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Trilogia Lockhart

O HIGHLANDER INDOMÁVEL
(Highlander Unbound) JULIA LONDON

Resumo: Depois de dez anos de serviço na Armada, Liam Lockhart abandona o Regimento das Highlands e volta com sua família, no Aberfoyle. Mas as terras dos arredores do Loch Chon não estão sendo muito produtivas e só a lenda de uma antiga estatueta de ouro incrustada de rubis permite que os Lockhart tenham alguma esperança. Há séculos, os ramos ingleses e escoceses da família brigam por essa valiosa estatueta, que neste momento possui a parte inglesa. Reunida ao redor de um frugal almoço de papa de

aveia, que é no que habitualmente consiste sua comida, a família risca um plano: bastaria ir a Londres e roubar a figurinha. Liam é o encarregado de levar a cabo a missão. Naturalmente não pode imaginar que vai passar de ser o caçador a ser a presa. A bela Ellen Farnsworth provoca no inocente Highlander um tempestuoso desejo. Logo, depois de lhe haver roubado o coração, faz-lhe sofrer a mais humilhante das traições……

Prefácio

Perto do Aberfoyle, nas Highlands escocesas. 1449

Durante anos, nos arredores do Loch Chon, contava-se à queda da noite, que a formosa dama do Lockhart ria como uma louca enquanto seu marido enforcava seu amante, antes de cair também ela sob a tocha do verdugo. Nesse outono de 1449, corriam maus ventos sobre as Highlands. O obeso conde do Douglas terminou por sucumbir a sua gulodice e seu filho William herdou o título. O jovem mostrava toda a coragem e a inteligência dos quais carecia seu pai, até o ponto de que os tutores do rei Jacobo se sentiram ameaçados. O jovem soberano, a ponto de entrar na idade adulta, cada vez fazia menos caso de seus sábios conselhos. William Douglas viu nisso uma excelente oportunidade para fazer-se com o poder, e decidiu aliar-se com um dos conselheiros, Crichton, contra outro, Livingstone. A partir de então, todos os familiares e amigos deste último, converteram-se em inimigos de William, ficando, portanto ameaçados… Para desgraça dela, Anice do Lockhart, famosa em toda Escócia tanto por sua beleza como por sua bondade, formava parte deles. Tinha sido entregue em matrimônio a um sobressaio de William, Eoghann, senhor do Lockhart. Mas a dama logo descobriu que quão único interessava a seu marido era seu dote, e que sua crueldade não era uma lenda. Apesar de tudo lhe deu cinco filhos e uma filha. Eoghann adorava a seus filhos, e os levava de expedição com ele tão freqüentemente como lhe era possível, deixando a Anice só com sua filha, Margaret. Foi nesse mesmo outono maldito quando o destino levou a Kenneth, um jovem e

valoroso guerreiro, sobrinho do conselheiro Livingstone, até o castelo do Lockhart. Embora Anice fosse dez anos mais velha que ele, assim que a viu caiu perdidamente apaixonado por ela. Quanto à dama, levava uma vida tão triste e solitária desde fazia tantos anos, que a ninguém surpreendeu vê-la sucumbir ao amor do atrativo cavalheiro. A formosa castelhana não quis rechaçar sua última oportunidade de ser feliz e se entregou abertamente. Eoghann, o qual nunca lhe emprestava a menor atenção, foi o único que não se deu conta de nada. O casal provavelmente tivesse desfrutado tranqüilamente de seu amor se William não se converteu em conde do Douglas. Ainda conhecendo os defeitos de seu primo Eoghann, e embora não tinha nada contra Anice, o conde não podia lhe perdoar que tivesse uma relação amorosa com um Livingstone. De modo que seu destino ficou selado, e William enviou um emissário para notificar a condenação e a morte dos dois amantes. Eoghann aceitou de bom grau que se pendurasse Kenneth, mas tal morte lhe pareceu indigna de sua esposa, embora fosse adúltera, e decidiu que lhe cortassem a cabeça. Como desejava que antes ela pudesse meditar atentamente o preço que terei que pagar por ofender a um Lockhart, Encerrou-a em uma torre da qual poderia contemplar, até o último detalhe, os preparativos da execução. Durante sua velhice, Inghean, a fiel donzela de Anice, contava que sua senhora se tornou louca durante esses dias de cativeiro. Passeava durante horas na geada e espartana habitação na qual estava prisioneira, resmungando frases sem sentido e apertando contra seu coração uma estatueta de ouro cujos olhos e boca eram rubis incrustados. A criada não soube jamais que tipo de monstruoso animal representava esse horrível objeto que Livingstone tinha agradado a sua bem amada, nem seu significado. Esse era um segredo dos amantes… A véspera da execução de Kenneth, Anice chamou a Inghean e tirou de seu cinturão uma esmeralda do tamanho de um ovo de pomba. Tinha-a herdado de sua mãe e era a única jóia que tinha podido ocultar à avareza de Eoghann em todos seus anos de matrimônio. Deslizou-a na mão da donzela lhe suplicando que pedisse a seu irmão, o ferreiro, que introduzisse a pedra na estatueta. Esse era o último e o mais importante dos presentes que podia fazer a sua filha, explicou entre lágrimas. Inghean não pôde negar-se. Quando retornou de sua missão, a multidão já estava reunida ao redor do cadafalso para assistir ao enforcamento de Kenneth. Reuniu-se com sua senhora nas muralhas. Horrorizadas viram como o condenado se adiantava com passo firme. Para impedir que seu marido notasse seu terror, Anice, não deixava de tagarelar como uma louca. Livingstone levantou os olhos para sua amada e a saudou com ternura, ao tempo que ela cravava suas unhas no braço de sua donzela. Quando o verdugo passou a corda ao redor

do pescoço do Kenneth, a dama do Lockhart se inclinou sobre a muralha e grito: “Fuirich dou meu!” me espere! A corda se esticou e o corpo do Kenneth se moveu no vazio. Morreu no ato, e, enquanto a gente se dispersava lentamente, Anice se derrubou. De volta a sua prisão, pediu que lhe levassem a sua pequena Margaret, uma menina de aproximadamente dez anos. – Me escute bem, minha filha. Vou te dar isto – disse tomando a figurinha das mãos do Inghean – Me prometa que a conservará aconteça o que acontecer. Ouve-me Maggie? – continuou, sacudindo à menina que permanecia em silêncio. – Esta estatueta é mais valiosa que todos os tesouros do rei. Se algum dia amar a um homem e seu pai se opõe, olhe no interior da figura. Entendeu-me bem? A menina olhou com temor ao horrível monstro, mas assentiu em silêncio. No dia seguinte pela manhã, sob o impassível olhar de seu marido e de seus dois filhos maiores, Anice se ajoelhou e apoiou a cabeça sobre o toco de pedra. Um único golpe de tocha a enviou a reunir-se com seu amante. A pequena Margaret cresceu em uma época cada vez mais insegura. O rei matou ao conde William com sua própria mão, o qual suportou que os Douglas se elevassem contra os reis Estuardo. Toda Escócia se viu imersa em uma desumana guerra civil; as famílias e os clãs se romperam. Os três Lockhart mais jovens enfrentaram a seu pai e a seus dois irmãos maiores, e se aliaram aos Estuardo. Margaret, quem acabava de fazer quinze anos, apaixonou-se pelo Raibert do Stirling, o qual se pôs do lado de seus três irmãos. Uma noite, foi procurar ao Inghean para despedir-se. Tinhalhe crédulo a estatueta a seu amor e ambos pensavam fugir até a Inglaterra junto a seus irmãos. Beijou à anciã criada e se perdeu na noite. Inghean nunca voltou a vê-la. Muitos anos depois, inteirou-se de que Raibert tinha resultado morto na batalha do Otterburn, e que os Lockhart jovens tinham chegado à Inglaterra levando a estatueta. Mas não se preocuparam de levar com eles a sua irmã. O pai a encerrou em um convento no qual, com o coração destroçado, se suicidou um ano depois. Inghean teria que viver ainda muitos anos, para poder contar o triste final da dama do Lockhart. Mas sua memória se debilitava com o tempo e às vezes se confundia. No ocaso de sua vida, a história se converteu na maldição da dama do Lockhart, já que muitos ainda recordavam havê-la visto rir como uma louca enquanto penduravam seu amante, e, mas de um pensava que tinha arrojado um malefício sobre sua filha. Quando a fiel criada abandonou este mundo, a verdade sobre a Anice morreu com ela. A lenda se impôs aos fatos, e a presente maldição se estendeu a todas as mulheres da família. A estatueta perdeu todo significado e se converteu tão somente em uma custosa jóia cuja

propriedade os Lockhart que tinham permanecido em Escócia, reclamaram durante séculos a seus parentes estabelecidos na Inglaterra. Para quando ao fim ambos os países se uniram, a lenda dizia que nenhuma Lockhart podia casar-se sem antes ter cuidadoso o ventre do monstro. A tradição familiar interpretava esta advertência como a necessidade de enfrentar-se ao diabo, e o fato que nenhuma das mulheres da família se casou jamais, só confirmava o poder da maldição.

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Loch Chon, perto do Aberfoyle, em Escócia, 1816

Uma espessa bruma subia do chão, lhe impedindo de ver onde punha os pés. Felizmente, os sapatos de pele de cordeiro, afogavam o ruído de seus passos. Através da cortina de árvores, podia vislumbrar o acampamento francês. Como tinham conseguido lhe seguir o rastro até Escócia? Evidentemente, não tinham renunciado a lhe eliminar. Liam se agachou detrás de uma árvore para observá-los. Estavam levantando o acampamento para passar a noite, alheios ao perigo que corriam. Se ao menos pudesse ver onde estavam seus homens! Seus camaradas o esperavam ao outro lado do campo inimigo. Incorporou-se, quis avançar, mas se viu incapaz de dar um só passo, como se tivesse as pernas de chumbo. Percebeu um movimento a sua direita, e distinguiu uma forma com uniforme. Um francês! Procurou sua adaga, mas não já não estava sujeito ao cinturão do kilt. O soldado, que retornava depois de aliviar-se de suas necessidades naturais, sobressaltou-se ao lhe ver e procurou a pistola. Onde estava a adaga? Sem pensá-lo, Liam tirou a comprida adaga com a

manga de madeira de ébano que tinha escondido na média, e saltou sobre o soldado antes que este último tivesse tempo de emitir um só som. Ambos os homens caíram ao chão, Liam ficou em cima esmagando o francês com todo seu peso, lhe obrigando a soltar a arma. Com um rápido gesto de caçador habituado a matar, Liam lhe cortou a garganta, logo se levantou rapidamente e esperou o soldado seguinte. Ouviu um assobio. O maldito francês tinha conseguido alertar a seus companheiros. Bom Deus onde estavam seus homens? Ofegando, Liam deu um passo e logo outro. Um ligeiro movimento a sua esquerda atraiu sua atenção. Girou-se e se deu de bruços contra o troll de duas cabeças que lhe perseguia nos pesadelos quando era menino. Não lhe deu tempo de pensar. O monstro avançava para ele coxeando, com as mãos estendidas como se quisesse lhe estrangular. Com o coração pulsando com força, Liam apertou a adaga ensangüentada e se preparou para o ataque. Estava a ponto de lançar-se contra ele, quando espirrou. Abriu os olhos e descobriu a seu irmão Griffin inclinado em cima dele, com uma pluma de galo na mão, e recordou que a guerra contra França tinha terminado fazia meses. – Estava sonhando de novo. Espero que fosse com uma formosa mulher. – Por que tem que me incomodar sempre? – grunhiu Liam escondendo a cabeça sob o travesseiro. – Não pode me deixar dormir? – O sol já está alto. Mamãe te chama, e chegou Payton Douglas. Prometeu-lhe uma lição de esgrima recorda? Maldição era certo! A contra gosto se sentou na cama. Estava empapado em suor, devido a sua luta com os franceses. Quando ia deixar de ter pesadelos? – Pai volta hoje do Aberfoyle e mamãe deseja que esteja aqui para o jantar. Não gosta muito de suas vagabundagens noturnas pelas colinas– continuou Griffin aproximando-se do escritório para examinar as coisas de seu irmão. Liam ignorou a advertência de seu irmão pequeno. Sua família não entendia que para conservar a agilidade de um soldado, tinha que exercitar-se tanto de dia como de noite. – Deixa isso imediatamente, por favor– ordenou enquanto Griffin jogava uma olhada a sua bolsa de couro. Tinha comprado o sporran com adornos de prata a sua volta da França, e gostava muito. Todo escocês digno de tal nome, estava obrigado a levar esse saquinho de couro na parte dianteira do kilt, e a riqueza de seus adornos era a única concessão à vaidade que se permitia ter um Highlander.

Seu irmão obedeceu rindo, e passeou a mão pelo espesso tartán com as cores do clã que levava Liam nas grandes ocasiões. A Griffin por sua parte, não lhe importavam as tradições. Estava vestido com uma calça negra e, um redingote a jogo, cortados à última moda. Seu colete de seda tornasolada, bordado com desenhos de cor azul clara, recordava a Liam os perus reais que brincavam de correr nos jardins ao redor. – A viúva MacDuff o teceu para mim– esclareceu. – Não o duvido. Já só essa pobre anciã sabe fazê-los ainda. Diga-me uma coisa foi na Armada onde tomou o costume de dormir nu? – Não, foi no leito das damas– respondeu o irmão maior levantando-se. Griffin sorriu com esse encantador sorriso que todos os Lockhart tinham em comum. Era tão alto e musculoso como seu irmão, com o mesmo cabelo cor marrom e os mesmos olhos verdes, mas não tinha a aparência de atleta da qual seu irmão maior estava tão orgulhoso. Seu corpo estilizado tinha toda uma elegância completamente aristocrática, e, terei que admiti-lo, era um jovem muito atrativo, enquanto que Liam era… digamos que estava bem feito. – Vou avisar a Payton de que está a ponto de ir, e a lhe assegurar a nossa querida mãe que hoje chegará a tempo para o jantar- lançou Griffin. Agachou-se para sair da escura habitação que, em tempos remotos, tinha pertencido aos senhores do Lockhart, até que um inteligente, antepassado fez ampliar a fortaleza para edificar um castelo digno de tal nome. Liam se espreguiçou e se dirigiu para a estreita janela, pouco mais que uma fresta, que dominava o antigo recinto. Podia ver abaixo a Payton Douglas fazendo esgrima com sua própria sombra. Liam elevou os olhos ao céu. Não conhecia um só escocês em pleno uso de suas faculdades físicas, que não queria entrar no exército. Mas não bastava desejar. Também se necessitava força, valor e astúcia; ele sabia muito bem. Em dez anos, tinha subido todos os degraus em seu regimento da Highlands. Licenciou-se com a graduação de capitão e tinha obtido ao menos quatro condecorações ganhas no campo de batalha; a última delas no Waterloo. Se, conhecia o ofício e, a seu parecer, poucos homens possuíam as qualidades necessárias para ser um bom soldado. Isso é o que tentava lhe demonstrar a seu vizinho. Em cem léguas ao redor do Loch Chon, ninguém ignorava que os Douglas e os Lockhart não se tinham muito afeto. Essa inimizade dormida se remontava de noite dos tempos e todo mundo tinha esquecido o motivo. Inclusive quando Payton era um companheiro agradável e um homem muito capaz, que conseguia que suas terras produzissem apesar dos difíceis tempos que corriam; ainda assim, era um Douglas. Embora Liam sentisse por ele uma certa admiração, nunca lhe faria a mais mínima concessão. Agora ia ver de que massa parecia…

Com a expressão divertida de um pirralho planejando uma travessura, começou a vestir-se. Enquanto se perguntava como era possível que uma pessoa adulta dormisse até tão tarde, Payton simulava que estava lutando com sua sombra. Não sabia nada de esgrima já que nunca pôde pagar as lições, mas já tinha presenciado alguns duelos e não lhe parecia que fosse difícil. Atacava, retrocedia, atacava, retrocedia de novo. Quando se cansou esse exercício, imaginou rodeado por uma horda do Lockharts que vinham de todas as partes. Estava fazendo uma floritura com o velho florete descarregando-o sobre um inimigo imaginário enquanto se preparava para lhe proporcionar uma estocada implacável, quando uma sombra surgida de nenhuma parte, sobressaltou-lhe. Perdeu o equilíbrio, deu uns passos para trás, chocou-se contra o muro, e soltou a espada. – Deus do Céu, Mared, assustaste-me! – exclamou respirando entrecortadamente. A irmã do Liam se encolheu de ombros despreocupadamente e jogou a larga trança para atrás. – Deveria tomar cuidado com essa espada - disse. Apoiando as mãos nos quadris, Payton a fuzilou com o olhar. De todos esses malditos Lockhart, a que mais lhe exasperem de todos era ela, o qual não era pouco dizer. – Enfim, imagino que não é fácil brigar com as paredes - acrescentou ela olhando a espada que jazia no chão. Decididamente, era horrorosa, com esses ares de importância. Mas Deus, que encantada era! Com esse vestido da cor de seus olhos esmeralda, tivesse podido enfeitiçar ao mais indiferente dos homens. E Payton era algo menos indiferente. Recolheu a espada e ficou a limpar o punho para tranqüilizar-se. – Tem a língua de uma víbora, Mared, mas é tão formosa como uma manhã do verão. – Guarda as lisonjas para outra - respondeu ela elevando os olhos ao céu. – Não está proibido admirar a beleza não? Mared tirou da cesta que tinha pendurada do braço um punhado de amoras e começou às comer com deleite. Nem por um instante lhe passou pela cabeça oferecer a Douglas. – Toma como tola. Não é minha beleza o que admira, são as terras de minha família. Não deixa de fazer perguntas como se estivessem a venda. De modo que a pequena investigação que Payton fazia discretamente; ou ao menos isso pensava; tinha chegado aos ouvidos da jovem. O como, não tinha nem a menor idéia, mas apostará um mês de rendas a que ela era um pouco bruxa. – Confunde-o tudo. Admirar a beleza de uma mulher não impede de ter um sentido dos negócios.

– E por que um rico camponês queira dar-se importância, não vão se apagar séculos de história! – É ainda mais atrasada que cabeça dura! Não pode negar que as terras dos Douglas unidas às dos Lockhart, seriam mais produtivas que por separado. – O que está dizendo? Por que demônios ia se aliar um Lockhart com um Douglas? – Porque proporcionando mais espaço às ovelhas, ele ou ela, nunca se sabe, duplicaria o rendimento das duas propriedades. Por isso! – Realmente perdeste o cérebro - exclamou Mared atônita, antes de estalar em gargalhadas. – Sério Douglas. Crê de verdade que vamos abandonar a cria de vacas para permitir pastar às ovelhas? Payton a olhou com compaixão. Decididamente, todos os Lockhart tinham a cabeça cheia de ar. – Quando lhes decidirão a fazer frente à realidade? Seu gado não lhes proporciona o suficiente para viver e estão afogados pelas dívidas. A solução são as ovelhas. Não custam quase nada. Podem pastar em qualquer lugar, necessitam pouca terra, enquanto que suas vacas terão devorado até a última fibra de erva antes que acabe o verão. Todo mundo sabe que o que lhes mantém a flutuação são os aluguéis de seus últimos granjeiros. – Não te atreva nunca a me falar nesse tom, Payton! - assobiou ela com os olhos brilhantes de ira – E não pense que pode pôr a mão em cima das terras dos Lockhart! – Mared! Deixa em paz a esse pobre diabo! Ambos os jovens se voltaram para Liam que se aproximava deles com passo decidido, com o kilt açoitando seus joelhos. Payton não pôde conter um sorriso. O maior dos Lockhart estava muito obstinado às tradições; tivesse podido servir de modelo para uma ilustração do traje típico escocês. Mas também admirava sinceramente o valor e a lealdade de seu vizinho e invejava a vida que tinha levado. Ele mesmo tinha lamentado mais de uma vez não ter ido viver sua vida em vez de prosseguir seus estudos como desejava seu pai. Plantando-se firmemente sobre suas pernas, Liam tirou a espada de sua vagem e a brandiu diante do aspirante a espadachim como se não pesasse mais que uma pluma. – Seria melhor que te apartasse - disse a sua irmã com um sorriso travesso. – O querido Douglas quer receber uma pequena lição de esgrima. – Não sabe o que lhe espera - murmurou ela com ironia. Mas obedeceu a seu irmão e, para grande desilusão do Payton, foi tomar assento sobre um velho banco de madeira, como se esperasse presenciar a luta.

– De que modo quer que lhe de uma lição de esgrima - disse Liam assinalando com a espada seu adversário. – Ouvi que não havia ninguém melhor com o sabre que Liam Lockhart - respondeu Payton, esquecendo de momento a Mared. – É certo, sou o melhor. Não tenho rival - reconheceu Liam rodeando lentamente o outro quem esperava pacientemente a decisão do capitão. – brigaste alguma vez com armas brancas? – Nunca. – Isso pensava. Do contrário já teria tirado o casaco. Não se pode lutar vestido como um pingüim. Payton se livrou do objeto e do colete para não desafinar, e lançou ambas as coisas ao banco onde estava sentada Mared. A moça exibia um sorriso diabólico, como se esperasse lhe ver talhado em rodelas. Possivelmente não lhe desgostaria se assim fosse. Quem sabe? – Estou preparado - disse dirigindo-se para Liam. – Em guarda! - exclamou o capitão ficando imediatamente em posição de ataque. Payton tentou lhe imitar, mas Liam sacudiu a cabeça enquanto entrechocava sua espada com a de seu adversário. – O que faz? Apóia a mão esquerda no quadril e levanta a espada. Se, assim… vais tentar apartar a minha ou a me obrigar a baixá-la de acordo?- disse unindo o gesto à palavra. Payton escutava atentamente as explicações do professor de armas, quem lhe ensinou a atacar, a bater em retirada para voltar a atacar e como apontar à cabeça, os flancos e o peito. – A folha tem que ir por diante do corpo. Tem que alcançar o alvo antes que o pé toque o chão. Assim vê? Exercitaram várias vezes o ataque dobrando o joelho e ficando logo em guarda de novo. Liam lhe ensinou depois como esquivar e como anular um ataque antes de contra atacar. Payton estava maravilhado pela sutileza de sua técnica e a graça de seus gestos, surpreendente em um homem dessa corpulência. Comparado com ele, parecia torpe. – Vá! Dá-te muito bem! - comentou Liam com satisfação. – Agora vamos ver como o faz combatendo. Ainda não tinha terminado a frase, quando já estava atacando. Antes que Payton pudesse compreender o que estava acontecendo, tinha a ponta do sabre de Liam na fivela do cinturão. – Espero que não tenha intenções de fazer que me caiam as calças… – Acabaram-se os jogos! Em guarda! - respondeu Liam cortando limpamente a manga

de seu adversário. Payton se defendeu como pôde, dando estocadas como um louco, perdendo terreno sem cessar. – Não entendeste nada! Disse-te que te apoiasse nos calcanhares - gritou Liam. – Apóia o pé pondo primeiro o calcanhar e logo os dedos. À força de retroceder, Payton se golpeou com o muro, soltou sua arma, e se encontrou com a ponta do outro na garganta. – Agora está a minha mercê - fez notar seu professor. Ofegando e cegado pelo sol, Payton se agachou lentamente e procurou provas de sua espada. – Entendo porque tem a reputação de ser o melhor, Lockhart. – Utiliza sozinho o braço - disse Liam sorridente. – Também deve usar o pulso. E busca sempre o melhor ângulo de ataque. Payton, que por fim pegou sua arma, levantou-se se apoiando no muro. – Não uso o bastante o pulso? E agora? Apoiando-se firmemente sobre seus pés, lançou-se ao ataque com tanta rapidez que agarrou a Liam por surpresa, lhe forçando a retroceder. Entrechocaram as espadas com o passar do antigo recinto, com tanta rapidez que Payton não soube o que estava acontecendo. Mas seguia mandando ele. O ruído das folhas ao chocar entre si se ouvia alto e claro no ar da manhã. Liam se recuperou rapidamente e agora era Douglas quem se via obrigado a defender sua vantagem passo a passo, contra-atacando sem cessar. Ao fim acabou por encurralar seu adversário, apartou sua espada e lhe esmagou contra a parede. Longe de se zangar, Liam estalou em gargalhadas. – Ao final tiraste proveito da lição! - exclamou. Ágil como um tigre, soltou-se, girou e golpeou ao Payton em pleno peito. Este último ficou sem ar e se derrubou no chão. Liam lhe pôs imediatamente o pé em cima do estômago, apoiou-lhe a ponta do sabre na garganta e levantou vitoriosamente a mão. Payton acreditou por um momento que ia lhe matar. Mas com uma grande gargalhada, o capitão lhe tendeu a mão para lhe ajudar a levantar-se. Payton não tivesse podido jurá-lo, mas lhe pareceu ouvir que a Mared lhe escapava uma exclamação de contrariedade. Carson Lockhart chegou a Esculpe Dileas ao final da tarde. Beijou a sua esposa, Aila em plena boca, e logo ordenou ao Dudley, seu fiel mordomo, que o servisse um uísque para

limpar a garganta do pó do caminho. Aila depositou sua costura e estudou seu marido atentamente. Tinham casados trinta e oito anos e podia ler nele como em um livro aberto. Não para falta ser muito inteligente para adivinhar que sua estadia no Aberfoyle não tinha ido bem. Esperou que se instalasse comodamente em sua poltrona preferida com o copo na mão, antes de lhe perguntar: – E bem? Que notícias traz? – Nada bom, por desgraça. Ninguém nos vai emprestar um só liard, embora nossa vida dependesse disso. Ela, certamente, o esperava, mas não pôde evitar ter certas esperanças. A modernização das técnicas agrícolas e a nascente industrialização faziam que a propriedade dos Lockhart fosse cada vez menos rentável, e desde fazia muito tempo a família não era bem-vinda no Banco Real de Escócia. Vendo que suas dívidas não faziam mais que crescer, tinham chegado à conclusão de que não podiam seguir mantendo um número tão elevado de trabalhadores. Tinham indenizado pontualmente às famílias de camponeses que levavam cultivando suas terras desde fazia séculos, enquanto que outros senhores lhes jogavam de suas casas sem mais contemplações. Muito honrado por sua parte, mas essa honradez acabava de lhes arruinar. Aila contemplou pensativamente a paisagem que se estendia além do que em outros tempos foram os muros da antiga fortaleza. O domínio ancestral dos Lockhart se estendia até onde alcançava a vista, perguntou-se como ia receber sua família a idéia que lhe rondava pela cabeça desde fazia duas semanas. Com uma gargalhada, sem dúvida, já que seu plano parecia ridículo, e ela era a primeira em admiti-lo, mas chegados ao ponto onde estavam, valia a pena pensar nisso. Tinham que atuar sem demora se não queriam perder Talha Dileas e passar a engrossar as listas dos Highlanders que procuravam um trabalho no Glasgow. A só idéia a punha doente. Carson morreria, estava segura. Levantou-se para acariciar os brancos cabelos de seu marido que estava adormecido, e depositou um beijo em sua fronte. – Descansa querido – sussurrou – falaremos mais tarde. Em outra época, quando as coisas foram muito bem, nunca tivessem considerado esse jantar como uma comida digna de tal nome. Quão único havia sobre a mesa eram umas tortas de aveia, chamadas bannocks na região do Loch Chon, uma esfomeada ave grou e uma compota de amoras, todo isso acompanhado de pão duro. – Já não fica nada na despensa, milady – havia disse simplesmente a princípios de semana a esposa do Dudley, que exercia de cozinheira – Já só fica aveia. – Bem, faremos bannocks – tinha respondido Aila. Tinha enviado Liam a caçar para tentar melhorar a comida, Mared tinha ido agarrar

amoras ao topo do Din Foot, e tinham aproveitado até o mais mínimo pedaço de pão. Não podiam esperar nada melhor antes de princípios do mês seguinte, quando os granjeiros, ao menos os que ficavam, pagassem os aluguéis. Toda a família se sentou ante seu escasso prato de comida como dispostos a tomar um festim. Aila observou seus filhos com orgulho. Tinha tido formosos filhos, e os três tinham recebido uma excelente educação. Inclusive tinham tido a oportunidade de viajar antes que sua situação se fizesse realmente difícil. Liam, o fogoso soldado, nunca tinha podido permanecer em nenhum lugar. Desde sua mais tenra infância, só pensava em lutar e estava permanentemente coberto de manchas roxas. Hoje em dia, à idade de trinta e cinco anos, uma enorme cicatriz, lembrança do Waterloo, cruzava-lhe o rosto. Havia tornado fazia apenas um mês e toda a casa estava de pernas pro ar. Já se tinha metido em duas brigas, tinha dado lições de esgrima a três vizinhos e conseguido levar-se duas vezes por semana a um Griffin mais que reticente. Para não oxidar-se, explicava muito convencido. Griffin, o pequeno, era o retrato de seu avô materno. Tinha herdado sua elegância e, igual a ele, interessavam-lhe mais os negócios que a caça ou a guerra. Ao contrário que a seu irmão maior, gostava da vida em sociedade e sua ambição era ter êxito na cidade. Aila temia que sonhasse tendo um status social ao qual a família não podia aspirar. Mas era ele quem lhes dava esperanças. Sempre tinha novas idéias, e incitava a seu pai a correr riscos para fazer que as terras fossem mais rentáveis. Dada sua situação, não ia ser sua mãe quem o reprovasse. Mas Carson não estava disposto a lhe fazer caso. Terei que reconhecer que, apesar de todas suas qualidades, seu marido era um conservador antiquado, que via perigo em qualquer inovação. E por ultimo estava Mared, sua formosa e querida Mared, sobre a qual pesava essa absurda maldição segundo a qual nunca poderia casar-se sem antes haver-se enfrentado ao Diabo em pessoa. Certamente, nem ela, nem ninguém da família acreditava nessas tolices. Mas muitos jovens dos arredores acreditavam nela com convicção. Olhavam-na como se fosse um animal de feira e murmuravam a seu passo… Desde que era pequena Mared tinha tido que enfrentar a esses ridículos prejuízos e tinha abandonado toda esperança de vencê-los. Não aspirava a lhe gostar da ninguém e fazia o que lhe dava vontade, com a segurança de que não tinha nada que perder. Mas igualmente segura, por desgraça, de que tampouco tinha nada que ganhar. Aila fizesse algo pelas quatro pessoas reunidas ao redor dessa mesa. Inclusive desafiar à lei. Segundo as normas da sociedade, o que planejava fazer era ilegal, mas estava convencida de ter todo o direito a fazê-lo. Sem emprestar a mais mínima atenção ao espartano do menu, Liam devorava seu jantar enquanto lhes contava a lição de esgrima que havia dado Payton Douglas.

– Deu-me muito trabalho, devo reconhecê-lo. Com uma boa formação, se converteria em um bom soldado. – Falas dele como se fosse um amigo, – arreganhou-lhe Mared. – É um Douglas, não esqueça. E não é tão hábil como diz. – Não é nada amável com nosso vizinho – disse Griffin rindo. – Tendo em conta o tempo que passas te arrastando sob suas janelas, esperava que lhe tratasse melhor. Não o negue, põe-lhe olhos tenros. – Desde onde tiraste isso?- exclamou sua irmã ruborizando-se – Prefiro me cortar um braço antes que paquerar com um Douglas! – Vamos pequena - interveio Carson - o menino não é tão horrível não? – Não sabe você bem, pai! Sabe o que teve o atrevimento de me dizer esta manhã? – disse lançando um negro olhar a seus irmãos. – Sim! Que seu coração tinha subido voando até sua janela, mas que te tinha negado a lhe deixar entrar - recitou Griffin com ênfase enquanto Liam começava a rir, feliz. – Disse-me que se queríamos salvar a propriedade, quão único tínhamos que fazer era unir nossas terras com as dos Douglas e substituir as vacas por ovelhas- soltou olhando a seu pai diretamente aos olhos. Essa declaração fez que todos os que estavam ao redor da mesa ficassem paralisados. Os dois irmãos tiveram a mesma reação de incredulidade. – Entendeste-lhe mau. Nunca diria uma barbaridade como essa! - exclamou Griffin. – É claro que sim, não sou nem surda nem estúpida! “Não pode negar que, unidas, as terras dos Douglas e as dos Lockhart produziriam mais que estando separadas”, isso foi, textualmente, o que me disse. Respondi-lhe que se tornou louco. – Disse o que?- gritou Carson. – Que seríamos mais ricos se nossas terras se unissem - repetiu Mared olhando a seus irmãos. Fez-se um comprido silencio e logo Griffin se arriscou a dizer: – Em realidade, pai, não está muito equivocado. – Como?- rugiu Carson- Terá que passar por cima de meu cadáver antes que um Douglas explore um só acre do Lockhart. – Deveria lhe ter deixado sem sentido! - acrescentou Liam. – De modo que Douglas anda detrás de nossas terras - disse Carson - E nós pouco podemos fazer para evitá-lo, com as dívidas que temos - acrescentou com um grunhido.

– É que as vacas já não são rentáveis, pai - observou Griffin cautelosamente. permitiram que os Lockhart vivessem durante cinco malditos séculos, e isso não vai trocar agora, filho. Só é uma má rajada. – Pode que haja outra forma - sugeriu Aila. – Qual?- perguntou seu marido. – Me escutem- disse ela lhes olhando um a um- Sem dúvida ides pensar que estou louca, mas resulta que tenho lido um livro do avô de seu pai, sobre a história de nossa família. Relata a trágica morte da primeira dama do Lockhart. Recordam que lhes contaram isso? Mared assentiu com a cabeça e Griffin elevou os olhos ao céu, enquanto Liam fixava nela um olhar vazio. – Não irás dizer que crê nessa famosa maldição?- resmungou Carson. – É obvio que não. Mas não é a maldição o que me interessa, é o monstro. – O mostro?- repetiu Liam - Mas se não existir… – Sei - cortou-lhe sua mãe - Pelo contrário a estatueta que a representa existiu realmente. Era de ouro e seus olhos, sua boca e sua cauda, estavam incrustadas de rubis. Seu desventurado amante a deu de presente como um objeto de amor à primeira dama do Lockhart. Nesse momento, todo mundo a escutava com atenção. Aila lhes contou como Anice tinha entregado a estatueta a sua filha, o modo em que os Lockhart da Inglaterra a tinham roubado, antes que os Lockhart de Escócia pudessem recuperá-la, e assim seguiu até que acabaram por esquecer-se dela. – Os ingleses têm a estatueta há séculos. Mas nos pertence. E vale uma pequena fortuna. – Deus te benza, mãe!- exclamou Griffin - Está pensando o que acredito que está pensando? Aila se limitou a sorrir. – Não entendo nada- suspirou Mared. – Se a figura nos pertencer, temos direito a vendê-la. Dá-te conta pai? Ouro e rubis! Poderíamos pagar todas nossas dívidas… – Dou-me conta – disse Carson lentamente, olhando a sua esposa – Mas como se supõe que a vamos recuperar? Sabe o que se diz sobre esse condenado mostro?: “Pertence aos ingleses porque sempre escapa de entre os dedos de quantos escoceses a possuem”. Era uma boa pergunta para a qual Aila carecia de resposta. – Não posso pensar em tudo Carson! Mas não acredito em magia nem em feitiços. A estatueta está ali porque os Lockhart da Inglaterra a roubaram dos Lockhart de Escócia. Quão

único podemos fazer é roubar-lhe nós a eles. – Roubar-lhe indignou-se Mared. – Eu o farei – ofereceu-se Liam com tom neutro. – Liam, não me estava referindo a meus filhos- opôs-se rapidamente Aila. – Tive uma grande idéia, mãe. E sei que sou o indicado para ir procurar. Depois de tudo, sou capitão do melhor regimento da coroa. Estou bem treinado para enfrentar toda classe de perigos– prosseguiu ante a oposição manifesta de sua família. – Isso é certo– reconheceu espontaneamente sua irmã– Vi-lhe brigar esta manhã. Ninguém pode lhe superar. – E, além disso, já conhece Londres, dado que passou um ano na Escola Militar – acrescentou Griffin. – Além disso, conheci nosso querido primo Nigel. Um lambe traseiros, insuportável– grunhiu Liam. Aila procurou o olhar de seu marido. – Têm razão querida. Liam é o indicado para levar a cabo a missão. Só precisamos riscar um plano de ação. – Tenho uma idéia– declarou Liam– Vou a Londres e me farei amigo do primo Nigel. Contarei-lhe que a Escócia já não pode alimentar a seus filhos e que só espero… – Não terá que te esforçar muito– ironizou Griffin. – Partindo do princípio de que a todo mundo adora escutar algumas fofocas de vez em quando– prosseguiu seu irmão– sobre tudo quando se trata dos trapos sujos da família, conseguirei que convide a sua casa. Uma vez ali, poderei encontrar a estatueta. E o único que terei que fazer então será voltar de noite para roubá-la. Sempre se elogiou minha habilidade– recordou-lhes– Para quando se derem conta de que desapareceu, já estarei de volta. Quando chegou o momento de ir-se deitar, toda a família tinha discutido o plano sob todos seus ângulos. Tinham chegado à conclusão de que não só era possível, se não que, além disso, era brilhante por sua mesma simplicidade. Se não tivessem estado tão cansados, teriam se acontecido à noite felicitando-se uns aos outros.

2

Londres

Liam tinha tanta vontade de abandonar Loch Chon e a tranqüilidade da vida bucólica para voltar a desfrutar de uma aventura, que insistiu em partir sem demora. Estava convencido da importância de sua missão e de sua capacidade para levá-la a bom porto. Colocou cuidadosamente na bolsa de viagem, o tartán e a adaga, ao igual à roupa que lhe tinham emprestado seu pai e Griffin, escondeu no fundo do sporran o pouco dinheiro que tinham podido reunir os Lockhart, despediu-se da família, e ficou em caminho para recuperar a estatueta. Chegou ao High Wycombe, ao oeste de Londres, ao final de um desses dias de outono úmidos e brumosos que anunciam um rigoroso inverno. Abrigado com a capa militar, com a bolsa no ombro, encaminhou-se ao hotel Marlowe, que sabia que era freqüentado por soldados de passagem na cidade. Não se decepcionou. Depois de uma velada regada com pintas de cerveja, Liam conseguiu o nome de uma pessoa que poderia lhe informar. Tratava-se do Alasdair MacDonnell, do Glengarry. Tinha ouvido falar dele, já que seguia de perto a carreira de seus compatriotas no Exército. Mas o que não sabia é que o coronel tinha baseado a Associação dos Escoceses em Londres, dedicada a conservar as tradições dos antigos clãs. O homem passava a maior parte de seu tempo em dito clube, perto do St. James Street. O capitão estava encantado. No dia seguinte pela manhã, subiu no primeiro ônibus com direção a Piccadilly Circus. Era o único passageiro, mas, quando o carro chegou ao centro, os viajantes se amontoavam inclusive nos degraus. Entre eles, um menino que não deixava de olhar a cicatriz que lhe cruzava a bochecha, um homem que levava cinco ou seis frangos vivos sujeitos pelas patas, e um bebê que limpou os dedos sujos em sua calça. Quando chegou a seu destino, encontrou-se em meio de uma incessante náusea de gente apressada, carruagens, carros transbordantes de verduras, feno, animais e mercadorias diversas; tudo isso rodeado de um aroma acre a fumaça e sujeira. Nesse instante Liam recordou porque nunca tinha gostado de Londres. Não só estava cheio de ingleses, se não que,

além disso, o fedor era insuportável. Levantou o pescoço da capa e, com a ajuda do plano que lhe tinha desenhado um de seus camaradas, dirigiu-se com decisão para o St. James Street. Encontrou-o sem dificuldade e, uma hora mais tarde, depois das apresentações de rigor, degustava um uísque (que não custava menos de uma coroa!) em companhia do coronel MacDonnell. Este revelou ser incansável contando suas campanhas e êxitos passados. Por desgraça falava com acento inglês, o qual a Liam pareceu muito irritante. – Waterloo… – murmurou com expressão sonhadora– Miúdo açougue! Parece que levou você sua parte– disse assinalando a cicatriz do Liam – Você esteve ali, à cabeça de sua companhia verdade? Não. Liam comandava um destacamento de exploradores. Enviavam-lhe como avançada, freqüentemente com a missão de matar discretamente às patrulhas inimigas, e lhe enojava falar disso. Felizmente, a chegada de um oficial em uniforme de ornamento, liberou-lhe de responder. – Bem MacDonnell, temos um novo sócio? Um compatriota recém-chegado?- perguntou com esse odioso acento inglês. – Apresento a Liam Lockhart– disse o coronel– Lutou no Waterloo. – Capitão Lockhart– corrigiu Liam. – Encantado. Meu nome é Lovat. Trouxe um tartán? Com o de seu clã já teremos quinze. Parecia tão impaciente por vê-lo, que Liam abriu a bolsa que tinha a seus pés. Deu-se conta das cores dos distintos clãs pendurados da parede, e tinha esperado que não lhe pedissem nada. Tirou o tartán, cuidadosamente dobrado que reservava para as grandes ocasione, a contra gosto. – Mas se for um tartán inteiro!- disse Lovat extasiado, alargando a mão. Liam, instintivamente o pôs fora de seu alcance. Ante a expressão de incredulidade de seu interlocutor, fez-lhe um gesto para que esperasse, e se tirou da bota a adaga que levava ali seguindo o costume escocês. Logo, cuidadosamente, começou a recortar uma parte do tecido, e o entregou ao Lovat. – É precioso. Muito obrigado por nos ajudar a preservar as tradições escocesas, senhor Lockhart. – Capitão Lockhart– corrigiu Liam a quem essa ação tinha suposto um sacrifício. – Quanto tempo permanecerá conosco em Londres, capitão? – perguntou Lovat dobrando cuidadosamente a parte de tecido antes de meter-lhe no bolso do colete.

– Conto me estabelecendo. – Este será o décimo segundo em três meses não é assim, MacDonnell? – O décimo segundo o que?- perguntou Liam. – O décimo segundo exilado escocês. Exilado, era o nome exato. Que alguém pudesse estabelecer-se em Londres voluntariamente, era inconcebível para Liam. Tivesse preferido ir a América antes que enterrar-se nessa miserável cidade. – Confesso que estou um pouco perdido– disse pondo cara de circunstâncias. – Se tivessem a amabilidade de me indicar onde poderia encontrar alojamento, estaria muito agradecido. Algo singelo, tenho poucas necessidades. – Não tem família em Londres?- sentiu saudades MacDonnell. – Seu sobrenome me soa. Deveria procurar algo nesse sentido. – Né… Bom, é algo delicado. Efetivamente, tenho primos em Londres, mas meu pai teve uma grande discussão com meu tio. Prefiro conservar minha independência… mas não sou rico… vejam… Seus interlocutores não lhe tivessem cuidadoso pior se houvesse dito que tinha lepra. – As ovelhas, compreendem?... – continuou Liam a modo de explicação. – Ahh!- exclamaram os dois homens ao uníssono, assentindo com a cabeça com simpatia. – Conhecem algum lugar com uma ou duas habitações, para alugar? – Há um sítio, mas não sei se recomendar-lhe– declarou pensativamente o coronel Farnsworth, precisou ante a expressão interrogante do Lovat. – Poucas vezes conheci um inglês mais avaro. E, além disso, é bastante desagradável. Eu não o aconselho, capitão. Estaria você melhor em casa de seu tio. – Temo que isso não seja possível, ao menos de momento– suspirou Liam, dando a entender que a briga familiar era bastante séria. MacDonnell lhe observou um momento e logo se encolheu de ombros. – O alojamento não está mau– disse. – Se consegue suportar ao Farnsworth. Está muito bem situado, muito perto, na Belgravia. Não na parte elegante, mas de todos os modos há lugares piores. Embora o melhor seria que se reconciliasse com seu parente. – Essa é uma das razões de minha presença em Londres– apressou-se a explicar Liam. – Mas Farnsworth é muito desagradável– objetou Lovat.

– É um velho excêntrico. Gosta do jogo, mas é muito avaro para arriscar um só peni de sua fortuna, a qual é considerável. Prefere alugar uma parte de sua casa e utilizar o aluguel para satisfazer seu vício. Liam conteve um sorriso de satisfação. Isso era exatamente o que necessitava. Um avaro com maus costumes. Poderia lhe resultar útil em caso de que o plano saísse mal. – Poderiam me indicar sua direção? – perguntou amavelmente antes de acabar o uísque.

3

Liam encontrou facilmente Belgrave Square, mas lhe houvesse franco dizer que lado era o mais elegante. Pelo resto, dava-lhe completamente igual, já que se acabava de levantar um vento gelado. Dispunha-se a cruzar a praça quando se fixou em uma jovem de rosto angélico que lutava com sua sombrinha a qual o vento acabava de voltar do reverso. Também lhe viu e lhe sorriu. Instintivamente, o inclinou a cabeça para dissimular a cicatriz e apressou o passo. Então uma rajada de ar arrebatou a sombrinha das mãos da desconhecida que se pôs a correr para apanhá-la e cruzou em seu caminho. – Perdão, senhor! – exclamou ela com um sorriso ainda mais cálido. – Daria o mesmo se levasse essa coisa fechada, com este tempo não serve para grande coisa. Surpreso e encantado de que ela não tivesse retrocedido ante sua cara marcada, Liam lhe devolveu o sorriso ao tempo que se levantava o chapéu e dava um passo para a direita para lhe ceder o passo. Nesse mesmo momento, ela o deu à esquerda, e ambos se encontraram de novo frente a frente. Ela rompeu a rir e se ruborizou ligeiramente, o qual lhe sentava muito bem. – Me perdoe de novo, senhor. Decididamente hoje estou muito torpe.

– Permite-me? – disse ele assinalando a desafortunada sombrinha. – O rogo, seria muito amável por sua parte– respondeu ela entregando-lhe. Os dedos de Liam roçaram a mão enluvada da jovem, e notou que também ele se ruborizava. Para grande alívio dele, conseguiu lhe dar a volta à sombrinha sem romper a delicada seda, e se atreveu a levantar o olhar para a desconhecida. – Muito obrigado! Não sei o que teria feito sem sua ajuda. Incapaz de articular palavra nem de apartar os olhos desse divino rosto, Liam lhe devolveu a sombrinha. Ela a recolheu roçando de novo a calosa mão do capitão, e a apoiou decididamente no oco de seu braço. – Vou lhe deixar passar, do contrário podemos estar com esta dança durante todo o dia. Obrigado de novo– acrescentou com uma graciosa saudação. Liam murmurou umas ininteligíveis palavras e prosseguiu seu caminho, não sem antes ter cuidadoso rapidamente por última vez esse rosto encantador. Quando chegou ao outro extremo da praça, deu-se a volta, mas o anjo tinha desaparecido. À primeira vista, a casa Farnsworth tinha um bom aspecto, com sua imponente fachada rodeada de colunas, suas altas janelas e dois elegantes faróis que iluminavam o alpendre. Sua decepção foi maior quando, em lugar de uma jovial ama de chaves ou de um estirado mordomo, a dobro de sua tia Gwyneth (a irmã maior de seu pai, uma solteirona amargurada), abriu-lhe a porta. Com umas mechas de cabelo cinza escapando de seu gorrinho e seu rosto de bobalhona se sobressaindo de um desengonçado corpo cheio de ossos, o parecido era assombroso. – Que deseja?- perguntou ela lhe olhando com seus diminutos olhos de doninha. – Desejaria ver lorde Farnsworth. Pode anunciar ao capitão Lockhart, por favor? Olhou-lhe de cima abaixo, logo contemplou sua bolsa com expressão de desgosto. – Vos espera senhor Lockhart? – Capitão Lockhart– corrigiu-a ele secamente. – Não, ainda não tive o prazer de lhe conhecer. Venho pelo apartamento que aluga. – Posso ver seu cartão de visita?- perguntou tia Gwyneth depois de pensar um pouco. Um cartão de visita? Quem acreditava essa velha bruxa que era? Pensava possivelmente que os distribuía entre os soldados franceses antes de começar a batalha? Rebuscou nos bolsos de sua capa e pôs expressão de surpresa antes de procurar nos bolsos das calças e do colete. – Está bem, passe. Vou anunciar sua visita a Sua Senhoria– ladrou tia Gwyneth visivelmente exasperada.

Liam se apressou a obedecer antes que trocasse de idéia. Quando se acostumou à penumbra do vestíbulo mal iluminado, começou a entender o que tinha querido dizer Lovat. Jamais tinha visto uma casa com menos móveis, nem mais lúgubre. As paredes forradas de madeira estavam desprovidas de qualquer adorno a parte de um par de retratos que havia na escada. A porta do que lhe pareceu que era o salão estava entre aberta e também ali o mobiliários se reduzia ao estritamente necessário: um canapé, duas poltronas e duas cadeiras. A chaminé estava vazia e para um frio de mil demônios. A atmosfera cheirava a umidade. Liam avançou uns passos e lançou uma olhada ao corredor que havia a sua direita. Tampouco aí havia nem quadros, nem vasos nem quinquilharias, só uma fileira de portas fechadas e uma solitária console. Entupida as cortinas de veludo que penduravam das janelas estavam fechadas quase de todo de forma que não havia luz. Um corredor idêntico ao anterior se abria a sua esquerda. Este estava fracamente iluminado e desfrutava de um estreito tapete. Também aí todas as portas estavam cuidadosamente fechadas. Teria perdido o velho Farnsworth todos seus móveis no jogo? Perguntou-se. Entretanto, MacDonnell e Lovat lhe haviam dito que nunca apostava nem um centésimo de suas rendas. Possivelmente não dispusera de dinheiro não efetivo. Liam tinha ouvido contar que, apesar de seus pomposos títulos, muitos nobres ingleses não tinham um penique, já que suas propriedades não se podiam vender. Isso podia explicar a ausência de móveis. Mas podia ser que Farnsworth só fosse um velho avaro. Certamente não era o primeiro agiota inglês e não seria o último. O galope de um cavalo de tiro tirou Liam de suas reflexões. Era tia Gwyneth que vinha lhe buscar. – Lorde Farnsworth lhe receberá em seu escritório– grunhiu avançando a passo de carga no corredor da esquerda. Seguiu-a sem deixar de observar o lugar. Tomou nota dos rastros de fumaça, deixadas pelas velas trocadas. Alguns quadros ainda estavam pendurados, aqui e lá, nas paredes, retratos sem nenhum interesse em sua maioria, à exceção do de corpo inteiro de uma mulher loira vestida na moda do século anterior. Tia Gwyneth se deteve bruscamente diante de uma porta dupla de carvalho e a entreabriu para anunciar ao capitão Lockhart. Fez-se a um lado, gargalhando, conforme pareceu a ele. Ignorando-a, Liam abriu de todo a porta e se surpreendeu pelo calor que pairava na chaminé de mármore com um elaborado relógio e um par de figuras chinesas, crepitava um bom fogo. Esta estadia era sem dúvida a única da casa que se esquentava. Ao contrário das demais, estava adequada e inclusive luxuosamente mobiliada. Um grosso tapete do Aubusson cobria o chão, umas cômodas poltronas estavam colocadas frente a um esplendido escritório de estilo francês. Sem ser um perito, Liam sabia reconhecer um artigo de colecionador quando

o via, e este certamente o era. Atrás do escritório, sob um magnífico espelho veneziano, estava sentado um homenzinho embutido em uma estreita jaqueta. Uma coroa de cabelos cinza rodeava sua calva. Estava olhando a seu visitante inquisitivamente através de um monóculo o qual lhe dava o aspecto de um mocho. Liam notou que, apesar de seus sapatos de salto, os pés não tocavam o chão. – Que deseja?- perguntou com frieza. Evidentemente a boa educação não era uma de suas prioridades. Liam se inclinou cortesmente. – Permita que me presente. Sou o Capitão Lockhart, do Regimento das Highlands de Sua Majestade. – Um escocês?- grunhiu seu anfitrião. – O que faz um escocês em minha casa? Só a palavra “escocês” parecia lhe provocar arcadas. Liam se conteve de lhe responder de má maneira. – Estou pensando em me estabelecer em Londres. Em Escócia, em alguns lugares está mal visto que se sirva a um rei inglês, e a minha família custa aceitar – mentiu. – Como é isso? Referia-lhes a que renegam de você? – Digamos que prefiro viver em Londres do que em Edimburgo. Farnsworth se levantou e rodeou o escritório para lhe estudar mais de perto. – O que você prefira me importa muito pouco, senhor. Repito a pergunta: O que faz em minha casa? – Acredito que tinha você uma habitação para alugar. – É possível. Mas não acreditará que vou alugar uma parte de minha casa ao primeiro que chegue. Francamente, não gosto de ter um escocês em minha casa. Tive um criado escocês. Era um bêbado e mais sujo que um criado de granja. Ao menos não será você parente desse tal Angus, capitão? Estava sendo francamente insultante. Liam podia ter lhe esmagado como se fosse uma mosca, e tivesse desfrutado, mas já conhecia os de sua espécie e não cedeu à provocação. – Não que eu saiba- respondeu com um amável sorriso. Visivelmente decepcionado de que o visitante não tivesse mordido o anzol, Farnsworth cruzou as mãos sobre seu enorme estômago e lhe olhou. – Eu não gosto da gente como você. Cercasse. – Posso lhe pagar- respondeu Lockhart com tranqüilidade.

– De verdade? E que lhe faz acreditar que necessite de seu dinheiro? – Não acredito milorde. Só me referia a que levo em cima à soma necessária para pagar a habitação, se acessar a me alugar isso – Como quero. – Pertence você ao Regimento das Highlands?- perguntou Farnsworth aproximando-se da chaminé. – Pagamento do aluguel é no primeiro dia de cada mês- continuou depois de um silêncio – Não admitirei nem um só atraso. – Como quero. – E não alugo só uma habitação, se não duas, do contrário não seria rentável. O café da manhã e o jantar vão incluídos mais não o almoço nem o chá. – De acordo. – Tem um criado? Porque se for assim eu não vou lhe dar de comer. – Não tenho a ninguém. – Não há lacaio? Nem chofer?- insistiu. – Só tenho o que pode ver- explicou Liam ensinando a bolsa. – Estou acostumado a me ocupar de mim mesmo. – Normalmente se deveria poder confiar em um oficial– resmungou o velho olhando o uniforme de Liam. – Respeitar em qualquer circunstância o código da honra forma parte do juramento que faz um soldado, milorde. – Não fixa ser uma mosquinha morta! – rugiu Farnsworth – Não tem feito um juramento similar no que respeita às mulheres não é certo? O advirto, não tolerarei nenhuma libertinagem sob meu teto. Esta última observação tirou a Liam de suas casinhas. Podia suportar a condescendência e a má educação só até certo ponto. – Milorde – respondeu com frieza– sou um oficial do Exército de Sua Majestade, e, além disso, sou um cavalheiro. Não lhe permito que ponha em dúvida minha honra. Por um instante, Farnsworth pareceu assustar-se, mas logo recuperou a arrogância. – Não lhe proporcionarei nenhuma donzela, deverá fazer a limpeza você mesmo. Meu criado lhe levará a comida duas vezes ao dia e os lençóis. Ocupar-se-á do carvão e da água para seu asseio, esvaziará o urinol e nada mais. Essas habitações tampouco são um clube para solteiros. Não aceitarei nenhuma visita. Expliquei-me com claridade? – Perfeitamente, milorde.

– E não quero lhe ver vagando pela casa. Seu alojamento, em caso de que me dita a alugar-lhe está na planta baixa. Não terá necessidade alguma de subir as escadas. Viajo muito e não poderei vigiar suas idas e vindas. De modo que deverá me dar sua palavra de que não subirá ao piso superior sob nenhum pretexto. – Dou-lhe minha palavra. – Está você em minha casa– repetiu Farnsworth carrancudo, aproximando-se do fogo. – Confio em você e não sei muito bem por que. O aluguel é de quarenta libras ao mês – acrescentou voltando-se para observar a reação de Liam. Foi um milagre que este não se afogasse ante o anúncio da exorbitante quantidade. Por esse preço, teria podido dispor de uma suíte em um hotel de boa qualidade, e por um momento esteve a ponto de fazê-lo. Mas este lugar tinha três vantagens. Estava situado em pleno centro de Londres o qual dava para ganhar um tempo precioso. Em segundo lugar a direção onde se encontrava, em um bairro que estava na moda, constituía um excelente cartão de apresentação na alta sociedade. E por último, seria livre de ir e vir a seu desejo sem que ninguém lhe emprestasse atenção. Farnsworth acabava de confessar que se ausentava freqüentemente, o qual lhe dava uma grande liberdade de movimentos. – Assunto fechado– assentiu tirando o moedeiro do bolso. – Exijo dois meses de aluguel por antecipado- precisou Farnsworth com avidez. O olhar que lhe lançou Liam era tão sinistro que seu futuro arrendador avermelhou e preferiu concentrar-se no fogo. O jovem lhe entregou as oitenta libras, calculando mentalmente que só ficavam trezentas. Farnsworth quem, inclusive com os saltos, não chegava aos ombros, arrebatou-lhe os bilhetes das mãos e se apressou a guardar-lhe no bolso. Sem dizer uma palavra, atirou do cordão que havia perto da mesa e ficou ao lado da porta até que apareceu tia Gwyneth. – Acompanha o capitão ao apartamento que se aluga– ordenou-lhe. E sem mais palavras para seu novo inquilino, voltou trotando até o escritório. As duas habitações que acabava de alugar pela proibitiva soma de oitocentas libras, estavam escassamente mobiliadas com uma cama e um armário em uma delas e uma mesa com uma cadeira no outro lado. Depois de lhe ensinar rapidamente a planta baixa, tia Gwyneth resmungou algo a respeito da roupa, desapareceu por espaço de uns minutos e voltou com toalhas e um par de lençóis. Seguia-a um lacaio linfático de expressão sombria, o qual trazia um cubo de carvão para a pequena estufa. Aparentemente a chaminé era meramente decorativa. As janelas estavam tampadas pelas mesmas cortinas de veludo que o corredor, mas nestas se via a trama. Para se um membro da alta sociedade londrina, Farnsworth vivia com uma austeridade pouco normal. Apesar de sua difícil situação, a família

Lockhart nunca se viu reduzida a estes extremos. Comparado com este lugar, Esculpe Dileas era cálida e acolhedora. Resmungando para si, Liam acendeu a estufa e tirou suas coisas da bolsa. Pendurou cuidadosamente a roupa no armário, estendeu o tartán sobre a cama e deslizou a adaga, a pistola e uma pequena adaga esculpida sob o colchão. Colocou sobre a mesa suas coisas de asseio, um calhau que tinha recolhido no rio que atravessava a propriedade da família, suas condecorações e o sporran. Por último alinhou aos pés do armário as botas, os sapatos de pele de cordeiro e um par de perneiras que lhe tinha tomado emprestadas de seu pai. Estava terminando de instalar-se quando o lacaio de aspecto tenebroso trouxe-lhe uma bandeja. – Seu jantar– anunciou lacônico. Depositou a bandeja sobre a mesa e se retirou sem dignar-se a lhe olhar. Decididamente os ingleses eram especialmente amistosos. O capitão levantou com curiosidade a coberta que cobria a bandeja de porcelana gretada. Ao ver umas poucas folhas de couve e um pesado de uma espécie desconhecida, voltou a tampá-la rapidamente. Não era escrupuloso e tinha aprendido a conformar-se com pouca coisa, mas jamais, no transcurso de todas suas campanhas, tinha cheirado algo tão nauseabundo. Apartando a bandeja, decidiu que era o momento de sair a explorar a grande cidade, e se era possível, encontrar um jantar decente. Fechou a porta por dentro com chave e meteu esta no bolso. Depois de ter comprovado que estava bem fechada, dirigiu-se à janela e a abriu. Sair por aí ia ser um jogo de meninos. Ficou o casaco, passou a perna pelo bordo, baixou a janela e saltou ao vazio. Já era meia-noite passada quando voltou para o Belgrave Square, com uma ou duas pintas de cerveja no estômago. Não tinha esperado que seu primeiro dia em Londres fosse tão frutífero. Realmente era o mais indicado para ter êxito em uma missão como essa, disse-se com satisfação. Enquanto passeava pelo Pall Mall havia visto grande número de clubes que se aconteciam uns aos outros ao longo da elegante avenida. Tinha entrado em um deles, tanto pelo prazer da excitação para tomar um jantar rápido, e tinha travado conversação com um homem de certa idade desejoso de falar. Quando soube tudo sobre os problemas do telhado do desconhecido, arriscou-se a lhe perguntar se conhecia os Lockhart. Seu interlocutor não só os conhecia como ainda lhe deu sua direção. Uma hora depois, Liam se detinha frente a uma impressionante mansão com colunas, ainda maior que a do Farnsworth, com uma L dourada grafite em cima do dintel da porta. O

bairro, chamado Mayfair, era indiscutivelmente elegante. Era evidente que o ramo inglês dos Lockhart tinha tido êxito. Tanto, pensou Liam, que o desaparecimento de uma pobre estatueta teria muito pouca importância para eles. Voltou para Belgrave Square, entrou pela porta como todo mundo, e mediu pelo vestíbulo procurando uma vela e isca. Logo se dirigiu pelo largo e lúgubre corredor até a porta e lhe tirou o ferrolho. O tartán seguia no mesmo lugar que o tinha deixado, mas não estava colocado tão cuidadosamente como devesse. Enquanto se sentava na cama para tira as botas, seu olhar se posou inconscientemente na mesa. E seu coração se saltou um batimento do coração. A nécessaire e o sporran tinham trocado de lugar, e o calhau de Talha Dileas estava em meio das condecorações. Alguém tinha revirado suas coisas!

4

Liam suspeitou imediatamente desse mequetrefe que lhe tinha levado o jantar. Mas como a pestilenta comida seguia ali, desprezou a idéia. Farnsworth então? Parecia pouco provável. O velho sarnento não era dos que se interessavam por alguém tão pouco importante como ele. Só ficava tia Gwyneth… ou algum agente francês. A idéia não tinha nada de estranha. Liam tinha sido procurado na França, tinham posto um elevado preço a sua cabeça, antes de Waterloo. Ainda lhe odiavam os bonapartistas nostálgicos? Ou possivelmente inclusive quão realistas tinham voltado para poder? Mas, Como tinham podido encontrar seu rastro com tanta facilidade? Sua partida de Talha Dileas não estava prevista, e tinha embarcado imediatamente em um navio mercante que navegava do Glasgow a Liverpool. Dali, não tinha seguido uma rota direta, se não que tinha utilizado distintos veículos para apagar sua pista. Não, nem sequer o mais hábil dos espiões tivesse podido lhe encontrar tão rapidamente, caso que lhe buscassem ainda. Se não tinham sido nem Farnsworth nem os franceses, quem então? Ainda ficava outra possibilidade, os Lockhart da Inglaterra. Não era impossível que MacDonnell ou Lovat tivessem mencionado sua presença em Londres a seus primos. Se sua memória não lhe

enganava, Nigel freqüentava os clubes e os ambientes de jogo. Mas porque ia Nigel a meter-se clandestinamente em seu apartamento para registrá-lo? Se tivesse se informado de sua chegada e desejava saber dele, não tinha mais que ir lhe buscar, simplesmente. Só havia um modo de saber e era pondo uma armadilha. Essa noite dormiu mal porque estava atento a outra intrusão, e também porque o colchão era tão magro que a pistola que tinha escondido debaixo lhe cravava nas costelas. Levantou-se com as primeiras luzes da alvorada com a boca pastosa e a mente confusa. Verteu água gelada na bacia e se asseou o melhor que pôde antes de ficar roupa limpa. Estava fazendo o nó da gravata quando alguém bateu na porta. Entrou o lacaio, com seu aspecto sinistro, depositou uma nova bandeja em cima da mesa e recolheu a da noite anterior franzindo o nariz. Quando estava dando a volta para ir-se, Liam lhe bloqueou o passo. – Você tem algum nome? – Ehh… Follifoot, senhor– resmungou o criado girando os olhos, aterrorizado. – Follifoot, você não entraria na habitação sem permissão verdade? – Certamente que não, senhor!- exclamou o lacaio jogando a cabeça para trás para olhar a Liam que lhe tirava pelo menos duas cabeças. O capitão acreditou sem dificuldade. Parecia realmente horrorizado ante essa idéia, e parecia muito medroso. – Senhor, o rogo, não me acuse diante de lorde Farnsworth. Poria-me na porta imediatamente. – Quem pode ter a chave desta habitação?- perguntou Liam ignorando a súplica. – Não… Não sei. Pode que Agatha, a donzela. Mas ela nunca faria um pouco parecido, se me permite dizê-lo– apressou-se a acrescentar Follifoot – Além disso, não vive aqui. Vai todos os dias as cinco em ponto da tarde e não volta até as seis da manhã do dia seguinte. – E lorde Farnsworth? Estava em casa ontem de noite? – Não saberia lhe dizer, senhor, mas sentiria saudades. Pelo general passa a noite nas salas de jogo do Southwark. Ontem deveu estar ali. Tinha razão. O miúdo tinha oitenta libras no bolso que deviam estar lhe queimando entre os dedos. Liam rebuscou nos seus e tirou uma coroa que pôs na bandeja. – Esta conversação ficará entre nós, Follifoot. – Pode contar comigo, senhor. Há algo mais que possa fazer por você? – perguntou timidamente o lacaio. – Isso será tudo– concedeu Liam com um feroz sorriso que só conseguiu assustar mais

ao criado. Liam estava acostumado a reações assim e não se ofendeu. Depois de tudo media perto de um metro oitenta e os anos de guerra lhe tinham deixado sua marca no rosto. Além da cicatriz que lhe cruzava a bochecha esquerda, outras mais antigas semeavam seu corpo e suas mãos. Inclusive embora não fosse tão horroroso como pretendia sua irmã, sabia que seu aspecto físico podia assustar as pessoas impressionáveis. Mas estava bem: não se podia fazer nada com os covardes. Levantou a coberta de prata que cobria o prato. Seu café da manhã consistia em um ovo médio arrebentado, um tomate e um caldo que parecia barro. Perguntou-se como podia Farnsworth ser tão corpulento com um cozinheiro assim, mas se obrigou a comer. Sua experiência como soldado e espião lhe tinham ensinado que devia comer quando tinha a oportunidade de fazê-lo, já que a gente não sabia quando ia se voltar a apresentar. Limpou o prato, deixou a bandeja fora e logo começou a preparar a armadilha. Levou a mesa até a janela para poder esconder-se detrás das cortinas e apanhar ao intruso sem problemas e colocou cuidadosamente suas coisas em cima acrescentando inclusive o tartán muito bem dobrado. Depois de ter ordenado a habitação, tirou a pistola de debaixo do colchão e a deslizou no bolso. Logo entreabriu a janela e saiu jogando ruidosamente o ferrolho à porta. Fez o maior ruído possível ao andar, antes de fechar a porta da entrada de repente afastou-se assobiando, mas em lugar de dirigir-se para o centro da cidade, meteu-se na ruela que rodeava a casa. Por sorte estava chovendo, de modo que estava deserta. Franqueou sem problemas a grade que dava ao jardim, mas teve algumas dificuldades para chegar à janela. Os tijolos estavam escorregadios e necessitou vários intentos antes de encontrar onde agarrar-se. Ao fim se encontrou de novo no interior da habitação, e esperou ao intruso. Não teve que esperar muito. Assim que ouviu pinçar na fechadura, deslizou-se detrás da cortina com a pistola na mão. Embora esperasse não ter que recorrer a tais extremos, estava disposto a disparar. Surpreendeu-se pela estupidez do espião, o qual teve que tentá-lo várias vezes. Por fim, a porta se abriu fazendo muito ruído e se voltou a fechar em seguida. Contendo o fôlego, Liam escutou os passos do visitante, assombrosamente ligeiros, pareceulhe que percorriam a estadia em todas as direções, possivelmente a dar várias voltas. Mas que estava fazendo esse idiota? Um ladrão ou um assassino digno de tal nome não perderia assim um tempo tão precioso; iria diretamente ao que lhe interessava. Mas os passos continuavam seu passeio, aproximando-se pouco a pouco à mesa. Logo se detiveram de repente. Os moles da cama rangeram. Alguém se tinha deixado cair em cima.

Por um momento Liam se perguntou se alguém estaria usando suas habitações para suas entrevistas clandestinas. A presença de uma mulher explicaria os passos suaves. Mas os rangidos voltaram a começar cada vez mais fortes e rápidos. O qual queria dizer… Que estava saltando em cima da cama! A idéia lhe pareceu tão absurda que separou as cortinas, irritado e se dirigiu dando pernadas para a cama, furioso por ter perdido tanto tempo. O alarido de terror que lhe perfurou os tímpanos lhe surpreendeu menos que o espetáculo de ver uma menina, saltando da cama para correr para a porta. Alcançou-a em dois passos e lhe impediu de sair apoiando-se na porta. A menina girou, dando um estridente grito, deu duas voltas ao redor da cama e correu a esconder-se detrás das cortinas. Liam não sabia muito bem o que fazer. Ouvia a menina chorar desconsoladamente e temeu que alertasse toda a casa. – Deixa de choramingar- rugiu. Os soluços se fizeram mais fortes. Desesperado, aproximou-se das cortinas, apanhou um frágil braço e arrastou à pequena até a cadeira. Sem saber o que fazer, observou seu rosto coberto de lágrimas, seus desordenados cachos loiros e seu magro corpinho sacudido com uns espasmos tão violentos que parecia que estivesse a ponto de afogar-se. Nunca antes teve que enfrentar a um adversário como esse. Por fim ela se arriscou a levantar seus olhos claros cheios de lágrimas para lhe olhar, e se aconchegou sobre a cadeira enquanto dava um uivo. Liam se deu conta então de que ainda levava a pistola na mão. Depositou-a apressadamente em cima da mesa. – Não a toques se não quer que te remoa e te arranque todos os dedos. A menina abriu desmesuradamente os olhos, logo a boca e dela saiu um gemido como nenhum outro que ele tivesse ouvido antes. Sentiu que lhe invadia o pânico. Se ela seguia gritando, todos os vizinhos do Belgrave Square iriam pensar que se estava cometendo um assassinato. – Te cale!- ordenou com firmeza – Não quero que grite como uma banshee. A boca da menina se abriu de novo e ele esperou o inevitável. – O que é uma banshee?- perguntou entre dois hipidos – Uma banshee é… é um espírito, um gênio, um pouco parecido aos trolls- respondeu ele, incômodo. Bom, agora estava dando uma lição de folclore a essa pequena que nesse momento lhe

olhava com curiosidade. Não gostava desse olhar, era muito descarada. A menina também podia ter sido enviada por alguém que queria lhe prejudicar, do contrário para que iria se introduzir em sua habitação? Mas Liam não estava acostumado aos meninos, e não sabia muito bem como interrogá-la. – Vamos pequena, seria melhor que me dissesse quem te enviou aqui- grunhiu apoiando os punhos nos quadris. – Falas muito estranho – notou a menina secando-os olhos. – Você também– respondeu Liam assim que passou o primeiro instante de surpresa. – Por que falas assim? – Sou eu quem faz as perguntas, se não te importar. – Como te chama?- continuou ela cruzando delicadamente as mãos, como se ambos se dispor a cercar uma educada conversa – Eu sou Natalie. – Não me importa como te chama– grunhiu Liam. Para sua grande surpresa, a pequena pôs-se a rir. – De verdade que tem um acento muito estranho! – gargalhou enrugando o nariz de modo encantador. Ah, não! Não ia se deixar ganhar tão facilmente! – Não se preocupe disso! – disse franzindo o cenho. – Melhor me diga que está fazendo aqui. – E você? – Eu o perguntei primeiro. – Onde vive? Liam conteve um gesto ameaçador. Depois de todo só era uma menina. Tinha que ter um pouco de paciência. Por desgraça, a paciência não era uma de suas qualidades. – Nasci na Hilária– explicou ela completamente tranqüilizada. – É um reino que faz fronteira com a Áustria. Liam perdeu por um instante o fio da conversa enquanto tentava recordar onde estava situado esse país. – Mas meu pai nos fez vir aqui quando eu era só um bebê. E você onde nasceu? – perguntou com um sorriso angélico. – Debaixo de uma ponte.

– Por isso tem uma cicatriz? – Se boa, me diga quem te enviou. Vamos, diga-me isso leannan. – Não me chamo Leannan, meu nome é Natalie. – Leannan significa anjo. Quem te enviou Natalie? – Ninguém!- replicou ela rindo. – Onde estão seus pais? – Meu pai é almirante na Marinha Real– começou a dizer ela, balançando seus pezinhos calçados com sapatilhas de veludo. Almirante! Esta vez, Liam se sentiu realmente impressionado. – E minha mãe está na Hilária. Só para fazer uma visita. Dói-te muito? – Que? Natalie assinalou a cicatriz. Liam se encolheu de ombros. – Não- respondeu– Onde está seu pai? – No mar. Está lutando contra os franceses. A guerra tinha terminado, Liam sabia muito bem. A menina o mesclava tudo. Antes que tivesse tempo de lhe fazer outra pergunta, ela deslizou da cadeira, rodeou a mesa e estendeu a mão para o tartán. – Não toque isso! – rugiu ele. Natalie retirou rapidamente a mão como se queimasse. Liam se apoderou imediatamente do plaid e se aproximou do armário para tirá-lo do alcance da menina. – Não deve tocar as coisas que não são tuas – brigou. – É muito valioso. – Perdão – desculpou-se ela – Mas é tão bonito! – Essa não é a expressão que eu usaria, mas isso não impede que para mim seja muito importante. Interrompeu-se para ouvi-la andar a suas costas. Girando sobre seus tornozelos, viu que se dirigia para a porta. – Espera! – exclamou. – Não me disse quem foi. – Sim! É você que não me disse isso – respondeu ela alegremente enquanto abria a porta. – Voltarei amanhã e ao melhor me diz isso.

E com a maior tranqüilidade do mundo, deixou-lhe ali plantado.

5

A partir desse dia, a pequena Natalie fez ao capitão, contínuas e inoportunas visitas. A única vantagem, do ponto de vista de Liam, era que não podia seguir entrando quando a porta estava fechada com chave. Depois de seu primeiro encontro, tinha descoberto como tinha podido ela conseguir entrar em suas habitações. A fechadura estava mal colocada, e ela sozinho tinha que deslocá-la. Pôs-lhe remédio em seguida, mas estava extremamente molesto por não ter pensado em comprovar algo tão elementar. Faltou-lhe pouco para perguntar-se se seu talento não começava a embolorar-se. Como não podia seguir entrando em vontade, Natalie tomou o costume de aparecer ao mesmo tempo em que Follifoot. Ainda pior, algumas vezes era ela mesma quem lhe levava a pesada bandeja. Nessas ocasiões Liam se apressava a arrebatar lhe a das mãos, e então ela aproveitava para deslizar-se no interior da habitação e ficar com ele enquanto comia. Como ela não tomava nada, parecia considerar que era sua tarefa lhe dar conversação. Sentada sobre a cama, com as pernas penduradas, sem notar que Liam não lhe emprestava nenhuma atenção; falava quase sem respirar. Logo que entrava, começava a tagarelar, enlaçando comentários sobre temas como sua idade (nove anos e quatro meses exatamente), sobre sua mãe afligida de uma terrível enfermidade cuja natureza ele preferia não saber nada; e, com menor freqüência, sobre seu pai, o qual tinha feito uma brilhante carreira na Marinha. Também lhe falava muito sobre seu país, Hilária, ao qual Liam seguia sem poder situar no mapa; de seus amigos dali, que vinham freqüentemente a Londres há passar uns dias e a cobriam de presentes. Do mesmo modo, fazia muitas perguntas, sem zangar-se pelo fato de que ele nunca respondesse. Ele era de caráter reservado, e como seguia sem saber quem era ela realmente, duplicava a prudência. Mas nada detinha Natalie. Acabou por averiguar seu nome de pilha, e

imediatamente declarou que seu primeiro filho se chamaria Liam. Sentia-se muito intrigada pela Escócia e os escoceses; aos quais Agatha considerava uns selvagens; e por sua família. Tinha irmãos e irmãs? Quantos anos tinham? Jogavam juntos quando eram pequenos? A que? Seu jogo favorito era fingir que era uma princesa. Havia ele jogado às princesas? Havia princesas na Escócia? Era sua irmã uma princesa? O tartán e o traje escocês também excitavam sua curiosidade. Como se levava? Quando? Onde? Podia vê-lo outra vez? Liam ainda não se atreveu nunca a jogá-la, mas vontades não lhe faltavam. Desse modo, manhã e noite, obrigava-se a suportar seu insuportável falatório durante tudo o jantar, ao menos quando este era comestível; logo tinha que correr atrás dela durante um quarto de hora para conseguir levá-la até a porta. Dizia que não tinha tutora, e como Agatha e Follifoot pareciam evitar essa parte da casa, nunca teve a oportunidade de lhes perguntar quem se ocupava da menina. Quando ao fim ficava sozinho, tinha o prazer de lhe dar voltas ao plano. Tinha decidido começar por familiarizar-se com a cidade e a vida na capital. Desse modo, quando se visse o primo Nigel, seu desejo de estabelecer-se ali resultaria mais acreditável. De modo que passeou por todas as advindas e os menores atalhos do Hyde Park. Percorreu dúzias de vezes Bond Street, Piccadilly e Vauxhall, para conhecer os mais recônditos lugares; explorou Covent Garden, e aprendeu de cor todos os nomes dos teatros e as obras que se representavam neles. Estudou atentamente os costumes dos ingleses. Praticou para imitar seu acento e sua forma de andar. Ao final da semana, considerou que já estava preparado. Agora tinha que pôr em marcha a seguinte etapa: provocar o encontro com seu primo. Desejava que parecesse uma casualidade. Nigel não devia suspeitar, por nada do mundo, que Liam lhe estava procurando. Desse modo, quando descobrissem que a estatueta tinha desaparecido, não suspeitaria nada. De modo que se propôs a estudar os costumes de seu parente antes de passar à ação. Depois de toda uma tarde de reconhecimento, tinha tanta fome e tanto frio, que decidiu voltar para suas habitações. Enquanto subia os degraus da entrada, viu um homenzinho que se dirigia para a casa. Não havia tornado a ver o Farnsworth desde seu primeiro encontro e lhe surpreendeu seu grotesco aspecto. Com o chapéu de castor e o, sobretudo de casimira, parecia a caricatura de um dândi. Liam se deteve e lhe esperou. O avaro fez uma careta ao lhe ver, tocou o chapéu distraidamente e se preparava a seguir subindo quando Liam lhe fechou o passo. – Posso falar com você, milorde? – Do que? – grunhiu Farnsworth – Não se queixe de seu alojamento. Fui muito claro…

– Não se trata disso, se não das visitas. – Que visitas? – ladrou o dono abrindo muito os olhos. – As da senhorita Natalie. Se pudesse você falar com sua tutora… – Sua tutora! – assobiou ele. – Suponho que se ocupa dela uma tutora enquanto que seu pai está no mar. – Perdão? – interrompeu-lhe o ancião, visivelmente assombrado. – Falarei com minha filha– acrescentou depois de um silêncio. – Se me desculpar, capitão, me vai esfriar o jantar. E sem mais olhares, Farnsworth lhe deixou ali plantado e golpeou imperiosamente a porta com sua fortificação. Agatha lhe abriu em seguida, agarrou-lhe o chapéu e a fortificação e se apartou para lhe deixar passar. Ignorando deliberadamente a Liam, fechou-lhe a porta no nariz. Com a surpresa do que acabava de saber, o capitão nem sequer pensou em zangar-se por essa grosseria. Sua filha! De modo que essa encantadora menina era filha desse gnomo. Decididamente, os intuitos da natureza eram inescrutáveis. Desgraçadamente, Farnsworth não cumpriu sua promessa. Liam logo que acabava de tirar o colete e a gravata que odiava, quando bateram na porta. Abriu-a acreditando que se tratava do Follifoot, e se deu de mãos aboca com a menina. – Olhe meu vestido novo! Você gosta?– perguntou dando voltas alegremente. – É muito bonito- ladrou Liam. – Agora sei boa e vete com seu pai. – Mas se já sabe que está no mar! – Ah, se?- disse ele com severidade. – Então como é possível que lorde Farnsworth fale de ti como se fosse sua filha? – Ele não é meu pai– declarou a menina encolhendo-se de ombros. – Quer que te cante uma canção que aprendi hoje? Onde se foi meu amor… – Deixa de piar! – se desesperou Liam. Mas cometeu o engano de apartar-se da porta. Ela aproveitou imediatamente para deslizar-se dentro e encaminhar-se sossegada a mesa. – Agora, Natalie, vai e me deixa em paz. – É muito bonito– ela comentou acariciando o tartán. – Alguma vez lhe põe isso em cima dos ombros?

– NÃO! – Na Hilária é o que fazemos, sobre tudo para ir ao baile. – Ao baile? Acreditei que tinha abandonado Hilária quando tinha dois anos– ele assinalou lhe apartando a mão do plaid. – Mas volto freqüentemente de visita. – Quantas vezes fostes? – perguntou Liam começando a compreender. – Não sei – respondeu Natalie evitando seu olhar. – Dúzias de vezes. – Dúzias de vezes– repetiu o assentindo com a cabeça. – E onde está sua mãe? Vem voando por cima do mar? Como os pássaros? – Não. Está na cama. Está muito doente. Natalie apreciou perder interesse no tartán e se aproximou da janela. – Crê que vai chover para sempre? Mas Liam não tinha conseguido o grau de capitão em um Regimento das Highlands deixando-se enganar por uma menina. – Já basta pequena! Há algo que não me disse? A respeito de sua mãe, por exemplo. Pode que não esta tão doente verdade? – perguntou reunindo-se com ela na janela. – Sim, está realmente doente. Às vezes abre os olhos, mas só quando meu pai volta para casa. Nunca dura muito porque lhe joga tanto de menos que quando está aqui logo que não suporta lhe olhar. – Que trágica história de amor! Não será mais bem que sua mãe só existe em sua imaginação? – Existe, juro-lhe isso! Mas como está muito doente, papai a levou a Hilária. – Sim? E deixou a sua filhinha completamente sozinha, sem ninguém para ocupar-se dela? – Viu-se obrigada a fazê-lo– explicou Natalie com voz tremente. – Inclusive quando se encontra melhor, está… está doente. – Natalie, Elisabeth Hortense Farnsworth! – exclamou uma voz de mulher detrás deles. Ambos se sobressaltaram e se voltaram ao mesmo tempo. Liam esteve a ponto de cair de costas, enquanto que a Natalie se aconchegava contra ele, calada pela primeira vez desde que teve a desgraça de conhecê-la. Ele mesmo estava muito surpreso para pronunciar uma só palavra. Quieto como uma estátua, contemplava à mulher mais formosa que tinha visto em toda sua vida; a celestial criatura a que tinha ajudado com a sombrinha.

Estava de pé no vão da porta, como um ícone em um marco, com o cabelo um pouco revolto rodeando seu rosto como uma auréola dourada. Levava um vestido branco de talhe alto com diminutas rosas bordadas, que realçava o perfil de seu corpo. Não podia imaginar-se que os anjos do céu fossem distintos. – Natalie, vêem aqui imediatamente! – ordenou sem dar-se conta da expressão extasiada de Liam. – Deixa de incomodar a este senhor! Já te disse que tinha que ficar com a Agatha quando eu saio! Natalie obedeceu à contra gosto. Sua mãe lhe apanhou a mão assim que esteve a seu alcance, e logo levantou seus azuis olhos para Liam. Uma vez mais, a cicatriz não pareceu assustá-la. – OH, mas se for… meu salvador! – exclamou com um encantador sorriso. – Peço-lhe desculpas de novo, senhor. Por favor, desculpe a minha filha. Tem o costume de escapar assim que a gente deixa de olhá-la, mas lhe prometo que não voltará a acontecer. Lamento muito que lhe tenha incomodado. – Não me incomoda absolutamente– conseguiu responder hipocritamente Liam. Mil pensamentos contraditórios se amontoavam em sua mente. De modo que ela era a mãe do Natalie. Por sorte era real. Tão real que lhe deixava mudo. – Nós vamos ter uma pequena conversa, senhorita – avisou a mulher revolvendo os cabelos de sua filha para suavizar a dureza de seu tom. – Te desculpe com este senhor por lhe haver incomodado. – Mas não lhe incomodei, mamãe, asseguro-lhe isso – protestou Natalie. – É certo – ouviu-se dizer Liam sem nenhuma vergonha. – É adorável. – OH! Não me tinha dado conta de que era você escocês! – exclamou ela – Que romântico! Liam se desfez literalmente. Realmente era um anjo! – Sim, sou escocês. Do Aberfoyle – balbuciou. – Terei que procurar esse lugar em um atlas. Uma vez mais, peço-lhe desculpas, senhor… – Capitão – corrigiu estupidamente. – Capitão? Da Marinha? – Do Regimento das Highlands.

– Ah! É um Regimento de elite que se destacou no Waterloo, por isso li no periódico. Liam quadrou os ombros e assentiu ligeiramente com a cabeça. – Bom, capitão, se nos desculpar, vamos. Boa noite. E, sujeitando a mão do Natalie firmemente se afastou com passo elegante depois de um último sorriso. – Capitão Lockhart– murmurou Liam para terminar com a apresentação, mas ela já estava longe para lhe ouvir. Permaneceu imóvel um momento, com o olhar perdido no vazio. A aparição dessa criatura de sonho, sua mesma existência, era um milagre tão grande, que estava emocionado. Nunca uma mulher tinha despertado nele tanto interesse, nem lhe tinha alterado desse modo. Estava longe de ser um neófito na matéria, tinha tido numerosas aventuras amorosas de um extremo ao outro do continente, mas sempre com mulheres sem importância. Certamente, não com verdadeiras damas como esta. Para falar a verdade, além de sua mãe e de sua irmã, estranha vez tinha tido oportunidade de conhecer mulheres de qualidade. Não se encontrava a gosto em sua companhia e não sabia como comportar-se. Pareciam-lhe muito delicadas e frágeis. Em uma palavra, perfeitas. Justamente o contrário dele. Tinha conhecido a muitas mulheres de mundo, sobre tudo desde que estava em Londres, mas todas elas se pareciam, enquanto que esta era única. Isso foi o primeiro que pensou quando a conheceu, lutando com a sombrinha. Pode que fora seu modo de lhe olhar diretamente aos olhos, sem temor nem asco. Ou seu sorriso… No momento que ela sorria lhe parecia ver o sol saindo de entre as nuvens no tormentoso céu de sua Escócia natal. Fosse o que fosse, tinha-lhe tomado por surpresa, até o ponto que tinha perdido a capacidade de pensar. Pôs-se em ridículo. Mas o que era pior, muito pior, o pior de tudo; pensou indo fechar a porta; era que se essa deliciosa criatura era a mãe do Natalie, então era a esposa do Farnsworth. Só de pensá-lo estremeceu de asco.

6

Ellen Farnsworth atirava do Natalie com decisão, pelas escadas, quando lorde Farnsworth apareceu no patamar do primeiro piso, como um demônio saindo de sua jaula. O monóculo encravado em suas bochechas dava um toque cômico a sua rígida expressão. – Aqui está a pequena mentirosa! – ladrou – conseguirá fazer fugir a meus inquilinos se não a controlar, Ellen. Natalie se apertou contra sua mãe, quem lhe rodeou os ombros com o braço, suspirando. – Vou conversar com ela, não se preocupe. Tem minha palavra de que não o voltará a fazer. – Sua palavra? – gargalhou ele – não tem nada mais confiável que me oferecer? A jovem tragou uma venenosa resposta. Não queria animações em metade das escadas, e além diante de sua filha. – Se não tem nada mais que me dizer, nós gostaríamos de nos retirar. – Te ocupe de que não saia de suas habitações – ele soltou com tom cortante, apartandose para deixá-las passar. Sem incomodar-se em olhar ao velho, Ellen empurrou brandamente a sua filha para que fosse diante. Ao chegar ao seguinte piso, abriu a porta de suas habitações, ordenou à pequena que lavasse as mãos, e se refugiou na saleta. Encostou-se à parede e fechou os olhos, a bordo das lágrimas. – Perdão – murmurou Natalie reunindo-se com ela. – O que vou fazer contigo? – suspirou Ellen lhe estendendo os braços. A pequena se refugiou neles e escondeu a cara no pescoço de sua mãe. Pergunta-a mais bem era: Que ia fazer com ambas? Não podiam seguir vivendo assim até o dia de sua morte. – Carinho, sabe que não pode ir a essa parte da casa, e ainda menos se houver inquilinos. – Sinto muito, mamãe. Mas o capitão é verdadeiramente amável, asseguro-lhe isso. Ellen suspirou de novo. Sua adorável filhinha, a qual amava mais que a ninguém no mundo, tinha o horrível costume de dizer mentiras, meter-se nas habitações dos inquilinos e registrar suas coisas. Um comportamento deplorável, certo, mas o que outra coisa se podia esperar? Sem amigos de sua mesma idade, a menina procurava qualquer companhia, e Agatha, apesar de sua boa vontade, não era a companheira de jogos ideal. – Não o voltarei a fazer, prometo-lhe isso. – Uma promessa é uma promessa. Não pode ir às habitações dos inquilinos, entendido?

Natalie assentiu com a cabeça. – Agora vai a sua habitação e escreve cem vezes “não entrarei mais nas habitações dos inquilinos” – ordenou Ellen depositando um beijo em sua fronte. Quando sua filha desapareceu, tirou o casaco e o sombreio e se aproximou da janela. Quando tinha visto Natalie com esse gigante da cicatriz, o sangue lhe tinha congelado nas veias. Mas compreendeu que não lhe ia fazer nenhum dano. Estava tentando entender o que lhe contava a menina, e isso não tinha nada de estranho. Estadias na Hilária com sua mãe doente! Havia-se sentido ainda mais surpreendida quando lhe reconheceu. O capitão não se parecia com os inquilinos habituais de Farnsworth. Normalmente este último escolhia solteirões, no mais amplo sentido da palavra, que vinham a Londres por negócios. O oficial era bastante mais jovem, e se por acaso fosse pouco, era escocês. Conhecendo o desprezo do Farnsworth por tudo o que não fosse da nobreza inglesa, Ellen supunha que o novo inquilino tinha pago o aluguel adiantado, e em dinheiro lhe contem e lhe soem. Sacudiu a cabeça, assombrada, e entrou no comilão. Este era espartano, como a provocação da casa. A mesa, em outros tempos cuidadosamente envernizada, estava arranhada, as cadeiras, desemparelha, estavam desgastadas. Um único quadro representando a caça da raposa pendurava de uma das emparelhe; quanto aos objetos de prata que havia sobre o aparador, era de brechó. Não era por falta de dinheiro; Farnsworth era rico. Mas era um velho avaro. Felizmente, Ellen havia trazido do campo alguns móveis formosos, e várias quinquilharias para alegrar o piso que ocupava junto a Natalie. Suas habitações eram, além disso, a parte mais cálida da casa. Os grossos tapetes faziam esquecer a nudez das estadias, que ao menos eram acolhedoras, embora não fossem luxuosas. Por outra parte, um pouco de alegria era o único luxo que podia permitir-se. Bom, era inútil voltar a repassar suas desditas ou alimentar vãs esperanças. Tinha passado muito tempo sonhando com o futuro, esperando uma nova vida, querendo ser distinta. Não tinha que voltar a fazê-lo. Com passo decidido, atirou da aldrava para lhe indicar a Follifoot que sua filha e ela estavam preparadas para jantar. No piso debaixo, Liam revisava seu prato com uma mescla de asco e incredulidade. Só Deus sabia o que tinha querido fazer o cozinheiro! O aroma e o sabor lhe recordavam à sêmola embolorada, e ainda ficava curto. Mas tinha visto coisas piores durante a guerra e, como bom soldado, comeu tudo o que lhe tinham servido. Era o melhor modo de passar o tempo enquanto esperava o momento de sair à busca de seu parente. Sentou-se ao lado da estufa e, enquanto tentava digerir o asqueroso jantar, surpreendeu-se pensando na mãe de Natalie. Voltou a ver tal como a tinha visto, de uma

beleza celestial, mas com uma sensualidade muito terrestre. A lembrança de seu generoso peito fez que em sua mente se criassem as visões mais sugestivas. Nesse preciso instante, em algum lugar dessa casa, possivelmente ela se dispusera a banhar-se. Para falar a verdade, só tinha uma vaga idéia de como se preparava uma mulher para banhar-se. Quão único sabia, era que tal coisa levava a sua irmã uma grande quantidade de tempo. Mas, depois de tudo, possivelmente o anjo já estivesse banhando-se. Essa, ao menos, era uma imagem em que merecia a pena entreter-se. Efetivamente, entreteve-se, e seu desconcerto se converteu em um pouco muito incômodo se não tivesse decidido controlar-se. Não tinha nenhum desejo de comportar-se como um adolescente, e decidiu passar a assuntos mais sérios. Tirou uma folha de papel, a pluma e o tinteiro que sua mãe lhe tinha dado, e decidiu escrever a sua família para lhes informar de que tinha chegado bem e que o plano se desenvolvia de modo satisfatório. Não pensava lhes dizer nada mais, primeiro porque escrever não era seu forte, e segundo porque nunca se sabia em que mãos poderia acabar a carta.

Querida mãe:

Envio a todos minhas mais sinceras lembranças de Londres. A cidade tem vários parques bonitos, mas o tempo é muito chuvoso, e as casas estão enegrecidas pela fumaça. Quanto à comida, é espantosa. Penso em todos vós. Seu afetuoso filho L.

Liam releu a carta e decidiu que, carecia da qualidade descritiva da poesia do Griffin, ao menos era concisa e clara sem dizer muito. Dobrou-a cuidadosamente, utilizou a única vela cedida pelo Farnsworth para selá-la, e prometeu mandá-la por correio ao dia seguinte há primeira hora. A noite tinha chegado por fim, e era o momento de começar a trabalhar. Quanto mais depressa terminasse, mais rápido abandonaria essa horrível cidade. Depois de pentear-se rapidamente, tirou as pernas pela janela. Mas antes de afastar-se não pôde evitar contemplar as janelas iluminadas que estavam em cima das suas. Em qual podia estar ela?

7

Encontrar a Nigel não resultou ser mais difícil que fixar-se em um elefante dentro de um salão de baile. Para introduzir-se nos ambientes elegantes de Londres, Liam ficou uma jaqueta de pano azul marinho um pouco estreita, umas calças cor cinza pomba que lhe tivessem ficado perfeitos se tivessem sido um dedo mais largos, e um colete com vistosos bordados. Com tão elegante traje, subtraído de Griffin, o capitão temia que lhe acreditassem um efeminado. Mas teve que render-se à evidência: não desafinava absolutamente com os dândis que pululavam pelos bairros de moda. Unicamente seus cabelos, que chegavam aos ombros, produziam uma nota discordante, mas isso podia ser visto como uma excentricidade, coisa que ninguém na cidade pensaria em lhe reprovar. Percorreu St. James e Pall Mall adotando o indolente passo que notou que levavam os jovens ingleses, e entrou sistematicamente em todos e cada um dos clubes mais importantes. A estratégia resultou ser lhe gratificante, já que não demorou para encontrar a seu primo. Por outra parte, tivesse sido impossível não fixar-se nele. Os sete anos que tinham transcorrido desde seu último encontro lhe tinham sentado muito bem, e parecia ter dobrado seu volume. De modo que tudo ia sobre rodas. A Liam bastava sentando-se com seu uísque em um lugar perto da porta, onde seu familiar não poderia deixar de fixar-se nele. Desse modo ficaria convencido de que o encontro era pura casualidade. Perguntaria, certamente, a razão de sua presença em Londres, e o resto seria um jogo de meninos. Dito e feito. O capitão estava muito visível, e era, além disso, o centro de multidão de olhares intrigados e de discretos comentários. Mas não teve em conta a miopia de seu primo e a quantidade de copos de uísque que levava em cima. Nigel passou a seu lado sem lhe ver, inclusive chocando ligeiramente contra ele. Mas era necessário muito mais para vencer a um oficial de Sua Graciosa Majestade. De modo que Liam seguiu até o seguinte estabelecimento ao grupo de bêbados que ficaram a jogar animadamente às cartas. De novo tomou posições perto da porta com um uísque na mão. Ao primeiro copo seguiu um segundo e logo um terceiro enquanto a exasperação se ia apropriando dele para ouvir seu primo estalar em gargalhadas cada vez que um de seus

amigos dizia uma estupidez. Por fim, o reduzido grupo se levantou e se dirigiu ruidosamente para a saída. Nesta ocasião, Nigel caiu literalmente de bruços sobre Liam, mas seus turvos olhos não pareceram lhe reconhecer quando resmungou uma vaga desculpa, prosseguindo logo seu caminho com passo hesitante. Profundamente molesto Liam lhe viu se chocar contra a porta e desculpar-se amavelmente com ela antes de subir, ajudado por um de seus companheiros, a calesa que lhe esperava. Bem, quão único podia fazer era idear outra coisa para entrar em contato com esse idiota; decidiu voltando para Belgrave Square. Por muito bom soldado que fosse, à manhã seguinte, Liam não teve valor suficiente para beber a fedorenta substância negra que serviram a modo de café da manhã. Aguilhoado pela fome, e profundamente irritado ao pensar no abusivo aluguel que pagava ao Farnsworth, decidiu que, se queria levar a cabo sua missão e conservar um pouco de dinheiro para voltar para Escócia, tinha que fazer algo com o tema do aprovisionamento. Com a pistola metida no bolso, à adaga na bota e a capa de um travesseiro sujeito ao cinturão, encaminhou-se com passo decidido para o Hyde Park. Sem dignar-se olhar aos meninos que jogavam sobre a grama nem pela gente elegante que se passeava pelos atalhos, chegou ao pequeno lago que tinha chamado sua atenção a sua chegada. Quatro patos muito gordos estavam nadando tranqüilamente. Tinha encontrado seu almoço. Carregou a pistola, esperou pacientemente que as aves se aproximassem da borda, e fez fogo sobre o mais roliço. Os outros três saíram voando ruidosamente enquanto ele se apressava a apanhar a seu vitima antes que se afundasse. Constatou com satisfação que a carne do pato nem sequer tinha sofrido imperfeições. Por fim ia comer decentemente! Ao voltar para a borda, deu-se conta de que a detonação tinha atraído a um pequeno grupo de assombrados passantes. Sem alarmar-se, agachou-se sobre o mato e começou a depenar ao animal. Acaso na Inglaterra não sabiam o que era a fome? – Perdão, senhor, mas onde acredita que está? – exclamou um homem com voz fanhosa. – Acredita que pode caçar em plena cidade? – Não vi nenhum pôster que o proíba. – Nos cem anos que faz que existe este parque, ninguém o confundiu com uma reserva de caça. É certo que não há nenhuma proibição escrita, mas qualquer que possua um pouco de cérebro o dá é obvio. Como pode alguém comportar-se de modo tão escandaloso? – Basta tendo fome, estimado senhor. Nenhuma pessoa com uma constituição normal pode ficar satisfeita com a horrível cozinha inglesa. – Está-nos insultando, senhor! – afogou-se o outro.

– Vejo-me obrigado a chamar um representante da lei. Maldição, não havia forma de que deixassem a um tranqüilo nesse país! Amaldiçoando a todos os ingleses, Liam colocou com presteza ao pato médio depenado na capa de travesseiro. Quando se incorporou, o estúpido retrocedeu prudentemente. – Se tanto lhe incomoda, irei depenar o pato em outro lugar – grunhiu ficando a capa do travesseiro no ombro. E deixou ali plantados os estupefatos curiosos. Deu um rodeio pelo mercado, onde comprou um bom repolho pela módica soma do meio penique. Estava cruzando com grandes pernadas a rua, babando de antecipação, quando a pequena Natalie se chocou contra suas pernas. O cabelo dourado da pequena lhe recordou imediatamente o cabelo de sua mãe. – Bom dia, capitão. Aonde vai? – exclamou alegremente. – Isso não é da tua conta – respondeu Liam quase desfalecido de fome, é que não tinha tempo a perder, sobre tudo com a pequena diabinha. – Eu vou à costureira. Liam não sabia o que era uma costureira, e lhe importava um pimiento saber. Seu estômago protestava de fome e, por culpa desse fanhoso inglês e sua estúpida sensibilidade, ainda tinha que terminar de depenar ao pato antes de poder devorá-lo. – Isso está muito bem. Agora te aparte de meu caminho. – Necessito um chapéu novo para as festas de Natal da Hilária – prosseguiu ela girando a seu redor– vou atuar em uma pantomima! – Fantástico! Agora, suithad! – O que quer dizer isso? – perguntou Natalie detendo-se de repente. – Significa “Faz o que te digo e desaparece imediatamente”. Já sei, vai jogar com as meninas – sugeriu vendo duas meninas com sua babá. Natalie seguiu seu olhar e deu um passo a um lado, o qual voltou a pôr diretamente no meio do caminho do Liam. – Eu… não as conheço– objetou. Para o capitão esse detalhe não tinha a menor importância. – Me escute bem pequeno monstro! Tenho que cozinhar um pato e um repolho, e estou morrendo de fome. De modo que te largue! Evidentemente a menina não lhe estava escutando. Foi então quando notou que as outras duas meninas estavam fazendo comentários em voz baixa enquanto riam. Estavam

burlando de alguém e estava claro que era de sua pequena amiga. Por outra parte, esta o tinha agarrado a mão e se apertava com temor contra ele. Como podia alguém burlar-se de uma criatura tão encantada como Natalie? Invadiu-lhe a mesma ira que durante sua infância, quando seus companheiros de jogos se burlavam do Mared por culpa da maldição. Muito bem, ia pôr os pontos sobre os is antes de dedicar-se a seu almoço. Mas de repente, a pequena deu um salto e desapareceu em um oco de sebe. As duas meninas puseram-se a rir. Era evidente que tinham entristecido a Natalie, embora Liam não entendesse as razões de sua hilaridade. Sem fazer-se mais pergunta, seguiu-a. Mas não tinha um corpo tão pequeno como ela e lhe custou um pouco atravessar a sebe. Quando o conseguiu, a pequena estava desaparecendo depois de um maciço. Seguiu-a e se deteve em seco ao ver Ellen lendo, sentada em um banco. Sua filha se deixou cair a seu lado e lhe apoiou a cabeça no ombro. Parecido no lugar, Liam não soube que atitude tomar. Recordou o repolho que tinha sob o braço, e decidiu bater-se em retirada rapidamente. – Capitão! Muito tarde! Vacilou e se arriscou a olhar o angélico rosto que tanto lhe turvava. “Corre!”, ordenou-lhe uma vozinha em um rincão de seu cérebro. Mas se limitou a oscilar de um pé ao outro, olhou a direita e a esquerda, e compreendeu que a fuga era impossível. – Né… bom dia – grunhiu. Gratificando-lhe com seu luminoso sorriso, a mulher deixou o livro e se levantou para ir a seu encontro. – Obrigado por ter trazido minha filha. Brinca de correr como um duende e eu estava completamente absorta na leitura que a perdi de vista. – Ahh, sim. Já vejo… – balbuciou Liam passando o repolho de uma mão a outra. Senhor! Estava balbuciando de novo! Esclareceu a garganta e procurou algo inteligente que dizer. – Vem você freqüentemente a este jardim? – perguntou Ellen enquanto o seguia em silêncio. – Não. Né… sim. Quer dizer, fica de caminho. Bom, depende de onde me dirija – gaguejou. Decididamente se estava pondo em ridículo! Ela ia pensar que era idiota. – Bem, não quero lhe entreter. Bom dia. E com outro gracioso sorriso, despediu-se fazendo um gesto com a cabeça e voltou para o banco. Liam se colocou bem sobre o ombro a capa de travesseiro, não sem antes deixar escapar

um punhado de plumas, mas não pôde decidir-se a afastar-se. – Me perdoe senhora, mas posso lhe perguntar onde se encontra Hilária? – Perdão? – Hi-lá-ria – repetiu pronunciando cuidadosamente as sílabas. – Você vai ter que me perdoar– replicou ela amavelmente. – Minha filha tem muita imaginação. É um país que ela inventou. De modo que era isso! Miúdo estúpido! Depois da história da mãe doente e todas essas bobagens, deveria havê-lo suspeitado. O anjo lhe olhava sorrindo, visivelmente divertida por sua credulidade. Terrivelmente molesto, Liam esboçou um débil sorriso. – Em tal caso, suponho que não há nenhuma representação prevista para o Natal– arriscou-se a dizer. Ela rompeu a rir, jogando a cabeça para trás, mostrando desse modo sua generosa garganta e seu pescoço de alabastro. – Certamente que não. Natalie o que inventaste agora? A pequena se encolheu sobre o banco. – E… a visita à costureira também é uma invenção? – Não, a costureira é verdade e efetivamente vamos lhe fazer uma visita. Mas só para olhar os chapéus – acrescentou com um severo olhar para sua filha. – Peço-lhe desculpas, capitão, mas como se chama? – Lockhart. Capitão Lockhart. – Ellen Farnsworth. Ellen... Um bonito nome para uma formosa mulher. À perfeição. – É um prazer conhecê-la – disse fazendo uma profunda reverência, com o repolho na mão. Era efetivamente um prazer, sem dúvida, e não se cansava de olhar esse precioso rosto, esse luminoso olhar e esse angélico sorriso. Deus Santo, agora a estava olhando embevecido! Começava a ser descortês. Como podia perder desse modo sua capacidade de pensar? Um valente soldado, e o que é mais, um Highlander, tinha os nervos de aço; não se deixava deslocar tão facilmente. – Não a entretenho mais. – Capitão, parece-me que tem uma fuga. – Perdão? – O saco – ela particularizou assinalando o vulto que levava sobre o ombro.

Ele baixou o olhar e seu coração se saltou um batimento do coração. Um fio de sangue estava gotejando sobre a grama. Cada vez ia melhor! O parrudo camponês passeando pela cidade com um repolho na mão e uma ave colocada dentro de uma capa de travesseiro! Como sair de uma situação assim como um verdadeiro cavalheiro? No exército, tinham-lhe ensinado que quando era impossível ganhar, teria que bater em retirada com a maior rapidez possível. – Bem, deixarei que siga lendo. – Bom dia. Vou aproveitar um pouco mais este sol. – É estranho nesta época – ele comentou sem entonação antes de girar nos calcanhares. Uma vez em sua habitação notou que tinha apertado com tanta força seus pacotes, que tinha cãibras nos dedos. Que diabos lhe estava passando? Já não era ele mesmo. Parecia que nunca em sua vida tivesse visto uma mulher! Atirou o pato na bacia e acrescentou carvão à estufa. Enquanto esperava que prendesse o fogo, terminou de depenar o pássaro e de limpá-lo. Uma hora depois, já o tinha assado e estava comendo a última folha do repolho. Com a fome por fim saciada, limpou a estufa como pôde e tombou na cama para pensar em Ellen. Adormeceu e despertou o desagradável aroma das vísceras do pato, que tinha atirado ao cesto de papéis. Começava a anoitecer. Tinha dormido mais de duas horas. Que perda de tempo! Se queria encontrar ao Nigel antes que estivesse completamente bêbado, tinha que mover-se. O aroma que impregnava o lugar era insuportável. Liam abriu a janela, olhou a direita e esquerda e lançou o fedorento pacote o mais longe possível. Antes de fechar a janela viu o Farnsworth girando a esquina e a Agatha dirigindo-se a um acolhedor lugar que certamente não tinha nada a ver com a tétrica mansão em que trabalhava. Liam correu as cortinas, pensativo. Uma retorcida idéia começou a formar-se em sua mente. Uma idéia tão impossível, tão atrevida, que não se atrevia a expressá-la em voz alta. Tinham-lhe encarregado uma importante missão, recordou-se; e qualquer distração podia pôla em grave perigo. Tinha que concentrar-se nisso e em nada mais, como lhe tinham ensinado no Exército. Asseou-se por cima, tentou dominar sua cabeleira, e ficou de novo a roupa que tinha roubado do armário do Griffin. Quando Follifoot bateu na porta para lhe dar uma bandeja que desprendia o sabido aroma de podre, o capitão ficou em abrigo no braço e se dirigiu para a porta com passo decidido. – Por favor, limpe um pouco – disse-lhe por cima do ombro antes de começar a andar pelo corredor.

Mas se deteve em seco ao pé da enorme escada. Olhou dissimuladamente para o patamar do primeiro piso. Ninguém, nem um só ruído. Agora entendia melhor porque Farnsworth lhe tinha proibido subir. Se era bastante estúpido para deixar sozinha a uma mulher como Ellen, poderia ter posto uma grade ao pé das escadas, ou um casal de guardas armados. Enfim, mas valia manter as distâncias, inclusive embora estivesse desejando subir e demonstrar a ela que não era um caipira. De todos os modos, tinha dado sua palavra. E além por que lhe importava tanto o que Ellen pudesse pensar dele? Era uma mulher casada, uma mãe de família, uma inglesa e uma mulher de mundo. Em resumo, não tinha nenhum motivo para estar interessada nele. E ele tampouco. Salvo que desde que a tinha conhecido não deixava de pensar nela. “Então sobe ordenou a si mesmo. Aborrecido, jogou uma olhada a seu redor, e se recordou que se supunha que tinha que encontrar a seu primo antes que estivesse muito bêbado para reconhecer-se em um espelho. Os passos do lacaio aproximando-se pelo corredor acabaram com suas vacilações e, em um arrebatamento de loucura, lançou-se escada acima.

8

Quando Follifoot lhe levou o chá, Ellen lhe informou que não iriam jantar. O lacaio se permitiu um sorriso de compreensão. O velho Farnsworth era tão avaro que alguém se perguntava como um cozinheiro digno de tal nome podia permanecer a seu serviço. Mas justamente, o cozinheiro atual, era algo, menos digno desse nome. Comida era, no melhor dos casos, realmente incomestivel. Graças a Deus a boa Agatha teve piedade da pequena Natalie. Uma ou duas vezes à semana cozinhava um delicioso jantar para a pequena e sua mãe. Esta noite, um atrativo aroma a assado de boi, flutuava na habitação de Ellen. A mulher passou à habitação do lado na qual se encontrava Natalie desenhando muito concentrada. Como era habitual, o desenho representava a uma desventurada menina prisioneira em uma torre, esperando o príncipe encantado que se supunha que a ia liberar. Como elas duas…

– Agatha nos mandou um assado. Vá lavar as mãos, vamos comer. – Um momento, por favor – suplicou a menina colorindo o castelo com fúria. – Só cinco minutos. Ellen deixou sua filha em seu maravilhoso mundo e se dirigiu para o armário. Não tinha muito sentido vestir-se para jantar, já que estava sozinha com Natalie, mas seguir os costumes da vida em sociedade era sua maneira de não cair no desespero. Escolheu um vestido de seda azul que lhe tinha agradável sua irmã Eva. Ellen adorava essa cor e não havia nada de mal em ser presunçosa de vez em quando. Esse era o momento mais difícil do dia, quando o espelho lhe recordava que já tinha vinte e oito anos e que levava a vida de uma anciã ou a de uma solteirona. Meu deus, faz que troquem as coisas! Mas que é o que devia trocar exatamente? E como? Essas perguntas não deixavam de acossá-la. Enquanto recolhia o cabelo na nuca, acreditou ver que seu reflexo no espelho o fazia uma careta carregada de ironia e desespero. Justamente ao desespero é no que não tinha que cair. Não por ela, já que sua vida estava acabada, se não pela Natalie. A pequena tinha uma imaginação cada vez mais transbordante, o qual não tinha nada de surpreendente já que não tinha nenhum contato com o mundo exterior. Mas isso não podia, não devia durar mais tempo. Queria oferecer a sua filha uma vida diferente, na qual a esperança e a felicidade não fossem palavras carentes de sentido. Sua sensação de impotência a estava afogando. Temendo não poder agüentar mais, levantou-se bruscamente e foi procurar Natalie. A pequena, a contra gosto, consentiu abandonar seu desenho e preparar-se para o jantar. – O camundongo tornou – informou a menina para ouvir um chiado no comilão. – Que horror! – suspirou sua mãe a quem a idéia de ter um roedor em suas habitações punha a pele de galinha – Deve ter tanta fome como nós. Ponha os talheres, por favor, vou tentar encontrá-lo– continuou apoderando do atiçador. – Não lhe faça mal! – exclamou a menina. – É obvio que não – mentiu Ellen. Com o ouvido atento, atravessou o corredor e entrou na penteadeira onde Agatha costurava. Inspecionou atentamente a estadia e viu. Em meio dos recortes de tecido e dos vestidos para cerzir, as tesouras de prata das que tão orgulhosa estava o ama de chaves. Levantou-as perguntando-se quanto poderia lhe dar por elas um prestamista. – Encontraste-lhe? – perguntou Natalie tranqüilamente sentada. – Não– respondeu ela que tinha esquecido completamente o roedor.

– Melhor– disse a menina dando palmadas enquanto sua mãe retirava a coberta da bandeja. O assado, rodeado de cenouras e de batatas salteadas, desprendia um maravilhoso aroma. Ellen encheu o prato de sua filha e logo o seu. – Quer dizer você a oração? – Meu deus, benze este jantar e a Agatha que nos proporcionou isso, e faz que troquemos de casa. Amém. E faz que não volte nunca para pensar em roubar, acrescentou sua mãe em silêncio. – Conheceu alguma princesa?- perguntou Natalie cravando alegremente uma parte de carne com o garfo. – Além de ti, nenhuma, carinho. – Algum dia serei uma verdadeira princesa. Sabe a história dessa que viveu dez anos encerrada em uma torre? Ninguém sabia exceto seu pai, mas era um rei muito mau. Ellen a escutava, distraída. Tinha acreditado ouvir um ruído afogado no corredor. Seguro que era o camundongo. Não se podia esperar que Farnsworth mandasse chamar um desratizador, a menos, que um exército de ratos invadisse seu escritório. – Não a deixava sair porque não queria que se casasse. Mas um dia ela estava aparecida na janela e… – Não deixe de comer, coração. – Abaixo havia vacas, cordeiros, burros, cães e… e… – Gatos? –… e gatos – aceitou Natalie tragando – Não, não havia gatos. Mas um dia, viu um cavalo com seu cavaleiro. Agitou seu xale gritando “bom dia, bom dia”… – E o cavaleiro a viu? – perguntou Ellen levantando-se e agarrando dissimuladamente o atiçador. – Claro! – continuou a menina sem emprestar atenção a sua mãe – Pensou que nunca tinha conhecido uma princesa mais formosa… Decidida a lhe ajustar as contas ao camundongo, Ellen abriu a porta de repente brandindo improvisada arma. Deu um alarido e soltou o atiçador que caiu ao chão com estrondo. Natalie lhe ecoou deixando cair o garfo no prato. – Posso explicar! – disse uma voz com acento escocês. – Capitão! O que está fazendo você aqui? – exclamou ela com o coração acelerado. – Capitão Lockhart! – exclamou a pequena, encantada.

– Posso explicar– repetiu Lockhart, envergonhado. – Bom, pois o faça! – replicou Ellen secamente, sem fazer caso do entusiasmo de sua filha. – É seu costume introduzir-se clandestinamente nas habitações das damas? Ele abriu os olhos, surpreso, e Ellen inclusive acreditou ver que se ruborizava. – Fazer o que? Mas… certamente que não– protestou – Nunca faria algo assim! Sou um oficial do Exército de Sua Majestade! Defendia-se com tanta veemência, que Ellen não pôde evitar lhe acreditar. – Então que estava fazendo detrás da porta de meu comilão? O capitão mordeu o lábio. Parecia um moço pilhado enquanto roubava doces. – A verdade é que… dava minha palavra a lorde Farnsworth de não subir nunca as escadas, mas… Interrompeu-se de repente e enrugou o nariz. – A que cheira? O assado! É obvio! O pobre homem também estava condenado a comer a comida dessa casa. Devia estar morto de fome. – Acredito que deveu provar as especialidades de nosso cozinheiro. – Tive essa má sorte. Peço-lhe que me desculpe milady – continuou – Não tinha intenções de assustá-la. A verdade é que nem sequer pensava subir… – Por favor, senhor, não foi nada – interrompeu-lhe ela agachando-se para recolher o atiçador. – Nunca conseguimos conservar um cozinheiro decente. Felizmente, Agatha teve piedade de minha filha e nos traz um jantar decente cada vez que pode. Imagino que o aroma do assado lhe intrigou e lhe atraiu até aqui. – Um assado?- repetiu ele com tom reverente. – Mamãe, pode jantar conosco! Por favor– suplicou a pequena pendurando-se nas saias de sua mãe. Ellen levantou os olhos e estudou por um momento o rude rosto do capitão. Apesar dessa cicatriz que lhe cruzava a bochecha, era um homem atrativo- comprovou. E percebia que apesar do tosco de seu comportamento, não era nenhum ogro. Esse alto demônio escocês gostava, e não terei que ser adivinho para ver que Natalie lhe adorava. O gigante cada vez parecia mais incômodo. Arranhou-se a nuca e retrocedeu um passo, preparado para ir-se.

– Aceite minha desculpa – começou – e me permita… – Fique, capitão, por favor! – exclamou a menina – Fiz um desenho. Quer vê-lo? Sem esperar a resposta, Natalie saiu correndo antes que sua mãe pudesse detê-la. Não sabia se lhe convidava. Farnsworth as poria de joelhos na rua se descobrisse o inquilino em suas habitações. Por outra parte, o velho avaro tinha saído, de modo que como ia inteirar se? Follifoot não subiria até a manhã seguinte e Ellen tinha que admitir que o homem a tinha intrigado. – Lhe ofereceria que ficasse a provar do assado, mas parece você a ponto de sair. – Bom, quer dizer… – Pode que a próxima vez que Agatha… – Ninguém me está esperando– apressou-se a particularizar Liam. – E esse assado cheira condenadamente bem. – Nesse caso é absolutamente necessário que o prove – convidou-lhe Ellen com um sorriso. – Mas não quero incomodá-la. Estão em família e… – Só estamos Natalie e eu. E não nos incomoda o mais mínimo. Como se estivesse esperando essas palavras, a menina apareceu hasteando seu desenho. Plantou-se diante do capitão levantando a folha de papel o mais alto possível para que ele o visse bem. – É uma princesa– explicou-lhe sem fôlego. Liam agarrou o desenho e o olhou atentamente. – É muito bonita – declarou – Nunca tinha visto uma princesa mais bonita. Devolveu a folha de papel à pequena, a qual a apertou contra seu peito, radiante de felicidade. Ao ver sua filha tão contente, o coração do Ellen saltou de alegria. Era algo tão estranho! – Entre, capitão. Estaremos encantadas de compartilhar o jantar com você. Fique a vontade. Mas o advirto, às vezes recebemos a vista de um convidado não desejado. – Um camundongo? – aventurou Liam. – Não consigo me liberar dele. Natalie quer pôr outro talher na mesa para nosso convidado, por favor? – perguntou enquanto oferecia uma cadeira a este último. Agarrou o casaco que ele acabava de tirar e o depositou sobre uma cadeira, enquanto

ele se sentava à mesa. A menina lhe pôs diante um prato e talheres, e logo, sem avisar, lançouse a seu pescoço. – Natalie! – protestou Ellen. – Está bem, encanto – disse Liam à pequena lhe dando um tapinha no braço. – Agora, suithad. Para surpresa de sua mãe, Natalie foi a sua cadeira. – O que lhe disse? – perguntou enquanto lhe servia. – Em que idioma falou? – Em gaélico. O idioma dos escoceses. Ellen se sentou e desdobrou pensativa, o guardanapo. O capitão fez o mesmo com o seu e esperou a que a senhora da casa começasse a comer antes de imitá-la e saborear a primeira dentada fechando os olhos. Natalie se pôs a rir. – Ri pequena, mas não sabe o que é um homem com fome. Logo que tinha pronunciado essas palavras, olhou de esguelha a Ellen. Ahhh! Não era isso o que queria ter dito, pensou ela imediatamente, o qual não evitou que se ruborizasse. – Ehh… pensa você ficar muito tempo em Londres? – perguntou ela aproximando o nariz a seu prato. – Ainda não sei. Ela esperou que continuasse falando, mas parecia tão absorto em seu jantar como se não tivesse comido nada em oito dias. Serve-lhe um copo de vinho. – Disse-me que era do Aberfoyle. Onde está exatamente? – Ao norte do Glasgow. – É bonito? – perguntou a menina. – Seguro que não tanto como Hilária, mas o é de todos os modos. – E que fazia você ali antes de arrolar-se no Exercito? – continuou Ellen. – Meu pai é um latifundiário. Nossa família é a proprietária da propriedade da noite dos tempos. As terras dos Lockhart se estendem ao longo de toda a borda do Loch Chon, ao norte do Aberfoyle. Um pouco mais acima do Loch Ard – precisou ao ver que todos esses detalhes não significavam nada para ela. – A região dos Trossachs, com suas montanhas e seus entupidos bosques, é uma das mais formosas do mundo.

– De verdade? Minha filha e eu não viajamos muito. Além de Londres, só conhecemos Cornualha. Fale-nos de sua terra. O capitão depositou o garfo no prato e levantou os olhos ao teto como se estivesse procurando inspiração. – É um lugar magnífico, mas não sei se encontrarei as palavras que lhe façam justiça – confessou – Só posso lhe dizer que as colinas chegam até o lago e que as árvores são tão frondosas que, quando trocam as folhas parecem ondas de cor púrpura, verde e ouro. A água do lago é tão pura como o cristal, mas tão escura que um não pode ver-se os braços quando está nadando. No inverno, a neve cobre as colinas, que brilham então como diamantes. Quando chove, cheira a erva e a terra, e o céu é tão azul como seus olhos– prosseguiu olhando ao Natalie. – A noite é negra como a tinta, mas as estrelas brilham tanto que um não pode imaginar que haja nada mais formoso. Sim, é realmente um lugar maravilhoso– concluiu tranqüilamente antes de voltar à atenção a seu prato. Por um instante, mãe e filha permaneceram mudas. Ao fim, a menina rompeu o silêncio. – É como Hilária – murmurou sonhadora – Faz muito mais sol que em Londres. Enquanto ela falava, Liam voltou bruscamente à cabeça, e logo se levantou com cuidado. – Passa algo, capitão? – perguntou Ellen. Por toda resposta, ele ficou o dedo indicador nos lábios e se aproximou da porta com um passo assombrosamente silencioso para um homem de sua estatura. – Na Hilária nuca chove, só um pouco para que as flores se abram, e sempre de noite, quando a gente está dormindo– continuava imperturbável Natalie. Liam estava imóvel ante a porta, como um cão à espreita. O coração do Ellen deu um salto no peito. E se Farnsworth estava detrás da porta? – No verão, os pássaros cantam todo o tempo, e… O capitão deu um salto tão rápido que Ellen não teve tempo de entender o que estava fazendo. Um ruído surdo interrompeu a letanía da pequena, e Liam se agachou para recolher algo do chão. – O camundongo! – anunciou hasteando seu punho fechado. A menina emitiu um grito de espanto.

– Esmagou-o? – exclamou a mãe quase igual de horrorizada. – É obvio– respondeu ele. Logo, olhando a Natalie, acrescentou com incredulidade. – Não quereria conservá-lo, não? Por toda resposta a pequena estalou em soluços.

9

Liam meteu rapidamente o cadáver do roedor no bolso e enfrentou os olhares de assombro da mãe e da filha. Graças ao pato e a esse delicioso assado tinha passado um dia excelente. Mas possivelmente fosse hora de despedir-se. Natalie, com suas mãozinhas sobre a boca, olhou-lhe enquanto ficava o casaco sem dizer uma só palavra. Por que se queixavam de que havia um camundongo se não queriam livrar-se dele? Perguntava-se, incômodo. E que podia fazer com ele além de matá-lo? – Sinto muito, pequena. Não acreditei que te importasse tanto esse… camundongo. Abrindo muito os olhos, Natalie olhou a Ellen, que parecia quase tão horrorizada como ela. Realmente tinha metido bem a pata. Nunca deveria ter subido essas escadas. Que idiota era! – Eu… né… obrigado – murmurou a mulher sem muita convicção. – Não há de que, realmente – grunhiu Liam – Agora as deixo. – Mas, capitão, não terminou de jantar! – Jantei muito bem. O assado era excelente. Sinto muito, mas estão me esperando – mentiu Liam inclinando-se educadamente. – Bom nesse caso, obrigado por nos ter acompanhado. Encantou-me lhe ter aqui. E obrigado por… Enfim, já sabe – acrescentou assinalando discretamente o bolso do capitão. Ele tivesse jurado, entretanto, que ela queria desfazer-se desse maldito animal. Retrocedeu rapidamente em direção à porta.

– Desejo-lhe boa noite – disse medindo a porta com a mão para procurar o pomo, que estava a suas costas – E obrigado de novo. Demoraria para poder esquecer-se desse jantar e desse camundongo. Uma vez no patamar, escutou atentamente antes de começar a baixar as escadas, como um estudante fazendo novilhos. Tudo parecia estar tranqüilo, e a via, livre. Alcançou o vestíbulo andando nas pontas dos pés, deslizou-se para fora da casa, atirou o cadáver do roedor entre os arbustos e empreendeu o caminho, já familiar, do Pall Mall. Ainda era cedo e tinha boas possibilidades de encontrar a seu primo mais ou menos sóbrio. Subiu pelo St. James Street tranqüilamente olhando distraído as cristaleiras, para fazer o que fazia todo mundo, mas só Ellie; como a chamava; ocupava todos seus pensamentos. Era maravilhosa. Nunca tinha conhecido, nem sequer tinha sonhado, com uma mulher mais sedutora. Durante uma de suas campanhas no Exército, tinha ido ao teatro pela primeira vez em sua vida. A graça e a beleza da atriz que fazia o papel da Desdémona, tinham-lhe deslumbrado até o ponto de que pensou seriamente em estrangular ao Otelo; mas comparada com Ellen Farnsworth, à mulher não era mais que uma insignificante boneca. Quando lhe sorria, tudo se iluminava; e se sentia como miserável por um torvelinho. Infelizmente, quando estava ante ela, o cérebro parecia ser incapaz de funcionar e não podia pensar, ficava paralisado e era incapaz de articular palavra. Pela primeira vez em sua vida lhe tivesse gostado de parecer-se com o Griffin, ter sua eloqüência, sentir-se tão cômodo como ele com as mulheres. Seu irmão sabia enfeitiçar as damas, mas ele não. Terá que dizer que nunca tinha estado tempo suficiente em sua companhia para saber como comportar-se com elas. Seu ambiente eram os campos de batalha, não os salões. E precisamente, possivelmente fizesse melhor em não entrar nos salões quando ninguém o tinha pedido. Depois de tudo, virtualmente se tinha convidado ele mesmo para jantar. Observou com olho crítico aos elegantes cavalheiros que perambulavam em pequenos grupos. No transcurso de sua carreira militar, tinha conhecido a muitos ingleses valentes. Sempre lhes respeitou, e freqüentemente, inclusive lhes tinha admirado, mas não tinham nada que ver com estes brandos efeminados que frisavam o cabelo, preenchiam-se as jaquetas e levavam saltos, quando não se maquiavam! Liam considerava que os homens eram homens e que tinham que deixar os artifícios e a maquiagem para as mulheres. Acabava de deter-se na esquina do St. James com a Pall Mall, quando uma carruagem surgiu como uma tromba dispersando a um grupo de noctâmbulos que cruzava a rua rindo escandalosamente. Apenas sentiu saudades ver seu primo, mais contente que nunca e rodeado de dois amigos, descerem de um salto do elegante faetón. Um dos jovens que tinha estado a ponto de ser atropelado, disse algo que atraiu a atenção do Nigel. Este, zangado, deu a volta e meneou, diante do nariz do dândi, o dedo

indicador, de maneira ameaçadora, junto com uma réstia de juramentos que desencadearam a hilaridade de todos. O herdeiro dos Lockhart ingleses decidiu ignorar a humilhação. Colocou torpemente o colete e se deixou arrastar por um de seus companheiros, ao Darden Clube. Liam lhes seguiu resmungando, mas não podia fazer outra coisa. O lugar se parecia com todos os estabelecimentos desse tipo, com as paredes forradas de madeira escura de carvalho, as grandes poltronas de couro, as mesas de jogo e seu bar, banhado por uma difusa luz e com espessas nuvens de fumaça que ardiam os olhos. O capitão declinou o oferecimento do lacaio que tinha ido a encarregar-se de seu casaco. Preferia estar preparado para sair rapidamente no caso de que o encontro fosse mal. A contra gosto pagou o preço (exorbitante) da entrada, e logo se instalou em uma pequena mesa no meio do lugar. Um enorme fogo crepitava em cada uma das duas enormes chaminés, e o calor logo lhe fez insuportável. Decididamente, esses ingleses tinham gelo no sangue! Para recuperar a moral, pediu um uísque escocês duplo – Temos uísque, senhor – lhe disse o garçom– mas não lhe garanto que seja escocês. Pode que seja irlandês. Liam esteve a ponto de afogar-se. Como se podia fabricar um bom uísque em outro lugar que não fosse à Escócia?! Uma vez que o serviram, estudou atentamente o lugar. A sala estava longe de estar cheia. As quatro portas laterais conduziam sem dúvida a salões privados, e provavelmente fosse em um deles onde estavam embebedando-se seu primo e seus amigos. Provou o uísque molhando os lábios. Era realmente ruim, mas em vista de seu preço, era melhor que o fizesse durar. A busca começava a resultar onerosa e já ia sendo hora de terminar. Mas como ia encontrar se com seu primo fingindo que era por acaso sem que este o notasse? A sorte acabou por lhe sorrir. Uns minutos depois, o bom do Nigel entrava na sala rindo tão forte que cessaram todas as conversações. Dirigiu-se diretamente para o mordomo, chocando-se com todas as mesas e cadeiras que se encontrou pelo caminho, para queixar do calor e pedir conhaque. Feito isto, girou nos calcanhares para voltar junto a seus amigos. A ocasião era muito perfeita. Liam bebeu de um tragou o uísque, aproximou-se distraidamente a seu primo e se interpôs em seu caminho. – Perdoe senhor– disse lhe olhando diretamente nos olhos. – Não é nada– resmungou Nigel lhe rodeando sem nem sequer lhe olhar. Contendo um suspiro de desgosto, Liam decidiu jogar tudo pelo tudo. – Vá, se for o primo Nigel! – exclamou teatralmente.

O libertino se sobressaltou e lhe olhou agitando as pálpebras, com expressão de assombro. – Perdão? – Nigel, amigo! Não me reconhece? – Lamento-o, estimado amigo, mas não acredito… Primo Liam? – exclamou de repente. – É você! Fazia pelo menos dez anos! – Nem tanto. Sete. – Sete anos! Caramba! Está-te começando a pôr cinza o cabelo, mas, além disso, não trocaste nada. Pode que tenha engordado um pouco… Vindo de um homem cuja cintura se duplicou da última vez que se viram a observação não deixava de ter graça. – Seu segue sendo o mesmo– assegurou Liam, alegremente. – Como vai? – Bastante bem. Sigo os passos de meu pai e os negócios vão muito bem. Mas me diga, o que é que te traz para Londres depois de tantos anos? A última vez que nos vimos acabavam de te arrolar na marinha. – No Exército de Terra; no Regimento das Highlands. – Claro, é obvio– disse Nigel, que não parecia entender a diferença. – Agora sou capitão. Acabo de voltar, depois de ter estado lutando contra Bonaparte. – Ah! Volta para Londres? Acreditava que sua família vivia em Escócia. Por fim! Todos seus esforços não tinham sido em vão. – Distanciei-me deles– explicou-lhe Liam misteriosamente. – As relações estão um pouco tensas. – No ramo escocês? – perguntou seu primo completamente desconcertado. – Sim, o ramo escocês– respondeu Liam pacientemente – Sobretudo com meu pai. É da velha escola e não sente muito avaliação pelo exército inglês, se ver a que me refiro. Nigel franziu o cenho, já que não via nada absolutamente, mas o tentava. – Sim, sim, entendo… Tem que te unir a nós– decretou dando uma forte palmada nas costas do capitão. – Estou com uns amigos. – Não queria incomodar– objetou hipocritamente Liam.

– Nada disso, é bem-vindo. Quantos mais loucos sejamos, mais nos riremos. Espero que você goste de jogar às cartas. – Bom… – Perfeito! Vêem. Tem que me contar todo isso sobre sua família. Os Lockhart de Escócia sempre foram muito interessantes! – Maxwell, Uckerby! Olhem a quem lhes trago! – gritou Nigel reunindo-se com seus amigos, que estavam brigando como verdureiros para decidir quem tinha a mão. – É meu primo escocês, o capitão Liam Lockhart. Acaba de chegar diretamente das Highlands. Embora se visse obrigado a suportar a companhia dos três noctâmbulos até o amanhecer, Liam estava encantado pelos progressos que tinha feito com seu primo. Não haviam tornado a falar do distanciamento do capitão com sua família, mas Nigel lhe convidou a unir-se a eles ao dia seguinte de noite, para ir ao muito exclusivo White´s, do qual era sócio. – É muito mais divertido que isto– assegurou-lhe. Liam o esperava de todo coração. Querida mãe, o primo Nigel te envia saudações- escreveu esse mesmo dia. Depois de pensar um pouco, pareceu-lhe que a mensagem era algo direto e acrescentou: Ontem comi um pato delicioso. Carinhosamente, seu filho. Colocou a carta no envelope e a enviou antes de empreender seu caminho para o Hyde Park. Depois de ter meditado, de noite, disse-se que esmagar a um camundongo no comilão, em metade de um delicioso jantar, não era uma conduta própria de um homem do mundo. Inclusive estava seguro de que sua mãe não o tinha aprovado e que, uns anos antes, tivesse-lhe administrado um bom corretivo. De modo que o único que podia fazer era desculpar-se com o Ellie, e dificilmente podia fazê-lo com as mãos vazias. Certamente as flores ajudariam a que lhe perdoasse. Um formoso ramo, isso é o que necessitava, por isso é que se dirigia ao Hyde Park, onde tinha visto uns canteiros maravilhosos. Inspecionou atentamente cada um deles antes de decidir-se por uma roseira à beira de Park Lane. Saltando agilmente a grade, pegou cuidadosamente cada uma das variedades e acabou por encher-se das flores vermelhas de esculpo comprido que lhe pareceram especialmente refinadas. Quando teve talhado as suficientes para fazer um bom ramo, guardou a adaga na bota e se deu de mãos a boca com um grupo de passantes alucinados. Decididamente, nunca podia um estar tranqüilo com estes ingleses! Não iriam formar um escândalo por uma simples dúzia de rosas, não? Liam lhes olhou altivamente, e logo, depois de sacudir-se cuidadosamente a roupa,

atravessou com muita dignidade o compacto grupo de curiosos, os quais se apartaram atemorizados. Enquanto voltava para o Belgrave Square, surpreendeu-se assobiando alegremente uma marcha militar. Pela primeira vez desde sua chegada a essa maldita cidade, estava de um humor excelente.

10

Depois de passar outro interminável dia visitando sua irmã Eva, Ellen acudiu cheia de esperanças a um prestamista, quão pendentes sua irmã lhe tinha agradável. “São muito vistosas para a alta sociedade, havia-lhe dito, mas você poderá levá-los”. O homem lhe deu três miseráveis libras por eles. Quando retornou a Belgrave Square, já era muito mais de meio-dia. – Natalie ficou dormindo – anunciou-lhe Agatha que estava a ponto de voltar para sua casa. Trouxe-lhe um bolo, hoje não pude fazer outra coisa. Ele vai sair esta noite – acrescentou baixando a voz como fazia cada vez que falava do Farnsworth. – É muito amável, Agatha. Pergunto-me que seria de nós se não fosse por ti. Era um enigma para a Ellen que uma mulher tão boa pudesse suportar ao Farnsworth. – Se me permite isso dizê-lo, milady, vocês duas me preocupam. Não podem continuar assim, isto não é vida– resmungou a ama de chaves atando as cintas do chapéu por debaixo de seu bicudo queixo. Ellen também opinava o mesmo, mas o que podia fazer? Tranqüilizou como pôde à boa da Agatha, mas esta não se deixou enganar. Quando a porta da entrada se fechou atrás dela, Ellen sentiu como se lhe caísse o mundo em cima. Não, não podia seguir vivendo assim, confinada no último piso da casa, sem mais distração que um passeio até a praça ou uma visita a casa da Eva. Era insuportável. Por desgraça tinha cansado em uma armadilha. O velho avaro tinha todas as cartas na mão. Era ele

quem tinha os cordões da bolsa, e os sujeitava com firmeza. Virtualmente tinha que mendigar para cobrir suas necessidades. Seu trem de vida era tão modesto que, embora tivesse registrado toda a casa, não tinha encontrado nada que se pudesse vender para conseguir a liberdade. Quanto a sua irmã, Farnsworth a aterrorizava. Incomodava sem cessar a Ellen, criticava-a a menor oportunidade e sossegava sua consciência lhe dando de presente vestidos ela já não queria. Mas jamais se atreveria a lhe emprestar um só penique. Além da Eva, a única pessoa no mundo com a que mantinha contato era uma amiga da infância. Judith vivia no campo e não a tinha visto desde fazia mais de dez anos. É obvio se escreviam com regularidade, mas Ellen nunca se atreveu a lhe confessar a verdade quanto a Natalie. Não, não havia forma alguma de escapar dessa vida. Durante muito tempo esperou que alguém, Daniel, por exemplo, fosse em sua ajuda. À morte de sua mãe, dois anos antes, deu-se conta de que teria que encarregar-se ela mesma. Mas carecia de recursos e não sabia fazer nada. De modo que estava condenada a levar essa triste existência até o dia de sua morte. Mas precisava encontrar a qualquer preço o modo de salvar a sua filha. E estava decidida a lhe dedicar todas suas forças. Com passos lentos subiu a suas habitações, onde encontrou com a menina brincando com o jogo come come. Deixou que seguisse jogando e entrou em seu dormitório, tirou o chapéu e o casaco, ajoelhou aos pés da cama e deslizou a mão debaixo do colchão. Tirou uma caixa que continha algumas moedas e bilhetes, acrescentou as três libras, e começou a contar sua fortuna. Havia começado há dois anos economizar essa pequena quantidade. A este ritmo, já teria um pé na tumba antes de ter reunido o suficiente dinheiro para enviar a sua filha para longe de ali. Voltou a pôr a caixa em seu esconderijo, incorporou-se, e se aproximou da janela tentando pensar em outra coisa. Curiosamente, pela terceira vez no dia ao menos, perguntouse o que podia estar fazendo o capitão Lockhart. O homem era muito distinto de seus aborrecidos conhecidos, realmente único, e verdadeiramente divertido. Oferecia uma bem-vinda distração a sua monótona existência. Deixou escapar uma risada ao lhe recordar esmagando o camundongo no comilão. Pode que pudesse tê-lo feito com mais delicadeza, mas era muito tranqüilizador ver um homem pondo tanta determinação em resolver um problema. E, além disso, era muito atrativo… Suspeitava que lhe desse igual à opinião de outros, e que fazia exatamente o que desejava. Maravilhava-lhe sua atitude, a ela, que durante toda sua vida tinha padecido o peso das regras da sociedade. A irrupção do Liam Lockhart no Belgrave Square tinha iluminado seu sombrio universo, e estava encantada. Um pouco mais tranqüila, puxou o cordão para pedir que lhe subissem o chá, e

enquanto esperava, ficou a escrever a sua amiga Judith. Estava terminando quando lhe pareceu que Natalie abria a porta de entrada. Já passava das seis da tarde, Farnsworth devia ter ido. Ao sair de seu dormitório, sentiu saudades de ouvir sua filha tagarelando alegremente. Devia ter apanhado o pobre Follifoot, e se apressou a ir socorrer lhe. Qual não foi sua surpresa ao encontrar o capitão, com os joelhos lhe tocando o queixo, fazendo equilíbrios em uma cadeira infantil. Em uma de suas mãos sujeitava um enorme ramo de rosas, e com a outra sustentava uma diminuta taça de chá de brinquedo. Seguia escrupulosamente as instruções da menina e bebia o chá imaginário mostrando tanto prazer como se si tratasse de um uísque puro de malte. – Capitão? Ao som da divina voz, Liam pegou um salto, como se lhe tivessem cravado. Quando viu Ellie, tão formosa com seu vestido de seda verde água, com seus largos cabelos dourados flutuando sobre seus ombros; levantou-se tão rapidamente que derrubou a cadeirinha. – Ah! Ehh… boa noite– balbuciou colocando a taça na mão de Natalie, quem a guardou cuidadosamente. – Estávamos tomando o chá– explicou alegremente à pequena– Follifoot acaba de trazêlo. – Deve estar se perguntando o que é que me trouxe de novo até aqui– mediu Liam omitindo dizer que se penetrou atrás do lacaio. Ellen não parecia especialmente molesta, inclusive parecia bem mais contente de lhe ver, ao menos isso é o que lhe parecia, o qual não lhe impediu de ruborizar-se como um adolescente enquanto balançava de um pé ao outro. – Confesso que estou um pouco surpreendida – respondeu ela– Entretanto… estamos encantadas por sua visita, capitão. Alegramo-nos muito de jantar com você ontem à noite, não é assim, Natalie? – O jantar esteve muito bom, mas eu não gostei que matasse ao camundongo– declarou a menina sem vacilar. – Não quis te entristecer– grunhiu Liam com um deixe de exasperação na voz que não impressionou à pequena– tornei para me desculpar, se querem aceitar minhas desculpas – continuou dirigindo-se à mãe – Lamentei muitíssimo havê-la aborrecido tanto; nem sequer pude dormir. – OH, capitão! Não terá que conceder tanta importância a coisas assim. Não me desgostou absolutamente, ao contrário, agradeço-lhe muitíssimo que nos liberasse desse bichinho – respondeu ela com um cálido sorriso. Liam emitiu um discreto suspiro de alívio. Aparentemente, não lhe desprezava. Melhor!

Cravando a vista no tapete, lamentou mais que nunca não possuir o encanto e a lábia de seu irmão, enquanto procurava desesperadamente algo que dizer. – Perdão, mas as flores são para nós? – aventurou Ellen assinalando o ramo que ele tinha esquecido por completo. – Né… sim, claro – respondeu entregando-lhe sem mais cerimônias. Ela se aproximou e, ao agarrar as flores, roçou-lhe a mão. Foi como se lhe tivesse fulminado um raio. Apartou rapidamente a mão não sem antes notar que o rosto de porcelana de Ellie tinha avermelhado ligeiramente. Era possível que ela também tivesse sentido o mesmo? Se assim era, dissimulou-o rapidamente escondendo a cara nas rosas vermelhas, e aspirando seu aroma. – São preciosas. Onde encontrou flores como estas fora de temporada? – murmurou. – No Hyde Park. Liam sorriu timidamente ante sua expressão de incredulidade. Ellen se fixou então nos caules, torpemente cortados com a adaga, franziu ligeiramente o cenho e logo soltou uma alegre gargalhada. – Agarrou-as nos canteiros do Hyde Park? É genial! São preciosas, capitão – acrescentou as colocando em um vaso. – Nunca tinha visto flores mais formosas. Ele a contemplou, pensando exatamente o mesmo: nunca tinha visto uma criatura mais formosa. Bastante orgulhoso de si mesmo, sorriu. – Certamente lhe terão agradável melhores ramos, mas isto era o mínimo que podia fazer para que me perdoasse por ter matado a esse camundongo de maneira tão cruel. – Devo confessar que me dão um medo horrível os ratos e me sinto feliz por me haver liberado disso – explicou-lhe ela vertendo água no vaso antes de colocá-lo em meio da mesa. E agora, alegra-me você à tarde com estas rosas. É obvio, ficará a tomar o chá conosco. Ele o estava desejando, mas não era adequado impor sua presença deste modo a uma mulher casada. – Já abusei muito de sua hospitalidade. – Insisto. – Disse ela – Natalie, vem aqui, por favor. Quer fazer um desenho para nosso convidado? – Claro! – exclamou a menina encantada. – Quer nos desculpar um momento capitão – perguntou Ellen tirando sua filha da

habitação. Liam era muito consciente do perigo que corria ao ficar, mas tinha cansado sob o feitiço de sua anfitriã, que lhe mantinha cativo lhe impedindo de cruzar a porta. As normas e o sentido do dever não tinham peso suficiente para enfrentar o desejo irresistível que lhe consumia. Lentamente, sabendo que não estava se comportando como se esperava de um cavalheiro, sentou-se na borda de uma poltrona e olhou a seu redor. Por isso podia ver esta era à parte mais atrativa e alegre da casa. Estava mobiliada com gosto e possuía um montão de tolices dessas que delatavam a presença de uma mulher, recordava-lhe à habitação de sua mãe, salvo que aqui fazia muito menos frio. Ellie não demorou para reunir-se com ele. – Temo que o chá não esteja muito forte, mas este bolo fará com que não o note. Ignorando o protocolo que levava implícita a cerimônia do chá em um salão londrino, murmurou uma ininteligível resposta, e esperou a ver o que acontecia, com as mãos prudentemente cruzadas sobre os joelhos. – Leva muito tempo em Londres? – perguntou ela. – Uns quinze dias. – Veio por negócios? – continuou ela ao ver que não estava disposto a acrescentar nada mais. – Algo assim. Assuntos familiares… Não podia evitar olhá-la, fascinado por seus delicados rasgos, seu narizinho arrebitado, suas delicadas orelhas… – E quanto tempo em pensa ficar, se não for indiscrição? – O menos possível – respondeu ele. Ela se inclinou para ele para lhe servir uma xícara de chá, impedindo que visse sua expressão, mas tivesse jurado que estava decepcionada. – Uma ou duas colheradas de açúcar? – Quatro. Enquanto olhava como as magras mãos de Ellie colhiam com elegância a colherinha, sentiu um ciúme infinito de Farnsworth. – Perdoe se o que vou perguntar lhe incomoda, mas como é possível que seu marido não esteja alguma vez com você pelas noites? – perguntou sem pensar– Como pode deixar sozinha a uma mulher tão… encantadora? Ellen ficou sem fala. Mas uma vez que tinha começado nada poderia deter a Liam.

Inclusive sendo consciente de que estava se comportando como um completo caipira, não podia conter-se por mais tempo. Precisava saber a resposta. – Me chame grosseiro se quiser certamente mereço isso, mas lhe juro por minha honra de soldado, que se eu tivesse uma esposa como você, não a deixaria sozinha com um homem vigoroso como eu na casa. – Agora sou eu quem lhe pede desculpas, senhor – ela disse visivelmente turvada. – Está você equivocado. Não estou casada. Liam a olhou, completamente desorientado. – Posso entender que se envergonhe dele, mas vamos não me disse que se apelidava Farnsworth? – Você… você pensava que era… – ofegou ela, rindo tão forte que esteve a ponto de derrubar a xícara de chá. – Lorde Farnsworth não é meu marido, é meu pai– conseguiu dizer entre duas gargalhadas. A primeira reação de Liam foi de alívio. Ao menos esse personagem repugnante não a havia meio doido. Logo sua reação foi de incredulidade: Como era possível que um miúdo assim tivesse engendrado a uma criatura tão maravilhosa? E se Farnsworth não era o pai do Natalie, então quem era? O almirante! Esqueceu-se do almirante… o alívio lhe durou pouco. – Por favor, milady, perdoe minha curiosidade. Asseguro-lhe que normalmente não sou assim. – Não passa nada, capitão. Acaso não somos amigos? – disse ela lhe dedicando um radiante sorriso. Amigos. Já que, aparentemente, não lhe dava outra eleição, isso era melhor que nada. – Por favor, me chame Ellen. Incomoda-lhe? – perguntou sentindo saudades ao ver que ele negava com a cabeça. – A chamarei Ellie. É o primeiro que me veio à cabeça quando disse seu nome, e temo que para mim, sempre será Ellie. – Ninguém me tinha chamado assim desde que era uma menina. – Não queria ofendê-la. – Não me ofende, ao contrário. – Se formos amigos, então terá que me chamar Liam. – Que nome mais bonito! – exclamou – quadra-lhe à perfeição. Ele nunca se perguntou se seu nome de batismo era bonito ou não, mas se ela o dizia, tinha que acreditar.

– Suponho que seu marido está no mar – aventurou ele tomando a porção de bolo que lhe oferecia. – Perdão? – É almirante, não? Ante sua expressão de surpresa, compreendeu que, de novo, deixou-se enganar pela menina. Essa criatura era um verdadeiro demônio. Acaso não dizia alguma vez a verdade? – Parece-me que sua filha tem muita imaginação. Ela mordeu os lábios, confundida. – Devo confessar que já não sei o que fazer. Bom, mau o que ache Natalie, não tenho nenhum marido– acrescentou ela. De modo que era viúva! Liam demorou uns instantes em assimilar o alcance dessa interessante informação. De repente tinha vontade de cantar a voz no pescoço. Engoliu o bolo para esclarecer as idéias. Uma moça, tão atrativa, devia ter multidão de admiradores, mas nenhum inglês engomado podia ser digno de tão sublime deusa. Por outra parte, nenhum homem era digno dela. Além dele mesmo, é obvio. – E você está casado, capitão? – Não. – Então não há ninguém te esperando na Escócia? – A mim? Liam não pôde evitar tornar a rir, logo jogou um olhar de apreciação ao bolo. Ofereceulhe amavelmente o prato, e se serviu de boa vontade. Agora se encontrava perfeitamente a gosto ali com ela. – Não– continuou– Estive muito tempo no campo de batalha para me atar a alguém. E quem desejaria a um homem com a cara desfigurada? Esteve a ponto de acrescentar. – Então, veio possivelmente a Londres a procurar uma noiva? – Deuses, não! – afogou-se ele – vim a arrumar uma inimizade de faz séculos. Verá, minha família brigou com nossos primos ingleses. E, sem pensá-lo sequer, começou a lhe contar a história. Bom, não toda. Preferiu não mencionar alguns detalhes, como por exemplo, quão pobres eram. Só lhe explicou que o ramo inglês tinha uma coisa que pertencia aos Lockhart escoceses, e que tinha vindo para tentar recuperá-la. Absteve-se de mencionar que o objeto valia uma fortuna, e é obvio que ele esperava poder roubá-lo. Para grande alívio dele, Ellie não lhe fez perguntas embaraçosas. Escutou-lhe com atenção sem lhe interromper mais que para expressar sua simpatia nos momentos

apropriados. – E você de onde é? – perguntou ele ao dar-se conta de que estava monopolizando a conversação. – De Londres – respondeu ela simplesmente. – Esta é a casa de nossa família. – E o pai da menina de onde é? Ela se ruborizou ligeiramente e apartou o olhar. – De Cambridge. – Sua mãe também vive aqui? – Morreu faz dois anos. – Sinto muito. – Agora estou sozinha com a Natalie. Inclinou-se ensinando sem dar-se conta o nascimento de seus peitos. Maldição! Se si entretinha um pouco mais não respondia por seus atos. Esta mulher lhe enfeitiçava literalmente. Nunca, em quinze anos, uma mulher lhe tinha excitado desse modo. E começava a notar que o descarado da Highlands se voltava a despertar. Decididamente já era hora de ir-se, antes de provocar uma catástrofe. – Bom, agradeço-te sua hospitalidade – declarou levantando-se de repente. Ellen pareceu surpreender-se, mas lhe acompanhou até a porta sem dizer nada. Seu dourado cabelo se movia caindo até o oco de suas costas, e Liam estava tão fascinado pelo grácil corpo que se movia ondulando diante dele, que esteve a ponto de se chocar contra a porta. Poderia a ter seguido até o fim do mundo, embriagado por seu suave perfume de lavanda e lírios. Um pouco mais e seria incapaz de controlar-se, se converteria em um verdadeiro sátiro presa de seus mais selvagens instintos. Quando se aproximou dela, Ellen não fez nada para lhe rechaçar. Inclinou-se com os olhos fechados, aspirou seu fresco aroma, acariciou com seus lábios os sedosos cachos e logo desceu lentamente até sua boca. Ela não se apartou, não gritou como ele esperava que fizesse. Limitou-se a deixar escapar um profundo suspiro enquanto lhe olhava através de suas largas pestanas com os olhos brilhando igual aos lagos de Escócia. Agarrou-a pela mão e acariciou brandamente a palma. – Duin an doura– sussurrou com voz rouca – Fuirichidh mise. Fecha a porta. Fico. – Não… não entendo.

– Sim – sussurrou ele em seu ouvido posando sua rugosa mão sobre a delicada nuca dela. Seus lábios roçaram sua doce boca entreaberta, como se lhe estivesse esperando. De novo aspirou seu perfume e logo se obrigou a apartar a mão e se separou um pouco. Ellen emitiu um tremente suspiro enquanto levantava os olhos para ele. – Meu pai sai todas as tardes por volta das cinco, justo antes que se vão os criados. A partir dessa hora só ficam na casa Follifoot e uma criada na cozinha – murmurou ela lhe olhando sem pestanejar. Liam se sentiu invadido pelo desejo. Agarrou a mão de Ellie e apertou apaixonadamente os lábios nos trementes dedos, subiu até o delicado pulso e ali se deteve esmigalhado entre a voz do desejo que lhe dizia que ficasse e a voz da razão que lhe ordenava que se fosse. Acabou vencendo a razão. Soltou-lhe a mão e, lentamente, separou-se dela. – Boa noite, carinho – sussurrou antes de sair. Baixou as escadas de dois em dois, e não se deteve até chegar, com o coração desbocado, à calçada.

11

Ellen não sabia dizer quanto tempo permaneceu apoiada na porta. A cabeça lhe dava voltas e não se atreveu a dar um passo por temor que as pernas não a sujeitassem. Ainda podia notar o calor dos lábios de Liam sobre sua pele. Lentamente, percorreu os rastros do beijo, da bochecha até os lábios inchados ainda pela espera. Recordou o ligeiro e doce que tinha sido a carícia do capitão em sua nuca. Nunca tinha experiente um desejo tão ardente. Nunca desde Daniel. Daniel… Fazia muito que não pensava nele. O tempo passava muito devagar, as horas se convertiam em dias, logo em meses e estes em anos, sem que se desse conta. Tinha acabado

por tirá-lo da cabeça, guardando sua lembrança em uma gaveta de sua memória hermeticamente fechado. Mas às vezes, a ferida voltava a abrir e um simples gesto, ou o aroma de uma colônia, fazia que recordasse retalhos como se fossem restos de um sonho. Não tinha havido ninguém depois, ninguém digno de menção, que fosse capaz de despertar nela a paixão só roçando. Ninguém que pudesse lhe recordar que era uma mulher de carne e osso, viva e capaz de amar. Ninguém até agora… Estava aterrorizada pela tormenta que Liam tinha desatado em seu interior, pela forma em que o capitão escocês, com uma só carícia, tinha inflamado seus sentidos. Ellie… A chamava Ellie, como seu adorado avô e como, algumas vezes, sua mãe. Mas tinha uma maneira única, distinta a todas, de pronunciar o nome, uma suavidade que a fazia cambalear. Voltou para o salão e se deixou cair sobre o divã para saborear a lembrança do atrevido homem que acabava de sair. Sua originalidade, sua direta forma de ser e seu rosto, faziam-lhe ser extraordinariamente atrativo. Não havia nele nada artificial ou áspero; era a virilidade em estado puro. E que divertido era! Por volta de anos que não riu de tão boa vontade. A chegada de Natalie a tirou de seu devaneio. – O capitão se foi? Mas se não tenho terminado o desenho! – exclamou ajoelhando-se ao lado de sua mãe. – Mamãe por que sorri? – Sorrio? Seguro que é por que passei muito bem com o capitão Lockhart. – Eu gosto muito dele. Não te parece que é encantador? – perguntou-lhe a menina aconchegando-se contra sua mãe. – Encantador? – repetiu Ellen rindo. – A que te refere com isso? – Não sei… Dá vontade de lhe mimar como se fosse um urso de pelúcia. Não te parece? – Pode – admitiu Ellie que estava totalmente disposta a mimar ao capitão. – Mas fala de uma forma muito estranha. – Isso é porque não é daqui. – E como é seu país? Tem princesas e fadas? – Certamente – respondeu sonhadora, Ellen recordando com melancolia o que lhe tinha contado sobre as Highlands. – Eu gostaria muito de ir ali – confessou a menina. – Crê que nos convidará? Ellen não precisava ouvir mais. Para premiar a menina por tão excelente idéia, deu-lhe

uma enorme porção de bolo e a escutou sem protestar enquanto falava dos castelos e as princesas que devia haver na Escócia. Quanto a ela, quão único desejava era voltar a sentir as mãos de Liam sobre sua pele. No outro extremo da cidade, no White´s, Nigel, todo sorrisos, tendo percorrido grande parte do caminho para a bebedeira, estava concentrado em uma partida de whist tendo como parceiro o azarado Uckerby. Já tinha perdido mais de duzentas libras e não estava de humor para conversar com seu primo dos bons e velhos tempos. É obvio, quanto mais perdia, mais bebia e menos capaz era de manter uma conversação. Liam não podia fazer outra coisa que beber também em abundância, quando tinha podido acontecer uma conversa muito mais agradável com a Ellie. Quando voltou para Belgrave Square ia tão rígido como seu parente. Entretanto tinha conseguido que lhe convidassem a caçar perdizes ao dia seguinte. Decididamente, os dândis de Londres não sabiam o que fazer para matar o tempo, e o capitão começava a dar-se conta de que sua missão ia levar mais tempo do que o previsto. De volta em seu dormitório, livrou-se rapidamente da roupa que lhe apertava e começou uma terceira carta para sua mãe.

Querida mãe Londres cheira asquerosamente mau. Necessitarei mais tempo do previsto para limpar tudo. Abraços para todos Afetuosamente teu L.

Com o sentido do dever completo, deixou-se cair sobre a cama e caiu em um agitado sonho, iluminado pela visão de Ellen de pé no batente de sua porta rodeada de luz como o anjo resplandecente que era. Levantou-se pouco antes do amanhecer, com a mente ligeiramente confusa; colocou suas roupas na mochila e se dirigiu com passo decidido para uma pequena fonte que havia no jardim em meio da praça. A água estava geada e tudo estava tão escuro que logo que podia distinguir a camisa que estava lavando. Certamente, tivesse sido muito mais singelo lhe pedir a Follifoot uma terrina de água quente para lavar sua roupa, mas para quando a levasse, ele já teria terminado. O fato é, que quando levantou o sol e o primeiro indígena apareceu o nariz, Liam já tinha estendido a roupa molhada sobre os escassos móveis de suas habitações. Estava barbeando-se, quando o criado depositou um café da manhã ainda mais

fedorento que de costume. – Fecha a boca ou vai tragar as moscas– aconselhou-lhe o capitão ante sua expressão estupefata – O que é isso? – Não sei senhor. É marrom, isso é quão único posso lhe dizer. – Muito bem, leve e dê a alguém o bastante valente para comer. Juro que parece que estou em um estábulo. Embora não tivesse dinheiro para desperdiçar em comida, e já que não queria ir caçar com o estômago vazio depois da bebedeira da noite anterior; precisava encher a barriga. Assentindo com a cabeça compreensivamente, Follifoot recolheu a bandeja e se foi, não sem antes jogar outro dúbio olhar à roupa dispersa pelos móveis. Liam encontrou a Nigel no topo de uma colina, com o fuzil no oco do braço como se fosse uma babá balançando a um recém-nascido. – Aqui está por fim! – exclamou assim que viu o capitão. – Não pensei em te perguntar se estava equipado. Bom, agora é um pouco tarde– acrescentou olhando com perplexidade o adorno de seu primo. Como a roupa não estava seca de tudo, Liam não levava nem colete nem gravata, e para poder andar com maior comodidade, colocou as pernas da calça nas botas. – Mas ao menos te trouxe um dos melhores fuzis de meu pai. Já verá, é excelente. A arma datava do século anterior. Estava feita para a caça maior e uma só de suas balas teria desintegrado a uma perdiz. Liam agradeceu de todos os modos a seu primo, cortesmente, e agarrou o fuzil como se fosse a oitava maravilha do mundo. – Você gosta de caçar? – perguntou para dizer algo. – Não muito, mas algo terá que fazer. Pelo visto, o herdeiro do ramo inglês gostava mais do oposto e as cartas. De todos os modos, passava as manhãs na cama e não devia ter muitos problemas para ocupar seu tempo antes de meio-dia. – Bem. Vamos nos reunir com o Uckerby. Vamos caçar em sua terra, bom, nas de seu pai. Você e eu formaremos equipe com o Hignston e com ele frente a outros quatro cujos nomes esqueci. Givens acredito, e Henley, Browning e Farnsworth. – Farnsworth? – disse sentido saudades do escocês. – Um velho avaro que adora o jogo e a caça. Apostamos sobre qual será o resultado. É um jogo como qualquer outro não? E, além disso, é tão avaro que está muito contente de levar comida a sua casa sem ter que pagá-la.

O jogo, como lhe explicou Uckerby, consistia em apostar sobre o número de peças que cada equipe acreditava que caçaria. Os ganhadores eram os que acertavam. Para desgosto dele, Liam teve que apostar trinta libras para ter o duvidoso prazer de lhes disparar a algumas perdizes com um trabuco. Uckerby, o capitão de sua equipe, indicou-lhes imperiosamente que tinham que caçar quatro peças cada um. Já tinha caçado com o Givens, o qual lhe tivesse falhado a uma montanha. Quanto aos adversários, Bronwing era muito tímido e Farnsworth muito míope. De modo que estavam seguros de ganhar, o qual lhes ressarciria da partida de cartas da noite anterior. – Perfeito, será um jogo de meninos. Vamos os dois de acordo? – sugeriu alegremente Nigel. – Encantado– acessou Liam, dado que estava em Londres para relacionar-se com seu primo. A estréia foi um verdadeiro desastre. Nigel disparou em quatro objetos voadores, dos quais só um era uma perdiz, e os falhou todos. Quando Liam divisou uma estalagem em uma rocha, o fuzil se entupiu e a ponto esteve de lhe voar a mão. Mas levava caçando desde que aprendeu a andar, de modo que não ia deixar se humilhar ante uma turma de presunçosos só porque seu primo não sabia nada de caça. Fabricou um estilingue com uma parte de madeira e uma de suas meias, e matou dois pássaros de um tiro. Este conseguiu impressionar muito a seu primo, o qual teve que fazer um alto para recuperar-se. Estavam tranqüilamente sentados em uma clareira, quando viram o Farnsworth e a seu companheiro aproximando-se. Se reconheceu Liam, não o demonstrou, e se meteu entre os matagais saltitando como era habitual nele. – Cretino vaidoso– grunhiu Nigel– Não há ninguém mais avaro que ele. E não pode imaginar como trata a sua filha. Tinha encontrado o melhor modo de reter a atenção do capitão. – Sua filha? – repetiu este último– Como a trata? – Como lhe diria isso? Mantém-na confinada em sua casa e não a deixa ver ninguém. Embora se entenda em vista do que aconteceu. Conhece-a? – Vi-a. É formosa não crê? – Ah, sim? Não me dei conta. Em qualquer caso, lhe viria bem sair. Vê-se reduzida a levar a roupa velha de sua irmã te dá conta? Isso é o que me contou minha querida irmã. Não recordo se lhes conhecem. Asseguro-te que Bárbara se converteu em uma jovem encantada. Debutou o ano passado e meu pai deu um grande baile em sua honra com quatrocentos convidados– explicou com orgulho. Liam estava pensando no que acabava de saber e lhe importava um pimiento a irmã de Nigel.

– Foi o acontecimento do ano– prosseguiu o outro– Os convites estavam muito solicitados. Liam, que começava a impacientar-se, sugeriu-lhe que voltassem a ficar mãos à obra. Mas não tinha terminado de sofrer. – É absolutamente necessário que venha ao baile que vamos celebrar – exclamou repentinamente Nigel entusiasmado. – Um baile? – se horrorizou Liam. – Claro que sim. Meu pai ficou tão contente com o primeiro, que decidiu celebrar outro. Será dentro de quinze dias, acabamos de enviar os convites. Vêem, e apresentarei a Bárbara. Evidentemente não era questão de que o fizesse. Dentro de quinze dias ele já estaria longe dali. E inclusive embora seguisse em Londres, teriam que lhe levar a arrastado antes que perdesse o tempo em tolices. – É muito amável por sua parte, mas… – A papai vai encantar. O melhor seria que acontecesse casa a lhe saudar. Falou-me de um escândalo na família não é assim? – Sim? – Sim, sim, lembro-me. Disse-me que seu pai e você tinham discutido. – Sim, bom… Quer dizer… Não quero falar mal dele– explicou com um tom carregado de subentendidos. – Entendo-te muito bem! Todo mundo discute com seus pais um dia ou outro. – A verdade é que foi mais grave que uma simples discussão. Estava em jogo a honra dos Lockhart. Olhe, está-me fazendo dizer o que não queria. – Somos primos– recordou-lhe Nigel pondo a um braço sobre os ombros. – Fez algo mau? Possivelmente espiar… – Não, não se trata de espionagem. Mas não temos a mesma idéia do que é o patriotismo. Alguns são leais ao seu país, e outros… – É um rebelde então? – Não queria pôr a seu pai em um compromisso. Por isso preferi não ir visitar lhe. – É ridículo! Asseguro-te de que se sentirá muito contente de verte. – Você crê? – perguntou-lhe Liam com sua melhor expressão de inocência. – Estou seguro. Depois de tudo, é normal que alguém vá saudar seu tio. E se nossa honra está em jogo, é imprescindível que lhe dê sua versão, se por acaso o escândalo sai à luz. Já sabe quão malvada é a gente…

– Tem razão. – Já sei. Vêem tomar o chá no próximo domingo. Às cinco. A Liam custou muitíssimo conter um sorriso triunfal. Tinha conseguido. – Então, estamos de acordo? – Insistiu Nigel- Conto contigo. – Com muito prazer. – Perfeito! Agora seria melhor que voltássemos para a caça. Eu já tenho duas perdizes, de modo que me faltam outras duas, e a ti, as quatro. Não há tempo que perder. O capitão elevou os olhos ao céu e lhe seguiu.

12

Ellen ficou no jardim com a Natalie muito mais tempo que de costume. Queria aproveitar o mais possível esse dia maravilhosamente ensolarado para as datas que estavam e, no fundo de si mesma, esperava que o capitão passasse por ali. Da noite anterior não podia deixar de pensar nele. Pela primeira vez em anos, seu coração transbordava alegria, e a casa de seu pai lhe parecia muito escura para albergar sua felicidade, ficou ali todo o dia, mas Natalie acabou por cansar-se e, cedendo a seus rogos, decidiu dar um passeio até o Hyde Park. Há essas horas, toda a alta sociedade estava ali, tanto para que lhes vissem para tomar o ar. Natalie adorava lhes ver passar em suas carruagens, levando seus melhores ornamentos e seus chamativos chapéus, ver corcovear sobre seus cavalos aos cavalheiros tocados os seus coletes bordados. Sua mãe, por sua parte tinha sentimentos muito distintos. Esse mundo já não era o seu, nunca mais teria direito a formar parte dele, e não acreditava a sua filha, vãs esperanças de poder pertencer a ele algum dia. Em momentos assim, Ellen agradecia aos céus que sua filha fosse muito jovem ainda para compreender que ambas eram umas emparelha. Entretanto, chegaria o dia em que Natalie acabaria fazendo essas perguntas que Ellen tanto temia. Como lhe dar uma resposta satisfatória? Explicaria-lhe que tempos atrás, tinha amado com todo seu coração e com toda

sua alma, e que agora… agora estavam elas duas sozinhas, encerradas como delinqüentes seqüestradas por um pai que não queria esquecer nem perdoar. Mas ainda ficava tempo para isso. De momento, a menina só pensava em desfrutar dessa desacostumada distração. Sorrindo, Ellen a olhou enquanto corria por todos os atalhos com o chapéu torcido. Também ela queria tão só desfrutar desse instante, e se apressou a ir a seu lado. Estavam tão cativadas que se internaram muito no parque, até chegar a um lago rodeado de vegetação. Uns cisnes de um branco imaculado deslizavam-se majestosamente de uma borda à outra, indiferentes às risadas dos meninos que jogavam na borda da água. Ao ver que Natalie lhes olhava com inveja, animou-a a unir-se a eles. Intimidada a princípio, a pequena se decidiu a aproximar-se. Ellen se sentou em um banco, levantando o rosto para receber a carícia dos raios do sol, e fechou os olhos para pensar em Liam a gosto. Ainda podia notar o calor de sua mão no pescoço e a calidez de sua boca em seu cabelo. Com uma simples carícia tinha despertado seus sentidos, tanto tempo dormidos, deixando-a tremente; sua fértil imaginação não lhe tinha dado após um momento de pausa. Assim que fechava as pálpebras, o que via era seu rosto marcado, seus olhos cor jade, seus despenteados cabelos escuros e seu desconcertante sorriso. Tinha transtornado sua vida em um momento, e o fogo que tinha acendido não parecia que fosse apagar-se logo. Estava perdida em seu sonho, quando uma sombra a privou do calor do sol. Abriu bruscamente os olhos e se acreditou vítima de uma alucinação. A alta estatura do capitão se levantava ante ela. – Como me encontraste? – perguntou ela. – Foi você quem encontrou a mim– corrigiu ele. Nesse momento, Ellen se deu conta do estranho de seu traje. Tinha o cabelo revolto e cheio de fibras de erva, o casaco grampeado até o pescoço e manchado de barro e sujeitava uma camisa empapada com o braço estirado. – Teve um acidente? – preocupou-se. Liam estalou em gargalhadas. – Poderia dizer que sim. O acidente é meu primo Nigel. Convidou-me a caçar e tivemos um pequeno problema. – Parece que com o barro. – Entre outras coisas. Vim há lavar um pouco. – Aqui? – Claro. É meu tanque favorito.

Ela lhe olhou tirar a camisa. Ia lavar as roupas em metade do maior parque de Londres? Nunca tinha ouvido nada mais divertido e engenhoso de uma vez. Muito próprio dele! – Mas, capitão por que não dá a roupa ao Follifoot? – Seus serviços não estão incluídos no aluguel que cobra seu pai – riu Liam. – Quer dizer que lavas toda sua roupa aqui? – perguntou alucinada. – É obvio que não! – replicou ele ofendido. – A roupa interior a lavo na banheira. Ela estava abrindo a boca para responder quando um penetrante grito sobressaltou aos dois. A borda do lago uma menina pequena e seu irmão lhe tinham tirado o sombreio a Natalie fazendo-a cair. Ellen se dirigiu rapidamente para eles com o capitão lhe seguindo os passos. A mãe dos meninos, ou mais bem sua babá, uma mulher alta e muito magra, também se dirigia correndo para ali. Chegaram ao mesmo tempo. Ellen agarrou sua filha pelos ombros e a levantou do chão. – Por que tem feito isso, senhorita Lucy? – perguntou severamente a babá agarrando à outra menina pelo braço. – É má! – choramingou a pequena– Diz muitas mentiras. – Não me importa – replicou a babá. – Uma menina como Deus manda não empurra a outra senhorita. – Mas, senhorita Potts, há dito que seu pai ia matar ao nosso – interveio o menino. Ellen se estremeceu. – É isso certo? Disse algo assim? – perguntou a sua filha. Afligida, a pequena abaixou a cabeça. – É má! – repetiu Lucy choramingando. – Mas não queria me deixar brincar com vocês! – defendeu-se Natalie. – Porque disse que seu pai era rei e que sua mãe foi uma princesa. – Só queria brincar – explicou Natalie a bordo das lágrimas. – É uma mentirosa! – soltou o menino– Deus te vai castigar! – É certo, senhora– fez notar a babá. – Os contos de sua filha transtornaram a estes meninos. – Mas bem me parece, que estes meninos transtornaram a minha filha– respondeu Ellen.

– Não quero brincar contigo! – declarou Lucy com veemência – Tem um vestido horroroso e é uma suja mentirosa. – E você, preciosa, tem uma língua muito larga. Sabe o que fazemos aos meninos malvados em minha terra? – perguntou Liam com tom ameaçador. Sua intervenção fez que todo mundo ficasse calado. A senhorita Potts e os dois meninos ficaram com a boca aberta. – Metemo-los no cárcere a pão e água. A babá esteve a ponto de afogar-se de indignação. Lucy se aferrou a suas saias prudentemente, enquanto que seu irmão, aterrorizado, ia esconder se detrás delas. – Como se atreve a dizer uma coisa tão horrível, senhor? – Estes meninos são uns mal educados– observou Liam com voz tranqüila. Ellen lhe tivesse beijado ali mesmo, diante de todo mundo. Quanto à babá, a julgar por seu olhar, de boa vontade lhe tivesse arrancado os olhos. – O direi a lorde Wesley! – ameaçou enquanto se afastava com os dois malcriados meninos pegos a ela. Quando já não podiam ouvi-la, Ellen se agachou para sua filha, com uma expressão tão zangada que a menina se encolheu. – Hilária de novo, suponho. Decidiu convidar a todo mundo a seu pequeno reino imaginário, não é assim? Natalie se encolheu de ombros e baixou o olhar a seu vestido. – O que acontece com meu vestido? – disse para trocar de tema. Sua mãe conteve um gesto de impaciência. Ao vestido não lhe acontecia nada além de que era um velho da Eva arrumado, e que a prega seguia tendo uma mancha. Mas essa não era a questão. – Basta! Voltamos para casa. Lamento-o – acrescentou voltando-se para Liam. – Normalmente se comporta muito melhor. – Não passa nada. Eu gostaria de lhes acompanhar, mas ainda tenho coisas que fazer – se desculpou Liam que parecia incômodo por este assunto. Não podia esconder que o comportamento de sua filha a tinha incomodado muito. Chateava-lhe que se levou assim diante do capitão, mas compreender que era incapaz de travar amizade com outros meninos a preocupava muito mais. Já tinha notado que Natalie cada vez se refugiava com maior freqüência em seu mundo imaginário como se fosse uma concha protetora. Fazia tudo o que podia para trazê-la de volta à realidade, mas a pequena estava chegando a uma idade em que não era tão maleável como antes.

Despediu-se de Liam e se afastou rapidamente para evitar seu olhar. Logo que chegaram a casa, mandou a sua filha a sua habitação lhe proibindo sair dali até a hora de jantar. Mas não estava segura de que a menina considerasse isso como um castigo. Sua filha parecia ir à deriva e não sabia o que fazer para assegurar seu futuro, para lhe dar embora tão só fosse uma pequena esperança de poder escapar algum dia dessas paredes entre as quais ambas se estavam murchando. Não careciam de nada no aspecto material. Tinham um teto sobre suas cabeças, a Agatha e ao Follifoot para ocupar-se delas, foram decentemente vestidas e alimentadas, embora tivessem podido ir melhor. O que seu pai lhes tinha arrebatado era a alegria de viver. Ellen tinha cometido o imperdoável pecado de amar, e isso merecia um castigo. Mas não podia permitir que se vingasse em Natalie. A menina não tinha porque pagar pelas faltas de seu amor. Em cima de seu escritório havia uma carta para sua amiga Judith, muitas vezes começada e outras tantas abandonada, onde lhe pedia que as acolhesse a Natalie e a ela, durante quinze dias. Tinha o dinheiro necessário para fazer a viagem, e se o desejava, podiam ir-se amanhã mesmo. Mas aonde iriam depois? O que seria delas? De que iriam viver? Deixou-se cair, desesperada, sobre o divã, para pensar e tentar, uma vez mais, encontrar uma solução. Durante esse tempo, Liam tinha depenado as duas perdizes que lhe tinha arrebatado, não sem problemas, a seu primo. A compra de um embornal tinha acabado de exaurir sua escassa economia, mas tinha que seguir caçando para poder comer, era um artigo indispensável. Nesse instante estava revisando com olho crítico a roupa do Griffin dispersadas pela habitação. Tinha que admitir que estivesse em condições lamentáveis, embora tivesse feito tudo o que pôde para limpá-las. Sem duvidar mais, puxou com força o cordão da campainha. – Follifoot, amigo, O que lhe pareceria subir uns cubos de água fervendo? – perguntou quando por fim apareceu o lacaio, mas de um quarto de hora depois– Necessito um bom banho. Os ombros já por si só encurvados do criado, arquearam-se um pouco mais, mas ninguém era capaz de resistir ao sorriso de Liam. Também Ellen tinha tomado um banho, e para jantar tinha escolhido usar um vestido de crepe da China tornasolado que caía como flutuando sobre uma aba cor marfim. Era seu vestido preferido e o guardava desde por volta de meses esperando uma grande ocasião… que duvidava que jamais se apresentasse. Tinha dado uma dura em Natalie, a qual havia se desmanchado em lágrimas e se negou obstinadamente a comer um só bocado. De modo que se deitou sem jantar.

Foi jogar uma olhada ao dormitório. A menina dormia placidamente, abraçada ao travesseiro e com a cara ainda avermelhada pelas lágrimas. Ellen voltou para o salão cada vez mais nervosa, consciente de sua solidão. Sim, estava sozinha na grande e silenciosa casa, só com seus sonhos de fuga. Quando bateram na porta, deu um salto. Depois dos que tinha passado, não esperava uma visita. Arrumou o cabelo, beliscou as bochechas para que tivessem um pouco de cor, esponjou o vestido e correu a abrir com o coração desbocado. Perder-se em seus olhos de jade, entrar em calor com seu sorriso… Tinha estado todo o dia sonhando com isso, e agora ele estava ali, diante dela. Possivelmente logo estivesse entre seus braços. Mas seu orgulhoso guerreiro escocês levava… uma saia. Uma estranha saia vincada, sujeita na cintura por um largo cinturão de couro, com um curioso saquinho de pele pendurando sobre a barriga. Sobre a camisa de um branco imaculado, pôs uma jaqueta curta de veludo. Mas o mais estranho de tudo eram seus sapatos, com cordões que chegavam até os joelhos. Uns joelhos nus! – Isto é um kilt– explicou-lhe – o traje tradicional escocês. Que leva o Regimento das Highlands. O que lhe parecem minhas medalhas? – Ehh… tem… quatro – balbuciou Ellen a quem lhe estava custando muito apartar o olhar das pernas de Liam – Nunca tinha visto um kilt. É muito… favorecedor. – Esta completamente vermelha. Alguma vez tinha visto os joelhos de um homem? Estou-te incomodando? – OH, não, absolutamente! – Trouxe-te um bom jantar. Pensei que você gostaria. Certamente que o gostava. Um pouco mais e tivesse dado palmas como uma menina. Apartou-se para lhe deixar entrar, dissimulando com esforço sua impaciência. Entrou com passo decidido. – Você gosta das perdizes? Já sabe, esses pássaros muito gordinhos– particularizou ao ver sua expressão de assombro – Cacei-as esta manhã– acrescentou tirando de um embornal duas aves podas e maças. – Esvaziaste-as? – Claro. O lago esse não só serve para lavar. Ellen imaginou esvaziando as perdizes no meio do Hyde Park, com a camisa secando ao lado de um montão de plumas. Liam a olhou por um instante e sorriu.

– Ellie, não irá acreditar que te vou obrigar às comer cruas! Vou fazer que as agarre. – Mas onde? – exclamou ela completamente despistada. – Tem uma chaminé não? – Ehh… Sim… Claro… Mas não tenho nenhum utensílio de cozinha! – Basta tendo um pouco de imaginação, Ellie – disse ele lhe piscando um olho – Como sua pequena Natalie. Não tinham acabado as surpresas. Ele se aproximou do fogo, tirou de uma de suas meias uma comprida e afiada adaga, atravessou aos pássaros e, assobiando, colocou tudo em cima das chamas.

13

O apetitoso aroma das perdizes foi suficiente para acabar com as dúvidas de Ellen. Aproximou um sofá à chaminé e se sentou, deixando justo o espaço que necessitava Liam. Ou ao menos assim é como ele o interpretou. Foram-se alternando para dar a volta aos pássaros no fogo. De vez em quando, o joelho do capitão roçava a perna do Ellen, e fazia o que podia para dissimular sua agitação. – Parece que tenha estado fazendo isto toda sua vida– indicou Ellen quando lhe ensinou como teria que assar as perdizes sem que a graxa caísse sobre as chamas. – Quando se é soldado, você se acerta como pode para comer– explicou ele. – Custa-me imaginar a vida de um exercito na guerra – ela comentou pensativa – Os periódicos só contam as batalhas, mas o resto é algo abstrato. – Isso está bem. Não vejo nenhuma razão para contar às mulheres a realidade da guerra; é muito terrível – declarou ele de todo coração – Eu ainda tenho pesadelos. – E alguma vez sentiu a necessidade de falar disso com alguém? – aventurou ela – Eu algumas vezes tenho a sensação de que as desilusões me afogam que estou a ponto de estalar, e acredito que me aliviaria se tivesse a alguém com quem falar. Você não? O capitão nunca tinha pensado que uma dama pudesse afogar-se com o peso das

preocupações. Seria possível que a vida de Ellen fosse tão difícil e complicada como a sua? – Confesso que não. Não tenho nenhum desejo de falar de meus problemas, passados ou pressente, e ainda tenho menos de obrigar a meus amigos a suportá-los. Prefiro me esquecer deles. – Mas o consegue? Pode realmente esquecer o que te angustia? – É obvio– ele presumiu tranqüilamente enquanto comprovava as perdizes – Já estão quase preparadas. Ela não insistiu e ambos ficaram em silêncio contemplando as chamas. Liam não deixava de fazer conjeturas; teria dado algo por saber que tipo de problemas podiam preocupar a mulher que se sentava a seu lado. Teria gostado de ser sua única preocupação, que só pensasse nele, igual a ele que estava obcecado por ela até o ponto de não ter nem um só minuto de descanso. Ia voltar se louco, sabia, louco de desejo. – Se me permitir à pergunta é sua filha quem te preocupa? – perguntou quando não pôde suportar mais o silêncio. – Suponho que se refere às histórias que inventa – respondeu Ellen ficando imediatamente em guarda – Acredito que não pode evitar, sua imaginação é mais forte. Entende, não tem amigos de sua idade nem nada com o que entreter-se. Eu faço tudo o que posso para lhe proporcionar uma educação, mas não sou tutora. Animo-a a que leia, a… – Não queria te incomodar – interrompeu-a Liam brandamente – Natalie é uma menina encantadora. Agarrei verdadeiro carinho a essa diabinha. Estas palavras fizeram que o rosto tenso do Ellen se relaxasse com um sorriso. – É o mais valioso do mundo para mim – murmurou olhando fixamente as chamas. – Não pode saber até que ponto é inteligente e generosa. Mas aqui ambas somos como adornos encerrados em uma vitrine. Tenho a sensação de que, há algum tempo, começou a acreditar em suas histórias e isso me preocupa de verdade. – Adornos em uma vitrine? A que te refere? – Nossa situação não é… Ai Deus, as perdizes estão queimando! Liam estava tão cativado por suas confidências que tinha esquecido por completo o jantar. Retirou rapidamente as aves do fogo e levantou com delicadeza uma parte de pele queimada. A carne de debaixo estava branca e tenra. – O jantar se salvou – anunciou – Onde está a menina? – Dormindo. Hmm! Cheira muito bem– exclamou Ellen – Espera, tenho exatamente o que necessitamos para acompanhar este festim.

Desapareceu e voltou, sorrindo de orelha a orelha, com uma garrafa de vinho na mão e uma colcha de seda pendurada no braço. – A colcha era de minha mãe e o vinho é outro dos presentes da Agatha. Pensei que poderíamos fazer um pic-nic, como se estivéssemos no campo. Liam se perguntou com curiosidade que idéia teria ela do que era uma comida campestre. Quando viu que apartava o sofá e estendia a colcha diante da chaminé, seu ânimo se fez decididamente campestre. Logo Ellie pôs em cima da improvisado toalha dois pratos, dois copos de cristal, dois guardanapos bordados e uma terrina de prata cheia de água cuja utilidade Liam não soube imediatamente qual era. Sentaram-se no chão, e ele colocou cuidadosamente o kilt sobre as pernas, o qual lhe veio muito bem para ocultar o estado de sua excitação. Pareceu-lhe um original modo de jantar e não estava do todo seguro de que sua mãe o tivesse aprovado. Em qualquer caso, a visão de uma dama da aristocracia inglesa comendo uma perdiz com os dedos acompanhada de um antigo soldado, era chocante. Ellie, depois de cada dentada, chupava as gemas dos dedos de uma forma que ao capitão lhe assaltavam umas idéias completamente indecorosas. Apressou-se a procurar um tema de conversação que não fosse perigoso e começou a fazer a Ellen perguntas sobre sua mãe. – Morreu faz dois anos no Cornuailles – disse-lhe ela – Jogo muito de menos. Natalie e eu fomos muito mais felizes ali, asseguro-lhe isso, embora a mamãe não gostasse muito do campo. Preferia Londres. – De modo que a pequena princesa é uma provinciana – murmurou Liam distraidamente fazendo esforços para não olhar o decote de Ellie. – Sim, nasceu ali. Uma sombra fugaz passou pelo rosto de Ellen. – E sua família? – continuou ela – Seus pais vivem ainda? – Sim, e também tenho um irmão e uma irmã mais jovens que eu. – Vivem todos na Escócia? – Naturalmente. Onde quer que vivam? – Na Escócia, naturalmente– brincou ela imitando seu acento. – Devem te jogar de menos. Mas me diga o que opina de Londres? É horrível, escuro e fedorento… – É uma cidade maravilhosa, mas não tanto como você. Ellen baixou a vista, ruborizada. – E seus assuntos familiares vão como desejas? – perguntou ela sem poder evitar sorrir.

– Não exatamente. Meu primo Nigel não é desagradável, mas não há quem lhe apanhe. Ao melhor conhece. Nigel Lockhart, do Mayfair. – O nome me soa, mas acredito que não o conheço. Sorte para ela. – O velho Nigel – suspirou ele – É incrível! Conhecemo-nos a primeira vez que vim a Londres, quando estive na Escola Militar. Reconheci-lhe em seguida, mas custou um pouco lembrar-se de mim. Gosta de muito a garrafa – acrescentou com intenção – Enfim, agora, há-se encaprichado comigo. Quer me apresentar a seu pai e me convidou a tomar o chá no domingo. – É muito amável por sua parte. Assim poderá lhe pedir o teu. Evidentemente recordava perfeitamente a última conversação que tinham mantido inclusive o que tivesse desejado que esquecesse. – Eu não gosto muito das reuniões sociais e não sei muito bem como devo me comportar – confessou encolhendo-se de ombros – E, além disso, francamente, necessita-se algo mais que uma taça de chá para acabar com esse assunto. – Não o entendo. Disse-me que tinha vindo a procurar uma coisa. Seguro que pode falar do tema no domingo. Para isso servem os chás, para falar de tudo e de nada. É a oportunidade perfeita. – Você acha?- resmungou Liam visivelmente cético. Não sabia como responder à silenciosa curiosidade do Ellie. Morria de vontade de confiar nela, mas seu instinto, aguçado por anos de guerra e espionagem, sussurrava-lhe que não o fizesse. Não confie em ninguém, nunca faça confidências, a mais mínima palavra que diga pode ser utilizada em seu contrário. Ellen lhe sorriu para lhe animar a fazê-lo, e esse sorriso tivesse feito derreter a uma geleira. Se tivesse apoiado a Napoleón, durante a guerra, ele tivesse traído de boa vontade a Inglaterra e vendido seu país por seus formosos olhos. – A verdade é que o que quero é uma bugiganga – começou com tom neutro – Pertence a minha família e, para falar a verdade, meus primos nem sequer sabem que o têm. Vim a recuperá-lo. – Fez toda esta viajem por uma bugiganga? Não teria sido suficiente lhes escrever e pedir. – É uma estatueta muito valiosa, de ouro maciço, com forma de uma espécie de animal. Os olhos, a boca e a cauda estão incrustados de rubis. Como vê, não é a classe de bugiganga da que alguém se desprende com facilidade. E sem deter-se a pensar, contou-lhe a história de seus antepassados, a lenda da dama

dos Lockhart, e lhe explicou a difícil situação de sua família. O objeto valia vários milhares de libras e era sua última esperança. – Agora entendo porque esse convite é tão importante para ti– ela comentou depois de lhe haver escutado atentamente. – Toda a família conta comigo. – Devem estar muito orgulhosos de ti, para ter depositado todas suas esperanças em seu atrativo e valente soldado. – Se te parecer atrativo, é que deve ter bebido muito – observou Liam com ironia. Ela se pôs a rir e logo olhou a cicatriz que lhe cruzava a cara, e, baixou esses olhos azuis, Liam sentiu que a cabeça lhe dava voltas. Sem prévio aviso, ela se inclinou para ele e, instintivamente, levantou a mão para tampar a ferida. – Não – murmurou Ellen. Apartou-lhe a mão e lhe acariciou a bochecha com infinita doçura, ele se sentiu mais afetado por essa carícia que pelo sabre que lhe tinha ferido. Fervia-lhe o sangue nas veias e lhe parecia que se afogava, como se os delicados dedos de lhe empurrassem inexoravelmente para um precipício. Com a gema de seu dedo indicador, ela percorreu a vermelha cicatriz que saía da têmpora e se detinha em meio da bochecha, logo voltou a percorrê-la lentamente até a raiz do cabelo. – Doeu muito? – perguntou lhe olhando aos olhos. – Não – respondeu com voz rouca – Não tanto como você. – Como posso eu estar te fazendo dano, Liam? – Porque te desejo, Ellie – confessou ele – Te desejo como nunca tinha desejado nada antes, e isso me faz sofrer como um condenado. Sem dizer uma só palavra, ela riscou uma linha da cicatriz até a comissura de sua boca. Liam se apoderou de sua mão e esmagou os lábios na palma. Apesar da paixão que lhe consumia não se atrevia a ir mais longe. Jamais, nem em meio da mais sangrenta das batalhas, tinha estado tão apavorado. Quando ela se soltou para lhe acariciar brandamente o rosto, foi incapaz de conter-se por mais tempo. Atraiu-a para ele, esmagou-a contra seu peito e apertou febrilmente sua boca sobre a frente, as bochechas e os lábios semelhantes à fruta amadurecida, dela. – De verdade me deseja Liam? – disse ela em um sussurro. Quando a língua do Ellie se insinuou entre seus lábios, o capitão acreditou que ia deprimir se, presa de um torvelinho ao qual era incapaz de resistir. Rodaram pelo chão, estreitamente abraçados, com suas respirações misturadas. Uma

das mãos do Liam desceu ansiosamente com o passar do pescoço de marfim, deslizou-se sobre um dos ombros, introduziu-se sob a musselina do sutiã e se deteve em cima de um redondo peito. Sob o efeito de seus impacientes dedos, o penteado de Ellen se desfez, caindo como o trigo amadurecido em uma tormenta do verão. Enjoado por seu embriagador perfume, insensível a tudo o que não fosse à voluptuosa suavidade de seu corpo, estreitou-a com mais força contra ele ao tempo que sua boca se perdia no oco da acetinada garganta. – Eu também te desejo – murmurou ela em seu ouvido. A leviana mão de Ellen se deteve na nuca dele, lhe acariciando o cabelo, descendeu ao comprido de suas costas, instigando sua excitada virilidade. Devorava-lhe um ardente desejo e a necessidade de estar em seu interior lhe consumia por completo. Um rangido no corredor conteve seus impulsos e lhe devolveu bruscamente à realidade. Ellen o tinha ouvido também. Separou-se de seu abraço, ofegante, e, como um animal à espreita, olhou a porta com expressão assustada. Ouviu-se outro ruído, mais perto esta vez. Ellen se levantou de um salto e arrumou o melhor que pôde a roupa. Alguém estava subindo as escadas. Liam se levantou sem fazer ruído e escutou atentamente. Reconheceu imediatamente os inconfundíveis saltinhos de Farnsworth. – É meu pai – sussurrou Ellen, a bordo do pânico. A visão de sua preciosa Ellie, pálida e tremendo de medo, provocou uma gelada cólera em Liam. Era um mau momento para dizer nada, mas não permitiria que esse anão ridículo a aterrorizasse desse modo. Agarrou-a carinhosamente pela cintura para beijá-la apaixonadamente. Queria que soubesse até que ponto a desejava. Ao ver que ela tentava lhe apartar, agarrou-a do queixo e depositou com ternura um último beijo sobre seus trementes lábios. – Não tenha medo – murmurou. Os passos estavam agora muito perto. Saltou até a janela, levantou o pesado marco e saiu. Certamente não fosse o modo mais cortês de despedir-se da dama de seus amores, mas não tinha eleição. – Fecha assim que saia– disse sorrindo antes de saltar ao vazio.

14

Ellen, muito nervosa, fechou a janela assim que o capitão saiu por ela. Agora os passos do Farnsworth ressonavam no patamar. Em princípio, nunca subia até ali sem um bom motivo. Se tivesse chegado a encontrar ao escocês em suas habitações… Não se atrevia sequer a pensar o que teria passado. Apressou-se a esconder a garrafa e os copos, atirou os ossos das perdizes à chaminé e empurrou a toalha, os pratos e a bolsa de caça que Liam tinha deixado esquecida, debaixo do sofá. Tornou-se louca! O que lhe tinha dado? E se Natalie despertasse? Entretanto se negava a sentir-se culpada. Tinha vinte e oito anos e não tinha porque esconder-se como se fosse uma menina pequena. Quando bateram na porta, jogou uma rápida olhada à estadia, apartou uma parte de tecido que aparecia de debaixo do sofá e foi abrir. – Boa noite, pai – disse esforçando-se a pôr boa cara. – O que está passando nesta casa? – assobiou olhando-a com suspeita como de costume. Ela se sentiu desfalecer. Follifoot! O lacaio certamente tinha visto Liam e lhe tinha acusado a… – Se te chamo é porque tenho que falar contigo e espero que acuda imediatamente – fulminou-a seu pai– Não costumo procurar sua companhia por simples prazer, Ellen. – Tinha-me chamado, pai? – Deixei instruções ordenando que estivesse em meu escritório as sete em ponto. E já são as oito passadas! – Ninguém me informou… – Não crê que eu vou estar te esperando como se fosse um louco apaixonado. – Asseguro-te que não sabia que desejava conversar– defendia-se ela – É evidente que se soubesse, teria ido. Sem emprestar a mais mínima atenção a seus protestos, inclinou-se para um lado para inspecionar a habitação. – O que está tramando agora? – rugiu apartando-a. Congelada de medo, viu-lhe colocar o monóculo antes de dar uma volta pelo salão com

as mãos às costas. Assustada, ficou diante do sofá se por acaso aparecia uma parte de toalha ou qualquer outra coisa. – Onde está a menina? – grunhiu voltando-se tão repentinamente que ela deu um salto. – Está deitada. – Já? Vou comprovar. – É por aqui– replicou ela indicando o corredor. – O que é esse aroma? – ladrou ele. – Que aroma? – balbuciou ela, mais morta que viva. – Cheira a assado e a comida troca. Desde onde tirou uma carne de tão má qualidade? As perdizes! Foi estranho, mas essa observação a feriu mais que todas as maldades e mesquinharias que lhe tinha feito no transcurso dos dois últimos anos. Seu próprio pai a tratava apenas melhor que a uma prisioneira, alimentava-as com refugos a ela e a sua filha, e tinha a audácia de lhe perguntar onde comprava a carne? – Se houver aqui carne de péssima qualidade só pode proceder de suas cozinhas– respondeu com as bochechas ardendo. – Me economize suas brincadeiras, por favor. – Não estou brincando, limito-me a enunciar um fato. – Não vou tolerar rabugices por sua parte, Ellen, lhe advirto isso! Ela começou a zangar-se de verdade. Não suportava se ver tratada como uma criatura que tivesse roubado uns doces. A maior parte do tempo, Farnsworth as ignorava a Natalie e a ela, e quando se dignava recordar que existiam, era para humilhá-las como se fossem menos que nada. Até então o tinha suportado tudo sem vacilar porque acreditava que assim protegia à menina. Mas não agüentava que a seguisse vexando desse modo. Depois de tudo era sua filha, embora ele parecesse ter esquecido. Embora tivesse muito que reprovar a si mesma, não merecia esses contínuos desprezos. – Me diga pai – perguntou fazendo insistência na palavra “pai” – A que devo a honra de sua visita? – Esta realmente empenhada em me zangar? Se tivesse baixado como te ordenei… – Não fui informada de sua ordem. Do contrário, pode estar seguro de que o não teria visto irromper em meu salão.

– E porque não teria que vir eu aqui se me desse à vontade de fazê-lo? Recordo-te que esta é minha casa. – Não é provável que o esqueça, repete-me isso com bastante freqüência. – Só quero me assegurar de que não me oculta nada. – E que poderia te ocultar? – replicou ela esgotando-se a paciência. – Não tenho um penique, não vejo ninguém e além não conheço ninguém. Não tenho nada além de minha filha. Por favor, me diga que poderia te ocultar. Farnsworth se surpreendeu tanto pela veemente resposta que lhe caiu o monóculo. Ellen, aliviada, cruzou os braços, preparando-se para as represálias que não se fizeram esperar. – Como te atreve a me falar nesse tom– bramou ele – Tenho perfeito direito a te jogar e a te deserdar, depois do que fez. E tem o atrevimento de te queixar? – Pelo amor de Deus, pai, foi há dez anos! Cometi um engano, um sozinho! – Quem é você para me dar lições – trovejou ele– Desonrou a nossa família e jamais lhe perdoarei isso. Crê que me produz prazer albergar sob meu teto a uma rameira e a uma bastarda? Se pudesse me liberar de vocês como do lixo, o teria feito faz tempo, pode me acreditar. Essas palavras lhe fizeram o efeito de uma bofetada. Fizeram-lhe retroceder no tempo, quando aos dezenove anos viu como nascia e jogava raízes o ódio de seu pai, e ela tinha tentado proteger o filho que levava. Foi um patético intento, e a violência desse ódio devia ser contagiosa infectando inclusive a Natalie dentro de seu ventre. Tinha aprendido a desprezar o seu pai. Por muito que pinçasse em sua memória, era incapaz de recordar um só gesto de ternura ou inclusive de simples amabilidade. De fato a detestava muito antes que ela conhecesse o Daniel e que desse começo o pesadelo. Mas já não era uma adolescente a ponto de fazer-se adulta, e ia demonstrar. – Há-me dito muito claramente que Natalie e eu somos umas indesejáveis nesta casa – disse tranqüilamente – Não tema, não é provável que o esqueçamos, e se tivesse meios para fazê-lo, abandonaria esta casa para não retornar jamais. Mas como sempre te negou a me proporcionar isso, nenhuma das duas tem outro lugar aonde ir. De modo que me vejo obrigada a deduzir que te agrada em nos reter prisioneiras aqui. – Não seja estúpida Ellen – assobiou ele – Sabe de sobra que se sua mãe ainda vivesse, teria deixado que lhes apodrecessem no Cornuailles. Mas está morta e não tive mais opção que lhes trazer aqui. Nunca te perdoarei e não permitirei que suje meu nome nem a reputação da Eva mais do que já o tem feito. Já que se de algo estou seguro é que uma puta sempre será uma puta. Não era necessário responder, a partir desse momento já nada podia ferir a Ellen.

– Não se preocupe pai. Isolaste-nos tanto do mundo que não vejo como poderia voltar a te desonrar. Depois de tudo fazem falta dois. Farnsworth esteve a ponto de afogar-se, mas ela já tinha girado nos calcanhares. Como uma sonâmbula se dirigiu até a porta, desejando de todo coração; que Deus a perdoasse! Que seu pai caísse fulminado a seus pés. – Bem além dessas coisas tão amáveis o que desejava me dizer? – perguntou com a mão no pomo da porta. – Vou no domingo pela manhã durante quinze dias – cuspiu ele lívido de raiva – Agatha te vigiará. Não tenha ilusões. Se me estas ocultando algo, acabarei por descobrir e me pagará isso. Entendeste-me bem? – Perfeitamente – respondeu Ellen com acidez abrindo a porta. Seu pai cruzou a estadia, deteve-se diante dela e se inclinou até ficar tão perto que notou seu fôlego na cara. Conteve com muito esforço as vontades de apartar-se. – Pela última vez, não tente bancar a esperta comigo. E vigia que sua pequena bastarda não incomode a meu inquilino. Se sua filha for tão incapaz como você de comportar-se corretamente, lhes farei pagar isso muito caro, me acredite. Sem dignar-se a responder, Ellen esperou a que seu pai saísse para fechar de uma portada. Escutou enquanto seus passos se afastavam pelas escadas e, só então, lhe tirou o peso que tinha no peito. Deixou-se cair contra a porta, aniquilada por tanta crueldade, e começou a chorar. Tinha que sair dessa casa custasse o que custasse. Já não tinha outra escolha. Uma idéia, conseqüência de seu desespero, começou a germinar em sua mente. Uma idéia absurda, ridícula… mas era melhor que nada. Aproximou-se lentamente a seu escritório e tirou a carta que fazia tanto tempo tinha começado a escrever a Judith. Não precisava ler o que tinha escrito, sabia de cor. Fazendo uma profunda inspiração, sentou-se e molhou a pluma no tinteiro. No dia seguinte enviou Natalie às habitações do capitão com a missão de trazer toda a roupa enrugada que encontrasse. Tinha pedido a Agatha o ferro com uma desculpa qualquer, apesar dos protestos da mulher, que não podia entender porque sua senhora devia encarregarse ela mesma de uma tarefa tão vulgar. Depois de que a menina retornou com um montão de roupa enrugada, encheu cuidadosamente o ferro de brasas, como lhe tinha ensinado a ama de chaves, e começou com o colete. Mas tinha esquentado tanto a prancha que queimou a delicada seda. Decididamente não servia para nada, nem sequer poderia oferecer seus serviços como donzela. Chateada, subiu ao último piso onde estavam colocadas as malas e caixas cheias de roupa que tinha pertencido a toda a família.

Apoderou-se rapidamente do que procurava: um baú cheio de roupa de homem. Um cartão de visita com o nome de lorde Richard Farnsworth caiu do bolso de umas calças. Seu tio paterno tinha morrido uns anos antes a conseqüência de uma queda de cavalo. Era um homem maravilhoso, completamente oposto de seu pai, tanto em aspecto como em caráter. Era alto, bem formado, e um dos cavalheiros mais elegantes de Londres. Entre os trajes de caça e de campo, acabou por encontrar um colete verde, de seda, exquisitamente bordado. A cor exata dos olhos do Liam. Pouco antes das cinco ficou ao lado da janela e, pouco depois viu como se afastava seu pai saltitando. Voltou para terminar rapidamente com o último par de calças do capitão, dobrou-o com cuidado e o acrescentou ao montão de roupa que tinha conseguido não queimar. Satisfeita, foi trocar se. Decidiu por um vestido singelo, branco, bordado com casulos de rosa, muito pouco habitual no guarda-roupa de Eva, normalmente formado por vestidos bastante ostentosos. Estava pondo ao pescoço a única jóia que ficava de sua mãe, um colar de granadas que nunca tinha podido decidir-se a vender, quando ouviu a voz de Natalie. – Realmente come muito repolho! – Sim, pequena, prefiro isso antes que um pudim mau feito. E não necessito que nenhum príncipe venha a me socorrer. Isso não tinha nenhum sentido, pensou ela repassando seu penteado. – De todos os modos, não se incomodaria por ti. Você não é uma princesa, é um capitão. Mas sei quem vai ajudar a minha mãe se você não o fizer. Ellen não precisou ouvir nada mais. Dirigiu-se ao salão antes que sua filha a envergonhasse. Ficou imóvel no vão da porta e cruzou seu olhar com o de Liam, sentindo que a invadia uma quebra de onda de calor. Sua presença bastava para fazer que se esquecesse de todos seus problemas. Esse homem certamente a tinha enfeitiçado. – Alegra-me muito que tenha podido vir – exclamou com um radiante sorriso. – Não sei que dizer, não estou acostumado que me recebam com tanta amabilidade – confessou ele balançando com a mão um enorme buquê de flores que era evidente que tinha roubado – O que se souber, em troca, é que nada nem ninguém poderia ter impedido que viesse. – Essas flores são para nós? – disse ela ruborizando-se ante o completo. – É obvio. Agarrei-as no jardim do lado para não chamar a atenção no parque. Os seus compatriotas parecem gostar muito de seus canteiros. – São preciosas. Natalie seja amável e as ponha em um vaso. Esperaram que a pequena levasse o ramo antes de seguir falando. O capitão não podia apartar os olhos de Ellie.

– Só penso em ti da manhã até a noite – sussurrou ele – Assim que te vejo sorrir não posso evitar me perguntar se esse sorriso é para mim, apesar de minha cara desfigurada e meu comportamento popular. E quando comprovo que assim é, enjôo-me. – OH, Liam! – É como um anjo cansado do céu, Ellie, e o dia que te conheci permanecerá em minha mente como o mais belo de minha vida. Tenho um amuleto para ti, leannan – continuou rebuscando no bolso de suas calças – Procede do rio que atravessa nossas terras na Escócia. Sempre o levo comigo. Abriu sua larga mão e Ellen descobriu um calhau liso e redondo, rajado de verde e negro. Acreditou cheirar todos os aromas da pradaria e da montanha que ele havia descrito a primeira noite. – Significa muito para mim – explicou ele colocando-o na mão. Ela acariciou com as gemas dos dedos a superfície lisa e fresca. Que tipo de homem podia dar tanta importância a uma pedrinha? Um homem singelo, honrado, leal. Muito distinto de Daniel. – Não parece te gostado muito – disse visivelmente decepcionado – Só é uma estúpida pedra, sei, mas… – Não, Liam, equivoca-te! Ao contrário, emociona-me muito… mas não estou segura de merecê-lo. É o presente mais formoso que me têm feito nunca, e o conservarei como um tesouro – ela assegurou com um sorriso saído diretamente do coração. – Sério? De novo tinha o aspecto de um moço que tivesse crescido muito rapidamente; como em sua primeira visita. Ela envolveu cuidadosamente o calhau em seu lenço e o meteu no bolso. – Tivemos a mesma idéia, prezado senhor. Eu também tenho um presente para ti. – Vamos lhe dar a surpresa? – exclamou Natalie entrando com as flores. – Primeiro tenho que te avisar, fiz alguns destroços – explicou ela intercambiando um olhar entendido com sua filha – Temo que seu colete só sirva para fazer trapos. – Maldição, isso sim que é uma catástrofe! – exclamou Liam – Minha mãe me vai matar! – Posso ir procurar a surpresa, mamãe? Ante o gesto afirmativo de sua mãe, a pequena saiu disparada como uma flecha e voltou pouco depois hasteando triunfalmente um pacote que entregou a Liam. – É para ti, abre-o – animou-lhe Ellen. – Olhe sou um soldado, eu não gosto muito das surpresas.

Apesar disso, soltou a cinta do pacote, enquanto a menina dava voltas a seu redor soltando risadas e batendo palmas. – Doce Jesus! – exclamou desdobrando o colete. – A que você gosta? – perguntou à pequena. – Ehh… Sim, é obvio. Eu gosto muito, mas é muito elegante para mim. Não deveria ter gasto tanto dinheiro – acrescentou voltando-se para Ellen. – Não o compramos, encontramo-lo – explicou ela alegremente – Pertencia a meu tio e acredito que ficará perfeito. Ponha-o, por favor. – Estou seguro de que me estará bem. – Por favor, ponha o por diante. É exatamente o que necessitava! – exclamou ela rindo enquanto ele obedecia de alma ganha. Uma vez arrumado o tema da vestimenta, Ellen enviou a Natalie a deitar-se e eles ficaram conversando como dois velhos amigos, contando sua vida e suas lembranças de infância. Cada um deles evitando cuidadosamente mencionar as zonas escuras e as perguntas incômodas. Ellen lhe pediu mais detalhes da estatueta, e Liam lhe contou todas as lendas que tinham relação com ela, o modo em que os Lockhart escoceses e os Lockhart ingleses a tinham disputado ao longo dos séculos e a inimizade resultante. Começaram a fazer conjeturas sobre o lugar onde podiam a ter guardado seus primos. Ellie mantinha que devia estar exposta em uma sala de visita, enquanto que Liam afirmava, pelo contrário, que devia estar muito bem escondida. – Mede uns trinta centímetros e é a imagem de um horrível monstro. Segundo as descrições que tenho lido, é realmente feia. – Qual crê que é seu valor? – É ouro puro, encravado de rubis nos olhos boca e cauda. Acredito que vários milhares de libras. Não queria dizer nada mais, de modo que a conversa derivou ao convite do domingo seguinte. Ellen lhe explicou o protocolo que se observava nesse tipo de reuniões, o qual provocou certo nervosismo no capitão. – Quantas tolices para uma bebida tão insípida! Ellen não podia por menos que estar de acordo. A tarde já estava muito avançada e começavam a esgotar os temas de conversação. Liam tomou a Ellen entre seus braços cobrindo-a de beijos aos quais ela respondeu com ardor. Não lhe ocultou a intensidade do desejo que lhe consumia e aparentemente, ela sentia o mesmo. Sob suas carícias se sentia renascer. Todo seu corpo voltava a sentir sensações muito

tempo esquecidas, como se despertasse de um comprido sonho. Ela estava sedenta dele, de seu calor e de sua virilidade. Precisava lhe tocar, lhe acariciar, lhe sentir contra ela, dentro dela. Nos braços do capitão se esquecia de seus medos e de falsos pudores. Vingava-se dessa sociedade hipócrita que a tinha repudiado. Sem mais resistência, abandonou-se de boa vontade ao torvelinho que a absorvia e mergulhou nele com deleite. Nunca tinha conhecido uma sensação tão embriagadora.

15

No domingo seguinte, Liam chegou à casa de seus primos as cinco em ponto, levando o elegante colete bordado que Ellen lhe tinha presenteado. Um estirado mordomo lhe conduziu ao grande salão, que era tão grande como indicava seu nome. Parecia que Nigel estava custando despertar da sesta. Liam, por outra parte, não se importou. O luxo do lugar lhe deixou impressionado, e necessitava um pouco de tempo para acostumar-se. Se os Lockhart de Escócia cada vez estavam mais afundados na pobreza, o ramo inglês, em troca, era evidente que nadavam na abundância. Os estupendos tapetes do Aubusson que cobriam o chão, os móveis de mogno incrustados de marchetaria, pesadas cortinas de seda que penduravam das altas janelas, os imensos abajures de cristal que acabavam de acender, tudo isso era digno da residência real. Percorreu toda a estadia; admirou os quadros, as estantes de madeira gravadas e os objetos de porcelana da China. E aproveitou para examinar atentamente todas e cada uma das valiosas estatuetas dispersadas pelos veladores e consoles. Nenhuma delas tinha a menor aparência com a que procurava. Quando sua imaginação começava a desbocar-se, Nigel se dignou aparecer por fim, acompanhado de seu pai do qual tinha herdado a constituição e, como Liam não demorou em descobrir; a total carência de lógica e de continuidade em suas idéias. – De modo que é você um parente? – perguntou o velho, uma vez que foram feitas as apresentações – Não sabia que havia Lockhart incluso na Escócia. E você? – Bom, muito ao norte. De modo que são parentes longínquos – respondeu o filho com

afetação. – Você acredita? Acreditava que “parentes longínquos” se referiam ao grau de parentesco, não à distância– disse lorde Lockhart dúbio. – Há uma lenda que explica como se separaram os dois ramos da família. Não a conhece? – perguntou inocentemente Liam decidido a armar-se de paciência. – Refere-se a nossos antepassados comuns? – perguntou estupidamente Nigel. Contendo um suspiro, o capitão lhes contou como, à morte do Douglas, os dois ramos se enfrentaram e tinham acabado separados. Omitiu precisar os covardes e carentes de escrúpulos que tinham demonstrado serem os antepassados de seus primos. – Muito interessante, mas não entendo que relação há entre nossa família e esse tal Douglas – disse o ancião lorde, perplexo. Era evidente que a história de suas origens não era uma das preocupações de seus parentes de Londres. Mas, por que preocupariam com essas lendas? Gastar seu dinheiro devia lhes ocupar todo o tempo. – Tem você razão, tio, não há muito que dizer sobre os Douglas, nem sobre os Lockhart dessa época – explicou-lhes dando uma boa dentada a um sándwich de pepino – Eram highlanders fiéis a seu clã. – O que é um clã? Liam começou então a lhes desenhar um estremecedor quadro dos escoceses em geral e dos Lockhart em particular, descrevendo-os como selvagens atrasados, mais próximos aos homens das cavernas que aos civilizados britânicos. Explicou-lhes sem pestanejar que sua família seguia umas normas obsoletas, negando-se a falar inglês como todo mundo, deu-lhes a entender que arrumavam suas diferenças a golpes de maça, ou de espada os mais refinados; que se alimentavam de raízes… O objetivo de tal argumentação, é obvio, era que soubessem que ele era muito distinto, para fazer que a briga com seu pai fosse mais acreditável. Conseguiu além do que tinha esperado. Nigel e seu progenitor estavam pendentes de suas palavras. Sentados na borda de seus assentos, bebiam literalmente suas palavras, manifestando de vez em quando sua aprovação e simpatia com fortes movimentos de cabeça e sorrisos de compaixão. – Agora compreenderão meu dilema – concluiu. – É obvio que o entendemos! – declarou Nigel com uma energia desacostumada – Não deve voltar ali sob nenhuma circunstância! – Temo que vou ter que fazê-lo. Verão, meu pai se deixou arrastar em… Bom, prefiro não contar-lhe – Não será nada ilegal, ao menos? – alarmou-se seu tio.

– Estamos em família, nos podemos contar isso tudo! – exclamaram a coro ambos os Lockhart. – Bom, pois… Não é fácil falar disso. Nunca se sabe quais poderiam ser as conseqüências… – As conseqüências? – chiou o herdeiro do ramo inglês. – Podem ser terríveis – continuou Liam com expressão sinistra, baixando a voz. – Não será nada ilegal, ao menos? – alarmou-se seu tio. Liam não respondeu, limitando-se a pôr cara de circunstâncias, para que seus familiares interpretassem o que quisessem, quer dizer, da pior maneira. – Tão grave é? – Nunca poderei perdoar-lhe me entendam, eu sou um soldado de Sua Majestade… – interrompeu-se quando o mordomo entrou e se inclinou a dizer algo ao ouvido a seu senhor. – Peço-lhe desculpas, milord, mas lady Lockhart está pronta para ir ao campo. Esperalhe no salãozinho. – Não pode esperar um pouco? – grunhiu o aludido. – Insiste, milord. – Bem, bem. Desculpe-me – acrescentou Lockhart pai dirigindo-se a Liam – Já me contará como termina o assunto em outra ocasião, querido primo. Interessoume muito sua conversa. Espero que volte logo. – Me sentiria muito honrado. – Naturalmente, estará você aqui no baile que celebraremos na quarta-feira. – Ehh… mas milord… – balbuciou Liam ao qual a simples palavra “dance” fazia estremecer. – Nenhum “mas”. Sentirei-me ofendido se não vir. Apresentaremos a nossos amigos. – Nesse caso… – resmungou o capitão a contra gosto. – Não se preocupe – tentou lhe tranqüilizar seu tio lhe dando tapinhas no braço como tivesse feito com seu cão – vamos nos ocupar de você. Ninguém poderá adivinhar que é escocês! – Faremos tudo o que faça falta – acrescentou Nigel – Adeus! – disse, saindo atrás de seu pai. Liam esperou que o mordomo fizesse o mesmo antes de sair em reconhecimento. Enquanto Liam explorava o vestíbulo da casa Lockhart, Ellen estava bordando as iniciais unidas de sua irmã e de seu cunhado em uns guardanapos. Enquanto olhava a sua

filha sentada frente a ela, se perguntava como duas mulheres com os mesmos pais podiam ser tão distintas. Durante mais de uma hora, Eva lhe tinha estado contando com todo detalhe seu jantar da noite anterior. Tinha-lhe falado comprido e tendido da nata de agriões (absolutamente perfeito, com só um pingo de nata), da perna ao romeiro com batatas (a ela pessoalmente não gostava muito das batatas); o vinho (um reserva decepcionante, mas não recordava muito bem qual era); e lhe tinha contado com todo detalhe porque jantavam sempre as oito em ponto, embora desgraçadamente a noite anterior, um pesado tinha feito que Willard se atrasasse, o qual lhes tinha obrigado a esperar até as oito e quinze. Por fim chegou ao assunto dos guardanapos. A seu marido pareciam muito simples e ela tinha pensado que o melhor seria lhes bordar as iniciais de ambos. Enquanto dava pontos, Ellen deixou vagar sua mente longe dali, por volta desse escocês que no espaço de poucos dias tinha dado um tombo a sua vida. Ao recordar o buquê de flores roubadas do ordenado jardim do vizinho, não pôde evitar rir. Apalpou discretamente a lisa pedra que levava no bolso e imediatamente se sentiu reconfortada. – Me recorde, antes de ir, que tenho dois vestidos para ti – disse Eva de repente – São do ano passado, ninguém notará. – Estou segura – respondeu distraidamente Ellen. Em efeito, quem ia se fixar no que levava? Nunca saía à rua, e quando o fazia, dava-lhe a sensação de que era invisível, como se fosse um fantasma de si mesma. – Também tenho um vestido para Natalie, era para a filha de minha ama de chaves, mas estou tão zangada com ela que não vou dar. – Não? E que te tem feito? – perguntou Ellen esperando que fosse uma ligeira falta nas formas que tanto gostavam a Eva. – Conta ao Frederick uns contos horríveis que lhe produzem pesadelos– respondeu Eva de mau humor – O comportamento e a imaginação dessa menina são inadmissíveis. É absolutamente necessário que faça algo. O que? Se sua irmã tinha alguma idéia, o agradeceria. O que era inadmissível é que não pudessem ir a nenhum lugar, e que se vissem obrigadas a permanecer em uma casa onde não as queria. – Está se fazendo tarde – disse Ellen enrijecida – Terminarei este guardanapo em casa. Vamos ver esses vestidos. A observação de sua irmã lhe tinha doído. Ao menos nisso, Eva tinha razão. Desde fazia algum tempo, a menina se deixava levar por sua imaginação de uma maneira preocupante. Cada vez que tentava falar com ela, Natalie, arrependida, prometia emendar-se, mas ao dia

seguinte, voltava para o mesmo, com uma história ainda mais extravagante que a do dia anterior. Ellen estava cada vez mais preocupada. Enquanto permanecessem nessa casa, sem ter uma vida normal, estava convencida de que a situação só pioraria. – Contou mentiras ao Frederick? – perguntou no caminho de volta. A menina a olhou de esguelha e sacudiu a cabeça. – De modo que não lhe disse nada que pudesse lhe assustar não? Natalie baixou os olhos, mas evitou responder, e continuaram o caminho em silêncio. Em momentos como esse, Ellen se sentia mais só que nunca. Só ela era consciente da tristeza de sua filha. Ninguém se preocupava com elas, viviam como emparelha e, no muito mesmo coração dessa cidade transbordante de vida, Natalie se afundava cada vez mais em um mundo imaginário onde nem sequer sua mãe podia alcançá-la. Tinham que ir, escapar, sabia. Não havia outra saída. Quando chegaram a casa, estava tão imersa em seus pensamentos que passou por diante de Liam sem lhe ver. Quando ele a agarrou no braço, deu um grito de surpresa. – Não me tinha visto Ellie? – sentiu saudades. – Não posso acreditar. Estava justo diante de ti! Levava uma jaqueta negra, uma camisa imaculadamente branca (uma das que ela tinha engomado) e, é obvio o colete bordado. Com esse elegante traje parecia outro homem. E muito atrativo. Entretanto lhe gostava mais do outro Liam. O soldado. Que esmagava aos ratos e assava perdizes na chaminé do salão. – Não me diga que já me esqueceste! – exclamou com uma risada nervosa. – Eu, não te esqueci – interveio Natalie. – Disso estou seguro, tanto como que o sol sairá amanhã. – Me perdoe, mas não tinha te visto. Não estou acostumada… Não está… – balbuciou Ellen assinalando o elegante traje. – Isso é o que temia, estou ridículo – grunhiu ele – Pareço um mequetrefe. – Não tema capitão, alguma vez poderia parecer um mequetrefe – tranqüilizou-lhe ela rindo – Vai? – Volto. Acabo de conhecer meu tio Lockhart – explicou ele lhe indicando que seguisse andando. – E te resultou simpático? – Não parece ser um mau homem – respondeu Liam com um sorriso irônico – Mas me parece que os Lockhart ingleses não são feitos da mesma madeira que os Lockhart escoceses. Não lhe custava nada acreditá-lo.

– E esta satisfeito de sua visita? – O chá estava amargo e não vi nada que se parecesse com a estatueta. Vou ter que voltar lá – explicou como se estivesse falando de baixar aos infernos – O Lockhart velho me há convidado. Insistiu muito de modo que não vou poder evitá-lo. – Convidou-te… para jantar? – Não, a um baile! – suspirou Liam – Dá-te conta? – Um baile! – exclamou a menina saltando de alegria – Mamãe nós poderemos ir também? – Não, carinho, nós não fomos convidadas. – Não tem nada de divertido, pequena – assegurou Liam abrindo a porta da casa – É inclusive algo terrível! – E por quê? – interveio Ellen – Tem razão Natalie. Uma festa no Mayfair é uma oportunidade única. – Um soldado não pinta nada nesse tipo de eventos, seja no Mayfair ou em outro lugar. – Mas Liam, muitos militares vão a essas festas. Sabe que os uniformes fazem palpitar os corações das damas. – Eu não quero fazer que palpitem os corações das damas – respondeu ele energicamente. E não sei dançar! – Vamos! – Asseguro-lhe isso! Diria que tenho dois pés esquerdos. – Senhorita Farnsworth vai você jantar esta noite? Voltaram-se, surpreendidos, a olhar a Agatha a quem não tinham ouvido chegar. – Eu pessoalmente, não lhe aconselho isso – brincou Liam ganhando um olhar assassino por parte da ama de chaves. – Jantaremos Agatha – respondeu amavelmente Ellen sem ao parecer emprestar atenção às brincadeiras do oficial – Na hora de sempre. – Muito bem – disse friamente a ama de chaves estendendo sua mão para a Natalie – Vamos, senhorita – acrescentou – é a hora de seu banho. Ellen contemplou a sua filha enquanto subia as escadas detrás da Agatha e a invadiu uma imensa tristeza. – O que acontece? – perguntou Liam docemente – De repente parece preocupada. – Não é nada – disse ela forçando-se a sorrir – Minha filha está crescendo muito depressa, isso é tudo. Quanto a ti, capitão, terá que aprender a dançar. É muito fácil, já o verá.

– OH, não! – exclamou ele retrocedendo – Está-me pedindo muito. – Se não ir a esse baile, pode que nunca recupere a estatueta. E se for, tem que passar despercebido, de modo que deve dançar como todo mundo. Entende-me? – Muito bem – resmungou ele com a alegria de um condenado a morte. Embora a contra gosto, acessou a aprender a dançar, e, assim que Follifoot se foi lhe levar o que pomposamente denominou “assado”, subiu as escada s dos dois pisos, de dois em dois. Previamente tinha escrito uma carta a sua mãe:

Querida mãe: O tempo não melhora, a caça é muito escassa e temo que vou ser obrigado a assistir ao baile que celebra nosso estimado primo. Afetuosamente Seu filho L.

Uma vez colocada a carta no envelope, ficou roupas mais civilizadas, ou seja, o kilt, o tartán e o sporran, e foi reunir se com Ellie. Ela tinha posto em sua honra, um vestido especialmente elegante. Natalie, cujo aspecto era desacostumadamente polido, correu a seu encontro para lhe informar de que ela também ia aprender a dançar. Como lhe fez notar, sua mãe já tinha afastado o sofá para ter lugar. Ellen começou a lhes ensinar os passos básicos da equipe, a polka e, para terminar, o mais do mais, a valsa. Liam se viu forçado a admitir que a menina estava mais dotada que ele para dançar. Parecia ter dançado toda a vida, enquanto que ele nunca sabia muito bem que pé tinha que mover. Entretanto, à medida que os passos se foram complicando, a menina começou a tropeçar com seus próprios pés de tal modo que os três estalaram em gargalhadas. As bochechas de Ellen estavam vermelhas de excitação e ao capitão nunca lhe tinha parecido mais formosa. Quando chegou o momento de mandar a Natalie à cama, esta não protestou. E quando sua mãe voltou, minutos depois, com um suave sorriso nos lábios, Liam pensou que gostaria de ver esse sorriso dia após dia. – Vêem comigo, tenho algo que te ensinar – disse-lhe Ellen lhe agarrando da mão. Quando ela abriu a porta e começou a lhe arrastar pelo corredor, ele ficou imóvel. – Ellie não teme ter problemas com seu pai?

– Estará fora quinze dias – tranqüilizou-lhe ela atirando dele para que a seguisse. Quinze dias! Fazia uma eternidade que Liam não recebia tão boas notícias. Realmente eufórico, seguiu-a alegremente, mas se deteve de novo ao pé da escada. – E Follifoot? – Com a quantidade de uísque que bebe, dorme como uma ratazana. Agatha voltou para sua casa faz já momento, e só fica uma criada na cozinha que dorme na sobreloja. Estamos virtualmente sós na casa, Liam. Quer me seguir ou prefere retornar as suas habitações? – terminou lhe obsequiando com um sorriso travesso. Sem responder, ele a agarrou pela cintura, e ambos subiram as escadas de dois em dois.

16

O último piso da casa levava anos desocupado. Os móveis e as estantes estavam cobertos por uma espessa capa de pó, das esquinas penduravam numerosas teias de aranha e flutuava no ambiente um penetrante aroma de fechado. A primeira vez que Ellen subiu, tinha registrado tudo a consciência com a esperança de poder conseguir algo com o que poder obter um pouco de dinheiro. Desgraçadamente, nem os móveis nem as malas tinham outra coisa que lembranças da família, roupa velha e objetos sem valor. Decididamente, nunca tinha tido sorte. Entretanto, sabia que havia algumas coisas que poderiam interessar a Liam. Arrastoulhe até a habitação do fundo e acendeu o candelabro que tinha deixado ali a última vez que subiu. A cálida luz das velas iluminou imediatamente, baús empilhados, quadros protegidos com lençóis velhos, poltronas com o assento quebrado e um canapé torcido com as patas rotas. – Trouxeste-me até aqui para que arrume todo este desastre? – perguntou ele. – É obvio que não! – disse ela rompendo a rir – É só que me ocorreu que não tinha nada que pôr para ir ao baile. A menos que estivesse pensando ir com saias. – Não é uma saia, é um kilt!

– Perdão – desculpou-se ela, sabendo o suscetível que era com isso – Não pensará ir ao baile com o kilt? – Não, mas também tenho calças e roupa normal. – Sei capitão, mas duvido que tenha um traje de ornamento. – E isso em que consiste exatamente? – Em uma jaqueta de abas largas com o colete e a gravata a jogo. E sapatos de fivela. – Pareceria um peru no dia de Natal! – exclamou ele surpreso – Minha roupa normal será suficiente. – Ao menos, joga uma olhada – insistiu ela amavelmente se dirigindo para uma mala grande. Liam vacilou e logo a seguiu e olhou no interior da mala que ela acabava de abrir. – São as coisas de seu tio? – E de outros, antes dele. – De acordo, vejamos o que há – aceitou ele com um sorriso de resignação. Ellen deixou o candelabro sobre uma pequena estante e começou a fazer inventário do conteúdo, cuidadosamente dobrado. Como se fossem dois meninos fazendo os preparativos para o Carnaval, ambos riam enquanto foram dando sua opinião sobre a moda de épocas passadas. Acabaram encontrando dois trajes e um colete de seda branca com brocado de prata, com uma gravata fazendo jogo. – Vai parecer um príncipe! – exclamou Ellen sustentando o colete ante ele. – Sim, o príncipe dos louros – grunhiu ele. – Não fique difícil, capitão, isto é o que se leva na alta sociedade. – Pode que seja o que se leva na alta sociedade, mas vou estar ridículo, saltitando enquanto danço vestido como um papagaio. Só me falta cair de bruços! – Não tema, faz um momento o tem feito muito bem. Vêem – acrescentou lhe tendendo a mão– vamos ensaiar um pouco. – Não, eu… – Te seguro se cair, não se preocupe. – Promete que não vai se ferir? – Não te prometo nada – soprou ela lhe arrastando com decisão até o centro da estadia – Quer me fazer à honra de me conceder este baile, senhor? – perguntou ela inclinando-se com uma reverência. – Já te disse que sim.

– Mas antes deve me ajudar a me levantar – soltou-a, mantendo os olhos abaixados. Ele estendeu seu manaza, atirou dela um pouco bruscamente, e ficou aí plantado sem saber que mais fazer. – Pode beijar a mão de seu par – sugeriu Ellie brandamente. Ele levou aos lábios os dedos de Ellen, olhando-a aos olhos. Ela notou que lhe ardiam às bochechas. – E agora, suponhamos que a dama tenha aceitado o convite de um desavergonhado como eu – murmurou ele – Que baile escolheu? – Uma valsa – ela sugeriu ofegando ligeiramente – Recorda os passos? – Sim, as lembranças! Atraiu-a para ele, sujeitou sua magra cintura e a olhou nos olhos. Ela ficou repentinamente indefesa, como se ele pudesse ler nela, até o mais profundo de sua alma, e adivinhar tudo, seu passado, seu presente e seu futuro. Ela foi a primeira a desviar os olhos. – O que acontece? Esqueceste como se dança a valsa? – sussurrou ele – Se não me equivocar, começa-se assim. Um, dois, três… E um, dois, três. A professora é você, Ellie, é você a que deve me dizer o que terá que fazer. Mas ela era incapaz de articular palavra. Uma música, comprido tempo esquecida, dava voltas em sua cabeça e em seu coração, fazendo que perdesse a capacidade de pensar, devolvendo-a aos longínquos dias em que os braços de outro homem rodeavam sua cintura e nos quais, rir e dançar eram algo normal. Fazia anos disso, séculos… Tinha acontecido em outra vida… Após nunca mais a mão de um homem se posou em seu corpo, e tinha esquecido essa alegria, essa sensação de imortalidade que se sentia nesses momentos. Liam cantarolava enquanto a fazia dar voltas ao redor da habitação, cada vez mais rápido, cada vez com maior agilidade. – Bom, Ellie sou um bom aluno? Ela se arriscou a olhar a cara marcada e a cruzar seu olhar. E pensou que nunca tinha conhecido a um homem mais atrativo. Por fim tinha chegado seu príncipe. – Um aluno excelente. – É muito indulgente. Abraçou-a com mais força e foi como se um tornado a levantasse em velo levando-lhe longe do mudo real. O vestido girava a seu redor, e voltava a sentir essa ligeireza e despreocupação tanto tempo esquecidas. Fechou os olhos e, jogando a cabeça para trás,

abandonou-se à voragem da valsa. Liam já estava completamente à-vontade. Inclusive demonstrava ser um bailarino bastante bom, de modo que o único que tinha que fazer ela, era deixar-se levar. Voltava a ter essa alegria de viver que tinha desfrutado durante um tempo tão breve, adoecendo entre os fortes braços enquanto ele a abraçava cada vez mais forte. Os corpos de ambos pareciam um sozinho, de tal modo que ela podia notar sua virilidade através do grosso tecido do kilt. Ardia pelo desejo de fundir-se com ele. Como se lhe tivesse lido o pensamento, Liam aproximou o rosto a seu pescoço, acariciando-lhe com os lábios, subindo logo até o oco de sua orelha, voltando-se mais apaixonado à medida que voltava a descer para sua garganta. Estava sonhando que dançava. Sentia-se transportada, livre e ligeira, presa de uma maravilhosa vertigem. Como em um sonho, sem deixar de dançar, atraiu para si o rosto de seu companheiro. Exceto não estava nos braços de Daniel, se não nos de Liam. Ele não se moveu quando lhe beijou, limitou-se a levantá-la para tombá-la brandamente no divã quebrado. Enquanto acariciava com a língua a cicatriz da bochecha do Liam, podia notar o sexo excitado de seu companheiro, pressentindo seu calidez e sua arruda suavidade. Para muito tempo… Todo seu corpo se estremecia, cada carícia acendia sobre sua pele multidão de fogos incandescentes, cada vez que os lábios de Liam a tocava, afundava em um abismo de sensualidade no que estava desejando perder-se. – Que Deus me perdoe Ellie, desejo-te já – sussurrou ele – Desejo te fazer o amor aqui, agora. Demonstrar-te quanto te adoro. – Sim, Liam – balbuciou ela – me faça o amor. Inclinou-se lentamente sobre ela. Começou a beijá-la com infinita doçura. Seus lábios se posavam sobre sua pele de seda, enquanto que suas mãos febris percorriam seu corpo, deslizando-se do pescoço até os ombros e logo pelas curvas de seus peitos. Riscou o contorno dos seios e o vale que os separava com a gema dos dedos. – Não te detenha, rogo-lhe isso – ela suplicou, ofegando, com as pálpebras fechadas. Abandonou-se por completo ao desejo que a consumia, sem vacilar nem arrepender-se. Flutuava nos limites da consciência, já não pertencia a si mesma. Quão único importava eram essas ásperas mãos e essa boca apaixonada, sobre ela, que devolviam vida a seu corpo, adormecido há tanto tempo. Agarrou o rosto do Liam entre suas mãos cobrindo-o de beijos, misturando sua respiração e sua língua com a dele apaixonadamente. Devolveu-lhe suas carícias com mais paixão, apertando-a contra ele até quase parti-la em duas. Cada uma das carícias de seu amante a arrastava a um maremoto de incríveis emoções. Podia notar contra seu ventre seu

sexo endurecido, como uma brasa incandescente, preparado para acender uma fogueira em seu interior. Desabotoou-lhe o sutiã, aprisionou os níveos peitos em suas mãos, e esmagou seus lábios, sorveu-os, aspirou-os, devorou os rosados mamilos orgulhosamente erguidos. Enlouquecida pelo apaixonado assalto, Ellen se abandonava sem pudor à deliciosa tortura. – Deixa que te olhe, amor – murmurou com voz rouca, começando a despi-la– Quero ver sua beleza. Como se fosse sonâmbula o ajudou como pôde e, quando ele o conseguiu, deixou que contemplasse sua nudez. O olhar de Liam vagou por seus peitos inchados que reclamavam suas carícias, por seu plano ventre, até chegar até o sedoso cabelo que havia entre suas esbeltas pernas. Livrou-se com impaciência da camisa, desabotoou o cinturão, desatou os sapatos e desenrolou solenemente o kilt. Agora ambos estavam nus, olhando-se maravilhados, como se fossem Adão e Eva no primeiro dia da Criação. Ele estava ante ela como um Apolo da antigüidade, os músculos relaxados, os quadris estreitos, e o pênis orgulhosamente levantado. – Vê até que ponto te desejo, leannan? – sussurrou ele com voz rouca. Estendeu o tartán no chão, tomou a Ellen pela mão, atraiu-a para ele e se tombou lentamente em cima do plaid, com ela. A vacilante luz das velas, que se refletia nos olhos de jade, Ellen podia ver os largos ombros de seu amante e seu poderoso corpo recortando-se na penumbra. As mãos de Liam percorreram seu corpo, seus braços, suas pernas, sua cintura, seu ventre… Uma ardente onda se estendia em seu interior com cada carícia. Desfazia -se com o efeito de seus dedos, de sua ávida boca. Um úmido néctar alagava seu sexo. Fechou os dedos ao redor de sua virilidade, lhe arrancando um gemido de êxtase, e percorreu com a mão toda sua longitude. Subia e baixava, tampando e desentupindo brandamente o mastro aveludado que seguia endurecendo-se sob sua mão. A respiração de Liam se fez mais rouca e rápida. Ela continuou lhe acariciando, lentamente primeiro, logo cada vez mais rápido, avivando-se com o contato de sua carne palpitante. – Espera! – disse ele lhe sujeitando ao pulso – Isto vai muito rápido… Apartando a provocadora mão de Ellie, começou a explorar de novo, apaixonadamente, o corpo dela. Sua boca percorreu o trajeto do pulso até o ombro, brincou com as pontas erguidas de seus peitos para perder-se logo no fofo ninho entre suas pernas. Com os ataques de sua língua, que se insinuava nas curvas de sua intimidade, Ellen perdeu toda resistência. Aferrou-se à pata de um móvel, seu corpo se esticou como um arco e

se arqueou para sair a seu encontro. Ele a sujeitou pelos quadris e prolongou tanto como quis a deliciosa tortura da espera. Explorou lentamente as suaves pétalas, sem mostrar nenhuma compaixão ante a impaciência de Ellen. Quando ela acreditou que ia enlouquecer, fechou os lábios sobre o palpitante botão de um desejo largos anos reprimido. Provocou-a, excitou-a, degustou-a e a conduziu docemente a borda de um bendito abismo no qual ela estava desejando perder-se. Ellen se retorcia, gemendo pela ternura de seus ataques, incapaz de suportar por mais tempo esse suplício muito erótico, muito intenso, disposta a pedir clemência. Mas Liam ainda não tinha acabado, negava-se a agradá-la e ela não podia fazer nada para lutar contra ele. Por fim, ele se levantou, beijou-a apaixonadamente e se colocou entre suas coxas abertas. – Nunca desejei a uma mulher como desejo a ti – murmurou contra seus lábios. Acariciou-lhe o cabelo, e, lentamente, penetrou-a. O corpo de Ellen se esticou. Esperou pacientemente a que ela estivesse preparada para lhe acolher por completo. – Me ame, Liam – sussurrou ela. Abriu-se lentamente e, pouco a pouco, deixou-se arrastar na ancestral cadência do baile sensual. Ele entrava e saía dela com um ritmo compassado, retirando-se quase por completo para voltar a entrar de novo, cada vez mais rápido, cada vez mais forte. Seguia-lhe, convertidos em um só corpo, um só fôlego, levados pela mesma urgência. Caíram juntos no abismo de sensualidade que lhes levou ao êxtase. Permaneceram comprido tempo entrelaçados, ofegantes e cheios, até que o frio lhes tirou da doce sensação. Liam tampou a ambos com os extremos do tartán, colocou a cabeça de Ellen no oco de seu ombro e fechou os olhos. Contemplou-lhe através de suas largas pestanas, lhe acariciando o cabelo. Tinha acreditado que sua vida estava acabada, sepultada sob o peso da dor e a traição, mas Liam havia a trazido de volta à vida, havia-lhe devolvido sua juventude e a vontade de amar. Ele apartou uma sedosa mecha e lhe depositou um beijo no nariz. – Carinho – murmurou lhe acariciando os lábios – teria gostado de te conhecer antes, antes que nossos caminhos já estivessem riscados. Também teria gostado. Mas não queria danificar a perfeição do momento com pensamentos tristes. O passado, passado estava, e não podia fazer-se nada para trocá-lo. Quando o frio começou a ser muito intenso, decidiram, a contra gosto, deixar o lugar. Vestiram-se e logo, agarrados pela mão, baixaram a provas a escada. Quando chegaram ante a porta do dormitório de Ellen, Liam a abraçou e a beijou durante um bom momento antes de decidir deixá-la. Ela esperou a que o som de seus passos se desvanecesse, para entrar; negando-se a emprestar atenção à teimosa vozinha que lhe

avisava do perigo que estava correndo seu coração. Um coração que só desejava voltar a pulsar.

17

Nunca antes Liam tinha se sentido tão desprotegido e vulnerável. Era o pior que lhe podia passar. Deveria ter saído correndo a esconder-se até o dia do baile, mas era incapaz de renunciar a voltar uma e outra vez a repetir a experiência. Acima de tudo era um soldado, completamente entregue ao serviço de seu país e de seu rei, e nunca, jamais, teria acreditado que fosse possível que chegasse a apaixonar-se. Entretanto, isso era exatamente o que tinha acontecido. Seu cérebro já não lhe pertencia, era incapaz de pensar e carecia de vontade própria. Mas Como resistir? Como renunciar a tanta felicidade? Como não sucumbir aos encantos de uma mulher como Ellie, ainda sabendo que, uma vez terminada sua missão, teria que voltar para Escócia? Além disso, tinha que pensar em sua carreira. Tinham-lhe devotado em mando de uma Companhia do prestigioso Regimento do Gordon, e ainda não tinha respondido. Em caso de que o aceitasse, sua partida seria coisa de meses, pode que inclusive de semanas. E também tinha que pensar em sua família. Se não conseguia apoderar-se da estatueta, fossem se ver obrigados a vender Talha Dileas. O destino dos seus estava em suas mãos, e não queria lhes decepcionar. E agora, além disso, tinha a Ellie, sua doce e divina Ellie, tão delicada como as rosas que tinha pegado no Hyde Park. Uma mulher da cidade, uma inglesa da alta sociedade, educada entre o luxo e o prazer, há anos luz de distância do que era a vida de um soldado. Não, essa incrível paixão, essa irresistível ternura que nunca antes tinha sentido por outro ser humano, não podia ser algo duradouro. Não podia planejar seu futuro; era melhor não lhe dar voltas e desfrutar do presente. Já pensaria quando chegasse o momento. Com o Farnsworth ausente, Agatha sem suspeitar de nada e Follifoot subornado com uma moeda de ouro, Ellen e Liam foram livres para passar quase todo o tempo juntos, e dar rédea solta a seu amor sem preocupar-se com as conseqüências.

Reuniam-se todas as manhãs no Hyde Park para passear como qualquer outro casal, com Natalie brincando de correr a seu redor. Falavam de coisas sem importância, burlavam-se de alguns passeantes, admiravam os cavalos e os cães de raça e comentavam a última moda. Todas as noites, Liam esperava que a ama de chaves se fosse para subir as escadas de dois em dois, até as habitações de Ellie, levando o troféu da caça desse dia. Enquanto a menina desenhava ou brincava com as bonecas, eles assavam a carne. Durante o jantar intercambiavam olhadas e sorrisos cheios de cumplicidade tentando ao mesmo tempo responder o melhor que podiam ao falatório da pequena. Não é necessário dizer que o momento preferido de Liam era quando, uma vez deitada Natalie, ele e Ellie ficavam a sós. E não porque só pensasse nisso; ao menos não constantemente. Simplesmente, gostava da companhia de Ellie. Ambos se complementavam a perfeição, eram curiosos, descobriram que compartilhavam um idêntico amor pela natureza e que se burlavam e riam das mesmas coisas. Às vezes Liam chegava a pensar que Deus, em sua infinita sabedoria, tinha-lhes criado desse modo porque lhes tinha destinado a pertencer o um ao outro. Mas, por cima de tudo, adorava descobrir que sua amante tinha uma afeição ao prazer dos sentidos, que nunca tivesse suspeitado. Isso lhe provocava um incrível assombro. Nunca antes tinha tido relações com uma mulher do mundo, mas tinha ouvido muitas vezes a outros oficiais falar de sua vida conjugal queixando da dissimulação de suas esposas. Nessas condições, não podia ver nada interessante no matrimônio, e era preferível, em sua opinião, satisfazer suas necessidades a gente mesmo. Sua filosofia era que era saudável, e inclusive necessário, saciar os desejos sexuais para logo poder suportar a disciplina de um soldado. Conhecer uma companheira que parecia compartilhar essa mesma sede parecia-lhe, pois um extraordinário milagre. Porque Ellen não só estava disposta a fazer realidade suas fantasias, se não que ela mesma punha em prática algumas idéias que adorava. Faziam amor apaixonadamente, sem falso pudor, e sempre com ternura. Amava Ellie com toda sua alma e queria conservar tantas lembranças dela como coubessem em seu coração. É obvio ela sentia o mesmo. Mas, algumas vezes, quando a surpreendia olhando o fogo em silêncio, perdida em seus pensamentos, parecia-lhe que não a conhecia absolutamente. Sem dúvida isso se devia a que despertava nele o soldado treinado a permanecer sempre alerta. Pela primeira vez em sua vida, surpreendeu-se odiando essa parte de si mesmo que se negava a outorgar sua confiança. Devia aceitá-la tal e como era, desterrando essa pontada de desconfiança antes que envenenasse sua relação. Inclusive se perguntava se não deveria lhe pôr fim e deixar de ver Ellie, para lhe economizar a dor de sua partida, mas não tinha forças para fazê-lo. Era inútil que se

desprezasse por sua debilidade, bastava um olhar ou um sorriso de Ellie, para acender o fogo que lhe consumia e fazer que esquecesse todos seus escrúpulos. Foi em um desses momentos de felicidade, depois de fazer amor, a noite anterior ao baile, quando lhe pediu que lhe contasse sua vida. Conservava a lembrança de sua agilidade quando dançavam e a facilidade com que se deixava levar, e podia imaginá-la dançando em braços de elegantes cavalheiros em dúzias de fastuosas festas. Quando lhe propôs que acompanhasse a casa de seus primos, negou-se educadamente, mas com uma firmeza que lhe deixou intrigado. – Não quero deixar sozinha a Natalie. E, além disso, aparecer sem ter sido convidada seria de muito mau gosto. Liam se tinha dado conta então de que nunca saía, que nunca via ninguém e que ninguém a visitava. Até esse momento tinha pensado que era devido a sua viuvez, mas agora desejava saber mais; o que lhe tinha acontecido e, sobre tudo, que tinha passado com o pai da menina. – De modo que quer conhecer meu passado – disse ela – E porque lhe deveria contar isso trocaria algo? – Não! – exclamou ele com veemência – Nada pode trocar o que sinto por ti. – Minha vida não se parece absolutamente a um conto de fadas – advertiu-lhe ela com uma falsa alegria. – Isso já o tinha adivinhado, mas me interessa tudo o que tem relação contigo. – Está seguro? É bastante triste – insistiu ela com seus largos cabelos dourados acariciando a pele nua de Liam. – Se pudesse me colocar dentro de sua formosa cabecinha, coração, exploraria o menor rincão de seu cérebro até saber tudo sobre ti. – De acordo – cedeu ela rindo – Mas te aviso: pode que logo você não goste tanto. Abrigando-se com o plaid, se aconchegou contra ele. – Os problemas do Ellen Frances Farnsworth começaram no verão do ano que fez dezoito anos. Era uma das debutantes mais solicitadas de Londres – explicou-lhe sem vaidade alguma – Convidavam a tantas festas, dance e jantares que nem sequer tinha tempo de respirar. Tinha muitos admiradores e me agradavam todas as adulações, mas não havia nenhum homem que me atraíra mais que qualquer outro. Limitava-me a desfrutar da vida, as festas e os vestidos. O capitão podia imaginar sem nenhuma dificuldade a essa jovem Ellie, indo de festa em festa arrastando detrás de si a uma legião de admiradores. – Esse ano, meus primos Malcom e Lettie tinham vindo a Londres para a Temporada.

Conhecia-lhes pouco, já que meu pai não se levava bem com seus pais, não recordo por que motivo. Haviam trazido com eles a um amigo, um tal Daniel Goodman, de Cambridge. Seu formoso rosto permanecia impassível, mas Liam percebeu um pequeno tremor em sua voz. – Goodman possuía… um grande encanto – continuou ela olhando ao vazio – Era filho de um erudito e viajava muito. Tinha estudado no estrangeiro enquanto que eu nunca tinha ido além do Cornuailles. Gostava de rir, sempre estava alegre, e dançava de maravilha. Era muito bonito, todas as moças estavam muito encantadas com ele. Apenas nos apresentaram, não sentimos atraídos de forma irresistível. A Liam todo isso não parecia que tivesse nada de extraordinário. A menos que se fosse um completo idiota, como era possível não apaixonar-se por Ellen a primeira vista? Mas ouvir de seus lábios que tampouco ela tinha permanecido insensível, chateava-lhe muito. – Começamos a nos ver com freqüência. Convidavam às mesmas festas e dançávamos juntos o mais freqüentemente possível. Eu estava louca por ele, e acreditava que ele me amava. O capitão odiava já com todas suas forças ao bonito Daniel Goodman. Se lhe tivesse tido perto, tivesse-lhe retorcido o pescoço de boa vontade. E também esbofeteou a si mesmo por ter querido saber a verdade. E o que era pior, as palavras dela ressonavam em seus ouvidos com uma desagradável familiaridade. Estava louca por ele e acreditava que ele me amava. – Estávamos tão atraídos um pelo outro que começamos a escapar discretamente das festas e dos bailes nos que coincidíamos. Ele demonstrava ser muito engenhoso e persuasivo. Eu não podia lhe negar nada, acessava a todos seus desejos com toda a paixão e a ingenuidade de meus dezoito anos. E… pode pensar o que quiser, mas nos convertemos em amantes. – Eu era tão ingênua! – prosseguiu ela – Via o mundo através de seus olhos, só podia pensar nele e contava às horas que ficavam para nosso seguinte encontro. Quando ele entrava em uma habitação, parecia-me que saía o sol. Não podia imaginar o futuro sem ele, acreditava que passaríamos a vida juntos. Do contrário, não houvesse sito tão… imprudente. – Fez-te mal? Esse tipo asqueroso lhe… – Liam – ela murmurou pondo uma de suas mãos em cima da dele para lhe tranqüilizar – Os meus pais não gostavam – continuou – A meu pai sua família não parecia bastante adequada, por não falar de suas rendas. Quanto a minha mãe, acredito que nunca confiou nele. Eu acreditava que não queria contrariar meu pai, mas agora me dou conta de que tinha visto como era antes que eu. Liam já tinha adivinhado o que seguia, mas a deixou continuar. – Apesar dos rogos de minha mãe e das advertências de meu pai, eu me negava obstinadamente a romper com o Daniel. Um formoso dia, meus pais me anunciaram que íamos ao campo. Mamãe não me ocultou que o faziam para nos separar, e que ficaríamos ali

todo o tempo necessário. – “Mas seus planos fracassaram estrepitosamente. Eu não comia, logo que dormia, só pensava nele da manhã ate a noite. Sentava-me em minha habitação e olhava fixamente as agulhas do relógio contando as horas e os minutos. OH, sim! Punha boa cara para que meus pais não suspeitassem nada. Jogava croquet, participava da conversação, embora tivesse a mente em outro lugar, tocava o piano, dançava e cantava depois de jantar. Enfim, para tudo o que se esperava de mim, de modo que ao cabo de duas semanas, meus pais decidiram que estava curada e que podíamos voltar para Londres. Assim que chegamos, precipitei a meu dormitório. Ali me esperavam um montão de cartas e, é obvio, a primeira que procurei foram as de Daniel. Em efeito, havia uma, e me apressei a abri-la. Encheram-lhe os olhos de lágrimas e teve que fazer uma pausa antes de continuar com seu relato. – Mas não era a carta que esperava. Daniel me explicava com muita tranqüilidade que seu pai estava doente e que ia à Bélgica durante um tempo indeterminável. Não falava de amor, nem parecia estar desesperado, não parecia que fosse morrer pouco a pouco enquanto esperava voltar a encontrar-se comigo. – Mas… e Natalie? – sussurrou o capitão. Um soluço sacudiu o corpo de Ellen quando começou a chorar. – Como lhe posso explicar isso. Descobri meu embaraço duas ou três semanas depois de voltar para Londres. Tentei por todos os meios encontrar ao Daniel, mas parecia haver-se evaporado. Meu primo Malcom não sabia onde estava. Quão único pôde me dizer é que se foi de Londres de repente e que após não tinha tido notícias dele. Escrevi dúzias de cartas a Cambridge com a esperança de que acabaria recebendo uma. Foi inútil. – Quer dizer que alguma vez se inteirou de que tinha tido uma filha? Ellen sacudiu a cabeça. – Não voltei a lhe ver. Não tenho a menor idéia do que aconteceu com ele. Liam certamente tinha compreendido que Natalie não conhecia seu pai, mas tinha suposto que se devia a que estava morto. Nunca lhe tivesse passado pela imaginação que Ellie tivesse tido uma relação ilícita e que a menina fosse bastarda. O descobrimento lhe desconcertava, mas não afetava seus sentimentos por Ellen. Em revanche, a pobre opinião que tinha sobre os ingleses se via reforçada. – O muito porco! Covarde indecente! – exclamou saltando da cama e começando a dar voltas pela habitação sem preocupar-se com sua nudez – Se pudesse lhe cortaria o que lhe converte em homem. Como pode um homem digno de chamar-se assim, comprometer a uma jovenzinha e abandoná-la da noite para o dia, sabendo que podia tê-la deixado grávida? Evitando seu olhar, Ellen permaneceu em silêncio.

– Ellie, carinho, te vingarei – declarou ajoelhando-se a seu lado – Juro sobre as tumbas de meus antepassados que matarei qualquer um que te tenha feito sofrer. – Não jogue a ele toda a culpa, Liam – disse entre soluços – Fomos os dois. Eu o permiti, e a culpa de que viva agora prisioneira na casa de meu pai é só de minha própria estupidez. – Você não está prisioneira! – revolveu-se ele. – Sabe a vida que levo! Tive que te dar conta de que não tenho amigos, de que não vejo ninguém além de minha irmã, de que não vou a nenhum lugar. Meu pai não me perdoou e nunca o fará. Sim, tinha notado seu isolamento, mas não tinha sabido o motivo. Senhor! Seu único crime tinha sido amar a um homem que não era digno de seu amor. Tinha-lhe dado sua confiança e se entregou a ele. A idéia lhe feriu como uma adaga. Tirou-a da mão e apertou a frente contra seu joelho. – Quando compreendi o que me acontecia – continuou Ellen lhe acariciando o cabelo – a Temporada estava em pleno auge e meus pais tinham decidido me encontrar um marido à altura de ondas expectativas que tinham para mim. Tive que lhes confessar a verdade. Meu pai se enfureceu e declarou que me renegava, que a partir desse momento eu já não era filha dele. Minha mãe estava destroçada. Sentia tanta vergonha que apenas se atrevia a me olhar. Depois de dois dias de discussões, meu pai anunciou que o escândalo era muito grande para que ficasse em Londres; iria ao Cornuailles com minha mãe. Protestei com veemência. Não gostava do campo e não havia nenhuma razão para que tivesse que sofrer as conseqüências de meu engano, mas meu pai não cedeu. Disse-me sem rodeios que jamais me daria à oportunidade de me largar com o primeiro que chegasse. A partir desse dia, meus pais não voltaram a compartilhar a mesma casa. Natalie nasceu no Cornuailles e vivemos ali até que morreu minha mãe. Eva ficou em Londres, mas meu pai se apressou a casá-la com o primeiro candidato adequado. Ela tampouco me perdoou isso nunca. – Se tanto te odeia por que te obriga a viver aqui? – Não tenho nem idéia. Quando mamãe morreu, fez-me vir aqui. Eu esperava que, com o tempo, sua ira tinha aplacado, mas estava equivocada; seu rancor era ainda maior. Aborreceme com toda sua alma, Liam, e se não me joga à rua, é sozinho por medo ao que dirão. Prefere suportar minha presença antes que arriscar-se a… que lhe volte a desonrar. E minha pobre filha… Já viu como se está ficando – soluçou. – É adulta, Ellie. Por que não vai? – Isso é o que espero fazer. Algum dia. Meu pai apenas me dá o necessário para viver e não tenho rendas próprias. Economizo cada penique, e, em quando tiver o suficiente, levarei a Natalie a um lugar onde possa viver de maneira normal sem ter que pagar por meus enganos do passado. Enquanto isso…

Se lhe tivesse sido possível, Liam teria posto o mundo a seus pés. Mas só era um soldado, e seu pequeno salário era imediatamente engolido pelas dívidas de sua família. Quão único podia fazer era abraçá-la. Acabaram por dormir, entrelaçados, perdidos em seus respectivos problemas. Despertou pouco antes do amanhecer. Sozinho.

18

Recordar o passado tinha deixado a Ellen esgotada. Desde fazia anos, essas lembranças a destroçavam e falar delas, inclusive com Liam, havia-lhe ferido mais do que acreditava. Tinha esperado a que estivesse profundamente adormecido para voltar para suas habitações e se derrubou na cama, ficando deitada até que Natalie irrompeu em seu dormitório. – Mamãe, ainda não se levantou! – queixou-se. – Não me encontrava muito bem – explicou-lhe, sem faltar completamente à verdade – Date a volta, leva o vestido mal abotoado. – Mas agora está melhor? O capitão Lockhart subiu para avisar que nos levava de picnic. E vai ensinar-me a pescar! – Vá! – Diz que aqui os peixes não são tão gordos como na Escócia, e que todos nadam perto da superfície, de modo que não vai ser difícil pescá-los, mas que de qualquer forma será divertido. Temos que cruzar os jardins do Vauxhall. – Faz anos que não passei por ali. Vá pôr-te em seguida os sapatos, não pode ir pesca com sapatilhas. Espere-me em sua habitação – acrescentou quando sua filha se dirigia para a porta – Irei te buscar assim que esteja preparada. A menina assentiu e se foi cantarolando. Animada pela alegria de sua filha, Ellen abriu as cortinas e expôs o rosto a luz brilhante do sol de outono. Liam tinha o dom de lhe alegrar cada jornada, lhe comunicar seu calidez, seu entusiasmo e sua energia. Não se arrependia de

lhe ter confessado o segredo do nascimento de Natalie. Se havia alguém no mundo em quem podia confiar era nele. Tinha um grande coração e era um verdadeiro cavalheiro. Tinha temido que se separasse dela, que acreditasse uma rameira, mas não era um homem que julgasse a outros pelas aparências nem que se preocupasse com os convencionalismos. Ela tinha decidido, livremente, arriscar-se a lhe perder, sem saber muito bem porque, mas, por cima de tudo, desejava mostrar-se ante ele tal e como era sem lhe esconder nenhum de seus sentimentos ou desejos tanto do passado como do presente; mas pareceu experimentar mais compaixão que surpresa, e acaba de convidá-las a ir a um pic-nic. Não havia nada melhor para expulsar os demônios do passado, que um passeio durante um dia formoso. O capitão as estava esperando na esquina com o Belgrave Square. A pequena correu a seu encontro para lhe mostrar suas botas forradas de pele. Ele disse que pareciam preciosas, como ela esperava, mas seu sorriso se fez mais largo e iluminaram seus verdes olhos, quando chegou Ellie. – Está preciosa! – declarou – Faria que até o mais disciplinado dos puritanos perdesse a cabeça. A verdade é que ela tinha escolhido seu traje de passeio mais elegante, embora fosse do ano anterior: uma capa de veludo marrom com bordados de ouro envelhecido com o pescoço de pele. Liam lhe ofereceu o braço e agarrou à menina pela mão. – Bom, não há um homem no mundo que esteja melhor acompanhado que eu – declarou convencido. Esta observação acabou com as dúvidas de Ellen. Na verdade não poderia parecer mais orgulhoso se tivesse escoltado à rainha da Inglaterra e à princesa de Gales. Percorreram os passeios do Vauxhall Gardens; Natalie brincava de correr diante deles, voltando freqüentemente para assegurar-se de que a seguiam, antes de voltar a ir-se rápida como uma flecha. Fazia um tempo esplêndido, com o frio justo para dar cor às bochechas dos passantes. – Venham, venham, devem ver! – exclamou a menina sem fôlego, correndo para eles a toda velocidade. Agarrou a mão de Liam e lhe levou até um rincão de erva que estava um pouco afastado. No centro se levantava uma espécie de espantalho, cuja cabeça era uma cabaça. Em cima da velha jaqueta tinha sujeito um coração de tecido vermelho. Um enorme aldeão com um casaco verde discutia, gesticulando muito, com quatro elegantes cavalheiros, enquanto começava a reunir uma pequena multidão de curiosos. O homem de verde contou trinta passos partindo do espantalho e fez um sinal no chão, na qual foram se colocar os quatro

cavalheiros. – O que estão fazendo? – perguntou Ellen intrigada. – É um jogo de habilidade – explicou Liam assinalando a adaga que o homem movia em direção aos assistentes. – Podemos ir olhar? – suplicou Natalie enquanto o forasteiro passava o chapéu entre a gente. – O ganhador reparte os lucros com o homem do casaco verde – continuou o capitão enquanto se aproximavam. O primeiro dos concursantes se colocou frente ao espantalho com a adaga na mão. Mas falhou com muito o objetivo com as conseguintes burla dos espectadores. – Estão muito longe do alvo – comentou Liam – A essa distância não acertariam nem a um elefante. Tinha razão. Nenhum dos outros participantes foi capaz de fazer melhor. O comediante começou a procurar novos concursantes ao tempo que um mascate oferecia refrescos. O homem de verde guardou o dinheiro e fez circular de novo o chapéu. Um jovem se lançou de cabeça antes de fracassar de maneira lamentável. – Vamos não há ninguém mais que deseje tentar? Você, senhor, parece ser capaz de acertar a um pardal a uma distância de trinta passos – exclamou ao ver Liam. – É obvio que sou capaz – respondeu o capitão – Mas o prêmio teria que ser maior. – Metade e metade, príncipe – declarou o homem de verde fazendo soar as moedas do chapéu – Aqui há mais de trinta libras. – É uma bonita soma – admitiu Liam – mas não é suficiente. A gente começou a apartar-se para lhes deixar frente a frente. – Não é suficiente? E que mais quer senhor? – É um bom prêmio, mas não o melhor. Necessita-se o beijo de uma dama para premiar um desafio tão grande. A gente aplaudiu entusiasmada, ao tempo que Ellen se tornava prudentemente o chapéu para diante para esconder o rosto. – Liam O que está fazendo? – sussurrou. – Quero ganhar seu coração, carinho. – O que diz você senhorita? – perguntou o do casaco verde ficando a mão sobre o coração. – Dava que sim, mamãe – suplicou Natalie encantada.

Ellen olhou de esguelha a seu amante. Dirigiu-lhe um pícaro sorriso e o ânimo dela se voltou brincalhão. Tocou-se o queixo, divertida, como se estivesse sopesando os prós e os contra. – E eu que ganharei se perder? – Boa pergunta – respondeu Liam com um brilho diabólico em seus olhos verdes – Se falhar te darei a condecoração que ganhei no campo de batalha. A multidão aplaudiu encantada. Já não havia forma de tornar-se atrás. – De acordo – assentiu Ellen lhe oferecendo a mão – Se acertar te deverei um beijo. Os espectadores seguiram Liam enquanto este se dirigia a seu lugar frente ao espantalho. Ellen fez o mesmo olhando de esguelha a sua filha que saltava excitada. Estava se divertindo como uma louca e também sua mãe. Nunca tinha se sentido tão alegre nem tão livre desde por volta de anos. Sem lhe dar mais voltas, agarrou a adaga e, ruborizada pelos aplausos, o tendeu Liam com uma profunda reverência. – Vai ver o que é capaz de fazer um escocês para conquistar o coração de sua amada. Levantou o braço e logo, rápido como o raio, lançou a faca, que foi cravar-se em pleno centro do alvo. Os presentes gritaram de alegria pedindo o beijo prometido. A menina tampouco permaneceu calada. Com um sorriso triunfante, Liam se voltou para Ellie. – Eu… Não acreditei que o conseguisse – balbuciou ela dando um passo para trás. – Sei! Não lhe deu tempo a apartar-se; ele a agarrou pelo pulso, a atraiu para si e a beijou com toda a paixão do vencedor, sob as aclamações dos espectadores. Ao cabo de uma eternidade, soltou-a por fim, deixando-a completamente aturdida. – Ellen? Voltou-se rapidamente e se deu de mãos a boca com sua irmã, que ia acompanhada de seu filho e de seu marido, os três com a boca aberta de assombro. – O que está fazendo Ellen? – assobiou Eva olhando ao Liam que estava guardando suas quinze libras. – Eu… viemos a um pic-nic – balbuciou ela com uma voz tremente que traía seu terror. – Quem? – perguntou sua irmã com tom arrogante. – Natalie e eu, é obvio. E o capitão Lockhart. – Rogo-te que me perdoe, mas acaso fomos apresentados alguma vez ao capitão Lockhart?

– Não acredito ter tido o prazer de conhecê-la, senhora – interveio Liam posando uma mão protetora nas costas da menina. – É você escocês? – afogou-se Eva como se sê-lo fosse uma enfermidade vergonhosa. – Sim, do Loch Chon – ele particularizou amavelmente. – Efetivamente, nunca me apresentaram ao capitão – cuspiu a irmã dirigindo a Ellen um olhar assassino. Era incrível, simplesmente intolerável! Durante a ausência de seu pai, sua irmã pequena se acreditava obrigada a vigiá-la, a julgá-la, a lhe dizer como devia comportar-se e a arreganhá-la como se fosse uma criatura. Ellen apertou os punhos até cravar as unhas, para conter sua ira. – Permite que lhe apresente ao capitão Lockhart. Capitão posso lhe apresentar a lorde e lady Diffley, minha irmã? – Encantado de lhes conhecer – disse Liam com uma reverência. – Onde se conheceram? – perguntou sua irmã sem responder à saudação. – Pai alugou umas habitações ao capitão. – Um inquilino? – escandalizou-se lady Diffley – Tornaste-te louca? – Não entendo o que quer dizer… – Não? – ladrou Eva procurando o apoio de seu marido, quem, prudentemente, mantinha a seu filho afastado – Será melhor que falemos do tema em outra ocasião. Adeus, senhor – acrescentou secamente dirigindo-se a Liam. Ellen contemplou, fervendo de raiva, como se afastava sua irmã pequena, cheia de altivez. – Se me permitir que lhe diga isso, Ellen, parece-me muito afetada. Isso era ficar curto. Ela sentiu como se uma tabela de chumbo lhe caísse sobre os ombros. Tinha só uma semana para encontrar uma solução. Assim que Farnsworth voltasse, Eva se apressaria a contar-lhe e com toda segurança ele as jogaria à rua imediatamente. Não soube como as pernas conseguiram levá-la de retorno a casa. A decepção de Natalie, que seguia sem entender porque tinham que renunciar a ir a pesca, só aumentou seu desespero. Por sorte, o capitão se absteve de fazer comentários, mas era evidente que esperava alguma explicação. Por desgraça não havia muito que dizer, além de que de todas as mulheres que passeavam pela cidade exibindo seus ridículos trajes, Eva era a mais presunçosa, a mais estirada, a mais hipócrita e a mais tola. Não, decididamente não estava disposta a deixar que a tratassem como a uma menina pequena. Além disso, com que direito sua irmã pequena se erigia em árbitro da moral e o bom comportamento? Ellen havia tornado a desfrutar da vida, e

não estava disposta a renunciar. Depois de tudo não tinha feito nada de errado. O pobre Liam não sabia como lhe devolver o sorriso. Uma vez que chegaram a Belgrave Square, retirou-se a suas habitações a contra gosto, para preparar-se para ir ao baile. Embora Ellen estivesse ainda muito furiosa para pensar em lhe desejar boa sorte, precaveu-se, entretanto de seu olhar de perplexidade antes de subir as escadas com sua filha. Se não tivesse andado tão escasso de tempo, teria insistido para pedir explicações pela cena que acabava de desenvolver-se ante seus olhos. Mas tinha outras coisas mais importantes que fazer. Tinha um baile entre as mãos e isso era um incrível chateio. Vestir-se sem a ajuda de Ellie foi um problema, inclusive contando com a ajuda de Follifoot. Mas uma vez que ficou pronto, depois de obter um aprovador sorriso do lacaio, estava desejando acabar com o assunto. Para ganhar tempo se permitiu o luxo de alugar um carro. Entregou ao chofer uma coroa fazendo uma careta de dor, mas ao menos não sujou os sapatos recém abrilhantados. Quando chegou à casa de seus primos, entregou o convite ao lacaio, imitando a outros convidados. Estava esperando a que lhe anunciassem quando uma bala de canhão apareceu a sua direita. – Primo! – exclamou Nigel – Vêem comigo, tem que conhecer a Bárbara em seguida. Evidentemente já tinha desfrutado das bebidas do ágape, e obedecer era o melhor modo de que ninguém se fixasse em Liam. Além disso, a gente não podia fazer esperar a uma senhorita Lockhart, sobre tudo a uma do ramo inglês. Abriu passo entre as pessoas, miserável por seu parente. Havia ao menos trezentas pessoas apertadas nos salões e a enorme casa parecia repentinamente muito menor que em sua anterior visita. Os vestidos das damas brilhavam entre os trajes escuros dos homens. Os bordados de ouro e prata dos sutiãs e dos baixos das saias cintilavam sobre as sedas e cetins de cor perolada. Os largos xales de fina musselina se moviam como mariposas sobre os ombros nus. Complicados penteados levavam pérolas, plumas e cintas. Inclusive os delicados escarpans que calçavam os minúsculos pés, estavam adornados com pérolas ou com lentejoulas. Liam tinha medo de esmagar os frágeis sapatos e prometeu não dançar, em especial a valsa. Todos os homens levavam um traje parecido ao dele, jaqueta larga, colete branco e gravata a jogo; tão apertadas que parecia que suas cabeças fossem sair disparadas como plugues de champanha. Agradecia muito a Ellie que lhe tivesse obrigado a vestir a roupa de seu tio embora ficasse um pouco apertada. Desse modo podia passar despercebido. Seu primo lhe conduziu com passo hesitante até o salão que tinham tomado o chá. Os móveis tinham sido postos contra as paredes e se dispuseram mesinhas redondas nas quais os convidados degustavam alegremente uma beberagem de cor marrom avermelhada. – Quer um pouco de ponche para te pôr a tom? – ofereceu Nigel.

Liam não tinha a menor idéia de que estava composta essa bebida, mas tinha aprendido a desconfiar dos inventos ingleses, de modo que disse cortesmente que não. – Faz bem – aprovou seu primo – Terá que reservar-se para a verdadeira bebida. Maldição, onde se colocou minha irmã? Tem muita vontade de te conhecer sabe? Liam lhes tirava mais de uma cabeça a outros, o qual lhe permitiu ver, muito antes que o fizesse seu primo, um grupo de jovens, entre as quais reconheceu à moça Lockhart sem nenhuma dificuldade. A pobre se parecia com seu irmão como se fossem duas gotas de água; tinha aproximadamente sua mesma corpulência e o mesmo nariz largo. – Babs, carinho! – disse Nigel quando conseguiu abrir caminho até sua irmã – Me permita que lhe presente a nosso primo, o capitão Liam Lockhart. Bárbara estendeu sua mão enluvada até o cotovelo, na qual brilhava um diamante tão grande como um ovo de pomba. Liam se inclinou cerimoniosamente declarando que era um enorme prazer para ele conhecê-la. A prima acolheu o completo com uma risada de deleite e se agachou com uma reverência tão grande como lhe permitia a grossura de sua cintura. – Estou encantada de lhe conhecer por fim – ronronou movendo as pestanas e o leque – Meu irmão não pára de falar de você. – É muito amável. – Nigel tesouro, estou segura de estar morrendo de sede. Vá fazer o favor de me trazer algo, será um prazer para mim me ocupar de nosso primo – ordenou deslizando sua mão gordinha sob o braço do capitão – Sei que sua família se comportou muito mal, meu irmão me contou isso tudo – sussurrou depois de assegurar-se de que ninguém lhes ouvia. Mas não lhe tem feito justiça. – Perdão? – Não me disse que era você tão atrativo – exclamou dando-lhe um golpe tão forte com o leque que ele pegou um salto. Liam notou que se ruborizava. – Ohhhhh, mas que tímido é! – riu Bárbara encantada. Para chateio do capitão, sua prima convenceu a si mesma de que devia lhe apresentar a todas suas amigas. Todas essas caras bonitas se confundiam umas com outras em uma espécie de confusa névoa. A maioria dessas senhoritas pareceu assustar-se de sua cara marcada, com a notável exceção de uma bonita morena de enormes olhos ambarinos. De fato foi quão única pareceu alarmada pelo interesse de sua prima. – Verdadeiramente, querida, seu primo parece esgotado. Deveria lhe dar uma pausa depois de todas estas apresentações que lhe obrigaste a suportar – indicou tranqüilamente

olhando a Liam sem nenhum temor. – Agradeço sua opinião – respondeu Bárbara tirando as unhas – mas posso te assegurar que o capitão está encantado com a gente que teve a boa sorte de conhecer esta noite. Mas Anna Addison, a jovem morena do vestido verde, não era das que se davam por vencidas facilmente. – Confesso-lhe, capitão Lockhart que nunca vi que um homem tão “encantado” tivesse tão mau aspecto. – Não? – disse Liam que já não sabia onde meter-se. – De modo que é você escocês! Meu deus, que coisa mais original! – ironizou ela antes de reunir-se com um grupo de amigas. Já era hora de abandonar a companhia de sua prima antes de converter-se na diversão de todos. Estava tentando encontrar o modo de ir-se quando se ouviram os primeiros compasses de uma equipe. – OH, que sorte! Vou abrir o baile com meu querido primo! – exclamou Bárbara o bastante alto como para que todo mundo a ouvisse. Decididamente, essa festa não augurava nada mais que humilhações para o capitão Liam Carson Lockhart. Ou ao menos isso lhe parecia. Odiava a equipe, e sabia que tinha todas as papeletas para encontrar-se convertido patas acima não estou acostumado olhando os sorridentes rostos desses malditos ingleses. Então não teria outra solução que carregar a pistola e lhes matar a todos. Desgraçadamente, não tinha ocorrido trazer-lhe o pouco entusiasta convite fez que as sobrancelhas dela se arqueassem, mas apesar de tudo lhe ofereceu a mão enluvada. Mas resultou que tinha recursos insuspeitados. Assim que se inclinou ante a Bárbara, seus pés começaram a mover-se, como por milagre, se por acaso sozinhos, e girou, inclinou-se e deu voltas ao redor das damas como se o tivesse estado fazendo toda sua vida. O mais estranho de tudo é que sua prima lhe pediu clemência ao final do baile. Liam, encantado, escoltou-a até uma cadeira na qual se derrubou sem fôlego. Levou seus cuidados ao extremo de lhe trazer um refresco, e logo conseguiu escapar… para ir cair virtualmente nos braços da senhorita Addison quem lhe impedia de passar. – Seguro que queria inteirar-se se tinha cheio o carnê de baile – ela sugeriu com expressão travessa. Havia pelo menos duas dúzias de candidatos rodeando a pista de baile. Por que tinha que ser ele? – Se não haver mais remédio… – suspirou resignado.

O pouco entusiasta convite fez que as sobrancelhas dela se arqueassem, mas apesar de tudo lhe ofereceu a mão enluvada. Conduziu-a até a pista na qual acabava de começar uma polka e atacou sem muita dificuldade os primeiros passos, mas a vigilância de seu casal lhe impedia de concentrar-se de modo que deu vários passos em falso. – Faz tempo que não dança não é certo? – ela assinalou. – Em efeito. – Nunca confiei muito nos homens que não dançam – confessou ela girando com graça – Pergunto-me se não acabassem de sair de uma cova para ignorar desse modo à sociedade. – Sim? Bom, eu por minha parte desconfio das mulheres que falam muito. Um incessante falatório demonstra quase sempre um cérebro vazio. – Sua conversa está cheia de encanto e amabilidade – respondeu ela com um sorriso encantador – Onde conseguiu essa cicatriz? – Em minha cova. Anna Addison riu de boa vontade pela sentida resposta e, ao final do baile, Liam tinha chegado à conclusão de que as festas a aborreciam tanto como a ele, e que só tentava divertirse. Ela precisava desfrutar da vida real; pensou. Não da vida dos salões. Depois de acompanhá-la até onde estavam suas amigas, Liam ainda teve que dançar duas valsas e outra equipe antes de conseguir escapar das debutantes que lhe cercavam, e abrir passo para sair do salão de baile. O corredor estava cheio de grupinhos de gente conversando, casais e jovenzinhas procurando cavalheiros. Muitos dos que estavam ali, os homens, sobretudo, olhavam-lhe sem dissimulação, intrigados por sua cicatriz. Imitando a atitude que parecia normal nesse lugar, cruzou os braços às costas e se dirigiu para as escadas com tranqüilidade. Tinha percorrido todas as habitações do vestíbulo com sua prima, comprovando que a estatueta não estava ali. Ficavam os pisos superiores. Mas Como fazê-lo sem chamar a atenção? O que faria se lhe detinham e começavam a lhe fazer perguntas? Era melhor tentar entrar por uma janela. Bastaria que houvesse hera, uma árvore ou inclusive uma sebe. Estava sumido em seus pensamentos quando alguém lhe tocou o braço. A senhorita Addison, acompanhada por outras duas jovens, olhava-lhe ironicamente. – Parece estar muito confundido, capitão. – Sim? – disse ele, lacônico, rogando ao céu para que lhe deixasse em paz. – Dirigíamo-nos ao lavabo. Esta procurando possivelmente o dos cavalheiros? – aventurou ela – Mostrarei o caminho se quiser.

Suas amigas se escandalizaram ante tanta audácia, mas a Liam não importou. E, sobretudo a idéia de que a jovem fosse a lhe acompanhar ao piso de cima, atraiu-lhe imediatamente. – Seria muito amável por sua parte – disse com um largo sorriso. – Nesse caso, nos siga, esta ao lado do nosso – declarou ela começando a subir com decisão as escadas. Suas amigas subiram detrás dela lançando tímidos olhares a Liam por cima de seus ombros. O as seguiu, deteve-se ante a porta que Anna lhe indicou, disse-lhe obrigado com um sorriso e esperou a que as três desaparecessem na habitação reservada às damas, antes de seguir seu caminho como se não passasse nada. Entreabriu uma a uma, sem fazer ruído, todas as portas, mas as habitações estavam tão sumidas na penumbra que não viu nada. Dispunha de um quarto de hora como muito antes que sua prima ou a pesada de sua amiga notassem seu desaparecimento. Isso era muito pouco tempo para registrar ao menos doze escuras habitações. Depois de assegurar-se de que o corredor estava deserto se deslizou discretamente na habitação do fundo. Estava mais escura que a boca de um lobo. Com dificuldade conseguiu encontrar uma palmatória e um acendedor. Encontrava-se em uma espécie de penteadeira recarregado cujo mobiliário estava composto por um escritório de marchetaria, um biombo e umas amaciadas poltronas. Decididamente o ramo inglês tinha uma incrível atração pelas quinquilharias e o luxo estridente. Fez um rápido inventário dos adornos que havia aqui e lá, mas não encontrou nada que se parecesse com a estatueta que procurava. Na parede viu que havia uma porta dissimulada. Apoiou a orelha nela e, decidindo que não havia ninguém, entrou um segundo na penteadeira. Decididamente os ingleses da alta sociedade deviam tocar muito. Levantando a vela, percorreu a estadia com o olhar, mas não viu nada interessante. A decoração era menos carregada e os móveis mais sóbrios. Estava a ponto de sair quando ouviu vozes no corredor. Com o coração em um punho, estava lhes ouvindo afastarem-se quando viu o móvel com pequenas gavetas chinesas. Não tinha visto em toda a casa nenhum outro. Tentou abri-lo sem conseguir. Estava fechado com chave. Afogando um juramento tirou da meia a adaga da que nunca se separava. Não havia fechadura que resistisse, e esta cedeu com tanta facilidade que se sobressaltou quando se abriu de par em par. Ali estava; diante de seus olhos. O rosto do feto brilhava com brilhos selvagens sob o efeito da tremente chama da vela, rodeado de outros objetos de duvidoso gosto. Era realmente a estatueta que tinha visto tantas

vezes nos livros de seus antepassados. Uns olhos e uma boca com uns rubis desmesuradamente grandes para um objeto tão pequeno, que brilhavam com uma luz sangrenta. As patas acabadas em garras, dobradas sobre o peito, pareciam ameaçar com uma morte atroz a qualquer que se atrevesse a apoderar-se dela. – O que encontrou que seja tão interessante? Parece estar completamente fascinado. Liam conseguiu de milagre não soltar a vela. Deslizou rapidamente a adaga na manga antes de girar os calcanhares para oferecer um sedutor sorriso a Anna Addison. – Não imagina quanto.

19

Uma vez dentro da carruagem que lhe levou de retorno ao Belgrave Square, Liam se felicitou por sua fria reação. Não podia negar que havia sentido um instante de pânico ao ver a Anna Addison no vão da porta, mas se tinha recuperado logo. Tinha conseguido distrair sua atenção de tal modo que estava seguro de que ela não tinha notado que a porta do móvel com pequenas gavetas estava aberta. Isso era o único que lhe preocupava, que não lhe tinha dado tempo de fechá-la. Bom, era inútil lhe dar mais voltas. Para quando se dessem conta, haveria mais de trezentos suspeitos, caso que não jogassem a culpa a um criado. E ao ver que não faltava nada, o incidente ficaria esquecido. Desse modo, quando tivesse terminado com sua missão, em caso de que alguém notasse o desaparecimento da estatueta, coisa que duvidava muito que ocorresse, as possibilidades de que a senhorita Addison recordasse ter visto o armário aberto eram mínimas; no improvável caso de que alguém perguntasse algo a ela. De fato estava convencido de que ela não recordaria nada além do beijo que lhe tinha dado. Nunca tinha considerado a si mesmo um Dom Juan, mas a surpresa unida à inconveniência de beijar na escuridão a uma jovenzinha que acabava de conhecer, quando meia Londres estava apertada nessa casa, tinha-lhes deixado há ambos um pouco ofegantes. A insolente fanfarronice da senhorita Addison tinha deixado seu lugar a uma doce expressão sonhadora. Para mantê-la de tão bom aspecto, tinha-a levado rapidamente ao salão

de baile para dançar uma lânguida valsa, admirando em um sussurro seu encantador sorriso e a cor de opala de seus olhos. “Sua pele é branca como o leite materno” tinha chegado a murmurar. Estava especialmente orgulhoso dessa simulação, que lhe parecia muito poético, embora não soubesse exatamente o que tinha querido dizer com isso. De qualquer modo a ela pareceu sentir-se muito adulada pelo galanteio. Que lhe pendurassem se depois disso, ela não se esqueceria por completo do armariozinho laqueado. Não lhe resultou fácil despedir-se, mas felizmente Nigel teve a excelente idéia de levar a seus amigos de excursão pelos clubes, e ele se uniu ao pequeno grupo. Tinha deixado a sua prima Bárbara e a Anna sorrindo meigamente cada uma delas em um extremo do salão de baile. Uma vez na rua tinha desaparecido discretamente ao chegar à esquina para procurar à janela correspondente a penteadeira que tinha o armariozinho laqueado. Evidentemente a sorte estava do seu lado, já que uma sólida hera subia com o passar do muro de tijolo. Não teria se sentido mais feliz que se alguém tivesse posto ao seu dispor uma escada até o primeiro piso. Chegou ao Belgrave Square de um humor excelente. A casa, tão escura como silenciosa como um mausoléu, parecia ainda mais triste depois da alegria da festa. Meteu-se em suas habitações, livrou-se rapidamente da roupa de festa que lhe apertava, ficou uma camisa e uns calções de pele, e começou a escrever uma carta para sua família.

Querida mãe Assisti ao baile que davam nossos primos. Havia muitíssima gente, o qual não é o melhor para a saúde, mas é um costume dos ingleses. Tenho os olhos vermelhos como rubis por culpa da fumaça, e estou impaciente por voltar para casa para respirar o ar puro das Highlands. Afetuosamente L.

Dobrou a carta cantarolando e olhou o relógio. Eram duas da madrugada, mas estava muito nervoso por tantas aventuras para pensar em dormir. Sua missão quase tinha terminado e só ficava encontrar o momento oportuno para introduzir-se na casa de seus primos e apoderar-se da estatueta. O qual não seria nada difícil. Exceto que terminar com sua missão significava também que se iria. Ao pensá-lo seu bom humor desapareceu de repente. Também teria que abandonar a Ellie… Amava-a como não tinha amado a ninguém antes. Com ela tinha a sensação de ter chegado a casa, de ter encontrado seu lugar no mundo. Nunca tinha sido tão feliz nem se

havia sentido tão ligeiro. Só pensando nela, seu coração começava a cantar. Sim, amava-a com toda sua alma, mas levar-lhe com ele era algo completamente distinto. Como podia pensar que ela ia fazer as malas para lhe seguir só Deus sabia onde, segundo os intuitos de sua carreira militar? O que fariam se houvesse uma guerra? Ela não podia lhe acompanhar ao campo de batalha. E ele não podia lhe proporcionar em Esculpe Dileas as comodidades às que estava acostumada apesar da espartana vida que lhe impunha Farnsworth. Mas tampouco podia deixá-la abandonada em mãos desse mau pai que a odiava. Se tão só tivesse um pouco de dinheiro que fosse só dele! Mas o entregava tudo a sua família que o necessitava com urgência. Quando tivessem vendido a estatueta, possivelmente pudesse enviar um pouco de dinheiro a Ellen, mas não seria bastante para lhe proporcionar a liberdade com a que ela sonhava. Não sabia como resolver o dilema, de modo que decidiu enfrentar a ele quando chegasse o momento. Enquanto isso morria de vontade de contar a Ellie seu descobrimento. Ela estava profundamente adormecida, é obvio. Liam permaneceu comprido momento aos pés da cama, escutando-a respirar, admirando sua larga cabeleira dourada e o delicado ovulado de seu rosto. Tinha os lábios entreabertos em um esboço de sorriso e parecia sumida em um sonho tranqüilizador. Pobre amor teria gostado tanto poder ajudá-la a realizar todos seus sonhos! Ajoelhou-se com cuidado a seu lado para acariciar sua bochecha aveludada. Ela sorriu entre sonhos e se estirou perigosamente. – Ellie, acorda – murmurou ele depositando um beijo em sua fronte. – Liam? – disse ela com voz sonolenta – O que está fazendo aqui? Não estava no baile? Tinha que dançar – acrescentou voltando a fechar os olhos. Ele tombou a seu lado e lhe acariciou o cabelo. – Dancei muito e muito bem, teria te sentido orgulhosa de mim. Não podia esperar ate amanhã para lhe contar isso – prosseguiu com voz ardente. – Me contar o que? – Encontrei a estatueta! Esta vez ela despertou por completo. Abriu muito os olhos e se apoiou em um cotovelo. – Encontrou-a? – repetiu assombrada. Liam ficou cômodo cruzando as mãos detrás da nuca, preparando-se para causar mais efeito. – E bem? – ela incentivou – Conta-me onde estava? – Em uma salinha do primeiro piso.

– Posta simplesmente em cima de um móvel? – Não, nada disso. Estava em um móvel com pequenas gavetas fechado com chave. – E que mais? – Como que mais? – Como é? – Horrível. Asseguro-te que nunca vi nada igual. – E os rubis? – Estão todos. – Crê que têm algum valor? – É obvio. E arrumado que é mais do que acreditam. – É fácil de levar? – Mede uns vinte centímetros como muito. Ellen desceu da cama de um salto e começou a passear ao longo e largo da habitação, pensativa, dando-se golpezinhos no queixo. – Terá que pensar atentamente. Agora que já sabe onde está, como vai agarrá-la? – Não se preocupe – disse Liam rindo ao vê-la tão excitada – Sei como fazê-lo. – Mas, como pensa entrar? – Há uma hera justo debaixo da janela. E esta situada a um lado da casa, de modo que ninguém me verá. – E se a janela está fechada por dentro? – Está muito alta. Ninguém se molesta em fechar as janelas dos pisos altos. E não se preocupe pelo armarinho, forçá-lo foi um jogo de meninos. – Como o fez? – Pincei um pouco com a ponta da adaga e a porta se abriu sozinha. É uma fechadura velha. Ellie apartou o olhar um momento, subitamente longínqua. Quando voltou a olhar a Liam sua expressão era tão sombria que ele se estremeceu. – Em que está pensando? – perguntou brandamente. – Assim que tenha recuperado a estatueta irá – murmurou ela. Ele a agarrou pela mão sem responder. Ela se tombou a seu lado. Uma quebra de onda de desespero se apoderou deles, separando-os com mais precisão que um oceano. Ao fim, Ellie se inclinou para ele para lhe

cobrir o pescoço e o rosto de beijos, com tanta paixão e ternura que Liam se sentiu enfeitiçado com o corpo estremecido de excitação. Então, Ellie lhe mordeu o lábio, com tanta força que pegou um salto. Sujeitando-a pelos ombros, esmagou-a sobre o colchão. Ela nem sequer fingiu arrependimento. Ao contrário, com um sorriso triunfante, recolheu com a gema do dedo a gota de sangue que aparecia no lábio adormecido de Liam, e a ensinou. – Isto merece um castigo – sussurrou. Essas palavras lhe fizeram arder. Ficou escarranchado sobre ela, lhe sujeitando os pulsos, mantendo suas mãos imóveis na cama por cima de sua cabeça. – O que disse? – perguntou esmagando-a com todo seu peso. – Disse capitão, que mereço um castigo – respondeu ela lhe olhando de soslaio sedutoramente. Bom, se isso era o que queria, ele estava desejando agradá-la. Com uma rouca gargalhada, separou-se dela, levantou-a sem contemplações para pô-la de barriga para baixo sobre seus joelhos e lhe levantou sem tardança a camisola. – Quer que te castigue? – perguntou muito sério. – Sim – assentiu ela com voz suplicante tentando não rir. Incorporou-se ligeiramente para lhe permitir deslizar a mão entre suas coxas. – Se quer que te castigue – ele objetou introduzindo um dedo em sua feminilidade – terá que me pedir isso com educação. – Me castigue, por favor – gemeu Ellen incorporando-se para entregar-se mais à atrevida carícia – Faz que lamente ter sido tão má e te haver mordido – ofegou abrindo-se completamente as pernas. O jogo tinha despertado a luxúria de Liam. Apertou o ventre do Ellie contra si mesmo para que entendesse que o látego da vingança estava preparado. Ela se esfregou voluptuosamente contra o instrumento de seu castigo enquanto ele acariciava suas nádegas. Ela movia os quadris para lhe indicar em silêncio que, longe de pedir clemência, queria mais, até que Liam, enlouquecido de desejo, pô-la de joelhos sobre a desfeita cama. Enquanto ele se desabotoava apressadamente as calças, ela tirou a camisola, lhe insinuando suas nádegas nuas, avermelhadas por suas fogosas carícias. Sem tomar moléstia de terminar de despir-se, afundou-se em sua úmida suavidade com uma investida. – Agora me suplique que tenha piedade – sussurrou-lhe ao ouvido. – Mas profundo – sussurrou Ellie arqueando-se.

20

Ellen fazia que Liam descobrisse um universo de luxúria desconhecido para ele. Sua noite de amor lhe tinha deixado esgotado, mas satisfeito com seus mais inconfessáveis desejos feitos realidade. Estava flutuando em uma nuvem de felicidade, loja de comestíveis de prazer. Era um homem de ação e não perdia o tempo em encenações, mas tinha que reconhecer que estar apaixonado era algo muito satisfatório. Sua mente voltava a recordar uma e outra vez os embates da noite anterior, o qual, invariavelmente, levava um sorriso a seus lábios. Passavam juntos todo o tempo possível. Como era previsível, a Nigel custava muito recuperar-se de suas bebedeiras, até o ponto de ter que guardar cama durante vários dias. O capitão poderia ir lhe visitar, mas a idéia de voltar a encontrar-se com a Bárbara bastava para lhe dissuadir. Por outra parte desfrutava dessa imprevista liberdade para dedicar-se a sua amada. Passeavam pelo Hyde Park, foram tomar o chá e olhavam as cristaleiras das lojas mais elegantes. Atreveram-se inclusive a voltar para o Vauxhall Gardens, e Liam deu de presente tanto à mãe como à filha um raminho de violetas para que os pusessem no sutiã. Suas magras reservas de dinheiro desapareciam a olhos vistos, mas não lhe preocupava muito, já que não ia demorar muito em abandonar Londres. Por acordo tácito, evitavam falar do tema. Às vezes Ellen fazia alguma alusão, mas só para perguntar como pensava recuperar a estatueta. Isso parecia preocupá-la muito, e ele respondia de boa vontade, antes de trocar de tema. Não desejava enfrentar-se a suas dúvidas sobre o futuro, e preferia aproveitar o presente. Queria desfrutar plenamente de seu amor enquanto podia. Tinha vislumbrado o paraíso e não estava preparado para retornar à realidade. Como tampouco o passado tinha nada de divertido, os únicos temas de conversação que ficavam eram coisas como o que gostava a cada um e coisas sem importância. Falavam comprido e tendido de todos os livros com os que Ellen tinha afastado a solidão e que em sua maioria lhe tinham sido legados por sua mãe, a qual também era uma grande aficionada à leitura. Contava-lhe todos os rumores; muitas vezes já passados de moda; sobre a gente que Liam tinha conhecido na casa de seus primos. Liam, por sua parte, falava-lhe da Escócia e de sua agitada história, lhe descrevendo a paisagem das Highlands e a propriedade ancestral. Descreveu todos os membros de sua família, falou-lhe do carinho incondicional de seus pais, de suas suspeitas quanto a Payton

Douglas e Mared, do desejo do Grif de viver na cidade e abrir caminho nela. Falava com afeto de seus cães, de seus cavalos e, é obvio do velho castelo, origem dos Lockhart. Quando não estavam imersos em suas conversas, estavam ocupados jogando com Natalie ou preparando algo comestível; faziam amor demonstrando-se então todo o amor que sentiam um pelo outro. Mas, embora para Liam fosse uma enorme felicidade, também era algo muito perigoso. Já que nunca tinham o suficiente. Um dia, quando contemplava como Ellie brincava alegremente com sua filha, perguntou-se preocupado até onde ia levar-lhe essa paixão devoradora. Já que quanto mais tempo passava com ela, mais a necessitava. Cada minuto longe de Ellen era uma verdadeira tortura e não podia imaginar nem por um segundo separar-se dela para sempre. Tivesse dado uma fortuna por não ter descoberto a estatueta, mas por outro lado, desejava apoderar-se dela quanto antes e acabar com o assunto de uma vez por todas. Um encontro com Nigel; já restabelecido completamente de seus excessos; acabou com esse parêntese de paz. Levou Liam a seu clube para jogar uma partida de cartas e, no transcurso da conversa, mencionou sua iminente partida. – Aonde vai? – perguntou o capitão. – Vou ao Bath há passar uns dias enquanto minha mãe está no campo. Já sabe, para tomar as águas e tudo isso. Não, Liam não sabia. Ninguém nas bordas do Loch Chon “tomava” as águas. – E durante quanto tempo vai tomar essas águas? – Mas bom de onde saíste você? – riu Nigel – Dizem que o tratamento é muito bom para a saúde, mas espero que não acredite que vou ali para beber água. Vou desfrutar de da paisagem… – Tão bonito é? Nigel lhe olhou como se fosse tolo. – A paisagem, primo Liam – disse desenhando com as mãos as formas de um relógio de areia – Tetas. Já sabe esses doces casulos de carne feminina que fazem que nossos pequenos vermes dancem de prazer. Liam tinha estado em muitos acampamentos e tinha participado de mais de uma conversação sobre anatomia feminina, mas não poderia ter-se surpreendido mais se sua própria mãe tivesse pronunciado tais palavras. Pequenos vermes! Antes que pudesse recuperar-se, Nigel agitou sua efeminada mão ante ele. – Não se preocupe amigo. Deverias pensar em vir conosco – disse colocando cuidadosamente as cartas que tinha na mão – Só vamos estar fora um ou dois dias. Iremos com o Uckerby e sua carruagem é bastante grande de modo que a viagem será agradável.

– E que vai fazer o tio sem ti, Nigel? – perguntou Liam despreocupadamente. – Por favor, Liam! Papai também vem, é obvio – exclamou Nigel. Agora Nigel tinha toda a atenção de Liam, o qual não podia acreditar em sua boa sorte. Se seu tio também se ia esses dois deixava a… – Mas vão deixar a sua irmã só em Londres? – por quê? Está interessado nela primo? – observou Nigel com um sorriso malicioso – Não se preocupe, já não necessita uma babá. Maldição! – Mas como não gosta de ficar sozinha, vai à casa da tia Elisa. Liam não dava crédito a seus ouvidos. A casa ia ficar vazia. Já era só questão de poucos dias para poder fazer-se com a estatueta. – E quando vai? – perguntou com indiferença cortando o maço de cartas. – Esta tarde, por volta das quatro. Uckerby quer jantar na Ascot. Vem? – Sinto, mas não posso. Tenho uma entrevista importante amanhã pela manhã. Com meu banqueiro – precisou com uma careta de desgosto. – Por que não a adia? – Impossível. Já conhece meus problemas familiares. – Seguro que voltaremos a ir antes do inverno. Espero que então possa nos acompanhar. Voltaram a centrar-se na partida de cartas; Liam fingiu fazê-lo, mas tinha a cabeça em outro lugar. Deixou que seu primo ganhasse duas partidas e logo olhou o relógio. – Já são duas; não me dei conta de como passava o tempo. – Maldição! Tenho que ir – exclamou Nigel saltando da cadeira – Uckerby é encantador, mas não suporta que se chegue tarde. Espero que sua entrevista com o banqueiro vá bem. Veremo-nos quando voltar. Até então, te leve bem. – Até logo – murmurou Liam. Esperou pacientemente durante quinze minutos e logo se dirigiu com tranqüilidade para a mansão dos Lockhart que estava a dois passos dali. Observou dissimuladamente a disposição das janelas, a solidez da hera e repassou mentalmente a disposição das habitações. Logo analisou diferentes caminhos para voltar para o Belgrave Square para ver qual era o mais curto e discreto. Cuidou de memorizar todos os detalhes se por acaso a noite fosse tão escura como esperava. No caminho de volta, tentou não pensar em Ellie e se obrigou a concentrar-se na tarefa que tinha por diante. Antes de mais nada tinha que fazer-se com a estatueta. Depois, e só

depois, pensaria no que ia fazer. Tinha três dias antes que seu primo retornasse. Três dias para decidir seu destino. Sentada em um banco, com sua filha ao lado, Ellen estava pensando que os formosos dias de outono estavam chegando a seu fim. O ar já era mais frio e o vento mais forte. As nuvens se amontoavam no horizonte e se estremeceu. Envolveu-se, tremendo, com o casaco quando viu o homem que se dirigia a casa dando grandes pernadas. Liam tinha uma expressão muito séria a qual ela não estava acostumada, o qual despertou sua curiosidade. – Natalie vá procurar o capitão Lockhart e lhe pergunte se quer vir se sentar conosco um momento. A menina levantou os olhos da coroa de folhas que estava fazendo. – Não parece que esteja de bom humor – observou antes de obedecer a sua mãe. Ellen lhe viu dar um coice quando a menina lhe atirou da manga. Logo dirigiu a vista ao banco onde estava sentada. Ela soube imediatamente. Inclusive a essa distância, só lhe vendo tão enrijecido, tão tranqüilo, adivinhou tudo. O coração lhe deu um tombo. O temido momento que ia decidir o futuro de ambos, finalmente tinha chegado. Por que, porque tinha tido que apaixonar-se pela segunda vez? É que não tinha aprendido nada em todos esses anos de solidão? Entretanto, sabia muito bem quais eram as conseqüências do amor, deveria ter sabido desde seu primeiro beijo que a sensação de felicidade logo deixaria seu lugar à tristeza e à solidão. E agora já não podia imaginar a vida sem Liam. Ainda tremendo, conseguiu levantar quando se aproximou. Deteve-se frente a ela e a olhou muito sério. – Está mais bela que nunca, Ellie – disse bruscamente como se o jogasse em cara. – Obrigado por vir. Parecia ter muita pressa – observou ela com um débil sorriso – houve alguma novidade? – Os Lockhart vão ao Bath – respondeu ele simplesmente. – Todos? – Minha prima Bárbara fica em Londres, mas em casa de uma tia. Meu tio e meu primo se vão. – Mas essa é uma maravilhosa notícia! – Ellie, eu… – Terá que celebrá-lo! – interrompeu-lhe ela temendo as palavras que a farão destroçar – Agatha nos trouxe um bolo. Quer tomar o chá conosco? – Sim, por favor, vêem! – acrescentou Natalie.

– Uma bolacha de rum – precisou sua mãe, vacilando ante a expressão indecifrável de Liam – Recolhe suas coisas carinho, vamos comer um pouco de bolacha. Não é assim capitão? Ele não teve opção e seguiu em silencio à mulher que parecia dirigir-se ao martírio. Ellen fez tudo o que pôde para dissimular seu desespero. Dentro de dois dias voltaria seu pai e Liam provavelmente já estaria longe. O que ficaria então? Em que inferno ia se converter sua vida? Estaria realmente só no mundo, sem esperanças de poder proporcionar a sua filha um futuro adequado. Liam passou por sua habitação para procurar uma bugiganga para a menina e logo se instalaram no salão como se não passasse nada, mas a tensão entre eles era evidente. Ellie, sem poder suportá-lo mais, enviou à menina a brincar a seu dormitório. – Suponho que irá esta noite. – A verdade é que me pilhou por surpresa. Não esperava que a oportunidade se apresentasse tão logo – confessou ele levantando-se para andar pelo salão com nervosismo. – É um presente do céu – murmurou ela. – Mas… – deteve-se e a olhou com impotência. – Deve fazer o que te trouxe para Londres, Liam. Não há razão alguma para que lhe dê mais voltas. – Sim – suspirou ele passando uma mão pelo cabelo. Minha família conta comigo, não posso lhes decepcionar. Mas… há muitas coisas pendentes entre nós, Ellie, e não quero as ignorar… Só… Não posso te dar nenhuma resposta agora. Enquanto não tenha a estatueta em minhas mãos, não saberei o que acontecerá amanhã. Refiro-me… conosco. Não entrava em meus planos. Mas aconteceu e… e tenho que pensar nisso. Não entrava em seus planos. É obvio que não. – Não te estou pedindo respostas – murmurou Ellen levantando-se de uma vez – Entendo-te. Simplesmente espero que também você me entenda. Ele a olhou com curiosidade. – Claro que te entendo – disse atraindo-a a seus braços – Nunca me disse, mas sei que me ama. Noto-o. Ela não respondeu, mas se abandonou à ternura desse abraço sabendo que seria o último. Ele não se entreteve já que tinha que preparar sua aventura. Ellen se ofereceu a lhe ajudar, mas ele se negou com veemência. Não queria que se visse em problemas se algo saísse errado. De modo que ela começou a fazer seus próprios preparativos, ou ao menos, os poucos que ficavam por fazer. Só duas horas antes que Liam se fosse, quando o relógio deu as doze,

assegurou-se de que Natalie estivesse adormecida, vestiu uma larga capa e baixou as escadas com os sapatos na mão. Seguiu a provas o corredor que levava às habitações do capitão com o coração mais pesado a cada passo que dava. Reunindo todo seu valor, bateu na porta e a abriu sem esperar resposta. Viu, sob a vacilante luz da vela, que Liam estava deitado na cama vestido com o kilt. – Ellie! Não me atrevia a pensar que viesse. Deslizou-se no interior da habitação e se apoiou contra a porta. Deus quanto lhe amava! Entretanto tinha jurado que nunca voltaria a entregar seu coração a ninguém. E agora, por alguma desconhecida ironia do destino, permitiu-se cair na mesma armadilha que no passado. Amava-lhe com toda sua alma, desesperadamente. E ia perder lhe. – Vêem – convidou-a ele sentando-se na borda da cama. Ela depositou os sapatos no chão e desabotoou lentamente a capa, deixando ver pouco a pouco o vestido que tinha descoberto nos baús do último piso. Liam a olhou desviando os olhos do rosto ao corpo quando o casaco se abriu de todo. Fechou os dedos com força na borda da cama. – Mo creach! O que tem posto? Ela sorriu desavergonhadamente sabendo o efeito de seu descobrimento. Tratava-se de um vestido de fina cambraia que certamente tinha sido usado por alguma de suas antepassadas para banhar-se. Liam ficou de pé com os olhos fixos em seu corpo. – Que tesouro me traz leannan? – perguntou admirado. Começou a aproximar-se para ela com a saia escocesa balançando-se ao redor de seus joelhos – Juro que nunca vi uma mulher mais formosa que você. Jamais. Essas palavras lhe produziram um calafrio que percorreu suas costas como se fossem lágrimas, mas seguiu calada enquanto Liam avançava até alcançá-la. Quando a mão dele posou em sua cintura, sorriu, apoiou-lhe uma mão no peito e se separou da porta, lhe obrigando a retroceder. – O que significa isso? Vem me provocando e agora me rechaça? – Acaso merece me tocar? – disse ela com tom divertido lhe obrigando há retroceder um pouco mais. – Não sei se o mereço ou não, mas morro de vontade de fazê-lo. Não deveria provocar a um homem que te deseja tanto, é perigoso. Ela se apartou tomando cuidado de colocar-se diante da luz, para que ele visse perfeitamente suas curvas, logo se aproximou da mesa onde estava o sporran, as adagas e as medalhas do exercito. Deu-se lentamente à volta e, apoiando-se nela, levantou os peitos.

– Desejas tocá-los? – perguntou. Por toda resposta, Liam deu um passo para diante. – Quer beijá-los? – continuou ela acariciando os mamilos. Ele se aproximou com um sorriso depredador, mas ela pôs rapidamente a mesa entre eles. Ele se inclinou e estendeu o braço por cima, rindo. – Não é prudente burlar-se de um homem depois de lhe haver excitado assim sabe? Está jogando com fogo e pode te queimar. – É possível – replicou ela inclinando-se também, deixando a descoberto seus peitos – Mas para ganhar terá que jogar primeiro. Liam deu um passo à direita, e ela fez o mesmo à esquerda para ficar fora de seu alcance. O sorriso desapareceu do rosto de Liam. – Vamos Ellie, já te divertiste o bastante. – Sim crê? – lançou-se em direção a uma das janelas e com um giro das mãos soltou os cordões que sujeitavam as cortinas. – Quer que as abra para que todo mundo possa ver como me persegue para me torturar? – Isso é exatamente o que vou fazer; torturar-te. Ellie saltou até a outra janela soltando também os cordões e atirando-os em cima da cama. Liam não apartava os olhos dela. Seguia cada um de seus movimentos como um tigre espreitando a sua presa. – Vai ter que pagar por suas travessuras, já sabe. Não penso ter clemência. – Não recordo te ter pedido que a tivesse… Mas antes terá que me agarrar. Ele saltou para diante, mas lhe esquivou de novo refugiando-se ao lado da chaminé, ofegando. – Por que me faz padecer deste modo? – perguntou ele, sem fôlego – é que quer um bom castigo? Ellen se acariciou languidamente a barriga, os quadris, os seios e umedeceu os lábios com a língua. Liam a devorava com os olhos. Ela a sua vez percorria o corpo dele com o olhar, seu musculoso torso, sua magra cintura… a elevação do kilt… – Vê o que me faz? – perguntou ele com voz rouca. – Diverte-me muito te fazer sofrer. – Então vêem e me torture, leannan – disse ele tirando a camisa.

Ellen sacudiu a cabeça e se aproximou dele. Rompendo a rir, ela saltou para a cama e, esta vez, deixou-se agarrar. Rodaram entrelaçados sobre o colchão. Ele a imobilizou sob seu corpo sujeitou-lhe os braços com punho de ferro e logo colocou suas pernas entre as dela. Com a mão que tinha livre, soltou-se o cinturão. – Vai me açoitar ou a me atar? – ofegou ela, tremendo de antecipação. Parecia claro que Liam não o tinha pensado, mas a idéia pareceu lhe interessar, já que colocou os braços do Ellie contra a cabeceira e a sujeitou com o cinturão. – Quero ser sua prisioneira – sussurrou ela – mas não aperte muito. – Fiz um nó muito frouxo – respondeu ele procurando sua boca. Ellen se retorceu debaixo dele. – Está muito apertado, Liam, de verdade. Ponha sua mão onde está a minha e o verá. Ele obedeceu, acreditando que se tratava de um novo jogo, e deslizou a mão no nó. – Vê? Está muito frouxo. – Não sabe fazê-lo – sussurrou ela lhe lambendo o ombro com a ponta da língua – Quer que te demonstre como terá que tratar a uma prisioneira e satisfazer suas fantasias? Ele fechou os olhos e assentiu em silêncio. Ellen liberou sua mão, soltou-se de seu abraço e se sentou escarranchado sobre ele. Levantou-se a magra regata e pressionou seu sexo contra o de Liam que tinha ficado descoberto quando tirou o kilt. Ele deixou escapar um gemido. – Isto não funciona – declarou Ellie com um sorriso malvado. Agarrando o cordão das cortinas que antes tinha atirado em cima da cama, rodeou com habilidade o pulso de Liam e lhe atou firmemente a cabeceira da cama. – E agora que já me tem cativo o que vai me fazer? – perguntou ele abrindo os olhos. Ela se inclinou, passeou os lábios pelo peito e o estômago de Liam e logo se arqueou para esfregar seu úmido sexo contra o impaciente pênis endurecido dele. – Ainda não terminei. – Ach, moça – gemeu ele com impaciência – Já estou cativo, está-me torturando. – Essa é exatamente minha intenção. Desceu da cama, deixou cair à regata de cambraia e, nua, recolheu o outro cordão das cortinas. O pôs ao redor do pescoço como se fora um cachecol e retornou para ele movendo os quadris. Ele a contemplava com um olhar carregado de desejo. Ela subiu outra vez em cima dele, voltando a esfregar seu sexo contra o seu e lhe agarrando a mão, levantou-a até a cabeceira. – Quer saber o que vou fazer? – murmurou ela – vou atar-te muito forte, logo, lamberei

cada centímetro de seu corpo – continuou lhe atando a outra mão. Ele se moveu desesperado, debaixo dela – Se o que quer é me atormentar, é melhor que vá até o final e que me mate – desafiou-a ele com um provocador sorriso. Estava claro que tinha começado a meter-se no jogo e que desfrutava plenamente dele. Ela apartou o olhar com um nó na garganta, e terminou de atar o cordão ao redor de seu pulso. “Dois nós Ellie, porque simbolizam aos amantes que nunca se separarão”, tinha -lhe explicado ele em uma ocasião. – Não tenha medo, carinho. Não me escaparei antes que tenha terminado o que tenha que fazer – riu ele. Ellen lhe ignorou e comprovou as ataduras. Eram fortes e não havia perigo de que se soltasse. – Agora vêem; ataste-me tão forte que não posso mover as mãos. Parecia que lhe ia sair o coração do peito. Acariciou com carinho o peito de Liam, inclinou-se sobre ele e lhe beijou na boca com ternura, logo se deslizou fora da cama, apartou o kilt e o deixou cair ao chão. Ele girou a cabeça para olhar o que estava fazendo, inflamado pelos insólitos preliminares e ardendo por acabar com esse delicioso jogo. – O que está fazendo leannan? Por favor, date pressa em vir aqui! Ela era incapaz de falar. Com um nó na garganta e os olhos cheios de lágrimas, recolheu a camisa do Liam e a pôs. – O que acontece? – perguntou ele. Não fale, não diga nada ainda. – Ellie O que está fazendo? – exigiu ele compreendendo que já não se tratava de um jogo. Evitando lhe olhar recolheu os calções de camurça que Liam tinha deixado em cima da cadeira e os pôs, mas ficavam muito grandes. Assustada, olhou a seu redor, viu o cinturão e o atou com mão tremente. – Por Deus! O que acontece? – exigiu ele – Me desate imediatamente, Ellie! Necessitava algo para dissimular suas formas. Por que não tinha pensado em agarrar um casaco? – Maldita seja, Ellie! Desate-me! – ordenou Liam com mais força, atirando energicamente das cordas que lhe atavam à cama – Juro-te que te arrancarei a pele a tiras se não me desatar imediatamente! O kilt! Estava aos pés da cama onde Liam se debatia, fervendo de fúria. Ellen se atreveu

a lhe olhar, sua cara se tornou de pedra e seus olhos brilhavam de raiva. Tinha adivinhado o que estava fazendo e estava lívido de ira. Ficou paralisada. Não podia lhe fazer isso. Não, não podia fazê-lo. – Não sei o que está pensando, mas se crê que vou ficar aqui pacote como um maldito porco, está muito equivocada. – Não tenho opção – exclamou ela. Surpreendeu-se pela segurança de sua voz. Aproximou-se lentamente à cama e estirou com cuidado a mão para apoderar-se do kilt, sem deixar de olhar ao Liam. Parecia um cão raivoso. Seu peito se levantava e se afundava cada vez que respirava enquanto a olhava enfurecido. Agachou-se devagar e agarrou um extremo do kilt. Nesse momento Liam deu um forte puxão tentando soltar-se e Ellen caiu de costas, dando um chiado e arrastando ao mesmo tempo o tartán. Sabendo perfeitamente que estava cativo, Liam se deixou cair sobre o colchão e disse ensinando os dentes: – Está louca. Crê que vai ser capaz de subir pela hera, forçar uma janela e fazer saltar uma fechadura? E que crê no que fará Farnsworth quando se inteirar de que lhe surpreenderam tentando roubar uma casa? Escute-me Ellie, vêem aqui e o façamos juntos. Não! Tinha esperando essa reação. – Tenho que fazê-lo, Liam. Não tenho outra opção. E o sinto muitíssimo. Nunca saberá o muito que me está custando fazer isto, mas é quão único posso fazer – gritou com um soluço. E antes de romper a chorar correu até a porta escapando ao corredor, agarrando ao passar os sapatos, estremecendo-se para lhe ouvir gritar seu nome. Rezou para que Follifoot tivesse bebido todo o uísque que ela tinha roubado do estudo de seu pai para dar-lhe e que não ouvisse os gritos de Liam desde seu dormitório na outra ponta da casa.

21

Para sua surpresa, não foi tão difícil como tinha temido. Não é que fosse fácil exatamente, mas tinha passado muito medo correndo pelas ruas até o Mayfair, percorrendo becos e escondendo-se detrás das árvores para que não a vissem; medo de não ter o valor ou a força necessários para conseguir. Mas conseguiu. Encontrou a mansão Lockhart facilmente e relaxou ao ver que não havia luzes acesas à exceção de duas no piso inferior e na parte de trás. A trepadeira era exatamente como lhe havia dito Liam e parecia estar posta ali a propósito para facilitar a escalada. Teve um momento de pânico quando se deu conta de que não tinha pensado em como ia transportar a figurinha, mas já que tinha chegado tão longe, já se preocuparia quando chegasse o momento. Agora o que tinha que fazer era subir pela trepadeira. Por fortuna tinha os pés pequenos e se alegrou de ter acontecido toda sua infância subindo às árvores em casa de seu avô. Mas não tinha a mesma agilidade de então. A meio caminho lhe deu uma cãibra e acreditou que não ia poder continuar. Ao chegar acima lhe tremiam os braços, mas conseguiu aferrar-se ao parapeito da janela e levantar o pulso. Tal como tinha pensado Liam, a janela não estava fechada por dentro, de fato alguém a tinha deixado entreaberta. Tinha demorado menos de dez minutos em entrar na mansão Lockhart. Permaneceu de pé no salão, ofegando, temendo que alguém a ouvisse e emprestou atenção a qualquer ruído que indicasse que tinha sido descoberta. Mas tudo estava em silêncio, nem sequer se ouvia o tic-tac de um relógio. Deixou que sua vista se adaptasse à escuridão e viu finalmente a porta que levava a habitação do lado. Por precaução tirou os sapatos e os deixou debaixo da janela, logo se amassou no tartán do Liam enquanto se aproximava da porta. Chegou à orelha nela escutando atentamente durante uns minutos, mas não ouviu nada de modo que girou o pomo e a abriu com um ligeiro rangido. A habitação estava mais escura e fria que a anterior. Entrou nas pontas dos pés e se deu conta de que a escuridão se devia a que as cortinas estavam jogadas. Moveu-se a provas rezando por não tropeçar com algo e quando chegou às cortinas as abriu para deixar entrar a débil luz da lua, apenas suficiente para ver algo que não fossem as formas dos móveis. Mediu a parede procurando o cordão para sujeitar as cortinas, mas não havia nada além de uma cadeira. Aproximou-a da parede e enrolou o tecido nela esperando que não se soltasse. Então viu o contorno do móvel com pequenas gavetas que lhe havia descrito Liam. Quase o tinha obtido. Aproximou-se dele pisando no tapete, quase chocando com uma turca. Logo que podia respirar e o coração parecia que lhe ia sair do peito quando viu que estava fechada com chave. Deus, OH, Deus, tinha esquecido a adaga! Não ia poder fazê-lo, é obvio que não ia poder! Tinha sido uma estúpida por pensar que o conseguiria! Como era possível que tivesse chegado

até ali só para encontrar-se com a porta fechada? Não haverá outra oportunidade, Ellen! Nenhuma mais! Se não o fizer agora, não poderá fazê-lo nunca! Procurou algo que pudesse ajudá-la. Viu uma mesa perto e mediu a superfície tratando de encontrar algo. Nada! As lágrimas começaram a lhe obstruir a garganta, o gosto amargo da derrota a afogava. Tragou saliva para evitar fazer qualquer ruído que a descobrisse. Tentou tranqüilizar-se e deu a volta para olhar de novo o armário, odiando-o e odiando também a esses Lockhart que fechavam com chave seus estúpidos tesouros. Um momento. Farnsworth tinha um móvel parecido e guardava a chave na parte superior. Ficou nas pontas dos pés alcançando apenas, mas o suficiente para tocar algo metálico na borda. A chave. Tentou agarrá-la mais caiu ao tapete. Agachou-se medindo até encontrá-la. Apressou-se a abrir o armário antes que a traíssem os nervos. Inclusive sob a débil luz da lua, pôde ver o brilho do ouro do horrível monstro. Em realidade, Liam tinha ficado curto ao dizer que era feia. Era a coisa mais horrível e grotesca que Ellen tinha visto em sua vida. Não era nada estranho que os Lockhart a mantiveram escondida, não deviam querer assustar aos meninos e às velhas com ela. O mais curioso, pensou distraidamente enquanto a agarrava, era que alguém tivesse pagado para criála. Deixou-a a um lado enquanto fechava o armário e logo atirou a chave e a parede para atrasar o descobrimento do desaparecimento do monstro. Recolheu a estatueta, que pesava o bastante, voltou a jogar as cortinas e se apressou a sair dali. Enquanto calçava os sapatos, pensou na forma de baixar com a estátua. Necessitava as duas mãos para baixar e as calças não tinham bolsos. Apareceu à janela. Havia uma pequena porção de grama justa debaixo. Sem querer deter-se a pensar, envolveu-a com o tartán de Liam e a deixou cair. A coisa se chocou contra o chão fazendo um ruído que estava segura que se ouviu por todo Londres. Apartou-se rapidamente da janela atenta ao menor som. Quando esteve segura de que ninguém a tinha ouvido, voltou a aparecer na janela. O vulto estava justo onde ela queria que caísse, em cima da grama. Passou as pernas pela borda da janela, sujeitou-se à hera e saiu. Como não tinha forças para fechar a janela, viu-se obrigada a deixá-la aberta. Deixou-se cair os últimos metros e ao aterrissar lhe pareceu como se lhe estivessem cravando agulhas nos pés e nas mãos. Mas uma vez a salvo no chão, com o sangue retumbando em seus ouvidos, Ellen recolheu o feto, fez o que pôde para tampar o buraco na grama e fugiu dali.

Eram quatro da manhã quando terminou de fazer as malas, com a estatueta enrolada no tartán escondida no fundo de uma delas, e de trocar-se de roupa. Então baixou as escadas para lhe devolver a Liam sua roupa. Ficou sem respiração quando chegou ante sua porta. Começou a imaginar o pior: que tivesse se soltado e que a estivesse esperando detrás da porta. Se assim era, não podia contar com sua clemência. Mas não podia perder o tempo em conjeturas; o ônibus saía as cinco e ainda tinha que despertar Natalie. Entreabriu a porta e olhou dentro. Liam seguia onde lhe tinha deixado, com as mãos atadas à cama, completamente nu exceto por um lençol que lhe tampava uma perna. Não fazia calor ali, e lhe preocupou que ele pudesse ter frio. Mas quando seus olhares se encontraram, esqueceu sua inquietação. Embora não lhe dirigisse a palavra, sua expressão era a de um animal selvagem esperando o momento para lançar-se em sua presa antes de devorá-la. Ele sorriu com satisfação quando ela se introduziu na habitação aferrando a roupa para não tremer. – De modo que o fez. Incapaz de falar, ela se limitou a assentir com a cabeça. O som de rouco de sua risada zombadora a acovardou e rapidamente se aproximou da mesa para deixar a roupa dobrada. Liam a olhou com uma expressão que quase parecia divertida. – Onde está o tartán? Ellen retrocedeu e se voltou para remover as brasas do braseiro. – Ehh… O necessito – respondeu com voz rouca. – Primeiro a estatueta e agora o meféileadh beag. Vá Ellie – disse – E agora te volta comovedoramente doce e reanima as brasas. Sua voz era tão fria e dura que Ellen começou a tremer. O que estava fazendo? Já não havia nada que dizer. Incorporou-se e se dirigiu para a porta. – Não está esquecendo algo? Seguro que não quer me deixar prezo toda a vida. Ela vacilou na porta, sentindo-se repentinamente insegura, sem desejar lhe deixar preso, mas sabendo que devia fazê-lo. – Nem sequer te atreve a me olhar – disse ele arrastando as palavras – A traição de converteu em uma covarde, Ellie. Ela olhou o teto, tragando saliva antes de olhar por última vez ao homem que amava com todo seu coração. – Tinha que fazê-lo, Liam – disse com tristeza. – De verdade? – perguntou ele com crueldade – Maldita estúpida! Eu te teria ajudado Ellie, se tão só me tivesse pedido isso.

Esgotada, nervosa e sentindo-se incrivelmente triste por este giro dos acontecimentos, Ellen estava perigosamente perto de derrubar-se. – E como me teria ajudado Liam? – gritou com as lágrimas escorregando por suas bochechas. Por Deus que pateticamente decepcionada parecia! Secou as lágrimas de um tapa – Não poderia me ter ajudado – disse com tristeza – Foi bastante claro em relação a sua situação. Deus Bendito! Tivesse dado algo por não ter que chegar a isto, Liam, lhe juro, mas tenho que pensar em Natalie. Sabe o que esta acontecendo, como está afundando-se em suas fantasias! Sabe o que lhe acontecerá se ficamos aqui! Não tinha outra opção! – Aí é onde te equivoca Ellie. Tinha outra opção e ainda a tem. Ajudarei-te embora me tenha traído. Só tem que me soltar. – Não! – gritou ela cegada pelas lágrimas – Follifoot te soltará pela manhã. – Tenha compaixão. Estou nu como um recém-nascido. Ela negou com a cabeça, tirou-se um lenço da manga e secou as lágrimas. – Sinto muito, mas tenho que ir, Liam. – Eu te amava, Ellie. Amava-te como nunca antes tinha amado. Como pode me fazer isto? – perguntou o com amargura. Por favor – ela suplicou – tenta me entender. Amo-te, Liam, juro-te por Deus que te amo. E você sabe que é certo. Nunca saberá o que dói ter tomado esta decisão. Mas tenho que pensar em Natalie e ambos sabemos que nunca me tivesse dado o monstro porque o necessita tanto como eu. Sinto muito, Liam. Sinto-o muitíssimo! – gritou – mas agora tenho que ir. – Ellie! Não vá! Solte-me! – Não posso! – Te encontrarei, sabe que o farei. Faz o que queira, mas passarei a vida te buscando e não pararei até que recupere o que me pertence. Ouviu-me? Ela era incapaz de lhe olhar. – Te seguirei até os limites da terra, te caçarei como se fosse um cão raivoso – cuspiu ele com amargura e desprezo. – Adeus Liam – murmurou ela saindo da habitação. Nesta ocasião, não lhe ordenou que voltasse. Nem sequer a chamou nem pronunciou seu nome. E para ela esse silêncio foi muito pior que qualquer das coisas que lhe pudesse ter dito. O golpe que Follifoot deu à porta à manhã seguinte foi respondido com um brusco “Adiante”. Abriu a porta como sempre e se aproximou da mesa. Mas quando viu o montão de roupa que havia em cima, olhou para a cama. Com a surpresa deixou cair à bandeja fazendo que o líquido marrom escorresse por todos os rincões.

– Ach! Por todos os céus, Follifoot! Olhe o que tem feito a minhas botas! Por Deus não fique aí plantado como um pasmo e vem me desatar – exigiu Liam. Follifoot piscou, o capitão voltou a tentá-lo. – Me desate! JÁ! – rugiu. Follifoot se precipitou à cama e começou a desatar os nós com mão tremente, enquanto Liam seguia grunhindo. Quando conseguiu desatar as cordas se tornou para trás enquanto o gigante nu ficava em pé de um salto. Dedicou uns instantes a esfregar os doloridos pulsos, logo endireitou as costas e se dirigiu tranqüilamente, mas com passo decidido até o armário. – Apertam mais que uma soga – disse com calma agarrando um par de calções. Voltou-se e colocou uma perna neles e logo a outra. – Pode me trazer um pouco de água quente Follifoot? Eu gostaria de me dar um banho antes de fazer as malas e ir. – Deixa-nos? – gaguejou Follifoot. – Sim, assim é. O capitão franziu o cenho de repente e olhou atentamente o chão. Por isso Follifoot pôde ver parecia um lenço com uma letra bordada. O capitão se agachou, recolheu-o e o apertou com força. – Sim, irei hoje mesmo, Follifoot. Dê-se pressa, homem. Tenho que caçar a um passarinho para lhe retorcer o maldito pescoço – disse. Ao Follifoot deu a sensação de que essa perspectiva lhe punha de muito bom humor.

22

A confiança de Ellen, que estava pelas nuvens desde que tinha conseguido apoderar-se da estatueta, caiu aos pedaços quando chegou com sua filha à parada da diligência. Às quatro da madrugada, depois de carregar com uma menina meio adormecida e duas pesadas malas que lhe estavam cortando os dedos, descobriu aterrada que o transporte público não tinha nem horário nem preço fixo. A viagem até o King´s Lynn, onde vivia Judith com seu marido e

seus dois filhos custavam três libras mais do que tinha previsto. Para uma mulher cujos recursos eram muito limitados, a diferença de preço equivalia ao resgate de um rei. Se por acaso fosse pouco, o carro, cuja saída estava prevista para as cinco, não saiu até perto das seis. Para então Ellen quase tinha adoecido já que cada minuto que passava lhe custava mais para controlar o medo a ser descoberta. Natalie não estava de humor para visitas, como lhe havia dito sua mãe, sobre tudo se isso significava madrugar tanto. Queixou-se da dureza dos assentos de madeira, de que a sala de espera cheirava mal, de que o homem que estava frente a ela ocupava mais lugar do que lhe correspondia, de que tinha fome… Não lhe tinha ocorrido a Ellen levar um pouco de comida? Quando sua mãe já não pôde mais e lhe ordenou que se calasse, refugiou-se em um silêncio carrancudo. Deixa-a, pensou Ellen com irritação. Para ela a viagem tampouco era especialmente agradável. Estava assustada, não estava segura de que seus planos dessem resultado e esperava que não terminassem assassinadas ou metidas em um asilo para pobres. Tudo o que estava fazendo pela Natalie e embora Natalie não soubesse, ao menos poderia não armar tanto escândalo! Chegaram ao King´s Lynn a última hora da tarde sem ter cruzado apenas uma palavra. Mas quando desceram da diligência e respirou ar puro, Ellen se forçou a sorrir e a mostrar-se animada pelo bem de Natalie. Colocou-lhe bem a roupa e limpou o melhor que pôde de bochecha os restos do bolo da Agatha. Querida Agatha, como ia preocupar-se com elas! Mas não queria pensar na ama de chaves nem nas conseqüências do que tinha feito. E sobre tudo, não queria pensar no Liam, por muito que lhe custasse, com suas emoções divididas entre a culpabilidade, o medo e o vazio interior que parecia crescer com cada milha que se afastavam. Não, não podia pensar em tudo isso agora. Agarrou uma das malas e disse a Natalie que se ocupasse da outra, riu alegremente dizendo: – Um bom dia para dar um passeio verdade? E começou a caminhar em direção ao Peasedown Park, a mansão de sua amiga. Começava a fazer frio quando, esgotadas e cobertas de pó (e o desço do vestido do Ellen empapado por ter atalhado campo através), chegaram à grade do jardim. Permaneceram ali em silêncio, intimidadas pela imponente mansão do século XVIII de estilo Georgiano. Certamente Judith a havia descrito em suas cartas, e Ellen tinha deduzido que era bastante grande, mas não imaginava algo assim. – Parece um castelo – declarou Nicole – estou segura de que antigamente viveu aqui uma princesa. – Pode.

– Crie que o capitão Lockhart virá nos buscar aqui? Com uma pontada de tristeza, Ellen sacudiu a cabeça e respondo: – Não, carinho, não virá até aqui. – Nos vamos ficar? – Durante um tempo. – Tenho muita fome, mamãe. – Bem, já é hora de anunciar nossa chegada – disse Ellen com alegria forçada. Tinham deixado as malas em um abrigo que tinham encontrado um pouco antes, e se dirigiram juntas ao que Ellen esperava que fosse sua salvação. Havia treze degraus até a pesada porta de maciço (Natalie se encarregou de contá-los em voz alta). Depois de assegurar-se de que tanto sua filha como ela estavam tão apresentáveis como era possível, dadas as circunstâncias, elevou a mão para golpear a porta com a aldaba, mas enquanto a levantava, a porta se abriu de repente. Um homem com o uniforme de mordomo inclinou-se ante elas. – Em que posso ajudá-la, senhora? – Por favor, diga a lady Peasedown que sua amiga Ellen Farnsworth e sua filha, a senhorita Natalie vieram vê-la. Enviei-lhe uma carta informando-a de nossa visita faz quinze dias, mas, como vê, chegamos antes do previsto. – Querem dizer que lady Peasedown não as espera? O medo começou a lhe espremer o estômago, horríveis imagens passaram por sua mente, a menor das quais não era imaginar a Natalie dormindo no barracão onde tinham deixado as malas. – Não, não. Certamente nos espera, só que não hoje – apressou-se a esclarecer Ellen. – Muito bem – disse ele fazendo outra reverência – Por favor, passem. Embora Natalie a olhasse com uma agitação similar a que ela mesma sentia no estômago, introduziu-se na casa atrás do mordomo, por medo de que a deixassem na entrada. – Se querem esperar aqui, voltarei em um momento – disse ele; e girando nos calcanhares se dirigiu ao corredor que se abria ante elas, deixando Ellen e a Natalie olhando boquiabertas a casa mais suntuosa que Ellen já tinha visto. O chão era de mármore, os candelabros dourados e as velas de cera de abelha. As paredes estavam forradas de seda azul e dourada, fazendo jogo com as cortinas. As portas que davam ao corredor tinham forma de arcadas gregas, em cima de cada uma delas tinha esculpida uma cena da mitologia, por isso pôde ver. No espaço entre as portas havia várias mesinhas com enormes ramos de flores, uma coleção de retratos de tamanho natural e

algumas armaduras. – Mamãe, isto é um palácio! – sussurrou Natalie excitada, oprimindo a mão do Ellen – É exatamente como Hilária! – Ellen! A voz de Judith soou como música celestial para Ellen. Esteve a ponto de começar a chorar de alívio. Sua amiga, que seguia sendo igual de alegre, precipitou-se a seu encontro com os braços abertos como na época em que ambas eram inseparáveis. Parecia tão, jovem, tão formosa e tão feliz! – Por fim veio! – exclamou abraçando-a – Tinha muita vontade de te ver. E achei terrivelmente ruim as duas últimas vezes que estive em Londres. Acreditei que nunca mais voltaria a vê-la. É obvio, Ellen estava em Londres em ambas às ocasiões, mas se sentia muito envergonhada para que sua amiga descobrisse a verdade sobre ela. – Ellen está tão bonita como sempre. – É muito amável Judith, mas sabe muito bem que você sempre foi a mais formosa das duas – disse Ellen rindo. – Meu deus, Não é possível que esta menina seja a pequena Natalie! – exclamou Judith. – Sim, sou eu – respondeu a aludida, muito séria – chegamos antes. Judith riu enquanto se agachava para lhe dar um beijo na bochecha. – Carinho, é tão encantadora como sua mãe. – Perdoa que cheguemos sem avisar – desculpou-se Ellen. – Tolices! Onde estão suas coisas? Quererão trocar a roupa da viagem e… choveu? – perguntou olhando o desço do vestido do Ellen. – Não – assegurou-lhe Ellen imediatamente – É só que viemos andando. Judith elevou a vista claramente confundida. – Andando? – Sim – admitiu Ellen à contra gosto sabendo quão estranho devia lhe parecer tal coisa – Desde o King´s Lynn. Não… Não podiam nos trazer as malas até aqui – disse nervosa, forçando um sorriso – de modo que, né… as deixamos em um abrigo abandonado que havia no caminho. – OH não! – exclamou Judith – Filbert! Ocupe-se de que tragam essas malas em seguida. E prepare um banho para as duas. E, por favor, vá procurar a Clara e lhe diga que venha. Ellen parece um pouco mais baixa que eu, mas acredito que poderemos encontrar algo que você goste. E também para ti – acrescentou beliscando o nariz do Natalie – Tenho uma filha de sua

mesma idade, chama-se Sarah e seguro que terá algo que vá bem até que tragam suas coisas. Vamos, temos muito que fazer antes do jantar! Agarrou-as alegremente pelo braço e as acompanhou pelo corredor em direção às magníficas escadas que levavam ao piso superior. Esgotada e com os nervos a flor de pele, e presa de emoções contraditórias, Ellen já não sabia nem quem era. Remoia-lhe a consciência por tê-lo traído, e lhe sentia falta terrivelmente. Não sabia o que ia fazer a seguir e esperava que alguém, em qualquer momento, descobrisse o que tinha feito. No momento, vestida com um precioso vestido de seda cor lavanda, com pequenas orquídeas presas na cintura e a prega, tentava parecer alegre. Não tinha levado nada tão elegante desde por volta de dez anos, e esperava que em qualquer momento entrasse alguém e lhe dissesse que o tirasse imediatamente. Mas não apareceu ninguém; pelo contrário, ela e Natalie desfrutaram de uma carne tão tenra que se desfazia em suas bocas. De qualquer maneira seguiu esperando a que se produzisse o desastre em qualquer momento, segura de que Natalie faria algo enquanto brincava com os filhos do Peasedown que lhes assustasse, mas bendita fosse! Não fez nada e saiu do comilão, com seu bonito vestido verde emprestado, quando a babá veio para levar aos meninos à cama. Assim mesmo, Ellen não se tranqüilizou; era muito bom para ser certo, quase inconcebível que sem experiência no roubo, tinha conseguido atar a um homem lhe roubando com relativa facilidade seu tesouro. E aqui estava, sentada em uma habitação tão grande como um salão de baile, em um sofá que Judith lhe disse com orgulho que tinha estado no Versalles, com um teto pintado com querubins, espessos tapetes que parecia que estivesse andando sobre a grama e uns enormes fogos crepitando nas duas chaminés as gema. Nem Judith nem seu marido, Richard, fizeramlhe perguntas sobre sua insólita viagem. Pareciam sinceramente preocupados com que se sentisse cômoda. Entretanto não o estava, de fato, tinha medo de dormir, convencida de que sonharia com Liam. Mas por desgraça essa era a única forma em que podia lhe ver. Mas o sonho a evitava, seu coração e sua mente estavam cheios de ansiedade. Teria sido descoberta a falta do monstro? Saberia seu pai que escapou? Teria contado Eva a seu pai seu encontro nos jardins do Vauxhall? E Liam? Onde estava? No dia seguinte estava esgotada pela falta de sonho e sua ansiedade seguia crescendo. Foi Judith quem tirou o tema de sua inesperada visita enquanto passeavam pelos jardins. – Ficaram ao menos quinze dias não? – pergunto com carinho deslizando o braço pelo de Ellen. Sim, quinze dias, um mês, toda a vida! – Judith, não posso permitir que te veja obrigada…

– Não seja boba. Não é nenhuma obrigação. Estou encantada de que tenham vindo por fim. Sua dedicação a seu pai é admirável, querida, mas quanto tempo levamos nos prometendo passar uns dias juntas? Ellen sorriu. – Acredito que anos. – Sim. Dez para ser exatos. Sim, Natalie tinha quase dez anos. Seguiram passeando em silêncio até que Judith exclamou exasperada: – OH, por todos os Céus, Ellen! Sei tudo! O pânico se apoderou dela. Ninguém sabia além de Liam. Como podia ter averiguado tão rapidamente? – Fomos amigas intimas desde que fomos pequenas, acreditava que não ia suspeitar nada? Ou que não ia ouvir os rumores? – Q… o que? Judith pôs os olhos em branco. – Ellen, sei de tudo, querida. Mas isso não troca absolutamente o que opino de ti. Aconteceu mas estou segura de que você não teve a culpa e certamente ninguém pode culpar a pobre Natalie. – Natalie! – exclamou Ellen horrorizada. – Sim, Natalie. Conheço a situação e Richard também, e lhe dá completamente igual. É obvio não vamos dizer nada a Sarah e a Charles. É obvio! Estava se referindo ao nascimento ilegítimo de Natalie, não ao roubo da estatueta. Nem à traição a Liam. Pondo-lhe carinhosamente a mão no cotovelo, Judith começou a caminhar de novo. – Como te disse, para mim o assunto carece de importância. Em realidade sabia faz tempo. – Quanto? – perguntou Ellen fracamente, aliviada de que Judith não tivesse averiguado o que tinha feito recentemente. Foi à preferida de toda Londres, rainha de todas as festas, e de repente, desaparece nos limites de Cornuailles. E essa horrível Millicent Hayfield… a recorda? – Claro. Debutou na mesma temporada que eu. – Bom, pois, faz uns anos, estive em Londres e me encontrei isso em um chá. Estava muito excitada pelas notícias que tinha, conforme disse. É uma mulher terrivelmente

desagradável não é certo? Apressou-se a me contar o que todo mundo suspeitava sobre ti. Que nunca tinha havido nenhum marido no Cornuailles nem nenhuma morte trágica e prematura do misterioso homem. Mas que sim que tinha tido um filho. Bom, não vou repetir todas as coisas horríveis que disse. De boa vontade a tivesse atirado ao chão e tivesse feito algo terrível com seu vestido, mas fingi que não me importava absolutamente. E foi o melhor que pude fazer já que se sentiu muito decepcionada ao ver que não obtinha nenhuma reação por minha parte. – OH! Gra… obrigado, Judith – murmurou Ellen, sem saber que dizer. – Mas para ser completamente sincera, senti-me muito mal que não me dissesse nada – acrescentou sua amiga. – Sinto-o Judith, mas seguro que entende que estivesse pouco disposta a admitir a verdade. Morreria se jogasse a culpa em Natalie. – Nunca me ocorreria, querida. Não, com quem estava zangada era contigo, por ter sido tão… imprudente me entende? Sim, entendia-a muito bem. Tão bem que não sabia que dizer a que se devia que tanta gente se zangasse por seu comportamento acreditando-se inclusive com direito a julgá-la? Acaso não entendiam que já tinha recebido bastante castigo para o resto de sua vida? Judith sorriu e lhe oprimiu a mão com carinho. – Mas não importa Ellen – sussurrou amigavelmente – O fato, feito está e não há nada que possamos fazer para trocá-lo. Já o esqueci! – disse alegremente como se estivesse sendo muito generosa ao esquecer o passado de Ellen. Como se de algum modo a prejudicada tivesse sido ela – Ficara ao menos duas semanas não? Tanto tempo como pode. A seu pai não importará ficar só uma temporada verdade? De algum modo conseguiu responder que seu pai estaria bem sem ela e que inclusive a tinha animado a ausentar-se tanto tempo como necessitasse. O qual lhe recordou a pergunta que mais a preocupava - Quanto tempo poderia permanecer escondida ali? Ou mais exatamente Aonde ia depois? A preceptora dos meninos Peasedown, Penny Peckinpaugh, não gostava em realidade dos meninos, e em particular Sarah e Charles. Mas tinha que ganhar a vida enquanto esperava a que chegasse o príncipe azul que a converteria em uma grande dama. Entretanto, a inesperada chegada de Natalie esteve a ponto de acabar com sua paciência lhe fazendo considerar muito seriamente a idéia de pedir um aumento de salário. A menina era uma mentirosa que constantemente ia contando histórias de príncipes e princesas e se encolerizava quando ninguém acreditava. Esse dia em especial, o vento tinha deixado de sopro e Penny levou aos três monstrinhos a lanchar na beira de um pequeno lago que era muito popular entre os vizinhos

da zona. Tinha levado uma cesta de comida para os meninos e uma garrafa de vinho para ela e lhes tinha ordenado que fossem brincar. Enquanto os meninos brincavam de correr, ela ficou a admirar ao homem que passeava a margem do lago. Era um homem muito alto, com o cabelo comprido caindo em cima dos ombros. Levava uma capa de militar e parecia bastante atrativo. Estava arrumando o penteado quando chegou Natalie correndo. Era um mau momento para escutar as tolices da menina de modo que lhe ordenou que fosse brincar e que a deixasse em paz. – Não vim falar com você – informou muito séria Natalie – vim a saudar meu amigo o capitão Lockhart. – A quem? – perguntou à preceptora ficando de pé para observar o desconhecido. – Ao capitão Lockhart. Veio resgatar a mamãe. Deus Santo! Outra vez! – Que tolices está dizendo? Quer que conte a sua mãe a mentira que acaba de dizer? – Não é nenhuma mentira – replicou a menina com veemência antes de afastar-se correndo. E para surpresa do Penny, o homem estendeu os braços para a menina que se lançou a eles sem duvidar. Ele a levantou e girou com ela enquanto a menina ria a gargalhadas. Logo a voltou a deixar no chão e se agachou para falar com ela durante um momento, logo, de repente, incorporou-se e continuou seu caminho. Natalie voltou correndo ao lado da assombrada Penny. – O que significa isto? – perguntou horrorizada – É que tem o costume de falar com estranhos? – Ele não é um estranho! É meu amigo, o capital Lockhart! – insistiu Natalie. – Se for um amigo porque não vai saudar sua mãe? – exigiu saber Penny cruzando os braços e fulminando-a com o olhar. – Agora irá, mas quer que seja uma surpresa. E se foi, deixando à assombrada Penny perguntando-se se podia haver algo de certo nas palavras da menina.

23

Encontrar o rastro de Ellie foi um jogo de meninos. Apesar de seu acanhamento, Follifoot demonstrou ser uma boa fonte de informação assim que Liam lhe deu um incentivo de dez libras. Embora isso reduzisse os recursos de Liam a trinta miseráveis libras, também teve um assombroso efeito na memória do lacaio. Como era ele quem recolhia o correio e o mandava, recordou de repente que a senhorita Farnsworth escrevia com certa regularidade com uma tal lady Peasedown, do Peasedown Park, perto do King´s Lynn. – E onde está King´s Lynn? – perguntou Liam. – Ao norte de Londres, entre Cambridge, Norwich e Peterborough. Liam piscou. – Bastante perto do mar – precisou Follifoot. O mar, é obvio! A moça tinha planejado uma excelente fuga não era certo? Apesar de tudo, Liam acossou ao Follifoot para assegurar-se de que Ellen não tinha outros amigos ou familiares (como lhe tinha assegurado); até que se convenceu de que não havia nenhum lugar onde pudesse ter ido além de com sua irmã Eva. Mas imediatamente desprezou essa possibilidade, seria muito fácil par ele encontrá-la ali, e, além disso, por isso tinha podido ver no Vahuxhall, a irmã não sentia muito apreço por Ellie; possivelmente porque seu querido anjo lhe tivesse roubado a sua irmã pequena algum vestido ou alguma jóia no passado. Não sentiria saudades nenhuma que assim tivesse sido. Recolheu suas coisas, meteu o delicado lenço no bolso e a amaldiçoou por ter levado o tartán, o qual, a seu modo de ver, não só era uma perda irreparável, se não também um insulto. Liam chegou ao King´s Lynn um dia depois de Ellie. Soube pelo empregado dos correios, que riu quando Liam lhe pediu que lhe indicasse como chegar ao Peasedown, mencionando que de repente se dirigia ali muita gente. Entretanto depois de lhe fazer uma série de ameaçadoras perguntas, soube que toda essa gente se reduzia em realidade a duas pessoas; uma mulher e uma menina que tinham ido andando até ali no dia anterior. Estupendo. Liam quase podia cheirar o aroma de lavanda de Ellen. Dirigiu ao empregado um frio sorriso, lhe agradecendo sua ajuda e logo lhe perguntou onde podia encontrar uma estalagem, não muito cara, que não custasse mais de uns xelins. Não tinha intenções ir ver Ellie imediatamente. Daria-lhe tempo de instalar-se comodamente. E logo lhe faria a surpresa. Uma vez em sua modesta habitação, tirou sua última folha de papel de cartas e rabiscou

uma rápida mensagem:

Querida mãe: Espero que estejam todos bem. Eu por minha parte já estou farto de Londres. Agora já estou livre e a ponto de voltar para casa. Tive um ligeiro contratempo, mas vou arrumá-lo imediatamente, tem minha palavra. Poderia pedir ao Douglas um cordeiro? A comida inglesa é um asco e sonho com um bom guisado. L.

Essa noite dormiu assombrosamente bem e levantou ao amanhecer para dar uma volta pelo lugar. Como à maioria dos visitantes, surpreenderam-lhe o tamanho da mansão e a beleza dos jardins. Era uma casa maravilhosa e parecia muito apropriada para o Ellie. Já podia imaginar com toda claridade como a proprietária de uma propriedade como essa, lhes dando ordens a todo um exército de criados. Em qualquer caso seu tamanho se amoldava perfeitamente a seus planos. Poderia espiar agradavelmente à bela ladrazinha. Dedicou-se a fazê-lo nos dias seguintes e comprovou, irritado, que Ellie parecia estar muito a gosto e sem nenhum remorso. Felizmente, embora fizesse fresco, a temperatura era agradável, de modo que a ladra passava muito tempo fora da casa como se estivesse desfrutando de umas malditas férias; passeando com sua amiga, lendo no caramanchão, ou, mais extravagante ainda, jogando croquet na grama de maneira bastante entusiasta, saltando e saltando com cada golpe. Remorsos? Bem, antes que ele acabasse com ela, estaria lhe implorando que a perdoasse. Mas a inatividade lhe aborreceu logo e se cansou de ser um espectador das diversões de Ellen. Quanto tempo pensava passar escondida nesse lugar? Tinha vendido já a estatueta? Suspeitava que a tivesse seguido ou se acreditava o bastante preparada para lhe haver avoado? Pensava nele de vez em quando? Tinha-lhe amado alguma vez como disse ou só o disse para lhe enganar? Como era possível que ele, um soldado experiente, condecorado pelo Exercito Britânico pudesse ser tão condenadamente ingênuo nos assuntos do coração? “Ingênuo” era ficar curto. Comportou-se como o maior dos estúpidos e o seguia sendo por permitir que no transcurso desses poucos dias, sua fúria se aplacasse. Embora não ia perdoar a Ellie seu engano, entretanto, não podia por menos que admirar sua inteligência. Ele não o tivesse feito melhor. É obvio, só recordando-o ficava de mau humor e quão único desejava era lhe dar uma boa lição, mas, por desgraça, uma parte dele entendia seu desespero

e que se sentisse entre a espada e a parede. Sabendo o que sabia de Natalie podia entender em parte porque Ellen atuou como o fez. E possivelmente, só possivelmente, se ele tivesse sido mais observador (o qual não era), poderia ter imaginado que o que mais lhe incomodava era que não tinha dado a Ellie nenhum motivo para albergar esperanças e que por isso se viu forçada a fazer o que fez. Mas tudo tinha acontecido muito rapidamente! Ela deveria ter lhe dado tempo para acostumar-se a esses sentimentos, completamente desconhecidos para ele até então. Uma vez que o futuro de sua família e de Esculpe Dileas estivesse assegurado, certamente tivesse encontrado a forma de ajudá-la. Mas agora já era muito tarde. Ela tinha arruinado qualquer possibilidade de fazê-lo, lhe rompendo o coração. Agora ele estava muito mais interessado em pôr suas mãos sobre o monstro já que se havia uma coisa que não podia, que não queria, fazer, era voltar para casa com as mãos vazias. Se ao menos não jogasse tão terrivelmente de menos! Se tão somente passasse um só dia sem pensar nela! Se tão somente pudesse deixar de recordar o sabor de seus lábios ou seu maldito deslumbrante sorriso! Se pudesse esquecer a palpitante dor que sentia no peito cada vez que pensava nela! Se não lhe desse um tombo o coração cada vez que a via! Maldita fosse! Doía-lhe tanto que tentou deixar de olhá-la e concentrar-se em Natalie, mas descobriu que queria à menina tão profundamente como à ladra de sua mãe, embora fosse de distinta maneira. Natalie parecia sentir-se feliz, embora que menino não o tivesse sido nesse lugar? Embora Liam pôde comprovar que brincava sozinha enquanto os dois meninos Peasedown brincavam com sua babá. Quando teve a oportunidade de aproximar-se de Natalie, ela não se surpreendeu absolutamente de lhe ver. Parecia como se lhe tivesse estado esperando. – Veio a nos resgatar? – perguntou-lhe assim que lhe viu. Hilária de novo. – Natalie, me escute bem. Temos que ir com cuidado para que os soldados inimigos não nos descubram. Olhou-lhe decepcionada e ele disse rapidamente, para conseguir sua colaboração: – O que acontece é que sua mãe tem algo que é meu. – Sua saia? Liam suspirou resignado. – Não é uma saia. Bom, não importa. Sim, levou meu kilt, e uma figurinha. Crê que poderia encontrá-la? Como se fosse um jogo… – Sim –disse ela impaciente – O perguntarei.

– Não! Não deve lhe dizer nada – disse imediatamente sacudindo a cabeça e lhe pondo um dedo nos lábios. – Por quê? – Porque isso arruinaria a surpresa. Natalie se animou. – Eu adoro as surpresas! Sim, mas não as desse tipo. Entretanto Liam conseguiu convencer a Natalie de manter em segredo sua presença até que ele pudesse “surpreender” a sua encantadora e traidora mãe. Certamente, não lhe disse que planejava tira-la de sua guarida e lhe dar umas boas palmadas em seu pequeno traseiro. Ou, que se as circunstâncias o permitiam, a ataria igual tinha feito ela com ele, e quando tivesse recuperado a estatueta e o tartán, a deixaria ali nua, tão frustrada como ele ficou. – Mas Quando vamos lhe dar a surpresa? – perguntava-lhe Natalie, impaciente, cada vez que lhe via. – Logo, moça, muito em breve – era a única coisa que o podia responder, já que não tinha encontrado ainda o modo de entrar na casa – Encontraste-a? – Não – dizia ela invariavelmente, cansada do jogo. – Onde procurou? Olhou no salão? – Mas é que aqui há centenas de salões! – protestou ela separando os braços para indicar a quantidade de habitações que havia nessa casa gigantesca. – Então tem que olhar na penteadeira e no dormitório de sua mãe. Olhou debaixo de sua cama? – Olharei – suspirou ela, cansada, dando a volta para voltar para a casa olhar de novo. Por fim, um formoso dia, contou-lhe muito orgulhosa que tinha encontrado o tartán no armário, detrás de uma chapeleira e que estava enrolado ao redor de algo. – Encontrou-o? Sabia que podia fazê-lo! – sorriu ele com orgulho. – Nos resgatará agora? – exigiu ela. Ele se deteve, lutando por encontrar uma resposta. – Verei o que posso fazer – prometeu. Graças a Deus essa resposta pareceu ser suficiente para a menina, ao menos de momento. Lorde Peasedown era um verdadeiro cavalheiro rural. Todas as manhãs, por volta das onze, fazia que lhe preparassem a carruagem para ir ao povo, e enquanto seus cavalos comiam aveia no estábulo municipal, compartilhava um almoço com outros cavalheiros no clube. Logo

bebia lentamente uma taça de brandy e fumava um puro talhado por ambos os extremos enquanto comentava as últimas notícias aparecidas no Daily News de Londres. Uma tarde, o capitão Pemberton, o herói local por sua participação na batalha do Waterloo, apresentou um escocês, também capitão e que a julgar pelas numerosas medalhas que penduravam de seu peito, era também um herói. No King´s Lynn se detinham muito poucos forasteiros, mas este pareceu ao Peasedown muito simpático. E gostou de seu acento. Quando o capitão Pemberton se desculpou para ir falar com outro cavalheiro, Peasedown comentou: – Causou muita admiração o valor do Regimento das Highlands, durante a guerra. – O agradeço, mas os melhores soldados eram os do King´s Lynn – respondeu cortesmente Liam – Aprendi muito com eles. Peasedown sabia que isso era certo porque o tinham comentado no clube, e se estirou um pouco mais em seu assento. – Acredito que posso dizer sem falsa modéstia, que nossos moços são bastante inteligentes em geral e muito resistentes, graças ao clima – disse muito orgulhoso. – São qualidades imprescindíveis. Tem você razão, deve ser devido ao clima. – Está você de passagem vai ficar no King´s Lynn? – Estou de passagem. Volto para Escócia depois de ter visitado meus primos de Londres. – Sim? Eu vou a Londres bastante freqüentemente – disse Peasedown lhe oferecendo um puro. – Então possivelmente conheça os Lockhart do Mayfair – disse o capitão enquanto o outro acendia o puro. – Os Lockhart! – exclamou – Tive o prazer de assistir à universidade com o Drake – acrescentou omitindo o pequeno detalhe de que nunca tinham falado, e que simplesmente tinha ido ao mesmo colégio na mesma época. – Não me diga! Por desgraça nunca coincidi com o primo Drake, nunca estamos em Londres ao mesmo tempo; mas sou muito amigo do Nigel. Apesar de suas pretensões, Peasedown não ia muito freqüentemente a Londres, mas queria impressionar a um herói do Exercito Britânico, sobre tudo se tinha família no Mayfair. – Freqüentemente recebemos a visita de nossos amigos de Londres. Especialmente dos que vivem no Mayfair. – De verdade? – Precisamente agora temos a uma amiga. Não do Mayfair, mas sim da Belgravia. A

senhorita Farnsworth, filha do visconde Farnsworth. É bastante famoso. – Brinca? – exclamou Liam – Conheço a senhorita Farnsworth! Uma jovem encantadora e muito formosa, além disso. Peasedown não esperava que conhecesse a Ellen, de modo que se surpreendeu. – Bem… sim, é encantadora – resmungou – De modo que coincidiu com ela. – Várias vezes. Entre nós, custou-me muito que me apresentassem isso – disse o capitão com uma piscada. – Ah! – Por desgraça é muito reservada. – Bom, eu acreditava que saía pouco. Tem uma filha pequena e isso suporta muitas obrigações. Além disso, já não é muito jovem… – É uma pena, porque é uma das pessoas mais amáveis que conheci. Ante a sonhadora expressão dos olhos do capitão, a Richard ocorreu uma brilhante idéia. Pelo general deixava Judith brincar de se fazer de casamenteira, mas lhe caía muito bem Ellen e pensou que se não tivesse sido por esse desafortunado verão, poderia ter se casado com um conde ou alguém similar. Pareceu-lhe que seria muito justo que Ellen encontrasse a felicidade. Depois de tudo, Judith lhe tinha assegurado que tinha pagado com acréscimo seu engano de fazia dez anos. Seguindo um impulso, deixou o puro e disse: – Se gostar, venha visitá-la a casa. Vai ficar conosco mais de quinze dias e estou seguro de que se sentirá encantada de ver de novo a um velho amigo. O escocês sorriu de orelha a orelha e se inclinou aproximando-se tanto de Peasedown que este acreditou ver um brilho de malícia em seus verdes olhos. – Será um verdadeiro prazer. E como supostamente só estava no King´s Lynn de passagem, Peasedown não viu motivo algum para atrasá-lo. De modo que essa mesma tarde, Liam se encontrou no Peasedown Park, apoiado na chaminé e bebendo um bom brandy enquanto seu anfitrião lhe falava da pesca no King´s Lynn e seus arredores. Por aborrecida que fosse a conversa, pela primeira vez desde que tinha saído de Londres, Liam se sentia de um humor excelente. Cada minuto que passava lhe aproximava mais ao encontro com sua pequena trombadinha. E foi completamente feliz quando a porta se abriu de par em par e Peasedown anunciou alegremente: – Aqui estão. Uma mulher de cabelo castanho e brilhante sorrindo se aproximou de seu marido. E

detrás dela a preciosa loira que lhe tinha roubado a estatueta e o coração. Perturbou-lhe muito ver que estava mais formosa que nunca, com um vestido cor verde mar e ouro, o cabelo recolhido e caminhando pelo salão como se tivesse vivido ali toda a vida. Então lady Peasedown se deteve e perguntou: – Mas Richard, não me disse que tínhamos visita! Ellie levantou a vista com um encantador sorriso que se congelou imediatamente. Liam, quase estalando de satisfação, moveu a cabeça a modo de saudação e notou o aterrorizado olhar com o que ela olhava a porta. – Foi uma verdadeira casualidade, querida – respondeu Richard – Acabam de me apresentar a um velho amigo de nossa querida Ellen. Deixa que lhe presente ao capitão Lockhart. Conheceram-se em Londres. – De verdade? – perguntou Judith olhando com incerteza a Ellen. – Possivelmente a senhorita Farnsworth não guarde tão boa lembrança como eu de nossa amizade – assinalou Liam aproximando-se para saudar lady Peasedown – Só espero poder me contar entre seus numerosos admiradores. Ela sorriu maliciosamente. – Querida, não esta nada bem por sua parte não nos ter falado do capitão Lockhart – Deixou de olhar para Ellen e tendeu a mão ao Liam – Bem-vindo capitão Lockhart. Um amigo de Ellen sempre é bem-vindo a nossa casa. – Obrigado, lady Peasedown – respondeu ele fazendo uma reverência – É um prazer conhecê-la. Ellie lhe viu aproximar-se dela como se fosse o verdugo que ia buscar justiçar. Sem deixar de olhá-la nos olhos, Liam lhe tendeu a mão. O sangue tinha abandonado seu rosto e Liam esteve a ponto de tornar-se a rir com perverso prazer. – Senhorita Farnsworth. Voltamos a nos encontrar. Ela olhou sua mão e logo olhou aos olhos estremecendo-se com o que viu neles. – Peço-lhe desculpas senhorita Farnsworth, mas realmente pensei que tínhamos simpatizado. Estava equivocado? – Não! – disse ela bruscamente olhando lady Peasedown uma fração de segundo antes de voltar a olhar a Liam. Ah, sim! Por fim a tinha onde queria. Não lhe ia desmentir, mas tampouco ia lhe dar nenhuma oportunidade para que a acusasse. Arqueou uma sobrancelha e sorriu. – Então posso confiar… – começou a dizer ele. – Sim, sim, somos amigos, é obvio – cortou-lhe ela secamente

– Simplesmente, surpreendeu-me lhe encontrar aqui. – Certamente – disse ele arrastando as palavras – Não imagina o prazer que me produz voltar a vê-la – acrescentou lhe beijando a mão e deixando os lábios nela um pouco mais do necessário. Ela apartou a mão e respondeu: – Não se zangue, mas… bem, depois da ultima vez que falamos, não acreditei que voltasse a lhe ver. – Não? Eu, entretanto, contava com isso. Os olhos de Ellie se entrecerraram e, forçando um sorriso se separou da chaminé abanando-se. – Faz calor verdade? – Tem calor? Richard, querido, tem calor – disse lady Peasedown se sentando cuidadosamente em um divã e colocando o vestido – Sente-se, capitão, e nos conte como conheceu nossa Ellen. – Judith, isso é algo muito pouco interessante – saltou Ellie imediatamente com um sorriso nervoso. – OH não, ao contrário! Será um prazer contar-lhe lady Peasedown – disse Liam, sentando-se e cruzando as pernas. Dirigiu a Ellie um sorriso despreocupado. – Por onde começo? – perguntou desfrutando da expressão de puro terror que havia na cara da encantadora Ellie – A verdade é que foi muito divertido. Apresentou-nos Natalie. – Certamente foi por acaso – apressou-se a particularizar Ellen. – Por acaso? – perguntou Liam fingindo confusão – Foi você quem planejou – disse com um sorriso divertido. – Nada disso, capitão Lockhart! – exclamou ela com veemência com os olhos brilhantes de ira – Eu não planejei nada. – Ach, não importa. Conhecemo-nos por acaso no Belgrave Square, mas voltamos a ver no transcurso de um encantador jantar – disse dirigindo-se a Judith. – Capitão, que maneira que tem de contar as coisas! – interrompeu-lhe Ellie com um sorriso forçado. – Como? – Conta-o como se estivéssemos sozinhos, quando em realidade fomos ao menos doze pessoas. – De verdade? Logo que recordo a um ou dois. Mas também é certo que minha atenção

estava concentrada em uma convidada em particular – disse ele rindo dela. – Que encantador! – suspirou lady Peasedown – E quem eram os anfitriões? – Os anfitriões? – repetiu Ellen. – Lady MacKenzie. Conhece-a? – Não – confessou lady Peasedown depois de pensar um momento – Estou segura de que não a conheço. É obvio, a senhora MacKenzie nunca abandonou as Highlands, nas quais tinha morrido no ano anterior. – Era escocesa. – Nunca me falou dela, Ellen – exclamou franzindo o cenho. – Não? – disse com nervosismo jogando com uma mecha de cabelo – A verdade é que não era muito importante – acrescentou cruzando os braços – Suponho que tinha esquecido por completo esse jantar. – É uma pena, senhorita Farnsworth. Eu em troca o recordarei toda a vida. Ellie se ruborizou e lady Peasedown sorriu feliz. – Estou encanta de lhe ter aqui, capitão Lockhart. É obvio ficará para jantar e nos contará isso tudo. Confesso que Ellen foi muito lacônica em suas cartas e eu adoraria que me contasse isso tudo sobre Londres e Ellen. – Judith, eu… – É você muito amável lady Peasedown. Aceito encantado – disse Liam interrompendo à pequena traidora antes que pudesse fugir do jantar e de tudo o que tinha planejado para ela. – Muito bem! – disse lorde Peasedown, olhando com orgulho a sua mulher – Sabia que tinha tido uma boa idéia. – Irei dizer lhe ao cozinheiro que seremos um mais para jantar – disse lady Peasedown – Richard o que te parece se for à adega e escolher um bom vinho para nosso convidado? – Muito boa idéia. Os dois Peasedown se levantaram e dirigiram um sorriso a Ellen e a Liam. –Se entretenhão até que voltemos Ellen – disse Judith com tom maternal, e segurando o braço a seu marido, voltou-se para Liam dizendo: – Foi uma maravilhosa coincidência. – Sim, não poderia sonhar com algo mais milagroso – gritou Liam lhes vendo dirigir-se para a porta. – Em seguida voltamos– disse alegremente Judith.

Liam sorriu até que fecharam a porta e logo se aproximou correndo à outra saída antes que Ellen pudesse escapar.

24

Ellen acreditou que tinha chegado sua hora. Se não a matava ele, morreria de um ataque ao coração. Olhou-lhe fixamente, mortificada, com só um divã lhes separando, tentando entender como podia ele estar nessa casa. Entre todas as possibilidades que tinha imaginado e temido, não estava a de que ele estivesse ali e que a tivesse pego por surpresa, encurralando-a por completo. Seu cérebro não podia entender como era possível que tivesse dado com ela e ainda menos, como podia ter conhecido ao Richard. – Fica quieta – disse ele bruscamente – ou a única coisa que conseguirá é piorar sua situação, ao que não sei como poderia piorá-la, mas de ti posso esperar tudo. O medo a atendeu. – Perdeu a cabeça? – perguntou imprudentemente apartando-se pouco a pouco do divã para separar-se dele. – É no que acredita? – respondeu o com incredulidade, rindo de um modo que a aterrorizou. Separou-se do divã para dirigir-se à poltrona no que tinha estado sentada Judith, mas Liam era muito ágil, e imediatamente estava ali tentando sujeitá-la pelo braço. – Por Deus, Liam o que crê que esta fazendo? – exclamou cheia de pânico – Isto não é um campo de batalha. Não pode vir aqui e tentar me apanhar como se eu fosse um bota de cano longo. – Ah, Ellie! De verdade acreditava que poderia escapar de mim? – disse ele aproximando-se implacavelmente. Sim, tinha acreditado que estaria segura no Peasedown Park. E estava furiosa porque a

tinha encontrado. – Como me encontrou? – exigiu saber. – Tão inteligente te crê? Não tinha nenhum outro lugar aonde ir, moça. E quem reparte o correio todos os dias? Follifoot a tinha traído! De repente, Liam moveu umas polegadas a poltrona, Ellen deu um grito e escapou pelos cabelos. Estava a ponto de apanhá-la quando a porta se abriu de repente. Ambos ficaram paralisados. Entrou Filbert e olhou alternativamente a Ellen e a Liam. – Senhorita Farnsworth? – Sim, Filbert? – perguntou ela com um estúpido sorriso na cara, apesar de que lhe custava falar. – Você esta bem? – Certamente! – respondeu ela alegremente – Estava a ponto de ensinar ao capitão Lockhart o… né… precioso, né… – piscou tentando ver o que havia no salão. – O floreiro – interveio amavelmente Liam – Uma preciosa obra de arte não é assim? – OH sim! – disse ela colocando o cabelo com uma risadinha um tanto histérica – Acredito que Judith disse que era do século XV. – Ah! Esse foi um bom século – disse Liam vigiando-a ao mesmo tempo em que ambos olhavam a Filbert. Filbert se aproximou do aparador e examino várias das garrafas que havia ali. Satisfeito se voltou e pareceu surpreender-se ao ver que lhe estavam olhando fixamente. – Deseja algo, senhorita? Sim! Uma arma, uma corda, uma adaga ou um candelabro. Algo serviria! – Não, Filbert, muito obrigado. Acredito que não necessitamos nada. Olhou por cima de seu ombro para ver o que estava fazendo Liam e se assustou ao lhe ver tão perto. Ele tinha se movido silenciosamente sem que ela o notasse e agora estava justo a suas costas. – Necessita você algo capitão?- perguntou franzindo o cenho e aproveitando para apartar-se um pouco dele. – Nada – respondeu olhando-a com ferocidade. – Filbert, espere! – exclamou Ellen detendo o mordomo que estava a ponto sair – As massas que tanto gosta lady Judith. Possivelmente pudesse nos trazer umas poucas.

O mordomo se encaminhou para o aparador em cima do qual havia um prato cheio de massas. – Essas estão rançosas – exclamou ela com uma voz que roçava a histeria. – Trarei outras – ofereceu o mordomo desconcertado. – Irei eu mesma para buscá-la. – Não se incomode senhorita Farnsworth. Trarei-lhe mais em seguida – protestou Filbert. Fez uma profunda reverência e abandonou a estadia. Logo que teve fechado a porta, Ellen correu até a chaminé para agarrar o atiçador e começou a movê-lo como se fosse uma espada. Liam a seguiu rindo com vontade, como se tratasse de um jogo. – Vamos, Ellie, sabe que desta vez não tem escapatória. Acabemos de uma vez. Devolva-me a condenada estatueta e te deixarei em paz. – Memore! Toma como idiota? Pretende que acredite que se lhe der isso, iras imediatamente? – Não sem ter jantado antes – respondeu sorrindo. – Não pensa em ficar para jantar? – E porque não? Teme que descubra a verdade sobre ti, mo ghraid? Que lhes diga que sua ilustre convidada não é mais que uma ladrazinha sem escrúpulos? Efetivamente, isso era o que ela acreditava. – É claro que sim que ficarei para o jantar! E depois desse delicioso jantar, me devolvera à valiosa estatueta. – Isso é quão único o quer? – perguntou ela com incredulidade. – Ah, leannan, não é tão singelo! Naturalmente quero a estatueta. Mas também quero ver seu adorável traseiro e come-lo. – É certo. Pode que me tenha resfriado. Ellen ofegou, ele deu um passo para diante e ela levantou o atiçador preparada para lhe golpear. – Suithad! – grunhiu ele. Sem saber o que significava isso, Ellen levantou mais o atiçador… e o deixou cair imediatamente para ouvir que se abria a porta. – O que estão fazendo? – ronronou Judith. – Estou atiçando o fogo – explicou Ellen – Faz um pouco de frio não crê?

– Mas… faz um momento tinha calor. – É certo. Pode que me tenha resfriado. Entregou o atiçador a Liam e foi refugiar-se ao lado de sua amiga. Judith a agarrou pelo braço e lhe deu uns tapinhas na mão. – Está um pouco corada – sussurrou – Espero que não esteja doente. Richard entrou detrás de Judith. – Hei aqui outra maravilhosa coincidência, capitão. O cozinheiro acaba de me informar de que temos uma excelente vitela escocesa, perfeitamente assada, para jantar. – Verdadeiramente este é meu dia de sorte – comentou Liam – Volto a ver uma antiga conhecida, faço novos amigos e vou compartilhar com eles um bom jantar. Realmente os deuses estão comigo! Ellie levantou os olhos ao céu. – E acrescentaria além que estou esperando com ilusão esse jantar, porque a senhorita Farnsworth tem uma maravilhosa conversação. – Estou completamente de acordo – assentiu lady Peasedown. – Além disso, é muito inteligente e engenhosa. Judith sorriu e enquanto Liam se voltava para falar com Richard, disse a Ellen ao ouvido: – Que sorte para ti que tenha um admirador tão agradável e atento. Está claro que está louco por ti. Que excitante! Ellen forçou um sorriso e comentou soltando o braço de sua amiga: – “Excitante”, logo que basta para descrevê-lo. Para maior prazer de Liam, o jantar estava delicioso, obrigado principalmente a excelente vitela escocesa que Peasedown tinha conseguido. Igualmente deliciosa era a expressão de Ellie, quem parecia estar sentada sobre uma almofada cheia de alfinetes. Quando não se retorcia em seu assento ou fingindo interesse em algo que algum dos dois Peasedown estava dizendo, olhava-lhe com olhos assassinos. E estava muito formosa quando lhe olhava assim. Entretanto não entendia sua atitude. Obviamente na hilária ou em qualquer lugar onde estivesse sua linda cabecinha, era algo completamente normal ir detrás da gente para lhe roubar seus pertences e se escandalizar quando o dono voltava por elas. Quanto mais se alargava o jantar (e se alargou muito graças ao Peasedown a quem pelo visto adorava falar muito sem dizer absolutamente nada), mas se zangava Liam. A pequena traidora inglesa tinha muita cara para lhe tratar como se o ladrão fosse ele. De fato, para quando serviram o bolo de

ameixas, estava completamente furioso, e aproveitou uma história de lady Peasedown relativa a umas galinhas desaparecidas para introduzir o tema que lhe interessava. – Da Igreja até o rio – dizia lady Peasedown – não há nenhuma só galinha. Quem pode as ter roubado? – Viaja a senhora Radley – respondeu imediatamente seu marido – Vi-a não faz nem dois dias na paróquia levando no braço um cesto cheio de ovos. – Vamos Richard! – exclamou Judith exasperada – A senhora Radley sempre foi muito caridosa. Suas galinhas são umas excelentes botadoras, isso é do domínio público. E, há anos, todas as quintas-feiras leva ovos frescos para os pobres da paróquia. – Pode que assim seja querida, mas acredito que é bastante estranho que seja a única do condado que não perdeu nenhuma só galinha. – Bem, se for ela, terá que considerar sua avançada idade. Os anciões algumas vezes não sabem o que fazem nem quem é – acrescentou com autoridade, apartando-se um pouco para que o lacaio pudesse lhe tirar o prato. – Quer dizer que se si tratar da anciã então a pode desculpar por sua avançada idade? – interveio Liam alegremente, olhando a Ellie. – Certamente que não! – disse Judith imediatamente – Qualquer roubo é inadmissível. – Mas se tivesse você um amigo que em um arranque de loucura fizesse o mesmo… – Nenhum de meus amigos é um ladrão nem está louco – assegurou Judith rapidamente. – Ao menos pelo que sabe vocês deles. Mas se algum tivesse problemas e se apoderar de algo que não é dele, somente por um tempo. A, er… lhe condenaria? – É obvio. Como disse antes, qualquer tipo de roubo é inadmissível – respondeu ela energicamente. – Mas Judith, seguro que recorda a história do Robin Hood – disse Ellie com seus olhos azuis jogando faíscas enquanto olhava a Liam – E se esse suposto amigo roubou a um rico para dar-lhe a um pobre? Não crê que seria perdoável em certo modo? – Bom, se for para uma boa causa… Não sei. – Por favor, querida, não faça acreditar em nossos convidados que nos pareceria normal que nos roubassem para dar-lhe aos menos afortunados. Se alguém está necessitado, eu adoraria lhe ajudar, mas não posso admitir que me roubem nada. – OH, certamente! – apressou-se a assentir Judith – Estou completamente de acordo contigo. – De modo que, segundo você, não há nenhuma desculpa válida que justifique, ou ao menos desculpe o roubo – insistiu Ellen.

– É que há distintos graus de roubo, senhorita Farnsworth? – perguntou Liam. – Sem dúvida! – Certamente que não – interveio Judith – Não acredito que o fato de querer fazer o bem outorgue a ninguém o direito de apropriar-se do que não é dele. – Mas suponha que seja algo singelo como um buquê de flores agarradas no jardim do vizinho; é obvio sem a permissão deste; para dar de presente a alguém. Esse pequeno furto não merece também é censurável? – perguntou lançando ao Liam um olhar triunfante. Judith pareceu muito confusa, mas ao final sacudiu a cabeça. – Não, nem sequer um pouco tão insignificante como agarrar flores sem permissão tem desculpa. Não está de acordo, querido? – perguntou olhando esperançada ao Richard. – Opino o mesmo que você, querida. Se alguém tiver tendência a apoderar-se do que não é dele, tanto se for uma flor como se é uma jóia, é um roubo e, portanto completamente inadmissível. Concorda capitão? – Sim, obrigado – disse Liam, desfrutando do lindo – Não queria lhe levar a contrária, mas acredito que em determinadas circunstâncias, tomar algo sem permissão está plenamente justificado. – De verdade? E quais seriam essas circunstâncias? – Se, por exemplo, algo fosse seu por direito, e alguém o tirasse e logo não queria devolver-lhe. – Ridículo – resmungo Ellie. – Evidentemente, nesse caso, se poderia considerar que é legítimo. – Legítimo? – repetiu Ellen – E para que você crê que estão os tribunais, capitão Lockhart? Estão para resolver as discussões entre as pessoas, inclusive entre parentes. – Sim, é certo, senhorita Farnsworth – concedeu Liam inclinando a cabeça para ocultar um sorriso de satisfação – Se a gente pudesse confiar na justiça inglesa… ou em que seus conhecidos deixassem as coisas onde devem estar. Lorde Peasedown sorriu e levantou sua taça simulando um brinde. – Muito bem, muito bem, capitão Lockhart. – É obvio, muito bem, estupendo – disse Ellen pondo os olhos em branco. – Falou como um verdadeiro perito da justiça britânica – continuou Peasedown – Eu também tenho minha própria opinião. Que tal se fôssemos caçar amanhã, assim poderíamos falar mais extensamente do tema sem aborrecer as damas. – Disponho de um dia mais antes de voltar para Escócia – disse Liam pensativo, olhando de esguelha a Ellie, quem, como era de esperar, estava furiosa com ele – Parece-me

uma excelente idéia. Ellie levou o guardanapo à cara e fez um som que soou como um bufo. – Então você volta para jantar amanhã – propôs Judith – passamos um jantar muito agradável não é certo? Ocuparemo-nos de você até que se vá, verdade Ellie? Dedicou-lhe tal olhar que Liam esteve a ponto de afogar-se com o porto. Mas lady Peasedown pareceu não dar-se conta, apartou o guardanapo e se levantou alisando o vestido. – Ellen, querida, acredito que deveríamos nos retirar e deixar que os cavalheiros fumem tranqüilos. – Claro – respondeu Ellen friamente. Evitou olhar a Liam, mas teria jurado que tinha visto um brilho de perigo em seus olhos enquanto o lacaio lhe apartava a cadeira para que ficasse de pé. Ela se levantou como a névoa sobre o lago, tão formosa como sempre, e saiu antes que a anfitriã sem dizer sequer boa noite; ou um saudável “vai-te ao diabo”. Lady Peasedown se deteve para dar a seu marido um beijo na bochecha. – Não te entretenha – disse brandamente dirigindo logo um cálido sorriso ao Liam. Pobre lady Peasedown! Pensou Liam ao lhe devolver o sorriso, todas suas boas intenções para exercer de casamenteira estavam a ponto de ir-se ao diabo. Mas tarde, quando estiveram todos reunidos no salão, a velada se fez a Ellen interminável, começou a temer que Liam não se fosse nunca e que Judith, em um acesso de entusiasmo, convencesse-lhe de ficar com eles lhe instalando na habitação vizinha à sua para o resto de suas vidas, vivendo os quatro felizes para sempre. Mas isso não era o pior. O pior de tudo era o modo em que seu coração tinha saltado de alegria nada mais lhe ver, ele a tinha cuidadoso com esse sorriso sardônico e ela tinha desejado correr a refugiar-se entre seus braços. Era uma grande ironia que ainda desejasse seus abraços e sentir sua força rodeando-a, depois do que tinha feito. E não suportava a idéia de saber que nunca voltaria a tocá-la. Exceto, talvez, para lhe pôr as mãos ao redor do pescoço e estrangulá-la, que era exatamente o que seus olhos diziam que desejava fazer. Não importava quanto lhe sentisse falta, a realidade era que ele sozinho queria matá-la. Podia ver em seu duro olhar. Era muito doloroso comprovar que o amor que uma vez tinha iluminado esses formosos olhos verdes, havia desaparecido por culpa de sua traição. Odiava a si mesma por isso. Isso, acrescentado ao sentimento de culpabilidade, a fazia sentir-se muito desgraçada. Os remorsos a estavam consumindo. Nunca se teria querido capaz de fazer mal a outra pessoa

e muito menos de traí-la; sobre tudo depois de ter sofrido tanto e durante tantos anos pelo cruel engano do Daniel. Desprezava-se a si mesma ao descobrir que, depois de tudo, era como ele e inclusive pior. Agora que tinha chegado tão longe; agora que tinha provado a liberdade e inclusive desfrutado dela; sabia que estava disposta a fazer algo com tal de seguir sendo livre. Se, era o tipo de pessoa que estava decidida a não retornar com Natalie a esse inferno no que ambas tinham vivido, e antepor sua liberdade a todo o resto. O qual significava por desgraça, que conservaria a espantosa estatueta embora lhe custasse à vida. Liam não lhe tirava os olhos de cima e seus sorrisos estavam carregados de desprezo. E o pior era que ela era incapaz de adivinhar o que pensava quando poucos dias antes tinha sido como um livro aberto. Isso a encheu de ira o que teria feito ele se estivesse em seu lugar? Pedir-lhe, por favor, que lhe desse de presente a estatueta? E agora tinha vindo danificar tudo! Quando Liam se levantou para despedir-se, Richard insistiu em lhe deixar a carruagem para que pudesse chegar antes para ir de caça. Ellen estava impaciente para que se fosse e poder ir rapidamente a seu dormitório a assegurar-se de que não tinha conseguido, de algum modo, apoderar-se da estatueta. Foram todos até a porta, Judith sorrindo, Liam olhando-a fixamente e Richard falando de um cão que pensava levar amanhã com eles, como se a alguém importasse. Permaneceram ali enquanto Filbert entregava a Liam o chapéu, as luvas e o casaco militar, ao qual lhe seguia faltando o botão que lhe tinha agradável a Ellen e que ela conservava em seu ridículo como se fosse um tesouro. Estreitou a mão de Richard lhe assegurando que estava encantado de poder ir caçar, inclinou-se sobre a mão de Judith com um encantador sorriso e, por fim, voltou-se para Ellen ante o satisfeito olhar dos Peasedown, os quais não tivessem podido estar mais orgulhosos se tivesse se tratado de seus próprios filhos. Sustentou a mão que Ellie lhe ofereceu a contra gosto e a apertou como se fosse romperlhe. Ela conseguiu permanecer impassível. – Não pode imaginar quão encantado estou de tê-la encontrado, senhorita Farnsworth. Como disse antes, os deuses estão de minha parte. – Eu não diria isso – respondeu ela com frieza, tratando de não estremecer -se com a pressão de sua mão. – Possivelmente tenha razão. Se realmente estivessem de minha parte não teriam permitido que se fosse não é assim? – Ohhh! – suspirou Judith. – Pode que o que aconteça então é que os deuses estejam comigo – disse ela lhe devolvendo seu sorriso de satisfação sem fazer caso do ofego de Judith – boa noite. Liam riu em silêncio e soltou sua mão.

– Boa noite, senhorita Farnsworth. Espero impaciente voltar a vê-la. Ellen se afastou de seu alcance e apartou a cabeça recatadamente desejando que partisse de uma vez. Que a deixasse tranqüila com suas lembranças. Assim era como ia viver o resto de seus dias não? Só com suas lembranças. – Boa noite e até manhã – repetiu Liam, dirigindo-se a todos, enquanto Filbert abria a porta. Ellen lhe viu ir contendo a vozinha interior que lhe pedia que retornasse. Despediu-se de Judith e de Richard dizendo que tinha dor de cabeça. – Vá se deitar querida. Amanhã teremos tempo para falar – disse lady Peasedown com cumplicidade. Uma vez em suas habitações, correu a tirar a pequena mala onde tinha escondido a estatueta envolta no tartán do Liam. Pelo peso soube que tanto o tartán como a horrorosa estatueta estavam ainda ali. Mas o comprovou de todos os modos. Ainda estava tão horrorosamente feia como a primeira vez que lhe tinha posto os olhos em cima. Cambaleou-se suspirando de alívio. O que ia fazer? Liam não ia renunciar nunca a recuperá-la. Se existia um modo de meter-se em seu dormitório, não duvidaria em fazê-lo. Pensou em procurar outro esconderijo, nessa enorme casa não devia ser difícil encontrá-lo, mas corria o risco de que a encontrasse algum criado. Ou inclusive Judith ou Richard, ou os meninos. E se a deixava no dormitório de Natalie, a menina levaria um susto de morte. Era melhor deixá-la onde estava. Ali ao menos podia vigiá-la. A horrível coisa a observava com seus brilhantes olhos de rubis. Quase desejava que o capitão a encontrasse. Então lhe ocorreu uma idéia. Por que não deixar que o fizesse? Riu de sua própria insensatez. Embora merecesse a pena pensá-lo e além o que outra coisa podia fazer? Dirigiu-se rapidamente a procurar as tesouras que tinha deixado esquecidas a donzela quando esteve arrumando uns vestidos que lhe tinha dado Judith (ficam muito estreitos, Ellen). Contendo o fôlego cortou em duas o grosso tecido do tartán. Quase lhe pareceu ouvir seu rugido de protesto. Ellie trabalhou quase toda a noite e logo saiu ao jardim por uma porta que os criados nunca usavam. Quando terminou estava convencida de que a idéia não ia funcionar, mas apesar de tudo escondeu ao monstro e logo se dirigiu à habitação de Natalie a ver sua filha. Quando dormia sua carinha não mostrava as rugas de preocupação que ultimamente tinha notado Ellen. Agasalhou-a bem e voltou para sua habitação sem fazer ruído e se meteu na cama caindo em um sonho inquieto infestado de lembranças de Liam. Liam encontrando-a com os olhos cheios de raiva, Liam olhando-a com os olhos cheios de repugnância… Liam. Despertou antes do amanhecer com dor de cabeça pela falta de descanso e cheia de

angústia. E com a certeza de que tinha que ir-se do Peasedown quanto antes. Tinha sido uma estúpida ao baixar a guarda. Agora tinha que confrontar as conseqüências de sua ingenuidade. Não tinha tempo de pensar aonde iria. França lhe apreciou um bom destino. Richard lhe tinha explicado uns dias antes que as coisas estavam melhorando ali, depois da guerra. Acudia gente de todas as partes para estabelecer-se ali começando de zero. Possivelmente também elas pudessem ter um lugar em um país que estava renascendo e onde todos estavam muito ocupados para preocupar-se da vida de outros. Quando Natalie abriu os olhos se encontrou com sua mãe sentada em sua cama. – Mamãe? – perguntou com um bocejo – bom dia, carinho. Estava esperando que despertasse – inclinou-se para lhe dar um beijo na fronte e logo se levantou – Vou te buscar um vestido. Encaminhou-se ao armário e abriu a porta para tirar o único vestido que não tinha metido na mala. – Esta noite sonhei algo muito divertido – disse Natalie. – Sim? – Sonhei que o capitão Lockhart vinha a nos resgatar. A Ellen lhe congelou o sangue. Deu-se a volta devagar e olhou a sua filha, zangada. – É outro de seus contos, Natalie? – exigiu saber – Porque se é não tem nenhuma graça. Natalie a olhou com os olhos dilatados de assombro. – Não! Sonhei com ele de verdade. Ellen cruzou o dormitório e aferrou o braço da menina. – E isso é tudo? Disse-te algo? – Nada. – E você onde estava? – Aqui! – gritou a menina, tremendo – Eu sozinha sonhei com ele! Não esteve em meu quarto – ofegou e tampou a boca com a mão. – O que disse? Natalie não respondeu, Ellen, aterrada, tentou decifrar a expressão de sua filha, tentando separar o que era verdade do que era mentira. – Viu-lhe? – perguntou em um sussurro. Os olhos do Natalie se encheram de lágrimas e assentiu, fracamente, com a cabeça. A Ellen deu um tombo o coração. – O que te disse? – voltou a perguntar tentando desesperadamente conservar a calma.

– Que queria te dar uma surpresa. – Isso é tudo? Não te disse nada mais? – Só que ia nos resgatar. – Por Deus, Natalie, isto não é Hilária! – exclamou Ellen com frustração. – Não disse que o fosse! – soluçou Natalie, assustada. Ellen a abraçou rapidamente, e fez umas profundas inspirações tentando tranqüilizar seu enlouquecido coração. – Sinto muito, carinho. É que às vezes não posso saber se o que diz é realidade ou fantasia. Vêem, vamos procurar o vestido – acrescentou dando a volta para que Natalie não pudesse ver quão assustada estava.

25

Judith estava tão agradecida a seu marido por ter levado o capitão Lockhart a casa que o demonstrou com um ardor que com o passar do tempo tinha ido desaparecendo de suas relações conjugais. De modo que à manhã seguinte, lorde Peasedown, a pesar do tempo, frio e úmido, demonstrou uma alegria e um bom humor que nada podia danificar. Surpreendeu-se um pouco ao encontrar Liam no salãozinho dos fundos, mas seu cérebro estava ainda muito ocupado recordando a Judith nua em cima dele para pedir explicações, de modo que supôs que Filbert lhe tinha deixado entrar. Entretanto essa manhã, o mordomo não tinha visto o Liam. Uma jovem donzela lhe tinha visto vagar de uma porta a outra com evidente desconcerto. Como lhe tinha visto no dia anterior em companhia dos donos da casa, pareceu-lhe que era adequado lhe deixar entrar. Além disso, era um homem muito atrativo e tinha um acento encantador. De modo que lhe acompanhou muito amavelmente até ali. Para falar a verdade, a visita não era necessária porque Liam já tinha conseguido

introduzir-se na casa durante a noite para saber onde estavam exatamente as habitações de Ellen. Pouco depois de ir-se da casa, deteve a carruagem e se escondeu para ver em que habitações se acendiam as luzes e saber mais ou menos a distribuição da casa. Uma das janelas tinha permanecido iluminada mais tempo que as outras e supôs que Ellie estaria comprovando que a estatueta seguia estando onde ela a tinha escondido. Para assegurar-se tinha entrado por uma janela que tinha notado que não estava fechada. Tinha subido as escadas devagar, passado por diante de uma porta que supôs que era a dos donos da casa a julgar pelos eloqüentes sons que se ouviam detrás dela e continuou até o final do corredor. Mas por desgraça seu caminho para a vingança se viu interrompido por um pranto infantil quando estava tentando decidir que porta devia abrir primeiro. Adivinhando imediatamente de quem se tratava se aproximou dessa porta e pregou o ouvido escutando com atenção. Então ouviu que Natalie estava gritando e um estúpido e estranho sentido paternal lhe contraiu o estômago. Entrou sem preocupar-se em ser descoberto e ficou ali de pé já que não sabia que era possível que alguém soluçasse com tanta força enquanto dormia. Estava tão afetado que quando ela abriu os olhos e lhe viu, quão único tinha podido lhe dizer era que iria resgatar as duas e as levaria longe desse malvado castelo. E logo amaldiçoou em silêncio as lágrimas das mulheres. De modo que Natalie, involuntariamente, tinha-lhe impedido de recuperar a estatueta. Muito molesto, voltou para a estalagem do King´s Lynn e dormiu umas horas antes de retornar ao Peasedown Park, decidido a recuperar ao monstro e largar-se essa mesma manhã. Para quando o sol apareceu por fim entre as nuvens, ele já estava em uma das portas do Peasedown Park fingindo confusão e declarando não saber qual era a entrada principal. Dissese que não estava de mais conhecer todas as saídas no caso de precisar. Com vigor renovado decidiu o momento exato de sua vingança. Hoje. A donzela se abriu como uma flor ao sol quando lhe encontrou. Ensinou-lhe várias habitações até lhe deixar finalmente no pequeno salão da parte detrás. Desde não ser porque todos seus pensamentos estavam com a única mulher que tinha amado, poderia ter aceito a oferta da moça de “lhe ajudar de qualquer modo”. Desgraçadamente a traidora Ellie era a que ocupava toda sua mente. Que crueldade que ela fosse à única mulher da Criação a que era capaz de amar. Desprezava-a por isso, odiava sua traição, mas inexplicavelmente ainda a amava e vê-la no dia anterior quase tinha acabado com ele. Nunca antes havia sentido tantas emoções contraditórias, assassiná-la e abraçá-la e beijá-la até deixá-la sem fôlego. Em alguns momentos quase se sentiu miserável por sua dor. Mas logo se recuperava e voltava a desejar estrangulá-la. Era um círculo vicioso, por isso, quando Peasedown disse que já que o tempo estava

horrível, deveriam adiar a caça e agradar às damas distraindo-se com jogos de salão. – Depois do almoço, certamente. Porque, naturalmente, comerá você comigo. Judith só toma um ligeiro aperitivo. Passaremos à tarde com as damas. É obvio, esta noite, jantará você conosco. Jogos de salão. Aborreciam-lhe soberanamente. Mared adorava, mas ele e Grif tinham que fazer alarde de imaginação para fugir dela as tardes de chuva. Entretanto isso lhe permitiria apoderar-se da estatueta e largar-se do King´s Lynn. Antes que fizesse algo realmente estúpido. Como beijá-la e voltar a sofrer as conseqüências como o maldito estúpido que era. – O agradeço – disse Liam – Eu gosto muito caçar, mas também eu gosto bastante de distrair às damas. – Quanto a isso… – começou a dizer Richard. Fez uma pausa para assegurar-se de que ninguém estava escutando, em um salão que estava completamente vazio exceto por eles dois. – Minha esposa está completamente de sua parte – aproximou-se um pouco mais ao Liam – Devo lhe advertir que fantasia fazendo de casamenteira e pode chegar a ser bastante entusiasta. Entende a que me refiro? – Já vejo – disse Liam esforçando-se por não rir – e não vou desdenhar qualquer tipo de ajuda – disse piscando um olho. – Perfeito! – quase gritou Peasedown, inchando-se como um pavão – vamos almoçar? Um homem não pode ocupar-se adequadamente de uma dama se tiver o estômago vazio. Nunca houve nada mais certo, pensou Liam. Enquanto os homens almoçavam, Ellen suportava pacientemente os cuidados de Judith, os quais eram dolorosamente óbvios. Conhecia-a desde fazia mais de vinte e cinco anos e conhecia muito bem sua afeição de casamenteira, embora Judith o negasse. Começou fazendo um completo inventário dos vestidos de ambas. Os de Ellen pareceram a Judith muito recatados, em especial o que pensava ficar para jantar. Tratava-se de um vestido que segundo Eva tinha sido muito admirado as duas vezes que o tinha posto na última Temporada. Mas não era o bastante decotado nem realçava os peitos de Ellen, segundo Judith. De modo que lhe escolheu outro com o sutiã tão ajustado que Ellie se perguntou como ia conseguir respirar. Mas não podia negar-se e, depois de discutir mais de um quarto de hora, rendeu-se. No fundo que mais dava? Se conseguisse sobreviver a esse dia, à manhã seguinte já se teria ido. Enquanto baixavam ao salão verde, Judith não deixava de elogiar o rústico encanto do capitão Lockhart, seu bom humor e sua franqueza. Ellen não disse nada, mas apertou os lábios

para não gritar a sua amiga que seu maravilhoso e encantador rústico escocês queria vê-la convertida em picadinho e que se lhe dava a oportunidade faria as honras ele mesmo. Esteve a ponto de se deprimir quando, ao entrar no salão, viu Liam sentado comodamente com Sarah, Charles e Natalie sentados a seus pés, formando um alegre quadro. Não poderia ter se sentido mais surpreendida se Liam tivesse encontrado a estatueta. Deveria saber ao ver o grande sorriso de Judith quando o lacaio abriu a porta do salão, ou ter suspeitado, quando chamou pela manhã cedo a sua habitação, que estava planejando algo. E é obvio deveria ter sabido que estava chovendo muito, que não iriam caçar. Sua falta de previsão ia lhe custar caro. Liam sorriu de orelha a orelha quando ela entrou. – Mamãe! – gritou Natalie ao vê-la, precipitando-se a ir a seu lado – Disse-te que ele tinha vindo para nos resgatar! – O que diz querida? – riu Judith lhe acariciando o cabelo. – Que formosa visão em um dia tão triste! – disse Liam amavelmente ficando de pé. – Capitão Lockhart – saudou Ellen muito enrijecida, recebendo um pouco dissimulada cotovelada por parte de Judith. – Meu querido capitão Lockhart, é você admirável. Abandonou todos seus planos para passar à tarde conosco – disse alegremente Judith arrastando Ellen. – O prazer é meu – disse Liam como uma maldita muda de alface, enquanto Judith cravava de novo o cotovelo nas costelas de Ellen. – Pode chegar a ficar decepcionado – soltou Ellie – já que somos uma companhia bastante aborrecida. – Ao contrário, senhorita Farnsworth, não poderia estar mais satisfeito embora me tivessem convidado para jantar com o rei – replicou ele com um inquietante brilho nos olhos. – Que pena não ter podido arrumá-lo! – disse Ellen com ironia liberando sua mão. – A verdade é que faz um tempo de cães – interveio Richard para justificar sua presença – Não é possível ver nada e me atreveria a dizer que acabaríamos nadando. – Hmm! – disse Ellen. – É obvio! É impossível que saíssem de caça com este tempo – acrescentou Judith – Meninos, já é hora de que vão a seus quarto de jogos. Charles e Sarah obedeceram sem titubear, mas Natalie se aproximou de Ellen. – Mamãe, por favor, deixa que fique! – suplicou em voz baixa. – Sinto-o carinho, mas os meninos não podem ficar no salão. – E se o capitão Lockhart se vai sem nós? – sussurrou desesperada.

Inconscientemente, Ellen olhou ao Liam. Seus olhos refletiam sua tristeza pela Natalie e ela sentiu como se lhe rasgassem o coração e o arrancassem. – Certamente ele acabasse por ir-se sem nos; mas eu nunca te abandonarei Natalie. Agora vai com os meninos. – Deixe que fiquem, lady Peasedown – intercedeu Liam – eu adoro os meninos. – É muito amável por sua parte, mas a preceptora tem que trabalhar com eles. Pagamola muito bem para que o faça. Vamos meninos, a senhorita Peckinpaugh vos esta esperando. Natalie suspirou e soltou a saia de sua mãe, olhando-a tristemente. Quando os dois meninos Peasedown saíram, intercambiou um olhar com Liam e Ellen se deu conta de que ele estava preocupado pela Natalie. Por sua pequena e estranha filha. Mas como podia explicar a Natalie que teria que escolher entre a liberdade e Liam? O capitão parecia compartilhar sua tristeza; seu olhar era uma curiosa mescla de ira e compaixão. Deixou-se cair em uma cadeira e tentou pensar. Com o Liam nos arredores não podia escapar ainda tal e como tinha planejado. – Aqui faz frio, Richard – disse Judith – Deveria atiçar o fogo. Tenho uma idéia magnífica! Por que não jogamos às adivinhações? – Sabe odeio jogar às adivinhações, Judith – disse Richard secamente. – Proponho um jogo muito popular na Escócia – interveio Liam – Chama-se Verdade ou Objeto. Conhecem-no? – Não – respondeu Judith obviamente encantada. Mas Ellen não gostava nada do nome do jogo, sobretudo vendo o brilho diabólico dos olhos de Liam. – É muito singelo. Os jogadores têm que escolher entre verdade ou objeto. Por exemplo: senhorita Farnsworth que prefere Verdade ou Objeto? Ah, não! Não gostava de nada como soava isso. – Parece-me um jogo bastante tolo, capitão Lockhart – disse serenamente. – Venha Ellen, não danifique a diversão! O que outra coisa poderia fazer em um dia tão espantoso como este? – exclamou Judith – Verdade ou Objeto? Deus Bendito! Por que lhe ocorreu vir ao Peasedown? – Judith, de verdade, prefiro não… – Possivelmente fosse melhor que começássemos com seu marido, lady Peasedown – interveio Liam metendo as mãos nos bolsos e aproximando-se da chaminé. – Claro, vamos tentar – disse Richard – Quais são as regras?

– Se escolher Verdade, então posso lhe fazer qualquer pergunta. Se não a responder ou minta, então posso escolher um objeto. Se preferirem não arriscar escolher Verdade, então terá que arriscar-se a escolher Objeto – explicou sorrindo. – Que jogo tão divertido! – disse Richard apoiando as mãos nos joelhos – Bem, então escolho Verdade, já que não tenho nada que esconder. – Posso perguntar primeiro? – lançou Judith rapidamente – Tenho que fazer uma pequena pergunta a meu marido. Liam assentiu e Judith se sentou antes de perguntar: – Querido, recorda uma tarde que te entreteve tanto no clube? – perguntou com doçura. Richard se ruborizou. – Que tarde? – perguntou nervoso, olhando ao Liam – Vou ali todos os dias de modo que não posso saber… – À tarde de quatorze de setembro. A cor desapareceu de seu rosto. – Mas disso faz muito tempo! – Chegou tarde e disse que te tinha entretido conversando com o doutor Stafford. Recorda-o agora, querido? – perguntou brandamente. Totalmente pálido agora, Richard olhou desesperado Liam, Ellen e de novo Judith. – A verdade é que este jogo não é nada divertido. Acredito que prefiro Objeto – disse muito tenso. – Sinto por ti, querido. Mas o Objeto por não poder recordar o que aconteceu em quatorze de setembro de 1816, será comprar o divã que vi nos York e que não me deixou comprar alegando que já tinha gasto minha atribuição. E acredito que o Objeto deve ser que entregue o dinheiro a sua esposa agora mesmo, Richard – riu Judith triunfante. Richard abriu a boca, mas depois deixou cair os ombros, e derrotado, levantou-se e se aproximou do escritório que estava no outro extremo do salão, tirou papel e pluma e escreveu algo apressadamente. Logo se aproximou do aparador e se serviu uma generosa ração de uísque. – Compre-o, pois – disse irritado. – Acredito que eu adoro este jogo – proclamou Judith – Toca a você, capitão Lockhart a quem lhe vai perguntar? – À senhorita Farnsworth, naturalmente – ele contentou com um sorriso sardônico. – Eu não participo – disse Ellen rapidamente. – Não seja desmancha-prazeres, Ellen! – arreganhou-a Judith – Escolhe Verdade qual

pergunta poderia te fazer o capitão Lockhart que pudesse te prejudicar? Não havia forma de escapulir. Em qualquer caso não estava disposta a escolher Objeto nem a pagá-lo. Ainda não estava preparada para morrer. O que lhe ia perguntar? “penetrou você na casa dos Lockhart no Mayfair para roubar uma estatueta que era minha? fugiu com ela negando-se a me entregar isso, reconhece que me traiu? Reconhece que é você uma mentirosa e uma ladrazinha? – Já que insiste – cedeu – escolho Verdade. – Ah! – disse Liam assentindo. Ficou com as mãos detrás das costas e se aproximou dela. – Muito bem, então será Verdade – fez uma pausa e a olhou estreitando os olhos como se estivesse escolhendo entre várias perguntas – Senhorita Lockhart alguma vez esteve apaixonada? – Perdão? – Perguntei-lhe se tiver estado apaixonada alguma vez. É uma pergunta singela. Basta com que responda sim ou não. Judith e Richard a estavam olhando muito felizes como se fosse uma atração de circo. Ellen olhou às três pessoas que a contemplavam fixamente e se perguntou se estava sonhando. Estava realmente sentada nesse salão, com essa gente e jogando um jogo infantil com o homem ao qual tinha roubado? O homem de que tinha fugido? De verdade estava esse homem lhe perguntando se tinha se apaixonado? – Sim – disse solenemente. Judith aplaudiu encantada e Richard sorriu. Liam, entretanto se limitou a olhá-la sem nenhuma emoção, o qual a desconcertou ainda mais. – Seu turno, senhorita Farnsworth – disse. – Muito bem. Escolho a você, capitão Lockhart. Verdade ou Objeto? – Verdade – disse ele sem duvidar um instante. – Apaixonou-se você alguma vez? – Nunca – disse Liam sorrindo e negando com a cabeça. Ellen sentiu que lhe rompia o coração. De repente lhe pareceu que era uma estúpida, uma parva imprudente. – Até recentemente – acrescentou Liam muito tranqüilo. Judith soltou uma risadinha, enquanto Richard se servia outro uísque para dissimular seu desconforto. Dava-lhe a sensação de que o jogo estava deixando de sê-lo.

Liam por sua parte conservava a calma, limitando-se a olhar Ellie até que esta se deu a volta. Logo tocou o turno ao Richard, o qual se sentiu muito decepcionado quando sua mulher não escolheu Verdade. – Então o Objeto é esta: traga-me seu bracelete de pérolas. – Não farei tal coisa! – protestou ela. – Aceitou as regras do jogo de modo que se não querer escolher Verdade, terá que me trazer o maldito bracelete como Objeto. – Muito bem, terá seu condenado bracelete! – exclamou Judith muito furiosa saindo a toda velocidade do salão. – Judith! – gritou Richard saindo atrás dela – Não vou suportar seus maus modos, mulher! Ellen e Liam voltaram a ficar sozinhos para grande alegria deste último. Ela pensou em ir também, mas sabia que ele não estava disposto a permitir-lhe e que não a deixaria fazê-lo. – Não sabia que você gostava dos jogos de salão – disse-lhe ela. – O que acontece, moça? Tem-te feito sentir incômoda? – Não. – Pensei que era muito apropriado. Depois de tudo é o jogo que estiveste jogando desde o começo não? De acordo, eu não escolhi Objeto, mas me pôs isso de todas as formas. – Por Deus, Liam, sei que está zangado… – Estraguem! –… e se quer me envergonhar e me delatar, faz e segue seu caminho, mas porque tem que jogar antes ao camundongo e ao gato? – Maldição! – disse ele sacudindo a cabeça – Como é possível que o tenha esquecido tão logo Ellie? Como pode ter esquecido quem começou com este horrível jogo? Não fui eu! Ach, não; eu acreditei que fomos duas pessoas que se encontraram apesar dos obstáculos e que compartilhávamos algo extraordinário, embora não pudesse durar. Nunca pensei que fosse um jogo nem que não fomos honestos um com o outro. Fui um maldito idiota. Sim, Ellie, você foi quem começou este jogo. Mas sou eu quem vai terminar com ele. Agachou a cabeça e avançou um passo. Ela se lançou para a porta, mas a apanhou facilmente e a pôs contra a parede sem contemplações. Levantou-lhe o queixo com um dedo, obrigando-a a lhe olhar. – Como pôde? – perguntou ele – Como pôde fazer que te amasse e logo me trair assim? – Não quis fazê-lo! – gemeu ela com os olhos cheios de lágrimas

– Maldita mentirosa! – grunhiu ele. Lentamente suas mãos se dirigiram à garganta de Ellen. Por um instante ela temeu por sua vida quando viu todas as emoções que expressavam os olhos verdes de Liam. Mas ele a surpreendeu beijando-a apaixonadamente como se assim pudesse obter resposta às perguntas que lhe atormentavam. Colocou-lhe um joelho entre as pernas, forçando-a as separar e uma de suas mãos acariciou seus peitos. Ellen podia notar sua ereção contra seu ventre e foi mais do que era capaz de suportar. Necessitada, desesperada, respondeu a suas demandas arqueando seu corpo, apertando seu peito contra a palma de sua mão, acariciando suas nádegas, enquanto se esfregava sensualmente contra a coxa de Liam. Queria memorizar o sabor de sua boca, a dureza de sua ereção, lhe abraçar uma última vez. Todas as emoções que tinha estado contendo exploraram com esse ardente beijo; os remorsos que a carcomiam por dentro, a fome que tinha dele, a terrível incerteza pelo futuro. O futuro de ambos. Mas sua resposta pareceu lhe esfriar já que de repente a soltou e se apartou. Passou o dorso da mão pelos lábios como se apagasse assim o beijo, perigosamente apaixonado, enquanto a olhava. – Se tivesse dois dedos de frente, preferiria morrer sem perguntar. Mas não o sou, sou simplesmente um homem que teve a maldita desgraça de apaixonar-se por ti, Ellie. Quando disse que tinha estado apaixonada… referia-te a mim ou… ao pai do Natalie? A necessidade que transluziam suas palavras lhe cravou no coração como uma adaga. – Que importância tem isso agora? – Toda a do maldito mundo! O que responde Ellie? Foi por ele ou por mim? Alguma vez me amou ou desde o começo pensava me trair? Isso a feriu. – Liam, não o entende! – Ao inferno com que não entendo Ellie! Abandonou-me me deixando amarrado à cama como um peru de Natal com a desculpa de que foste fazer-me o amor! Roubou-me algo que pode salvar a minha família! Sabia o que isso significava para mim, igual sabe que o recuperarei. Traíste-me e não vou seguir falando do tema. Podemos seguir com nossas vidas, mas antes me responda, ou te obrigarei a fazê-lo diante de seus amigos para que sinta a mesma humilhação que senti eu. Preciso sabê-lo, Ellie. Deus Santo! Ele a tinha amado realmente e lhe tinha feito muito dano. Podia vê-lo em seus olhos, no modo em que apertava a mandíbula, em seus punhos apertados… A terrível mescla de esperança e dor em seu rosto. – Referia-me…

Engasgaram-lhe as palavras, não podia dizer em voz alta o que levava no coração, a vontade de chorar o impediam. – Referia… a ti – conseguiu dizer soluçando. Pareceu como se lhe tivesse golpeado. Cambaleou incapaz de olhá-la. Abraçou a se mesmo e agachou a cabeça. OH Deus! OH, Deus! OH Deus! – Referia a ti, Liam – repetiu ela desesperada – Amo-te. – Então como pôde me fazer isso, Ellie? – perguntou ele com tristeza. – Meu deus! O que outra coisa podia fazer? – gemeu ela – Viu o que acontecia com Natalie. Oxalá não te tivesse conhecido! Oxalá nunca houvesse batido à porta da casa de meu pai! Oxalá não me tivesse contado… – Aqui estamos de novo! Liam se voltou rapidamente para ouvir a voz do Judith enquanto Ellen se aproximava da janela. Olhou-lhes alternativamente e sorriu. – Sinto lhes interromper. Mas por desgraça meu marido não pôde encontrar o bracelete e temo que esteja de mau humor. Dirigiu-se ao aparador e se serviu um copo de vinho. – Possivelmente possamos jogar a algo até que lhe aconteça – disse alegremente indo para a mesa e esperando a que Liam e Ellen se reunissem com ela. Liam não estava muito seguro de como tinha passado o resto da tarde. Logo que via as cartas que tinha nas mãos, só era capaz de ver o cabelo de Ellen, brilhando como um halo por efeito do fogo da chaminé, a curva de seu magro pescoço e seus pálidos olhos azuis. E só podia pensar no que tinha sentido ao tê-la entre seus braços e no sabor de sua boca quando a tinha beijado. O jantar se fez eterno com lady Peasedown todo o tempo tratando de lhe emparelhar com Ellen e lorde Peasedown sem mostrar nenhum interesse devido, sem dúvida, a seu aborrecimento. Para ser sincero, Liam já não tinha vontade de seguir lutando. Por algum motivo ouvi-la dizer que lhe amava e ver a dor em seus olhos enquanto o dizia, tinha sido muito mais devastador que acreditar que lhe tinha tomado por tolo. Já não sabia o que fazer. Abandonava sua luta pela estatueta e lhe pedia que acompanhasse a Deus sabe onde? Essa não era uma boa idéia, certo? Como ia manter a ela e a Natalie? Apesar de estar distanciada de seu pai, era evidente que estava acostumada a viver sem estreitezas. Como poderia acostumar-se a viver em uma casa pequena em outro país abandonando todas as comodidades que tinha tido durante toda sua vida? E Natalie? Além disso, não sabia se poderia confiar nela depois de

saber que lhe tinha traído uma vez. Ou se apoderava do que em justiça era dele, com o coração destroçado e a esperança de que o Exército enviasse a seu Regimento a algum lugar onde seu coração pudesse recuperar-se e esquecer? Pela primeira vez desde que tinha uso de razão, não tinha vontades de comer. Mas do primeiro prato lady Peasedown tentou quase com desespero lhe contar tudo referente à infância de Ellen. Descreveu a uma encantadora menina rodeada de luxo e privilégios; e desse modo Liam chegou à conclusão de que não havia alternativa. Tinha que voltar para sua casa. Ele carecia de dinheiro, não tinha nada que lhe oferecer e, além disso, tinha perdido a confiança nela. Nunca voltaria a sentir um amor tão maravilhoso, mas conservaria a lembrança de seu único amor durante o resto de sua vida. Quando começaram a servir as sobremesas, anunciou que iria ao dia seguinte pela manhã, e agradeceu aos Peasedown sua hospitalidade. – Esperávamos que ficasse mais tempo! – exclamou lady Peasedown. – Irei amanhã, lady Peasedown. Meu Regimento sai dentro de um mês aproximadamente e há alguns assuntos que requerem minha presença em minha casa. – Mas, certamente poderão esperar uns dias mais – insistiu Judith. – Judith… – começou a dizer lorde Peasedown, fechando a boca quando sua esposa moveu negativamente a cabeça. Judith olhou a Ellie pedindo sua ajuda. Mas não a ia conseguir por esse lado. Ellie tinha a cabeça agachada e olhava fixamente seu prato. Liam recusou o oferecimento que lhe fez Richard de um puro, levantou-se e começou a despedir-se. – Tenho que levantar antes do amanhecer – mentiu. No vestíbulo, lorde Peasedown lhe convidou a passar uns dias em sua casa quando quisesse, sua mulher em troca se despediu dele mais friamente. Estava zangada porque não lhe tinha seguido o jogo. Pensou que em outras circunstâncias tivesse estado encantado de fazê-lo. Logo o matrimônio se foi ao salão deixando ao Liam a sós com Ellie. – Me olhe – disse ele aproveitando que Filbert tinha ido abrir a porta. Ela levantou a cabeça, as lágrimas que caíam de seus olhos lhe agarraram por surpresa. – Voltarei para agarrar a estatueta – disse com uma ligeira vacilação – Sabe. Ela assentiu; uma lágrima escapou de seus olhos e escorregou por sua bochecha. – Não a encontrará, Liam. Sinto-o, mas não posso deixar que o faça. Ele sorriu tristemente.

– Nunca te farei mal, Ellie. Jamais – podo-lhe um dedo debaixo do queixo lhe levantou a face um pouco mais para poder recordar cada um de seus traços – nunca lhe poderia fazer isso porque… tha gràdh agam ort. Outra lágrima escorregou por sua bochecha. – Isso quer dizer que te amo mais que a nada e nunca deixarei de fazê-lo. Com o rosto cheio de lágrimas, Ellen lhe olhou em silêncio. Não havia nada mais que dizer. Ele inclinou a cabeça e a beijou brandamente nos lábios, logo deu a volta e se foi, sem atrever-se a olhar para atrás. Muito mais tarde, antes que amanhecesse se introduziu no dormitório de Ellie com o tartán debaixo do braço. Natalie estava dormindo a seu lado e Ellie ainda estava completamente vestida. Sabia que lhe tinha estado esperando, tentando manter-se acordada. Tinha escondido bastante bem ao monstro, mas este estava exatamente onde Natalie havia dito e ele pôde encontrá-lo muito facilmente. Ao abrir um pouco o tartán onde estava envolto, viu como brilhavam os rubis dos olhos. Agachou-se e observou a Natalie. A pequena estava profundamente adormecida e ele sabia que a dor que ia causar lhe seria provavelmente o maior de sua vida. “Seu príncipe virá algum dia, Natalie. Já o verá.” Voltou à vista para Ellie viu o cenho que enrugava sua fronte. Não soube quanto tempo permaneceu olhando-a, mas finalmente se deu a volta e se foi, levando-a figurinha e a lembrança de seu anjo.

26

Ellen despertou para ouvir um fraco rangido. Um insignificante som que penetrou em seus pesadelos. Recordou que se supunha que tinha que estar acordada. Ficou de pé assustada. Nada. Tudo estava tranqüilo. A seu lado, Natalie gemeu entre sonhos e rodou para ela.

Ellen tentou averiguar que era o que a tinha despertado. O silêncio era total; exceto por seus torturados pensamentos que gritavam em seu cérebro, como o tinham estado fazendo toda a noite. Levantou-se devagar. Teria sido só sua imaginação? Outro susto sem fundamento? Jogou uma olhada ao relógio que havia em cima da chaminé; eram quatro da madrugada e ainda ficavam algumas brasas. Não havia adormecido muito tempo, possivelmente uma ou duas horas. Mas já era hora de ir-se. Já o tinha guardado tudo nas malas. A casa estava dormida, mas não faltava muito para que os criados começassem a despertar. Com um pouco de sorte, Natalie e ela poderiam agarrar a diligência das seis em direção a Cambridge, antes que alguém sentisse falta delas. Richard lhe tinha estado perguntando durante uma interminável tarde por sua viagem de Londres para lhe explicar logo como funcionava o sistema de transporte público no King´s Lynn. Havia três diligências que chegavam de três direções distintas, todas elas saíam do King´s Lynn as seis em ponto da manhã e voltavam as seis em ponto da tarde. Ou ao menos ela tinha chegado à conclusão de que saíam as três ao mesmo tempo, o qual acrescentaria confusão quanto a seu lugar do destino. Era de supor que ninguém se lembraria de uma mulher e de uma menina pequena, e em caso de que alguém o fizesse, era possível que não recordasse exatamente que diligência tinham tomado. Isto deveria lhe dar o tempo suficiente para chegar a Cambridge onde acreditava que haveria mais possibilidades de vender a condenada estatueta, antes de tomar outra diligência em direção ao mar para logo dirigir-se a França. O plano tinha sido feito apressadamente e indiscutivelmente tinha muitas falhas, mas era melhor que nada e se não se davam pressa não poderiam levá-lo a cabo. Apressou-se a ir à penteadeira para recolher as coisas e lavar-se antes de escapar, mas assim que entrou viu que uma das malas estava ligeiramente movimentada. Apartou-a rapidamente e olhou nas chapeleiras. Tinha desaparecido. Assombrada, se acocorou tentando entender como Liam tinha feito para entrar ali sem ser descoberto e apoderar do vulto que havia ali. Teria sido isso o que a despertou? Era possível que ainda estivesse ali? Tinha descoberto o que tinha feito? Encheu-se de pânico e levantou em um salto e correu ao dormitório, ficou de joelhos ao lado da cama e mediu por debaixo dela. Não estava! Não havia nada além de bolas de pó. Encheram-lhe os olhos de lágrimas ao pensar que a tinha encontrado e a tinha levado, abandonando-a ali sem forma de escapar, sem outra opção que voltar para casa de seu pai… Aí estava! Sua mão se fechou ao redor do pacote, tirou-o, a verdadeira estatueta aparecia um pouco por uma esquina do tartán. Abriu-o de tudo para assegurar-se de que ele não tinha descoberto o engano e sentiu como lhe caíam as lágrimas pelas bochechas ao compreender que, milagrosamente, tinha conseguido lhe enganar pela segunda vez.

Voltou-a a envolver rapidamente e a sustentou contra seu peito enquanto despertava a Natalie e lhe sussurrava que se vestisse. Liam dormiu mal, seus sonhos estiveram infestados de imagens de Ellie e da figurinha. Despertou, com dor de cabeça, quando começava a levantar o sol. Levantou-se e pediu que lhe subissem água para lavar-se. Logo se aproximou da pequena janela do dormitório, pôs as mãos a ambos os lados do marco e olhou fixamente o sujo pátio. Perguntou-se se Ellen já teria despertado e teria descoberto que tinha estado em sua habitação enquanto ela dormia. O que ia fazer ela agora? Voltar para Londres com esse bastardo do Farnsworth? Onde podia ir se não? E que aconteceria com a Natalie? Natalie. Sentia-se culpado por ela. Tinha-lhe prometido que a resgataria. Certamente nunca tomou a sério seus tolos jogos de princesas encerradas em uma torre, ao menos até que a encontrou chorando em sonhos. E logo, quando viu a expressão desesperada para seus olhos azuis, entendeu que todas essas histórias sobre a Hilária não eram uma brincadeira para ela. Seu desespero e seu desejo de ser resgatada foram levados muito a sério. Mo creach! Logo que podia suportar pensar nisso sem sentir-se doente. Mas simplesmente, ele não podia ser seu príncipe. Deram um golpe na porta e entrou uma donzela levando dois cubos de água acompanhada de um moço que levava outros três. Deixaram-nos no chão e colocaram, arrastando-a, uma pesada banheira. Quando se foram se despiu e se meteu na água fria. Lavou-se rapidamente. Quando saiu da banheira estava gelado e procurou com o olhar um pouco adequado para abrigar-se. Recordou o tartán e abriu rapidamente a bolsa para agarrálo. Ao desenrolá-lo notou que parecia esmigalhado. Quando compreendeu que ela o tinha talhado franziu o cenho e apertou os dentes. Não tinha sido suficiente lhe enganando? Acreditou que, além disso, era necessário arruinar seu kilt? Então outra coisa chamou sua atenção fazendo que se esquecesse do tartán. O brilho dos rubis não parecia o suficientemente brilhante e deu um tombo o coração. Desembrulhou-o rapidamente, com uma opressão no peito que o fazia difícil respirar. Não havia nem ouro nem pedras preciosas, só a cor cinza do… que era isso? Uma pedra! Uma fudida e maldita pedra! Esquecendo sua nudez, com o corpo ardendo pela fúria que fervia sob sua pele, atirou o tartán e mirou fixamente a enorme pedra cinza. Era impossível! Não podia havê-lo feito outra vez, mas ali estava à prova, uma rocha cinza com algum tipo de bagatela de cristal vermelho atada a ela. O único adorno que lhe tinha visto levar. O colar de sua mãe; isso lhe havia dito. Liam deixou cair à pedra ao chão, o colar de cristal vermelho saiu voando pela habitação. Ficou de pé, com as mãos nos quadris, apartando o olhar da pedra, sem poder entender como podia ter acontecido, como era possível que tivesse sido tão condenadamente tolo pela segunda vez.

Começou a rir. Depois de tudo tinha perdido a cabeça, mas seguiu rindo como um louco enquanto se aproximava da cama, sacudindo a cabeça com assombro enquanto fincava as calças. Touché, leannan. Sim, mas se acreditava que tinha ganho a guerra estava muito equivocada. Podia ter ganho essa batalha, mas ele sozinho acabava de começar a lutar.

27

Em uma pequena habitação de um modesto hotel de Cambridge, Ellen comprovou o dinheiro que ficava. Era muito pouco, entre a diligência e o hotel, suas reservas tinham minguado até o ponto de que não ficava o suficiente para pagar a viagem até a costa. O que significava que tinha que vender a estatueta se queria chegar à França. Olhou Natalie que estava sentada diante da mesa desenhando. Logo que tinha falado durante a viagem, não se tinha queixado de sua saída do Peasedown, mas Ellen tinha notado sua decepção ao inteirar-se de que se dirigiam a Cambridge. – E o capitão Lockhart? – tinha perguntado. Ellen não tinha sido capaz de olhá-la e tinha fingido estar procurando algo. – O capitão não vem.

Natalie tinha permanecido silenciosa o resto da viagem. Ellen esperava que a menina estivesse de melhor humor quando chegassem à França. Em realidade esperava que ambas se sentissem melhor. Não se permitia pensar algo distinto, já que não se atrevia a pensar que Natalie nunca chegasse a ser feliz e que já se sumiu em suas fantasias para sempre. Esse era um horrível pensamento. Apartou-o em seguida de sua mente já que no momento tinha outra coisa mais urgente em que pensar: a venda do monstro. O empregado do hotel tinha sido o bastante amável para lhe indicar onde podia encontrar algumas lojas de antiguidades e estava ansiosa por ir e perguntar se alguma delas estava interessada em adquirir uma antigüidade escocesa. – Vou sair a ver se encontro algo para jantar, carinho – disse a Natalie lhe pondo a mão em cima do ombro. Natalie se encolheu e seguiu desenhando. Ellen conteve um suspiro de cansaço. – Não abra a porta a ninguém de acordo? – Quem poderia vir aqui? – perguntou Natalie com frieza, fazendo uma careta ao tempo que olhava a diminuta habitação. – Vigia sua língua, jovenzinha – disse Ellen cansada – Isto é o melhor que posso conseguir por agora, mas tenho intenção de remediá-lo dentro de pouco. Enquanto isso não abra a porta absolutamente a ninguém. Entendeste-me? – Sim – resmungou Natalie, agachando a cabeça e concentrando-se em seu desenho. Ellen recolheu sua capa e jogou um último olhar em Natalie e a seu desenho, vendo que como sempre, tratava-se de um castelo com uma princesa cativa dentro da torre. Procurou pelo Magdalene Street, mas por desgraça as duas lojas tinham fechado, na terceira, o dono se apartou horrorizado ao ver a horrorosa estatueta. – É uma peça muito original – disse com evidente aversão – mas me temo que só compramos coisas mais… normais. – E não conhece ninguém que pudesse querê-la? Depois de tudo é de ouro e os rubis se podem tirar para fazer alguma jóia. O vendedor se arranhou o nariz, fazendo uma careta. – Não me ocorre ninguém. Alagaram-lhe os olhos de lágrimas. – A menos… Não estou muito seguro se o vai comprar, mas há um homem, Charles Stanley, que presume de comprar sozinho, coisas estranhas.. Tem a loja no High Street, justo ao lado da universidade – disse contente, ao parecer, de que lhe tivesse ocorrido.

Ellen se apressou a dirigir-se para o High Street. A loja era pequena, pouco iluminada e com um desordenado montão de cacarecos, antiguidades e adornos. Um aroma de mofo impregnava tudo e estava tão lotada que era difícil mover-se entre a quantidade de cadeiras e mesas. Havia unicamente outro cliente que conforme pôde ver Ellen era uma mulher bastante alta e corpulenta com um chapéu tão recarregado e enorme que era incrível que tivesse conseguido entrar se tropeçar com nada. Entrou na loja, onde um homem baixinho e com as mangas da camisa sujeitas com ligas e uma viseira na frente, estava reparando uma caixinha de música. Ellen permaneceu educadamente de pé uns minutos; mas ao ver que ele não levantava a vista se esclareceu garganta. – Um momento, por favor – disse ele. Quando terminou com o que estava fazendo, olhou-a fixamente, entortando os olhos. – Me diga. – Boa tarde, senhor. Tenho uma coisa que poderia lhe interessar. – Não compro – disse ele bruscamente voltando para a caixa de música. O que significava isso? Nem sequer ia lhe jogar uma olhada? Ah, não! Ou a comprava ou ela subia ao mostrador e lhe obrigava a comer-lhe. – Está endividada verdade? – burlou-se ele – Como todas as mulheres que atiram o dinheiro pela janela. – Perdoe senhor, mas se fosse tão amável de me dedicar um minuto… – Senhor – ladrou ele – Já tenho muita mercadoria, sinto-o, mas não tenho espaço para suas quinquilharias. Sugiro-lhe que vá ver o Parker. – Já estive ali e ele me disse que o objeto que lhe trago é tão estranho que só você poderia estar interessado nele, senhor. Isso conseguiu atrair sua atenção. A olhou com desconfiança por cima dos óculos e perguntou. – De verdade disse isso? Bem, então me diga que é. – Um monstro – disse ela impaciente, começando a desembrulhá-la. – Um monstro? Que tolice é essa? – Bom, a história é bastante interessante. Procede da Escócia e se remonta à Idade Média. É feita de ouro com incrustações de rubis. Um cavalheiro a mandou fazer como objeto de amor para sua amante. Mas quando tirou o chapéu o adultério da dama, esta foi condenada a morte e lhe entregou a estatueta a sua filha. Foi passando de mão em mão até chegar a… né… minha prima da Escócia. Entretanto me parece que não fica nada bem com a decoração de

minha casa, e como é feita de ouro, pensei que possivelmente pudesse vendê-la… – Está endividada verdade? – burlou-se ele – Como todas as mulheres que atiram o dinheiro pela janela. Ellen não respondeu e terminou de desembrulhar a estatueta. – Meu deus! – disse o vendedor retrocedendo dois passos – Que coisa mais horrorosa! – Certo. Mas como vê, é feita de ouro e os olhos são dois rubis. – Muito luxo para uma coisa tão horrível verdade? Não conseguiria vendê-la nem que minha vida dependesse disso. Não, senhora, leve essa coisa tão horrorosa a outra parte. – Mas… mas, pode fundi-la e usar o ouro não? – Se isso for o que deseja então a leve a um joalheiro. Eu não sou joalheiro, sou antiquário. E com isso, voltou sua atenção à caixa de música e deu por terminada a conversa. – Acredito que é bastante interessante. A voz da mulher a assustou. Ao dar a volta se topou com o enorme chapéu debaixo do qual encontrou uma cara sorridente. – Sou Lady Battenkirk – apresentou-se. – E eu a senhorita Farnsworth – resmungou Ellen olhando as plumas de uma intensa cor vermelha que rodeavam seu pescoço. – Sou aficionada à arte. Também me interessa muito a História. Há dito que esta coisa provém de Escócia? – perguntou acariciando ao monstro. – Ehh… Sim, da Escócia – disse Ellen tratando de não demonstrar seu assombro ante o vestido verde com bordados amarelos, o xale vermelho e o chapéu negro com plumas azuis e verdes que levava sua interlocutora. Mas lady Battenkirk não pareceu dar-se conta; estava muito interessada na espantosa figurinha. – É maravilhosa – disse admirada – eu adoraria que minha amiga Amélia estivesse aqui – suspirou olhando a Ellen com um sorriso ardiloso – A Amélia não gosta de viajar, diz que não há nenhuma razão válida para sair de Londres e acredita que já não tenho idade para vagar por todos esses povoados. – Ah? – Não me entende absolutamente. Acabo de percorrer a Inglaterra do norte ao sul e decidi comprar algo em cada lugar se podia. E eis aqui minha recompensa! Meu destino era encontrar este tesouro. – Isto? – perguntou Ellen confundida assinalando a estatueta.

– Sim, isto! Ouvi bem, querida? Quer vendê-la? – Sim – disse Ellen com muita rapidez – Não pega absolutamente com o resto da decoração e estou segura de que não tenho nada tão espetacular como às coisas que você pode obter e reunir em suas viagens e é feita de ouro e tem rubis nos olhos, a boca e a cauda. – Eu gostaria de dar de presente a Amélia. Dou-lhe quinhentas libras por ela – anunciou lady Battenkirk alegremente. O vendedor levantou o olhar e resmungou algo. – Quinhentas? – disse Ellen fracamente. Liam tinha pensado que valia mais, mas em sua situação a quantidade era uma verdadeira fortuna para ela e temeu que se não aceitasse, nunca encontraria outro comprador. – De acordo – sussurrou sentindo-se um pouco mal. – Estupendo! Espere até que Amélia veja o que lhe trago de Cambridge! Espero que isto a convença de me acompanhar aos York o mês que vem. Por fortuna retorno hoje a Londres. Acredito que a darei durante o jantar. E que passa com a manta? – A manta? – É bastante bonita. Um formoso artesanato quanto quer por ele? – perguntou tocando o tartán de Liam. O tartán de Liam não. Parecia pior que vender a figurinha. – Né… Falta-lhe uma parte e já não serve para muito. – Tolices! Farei-me – uma estola – Dou-lhe vinte libras por ele. – Feito! – disse Ellen consciente de que estava rompendo o último fio que a unia ao capitão.

28

Liam foi primeiro ao Peasedown Park com a remota esperança de que ela não tivesse

ido ainda dali. Mas tal e como suspeitava fazia tempo que tinha partido e lady Peasedown estava muito alterada. Judith acreditava que tinha recebido uma mensagem urgente de Londres. Liam não a desenganou. Quando chegou ao lugar de onde saíam às diligências, todas elas tinham empreendida viagem já e o encarregado não recordava ter visto nenhuma mulher acompanhada de uma menina. – Está você seguro? – perguntou Liam com expressão ameaçadora, pondo o punho sobre o mostrador e inclinando-se sobre ele para lhe olhar aos olhos. – Completamente, senhor – respondeu o homem retrocedendo. Liam saiu dali e começou a pensar. Havia só três destinos possíveis: Cambridge, Norwich e Petersborough. Cambridge estava ao sul, pensou, e ficava muito perto de Londres para uma ladrazinha como Ellie. Petersborough ficava no interior e estava no caminho de várias cidades que, conforme acreditou eram muito industriais para satisfazer a uma flor tão delicada como Ellen. De modo que só ficava Norwich da qual logo que sabia nada além de que estava perto da costa. Em caso de que tivesse intenções de fugir, Norwich parecia o destino mais provável. Mas quem sabia como funcionava o cérebro de uma mulher, e ainda por cima inglesa? Entretanto decidiu tentá-lo. A verdade era que sua fúria tinha diminuído um pouco durante o comprido passeio até o Peasedown Park e uma coisa era completamente segura; estava, mas decidido que nunca a recuperar a maldita estatueta. Mas esta vez queria primeiro recuperar a Ellie e a estatueta ficava em segundo lugar. Independentemente de quem fosse ou do que tivesse feito, essa mulher era, desgraçadamente, perfeita para ele, já que ele era um homem que gostava da aventura e da diversão, e com Ellie podia estar seguro de que não se aborreceria nunca. Nem um só momento. Este jogo de camundongo e o gato já estava lhe cansando, mas tinha que tirar o chapéu para ela, porque jogava extraordinariamente bem. Amava-a. Real, completa, e profundamente. E que lhe condenassem se cometia o engano de deixar que lhe escapasse de novo. E tinha que deixar de subestimá-la. Reservou uma passagem para o Norwich na seguinte diligencia, que, por desgraça, não saía até o dia seguinte e se resignou a voltar para a estalagem e a beber mais cerveja da que devia pagar considerando seus limitados recursos. Pediu papel de cartas e começou a escrever uma a sua mãe.

Saudações da maldita Inglaterra asquerosa. O pequeno problema que te mencionei antes piorou grandemente e me faz amaldiçoar a todo o sexo débil e suas argúcias. Como é

possível que Deus tenha criado criaturas tão malvadas? É algo que me seguirei perguntando até que esteja na tumba. As mulheres não deveriam sair à rua sem um letreiro advertindo aos homens: tomem cuidado, esta mulher lhes mentirá, lhes enganará e lhes roubará o maldito coração. E o tartán.

Seu afetuoso filho L.

Conseguiu colocá-la em um envelope e a entregou ao filho do hospedeiro junto com o meio xelim para que a enviasse. Logo caiu em um profundo sonho. Um sonho no qual apareciam Ellie e lorde Peasedown, o qual por alguma estranha razão se converteu no Nigel. Despertou antes da alvorada com uma terrível dor de cabeça e foi o primeiro passageiro em montar-se na diligência do Norwich. Com quinhentas e vinte e três libras guardadas em uma bolsa e seguras em seu bolso, Ellen parecia outra pessoa. Desapareceu a preocupação de como ia pagar sua seguinte comida… mas foi substituída pela inquietação de saber como poderia viver com o peso do que tinha feito. Se alguém lhe houvesse dito, três meses antes, que se converteria em uma ladra, não lhe tivesse acreditado; de modo que lhe horrorizava o quão facilmente que se converteu em uma. Fez os últimos preparativos para ir-se de Cambridge com destino à França enquanto uma abatida Natalie se sentava na borda da janela olhando para a rua. Não havia nada que pudesse fazer por ela, de modo que Ellen se dedicou a repassar todas suas coisas. Como não sabia quanto duraria a viagem pensou que o mais sensato era comprar algumas provisões. Dispunham de uma hora antes que saísse a diligência até o Ipswich, onde tomariam um primeiro navio que as levasse ao sul antes de embarcar em outro que as levaria até a França. Quando saiu do hotel soprava um vento frio. Sem dúvida proveniente da Escócia, pensou ironicamente, enquanto se dirigia apressadamente à pequena loja de mantimentos que tinha visto antes. Com a cabeça agachada e pensando em Liam, foi um milagre que pudesse ouvir algo e muito menos algo tão parvo como uma risada. E um milagre ainda maior que reconhecesse essa risada depois de tantos anos. Mas de alguma forma esse som familiar conseguiu abrir-se passo em seu cérebro; rapidamente olhou entre a multidão e lhe subiu o coração à garganta ameaçando asfixiá-la. Daniel. Ver-lhe era algo tão inesperado, tão irreal, que não se deu conta de que estava interrompendo o passo até que um homem lhe chamou a atenção de maus modos ao ver-se obrigado a rodeá-la para evitar se chocar com ela. Mas Ellen apenas lhe ouviu, a cabeça lhe

dava voltas e o coração pulsava desbocado. O primeiro que pensou, era que ele tinha ido procurá-la. Mas rapidamente se deu conta de que era uma idéia absurda porque como podia saber ele onde encontrá-la? O que significava, pois, que só era uma dessas coincidências estranhas que às vezes ocorriam muito estranhas para ser certas. Mas ali estava em carne e osso. Viu-lhe em companhia de outra mulher. Dois meninos lhes seguiam brigando entre eles e golpeando-se de vez em quando. Estava mais gordo que quando lhe conheceu e estava ficando calvo. A mulher ia agarrada de seu braço e de vez em quando se detinham a olhar cristaleiras, pela mesma rua que ela. Ao parecer, pensou Ellen zangada, estava perfeitamente a gosto. Parecia que era um cavalheiro que ganhou o direito a ser feliz, um que, ao parecer, tinha levado uma vida honorável. Ninguém diria ao lhe ver que era o bastardo sem escrúpulos que em realidade era. Era assombroso lhe ver agora, pensou enquanto eles se aproximavam cada vez mais a ela. Igual de assombroso que depois de todos esses anos lhe tendo saudades, rezando e esperando que voltasse; sentisse-se tão feliz de que não o tivesse feito. O canalha a tinha submerso no inferno, mas Ellen estava de repente segura de que tivesse sido muito pior se houvesse tornado. Nunca a tinha amado. Não como Liam. Carecia do sentido da honra do Liam. De fato, comparado com o Liam, era completamente insignificante, indigno e patético. A dor aguda que sentia em seu coração era pelo Liam, não pelo Daniel e lhe aturdia o muito que lhe sentia falta. Mas do que tinha tido saudades durante todos esses intermináveis dias, semanas, meses e anos ao Daniel. O qual fez que seus remorsos crescessem até o ponto de fazer que sentisse nauseia. Não soube que foi o que a possuiu para ficar no caminho de Daniel e provavelmente nunca saberia, mas ali estava, de pé ante ele, rodeada de gente, só para ver sua expressão. Não levou uma decepção; ele a reconheceu imediatamente e tentou separar-se da outra mulher soltando seu braço. – Daniel – saudou-lhe ela. – meu deus! Se for Ellen Farnsworth! Que alegria! – disse ele sorrindo com esse encantador sorriso que a tinha conquistado quando era uma jovenzinha. Só que agora não lhe parecia absolutamente encantadora. – Estão vocês em Cambridge agora? – perguntou alegremente Daniel como se não tivesse havido nada entre eles, como se não tivessem tido uma filha, como se não a tivesse abandonado. Não estou em nenhuma parte. Não tenho casa. – Em Londres – conseguiu dizer olhando atentamente o colete muito apertado, as calças puídas nos bolsos e as botas desgastadas.

Tinha-lhe crescido o estômago e sua cara não mostrava nenhum dos rasgos de beleza que uma vez teve. Deus dos céus! Como era possível que alguma vez tivesse gostado desse homem? – Devo confessar – disse afastando-se um pouco mais da mulher e os dois meninos – que estou muito surpreso. – Estou segura – respondeu ela com acidez. Para ouvir o tom de sua voz os dois meninos deixaram de brigar e a olharam. – Daniel? – miou a mulher. Ellen a olhou. Tinha um rosto bastante vulgar e seu corpo era mais bem rechonchudo provavelmente por culpa dos dois guris que se aferravam a suas saias. Dois garotos mal educados que certamente eram os meio-irmãos de Natalie. Só de pensar estremeceu. – Ah! – disse Daniel sorrindo forçadamente, ao ver que não podia afastar-se de sua mulher – fui bastante descortês. Querida, esta é… Ellen não disse nada e lhe deixou adivinhar. – Bem. A senhorita Farnsworth. E esta é, certamente, minha esposa, a senhora Goodman. A senhorita Farnsworth e eu fomos apresentados em Londres faz uns anos, quando passei ali um verão. – Apresentados? – exclamou Ellen incrédula – Perdão, mas é isso o que diz a ti mesmo para poder dormir? Que fomos apresentados? Quer dizer que não te remói a consciência ao pensar que te aproveitou de uma inocente debutante? – Desculpe-me, senhorita Farnsworth – interveio a senhora Goodman indignada, ficando ao lado de seu marido. Um dos meninos abriu passo entre seus pais e se plantou diante de Ellen olhando-a com curiosidade, quase com brincadeira. Daniel riu com nervosismo apartando a seu filho e tentando afastar-se de novo de sua vulgar algema. – É uma larga história, querida – disse com desdém, por cima do ombro e olhando logo com lascívia a Ellen – vai permanecer muito tempo em Cambridge, senhorita Farnsworth? Haveria alguma possibilidade de que reatássemos nossa amizade? A gargalhada de Ellen assustou a vários transeuntes. – Deve ter ficado louco. Não voltaria contigo nem que minha vida dependesse disso. Tem uma idéia do que me fez? Interromperam-se quando a imagem de Natalie surgiu de repente em sua mente. – O que fiz? – perguntou olhando com nervosismo a seu redor – Não tenho nem idéia

do que se refere. Seu próprio primo, Malcom, nunca me deu motivos para acreditar que não estivesse você perfeitamente bem. Ele sabia! Maldito miserável asqueroso! Não, não ia pôr em perigo o futuro de Natalie por culpa de um canalha como esse. Agora via o que tinha sabido durante todos esses anos sem querer reconhecê-lo. Esteve mentindo a si mesma por esse homem. Muito. Muito. Tinhalhe outorgado umas qualidades que só eram produto de sua inexperiência. Ele tinha se aproveitado dela e logo a tinha abandonado e morreria antes de permitir que um cretino como ele fizesse o mesmo a Natalie. Por isso a ela respeitava, tinha perdido qualquer direito sobre Natalie quando abandonou a sua mãe dez anos antes. – Peço-lhes desculpas, senhora, mas não posso imaginar o que acredita que lhe tem feito meu marido – interveio a mulher. – Cale-te, Mary – cortou-a secamente Daniel, logo dirigiu seu odioso sorriso a Ellen de novo – Está claro que houve um terrível mal-entendido, senhorita Farnsworth. Possivelmente se me permitisse visitá-la manhã… – Acabou-se Daniel – disse Ellen, voltando-se para a mulher que a estava olhando como se estivesse louca. Era bastante gracioso. Estava louca. Louca por ter se apaixonado por ele em uma ocasião. Louca por ter sentido falta dele. Seus pais tinham tido razão. Ele não era o bastante bom para ela, nem antes nem certamente agora. – Eu teria muito cuidado se fosse você, Mary – disse com tranqüilidade – Mas se dormir com serpentes o mais provável é que a remoam. Então deu meia volta sem fazer caso do grito ofendido da mulher nem às condescendentes palavras de Daniel: – Querida senhorita Farnsworth, não pode ir desse modo. É evidente que me entendeu mal. Ellen seguiu andando, com a cabeça muito erguida, fervendo de indignação, esquecendo-se de todos e de tudo enquanto continuava seu caminho. Deveria ter se sentido liberada. Em paz. Mas não era assim. Ao contrário, sentia-se doente porque sabia com certeza que ela era igualmente desprezível como Daniel. Tinha traído a um homem que a amava profundamente do mesmo modo que Daniel a tinha traído a ela. Tinha-lhe abandonado sem lhe dar nenhuma explicação, igual a tinha abandonado Daniel. Não era melhor que essa serpente que a tinha deixado grávida e nunca se desprezou a si mesma mais do que se desprezava nesse momento. Continuou até a loja, comprou algumas provisões e voltou para o hotel com o coração sangrando e a mente em branco. Natalie a estava esperando.

– A diligência está a ponto de ir, mamãe – disse enquanto Ellen entrava na habitação e tirava a capa. – Sei – respondeu Ellen brandamente. E continuou até a cama, tirou o dinheiro do bolso e o esparramou em cima da colcha. Ver os bilhetes lhe provocou nauseia. Como tinha chegado a convencer-se de que tinha um motivo justo para fazer o que tinha feito? Embora esse dinheiro lhe proporcionasse a tão ansiada liberdade, embora liberasse a Natalie de um futuro incerto, não lhe pertencia. Era o dinheiro de Liam, a salvação de Liam. – Mamãe o que está fazendo? – exclamou Natalie – vamos perder a diligência. Ellen suspirou, deixou-se cair na cama e tendeu a mão a Natalie. A contra gosto a menina pôs sua mão na palma de sua mãe. – Quer ir à França, Natalie? – perguntou-lhe brandamente. Natalie olhou as botas fixamente. Permaneceu em silêncio um bom momento e finalmente disse em um sussurro: – Não. – Então não iremos – disse Ellen com energia – Tenho uma idéia melhor. Natalie levantou a cabeça e olhou a sua mãe com desconfiança. – Podemos voltar para casa? A Londres? Ellen sacudiu a cabeça e lhe dirigiu um radiante sorriso a sua filha saído diretamente do coração. – Não Natalie, não vamos voltar para Londres. Vamos a Hilária.

29

No Norwich o empregado da estação de diligências não recordava ter visto nenhuma mulher com uma menina pequena entre quão passageiros tinham chegado do King´s Lynn.

– A diligência do King´s Lynn e a do Thetford chegam quase ao mesmo tempo – disse a Liam – Honestamente, com tanta confusão, não posso lhe dizer se me tivesse fixado nela. Animação. Pela rainha Maria de Escócia! Que raios acontecia com esses empregados? – A esta a tivesse visto – insistiu Liam – Alta e muito bonita. A menina é exata à mãe. – Sinto muito, não o recordo – começou a dar a volta quando Liam lhe sujeitou do braço. – Pense bem – disse em voz baixa. O empregado primeiro olhou a mão que lhe sujeitava e logo ao Liam, estreitando os olhos com desconfiança. – Desculpe, mas sabe a dama que você está procurando? Com a experiência que lhe proporcionava a vida militar, Liam conteve sua frustração e forçou um sorriso. – Pilhou-me – esfregou a nuca – Bom, a verdade é que a dama e eu tivemos uma pequena discussão. Não fui tão… né… fiel como teria que ter sido. – Ah! – disse o empregado lhe dirigindo um sorriso de cumplicidade puramente masculina. – De modo que está um pouco… isto… zangada comigo – acrescentou Liam incômodo. – Entendo-lhe perfeitamente, senhor. – Há alguma diligência que vá à costa? – perguntou Liam antes que o homem entendesse algo mais. – À costa? – repetiu o outro franzindo o cenho – Depende senhor. Se ela está pensando cruzar o mar então terá tomado a que vai ao Ipswich. Tão mal estão as coisas? Liam se encolheu de ombros e fingiu um olhar necessitado. – Não saberia lhe dizer. Não consigo entender como funciona o cérebro das mulheres. – Nenhum homem o consegue senhor – soprou o empregado – Se tivesse decidido atravessar o mar, o lógico é que tivesse ido ao Ipswich. Mas se não também poderia ter ido ao Yarborough, embora ali só haja navios de pesca, de modo que é mais provável que se dirigiu ao Cromer ou ao Sheringham para respirar o ar do mar. Embora os escarpados… – Quando sai à diligência ao Ipswich? – interrompeu-lhe Liam antes que o outro lhe descrevesse todas as atrações da costa. – Duas vezes ao dia, senhor, às nove da manhã e às três da tarde. Reservo-lhe uma passagem? Esteve a ponto de lhe dizer que sim, mas o pensou melhor. Por que tinha que ir ao Ipswich? Apoiando-se nas conjeturas desse homem? A perseguição cada vez lhe parecia mais

carente de sentido. Nem sequer estava seguro de que Ellen tivesse estado no Norwich. Por isso sabia igual podia estar no Peterborough ou em Cambridge. Inclusive era possível que nunca tivesse saído do King´s Lynn; algo que lhe tinha ocorrido quando já estava a muitas milhas de distância dali. – Senhor? Liam levantou a vista. – Caso que não tenha saído do Norwich, Onde poderia haver-se agasalhado? – No Westwich Arms. Esta girando nessa esquina e logo todo reto. – Não há nenhum outro lugar? – Nenhum que seja apropriado para uma dama, senhor. Liam se incorporou, rebuscou no bolso até que encontrou uma coroa e a pôs em cima do mostrador. – Muito obrigado. E se recordar algo mais poderá me encontrar no Westwich Arms. – Boa sorte, senhor – disse o empregado metendo a coroa no bolso. Sim, boa sorte. Estava seguro de que já lhe tinha acabado toda. Estava com problemas, ficavam somente umas poucas libras, quão único tinha tirado de tudo isto era um buraco na sola das botas. Era deprimente pensar em voltar para sua casa com as mãos vazias e tendo fracassado estrepitosamente em sua missão, mas, o que outra coisa podia fazer? Gastar as poucas libras que ficavam perseguindo uma mulher por toda a Inglaterra? Sobre tudo quando não tinha nem idéia de onde podia estar. Por isso sabia podia inclusive estar na Escócia! Enfrente à realidade então, maldito idiota! Venceu-te e não pode culpar a ninguém exceto a ti mesmo, por pensar com seu pênis em vez de com seu cérebro de soldado, maldito imbecil! OH, sim! Tinha fracassado estrepitosamente. Para quando chegou ao Westwich Arms tinha um humor de mil demônios. Aproximouse do recepcionista, deixou cair à bolsa sobre o mostrador e apoiou as mãos, separadas, nele. O homem pareceu assustar-se bastante, tornou-se para trás e piscou. – Posso lhe ajudar senhor? – perguntou observando com os olhos muito abertos a cicatriz de Liam. – Sim, pode. Uma habitação, e depressa. O homem tirou a toda velocidade o livro de registro, perguntou-lhe seu nome e o apontou com mão tremente. Logo entregou a Liam uma chave e perguntou timidamente: – Isso é tudo, senhor? Liam agarrou a chave e se separou um pouco do mostrador.

– Não. Estou procurando uma mulher com uma menina mais ou menos assim de alta – marcou a estatura de Natalie com a mão – A mulher é muito bonita com um precioso cabelo loiro e a pele muito branca. Estão alojadas aqui? – Eu… né… não sei com segurança, senhor, mas poderia comprovar se seus nomes figuram no registro. – Farnsworth. Senhorita Ellen Farnsworth. O homem abriu o livro onde acabava de escrever o nome de Liam e foi percorrendo com o dedo a lista de nomes. Quando chegou ao do Liam, levantou a vista sacudindo a cabeça. – Sinto muito, senhor, mas temo que não haja ninguém registrado com esse nome. Ah… É obvio Ellie não teria usado seu nome real. Qual podia ser? – Peasedown! – exclamou. O homem franziu o cenho e voltou a percorrer a lista com o dedo. – Hmmm… Não, Peasedown tampouco. Fez gesto de ir fechar o livro, mas Liam plantou a mão nele lhe obrigando a abri-lo de novo. – Olhe de novo! Fitzpatrick! Allen! Miller! Dá-me igual o nome, limite-se a olhar de novo! – gritou assinalando o livro com o dedo – Uma mulher formosa com sua filha pequena! Tão difícil é lembrar-se? O homem ofegou e deu um passo para trás. – Sinto muito, senhor – disse fracamente com expressão de pânico – Mas acredito que aqui não há nenhuma mulher com uma menina pequena. Liam deu um murro no mostrador e murmurou uma maldição em gaélico que basicamente queria dizer que desejava que o homem tivesse a vida de um sapo. E antes que o sapo pudesse coaxar pedindo ajuda, deu meia volta e subiu as escadas até o quarto que já tinha pago com o que quase era sua última libra. Por sorte Cambridge, ao ter uma universidade, era uma cidade com bastante cultura, de modo que tinha uma biblioteca pública muito bem sortida, na qual havia duas estantes com tudo o que Ellen e Natalie necessitavam para encontrar Loch Chon. Estudando minuciosamente os mapas da Escócia, finalmente deram com ele. Ambas olharam fixamente o pequeno ponto azul situado ao nordeste do Glasgow. – Crê que estará muito longe? – perguntou Natalie percorrendo com o dedo até o que parecia ser o ponto mais alto da Inglaterra. – Sim, isso parece – respondeu Ellen pensativamente. – Então deveríamos nos dar pressa.

Ellen sorriu. – Eu acredito que deveríamos ir em seguida. Abandonaram Cambridge à manhã seguinte. A viagem para o norte foi comprida e difícil, cheia de gente estranha (e também de aromas, como assinalou amavelmente Natalie), caminhos mal pavimentados e paisagens geladas açoitados pelo vento. Mas quando por fim chegaram à Escócia, a estéril paisagem deu passo a um terreno acidentado onde pastavam as ovelhas e o sol brilhava fracamente. Fazia frio e as folhas das árvores já trocaram sua cor verde a vermelho, amarelo e púrpura. Viam-se alguns castelos em ruínas aqui e lá, fazendo que a imaginação de Natalie se transbordasse dando de presente a Ellen (e de passagem a seus companheiros de viagem) com suas histórias sobre uma princesa, a qual ao parecer tinha levado uma vida muito interessante, rechaçando aos ingleses, sendo capturada em várias ocasiões por ferozes cavalheiros e vendo-se forçada a casar-se contra sua vontade (quatro vezes conforme contou Ellen), para finalmente sucumbindo ao amor verdadeiro e à felicidade com o último cavalheiro (o qual, como não pôde por menos que notar Ellen, parecia-se com o Liam inclusive na cicatriz). Juntos, a princesa e o cavalheiro reconquistavam o castelo da princesa e viviam felizes ali junto com, pelo menos, uma dúzia de filhos. Pela primeira vez a Ellen não preocupou a imaginação de sua filha, já que a menina estava tão feliz como o tinha sido antes que se fossem do Cornuailles dois anos antes. Natalie encostou o rosto ao guichê para contemplar a paisagem assinalando a seus companheiros de viagem cada ruína e monumento. Ellen começou a apreciar a beleza da Escócia. Era fácil adivinhar porque Liam gostava tanto. E porque Londres lhe tinha parecido tão asfixiante. Foi uma viagem muito comprida, mas ao final chegaram ao Glasgow. Ellen inclusive conseguiu encontrar um alojamento com banho. Mas ao parecer chegar até o Loch Chon era outro assunto. – Aonde? – perguntou o homem do guichê quando quis comprar o bilhete. – A Loch Chon – disse ela sorrindo. Isso lhe valeu um bufo. – Tem alguma idéia de onde fica isso? – perguntou o homem com ironia. – Sim – respondeu ela inocentemente – Ao norte, justo entre o Loch Katrine e Ben Lommond. – Sei onde está! – ladrou ele. – Ah! – exclamou ela sujeitando com força seu vestido e esclarecendo a garganta – Bem, quanto custa o bilhete? – perguntou temendo de repente que os mapas de Cambridge não eram tudo quão exatos tinha acreditado.

Ele sacudiu a cabeça de novo e a olhou como se pensasse que estava burlando dele. – Só posso lhe dar um bilhete até o Strathblane. Ali terá que encontrar a alguém que a leve até o Killearn ou Balfron. E logo, se tiver sorte, encontrará a alguém que a leve até o Aberfoyle. Caso que não tenha nevado. – Aber… – Aberfoyle! – gritou ele – Ach… e desde o Aberfoyle já não posso ajudá-la, moça. Terá que arrumar-se ao chegar ali. Ali estava de novo essa sensação de náuseas que lhe dizia que tinha cometido um terrível engano. Entretanto disse ao odioso homem: – Bem, então me informarei na estação de diligências do Aberfoyle. – Não há estação de diligências no Aberfoyle – disse ele pondo os olhos em branco – Terá sorte se conseguir encontrar um botequim. Mas é seu dinheiro, não o meu – disse escrevendo algo e lhe entregando dois bilhetes – São duas libras cada uma. A diligência com destino ao Strathblane sai às oito da manhã. Ellen assentiu e lhe entregou quatro libras que ele guardou imediatamente. – Que tenha bom dia – despediu-se o homem fechando o guichê. Ellen recolheu os dois bilhetes e olhou fixamente o guichê fechado. – Chegaste muito longe, Ellen – resmungou para si – Não vais desanimar agora por culpa de um velho resmungão. – Pode que não a veja, mas certamente posso ouvi-la – ouviu-se o homem através do guichê fechado. Ellen pegou tal susto que saiu dali rapidamente. Estava chovendo, o qual não era de bom augúrio, mas já era muito tarde para tornar-se atrás e embora o tente seguro que Natalie não estaria de acordo. Se Aberfoyle só tivesse um botequim, como parecia, já pensaria em algo. Ao final resultou que nem sequer Strathblane tinha algo melhor que um botequim. Natalie se agarrou a suas saias abrindo desmesuradamente seus olhos azuis, enquanto Ellen falava com o hospedeiro quem, finalmente, gritou para fazer-se ouvir por cima das vozes dos homens que estavam ali bebendo: – Seamus! Apareceu um homem com a roupa suja e um chapéu velho que olhou a Ellen enquanto o hospedeiro dizia algo em um idioma que parecia inglês e que soava como se estivesse se afogando. Seamus, quem quer que fosse, assentiu enquanto escutava. – Sim – disse simplesmente quando o hospedeiro terminou de falar – Dez libras. – Perdão? – perguntou Ellen assombrada.

– Cobrará dez libras para levá-las até o Aberfoyle – interveio o hospedeiro. – P… p… mas a viagem da Inglaterra até aqui não me custou tanto! – gaguejou ela. O hospedeiro se encolheu de ombros. – Seamus é quão único há aqui para levá-la até o Aberfoyle. Se de verdade deseja ir até ali, sugiro-lhe que aceite o preço, senhorita. Ellen olhou ao Seamus e logo ao hospedeiro. Ambos lhe devolveram o mesmo olhar imperturbável e se deu conta de que lhes importava um cominho se para chegar ao Aberfoyle se montava em um cavalo ou ia voando como um pássaro. – Muito bem – disse irritada, abrindo sua bolsinha – Mas espero que cheguemos o antes possível. Seamus agarrou o dinheiro e o meteu no bolso. – Sim – disse sorrindo amplamente e mostrando os três dentes, completamente amarelos, que ficavam. E acreditou que isso significava que tinham que sair imediatamente apesar da chuva torrencial e a crescente névoa. A Ellen não tivesse importado tanto se Seamus tivesse tido uma carruagem de verdade. Mas o que Seamus tinha era um carro. Um velho carro atirado por uma reticente mula. Na parte detrás do carro tinha posto um teto de lona melada por fora com um azeite pestilento, para fazê-la impermeável. – Lamento senhor, mas está chovendo – disse Ellen assinalando ao céu enquanto ela como Natalie permaneciam de pé com os chapéus jorrando água. Seamus não disse nada, limitou-se a levantar a lona e a lhes assinalar que se metessem debaixo. Ellen lhe olhou com incredulidade e logo soprou. – Não pode pretender a sério que nos coloquemos debaixo dessa… essa coisa! – Suithad! – disse ele fazendo um gesto – Abheil thu a´dol? – Quer que subamos mamãe – disse Natalie, se por acaso Ellen não o tinha entendido ainda. – Vamos! – disse mais alto. – Acredito que deveríamos fazer o que diz – opinou Natalie pondo-se a andar para o carro. O homem se inclinou, uniu as mãos, disse algo nesse estranho idioma e Natalie apoiou um pé em suas mãos como se tivesse entendido cada maldita palavra. Ele a içou e ela caiu no carro com um ruído surdo. – Há feno e está seco – disse a Ellen. – OH, pelo amor de Deus! – exclamou olhando enfurecida ao Seamus – Poderia ter

mencionado que pela elevada soma de dez libras o que obteríamos ia ser um carro! Ele voltou a assinalar o carro. Ela se aproximou e quando Seamus pôs as mãos para que se apoiasse riu burlonamente. – Não, obrigado, senhor, o farei sozinha. E usando ambas as mãos, os joelhos e lançando alguns grunhidos, conseguiu subir ao espantoso carro ela sozinha. E não gostou nem um pingo do sorriso do homem quando começou a dirigir-se a gatas até a parte de atrás. A viagem foi absolutamente incômoda apesar dos intentos de Natalie por assegurar a Ellen que era muito mais cômodo que a diligência, porque podiam estirar as pernas por completo. À menina não parecia se importar o penetrante aroma de vaca ou cavalo que desprendia o feno, e acrescentou que a lona, engordurada com essa coisa que emprestava, mantinha-as secas. Ellen admitiu a contra gosto que efetivamente tinham mais espaço que na diligência e que a lona as resguardava bastante bem dadas às condições quase invernais. Mas os caminhos para viajar ao norte do Strathblane eram intransitáveis para qualquer pessoa normal. Embora não o eram para o Seamus e sua velha mula; eles seguiram adiante até que a Ellen doeram todos os ossos do corpo. Quando o carro se deteve por última vez, apareceu a cabeça e uma gota lhe deu totalmente no olho. – Já estamos no Aberfoyle? – perguntou. Seamus, empapado, olhou-a como se estivesse louca. – Killearn – limitou-se a dizer. E desceu de um salto de seu assento, desaparecendo de sua vista. Pouco depois levantou a lona e Natalie saltou ao chão. Ellen a seguiu batalhando com a saia para que não lhe vissem as pernas. Killearn era pouco mais que umas casas com teto de palha e um moinho, e se preocupou quando Seamus lhes indicou por gestos que o seguissem. Parecia pouco provável, mas não impossível, que Seamus fosse um assassino, mas em lugar das levar a moinho e as matar, acompanhou-as até a casa de uma anciã. Esta as olhou cuidadosamente enquanto Seamus lhe dizia algo. Assentiu Seamus lhe entregou umas moedas e logo partiu sem fazer caso a Ellen quando perguntou aonde ia exatamente. A anciã, ao notar sua ansiedade, assinalou uma habitação escura que parecia ser a única da casa, lhe indicando que a acompanhasse. Ellen não pensava fazer nada disso, mas Natalie seguiu à mulher sem nenhum medo. – Mamãe, é uma privada. Há um urinol – disse feliz. Bom, tinha que admitir que fosse uma boa informação. Quando saíram foram à habitação do lado e a mulher lhes assinalou uma mesa sobre a

qual depositou duas terrinas fumegantes. Sorriu e lhes indicou que se sentassem. – Pergunto-me se o chofer voltará – murmurou Ellen. – É obvio – replicou Natalie totalmente convencida, agarrando uma colher de madeira e provando a comida – Tem um sabor um pouco estranho, mas eu gosto. Ellen olhou sua terrina. Parecia um assado, mas tinha um aroma peculiar. Como não queria ofender à anciã, provou-o. Em realidade estava bom! Como durante toda a viagem só tinham comido as provisões que Ellen comprou em Cambridge, tanto ela como Natalie devoraram o quente guisado. Quando terminou, Ellen lhe dedicou um sorriso à mulher, destacando o estômago para indicar que estava cheia. – O que era? – perguntou assinalando a terrina. – Haggis – disse a mulher. – Temos que recordá-lo não te parece Natalie? – comentou ao qual a menina assentiu com entusiasmo. Ao final resultou que, tal e como havia predito Natalie, Seamus não as tinha abandonado ali, se não que voltou uma hora mais tarde levando roupa seca e com outro chapéu. Falou com a mulher e lhes indicou por meio de gestos a Ellen e a Natalie que iriam seguir a viagem. Encaminharam-se ao carro e se meteram debaixo da lona. Ellen não se deu conta de quão esgotada estava e apesar dos buracos, tanto Ellen como Natalie ficaram adormecidas aconchegadas em cima do feno e com a capa de Ellen as abrigando. Foi Seamus quem as despertou ao levantar a lona. Um brilhante raio de sol golpeou o rosto de Ellen fazendo-a espirrar. Seamus riu. Ficaram adormecidas de noite e com chuva e despertavam em uma manhã luminosa e fria. E, além disso, estavam em outro povo. Enquanto Natalie se apressava a baixar, ela tentou arrumar o cabelo. – Aberfoyle – anunciou Seamus com orgulho. Aberfoyle? Deus Santo! O empregado da parada de diligências tinha razão. Jogou uma olhada a seu redor gemendo para si. Em Aberfoyle havia pouco mais que umas poucas lojas. Desceram de carro (causando uma comoção entre os habitantes do povo) e trataram de estirarse como puderam enquanto Seamus depositava as malas aos pés de Ellen e logo começava a dar a volta ao carro. Saudando com a mão aos espectadores, empreendeu a viagem de volta pelo mesmo caminho pelo que tinha chegado. Ellen e Natalie recolheram suas coisas e se dirigiram à primeira loja que viram que resultou ser uma confeitaria, algo estranho já que estava em metade de nenhuma parte. O ancião proprietário confirmou a Ellen o que esta já sabia: que não havia nenhum meio de transporte até o Loch Chon. Mas se compadeceu de Natalie (deu-lhe uns caramelos) e lhes sugeriu que podiam ir andando até o Loch Ard que estava justo debaixo do Loch Chon. – Não é que vão encontrar nada ali, senhorita – disse em um inglês com um forte acento

– Além de um montão de arrulhos. – Ah! – disse Ellen insegura do que queria dizer com “arrulhos” – Em realidade meu destino é um lugar chamado Talha Dileas. Conhece-o? O homem piscou. – Esculpe Dileas? – perguntou com incredulidade. – Sim – assentiu Ellen – Conhece-o? – Sim, todos o conhecemos. Não virão buscá-las? – Eu… isto… ah… Não, não vão vir. Não esperam minha visita, exatamente. Verá, tenho algo para ele… para eles e eu gostaria de dar-lhe. É possível ir daqui? – Ach, como lhe ocorreu fazer todo esse caminho sem avisar? Vamos, recolha suas coisas – disse bruscamente lhe indicando que lhe seguissem – Não vou fazer que uma menina caminhe oito milhas. As levarei até o Loch Ard e logo podem ir andando. Mas a próxima vez não venha sem avisar, moça, é um caminho difícil. – Nunca o voltarei a fazer – ela assegurou rapidamente. Mas o homem seguiu arreganhando-a pelo que o chamou “sua temeridade” durante todo o trajeto até o Loch Ard. A Ellen custava lhe seguir, de modo que ela e Natalie assentiram educadamente enquanto ele lhes falava meio em inglês e meio nesse idioma que falava Liam. A verdade é que apenas lhe escutavam, impressionadas como estavam com a beleza da paisagem. Era tal e como Liam o havia descrito: as brumosas colinas de cor púrpura, quebradas, os rios e os lagos tão profundos e escuros que não se via o fundo. As árvores que se elevavam majestosos para o céu formando um teto de cor vermelha, amarelo e dourado, tampando de tal modo a luz do sol que só os raios mais fortes conseguiam atravessar a folhagem, lhe dando um aspecto fantasmal. As folhas caídas e as agulhas dos pinheiros formavam um tapete no chão a ambos os lados do acidentado caminho, e não se ouvia nada em várias milhas ao redor além do som do carro, o ocasional gorjeio dos pássaros e o rangido das árvores ao ser balançadas pelo vento do outono. Natalie parecia estar cativada, quando o lojista se deteve e indicou um caminho que levava até o norte, saltou rapidamente do carro. – Dileas está por ali – disse ele. Ellen seguiu com o olhar o caminho que desaparecia entre as árvores. – Onde? – Ali – disse ele assinalando com o dedo uma montanha. Ajudou-as a baixar a bagagem e lhes advertiu dos perigos de apartar do caminho, para terminar dizendo alegremente: – Saúdem os Lockhart de minha parte, por favor.

Logo deu meia volta ao carro e voltou para o Aberfoyle assobiando alegremente. Ellen e Natalie olharam o caminho que lhes tinha indicado e intercambiaram um cauteloso olhar. – Bem, percorremos um comprido caminho – disse Ellen com cuidado. – Sim – esteve de acordo Natalie. – E já que estamos aqui poderíamos seguir até a Hilária não crê? – Sim – disse Natalie com menos convicção, mas recolhendo de qualquer forma sua mala. Caminharam costa acima pelo desigual caminho cheio de pedras, rodeado de montanhas e de árvores tão grossas que lhes impediam de ver o que tinham diante. Carregar as malas logo se fez exaustivo e foram descansando e andando alternativamente durante o que lhes pareceu uma eternidade. Ellen não tinha nem idéia de quanto mais teriam que andar. Para distrair à menina inventou um jogo. Tinham que descrever por turnos cada uma das habitações de Talha Dileas, imaginando as duas um castelo digno de um rei. Certamente não imaginavam a monstruosidade que as esperava à volta de uma curva do caminho, mas ali estava, surgindo de repente ante elas em um claro, tão horrorosa que Ellen ficou paralisada olhando-a com incredulidade. Não era absolutamente como a tinha imaginado. Ao redor de um torreão medieval foram acrescentando ao longo dos séculos várias edificações, como se alguém tivesse colado, umas a outras, diferentes casas. Uma parte estava construída com a pedra escura dos castelos com torres e estreitas janelas. Outra parecia de uso georgiano, com pedra rosada. Janelas de diferentes formas e tamanhos refletiam o sol. – Há dezessete chaminés, mamãe – disse Natalie com admiração. – E duas pilastras – acrescentou sua mãe intrigada por esse detalhe. – É Hilária! – exclamou Natalie, feliz. Ellen olhou fixamente a sua filha. Como era possível que visse algo como isso e lhe parecesse o reino de seus sonhos? Mas não importava, porque Natalie já corria para a mansão.

30

Mared encontrou o único touro reprodutor que tinham preso a uma árvore no Din Foot. Estava tão zangada que duvidou entre aproximar-se até a casa de Douglas e lhe dar um murro no nariz ou desatar o pobre animal (que em realidade não parecia estar nada incômodo já que estava comendo trevo alegremente), e o levar de volta a casa onde escreveria outra cáustica carta dirigida ao traidor das Highlands, Payton Douglas. Embora preferisse fazer o primeiro, decidiu-se pelo último, recordando que a última vez que lhe tinha ocorrido ir por ele, o encontrou entretendo a Hermione Lewis, que acabava de voltar de Edimburgo e evidentemente estava convencida de ser maravilhosa. Tal circunstância irritou tanto a Mared que partiu com uma pontada de ressentimento que lhe impediu de ver uma toca de coelho de modo que não pôde evitar colocar um pé nela, com o qual lhe torceu o tornozelo. Escrever-lhe uma carta parecia certamente algo muito mais seguro e além sobre o papel podia dizer o que opinava dele, coisa que parecia incapaz de fazer quando olhava diretamente esses olhos cinza. De modo que ali estava, no antigo salão, começando pela quarta vez: Ao odioso, desagradável, extremamente ofensivo e arrogante, laird Douglas…; quando se aproximou Dudley e esclareceu garganta. – Sim, Dudley? – perguntou irritada porque não podia encontrar as palavras que transmitissem exatamente seus sentimentos. – Acontece algo muito estranho, senhorita, mas como ninguém pode encontrar ao laird e a sua esposa… há uma mulher com uma menina pequena na porta que deseja falar com o capitão Lockhart. Mared releu a carta. – Por quem? – Pelo capitão, senhorita. Maldito Payton! Levantou-se completamente segura de que estava tramando algo. Um momento… Payton sabia perfeitamente que Liam estava na Inglaterra, já que sempre perguntava por ele. De modo que não podia tratar-se do Payton. Mared voltou a sentar. – Que classe de mulher poderia estar procurando o Liam? – perguntou a si mesma. – Rogo-lhe que me perdoe senhorita, mas é uma… sassenach. Mared ofegou. Dudley assentiu vigorosamente ao tempo que enrugava o nariz respectivamente e

sussurrava: – Inglesa! E pelo modo de falar parece uma dama. – Meu deus! – exclamou Mared. Não podia tratar-se de nada bom. As cartas que tinha escrito Liam a sua família eram… bom, um pouco estranhas. Todos tinham suspeitado que algo tinha saído terrivelmente mal. Todos sabiam que quando Liam dizia “problema” (como o havia descrito em sua última carta), pelo geral significava “catástrofe”. Não, esta visita não pressagiava nada bom absolutamente. Mared levantou de novo e se encaminhou para a porta. – Me ocuparei dela – disse com grande autoridade, percorrendo o comprido corredor em direção à porta da entrada que nesses momentos era a da antiga fortaleza, o que equivalia a dizer que era extremamente estreita. Tanto que os atacantes tinham que entrar de um em um. Realmente os highlanders eram muito inteligentes. Abriu a pesada porta de madeira de carvalho e saiu contendo o fôlego. Viu uma formosa mulher com uma menina. A mulher era alta, esbelta, loira (a verdade é que não levava chapéu), e de cútis pálida (o que fez que Mared em seguida se desse conta de quão diferente ela era com seu espesso cabelo negro a tez mais rosada de todo Loch Chon). O mais alarmante era que a mulher parecia muito delicada, como se nunca em sua vida tivesse visto um chato dia de sol. O qual não a surpreendia, já que era inglesa e Mared tinha a impressão de que as damas inglesas passavam o dia abanando-se. Mas sim que a surpreendia por duas coisas: em primeiro lugar tinha perguntado pelo Liam e não pelo Griffin, e em segundo lugar seus cabelos estavam despenteados. Parecia como se houvessem a trazido arrastando até o Loch Chon, literalmente. E o mais assombroso de tudo é que havia dois, já que a menina que estava do seu lado era uma versão pequena da mulher. – Né… Tudo bem? Permite-me que me presente? – perguntou a mulher em um inglês muito educado. – Sim – respondeu Mared olhando-a com atenção. Tinha os olhos azuis, não dessa maldita cor vede mofo que tinham os seus e os de seus irmãos. – Ejém! – a mulher sorriu tratando de pôr um pouco de ordem em seu cabelo– Temo-me que tenho um aspecto horrível. Não tinha nem idéia de quão difícil era chegar até aqui. E porque deveria saber? Perguntou-se Mared. – Ehh… Sou a senhorita Ellen Farnsworth. E ela é minha filha Natalie – fez uma pausa e olhou à menina que contemplava a Mared como se estivesse vendo um fantasma – Diga bom dia, Natalie. – Bom dia.

Mared devolveu a saudação fazendo um gesto com a cabeça. Começava a sentir um tanto molesta pelo modo em que a estava olhando a menina. – Você… deve ser Mared, isto… a senhorita Lockhart. Mared voltou à vista para a mulher com tanta rapidez que a assustou. Mas não tanto como se assustou Mared. Como podia saber essa mulher quem era ela? – Eu… Bom, sei que você não sabe quem sou como poderia saber? – esclareceu a garganta de novo, nervosa – Mas já vê, resulta que conheço capitão Lockhart e ele a descreveu perfeitamente. E resulta que eu… tenho algo que eu gostaria de lhe entregar – deixou de falar um momento como se estivesse pensando o que havia dito – Melhor dizendo, tenho algo que lhe pertence. Mared suspeitou imediatamente de que se tratava de uma brincadeira. Era difícil ser a irmã menor de Liam Lockhart sem ter aprendido um par de coisas sobre intrigas, movimentos furtivos e coisas assim. E as cartas do Liam tinham sido muito enigmáticas. O que podia ter uma mulher como essa que pertencesse ao Liam? Reforços. Isso é o que diria Liam. Se a gente estiver a ponto de perder uma batalha, terá que ir procurar reforços. Retrocedeu um passo para a estreita porta. – Peço-lhe desculpas senhorita Farnsworth, mas eu… – não soube que dizer, tinha que conseguir reforços – Um momento, por favor – disse rapidamente lhe fechando a porta nos narizes e jogando a chave, se por acaso a tal senhorita Farnsworth decidia entrar. – É muito estranha não? – sussurrou Dudley. Mared agarrou ao Dudley pela manga e logo correu até o estudo onde sabia que estava Griffin verificando o estado das contas. Abriu a porta de repente, sem incomodar-se em chamar, lhe sobressaltando. – Pela rainha Maria, Mared! É que não pode entrar como uma dama? – perguntou ele irritado. – Há uma inglesa na porta perguntando pelo Liam. Diz que tem algo que lhe pertence. – O que?! – perguntou Griffin ficando de pé e olhando-a alarmado. – Uma formosa inglesa – acrescentou Mared – com uma moça. Griffin não precisou saber mais. Passou por diante do Mared e do Dudley dando pernadas até chegar à porta. Quando a abriu, com Mared virtualmente pega a suas costas, viu que a mulher ainda estava ali de pé, mas a moça se sentou nos degraus de pedra e rapidamente se levantou. – Ah! – disse a senhorita Farnsworth ao ver o Griffin – Você também se parece. Parecese muito.

Mared e Griffin intercambiaram um cauteloso olhar. – Já sei o que estão pensando. Não quis dizer que vocês dois se parecessem. Referia-me a que se parece você muito ao capitão Lockhart. A menina assentiu mostrando seu acordo e logo voltou a comer com os olhos a Mared. – De modo que viu a nosso irmão quando? – perguntou Griffin com cuidado. A senhorita Farnsworth pôs-se a rir. – Muitas vezes! Conhecemo-nos em Londres. Sou a senhorita Ellen Farnsworth e esta é minha filha Natalie. Natalie fez uma reverência e logo se endireitou sem deixar de olhar a Mared. De novo, Mared e Griffin intercambiaram um olhar e Mared intuiu que seu irmão (ao igual a ela) estava se perguntando que raios tinha estado fazendo Liam todo esse tempo. – Poderia falar com ele? Tenho algo que lhe pertence – acrescentou Ellen. – Não está aqui neste momento – disse Griffin. – Não? – perguntou ela abrindo os olhos com surpresa. – Não. Está longe daqui. – Longe? – repetiu ela levantando cada vez mais a voz – Passando o dia fora? Ou se refere possivelmente a que não tornou ainda? – Pode que siga no King´s Lynn – sugeriu a menina que seguia olhando a Mared. – O que é isso do King´s Lynn? – perguntou Mared olhando-a com o cenho franzido. Havia algo que não funcionava bem aí e ao parecer Griffin opinava o mesmo já que disse: – Possivelmente pudesse você deixar seu cartão, senhorita Farnsworth, e nós o entregaremos a ele. Mas não está em casa e não lhe esperamos até dentro de algum tempo. – Mas… mas… – deixou de falar e pareceu estar realmente emocionada durante um momento antes de agachar a cabeça e tampar os olhos com a mão. Griffin olhou a Mared por cima do ombro como lhe perguntando que estava fazendo a mulher. Mared se encolheu de ombros tão confundida como ele. Mas então ela fez um ruído e, assustados, Mared e Griffin voltaram a olhá-la de novo. A mulher estava chorando. – Peço-lhe que me desculpem – disse ela sorvendo e secando as lágrimas com as sujas luvas – Sinto ter me apresentado sem avisar e com este aspecto e… e me jogar a chorar. Mas é que viemos de muito longe e não temos outro lugar aonde ir, e só queria lhe devolver…

– Devolver-lhe? – perguntou Griffin. – Temo que não possa dizer-lhe – soluçou ela. – Não passa nada, mamãe – disse a moça, e abraçando-se à cintura de sua mãe começou a chorar ela também. Havia quatro deles sentados a um extremo da larguíssima mesa, debaixo de um complicado e evidentemente antigo brasão que estava pendurado na parede rodeado de espadas e sabres de todo tipo. Todos estavam em silêncio contemplando a Ellen e a Natalie que estavam sentadas ao outro extremo, e sussurrando entre eles no idioma de Liam. Ao menos, pensou ironicamente Ellen, não tinha que preocupar-se com Natalie, porque a menina parecia sentir-se em sua casa. Estava sentada em uma enorme cadeira de carvalho e percorria com o olhar a estadia, com muito interesse, balançando os pés por debaixo da mesa. Finalmente, o maior dos Lockhart esclareceu sua voz, olhou a sua esposa (Ellen sabia porque a tinham apresentado depois de falar-se entre sussurros) – Senhorita Farnsworth é assim não? Ela assentiu. – Sim. Bem. Estamos um pouco… – Cheios de saudades – ajudou-lhe lady Lockhart gentilmente. – Sim – mostrou-se de acordo o ancião – Verá senhorita Farnsworth, nosso filho se foi a Londres, por… por… – Assuntos familiares – ofereceu Mared. – Sim – voltou a mostrar-se de acordo o ancião – E… em suas cartas não mencionou que devíamos esperar sua visita… – OH, não, certamente, milord, ele não sabia que eu ia vir! – tentou explicar Ellen. Mas todas as vezes que o tinha tentado antes (sem confessar de passagem que tinha roubado a figurinha) a explicação lhe tinha parecido absurda. Sugerir que conhecia tanto a seu filho para apresentar-se na Escócia desta forma também era absurdo, em especial quando ele nunca a tinha mencionado em suas cartas. E quando não podia lhes explicar para que tinha vindo além de lhes dizer que tinha algo que era de seu filho. Se ela estivesse em seu lugar também desconfiaria. Brilhante plano, Ellen. As coisas não estão saindo como pensava né? – Sim, sim – disse o homem cuidadosamente – mas entende que estejamos cheios de saudades? – Sim, mas eu… – Se ao menos pudesse nos dizer o que tem que lhe devolver para que possamos

entender melhor… – sugeriu Griffin. Natalie espirrou. – Saúde! – disseram todos a coro. Ellen acariciou distraidamente a mão de Natalie. – Suplico-lhe que confie em mim, senhor. Sei que não tem nenhum motivo para fazê-lo e que tudo isto é bastante estranho, mas lhe asseguro que seu filho está a caminho de casa e o que tenho que lhe devolver não o posso entregar a outra pessoa. É algo que devo lhe entregar pessoalmente e… Natalie voltou a espirrar. Ellen deixou de falar e olhou a sua filha. Os olhos de Natalie estavam muito brilhantes e imediatamente Ellen lhe pôs uma mão na frente e notou que estava ardendo. – Meu deus! – exclamou olhando aos quatro Lockhart – Não insistirei mais, mas lhes peço, suplico-lhes que, por favor, nos deixem acontecer aqui esta noite. Pensei que o capitão Lockhart estaria aqui, ao menos isso é o que ele disse. Não tenho nem um penique que seja meu e me temo que minha filha esteja doente. Os quatro intercambiaram um olhar de suspeita. De modo que era isso. Ela estava muito cansada para seguir suplicando, parecia que finalmente a exaustiva viagem estava cobrando seu tributo e tudo lhe veio em cima. Apenas lhe preocupava o que pudessem lhe fazer, só desejava que tudo terminasse. Somente queria uma cama para Natalie e poder dormir; e de repente cruzou os braços em cima da mesa, apoiou a frente neles e começou a soluçar como um recém-nascido, incapaz de deter-se. E enquanto chorava, notou que alguém lhe punha uma mão na frente e ouviu a voz de lady Lockhart dizendo: – Carson, está ardendo de febre. – É uma menina muito doce – ouviu Ellen entre sonhos – Mas eu não sou nenhuma princesa. Se o fosse trocaria algumas coisas por aqui começando por tirar a um Douglas em concreto a… Olhe, já está acordada! Ellen piscou ao ver Mared sentada aos pés de uma enorme cama de quatro postes, ao lado de Natalie que tinha posto um vestido limpo o que tinha passado? Não recordava quase nada depois de que lady Lockhart lhe tivesse secado as lágrimas com seu xale, e também recordava vagamente que entre ela e Grif (como eles lhe chamavam) tinham-na subido ao piso de cima insistindo em que se deitasse um momento. Incorporou-se com os cotovelos e se enjoou. – Quanto tempo estive dormindo?

– Mo creach! Dormiu doze horas – disse Mared aproximando-se da cama e olhando-a com os braços cruzados – E ainda não esta bem de tudo. Você que diz, Nattie? Nattie. Assim a tinha chamado Liam. – Sim. Parece bastante pálida verdade? – respondeu Natalie. – Isso me parece – disse Mared assentindo. Uma larga trança de cabelo negro lhe caiu sobre o ombro – Como se encontra, senhorita Farnsworth? – Esgotada – respondeu Ellen com toda sinceridade – E o que passa contigo Natalie? Segue com febre? Natalie sacudiu a cabeça. – Mared me deu uma infusão esta manhã e disse que estava bastante melhor. – Diz-se “senhorita Lockhart”, querida – corrigiu-a Ellen fracamente. Mared sorriu. – Aqui não andamos com muitas cerimônias, senhorita Farnsworth. Você também pode me chamar Mared já que vai ficar aqui um tempo. – Me vou ficar? – perguntou Ellen levando uma mão à fronte. – Sim. O correio chegou esta manhã cedo e havia uma carta de Liam. Não sei o que tinha exatamente, mas minha mãe disse que você ficaria aqui até que ele chegasse porque acreditava que quereria vê-la independentemente do que tenha para ele. – OH! – exclamou Ellen com um pequeno estremecimento. Isto fez que Mared risse de boa vontade com uma risada tão cálida e atrativa como a do Liam. – Você deve ficar na cama até que se encontre melhor. Enquanto isso, se não lhe importar, levarei Nattie para ver um castelo de verdade. Ellen dirigiu um sorriso a Natalie, mas esta apenas o notou já que estava olhando a Mared com adoração. – É uma boa idéia, Mared. Não sabe até que ponto. E por favor, me chame Ellie. – A menina estará bem até que você tenha descansado Ellie – disse ao tempo que tendia a mão de Natalie. Ellen se deixou cair nos travesseiros, contente de poder ficar na cama. – Obrigado – murmurou. E enquanto suas pálpebras se fechavam viu sair Natalie e Mared agarradas pela mão e pensou que era maravilhoso estar na Hilária. Liam chegou a Edimburgo com os bolsos virtualmente vazios, com o coração dolorido e

depois de fazer uma curta parada para falar com os Peasedown. Não, não sabiam nada de Ellen, mas tinham recebido uma carta de seu pai lhe ordenando que retornasse a casa imediatamente ou que não voltasse a aparecer jamais. Lady Peasedown estava destroçada, chorando e culpando-se pela fuga de Ellie. Nada do que lhe disse Liam pôde acalmá-la de modo que lhe prometeu que se alguma vez voltava a encontrarse com a senhorita Farnsworth, ele mesmo se encarregaria de escrevê-la para lhe dizer como se encontrava. Lady Peasedown prometeu fazer o mesmo e anotou cuidadosamente à direção de Talha Dileas. Em realidade Liam não esperava voltar a ter notícias dos Peasedown. Tampouco esperava voltar a ver Ellie, coisa que lhe produzia uma imensa tristeza e o fazia sentir-se velho e vazio. O destino era muito cruel, pensou, para lhe entregar uma mulher tão adequada para ele para logo arrebatar-lhe. Não podia esquecer o que lhe tinha feito, mas tivesse dado mil estatuetas de ouro para voltar a ver sua encantadora face. Mas sabia que isso era impossível e não houve homem mais feliz em toda a Inglaterra que ele quando, no Kingston-upon-Ull, conseguiu subir a um navio que ia a Edimburgo. Durante a semana que durou a travessia transcorreu sem incidentes, além da vez que um dos marinheiros tentou lhe roubar o lenço sujo e enrugado que tinha pertencido a Ellie. Essa era a única coisa dela que ficou para Liam, e o incidente foi mais do que podia suportar depois de percorrer toda a Inglaterra. Foi como se todas suas frustrações (e Deus sabia que tinha muitas) explodissem de repente. O pobre marinheiro nunca soube o que lhe golpeou. Liam lhe enviou voando por toda a coberta e, antes que ninguém pudesse reagir, foi detrás dele, arrancou-lhe o lenço da imunda mão e conseguiu meter-lhe no bolso antes que outros se equilibrassem sobre ele. Liam saiu da briga com um olho arroxeado, um dedo quebrado e acreditava que também com alguma costela rota. Mas com o lenço. Quando chegaram a Edimburgo, Liam foi dos primeiros a desembarcar e se dirigiu imediatamente ao Loch Chon, onde o único que esperava a sua chegada eram os rugidos de seu pai quando soubesse que lhe tinham roubado a estatueta. Esperava, ao menos, não se ter perdido a chamada de seu Regimento para afastá-lo mais possível deste desastre. Ellen melhorou rapidamente, devido sobre tudo a uma infusão de ervas medicinais, preparada por lady Lockhart e que lhe obrigava a tomar duas vezes ao dia. Aos poucos dias estava passeando com Mared pelas terras de Talha Dileas, admirada por sua beleza selvagem apesar de que já tinham começado as primeiras neves. Mared era muito chamativa, pensou, parecia carecer de inibições e fazer o que lhe dava a vontade. Admirava-a por isso. A única coisa que parecia incomodar a Mared era seu vizinho, “o Douglas”, como lhe chamava e com freqüência lhe contava quão fastidioso era. Realmente parecia um ogro. Mas, além disso, Mared era muito simpática e parecia ser feliz. A Ellen

parecia maravilhosa a liberdade de que as mulheres desfrutavam nesse lugar. E mais depois de seu fechamento em Londres. Quanto mais tempo passava em Esculpe Dileas, mais entendia porque Liam gostava tanto. Era Hilária. Estava segura de que nunca tinha visto Natalie tão feliz. A febre da menina tinha desaparecido rapidamente e florescia dia a dia, sempre rindo, sempre desejosa de ajudar a qualquer dos Lockhart. Mared lhe agarrou muito carinho, quão mesmo Griff, embora a Ellen parecesse que tinha menos paciência com os meninos que Liam. O laird e lady Lockhart eram muito amáveis, mas sentiam muita curiosidade por saber o que tinha acontecido na Inglaterra. Lady Lockhart em particular lhe perguntou várias vezes se conhecia os Lockhart ingleses ou se Liam os tinha mencionado. Cada vez que tirava o tema, Ellen respondia tão vagamente como podia, mas sempre notava que se ruborizava de vergonha, sentindo-se cada vez mais culpada pelo que tinha feito sobre tudo ao ver com seus próprios olhos o que a estatueta podia ter feito por eles. A vida ali era idília, mas se podiam ver alguns sinais de deterioração. Inclusive no espaçoso quarto onde a tinham agasalhado, onde os móveis eram de melhor qualidade, pôde notar as gretas das paredes e as venezianas precisavam ser arrumadas. Tinham-lhe proporcionado um braseiro em vez de usar a chaminé, porque, conforme lhe explicou o laird, a chaminé levava algum tempo sem limpar-se a fundo. Era difícil saber o que levava a comida, mas conforme pôde ver, as batatas eram freqüentemente o prato principal no jantar. Mais de uma vez esteve a ponto de lhes entregar as quinhentas libras e confessar o que tinha feito, para indevidamente se perguntava aonde iriam ela e Natalie quando as jogassem dali. Convenceu-se de que o melhor era esperar ao Liam. Ao menos se decidisse jogá-la, o pensaria duas vezes antes de fazer o mesmo com Natalie. E a tudo isto, onde estava Liam? Ellen se deitava freqüentemente perguntando-se se ainda a estava procurando ou se teria se reunido com seu regimento. Os Lockhart esperavam notícias suas todos os dias e Mared caminhava freqüentemente pelas colinas até o povoado próximo para ver se tinha chegado o correio. Se não chegava logo teria que pensar em algo já que não podia impor sua presença na casa dos Lockhart durante muito mais tempo. De fato acreditava que Griffin começava a perguntar-se quando lhes ia contar ela a verdade; inclusive lhe ouviu dizer em uma ocasião a seu pai que nem sequer podiam estar seguros de que tivesse conhecido ao Liam. Por esse motivo começou a lhes contar todas as noites durante o jantar, coisas da vida do Liam em Londres. Do Liam no Hyde Park. Do Liam no baile. De como se conheceram Liam e Natalie. Liam e o camundongo. Liam e as perdizes. O insólito método de Liam para lavar roupa e engomá-la (Griffin pareceu especialmente afetado por essa anedota). Todas as histórias que contou sobre o Liam eram certas e provocaram as gargalhadas dos Lockhart. E além permitiram a Natalie e a ela permanecer em Esculpe Dileas.

Só esperava que não lhe acabassem antes da volta de Liam. Onde diabos estava? No Aberfoyle. A sorte o tinha acompanhado para ir do Edimburgo ao Stirling e dali foi andando, descansando umas horas quando se era incapaz de dar um só passo mais, alimentando-se a base de bagos (muitas para fazer uma boa digestão) algo de pescado e algum que outro urogallo, e por fim chegou ao Aberfoyle. Era um verdadeiro lucro, pensou, depois de como se desenvolveram os últimos acontecimentos. Para quando chegou ao Aberfoyle se convenceu de que ainda podia ser um bom soldado. Com um bom treinamento prévio, é obvio. Já era tarde e a maioria das lojas tinha fechado, mas viu com grande alívio, que a carruagem de Payton Douglas estava na porta da confeitaria. Quando Payton saiu, Liam se sentiu tão contente de lhe ver que esteve a ponto de lhe beijar. Payton saltou para trás quando Liam lhe pôs as mãos sobre os ombros com uma risada histérica. Estendeu a mão tanto para proteger-se como para lhe dar as boas-vindas. – Lockhart! Não sabia que havia tornado – disse sorrindo de orelha a orelha – Jogaram a aptadas* da Inglaterra? O que te passou moço? – perguntou enrugando o nariz ao notar quão mal cheirava e ver a pele amarela e verde que rodeava o olho de Liam, os arranhões que tinha na cara e as mãos e a roupa que estava tão suja que poderia andar sozinha. Liam sorriu. – Ach, os ingleses! Estão quase todos endoidecidos. Estarei encantado de lhe contar isso algum dia enquanto tomamos uma pinta, mas em agora mesmo estou desejando chegar a casa, se quer me fazer o favor de me levar. – Claro – disse Payton lhe dando uma palmada nas costas – Arrumado a que sua mãe está desejando ver sua feia cara. Sobe. Compartilharam uns doces que por alguma estranha razão fizeram com que Payton começasse a queixar-se de Mared. – Roubou-me uma ovelha! – queixou-se enquanto Liam estalava em gargalhadas. Pode que o tivesse trocado muito enquanto esteve fora, mas ao menos na Escócia, as coisas seguiam igual à sempre. Deu-se conta de que lhe aliviava saber. – E Grif? Ainda não se foi a procurar fortuna em Edimburgo? Payton se encolheu de ombros. – A verdade é que faz mais de uma semana que não vi a sua família – sorriu envergonhado – Tive um pequeno encontro com um de seus touros e sua irmã… bem… se zangou bastante de modo que pensei que era mais prudente permanecer afastado um tempo.

Liam sorriu divertido, agarrou a mochila e saltou ao chão. – Poderia admitir que a ama, Douglas – disse, rindo dos protestos de Payton. Despediram-se movendo as mãos e prometendo tomar logo uma cerveja; Payton continuou seu caminho e Liam suspirou ao contemplar o tortuoso atalho. Já não podia demorar mais. Só rezava para que quando lhes dissesse que tinha perdido o maldito monstro, tivessem um pouco de piedade ao lhe ver tão contente de estar por fim em casa. O sol começava a ficar detrás das colinas, o ar estava impregnado de aroma de erva e resina, em vez de cheirar a fuligem e a refugos de animais como o de Londres. Nunca seria capaz de viver em outro lugar. Estava disposto a morrer por conservar esse lugar igual o tinham feito outros Lockhart antes dele. Quando girou em uma curva do caminho e viu a casa, tão feia como majestosa se perguntou que seria deles se perdiam Talha Dileas. Só havia luz no comilão; supôs que para economizar. Pensou que deviam estar todos reunidos e se dirigiu às enormes leva, mas em vez de entrar deu um rodeio pela grama até chegar ao comilão para poder lhes ver todos desde fora. Estavam entrando nesse preciso momento. Seus pais que felizmente pareciam gozar de boa saúde. O bom do Grif, quem lhe ia matar pelo que lhe tinha feito a sua roupa. Mared, a doce Mared e… Deteve-lhe o coração. Por um momento pensou que estava vendo um fantasma. Como era possível que Natalie estivesse ali? Nattie! Não, impossível! Fechou os olhos, sacudiu a cabeça e voltou a olhar. Mas seguia estando ali. Uma cabecinha loira aparecendo por detrás de Mared. Como era possível? Diah! Ali estava ela; quão única podia lhe romper o coração, a mulher que lhe mantinha acordado de noite e lhe acompanhava durante o dia. Deslizou-lhe a bolsa do ombro caiu ao chão a seu lado. Incapaz de acreditar golpeou a coxa com força para estar seguro de que não estava sonhando e que não tinha terminado voltando-se louco. Mas era ela, seu anjo, a única mulher a que tinha amado e que amaria em toda sua vida. E então, com um soluço de alívio, ou de esperança ou de medo, caiu de joelhos olhando ao céu. – Graças – sussurrou com voz rouca – Obrigado por este presente. Não lhes defraudarei. E pensou, ao olhar a lua crescente sobre Esculpe Dileas, que conservaria esse momento e a essa mulher para sempre. Deus lhe tinha dado uma segunda oportunidade no amor, algo que nunca havia compreendido até que ponto necessitava… até que o brilho de uma estrela fugaz iluminou o céu lhe fazendo voltar para a realidade.

31

Ellen meio adormecida por culpa do vinho do jantar. Já estava totalmente recuperada de sua enfermidade; a febre tinha desaparecido, mas a dor de seu coração seguia presente. Natalie estava já deitada e ao ver sua mãe começou a bombardeá-la com perguntas, como tinha tomado por costume. – Podemos ficar aqui para sempre? Mared não é uma verdadeira princesa, mas algum dia será uma dama, que é quase o mesmo. Crê que gosta ao laird? Eu acredito que sim e que gostaria que ficássemos aqui para sempre. Vai vir o capitão Lockhart? Ao melhor Griffin vá buscá-lo porque não parece muito feliz de estar aqui. Disse que isto estava longe do resto do mundo. Se Griffin for buscá-lo podemos ficar aqui em seu lugar? Quando por fim se assegurou de que Natalie estava completamente adormecida, foi sem fazer ruído a seu dormitório fechando a porta que comunicava ambas as habitações. Uma vez ali, começou a passear de um lado a outro com as mãos agarradas às costas, pensando e pensando; tentando riscar novos planos para Natalie e para ela. O único problema é que parecia incapaz de planejar nenhuma maldita coisa. Era quase como se, ao ter chegado a Esculpe Dileas, lhe tivesse agitado a imaginação. Mas tinha que saber o que fazer no caso de que Liam demorasse para retornar. Tinha passado mais de uma semana desde que chegou a carta e não haviam tornado a ter notícias dele. Não podia seguir abusando da bondade dos Lockhart, já tinha se aproveitado o bastante, sobre tudo quando estava claro que eles também tinham dificuldades. Tudo isso estava muito bem, mas tinha conseguido chegar até ali e agora não tinha nenhuma saída. Ao não ter ganhos não tinha nenhuma forma de chegar nem sequer até o Aberfoyle. Aberfoyle! Se ao menos pudesse encontrar a forma de chegar até o Glasgow sem ter que gastar dez libras! E uma vez no Glasgow possivelmente pudesse encontrar um emprego. Como vais encontrar um trabalho, idiota? Censurou a si mesma. Quem te ia contratar? E para trabalhar no que? Crê que pode fingir que é uma preceptora? Não tem nenhuma referência! Ama de chaves? Como se soubesse como se leva uma mansão! O qual, evidentemente, deixava-a sem opções. Quão única ficava (e apenas se podia chamar assim) era escrever a seu pai. Ou a Eva. Ou a Judith. OH, Deus!

Ellen deteve seu passeio e elevou os olhos ao teto burlando a si mesma. Seu pai nunca enviaria a ninguém a procurá-la e quanto a Eva, possivelmente lhe enviasse umas poucas libras, mas nunca se atreveria a desafiar seu pai indo recolhê-la. De modo que só ficava Judith, a querida Judith. A única amiga de verdade que tinha tido em sua vida. Mas temia que acabasse de fazer um dano irreparável a essa amizade. Não acreditava que nem ela nem Richard estivessem dispostos a ajudá-la agora. Não encontrou nenhuma solução, como sempre. Nem soluções, nem respostas. Meteuse na cama e sonhou de novo com Liam. Sempre sonhava com o Liam. O mesmo pesadelo de sempre: Liam apartando-se dela, enquanto lhe chamava e lhe pedia que voltasse. Então ele desaparecia na escuridão e ela voltava a encontrar-se na casa de seu pai, em seu antigo dormitório, em uma cama velha com um colchão cheio de vultos. Logo a cama voltava a ser a enorme cama de quatro postes de Talha Dileas e Liam estava aos pés da mesma com os braços dobrados, olhando-a enquanto escovava o cabelo. Então ele se aproximava dela devagar lhe pedindo a escova. Ela o entregava sorrindo e ele começava a penteá-la. De repente a escova desaparecia e notava a mão dele em seu pescoço. Ele se inclinava, roçava-lhe a orelha com os lábios e depois… depois… E depois uma mão lhe tampou a boca. Despertou morta de medo e tentou gritar, mas a mão de Liam o impediu de maneira muito eficaz. Sorrindo, Liam lhe sujeitou um braço e o pôs detrás das costas para impedir que se movesse. Logo se aproximou dela e lhe acariciou o rosto com os lábios. – Ah, Ellie! – sussurrou – foi uma garota muito má. Tremendo de medo, ela só foi capaz de assentir, completamente de acordo. – Ach, de modo que reconhece que foste má? – perguntou ele deslizando sua língua no oco de sua orelha. Ela assentiu de novo, podia notar a respiração dele em seu pescoço, seu calor no flanco, aspirar seu aroma de homem, advertir o inferno pelo que tinha passado até poder chegar ali. – Juro que não sei o que fazer contigo, Ellie. Mato você? Ato-te e te castigo devagar? Só ate que me suplique que te desate e me rogue que tenha piedade? Mate-me, me castigue, faz que implore sua piedade. O que queira. Ellen fechou os olhos, notando que uma lágrima se deslizava por sua bochecha até cair no travesseiro. Tinha medo dele, de sua ira, mas ao mesmo tempo estava feliz de sentir novamente as mãos de Liam sobre sua face e seus lábios. – Não; acredito que não vou te matar ainda – murmurou ele com uma gargalhada que a estremeceu – O que faço, então? Solto você? Beijou-a no pescoço e de repente a tombou de costas na cama e ficou escarranchado sobre ela. Ellen logo que podia lhe ver a débil luz do braseiro, mas distinguia seu cabelo

revolto, sua roupa enrugada e com manchas de suor, e sobre tudo podia ver o brilho de fúria em seus olhos verdes. E sorria de orelha a orelha, com um sorriso selvagem que aumentava seu medo. – Te soltar? Não. Eu gosto mais do que estou fazendo. Ellie tratou de falar, tentou lhe dizer que podia fazer o que quisesse com ela e que ainda assim nunca seria o bastante. Mas ele sorriu em silêncio e sacudiu a cabeça. – Cala. Fica quieta e deixa que te olhe. Que formosa é Ellie! Isso é quão único nunca troca em ti. Viu-lhe inclinar-se para ela através das lágrimas. – Quando te retirar a mão da boca, não vais gritar nem falar de acordo? Ellen assentiu. – Posso confiar em sua palavra? Ellen voltou a assentir. Ele lhe tirou a mão da boca e, ainda escarranchado sobre ela, tornou-se para trás imobilizando suas pernas. Ellen abriu a boca para lhe dar explicações, mas ele sacudiu rapidamente à cabeça e lhe pôs um dedo nos lábios. – Não! Obedeceu-lhe. Agarrou-lhe a mão, acariciou-lhe os dedos e logo a pôs entre as coxas para que não pudesse movê-la. Logo lhe agarrou o outro braço, acariciou-lhe o pulso, deixou um rastro de beijos até o cotovelo e, muito devagar, separou o braço do corpo. Com a mão que tinha livre procurou algo em seu cinturão e antes que ela pudesse dar-se conta do que acontecia, começou a atá-la ao poste da cama. – Liam… – Ach, não te disse que não falasse? – perguntou-lhe como se estivesse censurando a um menino. Tirou do bolso algo que parecia um lenço. – Levanta a cabeça – disse-lhe amavelmente enquanto enrolava o lenço. Quando Ellen não obedeceu, encarregou-se ele mesmo de levantar-lhe colocou-lhe o lenço entre os dentes e o atou, sem apertá-lo muito, detrás da cabeça, a impedindo de falar. Sorriu enquanto deixava vagar o olhar por seu corpo. – Tem idéia do tempo que levo desejando fazer isto? Atar-te sem que possa mover ficando totalmente a minha mercê? Ela tinha uma pequena idéia e o fez saber assentindo com a cabeça.

– De verdade? Então também deve saber tudo o que planejei te fazer não? Faz algo, algo, me faça dano, mas faz que os remorsos desapareçam. – Sim – disse ele como se tivesse lido seus pensamentos – sonhei te fazendo um montão de coisas. Algo que um homem possa fazer a uma mulher, por pequeno que seja me passou pela mente. Mas sempre volto para o mesmo. Quero que saiba o que é sentir-se frustrada, Ellie. Quero te levar até o bordo do precipício e logo te deixar, para que saiba o que se sente. Meu deus, como devia desprezá-la! Amava-lhe, amava-lhe tão desesperadamente que por fim sabia o que significava amar por completo. Não significava morrer de pena e de dor; não tinha nem princípio nem final. Em seu coração só havia espaço para o Liam. Liam. O homem ao que tinha traído. Outra lágrima escorregou por sua bochecha. Esperava o pior dos castigos por seu delito, tratou de preparar-se, mas Liam permanecia simplesmente sentado sobre ela, olhando-a em silêncio. E logo deslizou um dedo no laço da cinta que mantinha fechada sua camisola e o desfez. Separou as duas metades lhe despindo os ombros. Tocou-a com cuidado, quase com reverência, logo suas ásperas mãos se moveram sobre sua pele, trazendo para sua memória todas suas lembranças. Choramingou de prazer e de saudade, mas ele não fez caso enquanto lhe subia a camisola deixando-a exposta ante seus olhos. O ar frio fez que seus mamilos se endurecessem. Liam então se separou dela e ficou de pé ao lado da cama, olhando fixamente seu corpo nu. Ela pensou que tinha o olhar de um louco, mas ele de repente deu a volta atravessou o dormitório em penumbra e procurou algo na penteadeira. Uns segundos depois voltou sustentando na mão uma de suas meias. – Quero que sinta o que me fez, cada maldito momento – disse lhe tampando os olhos com a meia. Queria lhe enfaixar os olhos, impedir que não pudesse ver como se vingava. Instintivamente tentou soltar-se e ouviu a risada de Liam. Estava quase nua ante ele, com os olhos enfaixados, atada e amordaçada, com a camisola subida até a garganta. Notou em seu rosto o fôlego dele, logo seus lábios, tão suaves e tenros, posando-se em seu ombro, descendendo por seu flanco, enquanto uma de suas mãos brincava com seus mamilos até endurecê-los. O calor se estendeu entre suas pernas alagando todo seu corpo. Ellen se arqueou em resposta a suas carícias, mas ele já não estava. Ficou imóvel, esperando, mas não se ouvia nenhum som, nenhum movimento e a princípio pensou que a tinha abandonado. Que a tinha deixado atada e nua para que a descobrissem no dia seguinte tal e como tinha feito ela a ele. Só de pensar que alguém pudesse vê-la assim a horrorizava e começou a atirar das ataduras e a mover a cabeça de um lado a outro tentando tirar a atadura dos olhos. E de repente, a mão dele estava sobre seu tornozelo, percorrendo a perna em uma suave

carícia até chegar à coxa, enquanto seus lábios lhe beijavam o ventre. Arqueou-se de novo, e gemeu ao notar que os lábios de Liam voltavam a abandoná-la. – Não vai ser tão fácil como crê, Ellie – disse. E sem advertência prévia lhe tirou a mordaça de um puxão. Antes que pudesse respirar os lábios dele estavam sobre os seus, sua língua se introduziu na dela, seus dentes lhe mordiscaram os lábios, beijando-a com a mesma paixão que no Peasedown Park, a mesma paixão que consumia a ela. Queria lhe abraçar e girou a cabeça rompendo o beijo. – Desate-me – sussurrou. Mas Liam se limitou a rir, apartando-se de novo. Esperou o que lhe pareceu uma eternidade antes de sentir de novo a mão dele em seu joelho, lhe separando as pernas lentamente. Cada polegada do corpo de Ellen ardia de desejo. Tinha esperado que a castigasse, tinha pensado sofrer as conseqüências de sua cólera, mas não esta maravilhosa tortura. Algo lhe acariciou o sexo, um pouco tão suave como uma pluma. Ali estava outra vez. Uma pluma. Estava-a excitando com uma pluma! Ellen tentou em lhe tocar arqueando o corpo de novo. Mas já se apartou. Esperou ofegante. – Deseja-me, moça? – ouviu-lhe dizer desde algum lugar a sua direita, perto da janela – Posso ver que sim – Pondo-lhe a mão entre as pernas – O que sente? – perguntou, esta vez desde sua esquerda, do lado da porta. – O que sente ao desejar a alguém tanto e que esse desejo, esse amor lhe sejam tão cruelmente negados? – Não me abandone – sussurrou ela com voz rouca, cheia de pânico. – Ah, leannan! Não vou voltar a te perder de vista. Ela notou que lhe separava as pernas, seus dedos em suas coxas e logo… sua boca sobre seu sexo, lambendo-a, devorando-a, percorrendo cada dobra com a língua. Ellen se contorceu debaixo dele quando Liam enterrou o rosto entre suas pernas. Seu corpo começou a responder, arqueando-se para sair a seu encontro… E ele se apartou. Ela liberou sua frustração com um grito; uma mão lhe tampou imediatamente a boca. – Tranqüila, tranqüila – sussurrou ele, lhe acariciando o pescoço e as bochechas para acalmá-la. – Liam, te amo – gemeu ela. – Sei que amas minhas mãos e minha boca – sussurrou ele voltando a lhe colocar a mão entre as pernas. Ellen fechou as coxas apanhando-lhe.

– Mas então apareceu no Peasedown Park e eu… – Sei que não vai acreditar em mim, sei e não lhe reprovo isso. Mas me equivoquei Liam, arrependo-me de te ter traído. Vim até aqui para lhe dizer isso para te pedir perdão. – Então me peça isso disse ele friamente, apartando a mão de suas coxas e separando-se dela outra vez – Fui um parvo ao acreditar que me amava e que era impossível que me traísse como o fez. – Não! – gemeu ela, sacudindo a cabeça. A mão dele começou a lhe acariciar o peito e ela conteve um estremecimento. – Não – suspirou ela de novo – Amo-te. Amei-te desde o começo. Mas pensei que não ia durar e que não tinha outra opção, que Natalie morreria se eu não fizesse algo… A mão dele foi à deriva por seu ventre até posar-se finalmente em seu sexo. Ela agarrou ar e se obrigou a seguir falando. – Acreditei que poderia fazê-lo, pensei que seria capaz de me afastar sabendo que tinha feito o correto por minha filha. Mas logo… Ofegou quando os dedos de Liam escorregaram entre suas dobras molhadas. – Mas então apareceu no Peasedown Park e eu… – E você o que? – perguntou ele enquanto a acariciava – Diga ou me detenho, Ellie. – Eu… – disse ela tentando recuperar o fôlego, tentando não perder-se no desejo que ele tinha reacendido nela – Desejei-te – ofegou – Desejei-te assim, exatamente como agora, com suas mãos e sua boca sobre mim. Quis te demonstrar que só pensava em ti, que só sonhava contigo, que só amava a ti. Desejei-te, Liam… Afogou um soluço quando ele aumentou a pressão arrastando-a a liberação. E enquanto caía ao abismo, ouviu-lhe perguntar: – É assim como me desejava, Ellie? – Sim! – E assim? – perguntou Liam ficando em cima dela e penetrando-a com uma poderosa investida fazendo-a estremecer-se de prazer. – Nunca desejei nada com mais força – gemeu em seu ouvido quando ele começou a mover-se – Queria te abraçar e te beijar e ficar contigo; queria te sentir, excitado e quente, dentro de meu corpo. Liam gemeu, abraçou-a com mais força e seus movimentos se voltaram mais rápidos. Ellen arqueou o corpo e se esticou jogando a cabeça para trás. A boca do Liam caiu sobre sua garganta, devorando-a; ela logo que podia respirar ou falar. – Amo-te – ofegou tentando recuperar o fôlego – para sempre. Amarei-te até meu

último fôlego – gemeu enquanto o orgasmo se apoderava de novo dela com os rápidos movimentos de Liam – Toma tudo de mim. Cada polegada, por completo. Rogo-lhe isso, porque não posso suportar a vida sem ti, Liam. Não posso. Os dois chegaram ao orgasmo ao mesmo tempo, gritando de uma vez; o se derrubou sobre ela, respirando com dificuldade, até que seu corpo sofreu um último espasmo. E logo permaneceram abraçados, ofegantes e suarentos. Liam não tinha nem idéia de quanto tempo permaneceram assim, mas quando levantou a cabeça viu que Ellen estava completamente imóvel, com os olhos ainda enfaixados, a única prova de que estava viva eram os erráticos batimentos de seu coração. Estirou-se devagar e lhe desatou com cuidado os braços. Nem sequer então se moveu, como se, depois do último orgasmo, a vida a tivesse abandonado. Moveu-lhe a cabeça e, com um dedo, tirou-lhe a atadura dos olhos. Logo lhe sujeitou o queixo girando sua face para poder vê-la. Deu-lhe um tombo o coração quando viu que Ellen tinha os olhos cheios de lágrimas; temeu lhe haver feito mal sem querer, mas então Ellie lhe sorriu com esse encantador e luminoso sorriso cuja lembrança conservava no coração, e sussurrou esgotada: – Amo-te, Liam. Mo creach! Ele também a amava. Mais do que ele mesmo acreditava. Mas seguia sem saber se podia confiar nela nem se poderia mantê-la. Quão único sabia com certeza é que não podia viver sem ela. Jamais. Nem por um instante. – Não sei se devo te acreditar, Ellie – disse bruscamente – Em Londres tivesse jurado por minha mãe que me amava… – E assim era! – insistiu ela incorporando-se sobre os cotovelos e lhe olhando de frente – Amo-te, Liam. Não sei que dizer a parte de que o sinto muito e te pedir perdão pelo que fiz. – Sim, mas devo fazê-lo? – perguntou esfregando pensativamente o queixo – Se me ama deveria me devolver à estatueta. – Sim, bom, quanto a isso… Liam deixou de fazer o que estava fazendo e a olhou. – Quanto a isso… – Por favor, me escute – ela suplicou– Estava desesperada! Acreditava que não tinha outra saída, mas logo recuperei a prudência e compreendi que a estatueta não me pertencia, que era tua; e não há nada que possa justificar o que fiz nada! E se agora me grita ou denuncia às autoridades, não te culparia por isso. – De acordo, Onde está então? – perguntou-lhe muito sério lhe pondo as mãos na cintura. Ela estremeceu.

– Juro-te que tudo o que te disse, é o que sinto realmente… mas suponho que me dava conta um pouco tarde. – Um pouco tarde? Ellie dobrou os joelhos e as rodeou com os braços. – Já a tinha vendido. – Que você O QUE? – perguntou ele sem poder acreditar. – Por isso estou aqui! Para te trazer o dinheiro. Até o último penique… exceto o tartán… – Sim, cortou o kilt! – Também o vendi – ela admitiu com medo. Alguma vez cessariam as humilhações? Liam gemeu e cobriu a cara com as mãos. – Utilizei o dinheiro para chegar até aqui e poder te entregar tudo o que obtive pela estatueta. Vê? Estou tentando arrumá-lo. Esquecendo-se momentaneamente do desaparecimento do tartán, Liam a olhou de esguelha. Bem, tinha que ver o lado bom do assunto. E em realidade se supunha que isso era exatamente o que ia fazer sua família. De modo que Ellie se limitou a fazer em seu lugar. Bem! Dedicou-lhe um enorme sorriso, cheio de orgulho. – Que inteligente é! Entregou o dinheiro a meu pai? – Ehh… Não. – Não? Ela sacudiu a cabeça e mordeu o lábio inferior. Liam sentiu que lhe parava o coração. – Por quê? – Bom, queria dar isso a ti para que visse quão arrependida estou – disse ela cruzando as mãos sobre seus peitos nus – mas temo que não seja tanto como tinha esperado. Pela rainha Maria de Escócia! Só era isso? Sorriu com alívio. – Umas quantas libras de mais ou de menos… – Quinhentas? – Embora sejam quinhentas libras menos, de todos os modos é uma bonita quantidade. – Não. Quinhentas libras é tudo o que me deram pela estatueta. Liam piscou, seguro de ter entendido mal. – Quer dizer que lhe deram quinhentas libras menos? – repetiu. Ela apartou a vista. – Estava desesperada, Liam.

Ele se incorporou e agarrou sua mão lhe suplicando: – Me diga que está brincando, Ellie. Não me diga que a vendeu por tão só quinhentas libras! – Bem, não lhe direi isso – disse ela fracamente. E acrescentou – Mas é a verdade. – Deus! – exclamou ele dando uma palmada na frente, sentando-se no chão e apoiando a cabeça nas mãos – Tem idéia do que tem feito Ellie? – gritou. – Sim, sei – disse ela rapidamente – Me acredite, sei muito bem. – Não, não acredito que saiba. Destruiu a única possibilidade que tínhamos de conservar Talha Dileas! Era o único que tínhamos para salvá-la! – Sei – disse ela sentando-se no chão a seu lado – Seguro que sei tão bem como você o que este lugar significa para os Lockhart. Vejo como sua mãe percorre os corredores cada manhã procurando coisas que se possam vender para pôr comida na mesa todos os dias – sussurrou dobrando os joelhos – Vejo seu pai dirigir-se ao Aberfoyle a cada dois dias, ele diz que vai visitar uns amigos, quando em realidade suspeito que vá procurar trabalho. Sei que Griffin quer ser livre e viver como um cavalheiro, mas que sua consciência não lhe permite abandonar à família que tanto quer. E vejo Mared ir todos os dias ao Din Fot. E quando vê a beleza destas colinas, imagina a seus filhos brincando de correr pela erva e pescando como o faziam ela, Griffin e você quando foram meninos. Liam a olhou e viu que tinha os olhos brilhantes de lágrimas. – OH, Ellie! – Sei o que tenho feito, Liam. Sei muito bem, e todos os dias peço a Deus que me perdoe por isso. Ele sacudiu a cabeça notando que o aborrecimento desaparecia. – Farei algo para lhes compensar – disse ela lhe pondo uma mão no braço. Limparei, cavarei fossas, aprenderei a caçar… Cavar fossas! Liam suspirou, elevou os olhos ao teto e riu. Acaso não tinha sabido que alguma vez teria um momento de paz com ela? Tomou sua mão e a beijou. – Deve ser certo o que se diz da estatueta. Não crê? Que pertence aos ingleses e que lhe escapará de entre os dedos a qualquer escocês que tente apoderar-se dela. – Liam, por favor, me perdoe – suplicou Ellie. – Não será fácil, moça – disse ele muito sério, olhando-a – Vai passar toda a vida pagando, mo ghraid, no momento vai aceitar se casar comigo. Não posso te perder de vista e não posso viver sem ti, de modo que já vê; apaixonei-me por uma pequena ladra que é a mulher mais formosa de toda Grã-Bretanha. – Liam! – exclamou ela lhe rodeando o pescoço com os braços – Fala a sério? Não vai

jogar-me? Realmente me ama ainda depois de tudo o que te tenho feito? – Sim – disse aturdido – Juro-te que não posso entender e levará o resto de sua vida a pagar pela estatueta. Mas a verdade é que te amo, Ellie. Profunda e completamente. Perdoareite por ser inglesa e me haver roubado a estatueta duas vezes, se me prometer que Natalie e você serão minhas para sempre. – OH Liam! Quanto te amo! Tem-me feito imensamente feliz. Prometo que não te decepcionarei – disse lhe beijando apaixonadamente. De repente se deteve e disse: – Vamos despertar Natalie para lhe dizer que seu príncipe veio por fim! Sim, e que a princesa tinha sido resgatada de sua torre e que ia ser feliz para sempre. Liam a ajudou a levantar-se, logo se vestiram rapidamente e, agarrados pela mão, cruzaram a porta que comunicava com a habitação do lado, ali Ellen se deteve e disse, lhe olhando de soslaio: – Ehh… perdoa, Liam, mas não te ouvi dizer que me perdoava pelo do tartán. – Isso é algo que um homem não pode perdoar. O tartán te vai custar muito – disse atraindo-a até seu corpo para beijá-la como antecipação do castigo que ia receber o resto de sua vida. Mas não ia voltar a tocar seu tartán na vida. Jamais.

32

É obvio os Lockhart se sentiram muito felizes de ver o Liam de volta são e salvo. Toda a família se reuniu no grande salão para ouvir suas aventuras, mas à medida que o relato avançava, seu entusiasmo se foi convertendo em incredulidade. A perspectiva de ver o maior dos irmãos casando-se com a mulher que tinha vendido a valiosa estatueta por uma miséria, não lhes agradava muito, mas por nada do mundo se comportaram de modo descortês com a senhorita Farnsworth, de modo que fizeram tudo o

que esteve em suas mãos para dissimular e evitar que o sorriso de felicidade de Liam se apagasse de seus lábios. Todos eles gostavam muito de Ellie, era uma mulher encantadora, isso ninguém o discutia, e, além disso, provinha de uma excelente família. O velho Carson gostava de ter uma menina na casa, agora que seus filhos já eram maiores, e Natalie tinha conquistado rapidamente seu coração. Quanto a Mared, cada vez se sentia mais a gosto com sua nova amiga. Todos perdoaram de boa vontade a Ellen o fato de que fosse inglesa, mas lhes tinha roubado a salvação da família, e o mais imperdoável de tudo é que o tivesse feito por uma miséria. Isto é o que mais lhes custava perdoar. De todos os modos, Aila comentou que nunca tinha visto seu filho maior mais feliz, que Ellie parecia estar encantada e que tudo indicava que seriam um casal muito unido. Olhavamse um ao outro com um sorriso tão embevecido que tanto Mared como Griffin gemeram. – Vamos casá-los rapidamente, não quero que todo o vale comece a falar mal de nós – disse Carson de repente, provocando um bufo por parte de Liam e os chiados de prazer do Mared e da Aila. O único que permanecia em silêncio era Griffin. – Não deveríamos ter enviado a um soldado para fazer o trabalho de um cavalheiro – queixou-se. – O que quer dizer exatamente com isso? – perguntou Liam. Griffin pôs os olhos em branco. – Exatamente o que ouviste. Sempre tomaste este assunto como uma operação militar. Chegou a Londres com a idéia de dar procuração da estatueta como se tratasse de um bota de cano longo de guerra. Para uma missão como essa o que se precisava era diplomacia e delicadeza. – Bem, Griffin, se tão preparado for o que faz aqui? Encarregue-te você de conseguir a maldita estatueta – disse Liam irritado. Estava começando a dar a volta quando ficou imóvel. Iluminou-lhe a cara. Em realidade todas as caras se iluminaram e olharam uns aos outros de maneira interrogante. Os lábios do Liam se estiraram com um sorriso. – Não temos dinheiro – objetou Aila. – O podemos pedir ao Douglas. Se o pede Mared não dirá que não. – Comigo não conte! – exclamou Mared horrorizada. – O Fará – ordenou Carson, levantando uma mão para deter seus protestos. – Mas como vai encontrá-la? – perguntou Aila – Ao menos quando foi Liam, sabíamos onde estava, entretanto agora quão único temos é um nome e nada mais.

– Ach, mãe! Não pode ser tão difícil encontrar a alguém chamado lady Batterkirk – disse Griffin. – Nunca estiveste em Londres – burlou-se Mared – Pode que haja montões do Batterkirk. Vai lhes buscar a todos? – Se me permitirem… – interveio Ellie com muita educação. Olhada-las zangadas dos cinco Lockhart se centraram nela com o cenho franzido. – Isto… Ehh… Só queria dizer que passei toda minha vida em Londres e embora pessoalmente nunca coincidisse com lady Batterkirk, sei o tipo de mulher que é e onde seria mais fácil encontrá-la. – Mamãe sabe onde estão todas as lojas, todos os mercados e todos os parques – confirmou Natalie. Todos olharam a Ellie já a Natalie com curiosidade. Ellie tragou saliva e disse titubeando: – Estou segura de que poderia lhes ajudar a encontrá-la. Griffin foi o primeiro em romper o silêncio. – Liam eu não poderia ter escolhido uma esposa melhor para ti – exclamou dirigindo-se para Ellie com os braços abertos. – Vêem-no? – interveio Mared – Sempre o disse, mas ninguém nunca presta atenção em mim. – Eu não duvidei da moça em nenhum momento – afirmou Carson voltando-se para sua mulher. – Eu tampouco duvidei alguma vez de que era perfeita para nós – disse Aila indignada – Acaso não disse que seria um motivo de alegria na casa? E enquanto todos discutiam Liam a olhou sentindo-se enjoado pelo carinho que sentia por todos eles. Quando seu pai perguntou a Ellie se era certo que tinha roubado a estatueta, ela respondeu imediatamente que era verdade, mas que já que a estatueta pertencia aos ingleses, simplesmente lhe tinha escorregado de entre os dedos. – Não se preocupe pai, a vigiarei muito bem. Não vou permitir que se afaste de minha vista. Nem de meu coração. Logo todos os Lockhart começaram a planejar o modo de voltar a fazer-se com a estatueta. Quando surgiu a pergunta de qual seria o melhor modo de dar com lady Batterkirk em Londres, todos se voltaram para Ellie. Mas tinha desaparecido, ao igual a Liam e Natalie. Mared se aproximou da janela e sorriu do que viu. Fez gestos a sua mãe para que se

aproximasse. Griffin, Aila e Carson se aproximaram dirigindo a vista ao que antigamente foram às muralhas e que agora era uma extensão de erva com muros meio derrubados a ambos os lados. E ali, na antiga muralha, estavam Liam e Ellie com Natalie entre eles, lhes agarrando as mãos. Dirigiam-se tranqüilamente para o lago sorrindo um ao outro enquanto Natalie saltava e se balançava sujeita por eles, com seu dourado cabelo brilhando sob o sol do entardecer e arrastando a capa pela erva. Como disse Mared, parecia uma verdadeira princesa.

F I M