You are on page 1of 4

Home | About ARMA | Where to Start | What's New | Forum | Spotlight | Articles & Essays | Research & Reading | Index

Being so resolutely involved with study and practice of both Medieval German and Italian manuals,  ARMA is proud to present the following article on Medieval fencing.  Fellow colleague and sword  scholar Matt Galas presents invaluable and much needed commentary. In simple tone he flatly  obliterates the persistent, long-held myths and prejudices fostered by 19th century writers and  continually perpetuated by so many sport and classical fencers today: namely the ludicrous notion  that the world of Western swords arts only really begins with rapiers and ends with modern foil,  epee, and saber.  Without even venturing into the Renaissance cut & thrust sword methods, Galas  gives us an excellent brief overview of material from a forthcoming book on the Medieval  Fechtmiesters.

Setting The Record Straight: The Art of the Sword in Medieval Europe
S. Matthew Galas, Esq. For the past century or so, the common assumption among fencing historians has been that  disciplined, systematic swordsmanship did not begin until the advent of the rapier in the  mid-16th century. To back up this argument, adherents of this view have typically pointed to  the proliferation of rapier manuals in Renaissance Italy. Victorian writers, in particular,  focused their attention on the works of Italians such as Achille Marozzo, Camillo Agrippa,  Giacomo Di Grassi, and Vincentio Saviolo, portraying these masters as the founders of  modern swordsmanship. More than any other author, Egerton Castle contributed to this paradigm of fencing history.  His classic work, Schools and Masters of Fence, was first published in 1884; it has been the  standard reference on historical swordsmanship ever since. In his work, Castle perpetuated a  view of fencing history as a march of progress from the "rough, untutored fighting of the  Middle Ages" to the precise, refined exercises of the 19th century fencing master. In his  words, this was a "chain of...development, from the ‘pancratium’ of the fifteenth century, in  which wrestling and leaping were of more avail than aught else, to the courteous and  academic ‘assault’ of modern days, where elegance and precision of movements are more  highly considered - or ought to be - than the mere superiority in the number of hits." Castle  was so confident of his era’s place in that chain of development that he could boldly assert  that "the theory of fencing has reached all but absolute perfection in our days...."  Most modern authors have simply followed in Castle’s footsteps. Their unquestioning  acceptance of the opinions of Castle and other Victorian authors has perpetuated the myth  that Renaissance Italy was the birthplace of systematic swordsmanship. However, simply  repeating a falsehood over and over does not make it true. Greater access to historical  sources and a more critical examination of Castle’s claims have led recent scholars and  researchers to reject his thesis as biased and inaccurate.  In the years since Castle’s work was published, it has come to light that scores of fencing  manuals survive from medieval times. The contents of these works make clear that Western  swordsmanship had developed to a high level of sophistication long before the Renaissance.  Furthermore, the majority of the surviving manuals originated in Germany, rather than Italy. The earliest surviving manual of swordsmanship is an anonymous manuscript in the  collection of the Royal Armouries in Leeds, England. Known as Manuscript I.33, this work  dates from around 1300, and deals entirely with the use of the sword and buckler. The  illustrations depict pairs of unarmored fencers in a variety of stances, executing techniques

  The epic poems of Germany. he states that he studied both the Italian and the  German doctrine of arms." A host of documentary references support Doebringer’s assertion. and evading the  opponent’s attempts to find the blade. Hanko Doebringer’s observations make clear  that medieval fencing masters . called the Swabian. Finally.  The existence of these three manuals . Doebringer’s text. Although Liberi claims to have studied under a variety of masters. which is surprisingly modern in tone. Unfortunately. medieval masters ascribed a much greater age to their art. On the contrary. comments that the art of the sword was developed "a few  hundred years ago. In addition. is also of German origin. in which one of the fencers is always shown with the shaved head  (tonsure) common to medieval clerics. This impression is reinforced  by the illustrations. and disarming maneuvers. Doebringer appears to have studied under the great master Johannes  Liechtenauer. it should come as no surprise that the maestro would be exposed to the  teachings of German masters. Concentrating on the  importance of seizing the initiative. on maintaining the offensive. Doebringer manages to convey the theoretical  basis for the German art. writing in 1389. although many of the technical terms are in German. which typically date from the 12th century. the German school  would obviously seem to predate the Italian school. was written by  Master Fiore dei Liberi. Consisting  entirely of text with no illustrations. In the prologue to his manual.that fencing masters. Doebringer never completed  his work. Master Liberi came from the northern Italian village of  Premariacco. If we were to judge simply by the  existence of fencing manuals alone (which should not be the case)." Since Liberi’s home province of Friuli sits at the  foot of the Alps. since the text makes reference to a Sacerdos (priest)  who instructs the Scholaris (student) in the art of the sword. it would be a mistake to equate the appearance of fencing literature with the  appearance of systematic fencing. Doebringer  describes how Liechtenauer divided the opponent’s body into four target areas .that include cuts. whose teachings dominated German swordsmanship for the next 250 years. lay out the aggressive combat  philosophy espoused by Master Liechtenauer.  In contrast to these two German manuals. and the staff all remain unfinished.Manuscript that both Germany and Italy had flourishing schools of fence for  centuries before the advent of the rapier in the mid-1500s. This work. Doebringer states that a weakling using Liechtenauer’s art would  be as likely to win as a strong man.  His writings. make frequent  mention of schirmmaister (fencing masters) and their schirmslac (fencing blows).  Despite his failure to complete his work.thehaca. parries. Doebringer discusses the time advantage of the thrust over the cut – a  theoretical concept usually ascribed to the Italian rapier masters.  making clear that skill at arms was common in Europe long before even the earliest of the  surviving manuals.  However.  In another section. dispelling the misconception that medieval swordsmen  relied on strength alone. dating from 1389. Beneath each illustration is an  explanatory text in least in Germany – had developed their art to a much  higher degree of sophistication than they have previously been given credit for. The publishing of fencing manuals proves only one thing  . reflecting trends throughout medieval society.  the only one whom he singles out as worthy of mention is a German he names only as  "Master Johannes.  Furthermore.  The next surviving manual of and the  Flos Duellatorum . The author  appears to have been a German cleric. the technical sections which cover the use of the long sword. thrusts. the first surviving manual of Italian origin dates  from 1410. known as the Flos Duellatorum (Flower of Battle).htm . Doebringer at times sounds like a modern epee coach. civic documents and ordinances from across Europe make reference to  http://www. this work was written by a priest named Hanko  Doebringer.a division  still used in modern fencing. Hanko  Doebringer. the falchion. the  sword and buckler.33 at Leeds. were becoming more  literate. In sum. which are largely theoretical in nature.

 Capo Ferro. many of these date from the 12th and 13th centuries. the master so often credited with  inventing the lunge.” While Germans traveled to Italy to study and teach the art of the sword. For example. 15 of which predate Achille  Marozzo’s Opera Nova of 1536. the German long sword was light enough to wield onehanded when fighting on horseback. the masters of the time sought  to produce well-rounded warriors who were expert in all of the weapons commonly used on  the battlefield. Instead. an Italian chronicler.  first laid out in Doebringer’s work of 1389. Considering the fact  that Europe was governed by a warrior elite from the fall of Rome until the Renaissance. was written by an author with  the obviously Italian name of Theodori Verolini in 1679. In  this sense. writing about the Battle of Civitate in  1053.  Although they were eventually overwhelmed by the enemy. the rapier. the majority of the surviving works are German in  origin. when fighting an armored foe. mentions a body of 700 German mercenaries who formed the core of the papal army. may possibly have been of German descent. When fighting on foot against an unarmored opponent. Master of the most excellent German Nation in the famous  City of Sienna. it  would be surprising if the martial arts were not developed to a high degree of efficiency  before the appearance of the first surviving fencing manual around the year 1300.  Often overlooked is the fact that the celebrated Capo Ferro. These manuals were followed in the 16th  century by more than 30 additional manuals from Germany. Rossfechten (mounted  combat).  Other evidence points to the importance of Germany in the development of fencing as well. since at least four other copies are known to have been  produced during the 1400s.  the weapon was used with both hands to cut and thrust. it is typical of the surviving fencing manuals of the Middle Ages. Liberi’s work is not limited to  swordsmanship. Like Liberi’s manual. Unlike Manuscript I.33 at Leeds. the German Fechtbuecher (fencing manuals) cover the full range of  knightly weapons. the spadone (great sword). was the use of the long sword. the author notes how they  "excelled with the sword. it deals with the entire range of knightly weapons . is most likely a pseudonym.professional fencers and champions. Master Liechtenauer’s teachings primarily focus on the long sword. the writings of chroniclers and historians often contain references to skill in the  use of weapons.  The 15th century saw a flood of other fencing manuals. The German  long sword typically measured from 48" to 52" in length. Italian swordsmen  recognized German expertise by travelling north of the Alps to study German methods.thehaca. and mounted combat. which proclaims itself the “Great Simulacrum of the Use of the Sword.  the saber-like Dusack. the German  masters divided their art into Blossfechten (unarmored combat). Master Liberi’s work appears to  have been well-received in Italy. In  fact.  translating roughly as “boss of steel. The full range of these medieval martial arts is illustrated in Master Liberi’s Flos Duellatorum. The masters who  http://www.htm . the daga (dagger).  Likewise.  Verolini’s work is little more than a condensation of Joachim Meyer’s Fechtbuch of armored combat." often severing the heads of their opponents.”  His Italian-sounding surname. Following Liechtenauer’s lead. with over 20 manuals still in existence. Note the title page of his  manual of 1610. and the azza (poleaxe). the  left hand gripped the middle of the blade. the lancia (spear). Despite his Italian origins. Rather than  restricting themselves to the narrow realm of swordsmanship. which covers the use of the long sword. It also contains sections on wrestling. and wrestling techniques. the last true Fechtbuch published in Germany. Although the grip was long  enough to allow two-handed use. enabling it to be used like a short spear to stab at  the joints in the armor. However. however. Most of these manuals contain the teachings of Johannes Liechtenauer. and Kampffechten (armored combat on foot).  Central to each of these categories. by  Ridolfo Capo Ferro da Cagli.  since he felt the principles of its use were applicable to all other weapons. Each of these categories contained its  own distinctive repertoire of techniques.the spada (sword).

 seems largely responsible for the mischaracterization of the medieval fencing  schools by Victorian authors. Peter von Danzig also includes extensive commentary by a variety of other  masters on the sword and buckler. epee.  However.  Martial arts anthropologists like Donn Draeger and his International Hoplology Society  have shown us that martial arts need not be elegant to be sophisticated.comprehensive systems of martial arts. Despite this primary focus on the long sword.than the rapier schools of the Renaissance and the modern sport of fencing. This broad focus on a variety of weapons.  mounted combat. Contents of this site © 1999-2008 by ARMA. along with the integration of wrestling techniques  into the art. primitive. All  rights reserved. This manual contains around 230 pages of  densely packed text. Reproduction of material from this site without  written permission of the authors is strictly prohibited.followed in his footsteps shared this sentiment.thehaca. along with a limited number of illustrations. sword in hand. including the Sper (spear). and wrestling techniques. Note: ARMA ® . Of course. and Stange (staff). and wrestling was  strictly http://www. expressing it frequently in their manuals. HACA and The Historical Armed Combat Association copyright © 1999 by John  Clements. One of the best examples of the German fencing manuals of the 15th century is Peter von  Danzig’s Fechtbuch. Galas is proficient in foil. having more in common with the Koryu (traditional schools) of feudal Japan than the sport-fencing salles of 19th century Europe. Exposure to a  myriad of Asian martial arts has made possible the realization that skill at arms is not  limited to those clad in fencing whites and carrying foils. No use of the ARMA name or emblem is permitted without authorization. Matthew Galas. In addition. ABOUT THE AUTHOR S. he studied the Japanese sword arts of kendo and iaido for five years.The Association for Renaissance Martial Arts and the ARMA logo are federally registered trademarks. An avid fencer since 1977.if  not more so . Mr. modern scholars  and researchers are now able to recognize the medieval doctrines of arms for what they truly  were . where  the choice of weapons was usually limited to the foil and the singlestick. Belgium.    theARMA@comcast. written in 1452. copyright © 2001. He is currently at work on a book about Johannes Liechtenauer and the fighting arts of medieval Germany. and sabre. Degen (dagger). Galas has been studying the fencing manuals of medieval Germany.  wrestling and disarming techniques were developed for use with all these weapons. it has finally allowed  the realization that the martial systems of medieval Europe are just as worthy of respect . In addition to his own interpretation of Liechtenauer’s  teachings. since 1982. armored combat with the long sword. the German masters developed detailed  repertoires of techniques for all of the knightly weapons in use. Mr.  Messer (falchion). All rights reserved. it is no surprise that Egerton Castle and his peers viewed the medieval  arts as alien. is an American attorney working at the NATO Headquarters in Mons. Mordaxt (poleaxe).htm . the dagger. and brutal. Schooled in the fencing traditions of the 19th Esq. Likewise. in the wake of the martial arts explosion of the 1960s and 1970s.