Algas azules o cianobacterias (División Cyanophyta

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Las algas azules son organismos microscópicos con estructura y pared celular. El tipo de ribosomas y de bioquímica que poseen son similares a los que caracterizan a las bacterias Gram negativas. Pero por la ausencia de bacterioclorofila y la presencia de clorofila "a" y liberación de oxígeno, fueron asignadas al reino vegetal como “algas verde-azules”. En su mayoría son unicelulares, aunque pueden presentarse en forma de colonias y filamentos simples o con ramificaciones. Sus células son procariotas, es decir, que no presentan sistema de membranas. Esto significa que carecen no sólo de membrana nuclear sino también de mitocondrias, cloroplastos y vacuolas. Con frecuencia, en nuestras costas, se las visualiza normalmente como películas verdosas, algo gelatinosas cuando están húmedas o como costras secas negruzcas después de varias horas de exposición al aire al bajar la marea.

Las cianobacterias (Cyanobacteria, gr. κυανός kyanós, "azul") son una división del reino Monera que comprende las bacterias capaces de realizar fotosíntesis oxigénica y, en algún sentido, a sus descendientes por endosimbiosis, los plastos. Son los únicos procariotas que llevan a cabo ese tipo de fotosíntesis, por ello también se les denomina oxifotobacterias (Oxyphotobacteria). Las cianobacterias fueron designadas durante mucho tiempo como cianófitas (Cyanophyta, literalmente "plantas azules") o cianofíceas (Cyanophyceae, literalmente "algas azules"), castellanizándose a menudo como algas verdeazuladas. Cuando se descubrió la distinción entre célula procariota y eucariota se constató que éstas son las únicas "algas" procarióticas, y el término "Cyanobacteria" (se había llamado siempre bacterias a los procariontes conocidos) empezó a ganar preferencia. Los análisis genéticos recientes han venido a situar a las cianobacterias entre las bacterias gramnegativas.

Tienen un metabolismo reducido y soportan condiciones de vida desfavorables. La envoltura está constituida. Las cianobacterias más comunes son unicelulares cocoides (esferoidales). o formando filamentos simples. con una pared más gruesa que las células vegetativas. vesículas aplastadas formadas por invaginación de la membrana plasmática (con la que suelen conservar comunicación o contacto) donde reside el aparato molecular de la fotosíntesis. Los filamentos pueden aparecer agregados en haces.Anatomía y morfología Las cianobacterias (mal llamadas algas verde azules o algas verdeazuladas) son microorganismos cuyas células miden sólo unos micrómetros (µm) de diámetro. situándose entre ambas una pared de mureína (peptidoglucano). células especiales que sólo se presentan en un clado de cianobacterias. El citoplasma suele presentar estructuras reconocibles como los carboxisomas (corpúsculos que contienen la enzima ribulosa-1. Recientemente se ha confirmado que su pared presenta celulosa. como en todas las bacterias gramnegativas. el prejuicio según el cual los procariontes no son nunca genuinamente pluricelulares. Las cianobacterias contradicen. pero son más grandes que la mayoría de las otras bacterias. o de una manera que aparenta ramificación. Con medios más sofisticados se pueden reconocer agregados moleculares como ribosomas. envueltos por mucílago. gránulos de glucógeno.5-bisfosfato carboxilasa RuBisCO. a veces con pequeñas protuberancias. Entre la pared y las capas mucilaginosas segregan una nueva capa fibrosa. gránulos de polifosfato. y existe además algún grado de especialización de funciones. . son células que vuelven más grandes. por una membrana plasmática y una membrana externa. poseen un citoplasma granuloso debido a la acumulación de gran cantidad de cianoficina como sustancia de reserva. Otro tipo de células especializadas son los acinetos. vesículas gasíferas (llenas de gas) y tilacoides. La diferencia más notable la ofrecen los heterocistes. el polímero más abundante en las paredes celulares de las plantas. Los heterocistes contienen la maquinaria de fijación del nitrógeno. que realiza la fijación el CO2). a veces agregadas en una cápsula mucilaginosa. proceso que es relativamente incompatible con la de la fotosíntesis. gránulos de cianoficina. Los heterocistes aparecen como células más grandes y de pared engrosada intercaladas en los filamentos. Existen además cianobacterias que forman filamentos con ramificación verdadera. como las mixobacterias. en forma de microplasmodesmos. Entre las células de un filamento hay una comunicación íntima. microtúbulos (no homólogos de los eucarióticos).

Se trata de la fotosíntesis oxigénica. que en este caso es el agua (H2O). que es inhibida por el oxígeno. unas células más grandes y con una pared engrosada con celulosa y que se encargan de la fijación del nitrógeno. incorporando nitrógeno a la cadena alimentaria. La fotosíntesis necesita un reductor (una fuente de electrones). sentando las bases para la aparición del metabolismo aerobio y la radiación de los organismos eucariontes. a las que suministran nitrógeno. por tanto. dio lugar a la invasión de la atmósfera por este gas. Al tomar el H del agua se libera oxígeno. Fotosíntesis oxigénica Las cianobacterias fueron las primeras en realizar una variante de la fotosíntesis que ha llegado a ser la predominante. las cianobacterias son importantes para la circulación de nutrientes. en la que participan como productores primarios o como descomponedores. en los heterocistes no hay fotosistema II. Algunas especies han solucionado el problema mediante los heterocistes. hace miles de millones de años.2 Algunas cianobacterias son simbiontes de plantas acuáticas. realizándose la fotosíntesis durante las horas de luz y la fijación de nitrógeno solamente por la noche. tienen que tomar nitrato (NO3-). pero algunas viven heterotróficamente. o con un metabolismo mixto. y que ha determinado la evolución de la biosfera terrestre. este es el caso de las plantas. que ahora la caracteriza. con lo cual se hace incompatible con la fotosíntesis y. . que es una sustancia escasa. y reducirlo a amonio (NH4+). en muchas cianobacterias los dos procesos se separan en el tiempo.Fisiología Las cianobacterias son en general organismos fotosintetizadores. La explosión evolutiva y ecológica de las cianobacterias. Dada su abundancia en distintos ambientes. una forma de nitrógeno que todas las células pueden aprovechar. La enzima que realiza la fijación del nitrógeno es la nitrogenasa. Los autótrofos que no pueden fijar el N2. Fijación de nitrógeno Las cianobacterias comparten con algunas otras bacterias la habilidad de tomar el N2 del aire. Las cianobacterias comparten con algunas otras bacterias la capacidad de usar N2 atmosférico como fuente de nitrógeno. como descomponedoras. como los helechos del género Azolla. donde es el gas más abundante. de modo que no hay desprendimiento de oxígeno y la nitrogenasa puede actuar sin problemas.

Estas proliferaciones en masa ocurren en aguas eutróficas ricas en nutrientes (particularmente fosfatos. Sin embargo. resultan muy antiestéticos e indeseables en aguas de recreo ya que cambian el aspecto del agua y causan turbidez. Los mecanismos fisiológicos de la intoxicación son variados. en ambientes acuáticos es donde especialmente se agregan. sobre todo el fósforo (eutrofización de las aguas). que confiere al agua de grifo un sabor execrable. antitumorales. las floraciones cianobacterianas necesitan aguas poco removidas y sin vientos para poder desarrollarse. El fenómeno se hace importante sólo cuando hay una floración (una explosión demográfica). Se trata de una gran variedad de géneros y especies. son capaces de sintetizar un gran número de compuestos orgánicos como antibióticos. está bien documentado que las cianobacterias. . si las condiciones de temperatura son favorables y abundan los nutrientes. Con todo. nitratos y amoníaco) bajo temperaturas medianamente altas (15 a 30 °C) y donde el pH oscila entre 6 y 9. antivirales. con venenos tanto citotóxicos (atacantes de las células). Es más.Toxicidad Algunas cianobacterias producen toxinas y pueden envenenar a los animales que habitan el mismo ambiente o beben el agua. Floración de cianobacterias Las cianobacterias colonizan numerosos ecosistemas terrestres y acuáticos. Los géneros más frecuentemente implicados en floraciones son Microcystis. como hepatotóxicos (atacantes del hígado) o neurotóxicos (atacantes del sistema nervioso). gracias a un metabolismo secundario muy activo. lo que ocurre a veces en aguas dulces o salobres. Anabaena y Aphanizomenon. Hay que añadir a todos estos compuestos toxinas responsables de varios episodios conocidos de mortandad de vertebrados (peces. así como ganado y otros animales que beben de las aguas afectadas por el bloom) por ingestión de cianobacterias concentradas en la orilla por la acción del viento. Dichos blooms. y también otros compuestos nefastos como la geosmina y el 2-metil-isoborneol. dando lugar a formaciones típicas conocidas como floraciones o blooms. algunas producen toxinas muy específicas y otras producen un espectro más o menos amplio de tóxicos.