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AMlDll ACHARD
RCITS DUN SOLDAT
AMlDll ACHARD
RCITS DUN SOLDAT
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Sources
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lontes
Philipp H. Poll
Christian Spremberg
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Prface
L
rs v~crs oN va lire sont extraites dun cahier de notes crites
par un engag volontaire. ll ny faut point chercher de graves
tudes sur les causes qui ont amen les dsastres sous lesquels
notre pays a failli succomber, ni de longues dissertations sur les fautes
commises. Non ; cest ici le rcit dun soldat qui raconte simplement ce
quil a vu, ce quil a fait, ce quil a senti, au milieu de ces armes scrou-
lant dans un abime. A ce point de vue, ces souvenirs, qui ont au moins
le mrite de la sincrit, ont leur intrt ; cest un nouveau chapitre de
lhistoire de ceue funeste guerre de 180 que nous orons nos lecteurs.
n
1
Premire partie
Une arme prisonnire
2
CHAPITRE I
A
U :ois nr juillet 180, jachevais la troisieme anne de mes
tudes llcole centrale des arts et manufactures. Ctait le mo-
ment o la guerre, qui allait tre dclare, remplissait Paris de
tumulte et de bruit. Dans nos thatres, tout un peuple foueu par les ex-
citations dune partie de la presse, coutait debout, en le couvrant dap-
plaudissements frntiques, le refrain terrible de ceue Marseillaise qui de-
vait nous mener tant de dsastres. Des rgiments passaient sur les bou-
levards, accompagns par les clameurs de milliers doisifs qui croyaient
quon gagnait des batailles avec des cris. La ritournelle de la chanson des
Girondins se promenait par les rues, psalmodie par la voix des gavroches.
Ceue agitation factice pouvait faire supposer un observateur inauentif
que la grande ville dsirait, appelait la guerre ; le gouvernement, qui vou-
lait tre tromp, sy trompa.
Un dcret appela au service la garde mobile de llmpire, ceue mme
garde mobile que le mauvais vouloir des soldats qui la composaient,
3
Rcits dun soldat Chapitre l
ajout lopposition aveugle et tenace de la gauche, semblaient condam-
ner un ternel repos. ln un jour elle passa du sommeil des cartons
la vie agite des camps. Llcole centrale se hata de fermer ses portes et
dexpdier les diplomes ceux des concurrents dsigns par leur numro
dordre. lngnieur civil depuis quelques heures, jtais soldat et faisais
partie du bataillon de Passy portant le no 13.
La garde mobile de la Seine ntait pas encore organise, quil tait
facile dj de reconnaitre le mauvais esprit qui lanimait. llle poussait
lamour de lindiscipline jusqu labsurde. Qi ne se rappelle encore ces
dparts bruyants qui remplissaient la rue Lafayeue de voitures de toute
sorte conduisant la gare du chemin de fer de llst des bataillons com-
poss dlments de toute nature ` Qelles auitudes ! quel tapage ! quels
cris ! A la vue de ces bandes qui partaient en acre apres boire, il tait
ais de pressentir quel triste exemple elles donneraient.
Mon bataillon partit le aout pour le camp de Chalons ; ce furent, jus-
qu la gare de la Villeue, o il sembarqua, les mmes cris, les mmes voi-
tures, les mmes chants. Des voix enroues chantaient encore Chateau-
Tierry. Les chefs de gare ne savaient auquel entendre, les hommes d-
quipe taient dans lahurissement. A chaque halte nouvelle, ctait une
dbandade. Les moblots senvolaient des voitures et couraient aux bu-
veues, quelques-uns sy oubliaient. On faisait ceux dentre nous qui
avaient conserv leur sang-froid des rcits lamentables de ce qui stait
pass la veille et les jours prcdents. Un certain nombre de ces enfants de
Paris avaient excut de vritables razzias dans les buets, o tout avait
disparu, la vaisselle apres les comestibles ; les plus factieux emportaient
les verres et les assieues, quils jetaient, chemin faisant, par la portiere
des wagons ; histoire de faire du bruit et de rire un peu. Des courses im-
ptueuses lanaient les ociers zls la poursuite des soldats qui sga-
raient dans les fermes voisines, trouvant drole de cueillir et l des
lapins et des poules. On se meuait aux fentres pour les voir.
A mon arrive Chalons, la gare et les salles dauente, les cours, les
hangars, taient remplis dclops et de blesss couchs par terre, ten-
dus sur des bancs, sappuyant aux murs. L taient les dbris vivants des
meurtrieres rencontres des premiers jours dragons, zouaves, chasseurs
de Vincennes, turcos, soldats de la ligne, hussards, lanciers, tous haves,
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Rcits dun soldat Chapitre l
silencieux, mornes, trainant ce qui leur restait de soue. Point de paille,
point dambulance, point de mdecins. lls auendaient quun convoi les
prit. Des centaines de wagons encombraient la voie. ll fallait dix ma-
nuvres pour le passage dun train. Le personnel de la gare ne dormait
plus, tait sur les dents.
Au moment o nous allions quiuer Paris, nous avions eu la nouvelle
de ces dfaites, sitot suivies dirrparables dsastres. Maintenant javais
sous les yeux le tmoignage sanglant et mutil de ces chocs terribles au
devant desquels on avait couru dun cur si lger. Mon ardeur nen tait
pas diminue ; mais la piti me prenait la gorge la vue de ces mal-
heureux, dont plusieurs auendaient encore un premier pansement. Qoi !
tant de miseres et si peu de secours !
Le chemin de fer tabli pour le service du camp emmena les mobiles
au Petit-Mourmelon, do une premiere tape les conduisit leur campe-
ment, le sac au dos. Pour un garon qui, la veille encore, voyageait Paris
en voiture et navait fatigu ses pieds que sur lasphalte du boulevard,
la transition tait brusque. Ce ne fut donc pas sans un certain sentiment
de bonheur que japerus la tente dans laquelle je devais prendre gite,
moi seizieme. Lespace ntait pas immense, et quelques vents coulis, qui
avaient, quoique au cur de lt, des fraicheurs de novembre, passaient
bien par les fentes de la toile et les interstices laisss au ras du sol ; mais il
y avait de la paille, et, serrs les uns contre les autres, se servant mutuel-
lement de caloriferes, les mobiles, la fatigue aidant, dormirent comme des
soldats.
Aux premieres lueurs du jour, un coup de canon retentit ctait le
rveil. Comme des abeilles sortent des ruches, des milliers de mobiles s-
chappaient des tentes, en stirant. Lun avait le bras endolori, lautre la
jambe engourdie. Le concert des plaintes commena. Llment comique
sy mlait haute dose ; quelques-uns stonnerent quon les eut rveills
si tot, dautres se plaignirent de navoir pas de caf la creme. Au nombre
de ces conscrits de quelques jours si mticuleux sur la question du confor-
table, jen avais remarqu un qui, la veille au soir, avait paru surpris de
ne point trouver de souper dress sous la tente.
A quoi songe-t-on ` stait-il cri.
Les yeux ouverts, sa surprise devint de lindignation. Le djeuner nar-

Rcits dun soldat Chapitre l


rivait pas.
Si cest comme cela quon nous traite, murmura-t-il, que sera-ce en
campagne `
Je ne doutais pas que ce ne fut quelque ls de famille, comte ou mar-
quis, tomb du faubourg Saint-Germain en pleine dmocratie. Un cama-
rade discretement interrog mapprit que le gentilhomme inconnu ses-
sayait la veille encore dans lart utile de tirer le cordon. Cest, au reste,
une remarque que je neus pas seul occasion de faire. Les exigences des
mobiles de Paris croissaient en raison inverse des positions quils avaient
occupes tous ceux qui avaient eu les carrefours pour rsidence et les
mansardes pour domicile poussaient les hauts cris. Le menu du soldat leur
paraissait insusant ; les objets de campement ne venaient pas de chez
le bon faiseur.
Le spectacle que prsentait le camp de Chalons aux clarts du matin
ne manquait ni de grandeur, ni de majest. Aussi loin que la vue pou-
vait stendre, les cones blancs des tentes se prolaient dans la plaine.
Leurs longues lignes disparaissaient dans les ondulations du terrain pour
reparaitre encore dans les profondeurs de lhorizon. Un grouillement d-
hommes animait ceue ville mouvante dont un poete de lantiquit aurait
dit quelle renfermait le printemps de la grande ville triste printemps qui
avait toutes les lassitudes et la scheresse de lhiver avant davoir donn
la moisson de lt ! Mais, si le camp avait ceue grace imposante qui se
dgage des grandes lignes, il prsentait des inconvnients qui en dimi-
nuaient les charmes piuoresques. Des vents terribles en parcouraient la
vaste tendue et nous aveuglaient de tourbillons de poussiere ; la cha-
leur accablante du jour succdaient les froids pntrants des nuits. Une
rose abondante et glaciale mouillait les tentes, et, si lon ne respirait pas
au coucher du soleil, le matin on grelouait.
Le gouvernement sait bien ce quil fait, disaient les mobiles ; nous
sommes rpublicains, il nous tue en dtail !
Le premier coup de canon tir, la vie militaire semparait du camp.
Les tambours bauaient, les clairons sonnaient, et les ociers qui avaient
eu ceue chance heureuse dauraper des fusils pour leurs bataillons, sef-
foraient denseigner leurs hommes lexercice quils ne savaient pas.
On voyait bon nombre de compagnies o, les fusils tabatiere manquant,

Rcits dun soldat Chapitre l


on sexerait avec des batons. Les mobiles qui navaient que leur paye
vivaient de lordinaire du soldat. Qant aux ls de famille, ils se runis-
saient au Petit-Mourmelon, o lon trouvait un peu de tout, depuis des
pats de foie gras et du vin de Champagne pour les gourmets jusqu des
cuveues pour les dlicats.
Je devais une visite au Petit-Mourmelon ; l rgnait le tapage en per-
manence. Qon se gure une longue rue dont les bas cots oraient une
srie interminable de cabarets, de guingueues, dhotels garnis, de bou-
tiques louches, de magasins borgnes, de cafs et de restaurants, entre les-
quels sagitait incessamment une cohue de kpis et de tuniques, de panta-
lons rouges et de galons dor. On y faisait tous les commerces, la traite des
montres et lescompte des leures de change. et l, on jouait la com-
die ; dans dautres coins, on dansait. Ce Petit-Mourmelon, qui tait dans
le camp comme une verrue, na pas peu contribu entretenir et dve-
lopper lindiscipline. On y prenait des leons de dissipation et divrogne-
rie. On sentretenait encore lombre de ces tablissements interlopes de
laccueil insolent que les bataillons de Paris avaient fait un marchal de
lrance. Des ames de gavroches sen faisaient un sujet de gloire. Peut-tre
aurait-il fallu quune main de fer pliat ces caracteres quon avait levs
dans le culte de linsubordination ; on eut le tort de croire que lindulgence
porterait de meilleurs fruits.
Un cur un peu bien plac et sur lequel pesait le sang rpandu
Reichshoen devait tre bien vite dgout de ceue platitude et de ces
criailleries. Parmi les jeunes gens que javais connus Paris, et qui fai-
saient comme moi leur apprentissage du mtier des armes, beaucoup ne
se gnaient pas pour manifester leurs sentiments dindignation et souf-
fraient de leur inutilit. Luniforme que je portais devenait lourd mes
paules. Sur ces entrefaites, jentendis parler du 3 zouaves, dont les d-
bris ralliaient le camp de Chalons. Le colonel, M. Alfred Bocher, se trou-
vait parmi les paves du plus brave des rgiments. Je lavais connu dans
mon enfance, mon parti fut pris sur-le-champ. ll ne sagissait plus que de
dcouvrir le 3 zouaves et son colonel.
Qiconque na pas vu le plateau de Chalons peut croire que la d-
couverte dun rgiment est une chose aise ; mais, pour laueindre, il faut
avoir la patience dun voyageur qui poursuit une tribu dans les intermi-

Rcits dun soldat Chapitre l


nables prairies du Far-West. Ctait au moment o le marchal de Mac-
Mahon, plein dune incommensurable tristesse, rassemblait larme qui
devait disparaitre Sedan apres avoir combauu Beaumont. Partout des
soldats et des tentes partout un dsert peupl de bataillons. Dj se for-
mait ce groupe norme disols qui allait toujours grossissant. Les dfaites
des jours prcdents largissaient ceue plaie des armes en campagne. lls
formaient un camp dans le camp.
Des tentes dun rgiment de ligne, je passais aux tentes dun bataillon
de chasseurs de Vincennes ; je tombais dun escadron de cuirassiers dans
un escadron de hussards ; je me perdais entre des baueries dont les ca-
nons luisaient au soleil. Si je demandais un renseignement, je nobtenais
que des rponses vagues. lnn, apres trois ou quatre heures de marche
dans ceue solitude anime par le bruit des clairons, jarrivai au campe-
ment du 3 zouaves. Qelques centaines dhommes y taient runis por-
tant la veste au tambour jaune. Qand il avait quiu lAfrique, le rgiment
comptait pres de trois mille hommes. Le colonel Bocher tait l, assis sur
un pliant, entour de trois ou quatre ociers qui des boues de paille
servaient de sieges. Je me nommai, et prsentai ma requte. Savez-vous
bien ce que vous me demandez ` dit-il alors ; cest une longue suite de mi-
seres, de fatigues, de sourances. Tous les soldats les connaissent mais
au 3 zouaves ce sont les compagnons de tous les jours. Mon rgiment
a une rputation dont il est er, mais qui lui vaut le dangereux honneur
dtre toujours le premier au feu. Si vous cdez une ardeur juvnile,
prenez le temps de rchir.
Ma rsolution tait bien arrte, le colonel cda. ll me remit une carte
avec quelques mots crits la hate, par lesquels il mautorisait faire
partie des compagnies actives sans passer par les lenteurs et les ennuis
du dpot, et me congdia. Peu de jours apres, jtais Paris, o je navais
plus qu menroler et mquiper. Ctait plus dicile que je ne pensais.
Rien navait t chang pour rendre plus rapides et plus faciles les enga-
gements. Aucun tailleur de Paris na jamais employ ses ciseaux et ses
aiguilles couper et coudre des vtements de zouave. Qant au tailleur
ociel du rgiment, il habitait Mostaganem; enn, toutes les dicults
vaincues, ma veste sur le dos et ma feuille de route dans la poche, le 28
aout, en qualit de zouave de deuxieme classe au 3 rgiment, je partis
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Rcits dun soldat Chapitre l
pour Rethel avec un billet qui ne me garantissait le voyage que jusqu
Reims. Je navais dailleurs ni fusil, ni cartouches. Tout mon bagage se
composait dun tartan qui renfermait deux chemises de anelle, trois ou
quatre paires de chausseues de laine et quelques mouchoirs. Ma fortune
tait cache dans une ceinture, o, en cherchant bien, on eut trouv un
assez bon nombre de pieces dor.
ll y avait dans le compartiment dans lequel jtais mont, une femme
enveloppe dun manteau qui pleurait sous son voile et un ingnieur qui
prenait des notes. Ma voisine mapprit entre deux sanglots quelle avait
un ls et un frere larme. llle nen avait point de nouvelles depuis
quinze jours. Lingnieur voyageait pour la destruction des uvres dart,
telles que viaducs, ponts et tunnels. ll en avait une centaine faire sauter.
Ctait une mission de conance. Son crayon voltigeait sur le calepin et il
honorait quelquefois son voisin dun sourire modestement orgueilleux.
La guerre et ses consquences, la guerre et ses probabilits faisaient
tous les frais de la conversation. On navait rien apprendre et on par-
lait toujours. Chaque voyageur qui montait apportait son contingent de
nouvelles. La plupart reposaient sur des renseignements fournis par le ha-
sard. lls ne mentaient pas moins que les dpches. Le blame avait plus de
part lentretien que lloge. Lun auaquait ltat-major, un autre linten-
dance. On improvisait des plans de campagne magniques qui navaient
dautre dfaut que dtre impraticables. Leurs auteurs retournaient leurs
aaires et l ; celui-l dans son chateau, celui-ci dans sa boutique.
A la station de Reims, o lon nauendait pas encore le roi Guillaume,
tous mes compagnons de route descendirent. Un ocier dartillerie, qui
semblait avoir fait cent lieues travers champs, monta, tendit ses jambes
croues sur les coussins, soupira, se retourna, et se mit roner comme
une bauerie. Vers deux heures du matin, le convoi sarrta Rethel. ll
ne sagissait plus maintenant que de dcouvrir le 3 zouaves. ll pleuvait
beaucoup, et la ville tait encore dans lpouvante dune visite quelle
avait reue la veille. Qatre uhlans avaient pris Rethel ; mais, trop peu
nombreux pour garder ceue sous-prfecture, ils taient repartis comme
ils taient arrivs, lentement, au pas. Tout en discutant les chances du re-
tour des quatre uhlans avec laubergiste qui mavait accord lhospitalit
dune chambre et dun lit, jappris que le 3 zouaves tait parti depuis trois
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Rcits dun soldat Chapitre l
jours. Personne ne savait o il tait all. Je voulais la fois des renseigne-
ments et un fusil. La matine scoula en recherches vaines. Point darmes
me fournir, aucune information non plus. Sur enn que le chemin de
fer ne marchait plus, et bien dcid rejoindre mon rgiment, jobtins
dun loueur une voiture avec laquelle il sengageait me faire conduire
Mzieres.
n
10
CHAPITRE II
N
oUs N~vioNs v~s fait un demi-kilometre sur la route de M-
zieres, que dj nous rencontrions des groupes de paysans mar-
chant dun air ear. Qelques-uns tournaient la tte en pres-
sant le pas. Leur nombre augmentait mesure que la voiture avanait.
Bientot la route se trouva presque encombre par les malheureux qui
poussaient devant eux leur btail, et fuyaient en escortant de longues les
de charreues sur lesquelles ils avaient entass des ustensiles, quelques
provisions et leurs meubles les plus prcieux. Les femmes et les enfants,
assis sur la paille et le foin, pleuraient et se lamentaient. Je pensai alors
aux chants qui avaient salu la nouvelle de la dclaration de guerre,
lenthousiasme nerveux de Paris, ceue evre des premiers jours. Jtais
non plus lOpra, mais au milieu de campagnes dsoles que leurs ha-
bitants abandonnaient. La ruine et lincendie les balayaient comme un
troupeau. Lun de ces fugitifs que je questionnai au passage, me rpondit
que les Prussiens arrivaient en grand nombre ils avaient coup la route
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Rcits dun soldat Chapitre ll
entre Mzieres et Rethel, et me conseilla de rebrousser chemin. Cela dit,
il reprit sa course.
De sourdes et lointaines dtonations prtaient une loquence plus s-
rieuse au discours du paysan ctait la voix grave du canon qui tonnait
dans la direction de Vouziers. Je ne lavais jamais entendue qu Paris pen-
dant les rjouissances des ftes ocielles. llle empruntait au silence des
campagnes et au spectacle de ceue route o fuyait une foule en dsordre,
un accent formidable qui faisait passer un frisson dans mes veines. Plus
tard je devais me familiariser avec ce bruit. Une ferme brulait aux en-
virons, et lon navait besoin que de se dresser un peu pour apercevoir
derriere les haies les coureurs franais et prussiens qui changeaient des
coups de fusil.
A six heures du soir, la voiture aueignit les portes de Mzieres. Mon
premier soin fut de me rendre la place o je voulais, comme Rethel,
obtenir tout la fois un fusil et des renseignements sur le 3 zouaves ;
mais le dsordre et le trouble que javais dj remarqus Rethel n-
taient pas moindres Mzieres. Un employ pres duquel je parvins me
glisser apres de longs eorts, me jura, sur ses dossiers, que personne dans
ladministration ne savait o pouvait camper dans ce moment le rgiment
que je cherchais. ll ny avait plus qu trancher la question du fusil. Mon
insistance parut tonner beaucoup lhonnte bureaucrate. Prenant alors
un air doux Je comprends votre empressement servir votre pays,
reprit-il, cest pourquoi je vous engage partir pour Lille.
Pour Lille ! pour Lille en llandres `
Oui, monsieur, Lille, dpartement du Nord, o lon forme un rgi-
ment qui sera compos dlments divers tres bien choisis. Vous y serez
admis demble, et l certainement vous trouverez enn ce fusil quon na
pu vous procurer ni Rethel, ni Mzieres. Dailleurs il y a des ordres.
Lentretien tait ni ; la voix de lautorit venait de se faire entendre.
Pour un volontaire qui avait rv de se trouver en face des Prussiens
quelques heures apres son dpart de Paris, elle ntait ni douce, ni conso-
lante. Au lieu de la bataille, le dpot ! Loreille basse, je poussai devant moi
tristement travers les rues. Des militaires portant tous les uniformes les
encombraient, allant et venant, sortant du cabaret pour entrer chez les
marchands de vin. ll y avait comme du dsenchantement dans lair.
12
Rcits dun soldat Chapitre ll
A la nuit tombante, un passant mindiqua la rue que dsignait mon
billet de logement, et je ne tardai pas frapper la modeste porte de la
maison o je devais passer la nuit. Une servante, sa chandelle la main,
me conduisit dans une espece de galetas dont un vieux lit mal quilibr
occupait tout le plancher. Ce ntait pas lheure de faire des rexions. La
fatigue, du reste, avait la parole, et non plus la dlicatesse. Cinq minutes
apres je dormais tout habill.
Vers deux heures du matin cependant, une tempte de fanfares clata.
Je sautai sur mes pieds et courus vers le palier. Une servante qui regar-
dait par une lucarne se retourna. Cest le prince imprial quon veille,
me dit-elle. Les trompeues sonnaient partout le boute-selle pour un d-
part qui ne devait point avoir de retour. Des cavaliers passaient au galop
dans la rue ; les escadrons se rangeaient en ordre de marche ; un clique-
tis darmes sleva ml au roulement lointain dune voiture, puis tout
steignit lhritier dun empire sen allait vers labime !
Le train qui devait partir six heures de la station de Charleville n-
tait pas encore form au moment o jarrivai. La gare tait remplie de
soldats vreux et fourbus o lon comptait non moins de trainards que
de malades, et que ladministration aux abois versait dans les dpots du
Nord et les divers hopitaux qui pouvaient disposer de quelques lits encore.
Les wagons ne furent pleins qu neuf heures. On y entassait les dbris de
vingt rgiments. A neuf heures et demie, la locomotive sbranla lourde-
ment. On voyait et l des grappes de pantalons garance sur les plates-
formes et les marchepieds, ceux-ci debout, ceux-l couchs. De temps
autres, des convois chargs de soldats, de canons et de chevaux saluaient
au passage le convoi qui sloignait de Mzieres. Ctait larme du g-
nral Vinoy, qui allait appuyer larme du marchal Mac-Mahon, et qui
devait presque aussitot baure en retraite et senfermer dans Paris. Un de
ces convois sarrta la station de Harrison vers deux heures en mme
temps que celui sur lequel jtais mont. On causa de wagon wagon
entre cavaliers et fantassins ; cest ainsi que jappris quun dtachement
du 3 zouaves venait de prendre place dans un train montant, et ne de-
vait pas tarder passer. Je rsolus dauendre larrive de mes camarades
inconnus.
Au bout de quatre heures, le dtachement du 3 zouaves parut enn.
13
Rcits dun soldat Chapitre ll
Dun bond je mlanai aupres du lieutenant qui le commandait. Mon-
sieur ` lui dis-je.
On mappelle mon lieutenant, rpliqua locier dun ton sec ; puis
me regardant le sourcil dj fronc Qe voulez-vous ` et surtout soyez
bref.
Je lui exposai ma demande en termes nets et prcis. Montez ! dit le
lieutenant.
Je pris subitement place dans un wagon o quinze zouaves allon-
geaient leurs gutres. Des regards curieux se dirigerent vers le nouveau-
venu, qui mlait tout coup sa jeune barbiche au rassemblement farouche
de ces moustaches rouges et noires. Linstant tait critique il y avait l
un cueil franchir. Une magnique pipe que je tirai et que joris tour
tour chacun me gagna le cur de mes compagnons de route. ln signe
dadoption, ils me tutoyerent spontanment. Vers dix heures du soir, le
train sarrta Charleville le dtachement des zouaves quiua les wagons,
et vint camper sur une promenade au-dessus de la station. Linuence de
la pipe, dont le tuyau dambre sortait de ma poche, me permit lentre
dune tente o lhospitalit la plus cordiale maccueillit sur un pan de ga-
zon. Mon tartan, que je navais pas quiu depuis mon dpart de Paris,
me servit de matelas et de couverture, et je mendormis entre mes cama-
rades. Lorsque par hasard jentrouvrais les yeux, et qu la lueur pale de
quelques tisons brulant et l japercevais ce ple-mle de jambes en-
fouies dans dimmenses culoues, et de ttes caches demi sous le fez
rouge, des rires silencieux me prenaient. Je fus rveill par la rose qui
transperait mes vtements et me glaait. Les zouaves, qui, dans des at-
titudes diverses, ronaient sous la tente, secouerent leurs oreilles comme
des chiens qui viennent de recevoir une onde, et, siant des airs bizarres
mls de couplets saugrenus, se mirent en devoir de plier les tentes et de
faire les sacs pour tre prts partir au premier signal. Je memployai avec
eux tant bien que mal. Allant et venant, je s la dcouverte dun superbe
capuchon de drap tout neuf qui gisait sur lherbe et semblait orphelin. Je
soulevai le capuchon, lexaminai, et ne put lui refuser les louanges quil
mritait au double point de vue de la solidit et de la conservation.
A qui le capuchon ` mcriai-je en le tenant suspendu au bout de
mon bras.
14
Rcits dun soldat Chapitre ll
A toi, parbleu ! scria un vieux zouave chevronn jusqu lpaule.
Je le regardai un peu surpris.
Tu ne comprends donc pas ` reprit-il ; cest pourtant bien clair. Tu
as droit un capuchon et tu nen as pas, ce qui est la faute du gouverne-
ment ; cependant en voici un qui se balance entre tes doigts. Qelquun
le rclame-t-il ` non ; ma conclusion est quil tappartient.
lt toujours parlant il men coia.
Un coup de clairon retentit. Cest lassemble qui sonne, ajouta-t-il,
en route prsent. Le lieutenant naime pas quon le fasse auendre.
A sept heures et demie, un train prit le dtachement, et la locomo-
tive courut sur la voie qui aboutissait Sedan. lci le verbe courir doit se
prendre dans le sens le plus modeste. Le convoi marchait, parfois mme
il se trainait. Dune main, le mcanicien, debout sur sa machine, serrait le
frein ; du regard, il sondait lhorizon. On ne savait pas au juste o taient
les Prussiens, et toute minute on craignait de trouver la voie coupe.
Tout cot des rails, en contrebas, lait une route sur laquelle passaient
en toute hate des familles de paysans chasses par la peur et le dsespoir.
Des femmes qui pleuraient portaient des petits enfants. Ces malheureux
pressaient la fuite de quelques bestiaux. On entendait le grincement des
charreues toutes charges de ce quils avaient pu sauver. Des dtona-
tions roulaient dans la campagne. On voyait et l, au-dessus des haies,
des panaches de fume blanche ; toutes les ttes taient aux portieres. Le
convoi allait au devant de la bataille. Un mlange dangoisse et dimpa-
tience magitait. ln ce moment, un zouave parut sur le marchepied, et
avertit ses camarades, de la part du lieutenant, quils devaient se tenir
prts tirer. ln un clin dil, tous les chassepots furent chargs et arms.
Le wagon sen trouva hriss, et la locomotive prit une allure plus ra-
pide. On napercevait au loin que quelques groupes noirs ondulant dans
la plaine. Des yeux perants croyaient y reconnaitre le casque pointe
des Prussiens. Tout coup un obus parti dun point invisible senfona
dans le remblai du chemin de fer ; un autre, qui le suivait, corna langle
dun wagon. Le convoi en fut quiue pour la secousse. Les zouaves rpon-
dirent ceue agression par quelques coups de fusil tirs dans la direction
des masses noires quon voyait au loin. Une heure apres, le convoi tait en
vue de Sedan, et sarrtait bientot la gare, qui est situe un kilometre
1
Rcits dun soldat Chapitre ll
peu pres du corps de place. Dj les bataillons prussiens couronnaient
certaines hauteurs voisines. Les promenades qui mavaient fatigu M-
zieres et Rethel mauendaient Sedan. Javais peine fait quelques pas
dans la ville, quun fourrier de zouaves mengagea, ainsi que plusieurs
de mes camarades, retourner la gare, o des caisses de fusils taient
arrives, disait-il. Je my rendis en courant. A la gare, point de caisses et
point de fusils, mais des amas de pains et des monceaux de sacs remplis
de biscuits. Je regardai le fourrier.
Vous ny comprenez rien, nest-ce pas ` me dit-il en riant ne me
fallait-il pas des hommes de bonne volont pour enlever ces provisions `
Mauriez-vous suivi, si je ne vous avais pas promis des armes `
ll ny avait rien rpliquer ce raisonnement. Ployant bientot sous
le poids du sac et portant un pain sous chaque bras, je repris le chemin
de Sedan, o mon dtachement avait ordre dauendre sur la place Stanis-
las. Un ordre vint en eet qui le t retourner la porte de Paris, par la-
quelle il tait entr. Une rumeur eroyable remplissait la ville. Des aides
de camp circulaient, des estafeues passaient portant des dpches, des
groupes se formaient au coin des rues ; un homme vint criant quon avait
remport une grande victoire. Qelques incrdules hocherent la tte. Une
canonnade furieuse ne cessait pas de retentir dans la direction nord-est
de Sedan. On avait le sentiment quune partie formidable se jouait de ce
cot-l. Toutes les oreilles taient tendues, tous les curs oppresss. Brus-
quement un sergent me tira de mon repos, et, faisant lappel des hommes
qui ntaient pas arms, me conduisit avec quelques-uns de mes cama-
rades la citadelle, o enn on nous distribua des fusils. Le commandant
de place, qui assistait ceue distribution, t aux zouaves une courte allo-
cution pour les engager sen bravement servir, et au pas gymnastique le
sergent nous ramena la porte de Paris, o lon se disposait recevoir une
auaque. Des bourgeois ears allaient et venaient. ll y avait de grands si-
lences interrompus par de sourdes dtonations. Un cortege passa portant
un uhlan moiti mort couch sur deux fusils. De ces tres abrutis et vils
comme il sen trouve dans toutes les foules, se ruerent autour de la civiere
en criant et vocifrant. Le visage pale du bless ne remua pas ; peut-tre
nentendait-il plus ces insultes. Sur sa poitrine ensanglante, et que lais-
sait voir sa chemise entrouverte, pendait une plaque de cuir dont la vue
1
Rcits dun soldat Chapitre ll
mintrigua beaucoup. ltait-ce, comme quelques-uns le supposaient, une
espece de cuirasse destine protger les soldats du roi Guillaume contre
les balles des fusils franais ` ltait-ce plus simplement une sorte dti-
queue solide sur laquelle taient inscrits le numro matricule du combat-
tant, avec ceux du rgiment, du bataillon et de la compagnie, et qui devait
le faire reconnaitre en cas de mort `
n
1
CHAPITRE III
L
r nvUi1 nU canon qui grondait toujours ne me permit pas dap-
profondir plus longtemps ceue question. Un sergent disposait
nos hommes le long du mur denceinte, de cinq metres en cinq
metres, en nous recommandant de ne pas tirer sans voir et sans bien vi-
ser. ll tait peu pres six heures du soir quand je pris possession du poste
qui mavait t assign. On nous avait prvenus que nous serions rele-
vs minuit ctait une faction de six heures pour mes dbuts ; mais
javais un bon chassepot la main, tout bauant neuf, et je naurais pas
troqu mon coin o souait la bise contre un fauteuil dorchestre lO-
pra. Mes camarades et moi, nous tions tous couchs sur le rempart dans
lherbe et la rose, observant un silence profond et lil au guet. Mon
auention tait quelquefois distraite par des mouvements qui se faisaient
autour de nous. Deux compagnies de lignards rent abaisser le pont-levis,
et lerent, larme sur lpaule, vers la gare du chemin de fer, o elles al-
laient prendre une grand-garde. On entendait leur pas dans lombre, et
18
Rcits dun soldat Chapitre lll
leur masse noire seaait lentement dans une sorte dondulation caden-
ce.
Le froid pntrant de la nuit se faisait sentir. Mes vtements de laine
et mon capuchon lui-mme simbibaient de rose ; des frissons me cou-
raient sous la peau. Dix heures sonnerent, puis onze. Rien ne bougeait
dans la plaine. Mes yeux se fatiguaient regarder la nuit. Je me serais
peut-tre endormi sans le froid glacial qui, du bout de mes pieds tremps
dans leau, montait jusqu mes paules. A droite et gauche, les corps
inertes de mes compagnons de garde sallongeaient pesamment dans le
gazon terne et dtremp. De temps autre, des monosyllabes rudes sor-
taient de leurs levres, puis tout rentrait dans le silence. Minuit arriva ;
toutes les oreilles en compterent les douze coups. Mon enthousiasme s-
tait adouci. Plusieurs dentre nous tournerent la tte du cot par lequel
nous tions venus. Rien ny parut. Qand la demie tinta
A prsent, murmura lun de mes voisins que lexprience avait
rendu sceptique, ce sera comme a jusqu demain.
ll ne se trompait pas. A six heures du matin, nous tions encore im-
mobiles aux mmes places. Pour secouer la somnolence qui faisait parfois
tomber nos paupieres alourdies, nous avions la distraction de quelques
alertes. Ainsi, par exemple, vers une heure, des mobiles camps dans notre
voisinage, entendant marcher, sauterent sur leurs faisceaux, crierent aux
armes tue-tte, et commencerent un feu violent. Les ociers exasprs
couraient partout en criant Ne tirez pas ! ne tirez pas ! mais les fusils
partaient toujours. Ce beau tapage dura cinq minutes. ll sagissait tout
simplement dune compagnie de ligne qui rentrait apres une reconnais-
sance. Un malheureux caporal fut victime de ceue fausse alerte.
ll y eut encore deux ou trois algarades semblables. La derniere me
laissa sans motion. Vers quatre heures et demie du matin, aux premieres
lueurs du jour, partit un coup de canon tir des remparts de Sedan. Ce pre-
mier coup de canon marquait le commencement dune journe qui devait
compter parmi les plus irrparables dsastres. Bientot des dcharges vio-
lentes suivirent ceue premiere dtonation. Je regardais, dans lombre qui
sclairait, les rayons rouges de ces coups de feu retentissants. Dj mon
oreille tait faite ce bruit terrible. Appuy sur le coude, jen coutais
le grondement, qui ne cessait plus et redoublait dintensit en se rappro-
19
Rcits dun soldat Chapitre lll
chant. La bataille faisait rage. Ceue fois jy avais ma place marque da-
vance. Vers six heures, on vint relever le dtachement qui avait pass la
nuit sur le rempart.
Cest le moment de casser une croute, me dit le sergent, dpche-
toi ; tout lheure il va faire chaud.
Je ne me le s pas dire deux fois, et, prenant ma course du cot de la
ville, tout en cherchant une auberge, japerus dans le Caf de la Comdie,
sur la place Stanislas, six ociers suprieurs qui jouaient au billard. lls
faisaient des carambolages, et semblaient samuser beaucoup tandis que
des boulets prussiens frappaient les murailles voisines. Javais aval je ne
sais quoi, je ne sais o, en quatre minutes, et retournai, toujours courant,
la porte de Paris, o tout de suite je fus mis de garde avec un autre zouave
en dehors du pont-levis. Mon lieutenant, je ne lappelais plus monsieur,
nous avait donn pour consigne dempcher tout individu de passer le
pont et mme de se prsenter de lautre cot du foss. Le bombardement
de la ville venait de commencer les obus siaient et tombaient et l
avec ce bruit strident quon noublie jamais. Ctait la premiere fois que
je voyais le feu, je ntais pas completement rassur. Mon cur bauait
coups profonds, et malgr moi je serrai la bauerie de mon chassepot tout
arm dune main nerveuse. Ceux qui jurent quaucune motion ne les a
eeurs dans un tel moment me laissent des doutes sur leur franchise.
Peut-tre ont-ils plus dorgueil que de sincrit ; peut-tre aussi ont-ils
cet avantage dtre ptris dun limon particulier. Qant moi, sans que
la pense de dserter mon poste me vint un instant lesprit, jtais en
proie des sensations indnissables et complexes o linquitude et la
curiosit avaient une gale part.
Les obus broyaient la pierre des murailles ou foueuaient leau des fos-
ss. Les clats volaient partout. Une piece de canon place sur le rempart,
un peu gauche de la porte, rpondait aux baueries prussiennes avec une
rapidit et une prcision qui auirerent bientot leur auention de son cot.
Une grle de projectiles mit hors de service quelques artilleurs. ll tait
clair que les ennemis sappliquaient teindre le feu de leur piece. lls y
russirent bientot sans mrite aucun. Le pauvre canon se tut de lui-mme
faute de munitions. Lun des artilleurs qui restaient debout jeta son cou-
villon avec rage ; un autre se croisa les bras sur la poitrine, quelques-uns
20
Rcits dun soldat Chapitre lll
se retirerent lentement poursuivis par les obus.
Pendant ce duel ingal, jallais et venais devant mon pont-levis. Les
obus et les boulets, qui tout lheure arrivaient seuls, taient maintenant
accompagns dune pluie de balles qui saplatissaient en aurole contre
les murailles, ou ricochaient sur le fer des garde-fous avec un ptillement
qui agaait mes oreilles. Nous tions, mon camarade et moi, en sentinelle
sur le bord du foss, comme des cibles vivantes contre lesquelles des Ba-
varois qui venaient de semparer de la gare exeraient leur adresse. lls y
meuaient une grande activit. Jusqualors leur prcipitation mme nous
avait prservs ; mais lun deux ne pouvait-il pas rectier son tir et at-
teindre enn le point de mire oert leurs coups ` Nous nchangions pas
un mot, nos regards parlaient pour nous. Deux ou trois jets de poussiere
arrachs par des balles la crte du foss avaient dj vol sur mes jam-
bieres, lorsque le lieutenant, tout en laissant le pont-levis abaiss, nous
t rentrer sous le rempart. Un soupir dallgement, je lavoue, souleva
ma poitrine.
Cela fait, il demanda trente hommes de bonne volont pour occuper
les crneaux de lavance au-del du pont-levis. ln ce moment, la route
par laquelle il fallait ncessairement passer tait balaye par une pluie do-
bus et de balles qui en labouraient le sol et les abords. Cinquante zouaves
se prsenterent, et les trente premiers slancerent au pas de course. Re-
tenu sous la voute par la consigne, je les regardai partir. Javais le cur
serr il me semblait quaucun deux ne pourrait traverser cet ouragan
de fer et de plomb ; mais dj leur course furieuse les avait ports aux
crneaux. Deux ou trois gisaient par terre ; un autre se dbauait dans le
foss. A peine accroupis leur poste dobservation, ils rendaient balle
pour balle. On tirait aussi de dessus les remparts, o des compagnies de
mobiles taient alignes ; malheureusement tous les coups, dans la pr-
cipitation du feu, ne portaient pas sur les Prussiens. Qelques-uns frap-
paient autour des crneaux ; un zouave aueint entre les paules, resta
sur place. La fusillade ne faisait plus quun long roulement tou par
les dcharges de lartillerie. Le lieutenant t sonner la retraite. ll fallait
de nouveau passer le pont-levis o le tourbillon des projectiles sabauait.
Un lan ramena les volontaires qui avaient si bravement fait leur devoir ;
mais leur groupe vaillant paya sa dime la mort. Jen vis tomber trois en-
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Rcits dun soldat Chapitre lll
core, et le reste disparut sous la voute ma gorge tait prise comme dans
un tau.
Mon tour de servir tait venu. Sur un signe du lieutenant, et lins-
tant mme o les derniers zouaves passaient sur le tablier du pont-levis, je
mlanai avec cinq ou six camarades completement en dehors et me sus-
pendis aux chaines du pont quil sagissait de relever. Les Prussiens, qui
ntaient plus tenus en respect, se prcipiterent du cot des palissades et
rent un feu denfer. Je ne voyais plus. Autour de ceue grappe dhommes
qui pesaient de toutes leurs forces sur les deux chaines, les balles traaient
un cercle en saplatissant contre le mur. ll me semblait que huit ou dix al-
laient me traverser le corps. llles ricochaient partout ; leur choc contre la
pierre et le fer ne sen dtachait pas en coups isols, mais faisait un bruis-
sement continuel. Je mtonnais de la pesanteur du pont, bien que jeusse
mis lpreuve la solidit de mes muscles, et de la lenteur maladroite des
chaines glisser dans leurs ramures, et cependant ceue opration qui me
paraissait interminable ne dura pas plus de quinze secondes. Qand les
balles trouerent le lourd bouclier qui fermait la voute, je me secouai je
navais pas une gratignure. Aucun de mes camarades non plus navait
t touch.
Cest la chance, murmura un caporal qui sessuyait le front.
Un de mes voisins me tapa sur lpaule, et mengagea le suivre sur
le rempart.
Tu comprends, me dit-il, quil ny a plus rien faire ici ; l-haut,
nous verrons tout ce doit tre drole.
Ceue derniere observation me dcida. On avait bien l-haut, comme
disait le zouave, linconvnient des obus qui tombaient et l ; mais on
pouvait aisment se dler des balles. Je mtendis sur lherbe, et me mis
fumer quelques cigareues, tout en ne perdant aucun dtail du spectacle
que javais sous les yeux. Des nuages de fume montaient dans lair, des
fermes brulaient ; on distinguait des ondulations noires parmi les champs.
et l, des hommes isols couraient. Des masses profondes savanaient
au loin.
a, cest linfanterie, me dit mon voisin, qui savourait ma pipe. . .
Ces gueux-l en ont des tas.
ll sinterrompit pour memprunter une pince de tabac, et, allongeant
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Rcits dun soldat Chapitre lll
le bras dans la direction dun hameau
Ceue poussiere qui roule tout l-bas, cest des uhlans ; plus on en
tue, plus il y en a.
Jtais sur mon rempart comme dans une stalle dorchestre ; mais les
drames militaires que javais vus au thatre ne mavaient donn quune
mdiocre ide du spectacle terrible dont les scenes se droulaient sous
mes yeux je ne comptais plus les cadavres pars dans les champs.
Qelque chose qui se passait ma gauche me t tout coup me relever
demi. Sur un plateau qui stend au-dessus de Sedan et qui fait face la
Belgique, un rgiment de cuirassiers lanc au galop excutait une charge.
Les rayons du soleil frappaient leur masse clatante. Les cuirasses sem-
blaient en ammes ctait comme une nappe dclairs qui courait. On
voyait leurs sabres tinceler parmi les casques. Lavalanche des escadrons
tombait sur les lignes noires de linfanterie bavaroise, lorsque les baue-
ries prussiennes aperurent nos cuirassiers. Soudain le vol des obus qui
bauait le rempart passa avec un bruit strident au-dessus de nos ttes et
tourbillonna sur le plateau. Je vis des rangs souvrir et des chevaux tom-
ber. Je sentais mon cur baure mtouer. ll arrive souvent que les
motions naueignent pas au niveau de ce quon esprait ou redoutait ;
mais au milieu de ce bruit formidable, en prsence de ces fourmilieres d-
hommes qui marchaient dans le sang, celles qui magitaient dpassaient
en violence tout ce que javais pu supposer.
Pendant toute la matine, on avait cru dans Sedan que nous tions
vainqueurs ; ctait moins cependant une croyance quun espoir. Qelques
ociers essayerent mme de relever le moral des soldats par des rcits
fantastiques.
Courage, mes enfants, disaient-ils, Bazaine arrive !
Hlas ! ce ne fut point Bazaine, mais un nouveau Blcher avec 100 000
hommes encore ! Vers midi, le bruit se rpandit parmi les groupes que
larme prussienne, augmente subitement dun gros renfort de troupes
fraiches, avait pris loensive, et que les notres, fatigus dune luue in-
gale, bauaient en retraite. A deux heures peu pres, la dbandade com-
mena. Du sommet du rempart, o jtais toujours plac avec les autres
zouaves de mon dtachement, jassistais ceue retraite, qui prenait de
minute en minute laspect dune droute. Les rgiments que japerce-
23
Rcits dun soldat Chapitre lll
vais au loin ouaient indcis. Les rangs taient confondus ; plus dordre.
Dans ceue foule, les projectiles faisaient des troues. Des bataillons sef-
fondraient ou smieuaient. Je ne perdais pas loccasion de faire le coup
de feu. Nous tirions volont, et nous mnagions nos cartouches. Je me
sentais pris de rage la vue des Prussiens, dont les casques pointus sa-
vanaient de toutes parts. ll en tombait quelques-uns ; mais la masse de
leurs tirailleurs auait toujours. De singulieres ides vous traversent les-
prit en ces moments-l. Tout en chargeant et dchargeant mon chassepot
avec la sage lenteur dun homme qui a beaucoup chass, je me rappelai
ces grandes bauues de lievres auxquelles javais assist dans le pays de
Bade pendant la saison dautomne. Jy prenais un plaisir extrme ; je ne
me doutais pas quun jour viendrait o ces mmes coups que jenvoyais
dinnocentes btes, je les dirigerais contre des hommes.
Je voyais mes voisins relever la tte par un mouvement vif apres
chaque coup, et regarder au loin pour voir sil avait port. Parfois un
rire clatant tmoignait de leur contentement, un juron de leur dcon-
venue. De malheureux blesss se trainaient le long des haies, usant ce qui
leur restait de force pour chercher un abri. Des soldats tombaient lourde-
ment comme des masses, les bras en avant, et ne remuaient plus ; dautres
piroueuaient sur eux-mmes, ou bondissaient comme des chevreuils sur-
pris dans leur course et se dbauaient dans lherbe. Je pus remarquer lef-
froyable dose de frocit qui se rveille dans le cur de lhomme quand
il a une arme dans les mains. On a soif de sang humain ; on ne pense plus
qu tuer. Ceue frocit qui prcipite lauaque na dgale que la peur qui
prcipite la fuite.
a mord, dit cot de moi un zouave.
Je me demandais ce que pouvait signier ce verbe, quand japerus
un soldat prussien qui, rampant le long dun talus, cherchait gagner la
palissade que nous venions dabandonner. De temps en temps il paulait
et tirait. Jauendis un passage o londulation du terrain le forait se
meure dcouvert. Au moment o il sy engageait, je s feu. ll lacha son
fusil et roula dans le creux.
Tu as mordu, me dit le zouave.
Jprouvai un frmissement profond dans tout mon tre ; mais laf-
faire tait trop chaude pour me permeure danalyser mes sensations. Les
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Rcits dun soldat Chapitre lll
projectiles ne cessaient pas dgratigner la crte du rempart contre lequel
nous tions couchs. ll y avait ma gauche un engag volontaire qui avait
voulu, comme moi, faire partie du 3 zouaves. Je lavais rencontr dans le
wagon pris Harrison. Le premier obus qui clata dans son voisinage ne
lui t pas cligner les yeux. Un moment vint o il manqua de cartouches.
Un caporal, qui en avait une provision, lui en jeta un paquet ; mon jeune
voisin se leva sur les genoux pour le ramasser. Sa tte dpassa un instant
le niveau du parapet. Je vis tout coup son visage tomber sur sa main,
qui devint rouge ; une balle lui tait entre par la nuque et sortie par la
bouche ; je mlanai vers lui.
ll est mordu ! reprit mon vieux voisin.
Javais le cur un peu lourd. Un mouvement machinal mavait fait al-
longer les doigts vers le paquet de cartouches quun let de sang gagnait.
Jen mis une partie sur lherbe autour de moi, et le reste dans mes larges
poches.
Tu nas donc pas de ceinturon ` me dit lhomme qui conjuguait si
bien le verbe mordre. lt sur ma rponse ngative
Qelle brute ! t-il en haussant les paules.
Dbouclant alors le ceinturon du pauvre mort, froidement il lajusta
autour de ma taille. Nous continuions tirailler.
Trente hommes de bonne volont ! cria tout coup notre lieutenant.
Je fus sur pied aussitot. La plupart de mes camarades taient debout.
ll sagit de retourner aux crneaux et vivement ! cria le lieutenant.
Nous partimes tous en courant. Dj les chaines du pont-levis sabais-
saient. Notre lan fut si rapide, que plusieurs dentre nous se trouverent
sur le tablier, suspendus dans le vide, avant quil eut touch le bord op-
pos. Arrivs l, un bond nous porta vers les crneaux. Les Prussiens, em-
busqus de lautre cot, nous envoyaient des dcharges terribles presque
bout portant. On a la evre dans ces moments-l, et la bouche dun canon
ne vous ferait pas peur ; mais quelle ne fut pas ma stupfaction daper-
cevoir, en arrivant mon poste, que le revers du crneau tait habit !
Devant moi souait un visage rouge que coupait en deux une longue
paire de moustaches hrisses. Un casque luisait au sommet de ce visage
qui grimaait. Deux canons de fusil sabauirent dans louverture du cr-
neau presque en mme temps, lun menaant lautre ; mais le mien partit
2
Rcits dun soldat Chapitre lll
le premier. Jentendis un cri tou, et le visage rouge disparut. Je ne me
risquai pas regarder de lautre cot. Les mobiles rangs le long du rem-
part tiraient toujours, et quelques-unes de leurs balles arrivaient dans le
clos o nous restions accroupis ; mais les Prussiens nous donnaient trop
de besogne pour quaucun de nous eut le temps de soccuper de ce qui se
passait derriere lui.
Une violente dtonation cependant me t tourner la tte ctait le
canon, dont un premier coup avait auir lauention des baueries prus-
siennes, qui envoyait des paquets de mitraille aux maisons voisines pour
en dloger les Bavarois. Des cartouches de chassepot lui avaient fourni la
poudre et les balles. A la premiere dcharge, les soldats la veste bleue ou
couverts de la lourde capote grise, sauterent comme des rats surpris par
une explosion dans leur grenier. Les plus agiles bondissaient par-dessus
les murs et les enclos ; les plus ns ou les plus timides rampaient et l,
protant du moindre pan de muraille, des plis du terrain, des obstacles
pars sur la route, pour dissimuler leur prsence. Dautres, qui ne vou-
laient pas reculer, se faisaient un abri de quelque bout de haie ou dune
borne jete langle dune maison, et continuaient tirailler. Prussiens et
lranais, nous tions tous en embuscade. Je navais quun petit nombre de
cartouches, et je les mnageais. Mes camarades et moi, nous nchangions
que de rares monosyllabes. Les yeux, les oreilles, les penses, lame et le
cur, tout appartenait la bataille. On voulait tuer, tuer encore, toujours
tuer. Du bout du fusil, on cherchait sa proie ; on avait des joies subites et
des sourires nerveux quand un corps tombait et augmentait la ceinture de
cadavres qui bordait la palissade. On mavait parl de la evre pouvan-
table que donne la chasse lhomme jen avais labominable feu dans les
veines.
n
2
CHAPITRE IV
N
oUs Nr s~vioNs rien de la bataille, dont les bruits retentissaient
depuis le matin. Un horizon de fume nous entourait ; mais on
comprenait, la violence des dtonations, quelle se rappro-
chait de plus en plus. Nous sentions vaguement que larme allait tre
prise dans Sedan. llle sy engourait lentement. Autour des remparts, des
tourbillons dhommes sagitaient ple-mle, les cavaliers avec les fantas-
sins. On y voyait les rgiments sparpiller et se dissoudre. Un coup de
clairon nous rappela sur les remparts ; il y avait deux heures que je bru-
lais de la poudre. Deux heures apres, un coup de clairon me renvoya aux
palissades javais renouvel ma provision de cartouches. Je ne sentais
plus ni la fatigue, ni le soleil, ni la faim.
Tout coup la nouvelle quun armistice de vingt-quatre heures ve-
nait dtre sign circula avec la rapidit de ltincelle lectrique. Presque
aussitot le drapeau blanc fut arbor sur le rempart.
Voil le chion ! me dit un zouave dAfrique en me poussant du
2
Rcits dun soldat Chapitre lV
coude.
Tous, nous nous mimes le regarder dun air dhbtement. A la furie
de la bataille succdait une sorte danantissement. Jessuyai machinale-
ment mon fusil, dont la culasse tait noire de poudre et dont le canon
fumait. Mes camarades grondaient entre eux
lt lhomme aux graines dpinard de ce matin, o donc est-il ` ln
voil des gnraux qui ne valent pas un caporal ! murmura lun deux.
Je me rappelai en eet que, dans la matine, un ocier suprieur, g-
nral ou colonel, je ne sais lequel, qui commandait la porte de Paris, tait
pass dans nos rangs, et, relevant la tte dun air dimportance, prenant
une pose fastueuse
Mes enfants, avait-il dit, vous tes les zouaves dAfrique ; je men-
gage vous faire passer sur le ventre des Prussiens et vous ramener
Paris !
Nous navions plus passer sur le ventre de personne, et de soldats
nous allions devenir prisonniers.
Les baueries prussiennes continuaient tirer, tandis que le drapeau
blanc continuait ouer. Mon pauvre dtachement, diminu de quelques
hommes, descendit le rempart et sengagea dans la rue de Paris, o, runi
dautres compagnies, il forma une haie dhonneur. Les obus clataient
et l, faisant voler le platre et les briques. Nous avions larme au pied.
Les plus vieux hochaient la tte. On ne leur avait rien dit, et ils avaient
la certitude que ctait ni. Aucun de nous ne savait ce que nous faisions
l. Qe nous importait, du reste ` Le vol des obus qui ricochaient sur les
pavs ou gratignaient au passage la faade des maisons nous laissait in-
dirents. Des ociers, des aides de camp montaient et descendaient la
rue. Lun deux se dirigea vers le rempart et t appeler le portier-consigne,
qui requit une corve de quelques hommes.
Bien sur on auend un parlementaire, me dit mon voisin.
Mes regards se porterent vers la voute que javais si souvent traverse,
et o lon distinguait sur la pierre noire la trace blanche des balles.
Le pont-levis abaiss, les barrieres ouvertes, un colonel bavarois ac-
compagn dun trompeue traversa nos rangs. Des ociers franais lui fai-
saient escorte. Tous les yeux le suivaient ; il portait le casque et la grande
capote grise. Ctait un homme grand, maigre et blond. Ses yeux pales,
28
Rcits dun soldat Chapitre lV
couleur de faence, clignotaient sous ses luneues dor en nous regardant.
Un trompeue, qui le suivait dun pas mthodique, avait une longue -
gure blafarde sur laquelle deux normes favoris rouges traaient un arc
de cercle. ll portait une sorte de bonnet poil et luniforme rouge des hus-
sards prussiens. Son rayon visuel, maintenu par la discipline, avait pour
objectif les paules de son colonel. Lauitude de celui-ci orait un m-
lange dinsolence et dembarras. ll avait peine fait une centaine de pas,
lorsquun obus, parti des lignes prussiennes, vint tomber dix metres
de lui. ll eut un tressaillement, et se tournant vers ceux qui laccompa-
gnaient
Messieurs, je vous demande mille pardons ; cest une impolitesse
que nous faisons l. Nos baueries nont certainement pas vu le drapeau
blanc. . . Cest incroyable !
Ceue impolitesse , comme disait le colonel prussien, avait cout la
vie deux pauvres diables, et, comme on les emportait sur quatre fusils
Ah ! mille pardons ! rpta-t-il tout en continuant sa route.
Un peu moins dobus et un peu plus de silence eussent mieux fait laf-
faire de Sedan. Les projectiles y tombaient toujours, tuant, blessant, ef-
fondrant. Le drapeau blanc hiss sur le rempart ne meuait point de terme
lauaque, et nempchait que la dfense. Cependant, vers six heures du
soir, le feu se ralentit, et, petit petit, il steignit. Un silence morne, plein
de bourdonnements et de rumeurs tristes, sabauit sur la ville. On nous
avait dfendu de remonter sur les remparts. Malgr ceue interdiction for-
melle, les soldats sy pressaient. Lun deux, dans une minute dexaspra-
tion, lacha un coup de fusil. Des hurlements froces lui rpondirent. Nos
ociers accoururent. Un capitaine se dvoua, et, pour viter une rixe im-
minente, se rendit aupres dun colonel prussien qui avait le commande-
ment hors des murs, et lui porta des excuses. Le pont-levis aupres duquel
javais brul mes premieres cartouches tait rest abaiss. Deux senti-
nelles franaises se promenaient sous la voute, et deux sentinelles prus-
siennes leur faisaient vis--vis sur le revers du foss. Je ne savais que faire.
Jallais de long en large, quelquefois seul, quelquefois avec un camarade.
On changeait quelques mots au passage. La colere faisait tous les frais de
lentretien. Je ntais plus soutenu par lardeur de la luue. Une immense
raction se faisait, suivie dun immense accablement. Je tombai par terre
29
Rcits dun soldat Chapitre lV
plus que je ne my couchai, et mendormis dun lourd sommeil.
Une clameur horrible me rveilla vers neuf heures. A peine ouverts,
mes yeux furent blouis par la clart dun incendie que larme prussienne
saluait dun hurrah frntique. Trois ou quatre maisons ambaient dans
la nuit. lnvelopp de mon dele tartan, je restai tendu sur le dos, regar-
dant bruler cet incendie qui projetait de grandes lueurs sur le ciel. La voix
du canon aurait pu seule me tirer de mon immobilit. Je navais pas bien
le sentiment de mon existence. Des zouaves, dans toutes les auitudes,
dormaient ou fumaient la pipe autour de moi. Qe de choses staient
passes depuis deux jours ! Je regardais mes mains noires de poudre. Un
bruit sourd et continu me tira de cet anantissement. Des masses paisses
et sombres marchaient dans lobscurit de la nuit et passaient devant moi
ctaient les dbris de larme qui avait perdu la bataille suprme. Vain-
cue et brise, elle se rangeait autour des remparts. Des rgiments de ligne
entiers suivaient linfanterie de marine, qui avait si vaillamment pay
la deue du sang. Beaucoup dentre eux navaient mme pas donn. Des
mots sans suite nous apprenaient que le marchal de Mac-Mahon avait
t bless, quelques-uns le disaient mort, et que des mains du gn-
ral Ducrot le commandement avait pass aux mains du gnral Wimpfen.
Lclair vacillant des baonneues reluisait au-dessus des kpis. Ceue foule
norme marchait dun pas lourd elle portait le poids dune dfaite. Une
partie de la nuit se passa dans ce tumulte. Jouvrais et je fermais les yeux
tour tour des bataillons suivaient des bataillons ; je les entrevoyais
comme dans un rve.
Le matin me trouva sur pied. ll y avait dans la ville un encombrement
de soldats de toutes armes confusment rassembls dans les rues et sur
les places publiques. Ceue multitude, o lon ne sentait plus les liens de la
discipline, bourdonnait partout. Des soldats qui portaient des lambeaux
duniforme erraient laventure. Ctait moins une arme quun trou-
peau. Soudain un mouvement se t dans ceue masse. Une voiture parut
auele la Daumont. Un homme en petite tenue sy faisait voir portant
le grand cordon de la Lgion dhonneur ; un frisson parcourut nos rangs
ctait lempereur. ll jetait autour de lui ces regards froids que tous les Pa-
risiens connaissent. ll avait le visage fatigu ; mais aucun des muscles de
ce visage pale ne remuait. Toute son auention semblait absorbe par une
30
Rcits dun soldat Chapitre lV
cigareue quil roulait entre ses doigts. On devinait mal ce quil allait faire.
Acot de lui et devant lui, trois gnraux changeaient quelques paroles
demi-voix. La caleche marchait au pas. ll y avait comme de lpouvante et
de la colere autour de ceue voiture qui emportait un empire. Un piqueur
la livre verte la prcdait. Derriere venaient des cuyers chamarrs dor.
Ctait le mme appareil quau temps o il allait sur la pelouse de Long-
champs assister aux courses du grand prix. Deux mois peine len spa-
raient. On penchait la tte en avant pour mieux voir Napolon lll et son
tat-major. Une voix cria Vive lempereur ! une voix unique. Toute ceue
foule arme et silencieuse avait le vague sentiment dune catastrophe. Un
homme slana au devant des chevaux, et, saisissant par les jambes un
cadavre tendu au milieu de la rue, le tira violemment de cot. La caleche
passa ; jtouais. Qand je ne vis plus celui que plus tard on devait ap-
peler lhomme de Sedan, un grand soupir souleva ma poitrine. Celui qui
avait dit LEmpire, cest la paix, disparaissait dans la guerre.
Le spectacle que prsentait alors Sedan tait navrant. On se gure mal
une ville de quelques milliers dames envahie par une arme en droute.
Des soldats endormis gisaient au coin des rues. Plus dordres, plus de com-
mandement. Des familles pleuraient devant les portes de leurs maisons
visites par les obus. ll y avait un fourmillement dhommes partout ; ils
taient, comme moi, dans la stupeur de cet pouvantable dnouement.
Jerrai laventure dans la ville. Des gures de connaissance marrtaient
et l. Des exclamations schappaient de nos levres, puis de grands sou-
pirs. Le bruit commenait se rpandre que lempereur stait rendu au
quartier gnral du roi Guillaume. Les soldats, furieux, ne lui pargnaient
pas les pithetes. On lui faisait un crime dtre vivant. Les ociers ne le
mnageaient pas davantage. On questionnait ceux, et le nombre en tait
grand, qui lavaient vu passer dans sa caleche. Lhistoire de la cigareue
soulevait des explosions de colere. Un Bonaparte ! disait-on.
Vers deux heures, un caporal de ma compagnie mavertit que les
zouaves qui occupaient la porte de Paris avaient reu ordre de rallier ce
qui restait du rgiment, camp sur la gauche de la citadelle en faisant face
la Belgique. Jy trouvai quelques centaines dhommes sur lesquels la fu-
rieuse bataille quils venaient de traverser avait laiss dpouvantables
traces. Qelques-uns, accroupis par terre, rastolaient des lambeaux du-
31
Rcits dun soldat Chapitre lV
niforme ; dautres pansaient des blessures quils ddaignaient de porter
lambulance.
Un commandant dont javais fait la connaissance au camp de Chalons,
et qui gracieusement mavait promis de faire tout ce qui dpendrait de lui
pour rendre moins dures les premieres fatigues du noviciat militaire, vint
moi, un triste sourire aux levres.
lh bien ! me dit-il, vous avais-je tromp `
Ma foi ! tout y est, la misere, les privations, le sang !. . .
lt vous ne comptez pas ce que nous rservent les consquences
dune dfaite que mon exprience du mtier nallait pas jusqu prvoir.
Je linterrogeai du regard.
Vous verrez, reprit-il. lt tout ce que vous pouviez rver de pire sera
dpass.
ll soupira, et se meuant marcher
Vous ntes pas bless au moins `
Non, pas une gratignure, rien.
Cest une chance ! que de braves gens qui sont morts depuis que je
ne vous ai vu ! Sedan, apres Reichshoen ! notre rgiment est en poudre.
Vous savez, tous ceux que vous avez vus pres du colonel il y a quinze ou
vingt jours, tous morts. . . morts ou disparus !. . .
ll tait devenu tres pale.
Vous navez besoin de rien ` reprit-il brusquement.
Non, merci, commandant.
Au reste, nous nallons pas nous quiuer de quelques jours ; si je puis
vous tre bon quelque chose, disposez de moi.
Je le remerciai et il sloigna lentement, jetant et l des regards sur
la bande vtue de vtements en loques qui avait t un rgiment.
Le lendemain, je ne loublierai jamais, on acha partout la procla-
mation du gnral de Wimpfen, qui avait sign la capitulation de la ville
et de larme. Tous nous tions prisonniers de guerre.
ll ny eut plus ni frein, ni discipline ; larme tait comme aole. Des
groupes normes sarrtaient aux places o lache tait colle ; il en
sortait des imprcations. Ce mot dont on a tant abus depuis, trahison !
volait de bouche en bouche. On tait livr, vendu ! Apres avoir t de la
chair canon, le soldat devenait de la chair monnaie tant dhommes,
32
Rcits dun soldat Chapitre lV
tant dor. Un bourdonnement terrible remplissait la ville. On ne saluait
plus les gnraux. Des bandes passaient en vocifrant le long des rues, et
sagitaient dans ceue enceinte trop troite pour leur foule. ll y avait
et l comme des houles faites de cuirassiers, de hussards, dartilleurs, de
dragons, de lignards. Livresse sabauait partout. Un mot ne me sortait
pas de la tte Prisonnier ! et javais fait une campagne de trois jours ! Je
rencontrai mon commandant
lh bien ` me dit-il.
Je ne trouvai pas une parole lui rpondre. ll me serra la main et
passa. ll y avait des visages sur lesquels on lisait un dsespoir terrible.
ll me semblait quavec un rgiment de ces visages-l on aurait fait une
troue partout. Avec quel plaisir naurais-je pas saut sur mon fusil, si le
signal de lauaque avait t donn ! mais rien ! Des cohues qui tournaient
dans une ceinture de remparts !
On saccostait, on se quiuait, on se reprenait. Le vieux zouave qui
mavait pris en amiti depuis les palissades, marchait cot de moi. ll
riait dans sa barbe seme de ls dargent.
Prisonnier ! sais-tu ce que cest, petit ` me disait-il. Cest du pain
noir, de leau, des casemates, de la terre remuer, quelquefois des coups. . .
lt pas un brin de tabac fumer ! a ne stait jamais vu ! lt dire quon ma
fait venir dAfrique pour a ! ltre pris dans son pays comme un rat dans
une souriciere quand on a pass par lnkermann et Solferino, cest drole
tout de mme ! Ce sont les Arabes qui vont rire ! Mon vieux rgiment
abim, les ociers morts, adieu les zouaves du 3 ! Toi, tu viens de Paris ;
a se voit ton air ; moi, jarrive dOran, et toi et moi nous tomberons en
Allemagne !. . . lst-ce quon na pas fait ce quon a pu, dis ` voyons, dis-le
pour voir !
Je crus un instant quil allait me chercher querelle ; il me regardait
avec des yeux furibonds. Je me hatai de le calmer en lui jurant que ctait
aussi mon avis.
Alors, vois-tu, cest la faute des gnraux, avoue-le, reprit-il.
Un tapage abominable interrompit notre conversation. Ctait ladmi-
nistration qui donnait piller les subsistances de larme. On courait, on
se bousculait, on se bauait ctait une crise aigu dans le dsordre. Je per-
dis mon vieux zouave dans la foule comme on perd de vue un chevreuil
33
Rcits dun soldat Chapitre lV
dans une fort. Des bandes se ruaient autour des caisses de biscuits et des
barils de salaisons en poussant des cris formidables. On dfonait coups
de crosse les tonneaux de vin et deau-de-vie. Le liquide coulait dans les
rues. Les plus proches en avaient jusquaux chevilles. A cent metres de ce
gaspillage hideux des rgiments mouraient de faim. Les repus vendaient
le produit de leur rapine aux aams. On meuait aux encheres les pains
de munition et les pieces de lard. Je me tirai comme je pus de ceue cohue
qui trbuchait. Apres lindignation, le dgout.
n
34
CHAPITRE V
C
r so::rii nr plomb qui mavait surpris sur lherbe aux approches
de la citadelle, mauendait dans le mme campement. Une lassi-
tude extrme maccablait, une lassitude nerveuse qui venait du
cerveau plus que des membres. Jtais liuralement bris. Au rveil, je
devais entrer dans un cauchemar plus terrible. Les rgiments reurent
lordre de livrer leurs armes. Non, jamais je noublierai le spectacle la
fois superbe et lugubre qui frappa mes yeux. Un frmissement parcourut
la ville. La mesure tait comble ; ctait comme le dshonneur inig
ceux qui restaient des hroques journes de Spickeren et de Reischoen,
de Wissembourg et de Beaumont. Ce fut bientot un tumulte eroyable.
Les vieux soldats dAfrique faisaient piti. lls se demandaient entre eux si
ctait bien possible. On en voyait qui pleuraient. Moi-mme, et je n-
tais quun conscrit, javais des larmes dans les yeux. Ce chassepot que
je navais guere que depuis trois jours et avec lequel javais fait mes pre-
mieres armes, ce chassepot auquel javais adapt, en guise de bretelle, un
3
Rcits dun soldat Chapitre V
lambeau de ma ceinture de zouave, et qui sentait encore la poudre, il fallait
donc le livrer ! Je le pris par le canon, et, le faisant tournoyer au-dessus de
ma tte, je le rompis en deux morceaux contre le tronc dun arbre. Je ne
faisais dailleurs que ce que faisaient la plupart de mes camarades. Ctait
partout un grand bruit de coups de crosses contre les murs et les pavs.
On napercevait que soldats arms de tournevis qui dmontaient la cu-
lasse mobile de leurs fusils, et en jetaient les dbris. Les artilleurs, auels
aux mitrailleuses, en arrachaient la hate un boulon, une vis, en brisaient
un ressort pour les meure hors de service. Dautres, fous de rage, silen-
cieusement, enclouaient leurs pieces. Ctait dans tout Sedan comme un
grand atelier de destruction ; les ociers laissaient faire. Les cavaliers je-
taient dans la Meuse les sabres et les cuirasses, les casques et les pistolets
on marchait sur des monceaux de dbris. Chaque pas arrachait au sol un
bruit de mtal ; ctait la folie du dsespoir.
ll fallut enn que la sinistre promenade commenat. Je revis la porte
de Paris et le pont-levis o javais fait le coup de feu. La longue cohue des
prisonniers arriva devant le petit bourg, au-del des palissades do nous
avions essay de dloger les Bavarois. Les maisons en taient cribles
de balles, quelques-unes taient eondres ; mais dj les corves prus-
siennes en avaient retir les cadavres. Des familles tremblaient autour de
leurs demeures. Un ocier dtat-major cheval auendait la colonne des
pantalons rouges. A mesure que nous passions
Par ici, messieurs de linfanterie ! Par l, messieurs de la cavalerie !
criait-il dune voix forte. lantassins et cavaliers sbranlaient et se ran-
geaient droite et gauche. Pendant une heure, ces grands troupeaux
dhommes auendirent dans la boue. Cet abauement qui suit les grands
dsastres les avait saisis. Les plus las se couchaient sur les tas de pierres.
La faim lemporta sur mon marasme, et, tirant de ma poche un biscuit
et un morceau de lard cru, jy mordis belles dents. Personne autour de
moi ne savait o nous allions. Au bout dune heure, la colonne se remit
en marche. La route tait dtrempe de aques deau dans lesquelles nous
entrions jusqu mi-jambe. lchelonns le long de ceue route, des pelotons
composs dune vingtaine de soldats prussiens montaient la garde de 0
metres en 0 metres. lmmobiles, ces soldats nous regardaient passer. lls
portaient devant eux une cartouchiere ouverte o nous pouvions voir des
3
Rcits dun soldat Chapitre V
cartouches admirablement ranges. Pendant que linfanterie veillait sur la
masse mouvante des prisonniers, des cavaliers, le pistolet au poing, cou-
raient travers champs, et ramenaient ceux qui sgaraient. Les coups de
plat de sabre pleuvaient. Nous marchions sans ordre, ociers et soldats
ple-mle. Le respect avait disparu avec la discipline. Les capotes grises
ne se gnaient pas pour heurter au passage les manches galonnes dor.
Les cavaliers bousculaient leurs capitaines. Ctait lanarchie sous luni-
forme, la pire de toutes ; des rixes sensuivaient quelquefois.
A lextrmit de la route que nous suivions souvrait un pont qui en-
jambait un canal, et donnait acces dans une sorte dile forme par une
grande courbe de la Meuse, qui dessine un omga. Les deux pointes de
lomga sont relies par ce canal, qui ferme hermtiquement lile vers
laquelle on nous poussait par troupes. Nous tions dans lile dlges, ou
presquile de Glaires, comme dans une prison. Une riviere lui sert de mu-
railles. Une ceinture deau nest pas un obstacle moins infranchissable
souvent quune ceinture de briques et de moellons. ll ma t facile den
faire lexprience pendant les quelques jours que jai passs dans lile,
tournant autour de mon domaine avec la monotone et patiente rgula-
rit des animaux en cage, qui fatiguent le regard par la constance de leur
marche inutile.
Les vieux zouaves jetaient un coup dil autour deux froidement. Les
plus jeunes pressaient le pas pour mesurer ltendue du champ quon leur
livrait. Une tristesse sombre se peignait sur quelques visages ; dautres, en
plus grand nombre, exprimaient labauement. La colere tait tombe.
Cest prsent que les taquineries vont commencer, me dit mon
voisin.
Le vieux qui mavait fait un discours la veille vint moi, et, me frap-
pant sur lpaule
Tu dois tre content, me dit-il, on arrange tes dbuts toutes les
sauces. Puis se reprenant As-tu du tabac `
Jen avais encore une mince provision au fond de mes poches ; je lui
en oris une pince. Je compris alors lpanouissement de son visage
quelle place le tabac tient dans la vie du soldat ; une pipe bourre, cest
loubli de toutes les miseres.
Tu es un bon garon, me dit-il en me serrant la main dune faon
3
Rcits dun soldat Chapitre V
me briser les os.
Je venais de conqurir un ami qui se serait fait tuer pour moi pendant
cinq minutes.
La presquile de Glaires se compose dune lgere minence dont les
deux versants sabaissent vers la Meuse ; on y dcouvre un petit village,
une assez grande maison dhabitation et un moulin. Au point de jonction
de la riviere et du canal, un barrage alimente les cluses de ce moulin ;
de lautre cot de la Meuse, de grandes prairies stendent jusquau pied
de collines boises qui couronnent lhorizon, et que larme prussienne
occupait encore.
Des ociers prussiens allaient et venaient dans lile dun pas mtho-
dique et roide, indiquant chacun des corps dont se composait ceue ar-
me de prisonniers quel emplacement il devait occuper. Point dhsita-
tion, point dembarras. Un jeune lieutenant, mince et uet, pale et blond,
nous servait de guide. Nous nous avancions et nous nous arrtions sur
un signe de sa main ; par moments, ce signe muet il ajoutait un mot. ll
tenait un carnet la main, o je suppose que les vaincus dont il rpondait
taient classs par numros dordre. Une derniere fois nous fimes halte
sur lun des versants de lminence. Dune voix claire et nous montrant
le sol du bout du doigt
Cest ici, messieurs, nous dit locier.
ll tait huit heures du soir. Sous nos pieds des toues dherbes hu-
mides stendaient sur un lit de boue.
As-tu choisi ta place ` me dit un camarade. lt dun air de philoso-
phie gouailleuse Si tu veux la moiti de mon lit, prends, ajouta-t-il.
ll venait de se coucher tout de son long par terre ; je limitai.
Qand jouvris les yeux, la rose et la pluie mavaient perc jusquaux
os ; je pouvais croire que le tartan qui me servait de couverture tait tomb
dans la riviere. Je grelouais. ll faisait encore nuit ; mais des lueurs ternes
qui dessinaient la crte des collines me faisaient comprendre que le jour
nallait pas tarder paraitre. Je me levai, et pour me rchauer autant
que pour assouvir ma faim, jallai dans les champs arracher des pommes
de terre. Javais eu beau fouiller dans mes poches, je ny avais pas trouv
une mieue de biscuit ni une parcelle de lard je navais plus dautre four-
nisseur que le hasard. Je navais pas fait cinquante pas dans la campagne,
38
Rcits dun soldat Chapitre V
que japerus des ombres errant et l laventure. llles se baissaient
vers la terre, et se relevaient par mouvements alternatifs et irrguliers. Je
compris que ceue mme pense dont jtais er avait germ dans lesprit
dun nombre respectable de soldats. Tous les pieds de pommes de terre
avaient t proprement secous.
Un peu plus loin, il y en aura encore pour tout le monde si tu te
presses, me dit un grenadier.
Je mcartai. La pluie tombait toujours. A la premiere clart du matin,
mes yeux ravis reconnurent un troupeau de moutons broutant lherbe
lextrmit dun champ voisin.
Des coteleues ! me cria un camarade qui mavait suivi.
Javais dj pris ma course du cot du berger. Ctait un petit vieux
grisonnant qui rvait sous sa limousine, les deux mains sur son baton.
Combien le mouton ` lui dis-je.
Cest que je ne suis pas le maitre, et je ne sais pas si le propritaire,. . .
me rpondit-il en se grauant loreille.
Dis toujours.
Dame ! rpliqua-t-il en clignant de lil, on pourra croire tout de
mme que des maraudeurs en ont vol un,. . . a sest vu.
Certainement.
Alors cest quatre francs.
Je lui donnai cent sous, et jemportai le mouton sur mes paules. On
me vit passer en courant avec ma proie vivante. Le bruit se rpandit,
comme une traine de poudre dans les campements, quun troupeau de
moutons paissait aux environs. Zouaves et chasseurs dAfrique se mirent
en campagne comme des gens pour qui aucune razzia na de mysteres.
La clientele du berger augmenta vue dil. ll prit gout sa spculation,
et, ses prtentions augmentant avec ses scrupules, la bte que javais eue
pour quatre francs en valait quarante une heure apres le troupeau s-
vanouit comme un brouillard.
Javais bien lanimal, et il ntait pas maigre, lile me fournissait assez
de broussailles pour avoir du feu ; mais o trouver du sel ou du poivre ` O
dcouvrir du pain surtout ` Recherches, ores brillantes, supplications,
rien ne me russit. Mon compagnon navait pas t plus heureux. ll fal-
lut se rsigner sasseoir autour dun quartier de mouton accommod
39
Rcits dun soldat Chapitre V
la diable dans sa graisse. On lavalait, on ne le mangeait pas. Qelques
pommes de terre cuites sous la cendre me consolaient un peu. Nous eumes
du mouton, diner et djeuner, pendant trois jours. La faim seule pou-
vait combaure laversion quil minspirait. Une heure vint o il nen resta
plus un dbris. Jeus lingratitude de men rjouir. Les tristesses et la so-
brit farouche des jours suivants lont bien veng. Pendant le regne du
mouton, javais eu des instants de volupt ; ils mtaient oerts par des
camarades sous la forme dun quart de biscuit ou dun peu de caf. Ces
magnicences mblouissaient. llles ne durerent quun temps ; mais ce
qui meuait le comble mon extase, ctait une cigareue. Javais us de
ma petite provision de tabac avec la prodigalit dun ls de famille qui
croit que les cantines suivent le soldat dans toutes ses aventures ; javais
compt sans la captivit.
Un matin, errant sur la lisiere de mon campement, japerus un
groupe de soldats qui gesticulaient avec une animation singuliere. Des ex-
clamations sortaient de ce groupe. Je mapprochai, et vis un zouave qui,
debout au milieu dun cercle avide, meuait aux encheres une cigareue
dont lenveloppe de papier contenait un mlange bizarre de poussiere de
tabac et de mie de pain ramasses avec les ongles au fond des cavits que
recelait son large pantalon. On orait ce quon avait, quatre sous, cinq
sous, dix sous, quinze sous, non pas pour lacqurir et en faire sa pro-
prit exclusive, mais pour obtenir le droit prcieux daspirer un certain
nombre de boues. On poussait comme dans une salle de vente. Un ca-
poral orit un franc. Je doublai son enchere, un frmissement parcourut
lauditoire, et, au prix de quarante sous pays comptant, le droit de fumer
un tiers de la cigareue, avec le privilege de commencer, me fut adjug. Les
autres adjudicataires se rangerent autour de moi, et la cigareue mesure
et marque dun cercle noir au tiers de sa longueur, dix paires dyeux
suivaient les progres du feu tandis que je la tenais entre mes levres.
Pendant les deux ou trois premiers jours, il y avait eu des heures de
pluie et des heures de soleil. On employait celles-ci scher linsuppor-
table humidit occasionne par celles-l ; mais un matin le ciel parut tout
noir, et la pluie se mit tomber avec une persistance et une rgularit qui
pouvaient aisment faire croire quelle tomberait toujours. Vers le soir,
mouill comme une ponge qui aurait fait une chute dans une riviere,
40
Rcits dun soldat Chapitre V
on me recueillit dans une tente. Sept ou huit soldats se pressaient dans
un espace o trois ou quatre auraient peut-tre pu stendre. Jtais en
outre arriv le dernier, et je dus mallonger au bas bout de la tente. Apres
une heure de sommeil, de larges gouues deau froide qui saplatissaient
sur mon visage me rveillerent. Un sergent que mes mouvements tracas-
saient ouvrit les paupieres nonchalamment.
a, me dit-il, cest la pluie.
Merci, rpliquai-je, et, prenant une autre posture, je me s un rem-
part de mon capuchon. Au bout dune autre heure, jprouvai vaguement
la sensation dun homme quon plongerait brusquement dans un bain
froid. ll me semblait quun robinet invisible versait avec obstination un
torrent deau glace autour de mon corps. Un frisson acheva de me r-
veiller. Le rve ne mavait pas tromp jtais dans une mare. Leau cla-
potait le long de mes paules et de mes jambes. Je sautai sur mes genoux.
Le sergent qui dj mavait parl risqua un coup dil de mon cot, et
maperut dans ma baignoire.
a, reprit-il, cest les rigoles.
Je nen pouvais douter. La pluie avait rempli les rigoles creuses au-
tour de la tente et au bord desquelles je me trouvais. llles dbordaient sur
moi.
ll tait dix heures, je ruisselais. Autour de moi, on ronait. Jabandon-
nai la tente et achevai ma nuit en promenades. Cest dans ces moments-l
que lon devine la douceur des occupations qui vous paraissaient fati-
gantes autrefois. Je revoyais en esprit la petite chambre voisine de la rue
de Turenne, la chemine ambante, la tasse de th, la table aupres des-
quelles javais pass des heures la clart dune lampe place entre des
livres. lt javais pu me plaindre du travail nocturne !
Le jour arriva. La pluie continuait tomber avec la mme abondance
et la mme tranquillit. Les rives de la Meuse senveloppaient dun ri-
deau de brume. Les Prussiens avaient commenc une sorte de distribution
sommaire ; elle se composait dun demi-biscuit par homme et pour deux
jours. On y courait cependant. Ctait une distraction encore plus quun
soulagement. Malheur qui laissait trainer un morceau de ceue maigre
pitance ! On avait pour boisson leau de la riviere, laquelle on allait par
troupes remplir ses bidons. Ce rgime et ceue temprature faisaient des
41
Rcits dun soldat Chapitre V
vides parmi les prisonniers ; qui tombait malade tait perdu. Un cas de
evre tait un cas de mort. Point de mdecins et point de mdicaments.
On avait la terre pour dormir et un quart de biscuit pour ne pas mourir
de faim.
Javais fait la connaissance dun chasseur dAfrique, engag volon-
taire comme moi. Ctait un garon qui avait le visage dune jeune lle,
et avec cela vif comme un oiseau et brave comme un chien de berger. Rien
navait de prise sur ce caractere robuste, ni la fatigue, ni les msaventures.
Achaque nouvelle preuve, il secouait ses paules comme un terre-neuve
qui sort de leau. Didier ne tarissait pas en histoires incroyables. Jai tou-
jours pens que ma nouvelle connaissance tait de ceue famille de Pari-
siens qui, leur patrimoine croqu, sarrangent dun sabre pour avoir un
cheval. ll tait port pour la croix. Un jour il morit son quart de biscuit.
lt toi ` lui dis-je.
Je nai pas faim.
lt comme jhsitais
Un de ces jours tu me rendras un gigot, si tu trouves encore un
mouton, reprit-il en riant.
ll me tendit la main, et sloigna. Je remarquai quil avait les yeux
tristes. Le souvenir de ces yeux me poursuivit tout le soir. Le lendemain,
errant sur un chemin, javisai quatre soldats qui portaient un mort sur
une civiere.
Sais-tu qui passe l ` me dit un sergent de ma compagnie.
Non.
Cest ton chasseur.
Je courus vers la civiere ctait Didier, en eet.
On savait chez nous quil tait perdu, me dit lun des cavaliers qui
le portaient.
Je me mis marcher derriere lui, les yeux gros de larmes.
On ne pouvait sortir sans rencontrer un de ces corteges sinistres. Ordi-
nairement le cadavre tait couch sur un brancard fait de deux morceaux
de bois relis par deux traverses. Qelquefois encore quatre soldats le pre-
naient par les jambes et les bras, et le jetaient dans une fosse creuse la
hate et recouverte bien vite de quelques pelletes de terre. Deux ou trois
42
Rcits dun soldat Chapitre V
camarades suivaient le corps. Le lendemain, on ny pensait plus. . . Ctait
comme une grande loterie.
n
43
CHAPITRE VI
L
rs urUvrs n~Ns ceue pluie et ceue inaction taient longues et
lourdes. On en perdait le plus quon pouvait en promenades
et l. Les bords de la Meuse nous auiraient. On ne pouvait faire
une centaine de pas sur la rive sans voir, descendant au l de leau, des
cadavres dhommes et de chevaux. On en rencontrait dautres chous
dans des toues dherbe, l un chasseur de Vincennes, l un uhlan. Tous
les corps des deux armes y avaient laiss quelques-uns de leurs repr-
sentants. On y faisait un cours duniformes in anima vili. ll y avait des
heures, quand il ne pleuvait pas, o je ne pouvais marracher ce lugubre
spectacle. Je regardais les cadavres que le cours du ot emportait lente-
ment, ou qui restaient pris entre les joncs dans des auitudes terribles. ll
en tait parmi eux qui, vivants au mois de juillet, avaient peut-tre chant
le Rhin allemand sur les boulevards de Paris. Leur agonie stait termine
dans la vase.
La premiere fois que je mtais avanc du cot du moulin, javais vu
44
Rcits dun soldat Chapitre Vl
sur le barrage, accrochs parmi les pierres, les corps de deux soldats, un
lranais et un Prussien, que le remous des eaux balanait. Ce mouvement
vague, qui faisait par intervalles rouler leurs ttes et leurs bras, leur pr-
tait un semblant de vie qui avait quelque chose derayant. lls y taient
encore quatre jours apres. Des oiseaux voletaient au-dessus du barrage.
Le soir, aux lueurs incertaines qui tombaient dun ciel gris, ces formes
vagues quon voyait ouer sur la riviere prenaient des aspects tranges.
Limagination y avait sa part ; mais le spectacle dans sa ralit crue avait
par lui-mme un caractere pouvantable.
Je me rappelle quun matin, en allant remplir mon bidon dans un pli
du rivage o jusqualors le hasard ne mavait pas conduit, un de mes ca-
marades me poussa le coude
Regarde, me dit-il.
Je levai les yeux et aperus sur un ilot de sable, quelques metres du
rivage, le corps dun cuirassier dont la tte disparaissait demi sous un lit
de longues herbes. Ses jambes, chausses de lourdes boues, et son corps,
sur lequel tincelait la cuirasse, saillaient hors de leau. Sa main gante re-
posait sur la vase et stait noue autour dune toue de glaeuls. Deux ou
trois corbeaux bauaient de laile autour de lilot ; on pouvait croire lat-
titude du pauvre cuirassier que la mort lavait surpris l. ll avait le visage
dchiquet. Limage de ce cuirassier me poursuivit longtemps. Qand je
portai mes levres le bidon rempli de leau puise dans lanse qui labri-
tait, ma main le laissa retomber sans pouvoir en avaler une gorge.
ll ntait pas rare de rencontrer dans nos promenades des groupes de
soldats accroupis autour du cadavre dun cheval quils avaient tir de la
riviere, et sur lequel ils taillaient des lanieres de chair avec leurs couteaux.
Qelquefois ils grondaient comme des dogues quon drange dans leur
immonde repas. Je navais jamais voulu de ceue chair nausabonde ; mais
la faim me tourmentait. On a vite ni de broyer entre ses dents le quart
dun biscuit, si dur quil soit ; on ne dcouvrait presque plus de pommes
de terre, tant des mains par milliers en avaient retourn les champs. Un
jour que je serrais ma ceinture apres avoir vainement fouill vingt sillons
lcoute, me dit un camarade avec lequel javais partag quelques
lambeaux de mon mouton, il y a le moulin.
Je le connais ; jai mme rod par l hier encore. Ni poules, ni canard,
4
Rcits dun soldat Chapitre Vl
rien.
Pas sur ; moi, jai lil.
lt mon Marseillais porta le doigt lorgane dont il parlait, avec ce
geste expressif que connaissent tous ceux qui ont travers la Canebiere.
Ctait un garon avis, qui avait le air dun chien de chasse pour la
nourriture.
lxplique-toi, repris-je.
lh bien ! sil ny a plus de volailles au moulin, le meunier a encore
quelque chose.
De la farine ! mcriai-je avec joie, du pain peut-tre !
Non, mais du son ; viens voir.
Mon enthousiasme stait refroidi, cependant je suivis le camarade.
lt il y en aura pour moi, nest-ce pas ` car a se paye, me dit-il en
courant.
Je lui rpondis par un signe de tte armatif, et nous arrivames au
moulin. ll y avait dj queue.
Voil ce que je craignais ! scria mon Marseillais avec un accent
dsespr rendu plus vif par le dpit.
Le meunier vendait tout venant muni de pieces blanches le son
de son moulin, quil dbitait parcimonieusement par petites portions. La
livre de son coutait quarante-quatre sous, et, pour en avoir, il fallait at-
tendre deux ou trois heures. Ma livre de son paye, je lemportai et la
dlayai dans une gamelle pleine deau. . . Javais ainsi deux services mon
menu, un quart de biscuit sec et une cuelle de son mouill.
Ceue existence, irrite par la misere, commenait me peser lour-
dement. Rien ne me faisait prvoir quelle dut bientot prendre n. Des
ociers auxquels on avait dabord remis la garde des prisonniers, la sur-
veillance tait passe aux sous-ociers ils avaient la charge des distribu-
tions, qui narrivaient plus intactes aux soldats. Le grand dcouragement
amenait un grand dsordre. Chacun tirait soi. Qi pouvait voler la part
dun camarade la gardait. ll y avait des querelles pour un biscuit perdu.
Qelques gnraux faisaient ce quils pouvaient pour amliorer le sort de
leurs soldats, le gnral Ducrot entre autres, qui jusquau bout mit tout en
uvre pour leur venir en aide ; mais lautorit allemande faisait la sourde
oreille leurs rclamations. On prissait dans la fange. A ces privations,
4
Rcits dun soldat Chapitre Vl
qui avaient le caractere dune torture, sajoutaient des spectacles qui me
faisaient monter le rouge au front. Des ociers prussiens visitaient lile
toute heure, et, sans faon, avec des airs darrogance, pour les besoins
de leur remonte personnelle, faisaient descendre les ociers franais de
leurs montures et sen emparaient avec la selle et les harnais. Je voyais
mes malheureux compatriotes mordre leurs levres et macher leurs mous-
taches. Qelques-uns devenaient tout blancs. Lun deux mit la main sa
ceinture, et demanda celui qui le dpouillait sil ne voulait pas aussi sa
montre.
Ichvorstche nicht (je ne comprends pas), rpondit le Prussien, qui
savait parfaitement le franais.
ll y a des choses quil faut avoir vues pour y croire. On a le cur serr
quand on y songe. Un de ces Prussiens arms dperons qui parcouraient
lile, rencontra un jour un ocier franais qui passait cheval, et linvita
descendre. Un prisonnier na presque plus le caractere dun homme.
Locier obit. Le Prussien se mit en selle, et, apres avoir fait marcher,
trouer, galoper le cheval, inclinant la tte dun air froid
Cest bien, monsieur, je le garde.
Aucune rsistance ntait possible. ll fallait se soumeure tout ; mais
on avait la mort dans lame. Je commenai srieusement penser une
vasion. Malheureusement il tait plus facile dy songer que de lexcu-
ter. Un seul pont jet sur le canal donnait acces dans lile. Ce pont tait
gard par deux pieces de canon mises en bauerie, la gueule tourne vers
nos campements. On savait quils taient chargs. Un poste nombreux
veillait tout autour, les armes prtes. De ce cot-l, rien esprer ; de
lautre cot de la Meuse, courbe en arc de cercle, des pelotons de sol-
dats bivouaquaient de distance en distance, et dans lintervalle de ces bi-
vouacs, spars les uns des autres par un espace de cinq cents metres
peu pres, se promenaient, le fusil sur lpaule, deux ou trois sentinelles
qui ne perdaient pas notre ile de vue. Qand la nuit venait, on doublait le
nombre de ces sentinelles. Des dtonations qui me rveillaient pendant
mon sommeil ou troublaient mes promenades sous la pluie nocturne, et
dont je comprenais la sinistre signication, mindiquaient susamment
que ces sentinelles faisaient bonne garde.
Une nuit cependant, ny tenant plus et redoutant de trouver en Alle-
4
Rcits dun soldat Chapitre Vl
magne des iles plus tristes encore, je me dcidai tenter laventure. Je me
dirigeai donc vers la Meuse. Le ciel tait sombre, la rive dserte. De lautre
cot de leau, on voyait les feux de bivouac allums. Malgr lobscurit qui
tendait un voile gris sur le euve, on distinguait la surface claire des
eaux des formes incertaines qui ouaient mollement. llles seaaient et
reparaissaient. Jhsitai un instant, puis enn, me dshabillant de la tte
aux pieds et ne gardant quun caleon, jentrai dans la Meuse ; javais dj
de leau jusqu mi-corps, et la pente du sol o je marchais mindiquait
que jallais bientot perdre pied, lorsquune masse noire passa lentement
devant moi et meeura la poitrine, contre laquelle je la sentis chir et
senfoncer. Un horrible frisson me parcourut le corps ceue perspective
de nager au milieu dun euve noir qui morait des cadavres pour com-
pagnons de route me t trembler. Je venais dtre saisi dune peur ner-
veuse, dune peur irrsistible, et, reculant malgr moi, les yeux sur ceue
masse indcise qui sen allait la drive, demi paralys, je regagnai le
bord, o je massis.
Le lendemain, au plein jour, je retournai lendroit mme o javais
tent le passage de la Meuse. A quelques pas de la rive, o lon distin-
guait encore lempreinte de mes pieds nus, en aval, sur un banc de vase
tapiss de quelques joncs, le corps dun jeune turco, que je ny avais pas
vu la veille en inspectant les lieux, tait chou, le visage dans leau qui le
dcouvrait et le recouvrait demi dans son balancement doux. Ses deux
mains, tendues en avant, plongeaient dans la vase. On me raconta quil
avait essay de svader dans la soire, et que les sentinelles prussiennes
lavaient fusill. Aueint de deux ou trois balles, il navait pas eu la force
de regagner le bord. Peut-tre tait-ce l ce corps qui mavait eeur au
moment o jallais me jeter en plein euve ; peut-tre encore ai-je du la
vie ce pauvre mort. Je renonai ma premiere ide de demander la
Meuse des moyens dvasion, sans renoncer toutefois mon projet il ne
sagissait que de trouver une occasion meilleure.
Si la Meuse charriait des cadavres huit jours encore apres la bataille,
notre ile vomissait des morts on en comptait par centaines. Ctait
comme une pidmie. Lautorit prussienne nit par sinquiter de cet
tat de choses. La contagion pouvait gagner larme victorieuse comme
elle dcimait larme vaincue.
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Rcits dun soldat Chapitre Vl
Tu sais, me dit un jour lun de mes compagnons de tente, les trains
de plaisir pour la Prusse vont commencer bientot !
Le lendemain, en eet, on faisait vacuer les malades. Jen vis partir
qui se trainaient peine. Le tour des ociers devait venir apres celui des
malades. Chacun deux avait le droit demmener une ordonnance. Ce fut
pour moi comme un trait de lumiere, et je courus aupres du comman-
dant H. . . pour obtenir la faveur insigne dtre promu aux fonctions de
brosseur. ll accueillit favorablement ma demande, et me prsenta un
capitaine. Jarrivai propos ; ce poste de conance tait sollicit par un
grand nombre de candidats, et quelques-uns avaient des titres peut-tre
plus srieux faire valoir que les miens. Je lemportai cependant, grace
lappui du commandant. Jen donnai la nouvelle mes camarades de lit
sous ceue tente dans laquelle il pleuvait tant.
Brosseur dj ! scria le plus vieux de la bande.
Dans la soire, on mavertit de me tenir prt la premiere heure du
jour. Je comptai sur la pluie pour mempcher de dormir ; elle ne trompa
point mon esprance, et le 10 septembre, au matin, je pris le chemin
du pont, apres une derniere visite au moulin. Les deux pieces de canon
taient leur place, les Prussiens sous les armes. La troupe de ceux qui de-
vaient former un nouveau convoi sy rassemblait. ll avait t dcid que
les ociers, partir du grade de capitaine inclusivement, monteraient
dans des especes de chariots garnis de planches. Les lieutenants et les
sous-lieutenants, avec les ordonnances, devaient marcher pied.
Un colonel prussien qui tait en surveillance lentre du pont donna
un ordre, un aide de camp cria ln route ! et la colonne se mit en mou-
vement. Le pont franchi, nous suivimes, pour rentrer Sedan, le mme
chemin que nous avions pris pour en sortir. La colonne sy arrta un ins-
tant. Une piece de monnaie la main, et protant de ceue halte, je me
prsentai devant la boutique dun boulanger, la porte duquel sallon-
geait une queue de prisonniers. Des soldats prussiens se mlaient ceue
foule. Lun deux ne se gnait pas pour bousculer ses voisins. On se r-
cria. ll tait brutal, il devint insolent. La discussion entre gens que la faim
talonne dgnere bien vite en querelle. Au moment o la querelle prenait
les proportions dune rixe, un ocier intervint. ll senquit de ce que se
passait. Les prisonniers dclarerent dune commune voix, et ctait vrai,
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Rcits dun soldat Chapitre Vl
que le Prussien avait voulu se faire servir avant son tour, et quil stait
jet travers les rangs comme un furieux, frappant et cognant.
Locier donna lordre au soldat de se retirer. Celui-ci avait bu
quelques verres deau-de-vie, un de trop peut-tre. ll scria quil ne c-
derait pas, et quil aurait son pain parce quil le voulait. Sans rpondre,
locier prit sa ceinture un revolver, larma, et froidement cassa la tte
au soldat. ll tomba comme une masse. Aucun des camarades du mort ne
remua ; je commenai comprendre ce que ctait que la discipline prus-
sienne.
Rentrs Sedan par la porte de Paris, nous en sortimes par la porte de
Balan. Ceue ville, que javais vue encombre de troupes franaises, tait
alors occupe par une garnison de soldats de la landwehr. Des malades
et des blesss se trainaient ici et l. Les habitants nous regardaient pas-
ser dun air morne. Qand ils pensaient ntre pas vus par nos gardiens,
quelques-uns dentre eux sapprochaient de nous pour nous donner du
pain ou des morceaux de viande, aumone de la ruine la misere. Notre co-
lonne, compose de huit cents hommes peu pres, comptait des ociers
de toutes armes. La cavalerie et lartillerie y avaient un grand nombre de
reprsentants. Leurs uniformes ne les eussent-ils pas dsigns, on les au-
rait reconnus la pesanteur de leur marche, alourdie par leurs grosses
boues et la basane de leurs pantalons. Ctait au tour des fantassins de
payer en sourires les railleries des cavaliers ; mais qui pensait sourire
en ce moment-l ` ll ne restait plus trace de la vieille gaiet gauloise. Ce
sentiment quon tait prisonnier crasait tout. Des ociers qui portaient
la mdaille de Crime et dltalie essuyaient des larmes furtivement. ll sem-
blait que ceue troupe dont la le sallongeait sur la route portat le deuil de
cent annes de victoires eaces en un jour par un dsastre. Nous avions
pour escorte deux forts pelotons dinfanterie prussienne portant le casque
pointe, et qui marchaient lun en tte de la colonne, lautre en queue. lt
sur les bas cots de la route, la anquant de deux metres en deux metres,
des sentinelles nous accompagnaient, le fusil charg sur lpaule. On nous
avait prvenus qu la moindre alerte, elles avaient ordre de faire feu. Des
uhlans, le pistolet au poing, faisaient la naveue, et passaient au grand trot
de lavant-garde larriere-garde de la colonne, bousculant tout.
La route tait dfonce, les chariots cahotaient dans les ornieres. Nous
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Rcits dun soldat Chapitre Vl
marchions dans la boue. On ne voyait partout que chaumieres brules,
arbres abauus, champs ravags. Cest ainsi que nous arrivames Ba-
zeilles. Qi a vu ce spectacle ne loubliera jamais. ll semblait quune
trombe se fut jete sur le village. Tout y tait par terre. Un amoncellement
de toitures eondres, et de murailles tombes au ras du sol, des dbris
de meubles calcins, des poutrelles rompues, des charreues en morceaux,
des charrues et des herses brises par le milieu, des lambeaux de volets et
de portes pendant sur leurs gonds, des carcasses danimaux aueints par
les balles et surpris par le feu, les jardins en ruine avec leurs treilles et
leurs pommiers noircis, partout les traces de lincendie. On marchait sur
des clats dobus. ll y avait et l sur des pans de mur de larges taches
dun brun noiratre. Une main sanglante avait appliqu lempreinte de ses
cinq doigts sur un enduit de platre ; des lambeaux de vtement restaient
accrochs entre les haies ; sur un buisson, on apercevait deux petits bas
denfant quon y avait mis scher. Sur la faade dune maison laboure par
un paquet de mitraille, lappui dune fentre laquelle il ne restait pas une
vitre supportait deux jolis pots de eurs en faence bleue. Qelques mal-
heureux se promenaient parmi ces dcombres. ll sen dgageait une odeur
areuse de cadavres en putrfaction. Des fragments darmes jonchaient
le sol. Ctait navrant, horrible, hideux. Le village tait comme ventr.
Une famille vtue de loques stait blouie sous un appentis elle nous
regardait passer avec des frmissements ears. Peut-tre cherchait-elle
son foyer ; son malheur dpassait le notre des soldats lui jeterent des
morceaux de biscuit.
n
1
CHAPITRE VII
B
~zriiirs 1v~vrvs, No1vr marche continua. On ne pouvait ni
sarrter, ni se reposer. Chaque tape tait marque davance
avec un temps dtermin pour la parcourir. Nous tions partis
de Sedan onze heures un quart, et nous arrivions Stenay huit heures
du soir, apres une halte dune demi-heure. Une surprise heureuse mat-
tendait Stenay. Locier qui je servais dordonnance, et qui poussait la
bont jusqu me traiter en ami plus quen soldat, voulut bien me prsen-
ter un ancien capitaine de zouaves qui avait obtenu du prfet prussien
lautorisation de loger les camarades du 3 rgiment, auquel il avait ap-
partenu. Une place me fut oerte la table hospitaliere autour de laquelle
M. D. . . les reut. Je mempressai daccepter. Qelle faim! Jamais soupe
fumante, jamais buf bouilli ne dgagerent aromes plus savoureux ; mes
narines les aspiraient non moins que mes levres. ll y avait huit ou dix
jours peu pres quune bouche de nourriture honnte ne les avait tra-
verses. On parlait beaucoup mes cots, et les rcits sentrecroisaient
2
Rcits dun soldat Chapitre Vll
avec les questions ; je nentendais rien, je mangeais. On ne sait pas quel
vide peuvent creuser dans lestomac dun volontaire, majeur depuis un an
peine, labus du son dlay dans leau pure, et trente-deux kilometres
avals dune traite ! Rien ne le comble ; M. D. . . riait de mon apptit. La
nappe enleve et le caf pris, il me permit de mtendre sur le tapis dune
chambre coucher. Les lits, les canaps, les matelas, appartenaient natu-
rellement aux ociers. A peine tendu, je dormis les poings ferms. Une
inquitude me restait ; pourrais-je me lever le lendemain matin ` ll y avait
l un probleme que lexprience seule pouvait rsoudre.
A sept heures, le bruit quon faisait dans la maison me rveilla. Jes-
sayai de me dresser. Ce ne fut pas sans une certaine dicult que jy
parvins. Mon ocier mencourageait du geste et de la voix.
La courbature, ce nest rien, quoiquil me semble avoir fait une
ample provision de rhumatismes du cot de Glaires ; mais cest le pied
qui ne va plus ! lui dis-je.
Ctait vrai. ll faut avoir t chasseur ou soldat pour savoir ce que cest
quune plaie au talon, la cheville, au cou-de-pied. Mieux vaudrait avoir
un bras cass ou une balle dans lpaule. Comme disent les marins, on est
aueint dans ses uvres vives. Laspect dune table servie me rendit un
peu de force ; lorsquon se runit pour le dpart, je demandai la permis-
sion demporter les morceaux de pain quon oubliait. Laisser du pain sur
une table quand la veille encore jaurais t chercher un quart de biscuit
en rampant sur le ventre ! On me laccorda, et jen remplis mes poches.
Bien men prit. A neuf heures prcises, on se remit en route. Toujours
les mmes ornieres, toujours les mmes cailloux, toujours la mme boue !
Pendant le premier kilometre, ce fut terrible. Je me trainais ; mais enn le
pied schaua, et je retrouvai en partie llasticit de mon pas.
Les miseres de ceue pouvantable route devaient presque me faire
oublier les miseres de mon sjour dans lile que javais maudite. Vers
midi, la colonne, qui marchait avec des ondulations de serpent, prsen-
tait un spectacle lamentable. On trbuchait, on tombait. Les trainards se
laissaient aller sur les tas de pierres. Qelques-uns peut-tre manquaient
dnergie, beaucoup manquaient de force. Tous les prisonniers navaient
pas rencontr Stenay des capitaines comme les zouaves du 3 rgiment.
Le besoin faisait dans la colonne autant de ravages que la fatigue. Les re-
3
Rcits dun soldat Chapitre Vll
tardataires sen dtachaient comme les feuilles mortes dun arbre que le
vent secoue. Ces malheureux tendus par terre, les gardiens accouraient
et les frappaient coups de crosse. Un coup, deux coups, trois coups, jus-
qu ce quils fussent remis sur pied. Autant de coups quil en fallait, et,
si les coups de crosse ne susaient pas, les coups de baonneue venaient
apres. La peau fendue, la chair dchire, on se relevait ; mais lpuisement
tait quelquefois plus fort que la douleur. Qelques-uns de ceux qui s-
taient relevs retombaient bientot. Les coups et les menaces ne pouvant
plus rien sur ces corps inertes, la colonne avec son escorte de sentinelles
continuait sa marche. On laissait au peloton prussien qui la suivait le soin
de balayer la route.
llle a ordre de ne rien laisser trainer, me disait un chasseur dA-
frique qui enfonait ses perons dans la boue aupres de moi.
On ma racont que ces malheureux, tendus dans les fosss ou sur
les talus du chemin, taient impitoyablement fusills par ce dernier pelo-
ton, qui incombait la terrible et suprme police de la colonne. Je nose
pas armer le fait dans sa sanglante brutalit. Traitait-on en dserteurs
les prisonniers qui restaient en arriere, et la discipline impitoyable que
larme prussienne applique aux vaincus apres lavoir subie elle-mme
lengageait-elle ne voir dans lpuisement quun prtexte ` Je lignore ;
mais ce que je sais bien, cest que jamais aux tapes prochaines je nai revu
aucun de ceux qui tombaient, et que des chariots pouvaient recueillir.
Nous tions partis neuf heures. Apres la halte dune demi-heure quon
nous accorda vers midi, jeus quelque peine me meure debout. Lun de
mes pieds, le pied gauche, avait la pesanteur du plomb. ll me devenait
impossible de conserver ma bouine, qui me blessait et moccasionnait
chaque pas dintolrables sourances. Je jetais des regards denvie sur les
talus gazonns du chemin. Les animaux avaient le droit de sy reposer. Je
voyais au milieu des champs des bufs tendus dans lherbe, et il me fal-
lait marcher toujours ; nen pouvant plus, je tombai sur un tas de pierres
et retirai ma chaussure. Les soldats prussiens, chausss de boues excel-
lentes, me regardaient faire, tout prts meure le doigt sur la gacheue
de leur fusil, si javais fait un pas dans les prs voisins. Lheure nen tait
pas venue, car je navais pas renonc mon projet dvasion. Je ne faisais
quy songer, au contraire, et ceue pense me donnait du cur. Un senti-
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Rcits dun soldat Chapitre Vll
ment damour-propre aussi me soutenait. Dautres, qui ne souraient pas
moins que moi, ne marchaient-ils pas ` lt pourquoi un engag volontaire,
qui avait pass trois annes sur les bancs de lcole de la rue de Turenne,
ne ferait-il pas ce que faisaient tant de braves gens ramasss dans les gre-
niers dun faubourg ou les granges dune ferme ` lt puis navais-je pas
lhonneur dappartenir au 3 zouaves, les zouaves au tambour jaune `
Tu clampines donc ! me dit en passant un camarade qui me vit assis
sur mes cailloux.
Je tirai l-dessus ma bouine et me relevai. Je ne sourais plus. Ctait
magnique ; malheureusement au bout dun quart dheure il ne restait
rien de mes chausseues de laine ; je marchais nu sur la plante des pieds.
Qand on nen a pas lhabitude, cest odieux.
Vers la tombe du jour, nous arrivions Damvilliers. Ces chaumieres
qui nous indiquaient que le moment de la halte tait venu me parurent
superbes ; je faisais mon choix en esprit, caressant de lil les plus confor-
tables, lorsquon nous dirigea vers lglise, tous en masse. La porte sou-
vrit toute grande, on nous y poussa et la porte se referma nous venions
de trouver le gite que nous destinait la discipline prussienne. ll y avait l
dans la nef et le chur huit cents hommes peu pres. ll pleuvait depuis
quarante-huit heures avec des intermiuences de rafales et daverses ; il
eut fallu un feu de forge pour scher nos vtements. Les poches de mon
vaste pantalon taient pleines deau ; quand jy plongeais les mains, il me
semblait quelles entraient dans le bassin dune fontaine. Je ruisselais, et
nous tions huit cents comme cela, moins des hommes que des gouuieres.
Tant pis ! dit un zouave, je lache mon robinet.
ll dt sa veste, son gilet, son pantalon, et les tordit comme on fait
dune servieue. Le mot avait fait rire ; laction parut sage, on limita. ln un
instant, le sol de lglise fut comme une mare ; ctait l-dedans que nous
devions nous coucher. Chacun chercha la place o il devait tre peu pres
le moins mal. Toutes se valaient pour lincommodit des dalles de pierre
froides pour matelas, des bancs de bois pour oreillers. Le pauvre cur de
ceue malheureuse glise nous prit en piti. Grace lui, nous eumes un peu
de pain et quelques boisseaux de pommes de terre. ll allait et venait parmi
nous, les levres pleines de bonnes paroles et nous consolant de son mieux.
Une vive clart pntra tout coup dans lglise ; ctait le bois du bon

Rcits dun soldat Chapitre Vll


cur qui brulait. lranais et Prussiens, ple-mle, fraternisaient autour
de ce feu, aliment par de nombreuses bourres nous trouvions pour
une heure des camarades parmi nos ennemis ; mais au moment mme
o les soldats prussiens traitaient de leur mieux les pauvres heres quils
surveillaient, si un ocier survenait, le camarade redevenait soudain le
geolier, et pour un mot il passait des amitis aux coups de plat de sabre.
Je mtais accroupi devant le feu, auquel je prsentais tour tour mes
jambes et mon dos. Des bues sortaient de mes vtements de laine alour-
dis par leau du ciel ; mais la pluie mouillait de nouveau ce que le feu
avait sch. Cet exercice pouvait durer toute la nuit. Un instant, il me
sembla que le calorique lemportait sur lhumidit ; jen protai pour ren-
trer dans lglise et y choisir un gite. Deux bancs en rent les frais, et,
la fatigue aidant, je mendormis. Un frisson me rveilla. Le jour ltrait
par les ouvertures ogivales o quelque dbris de vitrail restait encore.
Un engourdissement gnral paralysait mes membres. Les deux jambes
surtout avaient la roideur du bois. Jabaissai lentement un regard mlan-
colique sur mon pied. ltait-ce bien celui que je possdais la veille ` ll eut
su aux ambitions dun gant. ll tait norme, en, tum. ll fallait
cependant le poser par terre. On devait partir huit heures un quart. lt
comment ferais-je, si un apprentissage nhabituait pas mon malheureux
pied aux tortures de la marche ` Je touchai les dalles timidement par le
talon, et par de lentes progressions jarrivai le poser plat. Le pied pos,
il fallait se lever ; lev, il fallait se mouvoir. Au premier eort que je ten-
tai, jeus comme un blouissement. Tout mon corps plia. Pour me donner
du cur, je pensai aux coups de crosse et aux coups de baonneue que
lescorte prussienne tenait en rserve pour les trainards. Javais encore
dans les oreilles le sinistre retentissement de certaines dtonations dont
la signication pouvait mtre facilement donne. Debout au premier si-
gnal, je me mis marcher. Une sueur froide mouilla subitement la paume
de mes mains. ll fallait continuer cependant javanai avec la conviction
quune balle me jeuerait bientot dans un foss.
Mais le mouvement, la terreur peut-tre, et aussi ceue seve de jeu-
nesse qui fait des miracles, rendirent un peu de jeu mes muscles ; les
kilometres succdaient aux kilometres, et je ne tombais pas. La evre me
soutenait. Le mouvement machinal qui me poussait en avant ne laissait

Rcits dun soldat Chapitre Vll


ma pense aucune libert. Les paysages que nous traversions mapparais-
saient au travers dun voile gris. Je me rappelle que des paysans, mus de
compassion sur le passage de ceue colonne qui se trainait avec des cas-
sures intermiuentes et des mouvements danimal bless, venaient quel-
quefois sur les bords de la route placer notre porte des vases pleins
deau et des cuelles de lait. Si lun des prisonniers, harcel par la fatigue
et la soif, sapprochait, les soldats prussiens renversaient les cuelles et
les vases dun coup de pied, ou bien les ociers, du bout de leurs boues,
se chargeaient de ceue besogne froce, et si le vase de terre se brisait en
morceaux, si lcuelle de fer-blanc rebondissait de place en place, un rire
clatant ouvrait leurs moustaches.
Vers trois heures, je men souviendrai toujours, en traversant un
pauvre village, javisai un paysan qui, debout sur le seuil de sa porte, d-
coupait en petits morceaux une robuste miche de pain. ll en orait aux
misrables qui passaient, jesprais proter de ceue aumone ; mais au mo-
ment o je mcartai de la route, la main tendue, le soldat prussien qui
me suivait leva la crosse de son fusil et la laissa retomber sur mes reins
avec une telle violence, que du coup je me trouvai par terre, tendu sur
la face. Ceue secousse et ceue chute me donnerent la mesure de mon ac-
cablement. Je me relevai les mains remplies de boue, sans penser me
rebier ; je crois mme que je ne tournai pas la tte pour voir qui mavait
frapp. ll y a des heures dcrasement o de lhomme il ne reste plus que
lanimal cet aplatissement de tout mon tre me valut de ntre pas fusill
au coin dun mur.
ll tait sept heures peu pres quand japerus le clocher dltain, o
nous devions passer la nuit. Je nallais plus. Deux ou trois fois, pris dune
lassitude sans nom, javais failli me laisser choir sur un tas de pierres ;
mais jentendais derriere moi le pas lourd de mon gardien, et une apre
volont de vivre me poussait en avant. La colonne entiere arrte dans la
grande rue, le chef du dtachement t ranger les ociers devant lui, et
dune voix glapissante
Messieurs les ociers donnent leur parole de se trouver demain
neuf heures et demie sur la place du march `
Personne ne rpondit.
A demain donc, messieurs, reprit-il, et il sloigna.

Rcits dun soldat Chapitre Vll


Les ociers se sparerent, cherchant un asile au hasard. ll navait pas
t question des simples ordonnances. Le soin de trouver un gite nous
regardait. Dans ltat o mavait mis ceue derniere tape, la question de
la distance lemportait sur toutes les autres. Mes yeux interrogeaient les
maisons pour y dcouvrir la branche de pin symbolique ou lenseigne
dune auberge, lorsquune main douce me tira par la manche de ma veste.
Un jeune garon qui rougissait tait devant moi.
Ntes-vous pas du 3 zouaves ` me dit-il.
lt sur ma rponse armative
Ma mere a un frere au rgiment, reprit-il ; elle serait bien heureuse,
si les ociers qui sont ici voulaient bien accepter lhospitalit chez elle.
Cest de bon cur quelle la leur ore.
Je me mis hler un camarade, et, mon capitaine tant prvenu, sept
ociers de zouaves et cinq ociers dartillerie se runirent chez madame
L. . . Les ordonnances suivaient les ociers, si bien quil y avait vingt-
quatre personnes dans la maison. Ctait beaucoup, et dj quelques-uns
dentre nous bauaient en retraite ; mais madame L. . . avait un cur de
mere. llle se mit devant la porte, et dclara neuement quaucun de nous
ne sortirait. Lexcellente femme ! Aucun de nous ne se t prier, et je don-
nai lexemple en me dirigeant vers le grenier, cahin-caha. Ctait non pas
une boue de paille qui my auendait, mais un matelas, le premier que
japercevais depuis mon dpart de Paris. Aucun produit de lindustrie ne
pouvait me paraitre plus beau en un tel moment. Je mtendis sur la toile
rebondissante avec dlices et tirai de ma poche ceue pipe qui dj si sou-
vent avait t ma suprme consolation. La fume senvolait et le som-
meil venait, je crois, quand la porte du grenier tourna sur ses vieux gonds
rouills.
Vous navez besoin de rien, messieurs `
Ainsi parlait une jeune lle, qui venait de la part de la maitresse de
la maison. llle avait seize ou dix-sept ans, le sourire aimable, le regard
doux, un air de candeur qui inspirait le respect. Chacun se leva un peu
lentement. Ses yeux nous interrogeaient.
Mademoiselle, dis-je alors, si vous pouviez me procurer des bandes
de toile, vous me rendriez un grand service.
Je venais de poser mon pied malade sur le bord du matelas. llle joignit
8
Rcits dun soldat Chapitre Vll
les mains et dun air de piti
Je vais appeler ma mere, reprit-elle, elle vous fera un pansement.
llle disparut avec la lgeret dun oiseau, et, deux minutes apres, ma-
dame L. . . tait aupres de moi, portant la main un paquet de linge.
Cest donc vous qui tes bless ` me dit-elle en sagenouillant sur
le matelas.
Javais allong ma jambe que je venais de baigner dans un baquet
deau. llle retint une exclamation. Puis dun air de piti, en prparant son
linge
Ah ! le pauvre pied ! dit-elle.
llle essuya une larme du bout de ses doigts, et se mit me questionner
avec une bont qui me touchait. Tout en parlant, elle roulait des bandes
autour de mon pied. Je laurais embrasse de bon cur.
Vous navez pas din ` reprit-elle doucement.
Je secouai la tte.
lh bien ! descendez avec moi, la table est assez grande pour vous
recevoir tous.
Laissez-moi vous remercier et permeuez-moi de refuser.
Pourquoi `
lt la discipline ` et la hirarchie militaire ` ll ny a pas un pauvre
galon de laine sur la manche de ma veste et vous voulez que je masseoie
cot des galons dor. Jamais ! Les ociers de zouaves qui me connaissent
y consentiraient certainement, il y a entre les hommes du rgiment et
dans le malheur commun qui nous frappe une sorte de camaraderie qui a
fait presque le niveau, mais vous avez chez vous des ociers dartillerie
et ceux-l trouveraient dplace la prsence dun soldat leur table.
Je ninsiste pas. Je veux cependant que vous ne manquiez de rien.
Laissez faire le fantassin ; il se dbrouillera.
Le pansement tait achev. Jen prouvai un soulagement subit. Qe
bnies soient les mains qui mont touch ! La sourance teinte, les choses
mapparurent sous un aspect moins triste. ll y avait encore du bon dans
la vie. Lapptit se rveilla, et avec cet apptit la volont de mvader.
Dinons dabord, me dis-je, apres quoi je songerai mon projet.
Dj ragaillardi, je descendis la cuisine o japerus une lle maigre
qui se dmenait devant un grand feu. La broche tournait, les casseroles
9
Rcits dun soldat Chapitre Vll
pleines jusquau bord mijotaient sur les fourneaux ; il se dgageait de tout
cela une odeur qui me montait aux narines.
ll y aura bien ici un coin pour moi ` lui dis-je.
Je crois bien ! cria la lle.
lt de ses mains agiles elle eut bientot fait de dresser mon couvert sur
le coin dune nappe de toile bise fort propre ; plongeant alors la louche
dtain dans la marmite o fumait le pot-au-feu, elle remplit mon assieue
jusquau bord.
Avalez-moi a dabord. . . apres vous me direz des nouvelles du reste.
Jamais je nai mieux din ; mon apptit auendrissait la bonne lle.
laut-il quil ait jeun, bon Dieu ! rptait-elle entre ses dents.
lcoutez donc ! deux poignes de son dlay dans de leau. . . et de
leau o croupissaient des morts !
Cest une piti !. . . et ce sont des chrtiens qui permeuent a !
Des chrtiens leur maniere.
llle se mit rire, puis pleurer, et sessuyant les yeux avec le coin de
son tablier dun air de tristesse A quoi a sert-il la guerre ` me dit-elle.
Je dormis tout dun trait jusquau matin. Les yeux ouverts, entour de
mes camarades qui ronaient ou stiraient, je massis sur mon sant, et
me mis rchir. Je me sentais dispos et en belle humeur. O et quand
trouverais-je une occasion meilleure pour mvader ` La surveillance
semblait stre dtendue ; javais dans ma ceinture assez dor pour tre
assur que le concours de quelque habitant du pays ne me manquerait
pas. Ce sera pour aujourdhui, me dis-je.
n
0
CHAPITRE VIII
L
~ cuosr nirN rsolue, je descendis de mon grenier. Les ociers
staient runis dans la salle manger pour faire leurs adieux
la maitresse du logis ; je me coulai de ce cot. Madame L. . .
avait les yeux rouges. Sa lle et son ls se tenaient ses cots. On tait fort
mu de part et dautre. Savait-on si on se reverrait jamais ` Un ocier qui
frouait sa moustache grisonnante donna le premier le signal du dpart.
Merci, madame, et adieu ! cria-t-il.
Chacun la vers la porte. Au moment de les suivre, je sentis une petite
main qui pressait la mienne. Ctait la jeune lle qui, de la part de sa mere,
morait un petit paquet de bandes. Je les serrai dans ma poche, et me
trouvai dans la rue sans oser regarder derriere moi. ll tait neuf heures,
et lon devait partir neuf heures et demie. ll fallait se hater. Je pris au
hasard travers le bourg. Au bout dun quart dheure, tandis que de tous
cots on allait et venait, javisai un paysan qui comptait des sous devant
une porte. ll avait lair bonhomme et paraissait solide ; jallai droit lui,
1
Rcits dun soldat Chapitre Vlll
et la bouche son oreille
Si vous voulez me conduire en Belgique, il y a deux cents francs
pour vous.
Tout en parlant, javais mis sous ses yeux une main o brillaient dix
pieces dor. Le paysan se graua le menton, t tomber ses sous dans une
bourse de cuir, me regarda du coin de lil, puis, voyant que personne ne
lobservait
Venez, me dit-il brusquement.
Je le suivis. ll marchait dun air tranquille, et siait entre ses dents.
Chemin faisant, travers des ruelles qui me semblaient interminables,
nous rencontrions des soldats prussiens qui me regardaient ; mais il n-
tait pas neuf heures et demie encore, et aucun deux ne songea marrter.
Le cur me bauait mtouer. Une femme vint qui se mit causer avec
mon guide ; je laurais trangle ; il ralentit son pas, puis la congdia, et
reprit sa course le long des ruelles. O me menait-il donc ` ll entra enn
dans une maison petite et pauvre, et me pria de monter dans le grenier.
lt vous nen bougerez que quand vous me verrez.
ln un clin dil, jaueignis le sommet de lescalier, et me jetai dans
le trou noir quil appelait un grenier. Jauendis l quinze minutes qui me
parurent longues comme des nuits sans sommeil. Jcoutai, loreille colle
aux fentes des murailles. Un bruit sourd remplissait ltain ; il me semblait
quun corps de troupe tait en marche. Ne sapercevrait-on pas de mon
absence ` La porte souvrit, et mon paysan parut.
ll est temps, me dit-il en jetant par terre un paquet quil avait sous
le bras.
Je me dpouillai de mon uniforme, veste, large pantalon, ceinture, ca-
loue. Je dus mme me sparer de mon dele tartan. ln un tour de main,
jendossai un costume douvrier besogneux ; rien ny manquait, ni le pan-
talon de toile bleue, ni le gilet, ni la blouse use aux coudes et blanchie
aux coutures, ni mme la casqueue de peau de loutre rape o lon cher-
chait vainement vestige de poils. Mes pieds disparaissaient dans de gros
sabots. Mon guide avait vid deux ou trois bouteilles pour augmenter son
courage il en restait quelque chose, dont sa marche se ressentait ; mais
la nesse de lesprit campagnard surnageait.
lt les moustaches ` et la barbiche ` me dit-il.
2
Rcits dun soldat Chapitre Vlll
Une paire de mauvais ciseaux maida faire tomber de mon visage cet
ornement qui pouvait rveiller lauention, et je quiuai le grenier.
La pipe et le baton prsent, reprit mon homme.
Jachetai une pipe de terre que je bourrai de caporal, et me munis dun
fort baton quun cordonnet de cuir auachait mon poignet.
Maintenant, en route sans avoir lair de rien ! ajouta-t-il.
Une chose cependant minquitait. Dans la ferveur de mon zele et
pour me donner lapparence envie dun vieux zouave, au moment de
mon dpart de Paris, je mtais fait raser ceue partie du crane qui touche
au front. Les cheveux recommenaient pousser un peu, mais pas assez
pour cacher la dirence de niveau. Jenfonai donc ma casqueue, dont
je rabauis la visiere raille sur mes sourcils, me jurant bien de ne saluer
personne, le gnral de Moltke vint-il passer devant moi la tte de son
tat-major. Les plus tranges ides me traversaient lesprit. ll me semblait
que tout le monde me reconnaissait, ceux mme qui ne mavaient jamais
vu. Qiconque me regardait nallait-il pas scrier Cest un zouave, un
fugitif ` Jvitai de rencontrer les yeux des passants. La vue des Prussiens
que je croisais dans les ruelles dltain me donnait le frisson. Lun deux
nallait-il pas me meure la main au collet ` Par exemple, jtais dcid
me faire tuer sur place. Je meorais dimiter de mon mieux la tournure
et la marche pesante de mon guide.
, me disais-je, ltain est donc grand comme une ville `
Nous marchions peine depuis cinq minutes, et il me semblait que
javais parcouru dj deux ou trois kilometres de maisons.
La derniere mapparut enn ; un soupir de satisfaction saluait dj ma
sortie dltain, lorsque sur la route se dessina la silhoueue dune sentinelle
allemande qui se promenait de long en large. Mon compagnon me jeta un
coup dil expressif ; fusill ou libre, la question se posait neuement. ln-
core trente pas, et nous tions devant la sentinelle, dont la promenade
barrait le chemin. Je ne songeai mme plus fumer. Toutes les facults
de mon esprit taient tendues vers un but unique avoir la dmarche, le
visage, le geste dun paysan. Le Prussien nallait-il pas deviner le zouave
sous la blouse et croiser baonneue, et, si je faisais un mouvement, se
gnerait-il pour me casser la tte dun coup de fusil ` Les bauements de
mon cur me faisaient mal. Mon compagnon siait toujours ; je ladmi-
3
Rcits dun soldat Chapitre Vlll
rais. Comment faisait-il ` lnn nous approchons, lui siant, moi trainant
mes lourds sabots dans la boue et balanant mes paules nous voil juste
en face du soldat ; il nous regarde et continue sa marche ; nous passons
lentement, dun pas gal et pesant. ll ne marrte pas, il se tait. ll ma donc
pris pour un vrai paysan ` Qel triomphe ! Le reste ne me parait plus rien.
La respiration me revient ; le paysan cligne de lil, et, comme il me voit
rire
Ah ! ce nest pas ni ! me dit-il.
Au premier coude de la route nous prenons une allure plus rapide.
Bientot apres une voiture arrive au grand trot.
Regardez, me dit mon guide, qui me pousse du coude.
Un ocier prussien tait assis dans la voiture, les deux mains sur la
poigne de son sabre. Un propritaire du voisinage, dsireux de lui plaire,
pressait le cheval coups de fouet. Qoi ! des ociers encore apres des
sentinelles ! La voiture nous aueint et nous dpasse. Locier ne tourne
mme pas la tte. Le propritaire qui lui sert de cocher sourit dun air
agrable. Je suis sauv ! Les sabots que portent mes pieds sont incom-
modes et pesants ; ils me gnent un peu, et je les perds dans les ornieres
quelquefois, mais quest-ce que cela aupres des tortures de la veille. Nous
marchons dun pas vif ; jai rallum ma pipe teinte, je la fume avec d-
lices. Le pays que je traverse me parait charmant, jamais je nai vu na-
ture si belle ; les arbres ont une verdure qui rjouit les yeux, les eaux qui
courent et l invitent boire par leur fraiche limpidit, le vent est doux,
la pluie tiede. A mesure que nous laissons derriere nous les fermes et les
hameaux, nous rencontrons sur la route, quelquefois longeant les sentiers
travers champs, des contrebandiers belges et franais chargs de houes
dosier que leurs paules portent allegrement. Tous protent du dsar-
roi gnral pour introduire en grande hate leurs chargements de tabac.
Aucun deux ne semblait songer aux douaniers. Ctait un mtier tout
trouv et qui allait merveille notre costume. Depuis ce moment-l,
si, daventure, nous tions accosts par quelque voyageur qui savisait de
nous questionner, la rponse tait toute prte, nous tions contrebandiers
et nous allions en Belgique faire provision de tabac.
Ceue voiture rapide o javais vu locier prussien nous raurapa. Le
propritaire qui la conduisait, malgr son empressement servir de co-
4
Rcits dun soldat Chapitre Vlll
cher notre ennemi, avait lair dun brave homme. Je me hasardai sur la
mine lui demander sil ne voudrait pas nous prendre avec lui.
Volontiers, rpliqua-t-il.
Le propritaire aimait causer ; il ne se gna pas pour nous demander
ce que nous faisions et o nous allions. Le tabac rpondait tout. Jaurais
voyag ainsi jusquau bout du monde ; malheureusement le propritaire
et le cheval demeuraient Spincourt o force nous fut de leur dire adieu.
Je raurapai donc mes sabots que javais laisss au fond de la carriole
et me remis marcher, cherchant des yeux si quelque autre voiture ne se
montrerait pas aux environs. Mon compagnon, qui tait sa maniere une
espece de philosophe, bourra sa pipe et hochant la tte
Nous en avons trouv une, nous en trouverons bien une autre, al-
lons toujours, me dit-il.
Jallongeai le pas de faon lui prouver que mes jambes navaient rien
perdu de leur activit. Mais tout marrivait souhait depuis mon entre
ltain. Un vhicule qui tenait de la tapissiere et du char--bancs se pr-
senta, train par un fort cheval qui faisait tinter un collier de grelots. Je
demandai au conducteur sil y avait place aupres de lui pour deux voya-
geurs un peu fatigus.
Cela dpend, rpliqua-t-il dun air narquois.
Je tirai une piece blanche du fond de ma poche ; lhomme sourit et la
voiture sarrta.
Je vois ce que cest, continua-t-il en se tenant dans son coin, vous
tes presss darriver en Belgique `
Un peu, lui dis-je.
Malheureusement je ne vais qu Longuyon.
Ctait autant de gagn ; Longuyon mon guide me t prendre un
sentier derriere le village et me conduisit chez un paysan qui connais-
sait la contre comme sil en avait dress le cadastre. Je mexpliquai ceue
science gomtrique en voyant entre ses jambes un fusil dont il astiquait
la platine. Un chien de chasse dormait, le museau dans les paues, sur le
carreau de latre.
Je comprends, mes bons amis, ne parlez point, dit le braconnier. . .
vous voulez gagner la frontiere `. . . je vais vous meure dans le bon chemin.

Rcits dun soldat Chapitre Vlll


ll prit travers champs, accompagn de son chien qui qutait la queue
au vent, et, tout en marchant, il donnait mon guide dutiles renseigne-
ments sur litinraire quil nous fallait suivre.
As-tu compris ` dit-il enn. lt sur un signe de lhomme dltain
Qand vous serez un village quon appelle la Malmaison, deman-
dez M. le maire ; cest un brave homme qui vous donnera un coup d-
paule.
Jchangeai une rude poigne de main avec le braconnier de Lon-
guyon et mengageai dans un pays magnique. lncore une promenade
de quelques lieues et jtais en Belgique.
Le maire de Malmaison tait bien lhomme que mavait indiqu mon
ami de la derniere heure. Le regard amical et compatissant quil me jeta
mencouragea ce point que, pour la premiere fois depuis mon dpart
dltain, jenlevai la vieille casqueue de loutre qui me couvrait. ll sourit
en voyant la trace noire de mes cheveux rass.
Ah ! un zouave ! murmura-t-il.
lt du 3, rpondis-je.
lt quest-ce qui reste du rgiment `
De quoi faire une compagnie, je crois.
ll soupira.
Voyons, reprit-il, cest de vous quil sagit. . . Plut Dieu quon put
sauver la lrance comme je vous sauverai !. . .
Le guide que javais pris ltain, assis sur une chaise, sessuyait le
front et me regardait dun air qui semblait dire Jai fait mon devoir, faites
le votre. Je tirai de ma ceinture, cache sous ma blouse, dix pieces dor et
les mis dans sa main. ll les compta une une, et les faisant passer dans sa
bourse de cuir Cest bien, me dit-il. Qatre verres taient sur la table,
chacun de nous prit le sien et lavala dun trait apres lavoir choqu contre
ceux de ses voisins.
ln route prsent, dit le maire.
n

CHAPITRE IX
L
r NoUvr~U cUinr quil mavait procur allait droit devant lui
comme un cerf, mais lil au guet, loreille tendue, et protant
des pans de mur, des haies vives, des plis de terrain, des taillis,
pour dissimuler sa marche.
La prcaution vous tonne, me dit-il, cest quon a vu des uhlans
par ici et ils ne se gnent pas pour meure leurs pistolets sous le nez des
gens.
Nous marchions depuis un assez long temps, lorsquau dtour dun
chemin creux il me montra du bout de son baton un bois devant lequel
slevait un poteau. Un mot crit en leures blanches sur un criteau noir
me sauta aux yeux. La Belgique ! cest la Belgique ! Tout en criant javais
pris ma course. Les sabots ne me gnaient plus.
Oui, vous y tes, me dit le guide, qui pntra sur mes talons dans
le petit bois, la frontiere est passe ; l est Virton qui est la Belgique, ici
Montmdy qui est la lrance. Vous navez plus craindre maintenant

Rcits dun soldat Chapitre lX


que dtre pris par une patrouille belge et intern au camp de Beverloo.
Mais, soyez tranquille, je sais un homme qui saura vous faire traverser les
lignes belges la barbe des chasseurs et des lanciers.
Lhomme que nous cherchions, ctait un garde, vidait un pot de
biere dans lauberge voisine ; la vue de mon guide il en t venir un
second, jen demandai un troisieme et la connaissance fut bientot faite.
ll avait dj tir vingt lranais des gries des Prussiens et comptait
bien ne pas sen tenir l. Apres mavoir fait raconter mon histoire, dont je
ne lui cachai aucun dtail, il mengagea aller me coucher et me conduisit
lui-mme dans ma chambre. La vue du lit o il y avait des draps blancs
me donna subitement envie de dormir. Nous partons demain matin six
heures. A cinq heures et demie je vous rveillerai, me dit le garde. lt dun
air gai Je nai pas besoin de vous souhaiter bonne nuit, nest-ce pas `
Le fait est que je dormais tout debout. ll faut avoir eu les jambes en-
dolories par de longues tapes, les pieds meurtris, les jointures brises,
le corps puis par dexcessives fatigues, et subi des sommeils lourds et
pnibles sur la terre humide et dure, pour comprendre lineable sensa-
tion dtendre et dtirer ses membres dans la fraicheur des draps. Je men
donnai la joie pendant un quart dheure, luuant avec volupt contre ma
lassitude. Puis mes yeux se fermerent, et, berc par la chanson de quelques
buveurs, je ne sentis bientot plus que la tiede chaleur du lit qui mengour-
dissait.
Je dormais encore les poings ferms lorsque, de grand matin, mon
guide entra pour me prvenir quune voiture mauendait la porte.
lt je vous jure que nous arriverons temps la station o vous
pourrez prendre le chemin de fer.
ll sinterrompit pour prendre dans sa poche son brevet de garde par-
ticulier des proprits de M. le comte X., et me le prsentant Avec ce
bout de papier nous irons jusqu Bruxelles, reprit-il.
Des escouades de soldats cheval ou pied passaient sur la route ;
nous traversions des villages qui en fourmillaient ; personne ne nous de-
manda rien. ll arrivait quelquefois que des pitons, ou des campagnards
qui laient en cabriolet, nous saluaient dun grand bonjour bruyant. Le
garde y rpondait dune voix joyeuse en faisant claquer son fouet.
Ce nest pas plus dicile que a, me dit-il enn en arrtant son
8
Rcits dun soldat Chapitre lX
cheval au village de Marbrehau, o il y avait une station de chemin de
fer.
La maison devant laquelle la voiture qui nous portait t son dernier
tour de roue, appartenait une famille de gros cultivateurs. Ces braves
gens maccueillirent de leur mieux et insisterent avec bonhomie pour me
faire asseoir leur table. ln un tour de main le couvert fut dress. lls
ne se lassaient pas de me questionner et il fallut leur raconter mon his-
toire de point en point. Leur curiosit ne se fatiguait pas et la franchise
de leur hospitalit mengageait tout dire ; volontiers ils mauraient re-
tenu jusquau lendemain, mais un coup de cloche mavertit que le train
allait partir. Toute la famille me t des adieux qui me toucherent et voulut
maccompagner jusqu la gare comme si javais t lun des leurs. Ctait
qui me donnerait la plus vigoureuse poigne de main.
Au moment o jarrivai sur le quai de gare, un visage mapparut qui
me t tressaillir. Je venais de retrouver la station de Marbrehau lun
de mes compagnons de tente, un zouave du 3. ll portait un chapeau de
feutre mou, une veste de grosse bure, un pantalon de drap eloqu. Tu
tes donc sauv `
Je crois bien ! lt toi aussi.
Pardine ! lt comment as-tu fait `
Je nen sais rien.
Cest comme moi ! lt tu vas Paris `
Tout droit.
Un wagon de troisieme classe nous prit tous deux. ll tait plein, nous
nchangeames plus un mot.
Le train sarrtait Namur ; chemin faisant, lune des stations inter-
mdiaires, et pendant les quelques minutes que lon donne aux voyageurs,
jeus loccasion inauendue de rencontrer un convoi prussien rempli de
blesss. Qelle installation ! Tout y tait agenc pour le confort et le bien-
tre de ces malheureux ! Point de paille dans dhorribles wagons bes-
tiaux, mais des hamacs suspendus auquels la marche nimprime aucune
secousse. Le train emportait avec lui les fourneaux pour les bouillons, les
tisanes, leau chaude, sa pharmacie, sa lingerie, son personnel dinrmiers
et de mdecins. lt je pensais mon pauvre pays qui avait donn tant de
preuves dimprvoyance et qui devait en donner tant dautres encore !
9
Rcits dun soldat Chapitre lX
Apres un adieu muet chang entre mon camarade et moi, chacun
de nous tira de son cot ; ctait le moyen dveiller le moins possible
lauention.
Le quai de Namur tait tout rempli de dames belges empresses autour
des malheureux qui sortaient des wagons. llles faisaient connaissance
avec les plus eroyables miseres. Qelques-unes joignaient les mains
notre aspect.
Ces pauvres soldats franais ! rptaient-elles.
Parmi ceux auxquels elles voulaient prodiguer leurs soins et leurs au-
mones, plusieurs tombaient dinanition. On les voyait sabaure sur les
bancs ou se trainer, avec de longs eorts. On en recueillit un certain
nombre dans une caserne voisine o ils trouverent manger, mais ils
y resterent prisonniers. Jtais rsolu navoir aaire personne et me
sure moi-mme. Cependant une dame qui devait appartenir au monde
le plus lgant de Namur, si jen juge par la toileue, me voyant boiter tres
bas, sapprocha et dun air de piti sorit me panser.
Merci, madame, ce nest rien, lui dis-je.
llle me suivit et voulut glisser dans ma main une piece de monnaie
Prenez au moins cela, ce sera pour vous acheter du pain et du tabac,
reprit-elle doucement.
Je ne pus mempcher de sourire et, lui rendant sa piece blanche, je
lengageai la donner de plus misrables que moi. llle parut un peu sur-
prise ; mais la laissant l, les deux mains dans les poches de mon pantalon
de toile bleue, je sortis de la gare.
Un hotel se trouvait en face. Je me dirigeai vers cet hotel et demandai
une chambre au garon qui auendait devant la porte. ll prit une auitude
et me toisant de la tte aux pieds
Nous ne recevons pas de mendiants, me dit-il.
Javais bonne envie de lever le pied qui mobissait encore et de lui en
faire sentir la vigueur, mais ce ntait pas le moment de faire une algarade ;
je tournai le dos au garon fris et cherchai fortune ailleurs. ll me semblait
que je marchais dans un rve. ltais-je bien dans la ralit ` Une boutique
dans laquelle on vendait du tabac se trouva devant moi, jy entrai. La
marchande tait jeune et avait lair avenant ; javanai une piece dor sur
le comptoir et lui exposai ma situation.
0
Rcits dun soldat Chapitre lX
Ah ! je comprends, dit-elle en me regardant, suivez-moi. . .
llle se leva, et dun pied leste me conduisit dans une maison garnie du
voisinage assez propre o les petits marchands et les ouvriers tranquilles
trouvaient gite.
Une nuit est bientot passe, me dit-elle alors.
Le sommeil en prit la totalit ; javais un besoin de dormir dont rien ne
pouvait combler larrir. ll fallut me secouer au petit jour pour me faire
prendre le train qui partait six heures et devait me conduire Bruxelles.
Mon premier soin en descendant de wagon fut de sauter dans une
voiture et de prier le cocher de me conduire chez les fournisseurs dont
javais besoin. ll sourit dun air malin.
Alors, monsieur me prend lheure et me fait faire des courses
dvad ? me dit-il en appuyant sur le mot.
Habill neuf de pied en cap et laissant ma dfroque dans la voiture,
je me prsentai chez le consul franais qui me reut avec la plus aimable
courtoisie et se mit tout entier ma disposition. Javais eu soin de le pr-
venir, il est vrai, que je navais aucun besoin dargent. La prcaution le t
sourire.
lh ! dit-il, tous les vads nen peuvent pas dire autant. lt vous
voulez rentrer en lrance ! reprit-il en se meuant en devoir de remplir les
blancs dune feuille de papier imprime quil avait devant lui.
Des aujourdhui, si je peux.
Le consul me t donner ma parole dhonneur que jappartenais au 3
rgiment de zouaves et me remit mon laissez-passer.
Je le remerciai et, me hatant de courir la gare, je sautai dans le pre-
mier train qui lait vers louest ; une ou deux heures apres javais franchi
la frontiere ; mais, la premiere gare franaise o le train sarrta, un vi-
sage ami frappa mes regards ctait encore un zouave du 3 rgiment,
un de ceux que javais vus Sedan et avec qui javais partag les miseres
de la presquile de Glaires ! ll ny a plus ni grade ni hirarchie dans ces
moments-l ; il me tendit la main et je la serrai vigoureusement ; je ne
savais pas encore que le lieutenant R. . . devait tre un jour mon capitaine
et que nous nous retrouverions sous la tente comme nous nous tions
rencontrs dans un wagon.
Nous avions tant de choses nous dire que les paroles ny susaient
1
Rcits dun soldat Chapitre lX
pas ; quelquefois nous interrompions nos rcits par de longs regards jets
sur les plaines de la llandre ; le paysage avait une monotone placidit ;
qui ne connait les lignes plates de ces interminables campagnes dont lu-
niformit grasse se noie dans un horizon lointain ! llles nous paraissaient
les plus charmantes du monde ctait les campagnes du pays. Je compre-
nais prsent la valeur profonde et douce de ce mot cher aux soldats ! Je
le revoyais mon pays, et une motion indnissable me pntrait.
Mais ceue motion mme devint craintive Creil. Le train resta long-
temps immobile la gare ; le bruit se rpandit que la ligne tait coupe et
quil ntait plus possible davancer ! Ce fut un quart dheure dangoisse
atroce ; les voyageurs sinterrogeaient les uns les autres. lallait-il donc
perdre lespoir darriver ; mais enn la locomotive sia, le train repartit
toute vapeur, et deux heures du matin jentrai Paris. Non, il faut
avoir pass par ces dures anxits pour savoir ce que la vue des longues
ranges de maisons peut remuer le cur. On toue !
Ctait le 14 septembre ; trois ou quatre jours apres Paris tait investi ;
le siege allait commencer.
n
2
Deuxime partie
Une campagne devant
Paris
3
CHAPITRE X
Q
U~Nn J~vviv~i X Paris, aucun de mes amis ne mauendait plus.
On me croyait mort ou lagonie dans quelque ambulance
prussienne. Les optimistes supposaient que javais eu la chance
dtre au nombre des cent mille prisonniers ramasss dans le grand coup
de let de Sedan et que je mangeais du pain noir dans quelque forteresse
dAllemagne. lls ne se trompaient qu demi. On me traitait en ressuscit.
Bientot il fallut songer rentrer au rgiment. Mon pied me faisait
grand mal encore et je boitais bel et bien ; mais toute la question pour
moi tait de dcouvrir ce qui restait du 3 zouaves, qui venait de passer
par le double creuset de Reischoen et de Sedan.
Ces mmes promenades qui avaient marqu mon engagement re-
commencerent. Ladministration, dans mon cher pays, na-t-elle pas lart
de compliquer les choses les plus aises et de rendre obscures les plus
claires ` A la place, o je me prsentai dabord, on me rpondit, apres une
longue auente, quil fallait me rendre lintendance. L, nouvelle auente
4
Rcits dun soldat Chapitre X
aux portes des bureaux, apres quoi un commis qui rangeait des papiers
massura, sans me regarder, que javais fait fausse route, et que je devais
bien vite courir au Gros-Caillou o jaurais demander le bureau de re-
crutement. lt il ajouta demi-voix
Ces imbciles de la place nen font pas dautres !
Au Gros-Caillou, un garon de salle me dclara que les bureaux taient
ferms et que jaurais revenir le lendemain.
Le lendemain, lemploy auquel je madressai au bureau de recrute-
ment, rit beaucoup de ltourderie de ces messieurs de lintendance et me
conseilla daller aux lsols, la caserne de Latour-Maubourg. Jy courus.
Un triste spectacle my auendait. Ctait le lendemain du jour nfaste
de Chatillon. Un rassemblement dhommes sagitait dans les cours. lls res-
piraient laccablement. Mon cur se mit baure quand je reconnus parmi
ces vaincus luniforme des zouaves. La plupart appartenaient aux 1 et
2 rgiments. lls taient encore sous le coup de ceue retraite et, comme
toujours dans les mmes circonstances, on prononait le mot de trahison.
Dans ceue troupe de fugitifs qui appartenaient dirents corps, aucune
cohsion, plus de lien. Le moral avait disparu. Je ne tirai de toutes ces
bouches que des plaintes et des lamentations. Cest alors que je compris
la force secrete de ce quon appelle lesprit de corps. Ma vue stait trou-
ble laspect de luniforme que javais choisi. Jen avais reu comme une
blessure.
Nayant plus rien faire aux Isols je pris le parti vigoureux de retour-
ner la place. L le commis auquel javais eu aaire tout dabord faillit se
facher tout rouge contre les animaux je raconte qui encombraient les
bureaux de lintendance, et me poussa dehors. Je me rendis donc linten-
dance pour la seconde fois, dtermin faire la naveue de lintendance au
Gros-Caillou et du Gros-Caillou la caserne des lsols aussi longtemps
quon le voudrait.
Dans les antichambres de lintendance je rencontrai un camarade qui
avait partag la pluie et les demi-biscuits de la presquile de Glaires et qui
tait parvenu, comme moi, svader. ll appartenait larme de linfan-
terie et ctait, comme moi, un engag volontaire.
Ce nest pas ni, me dit-il, et vous en verrez bien dautres ! Ne vient-
on pas de me dlivrer une feuille de route pour le dpot de mon rgiment,

Rcits dun soldat Chapitre X


et savez-vous o il fait lexercice, ce dpot `
Je ne men doute pas.
A Strasbourg, qui est investi depuis trois semaines ! Me voyez-vous
tout seul en face de larme du gnral Werder et voulant en enfoncer les
lignes ! Mais voil ! les registres portent que le dpot de mon rgiment est
Strasbourg, on menvoie Strasbourg et il faudra bien des paroles pour
faire entendre raison aux bureaux.
lt quand on pense que ces choses-l se passaient la mme heure
dun bout de la lrance lautre !
Jentrai mon tour dans le bureau o lon mavait dj reu et, force
dexplications et non sans peine jobtins une feuille de route pour le
dpot du 3 zouaves quon reconstituait provisoirement Montpellier.
Ce ntait pas mon aaire ; mais, bien rsolu faire partie de la garnison
de Paris, jauendis. Vingt-quatre heures apres javais la certitude que les
trains de la ligne de Lyon ne marchaient plus. Dsormais, jappartenais
au corps darme du gnral Vinoy. Ceue fois, instruit par lexprience, je
ne pris conseil que de moi-mme. Un zouave tambour jaune, rencontr
par hasard me raconta quune poigne de ceux qui avaient fait la troue
de Sedan se trouvait la caserne de la rue de la Ppiniere avec quelques
dbris des 1 et 2 rgiments et de petits dtachements envoys des trois
dpots. Je my rendis. On my reut bras ouverts, mais pour ne pas subir
de nouveaux retards une seconde fois, je me hatai de me faire habiller
mes frais.
Laspect de la grande ville tait chang. Ce ntait dj plus le Paris
que javais quiu. ll y avait un air dearement partout ; les mnageres
couraient aux provisions ; on chantait encore la Marseillaise, mais dune
voix moins haute ; on savait quel ennemi on avait aaire. Cependant
lorgueil national, lorgueil parisien, pourrais-je dire, se tendait. On avait
t bauu, cest vrai, mais sous les murs de la grande ville on pouvait,
on devait vaincre. La population tout entiere tait debout, elle avait des
armes. La bourgeoisie et le peuple semblaient ne faire quun. Les rem-
parts et les forts se hrissaient de canons. Le tambour bauait, le clairon
sonnait ; on faisait lexercice sur toutes les places. lt puis la Rpublique
navait-elle pas t proclame ` Ctait la panace ; quelques-uns mme,
les enthousiastes, stonnaient que larme du prince royal ne se fut pas

Rcits dun soldat Chapitre X


disperse aux quatre vents ceue nouvelle. Ce miracle ne pouvait tarder.
Dautres, il est vrai, mais nosant pas exprimer leur sentiment, estimaient
que ctait un dsastre, et que ce mot seul paralyserait la dfense en pro-
vince. Qe dorages dailleurs dans ces quatre syllabes qui portaient la
marque de 93 ! mais cela tait en dessous et ne se faisait jour que dans
les conversations intimes. Le peuple, qui ne travaillait plus et jouait au
soldat, agitait ses fusils tabatiere. ll y avait une grande eervescence. Le
gouvernement du 4 septembre navait qu commander ; il tait obi. On
auendait avec anxit, avec une impatience vreuse o il y avait de la
joie, le retentissement du premier coup de canon. On lentendit, et la po-
pulation qui courait au Trocadro sut enn que le cercle de fer de larme
prussienne se fermait autour de Paris.
Jappartenais alors la 1 compagnie du 3 bataillon du 4 zouaves. Le
capitaine R. . ., qui en avait le commandement, avait t Sedan, comme
on sait, et javais fait sa connaissance lile de Glaires. Ctait entre les
vads qui en avaient partag les miseres comme une franc-maonnerie.
Ce nouveau rgiment de zouaves dans lequel je venais dtre incorpor,
se composait de trois bataillons forms avec les dbris des 1, 2 et 3
rgiments dAfrique. ll portait le n 4 ; mais il navait pas de drapeau. ll
fut question de lui dlivrer celui que les zouaves du 3 avaient sauv de
Sedan. Ce qui restait de ce rgiment sy opposa si nergiquement, que le
drapeau trou de balles fut vers au muse dartillerie.
Bientot apres, le rgiment fut envoy Courbevoie, o les trois ba-
taillons furent cantonns, et le 3 reut ordre de rpartir son monde dans
les petites maisons qui sont groupes entre le village et le remblai du
chemin de fer. Des pioches nous avaient t distribues, et sous la sur-
veillance des ociers une centaine de bras se mirent luvre pour
crneler les pauvres habitations o restaient encore quelques meubles.
Qelques coups vigoureux susaient pour percer les murailles et faire
jouer le vent de chambre en chambre. ln un tour de main, le village fut
mis en tat de dfense ; briques et moellons tombaient de ci, de l, et des
lucarnes souvraient partout, propres recevoir le bout des chassepots.
Ctait comme si lon se fut auendu larrive subite des Prussiens.
Au moment de notre arrive Courbevoie, on ny voyait pas autres
cratures vivantes que quelques chiens errant laventure dun air dso-

Rcits dun soldat Chapitre X


rient. Les hommes leur manquaient ; mais le soldat a une force daurac-
tion qui lui est propre.
Un rgiment est comme une colonie qui marche. Le soir mme je vis
une lumiere briller la fentre dune maison dont les propritaires, plus
soucieux de leur vie que de leur immeuble, avaient fait comme leurs voi-
sins. Je mapprochai. Un marchand de vin sy tait install avec ses verres
et ses brocs, suivi dune servante solidement batie. llle connaissait de
longue date les grenadiers et les voltigeurs de lex-garde et navait pas
peur des zouaves. Apres le marchand de vin, qui ralluma les fourneaux
dune cuisine o les ociers tablirent leur popoue, vint un marchand de
tabac, et Dieu sait si la clientele lui t dfaut ; puis un picier qui rouvrit
sa boutique et rapporta sa marchandise. Cet exemple fut suivi, et petit
petit, sans savoir do ils arrivaient, les fournisseurs rentrerent dans
leurs pnates. ll y eut mme une blanchisseuse. La civilisation reprenait
possession de la ville morte.
On ne peut pas percer des murs continuellement, mme quand cest
inutile ; la besogne de crneler la partie du village que nous occupions
avait t faite en un jour. Nous ne savions rien de ce qui se passait Pa-
ris. Les journes scoulaient lentement, pesamment ; nous navions pour
distraction que les grand-gardes quon nous envoyait monter sur les bords
de la Seine. On avait lmotion de la surveillance. On nous employait aussi
aux travaux de la redoute de Charlebourg ; mais les zouaves qui manient
le mieux le fusil manient tres mal la pelle et la pioche. On faisait grand
bruit autour des broueues, et la besogne navanait pas. Une chanson, un
rcit, une calembredaine faisaient abandonner les outils, et, quand on les
avait abandonns, on ne les reprenait plus. Apres quelques jours dessai,
on nous remplaa par des soldats de la ligne et des mobiles. Lennui de-
venait endmique et quotidien. Un exercice de deux heures en coupait la
longue monotonie.
Un jour vint cependant, le 1 octobre, o le bataillon crut quon allait
avoir quelque chose faire ; quelque chose faire, en langage de zouave,
signiait quon avait lesprance dun combat. On prit les armes avec un
frmissement de joie, et lon nous dirigea vers le rond-point de Cour-
bevoie, o des baueries de campagne nous avaient prcds. L on mit
larme au pied, et on auendit. Aucun bruit ne venait de la plaine. Si on ne
8
Rcits dun soldat Chapitre X
nous auaquait pas, cest que nous allions auaquer. On auendit encore ;
un contre-ordre arriva, et on nous ramena la tte basse dans nos canton-
nements.
Le lendemain, lennui reprit de plus belle. ll y avait dj plus dun
mois que linvestissement avait commenc, et je navais pas encore tir
un coup de fusil. On vidait les gamelles deux fois par jour, on jouait au
bouchon, on se promenait les mains dans les poches, on pchait la ligne,
on bourrait sa pipe, on la fumait, on la bourrait de nouveau, on regardait
les petits nuages blancs qui slevaient au-dessus du Mont-Valrien apres
chaque coup de canon, on sintressait au vol des obus, on cherchait une
place o dormir au soleil dans lherbe.
n
9
CHAPITRE XI
C
rvrNn~N1 ir 21 octobre on nous t prendre les armes de grand
matin. Le bataillon sbranla ; il avait le pas lger. Pour ma part,
je ntais point fach de voir ce que ctait quune aaire en ligne.
Tout mintressait dans ceue marche au clair soleil dautomne. Le rem-
blai du chemin de fer franchi, on nous t faire halte. Pourquoi ` Lesprit
frondeur qui, sous le premier lmpire, avait rempli la vieille garde de gro-
gnards, sexhalait dj dans nos rangs en quolibets et en rexions iro-
niques, et comme mon serre-le demandait voix basse la cause de ce
temps darrt
Ah ! tu veux savoir, toi qui es curieux, pourquoi on nous fait at-
tendre les pieds dans la rose, au risque de nous faire auraper des rhumes
de cerveau ` dit un caporal ; je vais te le dire en condence, mais la
condition que tu garderas ce secret pour toi.
lt, sans auendre la rponse du camarade, le caporal, se faisant de ses
deux mains un porte-voix, reprit dune voix sourde
80
Rcits dun soldat Chapitre Xl
Vois-tu, petit, on auend pour donner aux Prussiens, qui sont aner
sur une longue ligne, le loisir de se rassembler en tas. . . Cest une ruse de
guerre.
Les soldats se mirent rire, les ociers rent semblant de navoir rien
entendu.
Jai pu remarquer depuis lors que cet esprit gouailleur, pour me servir
du terme parisien, est une des habitudes, je pourrais dire des traditions
de larme. llle na point dinuence sur le courage personnel du soldat
ni mme sur la discipline. Le soldat entretient sa gaiet aux dpens de
ses chefs ; mais, bien command, il marche bravement, et, sil russit, il se
moque au bivouac de sa propre raillerie.
Vers onze heures, le bataillon reprit sa marche. Le contre-ordre quon
redoutait ntait pas venu. Nanterre fut travers. ll ny avait personne
sur le pas des maisons. Le village des rosieres avait un aspect dsol. Les
magasins taient ferms, les fentres closes, le silence partout. Le bruit de
notre marche cadence sonnait entre la double range des maisons vides.
Parfois cependant les ttes de quelques habitants obstins apparaissaient
derriere un pan de rideau. Nous avancions le long de la leve du chemin
de fer de Saint-Germain dans la direction de Chatou, laissant derriere nos
les la station de Rueil-Bougival.
ll me serait impossible dexprimer ce qui se passait en moi, tandis que
je parcourais, le chassepot sur lpaule, en compagnie de quelques milliers
de soldats, ce pays charmant dont je connaissais les moindres dtails. Mes
yeux regardaient en avant, et ma pense regardait en arriere.
Une partie du 3 bataillon servait de soutien lartillerie, qui tirait
voles sur la Malmaison et la Celle-Saint-Cloud, do les baueries prus-
siennes rpondaient faiblement. Les obus quelles nous envoyaient dpas-
saient nos canons et tombaient pres de nous ; mais, reus par une terre
humide et meuble, ces projectiles nclataient pas tous et nous faisaient
peu de mal. Javais oubli Bougival et les promenades faites en canot en
dautres temps pour ne plus moccuper que des obus ils siaient lun
apres lautre et continuaient tomber, tantot plus loin, tantot plus pres.
Ceue immobilit laquelle nous tions tous condamns est lune des
choses les plus insupportables qui se puissent imaginer. llle constitue,
je le sais, lune des vertus essentielles de toute arme, la constance et le
81
Rcits dun soldat Chapitre Xl
sang-froid dans le pril ; mais quelle anxit et surtout quelle irritation !
Les nerfs se prennent, et lon a sous la peau des frissons qui ne seacent
que pour revenir. Javais pass par Sedan o les balles et les projectiles
pleuvaient et faisaient voler la pierre et les briques des murailles, leau
des fosss, la poussiere du chemin ; mais l jtais dans laction, je faisais
le coup de feu, javais le mouvement avec le danger. Jaectai cependant
une tranquillit qui ntait pas dans mon cur. Ctait comme un nou-
veau baptme que je recevais, et je voulais men montrer digne. Nos yeux
cherchaient dcouvrir la bauerie do nous venaient ces obus ; ils na-
percevaient rien quun peu de fume blanche slevant en ocons derriere
un bouquet darbres.
Lordre de pousser plus avant arriva enn, et bientot apres le bataillon
tait dploy en tirailleurs dans la plaine qui stend entre le chemin de
fer amricain et la Seine. Nous tions tous couchs plat ventre, lun der-
riere un buisson, lautre dans un foss, celui-l labri dun arbre, celui-ci
dans le creux dun sillon. Chacun cherchait un abri, chargeait et tirait.
Javais devant moi, au bord du chemin de halage, la guingueue du pere
Maurice, si chere aux peintres, et sur ma droite, dans lile de Croissy, ceue
Grenouillere do partent tant de rires en t. Les magniques trembles
de lile staient revtus de teintes superbes, on distinguait travers les
arbrisseaux de la rive les cabanes si bruyantes encore au mois daout, et
maintenant le roulement du canon et le crpitement de la fusillade rem-
plaaient la gaiet dautrefois.
On tirait sur nous des maisons de Bougival ; nous nous mimes ti-
rer sur Bougival. Le mal que nous faisions ntait pas grand. Qelquefois
nous avancions, quelquefois nous reculions ; lintensit plus ou moins
vive du feu y tait pour quelque chose, les ordres quon nous donnait
pour le reste. Un pauvre zouave de seconde classe, qui navait vu quune
dfaite et une capitulation, na pas davis meure sur des oprations
de guerre ; il me semblait pourtant que ceue aaire tait mene sans vi-
gueur et surtout sans ensemble. Cependant on se bauait ferme autour de
la Malmaison. Le parc tait en feu ; les pierres et le platre du mur den-
ceinte sautaient en clats. Je tiraillais toujours. Je regardais tomber les
branches des arbrisseaux coupes par les balles comme avec une serpe.
Cest l que pour la premiere fois jai remarqu cet air de stupfaction
82
Rcits dun soldat Chapitre Xl
que prend le visage dun homme frapp mort. Cest de learement. ll
y en a qui restent foudroys. Javais pres de moi un zouave qui chargeait
et dchargeait son chassepot accroupi derriere un saule. ll en appuyait le
bout sur la fourche de deux branches, et ne lachait son coup quapres avoir
vis. De temps autre, je le regardais. Un instant vint o, ne lentendant
plus tirer, je me retournai de son cot. ll tait immobile, la tte penche
sur la crosse de son fusil, le doigt la gacheue, dans lauitude dun soldat
qui va faire feu. Un let de sang coulait sur son visage dun trou quil
avait au front. ll tait mort. Aucun de ses membres navait remu.
Une sonnerie de clairon nous t commencer un mouvement de re-
traite. On reculait, puis sur un nouveau signal on sarrtait. Des obus
passaient sur nos ttes ; mais, chemin faisant, nos baonneues trouvaient
soccuper. llles nous servaient fouiller les champs et en arracher de
bonnes pommes de terre que nous glissions dans nos poches. Lordinaire
se faisait incertain, et quelques lgumes venaient propos pour en varier
la maigreur. Un temps se passa ml de haltes et de marches, apres lequel
un ordre dnitif nous t rentrer dans nos cantonnements.
Le village de Nanterre, que nous avions travers une premiere fois en
tenue de campagne, devint un lieu de promenade. Ce village avait une
physionomie particuliere qui brillait par loriginalit. On ne pouvait pas
dire quil fut peupl ; on ne pouvait pas dire non plus quil fut dsert. ll y
avait des habitants ; quelques-uns taient de Nanterre certainement, mais
dautres avaient t conduits l par les hasards de la guerre ; Nanterre me
rappelait ces pays frontieres dont il est question dans les romans de Wal-
ter Scou, et que les gens de la plaine et de la montagne pillaient alter-
nativement. Un certain commerce interlope stait tabli dans le village,
situ gale distance de Courbevoie et de Rueil. Patrouilles franaises et
reconnaissances prussiennes sy promenaient avec la mme ardeur. On
y changeait des coups de fusil, mais dans lintervalle les habitants ven-
daient du tabac aux uns et aux autres sur le pied de la plus parfaite ga-
lit. Si les coups de feu partaient, les habitants rentraient chez eux et se
tenaient cois. La bourrasque teinte, ils ouvraient la fentre, risquaient un
il dans la rue, et, surs que tout danger avait momentanment disparu,
quiuaient leurs maisons comme des lapins leurs terriers apres le dpart
des chasseurs.
83
Rcits dun soldat Chapitre Xl
On nous envoyait de grand-garde aux bords de la Seine. Nous pas-
sions l ordinairement vingt-quatre heures, quelquefois quarante-huit.
Ctaient pour les zouaves du 3 bataillon des jours de fte. A peine arri-
vs autour de la redoute qui nous servait de quartier gnral, chacun de
nous se faulait du cot dune sorte de tranche creuse au bord de leau,
en ayant soin de se dler des balles, et on ne perdait plus de vue la rive
oppose. Ctait la chasse lhomme. Javais trop lu les romans de leni-
more Cooper pour ne pas me rappeler les pages palpitantes o il raconte
les prouesses du Cerf-Agile, du Renard-Subtil et de la Longue-Carabine ;
mais qui meut dit ceue poque quun jour viendrait o, embusqu moi-
mme dans un trou fait en plein champ, jauendrais le passage dun en-
nemi pour lui envoyer une balle, et cela une lieue dAsnieres !
La nuit venue, des distractions nouvelles nous taient oertes. La
presquile de Gennevilliers, qui souvrait devant nous entre les replis de
la Seine, tait un champ ouvert de longues promenades. Qelquefois
ces reconnaissances partaient sous la conduite dun sergent ; quelquefois
un caporal runissait quatre hommes et se meuait en marche la tte de
son petit corps darme. La consigne tait courte et svere tout regar-
der et se taire. On parcourait lile en tout sens, silencieusement, comme
des Peaux-Rouges. Qand nous suivions le bord de la riviere, o les Prus-
siens pouvaient avoir lide de jeter un pont de bateaux, on se glissait
plat ventre ; de temps en temps on sarrtait et on coutait ; puis on ren-
trait et on dormait comme des souches. Au rveil, nous nous arrachions
les journaux pour savoir ce qui se passait Paris.
Je commenais mexpliquer comment il se fait quon peut tre ml
tous les hasards dune bataille sans en rien savoir. Un soldat ne voit jamais
que le point prcis o il charge et dcharge son fusil, le capitaine peut
raconter lhistoire de sa compagnie, un colonel celle de son rgiment ; lun
a combauu le long dun ruisseau, lautre aupres dun bouquet de bois. ll y
a des bataillons entiers qui, tenus en rserve dans un pli de terrain, nont
vu que de la fume et entendu que du bruit. Cest pourquoi un caporal a
pu me dire en toute vrit et avec laccent de la conviction La bataille
de Wissembourg, o jtais, cest un champ de beueraves autour duquel
on sest beaucoup bauu. . . A six heures, il a fallu labandonner. . . Un de
mes hommes y a perdu son sac. ll ny a que le gnral en chef qui puisse
84
Rcits dun soldat Chapitre Xl
dire comment les choses se sont passes, et encore seulement apres que
les rapports des chefs de corps lui sont arrivs.
Jobtenais quelquefois, mais rarement et non sans peine, une permis-
sion pour venir voir mes parents. Paris avait un aspect tranquille. Si on
navait pas entendu une furieuse canonnade, on aurait pu croire que rien
dextraordinaire ne sy passait. ll fallait parfois faire un eort de mmoire
pour se rappeler que trois ou quatre cent mille Prussiens campaient aux
environs. On croyait la victoire. Je ne pouvais pas mempcher davoir
moins de conance javais vu Sedan. Je ne faisais part de mes apprhen-
sions qu un petit nombre damis particuliers. ln dehors de leur cercle
intime, on meut pris pour un fou ou pour un agent de M. de Bismarck.
On tait encore dans la priode de lenthousiasme joyeux.
Paris, avec sa ceinture de forts, paraissait une ville inexpugnable. Le
moyen quune arme de quatre cent mille hommes, soldats, mobiles et
gardes nationaux, fut force dans ses retranchements, et la Prusse, mal-
gr la landwehr et le landsturm, empcherait-elle la province souleve de
donner la main Paris ` Les orateurs ne manquaient pas pour dvelop-
per ce theme, qui renfermait en germe lespoir dun triomphe clatant.
Chaque restaurant possdait un groupe de ces stratgistes, qui prenaient
des redoutes et brisaient des lignes entre un beefsteak de cheval et une
mince tranche de fromage. Les Prussiens repousss et le caf pris, on tait
fort gai.
Apres la malheureuse aaire du Bourget, vers le 1 ou 20 novembre, le
4 zouaves reut dans ses cadres un certain nombre de zouaves et de chas-
seurs de lex-garde qui taient en dpot Saint-Denis ils furent rpartis
dans les 1 et 2 bataillons ; quant au 3, on en complta leectif par une
compagnie de turcos, dont la plupart taient ns en lrance et plus sp-
cialement Paris. Cependant, parmi ces recrues, on comptait peu pres
une cinquantaine de vritables Africains, Arabes ou Kabyles, rompus au
mtier des armes, et qui avaient vu les batailles de llst. Dsormais il ny
eut plus dans la ville assige dautres zouaves que ceux du 4 rgiment.
n
8
CHAPITRE XII
D
~Ns irs nrvNirvs jours du mois de novembre un frmissement
parcourut nos bataillons. Des bruits circulaient qui nous fai-
saient croire quon allait se baure. Do venaient-ils ` On navait
aucun renseignement ociel, et on sentait quils ne mentaient pas. Ceux
qui comptaient le plus sur la bataille faisaient semblant de ny pas croire.
Ce sont des mots en lair pour nous amuser ! disaient les uns.
On a dj perdu trop de temps pour nen pas perdre encore, repre-
naient les autres.
Mais tous ceux qui grondaient et ceux qui raillaient, astiquaient leurs
armes et passaient la revue de leurs chaussures, ceue grande proccu-
pation du fantassin. On ne sennuyait plus ; on allait voir les Prussiens.
Ce ne serait pas comme dans la plaine de Gennevilliers, o pas un ne se
montrait jamais.
lnn, au plus fort de ceue agitation et de ceue impatience, le 28 no-
vembre on reut lordre de partir. Le matin, au point du jour, on forma le
8
Rcits dun soldat Chapitre Xll
cercle, et la fameuse proclamation du gnral Ducrot fut lue aux compa-
gnies. Qel silence partout ! Arriv au passage clebre Je ne rentrerai
Paris que mort ou victorieux ! un tranglement subit coupa la voix de
mon capitaine. ll porta la main ses yeux, qui ne voyaient plus. Jtais
aupres de lui.
lourrier, me dit-il en me passant la proclamation, lisez pour moi.
Jachevai ceue lecture dune voix nerveuse que lmotion faisait trem-
bler un peu. ll y eut un frisson dans les rangs. Javais chaud dans la poi-
trine.
Le gnral Ducrot nest pas mort et na pas t victorieux ; mais faut-il
lui faire un crime de quelques paroles inutiles crites avec trop de prci-
pitation ` Ctait un peu la mode alors, une sorte de manie qui stait
empare des gnraux aussi bien que des orateurs de carrefour et des
gardes nationaux. Tous parlaient et prenaient la hate ces engagements
superbes que les vnements ne permeuent pas toujours de tenir. Souvent
la mort ne rpond pas ceux qui lappellent. Dix fois le gnral Ducrot a
charg bravement la tte de ses troupes, et dix fois les balles et les obus
ont tourn autour de lui sans laueindre. Qoi quil en soit, leet pro-
duit par les paroles du gnral Ducrot fut tres grand ; elles lectrisaient
tout le monde, elles auaient lorgueil national. Cest un peu la faute de
la lrance si on lui en prodigue en toute occasion ; elle les aime, elle se
paye de mots, et croit tout sauv quand des phrases clatantes sonnent
ses oreilles ; mais ensuite, quand les lranais se rveillent en face de la
ralit triste et nue, ils crient la trahison.
Le rgiment se rendit de Courbevoie la porte Maillot ; il marchait
dun pas ferme et lger malgr le poids des sacs. L le chemin de fer de
ceinture nous prit, et nous descendit Charonne. ll tait six heures et
demie du soir au dpart ; la nuit tait donc tout fait noire quand nous
aueignimes, rangs en colonne de marche, le bois de Vincennes, que nous
devions traverser. On apercevait dans les profondeurs du bois et le long
des avenues les feux de bivouac allums. ll faisait un froid apre et dur.
Le vent qui secouait les rameaux dpouills des arbres faisait osciller les
ammes et projetait dans lombre des lueurs bizarres et ouantes. Des
massifs taient soudainement clairs, dautres plongs dans les tnebres.
Les armes en faisceau brillaient et semblaient lancer des clairs subits.
8
Rcits dun soldat Chapitre Xll
Tout autour des brasiers, des groupes de soldats taient couchs. Les uns
dormaient rouls dans leur couverture ; on les voyait comme des boules,
la tte cache sous un pli de laine ; dautres, assis, les coudes sur les ge-
noux, le visage la amme, qui les couvrait de clarts rouges, semblaient
rchir, le menton pris dans les mains. Dautres encore, accroupis, tison-
naient et faisaient jaillir du foyer des gerbes dtincelles qui les couvraient
de reets pourpres ctait un spectacle la fois triste et doux. ll deve-
nait terrible par la pense quand lesprit se reprsentait ceue masse d-
hommes se levant et se jetant sur dautres hommes pour les tuer. Le bruit
de notre marche cadence qui se prolongeait sous les futaies rveillait
demi les soldats ou auirait lauention de ceux qui veillaient. lls tournaient
la tte, nous contemplaient un instant en silence, puis retombaient dans
leur sommeil ou leur rverie.
Le bois de Vincennes travers, je ne vis plus derriere moi quun rideau
noir baign dune lueur rouge qui steignait dans la nuit, et que piquaient
des points lumineux ; nous marchions toujours. Cest ainsi que nous tra-
versames Nogent, le village apres le bois ; mais alors des ordres transmis
la hate nous faisaient faire de courtes haltes. Les zouaves en protaient
pour soulager leurs paules par ceue secousse rapide qui releve le sac, et
dont leurs muscles ont lhabitude. Les deux mains sur le canon de leur fu-
sil, ils auendaient, et, apres quelques minutes, ils reprenaient leur marche.
Un moment vint cependant o toute la colonne sarrta. Je dposai mon
sac avec une sorte de volupt ; mes reins pliaient sous le poids.
Les ociers passerent sur le front des compagnies, et rent former les
faisceaux en assignant leur lieu de campement chacune delles. lnutile
de dresser les tentes, et surtout pas de feu, nous dit-on. Laction de-
vait donc sengager de bonne heure ` lennemi tait donc bien pres ` Des
chuchotements lgers coururent dans les rangs, puis chacun commena
ses prparatifs. Savait-on combien de nuits on avait encore dormir ` Le
froid piquait ferme, je pris ma couverture et mon capuchon avec lesquels
je menveloppai, et, bien serrs lun contre lautre pour nous tenir chauds,
mon sergent-major et moi, nous nous tendimes sur lherbe trempe de
rose. Presque aussitot nous dormions.
Ce sentiment de froid qui prcede le matin nous rveilla. Le rgiment
fut sur pied en quelques minutes. A genoux dans la rose, chacun roula
88
Rcits dun soldat Chapitre Xll
sa couverture encore humide et la boucla sur le sac. ll faisait presque
nuit ; nos regards interrogeaient lhorizon. Les compagnies se rangeaient
dans lombre, on en voyait confusment les lignes noires ; des murmures
de voix en sortaient. Une anxit sourde nous dvorait ; des soldats es-
suyaient le canon de leur fusil avec les pans de leur capuchon, ou cher-
chaient des chions gras pour en neuoyer la culasse ; dautres serraient
leurs gutres. ll se faisait de place en place des mouvements pleins de
sourdes rumeurs ; des ociers toussaient en se promenant ; lobscurit
sen allait ; deux heures se passerent ainsi. La route par laquelle nous
tions venus et qui stendait derriere nous, tait encombre de convois
de vivres, de rgiments en marche et de trains dartillerie. On entendait le
cahot des roues dans les ornieres et les jurons des conducteurs ; les soldats
laient par les bas cots.
Les crtes voisines sclairerent, tout le paysage mapparut ; nous
avions camp entre les forts de Nogent et de Rosny. Une fort de baon-
neues tincelait, et des les de canons passaient. A huit heures, lordre
vint de meure sac au dos. La colonne sbranla, on se regarda ; chaque
regard semblait dire a va chauer ! Nous coutions toujours ; le canon
allait gronder certainement. Les minutes, les quarts dheure scoulaient ;
quelques sons rares fendaient lair ; nous marchions alors sur une sorte de
petit plateau qui descendait en pente douce jusquau remblai du chemin
de fer de llst. L tout coup le rgiment sarrta, nous avions parcouru
800 metres.
Ce sera pour tout lheure, se dit-on.
Qelques minutes apres, nous avions mis bas nos sacs, et nos ociers,
prvenus par ltat-major, nous invitaient faire la soupe. Ceue invitation
est toujours une chose laquelle le soldat se rend avec plaisir ces cuisines
en plein vent, si tot creuses au pied dun mur et sur les talus dune haie,
lgayent et le rconfortent ; mais en ce moment elle fut reue avec de
sourds murmures. ltait-ce donc pour manger la soupe quon nous avait
fait venir de Courbevoie Nogent ! A quoi pensaient nos gnraux ` Leur
mollesse deviendrait-elle de la paralysie ` Tout en grondant et grognant,
on ramassait du bois et on allumait le feu. Les marmites bouillaient, les
gamelles se remplissaient ; mais on avait lil et loreille au guet, prt
les renverser au moindre signal. Les ociers fumaient, allant et venant
89
Rcits dun soldat Chapitre Xll
dun air ennuy. La soupe avale, chacun de nous grimpa sur un tertre ou
sur le remblai du chemin de fer pour regarder au loin. Qelques coups de
fusil clataient par intervalles. ltait-ce le commencement de laction ` A
deux heures, on nous donna lordre de camper. Ce fut comme un coup de
massue. Plus de bataille esprer. Ceux-ci se plaignaient, ceux-l juraient.
Pourquoi ne pas nous faire planter des pommes de terre ` Les philosophes,
il y en a mme parmi les zouaves, se couchaient au soleil sur le revers dun
foss. Les curieux sen allaient en qute de renseignements. Jappris en-
n que le coup tait manqu. On remeuait la bataille au lendemain. La
Marne, disait-on, avait subi une crue dans la nuit, et le pont de chevalets
stait trouv trop court. Le tablier mme en avait t emport. Ctait
encore un tour de ceue malchance qui nous poursuivait depuis Wissem-
bourg. Ce pont trop court mtait suspect. ll me sembla quon meuait au
compte de la Marne une msaventure dont la responsabilit retombait sur
nos ingnieurs. Les chuchotements de bivouac me rent supposer bientot
que, dans leurs calculs, les constructeurs du pont staient tromps dune
douzaine de metres peu pres.
ln somme, ce nest quun retard de quelques heures, disaient les
optimistes.
ll est vrai que ce retard protait aux Prussiens en raison directe du
tort quil nous faisait.
A prsent ils sont avertis ; nous en aurons demain des bandes sur
le dos, rptaient les vieux.
Le jour tomba ; six heures, lavis passa de rang en rang quune dis-
tribution serait faite Montreuil.
lci les hommes de corve ! cria mon sergent.
Ctait une promenade de trois kilometres quon nous proposait, et il
ne dpendait pas de moi de la refuser. Un camarade me t observer que
trois kilometres pour aller et trois kilometres pour revenir, cela faisait six
kilometres. ll mtait impossible de discuter lvidence de ce calcul, mais
ce ntait pas une raison pour rester. ll faisait un froid vif qui rendait la
marche facile. Qi sait ` on aurait peut-tre la chance de rencontrer un
cheval mort sur lequel on taillerait un bon morceau.
Tout en causant, on avance ; point de cheval mort. Des corbeaux qui
volent, et autour dune ferme en ruine pas une poule. Nous arrivons en-
90
Rcits dun soldat Chapitre Xll
n et prparons nos sacs. Rien, ni pain ni viande. Dans ces occasions,
le soldat ne mnage pas lintendance ; les pithetes pleuvent. Cependant
on apprend tout coup quil y a quelque chose. Qoi ` Les sourires re-
viennent. On retourne aux sacs, et lon nous distribue quelques morceaux
de sucre et quelques grains de caf. Tristement il fallut reprendre le che-
min que nous avions parcouru. Bientot la magnicence du spectacle qui
se droulait sous mes yeux me t oublier ma fatigue. Je ne regreuai plus
dtre venu. Tout lhorizon tait constell de feux. On en voyait dans la
nuit obscure les lueurs vacillantes, qui se prolaient en longues lignes et
disparaissaient dans lloignement. lci ctaient des brasiers ; l des tin-
celles. Un vent lger secouait ces feux de bivouac qui couvraient la nuit
de clarts rouges. Dans lombre passaient les silhoueues des sentinelles.
On entrevoyait des squeleues darbres et vaguement les cones blancs des
tentes. Jtais seul. Derriere moi, jentendais le pas trainant et les chu-
chotements irrits de mes camarades. Du cot des Prussiens, rien ; la nuit
noire et profonde. Je rentrai sous la tente avec un sentiment de bien-tre
indnissable ; encore bloui par ltranget de ce spectacle, o les jeux
de la lumiere donnaient lombre des apparences fantastiques, je me rou-
lais dans ma couverture ; nous devions nous lever le lendemain quatre
heures. Aucune ide de mort ne me proccupait javais ceue ide bizarre,
mais enracine, que rien jamais ne marriverait.
A quatre heures, nous tions tous debout ; ctait la fameuse journe
du 30 novembre qui allait commencer. Un mouvement silencieux animait
notre campement. Accroupi comme les autres dans la rose, je dfaisais
ma tente et en ajustais les piquets sur le sac. On ny voyait presque pas.
Qelques tisons fumaient encore ; des zouaves prsentaient leurs mains
la chaleur qui sen dgageait. Qelques-uns parlaient bas. ll y avait
comme de la gravit dans lair. Nos ociers, la cigareue aux levres, al-
laient autour de nous comme des chiens de berger. Qelques soldats se
promenaient lentement lcart ; ils ne savaient pas pourquoi ; des tris-
tesses leur passaient par lesprit. Vers cinq heures, on dt les faisceaux
et chaque compagnie prit son rang. Une demi-heure apres, nous tions
en route ; nos pas sonnaient sur la terre dure.
Le chemin tait encombr de voitures et de fourgons. ll fallait des-
cendre dans les champs. La clart se faisait ; nous voyions des colonnes
91
Rcits dun soldat Chapitre Xll
passer, demi perdues dans la brume du matin. ll slevait de par-
tout comme un bourdonnement. Les crtes voisines se couronnaient de
troupes ; des pieces dartillerie prenaient position.
Notre rgiment sarrta sur un petit plateau, 200 metres sur la
gauche de Neuilly-sur-Marne. Nous tions entre le village et la ligne du
chemin de fer. Un soleil radieux se leva ; il faisait un temps splendide.
Un sentiment de joie parcourut le rgiment. Qelques-uns dentre nous
penserent au soleil lgendaire dAusterlitz. ltait-ce le mme soleil qui
brillait ` Deux heures se passerent pour nous dans limmobilit, ceue
mme place, sous Neuilly. Tantot on dposait les sacs, tantot on les re-
prenait. Les alertes suivaient les alertes. On avait des acces de evre.
Un premier coup de canon partit, le rgiment tressaillit ; la bataille
sengageait. Bientot les coups se suivirent avec rapidit. On regardait les
ocons de fume blanche. Du cot des Prussiens, rien ne rpondait. Ce
silence inquitait plus que le vacarme de lartillerie. ll tait clair que nous
devions traverser la Marne. De la place o je me dressais sur la pointe des
pieds pour mieux saisir lensemble des mouvements, je voyais parfaite-
ment le pont jet sur la riviere. On en calculait la longueur.
Cest l quon va danser ! me dit un voisin.
Qelle cible en eet pour des paquets de mitraille ! pas un obstacle,
pas un pli de terrain, un plancher nu !
Le 1 et le 2 bataillon sbranlerent ; on les dirigea du cot de Vil-
liers. Javais des amis dans ces deux bataillons. Le 3 ne les accompagnait
pas. On les suivit des yeux aussi longtemps quon put les distinguer. Des
ondulations du terrain, puis des traines de fume nous les cachaient. Le
soir, au bivouac, jappris quon les avait mens devant le mur crnel dun
parc quon neut jamais la pense dabaure coups de canon. Lauaque
de ce mur avait, me dit-on, cout 0 hommes au rgiment, tant tus que
blesss. Un ocier que javais rencontr la frontiere y avait eu le ventre
emport par un obus.
Je nen tais pas encore aux rexions mlancoliques, je ne pensais
qu la bataille ; le canon faisait rage. Laction la plus violente tait en-
gage sur notre droite. Nous ne perdions pas un des mouvements qui se
passaient sur les crtes qui couronnent la Marne. Un grand nombre de
soldats, disposs en tirailleurs rampaient et l. Un rideau de fume
92
Rcits dun soldat Chapitre Xll
les prcdait ; mais au-del tout se confondait. Qavions-nous au loin
devant nous, des lranais ou des Prussiens ` Les uns et les autres peut-
tre ; mais o taient les pantalons rouges et les capotes noires ` A ceue
distance, les couleurs seaaient, et nos ociers, qui navaient pas de
lorgneues, ne pouvaient faire que des conjectures. Ne savais-je pas dj
que les ociers de larme de Sedan navaient pas plus de cartes que nen
avaient eu ceux de larme de Metz `
Ceue indcision, les artilleurs du fort de Nogent la partageaient. lls
ne savaient pas de quel cot faire jouer leurs pieces, et il arriva mme
quun obus lanc un peu au hasard vint tomber au milieu dune colonne de
mobiles qui seoraient de dbusquer des tirailleurs prussiens rpandus
sur le coteau. ll y avait dans le bataillon des trpignements dimpatience.
La bauerie qui tirait sur notre front appuyait le travail des pontonniers
quon voyait sur les deux rives et dans leau, ajustant les barques et les
cordes ; nous avions repris nos sacs. Trois mitrailleuses furent amenes
sur le bord de la Marne et fouillerent les taillis qui nous faisaient face sur
la rive oppose. On voyait sauter les branches et des paquets de terre ;
rien nen sortit. On nous avait dissimuls derriere des maisons. Les ponts
taient prts.
n
93
CHAPITRE XIII
ln avant ! crierent nos ociers.
Ctait la 1 compagnie quappartenait le prilleux honneur de
prendre la tte de la colonne. Le gnral Carr de Bellemare et son tat-
major nous prcdaient. Le pont plia sous notre marche. Je ne sais pour-
quoi, mais en ce moment je me mis penser au pont dArcole, dont javais
vu tant de gravures, avec le grenadier qui tombe, les bras en avant. Mon
cur se mit baure. Je serrai nerveusement la crosse de mon fusil. Javais
un peu peur. Par combien dobus et par quels milliers de balles nallions-
nous pas tre accueillis sur ce tablier ouvert tous les vents ! Je me voyais
dj faisant la culbute comme le soldat de la gravure et plongeant dans la
riviere. Jai toujours admir ceux qui parlent de leur indirence en pa-
reille occasion ; mais est-elle aussi magnique quils le racontent ` Qant
moi, ma vertu navait point le temprament aussi solide, et, si jtais
rsolu faire mon devoir, ma force nallait point jusqu cet oubli de la
crainte.
94
Rcits dun soldat Chapitre Xlll
Cependant nous avancions toujours ; ni boulets, ni mitraille, rien.
Qelle surprise diabolique nous rservait-on ` Le fer et le plomb allaient
certainement tomber tout coup dru comme grle. Point. Le gnral, qui
avait pris la tte, marchait au pas de son cheval, le poing sur la hanche.
Javais les yeux sur son kpi aux galons dor. Nallait-il pas voler dans
lespace ` Toujours mme silence. Dcidment les Prussiens ont le carac-
tere mieux fait que je ne le supposais. lst-ce ngligence ou mansutude `
Le pont est franchi ; le cheval du gnral pose ses sabots sur la terre. Nous
respirons. ll nous semble que le plus gros de la besogne est fait. Tous
terre et le cur soulag, on nous disperse en tirailleurs, et je me porte en
avant parmi ces buissons que les mitrailleuses ont fouills. Cest prsent
que les chassepots vont jouer ! Les zouaves se jeuent de droite gauche
travers les taillis comme un troupeau de chevres. Les branches violem-
ment fendues nous couvrent le visage dclats de givre. Je vois briller l-
pe nue de nos ociers, qui donnent lexemple.
Cest comme en Afrique ! me dit un vieux zouave tout charg de
chevrons et de mdailles, qui sest vad comme moi de la presquile de
Glaires.
Un coup de clairon sonne ; nous nous arrtons net. Pourquoi ce coup
de clairon ` lmmdiatement nous bauons en retraite, et ordre nous vient
de repasser le pont. Je marche tout en regardant mon voisin, qui regarde
le sien. Qe se passe-t-il donc ` Le canon tonnait toujours. Allait-on nous
engager dun autre cot ` Le pont travers en sens inverse, cinq minutes
apres on nous le fait repasser en grande hate ; mais alors pourquoi ce
premier mouvement de retraite `
Nous tions de nouveau lancs en tirailleurs, et ceue fois nous mar-
chions bon train. On ne paraissait pas dispos nous rappeler ; nous
avions ceue ide, quen poussant loin en avant on nous laisserait faire.
Le taillis que nous traversions tait assez grand et assez pais. Les balles
commencerent sier, brisant les branches et faisant pleuvoir les feuilles
mortes. Les tirailleurs prussiens nous auendaient. Aussitot quon distin-
guait un casque pointe ou une casqueue plate, les notres rpondaient.
Jtais trop vieux chasseur, quoique jeune, pour tirer ainsi ma poudre aux
moineaux. Jauendais loccasion de faire un beau coup ; il sen prsentait
rarement.
9
Rcits dun soldat Chapitre Xlll
ll y avait devant nous un vaste parc dont lartillerie avait renvers
les murs ; les Prussiens sy taient logs. Un capitaine qui courait nous le
montra du bout de son pe. ln avant ! On slance apres lui par-dessus
les pierres boules, on entre par les breches ; on se prcipite au milieu
des massifs et des avenues. Le parc est vide, lennemi a dcamp, laissant
quelques morts, le nez dans lherbe. ll y avait de lautre cot du parc une
route o le passage de lartillerie et des fourgons avait creus des ornieres.
A lappel du clairon, les zouaves sy rallient. Le beau soleil nous animait
et nous gayait, nous avions chaud ; nous pensions que rien ne nous tait
impossible. An de ne pas perdre une minute, on se mit fouiller des
maisons qui bordaient la route. Pauvres maisons ! les portes en taient
ouvertes, les fentres enfonces. On ny trouva point dhabitants, et ce-
pendant il tait clair que les Prussiens sy taient installs il ny avait pas
longtemps encore. Une pipe chaude reposait sur une table, une belle pipe
en porcelaine blanche avec un portrait de la Marguerite de laust ; jallais
tendre la main sur ce souvenir, il tait dj aux levres dun caporal. Des
bouts de cigare encore allums steignaient partout. Sur le coin dune
table, une omeleue entame refroidissait cot dun saucisson dont il ne
restait quune moiti. Dans la maison voisine, o il y avait encore une
persienne qui achevait de bruler dans la chemine avec les dbris dune
commode, un ronement qui partait dun coin auira mon auention. Je
tirai moi, avec le sabre-baonneue de mon chassepot, une couverture
qui sarrondissait sur une boule. Un grognement en sortit. Javais eu le
mouvement un peu brusque la boule remua, et japerus sur son sant
un grand grenadier saxon qui se frouait les yeux ; il tait ivre mort, et riait
dsarticuler sa machoire.
Cest un farceur ! cria un zouave de Paris qui ne croyait rien, pas
mme livrognerie. ll le piqua lgerement de sa baonneue.
Ya ! ya ! murmura le Saxon, et, roulant sur le cot, il sendormit
derechef.
Cependant quelques balles tires des crtes, dont nous ntions plus
spars que par quelques centaines de metres, cassaient les tuiles et frap-
paient les murs. ll fallut quiuer les maisons et se dployer de nouveau en
tirailleurs. Tout en cheminant, nous dbusquions quelques vedeues prus-
siennes qui se repliaient sur les hauteurs en faisant feu. Nous ripostions,
9
Rcits dun soldat Chapitre Xlll
et chaque fois que ces vedeues sen allaient, il tombait quelques-uns des
leurs. Les forts tiraient pour appuyer notre mouvement, et les obus qui
passaient en siant clataient dans le parc de Villiers. Ctait superbe.
Une partie de laction, vigoureusement engage, se passait sous nos
yeux. Ctait plus vif qu la Malmaison. Toute ma compagnie tait d-
ploye dans les vignes ; les compagnies de soutien nous rejoignirent, et la
marche en avant se dessina. ll mtait dicile de tirer coup sur ; je tirai
au jug et en meorant de calculer mes distances. Les Prussiens tenaient
ferme et renvoyaient balle pour balle. llles faisaient sauter les chalas, et
souvent rencontraient des jambes et des bras. Qelques zouaves aueints
descendaient la cote en trainant le pied ; dautres se couchaient dans les
sillons. Des camarades allaient quelquefois les chercher pour les mener
aux ambulances, mais pas toujours. a me fendait le cur den voir qui
remuaient sous les ceps avec un reste de vie, et quun pansement aurait
pu sauver ; mais javais du feu dans le sang, et ne songeais qu pousser
mes cartouches dans le canon de mon fusil. De lartillerie qui avait pass
le pont apres nous envoyait des voles dobus sur Villiers. Ctait un beau
tapage ; on devient fou dans ces moments-l.
Nous tions lentement revenus sur la route ; des canons sy taient
mis en bauerie ; la nuit commenait tomber. La bauerie tirait par vo-
les. On voyait sortir de la gueule des canons de longues gerbes de feu
rouge. lls taient placs derriere nous, 30 metres peine de nos paules.
Les clairs larges et amboyants passaient sur nos ttes, illuminant tout.
Qand la rafale partait, nous prouvions une secousse terrible ; mon dos
pliait ; il me semblait que javais la colonne vertbrale casse par la d-
charge. A la nuit noire, on nous t entrer dans un grand parc o nous
devions prendre gite. Les postes furent dsigns, et on plaa les senti-
nelles. Le sac nous pesait horriblement ; les jambes taient un peu lasses ;
nous avions march depuis le matin dans les terres laboures, et le sac au
dos, cest dur. Les tentes montes, il fallut songer au diner. Je navais pas
fait mon stage sur les bords de la Meuse pour mendormir dans le gmis-
sement. ll y avait des champs autour du parc. Jy courus et ramassai des
pommes de terre en assez grande quantit pour remplir mon capuchon.
Ce ntait pas un magnique souper, mais enn ctait quelque chose, et
ces pommes de terre cuites sous la cendre, avec un peu de caf par-dessus,
9
Rcits dun soldat Chapitre Xlll
maiderent trouver le sommeil.
Qand on est dans les villes, on ne peut pas croire quon puisse dormir
en face de centaines de canons prts tirer, avec les pieds dans lherbe
froide, une pierre sous la tte, et le ventre creux. On se fait tout. ll faisait
encore noir au moment o je mveillai. ll tait cinq heures du matin.
Les toiles brillaient dun clat vif, des bues nous sortaient des narines.
Le froid tait piquant. Chacun de nous sagitait autour des tentes quon
roulait et quon chargeait sur les sacs.
Tu sais, me dit un sergent tandis que jarrangeais mon petit bagage,
nous vacuons nos positions.
Celles que nous avons prises hier `
Oui.
Ce nest pas possible !
Tu vas voir.
Ctait vrai. Lordre en tait venu dans la nuit. Chacun de nous esp-
rait quon marcherait en avant et nous bauions en retraite ! Ceue Marne
que nous avions traverse apres tant dhsitation, il fallut la retraverser.
Nos ociers siaient entre leurs dents. On nous arrta lendroit mme
o la veille nous avions camp et de nouveau on y dressa les tentes. Le
froid devenait terrible. On avait le sentiment de ce quon allait sourir.
On navait pas besoin dappeler des corves pour chercher du bois. Cha-
cun en demandait aux maisons abandonnes ou en coupait dans les taillis.
Nous ntions pas gais. Javais fait la connaissance dun soldat qui sappe-
lait Michel. Me voyant aner lcart, les mains dans mes poches, la tte
basse, ce garon, qui mavait pris en aection pour quelques paquets de
tabac, vint moi en largissant un sourire bonasse quil avait toujours sur
les levres. Je vois encore sa tte ronde, ses petits yeux gris et ses grosses
oreilles rouges qui saillaient derriere ses joues luisantes. ll avait la mine
dun chantre.
a ne va pas ` me dit-il.
Pas beaucoup.
Cest leet de la retraite. On a froid quand on recule, mais cest
une habitude prendre. Je ne suis pas un garon instruit, comme il y en a
dans le rgiment, vois-tu, mais je crois que reculer est dans le reglement.
98
Rcits dun soldat Chapitre Xlll
Alors, regardant autour de lui comme sil avait eu peur dtre entendu,
il se mit rire en gonant ses joues.
Le lendemain matin, une vigoureuse fusillade nous rveilla en sursaut.
On sortit des tentes et on courut aux armes. Ctaient les Prussiens qui
taient tombs sur les grand-gardes dun rgiment de ligne, et les avaient
surprises. Les soldats qui dormaient, les fusils en faisceau, avaient t
tus ou faits prisonniers. Vingt expriences ne les avaient pas corrigs.
Personne navait appris lart dclairer une arme. Tout ce bruit venait
du cot de Petit-Bry. Jy connaissais une petite maison sous les arbres.
Un pan de la faade tait crev. Les fentres, sans volets et toutes grandes
ouvertes, semblaient me regarder. Lordre nous fut donn de partir imm-
diatement. Le bataillon passa sous le fort de Nogent, tourna sur la gauche
et gagna en grande hate Joinville-le-Pont en longeant la redoute de Gra-
velle, qui lanait des obus.
Tiens ! des gardes nationaux, me dit Michel.
ll y en avait en eet plusieurs bataillons runis autour du village.
Ctait la premiere fois que jen voyais en ligne. lls paraissaient fort agi-
ts, parlaient, gesticulaient, quiuaient les rangs. Leurs ociers couraient
de tous cots pour les ramener. Les cantinieres ne savaient auquel en-
tendre. Qelques-uns djeunaient, assis sur des tas de pierres. A la vue
des zouaves, les gardes nationaux pousserent de grandes acclamations.
Le petit vin blanc matinal y tait pour quelque chose. Ces manifestations
enthousiastes redoublerent de vivacit quand ils nous virent traverser la
Marne, apres quoi ils se remirent djeuner et causer.
La riviere passe, on nous t prendre une route qui traverse un bois
et gagner les hauteurs de Petit-Bry. Les clameurs des gardes nationaux
ne nous arrivaient plus, mais les traces du combat se voyaient partout ;
des arbres briss pendaient sur les fosss ; des dbris de toute sorte jon-
chaient la terre ; une roue de caisson aupres dun kpi ; un pan de mur
crnel, noirci par les feux du bivouac, sappuyait une maison crevasse.
Sur la route, nous nous croisions avec les brancardiers qui revenaient des
champs voisins. Ces pauvres freres de la doctrine chrtienne donnaient
lexemple du devoir rempli modestement et sans relache. lls lavaient fait
des le commencement du siege, ils le rent jusqu la n. lls passaient
lentement dans leurs robes noires, portant les morts et les blesss. Leur
99
Rcits dun soldat Chapitre Xlll
vue nous rendait graves ; nous nous rangions pour leur laisser le bon cot
du chemin.
La route tait dure et seche et sallongeait devant nous. Nous la fou-
lions dun pas rapide, lorsquun gnral parut, suivi dun nombreux tat-
major. Ctait le gnral Trochu. ln nous voyant, il sarrta, et, nous sa-
luant dune voix o perait un accent de satisfaction Ah ! voil les
zouaves, dit-il ; mais le rgiment tait si press den venir aux mains que
personne ne cria. ll y eut dans les rangs comme un froissement darmes,
et notre marche, dj rapide, prit une allure plus leste.
Presque aussitot, et le gnral en chef toujours en selle, immobile sur
le bas cot de la route, un brancard passa portant un soldat bless. Ctait
un garon qui paraissait avoir une vingtaine dannes, un blond presque
sans barbe. ll se souleva sur le coude, et la main sur le canon de son fusil
En avant ! cria-t-il, en avant !
Leort lavait puis, il retomba.
Les brancards suivaient les brancards. On ne les comptait plus, c-
tait une le. ll y avait des blesss qui ne remuaient pas, dautres ou-
vraient les yeux tout grands pour nous regarder, quelques-uns gmis-
saient. Dautres brancards venaient portant des formes roides sur les-
quelles on avait tendu des capotes. Nous tions srieux. De petits nuages
blancs faisaient la boule sur les hauteurs voisines. Un grondement continu
remplissait lespace, il sy produisait par intervalles des dchirements.
A un kilometre peu pres au-dessus de Petit-Bry, on nous arrta. ll
fallut, sur lordre des ociers, se coucher plat ventre et auendre. Nous
tions en quelque sorte sur la lisiere de la bataille, mais porte des balles.
ll en siait par douzaines autour de nous qui nous taient envoyes par
des ennemis invisibles. Qelques-unes corchaient nos sacs en passant ;
il ne fallait pas trop souvent lever la tte. Qand on distinguait derriere
labri dune haie de petits ocons de fume blanche, nous tirions au jug ;
ctait un amusement qui faisait prendre patience. ll y en avait parmi nous
qui fumaient des cigareues, accouds sur les deux bras ; cest la pose que
prennent les chasseurs quand ils sont laut du canard. Jai bien vu alors
que la curiosit tait une passion. On joue sa vie pour mieux voir.
Un grand bruit me t regarder de cot. Ctaient deux ou trois ba-
taillons de mobiles quon dirigeait sur notre gauche. lls arrivaient tumul-
100
Rcits dun soldat Chapitre Xlll
tueusement, sans ordre, et couraient parmi nous. Je crois bien que dans
leur earement ils ne se doutaient mme pas de notre prsence. lls nous
marchaient bravement sur le corps. Ce fut alors une explosion ; chacun
de nous avait un pied de mobile sur la jambe ou sur le bras. On criait,
on jurait ; les mobiles sautaient de tous cots. Le rire nous prit ; eux cou-
raient toujours. Malheureusement, ce mouvement qui faisait prvoir une
auaque avait t vu par les Prussiens ; leurs baueries commencerent ti-
rer. Bientot les obus arriverent par paquets, ceux-l siant, ceux-ci cla-
tant. Ce fut alors au-dessus de nous une volution de chutes et de sou-
bresauts qui alternaient avec une sorte de rgularit. Ces jeunes mobiles,
qui navaient certainement jamais vu le feu, se jetaient plat ventre, tous
en bloc, ociers et soldats, puis se relevaient quand la vole de fer avait
pass.
ln avant ! cria une voix forte.
ln avant ! rpterent nos ociers. ln un clin dil nous fumes
sur pied comme enlevs par une secousse lectrique, et un vif lan nous
porta du cot de lennemi. ln quelques bonds, ceux qui couraient le plus
vite toucherent aux tranches o la veille nos grand-gardes avaient t
surprises ; quelques-uns ny parvinrent pas. Au moment o jy arrivais,
un grand zouave qui me prcdait seaa subitement. Je neus que le
temps, emport par ma course, de sauter par-dessus son corps quun der-
nier spasme agitait.
Aucun Prussien dans les tranches ; mais quel spectacle nous y at-
tendait ! Partout des sacs, des kpis, des bidons, des ustensiles de cam-
pement, des cartouchieres, et parmi tous ces objets des hommes tendus
ple-mle ! Tous les sacs taient ventrs, laissant parses sur le sol des
leures par douzaines. Je me baissai et en pris une au hasard. llle com-
menait par ces mots Mon cher ls, comme cest ta fte dans quatre
jours, je tenvoie dix francs. . . ta petite sur y est pour vingt sous. Qand
tu criras, nen dis rien ton pere. . . Je laissai tomber la leure. ll y avait
par terre, devant moi, un pauvre grenadier dont la tte tait brise.
n
101
CHAPITRE XIV
U
Nr u~i1r NoUs runit pres dune espece de remblai o chacun
se tint sur le qui-vive, le doigt sur la gacheue, prt faire feu
et le faisant quelquefois. Nous avions devant nous des lignes
de fume blanche do sortaient des projectiles. Jtais fait ce bruit, qui
navait plus le don de mmouvoir ; je savais que la mort qui vole dans
ce tapage ne sen dgage pas aussi souvent quon le croit. Tout sie, tout
clate, et on se retrouve vivant et debout apres la bataille, comme le matin
au sortir de la tente ; mais ce qui mtonnait encore, ctait le temps quon
passait chercher un ennemi quon ne dcouvrait jamais. On ne se doutait
de sa prsence que par les obus quil nous envoyait. ll en venait du fond
des bois, des coteaux, des vallons, des villages, et par rafales, et personne
ne savait au juste o manuvraient les rgiments que ces feux violents
protgeaient. Javais prsents la mmoire ces tableaux et ces images o
lon voit des soldats qui combauent larme blanche et se chargent avec
furie ; au lieu de ces luues hroques, javais le spectacle de longs duels
102
Rcits dun soldat Chapitre XlV
dartillerie auxquels linfanterie servait de tmoin ou de complice, selon
les heures et la disposition du terrain.
Linquitude des premiers moments teinte, ce que jprouvais, ctait
limpatience. Ces temps darrt toujours renouvels, ces courses qui na-
boutissaient aucune rencontre, me causaient une sorte dexaspration
morale dont javais peine me dfendre. Je commenai comprendre le
sens profond dun mot qui mavait t dit par un vieux compagnon qui
je demandais quoi sert une baonneue. Cela sert faire peur, mavait-
il rpondu. Au plus fort de mes rexions, une balle gratigna la terre
cinq pouces de ma tte, sur ma gauche, et un clat dobus rebondit sur un
caillou quil brisa ma droite.
Toi, tu peux tre tranquille, me dit un camarade, jamais rien ne
tcorchera la peau.
La nuit se faisait. Un capitaine prit avec lui une section et la plaa en
grand-garde. Jtais de ceux qui restaient sur le remblai. On nous permit
de nous tendre par terre, la condition de ne rien dboucler, ni du sac
ni de lquipement, et davoir toujours le fusil porte de la main. Jeus
bientot fait de meure bas mon sac et de me coucher dans un creux, le
chassepot entre les jambes. Javais les paupieres lourdes, et mes yeux se
fermaient malgr moi. ll fallait que la fatigue fut terrible pour nous per-
meure de dormir par le froid quil faisait depuis deux ou trois jours. La
terre avait la duret du caillou ; le thermometre, ce quon me dit apres,
marquait 14 degrs. Au bout dun certain temps, jouvris les yeux ; un ciel
brillant resplendissait au-dessus de ma tte ; les toiles taient comme des
pointes de feu. Rien ne remuait autour de moi ; je me sentais glac. Je me
levai pour marcher un peu et ramener la circulation par lexercice ; mes
mains avaient la roideur du bois, elles ne mobissaient plus. Comment
aurais-je fait sil mavait fallu prendre mon chassepot ` Qelques coups
de canon retentissaient au loin, un grand silence mentourait.
Je mcartai du remblai. Mes pieds tout coup heurterent un obstacle
qui avait la rigidit dun tronc darbre. Je trbuchai ; ctait un cadavre
roide et froid, parfaitement gel. Le corps, que je soulevai, retomba lour-
dement, tout dune piece, sur le sol, avec un bruit dur ; dautres cadavres
taient rpandus et l dans toutes les auitudes. La vue dun mur cr-
nel dont la ligne blanche apparaissait vaguement dans la nuit, me t
103
Rcits dun soldat Chapitre XlV
reconnaitre lendroit o lavant-veille on avait dchain la moiti du r-
giment contre le parc de Villiers. Qe de morts ! lls portaient presque tous
luniforme des zouaves. On reconnaissait la torsion de leurs membres
ceux qui avaient fait quelques pas avant dexpirer ; dautres tenaient en-
core leur fusil avec le geste menaant du combat. Plusieurs, tendus sur le
dos, tournaient leur visage blanc vers le ciel ; leurs levres ouvertes avaient
laiss chapper un dernier cri. Toutes les sensations de la derniere minute
se retaient comme ges par la mort sur leurs traits immobiliss. ll y
avait de la stupeur, du dsespoir, de la colere, de leroi, puis les contrac-
tions de lagonie. Le sentiment dune tristesse sans bornes sempara de
moi, tandis que jerrais parmi ces cadavres dans la transparente obscurit
de la nuit.
Jallai de lun lautre, cherchant reconnaitre ceux de mes amis que
javais perdus ; il en tait deux que je tenais revoir. ll me fallut retour-
ner un certain nombre de ces morts couchs sur le ventre. Qelques-uns,
frapps la tte, taient mconnaissables ; ils avaient comme un masque
rouge sur un visage dgur. Je me penchai pour les mieux voir un fris-
son me prit quand lun des deux amis que je cherchais mapparut tordu et
repli sur lui-mme dans un creux. ll avait trois blessures faites par trois
balles lune la jambe, lautre au bas-ventre ; la troisieme balle, entre
par la tempe, avait travers la cervelle. Je magenouillai aupres de ce corps
durci par la gele ; je ny voyais plus bien. ln passant mes mains sur sa
veste, je sentis sous lpaisseur du drap un objet qui avait chapp aux
maraudeurs ; ctait le portefeuille du pauvre mort. Je le pris et le serrai
dans ma poche ; je pleurais et me laissais pleurer. Un jour vint o je pus
rapporter ce souvenir sa famille ; elle ne devait avoir pour consolation
que de savoir que celui quelle regreuait tait mort lennemi.
Qand je me relevai, javais froid jusqu la moelle des os. Jarrivai
un endroit o les cadavres des notres avaient t ramasss et couchs
sur deux rangs. Jen comptai quarante-sept, parmi lesquels vingt-deux
zouaves ; le reste appartenait la ligne et la mobile, qui avaient soli-
dement donn ; je ne savais ce que je faisais en les comptant. Parmi ces
morts tendus dans les poses les plus terribles, il y avait un lieutenant-
colonel de la mobile ventr par un obus ; il paraissait dans la force de
lage ; lune de ses mains tait gante, lautre portait la trace dune abo-
104
Rcits dun soldat Chapitre XlV
minable mutilation le quatrieme doigt, le doigt annulaire, manquait ;
la trace de lamputation tait fraiche encore, on le lui avait coup pour
avoir la bague. Je jetai un dernier coup dil sur ce champ funebre tout
rempli de miseres, et retournai vers ma compagnie, lesprit noir, le cur
malade. Je marchai comme un homme ivre, voyant toujours ces faces li-
vides, ces mains violeues, ces yeux teints, et tous ces morts qui devaient
auendre pendant huit jours leur spulture. Je tombai sur mon sac comme
une masse. ll ny avait pas une demi-heure que je dormais dun sommeil
lourd, lorsquun soldat vint me rveiller, et me prvint de la part de lad-
judant quune distribution de vivres allait avoir lieu Petit-Bry, place de
llglise, une heure du matin. Je me frouai les yeux. ll tait onze heures. Si
je me rendormais, tais-je bien sur de me rveiller temps ` La prudence
me conseillait de marcher. Ctait deux heures de cigareues fumer ; mais
lide de mloigner du bivouac ne me vint plus.
Un peu avant une heure, grelouant sous ma couverture, je commen-
ai faire la revue des hommes qui devaient maccompagner. Je ny met-
tais pas moins de rudesse que dactivit ; mais ceux que je secouais par
les paules se rendormaient tandis que je tirais leurs camarades par les
jambes. Lun grognait, lautre ronait, aucun ne bougeait. Je me mis
jouer des pieds et des mains au hasard, marchant dans le tas. Le premier
qui se leva voulut crier, je le s taire dun coup de poing ; en une minute,
la corve tait debout, presque veille. Marcher en tte de mes hommes,
ctait mexposer en perdre la moiti chemin faisant. Je pris la queue
du cortege et arrivai au lieu du rendez-vous. ll ny avait personne sur la
place de lglise ; jen s le tour une fois, deux fois, trois fois ; rien, pas un
soldat, pas un comptable ; le village semblait mort. La corve maugrait,
bauait la semelle, courait, frappait du pied. Deux heures sonnerent, rien
encore. Mes hommes allaient et venaient, cognant aux portes. Qelques-
uns tombaient dans les coins et sy rendormaient ; jaurais voulu faire
comme eux. Le froid tait abominable. Jenvoyai dans toutes les direc-
tions et, bien sur enn quil ny aurait point de distribution Petit-Bry, je
men retournai au campement.
Vers six heures du matin, le ptillement de quelques coups de fusil
me rveilla ; ils partaient de la tranche, o une section de ma compagnie
tait de grand-garde et nous couvrait. Chacun de nous prit son rang, sac
10
Rcits dun soldat Chapitre XlV
au dos. La fusillade devint bientot rapide et vive ; les balles prussiennes
passaient au-dessus de nos ttes par voles, avec de longs siements ;
tout coup notre capitaine donna le signal de lauaque, et criant gorge
dploye Aaou ! aaou ! ce mot terrible qui avait retenti Reischoen
et dont les syllabes arabes signient Tue ! tue ! il se prcipita en avant.
Nous le suivimes. ll y eut un instant terrible o les balles sparpillaient
au milieu de nous dru comme la grle. Comment passe-t-on travers ceue
pluie ` Mais nous tions lachs comme une meute de chiens courants, et,
bondissant cot de ceux qui tombaient, toujours guids par le farouche
aaou du capitaine, nous aueignimes en un instant la tranche o les
fusils aiguille et les chassepots changeaient leurs coups. Allais-je enn
avoir la joie dun combat corps corps ` Les Prussiens, qui avaient jou
le mme jeu que la veille, mais avec moins de succes, et pouss en avant
jusqu nos postes, resteraient-ils porte de notre lan `
ln auendant quun peu de clart nous permit de les reconnaitre, nous
tirions volont. Ceux-l brulaient vingt cartouches en cinq minutes ;
ceux-ci quatre seulement en un quart dheure. Cest une aaire de tem-
prament. Les plus lents ne sont pas les moins redoutables ; ils ajustent.
Ah ! si tous les soldats, quand ils paulent, tiraient seulement hauteur
dhomme, que les batailles niraient vite !
a ne va pas ! me dit Michel en me faisant remarquer que le feu des
Prussiens commenait mollir.
Jesprais quun mouvement imptueux les amenerait jusqu la tran-
che ou nous jeuerait sur eux ; mais il fallut enn me rendre lvidence
ils ne tiraient presque plus, bientot ils ne tirerent plus du tout, et ordre
nous fut donn de cesser le feu. Ctait encore une occasion perdue.
Ceux dentre nous qui avaient de bons yeux se levaient sur la pointe
du pied pour regarder au loin dans la plaine ; nous tions demi consols
quand nous avions devin plus que dcouvert des points noirs pars dans
lombre vague qui en estompait ltendue. Des discussions sengageaient
alors pour savoir si chacun de ces points reprsentait un ennemi mort.
Les plus fougueux voulaient sen assurer par eux-mmes ; mais on avait
ordre de ne point quiuer la tranche.
On la quiua cependant vers neuf heures pour aller tremper quelques
dbris de biscuit dans du caf, ceue mme place o la veille tant dobus
10
Rcits dun soldat Chapitre XlV
avaient plu sur nous, et, quatre heures, les rgiments, les brigades, les
divisions, toute larme sbranla. Je demandai mon capitaine ce que
cela signiait.
Cela signie, me dit-il, que nous abandonnons les positions conquises,
et que les hommes tus sont morts.
Le bataillon ntait pas content ; il avait compt sur une victoire, et
ctait une retraite quon lui orait. On lui t repasser la Marne sur le
mme pont de bateaux quil connaissait, et il fut ramen Nogent ; on
allait retomber dans lennui et limmobilit comme Courbevoie, ceue
dirence pres quau lieu de monter les grand-gardes sur les bords de la
Seine, on les monterait dans lile des Loups, cot du grand viaduc du
chemin de fer.
Sur ce fond dennui et de dcouragement courait une trame lgere de
mauvaises nouvelles qui nous arrivaient de la province. Comment ` Je ne
sais pas ; ctaient des rumeurs qui disaient la vrit. Nos conversations le
soir, autour dun morceau de cheval tique, dans les malheureuses mai-
sons o nous avions abrit nos fourniments, ntaient pas gaies. On riait
encore quelquefois, mais pas beaucoup ; on sentait que ltat-major ne
croyait pas la possibilit ni mme lutilit de la dfense. Son scepti-
cisme le paralysait, en mme temps que la jactance du gouvernement en-
dormait Paris. Aucun de nous ne faisait plus auention lchange conti-
nuel dobus qui se faisait entre les lignes prussiennes et la ligne des forts.
Ces jours noirs de dcembre, mls de coups de vent et de rafales de
neige, me semblaient interminables. A des matins brumeux succdaient
des soires froides et des nuits glaciales. Le regard se fatiguait suivre les
lignes sombres des arbres courant aux deux cots des routes blanches
partout la neige, on songeait la Russie. La pense navait plus ni ressort,
ni chaleur.
Sur ces entrefaites, jappris quon formait un bataillon de francs-
tireurs au moyen de quatre compagnies prises dans chacun des quatre
rgiments de la division, qui se composait alors du 4 rgiment de zouaves
et du rgiment des mobiles de Seine-et-Marne runis sous le commande-
ment du gnral lournes, et du 13 de ligne avec les mobiles du Mor-
bihan embrigads sous les ordres du colonel Colonieu, faisant fonction
de gnral. Javais t nomm caporal-fourrier laaire de Champigny ;
10
Rcits dun soldat Chapitre XlV
mais, pour entrer dans le corps des francs-tireurs, je nhsitai pas dpo-
ser un galon et redevenir simplement caporal. Je voyais dans ces quatre
mots bataillon des francs-tireurs, toute une perspective de combats et
daventures o les coups de fusil ne manqueraient pas. Je ne voulais pas
dailleurs me sparer de mon capitaine.
Le hasard donna raison mes prvisions, et rompit la monotonie de
notre existence. La nouvelle se rpandit un soir que le lendemain, 20 d-
cembre, nous entrerions en expdition. Comment le savait-on ` quelle
bouche indiscrete faisait ainsi descendre lavance du gnral en chef au
soldat le jour et lheure des prises darmes ` Cest ce quil nous tait im-
possible de deviner ; mais quelquun, fe ou femme, se chargeait toujours
davertir larme, et le secret, qui avait toute libert daller et de venir, ne
tardait pas franchir les avant-postes. Qe de choses ne racontait-on pas
entre camarades, le soir, en fumant une pauvre pipe ! La conance tait
partie. La nouvelle de ceue prochaine sortie fut donc accueillie avec une
ardeur hsitante ; on ny voyait que loccasion de remuer un peu. Un ser-
gent, qui tisonnait le feu dans une chambre sans fentre, o il ne restait
quun vase de eurs articielles sous son globe de verre, se tourna du cot
du narrateur, et dune voix seche
O doit-on reculer demain ` dit-il.
Ce mot sanglant traduisait les sentiments du soldat. ll ne croyait plus
la victoire, parce quil ne croyait plus aux chefs. Dans de telles conditions,
les rgiments marchent avec la droute suspendue la semelle de leurs
souliers.
n
108
CHAPITRE XV
U
N :oUvr:rN1 v~vvvocu~ mon bataillon du village de Rosny,
o les maraudeurs navaient laiss ni une porte, ni une per-
sienne, ni un volet. Les maisons avec leurs fentres bantes ne
cachaient plus un habitant, si ce nest et l quelques misrables fugitifs
qui remuaient dans les caves.
Le lendemain, quatre heures du matin, le rgiment sbranla, et
la faveur de la nuit noire, traversant le canal de lOurcq, il vint camper
deux kilometres de la ferme de Groslay, labri de quelques maisons. On
savait peu pres que laaire du Bourget allait recommencer.
lt des quon nous aura donn ordre de prendre une position, me
dit Michel, on sempressera de nous engager labandonner.
Je haussai les paules.
Tu verras, reprit-il.
ll y avait dans le corps de logis derriere lequel ma compagnie se mas-
sait, des claireurs dun corps franc ; on ne manqua pas de les question-
109
Rcits dun soldat Chapitre XV
ner. Un ocier, qui avait de grandes boues molles et des moustaches
farouches avec deux revolvers pendus la ceinture, hocha la tte dun air
dimportance.
Les Prussiens ont l des retranchements et une piece de canon, dit-
il.
Nous devions nous en emparer coute que coute et nous y maintenir.
Lordre vint subitement de nous dployer en tirailleurs. Ctait une be-
sogne qui revenait de droit la compagnie des francs-tireurs. Mon lieute-
nant prit la gauche ; jtais en serre-le la droite, et nous marchions fort
vite. La rapidit, dans ces occasions, diminue le pril. A peine avais-je fait
une centaine de pas, quune patrouille de cavalerie vint faire le tour de
la ferme. On envoya quelques balles dans le tas, et la patrouille disparut
au galop. ll ne fallait plus perdre une minute. Nos ociers nanmoins,
qui avaient la responsabilit du mouvement, agissaient avec une certaine
circonspection, et nous engageaient, tout en avanant, nous dler de
la mitraille.
Gare au canon ! disions-nous, et nous marchions toujours.
Rien ne remuait dans la ferme. On en distinguait parfaitement les ba-
timents et les enclos. Je vis alors un homme qui tait en sentinelle sur un
toit ; mais peine lavais-je aperu quil disparut par une lucarne avec la
promptitude dune grenouille qui saute dans une mare.
On se mit courir ; limprudence devenait de la prudence. ll ne fallait
pas laisser au fameux canon le loisir de nous viser. Chacun de nous jouait
des jambes qui mieux mieux. Je tenais la tte de lauaque avec cinq ou
six camarades. Les balles allaient partir sans doute. Rien encore ; nous
redoublons dlan, nous touchons aux murs, nous entrons et nous aper-
cevons un cheval mort aupres dun bon feu. De canon point, et dennemis
pas davantage. Nous tions exasprs. ll fallait cependant meure la ferme
en tat de dfense au cas dun retour oensif ; chacun sy employa. Je rou-
lai force tonneaux le long des murs sur lesquels jajustai force planches,
ce qui formait un assemblage de trteaux bons pour la fusillade. Qand
javais les mains engourdies par le froid, jallais les rchauer un grand
feu qui brulait dans la cour et quon alimentait avec mille dbris.
Le gnie arriva et pratiqua des meurtrieres avec des tranches aupres
desquelles on plaa des sentinelles. Au plus fort de ceue besogne, et Dieu
110
Rcits dun soldat Chapitre XV
sait si on la menait bon train, le colonel Colonieu vint nous rendre visite.
On apprit ainsi quon se bauait du cot du Bourget.
A son tour, un ocier dtat-major arriva au grand galop et nous de-
manda o tait le gnral de Bellemare. Nous nen savions rien. Un autre
survint, puis un autre encore, puis un quatrieme, puis un cinquieme. Tou-
jours mme rponse. ll y en avait parmi nous qui trouvaient singulier
quun ocier ne sut pas o rencontrer le gnral qui commandait la di-
vision.
Avec le cinquieme ocier arriva un premier obus. ll clata en arriere
de la ferme.
Trop long, dit Michel.
Un second clata en avant.
Trop court, reprit-il.
Un troisieme tomba sur un toit quil eondra ; les Prussiens avaient
recti leur tir.
Un peu dinfanterie se montra au loin ; on courut aux meurtrieres.
L, je s connaissance avec un nouveau genre de supplice qui avait son
apret. Un courant dair terrible stablit dans ces ouvertures pratiques
en pleins moellons, et, quand le thermometre descend 12 degrs, il ac-
quiert une violence qui coupe le visage et le rend bleu. Les yeux sen-
amment et ny voient plus.
Ceue infanterie que nous avions aperue narrivait pas, mais les obus
ne cessaient pas de pleuvoir avec une prcision qui ne se dmentait plus.
Un projectile abauait un pan de mur qui scroulait sur ses dfenseurs ;
un autre clatait dans une tranche do il faisait voler des lambeaux de
chair avec des paquets de terre. Un seul obus nous vint en aide en tuant
un cheval qui servit au ravitaillement de la compagnie. Nous tenions bon
cependant, et, depuis quelques heures, de cinq minutes en cinq minutes,
on relayait les camarades aux meurtrieres, lorsque, six heures du soir,
ordre vint dvacuer la ferme. Une main frappa mon paule.
Te lavais-je dit ` scria Michel.
Je navais rien rpondre, et mon rang, le fusil sur lpaule, je suivis
ma compagnie, qui avait pour mission de couvrir la retraite de la division
de Bellemare. Vers neuf heures, nous arrivions Bondy, o, en auendant
les ordres, quelques-uns de nos hommes, harasss de fatigue, dormaient
111
Rcits dun soldat Chapitre XV
debout, le sac au dos, les mains sur le fusil.
Deux ou trois jours se passerent l en pleine misere ; parfois on avait
labri de quelque maison laquelle on arrachait une poutre ou un reste
de parquet pour faire du feu ; parfois on campait sur la route et dans la
neige. Le froid nous rongeait. ll semblait simmobiliser dans son inten-
sit. On auendait le matin, on auendait le soir ; les heures se passaient
dans ces longues auentes, larme au pied ou les fusils en faisceaux. On
sengourdissait dans lpuisement.
Ce fut le moment que mon capitaine choisit pour tomber malade. ll
trainait depuis quelque temps malgr sa jeunesse et son nergie. Un soir,
la evre le prit ; il eut froid, il eut chaud ; il se laissa tomber sur quelques
brins de paille et y resta demi mort. Un mdecin qui passait par l sar-
rta et me dclara quil avait la petite vrole. Sil en revient, ce sera
drole. ll faisait un froid de 14 degrs. Pour remede rien que de leau-de-
vie et de la neige fondue que je lui faisais boire alternativement. Qand il
avait faim, il machait un morceau de cheval cru ; je lui donnais ce que ja-
vais sous la main. Je lui demandai sil voulait tre port lambulance.
Jamais ! cria-t-il. La evre le secouait toujours, et ses dents claquaient.
Son visage tait dun rouge sombre ; mais, comme je ny voyais pas de
boutons, je croyais que le docteur stait tromp. Le bataillon cependant
campait de ci, de l, un jour au bord du canal de lOurcq, en plein air, un
jour Noisy-le-Sec, dans une salle de bal. Je ne quiuais pas mon capitaine,
qui de son cot morait toujours la moiti de sa boue de paille, quand
il en avait une ; nous dormions sous la mme couverture. Le cinquieme
jour, il tait peu pres rtabli. Le docteur revint et le trouva dchirant
coups de dents un beefsteak de cheval cuit sur un lit de braise et buvant
dans une tasse de fer-blanc un mlange de glace et deau-de-vie. ll nen
voulait pas croire ses yeux.
Ma foi, dit-il, vous avez tu la petite vrole, cest un miracle !
Nous tions alors en cantonnement la ferme de Londeau, mi-
chemin entre le fort de Rosny et le fort de Noisy-le-Sec. Chacune des
compagnies du bataillon des francs-tireurs devait tre de grand-garde
tour de role le long du chemin de fer, entre les stations de Rosny et le fort
de Noisy. ll se passait quelquefois dtranges choses autour de ces can-
tonnements lointains. Si les Prussiens ne se gnaient pas pour frapper
112
Rcits dun soldat Chapitre XV
de rquisitions les villages quils occupaient, ceux qui groupaient leurs
maisons lombre de nos forts avaient dautres ennemis redouter. Les
soldats se chauaient comme ils pouvaient, et il est bien dicile de se
montrer dune svrit absolue envers des malheureux qui cherchaient
et l, aux dpens des propritaires, quelques pieces de bois pour rendre un
peu de vie leurs membres engourdis. Certes, ils ne respectaient pas tou-
jours les portes et les fentres des habitations abandonnes ; mais le ther-
mometre marquait 14 et 1 degrs, nous tions souvent sans abri, et, par
les nuits glaciales que nous subissions, les cas de conglation taient fr-
quents. Qe ceux qui nont jamais pch nous jeuent la premiere pierre !
Mais que dire des spculateurs que nous envoyait Paris `
Un matin jai vu, de mes yeux vu, un ocier de la garde nationale arri-
ver en tapissiere, et, accompagn dun ami, excuter une vritable razzia
aux dpens des portes et des persiennes du voisinage. ll choisissait son
butin, ne ddaignait pas dy comprendre quelques volets mls de jalou-
sies, et, sa tapissiere bien charge, il sen retournait faisant claquer son
fouet, le kpi sur loreille. Ctait probablement un entrepreneur qui fai-
sait provision pour la saison prochaine, et ne voulait pas que sa clientele
eut sourir daucun retard. Dautres industriels venaient la suite, que
les scrupules nembarrassaient pas davantage.
Notre situation ceue extrmit de nos lignes et les promenades
quelle entrainait donnaient notre vie un caractere en quelque sorte
monacal. Si Paris ne savait rien de ce qui se passait en province, nous
ne savions rien de ce qui se passait Paris ; nous sentions cependant que
cela ne pouvait pas durer toujours, faute de cheval.
Qe peut-on faire l-dedans ` disions-nous quelquefois, tout en ren-
dant visite aux postes avancs chelonns le long de la ligne, cinq cents
metres les uns des autres, et gards eux-mmes par des sentinelles xes
et des sentinelles volantes qui ntaient pas plus de cent metres des ve-
deues prussiennes. Ces sentinelles, tapies dans un trou ou dissimules
derriere un bouquet darbres, avaient ordre de ne jamais allumer de feu
pour ne pas auirer lauention de lennemi. Si le froid les engourdissait,
les obus les rveillaient. ll en tombait toujours quelquun en de ou au-
del du remblai du chemin de fer. Ctait laubaine accoutume quand on
allait relever les sentinelles ou porter les vivres aux postes avancs. Les
113
Rcits dun soldat Chapitre XV
prcautions diminuaient le pril, mais ne le faisaient pas disparaitre ; trop
de luneues nous observaient.
Un matin, au moment o ma corve dbouchait dun chemin creux,
sept ou huit obus claterent. Chacun de nous se crut mort. La corve ny
perdit quun bidon enlev des mains dun zouave. ln revanche, combien
de nos pauvres camarades quon ramenait les pieds gels des tranches
o ils passaient la nuit !
La ferme de Londeau avait eu le sort de la ferme de Groslay. Prise pour
point de mire, elle tait eondre en dix endroits. Le bataillon des francs-
tireurs, qui en avait fait son quartier gnral, dut labandonner pour se
cantonner Malassise, tandis que la division tout entiere se retirait
Noisy-le-Sec, et de Noisy-le-Sec Montreuil et Bagnolet. ll ne fallait
pas tre un stratgiste de premier ordre pour comprendre que le cercle
dans lequel larme prussienne treignait Paris allait se rtrcissant.
Javais prot dun jour de rpit pour demander mon commandant
lautorisation de me rendre Paris, que je navais pas vu depuis plus dun
mois. ll me laccorda volontiers, et je pris le chemin de la porte de Ro-
mainville, o un hasard propice me t rencontrer un de mes amis qui, en
sa nouvelle qualit docier dtat-major du secteur, me t passer tout
de suite.
ll me sembla que je tombais dune fournaise dans une baignoire. On
navait de la guerre que le bruit loign de la canonnade. Les omnibus
roulaient ; il y avait du monde sur les boulevards, les cafs taient pleins ;
partout les mmes habitudes et les mmes conversations ; dans les rues
seulement, une dbauche de gardes nationaux.
Trop de kpis ! trop de kpis ! me disais-je.
n
114
CHAPITRE XVI
Q
U~Nn Jr vr1oUvN~i Malassise, le bataillon des francs-tireurs,
exempt du service des tranches et des grand-gardes, allait en-
treprendre un service plus actif. ll sagissait dexpditions noc-
turnes o les qualits individuelles trouveraient des occasions de se ma-
nifester. Mon capitaine me prit part pour mapprendre quun de nos
trois sergents ayant t bless jtais appel lhonneur de le remplacer,
et que je remplirais en mme temps les fonctions de sergent-major.
lt soyez tranquille, ajouta-t-il, vous aurez votre part des expditions
de nuit.
Un soir, en eet, le bataillon prit les armes tout coup. ll pouvait
tre dix heures. ll faisait une nuit claire. Ctait le temps o lon avait
abandonn un peu lestement le plateau dAvron en y laissant des masses
de munitions, ce mme plateau dont la possession devait porter un coup
funeste larme prussienne, apres avoir rempli de joie le cur des
Parisiens, si prompt aux esprances.
11
Rcits dun soldat Chapitre XVl
Tout en marchant, on cherchait deviner quel motif nous avait fait
meure sac au dos ; mais un air particulier anime le soldat dans ces sortes
doccasions et lui fait tout comprendre sans quon lui ait rien dit. Certains
obus arrivaient depuis quelque temps qui nous gnaient et nous inqui-
taient. Do venaient-ils ` On eut bientot dans la compagnie le sentiment
quon nous envoyait la dcouverte de la bauerie mystrieuse qui les
tirait ; on savait en outre que toute la brigade devait sortir.
Malassise abandonn, on piqua droit vers le fort de Rosny, sur lequel
pleuvaient les obus ; on en voyait passer par douzaines comme dnormes
toiles lantes. Ctait la plus jolie des illuminations ctait parmi nous
une aaire damour-propre de ne plus y prendre garde ; mais tous ny
russissaient pas malgr une bravoure inconteste.
Nous tions alors sur la gauche du fort, suivant la route qui conduit
au village. Des obus mal points ngligeaient le fort et tombaient de ci
de l sur les deux cots de la route ; il sagissait de ne pas baisser la tte.
Chacun de nous observait son voisin ; des paris sengageaient. Ce ntait
rien, et ctait beaucoup. Qi russissait une premiere fois chouait un
moment apres. Ctaient soudain de grands clats de rire et des hues.
Mon vieux mdaill de Crime y trouvait moyen de faire ample provision
de petits verres. ll avait des nerfs dacier ; je crois quil eut allum sa pipe
la meche dune bombe.
Ainsi pariant et riant, la compagnie arrive Rosny. Le village tait
mort ; le vent se jouait travers les maisons. Nous commencions nous
engager dans les tranches qui creusaient le plateau dAvron ; la brigade
nous suivait et les occupait tour tour apres nous. ll ne fallait plus ni
rire, ni crier. Bientot, nous tions cot de Villemonble, devant le parc
de Beausjour. Deux douzaines de petites maisons, spares les unes des
autres par des enclos ferms de murs, slevaient et l.
Le moment tait venu de reconnaitre le terrain, lorsquun Ver da vi-
goureusement accentu nous arrta net. Chaque soldat resta immobile
sa place, auendant le signal ; un coup de siet lanc par notre lieutenant
le donna. Qels bonds alors !
Huit ou dix coups de feu partirent sans nous aueindre, mais nos baon-
neues ne trouverent rien devant elles. La vedeue ennemie avait dcamp ;
un sac cependant resta en notre pouvoir, un sac seulement, mais quel
11
Rcits dun soldat Chapitre XVl
sac ! ll est devenu lgendaire dans lhistoire de la campagne. Un zouave
en t linventaire haute voix comme un commissaire-priseur, devant un
cercle de curieux qui riaient aux clats. Ah ! le bon pere de famille et lai-
mable poux ! ll y avait l-dedans, mls une petite provision de tabac
et un gros morceau de lard, une paire de souliers vernis, trois paires de
bas de soie, deux jupons de femme, un autre en laine, un encore en ne
toile garni de valencienne, deux cravates de satin, une robe de petite lle
orne dels, de bonnes pantoues bien chaudes, que sais-je encore `
une camisole, deux bonnets, quatre mouchoirs de batiste, une garde-robe
complete enn, et de plus un portefeuille contenant les photographies de
la famille entiere. Le sac vid, il fut impossible de le remplir de nouveau,
tant ces objets taient empils avec art.
La capture dun Saxon, qui stait bloui dans le grenier dune maison
o brulait un bon petit feu, acheva de nous meure en gaiet. Je maperus
en cet instant que le capitaine de la compagnie tait en confrence avec
le commandant du bataillon.
Tu vas voir, me dit tout bas le mdaill, on auend quelque chose, et
on va nous inviter nous reposer.
ll ne se trompait pas, on auendait une compagnie de francs-tireurs
de la division Buuer qui devait anquer notre droite, et on nous donna
lordre de nous coucher plat ventre dans la neige. ll faisait un clair de
lune magnique ; le plateau dAvron tait tout blanc ; nous regardions de-
vant nous, ne souant mot, si ce nest loreille dun camarade. Une voix
mappela ; le commandant avait demand mon capitaine de lui dsigner
un sous-ocier pour aller la recherche de ceue compagnie qui narri-
vait pas et lamener. Le capitaine mavait nomm. Je reus ordre de baure
le plateau dans tous les sens.
Allez, et bonne chance ! me dit mon capitaine, qui ne semblait pas
tranquille.
Je mis le sabre-baonneue au bout de mon chassepot, et mloignai
grandes enjambes.
Jtais certainement au du choix que le ressuscit, ctait ainsi
que dans nos heures dintimit jappelais le capitaine R. . ., avait fait
de ma personne ; mais je ntais que mdiocrement rassur. Au bout de
quelques minutes, je me trouvai seul dans limmensit du plateau, errant
11
Rcits dun soldat Chapitre XVl
sur un linceul de neige paisse qui touait le bruit de mes pas. Je me
faisais leet dun fantome. Rien autour de moi ; javais perdu de vue mes
compagnons. Un silence sans bornes, intense, profond, mentourait ; jen-
tendais les bauements de mon cur. Un coup de fusil dont jaurais peine
le temps de voir lclair nallait-il pas tout lheure me jeter par terre, ou
bien naurais-je pas la malchance de tomber brusquement dans une em-
buscade qui me ferait prisonnier ` Ces rexions ne mempchaient pas
de marcher au hasard, tantot le long dune muraille, et protant de la zone
dombre quelle rpandait, tantot travers champs. Des rires silencieux
me prenaient au souvenir de Deerslayer cherchant la piste des Sioux dans
les prairies du continent amricain, des rires un peu nerveux. Javanais
toujours, le regard inquiet, loreille tendue. Qelquefois je marrtais ; j-
coutais, je prenais le vent ; rien, toujours rien, et je continuais, bien rsolu
ne rentrer quapres avoir parcouru ltendue entiere du plateau.
ll y avait dj plus dune demi-heure que jerrais ainsi, et ceue demi-
heure mavait paru plus longue quune longue nuit, lorsqu une distance
de 00 metres peu pres japerus aux vifs reets de la neige le scintille-
ment de quelques baonneues qui semblaient se mouvoir. llles brillaient
et steignaient tour tour rapidement au clair de la lune. Je mtais ac-
croupi labri dune broussaille ; ce ne pouvait tre des Prussiens. ln gens
pratiques qui vitent lclat et le bruit, ils narment leurs fantassins que
de baonneues en acier bruni qui ne lancent point dclairs, et les glissent
dans des fourreaux de cuir qui ne dgagent aucun son, quelle que soit
la vivacit de la marche. Tout fait raermi par ceue courte rexion,
je mavanai jusqu 300 metres, et la main sur la gacheue, le fusil arm,
dune voix de Stentor, je criai i vive ! Une voix rpondit lrance ! Mais
je ne voulais pas tre la victime dune ruse de guerre. Savais-je si je navais
pas aaire une patrouille ennemie imitant nos allures et parlant notre
langue ` Je criai donc la patrouille de venir me reconnaitre ; une ombre
se dtacha du groupe indcis qui faisait tache sur la neige devant moi, et
savana ctait le capitaine de la compagnie que je cherchais. Si jtais
content de lavoir dcouvert, il ne ltait pas moins de mavoir rencontr.
Javais t claireur, je devins guide, et la compagnie des francs-tireurs
que nous auendions opra son mouvement.
Pendant que je marchais cot du capitaine, un change de coups de
118
Rcits dun soldat Chapitre XVl
fusil mannona que nos avant-postes causaient avec les avant-postes en-
nemis. On avait commenc le long des murailles du parc de Beausjour
le travail de la mine. Le gnie et les pioches taient luvre ; les pierres
tombaient ; on allait faire lessai de la dynamite sur un gros pan de mur.
Jarrivai temps pour assister ceue exprience. Je ne veux pas dire du
mal de ce nouvel agent chimique, ni nuire sa rputation ; mais ses d-
buts dans la carriere de la destruction ne me semblerent pas heureux
deux dtonations pareilles deux coups de canon nous apprirent que la
dynamite venait de faire explosion. On courut au mur quelle avait pour
mission de meure en poudre ; on y dcouvrit deux trous de 0 centimetres
carrs chacun ctait un mdiocre rsultat, apres deux heures de travail
surtout. ll marqua ceue nuit la n de notre expdition.
Ces promenades aventureuses se renouvelaient trois fois par semaine
peu pres. On ntait prvenu du dpart quau moment de prendre les
armes. Le pril tait lassaisonnement de ces expditions ; il ntait d-
plaisant que lorsquune ngligence en tait la cause, et je dois ajouter tris-
tement que les balles prussiennes ntaient pas toujours les seules quon
eut craindre.
ll arrivait quelquefois que locier de grand-garde, envelopp dans
sa couverture, conait la surveillance de ses hommes au sergent-major ;
celui-ci, quun tel exemple encourageait, passait la consigne au caporal,
qui sen dchargeait sur un soldat, et de chute en chute la garde du cam-
pement incombait une sentinelle qui sendormait. Qant nos ennemis,
ils ne se laissaient jamais prendre en agrant dlit de ngligence. Point
de lacune dans leur discipline ; ils reculaient souvent devant nos auaques,
mais jamais ils ntaient surpris.
On pouvait constater chaque jour le rtrcissement du cercle meur-
trier trac par leurs obus. Le campement o lon tait presque labri
la veille recevait de telles visites le lendemain, quil fallait prendre gite
ailleurs. Ctait le mtier du soldat, et aucun de nous ne songeait sen
plaindre ; mais les pauvres habitants qui gardaient leurs toits jusqu la
derniere heure, gmissaient et ne se dcidaient dmnager que lorsque
quelques-uns dentre eux avaient arros de leur sang leurs foyers mena-
cs.
Qel tumulte un matin et quel dsespoir Montreuil ! Pendant la nuit,
119
Rcits dun soldat Chapitre XVl
les obus prussiens, passant par-dessus les forts, taient tombs jusque
sur la place du village. Le jour ne sembla que donner plus de certitude
et plus de rapidit leur vol. ll fallut en toute hate enlever les meubles
les plus prcieux, aueler les charreues, fermer les portes et abandonner
ces espaliers cultivs avec tant damour. Les malheureux migrants ne se
crurent en suret qu lombre du donjon de Vincennes.
Qelque temps apres, au moment o le sommeil engourdissait les
francs-tireurs de la compagnie, dix heures du soir, un appel me t sau-
ter sur mes jambes. Ordre tait donn de prendre les armes. Le chassepot
sur lpaule, la cartouchiere au anc, le sabre-baonneue pass dans la
ceinture pour viter le cliquetis mtallique du fourreau, sans sacs, nous
marchions lestement. Je me glissai du cot du capitaine, et jappris que
la compagnie avait pour mission de pousser jusqu Villemonble par la
droite du plateau dAvron et de rabaure par le versant gauche. Tout en
lant vers Rosny en belle humeur, nous regardions les obus qui coupaient
la route intervalles ingaux, tantot en avant, tantot en arriere.
Les grand-gardes traverses, la compagnie, soutenue par des francs-
tireurs du Morbihan, si brillamment conduits par M. G. de C. . ., aborda
le plateau. Le capitaine alors me cona huit hommes avec ordre de les
parpiller en tirailleurs. Dans ces sortes de reconnaissances, on avait pour
coutume de choisir des Alsaciens et des Lorrains, dont le langage pouvait
tromper lennemi ; javais moi-mme aurap quelques mots dallemand
dont je me servais dans les occasions dlicates.
Lun des tirailleurs vint me dire tout bas quil avait aperu des ombres
errant parmi les maisons et les enclos dont le damier stendait autour de
nous. Je nhsitai pas, et puisant dans mon vocabulaire For wart, schnell,
sacrament ! mcriai-je.
Mes huit Alsaciens slancent et fouillent les maisons. Rien dans
les appartements, rien dans les cours ; mais des empreintes de pas se
voyaient dans la neige fraichement creuses. Ctait une indication suf-
sante pour nous engager continuer notre marche, et jallai toujours
rptant Schnell, schnell !
Je venais dobliquer gauche sur le commandement du capitaine, lors-
quapres avoir franchi 200 metres peu pres quelques balles nous sif-
erent dans le dos. ll fallait quil y eut par l des fusils Dreyse. Mes ti-
120
Rcits dun soldat Chapitre XVl
railleurs piroueuerent sur leurs talons, allongeant le pas. Qelque chose
alors auira mon auention. Javais devant moi, dans la douteuse clart du
plateau, sept ou huit ombres qui avaient lapparence immobile de troncs
darbre. Je mtais arrt, les regardant. Ya, ya ! me dit un Alsacien.
A peine avait-il parl, que deux de ces arbres se mirent courir
toutes jambes. Je mlanai sur leurs traces, et, pris malgr moi dun rire
fou, jentremlai ma course de tous les mots germains que me fournis-
sait ma mmoire. Les Alsaciens sen mlant, la fuite des troncs darbre se
ralentit ; quand je ne me vis plus qu 1 metres de leur ombre, criant
tue-tte la baonnee ! je sautai sur eux.
Ce cri franais fut pour les fugitifs un coup de foudre. lls se virent
perdus, et, tombant de peur et tendant leurs fusils Halte, camarades,
halte, pas Prussiens, Saxons ! Saxons ! lls taient plus morts que vifs, et
croyaient quon allait les fusiller. Le plus petit dentre eux, ils taient
cinq, me dpassait de toute la tte. Leur surprise galait leur suocation.
lls parlaient par monosyllabes et tressaillaient au moindre mouvement
que faisaient les zouaves de leur escorte.
Ce ne fut quapres avoir aval quelques gorges de caf et fum la pipe
dans notre cantonnement quils reprirent leurs sens et se mirent causer.
ln entendant prononcer le nom du gnral Ducrot, le sergent de la bande
poussa un cri Tugrot ! ya, ya, Tugrot ! Ich kenne ihn ! dit-il. Ctait lui,
ce quil prtendait, qui avait mont la garde la porte du gnral Sedan ;
ctait peut-tre vrai.
n
121
CHAPITRE XVII
O
N 1~i1 ~U mois de janvier, et une auaque contre les lignes
prussiennes, du cot de Montretout, avait t dcide dans les
conseils de la dfense. On racontait vaguement que la garde na-
tionale serait de la fte. ll tait impossible quen pareille circonstance le
4 zouaves fut oubli. Des le lendemain, un billet dinvitation nous arriva,
et, la tte de la division, le rgiment tout entier rentra par la barriere du
Trone, traversa le faubourg et la rue Saint-Antoine, la rue de Rivoli, les
Champs-llyses, et ne sarrta qu Courbevoie. Nous avions ce pressen-
timent que nous allions tirer nos derniers coups de fusil, et que nous les
tirerions inutilement.
ll tait quatre heures et demie, ctait le 1, quand on forma
les faisceaux aupres du rond-point de Courbevoie. Ah ! jen connaissais
toutes les maisons ! Pendant la nuit et la journe du lendemain, de grandes
colonnes dinfanterie et dartillerie passerent aupres de nous. Des ba-
taillons de marche pris dans la garde nationale parurent enn. Ctait
122
Rcits dun soldat Chapitre XVll
la premiere fois quon les menait au feu. lls marchaient en bon ordre et
dun pas ferme.
Aminuit, mon capitaine reut ordre de se rendre chez le commandant
du bataillon ; je laccompagnai. Qand il sortit
Cest pour demain, me dit-il.
La compagnie fut avertie de se tenir prte quatre heures du matin.
A quatre heures du matin, elle tait range en bataille. ll faisait une
nuit paisse. On entendait partout dans la plaine que commandait la
bauerie du Gibet, le bruissement sourd des rgiments en marche. Le
4 zouaves avait t le premier sbranler ; il savanait lentement dans
les champs dtremps, o le poids norme de notre quipement nous
faisait enfoncer chaque pas ; parfois, mais pour quelques minutes, on
sarrtait, et les hommes, appuyant le sac sur le canon de leur fusil, se
reposaient.
Des lueurs pales commenaient blanchir lhorizon ; les squeleues
des arbres se dessinaient en noir dans ceue clart. La masse obscure du
Mont-Valrien sarrondissait notre gauche comme une bosse gigan-
tesque. Le ppiement des moineaux sortait des haies, des corbeaux vole-
taient lourdement et l, et sabauaient dans les champs, remplis encore
de ce silence qui donne la nuit sa majest.
Qi le croirait ` dans ceue ombre incertaine, nous cherchions La
louilleuse, que les troupes franaises occupaient depuis un mois, et aucun
ocier dtat-major ne savait o ceue fameuse ferme pouvait se trouver.
Des marches mles de contremarches nous la rent enn dcouvrir.
ll faisait encore sombre. Des brouillards rampaient dans la plaine, des
paquets de boue sauachaient mes boues, car javais de grandes boues
comme les ociers on ntait plus au temps o lon se renfermait dans la
stricte observation des ordonnances ; mais ceue louilleuse tant cherche
et troue par tant de projectiles ne devait pas nous retenir. Un mouvement
rapide nous t pousser plus avant, et, la laissant sur notre gauche, nous
vinmes prendre position en face du parc de Buzenval. Michel me serra la
main ; il avait lair triste.
Qi sait ! me dit-il.
Le spectacle que javais sous les yeux tait grandiose. La clart com-
menait se dgager de lombre ; les lignes du paysage saccusaient dj ;
123
Rcits dun soldat Chapitre XVll
derriere le mur crnel du parc, les cimes des futaies faisaient des masses
noires estompes sur le ciel gris ; les faades blanches des villas sclai-
raient. Je voyais une petite distance une compagnie de la ligne qui, va-
guement voile par un lger rideau de brume et larme au pied, me rappe-
lait le fameux tableau de Pils ; ctait la mme auente, la mme auitude.
Au loin, sur les ancs du Mont-Valrien, des colonnes dinfanterie sal-
longeaient et descendaient dans la plaine ; elles taient paisses et noires.
On en distinguait les lentes ondulations. ll me semblait impossible que
de telles masses nergiquement lances ne ssent pas une troue jusqu
Versailles.
Une fuse partit du Mont-Valrien. A ce signal, les zouaves slan-
cerent en tirailleurs. A peine avaient-ils fait cinquante pas, que le mur
du parc sclaira de points rouges. Les Prussiens taient leur poste. Des
soldats tomberent dans les vignes. On navait pas oubli laaire du parc
de Villiers, lune des plus meurtrieres de la campagne. Allait-elle se re-
nouveler devant le parc de Buzenval, do partait une grle de balles `
Le rgiment savait par une douloureuse exprience quune charge la
baonneue ne ferait quaugmenter le nombre des morts, et dj bien des
pantalons rouges restaient immobiles, couchs dans les chalas. Disperss
parmi les abris que prsentait le terrain, nous tirions contre les ouvertures
do lincessante fusillade nous dcimait.
Des bataillons de gardes nationaux partirent pour tourner le parc. A
leur mine, leur allure, au visage des hommes qui les composaient, on
comprenait que ces bataillons appartenaient aux quartiers aristocratiques
de Paris. lls rent bravement leur devoir, comme sils avaient voulu ea-
cer le souvenir de ce quavaient fait ceux de Belleville lautre extrmit
de nos lignes. Ce mouvement prononc, laaire devint plus chaude. Un
rideau de fume stendait au loin sur notre gauche ; le mur du parc en
tait voil. ll en sortait un ptillement infernal. Je cherchais toujours
envoyer des balles dans les trous do slanaient des langues de feu.
Mon capitaine, qui allait des uns aux autres, me cria de prendre avec
moi quelques hommes et denfoncer une porte quon voyait dans le mur,
coute que coute. Je criai comme lui ln avant ! une poigne de cama-
rades qui mentouraient. lls sauterent comme des chacals, le vieux Cri-
men en tte.
124
Rcits dun soldat Chapitre XVll
Une poutrelle se trouva par terre dix pas des murs ; des mains fu-
rieuses sen emparerent, et dun commun eort, coups redoubls, on
bauit la porte. Les coups sonnaient dans le bois, qui pliait, se fendait et
nclatait pas. On y allait bon jeu, bon argent, avec une rage sourde, la
evre dans les yeux, des cris rauques la bouche ; mais les Prussiens ti-
raient toujours, et nos bras frappaient dcouvert. Je ne pensais qu bri-
ser la porte et passer. Les balles sautaient sur le bois et en dtachaient
des clats ; les ais craquaient sans se rompre. Lun de nous tombait, puis
un autre ; un autre encore sloignait le bras cass ou trainant la jambe. La
poutre ne frappait plus avec la mme force. Un instant vint o elle pesa
trop lourdement nos mains puises, elle tomba dans lherbe rouge ;
nous ntions plus que deux rests debout, le Crimen et moi. Des larmes
de fureur jaillirent de mes yeux ; lui, reprit froidement son chassepot, et
passant la main sur son front baign de sueur ln route ! dit-il.
Qelques zouaves tiraillaient cent metres de nous. Pour les re-
joindre, il fallait passer le long dune route qui lait parallelement au mur
derriere lequel les Prussiens tiraient. Un sergent de zouaves qui bat en re-
traite ne court pas ; lamour-propre et la tradition le veulent. Vingt paires
dyeux me regardaient ; je leur devais lexemple. Le Crimen me suivait,
se retournait de dix pas en dix pas, brulant des cartouches. Je portais un
surtout de peau de mouton blanc qui me donnait lapparence dun o-
cier et me dsignait aux balles. A mi-chemin, je compris quon me visait.
Une balle passa deux pouces de mon visage, suivie presque aussitot
dune seconde qui saplatit contre un arbre dont je frolais lcorce. Une
troisieme eeura ma poitrine, enlevant quelques toues de laine frise.
Dcidment un ennemi invisible men voulait. Je venais de rejoindre
mes zouaves, toujours accompagn du Crimen.
Par ici ! me cria Michel, qui chargeait et dchargeait son fusil. Je me
retournai. Une balle qui me cherchait, la quatrieme, passa au ras de mes
paules et sia ; un grand soupir lui rpondit. Michel venait de tomber
sur les genoux et les mains. ll essaya de se relever ; le poids du sac le
t retomber, et il resta immobile, le nez en terre. Je courus vers lui. Une
mare de sang coulait autour de sa veste. Le pauvre garon t un eort
pour retourner sa tte demi et me dire adieu. Je vis la clart steindre
dans ses yeux. Sa tte pose sur mes genoux, je le regardais. Une clameur
12
Rcits dun soldat Chapitre XVll
de joie me tira de ma stupeur.
Un groupe de zouaves plus heureux que nous avait russi renver-
ser une porte mal barricade ; ils entraient ple-mle par ceue breche. Je
mlanai de ce cot, la rage au cur. Dj mes camarades couraient au
plus pais des taillis, do les Prussiens dbusqus schappaient toutes
jambes. Des balles en faisaient rouler dans lherbe. Je sautai par-dessus
leurs corps avec llan dun animal sauvage ; jaurais voulu en tenir un au
bout de ma baonneue. Les projectiles cassaient les branches autour de
moi ou labouraient le sol ; des hommes sabauaient lourdement ; dautres,
blesss, saccroupissaient dans les creux. On criait, on sappelait. Au mi-
lieu de ma course, un chevreuil aol par tout ce bruit se jeta presque
dans mes jambes. Linstinct du chasseur lemporta, et je le mis en joue.
Un peu plus loin, un cri bien connu frappa mon oreille, et deux coqs fai-
sans qui venaient de partir dune cpe senvolerent tire-daile. Ceue
fois on chassait lhomme ; la bauue tait plus sanglante.
Qelques bonds nous amenerent lautre extrmit du parc, au pied
du mur que les Prussiens dans leur fuite venaient descalader. Aussitot
on employa les sabres-baonneues desceller les pierres pour pratiquer
contre eux les crneaux quils nous avaient opposs sur le front dauaque.
Chaque trou recevait un fusil. ll pouvait tre alors onze heures peu pres.
Devant nous, La Bergerie soutenait un feu terrible ; des balles par cen-
taines volaient par-dessus notre tte et tombaient dans le parc. La Ber-
gerie enleve, la route de Versailles tait ouverte ; il ny avait plus qu
descendre. Un fouillis dhommes anims par lardeur de la luue grouillait
dans le parc, de la ligne, de la mobile, de la garde nationale, tous prts
slancer o lon voudrait. On ma racont que le corps du gnral Du-
crot tait arriv en retard, et que ce retard avait compromis, en lenrayant,
le succes du mouvement, que lon avait perdu plusieurs heures devant
une tranche quil aurait t facile de tourner, puisque nous tions 00
metres au-dessus de cet obstacle, prservs nous-mmes par le mur du
parc ; mais que de choses ne dit-on pas pour expliquer un chec !
Les zouaves auendaient toujours. Ceue position quon nous avait dit
de prendre, elle tait prise. Navait-on pas nous faire donner encore
un coup de collier ` Le jour et une moiti de la nuit se passerent sans
ordre nouveau. Des acces de colere nous empchaient de dormir. Le bruit
12
Rcits dun soldat Chapitre XVll
de la bataille tait mort. Vers une heure du matin, un ordre arriva qui
nous t abandonner la position conquise au prix de tant de sang. Qelle
fureur alors parmi nous ! Sur la route qui nous ramenait La louilleuse,
nous marchions vreusement au travers des mobiles rouls dans leurs
couvertures. ll y avait pres de vingt-quatre heures que nous tions sur
pied, le ventre creux, et la folie de lauaque ne nous soutenait plus. Je
mourais de soif. Le Crimen me passa un bidon pris je ne sais o, et qui,
par miracle, se trouva plein. Je bus longs traits.
Sais-tu ce que tu as bu, dis ` me demanda-t-il en riant dans sa barbe.
De leau, je crois.
Cest de leau-de-vie, camarade ! aire un peu !
lt ctait vrai. Je ne men tais pas aperu. Le froid produit de ces
phnomenes. Une heure apres, il fallut de nouveau quiuer La louilleuse
et regagner Courbevoie en suivant la leve du chemin de fer. Laaire
tait manque, et cependant, lheure mme o lon prenait possession
du parc de Buzenval, des habitants du pays, me lont arm plus tard,
on auelait les chevaux aux fourgons du roi, et Versailles allait tre vacu.
Cest toujours au moment o il ne fallait plus quune auaque fond pour
nous forcer reculer, disait un ocier prussien apres larmistice, que le
mouvement de retraite commenait dans votre arme. Pourquoi `
Chacun sentait que la campagne tait nie. Paris ne mangeait plus.
Les illusions staient envoles. On ne croyait plus la dlivrance par
la province. Les zouaves, un instant camps Belleville-Villeue, o lon
craignait une manifestation, avaient repris leurs cantonnements Malas-
sise.
Larmistice venait dtre sign. ll fallut ramener le 4 zouaves dans
Paris, o il devait tre dsarm. Un eroyable accablement nous avait
saisis. Qoi ! tant de morts et perdre jusqu ses fusils ! Notre derniere
heure militaire se passa Belleville, o notre patience fut mise une
rude preuve. Ces mmes hommes qui devaient plus tard lever tant de
barricades contre larme de Versailles apres avoir respect larme prus-
sienne, rodaient autour des baraques, et nous raillaient grossierement
Tiens ! encore des chassepots !. . . Va les cacher. . . On va te les
prendre ! disaient-ils aux soldats isols.
Sans lintervention des ociers, combien de ces misrables que les
12
Rcits dun soldat Chapitre XVll
zouaves exasprs auraient chatis dimportance ! Dj labominable es-
prit qui a fait explosion le 18 mars fermentait dans ce coin gangren de
Paris.
Je ne mtais engag que pour le temps de la guerre. La guerre tait
nie. La evre me prit. Je payai le froid, la fatigue, les dures privations,
les longues insomnies, les motions surtout, les tristesses, les coleres de
ceue dsastreuse campagne de six mois. Javais vu la catastrophe de Se-
dan, je voyais la chute de Paris. Ctait trop. Jentrai lambulance de
llcole centrale. Jy allais chercher le repos apres le travail ; mes forces
en partie revenues, un invincible besoin de quiuer la ville laquelle une
derniere humiliation allait tre inige sempara de moi. Voir, les mains
lies et sans armes, ceux que javais combauus dans la mesure de mes
forces mtait impossible ; je pris un dguisement et traversai les lignes
prussiennes sans retourner la tte pour ne pas voir le Mont-Valrien, o
ne ouaient plus les couleurs franaises.
n
128
Table des matires
I Une arme prisonnire 2
I 3
II 11
III 18
IV 27
V 35
VI 44
VII 52
VIII 61
IX 67
129
Rcits dun soldat Chapitre XVll
II Une campagne devant Paris 73
X 74
XI 80
XII 86
XIII 94
XIV 102
XV 109
XVI 115
XVII 122
130
Une dition
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