por  debajo  de  las  protecciones  de  la  mejilla  del  casco  de  bronce. Lo siguió otro situado en el  lado  derecho  de  la  cuña  que  simplemente  no  pudo  con  la  superioridad  numérica.  y  un  matón  demasiado  entusiasta  cayó  inmediatamente  bajo  su  gladius.  La  lanza  de  Scaevola  volaba  a  toda  velocidad  y  lo  alcanzó  en  el  cuello.  rojo  de  sangre. diez pasos más abajo.  —¡Imbéciles! ¡No los dejéis escapar!  Por  encima  del  ruido  del  chocar  de  las  armas.  Secundus  golpeó a  otro  fuertemente  en el  pecho con  el  scutum  y  lo envió  tambaleándose  contra  los hombres que estaban detrás.  el  veterano  de  rostro  cetrino  había  llegado  a  la  zona  superior de la barrera.  Hombro  con  hombro.  En  la  parte  delantera. se inclinó hacia delante y cayó en el camino.

  Fabiola no podía creer lo que veían sus ojos.  le  clavó  el  pugio  hasta la empuñadura en el vientre.  Enseñando  los  dientes.  Pero Scaevola y el resto de sus hombres se acercaban.  No  tenía tiempo  para  contestar.  Entre ellos y el camino hacia el norte sólo mediaban tres rufianes. Eran unos doce individuos  que gritaban maldiciones y corrían tras ellos por el camino.  Y  de  repente  se  encontraron  fuera  del  bosque. el matón se marchó.  El  último  se  apartó  de  Sextus  para  quedar  cara  a  cara  con  Docilosa.  el  matón  se  echó  hacia  atrás  para  evitar  la  estocada  que  esperaba.  Resbaló  sobre  un  pedazo  de  musgo.  Son  ellos  quienes  eligen  morir de esta manera.  Una pradera que ahora estaba ocupada por una legión romana.  El  miedo  les  dio  más  velocidad  para  salir  disparados  entre  los  árboles  que  empezaban  a  ralear.  Herido de gravedad y doblado por el dolor.  Pero no tardarían mucho en descubrirlos.  Como  no  se  dio  cuenta  de  que  su  contrincante  lo  estaba  engañando.  Sextus mató al primero con un fuerte golpe en el pecho. Docilosa la protegía por la espalda.  Secundus  esquivó  a  otro  fintando  hacia  la  izquierda.  ~239~ .  Un  amplio  muro  protector  de  legionarios  hacía  guardia  mientras  sus  compañeros trabajaban duro tras él y cavaban con las palas. El águila de plata Fabiola miró hacia atrás y vio lo que iba a suceder.  cayó  al  suelo  y  soltó  el  hacha.  Scaevola  también  había  visto  a  las  tropas.  El  fugitivarius  ordenó  a  sus  hombres  que  regresaran  a  cobijarse  entre  los  árboles  y  observó  iracundo  y  sin  poder  hacer  nada como Fabiola y sus compañeros se alejaban de su alcance. Con la tierra de las fossae  defensivas  erigirían  los  terraplenes  del  campamento.  Secundus  corría  al  otro  lado  de  Fabiola.  Sorprendido  al ver a una mujer empuñar un arma.  Con  el  rostro  petrificado con un rictus de terror y de ira.  Los cuatro supervivientes habían logrado escapar.  con  la  fuerte  luz  del  sol  en  los  rostros  sudorosos  y  desesperados.  Pero  Docilosa  no  se  lo  pensó  dos  veces.  Sextus  la  había  agarrado  con  fuerza  por  el  brazo  y  la  llevaba  hacia  delante.  la  mayoría  de  los  soldados  que  hacían  guardia  hablaban entre ellos.  —¡No! —gritó. dudó.  Ben Kane —Son  soldados  —declaró  Secundus  con  orgullo—.  Confiados  porque  en  Italia  tenían  pocos  enemigos  o  ninguno.  El  valle  se  ensanchaba  y  las  laderas  se suavizaban para unirse a la pradera abierta más allá.

 habitual en las zonas montañosas.  sin  embargo.  el  pájaro de Mitra.  Al  fin  oyeron  los  gritos  de  los  centinelas  que  se  impacientaban.  Fabiola  buscó  una  señal  en  el  cielo.  Ni  tan  siquiera  un  cuervo.  No  vio  nada.  Marchan  hacia  Roma en dirección sur.  Sonaron  las  bucinae y media  centena  de soldados  a  las  órdenes  de  un  optio  formaron  rápidamente  para ir a buscarlos y guiarlos hasta el campamento. El águila de plata Ben Kane Sextus  y  Docilosa  estaban  encantados. Y Fabiola parecía furiosa.  Habían intercambiado a un implacable enemigo por otro.  A  la  joven  la  invadió  la  amargura  y  al  final  se  le  escapó  un  sollozo  entre  los  labios.  —¿Quiénes son? —preguntó Docilosa confundida por la reacción de su señora.  —Hombres  de  Pompeyo  —repuso  Fabiola  con  voz  monótona—.  Secundus  maldijo  en  voz  alta.   ~240~ .

 El águila de plata Ben Kane   Capítulo 17  La batalla final  A orillas del río Hidaspo.  por  última  vez.  con  siete  cohortes  y  los  jinetes  que  quedaban  de  Pacorus  en  reserva.  situado  a  poco  menos  de  un  kilómetro  de  distancia.  flanqueada  por  cinco  cohortes  más  a  cada  lado.  el  sol  naciente  iluminó  de  un  profundo  carmesí  el  horizonte  oriental.  no  importaba  lo  que  pasase  con  los  yugos.  la  ropa  y  los  pocos artículos de valor que hubiese.  Poco después del  amanecer.  El  tono  rojo  sangre  resultaba  muy  apropiado  para  los  irritables  legionarios  que  apenas  habían  descansado.  no  fueron  muchos. Pacorus les  ordenó  marchar a  su  posición  paralela  a  la  orilla  del  río.  Como  siempre.  Los  soldados  rezaban  oraciones  con  fervor  y  hacían  sus  últimas  peticiones  a  los  dioses.  Si  por  un  milagro  la  Legión  Olvidada  vencía.  hijos  y  familia  eran  prioritarios.  sus  contenidos  estarían  a  salvo. C.  Sencillamente  abandonaron  el  campamento  provisional  con  las  tiendas  y  los  pertrechos  de  repuesto.  tomaron  un  pequeño  desayuno.  pedían  a  los  dioses  que  protegiesen  a  sus  seres  queridos. El combate daba mucha sed.  En  caso  contrario.  preparados  para  transmitir  las  órdenes  de  Pacorus.  Sus  guerreros  también  permanecieron  atrás.  La  Primera.  Lo  más  importante  eran  los  odres  con  agua  que  estaban  llenos  hasta  los  topes.  Cuando  amaneció.  Los  que  se  sintieron  con  ánimo.  rodeando  la  posición  de  Pacorus  detrás  de  la  Primera. sin lugar  a  dudas.  Con  un  cielo  de  semejante  color.  ~241~ .  esposas.  los  soldados  de  la  Legión  Olvidada  habían  sobrevivido  en  parte  pensando  en  su  hogar.  se  situó  en  el  centro  de  la  línea.  Un  grupo  de  tamborileros  partos  y  de  trompetas  romanos  esperaban  a  un  lado. primavera de 52 a.  pero  lo  suficientemente  cerca  para que todo soldado la viera si giraba la cabeza.  Allí  también  estaba  situado  el  aquilifer:  lo  suficientemente  atrás  para  proteger  el  águila  de  plata. Ellos ya no necesitaban mucho más. sus seres queridos  en  Italia  los  habían  dado  por  muertos.  Aunque.  el  Hades  no  podía  estar  muy  lejos.  formada  por  los  veteranos  con  más  experiencia.  Ahora. India.

  De  piel  oscura  y  con  el  torso  desnudo.  pues  se  iban  a  enfrentar  a  un  ejército  inmenso.  tan  sólo  un  ~242~ .  Esto  les  permitía  tener  marcadores  de  alcance  exactos  y  conseguir.  unos  asnos  salvajes  caminaban  entre  las  hierbas  altas  y  movían  la  cola  para  espantar  las moscas.  Era  imposible  hablar  con  el  arúspice.  Todos aguardaban.  Montados  sobre  ponis  ágiles  y  pequeños.  Ben Kane Los  legionarios  de  las  primeras  cinco  filas  iban  armados  con  lanzas  largas  y  casi  dos tercios llevaban escudos forrados de seda.  a  pesar  de  encontrarse  a  gran  altura.  desde  jabalinas  y  arcos  hasta  lanzas  cortas  y  escudos  redondos  o  con  forma  de  medialuna.  que  sus  descargas  resultasen  mucho  más letales.  «Cuando  llegase».  Las  únicas  nubes  visibles  eran  grupos  de  líneas  delicadas  que.  pensó  Romulus  con  amargura.  señalando  aquí  y  allá  mientras  debatían  la  mejor  estrategia  para  la  batalla.  Los  soldados  más  veteranos  de  artillería  ya  habían  medido  con  pasos  el  terreno  que  tenían delante con objeto de marcar cada cien pasos con una roca de forma particular  o  con  una  estaca  hundida  en  la  tierra  casi  en  su  totalidad.  En  el  aire  calmo  se  oía  la  gran  variedad  de  cantos  de  los  pájaros  posados  en  los  árboles  a  lo  largo  de  la  orilla  del  río.  Ver  el  resultado  ayudó  a  que  el  sombrío  humor  de  los  soldados  mejorase  ligeramente.  El  color  rojo  que  nada  bueno  presagiaba  se  había  aclarado  y  había  acabado  desapareciendo  para  dejar  que  el  cielo  adoptase  su  azul  habitual.  igual que  los montones  de  piedras  que  tenían  al  lado. Después.  A  lo  lejos.  Los  primeros  en  llegar  fueron  los  jinetes  indios.  solamente  cubría unos cinco mil escudos. toda la zona se cubrió con ramitas para esconder lo que se había  excavado.  Romulus  ya  había  visto  a  Tarquinius  de  pie  junto  a  Pacorus. Tendría que bastar.  Por  último.  Los  arcos  para  disparar  se  comprobaron  varias veces.  las  arandelas  tensadas  al  máximo  y  las  gruesas  cuerdas  de  tripa  lo  suficientemente  tirantes. El águila de plata Había que aprovechar hasta la más mínima ventaja.  los  guerreros  tocados  con  turbantes  llevaban  diferentes  armas.  un  grupo  fue  enviado  a  excavar  aún  más  la  trinchera  que  quedaba  cerca  del  río  para  que  entrase  más  agua  y  los  canales  cuidadosamente  excavados  se  inundasen. La valiosa tela que habían comprado a  Isaac.  En  este  caso  no  se  necesitaba  ninguna  habilidad  especial  para  profetizar.  conseguían  restar  brillo  a  la  luz  del  sol  y  mantener  la  temperatura  agradablemente  fresca.  el  mercader  judeo  que  habían  encontrado  camino  de  Margiana.  y  a  Romulus  sólo  le  cabía  esperar  que  Brennus  y  él  pudiesen  estar  con  él  si  llegaba el final.  los  soldados  que  se  ocupaban  de  las  ballistae  giraban  y  ajustaban  las  máquinas  para  asegurarse  de  que  estaban  bien  lubricadas.  Era  una  mañana  clara  y  hermosa. En los flancos y en la retaguardia.  muy  pocos  llevaban  armadura.  así.

  Entonces  se  dieron  cuenta  de  que  el  ruido  provenía  del  gran  número  de  soldados  de  infantería  que  se  acercaba.  Cuando  los  carros  de  guerra  se  unieron  a  la  caballería. honderos  y soldados  rasos de infantería.  Había al menos treinta mil hombres.  Cada  vez  se  unían  más  voces.  Las  palabras  exactas  de  los  insultos  no  las  conocían. Daba igual. No les parecía necesario. se  oyó un débil trueno. observaban a  los  romanos  con  ojos  oscuros  e  inescrutables.  los  soldados  gritaron  y  abuchearon  las  líneas  romanas.  este  silencio  hizo  callar  a  los  indios  y  una extraña paz reinó en ambos bandos. Cuidándose de no ponerse al alcance de las flechas.  eran  plataformas  elevadas  y  cerradas  conducidas  por  un  soldado  y  con  dos  o  tres  guerreros armados con lanzas y arcos.  Romulus contó casi trescientos.  Cuando  el  horizonte  meridional  se  llenó  de  figuras  de  soldados marchando a pie. El águila de plata Ben Kane sencillo taparrabos.  pero  en  el  cielo  no  había  nubarrones. que llevaban pesados scuta y cotas de malla hasta los muslos.  su  versatilidad  podía  cambiar  el  curso  de  una  batalla. mazas de púas y cuchillos con hojas angulares similares a las que utilizaban los  gladiadores  tracios.  Eran  escaramuzadores.  Romulus  vio  hachas.  Algunos  tenían  armadura.  lanzas  e  incluso  espadas  largas  como  la  poderosa  espada  de  Brennus.  El  número  de  tropas  enemigas  por  sí  solo  no  auguraba  nada  bueno.  Los  legionarios  siguieron  las  típicas  tácticas  romanas  y  permanecieron  completamente  en  silencio.  Al  cabo  de  un  rato.  Al  igual  que  los  soldados  de  caballería.  Eran  como  mínimo  cinco  mil.  tropas  muy  móviles  similares  a  las  de  los  galos  que  habían  acompañado  a  Craso.  A  continuación  llegaron  los  carros  de  guerra.  pero  todos  iban  menos  protegidos  que  los  legionarios.  Pero no intentaron atacar a la Legión Olvidada.  Había  picas.  sin  embargo.  De  madera  noble  y  lujosamente  adornados  con  incrustaciones  de  plata  y  oro  en  los  laterales  y  en  las  ruedas  macizas.  la  mayoría  de  los  indios  no  llevaba  ningún  tipo  de  ropa  protectora.  Romulus  jamás  había  visto  unos  carros  tan  grandes.  reservaba  a  sus  hombres  y  las  piedras  para  las  ballistae.  Sólo  unos  pocos  eran  lo  suficientemente  ricos  como  para  costearse  cotas  de  malla  o  lorigas. Poco después..  espadas  cortas. que se miraban con recelo.  casco  de  cuero  y  pequeños  escudos  redondos. su significado estaba clarísimo. El enemigo lo sabía y  muchos dirigieron seguros a sus caballos hasta el río para que bebiesen. Cada una de ellas valía ahora más que el oro.  hasta  que  el  potente  barullo  llenó  el  ambiente.  Pacorus  permaneció  en  silencio. Romulus fue distinguiendo grupos de arqueros.  tirados  por  pares  de  caballos.  mientras  que  a  Pacorus le quedaban tan sólo unos doscientos cincuenta jinetes.  Los  legionarios  miraron  hacia  arriba. Llevaban una gran variedad de armas: parecía que no  había  dos  hombres  armados  de  la  misma  manera.  pero  no  era  por  esta  razón  por  la  que  los  soldados  romanos  se  movían  inquietos  de  un  lado  a  ~243~ .

  Nombraron  al  panteón  entero  de  dioses  y  diosas:  Júpiter. del cogote del animal sobresalía una especie de abanico protector  del mismo material.  lo  que  les  confería  una  equívoca  apariencia  calmada. se podía ver que los extremos  de  muchos  colmillos  tenían  puntas  o  espadas.  Y.  Todos  llevaban  en  el  lomo  una  gualdrapa  de  gruesa  tela  roja  sujeta  por  una  cinta  de  cuero  que  les  rodeaba  el  ancho  pecho.  los  legionarios  que  tenían  a  su  lado  estaban  totalmente  aterrorizados.  Esto  contrastaba  con  las  pesadas  capas  de  cuero  moldeado  que  les  cubrían  la  cabeza  y  los  hombros.  Neptuno. Cuando los elefantes se acercaron.  capaz  de  aplastar  casi  cualquier  oposición.  Todo  romano.  Invencibles.  En  las  filas  de  la  Legión  Olvidada  empezaron  a  oírse  rezongos  temerosos. conocía la gran capacidad de estos animales para destrozar a los hombres como  si  de  leños  se  tratasen.  Se  alegraban  de  retrasar  la  batalla  hasta  que  hubiesen  llegado  todas sus tropas.  Parecían  invulnerables.  Se  habían  convertido  en  leyenda.  Marte  y  Minerva.  y  hasta  Brennus  se  quedó  consternado.  El  sordo  estruendo  no  era  solamente  de  los  hombres  que  se  acercaban  cada  vez  más.  Las  plegarias  y  las  maldiciones  se  mezclaban  en  igual  número. la mayoría de los hombres  que allí se encontraba jamás se había adiestrado o había luchado con ellos. El águila de plata Ben Kane otro.  Había  docenas  de  elefantes  guiados  por  un  cornaca  que  blandía  una  vara  corta  con  un  gancho  afilado  en  un  extremo.  la  utilización  de  elefantes  en  la  arena  era  bastante  común.  Era  un  ruido  producido  por  animales.  y los indios lo sabían.  ~244~ .  y  nadie  olvidaba  al  rey  Pirro  o  a  los  cartagineses.  Los  elefantes avanzaban pesadamente y sus pequeñas orejas se movían de un lado a otro.  Al  observar  a  los  hombres  que  tenía  enfrente  hablando  y  riendo.  Elefantes.  El  elefante  era  el  arma  más  poderosa.  El  rey  nubio  Yugurta  los  había  utilizado  en  su  guerra  contra  Roma.  Fortuna  y  Orcus.  A  Romulus  se  le  cayó  el  alma  a  los  pies.  Tras  las  filas  enemigas  se  vislumbraban  unos animales grandes y grises.  Dos  o  tres  arqueros  y  lanceros  montaban  sobre  esta  alfombra  y  se  sujetaban  con  fuerza  con  las  rodillas  para  mantener  la  posición.  Romulus  casi  palpaba  su  seguridad.  A  esas  alturas.  Cada  décimo  animal  llevaba  un  solo  pasajero  situado  por  encima  de  dos  grandes  tambores  que  colgaban  a  ambos  lados:  la  única  función  de  estos  hombres  era  la  de  transmitir  órdenes  durante  la  batalla.  Unos  cuantos  incluso  llevaban  bolas  de hierro con púas colgadas de cadenas que pendían de la trompa.  Para  proteger al cornaca.  adversarios  que  habían  empleado  elefantes  contra  las  legiones  con  efectos  devastadores.  Los  oficiales  subalternos  y  los  centuriones  partos  movían  los pies con inseguridad.  incluso  aunque  no  lo  hubiese  visto  en  vivo.  Allí  mataban  o  lisiaban  a  voluntad.  aunque  los  aliados  de  Roma  ya  hacía  muchos  años  que  utilizaban a estos grandes animales junto a los legionarios.

 los soldados se miraron unos a otros intentando tranquilizarse.  Las líneas compactas de legionarios empezaron a tambalearse hacia atrás y hacia  delante como juncos a merced del viento.  sabía exactamente qué sucedería. Poco importaba.  Dando la espalda al enemigo a propósito.  Se hizo el silencio en la Legión Olvidada.  Los legionarios obedecieron.  Se daba cuenta de que Brennus pensaba lo mismo.  animándose.  si  huían.  los  legionarios  huirían.  —Estamos muy lejos de Italia —empezó el arúspice—.  —¡Es Carrhae de nuevo!  El miedo dio paso al pánico de inmediato.  Pese  al  aire  fresco. Al águila de plata.  Romulus  observaba  los  rostros  aterrorizados  que  tenía  a  su  alrededor. Los indios se extralimitarían. Entonces la pradera sí  que se convertiría en otro Carrhae. ¡Que no huyen!  Estas palabras recibieron una ovación desigual.  —¡Sed valientes! —gritó una voz conocida.  pues  se  rezaba  a  toda  divinidad  posible.  Ni  siquiera  los  elefantes  podían asustar al águila. El águila de plata Ben Kane Asclepio  y  Mitra.  El  aquilifer  se  dio  cuenta  de  la  trascendencia  del  momento  y  levantó  bien  alto  el  mástil  de  madera. pero ninguno de los dos sabía  qué decir a sus compañeros.  Unos  rayos  de  sol  iluminaron  al  pájaro  de  metal  y  el  trueno  dorado  en  sus  garras  brillaba  y  destellaba. aunque muchos seguían sin estar  convencidos.  —¡Sois soldados romanos! —gritó Tarquinius—.  —Pero eso no significa que podáis olvidar quiénes sois. Mirad detrás de vosotros  —instó—.  Giraron la cabeza sorprendidos. Estaban solos en la pradera.  ~245~ .  Su grito fue contagioso.  pensó  Romulus.  —Observa todos vuestros movimientos —anunció Tarquinius en voz alta.  Y.  Incluso  se  mencionó  a  Baco. levantó la mano para pedir silencio.  Su comentario fue recibido con risas nerviosas.  —¡Estamos condenados! —gritó uno. Todo un mundo aparte.  Tarquinius se abrió camino entre las filas y apareció ante los asustados soldados.  Si  no  hacían  algo  rápido.  Orgullosos.  Era  inevitable  no  sentirse  impresionado  por  su  mirada  imperiosa.  sudaban.

  Estas  palabras  fueron  recibidas  con  murmullos  de  inquietud. El águila de plata Ben Kane —¿Qué  podemos  hacer  contra  esos  monstruos?  —gritó  un  soldado  que  se  encontraba cerca de Romulus.  Para  que  aceptasen la presencia de animales tan extraños. Sin cerdos.  —Los  cabrones  de  los  partos  no  servirán  de  nada  —dijo  otro—.  «Si  tuviésemos  hachas». se respiró  un aire de mayor determinación.  Pese  a  su  antiguo  esplendor.  —¡Explícanos cómo lo consiguieron! —gritó Aemilius.  Grecia  estaba  ahora  bajo  control  romano.  Mantenedlas  juntas.  ~246~ .  Sin  duda.  no  podían  competir  con  las  legiones.  Como  muchos  sabían.  Otro  método  que  se  había  utilizado  anteriormente contra estos enormes animales consistía en colocarse debajo y cortarles  el tendón del corvejón.  sus  falanges.  No  avanzarán. Muy cerca de  aquí.  —Tampoco  tenemos  cerdos  en  llamas  para  colocarlos  entre  los  elefantes  — bromeó Aemilius.  el  olor  a  almizcle  de  los  elefantes  aterrorizaba  a  los  caballos.  —No tenemos —dijo Tarquinius esbozando una leve sonrisa—.  Pero Tarquinius era el único en toda la Legión Olvidada que poseía esa arma. Pero los hoplitas  de Alejandro aprendieron a derrotarlos hace mucho tiempo —reveló—.  Apuntad  a  los  puntos  más  sensibles  de  los  elefantes:  la  trompa  y  los  ojos.  prenderles  fuego  e  introducir  a  los  gritones  animales  en  medio  de  las  filas  enemigas. antes tenían que ser adiestrados.  Tarquinius parecía satisfecho. Una de  las  tácticas  más  útiles  empleadas  contra  los  elefantes  cartagineses  había  sido  cubrir  de  grasa  a  los  cerdos.  el  dolor  se  lo impedirá.  Las  monturas  estarán aterrorizadas.  Romulus y Brennus asintieron gritando y.  Se oyeron  carcajadas de  los  que habían  captado  el  chiste. entre los soldados romanos.  Un  amago  de  esperanza  asomó  en  algunos  rostros.  ellos  también  podrían  igualar  lo  que  un  pueblo  conquistado había logrado.  —¡Utilizad  las  lanzas  largas!  —indicó—. entusiasmados.  pensó  Romulus.  —Y  más  recientemente  que  los  griegos  —prosiguió  Tarquinius—.  Los legionarios de más cerca asintieron con la cabeza.  otrora  invencibles.  muchos  legionarios  romanos  aprendieron  a  luchar  contra  los  elefantes  en  Cartago  y  los  vencieron.

  que  perforó  el  aire.  Más y más legionarios empezaron a señalar y a gesticular.  —Después  ya  sólo  tendremos  que  encargarnos  del  resto  —bromeó  Aemilius—.  ¡Es  una  señal  de  los  dioses!  Al final.  con  muy  poca  armadura  o  ninguna.  Aceptaban  que  la  muerte  era  probable.  —¡El  cuervo  nos  está  ayudando!  —gritó  Tarquinius—.  Incluso  rieron  y  se  dieron  palmadas  en  los  hombros.  ~247~ .  el  cuervo  replegó  las  alas  y  se  lanzó  en  picado  contra  el  primer  elefante. de las gargantas de los soldados brotó una ovación de aprobación.  —¿Qué hace?  Sobrecogido por su valentía suicida.  Al sobrevolar las líneas enemigas.  Era  un  buen  augurio  y  todas  las  miradas  se  dirigieron al cielo.  controlando  el  vuelo  con  una  precisión  sorprendente. un graznido brutal.  furioso.  Era  como  si  de  alguna  manera  la  presencia  del  ejército  indio  le  molestase. Sólo los cobardes huían.  Romulus  miraba  con  el  resto  y  observó  cómo  el  pájaro  negro  descendía  en  picado  desde  detrás  de  su  posición.  justo  detrás  de  la  cabeza.  Brennus también lo había visto.  Un  cuervo  graznó  en  lo  alto.  Tarquinius  vio  que  miraba  y  también  alzó  la  vista  cuando  el  cuervo  cruzó  la  tierra de nadie. ¿eh?  No  había  más  que  decir.  pero  no  iban a huir. El águila de plata Ben Kane —¡Y  soldados  armados  con  pila] —gritó  el  arúspice—.  —Los  cornacas  controlan  a  los  elefantes.  Ningún problema.  Giró  la  cabeza  y  miró  a  los  legionarios  formados  que  tenía  detrás.  Sin  más  avisos.  Como  si  de  una  piedra  negra  se  tratase. Romulus no respondió. Matadlos y los elefantes  darán media vuelta y huirán. Incluso las tropas indias empezaron a mirar al cielo.  La determinación empezó a reemplazar a parte del miedo.  Los  soldados  se  sonrieron  unos  a  otros. el pájaro graznó de nuevo.  pero  Romulus  tenía  la  sensación  de  que  evaluaba  el  campo  de  batalla y no lograba deshacerse de ella.  descendió  a  toda  velocidad apuntando su fuerte pico directamente a la cabeza del animal.  Incluso Pacorus y sus guerreros miraban con curiosidad.  saber  que  habían  pasado  juntos  por  situaciones  infernales  les  daba  fuerzas.  Lo  único  que  los  protege  es  el  abanico de  cuero que tienen delante —explicó Tarquinius—.  Se  sientan  a  sus  hombros.  ¡Vuestra  función  es  la  más  importante de todas!  Los que estaban en la retaguardia aguzaron el oído.  Resultaba  extraño.

  una  imagen vivida de Fabiola acudió a su mente y le dio fuerzas. Brennus también gritó.  no  había  adonde  ir.  El  primer  elefante  seguía  muy  alterado.  Cuando  el  cuervo  estaba  a  menos  de  veinte  pasos  de  la  cabeza  del  elefante.  imaginaos  los  que  puede  hacer  una  docena  de  lanzas  en  la  cara!  —Tarquinius  alzó  el  puño  cerrado—.  Romulus  rezó  una  plegaria  a  su  nueva  deidad  preferida.  La  respuesta  de  los  legionarios.  Lo  que  importaba  era  creer  que  existía  una  posibilidad  de  sobrevivir.  Ahora los legionarios ovacionaron enardecidos.  derivaba  tanto  de  la  desesperación  como  de  la  valentía.  pero  de  nada  sirvió.  pensó  Romulus  con  tristeza.  detuvo  de  repente  su descenso  e inició  de  nuevo  el  vuelo  hacia  el  cielo.  Fuertes  bramidos  de  peligro  recorrieron  la  línea  india  mientras  los  cornacas  se  esforzaban  por  controlar  sus  monturas. el cornaca que conducía al primer elefante se dio cuenta de que algo  pasaba.  cada  vez  más  fuerte  al  recorrer  las  filas.  el  valor  era  una  mezcla  de  muchas  emociones.  Sin  más preámbulos.  Su  chillido  bastó  para  inquietar  al  inmenso  animal.  A  través  del  aire  se  oyeron  los  gritos  de los numerosos soldados de infantería al ser aplastados.  Cuando  vio  que  el  cuervo  descendía  en  picado  hacia  él. ¡Ha enviado a su corax  en nuestra ayuda!  Contento  con  esta  revelación.  Montones  de  arqueros  indios  dispararon  sus  arcos. El águila de plata Ben Kane —¡Mitra vela por nosotros! —gritaron varios guerreros—.  había  retrocedido  a  trompicones  y  se  había  salido  de  la  formación.  El  cuervo  batió  las  alas  con  fuerza  y  enseguida  alcanzó  cierta  altura  fuera  del  alcance  de  las  armas. darán media vuelta y huirán. su extraña acción fue todo un misterio.  «Se  dirige  hacia  Italia».  Las  razones  de  los  soldados  no  importaban.  Sujetó  con  ~248~ .  que  levantó  la  trompa  y  bramó  asustado.  Densos  grupos  de  flechas  volaron  en  el  aire  para  caer  después  en  la  tierra.  Como  en  Carrhae.  —¡Si  un  cuervo  puede  asustar  de  esa  manera  a  un  elefante.  No vio los oscuros ojos de Tarquinius posados en él.  por  pequeña  que  fuese.  La  respuesta  de  la  infantería  y  de  la  caballería  fue  muy  grata:  estaban  aterrorizados.  Por  alguna  razón. voló hacia el oeste.  Como  bien  sabía  por  la  arena.  Un  enardecido  clamor  recibió  las  palabras  del  arúspice.  cornacas  furiosos  y  un  ejército  indio  menos  seguro.  El  pájaro  negro  dejó  tras  de  sí  elefantes  inquietos.  desperdiciadas.  La  respuesta  de  los  otros  elefantes  fue  inmediata.  Ni  dónde  esconderse.  Lentamente.  ¡Temen  a  sus  propios  animales!  Si  logramos  espantarlos.  ¡La Legión Olvidada!  Orgulloso del nombre que había acuñado.  gritó  de  miedo. No quedaba más remedio que luchar o morir.  pensó  Romulus.  —¿Lo  veis?  —gritó  Tarquinius—.

  No  había  por  qué.  Los  corceles  obedecieron  con  valor  y  avanzaron  unos  pasos  más.  El  jefe  del  ejército  indio  no  demoró  más  el  ataque.  Gritó  una  orden  y  las  seis  potentes  máquinas  dispararon  a  la  vez  y  lanzaron  piedras  más  grandes  que  una  cabeza  humana.  rebosaban  confianza.  voluminosas.  Desde  antes  de  Carrhae  no  había  visto  muchas  veces  las  ballistae  en  funcionamiento.  En  ese  momento.  Con las ruedas chirriantes.  Los  músicos  tocaban  los  tambores.  acostumbrados  a  aplastar  las  formaciones  enemigas  con  la  primera  carga. Estaban a menos de doscientos pasos.  La  sexta  piedra  solamente destrozó la rueda frontal de un carro inmovilizándolo.  La  señal  de  alcance  que  había  marcado  el  optio  era  exacta. pensó.  Ahora  los  carros  se  hundían  hasta  los  ejes.  Los  frustrados  aurigas  fustigaban  a  los  caballos.  —¡Disparad!  —bramó  a  los  soldados  encargados  de  las  ballistae  que  cubrían  el  frente.  y  el  ataque  se  detuvo antes de tan siquiera acercarse a los legionarios que los esperaban. aquel día todo disparo contaba. El águila de plata Ben Kane fuerza  la  lanza  y  se  agarró  a  la  chispa  de  esperanza  que  le  quedaba  en  el  corazón.  mejor.  Entonces  los  carros  llegaron  a  los  canales  ocultos  que  habían  convertido  la  tierra  en un barrizal. «Mitra.  El  extraño  comportamiento  del  cuervo  ya  había  proporcionado  una  pequeña  ventaja  al  enemigo.  Cientos  de  soldados  de  infantería  los  acompañaban  y  rellenaban  los  huecos  que  quedaban  entre  ellos  para  formar  una  gran  muralla  de  hombres  y  armas.  Romulus  observaba  intimidado.  La respuesta de Pacorus fue inmediata. pero el resto dio en  ~249~ .  El  optio  de  cabello  entrecano  al  frente  de  la  unidad  había  estado  esperando  este  momento  y  ya  había  señalado  la  distancia  a  la  que  se  encontraban  los  indios  de  su  posición. una buena distancia para alcanzarlos.  formando  un  elegante  arco  sobre  las  líneas  romanas.  El  ruido  era  ensordecedor. vela por nosotros».  Los  indios. Aquélla era su única posibilidad de victoria.  Su  primer  error  fue  enviar  los  carros  de  guerra. rodaban hacia las líneas romanas a la velocidad de un  hombre  caminando  deprisa.  los  platillos  y  las  campanas  y  los  soldados  gritaban  mientras  se  acercaban.  Cuanto  antes  lo  aplastase.  preparándose para el titánico esfuerzo.  las  sólidas  ruedas  de  los  primeros  carros  se  hundieron  en  el  barro.  Las  batallas  campales  que  había  librado  la  Legión  Olvidada  no  habían  sido  lo  suficientemente  grandes  como  para  requerir  su  utilización.  Estas  plataformas  de  guerra.  La descarga era un buen comienzo.  sólo  servían  para  circular  por  terrenos  llanos  y  firmes. Sin embargo.  difíciles  de  maniobrar  e  increíblemente  pesadas. Lo importante era causar el  máximo número de bajas enemigas.

  La  truculenta  tarea  no  se  prolongó  demasiado. El águila de plata Ben Kane blancos humanos. Era una auténtica carnicería. abrieron grandes huecos en  las filas indias.  Los  soldados  dejaron  sus  pesadas  lanzas  atrás  y  trotaron  hacia  delante. pensó Romulus.  Ya  había  logrado  soltar  a  varios  caballos  cuando  Brennus lo agarró.  La  infantería  enemiga  ya  huía  despavorida  hacia  sus propias líneas.  hizo  una  señal  al  optio  para  que  dejasen  de  disparar.  Los  horrorizados  compañeros  de  quienes  habían  sido  alcanzados  se  hallaban  envueltos  en  una  nube  roja  formada  por  la  sangre  que  salía  a  chorros  de  las  carótidas.  Romulus.  Era  como  ver  caer  una  fuerte  lluvia sobre los campos de trigo.  preocupado  por  los  caballos  amarrados  a  los  tirantes  que  intentaban  desasirse  en  el  barro  ante  los  carros  inmovilizados.  La  infantería  india  yacía  desperdigada  en  montones.  el  optio  ordenó  a  sus  hombres  que  cargasen  piedras  más  pequeñas  y  que  apuntasen  a  la  infantería.  También  era  una  forma  de  evitar  matar  a  los  soldados  enemigos  heridos  e  indefensos.  causando muchas más bajas que las descargas anteriores.  mientras  otros  cuerpos  adornaban  las  plataformas  de  guerra  medio  cuerpo  dentro  y  medio  fuera.  Para  su  siguiente  descarga.  con  las  caligae  chapoteando  en  el  barro.  Partieron  más  carros  en  dos  y  mataron  o  hirieron  a  sus  ocupantes. como si intentasen escapar. Muy eficiente.  Poco  después.  Sonó el toque de retirada.  —Cierto —contestó el galo—.  Los  sorprendidos  indios  apenas  tuvieron  tiempo  de  reaccionar  antes  de  que  las  ballistae  disparasen  otra  vez. Y aun así quedarán muchos.  Su  objetivo  era  matar  a  los  supervivientes.  Pacorus.  Era  un  mal  necesario:  había  que  reducir  el  número  de  soldados  enemigos  y  socavar  la  moral  de  los  compañeros  supervivientes.  Todavía  con  fuerza  plena.  —Ellos nos harían lo mismo a nosotros —replicó Romulus. Muy romano.  lo  único  que  se  veía  en  la  zona  embarrada  eran  soldados  romanos.  ~250~ .  se  encargó  de  cortar  todas  las  correas  de  cuero  que  pudo.  las  piedras  continuaron  su  camino  para  agujerear  los  laterales  de  los  carros  o  herir  a  más  soldados  antes  de  caer  al  suelo  y  salpicar barro y agua.  Romulus  apretó  los  dientes.  La  confusión  y  el  miedo  reinaban  en  la  principal  fuerza  india.  Las  bucinae  indicaron  que  la  primera  y  la  tercera  cohorte  avanzasen  a  la  vez. pulverizaron  extremidades.  Sus  descargas  habían pulverizado  el ataque  indio. Cuando los  proyectiles aterrizaron. Arrancaron  cabezas  limpiamente.  —Los  detenemos  con  el  barro  y  después  masacramos  a  los  pobres  diablos  —dijo  Brennus con una sonrisa—.  interesado  en  conservar  la  munición  de  las  catapultas  que  disminuía  rápidamente.  aplastaron  pechos.  obligada  a  ver  cómo  los  legionarios  mataban  a  los  desventurados  que  habían  quedado  atrás.

  a  los  ojos  de  los  ciudadanos  y  de  los  hombres  libres.  dudaba  que  jinetes  tan  poco  armados  pudiesen  penetrar  en  las  cohortes  de  reserva. los elefantes. ya más tranquilos.  la  Legión  Olvidada  sería  rápidamente  aplastada.  En  el  fondo  de  su  corazón.  Con  la  descarga  de  adrenalina.  Romulus  hizo  una  mueca.  Romulus  enseguida  se  dio  cuenta  de  cuál  iba  a  ser  la  táctica  de  los  indios.  habían  muerto  cientos  de  indios  y  no  había  habido  ninguna baja en el bando parto.  Si  sobrevivían.  el  enfurecido  jefe  indio  indicaba  a  los  cornacas  que  avanzasen.  Era  vital  que  utilizasen las lanzas largas.  a  medio  galope.  así  que  el  comandante  indio  había  ordenado  un  profundo ataque por los flancos del enemigo. como había dicho Tarquinius. No puedes ayudarlos a todos.  Además.  Romulus  se  apoyaba  en  un  pie  y  después  en  el  otro  y  confiaba  en  los  soldados  que  tenía  detrás.  había  una  mancha  ineludible en el carácter de un antiguo esclavo. quizá su condición de esclavos fugados no sería motivo de odio para los  otros  legionarios.  Al  fin  y  al  cabo.  Los  oficiales  enemigos  habían  vuelto  a  formar  la  infantería.  los  dos  se  rieron  por  lo  absurdo  que  resultaban  dos hombres luchando contra un ejército de elefantes.  La actitud  de los legionarios al ver que los elefantes se acercaban era mucho más  resuelta.  de  la  misma  manera  que  ellos  dependían  de  Brennus  y  de  él. Esta aserción le dejó un amargo sabor  de boca. Dieron media vuelta y echaron  a correr.  Si  esto  sucedía  así.  El  centurión  parto  les  lanzó  una  furibunda  mirada  cuando  volvieron  a  su  posición.  que  ahora  marchaba  entre  los  paquidermos  y  que  utilizaban  para  protegerse  de  un  ataque.  Al  otro  lado.  No  tenía  sentido  intentar  cargar  a  través  de  la  masa  de  carros  abandonados  y  de  cadáveres.  Los  elefantes  intentarían  destruir  el  muro  de  protección  romano  y  entonces  los  soldados  de  infantería  se  colarían  por  los  huecos  que  quedasen.  Parecía  que. Deseaba que lo aceptasen por lo que era: un buen soldado. Eso no preocupaba a Romulus.  La  caballería  india  se  separó  de  su  ejército  gritando  y.  Pero  no  era  ni  el  momento  ni  el  lugar  para  castigar  pequeñas  infracciones  como  ésa.  ningún  intento  de  flanquear  a  la  Legión  Olvidada  funcionaría.  Con  pasos  lentos y pesados. Gracias  a  las  trincheras  defensivas.  Romulus  dudaba  que  fuese  así.  ~251~ .  Ben Kane Romulus  vio  que  sus  compañeros  ya  estaban  a  medio  camino  de  sus  líneas.  se  dirigió  hacia  el  oeste. El águila de plata —¡Venga! —le instó el galo—. empezaron a avanzar.  —No  queremos  que  cuando  ésos  lleguen  nos  encuentren  aquí  —bromeó  Brennus.  pues  el  éxito  de  los  canales  de  agua  y  las  descargas  de  las  catapultas  los  había  animado.  Como  mínimo  habían  reservado  mil  lanzas  largas  para  utilizarlas precisamente en un escenario como ése.

  siguieron  avanzando.  cerca  de  los  elefantes.  Dos  elefantes  empezaron  a  pelearse  con  fiereza.  el  más  cercano  tenía  una  bola  de  metal  con  púas  sujeta  a  una  cadena  que  le  colgaba  del  extremo  de  la  trompa.  escudos  largos  fabricados  con  pieles  de  animales.  el  segundo mantenía el escudo y desenvainaba la espada.  espadas  largas  y  cortas.  Eran  aterradores.  Ahora  estaban  muy  cerca.  pero.  Dada  su  gran  envergadura.  y  otros.  fabricada  con  hierro  de  Margiana  y  que  tan  bien  iba  para  luchar  contra  enemigos  a  caballo.  De  repente.  ningún  soldado  le  inspiró  el  miedo  que  le  inspiraron  los  elefantes.  dándose  golpes  mutuamente  con  los  colmillos  coronados  con  puntas  de  hierro.  Muchos  elefantes  ignoraron  a  sus  desesperados  cornacas  e  inmediatamente  dieron  media  vuelta  y  salieron  disparados  hacia  la  lontananza.  Pero  los  demás.  la  mitad  de  los  legionarios  se  habían  colgado  al  hombro  los  scuta  con  las  correas  de  cuero.  y  trozos  de  madera  gruesa envueltos en placas de hierro.  juntos  se  convertían en blancos excelentes.  Para  luchar  contra  los  soldados  de  infantería  enemigos.  ~252~ .  Siguiendo  órdenes.  en  un  intento  de  herir  o  neutralizar.  marchaba  la  infantería  india  apiñada.  un  elefante  recibió  un  golpe  en  el  ojo  y  también  huyó  bramando  de  dolor.  la  larga  lanza  que  sujetaba  en  la  mano.  lo  que  permitió  a  los  romanos  estudiarla  bien  por  primera  vez. parecía insignificante.  algunos  incluso  llevaban tridentes.  desde  taparrabos  hasta  armaduras  de  cuero  y  cotas  de  malla.  Muchos  hombres  lucían  turbantes  de  tela  y  llevaban  una  increíble  variedad  de  prendas.  Detrás.  Sólo  serviría  una  empuñadura  doble  en  las  lanzas.  mejor  aún.  Los  obstáculos  ralentizaban  el  avance  y  hacían  que  los  elefantes  se  agrupasen.  Romulus  vio  escudos  con  forma  de  medialuna  similares  a  los  que  utilizaban  los  escitas.  Al  igual  que  los  retiarii  en  la  arena.  Por el aire volaron más piedras que alcanzaron a los elefantes en la cabeza y en el  cuerpo.  —¡Disparad! —bramó el optio que estaba al lado de las ballistae.  hachas  y  cuchillos.  Algunas  golpearon  a  los  guerreros  en  la  espalda  y  los  hicieron  caer  al  suelo.  Los  proyectiles  no  eran  lo  suficientemente  potentes  como  para  herir  de  gravedad  a  aquellos  inmensos  animales.  Los  soldados  de  infantería  iban  armados  con  lanzas.  producían  miedo  y  sembraban  confusión.  Sin  embargo.  Cayó  otra  descarga  de  piedras. Romulus ni siquiera logró reconocer varios tipos de armas: dobles  filos  en  forma  de  hoja  con  una  empuñadura  corta  en  el  centro.  Pisotearon  sin  contemplaciones  a  los  soldados  de  infantería  que  se  cruzaban  en  su  camino.  Romulus  se  imaginó  su  poder  destructor.  mejor  adiestrados. El águila de plata Ben Kane Con  las  varas  cortas  para  guiar  a  sus  monturas.  Muchos  portaban  escudos  redondos.  los  cornacas  maniobraron  entre  los  carros  encallados  llenos  de  cadáveres.  y  también  redondos  y  triangulares.  de  cada  dos  legionarios.

  Al  menos  un  legionario  vomitó.  Los  soldados  frotaban  amuletos  fálicos  de  la  suerte.  Por  todas  partes  se  veían  rostros  lúgubres.  Hay que decir en honor de los legionarios que no rompieron filas.  Curiosamente.  Algo  que  Tarquinius  había dicho hacía mucho tiempo.  Arriba.  Los  ojos  azules  se  le  iluminaron  con  el  furor  de  la  batalla  y  eso  le  daba  un  aspecto  aterrador. ¿Llegaría ahora ese momento?  —¡Lanzas  en  alto!  —ordenó  Aemilius.  Por  delante  de  Romulus  pasaron  unas  flechas  lanzadas  de  forma  precipitada  y  una  de  ellas  se  clavó  en el ojo de un legionario.  La  trompa  prensil.  la  punta  de  su  lanza  no  vaciló.  pero  a  los  legionarios  no  les  quedaba  otro  remedio  que  ignorarlas.  otros  susurraban  plegarias  a  sus  deidades  preferidas.  sobre  su  lomo.  había  llegado  al  límite  de  su  valor.  con  espeluznantes  gritos  de  guerra.  llevaba  un  ornamentado  tocado  de  plata  que  completaba  su  aspecto  exótico  y  aterrador.  ~253~ .  ¡Los  de  atrás.  en  la  cabeza.  se  lanzó  a  una  carga  completa.  Algunas  alcanzaron  su  objetivo  y  abrieron  pequeños  huecos  en  la  línea.  Siguieron  más  saetas. El  olor  acre de  la bilis se mezclaba  con  el  olor  del elefante  y  el  del  sudor  de  los  soldados.  Le  habían  pintado  líneas  alrededor  de  los  ojos  con  pintura  de  colores  y.  Brennus  empezó  a  reír  con  un  sonido  extraño  y  discordante  que  provenía  de  lo  más  hondo  de  su  pecho.  La  infantería  india.  Notaba  una  sensación  de  desasosiego.  —¡Manteneos firmes.  sin  embargo.  El  cornaca  gritaba  y  utilizaba  el  focino  para  obligar  al  elefante  a  iniciar  una  desgarbada  carrera.  Era  un  olor  fuerte.  Sus  gritos  enervaron  aún  más  a  los  otros  soldados.  Romulus  dirigió  la  mirada  a  Brennus.  Un  sudor  frío  humedeció  la  frente  de  Romulus.  se  aclaraban  la  garganta  nerviosamente  y  escupían  en  el  suelo.  aunque  no  desagradable. muchachos! —gritó Aemilius.  a  Romulus  le  pareció  oler  también  a  alcohol.  Las  flechas  indias  zumbaban  en  el  aire.  preparad los pila!  Cuando  las  filas  delanteras  obedecieron. El águila de plata Ben Kane Poco  después  les  llegó  el  olor  a  almizcle  del  elefante.  acompañadas  de una descarga de piedras de las hondas enemigas.  Detrás  de  ellas.  los  guerreros  preparaban  los  arcos  y  las  lanzas.  todavía  tranquilo—.  El  galo  lo  miraba  con  orgullo  y  él  bajó  la  cabeza  avergonzado.  se  oyó  el  ruido  de  las  astas  de  madera.  cuya  punta  olfateaba  el  olor  tan  extraño  de  los  romanos.  se  balanceaba  de  un  lado  a  otro  y  hacía  oscilar  la  bola  letal.  Romulus  se  alegraba de que el galo luchase con él y no contra él.  fila  tras  fila  de  brazos  derechos  retrocedieron  y  apuntaron  hacia  arriba  las  puntas  dentadas.  Veinte pasos separaban a los dos bandos.

 la infantería enemiga los atacó. el soldado cayó desplomado. las lanzas se doblaron como ramitas y la mitad  sencillamente se partió en dos.  el  arma  mortal  se  llevó  por  el  aire  a  tres  soldados.  pero  el  tercero  siguió  disparando  flechas  a  los  legionarios. El águila de plata Ben Kane El  elefante  que  iba  a  la  cabeza  alcanzó  el  bosque  de  lanzas  bramando  con  furia  por los golpes del cornaca.  pero  Romulus  no  conocía  la  importancia  de  este  hecho. Por ambos lados de la  cara  le  caían  chorros  de  un  líquido  denso  de  olor  acre. A su paso.  el  elefante  dio  media  vuelta  y  se  dirigió  con  pasos  pesados  hacia  las  filas  indias.  arrojada  por  un  legionario  situado  varias  filas  más  atrás.  descubriría  el  significado  de  que  el  elefante  macho  «engendrase  cólera».  —¡Apuntad a la cabeza! —gritó Aemilius—.  le  penetró  entre  las  costillas.  Antes de que los legionarios pudiesen vitorear.  Pero  lo  único  que  podía  hacer  en  aquel  momento  era  reaccionar.  La  potencia  destructora  del  animal  igualaba  el  puro  terror  que  inspiraba.  el  inmenso  animal  balanceó  la  cabeza  y  la  bola  de  metal  con  púas  que  colgaba  de  una  cadena  dio  vueltas  hacia  delante  y  apartó  las  largas  lanzas  como  si  de  broza  se  tratase.  ~254~ .  Bramando  con  furia.  apuñaló  al  elefante  en  la  cara.  Todos  los  esfuerzos  de  los  romanos  fueron  en  vano:  era  como  intentar  matar  a  un  monstruo  mítico.  Herido  de  muerte. aplastando a los soldados como si fuesen fruta madura.  Al  retroceder. ¡Disparad las jabalinas!  Dispararon una ráfaga de pila que alcanzó al elefante en la cara e hirió al cornaca  en el brazo derecho.  Con  los  aros  de  la  cota  de  malla  clavados  en  la  carne  y  gritando  de dolor.  Romulus  sólo  veía  unos  colmillos  brillantes  con  los  extremos  de  metal. Romulus empezaba a desesperarse.  Romulus.  De  nada  sirvió. ¡Atacadlo!  Los  soldados  se  animaron  y  una  docena  de  lanzas  largas  se  clavaron  en  el  cuello  y  los  hombros  del  elefante  y  penetraron  en  la  armadura  de  cuero.  a  uno  le  aplastó el cráneo y a los otros dos los hirió de gravedad.  La bola volvió a oscilar y destrozó las primeras filas.  aliviado  por  no  haber  sido  él.  Bramando  de  dolor  y  sin  el  cornaca  que  lo  guiase.  Al  soldado  que  estaba  junto  a  Romulus  la  bola  le  dio  de  refilón  y  le  partió  el  hombro  en  pedazos.  El  extremo  piramidal  de  hierro  de  la  lanza.  una  trompa que se balanceaba y la boca abierta del furioso animal.  El cornaca se inclinó sobre la oreja de su montura para darle gritos de ánimo. cayó de lado.  De  las  múltiples  heridas  le  brotaron  chorros  de  sangre.  —¡Ésta  es  nuestra  oportunidad!  —gritó  Romulus  al  recordar  el  consejo  de  Tarquinius—. cuando una jabalina afortunada alcanzó al  cornaca  en  el  pecho. Y utilizar la lanza.  Más  tarde.  Hasta  las  potentes  estocadas  de  Brennus  parecían  surtir  poco  efecto. Dos de los guerreros montados sobre su lomo cayeron heridos  o  muertos.

  Poco  después. el flanco izquierdo cedió.  siguió  luchando.  Respeto. A su lado.  Con  gritos  incoherentes.  Entonces.  ¿Qué  otra  cosa  podía  hacer?  Como  una  máquina.  Orgullo.  cuando  Romulus  extraía  el  gladius  del  pecho  de  un  hombre  delgado  de costillas prominentes.  Simplemente eran demasiados indios.  Fue  una  estocada  mortal  y  Romulus  recuperó  la  espada  e  ignoró  al  indio.  Tres  elefantes.  Romulus  dejó  caer  la  lanza  y  se  descolgó  el  scutum. Cuando el soldado se tambaleó  hacia  atrás.  barritando  de  ira  y  de  triunfo.  cargada  de  significado  para  los  dos.  pero  no  había  tiempo  para  formar  un muro de escudos completo. Sin el apoyo de los elefantes.  —¡Hora de partir!  ~255~ .»  Incluso  mientras  mataba  a  otro  soldado.  avanzaron indiferentes al hecho de que la muerte esperaba a quienes iban al frente.  «Céntrate  en  el  siguiente  enemigo —pensó—. no pudieron romper la formación de la Primera.  Romulus  clavó  el  tachón  de  su  escudo  en  el  rostro  de  un  indio  barbudo  y  notó  cómo se le partía el pómulo con el impacto del metal.  golpeaba  y  cortaba  con  el  gladius.  Luego  ascendieron  a  diez.  Brennus  y  él  intercambiaron  una  elocuente  mirada.  Honor. los soldados indios de infantería. despachando a todo indio que se le acercase.  A  pesar  de  todo.  Amor. No te desconcentres.  Con  un  inmenso  tajo  del  gladius. el fragor de la batalla se atenuó.  Todos  los  compañeros  que  lo  rodeaban  hicieron  lo  mismo.  De  repente.  media  docena  de  hombres  había  muerto  bajo  las  hojas  de  las  espadas  de  Romulus  y  de  Brennus.  a  Romulus  lo  embargó  la  desesperación.  Al  verlos.  Rápidamente. El águila de plata Ben Kane Brennus  saltó  hacia  delante.  pero  que  las  cohortes  situadas a ambos lados empezaban a fallar bajo la presión.  Bajos  y  enjutos.  Palabras  que  no  tenían  tiempo  de  pronunciar.  los  soldados  de  tez  morena  irrumpieron  en  los  huecos  dando  estocadas y apuñalando a diestro y siniestro.  Romulus  le  clavó  la  espada  en  el  vientre  desprotegido.  poco armados.  El  fin  estaba  cerca.  Romulus  sabía  que  el  ataque  de  los  indios  era  demasiado  potente. Ni siquiera las reservas podrían detenerlos.  siempre  consciente de los soldados que tenía a ambos lados.  Percibían  el  aroma  de  la  victoria.  gracias  a  una  gran  disciplina.  el  muro  de  escudos  se  volvió  a  formar  en  esa sección de la línea. Brennus gritaba como  un poseso.  pero  el  enemigo  ya  no  temblaba  ante  el  peligro.  Los  indios  frente  a  la  primera  cohorte  intuían  la  victoria  y  redoblaron  el  ataque.  avanzaron  seguidos  de  cientos  de  guerreros que gritaban. Oyó una voz por detrás.  Al  final.  decapitó  al  primer  soldado que se le acercó. Romulus miraba a su  alrededor  con  desespero  y  vio  que  su  centro  se  mantenía  bien.

 Giró la cabeza.  Tarquinius  volvió  a  hablar.  «¡Mitra  ha  mantenido  la  fe  en  mí!»  La  pena  y  la  alegría  dividían  a  Romulus.  Sorprendentemente.  alegría  y  confusión  ante  la  reaparición de Tarquinius.  tendrían  que  abrirse  camino  entre  la  amarga  batalla  que  se  libraba  mano  a  mano  entre  los  elefantes  y  los  legionarios  condenados del flanco izquierdo.  El  arúspice  estaba  detrás.  Para  alcanzarla.  —Debemos  marcharnos  inmediatamente  o  perderemos  nuestra  única  oportunidad. los pies de Romulus echaron a andar.  Sentía.  Tenéis  que  elegir  —contestó  el  arúspice. No se hable más.  Casi motu proprio.  —Brennus  lo  miró  enfadado  por  encima  del  hombro—.  Lo  vi  en  el  Mitreo.  Pero  el  camino  hacia  Roma  está  allí. pero no a ese precio.  Sus  miradas  siguieron  el  brazo  extendido  de  Tarquinius  que  señalaba  la  otra  orilla  totalmente  desierta. Estaremos a salvo en la otra orilla del río.  —Moriremos. Ha de ser ésta.  Brennus le dio un inmenso empujón:  —Nos vamos.  Antes  de  que  Romulus  pudiese  pronunciar  una  palabra.  ~256~ .  irradiaba  una  nueva  energía. No sentía nada.  con  una  expresión  inescrutable  en  sus  ojos  oscuros—.  —No  podemos  huir.  No  podía  soportarlo:  su presentimiento era correcto.  y  Romulus  tuvo  unos  instantes  de  tranquilidad antes de que otro lo reemplazase.  en  igual  medida.  Romulus  estaba  atónito.  —¡Abandonad a vuestros compañeros! —exclamó con voz entrecortada.  sujetando  el  hacha  con  las  dos  manos.  y  la fatiga que lo avejentaba había desaparecido.  a  dos  pasos  de  él. Ahora se parecía más al Tarquinius de  siempre.  —¿Y si nos quedamos? —preguntó Romulus.  Ya  no  estaba  encorvado.  Quería regresar a casa.  Una  mueca  de  angustia  apareció  en  el  rostro  de  Romulus.  El arúspice lo miró fijamente.  —Aún no ha terminado —respondió.  El  galo  lo  miró  de  hito  en  hito  y  a  continuación  asintió  con  la  cabeza  una  sola  vez.  Tú  dijiste que libraría una batalla que nadie más podría librar. El águila de plata Ben Kane El  moribundo  enemigo  caía  a  cámara  lenta.

  lograron  dar  media  vuelta  y  abrirse  camino  entre  las  filas  abarrotadas.  En  menos  de  cien  pasos  estuvieron  fuera  de  peligro.  Por  suerte.  Detrás  de  las  cohortes  había  una  pequeña  zona  abierta.  y  el  trío  agachó  la  cabeza  y  siguió  avanzando.  Llovieron  más  insultos  antes  de  que  la  voz  del  soldado  que  más  insultaba  se  ahogase de repente. ¿Quieres venir con nosotros?  El legionario negó con la cabeza.  Romulus se sonrojó de vergüenza cuando escuchó el consabido insulto. El águila de plata Ben Kane Con  gran  dificultad.  El  único  detalle  que  podía  discernirse  ~257~ .  que  lo  miró  fijamente.  Un  talento  para  quien me traiga la cabeza de cualquiera de ellos.  Sin  apenas  tiempo  para  notificar  a  Pacorus.  Todavía  se  mantenía  un  estrecho  hueco  entre  la  Primera  y  la  siguiente  unidad  que  permitía  maniobrar durante la batalla. haciendo caso omiso de las protestas que seguían.  —¿Adónde vais? —preguntó uno de ellos.  —Típico de los putos esclavos —añadió el soldado que estaba a su derecha.  Nadie  más  se  atrevió  a  hablar.  Vahram  fustigó  a  su  caballo  para  lanzarse al galope.  Los  gritos  de  los  soldados  heridos  y  las  órdenes  que  vociferaban  los  oficiales  se  mezclaban  con  bramidos  estruendosos  y  con  el  sonido  metálico  de  las  armas  al  chocar.  Romulus  lanzó  una  mirada  cargada  de  odio  al  primus  pilus.  Todo  parto  que  lo  oyó  respondió  lanzándose  como  loco  a  la  persecución.  —El  arúspice  nos  ha  dicho  que  debemos  seguir  nuestro  destino  en  la  orilla  izquierda —gruñó—. Vahram y el resto de las reservas. Tarquinius lo recorrió como una flecha para alejarse del  frente. Brennus lo soltó.  Al  llegar  al  extremo  de  la  primera  cohorte.  —¡Cobardes! —gritó otro.  Satisfecho.  Allí  era  donde  se  encontraban las ballistae.  La  cantidad  de  oro  que  había  mencionado  superaba  el  salario  de  toda  una  vida  de  un  soldado  raso.  en  veinte  pasos  se  vieron  inmersos  en  la  tumultuosa  confusión  de  hombres  y  animales  que  era  el  flanco  izquierdo.  La mano derecha de Brennus le apretaba la garganta con fuerza.  Los  dos  amigos  lo  siguieron.  fue  más  fácil  desplazarse. Lo que más le costó a  Romulus fue soportar las miradas iracundas de los legionarios.  Y allí también se congregaban Pacorus.  —¡Tras  ellos!  —gritó  a  los  guerreros  que  estaban  más  cerca—.

 La suya era una lucha primigenia por la supervivencia y.  especialmente  con  una  armadura  pesada.  Con  respiración  entrecortada.  tuvieron  que  utilizar  los  bordes  afilados  de  sus  armas  para  abrirse  camino.  No había ninguna.  Romulus  empezó  a  animarse.  Los  tres  seguían  sanos  y  salvos.  Poco  después  llegaron  cerca  del  río. Las cohortes de reserva habían fracasado y los escudos y las espadas podían  resistir  hasta  cierto  punto  a  los  iracundos  elefantes.  ~258~ .  Siguieron  adelante.  Además. Le había resultado muy útil cuando llegaron a Asia Menor dos años atrás.  Tarquinius se arrodilló y metió su mapa y otros valiosos objetos en una vejiga de  cerdo.  el  primus  pilus  y  su  caballo  también  habían  salido  ilesos del campo de batalla. Vahram extrajo con  calma  una  flecha  de  la  aljaba  que  llevaba  a  la  cadera  y  la  colocó  en  la  cuerda.  ajena  al  ruido  y  a  la  sangre  que  se  derramaba  tan  sólo  a  unos  pasos  de  allí.  Había  llegado  el  momento  de  aceptar  lo  que  los  dioses  le  ofrecían.  Independientemente  de  las  posibilidades que tuvieran de cruzar el río. Armado todavía con el arco curvado.  La  corriente  arrastraba  ramas  y  otros  residuos  y  demostraba  así  la  inmensa  fuerza  del  río. A juzgar por los alaridos. no era una forma agradable de morir.  ¿Os  veis capaces?  Romulus y Brennus se miraron con tristeza y asintieron con la cabeza.  Espoleado  por  el  odio. El águila de plata Ben Kane era que las líneas romanas se veían forzadas inexorable e inevitablemente a batirse en  retirada.  asustado  por  el  repentino  bramido  de  un  elefante  herido.  Había  una  estrecha  franja  de  tierra  sin  combatientes.  Tarquinius  había  visto  un  posible  camino  a  Roma  para  él.  ninguno  de  esos  hombres  había  demostrado  hacia  ellos  otro  sentimiento  que  no  fuera  odio.  Fluía  velozmente. La camaradería de Romulus con  la  Legión  Olvidada  estaba  muerta.  Romulus  ya  no  sentía  ninguna  deshonra  al  hacerlo.  La  otra  orilla  estaba  lejos.  Su  caballo.  miró  detenidamente  el  agua  turbia  y  turbulenta.  Romulus  estiró  el  cuello  y  vio  que  los  enormes  animales  estaban  casi  dentro  del  alcance  de  una  jabalina.  Enseguida  empezaron  a  quitarse  las  cotas  de  malla.  el  riesgo  de  caer  al  agua  y  ahogarse  mantenía  a  los  dos  bandos  apartados de esa zona.  Los  últimos  comentarios  de los soldados de su propia cohorte lo decían todo.  saltó  justo  en  el  momento en que él disparaba. aumentarían bastante si se las quitaban.  aferrado  a  la  posibilidad  de  divisar una barca.  Si  no  se  apresuraban.  a  ellos  también  les  esperaría  el  mismo  destino  que  a  los  legionarios  del  frente.  Cruzarlo  no  sería  una  tarea  fácil.  desde que Optatus  había  dado  a  conocer  su  condición  de  esclavos.  Vahram  esperó  escondido  hasta  que  Romulus  y  Brennus  se  quedaron  sólo  con  las  túnicas.  —No  queda  más  remedio  que  nadar  —dijo  Tarquinius  con  una  sonrisa—.  Recorrió  la  orilla  con  la  mirada.  de  vez  en  cuando.

  agarró  el  gladius  y  cargó  hacia delante.  ~259~ .  que  intentaba  frenéticamente coger otra flecha. Incluso ahora se le negaba la venganza por la muerte de Félix.  extendía  las  orejas. El  otro ojo le brillaba con una furia obstinada e inteligente.  Embargado  como  estaba  por  el  fragor  de  la  batalla. A cámara  lenta.  Dejó  caer  la  cota  de  malla.  antes  de  que  pudiese  ejecutar  su  cometido.  Vahram.  Aunque  no  era  la  herida  mortal  que  Vahram  deseaba.  El  primus  pilus  gritó  de  dolor.  levantó  los  brazos  y  agarró  la  mano  derecha  de  Vahram.  Romulus  canalizó  su  ira. El águila de plata El movimiento desvió ligeramente la dirección de la flecha.  probablemente  el  galo  ya  no  podría  cruzar  el  río  a  nado. El cuello y la cabeza del elefante cubierta con  una  protección  estaban  plagados  de  pila  torcidos  lanzados  por  los  legionarios  en  un  vano  intento  de  derribarlo.  Romulus  se dio cuenta al momento de quién le había  disparado.  La segunda flecha pasó rauda y se clavó en el suelo.  La  imagen  del  rostro  angustiado  de  Félix  se  le  apareció  fugazmente  y  le  infundió  vina  fuerza  sobrehumana.  Pero.  Sobre  su  lomo  quedaba  un guerrero  solitario que también disparaba flechas.  Romulus  no  era  el  único  embargado  por  el  fragor  de  la  batalla.  salió  trotando hacia la batalla.  Romulus maldijo.  lograba  dirigir  a  su  montura  hacia  los  legionarios  que  estuviesen  dentro  de  su  alcance.  de  vez  en  cuando.  levantaba  la  trompa  y  emitía  un  desgarrador  bramido  de  ira.  El  arquero  disparó  de  inmediato  una  flecha  que  alcanzó  al  parto  en  el  brazo  izquierdo  y  lo  dejó  totalmente  incapaz  de  llevar  su  montura  a  un  lugar  seguro.  Fue  en  ese  momento  cuando  apareció  un  elefante  macho  herido  con  un  colmillo  completamente  partido  y  el  otro  con  la  punta  roja  de  sangre. Se dio la vuelta con rapidez y  enseguida  vio  al  primus  pilus. disparó demasiado pronto.  por  primera  vez  en  su  vida.  Sólo  una  cosa  le  importaba:  matar  a  Vahram.  Cada  pocos  pasos.  Dando  vueltas  en  círculos. preso del pánico.  la  sangre  que  salía  a  borbotones  del  muñón  cubrió  a  Romulus  de  gotitas  rojas. Se la cortó de un tajo.  Sin  embargo.  El  cornaca  todavía  estaba  en  su  posición  y.  Y  entonces  Romulus  lo  alcanzó.  no  le  importó.  El  indio esbozó una sonrisa cruel.  El  caballo  de  Vahram  no  estaba  acostumbrado  a  los  elefantes  y  se  quedó  petrificado por el miedo.  el  aterrorizado  caballo  del  parto  se  alejó  resbalando  sobre  sus  cascos  danzarines.  Ben Kane Romulus oyó el grito  ahogado de Brennus cuando la flecha lo alcanzó.  —¡Cabrón! —gritó iracundo.  dio  media  vuelta  y  vio  el  extremo  de  metal  que  sobresalía  del  músculo  del  inmenso  antebrazo  izquierdo  de  su  amigo.  lo  que  había  causado  más  daño  era  la  afortunada jabalina que le había perforado el ojo izquierdo hasta dejarlo casi ciego.

  Apretó  el  puño  izquierdo  y  respiró  hondo  para  aplacar el dolor que irradiaba de la herida de flecha—.  pero  había  partido  la  flecha  india  y  se la había sacado.  Ha  llegado  la  hora  de  que Brennus se levante y luche. había temido  este momento.  Romulus  cerró  los  ojos.  se  arrodilló  y  lo  aplastó  con  las  patas  delanteras.  ~260~ .  cariño y aceptación. Y ahora había llegado.  Cuando  levantó  la  mirada un segundo después.  —¡No voy a seguir huyendo!  Sus palabras no admitían discusión.  Y  Tarquinius  dio  gracias  a  Mitra  por  haberle  dado  fuerzas  para  no  revelar  aquello cuando lo había torturado. el elefante iba directo hacia él.  De  la  garganta  del  primus  pilus  salió  un  grito  débil  y  entrecortado cuando el animal lo levantó por los aires.  pero  sus  protestas  se  fueron  apagando. O llegará jamás. El águila de plata Ben Kane Romulus se detuvo.  pero  de  alguna  manera  resultaba  bastante  apropiado. Entonces. ¡Busca a tu familia!  La garganta sellada con plomo.  hermano  —dijo  el  galo  con  calma—.  Sin  la  cota  de  malla.  constituía  una  visión  magnífica. el galo de las trenzas dio un paso hacia delante con la  espada  larga  preparada.  Músculos  inmensos  tensados  bajo  la  túnica  militar  empapada  de  sudor.  —¡Regresa a Roma! —ordenó Brennus—. Gruesas lágrimas de dolor le anegaron los ojos. sobrecogido por lo que estaba a punto de presenciar.  Romulus miró los ojos azules y tranquilos del galo.  Y los dioses así lo habían querido.  Ultan—susurró  Brennus  mientras  miraba  al  magnífico  animal  que  se  erguía  por  encima  de  él.  Desde que había logrado comprender bien las dotes de Tarquinius.  El  inmenso  elefante  avanzó  a  una  velocidad  sorprendente  y  envolvió  el  cuerpo  de  Vahram  con  la  trompa.  Sin  cota  de  malla  y  armado  tan sólo con el gladius. Mitra los había traído hasta allí. Romulus fue incapaz de responder. Un viaje más allá de donde un  alóbroge ha llegado nunca.  Sintió  los  latidos  del  corazón  golpeándole  el  pecho.  —Esta  pelea  es  mía.  En  la  mirada  de  Brennus  sólo  vio  valentía.  Nunca  había  visto  morir  a  un  hombre  de  forma  tan  brutal. cogió la cabeza del parto con la trompa y se la arrancó.  El  elefante  lo  estrelló  contra  el  suelo.  Tenía  el  brazo  izquierdo  cubierto  de  regueros  de  sangre.  Una manaza cubierta de sangre lo apartó a un lado.  Como un héroe de antaño.  —Tenías  razón. su vida también llegaba a su fin.  Fue el último sonido que emitió.

 ¡POR CONALL Y POR BRAC!   ~261~ . El águila de plata —¡Romulus! —La voz era insistente—.  No  miró  atrás.  Romulus  saltó  al  río  con  Tarquinius.  Cuando  el  agua  fría  le  cubrió  la  cabeza.  Sujetando  sólo  su  arma. ¡Romulus!  Ben Kane El  joven  soldado  dejó  que  Tarquinius  le  llevase  los  pocos  pasos  que  distaban  hasta  la  orilla.  en  sus  oídos  resonó  el  último  grito  de  guerra de Brennus:  —¡POR LIATH! —bramó—.

  — El labio le tembló al recordarlo.  —Pero  han  huido  en  cuanto  habéis  aparecido  vos  —añadió  Fabiola  con  una  caída de ojos. mi señora?  —Esos  rufianes  que  habéis  visto  —empezó  Fabiola—  nos  han  tendido  una  emboscada  en el  bosque.  ~262~ . Os damos las gracias.  —Centurión  —dijo  Fabiola  en  tono  seductor.  sonrió  al  optio  que  estaba  al  mando.  Lanzó una mirada enfadada por encima del hombro y se callaron.  Incómodo. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 18  El general de Pompeya  Norte de Italia. con los escudos y  los  pila  preparados.  señora —masculló  con  tono  comprensivo.  Fabiola  ya  había  recuperado  el  control  de  sus emociones. C.  quizá todavía fuera posible salir airosa de aquella situación.  que  se  abrió  camino  hasta  situarse  ante  ella. el optio bajó la mirada.  A  continuación.  Sextus  y  Docilosa  procuraron  no  levantar  las  armas  ensangrentadas.  el  aspecto  disciplinado  de  los  soldados  resultaba  infinitamente  más  atrayente  que  Scaevola  y  sus  rufianes.  —Los caminos  son muy peligrosos  por  todas  partes. Los cuarenta soldados se detuvieron ruidosamente.  Cuando los legionarios  los  alcanzaron.  concediéndole  a  propósito  una  graduación superior—.  Con  descaro.  —¿Qué ha sucedido.  Aquí  no  habría  una  salvaje  violación.  Fabiola  se  tomó su tiempo para arreglarse el pelo con un par de pasadores de marfil decorado y  se  levantó  el  cuello  del  vestido  para  estar  más  recatada.  Con  todo  y  con  eso. primavera de 52 a.  Haciendo  caso  omiso  de  las  miradas  ardientes  de  los  soldados. Han matado a  casi  todos  mis  esclavos  y  guardaespaldas. y no era fingido.  Cualquier  posible  amenaza  podría  provocar  una  descarga  de  jabalinas.  El optio se sonrojó orgulloso y sus soldados rieron divertidos con disimulo.

  el  subalterno  profirió  una  orden.  Con  ~263~ .  —Me temo que no va a ser posible.  Los  soldados  se  separaron  rápidamente  en  dos  grupos  y  se  colocaron  a  ambos  lados  de  Fabiola  y  su  pequeño  séquito.  Fabiola pensó que lo había conseguido.  Fabiola miró a Secundus. A visitar a mi anciana tía.  La  próxima  ciudad  no  está  lejos.  Antes  de  empezar  a  andar.  El  superior  del  optio  posiblemente  quisiera  interrogarlos  de  nuevo  y  no  podían  negarse.  Al  final  se  cumplió  el  temor  de  Fabiola  de  no  poder  proseguir  el  viaje. pensó.  Era  un  hombre  bajo  con  una  cicatriz  en  el  caballete  de  la  nariz  que  examinaba  con  atención a los cuatro personajes con las ropas destrozadas y cubiertas de manchas de  sangre. Allí podré comprar más esclavos. que se encogió levemente de hombros.  —¿En qué consisten esas órdenes?  —Tenéis  que  acompañarme  —dijo  eludiendo  su  mirada—. asintió con la cabeza.  ¿podemos  proseguir?  —preguntó—.  Órdenes  del  centurión.  —Entonces.  —Está bien —respondió.  El  centurión  que  salió  a  su  encuentro  cerca  del  campamento  no  quedó  menos  impresionado  que  el  optio  por  su  belleza.  —¿Por qué razón? —preguntó alzando la voz.  Nada.  pero  demostró  mucho  más  aplomo. En la próxima ocasión tendría  que  matar  al  despiadado  cazador  de  esclavos.  «Como  si  los  fugitivarii  tuviesen  intención  de  atacarnos delante de una legión entera».  —¿Puedo preguntar adónde os dirigís?  —A Ravenna —mintió Fabiola—. El águila de plata Ben Kane Secundus  escondió  una  sonrisa.  si  no  quería  que  fuese  él  quien  la  matase a ella.  Fabiola  miró  hacia  los  árboles.  el  optio  guardó  silencio  durante  unos  instantes. señora. y accedió con gracia—.  Sabía que no era la última vez que se encontrarían.  Scaevola  y  sus  fugitivarii habían desaparecido.  El optio carraspeó incómodo:  —Son órdenes.  Satisfecho. Llevadnos ante él.  Satisfecho.  Sobrecogido  por  su  belleza.

  No  lejos  de  allí  se  amontonaban  ramas  cortadas que se utilizarían para rellenar el hueco al caer la noche.  Un  amplio  sendero  llevaba  directamente  de  la  entrada  al  centro.  en  su  lugar.  en  el mismo lugar en que habría estado su dormitorio en los barracones permanentes.  que  nunca  había  visto  cómo  se  construían  estos  campamentos.  Un  sencillo  estandarte  marcaba  el  lugar  donde  se  montaban  las  tiendas  de  los  centuriones. El águila de plata Ben Kane cortesía  pero  también  con  firmeza. Ofreceros algún consejo.  Uno  de  los  mejores generales de Pompeyo.  Cuando  la  legión  estaba  en  marcha.  —¡Todo lo contrario! —fue la respuesta—. Averiguar  qué sucede.  Inclinó  la  cabeza  para  ocultar  el  miedo—.  Secundus  le  iba  explicando  a  Fabiola  lo  que  veían  al  pasar.  con  abrojos  en  el  fondo.  El  ruido  era  mínimo  para  los  cientos  de  hombres  que  trabajaban  codo  con  codo.  —Muy  gentil  por  su  parte  —dijo  Fabiola.  Compactaban  la  tierra  con  golpes  planos  de  pala  para  conseguir  una  superficie  lisa  sobre  la  que  poder  caminar.  en  el  centro  de  cada  lado  se  abría  una  entrada.  Aquí  se  ~264~ .  señora  —dijo  dándose  golpecitos  en  la  nariz—.  —No  hay  muchos  viajeros  por  aquí.  Se  dio  cuenta  de  que  Secundus  disfrutaba  viendo  las  escenas  en  las  que  él  había participado tantas veces durante su carrera militar.  en  la  entrada  se  levantaba  una  pared  delante  de  la  otra  y  se  formaba  un  estrecho  pasillo.  Fabiola.  Cada  contubernium  colocaba  su  tienda  al  lado  de  otra.  En el interior del campamento.  La  caminata  hasta  el  campamento  provisional  no  fue  demasiado  larga.  Al  igual  que  en  el  caso  de  los  campamentos  permanentes.  Fabiola  contó  veinte  pasos  al  pasar  por  él.  orgulloso—. El legado es un hombre de buen gusto  encantado de que os ofrezca su hospitalidad. ¿Y cómo se llama?  —Marco  Petreyo.  Ya  habían  terminado  de  construir  tres  profundas  fossae.  Con  los  troncos  de  los  árboles  recién  talados  hacían  estacas  que  clavaban  en  las  esquinas  y  formaban  zonas  protegidas  para  los  centinelas.  En  esos  momentos  los  legionarios  acababan  los  terraplenes  que  tenían  la  altura  de  dos  hombres  altos. Estoy seguro de que el legado estará encantado de hablar con vos.  —No creo que tenga tiempo para mí—protestó Fabiola.  donde  ya  se  habían  levantado  pabellones  de  lona  incluso  mayores  que  las  tiendas.  El optio volvió a hacerse cargo de la situación. se erigían tiendas de cuero en líneas largas y bien  marcadas.  no  podían  usar  puertas  de  madera.  Los  oficiales  vigilaban  con  las  varas  de  vid  preparadas  para  fustigar  a  todo  aquel  que  aflojase  el  ritmo  de  trabajo. quizá.  mi  señora  —contestó  el  centurión.  Fabiola  se  maravilló  de  la  organización  que  mostraban  y  no  se  sintió  tan  inquieta.  observaba  con  interés  el  trabajo  de  los  soldados.  rechazó  la  petición  de  Fabiola  de  continuar  el  viaje.

  señora.  —Gracias  —respondió  Fabiola  agradecida.  Secundus permaneció a su lado. su legado.  ~265~ . su  tienda  había  sido  erigida  inmediatamente  después  de  levantar  el  cuartel  general.  Como  yo.  Sextus  abrió  los  ojos  como  platos  y  una  expresión  de  orgullo  apareció  en  su  rostro.  Resultaba  mucho  más  agradable  que  un  comerciante gordo y calvo que viniera pidiendo ayuda.  El  centurión  ordenó  con  sequedad  a  uno  de  sus  hombres  que  acompañase  al  séquito de Fabiola antes de conducirla al interior de la tienda.  —Son mis criados.  —Mi  señora  —saludó  el  centurión  de  guardia  con  una  cortés  reverencia—.  Docilosa intentó sin éxito disimular una sonrisita.  Los mensajeros que los habían montado estaban de brazos cruzados.  —¡Pasad!  —E  indicó  que  le  siguiese—. no esclavos —declaró en voz alta.  Secundus se mordió la lengua.  un  par  de  caballos  ensillados  y  amarrados  comían  contentos  de  sus  morrales.  Vuestros  esclavos  pueden  buscar  un  lugar para dormir junto a los muleros y los que siguen al campamento.  —Perfecto  —respondió  Fabiola—. No era momento de llamar la atención.  Era  fundamental  causar  una  buena  impresión. —No podía protestar más.  habían  clavado  un  vexillum  rojo.  Pero a Fabiola le molestó la actitud desdeñosa del centurión.  Al  menos  veinte  legionarios  escogidos  a  dedo  hacían  guardia  en  el  exterior  de  la  tienda  mientras  los  mensajeros iban y venían transmitiendo las órdenes de Petreyo a sus centuriones jefe. El águila de plata Ben Kane encontraba  el  puesto  de  mando  de  la  legión.  El centurión se puso tenso e hizo una inclinación de cabeza:  —Como  digáis. Engulló un trozo de  pan y se  acercó. hablando. saludó y se puso firme.  El  oficial  sonrió  al  ver  a  Fabiola.  Mantuvieron una breve conversación en la que el optio la informó de lo sucedido.  Cerca.  El  optio  llevó  a  sus  soldados  directamente  a  la  tienda  principal.  necesitarán  agua  caliente  y  alimentos.  Al  lado  de  la  entrada. Por ser el oficial de mayor graduación.  Se  detuvo  cerca  del centurión al mando de los guardas.  probablemente deseéis acicalaros antes de entrevistaros con el legado.  —Por supuesto.  Haré  que  preparen  una  tienda  para  ellos  entre  los  soldados de mi cohorte.  en  el  suelo.  y  a  su  lado  se  erigían  las  lujosas  dependencias de Marco Petreyo.

 puesto que en unos  pedestales  ornamentados  de  piedra  había  más  que  iluminaban  bien  la  cámara. señora —masculló.  —Haré  que  os  traigan  agua  caliente  y  ropa  seca.  Desconcertado. El águila de plata Fabiola lo miró sorprendida.  Aquél  era  el  lugar  de  trabajo  de  Petreyo  y  era  muy  probable  que  los  cilindros  de  pergamino  que  tenía  delante  contuviesen  información vital sobre los planes de Pompeyo.  —Me  lo  imagino.  Había  oído  hablar  a  los  legionarios  cuando  entraron  en  el  campamento.  El  suelo  estaba  cubierto  con  alfombras  gruesas  y  pieles  de  animales.  Envió  una  plegaria  silenciosa  y  personal  al  dios  guerrero.  mientras  que  unos  tapices  con  dibujos  ocultaban  las  paredes  de  lona  de  la  tienda.  emocionada  por  su  lealtad—.  Si  Petreyo  percibía  el  menor  indicio  de  que  se  dirigían  hacia  el  norte  para  reunirse  con  César. pero a César ya se le consideraba un enemigo. Incluso las hojas estaban decoradas: las láminas de oro  de la superficie representaban escenas de la mitología griega.  Cerca  de ella había un soporte para espadas con varios gladiis con empuñaduras de hueso y  de madera bellamente tallada. Aunque no eran las únicas.  La  bella  mujer  tendría  que  ser  muy  cuidadosa  con  sus  palabras.  Fabiola  reconoció los ojos protuberantes y la mata de cabello rizado.  Todavía  no  se  habían  iniciado  las  hostilidades.  La  respuesta  de  Fabiola  satisfizo  a  Secundus. el centurión bajó la cabeza y se fue.  Como  lo  había  visto  en  Roma.  Esparcidos  sobre  la  mesa  había  pergaminos  bien  enrollados  y  el  corazón  de  Fabiola  latió  con  fuerza.  —Rio  Fabiola  en  un  intento  de  romper  el  hielo—.  Estar  en  camparía  no  significaba  que  Petreyo  tuviese  que  prescindir  de  las  cosas  básicas  de  la  vida.  que  dio  un  paso  atrás  mientras  observaba  cómo  seguía  al  centurión  al  interior  de  la  tienda.  el  centurión  hizo  pasar  a  Fabiola  a  una  estancia  grande  dividida en dos.  ~266~ .  Fabiola  miró  a  su  alrededor  satisfecha  con  el  lujo  que  le  ofrecían.  En el perímetro de la tienda habían colocado arcones de madera con remaches de  hierro.  en  el  centro  una  pesada  mesa  y  detrás  una  cómoda  silla  de  campaña  con  respaldo  de  cuero.  señora  —masculló—.  Mitra  me  protegerá.  El  techo  era  bastante  alto  y  se  apoyaba  en  una  estructura  de  palos  largos  de  los  que  colgaban  con  cuerdas elegantes lámparas de aceite.  Con  arreglarme un poco tendré suficiente hasta que pueda lavar el vestido.  —Todavía necesitáis protección.  Con  una  reverencia.  Me  temo  que no tenemos atavíos de mujer. En una posición central  había  un  busto  de  Pompeyo  de  buena  factura.  no  mostraría  piedad.  Ben Kane —No  te  preocupes  —respondió.

  Una  vez  más  se  estiró  el  vestido  húmedo  y  sudado  e  hizo  una  mueca  al  sentirlo  sobre  la  piel. Vestía  una  túnica  de  calidad  que  le  llegaba  hasta  los  muslos  y  llevaba  unos  zapatos  de  piel  suave.  Las  mujeres  incultas  eran  mucho  más  fáciles  de  intimidar  y  coaccionar.  era  agradable  lavarse. había entrado en la cámara.  sabía  leer  y  escribir.  pero  había  tenido  muy  poco  tiempo.  Brutus  había  empezado  a  enseñarle.  Los  esclavos.  Tan  sólo  Servilius.  A  petición  de  Fabiola.  avergonzados.  Aunque  a  Scaevola  no  le  iban  a  servir  de  nada.  un  strigil  curvo  y  dos  peines  de  madera  de  boj  tallada.  Se  alisó  el  pelo.  la  astuta  y  vieja  bruja  propietaria  del  Lupanar.  También  le  ofrecieron  una  bandeja  de  metal  con  pequeños  frascos  de  aceite  de  oliva.  al  igual  que  todas  sus  demás  pertenencias.  inclinaron  la  cabeza  y  se  retiraron. demasiado para ellos. A Gemellus no le había parecido ninguna ventaja que quienes estaban  a  su  servicio  estudiasen  lo  más  mínimo.  Sus  pensamientos  quedaron  interrumpidos  cuando  dos  esclavos  jóvenes  con  la  cabeza  al  rape  le  trajeron  en  silencio  un  gran  caldero  de  agua  muy  caliente.  Fabiola  era analfabeta.  —La mismísima Afrodita ha venido a visitarnos —dijo una voz detrás de ella.  Dio un respingo de susto.  Fabiola  inclinó  la  cabeza  mientras  se  preguntaba  cuánto  tiempo  llevaba  observándola.  disuadía  con  todas  sus  fuerzas  a  las  prostitutas  de  que  aprendiesen.  antes  de  frotarse  todo  el  cuerpo  con  aceite.  Sólo  le  faltaba  un  frasco  de  perfume.  señora  —dijo  al  ver  la  reacción  de  Fabiola—.  —Disculpadme.  eludiendo  todo  el  tiempo  la  mirada  de  Fabiola.  utilizó  el  strigil  para  quitarse  la  mugre  y  la  suciedad  que  le  cubría  el  cuerpo  después  de  la  emboscada  y  la  persecución.  No  era  mi  intención asustaros. de cabello castaño.  Y  Jovina.  pues  enseguida  se  tuvo  que  marchar.  Por  último. El águila de plata Ben Kane Anhelaba  entenderlos.  Servir  a  una  bella  joven  en lugar de a los soldados era.  ropas  secas  y  un  espejo  de  láminas  de  bronce  sobre  un  soporte.  Fabiola  se  desnudó  y  se  lavó  con  agua  tibia. evidentemente.  Como  la  mayoría  de  los  esclavos  o  ex  esclavos.  el  suyo  se  lo  había  dejado  en  la  litera.  Al  menos  no  tenía  muchas  manchas  de  sangre.  Un hombre alto y maduro.  —Estoy un poco nerviosa —repuso.  ~267~ .  Aunque  no  resultaba  tan  relajante  como  un  baño.  tampoco  habría  oportunidad  de  ir  a  buscarlas.  su  contable.  se  miró  en el espejo y se peinó lo mejor que pudo.  Los  marcados  pómulos  y  la  pronunciada  barbilla  eran  los  rasgos más llamativos en un rostro de facciones duras.  Un  cinturón  de  eslabones  de  oro  y  una  daga  envainada  confirmaban  su  condición  de  soldado.

. ¿Qué eran.  ayúdame!». al  fin y al cabo. El águila de plata Ben Kane —No me extraña —prosiguió—.  Con lo peligrosos que son los caminos..  mi  hermano  mayor.  Intentad  olvidar todo este episodio.  —Gracias —contestó Fabiola.  Su  aspecto  aliviado  era  fingido  sólo  a  medias.  —Fabiola Messalina. sirvientes y esclavos.  —Permitidme  que  me  presente.  Petreyo arqueó las cejas:  —¿Ni un padre ni un hermano que os acompañe?  Era  normal  que  las  nobles  solteras  viajasen  con  un  familiar  o  alguna  chaperona:  las mentiras tenían que empezar ya.  murió  el  año  pasado en Partía.. legado de la Tercera Legión.  —Me parece muy extraño que una mujer joven y bonita viaje sola —prosiguió—.  «¡Mitra.  ¿Y  qué  me  decís  del resto de vuestra familia?  ~268~ . Pero.  Marco  Petreyo.  —Hizo  una  profunda  reverencia—. desertores o bandidos comunes?  —Es  difícil  saberlo.  El  débil  rayo  de  esperanza  que  quedaba  en  su  corazón  se  apagó  al  utilizar  a  Romulus como el hermano imaginario que había muerto.  Siento  haberlo  mencionado  —dijo  en  tono  tranquilizador—.  Y  Julianus.  Sol  Invictus.  pensó  Fabiola. Petreyo fue directo al grano..  Con  los  ojos  anegados  en  lágrimas  verdaderas.  Indiferente ante su treta. Todos tienen el mismo aspecto. era la  posibilidad  más  real. Ahora estáis a salvo.  —Mi  más  sentido  pésame.  Fabiola  bajó  la  mirada.  Fabiola respiró hondo y empezó:  —Mi  padre  murió  hace  tiempo.  Era  crucial  no  revelar  nada  de  su  viaje  y  a  la  vez  convencer  como  fuera  al  general  para  que  dejase  continuar  a  su  grupo  sin  trabas.  señora  —dijo  Petreyo  con  respeto—.  Ella fingió sorpresa:  —Tengo.  El  miedo  que  había  pasado  le  empezaba  a  pasar  factura  y  la  dejaba  sin  energía  cuando  más  la  necesitaba. Ya me han dicho qué chusma os ha tendido una  emboscada.  —Fabiola  no  deseaba  revelar  ningún  detalle  sobre  Scaevola—. Os doy la bienvenida a mi campamento.  —Cierto. tenía... Pedir ayuda al dios guerrero ante una amenaza militar le pareció apropiado.  Fabiola le devolvió el gesto y le dedicó una radiante sonrisa.

  ¡Las  turbas  están  quemando vivos a los nobles en sus propias casas!  —Es  cierto.  en  Roma.  Ya  hacía  mucho  que  había  desaparecido  el  antiguo espíritu fundador por el que generales de éxito renunciaban a sus puestos de  mando  y  regresaban  a  Roma  para  comer  en  sencillos  cuencos  de  barro.  mi  hermano mellizo.  Para  muchos.  El  uso  de  las  tropas  en  Roma  era  una  de  las  pesadillas  más  duraderas  de  la  República. está fuera del país por negocios —protestó Fabiola—.  y  la  Tercera  Legión  hará  lo  que  haga  falta  para  que  así  sea.  ~269~ . No hay otra solución.  que  los  dioses  los  maldigan  —sentenció  Petreyo.  habían  entrado  por  última  vez  hacía  más  de  una  generación.  Había  sido  una  orden  de  Sula.  —¿Vais a marchar hacia la capital?  —Sí.  los  ricos  eran  los  primeros  en  condenarlos.  cuya  gran  mayoría  sólo  quería  llenarse  el  bolsillo.  la  nobleza.  Fabiola  sonrió  al  recordar  que  la  única  obsesión  de  muchos  de  sus  clientes  era  aumentar  sus  riquezas  sin  importarles  cómo  lograrlo.  ahora.  cuando  los  pobres  intentaban  coger  algo  para  sí.  —¿Nadie ha protestado?  —Ni  un  solo  senador  —respondió  Petreyo.  Están  demasiado  preocupados con la posibilidad de que les saqueen las casas. Pero pronto acabaré con esta situación.  El  Senado  ha  nombrado  a  Pompeyo  Magno  único  cónsul  para  este  año.  Fabiola  pareció  horrorizada.  irónico—.  Ahora  bien.  El legado asintió con la cabeza.  Fabiola vio que el legado creía en lo que decía.  —No  es  mucho  mejor  en  Roma  —respondió  Fabiola. soltó un grito ahogado. Alguien tenía  que visitar a mi tía viuda en Ravenna.  —A esto hemos llegado —suspiró Petreyo—.  y  con  razón. con talante comprensivo:  —Pero  en  estos  tiempos  turbulentos.  no  es  nada  prudente  viajar  sin  un  nutrido  grupo de guardias. El águila de plata Ben Kane —Mi  madre  está  demasiado  débil  para  realizar  un  viaje  tan  largo  y  Romulus.  en  la  práctica  el  destino  de  la  República  había  estado  durante  generaciones  en  manos  de  una  élite  reducida.  se  trataba  de una época que no querían que se repitiese.  Prohibidas  por  ley.  Por esta razón la legión estaba acampada allí fuera.  Aunque  en  teoría  Roma  era  una  democracia. sólo unos pocos hombres despiadados luchaban por las máximas riquezas y el  máximo poder.  señora.  cuanto  antes  —repuso  el  legado  enérgico—. A la pobrecita Clarina no le queda mucho.  que  acabó  asumiendo  el  control  total  del  Estado.  con  expresión  dura—.  el  carnicero.  Su  principal  cometido  es  restablecer  la  ley  y  el  orden.  Aparentemente sorprendida.  llorosa—.

  Fabiola  estaba  aterrorizada.  un  instrumento  grande  de  cuerda  de  suave  sonido. hizo una reverencia:  —Será un placer. pero hoy no.  —Petreyo  esbozó  una  amarga  sonrisa—. por ejemplo.  y  Secundus  sabría  mantener  la  boca  cerrada.  rebotaba  en  las  grandes  bandejas  de  cerámica  aretina.  Había  una  bonita  cristalería  en  diferentes  colores.  en  cada  diván  podían  sentarse  hasta  tres  personas.  No  son temas para una dama.  un  salero  y  cucharas  de  plata  con  delicados  mangos  de  hueso.  Después  del  tiempo  que  había  pasado  en  el  Lupanar. —Petreyo le indicó dónde tenderse.  —Su  expresión  cambió  y  se  tornó  más  agradable—.  ¿Y  los  demás?  Con  suerte  nadie  haría  muchas  preguntas  a  Docilosa  o  a  Sextus.  —Por favor. esperando para servir alimentos y bebidas.  Caminaba  por  la  cuerda  floja  del  engaño  y  el  descubrimiento. Era el lugar de honor.  Petreyo  la  llevó  a  otra  zona  de  la  enorme  tienda.  Fabiola  consiguió  devolverle  la  sonrisa.  lo  cual  es  una  buena  noticia  para  Pompeyo.  ~270~ .  con  incrustaciones  de  oro  y  nácar  en  el  sobre  y  unas  patas  preciosamente  labradas  con  forma  de  garras  de  león.  La  luz.  Fabiola miró a su alrededor con la esperanza de que hubiese más invitados. Estar a favor de César era tan buena razón para ser discreto como la suya.  Ya  basta  de  política  y  de  guerra.  pero  tiene  otras  cosas  más  importantes  de  las  que  preocuparse.  Esta  sala  era  tan  lujosa  como  la  zona  donde  Fabiola  se  había  lavado  y  estaba  a  la  altura  de  la  mayoría  de  las  salas  de  banquetes  de  Roma.  cerámica  esmaltada  en  rojo  con  complicados  motivos  en  relieve.  Tres  esclavos  sentados  en  una  esquina  tocaban  por  turnos  las  zampoñas.  Petreyo respondió a su mirada con un guiño:  —Normalmente ceno con mis tribunos. a su lado.  pero  nada  más —dijo alegremente.  que  provenía  de  los  inmensos  candelabros  que  colgaban  en  lo  alto.  los  hombres  eran  para ella un libro abierto.  Fabiola disimuló su inquietud. El águila de plata Era terrible. ¿Me haríais el honor de acompañarme en la cena?  Puesto que no le quedaba más remedio que aceptar. Otros permanecían de pie.  pero  no  tenía  otra  opción.  —Le  va  muy  mal  a  César.  —He  oído  que  se  había  producido  una  nueva  rebelión  en  la  Galia.  Ben Kane —A  César  no  le  va  a  gustar  cuando  se  entere.  La  mesa  incluso  era  una  obra  de  arte. No sabía nada de los últimos acontecimientos.  Normalmente.  la  lira  y  la  cítara.  de  manera  que  quedaba  un  lado  libre  para  servir  la  comida.  donde  había  tres  divanes  bastante  juntos  colocados  alrededor  de  una  mesa  baja.  pero  se  le  encogió  el  estómago  por  la  inquietud.  La  supervivencia.  pensó.

  también  vivían  patricios.  Decir  el  nombre  verdadero  de  su  madre  hizo  que  en  cierto  modo  se  sintiera  bien.  el  mayor. Petreyo se mostraba comprensivo.  Era  uno  de  los  tres  hijos  de  Julianus  Messalinus.  Creció  en  un  lugar  normal  y  corriente.  En  ese  punto. Hasta ahora.  Pero  no  le  resultaba  nada  difícil  crear  una  existencia  completamente  inventada.  como  en  cualquier  otra  zona  de  Roma. Fabiola vivía en la casa solariega con su madre y su séquito de esclavos.  La  joven  estaba  sorprendida  de  su  inventiva.  su  hermano  mellizo. a Fabiola le tembló la voz y se detuvo un instante.  una  zona  mayoritariamente  plebeya.  se  quitó  los  zapatos  y  los  colocó debajo del diván.  que se apresuró a acercarse y escanciar mulsum para los dos.  Así  pues.  —Todas las madres son iguales —rio el legado.  Aunque  inventar  a  gente  real  que  nunca  localizarían  resultaba más peligroso.  Hizo  un  gesto  con  la  mano  al  esclavo  que  estaba  más  cerca.  Antes  de  reclinarse.  la  mezcla  de  vino  y  miel  le  sabía  a  néctar.  y  de  su  esposa  Velvinna  Helpis.  observaba  el  funcionamiento  de  la  sociedad  romana.  Fabiola  conocía  perfectamente  la  forma  en  que los comerciantes trataban entre ellos.  Petreyo bebía a sorbos con la mirada fija en Fabiola.  Para  que  su  historia  resultase  más  auténtica.  Se  relacionaba  con  personas  de  todos  los  estratos  sociales  y  a  menudo  recibía  a  los  clientes  en  su  casa.  se  alistó  en  el  ejército  como  contable  y  murió  con  Craso  en  Partía.  el  legado  escogió  el  diván  del  centro  en  lugar  de  sentarse  directamente  a  su  lado.  Tras  haber  logrado  escapar  por  los  pelos  de  Scaevola.  De  niña.  como  el  hecho  de  mencionar  a  un  hermano  mellizo.  Afortunadamente.  Fabiola  cogió  agradecida  la  copa  que  le  ofrecían.  Enseguida le volvieron a llenar la copa.  Rezó  de  nuevo  a  Mitra  y  a  Júpiter  y  empezó  a  construir  una  elaborada  biografía.  La  familia  residía  en  el  Aventino.  —Habladme de vuestra familia —le pidió afectuosamente.  se  la  bebió de golpe.  Fabiola  buscó  en  su  rostro  signos  de  engaño.  dirigía  ahora  el  negocio  familiar  y  a  menudo  viajaba  fuera  del  país  por  sus  actividades  comerciales.  había  logrado  cierto  grado  de  reconocimiento  público  gracias  a  su  riqueza.  Fabiola  introdujo  muchos  datos  de  su  propia  vida. quería sentir que todavía le quedaba algún familiar y que no  estaba  sola  en  el  mundo.  en  el  domus  de  Gemellus.  Soltera. ninguno había conseguido la aprobación de Velvinna. El águila de plata Ben Kane Desconcertada.  Pese  a  que  el  cruel  comerciante  tenía  orígenes  humildes.  Como es natural.  mercader  ya  fallecido.  mencionó  a  una  serie  de  pretendientes.  Romulus.  ~271~ .  Sin  pensar.  nerviosa.  Fabiola  continuó.  pero  no  vio  ninguno. Para  evitar  que  Petreyo  le  preguntase  por  qué  seguía  soltera.  la  joven  se  sentó.  Julianus.

  Con  esta  aseveración. los ojos brillantes de falso entusiasmo.  Su  historia  inicial  también  pareció  satisfacerle. entre  otras cosas.  Otros  eran  prósperos  mercaderes  o  empresarios.  Para  desviar  la  atención  de  su  persona.  tenía  la  garganta  seca  de  tanto  hablar.  vos  estáis  al mando de una legión.  A  Petreyo  no  pareció  molestarle  que  Fabiola  fuese  hija  de  comerciante  y  no  una  noble.  por  sus  torpes  modales  en  la  mesa  o  por  su  desconocimiento  de  los  protocolos  sociales.  Por  esta  razón  procuró  describirse  como  miembro  de  la  clase  media  romana y no de la aristocracia.  —Yo  soy  una  persona  insignificante  —afirmó  Fabiola—.  Los  antiguos  esclavos.  y  se  contuvo  de  responderle  que  había  sido  Craso  quien  había  sofocado  el  levantamiento.  pero  Fabiola  se  dio  cuenta  de  que  el  comentario lo había complacido.  Otro  trago  del  mulsum  la  ayudó a continuar. Al ser  la  prostituta  más  popular.  Petreyo escuchaba con atención y se sostenía la mandíbula con los largos dedos.  supuestamente  de  admiración. Como sabían todos los  que  estaban  bien  informados.  —Habéis  participado  en  muchas  guerras  —prosiguió  alentadora—.  Y  habéis  conquistado muchos pueblos. Como cualquier soldado al servicio de Roma. enseguida inició la ofensiva.  un  mundo  al  que  Fabiola  recientemente  había  sido  admitida.  —He  visto  un  buen  número  de  combates  —respondió  él  encogiéndose  de  hombros—. parecía satisfecho con su revelación.  Sin  embargo.  se  había  encontrado  con  numerosos  miembros  de  la  élite  romana:  senadores  y  equites.  —Fui uno de los que derrotó a los conspiradores de Catilina —explicó—.  la  función  de  Pompeyo  había  sido  mínima. Si acaso. ayudé a Pompeyo Magno a aplastar la rebelión de Espartaco.  ~272~ .  Petreyo  lo  negó  con  un  modesto  gesto.  pero  todos  hombres  que  vivían  en  el  pináculo  de  la  sociedad  romana.  Sin  embargo.  un  mundo  muy  alejado  del  de  un  esclavo.  eran  un  objetivo  fácil  y  blanco  de  crueles  chistes.  Fabiola  dio  un  grito  ahogado.  —Contadme —pidió Fabiola. El águila de plata Ben Kane Hizo  una  pausa.  fue  una  ayuda  y  no  un  golpe  decisivo. Y.  la  derrota  que  infundió  a  cinco  mil  esclavos  huidos  de  la  batalla  principal.  logró  que  le  reconociesen  todo  el  mérito  al  enviar  una  carta  al  Senado  en  la  que  informaba  de  su  victoria. Petreyo había demostrado que era un mentiroso.  Fabiola  había  asimilado  en  el  Lupanar  cualquier  pequeña  información  que  le  llegara.  Muchos  de  sus clientes pasaban bastante tiempo en su compañía y le explicaban sus vidas.  Decidida  a  no  pasar  por  esto  si  alguna  vez  lograba  ser  libre.  Fue  uno  de  los  golpes  más  acertados  de  Pompeyo  y  no  cabía  duda  de  que  Petreyo  se  había  subido  al  carro  del  éxito de su superior.

  sino  también  el  difícil  arte  de  hacerles  creer  que  eran  el  centro  del  mundo. Otra vez.  Risas  guturales.  rodearon  a  Espartaco  y  éste  fracasó.  «¡Qué  poco  sabes!».  no  le  ayudaría  a  salir  de  aquella  situación. Pero lo conseguimos. Fabiola sabía que el competente  general  había  sido  en  gran  parte  quien  había  hecho  entrar  en  vereda  al  belicoso  rey  de  Bitinia  y  Ponto. El águila de plata Ben Kane Fabiola  descubrió  el  punto  débil  del  legado.  La embargó una sensación de desamparo.  Romulus  y  yo  podríamos  haber  nacido  libres.  gritó  para  sus  adentros.  —Al  principio.  también  seducía  y  provocaba.  pero  enseguida  desechó  la  idea.  más  hábiles.  el  dirigente  enviado  por  el  Senado  para  concluir el trabajo.  Su  anterior  profesión  le  había  enseñado  no  sólo  a  satisfacer  físicamente  a  los  hombres. se preguntaría si habría podido hacer otra cosa.  se  encontró  prodigando  más  gestos  sugerentes  de  los  que  había planeado. Tardamos más de seis años en derrotarle.  las  legiones.  Petreyo  consideraba  a  los  esclavos poco más que animales.  sí. ¿Qué otras opciones le quedaban? Escapar del inmenso campamento sin el  permiso  del  legado  sería  imposible.  La  promesa  del  placer  era.  —Entonces.  Petreyo se sonrojó.  Como sus antiguos clientes.  Sin  embargo.  Fabiola  fantaseaba  con  arrebatarle  el  pugio  que  llevaba  colgado  del  cinturón  y  clavárselo  en  el  pecho.  Pero  en  lugar  de  eso.  Debido  al  vino  y  a  su  desesperación  por  no  saber  qué  hacer.  Pompeyo.  Los  centinelas  hacían  guardia  en  los  accesos  día  y noche y todo el que entraba o salía tenía que responder a sus preguntas.  en  muchos  casos.  Haber  tenido  unas  vidas  totalmente  diferentes.  mostrar  fugazmente  el  escote  o  el  muslo.  Como  muchos  nobles.  Mientras  fingía  disfrutar  de  su  conversación.  Pero  más  tarde  fue  reemplazado  y  yo  continué  la  campaña  a  las órdenes de Pompeyo Magno.  Mitrídates  era  un  general  muy hábil.  Fabiola  conocía  todos  los  trucos. ¿luchasteis con Lúculo?  Aunque Lúculo no había asestado el golpe final. Con tan sólo sonreír y asentir con la cabeza.  Ahora  el  control  sobre  los  esclavos  es mucho más férreo que nunca.  Sextus  y  Secundus. ¡Malditos esclavos!  Fabiola  asintió  con  la  cabeza  aparentemente  en  señal  de  acuerdo.  «Si  el  gladiador  tracio  no  hubiese  fracasado  —pensó  con  tristeza—. Petreyo no percibió la momentánea falta de atención  de Fabiola. la bella joven podía mantener  a  los  hombres  absortos  durante  horas. Más tarde. incapaces de un pensamiento o un acto inteligentes.»  —Bien  es  cierto  que  el  levantamiento  nunca  supuso  una  verdadera  amenaza  para Roma —aseveró Petreyo con desdén—.  —También  serví  en  Asia  Menor  —continuó  Petreyo—.  más  efectiva  que  el  placer  en  sí.  Aunque  resultaba  atractiva. se había llevado todos los honores.  ~273~ .  caídas  de  ojos.  Una  acción  de  este  tipo  también  pondría  en  peligro  la  vida  de  las  personas  que  estaban  bajo  su  tutela:  Docilosa.

  pero  deja  que  sus  amigos  mantengan sus puestos.»  —Y  ahora  os  encontráis  de  nuevo  al  mando  de  un  ejército  —susurró—.  César  vería  la  acción  de  Pompeyo  de  enviar  tropas  a  Roma  como  lo  que era: una flagrante demostración de fuerza.  Ubre de cerda con salsa de pescado. cabrito asado y más salchichas. ocasionalmente utilizaba una cuchara.  Por  el  momento. ¿Deseáis cenar algo.  Mientras  ellos  se  lavaban  las  manos.  A  Fabiola  le  resultaba  muy  decadente  que  siguieran  trayendo  más  bandejas. La persona que restaurase la paz en la  capital  se  convertiría  inmediatamente  en  un  héroe.  El legado hizo un gesto de timidez.  Tenía  algo  de  tiempo.  —Estoy hambriento —anunció el legado—. cogía  la  comida con  los dedos.  A  la  manera romana.  Cogió  un  poco  de  pescado  y  judías  e  intentó  ordenar  sus  pensamientos  en  la  bruma  que  el  mulsum  le  había  provocado.  los  esclavos  se  retiraron  para  volver  de  inmediato  con  múltiples  bandejas.  Comer  algo  era  buena  idea.  pues  era  evidente  que  el  legado  estaba  hambriento.  La  joven  soltó  un  hondo  suspiro  de  alivio.  pensó  Fabiola.  Había  varios  tipos  de  pescados  en  salazón.  Salchichas  con  gachas  de  avena  junto  a  bandejas  con  coliflor  y  judías  recién hechas.  Petreyo  chasqueó  los  dedos  y  dos  esclavos  se  acercaron  raudos  con  jofainas  de  agua  muy  caliente  y  paños  para  secar. Pescados asados:  ~274~ .  «Y  a  la  vez  estás  a  punto  de  llevar  a  la  República  al  borde  de  una  guerra  civil».  Por  irónico  que  pareciera.  Fabiola  miró  la  superficie  de  la  mesa  baja.  Así  tal  vez  disminuiría  la  velocidad  a  la  que  el  mulsum  se  le  subía  a  la  cabeza.  César  no  podía  hacer  nada para evitarlo.  Además.  En  la  Galia.  Después  de  lavarse  de  nuevo  las  manos.  Rodajas  de  huevos  duros  y  cebollas  servidas  con  salsa  picante.  Pompeyo  le  quita  el  mando  a  Lúculo.  Y  el  momento  era  de  lo  más  oportuno.  luchando  por  su  vida.  No  estaba  acostumbrada a beber mucho alcohol.  «Así  es  como  funciona  —pensó—.  De  niña.  su  atención  se  había  desviado.  repleta  de  alimentos.  Que  se  dirige a Roma.  se inclinó hacia delante  y empezó a  comer. trajeron el segundo plato. El águila de plata Ben Kane Fabiola  ocultó  una  sonrisa  que  daba  a  entender  que  ya  lo  sabía.  Petreyo  masculló  una  breve  petición  a  los  dioses  para  que  diesen  su  bendición.  tener  a  los  legionarios  emplazados  en  el  Foro  Romano  lo  situaría  en  una  posición  de  poder.  el  hambre  había  sido  una  constante  en  su  vida. mi señora?  Fabiola  aceptó  con  una  sonrisa.  —Simplemente cumplo con mi deber.  Este  apartó  el  plato  para  indicar  que  los  alimentos  que  no  se  habían  acabado  podían  ser  retirados.  ahora  era  todo lo contrario.

  Uno  de  ellos  dispuso  inmediatamente  una  selección  de  alimentos  y  al  lado  echó  un  montoncito  de  sal.  Junto  a  la  sal.  avellanas  y  peras  y  manzanas  en  conserva.  Escogió  una  ubicación  que  podía  encajar  en  cualquier  ciudad  de  Italia—.  En  una  de  las  calles  que  salen  de  la  que  va  hasta la entrada sur. el mulsum se servía con los entrantes.  Fabiola  bebió  un  trago. «¿Y qué le importaba a él?»  —No  muy  lejos  del  Foro.  Para  no  parecer  maleducada.  A los dos les escanciaron más vino.  colocó  una  copa  de  vino:  se  trataba  de  la  tradicional  ofrenda  de  alimentos a los dioses.  Con  el  segundo  plato  siguieron  conversando  afablemente.  —Mintió.  Era  mucha  más  comida  de  la  que  dos  personas  jamás  podrían  comer.  el  legado  hizo  de  nuevo  un  gesto  con  la  mano  a  los  esclavos.  De  uno  de  mis  latifundios.  atún  y  salmonetes.  El  postre  consistía  en  todo  tipo  de  pasteles.  Fabiola  se  sirvió  unas  pocas  porciones  pequeñas y se tomó su tiempo para comerlas.  —¿Dónde vive exactamente?  La embargó la inquietud.  —Vuestra  tía  de  Ravenna  —dijo  Petreyo  de  repente—.  Su  amante  comía  frugalmente  y  prefería  dedicar  el  tiempo  que  estaba  a  la  mesa a una buena conversación.  —Bebed  —la  animó  Petreyo—.  ~275~ .  sólo  ligeramente  rebajado  por  estar  diluido  en agua.  Tenía  un  sabor  intenso. sino  también su ayuda.  ¿Cómo  habéis  dicho  que  se llama?  —Clarina —repuso Fabiola—.  No  se  habló  ni  del  viaje de Fabiola ni de la misión de Petreyo en Roma. Clarilla Silvina.  Es  un  campania  muy  bueno. El águila de plata Ben Kane brama. Cuando hubo comido suficiente.  pero  tuvo  cuidado  de  no  terminarse  todo  el  sabroso  vino  tinto.  Petreyo inclinó la cabeza y pronunció en silencio una oración.  Pichones  y  tordos  al  horno  en  una  bandeja.  Castañas  y  brotes  de  repollo  y  las  inevitables  cebollas.  Al  ser  más  ligero.  creo.  La  complexión  atlética  de  Marco  Petreyo  no  dejaba  traslucir su apetito.  Pasó  un  esclavo  y  escanció  un  vino  aguado  en  las  copas  limpias.  Fabiola  estaba  segura  de  que  Brutus  no  habría  estado  de  acuerdo  con  aquella  bacanal.  a  terruño. Seguía sin tener ni idea  de lo que  iba a hacer.  Fabiola  hizo  lo  mismo  y  pidió  fervientemente  a  Mitra  y  a  Júpiter  no  sólo  la  bendición de los alimentos.

 enfadada porque Petreyo no mostrara respeto por las víctimas de las guerras  ~276~ .  él  se  pasó  a  su  diván. —Fabiola no sabía qué decir. ahora.  Lo  miró  sin  decir  nada.  El  corazón  de  Fabiola  empezó  a  latir  con  fuerza  y  se  entretuvo  con  otro  trozo  de  fruta seca.  —Clarina  lo  mencionó  en  una  carta  —respondió  con  la  voz  un  poquito  demasiado alta—.  Tía Clarina tiene buen gusto.  mis  esclavos  consiguieron  empapar con bastante agua los tejados cercanos para que no se prendiesen fuego y el  incendio no alcanzase mi casa.  —El  año  pasado  se  declaró  un  incendio  en  la  parte  meridional  de  la  ciudad  — anunció Petreyo con voz dura—.  con  una  sensación  de  náusea  en  el  estómago.  ahora  estaban  lo  suficientemente  cerca  como  para  tocarse.  Resultaba  difícil no darse cuenta.  Fabiola notó cómo se le encendían las mejillas.  ¿Cómo  iba  a saber ella que Petreyo tenía una casa en Ravenna?  Las siguientes palabras que pronunció fueron como golpes del sino.  No  recuerdo  a  ninguna  dama  anciana  que  respondiera  al  nombre  de  Clarina Sil vina.  ¿No es cierto?  Fabiola no respondió.  En  ese  momento.  Los  ojos  de  Petreyo  eran  gris  pizarra y.  Él no dijo nada durante unos instantes.  —No  tenéis  ninguna  tía  en  Ravenna  —dijo  el  legado  con  expresión  severa—.  —Los  vecinos  estaban  tan  agradecidos  que  todos  vinieron  a  presentar  sus  respetos.  Afortunadamente.. lo cual era extraño en ella. especialmente hostiles..  ¿A  quién  puede  serle  útil una persona así?  El  corazón  de  Fabiola  se  aceleró.  —Las únicas que no sufrieron daños fueron las que estaban cerca de mi domus — declaró  el  legado  con  frialdad—.  —Y  uno  de  vuestros  acompañantes  es  un  veterano  lisiado.  Petreyo  debía  de  haberlos  observado  desde  su  tienda  cuando  llegaron  y  había  reconocido  el  porte  militar  de  Secundus.  —Yo. Casi todas las casas se quemaron.  Fabiola  abrió  y  cerró  la  boca.  —¿Secundus?  Lo  encontré  en  la  escalinata  del  templo  de  Júpiter  —protestó  Fabiola. El águila de plata —¿Tiene una casa grande?  Ben Kane —No  especialmente  —contestó—. La suya no sufrió muchos daños.  Pero  mi  madre  dice  que  está  bien  decorada.

  toda  esperanza  de  llegar  a  la  Galia  se  esfumaría.  A  Fabiola  se  le  cayó  el  alma  a  los  pies.  Una sensación antigua y bien conocida: la que solía tener en el Lupanar cada vez que  un cliente la escogía de entre la hilera de prostitutas.  Sentía  una  ligera  sensación  de  náuseas.  —No lo sé —susurró—.  Petreyo  se  dio  media  vuelta  y  se  inclinó  tan  cerca  de  Fabiola  que  el  olor  a  almizcle de su aliento por la mezcla de mulsum y vino le llenó la nariz.  No  era  una  reacción  totalmente  altruista. lo atrajo hacia sí. cosas similares les habían pasado a sus soldados—.  Si  Secundus  revelaba  el  verdadero  destino  de  Fabiola. Nadie notaría su desaparición.  —No  es  en  absoluto  lo  que  parece.  ¿Quién  sabía  cómo  iba  a  reaccionar  el  legado  cuando  lo  descubriese?  Deshacerse  de  cuatro  viajeros  harapientos  no  suponía  ningún problema.  —¿De  veras?  ¿Cómo  es  que  ha  sobrevivido  a  la  emboscada  cuando  todos  los  demás han muerto? —preguntó el legado.  —¡No! —gritó Fabiola—.  —Petreyo  se  incorporó—. Secundus no ha hecho nada.  Ya  veremos  lo  que  dice  vuestro  criado  cuando  pruebe  el  hierro  al  rojo  vivo. Tal vez los dioses le hayan evitado la muerte. Una solución mucho más placentera.  Eso  los  hace  cantar  como  canarios. Al fin y al cabo.  ¿Tenía otra opción?  En lugar de apartarlo. ella no era nadie. Me dio  pena. Y ha demostrado ser una persona de confianza.  Fabiola se estremeció ante su estudiado interrogatorio.  —A  no  ser  que  encontremos  otra  solución  —propuso  mientras  le  apretaba  suavemente un seno—.  Fabiola  vaciló  durante  unos  instantes.  ~277~ .  En  comparación  con  personajes  como  Petreyo.  Pocas  personas  resistían  las  torturas.  especialmente  a  manos  de  los  soldados  experimentados  que  Petreyo  seguramente  tenía  a  su  disposición. El águila de plata Ben Kane de Roma.

  No  era  un  hombre  feo  y  daba  la  sensación  de  ser  bastante  agradable.  Brutus.  y  por  lo  tanto  se  aliaba  con  un  enemigo  de  César. La primera porque significaba cambiar  su  lealtad  y  pasarse  al  bando  de  Pompeyo  y.  Una  núbil  compañera de cama como ella haría su viaje a Roma mucho más placentero. Y ella no  podría hacer nada si él decidía mantenerla a su lado.  Y  la  segunda. el siguiente  paso resultaría imposible.  le  parecía  una  mala  idea.  no  dejó de pensar en la forma de salir de aquella situación.  ~278~ .  ¿Cómo  podría  reunirse  de  nuevo  con  Secundus  y  Sextus  y  continuar  a  salvo  el  viaje hacia la Galia?  Petreyo  no  tenía  ninguna  razón  para  dejar  a  Fabiola  en  libertad.  aunque  consiguiese  salir  de  la  tienda sin ser descubierta y encontrara a Docilosa. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 19  Alesia  Norte de Italia.  era  que  si  se  convertía  en  la  amante  de  Petreyo. que estaba lejos.  La  posibilidad  de  quedarse  y  convertirse  en  la  amante  de  Petreyo  ya  se  le  había  ocurrido. Con casi cinco mil soldados a su  entera disposición. a Secundus y a Sextus.  Fabiola  había  utilizado  al  copular  con  él  todos  los  trucos  que  conocía  de  su  anterior  profesión. no podría hacer nada al respecto.  y  más  importante. en la Galia. el implacable legado podía comportarse como le viniera en gana.  uno  de  los  dos  castigos que seguro le infligirían cuando encontrasen el cuerpo del legado. C.  por  algún  motivo.  Durante  todo  el  tiempo  que  dedicó  a  volver  al  legado  loco  de  pasión.  También  se  le  ocurrió  otra  idea  más  cruel. Fabiola decidió  no optar por esta posibilidad por dos razones. No había razón para pensar que los disciplinados soldados  de  Petreyo  los  fueran  a  dejar  pasar  a  ella  y  a  sus  acompañantes  sin  permiso. primavera‐verano de 52 a.  Su  instinto  le  decía  que  el  antiguo  socio  de  César  en  el  triunvirato  no  era  el  hombre  al  que  había  que  apoyar.  Con  la  intención  de  reducir  a  Petreyo  a  una  sombra  sudorosa  y  agotada.  probablemente nunca llegaría a conocer al noble que tal vez fuese su padre.  Fabiola  no tenía ningún  deseo  de  que  la crucificasen  o  la  torturasen  a  muerte.  Pero.  Sencillamente  se  limitaría  a  esperar  a  que el legado  se durmiese y entonces lo mataría.

  lo  que  era  más  importante.  ~279~ .  El  legado  no  era  menos.  —¡Por  todo  lo  sagrado!  —exclamó  con  un  suspiro  de  satisfacción—.  estaba  agachado  sobre  un  toro  tumbado  y.  alentaba  sus  profundas  embestidas  con  fuertes  gemidos.  con  la  mirada  al frente.  Fabiola  había  estado  en  el  interior  del  templo  del  dios  y  había  bebido  el  sagrado  homa. ¿qué podía hacer?  Ben Kane Fabiola  pensaba  que  ya  lo  había  cansado  y  se  sorprendió  cuando  Petreyo.  El  hecho  de  haber  hecho  todo  aquello  sin  permiso  y  de  haber  escandalizado  a  la  mayoría  de  los  veteranos  resultaba  irrelevante  en  aquellos  momentos.  Totalmente  a  su  merced.  —¿Quién eres? —le  preguntó intrigado—.  sus  ardides femeninos sólo servían hasta cierto punto.  se  encontraba  una  pequeña  figura  con  capa  que  le  resultaba  familiar.  pero  algo  le  llamó  la  atención.  La  estatua  delicadamente  tallada  representaba  la  misma  imagen  que  la  gran  escultura  del  Mitreo  en  Roma.  Desnuda. se encontró a Petreyo admirándola.  Petreyo  no  era  un  cliente  saciado  al  que  acompañar  a  la  puerta  cuando  se  agotase  su  tiempo.  A  cuatro  patas.  de  eso  no  cabía  la  menor  duda.  Fabiola esbozó una sonrisa estudiada y lo miró con coquetería.  el  de  Petreyo  tenía  en  la  esquina  una  pequeña  hornacina.  tocado  con  un  gorro  frigio.  en  su  territorio.  La  mayoría  de  los  romanos  rezaba  a  los  dioses  al  levantarse  y  al  retirarse  para  pedirles  consejo  y  protección  durante  el  día  y  la  noche.  Ella  se  rio  con  voz  ronca  y  lentamente  dio  una  vuelta  que  provocó  un  fuerte  gemido de deseo.  con  renovada  energía.  Y.  Fabiola  recorrió  indiferente  la  mirada  por  el  altar  de  piedra.  Fabiola  se  quedó  sin  respiración  cuando  reconoció  a  Mitra.  un  poderoso  noble  experto  en  el  gobierno  de  los  soldados  y  en  guerras.  Como  todos  los  dormitorios.  Era  un  hombre  acostumbrado  a  lograr  lo  que  quería.  Cuando  el  legado  hubo  terminado  y  se  hundió  en  las  sábanas  empapadas  de  sudor.  había  tenido  una  visión  de  un  cuervo. le clavaba un cuchillo en el cuello.  La  joven  llenó  dos  copas  con vino aguado y.  dio  unos  pocos  pasos  hasta  una  mesa  baja  con  una  selección  de  alimentos  y  bebidas  dispuesta  sobre  ella. El águila de plata En el nombre del Hades.  volvió  a  tomarla  poco  tiempo  después.  Necesitaba  pensar  desesperadamente.  ¿Sería ésta su oportunidad?  Petreyo  era  devoto  de  Mitra.  Fabiola cerró los ojos y pidió su ayuda divina.  En  un  lugar  prominente.  Pareces  una  diosa llegada para tentar a un simple mortal.  El  dios.  Fabiola  intentó  aplacar  la  sensación  de  miedo  que  le  oprimía  el  pecho.  No  he  conocido  a  ningún  comerciante  con una hija como tú.  Pero  la  pregunta  la  volvería  a  repetir.  delante  de  deidades  como  Júpiter  y  Marte.  Fabiola  bajó  de  la  cama. cuando se dio media vuelta.

  ~280~ .  sorprendido. y dio la vuelta hasta el borde de la cama  en un desesperado intento de acercarse más—.  Fabiola  dio  media  vuelta  y  caminó  hacia  él  mientras  sus  senos generosos se movían suavemente.  El legado frunció el ceño. te tendría despierta toda la noche.  Dejó  la  copa  de  vino  en  el  suelo  al  lado  de  la  cama y apoyó las manos en las caderas.  Se separó con aspecto bastante irritado.  —Veo que tenéis una estatua de Mitra.  Así  era  como  lo  quería:  loco  de  pasión.  —No  lo  necesitamos  —respondió  Fabiola  mientras  separaba  ligeramente  las  piernas y hacía una reverencia a Mitra.  Detrás de ella oyó una risa queda.  Era  lo  único  que  se  le  ocurría. ¿Por qué?  Fabiola se dio cuenta de que tenía que actuar con muchísima delicadeza y calló.»  Incapaz  de  aguantar  más  juegos.  Fabiola  enseguida  se  acercó  de  nuevo  y  dejó  que  sus  dedos  impacientes  le  agarrasen las nalgas.  —¿Quién necesita a Príapo? —masculló.  no  tengo  una  estatua  de  Príapo  para  pedirle  por  mí—dijo  Petreyo—.  —Pareces una mujer que no se anda con tonterías —dijo Petreyo.  pero  ella  se  zafó de él.  —El dios guerrero.  Con  un  sutil  balanceo. así que tendría que funcionar.  emitiese  un  gemido lujurioso.  La  visión  que  esta  postura  ofrecía  hizo  que  el  legado. La luz de las lámparas de aceite coloreaba su  piel  y  le  otorgaba  un  seductor  brillo  ámbar.  Fabiola  sonrió  para  sí.  extendió  la  mano  para  sujetarla. Si fuese así. Te voy a follar otra vez ahora mismo.  —Afortunadamente.  Ella se rio y arqueó la pelvis hacia él:  —¿Ah. El águila de plata Ben Kane Una  osadía  empezó  a  fraguarse  en  la  mente  de  Fabiola.  sabía  que  al  verla  así  ningún  hombre  se  le  resistía. sí?  «Si tú supieras.  Por  su  larga  experiencia.  —¿Qué? —su voz sonaba amortiguada.  —Empecé a seguirlo durante la campaña en Asia Menor.  Se  giró  y  miró  hacia abajo mientras Petreyo aplastaba el rostro contra su entrepierna.

 Fabiola arrojó el dado.  pensó  Fabiola.  ¿Qué  es  lo  que  deseas?  ¿Dinero?  ¿Vestidos?  Fabiola  apretó  los  puños  con  la  esperanza  de  que  los  principios  fundamentales  de  honor  mencionados  tantas  veces  por  Secundus  también  constituyesen  una  parte  importante  de  las  creencias  de  Petreyo.  ~281~ .  —He  oído  que  los  seguidores  de  Mitra  se  honran  y  respetan  profundamente  — comentó—.  —Se  detuvo  y  se  dio  cuenta  que  le  temblaban  las  manos—.  —¿Y en el caso de que se trate de una situación extraña o difícil?  —Motivo de más para ayudar.  suavemente  lo  atrajo  hacia  sí  y  empezó  a  acariciarle  el  miembro  erecto.  La  semilla  ya  estaba  plantada.   —Sí.  Disfrutando de lo que ella le hacía.  Fabiola subió a la cama en silencio y se tendió sobre él.  —Entonces.  —Pero algunos no. Petreyo se relajó de nuevo.  —Y casi todos sois soldados —prosiguió Fabiola. nos ayudamos —le respondió él ya con voz somnolienta.  Necesito  un  salvoconducto  y  hombres  suficientes  para  que  me  protejan  en  mi  viaje  hacia el norte.  —Más  que  eso.  No  había  manera  de  saberlo  si  no  lo  intentaba. Y mucho.  —Si podemos. El águila de plata Ben Kane Se  agachó.  Hay  hombres  de  muchos  oficios  y  profesiones  en  nuestra  religión.  Petreyo  jadeó  de  placer  y  le  sujetó  las  caderas  con  las  manos.  Después se dejó caer sobre las sábanas y cerró los ojos.  Petreyo se rio:  —Sí.  Convencida  de  que  en  ese  momento  el  legado  era  todo  lo  vulnerable  que  podía  llegar a ser.  Había  llegado  el  momento  de  actuar.  Incluso  algunos  esclavos  dignos. cambiando de táctica.  —Esta noche  os  he ayudado —murmuró mientras  se separaba  de él  y  se estiraba  en la cama.  Cuando  eyaculó. ¿me ayudaréis vos a mí?  —¡Por  supuesto!  —repuso  divertido—. Se ayudan mutuamente cuando es necesario.  —Exacto  —repuso  Petreyo  con  voz  confundida—.  Todos  somos iguales ante nuestro dios.

  me  admitió  en  el  Sendero.  —¿Un  lisiado  de  bajo  rango?  —se  burló—. El águila de plata Se incorporó de un salto. ¿Es que quiere follarte?  No  le  sorprendía. Secundus dijo que la había enviado el mismo dios.  Fabiola  no  se  complicó  y  no  cambió  la  historia  que  le  había  contado.  Dime  exactamente cómo conociste a ese tal Secundus.  El  veterano  manco  que  estaba  conmigo  cuando  vuestras tropas nos rescataron.  El  legado  se  pasó  la  mano  por  el  cabello  corto.  —Efectivamente —repuso Fabiola—.  —Ahora me dirás que es el Pater del templo —dijo con sorna el legado.  ~282~ .  Sé  que  las  provincias  están  un  poco  atrasadas  en  lo  relacionado  a  las  nuevas  tradiciones.  —Espera.  Parece  que  se  le  ocurren  ideas  muy  por encima de su condición.  Inclinó  el  cuello  y  se  tiró  enérgicamente  agua fría varias veces por toda la cabeza y por el cuello. Esto es demasiado para poder asimilarlo.  No  había  necesidad  de  complicar más las cosas mencionando a Scaevola y los fugitivarii.  Simplificó  su  rescate  y  dijo  que  había  tenido  lugar  durante  los  disturbios  por  la  muerte  de  Clodio.  simplemente  le  explicó  con  exactitud  cómo  había  conocido  al  veterano  en  la  escalinata  del  templo  de  Júpiter  en  Roma.  —Empieza  desde  el  principio  —le  ordenó  mientras  se  sentaba  a  su  lado—. se secó y se puso una túnica limpia.  pero  ¿esto? ¿Bajo qué autoridad se te permitió?  —Secundus  —respondió—.  Y  se  me  permitió  tener  una  visión  en  la  que  aparecían  los  supervivientes  del  ejército  de  Craso. de repente completamente despierto. Y también es mi guía.  Fabiola esperaba pacientemente sentada en la cama.  lo  que  me  convierte  en  camarada  vuestra.  —Después  de  beber  el  homa.  —¡En  absoluto!  —respondió  con  firmeza—.  me  convertí  en  cuervo  —explicó  con  calma—.  a  pesar  de  lo  que  penséis.  Para  convertirme en una adepta.  que  un  hombre  de  la  posición  de  Petreyo  menospreciase a alguien tan humilde como Secundus.  pensó  Fabiola.  —¿Qué has dicho?  Ben Kane —Soy  la  primera  mujer  que  ha  entrado  en  el  Mitreo  de  Roma  —repuso—. pero dejó que continuase sin más interrupciones.  Petreyo resopló.  Mi  rango  es  el  de  corax.  Y. Cogió un paño de un mueble  de madera.  —Está  prohibido  en  todos  los  casos  —tartamudeó  Petreyo—.  se  levantó  y  se  acercó  a  un  alto  aguamanil  de  bronce  con  patas  de  cisne.

 contenta por su elogio.  Sólo  un  iniciado  puede  saber  estas cosas.  Cuando el legado hubo terminado.  bajó  la  vista—.  Fabiola se sonrojó.  pensó  Fabiola.  Me  imagino  que  fue  por  pura  desesperación. Quizá los dioses me ayudaron.  ~283~ .  Ahora miraba sus esbeltos brazos con un renovado respeto. Dime la verdad.  pero.  Aquél era un momento crucial.  pero  ahora  ella  ya  se  había comprometido.  La  mayoría  de  mis  guardas  murió  mucho  antes  de  la  llegada  de  los  veteranos  —prosiguió  Fabiola  que.  —Sabes  mucho  sobre  el  mitraísmo  —declaró—.  un  mal  enemigo.  Siguió  un  riguroso  interrogatorio  sobre  las  prácticas  y  los  ritos  del  mitraísmo.  —Si  lo  que  dices  es  cierto.  no  me  sorprende  —reconoció  Petreyo  enérgicamente—.  ni  siquiera  en  el  campo de batalla. se hizo un largo silencio.  tomándose  su  tiempo.—Fabiola lo  miró con  los ojos  muy  abiertos—.  Ella se atrevió a ir un poco más allá:  —Secundus  dijo  que  pocas  veces  había  visto  tanta  valentía. —La expresión del rostro se le endureció—.  —Tal  vez  un  antiguo  amante  intentó  impresionarte  y  te  reveló  los  secretos  del  mitraísmo —aventuró frunciendo el ceño—. Pero  salvar  la  vida  de  una  joven  bonita  no  significa  que  el  Pater  te  invite  a  convertirte  en  uno de los nuestros.. Si me mientes.  Solamente  vi  a  mi  padre  y  a  mis  hermanos  practicar  en  el  patio  de  nuestro  domus.  Le embargó un gran alivio.  Petreyo  escuchaba  atentamente  sin  exteriorizar  ninguna  emoción  ante  las  respuestas  de  Fabiola.  —Eso  es  lo  que  acabo  de  hacer. pero el suplicio todavía no había terminado.  —Fie dicho la verdad —respondió Fabiola con toda la calma de la que fue capaz. Con soldados como tú.  Era  un  cliente  exigente. ¿También te han enseñado a pelear?  —No.  Tenía que defenderme o me violaban allí mismo. poco tendríamos que temer de César.  Petreyo  apoyó  la  barbilla  en  la  mano  mientras  iba  dándose  golpecitos  con  los  dedos en la mejilla. la joven fue capaz de contestar correctamente a todas las preguntas.  Eso  hizo  que  se  pusiese  todavía  más  nerviosa. pero  yo logré matar a tres o cuatro de los agresores.  —¡Por Júpiter! —exclamó el legado—.  modesta. El águila de plata Ben Kane —Todo  esto  me  parece muy conmovedor —dijo  Petreyo  cuando terminó—..

  pero  Fabiola  sabía  que  su  situación  era  desesperada.  Petreyo parecía un poco avergonzado de lo que habían hecho juntos.  Enseguida  un  quedo  murmullo  de  voces  llegó  desde  la  parte  principal  de  la  tienda.  convencida  de  que  Secundus  la  había  descubierto.  con  quien  tendría  que  lidiar.  Te  daré  la  ayuda  que  me  has  pedido.  sería  Orcus.  —Secundus es un buen hombre —dijo—. Petreyo le pidió a Fabiola  que permaneciese en el dormitorio.  A  Fabiola  le  entró  pavor  al  pensar  en  ese  interrogatorio. vestirse y recogerse  el  cabello. el legionario regresó con él.  Tras  la  revelación  de  Fabiola.  Si  la  versión  de  Secundus  sobre  lo  ocurrido  no  concordaba  con  la  suya.  Tragó bilis y se volvió hacia él.  quería  presentar  el  mejor aspecto posible.  El  dios querría que así fuese.  altísimo  —pensó—.  Se  hizo  un  incómodo  silencio  mientras  esperaban.  Hecha  un  manojo  de  nervios.  el  legado  era  demasiado  listo  para  hablar  con  Secundus  delante  de ella.  se  arrodilló  ante  el  altar  de  piedra  y  observó  la  estatua  de  Mitra.»  Se  trataba  de  una  promesa  de  gran  magnitud.  Evidentemente. No le quedaba más remedio que obedecer.  el  legado podría ordenar que la matasen.  Por  deshonrar  su  religión.  —El Pater lo  ha  corroborado todo —sonrió  Petreyo—. Ayúdame y te prometo  que  seré  para  siempre  una  fiel  seguidora. Secundus  sacaría  sus propias  conclusiones  sobre  lo  que  había  pasado  allí  pero.  Seguía rezando cuando Petreyo entró en el dormitorio.  ~284~ .  Ningún  Pater  mentiría sobre algo así.  dios  del  inframundo.  era  incapaz  de  enzarzarse  en  su  normalmente  animada  charla. Fabiola reconoció la voz de Secundus que respondía a una serie de preguntas.  Está  convencido  de  que  tu  increíble visión fue obra de Mitra. Cuando.  pues  demostraría  si  Secundus creía realmente en ella.  y  no  Mitra. ¿me creéis?  —Te  creo  —repuso  afectuosamente—.  He  mentido  en  tu  presencia  sobre  lo  sucedido en el Mitreo.  —Entonces. El águila de plata Ben Kane —A  quien  hay  que  preguntar  es  a  Secundus  —dijo  al  fin—.  «Perdóname. Su voz la sobresaltó. Pero eso no significa que no crea en ti.  El  legado  llamó  a  uno  de  los  legionarios  que  hacía  guardia  en  el  exterior  de  la  tienda y le ordenó que trajese a Secundus ante ellos. No es un mentiroso.  Fabiola. preocupada por que Secundus revelase lo que realmente había sucedido  en  el  Mitreo.  a  pesar  de  todo. poco después.  Aprovechó  para  lavarse.  —Yo  tampoco  lo  soy  —susurró.

 los hoscos habitantes  de  los  asentamientos  y  las  miserables  aldeas  por  las  que  pasaban  le  parecían  realmente peligrosos.  El  grupo  se  encontraba  continuamente  con  desertores.  Fabiola  le  acarició  la  entrepierna  con  la  mano. ¿Siempre sería así?  Petreyo le ahuecó las manos bajo los pechos y se estrechó contra sus nalgas.  Para  ella.  pensó  con  amargura.  Sonrió  con  ironía.  simplemente  porque  se  la  había  pedido.  Al  final  del  primer  día.  Sin embargo.  Siguieron  la  calzada  romana  a  lo  largo  de  la  costa  para  evitar  los  Alpes  y  cruzaron la frontera con la Galia Transalpina.  Fabiola  ya  se  alegraba  de  que  marchasen  imperturbables  alrededor  de  la  litera  que  Petreyo  le  había  ofrecido.  aunque  se  había  acostado  con  ella. El águila de plata Ben Kane Fabiola  estuvo  a  punto  de  desmayarse  del  alivio.  y  ahora  se  alegraba  aún  más  de  tener  tanta  protección. Los hombres de cabellos largos y mostachos vestían pantalones  anchos  con  dibujos  y  túnicas  con  cinturón.  Fabiola  cerró  los  ojos.  Petreyo  ni  siquiera  le  había  preguntado  adónde  se  dirigía. Era la primera vez que Fabiola salía de  Italia.  Evidentemente. deseaba que todo le fuese bien.  pensó  Fabiola.  cualquiera  de  ellos  podría  haber  sido  capaz  de  robar  y  matar  a  cuatro  personas  que  viajasen  solas.  aun  así.  Cuanto  más  lejos  estaban  de  Roma.  A  pesar  de  que  Petreyo  era  uno  de  los  oficiales  de  Pompeyo.  La  ayuda  de  Petreyo  no  había  sido  completamente  gratuita.  ~285~ .  el  legado  había  demostrado  ser  superior  a  la  media  al  respetar  uno  de  los  principios  fundamentales  de  su  fe.  indumentaria  muy  diferente  a  la  romana.  Fabiola  dudaba  que  la  mayoría  hubiese  actuado  de  la  misma  forma.  por  lo  que el viaje prosiguió sin incidentes durante más de dos semanas.  sus  soldados  se  lo  dirían  a  su  regreso.  bandidos  y  campesinos  empobrecidos.  Por  su  considerable  experiencia  con  los  hombres.  era  evidente  que  se  trataba  de  un  país  extranjero.  Había  valido  la  pena  arriesgarse.  gentes que se revelaban ante la menor provocación. La mayoría  de los romanos sabía que la población de la Galia estaba formada por tribus temibles.  más  se  relajaba  el  imperio  de  la  ley  en  el  país.  Le  había  ofrecido  su  ayuda  de  forma  gratuita.  por  supuesto.  —Nunca me había acostado con un seguidor de Mitra —dijo.  Aunque  todo  el  campo  estaba  salpicado  de  granjas. Y a Fabiola.  Pero.  Pareció  apropiado  que  el  optio  y  la  media  centuria  de  legionarios  que  había  espantado  a  los  fugitivarii  acompañasen  a  Fabiola  y  a  sus  compañeros  hacia  el  norte.  Todavía  le  quedaba  un  precio  por  pagar.  Petreyo se le acercó por la espalda y ella sintió su tibio aliento en la nuca.  nadie  se  atrevía  a enfrentarse  a  cuarenta  soldados  bien  armados.  el  amanecer  tardaría  en  llegar.  el  magnánimo  gesto  que  había  tenido  con  ella  era  un  ejemplo  notable  de  cumplimiento  de  los  principios.  Ni  siquiera la presencia de controles regulares consiguió aplacar sus miedos.

 ella era simplemente otra rica romana de paso. Sus  instrucciones eran las de acatar las órdenes de Fabiola. El saqueo de su capital a  manos  de  los  miembros  de  las  tribus  hacía  más  de  tres  siglos  había  dejado  una  cicatriz perdurable en la psique nacional.  el  pueblo  lo  adoraría.  afortunadamente.  Y.  no  tenía  nada  en  contra  de  ellos  y  que  no  tenía  nada  que  ver  con  la  agresiva  política  exterior  de Roma.  según  le  había  explicado  el  optio. y ésta no iba a permitir que lo  olvidase.  Con  su  madre  muerta  y  Romulus  probablemente  también.  Su  terco  orgullo  lo  impedía.  sus  planes  no  habrían  servido  de  nada.  Prosiguieron el viaje.  La  represión  de  los  disturbios  de  Roma  llevada  a  cabo  por  Pompeyo  no  sería  comparable  a  una  victoria  sobre  cientos  de  miles  de  fieros  guerreros.  y  prácticamente  todos  llevaban  una  espada  larga.  Era  una  nación  de  luchadores  que  no  aceptaban  a sus amos.  hasta  que  se  acercaron  a  Alesia.  a  la  joven  no  le  importaba  lo  que  le  sucediese.  un  escudo  hexagonal  y  una  lanza.  Vercingétorix  había  llevado  a  su  ejército  a  la  ciudad  fortificada de Alesia para esperar la llegada del enemigo.  su  ambición  y  la  de  Brutus  no  conocerían  límites.  Envalentonado  con  su  victoria.  ya  no  había  vuelta  atrás.  la  amenaza  no  era  de  los  vivos.  la  intranquilidad  de  Fabiola  crecía  a  medida  que  avanzaban  hacia  el  norte.  Así  pues.  Fabiola  no  podía  explicarles  que.  por  su  condición  de  antigua  esclava. El águila de plata Ben Kane Se  adornaba  cuellos  y  muñecas  con  collares  y  brazaletes  de  plata.  Es  decir.  lo  mejor  sería  que  ella  muriese.  Gran  parte  de  la  Galia  Transalpina  llevaba  más  de  un  siglo  bajo  el  control  de  la  República  y.  Pese a la renuencia del optio de Petreyo.  Incluso  las  mujeres  iban  armadas  con  cuchillos. Fabiola insistió en proseguir el viaje.  las  tribus  no  habían  respondido  a  la  llamada  a  las  armas  de  Vercingétorix.  Y la titánica lucha continuaba todavía.  Secundus  y  ella  habían  consultado  un  oráculo  en  una  de  las  ciudades  cerca  de  la  frontera  y  los  augurios  habían  sido  buenos.  César  había sufrido importantes reveses en Gergovia y había perdido a cientos de soldados. Para quienes la veían.  si  César  salía  victorioso.  Sin  embargo.  A  tan  sólo  unos  veinte  kilómetros  desde  el  último  puesto  de  avanzada  de  los  ~286~ . César «tenía» que ganar.  El  horror  seguía  kilómetro  tras  kilómetro.  en  esa  zona  apenas  se  habían  librado  luchas. porque así Fabiola  podía continuar la búsqueda de Romulus y averiguar la identidad de su padre.  Los  rumores  que  contaban  los  legionarios  destinados  en  los  enclaves  regulares  y  en  las  plazas  fuertes  hacían  poco  para  mitigar  su  intranquilidad.  Los  ciudadanos  apreciarían  todavía  más  semejante  golpe  apabullante por el histórico temor de los romanos a la Galia.  En  ese  caso.  Sin  embargo.  Más  aún.  hacia  las  regiones  afectadas  por  el  levantamiento.  sin  embargo.  Falsos  o  no.  Si  César  perdía  la  batalla  de  Alesia.  Escapar  de  Scaevola  había  sido  hasta  entonces  la  parte  más  aterradora  y  escalofriante  del  periplo  de  Fabiola.

  Rojo  de  vergüenza  por  su  determinación. El águila de plata Ben Kane legionarios. Además. esperaron a que el oficial subalterno los alcanzara.  El optio no tardó mucho en regresar.  Afortunadamente.  No  había  gente.  Fabiola  exhaló  un  largo  suspiro  de  alivio  y  Secundus  sonrió  de  oreja  a  oreja. Este coste adicional en sangre resultaba espeluznante.  decidió  encontrar  al  muchacho  que  Scaevola  había  perseguido  en  sus  tierras.  Los  únicos  seres  vivos  que  quedaban  eran  pájaros  y  animales  salvajes.  Impacientes. como sus esclavos.  Fabiola no tenía mucho tiempo para pensar en eso.  Como  de  costumbre.  el  campo  estaba  plagado  de  aldeas  incendiadas  y  campos  de  cosechas  abrasadas. hombres que habían huido de la batalla o que habían  sido evacuados por sus compañeros que después tuvieron que dejarlos morir porque  no  podían  seguir.  Fabiola  se percató de que era un indicio de lo desesperada que había sido la batalla.  Rebaños  de  reses  y  ovejas  yacían  masacrados.  Ahora  grandes  extensiones  de  tierras  de  la  Galia  eran  baldías.  sus  cadáveres  hinchados  hedían  bajo  el  sol  de  principios  de  verano.  deberíais  verlo!  — exclamó  agitando  los  brazos  emocionado—.  insistió  en  que  Fabiola  y  veinte  soldados  más  se  ocultasen en un bosquecillo bastante grande a cientos de pasos del camino.  Más allá de los campos agrícolas  devastados yacían más muestras fehacientes de  la guerra  de  César.  Las  legiones  de  César  han  construido  kilómetros de fortificaciones alrededor de la ciudad para que no pudiesen escapar.  —¡Todo  ha  terminado!  —gritó  exultante  cuando  ya  estaba  lo  bastante  cerca—.  Mucho  tiempo  después  de  que  los  soldados  de  ambos  bandos  hubiesen  marchado.  —Parece ser  que  la  batalla finalizó ayer.  Los  hombres  de  Vercingétorix  habían  trabajado  duro  con  la  intención  de  privar  de  alimentos  y  suministros  al  ejército  de  César.  A  pocos kilómetros  de  Alesia.  había  galos  muertos  o  moribundos  a lo largo del borde del camino.  No  podía  ayudar  a  los  habitantes  de  la  Galia.  lo  que  significaba  que  no  habría  alimentos  para  el  próximo  invierno.  El  recuerdo  de  lo  que  el  fugitivarius  le  había  hecho  después  de  capturarlo  todavía  la  torturaba.  prevaleció  su  lado  pragmático.  mujeres  y  niños  inocentes morirían de hambre. A Fabiola  no  le  quedó  más  remedio  que  contemplar  frustrada  cómo  él  y  otros  legionarios  se  ponían en marcha para intentar averiguar algo.  pero  el  temor  del  optio  era  tan  grande  que  se  negó  a  continuar.  no  había  señal  de  guerreros  que  pudieran  hacerles  frente.  ¡Por  todos  los  dioses.  Pero ¿qué podía hacer ella? Una mujer no podía cambiar el talante agresivo de la  República  romana  o  de  uno  de  sus  mejores  generales.  Solamente podía ayudar a quienes estaban cerca de ella.  ¡César lo ha conseguido!  Los soldados escondidos cuchicheaban entre sí entusiasmados.  todos  habían  huido  o  se  habían  unido  a  Vercingétorix  en  Alesia. El jefe de  una  tribu  sólo  ordenaría  la  destrucción  del  sustento  de  su  pueblo  en  las  peores  circunstancias.  ~287~ .

 mi señora.  —El peligro ya ha pasado —dijo con brusquedad—. ¿Es seguro continuar?  —Sí que lo es. Se le iluminó el  rostro.  —¿Brutus está vivo? —interrumpió Fabiola.  —¿Los atacaban dos ejércitos? —preguntó.  empezaba  el  campo  de  batalla  propiamente  dicho.  —Entonces César volvió a formar a los soldados y cambió el rumbo de la batalla. —Hizo una mueca—.  Hay  miles  de  galos  muertos  por  todas  partes.  Fabiola no podía ocultar su sorpresa. que se encogió de hombros.  acostumbrado  ya  a  su  naturaleza  dominante.  El  optio. pero el enemigo debía de superarlo en número como  mínimo  por  cinco  a  uno.  Fabiola palideció.  —Yo  cumplo  órdenes  como  cualquiera  —gruñó  el  optio—.  El optio asintió enérgicamente con la cabeza:  —César tenía diez legiones. Lo intentó una vez más:  —No es un panorama digno de una mujer.  Contrastaba  enormemente  ~288~ .  Eso  no  quiere  decir  que no sepa valorar a un gran general.  —¿Es ahí donde se ha decidido la batalla? —preguntó Secundus.  saludó  con  brusquedad.  Hizo  una  señal  a  los  soldados  para  que  lo  siguiesen  y  encabezó  el  camino  hacia  la  carretera.  —¿Recuerdas que eres uno de los soldados de Pompeyo? —bromeó Secundus. Lo he preguntado. pero casi los aplastaron.  aunque  dicen  que es mucho peor en el noreste del campo de batalla.  —Sí. Tú mismo lo has dicho.  Un  aire  extraño  e  inquietante  flotaba  sobre  toda  la  zona. Tenía que ver a Brutus.  Y  otro  anillo  de  fortificaciones  mirando  al  exterior  para  evitar cualquier intento de detener el asedio.  Tras  una  pequeña  elevación. Pero tendremos  que atravesar todo el campo de batalla.  —¡Gracias a los dioses! —exclamó—. El águila de plata Ben Kane —Hizo  una  pausa—. Yo os puedo llevar hasta él.  —Eso seré yo quien lo decida.  El oficial miró a Secundus.  Los  guerreros  enemigos  casi  consiguieron  penetrar  en  las  defensas  y  César  envió refuerzos al mando de Decimus Brutus.  —Sí.  —¡Adelante!  —Convencida  de  que  ya  había  visto  lo  peor.  El optio se detuvo dubitativo.  Fabiola  ya  no  podía  esperar más.

  La cantidad de cadáveres era tal que. Cada cierto tiempo.  la  habían  construido  por duplicado en el otro lado.  la  hierba  pisoteada  por  el  paso  de  los  soldados  se  había  mezclado  con  el  barro  rojo  y  glutinoso  y  se  pegaba  a  las  sandalias  de  los  legionarios.  el  optio  ordenó  a  unos  cuantos  hombres  que  marcharan  delante  de  Fabiola.  los únicos que  quedaban vivos  en  el  campo  de  batalla eran  los  que  no  habían  podido  huir. Al descender. Fabiola se tapó la nariz con la mano.  A  toda  prisa.  por  si  fuese  poco.  Fabiola  estaba  completamente  horrorizada. Malheridos.  Ocasionalmente.  Podía  imaginarse  lo  que  sería  después  de  dos  o  tres  días bajo el intenso sol. al poco.  no  podía  evitar mirar.  sus  ásperos  gritos  el  único  sonido.  encontraban  guerreros  enemigos  vivos.  Y. intentando  en  vano  no  inhalar.  ni  siquiera  la  sangre  que  había  visto  derramar  en  la  arena.  Seguir  aquel  camino  era  como  atravesar  el  averno.  que  Fabiola  se  esforzaba  en  imaginar.  Vieron  la  circunvalación  romana.  Sin  embargo.  muchos  más  de  los  que  parecía  posible  que  cupiesen  en  ella:  la  muerte  a  una  escala  irreal.  Nadie  podía  quedarse  impasible  ante  la  escala  de  semejante  obra  de  ingeniería.  Había  sangre  por  todas  partes:  en  los  rostros  inmóviles. los galos no servían como esclavos.  Se  veían  grupos  de  legionarios  moviéndose  metódicamente  entre  los  muertos.  A  estas  alturas.  Nada  podía  haberla  preparado  para  una  cosa  así.  Estaban  amontonados  en  grandes  pilas.  Al  fin  Brutus  se  hallaba  cerca.  abriéndole  paso. los esclavos no pudieron continuar  cargando con la litera.  y  esta  aparición  hizo  que  Fabiola  apartase  la  vista  de  la  carnicería  que  tenía  a  su  alrededor.  Era  tal  la  superabundancia  de  alimento  que  ni  siquiera las bandadas de pájaros podían con ella.  La  tierra  estaba  plagada  de  cuerpos.  El  hedor  empalagoso  de  la  carne  en  descomposición  ya  se  le  estaba  pegando  a  la  garganta.  En  el  cielo. las espadas  brillaban al sol y los gritos breves se deshacían en el aire.  en  las  espadas  y  las  lanzas  abandonadas.  nubes  de  cuervos  y  grajos  descendían  en  picado. El águila de plata Ben Kane con  el  frenético  caos  de  los  días  anteriores.  ~289~ .  Bajo  los  pies.  de  la  tierra  sobresalían  innumerables  lanzas  y  los  huecos  que  quedaban  entre  ellas  estaban  rellenos  con  las  formas más pequeñas y emplumadas de las flechas. Y ahora los cadáveres también eran  de  romanos  y  no  sólo  de  galos.  pero  a  esas  alturas  Fabiola  no  tenía  intención  de  detenerse.  Y  ella volvería a estar a salvo con él.  Alrededor  de  los  soldados  que  habían  muerto  desangrados  había  charcos  de  sangre  coagulada.  en  las  heridas  abiertas.  Como  si  de  un  bosque  de  arbolillos  se  tratase.  pero  a  ninguno  se  le  perdonaba  la  vida.  lo  que  le  llamó  la  atención  fue  el  número  de  muertos.  tendidos  unos  sobre  otros  como  borrachos  adormecidos  en  un  banquete.  arrebatándoles  las  armas  y  cualquier  objeto  de  valor.  El  ligero  zumbido  de  las  nubes  de  moscas  que  se  apiñaban sobre cada trozo de carne expuesta perforaba la quietud.

  un  duro  soldado  con  una  cota  de  malla  oxidada  y  un  escudo  de  bronce  abollado  coronado  con  un  simple  penacho  de  crin.  Fabiola  se  acercó  y  observó  la  escena  horrorizada. otro lo hizo. Y defender los terraplenes. ¡No puedes intervenir!  Fabiola  lo  ignoró.  Sus  gritos  tuvieron  el  efecto  deseado. Primero uno de ellos desenvainó el gladius.  Fabiola  se  movió  incluso  antes  de  darse  cuenta. ¿Un violador?  Sobre una meseta situada más arriba de las fortificaciones romanas se encontraba  el objetivo de César: Alesia.  En  lugar  de  apartarse.  Fabiola  estaba  segura  de  haber  oído  cómo  se  le  partía  un  brazo. El águila de plata Ben Kane Fabiola estaba sorprendida por la gran determinación de César.  tenía  la fuerte sensación de que debía intervenir. La  tortura  siguió hasta  que los  soldados  se  aburrieron.  Pero  el  que  llevaba  la  voz  cantante.  Su  mirada  volvía a la  horrible  escena una  y  otra  vez. Un hombre peligroso.  los  soldados  que  estaban  más  cerca  se  apartaron. Era mucho peor aquí que  lo  que  habían  dejado  atrás. completamente aterrador.  haciéndolo  sangrar  y  provocándole  nuevos  gritos.  Una risa  cruel  le  llenó  los  oídos.  No  iba  armado  y  probablemente había tenido la desgracia de caer en sus manos.  Las  sandalias  con  tachuelas  del  ejército  pisoteaban  el  cuerpo  sin  protección.  Un  par  de  legionarios  dejaron  lo  que  estaban  haciendo  y  miraron  a  su  alrededor.  Intimidados  por  su  actitud  decidida.  Fabiola ignoró sus miradas lujuriosas y se acercó.  no  se  movió  ni  un  solo  paso.  ~290~ .  Lanzaron  una  mirada  lasciva  y  desagradable y codearon a sus camaradas.  Le  recordaba  demasiado  a  lo  que  quizá  le  hubiese  pasado  a  Romulus. Apartar la  vista no servía  de nada.  un  grupo  de  legionarios  se  congregaba  alrededor  de  un  hombre  tendido boca abajo que se quejaba: un anciano vestido con una túnica.  no  estaba  dispuesta  a  presenciar  semejante  ejecución  sumaria.  La  escena  le  produjo  náuseas  e  intentó  no  vomitar. Realmente era el  increíble general que Brutus le había descrito.  Las  puntas  de  las  jabalinas  hurgaban  en  su  cuerpo.  Empujó  a  sus  sorprendidos  legionarios para abrirse paso y gritó con todas sus fuerzas.  No  lejos  de  allí.  Además.  —¡Basta ya!  —¡Vuelve aquí! —le gritó Secundus por detrás—. y a continuación.  Intentar  penetrar  desde  cualquiera  de  las  dos  direcciones  habría  sido  una  tarea  suicida.  El optio no había exagerado la magnitud de la masacre.  ¿Sería  el averno así? ¿Había sido Carrhae tan horrible?  Los gritos de dolor desviaban su atención de un horror a otro.  se  relamió  los  labios  en  actitud provocadora mirando a la joven que había interrumpido su diversión.

  Tras  seis  años  de  campañas  ininterrumpidas en la Galia.  para  demostrar  su  rebeldía.  a  causa  de  la  ira.  Además.  Fabiola  estudió  los  rostros  duros  y  llenos  de  cicatrices  a  su  alrededor  y  se  dio  cuenta  de  que  eran  algunos  de  los  veteranos  de  César.  Miembros  de  un  poderoso  grupo  que  conocía  las  antiguas  tradiciones.  Fabiola se acercó y vio que todas las heridas del anciano eran superficiales.  A  través  de  los  dedos  con  los  que  se  sujetaba  la  barriga.  Pocos  personajes  provocaban  más  miedo  en  los  corazones  de  los  romanos  que  los  druidas  galos.  Su  intervención  había  llegado  demasiado tarde.  Fabiola  miró  más  de  cerca  y  se  dio  cuenta  de  lo  que. Era una herida mortal.  eran  reverenciados  y  odiados  a  partes  iguales  por  su  propia  gente.  no  había  percibido  antes.  Los  tres  tuvieron  cuidado  de  no tocar sus armas.  ~291~ .  Hubo más risas.  —¿Lo veis? —dijo el legionario delgado—. ¿a ti qué te importa?  Sus  compañeros  sonrieron  y.  Aunque  la  túnica  del  anciano  estaba  raída.  los huesos  diminutos  de un  ratón. El águila de plata Ben Kane Fabiola pasó directamente a la ofensiva. guerra y muerte era lo único que conocían.  una  gran  cantidad  de  sangre  le  había  empapado  la  túnica.  —¿Quién  demonios  sois  para  darnos  órdenes?  —preguntó  el  cabecilla—.  uno  de  ellos  propinó  una patada a la víctima.  Ahora  Fabiola  comprendió por qué los soldados actuaban con tanta saña.  —¿Por qué no íbamos a matarlo? —preguntó un soldado delgado.  Se  le  había  abierto  una  bolsita  de  cuero  gastado  y  su  contenido  estaba  desperdigado por el suelo.  le  colgaba  una  hoz  del  cinturón.  —¿Cómo  te  atreves  a  hablarme  así?  —gritó  Fabiola—.  —No por mucho tiempo —bromeó el cabecilla.  ¡Haré  que  os  azoten  a  todos!  Su arranque se encontró con miradas confundidas.  —¡Qué  valiente  torturar  así  a  un  anciano!  —dijo  entre  dientes—. Quizá la vergüenza sirviese de algo. Es un maldito druida.  Se  rumoreaba  que  incluso  el  mismo  Vercingétorix  confiaba  en  uno  de  ellos  para  que  le  predijese el futuro. todas  menos  una.  a su lado.  ¿Es  que  no  habéis visto suficientes muertes?  Su pregunta fue recibida con risas desdeñosas.  Secundus  se  acercó  seguido  de  Sextus  y  del  optio.  Una daga  corta  con  la  hoja  oxidada  manchada  de  sangre  ofrecía  el  último  pedazo  de  evidencia. Había hierbas secas sobre pequeñas piedras pulidas por el  uso.

  Fabiola intentó no desmoronarse completamente. estaba emocionado. El águila de plata Y al mirar al druida.  «Madre.  Por extraño que parezca. Mitra había hablado a través de ella.  Fabiola.  —¿Todavía sufres por tus seres queridos? —le preguntó en un susurro.  —¿Sigue con vida? —quiso saber.»  El  anciano  se  quejó  de  dolor  y  Fabiola  instintivamente  se  acercó  y  le  cogió  una  mano nudosa y ensangrentada. Poco más podía hacer.  Detrás de ella.  también  estaba  intrigada.  Un  sollozo  involuntario  le  subía  por  la  garganta  y  Fabiola  asintió  con  la  cabeza. Fabiola intentó calmarse.» Fabiola miró en dirección a Secundus.  —¿Lo habéis visto? —preguntó.  El anciano asintió con la cabeza:  —En  un  inmenso  campo  de  batalla.  ~292~ .  Pero  se  estaba  muriendo.  Durante unos instantes nadie habló.  Tenía  que  averiguar qué más sabía antes de que fuese demasiado tarde.  El druida le hizo señas. el anciano sonrió.  Sus siguientes palabras la conmocionaron.  «Romulus aparecía en mi visión.  Ben Kane —Parece  que  algunas  de  mis  visiones  eran  ciertas  —aseveró—.  luchando  contra  una  poderosa  hueste  con  inmensos monstruos grises en el centro.  dejaron  que  se  arrodillase  junto al druida.  Los legionarios intercambiaron miradas de preocupación.  Fabiola abrió los ojos como platos.  Exultante.  Una  bella  mujer  morena que busca venganza. Romulus.  —Tenías un hermano. Secundus era todo oídos.  Como era de esperar.  —Eres  amiga  de  una  persona  a  quien  César  aprecia—dijo  de  repente  con  aspereza. se dio cuenta de que él lo sabía.  aunque  horrorizada  por  la  situación  general.  Sin  una  protesta  más. La amenaza de Fabiola  no  había  sido  una  vana  amenaza. Un soldado que se fue a Oriente.  Se  hallaba  ante  un  hombre  con  más  poder  que  cualquiera  de  los  charlatanes  que  merodeaban  por  el  templo  de  Júpiter  de  Roma.

 ya no le quedaban energías.  ¿Cómo iba a poder soportarlo?   ~293~ .  evitarían  el  castigo.  Allí  ya  no  había  diversión  y. El águila de plata Sus palabras quedaron colgadas en el aire sofocante.  —Roma debe tener cuidado con César. Fabiola se hundió.  No habría ninguna revelación sobre Romulus.  sin  ninguna  característica  especial.  si  se  marchaban  rápidamente.  Indiferente ante sus actos. pero no sirvió de nada.  Encontrar  en  un  ejército  a  legionarios  como  aquéllos.  Ben Kane Su  comentario  provocó  gruñidos  de  enfado.  —¿Romulus está vivo? —Fabiola le pellizcó los dedos.  Un último estertor escapó de los labios del druida y su cuerpo quedó sin vida.  y  los  legionarios  se  adelantaron  con  las espadas preparadas. Pero el anciano tenía los ojos vidriosos y la mirada perdida. era prácticamente imposible.  Sus  compañeros  hicieron  lo  mismo.  Carraspeó  y  escupió  para  después  alejarse.  —¡Hasta  nunca!  —bramó  el  cabecilla—.  Nuestro  general  es  el  único  hombre  capaz de dirigir la República.

  Unas  oscuras  ojeras  de  cansancio  le  habían  aparecido  bajo  los  ojos  azules. océano Índico.  tratantes  de  esclavos  y  la posible clientela llenaban el aire cálido y salado. Pese a las altas temperaturas y a la humedad.  —Brennus escogió su destino —le dijo con calma—.  las  piernas  y  los  brazos  muy  musculosos  y  el  gladius  envainado  indicaban  que  era  un  hombre al que más valía no contrariar.  Sin  sorprenderse  de  que  le  leyera  el  pensamiento.  diferentes  tipos  de  pimienta  y  otras  especias  en  sacos  abiertos.  tenderos.  La mirada de Tarquinius se apartó de los hombres que había estado observando. Puede que  su túnica militar  estuviese  sucia  y  harapienta.  El  viaje  hacia  el  sur  lo  había  avejentado.  pero  su  altura. Tú no podías impedírselo.  imponía. mujeres y niños esperaban abatidos en pie sobre unos bloques  como si fuesen ganado.  En  su  lugar.  Agachado  a  orillas  de  un  muelle  de  madera  toscamente  labrado.  Y  los  colmillos  bruñidos  colocados  a  pares  constituían una prueba muda de que no todos los elefantes se convertían en animales  ~294~ .  Enseguida se percató del estado de ánimo de Romulus.  pequeños  fragmentos  de  redes  de  pescar  desechados  y  frutas  medio  podridas  flotando  entre  los  cascos  de  madera  de  los  barcos amarrados.  había  cabezas  de  pescado  podridas.  y  tenía  la  mandíbula  cubierta  por  una  barba  de  varios  días.  observó  con  una  mezcla  de  repugnancia  y  curiosidad  la  variedad  de  objetos  que  flotaban  en  el  agua. el lugar estaba abarrotado.  Llevaba  el  pelo  negro  más  largo. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 20  Barbaricum  Barbaricum. A tan sólo unos pasos de distancia  se  encontraba  una  parte  del  gran  mercado  que  constituía  la  razón  de  ser  de  Barbaricum.  Desnudos  excepto  por  las  cadenas.  Como  era  típico  en  un  puerto  grande.  Romulus  no  contestó. C.  trozos  de  madera. verano de 52 a.  Los  gritos  y  las  exclamaciones  de  comerciantes.  Romulus  escupió  airado  al  mar.  Comerciantes  barbudos  y  tocados  con  turbantes  vendían  índigo.  Aunque  no  lo  sabía.  montones de hombres. Los caparazones de tortuga amontonados de forma ordenada  formaban  pilas  más  altas  que  un  hombre.

 Una ira  estancada desde la batalla.  Brennus nunca habría hecho eso..  sin  importarle  que  las  cabezas  de  algunos  hombres  se girasen en su dirección—.  Había  hilo  y  telas  de  seda. Así quizá dejase de sentirse culpable..  cuando  no  tenía  que  morir. desde que habían dejado que Brennus se enfrentase solo a  los elefantes.  algodón  en  balas  y  retales  de  muselina fina.  Pero  tú  dijiste  que  debíamos  quedarnos.  ~295~ .  a  Romulus  lo  embargó  el  abatimiento.  Podía  haber  escapado.  —No —le espetó—. Desde aquella noche en Carrhae. Es tuya.  Había  mesas  de  caballetes  cubiertas  de  turquesa.  Muchas  de  las  embarcaciones  tenían  formas  desconocidas  para  Romulus.  Por  un  momento  pensó  en  dejarse  caer.  Las palabras le surgieron espontáneamente de los labios.  lapislázuli.  Tarquinius retrocedió como si lo hubiese golpeado.  ágata  y  otras  piedras  semipreciosas.  Tarquinius  observaba  atentamente  a  un  grupo  de  hombres  de  uno  de  esos  barcos. ¿no es cierto?  —Yo.  —Podíamos  haber  ido  con  Longinus  y  retrocedido  hacia  el  Éufrates. O a barcos de guerra. El águila de plata Ben Kane de  guerra.  Los ojos oscuros de Tarquinius se inundaron de tristeza. pero no detuvo el flujo de ira de Romulus. —balbució el arúspice.  —Romulus  cerró  los  ojos  y  su  voz  se  fue  apagando  hasta  convertirse  en  un  susurro—.  —Romulus  se  apretó  la  cabeza  con  los  puños.  En  todos  los  rincones  vio  barcos  de  proa  marcada  y  velas  latinas.  Y  eso  hicimos.  Sin  embargo.  —Lo  sabías—gritó  Romulus. No se trataba de mercaderes honestos.  Al  menos  ellos  tuvieron  la  posibilidad  de  escapar.  en  hundirse  bajo  la  superficie  resbaladiza  y  grasienta.  —Y  entonces  Brennus  murió.  sin  embargo.  el  arúspice  había  mencionado  falúas  y  galeras  autóctonas.  Pero  ¿qué  importaba?  Una  vez  más.  con  el  deseo  de  que  fuese  cierto—. El mercado era un verdadero cuerno de la abundancia.  cuyas  tripulaciones  armadas  de  aspecto  indeseable  intercambiaban miradas recelosas. Aunque no  tenían espolón de bronce ni bancos de remos.  Romulus  y  Tarquinius  estaban  más  interesados  en  los  barcos  que  se  encargarían  de  transportar  todas  esas  mercancías.  —¿Y  haberte  abandonado?  —dijo  Tarquinius  con  voz  queda  e  incrédula—. esas embarcaciones le recordaban a los  trirremes romanos.  las  barcas de pesca de poco calado con un único y pequeño mástil chocaban suavemente  con  navíos  mercantes  más  grandes  de  velas  bien  arrizadas.  Amarradas  por  docenas.  —No es culpa tuya que haya muerto —dijo el arúspice suavemente.

  Probablemente.  presa  fácil  incluso  para  los  pueblerinos  ignorantes  de  las  tierras  por  las  que  pasaban.  Afortunadamente. ahora como entonces.  lo  cual  significaba  que  podían  navegar  a  donde  se  les  antojara.  De  no  hacerlo  así.  Sin  embargo.  Desviar  la  atención  siempre  era  una  buena  idea.  Habían  transcurrido  varias  semanas  desde  que  iniciaron  su  viaje  en  el  campo  de  batalla y.  incluso  eso  formara  parte  de  los  planes  de  Tarquinius.  el  color  claro  de  su  piel  y  el  desconocimiento  de  las  lenguas  autóctonas  los  hubiesen  delatado  como  forasteros. Con las redes viejas que había en  ~296~ .  pensó  Romulus  con  amargura.  principal  fuente  de  agua  para  la  agricultura  y  la  vida  en  general.  El  Periplus.  Lo  más  difícil  era  intentar  evitar  los  centros  de  población.  tenían  que  cruzar  las  aldeas  arrastrándose  en  la  más  extrema  oscuridad  y  arriesgándose  a  que  los  descubrieran  todas  y  cada  una  de  las  noches.  al  que  el  Hidaspo  se  había  unido. a Romulus lo consumía un pensamiento. El águila de plata Ben Kane Se hizo un largo silencio que aburrió a los curiosos y dejaron de mirar. Fue  el  paso  más  arriesgado  y  acertado  de  todo  el  periplo.  Este  sistema  resultaba  mental  y  físicamente  agotador  para  ambos.  y  los  que  se  despertaron  no  fueron  tan  insensatos  como  para  perseguir  a  la  pareja  río  abajo  en  la  absoluta  oscuridad.  y  cinco  días  después decidieron robar una pequeña embarcación en una aldea de pescadores. no le importaba quién viese u oyese su conversación. ¿El arúspice  conocía  o  había  planeado  todas  las  experiencias  vividas  desde  que  se  alistaran  en  el  ejército de Craso? ¿Habían sido Brennus y él simples peones ignorantes que actuaban  con  un  guión  escrito  de  antemano?  Tarquinius  se  negó  una  y  otra  vez  a  contestar  a  esas  preguntas.  Romulus.  La  tierra  fértil  a  orillas  del  Indo.  La  nueva  barca  de  Romulus  y  Tarquinius  tenía  dos  remos  rudimentarios.  Embargado  por  la  pena  desde  el  heroico  sacrificio  de  Brennus.  Más  de  una  vez.  Cruzar  el  Hidaspo  a  nado  había  sido  un  verdadero  suplicio  y  la  travesía  hacia  el  sur  todavía  fue  más  ardua.  los  perros  habían  dado  la  voz  de  alarma  y  los  habían  obligado a retroceder y a esperar otra oportunidad.  tenía  indicaciones  muy  superficiales  sobre  esta  parte  del  mundo.  La  mayoría  de  las  comunidades  se  hallaban  situadas  cerca  del  río.  Y  a  la  pareja  no  le  quedaba  otro  remedio  que  seguir  su  curso.  Se  mantuvieron  cerca  de  la  orilla  y  solamente  se  arriesgaban  a  navegar  en  la  fuerte  corriente  del  centro  del  río cuando se encontraban con otras embarcaciones.  el  antiguo  mapa  que  Olenus  le  había  entregado. cual ladrones al acecho.  con  tan  sólo  los  gladii  y  el  hacha  de  Tarquinius  para  protegerse.  Los  lugareños  que  dormían  no  se  percataron  de  nada  hasta  que  fue  demasiado  tarde.  los  dos  exhaustos  soldados  se  habían  visto  obligados  a  viajar  principalmente  de  noche.  Sin  cascos  ni  cotas  de  malla  ni  escudos.  En  consecuencia.  no  tenía  ni  idea  de  qué  camino  seguir  y  Tarquinius  sólo  sabía  que  debían  dirigirse  hacia  el  sur. en ese instante.  embargado  por  la  pena.  estaba  densamente  poblada.  la  combinación  de  las  habilidades  de  ambos  había  bastado  para  cazar  o  robar  alimento  sin  ser  vistos  con  el  fin  de  subsistir.  Extranjeros como ellos podían llevar dinero o riquezas.  Romulus  se  había  limitado  a  seguirlo.

  lo  que  les  había  permitido  seguir  una  dieta sencilla aunque aburrida. Por el contrario.  Cuando  los  porteadores  dejaron  la  carga  en  el  suelo.  Romulus  consideraba  una  confesión  la  negativa  de  Tarquinius  a  pronunciarse  y.  pese  a  ello.  los  seguía  de  cerca  un  grupo  de  guardias  armados  con  lanzas.  Hacía más de un año que habían desfilado por las calles de Seleucia.  Dirigidos  por  un  hombre  de  aspecto  importante  vestido  con  una  túnica  corta  y  cinturón  que  portaba  una  caña  de  bambú.  Detrás  de  las  columnas.  seres  vivos  o  inanimados.  apenas  se  hablaban.  espadas  y  porras.  Abundaban  los  palacios  ostentosos.  Por  esta  razón  no  habían  dicho  nada  al  llegar  a  la  exótica  metrópolis  de  Barbaricum.  Como  queriendo  recordárselo.  La  parte  cercana  a  donde  ellos  se  encontraban  constituía  tan  sólo  una  diminuta  zona  del  bazar.  se  abrieron  paso  entre  la  ruidosa  multitud  para  luego  alcanzar  un  gran  navío  mercante  con  doble  mástil  amarrado  en  el  muelle  principal. Las ciudades se habían convertido en lugares extraños para ellos.  la  ciudad  impresionaba.  pero  en  lugar  de  vivir  en  edificios  de  pequeños  pisos.  Era  la  prueba  viva  y  fehaciente  de  que  Roma  no  era  más que una ínfima parte del mundo.  una  hilera  de  porteadores  con  enormes  cargas  surgieron  del  laberinto  de  estrechos  callejones  que  daban  al  puerto.  que  allí  se  vendían.  se  había  encerrado  enojado  en  un  silencio  que  sólo  rompía  por  cuestiones  relacionadas  con  la  comida  o  el  rumbo  del  viaje.  vivían  en  cabañas  primitivas  de  una  planta. esta inmensa ciudad estaba  protegida  por  sólidas  murallas. casi todos los habitantes eran  labradores  pobres  o  comerciantes.  el  grupo  de  guardias  se  abrió  para  protegerlos.  Romulus  había  quedado  aterrorizado  con  la  variedad  de  mercancías. la capital de  Partía.  un  puerto  al  que  llegaban  todo  tipo  de  mercancías  que  podían  encontrarse  en  el  mundo  y  que  se  vendían  o  compraban  allí  antes  de  ser  transportadas  a  tierras  lejanas.  Hubo  una  breve  pausa  mientras  el  mercader  consultaba  con  el  capitán  del  navío  antes  de  que  los  porteadores  iniciaran  la  laboriosa  tarea  de  pasar la carga por la estrecha plancha.  desde  entonces.  En  Barbaricum  tampoco  proliferaban  los  grandes  templos  como  en  Roma  pero.  Como  en  Roma.  En  Margiana.  sólo  había  unas  pocas  ciudades  y  los  diminutos  asentamientos  a  lo  largo  del río apenas eran algo más que aldeas.  Después de que Romulus acusase a Tarquinius de no haber evitado la muerte de  Brennus. El águila de plata Ben Kane la  barca  habían  podido  pescar  todos  los  días.  ~297~ .  donde  la  Legión  Olvidada  había  servido  como  ejército  fronterizo.  si  bien  ninguno  de  los  dos  podía  negar  que  se  trataba  de  un  paso  importante.  habitados  por los  nobles  y  los  ricos  mercaderes.  No  parecía que  hubiese red  de  alcantarillado:  las  calles  embarradas  estaban  llenas  de  basura y excrementos.  torres  fortificadas  y  una  gran  guarnición.  humanos  o  animales.  Se  trataba  de  uno  de  los  centros  de  comercio  más  importantes  de  la  India.  Y  el  enorme  mercado  cubierto  situado  cerca  de  los  muelles  era  todo  un  espectáculo.

  Romulus  se  mordió  una  uña.  a  Romulus  le  molestó  que  respondiera  tan rápido.  La  culpa  lo  abrumaba.  Aun  cuando  pronunciaba  estas  palabras. hacia Egipto.  además  de  su  madre  y  de  Fabiola.  primero  Félix  y  después  Brennus  habían  perdido  la  vida. habían eludido los ataques asesinos de otros legionarios y habían escapado de  la  aniquilación  llevada  a  cabo  por  el  ejército  del  rey  de  la  India. todo lo que tenían que hacer era encontrar a un capitán que les  diera pasaje.  ¿Cómo  podía  haber  olvidado  el  mensaje  que  brillaba intensamente  en la mirada de  Brennus?  Su  amigo  había  aceptado su  destino.  pensó  Romulus. El águila de plata Ben Kane A  Romulus  lo  embargó  la  emoción.  que  era  mucho  más  de  lo  que  muchos  hombres  hacían  jamás.  La  muerte  del  hombre  que  había  significado  para  él  más  que  nadie. Ya se verá.  el  galo  había  muerto  como  había  deseado.  de  hecho.  Parecía  increíble.  Tarquinius  y  él  habían  sobrevivido  a  la  masacre  de  Carrhae  y  la  épica  marcha  hacia  el este.  Dos  amigos  habían  muerto para darle esta oportunidad y él no podía hacer nada al respecto.  era  prácticamente  un  milagro.  espada  en  mano.  El  destino  de  los  gladiadores  recaía  en  la  voluble  y  sanguinaria  muchedumbre  romana.  para  acabar  en  un  lugar  donde  el  regreso  a  casa  era  posible.  —Ningún hombre debería morir solo ante contratiempos insalvables.  Era  una  revelación sorprendente. Y desde Egipto se podía  viajar a Roma.  sabía  que  no  eran  ciertas.  deseando poder retroceder en el tiempo—.  los  barcos  navegaban  en  dirección oeste.  Pero  habían  pagado  un  alto  precio:  aparte  de  los  cientos  de  miles  de  hombres  del  ejército  de  Craso  y  de  la  Legión  Olvidada  que  habían  muerto. Ahora.  Y  el  arúspice  había  sabido  en  todo  momento  lo  que  iba  a  sucederle  a  Brennus. ¡Vete al infierno!  —Tal  vez  sea  ése  mi  destino  —respondió  Tarquinius  mientras  se  acercaba  a  su  lado—. una vez al año. le vació los pulmones y lo  dejó con una sensación de vacío total.  Tarquinius pensó en Olenus y en la forma en que murió.  —Habría sido mejor para Brennus morir en la arena. Unas lágrimas espontáneas pero bienvenidas le  ~298~ .  Habían  sucedido  muchas  cosas  hasta  llegar  hasta  allí. Como hombre libre y no como esclavo.  Sin  embargo. Una gran pena le salió del pecho.  —¿Por qué no si así lo decide él?  Como  no  conocía  el  pasado  del  arúspice.  bajo  un  sol  brillante. con el monzón.  Desde  aquí.  ¿Quién  era  él  para  negarlo?  Esto  significaba  que  la  ira  que  había  sentido  contra  el  arúspice  desde  su  huida  la  motivaban  únicamente  la  culpa  y  la  vergüenza  que  lo  carcomían.  ¿Qué más sabía?  —Nos  has  tenido  jugando  al  gato  y  al  ratón  —dijo  Romulus  entre  dientes.  había  sido  un  golpe  devastador.

  Y  también  en  Astoria  y  en  ti.  Romulus  lloró  por  lo  que  aquello  significaba.  —Sabía  que  Brennus  encontraría  la  muerte  en  la  India  —explicó  con  voz  queda—.  —¿Por qué no se lo dijiste?  —Entonces no lo quería saber. Le aliviaba no ver en él ninguna maldad.  Tras  matar  a  un  murmillo  que  había  tomado  como  rehén  a  Astoria.  empezaba  a  desesperarse.  que  había  dado  la  vida por él.  sollozando  como  un  niño.  ~299~ .  Su  druida  se  lo  había  dicho  —continuó  Tarquinius—.  la  amante  de  Brennus. ¿Habrías deseado que lo hiciera?  Romulus  negó  con  la  cabeza.  Pocas  cosas  disgustaban  más  a  los  dioses  que  el  hecho de que alguien intentara cambiar el curso de su vida.  Tarquinius  pareció  sentirse  incómodo  durante  unos  instantes.  Sus miradas se encontraron y se observaron durante un buen rato.  el  cruel  lanista.  Brennus  fue  el  único  luchador  que  le  ofreció cobijo.  como  castigo. El águila de plata Ben Kane surcaron  las  mejillas  al  recordar  al  grandullón  y  valiente  Brennus.  El  rostro  de  Tarquinius  mostraba  una  franqueza  que  Romulus  no  había  visto  jamás. Tú también lo sabías.  por  supuesto.  —Aconsejaros a los dos que os retiraseis con Longinus hubiese sido interferir con  vuestro destino —prosiguió Tarquinius—.  Creer  en  esa  profecía  fue  lo  que  lo  ayudó  a  sobrevivir  durante  tanto  tiempo  en  el  ludus. si es que ha querido saberlo en algún momento — respondió el arúspice mirándolo fijamente—.  Tarquinius  también  sufría  por  la muerte de su amigo.  A  la  mañana  siguiente.  Sorprendentemente. Brennus sólo deseaba una cosa.  —Recuperar su honor salvando a un amigo.  Era  muy  raro  que  el  arúspice  mostrase  semejante  emoción  y.  que  no  tenía  donde  dormir.  Ni  con  su esposa ni con su hijo.  pero  enseguida  le  rodeó los hombros con un brazo.  debía  enfrentarse  solo  a  un  desalentador  combate  y  Romulus.  Romulus  había  provocado  la  ira  de  Memor.  —Yo  no  fui  el  primero  en  predecir  el  futuro  de  Brennus.  Romulus se sonrojó. Al final. fue Tarquinius quien apartó primero la mirada.  —Aparte de querer lo mejor para ti. las lágrimas se secaron y Romulus levantó la vista.  Romulus sabía lo que Tarquinius iba a decir a continuación. Estaba escrito en las estrellas la misma noche en que nos conocimos.  —Porque  anteriormente  no  había  podido  hacerlo  —terminó  Romulus—.  Todavía  recordaba  vívidamente  el  primer  encuentro  con  el  inmenso  galo. No era de extrañar que su amistad se iniciase a partir de ahí.

  Romulus nunca se había atrevido a mencionarlo antes.  Ben Kane Los  dos  hombres  se  sentaron  durante  un  rato  para  honrar  el  recuerdo  de  Brennus.  De  repente.  Salpicó  ruidosamente al entrar de nuevo en el mar.  —Al final los dioses le concedieron su último deseo.  —Fabiola sí —dijo Tarquinius finalmente—.  Más  abajo. se tornó más sombría. El águila de plata —Ni con su tío ni con su primo.  —Sus últimas empresas no han ido bien. Velvinna era de constitución menuda y delicada.  Esperar  que  hubiese  sobrevivido  más  de  cuatro  años  en  semejante  infierno  viviente  no  era  nada  realista.  A Romulus lo invadió un fuerte sentimiento de fe.  un  pez  dio  un  gran  salto  en  el  aire  y  capturó  una  mosca.  Romulus  la  había  mantenido  viva  en  su  imaginación  porque  eso  lo  ~300~ .  la  muerte  de  su  madre  no  lo  sorprendió  demasiado.  a  las  que  Gemellus  había  prometido  venderla.  Sin  embargo.  El  júbilo  inicial  de  Romulus  desapareció  y  se  convirtió  en  tristeza.  —¿Y mi madre? —quiso saber.  el  ascua  que  todavía  ardía  y  que  él  conservaba  como  si  fuese  la  mismísima  fuente  de  la  vida.  Lo embargó la alegría y sonrió.  acababa  a  los  pocos  meses  incluso  con  los  hombres  más  fuertes.  decidió poner a prueba la honestidad de Tarquinius.  Romulus  arrugó  la  nariz  por  la  peste  que  subió  del  agua.  El arúspice negó una vez con la cabeza.  Aunque  no  era  muy  mayor  cuando él fue vendido al ludus.  El  entorno  increíblemente  duro  de  las  minas  de  sal.  Romulus se armó de valor.  Por  miedo  a  la  respuesta  del  arúspice.  —Eso creo. Y la  venta  de  sus  hijos  seguro  que  acabó  de  quebrarle  el  espíritu. Estoy seguro. No sé nada más —contestó.  Satisfecho  y  contento  con  esta  sencilla  respuesta.  El  cruel  comerciante  no  se  lavaba  mucho.  le  recordó  a  su  antiguo  amo.  Por  extraño  que  fuese.  La expresión de Tarquinius cambió.  Romulus  se  atrevió  con  otra  pregunta:  —¿Mi madre y Fabiola todavía están vivas?  Aquélla  era  su  mayor  esperanza.  —¿Y Gemellus?  El arúspice pareció sorprenderse.

  Romulus  suspiró  mientras  se  preguntaba  por  qué  Fabiola  aparecía  en  el  foro  en  la visión que había tenido. incrédulo.  En el cielo.  —¿Dónde  está  Fabiola  en  estos  momentos?  —Romulus  casi  se  ahogó  con  las  siguientes palabras—.  ~301~ .  El arúspice arqueó las cejas y reprimió una sonrisa.  Tenían  de  pie  ante  ellos  a  un  bruto  con  los  brazos  en  jarras. ¿Sigue todavía en el burdel?  —No. retrocedieron un par de pasos. Repitió la pregunta.  Romulus  no  entendió  las  palabras.  Llevaba  un  sencillo  taparrabos  y  su  bronceadísimo  cuerpo  estaba  cubierto  de  cicatrices.  Los  diminutos  puntos  marrones  en  el  hierro  revelaban  que  el  recién  llegado  era  marinero.  el  graznido  discordante  de  las  gaviotas  les  recordó  la  proximidad  del  mar:  su  posible  camino  de  regreso  a  casa.  El arúspice entrecerró los ojos.  La voz ronca que los interrumpió era un tosco recordatorio de ese hecho. Tendría que esperar para conocer la respuesta.  Una  espada  con  una  hoja  muy  curva  sobresalía  del  ancho  cinto  que  llevaba  en  la  cintura. Cerró los ojos y pidió a los dioses que cuidasen de su  madre en el paraíso.  pero  los  dos  se  levantaron.  Si  veo  algo  más.  solamente  enemigos  en  potencia.  A  cada  lado  de  aquel  rostro  ancho  y  sin  afeitar  le  caían  unas  largas  trenzas  de  grasiento  cabello  negro.  El  idiota  no  sabía  que  engrasar  el  arma  evitaba  que  se  oxidase.  La  nariz  rota  resaltaba  sus  rasgos  ordinarios  y  burdos.  Los  maderos  que  tenían  bajo  los  pies  crujieron  con  los  fuertes  pasos  que  se  acercaban a su posición.  Se  le  marcaban  perfectamente  los  músculos  en  el  pecho  y  en  los  brazos.  O  no  le  importaba.  —Entonces.  —Quiere saber qué hacemos en su muelle —susurró Tarquinius.  Ninguno  de  los  dos  amigos  respondió. El águila de plata Ben Kane ayudaba a superar su situación.  En  este  puerto  exótico  no  tenían  amigos.  serás  el  primero  en saberlo.  pero  el  tono  enfadado  plasmaba  perfectamente la intención del hablante. y los dedos de Romulus se acercaron al mango de  su  gladius.  en  las  dos  muñecas  llevaba  tiras  de  cuero.  Sólo  el  agua  salada  afectaba  al  metal  de  esta  manera.  El  corazón  de  Romulus  se  llenó  de  alegría  con ideas que antes le habían parecido inconcebibles.  pensó  Romulus. ¿dónde está?  —No  estoy  seguro  —prosiguió  Tarquinius—.  —¿Su muelle? —preguntó Romulus entre dientes.  De  pie  frente  al recién llegado.  O  pirata.

  Romulus esperó mientras observaba al inmenso corsario.  de  pie  a  horcajadas en el muelle.  —¡Mira! —lo avisó Tarquinius.  el  hombre  adoptó  un  aire  despectivo  y  abrió  aún  más  las  piernas  que  parecían  troncos. de los T.  La respuesta fue un gruñido enfadado. Lo más común es que cuenten con un solo mástil.  y  le  clavó  el  codo  en  la  espalda. aunque pueden llevar dos o tres.  El  arúspice  esbozó  una  sonrisa  en  su  rostro  lleno  de  cicatrices  cuando.  se  apoyaban  unos  hombres  sonrientes.  pero  los                                                               1  Dhow.  Romulus  se  agachó  por  debajo  de  sus  hombros.  Romulus  dio  sin  querer  un  paso  hacia  delante.  Ahora  parecía  un  coloso  deformado.  la  gaviota  más  pequeña  con  el  pico  negro  había  arrebatado  un  bocado al pájaro mayor. Quiere pelea.  No  cabía  duda  de  que  ese  bruto tenía amigos.  —Dile  que  no  queremos  problemas  —dijo  Romulus.  Estaba  bastante  convencido  de  que  deberían  ofrecer  sus  servicios  como  tripulantes en un navío mercante y no mezclarse con piratas como los que los estaban  mirando. (N.  El  fuerte  golpe  no  produjo  mucho  más  que  un  gruñido  de  ira. Pero mejor comprobarlo.  Enfadado  por  la  actitud  amenazadora. El águila de plata Ben Kane Tarquinius levantó la mano en son de paz y pronunció algunas palabras.  En  lugar  de  apartarse.  Tarquinius obedeció.  Romulus  miró  por  encima  del  hombro  de  su  adversario  y  vio  que  en  la  barandilla  del  amenazador  dhow 1   no  lejos  de  allí.  —No  parece  que  esa  explicación  sea  suficiente  —dijo  Romulus  entre  dientes.  —¿Qué hacemos?  El  arúspice  observó  dos  gaviotas  que  graznaban  y  se  peleaban  por  una  jugosa  presa.  —Le he dicho que sólo estábamos descansando —explicó el arúspice en voz baja.  El  adversario  de  Romulus  se  abalanzó  sobre  él  e  intentó  sujetarlo  con  un  abrazo  de  oso.  embarcación  a  vela  de  origen  árabe  caracterizada  por  su  velamen  triangular  y  bajo  calado.  Y entonces todo sucedió muy rápido.  en  el  último  momento.)    ~302~ .  —No—contestó Tarquinius con malicia—.  fijándose en el lenguaje corporal del corsario.

  la  mandíbula  y  deslizó  los  pies  descalzos  hacia  delante  por  las  tablas  alabeadas  y  agrietadas. No iba a  permitir  que  un  matón  cualquiera  le  propinara  una  paliza.  Con un poco de suerte.  Miró  a  su  alrededor  y  vio  que  muchos  de  ellos  se  reían.  Cerró  los  inmensos  puños.  Al  darse  cuenta  de  que  Tarquinius  y  él  tendrían  que  acabar  huyendo  como  cobardes.  ~303~ . Se lo dio con todas sus fuerzas y la  boca  del  pirata  dibujó  un  «¡Oh!»  de  sorpresa  y  dolor. los sucesos se le escapaban de las manos.  Era  el  comienzo  de  un  efecto  de  goteo. Se oían cada vez más insultos y hubo quien se llevó la mano al  arma.  Romulus  se  agachó.  Rápido  como  una  centella.  dobló  las  rodillas  y  recordó  los  trucos  sucios  que  Brennus  le  había enseñado.  su  adversario  se  alejó. Dejó que el otro se acercase aún más.  Por  lo  que  a  él  concernía.  Pero  Romulus  no  siguió  el  movimiento  con  un  puñetazo.  El  joven  soldado  amagó  hacia  la  izquierda  y.  Como una  turba  amotinada  que  se  detiene  antes  de  linchar  a  un  inocente  transeúnte.  como  esperaba.  Romulus  le  hizo  a  Tarquinius  un  gesto  hacia  delante  por  encima  de  la  mole  descontenta.  Un  nubio  negro  como  el  carbón  con  zarcillos  de  oro  miraba  y  esperaba el resultado.»  Esta  vez  el  pirata  se  acercó  más  despacio. El águila de plata Ben Kane mirones  se  rieron  a  carcajadas. «Ten cuidado —pensó—. No podía equivocarse: existían  pocos  hombres  más  fuertes  que  Brennus.  listo  para  atacar. Una vez más. Tarquinius aprovechó la oportunidad para apartarse del radio de la pelea. sus compañeros de barco se mostrarían comedidos.  Los  dos  se  dieron  la  vuelta  para  enfrentarse  cara  a  cara.  Una mano grande alcanzó al arúspice.  Pero  un  número  de  hombres  nada  desdeñable  parecía  bastante  disgustado.  Con  un  solo  golpe suyo. lo sujetó por el tobillo y casi lo hizo caer.  El  pirata  separó  los  labios  agrietados  y  quemados  por  el  sol  y  dejó  ver  unas  hileras  de  dientes  marrones  y  picados.  La  victoria ya era suya.  Apretó.  los piratas permanecían inmóviles.  Se  dobló  y  se  cayó  en  el  muelle  con gran estrépito.  Estaban a dos o tres pasos de distancia y se miraban fijamente.  Romulus  se  encontraba  ahora  dentro  de  su  alcance.  Romulus  maldijo  para  sus  adentros. En cuanto lograsen salir del muelle y se mezclasen con la muchedumbre  estarían a salvo.  aunque  las  consecuencias  podrían ser graves.  iracundo. Del cuerpo caído surgía un quejido quedo e inarticulado. le propinó un rodillazo en la entrepierna.  Agitaban  enfadados  los  puños  en  su  dirección.  Romulus sonrió.  Romulus  sonrió  y  se  apartó  satisfecho  porque  no  había  sido  necesario  herir  al  corsario de gravedad. No vayas a herir al bruto. Romulus sabía que caería y no se levantaría. pero bastaría con que uno diera un paso para que  todos saltaran la barandilla.  pero  tenía  un  ejemplo  ante  él.

  Horrorizado.  de  forma  instintiva.  respiró  hondo  y  se  lanzó  al  agua. ayúdame!».  Pagó  caro  el  momento  de  indecisión.  Pero  no  veía  nada.  Con un incipiente rugido de ira. la tripulación entera del barco pirata saltó por la  borda  y  echó  a  correr  tras  ellos. rezó desesperado. ese pobre cabrón se ahogará —protestó Romulus. con las hachas y las lanzas en alto.  Romulus  no  sabía  nada  de  eso.  Un  golpe  con  las  tachuelas  de  las  sandalias  del  ejército  era  un  martillazo.  Romulus  buscó  en  vano  durante  lo  que  pareció  una  eternidad.  Romulus  miró  hacia  abajo. El águila de plata Ben Kane Al  oír  el  grito  de  Tarquinius.  mucho  mejor  que  en  la  superficie.  Afortunadamente  la  visibilidad  era  buena.  —Vámonos —dijo entre dientes—.  Los  corsarios  corrían  por  un  embarcadero  paralelo.  pero no tardarían en cortar el paso a los dos amigos.  Ya  sólo  veía la cadena de burbujas que ascendían hasta la superficie. impactó en el agua y  se hundió de inmediato.  El  cuerpo rodó suavemente y.  Romulus  la  sujetó  con  fuerza  y  se  dio  impulso  para  bajar  más.  Horrorizado. «¡Mitra.  pero  probablemente  era  lo  que  había  hecho.  alcanzó  una  enorme  ancla  de  piedra.  se  balanceaban  de  un  lado  a  otro  con  la  corriente. debido a su peso.  Por  segunda  vez  en  poco  tiempo. ¡Ya!  —Si nos vamos.  Romulus  se  dio  la  vuelta  y.  Romulus  se  quitó  el  cinturón.  Si  no  encontraba pronto al pirata.  Nadaba  hacia  el  fondo  y  miraba  a  derecha  y  a  izquierda.  las  burbujas  de  agua subieron a la superficie como una fuente.  Ya  lo salvarán sus amigos.  Varios  piratas  ya  habían  alcanzado  el  final  del  embarcadero  donde  se  encontraba.  Debía de  ser  la  cuerda  del  ancla  de  uno  de  los  barcos  de  la  superficie. sería demasiado tarde.  Las  trenzas  morenas  fueron  lo  que  le  llamó  la  atención.  Se  acercó  nadando  y  encontró  al  grandullón  al  alcance  de  la  mano  boca  arriba  y  totalmente  ~304~ .  No  podía  permitir  que  otro  hombre  muriese.  —Cuando lleguen. caminaban arrogantes en su dirección a lo largo  de los tablones.  No  había  sido  su  intención  matar  a  su  adversario.  Las  largas  frondas  de  algas  que  crecían  en  el  fondo  amenazaban  con  enredarlo  entre  sus  hojas. Con un gran estruendo.  al  agua  turbia. será demasiado tarde.  Como  las  algas  que  tenían  alrededor.  Tarquinius le agarró el brazo.  Media  docena  de  segundos  más  tarde.  Se  estaba quedando sin oxígeno.  le  dio  al  corsario  una  patada  en  la  cabeza.  así  que  el  hombretón  se  desplomó  inconsciente. cogió suficiente velocidad para llegar al  borde del estrecho embarcadero y caer. Con miradas maliciosas.  Tarquinius  observaba  sus  movimientos.  cuando  de  repente  encontró  una  gruesa  cuerda  que  bajaba  en  diagonal justo  delante de él.  —¿Crees  que  a  él  le  importaría  lo  que  te  pasase  a  ti?  —replicó  el  arúspice—.

 Seguro de que lo recibirían bien.  Justo  cuando  pensaba  que  su  rescate  no  había  servido  de  nada. le había salvado  la vida.  Volvieron  a  repetir  varias  veces  el  procedimiento  sin  resultado.  aunque  le  notaba  el  pulso  en  la  muñeca.  «No  es  buena  señal».  —Dime  por  qué  no  debería  cortar  la  cuerda  —dijo  el  nubio  en  un  parto  pasable—.  Tenía  los  pulmones  encharcados  de  agua.  lentamente.   ~305~ .  se  impulsó  hacia  arriba  con  todas  sus  fuerzas.  Lo  tumbaron  boca  abajo  y  un  individuo  de  tez  morena  le  dio  varios  golpes  certeros  en  la  espalda. antes de que mis hombres maten a tu amigo.  el  gigante  tosió  con  violencia  y  vomitó  una  gran  cantidad de agua.  brazada a brazada.  un  par de pies negros y callosos se plantaron en su camino.  De nuevo descendió la cuerda y Romulus trepó impaciente por ella. plantó los pies en el fondo arenoso y flexionó las rodillas. ascendieron. Romulus alzó la vista y miró  a los ojos al nubio de los zarcillos de oro.  Romulus  empezaba  a  desesperarse. Debía de ser el capitán del pirata.  lo  que  sujetaba  era  un  cuerpo  flácido.  Pero  no  tenía  tiempo  para  pensar. El águila de plata Ben Kane inmóvil.  Parecía  que  la  superficie estaba  a kilómetros de distancia  y  el  peso  que  tiraba  de  su  brazo  izquierdo  era  como  un  saco  de  plomo. y sujetaba  en la mano derecha un gran alfanje de hoja ancha.  Romulus  la  ató  deprisa  alrededor  del  pecho  del  pirata  inconsciente  y  contempló  cómo  lo  izaban  hasta  el  embarcadero.  Sus  compañeros  se  dieron  cuenta  de  la  situación  y  rápidamente  tiraron  una  cuerda.  Cuando  Romulus  alargó  el  brazo  para  apoyarse  en  el  embarcadero  e  izarse.  La voz de Tarquinius era una de ellas. Al fin y al cabo.  No  sucedía  nada. se oyeron  gritos de alivio.  Agarró  los  largos  cabellos  con  la  mano  izquierda.  Sus amigos vitorearon contentos.  pensó.  Pero  agarró  al  corsario  por  la  barbilla  y. Con la ayuda de  sus  musculosos  muslos.  A  Romulus  se  le  cayó  el  alma  a  los  pies  cuando  vio  que  habían  desarmado  al  arúspice  y  que  éste  se  hallaba  rodeado  de  corsarios.  Cuando las dos cabezas aparecieron en la superficie sucia y espumosa. primero una  mano y luego otra.

  Y  Brutus  no  podía  andar  muy  lejos.  Pero.  Poco  a  poco  fue  cambiando  de  humor  y  acabó  entusiasmada.  Subieron  la  pendiente  y  pasaron  varios  controles  guarnecidos  por  legionarios  de  aspecto  exhausto. El peligroso viaje estaba a punto de  concluir y por fin podría relajarse un poco.  Se  estremeció.  y  su  encuentro  con  el  druida  moribundo.  Fabiola  logró  recuperar  la  compostura.  Secundus  farfulló  unas  palabras  tranquilizadoras  y  la  alejó  del  cuerpo  del  druida.  Sólo  podía  ser  César.  se  las  había  arreglado  hasta  ahora. A Fabiola se le aceleró el pulso.  Fabiola  apenas  se  fijaba  ya  en  la  sangre. El águila de plata Ben Kane   Capítulo 21  El reencuentro  Galia Central.  pero  nerviosa.  El  horror  de  las  semanas  anteriores  había  sido  abrumador.  ~306~ .  Pero  nadie  se  atrevió  a  decir  una  palabra  que  ella  pudiese  oír.  los  soldados  giraban  las  cabezas  con  miradas  de  deseo  y  sobrecogidos  por  su  belleza.  y  su  profunda  preocupación sobre César pasó a segundo plano.  las  armaduras  y  los  escudos  abollados  y  manchados  de  sangre.  no  podía  hacer  nada  por  Romulus.  con  la  ayuda  de  los  dioses.  se  mantenían  alerta  y  en  actitud  vigilante. el brazo derecho de Julio César?  Llegaron  cerca  del  puesto  de  mando  del  ejército. La perspectiva la llenó de alivio.  Respiró  hondo  y  se  imaginó  la  recepción  que  le  iban  a  dispensar.  ¿Quién  deseaba  molestar a Decimus Brutus.  angustioso.  los  mensajeros  y  los  trompetas  habituales. verano de 52 a.  en  el  exterior  de  la  tienda  había  varios  soldados  con  armaduras  doradas  y  un  hombre  ágil  y  enérgico  gesticulaba  en  el  centro.  A su paso. C. con  saludos  respetuosos.  Había  resistido.  Tras  un  largo  intervalo  de  tiempo.  donde  también  se  habían  erigido las tiendas de los oficiales veteranos.  Fabiola  les  explicó  a  todos  su  posición  y  su  misión y  ellos la  dejaron  pasar  sorprendidos.  las  piernas  o  la  cabeza  vendada.  Sonrió al imaginar la reacción de su amante cuando la viese.  Muchos  tenían  los  brazos.  Cuando  el  optio  dirigió  a  sus  hombres  hacia  un  grupo  de  tiendas  situadas  en  un  promontorio  desde  el  que  se  dominaba  el  campo  cubierto  de  cadáveres.  A  pesar  de  todo. Además  de  los  guardias.  ¡Estaba  a  punto  de  ver  a  Brutus  de  nuevo!  Por  el  momento.

  la  empalizada  se  había  reforzado  con  ramas  afiladas  que  sobresalían  por  debajo  de  las  almenas. El águila de plata Ben Kane —César es  el mejor general que jamás  ha  tenido  Roma  —declaró  Secundus—. aquélla era la justa recompensa.  Probablemente. señora!  Las  palabras  de  Secundus  sacaron  a  Fabiola  de  su  ensueño.  La  temerosa  admiración  que  Fabiola  sentía  por  César  creció.  pensó. Tribus enteras yacían allí. una de ellas anegada con el agua de  un  río  cercano. Nerviosa.  La  franja  de  tierra  entre  Alesia  y  la  circunvalación  estaba  sembrada  de  cadáveres.  los  últimos  restos  de  los  miles  que  habían  lanzado  a  los  galos  mientras  éstos  avanzaban  lentamente  por  las  trampas  mortales.  ¿había  alguien  capaz  de  superarlo?  Un  temblor  de  miedo  le  recorrió  el  cuerpo.  Las  torres  construidas  a  lo  largo  de  la  empalizada  ofrecían  excelentes  campos  de  tiro. Una pared rocosa impedía ver bien hacia el noroeste.  Y  el  de  ella  también.  al  menos  eso  parecía.  Brutus  había  unido  su  destino  a  un  meteoro.  Tras  haber  sobrevivido  a  grandes  peligros  y  amenazas  de  muerte.  Fabiola  se  alegraba  de  no  haber  decidido  quedarse  con  Marco  Petreyo. En el interior.  Sólo  el  tiempo  diría  si  los  dos  acabarían quemándose.  muertos  en  contraataques  y  misiones  para  recuperar  los  pila  intactos.  ~307~ .  pero  resultaba  imposible  no  apreciar  la  inmensidad  de  la  lucha  que  había  tenido  lugar.  ni  siquiera  Pompeyo  sería  capaz  de  superar  al  general  que  había  logrado  semejante  victoria.  Por  último. pero las fortificaciones  se extendían hasta donde alcanzaba la vista por el sureste y daban a ambos lados.  Muchos  de  los  cuerpos  pertenecían  a  romanos.  Su  mirada  siguió  la  mano  que  señalaba.  —¡Mirad.  pero  la  gran  mayoría eran galos: guerreros en la flor de la vida.  Había  bloques  de  madera  con  ganchos de  hierro para arrastrar de  los pies  y  de  la  ropa  a  los  que  pasaban. hombres más jóvenes.  No  era  de  extrañar  que  César  estuviese  en  ese  lugar.  —¿Fabiola? ¿Eres tú?  Al  oír  la  voz  conocida  le  dio  un  vuelco  el  corazón.  Fabiola  fue  consciente  de  que  el  sistema  defensivo  de  César  había  sido  puesto  a  prueba  hasta  el  límite. con  campos  de  trampas  letales  por  delante  y  por  detrás. dos trincheras profundas. muchachos  e incluso algunos ancianos.  Su  conocimiento  sobre  la  guerra  era  limitado.  de  manera  que  se  podía  apreciar  la  magnitud  de  su  hazaña  y  el  tamaño  del  ejército  que  se  había  enfrentado  a  sus  diez  legiones.  Giró  la  cabeza  y  vio  a  su  amante caminando hacia ellos.  y  el  otro  lado  también.  fosos  con  afiladas  estacas  en  el  fondo  y  zanjas  llenas  de  lápidas  de  piedra  irregularmente  talladas.  Docilosa  estaba  henchida  de  orgullo. levantó la mano.  Conocedora  remotamente  de  César  por  Fabiola  y  Brutus.  Pensándolo  bien.  Es  una victoria sin igual.  Vencer  cuando  el  adversario  poseía  semejante  superioridad  numérica  era  digno  de  admiración.  De  repente  se  sintió  muy  pequeña  e  insignificante.  En  las  pasarelas  todavía  quedaban  pila  amontonados.  El  campo  de  batalla  entero  yacía  a  sus  pies.

  se  apartaron  rápidamente  y  formaron  un  pasillo.  Fabiola  se  moría  de  ganas  de  correr  a  su  encuentro.  una  capa  roja  y  un  casco  con  penacho  transversal. ¿Cuántos meses han pasado?  —Casi nueve —respondió ella con tristeza.  sonriendo  y  frunciendo  el  ceño  alternativamente—.  Brutus  echó  a  correr.  De constitución  media.  Brutus  aflojó  la  marcha  y  recorrió  los  últimos  pasos  mientras  bebía  la  belleza  de  Fabiola  como  un  hombre  sediento  bebe  un  vaso  de  agua. con eso  basta.  —¡En  el  nombre  del  Hades!  —exclamó. Esto no es Roma ni Pompeya. ¡Te he añorado tanto. En campaña no hay lujos..  Los  legionarios  de  Petreyo  saludaron.  «Mantén  la  calma  — pensó—.  Brutus  respondió  a  su  apasionado gesto con una ardiente intensidad y  la envolvió en sus brazos.  —Y yo a ti.  —¡Lo  siento!  —añadió  Brutus. si eres tú! —exclamó Brutus al acercársele.»  —¡Por todos los dioses.  —¿No te alegras de verme?  Le tomó las manos entre las suyas y se las apretó con fuerza. El águila de plata —¡Brutus!  Ben Kane Con un  grito  de  emoción.  —¡Por  supuesto!  ¡Es  como  si  el  mismísimo  Marte  hubiese  respondido  a  mis  plegarias!  Fabiola  se  inclinó  hacia  delante  y  lo  besó  en  los  labios.!  Brutus sonrió de oreja a oreja. Al final se  separaron  mirándose  a  los  ojos  sin  necesidad  de  decir  nada. Estoy aquí.  hizo  un  esfuerzo  por  mantener  la  compostura  y  no  se  movió. mi amor —dijo—..  pero  las  tiras  de  cuero  con  tachuelas  para  proteger  la  ingle  y  los  muslos  tintineaban  al  moverse de un lado a otro al correr.  Sujetaba  la  empuñadura  ornamentada  de  la  espada.  Esta  campaña  ha  sido  completamente  distinta  a  las  ~308~ .  y  le  apretó  con  fuerza  los  dedos  como  si  creyese  que  al  soltarla  desaparecería—. como un niño.  Era  un  lujo  para  los  dos  poder sentir el cuerpo del otro al estrecharlo entre sus brazos.  sin  embargo.  —¡Por todos los dioses! —murmuró Fabiola al final—. la que a él le gustaba.  Fabiola lo recibió con una radiante sonrisa.  No  se  había  afeitado  y  su  rostro tenía un tono grisáceo. pero estaba sano y salvo. llevaba  el  peto  dorado  típico  de  los  oficiales  de  alto  rango. ¿Qué haces en este lugar dejado de la mano de los dioses?  Fabiola hizo un mohín.  Se  alisó  el  sencillo  vestido  y  deseó  haber  tenido  tiempo  para  comprar  ropa  y  perfume.

  Brutus comprendió lo que quería decir y no hizo más preguntas.»  Brutus la miró a los ojos preocupado.  Seguro  que  una  de  las  legiones  de  Pompeyo ya habrá llegado a Roma. ¿Ha sucedido algo?  Los  ojos  se  le  llenaron  inmediatamente  de  lágrimas. Cómo enseguida aparecieron sus esclavos.  —Por supuesto que no —repuso Fabiola comprensiva—.  No  hemos  hecho  otra  cosa  que  marchar  y  luchar  desde  que  empezó  la  maldita revuelta. estalló de rabia.  La  escapada. Lo sé.  los  disturbios  que  siguieron  y  el  dramático  incendio del Senado.  ¿Dónde  ha  ido  a  parar  el  respeto  por  la  ley  y  el  orden?  —se  preguntó  sombrío—. frunció el ceño—.  —Probablemente  eso  ya  ha  sucedido  —dijo  Fabiola.  —¡Gracias a Marte que ya no te encontrabas allí! —repuso—.  —¿Qué  tal  todo  en  el  latifundio?  —Al  ver  que  le  cambiaba  la  expresión  del  rostro.  Fabiola  asintió  con  la  cabeza  y  prosiguió  para  explicarle  que  habían  asesinado  a  dos esclavos en los campos.  Fabiola  relató  la  historia  de  la  emboscada callejera y lo que el fugitivarius le había hecho a Corbulo y a los demás en  el  latifundio.  Sin  embargo. castrado sólo para satisfacer el resentimiento de Scaevola.  Mis  esclavos  han  sido  vendidos  al  mejor  postor.  —Contrariar al fugitivarius no fue una idea muy inteligente —dijo Brutus—.  «¡Pobre  Corbulo!  —pensó  con  sentimiento  de  culpa—.  Se  lo  señaló.  —Cuéntame —le pidió con dulzura.  cuando  se  enteró  de  que  había  estado  a  punto de violarla.  —¿Cómo dices que se llama?  ~309~ .  Igual  que  los  gladiadores  que  contraté. Cómo ella lo había humillado.  El optio sonrió orgulloso. Pero  sé lo autoritarios que pueden llegar a ser hombres como él. hecho que había adelantado la decisión de viajar a Roma. Continúa.  Scaevola  y  sus  fugitivarii.  Y  ese  pobre muchacho. No podía dejar a César.  No  escatimó  ningún  detalle  de  la  muerte  de  Clodio  Pulcro.  Inclinó  la  cabeza  hacia  los  legionarios  que  estaban  a  su  alrededor—.  ha  muerto  por  mi  actitud  precipitada.  pero  dejó  que  continuase  sin  interrumpirla.  A  Brutus  se  le  salían  los  ojos  de  las  órbitas  de  la  ira.  Ella  se  lo  explicó  todo  con  un  torrente  de  palabras.  donde  había  conocido  al  veterano  Secundus.  Sin  mencionar  al  poderoso  protector  de  Scaevola. El águila de plata Ben Kane demás.  —Hasta  aquí  nos  hemos  enterado  de  lo  que  ha  pasado.  ¡Escoria  plebeya!  Necesitan  que les claven la punta de una espada donde más duele.

  —Para  darle  el  notición.  —Sí.  Fabiola  se  sintió  aliviada.  está  a  sueldo  de  Pompeyo.  —¿Y él es Secundus? —preguntó Brutus.  Aunque  es  posible  que  muchas  tribus  continúen  la  lucha. Brutus se dirigió a Docilosa con una amplia sonrisa:  —¿Cuidas bien de tu señora?  —Es  una  bendición  del  cielo  —interrumpió  Fabiola—.  habrá  que  utilizarlo  como  ejemplo.  —¿Aquí? —Brutus señaló los montones de cuerpos que se veían más abajo—.  Veterano con trece años de servicio.? —empezó a decir.  —Tu  lealtad  será  recompensada  —dijo  Brutus  amablemente—.  —Señor.  Pero  nosotros  no  nos  detendremos  hasta  que  la  Galia  forme  totalmente  parte  de  la  República.  —¿Ya habéis terminado.  Docilosa se sonrojó de orgullo. Y lentamente. —Brutus le dio una palmada a Sextus en el hombro. debería seguir al lado de Brutus.  —Tiene  el  corazón  de  un  león  —declaró  Fabiola—. El águila de plata Ben Kane —Scaevola. para asegurarse.  pero  para  los  soldados  que  habían  acompañado  a  Fabiola  hacia  el  norte. Aunque.  No  sé  qué  habría  hecho  sin ella.  la  situación  era claramente incómoda.  Y  también  lucha  como  un  león.  Y  nosotros  no  somos  los  primeros  seguidores de César a quienes han atacado.  ¿Y  quién  es  este  hombre que tenemos aquí?  —Sextus.  ~310~ .  —Te doy las gracias.  Parecía  que  el  malévolo  fugitivarius  ya  no  constituía  una amenaza tan grande. El último  guardaespaldas de mi señora.  Encontrar  a  un  hijo  de  puta  arrogante  como  ése  no  tiene  que  ser  muy  difícil. ¡Victoria para Julio César!  Los  legionarios  de  César  que  estaban  más  cerca  aclamaron  cuando  lo  oyeron..  —Frunció  el  ceño—.  Hasta  que  César  consiga  una  victoria  total.  Scaevola  pagará  por  lo  que ha hecho. mi señor —repuso el esclavo con una profunda reverencia—.  — Levantó la voz—.  A continuación..  —Secundus  cerró  el  puño  y  saludó  golpeándose  el  pecho—.  Vercingétorix  está  encadenado  y  hemos  tomado  a  decenas  de  miles  de  sus  hombres  como  esclavos.  Bien.  Fabiola  acercó  los  labios  a  la  oreja  de  Brutus—:  Al  parecer.  —Ya  veo  —repuso—.  señor.  Brutus se quedó helado. Tal  vez.

  —No. Y ahora.  Nos  acogieron y después nos guiaron durante el viaje. ambos se dieron un fuerte apretón de manos.  que  también  resultó  ser creyente.  le  preocupaba  cómo  iba a explicar su relación con él. Y creo que Fortuna también.  Brutus lanzó una mirada de agradecimiento a Secundus.  Los  fugitivarii  asesinaron  a  todos  mis  camaradas.  Brutus arqueó las cejas.  —¡En  absoluto!  —exclamó  Fabiola—.  Un  centurión  de  alto  rango  que  sirvió  en  Asia  Menor  me inició en esta religión —explicó Brutus con regocijo—.  —Por  el  momento.  Sextus asintió enérgicamente con la cabeza. bajo la protección  de Secundus.  Los  fugitivarii  huyeron  cuando  nos  encontramos  con  una  legión  de  Pompeyo  que  iba  camino  de  Roma. no dijo nada sobre su participación.  Desde  que  había  dejado  el  campamento  del  legado.  —¿Has dicho Mitra? —preguntó Brutus de repente. como si fuésemos reclutas..  —¿Son tus hombres? —preguntó algo confuso.  La tristeza asomó a su rostro.  Nos  pillaron  desprevenidos.  ~311~ . ¿Quiénes son?  —También  se  los  debemos  a  Mitra..  —Mitra te ha bendecido. —empezó Brutus—. El águila de plata Ben Kane —Él  y  sus  camaradas  nos  salvaron  de  Scaevola  —añadió  Fabiola—.  Secundus  y  sus  hombres  siguen  el  camino.  señor  —explicó  Secundus  en  voz  baja—.  Nadie más lo hubiese logrado. muy contenta porque había dado una explicación  verosímil.  —Sí—respondió  Fabiola—.  Secundus  hizo  lo  mismo  y.  nos  sacaste  de  allí.  Brutus  se  inclinó  hacia  delante  de  inmediato.  entre  risas.  Esta vez le tocaba a Fabiola sorprenderse:  —¿Tú también rindes culto a Mitra?  —Desde  hace  unos  meses.  —Entonces estos legionarios.  señor. mi amor. el dios te ha traído hasta mí.  Con  la  ayuda  de  Mitra.  Fabiola le sonrió abiertamente.  nos  tendieron  otra  emboscada  al  norte  de  Roma. ¡Esto merece un generoso sacrificio!  Fabiola estaba encantada.  Hace  unas  dos  semanas.  La  legión  estaba  al  mando  de  Marco  Petreyo.  Secundus bajó la cabeza agradecido.

 Será un honor conocer  al fin a tu general.  Fabiola  se  vestía  para  la  velada  ayudada  por  Docilosa.  El momento que  Fabiola tanto  había  deseado  desde hacía  una  eternidad estaba  a  punto  de  llegar  y  resultaba  aterrador  pensar  en  ello.  —Habéis  traído  a  Fabiola  sana  y  salva  —le  dijo  Brutus  al  optio—.  iba  a  suceder en un escenario tan increíble como un campo de batalla en la Galia. Perdona. El águila de plata Ben Kane «¡Si  supieras  todo  lo  que  me  ha  pasado!».  fuese quien fuese.  Búscales  comida  caliente  y  una  cama  para pasar la noche.  espejos.  Lleva  estos  soldados  al  campamento.  Secundus los acompañó.  Fabiola  le  pidió  en  silencio  a  Mitra  que  protegiese  a  la  dueña  de  los  trajes. Te queda bien. ¿no?  Docilosa frunció la boca en señal de desaprobación. Y tú lo sabes. pero Sextus se quedó con Fabiola. No será que quieres impresionar a César.  Pero.  —¡Perfecto! —dijo Fabiola disimulando su nerviosismo—.  —No —respondió con una mirada de lujuria—.  —Si lo hago es por ti —le reprochó Fabiola—.  Excepto  lo  ocurrido  en el dormitorio de Petreyo.  «¡Si supieses lo que realmente quiero!»  —¿Quieres que me cambie?  Brutus  miró  la  stola  de  seda  con  un  profundo  escote.  pensó  Fabiola  con  la  visión  provocada  por  el  homa  en  mente. Ha oído hablar mucho de ti. ¡Rápido!  Todos  sonrieron  satisfechos  cuando  el  optio  y  su  media  centuria  partieron.  —¡Estás  preciosa!  —dijo  Brutus  con  admiración.  nunca  se  había  atrevido  a  imaginárselo.  —Por supuesto —repuso Brutus avergonzado—.  que  dejaba  ver  su  piel  suave.  Fabiola  sabía  que  no  debía  preguntar  de  dónde  provenían.  Los  vestidos  le  quedaban  tan  bien  que  podían  haber  sido  de  su  doble.  —Llamó  de  un  silbido  al  soldado  que  más  cerca  estaba—.  Allí  podrás  descansar.  —Caminemos  hasta  mi  tienda  —dijo  Brutus  cogiendo a  Fabiola  del  brazo—.  frascos  de  maquillaje  y  de  perfume  y  una  selección  de  vestidos.  os  merecéis  un  buen  descanso.  ~312~ .  Se  acercó  y  le  acarició  los  hombros con la yema de los dedos—.  hecho  que  resultaba  muy  doloroso.  De  Alesia  habían  traído  una  mesa.  algunas  joyas.  ¡Buen  trabajo!  Supongo  que  ahora  tendréis  que  regresar  a  vuestra  unidad.  Mientras  pasaba  por  todo  tipo  de  peripecias.  Pero  eso  sería  mejor  explicárselo  a  solas.  Esta  noche  hay  un  banquete  para  celebrar  nuestra  victoria  y  estoy  seguro de que César querrá que estés presente.  Pero.  antes  de  marchar.  gracias  a  Mitra.

 El águila de plata Ben Kane Tranquila.  —¡Bienvenidos! —saludó con una reverencia—.  Docilosa aprovechó para desaparecer.  Docilosa.  Sextus  contempló  con  el  semblante  preocupado  cómo  se  marchaba  la  pareja.  Una  vez  más.  a  quien  repentinamente  invadió  una  sensación  de  aprensión.  se  afanaba  y  esmeraba  a  su  alrededor.  pensar  en  hacer  daño  a  uno  de  los  hijos  predilectos  de  Roma  equivalía  a  suicidarse. No podemos perdernos el banquete.  Nunca  contento. que desconocía sus intenciones.  Los  hombres  a  los  que  iba  a  conocer  también  podrían  ser  fuentes  potenciales  de  información  sobre  el  astuto  general.  Fabiola.  No  le gustaba perder a Fabiola de vista. Dame una señal. y lo besó en los labios.  Brutus. por favor.  —Por nada del mundo —repuso Fabiola.  su  vestiplicus.  le  arreglaba  un  par  de  mechones  sueltos  detrás  de  la  oreja  mientras  ella  se  daba  los  últimos  toques  de  maquillaje.  Al  evitar  religiosamente  la  exposición  al  sol.  lo  que  le  permitiría  observarlo  con  detenimiento.  ¿Estaba  loca?  Incluso  aunque  su  sospecha  fuese  cierta.  Fabiola  se  sentó  ante  el  pequeño  espejo  de  bronce  que  había  sobre  la  mesa.  se  quedó  helada.  Su  amante  había  cambiado  el  uniforme  militar  y  las  caligae  por  unos  zapatos  de  piel  suave  y  una  toga  de  la  mejor  lana  de  un  blanco  luminoso.  Esbozó  una  sonrisa  ~313~ .  Habían  pasado  toda  la  tarde  copulando  como  conejos.  Un mayordomo con calvicie incipiente los esperaba en la entrada.  Quedaba  preciosa  con  tan  sólo  una  pequeña  cantidad  de  ocre  en  las  mejillas  y  un  ligerísimo  toque  de  antimonio. Seguidme. Nunca.  —Para —rio—.  —¿Y bien?  —Estás muy guapo.  Fabiola  no  necesitaba  blanquear  el  cutis  con  albayalde.  —Tal vez podrías decir que te duele el estómago —le sugirió con voz seductora.  sin  embargo.  la  respuesta  de Brutus fue inmediata.  Fabiola  estaba  decidida  a  utilizar  todas  sus  artimañas  para  encontrar  a  su  padre.  cuya  tarea  consistía  en  colocar  los  complejos  pliegues  de  la  toga. sonrió orgulloso.  Miró  a  Brutus  de  arriba  a  abajo  con  una  mirada  experta.  «Gran Mitra —rezó—.»  Una  pequeña  guardia  formada  por  cuatro  legionarios  y  un  optio  los  acompañó  hasta la enorme tienda de César.  atareada  a  su  espalda. mi amor —murmuró Fabiola mientras se acercaba y le ponía  la mano en la entrepierna.  No  cabía  duda  de  que  iba  a  estar  pendiente  de  sus  oficiales. Al final Brutus se cansó y despidió al adulador esclavo.  Había  decidido  alegrarse  de  conocer  a  César  en  el  banquete. Necesito saber si César es mi padre.

  Marco Antonio le lanzó una mirada prolongada y desagradable que ella ignoró.  donde  César  se  reunía  diariamente  con  sus  oficiales  había  sido  redecorada  con  muebles  de  comedor.  siéntate!  Brutus  se  sonrojó  y  llevó  a  Fabiola  hasta  su  sitio  en  el  extremo  del  diván  de  la  derecha.  Fabiola  estaba  encantada.  se  había  colocado  un  diván  grande  en  tres  extremos  de  cada  mesa  y  el  cuarto  extremo  había  quedado  despejado.  «Sin  Romulus.  mi  supervivencia  no  importa —pensó Fabiola—.  Un  buen  partido.  ¡Ahora.  Era  un  hombre  maduro  y  delgado. Todavía no había señal de César.  —Tú  también  aportaste  tu  grano  de  arena  —repuso  arrastrando  las  palabras  y  pasándose  la  mano  por  el  cabello  rizado  y  castaño—.  Brutus  saludó  a  los  cuatro  hombres  reclinados  en  los  divanes.  Él  se  sentó  en  medio.  Cuando  llegaron  a  la  mesa  central.  pero  espartana.  —¿Puedo  presentaos  a  Fabiola.  —No  me  sorprende  —repuso  Labieno  comprensivo. Fabiola se armó de valor y se apresuró.  Brutus  saludaba  con  la  cabeza  y  se  inclinaba  ante  muchos  de  los  oficiales.  Legados.  Eres  uno  de  los  mejores  oficiales  de  César.  mientras  que  Fabiola  sonreía  vacilante. Cayo Trebonio y Cayo Fabio. buenas noches.  La  pareja  tan  sólo  eran  dos  de  entre  los  más  de  veinte  invitados  a  la  cena.  ¿Qué  más  daba?  Aunque  había  sobrevivido  a  peligros  terribles.  Cuando  Brutus  y  Fabiola  pasaron  por  delante  de  las  primeras  mesas.  y  numerosos  esclavos  se movían  de  un  sitio  a  otro entre los invitados.  de  manera  que  los  separaba  un  cabezal  y  ambos  se  ~314~ .  —No  le  hagas  caso.  La  sala  espaciosa.  de  cabello  gris—.  su  hermano  mellizo  había  soportado  cosas  mucho  peores. Tito Labieno.  este  hombre  ha  vencido  la  última  batalla.  —Marco Antonio.  mi  amada?  Para  mi  más  absoluta  sorpresa.  Marco Antonio se rio con el comentario de Brutus.  se  giraron  cabezas  y  se  oyeron  murmullos  de  admiración.  Como  era  costumbre.  tribunos  y  oficiales  del  Estado  Mayor  descansaban  sentados  de  tres  en  tres  en  cada  diván.  mi  amor  —objetó  Brutus—.  Junto  con  César  y  Fabio.  y  ser  invitada  a  cenar  a  su  mesa  era  uno  de  los  más  altos  honores  que  le  podían conceder. pero el murmullo animado  de la conversación llenaba el ambiente.  Y  esos  dos  —señaló  a  Marco  Antonio  y  a  Trebonio— nos salvaron el pellejo la noche anterior con sus tropas de caballería.  Por  eso  estás  aquí.»  Brutus  no  se  había  percatado  de  su  reacción  y  entró  entusiasmado  detrás  del  esclavo.  pero  todas  las  miradas  se  posaron  en  la  acompañante de Brutus.  ha  arriesgado su vida en las tierras de la Galia para venir a