You are on page 1of 226

Jill Mansell: Solo Copyright 1998 by Jill Mansell First published by HEADLINE PUBLISHING GROUP, 1998 London

Hungarian translation MOLNR EDIT, 2009

ISBN 98-963-9905-09-2 (sszkiads) ISBN 98-963-9905-0-8 (1. ktet)

2009 Kulinria Kiad, Budapest

Fordtotta: MOLNR EDIT Szerkeszt: BERKA MARIANNE Sorozatszerkeszt: STAHL JUDIT Mszaki szerkeszt: KISS ZSUZSA Bort, ktsterv s tipogrfia: GERHES GBOR Trdels s nyomdai elkszts: ART-AND PRODUKCIS IRODA

Kszlt a Kinizsi Nyomda Kft.-ben Printed in Hungary

Tesst hallosan untatta, amikor egy bulin csupa ismeretlennel volt krlvve. Mrpedig ide eljssz! jelentette ki Holly trelmetlenl. Hetek ta nem mozdultl ki itthonrl, s biztosan jl fogod rezni magad. Mindenki ott lesz. Gondolkodj mar egy kicsit: ha jl kevered a krtykat felsliccelt szoknya szolid dekoltzs te is olyan klassz frjet foghatsz magadnak, mint n. Tessa beletrlte a kezt festkfoltos pulverbe, s felkapta a nevetsgesen drga chardonnay-t, amelyhez Holly kizrlag a tetszets cmke miatt ragaszkodott, s amelyet amgy egyikk sem tudott kellkppen rtkelni. Flig tlttte a bgrt. A bor szrazsga grimaszt csalt az arcra Nincs is dekoltzsom felelte. Amit isten nem adott meg, majd a cellux megadja zengte nneplyesen Holly. Az egyik tvmsorban megmutattak, hogy kell. s azrt nem mozdultam ki itthonrl hetek ta utnozta Tessa Holly ktsgbeesett hanghordozst , mert dolgoztam. Ezrt tudom kifizetni a lakbrt. St, nha mg kajra is futja. Egyszeren nem engedhetem meg magamnak, hogy a te kreidben forgoldjak. Azt nem engedheted meg magadnak, hogy ne gyere el vgott vissza Holly. Pontosan ezek az emberek szoktk felbrelni az hhall szeln ll mvszeket, hogy azok felhbortan hzelg portrkat fessenek a visszataszt gyerekeikrl. Egybknt pedig folytatta Tessa, az eltte ll flksz festmnyt mregetve, mikzben kezdett rjnni, Holly ezttal nem fogja hagyni, hogy kicssszon a karmai kzl nem is vagy frjnl. Holly elvigyorodott, s szles mozdulattal jratlttte a bgrjt. Jaj! n nem azt mondtam, hogy frjnl vagyok, csupn azt, hogy frjet fogok magamnak. Most mr csak annyi a dolgom, hogy enyhe nyomst gyakoroljak az illetre. Ha nem tvedek, ez az illet is ott lesz a ma esti partin. Van r nmi esly blintott Holly nelglten. Az bulija. Tessa parnyi hzbl, amely Bath egyik lenygzen elegns vrosrszre nzett, jl ltszott a hasonlkppen lenygz ltvnyt nyjt s elegns Charrington Grange Hotel. Ha Holly nem dolgozik ott kt ve, s nem traktlja t men trtnetekkel. Tessa akkor is hallott volna a szllodrl. Mindenki tudta, hogy a Charrington Grange Hotel, amelyet a Monahan testvrek hoztak ltre a semmibl na j, a majdnem semmibl , az elmlt tizent v sorn Anglia egyik legnevesebb vidki szllodjv ntte ki magt. Az eredetileg impozns Gyrgy-korabeli plet, amelybl mivel a dli fekvs dombvonulat legtetejn helyezkedett el llegzetelllt kilts nylt a vrosra, szgyenletesen elhanyagolt llapotba kerlt, miutn egy ids s bogaras Monahan nev vnkisasszony negyven vig lakott benne. Mire a hlgy meghalt, a tetn szinte alig volt p fellet, a nagyvonalan tgas szobk falai teljesen titatdtak nedvessggel, s az egsz hzban hemzsegtek az eszels regasszony legfbb szenvedlyt jelent teremtmnyek a hatrozottan nem szobatiszta macskk. A hrhedt Monahan testvrek, Ross s Max, minden ltez szlat megmozgattak, s vgl valahogyan sikerlt sszekaparniuk azt a hatalmas tkt, amely ahhoz kellett, hogy az omladoz reg hzbl a legtehetsebb vendgkr ignyeit is kielgt fnyz szllodt varzsoljanak. A sajtnak volt min csmcsognia akkoriban. Az tlet, hogy a szeszlyes s kiszmthatatlan Max Monahan, valamint a bohm s ltalban vve megbzhatatlan ncsbsz

hrben ll Ross ilyen kunsztra lenne kpes, mr nmagban is olyan vicces volt, hogy nem lehetett komolyan venni. Max, aki kt vvel volt idsebb az ccsnl, s aki azutn, hogy nagy port kavar botrnyba keveredett egy apcnak ltztt prostitulttal meg egy szakszervezeti vezetvel, knytelen volt elhagyni Oxfordot, egyik pillanatrl a msikra felkapott tzsdegynkk avanzslt. Fl v mlva azonban, a huszonegyedik szletsnapjn, htat fordtott csillog karrierjnek, elvonult a Karib-szigetekre, s msfl v mlva nem egy, hanem egyszerre kt vaskos regny befejezett kziratval trt haza. A thrillerek, amelyekben megfelel arnyban keveredett a szex, az erszak, a feszltsg s az tlet, elspr sikert rtek el, Max azonban nem volt biztos benne, hogy a tovbbiakban is ezzel szeretne foglalkozni. J mka volt kiprblni magt, de az szemben ez nem szmtott igazi munknak. Vgl azonban a hatalmas pnzsszegek, az a luxus, hogy sz szerint maga volt a sajt fnke, a rugalmas munkaid meg az a jtszi knnyedsg, amellyel az j regnytletek pattantak ki a fejb l, megtettk a magukt. Max Monahan, akinek gyerekjtk volt az rs, tlsgosan csbtnak tallta az rte kapott pnzt ahhoz, hogy mindent felrgjon. Gyorsan egyikv vll azoknak a szerencss rknak, akik mindenkit meg tudnak hdtani a knyveikkel. Az vek sorn lassanknt bentt a feje lgya, s drzslt zletember szjrsnak, illetve annak a szinte mnikus elszntsgnak ksznheten, amellyel mindenron sikert sikerre akart halmozni, elrte, hogy a kt testvr kzl t tekintsk a jzanabbiknak. A Charrington Grange Hotel kzs vllalkozs volt, s br Max nem fllsban dolgozott ott, minden fontos dntsbe beleszlt, st, Ross-szal egytt ott is lt a szllodban. Tovbbra is a sikerknyvek jelentettk a legfbb s a legmegbzhatbb jvedelemforrst, de a szlloda jl oldotta az rssal egytt jr magnyt, s Maxnek, mivel, egyes rktl eltren nem kellett napi nyolc rt a szvegszerkeszt eltt izzadnia, mg arra is bven jutott ideje, hogy lvezze az letet. Ross Monahan azonban egsz lett a fldi rmknek szentelte Tessa ugyan nem bngszte lzasan a pletykarovatokkal, de mg is tudott a frfi viselt dolgairl. Rosst isten tudja hny iskolbl csaptk ki annak idejn, s hrhedi bohmsgnl csak kprzatos klseje, valamint szvdgleszt srmja volt nagyobb. Mivel pr htnl tovbb sehol sem brt megmaradni, a hszas vei elejn volt a playboyok mintapldnya: az jsgok szinte hetente cikkeztek botrnyos gyeirl. A frfiak lenztk s irigyeltk t; a nk viszont azokat kivve, akiket csnyn tvert egyenesen blvnyoztk. Az emberek igencsak megdbbentek, amikor Ross a Charrington Grange igazgatjv nevezte ki magt, de csak akkor esett le igazn az lluk, amikor kiderlt, hogy a frfi minden szempontbl sikerrel vette az akadlyt. Ross Monahan mg tizent v elteltvel sem lankadt: olyan magabiztossggal s lvezettel vezette a szllodt, mintha nem is dolgozna. Mivel otthonosan mozgott a kivltsgosok krben, a Grange mindig trt kapukkal vrta a Rosshoz hasonl letmvszeket. Egszen egyszeren ez volt az a hely, ahova akkor trtek be az emberek, ha igazn jl akartak mulatni s meg is tudtk fizetni mindezt. Holly szerint Ross Monahan igazi ncsbsz volt. J pasi! kzlte Tessval nem sokkal azutn, hogy munkba llt a szllodban. De jobb, ha nem keveredsz vele kzelebbi ismeretsgbe. Amikor elszr meglttam, nneplyesen megfogadtam, hogy tvol tartom magam tle. De azrt prblkoztl nla puhatolzott Tessa, bartnje szgyenls arckifejezse lttn. Holly mosolyogva vonta meg a vllt. Prblkoztam volna, ha csak egy piriny eslyt is ltok ismerte el. De az a szemt ftyl rm. Istenem, Tessa, csak havernak tekint!

Holly viszont most arra kszlt, hogy sgornak tekintse Rosst. Flig szerelmes volt Maxbe, csak Max mg nem tudott errl. Tessa, aki imdta Hollyt, de idnknt a falra mszott tle, elre sejtette, hogy ennek az egsznek srs lesz a vge, s a knnyek zme az keskeny, a clra teljesen alkalmatlan vllra fog majd hullani. Kzben Holly kevesebb, mint kt ra mlva itt lesz rte, hogy elcipelje arra a rmes partira. s mg egy rongya sincs, amit flvehetne. Kt ra mlva Tessa, aki komoran frkszte a tbbi ni vendget, rbredt, hogy mg a legrosszabb flelmei is tl enyhnek bizonyultak. n megmondtam! sziszegte Holly, majd elkapta Tessa karjt, s az vegajtn t megprblta visszarntani t a teraszra. Figyu, mg senki sem vett szre minket. Visszatznk hozzm s keresnk neked valami elfogadhat ruht. Ebben nem maradhatsz Nyugi! Tessa kutya mdjra kitmasztotta a sarkt, s lefejtette Holly ujjait a knykrl. Eltlzod a dolgot Ha valaki beszl, megmondom neki, hogy a mrks ruha mr a mlt. Az n ruhm ugyan nem! vgott vissza Holly felhborodottan, hogy egy kis btorsgot gyjtsn, belepillantott a mellette lv tkrbe: megcsodlta a smaragdzld Fendi krecit, amely mg jobban kiemelte pomps mellt ide nem kellett cellux de jtkonyan elrejtette kiss asszonyos cspjt. Majd szembefordult Tessval, akinek fekete pamutdzsrz ruhja pillanatrl pillanatra fakbbnak tnt. Holly vlemnye szerint a szigor, nyaktl trdig zrt szabs egyltaln nem llt jl Tessnak: szinte teljesen elrejtette irigylsre mltan karcs alakjt. Radsul Tessa nem viselt kszert, a krmei pedig br szerencsre nem virtottak rajtuk olajfestkfoltok lakkozatlanok voltak. Holly nha teljesen rthetetlennek tallta bartn je viselkedst. Na j szlalt meg Tessa, inkbb remnykedve, mint szilrd elhatrozssal , tnyleg jobb lesz, ha inkbb hazamegyek. Fogd be! sikoltott fl Holly olyan vehemencival, hogy a melle megremegett a foglalatban. Vgre sikerlt idecipelnem tged, most mr nem szkhetsz meg! Turkls ruci ide vagy oda, maradunk. Tessa elvigyorodott. Honnan tudtad, hogy a turklbl van? Holly felvonta a szemldkt. Mindig ott szoktl vsrolni, te hlye! Ross Monahan azzal foglalatoskodott, amihez a legjobban rtett: elvegylt a tmegben, jl rezte magt, s szrakozottan azon tprengett, kit vigyen gyba aznap este. Ez volt a kedvenc jtka, fleg, amikor ilyen sok n csingzott r. Jennifer Johnson nekidrglztt, s majdnem beledugta a nyelvt a flbe, mikzben hjas, de gazdag vlegnye alig ktmternyire llt tlk. Sally Paige-Latimer mindenron a tudomsra akarta hozni, hogy csak msnap este kell visszautaznia Londonba, az a buta ringy Clarissa Fox pedig elkapta a kezet, s vgigsimtotta vele a ruhja elejt, hogy gymond kzelebbi ismeretsgbe kerlhessen j s mregdrga szilikon implanttumaival. Ross jabb pohr pezsgt emelt le egy arra halad pincr tlcjrl, majd meglaztotta csokornyakkendjt, s elindult a helyisg tls vgben ll kandall fel, hogy errl a stratgiai pontrl figyelje tovbb, mi folyik a blteremben meg a kicsit tvolabb fekv elcsarnokban. A parti jl alakult; a kzel ktszz fs vendgsereg, a lrma s a nevets fokbl tlve, remekl rezte magt fleg Max lvezte a helyzetet. Most ppen Holly Kingnek sikerlt sarokba szortania, aki gy nzett ki, mint egy tldsztett karcsonyfa, de pazar melle hrbl sem ismerte a szilikont. Amikor a lny egy percen bell harmadszor igaztotta meg szintn ruganyos vrsesszke tincseit s rintette meg Max karjt beszd

kzben, Ross vidman llaptotta meg, hogy a gyanja beigazoldni ltszik. Holly belezgott a btyjba. Pedig Max csak vgs esetben fanyalodna egy ilyen tenyeres-talpas, gmblyded, vrs dumagpre. Ross egy pillanatra megsajnlta Hollyt, akit klnsen kedvelt. Amikor Holly megplyzta a recepcisi llst, Ross nmi fenntartssal fogadta t, mert az iszonyatosan szedett-vedett nletrajzbl kiderlt, a lnynak, csaldi httere jvoltbl, nem is lenne muszj munkt vllalnia. Holly azonban, megrezvn a frfi aggodalmt, meggrte, hogy gy fog dolgozni, mint a gp, Ross pedig, aki rgtn magra ismert, vgl beadta a derekt. Vllalta a kockzatot, s Holly nem hagyta cserben. A lny a kt hnap alatt, amita a Grange-ben dolgozott, elkvetett ugyan nhny slyos baklvst, de humorrzkvel, precizitsval s tudsszomjval ellenslyozta a hibkat. A vendgek pedig a botrnyos ltzkdsi szoksai ellenre is imdtk. Ross hirtelen megmerevedett. Clarissa jobb-mint-az-igazi Fox megint elindult fel, hogy krbedongja, pedig a frfi most nem brta volna elviselni t. Egyikket sem. Meneklre kellett fognia. Ross les bal kanyart vett, majd felltve cltudatos n vagyok az igazgat arckifejezst, a nyitott vegajtn t kilpett a teraszra. Prok, mindentt csak prok. Ha nem csipkedi magt, Clarissa utolri, s mg a korbbiaknl is botrnyosabb tettre ragadtatja magt a szabad g alatt. A n parfmjnek tolakod illata s ujjainak durva rintse melyt emlkeket bresztett a frfiban. Tessa egyedl, trdt tkulcsolva ldglt a terasz mgtt hzd fves lankn, s azon morfondrozott, vajon tnyleg ez lete legunalmasabb estje, vagy volt mr rsze ilyenben, csak megfeledkezett rla. Lehet, hogy hinyzik bellem valami, gondolta magban nem sok meggyzdssel. A gynyr kiltstl eltekintve egyetlen elfogadhat rvel sem tudott felhozni arra, mirt is van itt. Holly eltnt Maxszel, nem ismert senkit, az emberek pedig a legkisebb jelt sem mutattk annak, hogy szvesen beszdbe elegyednnek vele. Holly persze azt tancsoln, rontson oda valamelyik klikkhez, s az alkalomhoz ill drmaisggal a hangjban jelentse ki: Mvsz vagyok! Mghozz tehetsges! Lefessem a nejt a frjt a klykeit a kiskutyjt? De Tessa kptelen volt erre. Az olajra lps tnt a legjobb tletnek. A kvetkez pillanatban azonban majdnem frszt kapott, mert valaki megrintette a vllt. Sss! suttogta Ross, mikzben letelepedett a fldre s tkarolta Tessa derekt. A hta mgtt ott visszhangzott Clarissa tsarkjnak szapora, ideges kopogsa, ahogyan a lny az egsz teraszt tv tette utna. A frfi Tessa fejhez rintette fekete frts stkt. Bajban vagyok dnnygte. Ltom. Tessa, aki rgtn felismerte a frfit, nkntelenl is elmosolyodott. Br ha jl tudom, magnl mindig tlknlat van mentangyalokbl. Ross bosszbl belecspett a lny knykhajlatba. Hazugsg! Tizenkt ves korom ta szz vagyok. Errl jut eszembe a szabadon lv kezvel megragadta Tessa karcs ujjait, s az ajkhoz emelte ket . nem hiszem, hogy lett volna szerencsm. Kit tisztelhetek kegyedben? Vendg vagyok a btyja partijn felelte Tessa, s kzben nkntelenl is megcsodlta a frfi tkletesen velt szjt. Maga pedig egy szlhmos, Mr. Monahan. Figyelmeztetem, hogy immnis vagyok a sket dumra. Ross felnevetett. A httrben Clarissa elkeseredetten visszavonult fjt, de mindez mr nem szmtott. Ez a lny, ez a vendg, nem is volt csnya. Termszetes szke haja, mandulavgs zld szeme, selymes fekete szempillja volt, s nem viselt sem sminket, sem tolakod illa t parfmt, st, mg gusztustalan lakkrteg sem bortotta a hajt, mint sok nnek.

Magas nyak, egyszer fekete ruhjval, barnra slt meztelen lbval s lapos sark fekete cipjvel, sokkal csbtbb volt, mint az a sok kikent-kifent hlgyemny, akit a frfi aznap este ltott. Ross egy res borospoharat vett szre a lny mellett a fben Hozhatok magnak valamit? Egy taxi is megteszi. Tessa, aki szintn hallotta a fokozatosan elhalkul ni lpteket, flemelkedett. Ross rmlten rntotta vissza. Ne vicceljen mr! Mg kilenc ra sincs, s alig pr perce ismerkedtnk meg. Taln tl sok nekem ennyi izgalom felelte a lny. A hangja elrulta, milyen jl szrakozik. Taln alig vrom, hogy hazarohanhassak, s berhassam a naplomba az sszes szenzcis rszletet Taln nem kedvelem a partikat. Taln engem nem kedvel vgott vissza Ross meghkkenve Nem volt hozzszokva, hogy ha csak finoman is, de kignyoljk. Azt pedig vgkpp nem tudta lenyelni, hogy visszautastsk. Ez a lny nem sznszkedik, bredt r, ez komolyan beszl. Nem is ismerem magt vonta meg a vllt Tessa. Akkor legalbb egyetlen eslyt adjon nekem. Most a frfi pattant fel, de kzben magval hzta a lnyt, s ersen szortotta a kezt. A lny nem viselt gyrt, lakkozatlan krmei pedig rvidre voltak vgva. Elszr is elrulhatn a nevt. Hova megynk? tudakolta Tessa mltatlankodva. A frfi olyan gyorsan loholt, hogy alig gyztt lpst tartani vele. Ha a rzkarcait akarja megmutatni, flslegesen straplja magt. Minek nz engem? A frfi, aki gy tett, mintha megsrtdtt volna, de aztn rbredt, hogy tulajdonkppen nem is tettets az egsz, az veghz fel vonszolta a lnyt. Kicsit kzelebbrl is megismerjk egymst. Persze nem a bibliai rtelemben. Hrom ra elteltvel Ross nmn elismerte, hogy vesztett. Semmi tbbet nem sikerlt megtudnia a lnyrl azta, hogy szrevette t a terasz mgtti fves lankn. Minden krdst elhrtottk, minden kzeledsi ksrlett hatrozottan elutastottk. Hiba prblkozott, a lny teljesen rzketlen maradt. mr jformn az egsz lett kiteregette, de a lnynak mg a nevt sem tudta. Ross soha letben nem kvnt mg gy senkit. Magnak most nem itt kellene lennie jegyezte meg Tessa, mikzben hagyta, hogy a frfi jratltse a pohart abbl a palackbl, amelyet egy hatalmas trpusi pfrny rejtekbl szedett el. Az veghz, tltsz kupoljval, foncsorozott oldalelemeivel s stratgiai pontossggal elhelyezett srgs spotlmpival olyan volt, mint egy kisebbfajta dzsungel. s mivel Ross elvigyzatosan kulcsra zrta az ajtt maga mgtt, a pr szrevtlenl s zavartalanul bjhatott meg a buja nvnyzet s az egzotikus virgok illatnak rejtekben. A tvolbl vad tivornya hangjai szrdtek be. A parti az tvolltkben is gzervel folyt tovbb. Ross htradlt a selyemprnkkal teleszrt fehr kovcsoltvas kanapn, s feltette a lbt az asztalra Ht hol a fenben? A vendgek hinyolni fogjk. A frfi nagyot pislantott. Ez az n partim, s akkor vonulok el, amikor akarok. Mi a baj? Taln untatom? Tessa vlasz helyett kortyolt egyet a poharbl. A hvs kls ellenre egyltaln nem volt olyan knny dolga, mint azt Ross felttelezte. Kezdetben, tekintettel a frfi gyalzatos hrnevre, semmit sem vett kszpnznek, amit hallott. s br tovbbra is efel hajlott, a frfinak valahogyan mgis sikerlt kzel frkznie hozz. Ennek a Ross Monahannek pedig, aki ilyen elbvl, humoros s megnyer tudott lenni, piszok nehz volt ellenllni. Fleg,

gondolta magban Tessa bnatosan, ha legalbb ktszer olyan gyakran tlti jra az n poharamat Bollingerrel, mint a sajtjt. Idefigyelne vgre? Ross letpett egy pehelyszer pfrnyhajtst, s karcs hegyvel megcsiklandozta Tessa ujj tvt. Krdeztem valamit. Taln untatom? Hallosan hzta el a kezt mosolyogva Tessa. De ne hagyja abba. Mg.

Rszeg vagyok, gondolta magban Tessa, mikzben lergta magrl a cipjt, s lekuporodott a hatalmas baldachinos gy szlre. Ha holmi Ross Monahan felajnlja, hogy tltsd nla az jszakt, s arrl prbl meggyzni, hogy nyugodtan fekdj csak be az gyba szvesen elalszik a kanapn , tudhatnd, hogy a tzzel jtszol. Rszeg vagy bolond, llaptotta meg, azzal leciblta magrl s egy bls, vrs brsonyhuzat karosszk fel hajtotta a ruhjt, majd beleburkolzott abba a sttkk frdkpenybe, amelyet a frfi ksztett ki neki. Persze tudta magrl, hogy nem rszeg. Csupn lvezetet lelte a tbb rja tart macska-egr jtkban. Nem tudott ellenllni a kihvsnak. Mr egszen belelte magt abba, hogy lesz az egyetlen n a vilgtrtnelemben, aki Ross gyban aludt, de egyedl. A frfi legfels emeleti lakosztlya pontosan olyan fnyz volt, mint amilyennek a lny elkpzelte, plne azutn, hogy sikerlt az egsz szllodt megtekintenie A pr hajnalig az veghzban rejtztt, egszen addig, amg az utols vendgek is tvoztak: bmbl motorral elviharzottak szuper jrgnyaikon vagy visszavonultak a szobjukba. Ross ekkor kzen fogta a lnyt, s minden rszletre kiterjed idegenvezetst tartott a hotelben megmutatta az elegns trsalgkat, az ttermet, a squashplyt, a hipermodern konditermet, a msik, mg nagyobb veghz belsejbe plt lenygz beltri medenct, amelyet vz alatti reflektorok vilgtottak meg, hrom oldalrl pedig trpusi nvnyek szeglyeztek. Ross gy beszlt a szllodrl, mint egy bszke apa. Tessa egszen elrzkenylt. De ha a frfi azt kpzelte, a lnyra akkora benyomst tesznek majd sikernek kzzelfoghat jelei, hogy rgtn gyba bjik vele, hat nagyon tvedett. Ellenkezni sokkal szrakoztatbb Tessa szorosan megcsomzta a dereka krl a b kpenyt, visszahajtotta a paplant, s mr ppen becsusszant a hvs gynem kz, amikor halk kopogs hallatszott az ajt fell. Szabad, tltztem. Kr jegyezte meg Ross knnyedn. Mg ruhban volt, s egy sszehajtogatott pokrcot tartott a hona alatt. Tessa az gy fel biccentett. Ez nagyon kedves magtl. Biztosan knyelmetlen lesz a kanapn aludni. Biztosan nzett r gyszos kppel a frfi, majd elvigyorodott. De majd csak tllem Tessa figyelte, ahogy a frfi rterti a pokrcot a keskeny brkanapra. Fl t van. Mindjrt kelhetnk is Ne ijesztgessen. Nagyon ksznm. Igazn nincs mit. Tessa nyakig betakarzott, s rmosolygott a frfira. Maga igazi riember

Ha maga mondja felelte Ross. Msok nem gy ltnk. Tessa figyelte, ahogy a frfi egy pillanatra elidzik a kanap mellett minden bizonnyal arra vrt, hogy a vendge meggondolja magt. A lny sugrz mosolyt villantott Rossra, felrzta a prnjt, s az oldalra fordult. Mmm, mg egyszer ksz. J jt! Ki tudja, hny ra lehetett, amikor Tessa megfordult, s szrevette, hogy nem egyedl fekszik az gyban Csupasz lbszra egy msik csupasz lbszrnak nyomdott, de nem a sajtjnak. A lny lomittasan, szinte ntudatlanul nyjtotta ki a karjt, amely egy sima, meleg hatnak tkztt Tessa arcszesz s fogkrm halvny illatat rezte, s hallotta, hogy valaki melyen, bksen alszik mellette. Legnagyobb meglepetsre semmifle pnikot vagy bosszsgot nem rzett, amirt gy megsrtettk az intim szfrjt. Hiszen a frfi gyban fekdt, a keskeny, csszs brkanap pedig annyira volt alkalmas az alvsra, mint egy plhkd. Mr el is felejtettem, gondolta magban lmosan, milyen j egy msik ember mellett fekdni, vletlenl nekidrglzni a karjnak vagy a cspjnek, rezni egyms testnek melegt, s elmerlni a puszta egyttlt ltal kivltott si rzsekben. De a rtr bntudat teljesen kizte az lmot a szembl. Az, ahogyan az ujjai hegyvel vgigcirgatta Ross gerinct, mr egyltaln nem volt vletlen. A bal lba pedig nkntelenl is olyan termszetessggel simult bele a frfi jobb trdhajlatba, mint egy kiraks jtk darabkja. Kezdtk tlsgosan is kzelrl rezni egyms testnek melegt. Tessa fj szvvel hzta vissza a lbt a sajt trfelre, s levette a kezt a frfi htrl. Lehunyta a szemi, s megprblta visszaterelni maghoz htlenl elkborolt figyelmt. A lny mindig is gy gondolta, hogy a fizikai intimits nemcsak a szex olyan, mint egy videokamera vagy egy szuper kvfz; ami nincs, az nem hinyzik, hanem egyszeren a feleds homlyba merl. Majdnem egy ve volt mr, hogy Tessnak vget rt az utols kapcsolata. Kezdetben persze nagyon is hinyolta a cskokat meg az lelseket a szexrl nem is beszlve , de ez nmagban mg nem volt elg ahhoz, hogy vrben forg szemekkel koslasson Bath utcin, htha tjba akad egy frfi akrmilyen , aki kielgti a testi szksgleteit. s nemsokra jbl sikerlt hozzszoknia ahhoz, hogy egyedl van, s egyedl bjik gyba. Az elvonsi tnetek enyhk voltak. Mert a csk meg az lels nem okoz fggsget, mint a heroin. Kellemes velejrja az letnek, de el lehet lenni nlkle. Egy v azonban hossz id. Tessa, aki kiss megbotrnkozott sajt gyengesgn, rdbbent, hogy tulajdonkppen szexulis vgyat rez. Az ujjai utat talltak Ross vllhoz, s a ksztets, hogy megrintse a frfit, egyre csak ntt, szinte mr elviselhetetlenn vlt. risten, nimfomnis vagyok, gondolta magban a lny, s halvnyan elmosolyodott a sttben, ugyanakkor meg is rmlt a rtr rzsektl. A gyomra izgatottan rndult ssze, a lgzse felletess vll. Egszen felvillanyozdott: egyszerre tzelte t a vgy s a sajt merszsge, amint egyre kzelebb hzdott a meleg, tkletes, finom illat s tiltott gymlcsnek szmt testhez, amely mindssze nhny centire hevert az vtl. A legknosabb persze az volt, hogy pont ez a test vltott ki belle ilyen rzseket, hiszen Ross Monahan a legelvetemltebb ncsbsz hrben llt. Tessa este mg kifejezetten jl rezte magt: bebizonytotta, hogy rajta nem fog a frfi legends csbereje. s most tessk, gondolta magban tehetetlenl, vgytl remegve. Sznalmas roncs vagyok, aki ki van tve a hormonjai knye-kedvnek. Termszet sanynk nha de csak nha olyan szemt tud lenni! Remlem, rtkelni fogja dnnygte Ross alig hallhatan , mekkora nuralomrl tettem tanbizonysgot az elmlt hsz percben.

Tessa felsikoltott, s gy ugrott el a frfitl, mint akit ramts rt. Mly megrendlsben s szrny zavarban, hogy a frfi vgig bren volt, a prnba temette a fejt, s porig alzottan megborzongott. Milyen jl szrakozhat most a pasas! A frfi lassan, nagyon lassan megfordult. Nem azt mondtam, hogy hagyja abba szlalt meg gyengden. Tessa, mg mindig a prnjba temetkezve, egy szt sem brt kinygni. Amikor a frfi megrintette a hajt, szndkosan rideg maradt. Elviselhetetlenl megalzottnak rezte magt. Csak mellkesen jegyeznm meg folytatta Ross, mr-mr cseveg hangnemben , hogy ez a hsz perc volt letem legerotikusabb lmnye. Fogja be! cincogta Tessa, s azt kvnta, brcsak elsllyedne. De szrny knjait tetzend, a vgyakozs csri mg mindig ott voltak a testben. A frfi knny ujjai felfedeztra indultak Tessa rzkeny nyakszirtjn, s a lny nem ellenkezett. Nem brt ellenkezni. A frfi rintse nyomn feltr rzsek htborzongatan izgalmasak voltak. Tudod szlalt meg a frfi kisvrtatva , a szexulis tancsadk ezt a terpit szoktk javasolni a proknak impotencia ellen. Ezt meg honnan veszed? mordult fl Tessa, akiben egy kurta pillanatra feltmadt a rgi nje, de aztn lgyan pihegni kezdett, ahogy a frfi mgikus ujjai vgigsiklottak a kulcscsontjn. Egy knyvben olvastam vlaszolta a frfi ders hangon. A pr annyira felizgul az rintsektl, hogy vgl nem tudja trtztetni magt, s hopp! Problma megoldva. Tnyleg? suttogta Tessa, mivel ms nem jutott eszbe. Igen, tnyleg. Ross megfogta, s maga fel fordtotta a lnyt. Tessa mg a sttben is ltta, a frfi milyen parzsl tekintettel nyitja szt s rntja le rla a frdkpenyt. Kezdem azt gondolni mondta Ross, mikzben mutatujja hegyvel vgigsimtotta a lny ajknak vonalt , hogy ezek a szexulis tancsadk nem is beszlnek hlyesgeket. Mintha egy vilgbajnok tncossal kellene eladnod egy bonyolult koreogrfit, gondolta magban Tessa, s hirtelen rbrednl, hogy az sszes lpst ismered. Minden rezdls, minden tem tkletes volt. Teljes sszhangban mozogtak egytt, mindenfle gyetlenkeds vagy habozs nlkl mindenfle ktsg nlkl. Az izgatott vrakozs hatsra gy felcsigzdtak, hogy nem is lett volna szksg tovbbi eljtkra, de k csak azrt is folytattk, nmn elnyjtva az eksztzist egy pillanattal sem akartk elbb befejezni a kelletnl. Amikor Ross szjon cskolta Tesst, a lny majdnem eljult a kjtl, hozzsimult a frfihoz, s hlsan simogatni kezdte. s vgl, miutn a vgyakozs mar elviselhetetlenn vlt, egyszerre simultak egymshoz. Amikor a frfi belehatolt, Tessa visszafojtotta a llegzett. Lehunyta a szemt, hogy Ross ne lssa a knnyeket, amelyeket a hatalmas boldogsg csali a szembe, s csak egy dologra tudott gondolni: tkletes. Ross pedig, mintegy varzstsre, ugyanezt a szt mormolta maga el flhangosan. Ez nagyon jl esett knyklt fl Ross, s rmosolygott Tessra. H, de szp ez a lny! A frfi gondosan kisimtott egy nedves szke tincset Tessa arcbl. Ross hatalmas, mondhatni tengernyi tapasztalattal rendelkezett nk tern, de ezttal komolyan megrendtettk azok a mly rzelmek, amelyeket ez a lny vltott ki belle. Valahogy nemcsak egy j numert tisztelhetett benne. s brmi volt is az a bizonyos plusz, egszen elbtortalanodott tle. j, feltrkpezetlen terletre tvedt. Mivel jobb nem jutott az eszbe, visszatrt az vdshez. Szerinted megrjam annak a szexulis tancsadnak, hogy meggygyultam? Biztosan megknnyebbltl, hogy magad mgtt tudhatod a clibtus keser veit felelte Tessa, flrertve a frfi tekintetbl sugrz rzelmeket. Elillant a varzs, a pasi megkapta, amit akart, s most nem tudja, mit kezdjen ezzel a lnnyal, aki ilyen knos nyuga-

lommal fekszik az gyban. Ne lgy igazsgtalan, te is akartad, torkollta le nmagt. s amgy fantasztikus volt. De azrt nem tbb egy sznalmas egyjszaks kalandnl, s most meg kell fizetnik az rat el kell viselnik az sszes kellemetlensget: az udvariaskodst meg azt, hogy gy tesznek, mintha nem lennnek vadidegenek egyms szmra, akik csak azrt fekdtek ssze, mert kedvk tmadt egy kis etyepetyre A hideg korai derengsben mert mr reggel volt , a lny rjtt, hogy az, ami nhny perce mg csodlatos kalandnak tnt, most szomor s pitiner ggy silnyodott. s Ross egyltaln nem knnytett a helyzeten, amikor pont ezt a pillanatot vlasztotta a megszlalsra: Figyelj csak, mg mindig nem tudom a neved. Most mr tnyleg ruld el, ki vagy! Tessa kibmult az ablakon a halvnyszrke gboltra meg a tvolban dereng dombokra. Aztn lehunyta a szemt. Azt hittem, tudod. n vagyok a mai kurvd. Tudni akarom erskdtt Ross, s Tessa undorodva rzta meg a fejt, amirt a frfi gy gondolja, hogy ilyen jtkot kell jtszania. Mi a francnak? Hogy felhvhassalak vlaszolta a frfi flig viccesen, flig komolyan. Nem rtette, mirt hzdott el tle a lny ennyire hirtelen. Ilyen helyzetben mg nem volt. Jaj, ne mr! shajtott fl Tessa elkeseredetten. Ennyi volt. De az, hogy most kimsszon az gybl, sszeszedje a ruhit, s hajnali negyed htkor t kilomtert kutyagoljon hazig, egyelre tl megalznak, tl pitinernek s tl soknak tnt. gy ht az egyetlen mg szba jhet megoldst vlasztotta: htat fordtott Rossnak, s jbl lomba merlt. Ross, aki szintn szunyklt mg egy kicsit, fl nyolckor bredt fl. Lepillantott az gyban alv lnyra, akiknek hossz, csillog haja sztterlt a prnn, s akinek bal karja csak flig fedte el kicsi, de tkletes mellt. Nem merte felbreszteni. Nem brta volna elviselni, ha ellrl kezdi a kurva vagyok kezdet msorszmt. Most mi a fent csinljon? Vgl, mivel semmikppen sem kshetett el a kilenc rs tallkozjrl, amelyet egy befolysos amerikai zletemberrel beszlt meg, s mivel a lny tegnap este megemltette, a ksrje, akivel egytt rkezett a partira, mr hazament, pedig nem tudja, van-e elg pnze taxira, Ross egy sszesodort tvenfontost dugott annak a majdnem res pezsgsvegnek a szjba, amelyet mg elz este hozott fel magval. Az jjeliszekrnyre helyezte, s lefirkantott pr sort egy cdulra, amelyet aztn a palack oldalnak tmasztott. Majd, titkon azt kvnva, brcsak lenne btorsga felbreszteni a lnyt, hogy megint egy jt szeretkezzen vele, s elmond|a neki, mit is jelentett neki valjban az elmlt jszaka, kivette a szksges ruhkat a szekrnybl, s nesztelenl kisurrant a szobbl. Bocs, srgs zleti gy el kellett mennem. Nyugodtan rendelj magadnak reggelit a szobaszerviztl. s felttlenl hagyd meg a telefonszmodat grem, hogy fel foglak hvni R. Ui. A pnzt taxira hagytam. A bn ra gondolta magban Tessa, azzal belegymszlte az sszesodort tvenfontost az vegbe, s nzte, ahogy a lassan sztboml bankjegy magba szvja a pezsg utols cseppjeit. Az a tny, hogy a frfi ktelessgnek rezte pnzt hagyni a szobban, mindent elrult.

Dli tizenkettkor Holly sttzld sportkocsija csikorogva fkezett le Tessa hzikja eltt. Tessa nem volt meglepve. Mi trtnt veled? Holly, aki kptelen volt olyan fldhzragadt holmikat magra venni, mini a farmer meg a pl, gy festett, mint egy felrobbant virggys. A skarltvrsben, lilban s rzsasznben pompz blzer s ruha jnak tnt, s szemmel lthatan egy vagyonba kerlt. Tessa gyantotta, hogy a bartnje llekgygyt bevsrlkrton jrt, ami azt jelentette, hogy Max tekintetben nem a terv szerint alakultak a dolgok. Megfjdult a fejem. Tessa egy halom lealapozatlan vsznat emelt le a kanaprl, s intett Hollynak, hogy ljn le Sehol sem talltalak, gy nem tudtam szlni neked, hogy lelpek. Hnykor volt ez? Tessa gy tett, mintha lzasan gondolkodna gy tz krl? Fogtam egy taxit. Hazudsz! kiltotta Holly gyzedelmesen. Elnztem erre fl tizenkettkor, s te mg nem voltl itthon. Biztosan aludtam. Tessa elfordult, felnyalbolt egy kteg rgi jsgpaprt, s kivitte a konyhba. desem, kaviccsal dobltam az ablakodat. Akkor ezrt van betrve. Mondd el, mondd el! fogta knyrgre Holly. Kvette Tesst a zsebkendnyi konyhba, s a ht ajtajhoz szortotta. Felcsptl valami j pasit. Ki az Mi van Maxszel? krdezett vissza Tessa, hogy idt nyerjen. Holly vgott egy grimaszt, s jelentsgteljesen ciblta meg az j ruhjt. Az a szemt hromszz fontomba kerlt! Tz percig kedves volt velem, aztn bemutatott annak a francia bignek, annak a Domini que akrkinek. Orvos, hogy a franc esne bele! A kvetkez percben mr egytt tncoltak, engem meg fakpnl hagytak. A csajnak tetovls van a combjn foglalta ssze a tudnivalkat Holly fintorogva. Max valsznleg egsz jszaka azon volt, hogy kzelebbrl is szemgyre vehesse a malkotst. Szp ruha. Ez nagyon kedves tled, drgasgom csvlta meg a fejt Holly mosolyogva. De tmavltsnak egy kiss gyetlen. Tessa Duvall, ruld el rgtn, kivel tlttted az jszakt, vagy bajok lesznek!

Tessa aznap jtt r, hogy terhes, amikor ngy bannos szendvicset evett meg egy lt helyben. Huszonht ven keresztl egyenesen irtzott a banntl. A hr lesjt volt, de nem tlsgosan. Hihetetlen, de a lnynak eszbe sem jutott vdekezni azon a vgzetes szeptemberi jszakn. Csak msnap amikor Holly, akinek semmi szn alatt sem volt hajland neveket emlteni, elejtett egy knnyed megjegyzst az vszerekrl dbbent r, mekkora kockzatot vllalt. Ezek utn a terhessg krdse az maradt, ami: egy ltez, de halvny lehetsg. Kizrt dolog, gyzkdte magt Tessa; csak egyszer csinltuk. s valamilyen bizarr oknl fogva arrl is meg volt gyzdve, hogy a szban forg jszakt megelz egyves nmegtartztats neki kedvez.

De ahogy teltek-mltak a hetek, s semmi sem trtnt, a lnyban lassanknt mintha arznnal mrgeznk eluralkodott a gyan, hogy mindaz, amitl fl, akr be is kvetkezhet. Tessa nem gyzte tkozni magt, amirt ilyen ostoba volt. Hiba tudta, hogy legokosabb lenne kivernie a fejbl azt az jszakt, tehetetlen volt. Mindazok ellenre, amit Ross Monahanrl meg a gyalzatos gyeirl hallott, kptelen volt elfelejteni a frfit. Az emlkezete minden ellenkez erfesztse dacra megrizte a frfi kacagst, jstt tekintett, abszurd humort s azokat a szavakat, amelyekkel sikerlt meggyznie t, hogy nem is olyan elvetemlt ember, mint amilyennek tnik Ami persze ksz rltsg volt. A lnynak jzanabb pillanataiban legalbb idig sikerlt eljutnia. Tessa pedig nagyon is jzan n volt. Amikor kenyrtrsre kerlt a sor, minden helyzetet vrfagyaszt gyakorlatiassggal kzeltett meg. s Ross kt kln vilg. Viktria kirlyn s Mick Jagger sszeillbb pr lehetett volna, mint Ross s . Kptelensg, hogy k ketten valaha is egytt ljenek. Csak ne lenne ilyen nehz; elfelejteni egy feledhetnek egyltaln nem nevezhet illett mr nmagban is komoly feladat, s most, hogy kzzelfoghat emlke is lesz Tessa megknnyebblten borzongott ssze, amikor eszbe jutott, milyen kzel llt ahhoz, hogy elkottyintsa az egyjszaks kaland rszleteit Hollynak. Legalbb ezrt hls lehet nmagnak. Holly zsigeri leg alkalmatlan volt arra, hogy fl percnl tovbb megrizze a rbzott titkokat. Elkpeszten buta dolog volt lefekdni Ross-szal, s Tessa borzasztan szgyellte magt, amirt gy lpre ment. Az, hogy ki is valjban a gyermeke apja, teljes egszben az titka marad. A recepcis pulttal szomszdos kt karcsonyfa sziporkz fnyt rasztott magbl, a tbb szz ezstszl a szivrvny sszes sznben tndklve tkrzte vissza a mennyezetrl fgg lenygz csillr fnyeit. Holly imdta a karcsonyt s a karcsonyi dekorcikat, de ma olyan izgatott volt, hogy mg az adventi kalendrium aznapi ablakocskjt is elfelejtette kinyitni. Tegnap szablyosan megllt benne az t, amikor Tessa ebd kzben bejelentette: ja, van egy hrem. Annyira megdbbent, megrmlt s elcsodlkozott, hogy csak egy nagy adag brandy tudott ismt lelket nteni bele. Tessa ugyanakkor hallosan nyugodt volt. jt mulatott Holly dvs reakcijn, majd mosolyogva elmeslte, neki kt htbe telt, amg megbartkozott a gondolattal, de most mr alig vrja a nagy esemnyt. Valsznleg nem lesz knny dolga, de majd csak megbirkzik a helyzettel. Persze nagyon is Tessra vall, hogy btornak tetteti magt, s szrakozottan elhesseget minden felvetst, ami azzal kapcsolatos, taln nem lesz minden csupa mka s kacags. Igazi tll, a legharcosabb amazon, akit Holly ismert. Csak a legvgs esetben esne pnikba. Holly egy adag vnuszkagyls masnitszta s egy pohr vrsbor fltt prblt fnyt derteni az apa kiltre, de hiba. Legnagyobb bosszsgra Tessa egyre csak a fejt rzta, s ugyanolyan knnyedn hessegette el a tmt, mint a tbbi problmt. Egyjszaks kaland volt, hajtogatta Tessa; teljesen flsleges felkutatni a frfit, s rtesteni t a dolgok llsrl. Tessnak meg sem fordult a fejben, hogy egy flig-meddig idegen nyakba varrja az apasgot, s brsg el rngassa az illett, hogy pnzt csikarjon ki belle. Ez az babja, az felelssge, s kszni szpen, egyedl is boldogulni fog. Holly a szve mlyn gy rezte, a bartnje megbolondult. Hangosan azonban csak annyit mondott, hogy ksz mindenben segteni.

Az jszaka kzepn remek tlete tmadt. Maga is elcsodlkozott sajt zsenialitsn, s alig vrta, hogy reggel berjen a munkahelyre. Ross most mr brmelyik pillanatban megrkezhet, pedig letmadja, mg mieltt bemeneklhetne az irodjba. Holly szrakozottan firklgatott a vendgknyv bal margjra, mikzben diadalmasan somolygott az orra alatt. Mindig is csodlta a vllalkozkat, most pedig tulajdonkppen is azz ntte ki magt! Teht van egy bartnd prblta Ross kihmozni a lnyeget Holly izgatott szradatbl, s magban azt kvnta, brcsak hrom rnl tbbel tudott volna aludni az elmlt jjel. s ez a bartnd bajban van. Elgg szokvnyos eset tette hozz, azzal lerogyott az rasztala mgtt ll szkre, s Hollyt is hellyel knlta. Sem a lny srga ruhja, sem a harsny parfmillat nem tett jt a frfi msnapossgnak. Nem, Tess nem szokvnyos n mondta Holly diadalmasan. O egyszeren csodlatos. ppen ez a lnyeg. Te segtesz rajta, pedig cserbe szvessget tesz neked. Borzasztan tehetsges fest. s te azt szeretnd, hogy lltsuk ki a mveit a hotelben prblta lecsillaptani Ross Hollyt. Ha olyan nagy mvsz, mirt nem viszi be a kpeit valamelyik galriba? Holly ltta, hogy a fnke nincs teljesen a helyzet magaslatn. Beviszi, persze, hogy beviszi, de galriba csak olyanok jrnak, akik festmnyt akarnak venni magyarzta vgtelen trelemmel. I-igen. Ross kezdte elveszteni a fonalat. Holly, hoznl nekem egy cssze kvt Mris. Holly mindennl jobban rtett ahhoz, hogy an csikarjon ki dolgokat msokbl. Elhatrozta, hogy a vgletekig kihasznlja Ross sebezhetsgt. gy gondolom, ha kitennnk Tessa kpeit a szllodban, olyanok is lthatnk ket, akik eredetileg nem is akarnak festmnyt venni! De amikor megltjk ket, beljk szeretnek, s amikor rjnnek, hogy akr meg is vsrolhatjk ket, jobban fognak rlni, mintha eredetileg is festmnyt akartak volna venni rted mr? rzta meg a fejt Holly trelmetlenl. Mindenki szeret azzal bszklkedni, hogy megltott valamit, s egyszeren muszj volt megszereznie. Ez amolyan szertelen, romantikus gesztus az emberek klnlegesnek s spontnnak rzik magukat tle. Ok, ok emelte fl Ross a kezt. s mit kapunk mi cserbe, azon kvl, hogy a szertelen vendgeink romantikus gesztusokra ragadtatjk magukat, s hajlandak rbeszlni magukat a vsrr? Tz szzalkot vgta r gondolkods nlkl Holly. Ross mg soha letben nem kvnta ennyire a kvt De nem fogunk bhm rcdulkat ragasztani a kpekre dnnygte elgyenglve. risten, dehogy! Csak nmi diszkrt felvilgosts a recepcin nyugtatta meg Holly. Azt tervezte, hogy minden vendgnek emltst tesz Tessa festmnyeirl, aki csak a recepci tmteres krzetbe tved. s ltnom kell a hlgy munkit, mieltt brmibe is beleegyeznk Rosst megdbbentette, de ugyanakkor kiss fel is csigzta az a hr, hogy a tehets csaldbl szrmaz, mozgalmas trsasgi letet l Holly ilyen kzeli bartsgban ll egy terhes s csr festnvel. A frfinak volt szerencsje ismerni Holly nhny bartjt, de azok, ha egy darab rajzszenet kaptak volna a kezkbe, nagy valsznsggel megprbltk volna meggyjtani, mint egy cigarettt Ki is tulajdonkppen? Ismerem? , dehogy! jelentette ki Holly. t nem rdekli az a fajta trsasg, amiben n is forgok. Nyolcves korunk ta ismerjk egymst. Az desanyja az n desanymnak dolgozott, de ha ltnl minket egytt, nem mondand meg, hogy bartnk vagyunk. teljesen ms, mint n. Ebben az esetben mris megkedveltem t jegyezte meg Ross flig viccesen. Benne biztosan lenne annyi tisztessg, hogy hoz nekem egy cssze kvt

Szerintem inkbb lusta disznnak nevezne, s rd parancsolna, hogy fzd meg magadnak felelte Holly. t nem tudod levenni a lbrl a srmoddal, mint a tbbi nt. Nem vev a sket dumra. Ross emlkezetnek mlyn megpendlt valami. De tl homlyos volt ahhoz, hogy felsznre lehessen hozni. Holly megint belelendlt: azon mesterkedett, hogy tet al hozza az zletet. Pr hnapja sikerlt elrngatnom t Max partijra folytatta, izgatottan rzva a trdt, de nem maradt sokig. Valsznleg nem tallkoztatok Ross mr nem gondolt tbbet a kvra. Nhny pillanatra mg a llegzete is elllt. Mr nyoma sem volt holmi halvny pendlsnek; mintha egy risi gong szlalt volna meg a fejben. Ross Holly mg bmult, s gondolatban felidzte beosztottja elbbi szavait: teljesen ms, mint n Nem vev a sket dumra s: Sikerlt elrngatnom t Max partijra. risten, ez ! Egszen biztos. Na? Holly csettintett egyet, hogy magra vonja a frfi figyelmt. Megmondhatom neki, hogy ll az alku? Ross nagyon tompa ma reggel, gondolta magban. Olyan kpet vg, mintha ksrtetet ltott volna. Nem, termszetesen nem. Az tlete volt ez az egsz? A frfi, akinek teljesen elprolgott a msnapossga, mindenron tisztba akarta tenni a dolgokat. Ha teljesen nem lehet, legalbb rszben. Ugyan, dehogy! csattant fl Holly mltsgteljes felhborodottsggal. Fogalma sincs rla, hogy miben sntiklok. Mr megmondtam, hogy ez az n tletem. A bartnm tegnap rulta el, hogy terhes, nekem meg jszaka ihletem tmadt. A gyerek szlalt meg Ross, s alig hitte el, hogy ilyen kzmbs rdekldssel tudja feltenni a krdst, amelynek egybknt akr vilgrenget kvetkezmnyei is lehetnek. Ki a bartnd prja? legyintett megveten Holly , nincs neki prja. Egyjszaks kalandba keveredett egy idegennel, aki aztn eltnt a balfenken. Egybknt kicsi a vilg, mert ha j sejtem, Max bulija utn trtnt a dolog

A mdfelett elegns Grosvenor House Hotel, amelyben csak gy hemzsegtek a jeles esemny alkalmbl sszegylt hressgek, bmulatos knnyedsggel llta a sarat. Maxrl, aki trsszerzje volt annak a forgatknyvnek, amely a mai napon tbb djat is elnyert tbbek kztt a legjobb forgatknyvt , mr nem lehetett ugyanezt elmondani. Ez is egyike volt azoknak a rongyrzs sszejveteleknek, amelyek komolyan elgondolkodtattk Maxet, mirt nem volt kpes a sarkra llni s nemet mondani. Nem akart itt lenni. Klnben is, ki a francot rdekel, hogy itt van-e vagy sem? Egy teremben, amelyben hat szz vendg zsfoldik ssze, egy f mr se nem oszt, se nem szoroz. Csak ksbb eszmlt r, hogy mgis. A flig francia, flig angol Francine Lalonde, tbb tucatnyi film rzki hsnje, pontosan ezt a pillanatot vlasztotta arra, hogy szoks szerint ksve belibbenjen az ajtn. A sznpadon ppen egy sz haj fiatalember vette t a legjobb jelmezterveznek jr djat egy idsebb, kopaszod riembertl, de senki sem figyelt r.

, a csudba! dorombolta Francine Lalonde azon a rekedtes torokhangon, amely olyan hress tette t. Nlklem kezdtk el. Max, br tbb knyvben is rt mr az els ltsra fellngol szerelemrl, soha nem volt hve ennek a ktes elmletnek. Egyenesen lehetetlennek tartotta a dolgot, hogy an szerethet bele az ember valakibe, akit nem is ismer? De hirtelen minden vilgoss vlt, mghozz villmcsapsszeren. Max gy rezte, minden, amit az a msik mond, gondol vagy tesz, egyszeren tkletes. s amikor Francine Lalonde elkapta a tekintett, s rkacsintott, majd utat trt az asztalhoz, a frfi mr biztosan tudta, hogy ennek a nnek valban minden rezdlse eszmnyi. Attl tartok, egy kis kavarodst okoztam sgta oda Francine Maxnek, mikzben lelt a frfi baljn ll res szkre, jobb lesz, ha befogom a szmat, mg mieltt ram szlnak mondta jabb kacsintssal. Max, akinek szinte soha nem kellett keresglnie a szavakat, ezttal csak blintott. Csupn ennyire futotta tle. Az vek sorn Francine tbb filmjt is ltta, s tvolrl csodlta ugyan a sznszn szpsgt, de a szemlyes tallkozsra nem volt felkszlve. A n gy festett, mint egy hibtlan, frissen rett gymlcs, s mzillatot rasztott magbl Fnyes gesztenyebarna haja, hossz szempillkkal vezett konyakszn tekintete s duzzadt korallpiros ajkai mellett azok a szke piszkafk, akik hiba prbltk magukra erltetni azt a fajta szexepilt, amely knyszerbl sosem, csakis veleszletetten lehet egy ember sajtja, csupn halvny karikatrknak tntek. Francine Lalonde nem volt hve azoknak a mestersges kellkeknek, amelyekkel oly sok n prblt kitnni a tmegbl; lakkozatlan frizurja lgyan omlott le a vllra, nem viselt harsny kszereket, sima vonal barackrzsaszn selyemruhja pedig tkletesen rsimult finom domborulataira. Igazi n volt. Nem kellett erlkdnie. Max, ezzel szemben, tizent ves kamasznak rezte magt mellette. Nem hagyhatta azonban, hogy a csodlattl vgleg megbnuljon a nyelve. Francine Lalonde volt az esemny egyik dszvendge; az helye valahol ell, a sznpad kzelben lett volna, a kivltsgosok kztt. De amikor a szervez odasietett hozz, hogy elreksrje, a n Maxhez fordult, s futlag megrintette a frfi kezt. Milyen kr, hogy elrabolnak innen! bgta. Maga olyan okos, rdekes embernek tnik. Kedvelem az okos frfiakat. Bonne chance, m'sieur A ceremnia htralv rszt Max teljes kbultban tlttte; csak rvid msodpercekre tisztult ki a tudata. A terem htuljbl mr nem ltta Francine-t, de amikor a n hatalmas tapsvihar kzepette felment a sznpadra, elszr azrt, hogy tadja a leggretesebb fiatal sznsznek jr djat, majd pedig, hogy tvegye a legjobb sznsznt illet elismerst, a frfi visszafojtott llegzettel figyelte minden szavt s mosolyt, s kzben azt kvnta magban, brcsak rkk tartana ez a pillanat. Lzasan trte a fejt, hogyan kerlhetne ismt Francine kzelbe. gy rezte, jra ltnia kell a nt. s azt is el kell rnie, hogy a msodik tallkoz olyan mly benyomst tegyen Francine-re, hogy automatikusan legyen harmadik, st, negyedik alkalom is Hova msz? sziszegett r a jobbjn l frfi, annak a filmnek a rendezje, amelynek a forgatknyvt rszben Max rta Mindjrt kihirdetik, a Legjobb Filmet. Most nem mehetsz el! Bocs felelte Max, a legkisebb megbnst sem mutatva. Vszhelyzet. Mennem kell. Sok szerencst. A ceremnia, amely szoks szerint jcskn elhzdott, vgl kicsivel fl hat eltt fejezdtt be. Mire Francine tlesett a gratulcikon meg a puszilkodson, s mind a szz rgi kollegt s tvoli ismerst sikerlt letudnia, legszvesebben bevgta volna magt a r vr limuzinba, hogy egy kellemes, csndes estt tltsn a szllodjban. Forr frd, egy finom ital, egy profi masszzs, vagy esetleg

Arra krtek, hogy adjam ezt t nnek, asszonyom kzlte vele Tomkiss, a nagykp sofr, Francine pedig enyhe kvncsisggal mregette a nagy, elegns paprba burkolt csomagot. A forr frd gondolata azonban mg mindig jobban csbtotta. Milyen kedves! De, ugye, nem bomba, Tomkiss? Nem ketyeg, asszonyom felelte a sofr hvsen, tovbbra is Francine fel nyjtva a csomagot. A n elnyomott egy halvny mosolyt. Tomkissnek egyltaln nem volt humorrzke. Az j jel. Dobja be a kocsiba, majd ksbb megnzem. Az riember a lelkemre kttte, hogy azonnal bontassam ki nnel, asszonyom. gy rti, pnzt adott magnak az egyttmkds rdekben? tudakolta Francine, akit most mr kifejezetten mulattatott ez a rvidke kzjtk. Kvncsi lennk, mennyit. Hsz fontot? tvenet, asszonyom. Tomkiss igazn lehetne vatosabb is! Tudja, milyen knnyen belehabarodom a gazdag pasasokba. Tudja mit? Belk az autba, s ott bontom ki a csomagot, j lesz gy, vagy itt kell dideregnem a jrdn, hogy eleget tegyek az ajndkoz kvnsgnak? Biztos vagyok benne, hogy a kocsiban is tkletesen megfelel, asszonyom felelte Tomkiss, akiben motoszklni kezdett a gyan, hogy a sznszn gnyt z belle. Ez roppant kedves magtl vlaszolta Francine nneplyesen. Maga igazn j ember. Francine zmmel virgot, kszereket, parfmt szokott kapni a hdolitl. Amikor kibogozta a skarltvrs szalagot, s flrehzta az elegns mlykk csomagolpaprt, elmosolyodott. Akadt olyan frfi, aki bonbont vagy festmnyt ajndkozott neki. Egyszer mg egy Rolls-Royce Silver Shadow-val is megleptk. De mg senki sem adott neki hat vastag kteg sprgval, egy tucat hibtlan articskval s kt homrral teli vesszkosarat. Felbontotta a homrok kztt lapul bortkot, s egy sszehajtogatott jsgkivgst hzott el belle. A Times keresztrejtvnye volt, megfejtve. Csupn hrom szt rtak al: Elg okos vagyok? Ekkor kinylt a kocsi ajtaja. Nos? krdezte Max csillog szemmel, fegyelmezett arckifejezst erltetve magra. Az vagyok? De mg mennyire, hogy az! dorombolta Francine, azzal megpaskolta maga mellett az lst. Le vagyok nygzve! Ksrjen el a szllodba, okos fi. Lakosztlyom van a Ritzben. Ha megrkeztnk, taln lesz alkalma mg ennl is jobban lenygzni. Max gy rezte, meghalt, s egyenesen a mennyorszgba jutott. Az este elrehaladtval Francine Lalonde egyre jobban megbabonzta. A n volt lmai netovbbja. Mg az sem zavarta, amikor Francine valami olyasmire ragadtatta magt, amit ms ntl nem trt volna el pldul, egyik cigarettrl a msikra gyjtott. Ez is ugyangy a szemlyisge rszt kpezte, mint a kifejez keze, a finoman fanyar humora meg a halvny akcentusa. Max el sem tudta kpzelni, hogy Francine ne dohnyozzon. Az mindent elrontott volna Tetszett neki a n egszsges tvgya, az a leplezetlen rm, amellyel Francine leharapta a zsenge zldsprga hegyt, kjesen forgatta a szemt, s felnevetett, amikor az olvasztott vaj vgigcsurgott az ujjain. Szinte gyerekes bszkesggel szvta ki a lds hsdarabkkat az ketttrt rkollkbl, a kvetkez pillanatban azonban mr bujn dugta ki rzsaszn nyelvt a kt ajka kztt, egy percre sem feledtetve el Maxszel, hogy bizony egy negyvenves szexbomba, akit vilgszerte imdnak a frfiak, s aki nagyon is tisztban van sajt szexulis vonzerejvel.

Ez volt a legfinomabb vacsora, amit letemben ettem jelentette ki vgl Francine. De a legmocskosabb is egyben tette hozz bgyadt mosollyal. Nzd csak, minden csupa vaj. Azt hiszem, jobb lesz, ha most elmegyek frdeni. Max, kicipzraznd a ruhm? Alakul, alakul, gondolta magban Max. A damasztszalvtba trlte a kezt, s talpra ugrott, amikor Francine htat fordtott neki. A cipzr lassan, hangtalanul siklott le a n nyaktl a derekig, feltrva a ruha alatt megbv selyemkombint. Max, akinek ujjai egy pillanatig ttovn elidztek a n gerince fltt, az rzelmeivel viaskodott, de mr ks volt. Francine htramosolygott a vlla fltt, s mr indult is a frdszoba fel. Sajnos sokig el szoktam idzni a kdban. Nem fogsz unatkozni? Nem igyekezett megnyugtatni t Max, aki halvny mosollyal az ajkn gynyrkdtt a n kacr jrsban. Ha van itt egy jsg, megfejtem benne a keresztrejtvnyt. Olyan okos vagy! Francine kilpett a magas sarkjbl, s a szoba kzepn hagyta. s a tested is gynyr tette hozz brndos hangon, azzal eltnt az ajtban. Amikor j egy ra mlva visszajtt a frdszobbl, halvnysrga selyemkntsbe burkolzva, nedvesen htrafslt hajjal, meglepdve llaptotta meg, hogy Max mg nem ment el. Te j isten, teljesen megfeledkeztem rlad dnnygte szrakozottan, kedves mosollyal prblva elvenni a srts lt, majd a flig res borospohara fel nylt. Nem lttad vletlenl a hajszrtmat, chri? Valahol itt kell lennie. Francine azzal, hogy tltztt, mintha azt is elfelejtette volna, kit tisztelhet Maxben. Mintha az imnt nem is k ketten vdtek volna egymssal. Max ers nyilallst rzett a gyomra tjkn. Nmn tnyjtotta a hajszrtt, amely a dohnyzasztal alatt hevert a fldn. Nzd mondta Francine bocsnatkren , csodlatos este volt. Egy msik alkalommal taln megismteljk, de most szrnyen fradt vagyok. Csak arra vgyom, hogy vgre gyba bjhassak. Max is csak erre vgyott, de azt gondolta magban, inkbb szradjon le a nyelve, mint hogy egy szt is szljon, s ezzel mg jobban megalzkodjon a n eltt. Egyltaln nem volt az a mazochista tpus. Tnyleg fradtnak tnsz felelte szntelen hangon, hogy visszaadja Francine burkolt srtst, pedig legszvesebben a karjba zrta volna a nt. Nekem amgy is vissza kell mennem Bathba. Ht persze, hogy vissza kell menned. Holnap reggel kilencre Skciban kell lennem. Kutya egy letnk van, nem gondolod? Francine felnevetett, egy fst hzott el a zsebbl, s olyan ervel rzta meg a fejt, hogy csak gy frcsgtt belle a vz. Aztn Maxhez lpett, s egy puszit nyomott az arcra. szintn sajnlom Max. Nem vagyok egy knny eset. A menedzserem szerint nem lehet kiigazodni rajtam. Azt mondja, tdtt vagyok. A frfi komoran blintott. Nem brt mosolyogni. De nem feledkezem meg rlad, j? Szeretnm, ha jbl tallkoznnk, amikor nem vagyok ennyire fradt. Taln. Max nyers hangja hallatn Francine mksan lebiggyesztette az ajkt. Taln. Mon Dieu! Taln igen, taln nem? Ugyan mr, Max, ne duzzogj itt nekem! Olyan hlye brit szoks! A frfi fogta a szmokingkabtjt, felmarkolta a csokornyakkendjt a kanap tmljrl, s az ajt fel indult. Amikor kinyitotta, htrafordult, hogy mg egyszer szemgyre vegye a nt: gy mregette, mintha egy bizarr absztrakt festmnyt ltna egy galria faln.

Egyszeren taln vetette oda olyan flegmn, ahogyan csak brta. s ne biggyeszd le a szd, Francine. Olyan hlye gall szoks!

A mikor a lny ajtt nyitott, Rossban feltmadt a vgy. Tessa, aki b, fehr pamutpulvert s kankalinsrga sortot viselt, hossz, gndr szke hajt hevenyszett kontyba fslte a feje bbjn, s megint nem volt kifestve, pontosan olyan kprzatos volt, mint a frfi emlkeiben. Mgis, Ross legszvesebben felkapta, s jl megrzta volna. Mi a francban sntikl ez a n? Szia, Tessa! mondta a frfi lassan. s csak vrt, trelmesen. Tessa nem hitt a szemnek. Mit keres itt a frfi? Hogy tallt r? Mennyit tud, s egyltaln honnan rteslt a dolgokrl? A lny hamar rjtt, hogy valsznleg Holly keze van a dologban. De gy sem rtett semmit, hiszen Holly nem ismerte a rszleteket Ross pedig, eszmlt r egyre nvekv nyugtalansggal, nem fog idt hagyni arra, hogy sszeszedje a gondolatait. Szia! Paprzsebkendbe trlte festkfoltos kezt, majd flrellt, hogy utat engedjen Rossnak. Az rjra pillantott. Hozhatok valami innivalt? Nem. Rossnak rengeteg ideje volt sszeszedni a gondolatait, s gy kpzelte, hogy ebbl majd elnyt tud kovcsolni, de most, hogy itt volt, furcsa mdon nem tallta a szavakat. Mr arra sem nagyon emlkezett, mit akart mondani. Fest vagyok mondta Tessa flslegesen, az ablak mellett fellltott festllvny fel biccentve. Ross szemgyre vette az ablakprknyon ll ecsettart veget, az egyik szknek tmasztott res vsznakat, a karfn billeg palettt meg a fehrre meszelt falakon fgg vagy fltucatnyi bekeretezett festmnyt. Igazn? krdezte, ppen csak egy cseppnyi gnnyal a hangjban. Ne haragudj, elg nagy itt a rendetlensg. Jaj, hagyd mr abba! A frfi zsebre vgta a kezt, s szembefordult a lnnyal; stt szeme villmokat szrt, ahogy jjledt benne az elhatrozs. Tessa, mirt tetted ezt velem? Mrmint micsodt? A lny, akit elbtortalantott a frfi tmadsa, az ablakhoz hzdott, s gy nzett ki rajta, mintha tovbbi ltogatkat vrna. De csak Ross autja llt odakint: egy ramvonalas fehr Mercedes, amely szikrzan csillogott a decemberi napstsben, s bnt megtesteslse volt a kettejk letstlusa kztti klnbsgnek. Mindent. A frfi olyan hevesen hadonszott, hogy majdnem leverte Tessa legfrissebb mvt a festllvnyrl. Mirt tntl el aznap reggel gy, hogy mg a szmodat sem hagytad meg? Mirt gymszlted bele a pnzt az vegbe? Mirt nem rultad el a neved? Tessa vllat vont. Azt hiszem, egyik sem tnt logikusnak az adott pillanatban. Hogyhogy nem? tudakolta Ross. Mi lehetne annl logikusabb, mint hogy megadod az elrhetsgedet? A fenbe is, megmondtam neked, hogy mskor is tallkozni akarok veled. De hiszen semmi rtelme nem lett volna prblta megmagyarzni a dolgot a lny. Szerinte teljesen nyilvnval volt a dolog, Ross viszont, az arckifejezsbl tlve, semmit sem rtett. Persze kizrlag azrt, bredt r Tessa, mert nincs hozzszokva, hogy kikosarazzk. Csorba esett az nrzetn. Tessa ellen tudott llni egy ellenllhatatlan frfinak, aki most arra prblja rknyszerteni, hogy ismerje el, tvedett. Rossnak megerstsre van szksge. s mivel a jelek szerint nem tudott a gyerekrl, Tessa hajland volt belemenni a jtkba.

Mi rtelme lett volna? krdezte jzanul. Nzd csak meg, menynyi mindenben klnbznk. n szegny vagyok, te meg gazdag. Te fantasztikusan sikeres vagy, n viszont egy cseppet sem; egyel re. Semmi kzs nincs bennnk. Nem is ismerlek vgott kzbe a frfi. Semmit sem voltl hajland elrulni magadrl, amg egytt voltunk Hidd el, ha n mondom felelte a lny komolyan , teljesen klnbzek vagyunk. Akkor sem trtnt volna semmi, gy rtem, semmi klns, ha jrni kezdnk. Az g ldjon meg, te brkit megkaphatsz, akit csak megkvnsz! Tudtam, hogy nem brnm az iramot. gy ht elbe mentem a knos pillanatoknak, s csndben olajra lptem. Szerinted nem ez volt a legokosabb, amit tehettem? Nem, szerintem nem jelentette ki Ross klbe szortott kzzel. s ha ennyire zavartak tged ezek az lltlagos klnbsgek, mi a szarnak fekdtl le velem egyltaln? Tessa most elszr mosolyodott el a frfi rkezese ta. Zld szeme sszeszklt; enyhn oldalra biccentette a fejt, mikzben a vlaszt fontolgatta. Ross pedig nkntelenl is annak ellenre, hogy ez a gynyr, ntrvny lny mrhetetlenl sszezavarta s felbosszantotta viszonozta a mosolyt. Ok, kitalltam. A frfi beletrt stt hajba. Ez volt a leghlybb krds, amit letemben fltettem. J volt. J krds? vigyorodott el a frfi, szndkosan flrertve a lnyt. Hirtelen minden ellensgessg s feszltsg elprolgott. A krds hlye volt. Viszont j volt veled az gyban. Komolyan mondod? A frfi most mr nyltan ugratta Tesst. Nemcsak tapintatbl? De igen. Tudom, milyenek vagytok ti frfiak, a kis trkeny egtokkal. Nem akarom, hogy megint impotens legyl. Ross kzelebb lpett a lnyhoz. Legszvesebben a karjba kapta volna, hogy lehzza rla a b pulvert, s az gyra dntse. Ehelyett csupn annyit tett, hogy kzelebb lpett hozz. Ha minden igaz, kezdett rjnni, hogyan kell bnni Tessa Duvall-lal. Nem? krdezte lgyan. Tessa rgtn rjtt, mire kszl Ross, s egszen megrendlt attl, hogy ennyire vgyik a frfira. Megint ugyanaz trtnt: az adrenalinlket, a srget vgy, amelybe mg a trde is beleremegett, a ksztets, hogy mindent megrintsen s felfedezzen, hogy klcsnsen rmet szerezzenek egymsnak De most juszt sem fogja beadni a derekt. Az okok, amelyeket Tessa annak magyarzatakppen hozott lel Rossnak, hogy mirt nem akarta viszontltni t, nem egy rafinlt jtszma rszei voltak; a lny igazat beszlt. s mr egyetlen jszaka utn is ppen elg nehz volt kivernie a frfit a fejbl. Ha most nem vigyz, mg nagyobb bajba kerl. Vget kell vetni a dolognak, mieltt mg elsodorjk az esemnyek. Ezttal nemet fog mondani. Illetve nemet mondott volna, ha Ross nem pont ezt a pillanatot vlasztja ki arra, hogy gyengden, de hatrozottan maghoz vonja. Ross, aki nem volt hozzszokva ahhoz, hogy visszautastsk, alig hitte el, hogy Tessa mr megint ugyangy viselkedik. Radsul mg arra sem volt kpes, hogy komolyan vegye t. Mi olyan vicces? tudakolta, mikzben visszahanyatlott a prnra, s a kuncog lnyt figyelte. Te. Tessa elrehajolt, s puszit nyomott az orra hegyre. Fogadni mernk, hogy minden lnynak ezt mondod. Kicsit vatosabb is lehetnl, htha valaki egyszer a szavadon fog.

Mg soha senkinek nem krtem meg a kezt jelentette ki Ross dhsen. s nem hittem volna, hogy amikor elrkezik ez a pillanat, szemkzt rhgnek. Na, hozzm jssz vagy nem? Nem! kuncogott Tessa, azt kvnva magban, brcsak a frfi is humorosan fogn fel a dolgot. Nzd, ez abszurdum. Azrt, mert valaki j az gyban, mg nem kell rgtn felesgl krni. Ne aggdj sgta bele a frfi flbe , nem rulom el senkinek. Nem fog csorba esni a hrneveden. Ah suttogta lgyan Ross , de mi lesz a te hrneveddel? Vgl is te estl teherbe. A lny megmerevedett. Majd elhzdott a frfitl, s a kezbe temette az arct. Ross, mivel nem kapott vlaszt, gy folytatta: Hollytl tudom. Elmeslte, hogy egyjszaks kalandba keveredtl egy pasassal, akivel Max bulijn ismerkedtl meg, s akit lltlag soha tbb nem fogsz ltni, mert eltnt a balfenken. Pedig nem is tntem el. Itt vagyok, te terhes vagy, n pedig megkrtem a kezedet. Ne legyl mr ilyen makacs! Mr megmondtam szlalt meg Tessa szntelen, tntorthatatlan hangon. Nem mkdne, s ostobasg lenne az ellenkezjben bzni. De ht az n gyerekemet vrod! A frfi megint nem tudta eldnteni, meglelje-e a lnyt, vagy jl megrzza, hogy szre trjen. Hirtelen eszbe jutott valami. Ugye, megtartod? Persze, hogy meg. Akkor mirt nem akartad, hogy tudjak rla? Ugyan, krlek! kiltotta Tessa szikrz szemmel. Mit vrtl tlem: hogy elmegyek a szllodba, s pnzt kunyerlok tled? A tbbi lny ezt tenn a te helyedben. n nem vagyok olyan, mint a tbbi lny vgott vissza Tessa nyersen. s senki eltt nem szoktam megalzkodni. Egyedl is nagyszeren boldogulok. Egy gyereknek apra is szksge van. Ross rezte, hogy frzisokat puffogtat, de nem tudta trtztetni magt. Igazsgtalansg megfosztani t az egyik szljtl, csak azrt, mert te, mer csknyssgbl, nem akarsz osztozni rajta. s amikor majd idsebb lesz, mit fog rezni, ha megtudja, hogy trvnytelen gyerek? Meg fogjk blyegezni. Tessa reakcija teljesen felkszletlenl rte a frfit. A lny vissza kzbl gy halntkon vgta, hogy egy pillanatig sz szerint csillagokat ltott. Jesszusom! motyogta a frfi. A homlokhoz kapott, arra szmtva, hogy vrt fog ltni. Pontosan. Tessa remegett a dhtl, hangja fagyos volt a megvetstl. n is trvnytelen gyerek voltam s nem hinnm, hogy klnsebben megrzott volna a dolog. Ross elkpedve dbbent r, milyen rzketlen is volt. Testi psgt kockra tve, maghoz vonta Tesst. A lny hossz hajba temette az arct. Ne haragudj! hadarta. Csak azrt mondtam, mert az sszes tbbi rvemet zekre szedted. Nem gondoltam komolyan. Tessa hossz percekig bmulta a hlszoba berlini kk plafonjt. Majd anyskod mozdulattal megpaskolta a frfi karjt. Te se haragudj. Nem kellett volna megtnm tged. Itt elhallgatott, majd szles vigyor lt ki az arcra. Kpzeld csak el, akkor milyen ideges lettem volna, ha tnyleg trvnytelen gyerek lennk. Holly alig gyzte hegyezni a flt, amikor Tessa s Ross kart karba ltve elhaladt a recepci eltt. Ktszer is jelentsgteljesen rjuk nzett, de Tessa, a dg egyszeren csak rkacsintott s tovalejtett, magra hagyva a bartnjt egy csapat felajzott, maffiz klsej klfldivel, akik abban a hitben ringattk magukat, ha kellkppen lassan s hangosan beszlnek, Holly valamilyen csoda folytn kvetni tudja majd rthetetlen szicliai dialektusukat.

Holly, akinek az oldalt furdalta a kvncsisg, knytelen volt egy teljes kaotikus s idegtp rt vgigszenvedni, mire Tessa elkerlt az tterembl egyedl. Valami isteni csoda folytn senki sem kvetelt magnak figyelmet, s a telefon is nma maradt. Holly kiviharzott a pult mgl, s beterelte Tesst a ni mosdba. Mindent tudni akarok mondta, az rjra pillantva. De tvirati stlusban. Ross megl, ha megtudja, hogy nem vagyok a helyemen. Nagyon fura elkpzelsei vannak a ni hlyag mkdsrl Ok felelte Tessa, Holly pattogs stlust utnozva. Az ujjain szmllta a tudnivalkat. Tallkoztunk. Prtykltnk. Megkrte a kezem. Kikosaraztam. Pofon vgtam. A francba, nem maradt tbb ujjam. Annyi baj legyen. Beleegyezett, hogy a szllodban ruljam a kpeimet. Tessa lvezettel frdztt a bellt csndben. Mg soha letben nem ltta Hollyt ennyire elkpedni. Hogy tallkoztatok, hogy mi?! sikoltott fel Holly, aki jl lthatan elspadt a vastag alapozrteg alatt. Na, ne ugrass mr! Mondd el szpen, mi folyik itt. Ht hazudnk n neked? vonta meg Tessa a vllt rtatlanul. Szemgyre vette a tkrkpt a falat szeglyez aranyozott tkrben, majd megnyalta a mutatujjt, s lesimtgatta a szemldkt. Maradjunk annyiban tette hozz knnyedn , hogy a fnkd tud hatni az emberekre. Lepetzek Hollynak hirtelen ez a kifejezs jutott eszbe. Most rtette meg igazn, mit is jelent. Jzusmria! kiltotta. Nem mondod komolyan, hogy lefekdtl vele! Tessa, bennem megbzhatsz. Beszvtl? n? Tessa srtdtten meredt bartnje tkrkpre. Hogy jut eszedbe ilyesmi? De ht terhes vagy! Te is tudod, hogy terhes vagy, s Ross is tudja. n megrtem, hogy az a pasas szemt mdon elbnt veled, de azt mr nem brom elhinni, hogy Ross is ilyen aljas. Tessa, aki vek ta nem rezte magt ilyen jl, elkapta Holly csukljt, rpillantott az arany karrra, s megrzta a fejt. Letelt az id, Holl. s mert nem akarom, hogy rossz vlemnnyel legyl a fnkdrl, elrulok neked egy titkot. Egyltaln nem volt rossz imdtam! Holly, aki ekkorra mr fortyogott a mregtl, megtette azt, amire elzleg Ross is annyira vgyott. Vllon ragadta Tesst, s megrzta. J ersen. Hagyd abba! sikoltotta. Mit mvelsz te velem? Mondd el, mi folyik itt, mieltt agyvrzst kapok! Tessa elvigyorodott. Nem brta trtztetni magt. Hollynak igaza volt; ha nem avatja be a titokba, be fog csavarodni. Nyugi! Ha ez boldogg tesz tged, Ross eljutott oda, ahova rajta kvl senki. Legalbbis az elmlt egy vben. Holly nem volt felkszlve ekkora megrzkdtatsra. Levetette magt az egyik rzsaszn brsony karosszkbe. gy rted? lehelte. az apa jelentette ki Tessa, jl hallhat megknnyebblssel. Vgtre is, kit avasson be a dologba, ha nem a legjobb bartnjt? De ez egyltaln nem publikus, gyhogy ne kezdj bsz telefonlgatsba, ha megkrhetlek. Ross? Te s Ross? Jaj, Tessa, mit tettem! Tessa ugyangy paskolta meg Holly karjt, mint korbban Rosst. Tudom, tudom. Az egsz a te hibd. Tulajdonkppen a gyerek is tled van. De ne aggdj, nem fogok gyerektartst kvetelni rajtad. Amikor Tessa visszatrt az tterembe, Maxet pillantotta meg az asztalnl. Ross eltnt.

Ki kellett ugrania, hogy elsimtson valami ketts foglalssal kapcsolatos gyet mondta Max, azzal cigarettra gyjtott, s olyan pillantst lvellt Tessa fel, amely nem volt ppen bartsgosnak nevezhet. A recepcisunknak nyoma veszett. Egybknt Max vagyok. Tudom. Tessa lelt. n pedig Tessa Duvall. Igen, hallottam. Ahogy Max elnzte a lnyt, aki, ltszlag gyet sem vetve az komor arckifejezsre, knyelmesen elhelyezkedett a szken, rgtn tudta, hogy nem tvedett. A korbbi, szokatlanul nylt testvri beszlgets sorn egyre nvekv dbbenettel hallgatta Ross beszmoljt. Vgl kzlte a fivrvel, hogy elment az esze. Ross nem volt szerelmes; csupn bestlt egy ravasz, mindenre elsznt lny csapdjba, akinek j szeme volt az tcsillagos partikhoz. Ez a lny pedig elkpeszten agyafrt jtkot jtszott. Ross valsznleg nem volt magnl, amikor megkrte a kezt, de ha a lny azonnal elfogadta volna az ajnlatt, hamar szhez trt volna. Tessa azrt jtszotta a jgkirlynt, azrt utastotta vissza Rosst, hogy felcsigzza az rdekldst, s mg elszntabb kzdelemre sarkallja t. Ross ezt nem volt hajland beltni, Max azonban kivtelesen olyan elnys helyzetben tudhatta magt, hogy t nem kbtotta el a lny rtatlan mosolya, lgyan leoml aranyszke hajzuhataga, smaragdzld szemprja s felteheten nagyon is kifinomult csbereje. Tessa mindekzben alaposan szemgyre vette az asztal tloldaln l frfit, s azt a megllaptst tette, br Ross s Max kztt csupn kt v a korklnbsg, senki sem lepdne meg, ha azt hallan, hogy valjban egy vtized. Max fekete, egyenes szl hajt szes szlak cskoztk; a stt Monahan-fle szemprt amely alakra s sznre is pontos msa volt az ccsnek, s amelybl pillanatnyilag egy csppnyi jindulat sem sugrzott az elvrhatnl tbb rnc s gyrds szeglyezte, a szles, szpen velt szja pedig lefel biggyedt. sszessgben vve, vonta le a kvetkeztetst a lny, Max leginkbb egy jl megtermett s vszesen felbszlt tigrisre emlkeztet. Max Monahannek valami oknl fogva Tessa persze sejtette, mi lehet ez az ok , nem volt kirobban jkedve. Mire gondol? pillantott r a lny Maxre a vizespohara fltt. Kitallhatom? A hres-nevezetes barna szempr sszeszklt. Nem nehz kitallni. Ne aggdjon. Nem megyek hozz. Ht persze, hogy nem felelte Max fagyosan. Fleg, ha nekem is lesz nmi beleszlsom a dologba. De azrt a rend kedvrt hadd mondjam el magnak, pontosan tudom, miben mesterkedik. Lehet, hogy Ross beleesett magba, lehet, hogy romantikusnak tallja ezt a hirtelen jtt hzassgot s apasgot, de n nem. s mindent el fogok kvetni, hogy az csm is rjjjn, kivel ll szemben, mg mieltt vgkpp hlyt csinl magbl. Tessa bizarrnak tallta, hogy Max az oldaln ll, mgsem hajland elismerni a tnyt. A lnynak szinte nevethetnkje tmadt, de a bszkesge visszatartotta. Nem szp Maxtl, hogy azzal vdolja, szndkosan csapdt lltott Rossnak, hogy gy brja r a hzassgra. s maga szerint ki vagyok n? szlt vissza kihvan. Ha Holly valami vletlen folytn hozzmenne ehhez a hidegszv, cinikus inkviztorhoz, kutya legyen, ha elvllalja a koszorslny szerept. Aranys jelentette ki a frfi szntelen hangon. Ok! Tessa, felkszlve az tkzetre, az asztalra knyklt Nem rdekel klnsebben a vlemnye, mivel gysem fog sor kerlni erre az lltlagos hzassgra, vagyis nem lesznk rokonok. De ettl mg nagyon dht, hogy automatikusan a legrosszabbat felttelezi rlam, holott nem is ismer. Tudom, amit tudok. Max megsemmist pillantst vetett r, s elnyomta a cigarettjt. Akkor azt is tudnia kell, hogy eszemben sem volt flvenni a kapcsolatot az ccsvel. Mer vletlensgbl jtt r, hogy ki vagyok.

, ht persze! kiltotta a frfi tettetett csodlkozssal. Mer vletlensgbl! Miutn a maga legjobb bartnje rtatlanul kitlalt magrl Rossnak. Ugyan mr, Miss Duvall! Egyiknk sem ma jtt le a falvdrl. s ha kvncsi a vlemnyemre, n bizony abban sem vagyok biztos, hogy ennek a gyereknek, ha ltezik egyltaln, brmifle kze lenne az n csmhez. Ez mr sok volt. Tessa dhtl remegve pattant fel az asztaltl. Bketr termszet volt, de Max Monahan megalz srtsei jcskn vn aluliak voltak. Ne a sajt mocskos gyeibl induljon ki mondta fenyegeten, azzal felkapta az asztalon ll vrsboros palackot. Megkerlte a sarokasztalt, elllta a kiltst a zsfolt, lrms tterem kznsg ell, s Max lbe nttte az veg tartalmt. Nehogy sszepislja magt a nagy aggdsban tette hozz, szndkosan mzesmzos mosollyal. Maga meg az ccse, vgl is, mind a ketten felntt emberek.

Azt mg knny volt elfelejteni, amit Max mondott Tessrl, de Rossnak nem kevs erfesztsbe telt fenntartani a kapcsolatot egy olyan szemllyel, aki ltni sem akarta. Tessa, miutn Max felbosszantotta, igazsgtalanul ugyan, de minden mrgt Rossra zdtotta. Amikor a frfi felhvta, elismtelte neki a nem tl hzelg, mr-mr rgalomnak is beill megjegyzseket, amelyeket Max vgott a fejhez. Amikor Ross odaszguldott a hzhoz, hogy szemlyesen beszljen vele, a lny kerek perec kijelentette, hogy semmi kedve az egszhez ami persze szemenszedett hazugsg volt , s nem volt hajland beengedni a frfit. Nevetsges helyzetbe kerltek. Ross minden tle telhett megtett, hogy szre trtse Tesst s Maxet, de mivel mind a ketten csknysen kitartottak a vlemnyk mellett, zskutcba jutott. Amikor Antonia szenteste felhvta Rosst, a frfi gy el volt keseredve, hogy rgtn elfogadta a n meghvst Mivel Tessval semmire sem jutott, gy rezte, ott kell keresnie a boldogsgot, ahol tudja. Drgm, ne aggodalmaskodj mr ennyit! Antonia, aki meztelenl lt a fslkdasztal eltt, ppen a flbevalja makacskod csatjval babrlt. Richard Seymour-Smith az ajtbl figyelte a felesgt, s idegesen csrgette a kocsikulcsait. Antonia a falra mszott tle. Igenis aggdom. Nem szvesen hagylak egyedl, fleg szenteste. Nem gondoltad meg magad? Apa nagyon rlne neked. Nem lesz semmi baj erskdtt a n. Richard apja unalmas vn majom volt, akinek Antonia irnt rzett megvetse mg burkoltan is nyilvnval volt. A n a flje fel nyjtotta a kezt, s oldalra billentette a fejt, cskra nyjtva bepderezett arct. Vgre kettesben lehettek, s kedvetekre beszlgethettek az zletrl meg a politikrl meg az sszes tbbi dologrl, amihez n nem rtek. n kzben lustlkodom egy jt a tv eltt, konyakkal meg csokoldval tmm magam, s nzem, hogyan n a hjam. Gynyr tested van felelte Richard, a n vrakozsnak meg telelen. Na j, megyek. Legksbb jflre itthon vagyok. Lgy vatos, desem! Ne engedj be idegent a hzba.

Az utbbi idben megszaporodtak a betrsek a krnyken, s Seymour-Smithk magnyosan ll hza idelis clpontnak szmtott. Nem fogok vlaszolta Antonia szintn. Szervusz, drgm! Add t dvzletem desapdnak! Ross szoks szerint ksett. Mire fehr Mercedese lefkezett a hval bortott kocsifeljr tetejn, Antonia mr majdnem kivgzett egy veg fehrbort. Mivel odakint mr stt volt, felkapcsoldtak a kltri lmpk, s ahogy a n kisietett a bejrathoz, mosolyogva kpzelte el, hogyan fog reaglni a frfi, amikor megltja t a nyitott ajtban a fehr selyemkombinjban meg a magas sark cipjben. Atyag! llt el Ross llegzete. Ezt szerette Antoniban: mindig tudta, hnyadn ll vele. Legalbbis az gyban. Gyere be gyorsan! Mi lesz, ha valaki meglt? A n gunyorosan kikukucsklt a frfi hta mgtt a fkkal szeglyezett koromstt kocsifeljrra. , csak pr szz ember lapul a kertben. Ne legyl ilyen begypsdtt, Ross! Csinltad mr hban? Antonia vgigsimtott Ross ingn: a tenyern rezte a frfi testnek melegt meg a kemny, kidolgozott izmait. Csinltad mr olyan pasival, akinek akkora a farka, mint egy mkszem? vgott vissza Ross. Mindjrt megfagyok! Azzal berntotta a nt az elszobba, s bergta maga mgtt az ajtt. Az a nem tl szilrd elhatrozsa, hogy hsges marad Tesshoz, ugyanolyan gyorsan olvadt el, mint a hpelyhek a hajban. gy tnt, Tessa nem akar tle semmit, pedig nem volt fbl. Amikor egy olyan n fondott kr, mint Antonia, nem az jutott automatikusan az eszbe, hogy nemet kellene mondania. A nappaliban, a kandall eltt szeretkeztek, egy olyan pr knnyedsgvel s hozzrtsvel, akik mr tbb mint egy ve benssges kapcsolatban llnak egymssal, s jl tudjk, mivel tudnak rmet szerezni egymsnak. Amikor Antonia ksbb elhelyezkedett Ross karjban, s a frfi combjhoz nyomta simra borotvlt, napbarntott lbt, Ross csaldottsgot rzett. Igazbl nem is Antonival akart szeretkezni, hastott bel. Antonia nem Tessa. s a frfinak az az nje, amelyik rzelmileg ktdtt Tesshoz, most fjdalmasan felvlttt, amirt gy tvertk. Nagyszer, gondolta magban Ross cinikusan. Nem elg, hogy a csaj kirgott, mg a szexulis letemet is tnkreteszi. Holly, nem elszr letben, kezdett teljesen lemondani Tessrl. Karcsony napja volt, s az elmlt hetekben Ross gy jrt-kelt a szllodban, mint egy gyszhuszr: terrorizlta a fiatal pincrnket, s csak gy sugrzott rla a szomorsg meg a remnyvesztettsg. A mai nap sem volt kivtel. Holly kptelen volt megrteni, Tessa mirt szaktott meg minden kapcsolatot a frfival. Maxre persze joggal haragszik, de, mindent egybevetve, nem az idsebbik Monahan vlemnye a mrvad. Holly Tessa helyben azonnal kihasznlta volna az alkalmat, s kt kzzel csimpaszkodott volna Rossba. bezzeg semmit sem tudott elrni Maxnl. Max, aki meg volt gyzdve rla, hogy meg Tessa egytt fztk ki a nagy tervet, szba sem volt hajland llni vele. A hatalmas csokor fagyngy, amelyet Holly olyan remnykedve vsrolt meg s akasztott fl a pult fl, csak kidobott pnz volt. Holly, akinek az is eszbe jutott, Max milyen szrnyeteg mdjra viselkedett az utbbi idben azta, hogy mindenfle dj nlkl trt haza Londonbl, kifejezetten mogorva volt , egyszeren nem rtette, mit eszik mg mindig a frfin. Persze, gondolta magban bnatosan, az

let nem gy mkdik. Tapasztalatbl tudta: minl nagyobb szemtlda egy frfi, annl ellenllhatatlanabbnak tallja. Kora dlutnra Ross mintha kiss felvidult volna. Egy r versenylidomr kt feltnen csinos lnynak rvid gyzkds utn sikerlt beciblnia a blterembe, ahol valami ssznpi trsasjtk zajlott, nem kevs csalssal megspkelve. A nyolcvant fs vendgsereg, amely hatfogsos ebdet s tmntelen mennyisg pezsgt fogyasztott el, semmi jelt nem mutatta, hogy ki akarn pihenni a fradalmakat. Hollynak, akinek fl ngykor jrt volna le a munkaideje, mr nagyon mehetnkje volt. A szlei, akik minden vben a Karib-szigeteken tltttk a tli hnapokat, egy flttbb tekintlyes karcsonyi ajndkcsomagot kldtek neki, amelyet , valamilyen rejtly folytn, kivtelesen nem bontott ki idnek eltte, s mr Tessa is biztosan hozzkezdett, hogy megfzze a kzs ebdjket. t ve, Tessa desanyjnak halla ta, a kt bartn mindig egytt tlttte a karcsonyt. Holly egyltaln nem repesett az rmtl, amikor kiderlt, hogy Sylvie Nash az esti mszakos recepcis, aki levltotta volna t megbetegedett. Sylvie meg arra sem vette a fradsgot, hogy szemlyesen telefonljon be. Holly vicsorogva hallgatta a lny bartjnak rszeg magyarzkodst. Sylvie-nek migrnje van; rettenetes fjdalmak gytrik, az gyban fekszik, mg ahhoz sincs ereje, hogy odavnszorogjon a telefonhoz. Holly nem vitatta, hogy Sylvie gyban van, de szerinte a fejfjs volt a legutols problma, amitl a lny szenvedhetett. Nagyon sajnlom, drgm prblta Ross kiengesztelni a lnyt, amikor az tovbbtotta neki az zenetet. Holly elrntotta a kezt. n nem tudok itt maradni sirnkozott. Programom van, a fenbe is! Krlek! Nem hagyhatsz cserben minket. s itt is nagyon jl el lehet tlteni a karcsonyt. Ma este igazi ereszd el a hajam buli lesz. Jaj, fogd mr be, Ross! Tessa mr vr. Egyrszt rk hosszat szszmtlt az ebddel, msrszt nem fogom hagyni, hogy egyedl tltse a karcsonyt. Holly nem vette szre, hogy Max, aki fltanja volt hangos kirohansnak, ott ll a hta mgtt. Tudod, mit? mondta hirtelen Ross, sokkal lnkebb hangon. Hvjuk ide Tesst. Szerinted idejnne, ha felhvnd, s elmagyarznd neki a helyzetet? Biztosan nem! kiltotta megveten Holly. A tet btydnak ksznheten be nem teszi a lbt ide, s n nagyon is meg tudom rteni. Azrt nem vagyok akkora tet tiltakozott Max dersen. Holly sszerezzent, amikor meghallotta a hangjt, de rgtn rjtt, hogy mr ks visszakoznia. Htrapenderedett, szrke szeme csak gy szikrzott a dhtl. De igenis az vagy vgta a frfi kpbe. Arctlanul viselkedtl vele, pedig meg sem rdemelte. Max szerencsre j hangulatban volt. s jl tudta, ha Tessa nem jhet el hozzjuk, Holly azonnal felmond. A szlloda pedig mg karcsony napjn sem tudna tkletesen mkdni recepcis nlkl. Add meg a cmed. Holly hnapok ta vrt erre a mondatra, persze teljesen ms megfontolsok alapjn. s higgadj mr le, az g szerelmre! Szemlyesen megyek el a bartndrt. Tessa trklsben csrgtt Holly nappalijnak ablakflkjben, s hevenyszett vzlatot prblt kszteni arrl a karcs vrstgls hzakbl ll pletcsoportrl, amelynek perspektvjt olyan nehz volt megrkteni. A kivilgtott ablakokon keresztl jl ltta a javban zajl sszejveteleket, a csillog-villog karcsonyfkat meg a vidm embereket. Tessa, egyedlll lvn jl brta a magnyt, de a karcsony valahogy ms volt. Holly elegns, tgas laksban sztradt a slt pulyka, a feny meg a mhviasz gyertyk illata, a tvben pedig

ppen Tom Cruise legjabb filmjt adtk, Tesst mgis megmagyarzhatatlan idegessg fogta el. Mr nagyon vrta, hogy Holly, aki tizent perces kssben volt, hazarjen. Nem is sejtetette, hogy Max hrom emelettel lejjebb belp az pletbe. Amikor Tessa meghallotta, hogy kulcs fordul a zrban, lecsusszant az ablakprknyrl, s kiszaladt az elszobba a bartnje el. Nem az volt lmai netovbbja, hogy karcsonyi ajndkkppen Max Monahannel nzzen farkasszemet. Ho-ho-ho! dvzlte Max halkan, s tnyjtott egy palack jghideg Veuve Cliquot-t. Mint lthatja, nem vrsbort hoztam. A fehr biztonsgosabbnak tnt. El nem tudom kpzelni, mi a fent keres maga itt vlaszolta Tessa, aki jl tudta, hogy a megjegyzse nem hangzott tl udvariasan, de kptelen volt uralkodni magn dbbenetben. s hol van Holly? Max kihzta a dugt, s gyet sem vetve Tessa tiltakozsra, hogy nem iszik alkoholt, flig tlttte a lny pohart pezsgvel. Kzben pedig eladta Holly dilemmjt. Tetnek nevezett fejezte be vgl a beszmolt. Mire kzltem vele, ha n megbocstom magnak, hogy a mit hten tnkretette az ltnymet, akkor maga is megbocsthat nekem azrt, hogy szinte voltam. Aha felelte Tessa vatosan. De tnyleg megvltozott rlam a vlemnye, vagy tovbbra is hazug, csal, pnzhes ringy vagyok? Max felhajtotta a pezsgt, majd kisietett a konyhba, s lekapcsolta a stt. Lehet, hogy az, de ksz vagyok elismerni, hogy mivel nem ismerem magt, nem kellett volna ilyen megjegyzseket tennem. Egyelre tzsznetet hirdetek. Mit szl hozz? Ettl mg tet vagy felelte Tessa halvny mosollyal. De majd csak tllem valahogy. Na j, menjnk! Boldog karcsonyt! mondta Ross, s kzben azon morfondrozott, vajon meg merje-e cskolni Tesst. Nem srn rezte gy magt, mint egy ideges kamasz az els randevjn ami azt illeti, a frfi feleltlen nemtrdmsg jegyben tombolta vgig a tindzserkort , de amikor Tessa Max oldaln belpett a szllodba, furcsn megldult a szve s a lny mr ott is llt eltte, egyszer skarltvrs gyapjpulverben s hozz ill rvid szoknyban. Stt harisnyba bjtatott lba pont olyan tetszets volt, mint a frfi emlkeiben. Ross habozott Nagyon nnepi biccentett a skarltvrs kend fel, amely a lny csillog kontyt fogta ssze. Iz gynyr vagy. Inkbb hes felelte Tessa, aki nem volt hozzszokva a bkokhoz. Az ebdem a laksban maradt. Nem kalldik valahol egy darabka pulykacomb? Ross mr gondoskodott az ennivalrl. Bevezette a lnyt a kihalt tterembe, ahol csak egy asztal a kzps volt megtertve. Az ezst vzk zlsesen elrendezett vrs s fehr rzskkal voltak tele. A fltucatnyi vastag gyertya borostynsrga fnye rvetlt a vakt fehr damasztabroszra, tovbb fokozva az ezst eveszkzk s az elegns kristlypoharak csillogst. A deres fmvdr jabb felbontatlan pezsgsveget rejtett. Az asztalt kt szemlyre tertettk. Ross hellyel knlta Tesst, majd letelepedett a lnnyal szemkzti szkre. Nem hitted volna, hogy eljvk szlalt meg a lny nmi irnival. Remltem, hogy eljssz. Legszvesebben n magam hoztalak volna ide, de azt biztosan visszautastottad volna. Maxnek kellett megtennie az els lpst a bocsnatkrssel. A frfi szrevette a furcsa villanst a lny szemben. Ugye, bocsnatot krt? A maga mdjn igen. Tessa mlyen beszvta a rzsk illatt, s kzben arra gondolt, hogy ppen az ellenllhatatlan srmja miatt kell tvol tartania magt a frfitl. Amennyiben

hagyja, hogy Ross vonzereje s kprzatos klseje elbvlje, annak srs lesz a vge, lehet, hogy nem pont ma este, de mindenkppen a kzeljvben. Effle komplikcikra egyltaln nincs szksgem, hatrozta el magban a lny. De nehz dolga volt, mert Ross htradlt a szken, s csbt mosollyal gy szlt: Ht ez a nap is eljtt. A legels kzs karcsonyunk. Nem is rlsz, hogy itt vagy? A frfi csillog sttbarna szembl hipnotikus er radt. Mr megint kezdi, gondolta magban Tessa; szndkosan megprbl elcsbtani. Viszonozta a frfi mosolyt. Mg nem tudom felelte lassan. Fogta a villjt, s lthatatlan nyolcasokat kezdett rajzolgatni a damasztabroszra. A kajtl fgg.

Estefel a blterem megtelt tivornyz alakokkal, akik a fesztelen nnepls klnbz stdiumaiban leledztek. Antonia, aki olyan mvszien keresztezte egymson fekete harisnyba bjtatott lbait, hogy minl tbb szabad brfellet villanjon el combig felsliccelt fekete-bronz ruhja all, egy ritka cigarettafajtt szvott, s kzben szenvtelen mosollyal figyelte a kzps asztalnl foly esemnyeket. Pedig valjban nem sok oka volt a mosolygsra. A lelke mlyn kvncsisgot s valami megfoghatatlan bizonytalansgot rzett. Antoninak aki annyira megszokta, hogy mindig minden az elkpzelsei szerint alakul, hogy mr nem is emlkezett r, milyen rzs veszteni azt sgta a hatodik rzke, hogy komoly veszly fenyegeti. Fl volt, hogy tkletes, minden bonyodalomtl mentes lete hirtelen darabjaira hullik. De brmilyen tzetesen is vette szemgyre a lnyt, aki Ross asztalnl lt, sehogy sem tudott rjnni, mi a titka. Na, j, gondolta magban, kezdjk ellrl. Csinos a kicsike. De nem csinosabb, mint az a tbb ezer lny, aki legalbb igyekszik a maximumot kihozni magbl. Ez itt mg csak ki sincs sminkelve. Ez a kcos szke lobonc, llaptotta meg Antonia, akinek szakrt szemt semmi sem kerlhette el, hnapok ta nem ltott fodrszt. A skarltvrs angraszett egyszer, de trhet, br nem igazn illik egy ilyen esthez. A lapos sark fekete brmokaszin pedig, szlt Antonia tlete, teljessggel divatjamlt. A tbbi Vogue-hvhz hasonlan Antonia mr egy ve megvlt a hasonl stlus cipitl: belegymszlte ket egy dobozba, s odaadta a bejrnnek, hogy vigye el a Vrskeresztnek. Ennek a lnynak szemmel lthatan halvny fogalma sincs a legjabb trendekrl. s mgis Ross olyan kpet vg, mintha folyamatosan vissza kellene fognia magt, nehogy megrintse ezt az alulltztt, divat nszemlyt. Antonia nem ilyennek ismerte Rosst, aki rendszerint olyan laza volt, hogy majdnem sztesett, s dersen nzte, ahogy a nk hlyt csinlnak magukbl, hogy felhvjk magukra a figyelmt. Most azonban tnt izgatottnak. Antonia szerint szinte nem is volt magnl. A nnek hirtelen sszerndult a gyomra a fltkenysgtl: rdbbent, hogy a boldogsgt fenyeget veszly komolyabb, mint hitte. Antonia, akinek remegett a keze a flelemtl meg a dhtl, lassan szopogatta a vodka-tonikjt, a jgkockk csrmplst hallgatta, s vgl arra jutott, hogy tennie kell valamit. k ketten tkletes prost alkottak Ross-szal; a frfit nem zavarta, hogy Antonia

frjnl van, s Antonia sem izgatta magt azon, hogy Ross nagykanllal eszi a nket amg nincs sz msrl. Csak szrakozsrl. A baj ott kezddtt, hogy a n azt hitte, elg jl ismeri Rosst ahhoz, hogy biztos lehessen benne, semmi sem llhat kettejk kz. Nem is gondolt r, hogy a frfi esetleg szerelmes lesz. Ez volt az a fenyeget veszly. s ha Antonia veszlyben rezte magt, bosszszomjas amazonn vltozott. Ross hangulata szerencsre drmai vltozsokon ment keresztl Tessa rkezse ta, gy a frfi nem jtszotta tovbb a szrsszv fnkt. Holly, azzal a felttellel ugyan, hogy fl fllel a telefont figyeli, szintn csatlakozhatott az nneplkhz, s remekl rezte magt: pimaszul flrtlt egy francia filmproducerrel, akinek kifejez barna tekintete knnyedn felforrsthatta volna a lelkt, ha trtnetesen nincs flig beleesve Maxbe. A lny kizrlag abban a remnyben btortotta az udvarljt, htha Max is felfigyel a trtnsekre, s a hirtelen feltmad fltkenysgtl vezrelve, a karjba kapja t. m Maxtl, aki nem sokkal korbban Mrs. Ellisszel, a 12-es szobban lak karcs, titokzatos elvlt nvel a karjban tncolt el Holly asztala eltt, eddig csak egy kacsintsra meg egy vigyorra futotta. Mindegy, kezdetnek ez is megteszi. Holly dlutn mg tetnek nevezte Maxet. Frfibszkesg is van a vilgon. Holly rmosolygott a nyamvadt macska kinzet j pincrnre, akit Grace-nek hvtak, s levett egy zsrszendvicset a tlcrl, amelyet a lny, elgg szakszertlenl, kt kzzel markolszott, mikzben elsiklott az asztalok kztt. Holly ebben a pillanatban vette szre, hogy a helyisg tls vgben a kgytest Antonia Seymour-Smith emelkedik fl az egyik asztal melll. A francba, gondolta magban Holly, idegesen tekintgetve Tessa s Ross fel. Ma este nem szmtott Antonira. A sors irnija, llaptotta meg nyugtalanul, hogy, br nem tud titkot tartani, mg nem volt alkalma felvilgostania Tesst Antonia s Ross flig-meddig titkos viszonyrl. Valamilyen csoda folytn a n flje semmit sem sejtett, egybknt azonban kztudoms volt, hogy a procska rgta tart s nem kifejezetten diszkrt kapcsolatban ll egymssal. A francia producer csbt gall szavakat intzett Holly dekoltzshoz, a lny azonban a fle botjt sem mozdtotta. Grace, a pincrn mozdulatlanul llt mellette: mind a ketten ugyanabba az irnyba bmultak. Hollynak sszeszorult a gyomra, amint Antonia, Rosst s Tesst fixrozva, utat trt magnak a zsfolt teremben. A lnynak fogalma sem volt, mit forral Antonia, de azt tudta, hogy j nem slhet ki a dologbl. Tesst, aki elkvette azt a hibt, hogy karikatrt rajzolt az r versenylidomrrl egy darab karcsonyi csomagolpapr htuljra, mr emberek egsz hada ostromolta, tovbbi skicceket kvetelve. Rendesen rd al a neved szlt oda neki Ross, mikzben azon igyekezett, hogy megrktse T. J. Henderson kiss (de nem tlsgosan) kpcs alakjt, egy msodik genercis texasi olajbrt, aki jelentktelen klsej, de hatalmas hozomnnyal rendelkez tizenkilenc ves lnyval ruccant t Nagy-Britanniba. s kopaszd meg ket, klnben nem vesznek komolyan. Tessa mosolyogva csvlta meg a fejt. Ezek a ktperces skiccek a szrakozst szolgltk, nem a pnzkeresetet. T. J. Henderson a hjas trdt csapkodta nevettben. Csinljon bellem szpfit, s mondjon egy rat. Meg fogja kapni! Te j g! szlalt meg affektlva Antonia, aki hirtelen ott termett Tessa mellett. gy beszl vele, mint egy prostitulttal. Ross szeme sszeszklt. Antonia eddig mindig tartotta magt a ki nem mondott megllapodsukhoz. A n rendszerint tisztes tvolbl szemllte t, s csak utlag tett valami csipkeld megjegyzst. Antoninak pont ma este kell piszkldnia amikor Tessa itt van! A

frfi egyre ingerltebben figyelte, ahogy a n Tessa vllra helyezi bronzbarna lakkal dsztett ujjait. Antonia. A mondat rszben bemutats volt, rszben figyelmeztets Antoninak, hogy ne vesse el a sulykot. itt Tessa Duvall. Mi fogjuk rulni a festmnyeit. Biztosan nagyon tehetsges. Antonia gy mosolygott r T. J. Hendersonra, hogy csak Ross rezte a megjegyzs lt. Hol van Richard? tudakolta a frfi, mikzben azt kvnta, brcsak megmondhatn Antoninak, hogy kopjon le. Amikor a n rmosolygott, Ross konok eltkltsget ltott felvillanni sttkk szemben. Itt van, a msik brban. Karcsony ellenre tallt valakit, akivel zleti gyekrl beszlgethet. Gondolom, nagyon rdekfeszt tma van tertken, pldul a szemlyi juttatsok vagy az eur rfolyam ingadozsa. Ezrt is dntttem gy folytatta szemrebbens nlkl, nemtrdm vllrndtssal reaglva a frfi bosszs tekintetre , hogy inkbb hozztok csatlakozom. Ugye, nem baj? Amg Antonia kifejtette, mennyire unja a frjt, Tessa befejezte a rajzot, s a helyzetet is sikeresen felmrte. Ez a rafinlt szkesg, a drga frizurjval meg az izmosra formlt testvel, egyike lehet Ross hres-nevezetes exeinek. A szenvtelenl mosolyg lny, bmulatos llekjelenltrl adva tanbizonysgot, biztos kzzel kanyartotta a nevt a karikatra al. Ez az n ajndkom. Mzli, hogy nem vagyok prostitult. Egy hten bell csdbe mennk. Ugyan mr! Antonia a lny mell telepedett. Nagyon tehetsges vagy. Csak vigyzz, nehogy Ross kihasznljon. Ross mg soha letben nem rezte magt ilyen tehetetlennek. Ahogy krbenzett, Hollyt pillantotta meg, aki szintn feszlten figyelte a jelenetet a blterem tls vgbl. Nem fog mosolygott r Tessa Antonira. Ki tudja? felelte Antonia, aki rezte, hogy nem szabadna gy beszlnie, de ktsgbeessben csak azrt is egyre tovbb fesztette a hrt. Ross imdja kihasznlni az embereket. Velem is megtette tegnap jjel. Nem szabadna elmondanom, de szerintem jobb, ha tisztban vagy vele, mire kpes a htad mgtt Ez a n egy ribanc jelentette ki Holly harcias tekintettel. Ross mr rg laptra tette, ne is foglalkozz vele. Ne csinlj hlyt magadbl. Nem csinlok hallatszott Tessa hangja Max kocsijnak hts lsrl. De azrt lehetnek agglyaim. Ross Monahan egy szemtlda. Amibl vilgosan kvetkezik folytatta rezzenstelen hangon , hogy igazam volt. amikor gy dntttem, nem akarok tle semmit. Max, aki ppen ebben a pillanatban kanyarodott Tessa hza el, az rzelmeivel viaskodott. Mg nem formlt hatrozott vlemnyt Tessrl, de azt knytelen volt elismerni, hogy a lny bmulatra mlt hidegvrrel kezelte a ma esti knos helyzetet. A frfi idig elnz megvetssel volt Antonia irnt: tudomsul vette, m helytelentette a helyzetet, ugyanakkor elgedetten llaptotta meg, hogy hossz tvon ez a viszony sem vezet sehova. Sajnlom, ami ma este trtnt hzta be a kzifket. Tessa egy szempillants alatt kiugrott a kocsibl. Nem kell felelte a lny kurtn. rlk, hogy valaki vgre felnyitotta a szemem. Mg akkor is, ha ez az illet Antonia Seymour Smith. Ross mr csak ilyen trta szt a kezt Max bocsnatkren. Azt hittem, tudod. Igen, tudom hajolt be Tessa a nyitott ablakon. De most sikerlt a leggonoszabb felttelezseimet is fellmlnia. Ksz a fuvart! Beugrasz egy kvra? krdezte Holly, amikor a laksa el rtek.

Pulykval is meg tudlak knlni, ha gondolod tette hozz ktsgbeessben. Ez volt az els eset, hogy a szllodn kvl kettesben maradt Maxszel, s mindenron ki akarta hasznlni a helyzetet. Majd mskor vlaszolta Max szrakozottan. Mshol jrtak a gondolatai. Holly gyes recepcis volt, de egyb tekintetben annyi rdekldst sem vltott ki a frfibl, mint a botulizmus. Max pillanatnyilag azon tndtt, hogyan krnykezhetn meg jra Francine Lalonde-ot. Mivel sehogy sem tudta kiverni a fejbl a nt, elhatrozta, hogy a tettek mezejre lp. Persze minden azon mlik, hogy semmi se ltszdjon elre eltervezettnek. Ha a n megneszeli, hogy pincsikutyaknt lohol a nyomban, lttek az egsznek. Jaj, ne kresd magad! kttte az ebet a karhoz Holly. Csak van idd egy pohr italra. Vezetek. Nzd, most mr tnyleg Ugyan mr! Frissen facsart narancslvel is meg tudlak knlni. Meg hideg pulykval meg ditltelkkel Holly, nem! Ennek vget kell vetni. Sietek vissza. Nagyon ksznjk az egsz napi fradozsodat. Max kzelebb hajolt a lnyhoz. Holly egy pillanatra azt hitte, hogy a frfi meg fogja cskolni. De hiba: Max csak a kocsiajtt nyitotta ki. Nincs mit. Szvesen segtettem felelte a lny erltetett mosollyal. Msban is szvesen segtenk, tette hozz magban. Majdnem jfl volt, mire Grace hazart. A nappaliban mg gett a villany, ami azt jelentette, hogy az anyja vr r: valsznleg htattal bmulja a ks esti filmet, s kzben mdszeresen tmi magba a bonbonokat, amelyekkel Grace lepte meg aznap reggel. Amikor Grace betolatott anyja znvz eltti rozsds, de megbzhat Fiatjval az egyetlen szabadon maradt parkolhelyre, rdbbent, tulajdonkppen alig vrja, hogy beszmoljon a nap esemnyeirl. Mattie kielgthetetlen kvncsisga mindig az rletbe kergette; a csndes lny, aki szvesebben tartotta meg magnak a gondolatait, a magnszfrja slyos megsrtsnek tekintette a dolgot, de az utbbi egy hnapban, mita pincrn lett a Grange-ben, alig vrta, hogy mindent elmeslhessen. Szinte knyszert rzett r. Az iskolai vek sorn hallra idegestettk azok a lnyok, akik llandan a pasijukrl radoztak, s minden mondatukat azzal kezdtk, hogy Darren azt mondta vagy Colin szerint. Mostanra azonban is megrtette ennek az egyoldal gondolkodsnak a httert, s azt, mirt reztk szksgt ezek a lnyok, hogy egyfolytban a szmukra legfontosabb szemlyrl csacsogjanak. Most, hogy is szerelmes lett, minden vilgoss vlt. Az, hogy hossz oldalakon keresztl taglalta az esemnyeket a napljban, valamelyest megfelelt a clnak, de ellenllhatatlan vgyat rzett arra, hogy hangosan is kimondja a bvs nevet Mattie Jameson valban tvt nzett: egy rgi fekete-fehr Bing Crosby-filmet, amelyet mr legalbb tucatszor ltott, de nem bnta, mert tudta, hogy happy enddel vgzdik. Az let tl rvid ahhoz, szokta mondogatni, hogy szomor filmekre pazaroljuk. Ingmar Bergmantl egyenesen kirzta a hideg. A hullmos vilgosbarna haj asszony, aki kedvenc rzsaszn-fehr pongyoljba burkolzva kuporgott a kandall eltt, nem ltszott negyven vesnek. Amikor Grace belpett, az asszonynak ellgyultak az arcvonsai, a szja pedig szvlyes mosolyra hzdott. Letette a tejeskvjt, s kinyjtotta a karjt, hogy szertartsosan meglelhessk egymst a lnyval. A bre finoman illatozott a magnlia szappantl, amelyet szintn Grace-tl kapott ajndkba. Kstl. Milyen napod volt? Egsz j. Grace puszil nyomott anyja puha arcra. Csak fraszt. Minden szlloda tele van ilyenkor. Kptelen vagyok megrteni, mirt tltik egyes emberek a karcsonyt szllodban, ahelyett, hogy otthon nnepelnnek, de ht

Taln nem akarnak veszdni. Grace kibjt a kabtjbl, elvett egy mandarint a gymlcsstlrl, majd letelepedett az anyja lbhoz, s a fotelnek tmasztotta a htt, hogy jl lssa a tvt, de beszd kzben ne kelljen a msikra nznie. Mattie sasszemet semmi sem kerlhette el, gy Grace knnyebben meg tudott nylni, ha nem volt kitve anyja frksz tekintetnek. A lny nem akarta teljesen kiadni magt. Vegyl csokit nyomta a kezbe az anyja a majdnem res csokis dobozt. Az asszonynak, aki vekig prblt fogykrzni, vgre sikerlt megbartkoznia a tnnyel, hogy az S-es mret ruhkat s az nmegtartztatst nem neki talltk ki. Most, hogy szpen kigmblydtt, azt ette, amit megkvnt, mghozz lelkiismeret-furdals nlkl. Na? Volt valami izgalmas? t font borravalt kaptam a texasi olajbrtl. Az a francia filmrendez meg, akirl mr mesltem, megprblt belecspni a fenekembe meslte Grace brndos tekintettel. ppen a konyakmrtst ntttem ki neki, a fele majdnem a borospoharban landolt. Szltam Rossnak, de azt mondta, ne is trdjek vele, minden francia MMF-betegsgben szenved, gyhogy legkzelebb nyugodtan ntsem nyakon a pasast. MMF? Muszj Megfognom idzte fel mosolyogva Grace az incidenst. Ross mg azt is mondta, amgy meg az n hibm, hogy ilyen forms fenekem van. Mattie komoran frkszte lnya tarkjt a kvscssze fltt. Remlem, azrt tudott parancsolni a keznek. Anyu! kiltott fel Grace megbotrnkozva. az igazgat! Amgy is megvan a maga baja. Meghvta a hotelbe az j bartnjt, de a szeretje, Antonia Seymour-Smith is ott volt a frjvel, Richarddal. Antonia nagyon fltkeny lehetett, mert egyenesen odament az j bartnhz, s mindent kitlalt neki a viszonyukrl, mghozz Ross meg a tbbi vendg eltt. Egyesek brmire kpesek, gondolta magban Mattie. De hangosan csak ennyit krdezett: s mi trtnt? Nem hallottam mindent, mert tl messze lltam. Az j bartn nem beszlt sokat, Ross viszont tciblta Antonit a brba, Richardhoz, s kzlte a pasassal, hogy a felesge rszeg, ideje hazamennik. Antonia persze nem tiltakozhatott, mert Richard nem tud a viszonyrl, gyhogy muszj volt befognia a szjt. t perc mlva elmentek, Ross bartnje pedig lelpett Maxszel. Holly, az egyik recepcis is velk ment. Ksz szappanopera jegyezte meg Mattie szrakozottan. Ross mrges volt? rjngtt. Grace hangja kifejezetten vidman csengett. Prblta marasztalni a lnyt, de az levegnek nzte. Ross gy megharagudott Antonira, hogy tbb nem is akarja ltni Ht igen. Egyesek nagyon tl tudjk bonyoltani az letket. Mattie gy rezte, ppen eleget hallott Ross Monahanrl. Nzd csak, vge lett ennek a j kis filmnek. Krsz valamit enni lefekvs eltt, drgm? Mit szlnl egy kis slt sonkhoz savanysggal?

A h nmagban is gynyr, gondolta magban Tessa, minek kell elrontania mindent azzal, hogy ilyen hideget hoz magval? A lny kesztybe bjtatott kezt drzslgetve, a csukljt lehelgetve vette szemgyre az eltte kanyarg keskeny svnyt, amelyet mindkt oldalrl megfagyott hullmtarjra

emlkeztet magas hkupac szeglyezett, s amely inkbb volt alkalmas sznkzsra, mint biciklizsre, a Tessa rendelkezsre ll egyetlen kzlekedsi formra. Csupn annyi a dolga, hogy vgigtolja a biciklit az svnyen. Ha kir a ftra, mr nem lesz gond. Biciklivel sokkal knnyebben bejut Bathba, mint gyalog vagy tvolsgi busszal, ami taln ide sem r. Tessa rmmel llaptotta meg, hogy igaza volt. Knnyedn letolta a biciklit a dombrl, s amikor elrt a keresztezdshez, ltta, hogy a ft rendesen fel van szrva. A h palaszrke latyakk vltozott, amely ugyan nem nyjtott tl festi ltvnyt, de jval knnyebb haladst tett lehetv. A lny, akinek lbujjai egszen elgmberedtek a hidegtl, s lehelete oplos felhknt lebegett a levegben, tlendtette bal lbt a vzon, s vatosan kihajtott a forgalomba. Nem egszen kt perc mlva a felismerhetetlensgig sztroncsoldott s sszenyomdott bicikli szles vben rplt be az rokba. A srtetlen ptkocsis kamion hsz mtert csszott, mire le tudott fkezni. A kamionsofr, miutn szrevette, hogy a jrmve irnythatatlann vlt, mg ppen idben nyomta meg a dudt. Amikor Tessa htranzett a vlla fltt, s megpillantotta a hta mgtt tornyosul monstrumot, amelynek krm lkhrtja mr a bicikli hts kerekt srolta, a vastag hval bortott bal tpadkra vetette magt. Amikor ksbb visszatrt a humora, mg mosolygott is azon, hogy majdnem egy tbb ezernyi doboz kutyaeledelt szllt teheraut kerekei alatt lelte a hallt. Eleinte azonban nem volt knny eldnteni, kit rzott meg jobban a baleset: t vagy a kamion sofrjt. Akkurva letbe! hpogta falfehren a remeg frfi. Asz'ittem, a kerk all fogom kihzni. Jl van, drga? Nem tudtam kormnyozni. Akkurva letbe! Tessa tulajdonkppen puhra esett, mg ha az a valami elg hideg is volt. Belekapaszkodott a kamionsofr nyirkos kezbe, feltpszkodott, s reszketeg mosollyal blintott. Azt hiszem, jl vagyok. Legalbbis semmim sem trtt el. Ne aggdjon, nem maga volt a hibs. A lny azon tndtt, elmenjen-e a hziorvoshoz. A tvsorozatokban a terhes anyk ilyenkor mindig sszeesnek, s a hasukra szortott kzzel siktjk: Jaj, Istenem, a kisbaba! azonban remekl rezte magt. Ez a bicikli egy kicsit viharvert jegyezte meg, koptatott farmernadrgjnak zsebbe dugva a kezt, s megborzongott. Nem hiszem, hogy tl messzire jutnk vele. Nagyon hls lennk, ha el tudna vinni a bartnmhz. A kamion sehogy sem tudn felkzdeni magt a hzhoz vezet keskeny, hbortotta svnyen, de Holly taln haza tudn fuvarozni t. Ht persze, drga! Gyjjn csak! Akkurva letbe! Megeskdtem vna, hogy kinyiffant. Teljesen sszeszartam magam. Tessnak minden jel szerint az volt a legfontosabb, hogy a maga elkpzelsei szerint lhesse az lett, s Holly, br szentl meg volt gyzdve rla, hogy a bartnje meghibbant, idig tiszteletben is tartotta ezt a kvnsgt. De amikor meghallotta, Tessa milyen hidegvrrel szmol be a balesetrl, amely knnyen tragikus ha nem vgzetes kvetkezmnyekkel jrhatott volna, a fejbe szllt a vr. Amikor dlutn megrkezett a Grange-be, s azt ltta, hogy Ross zletinek aligha nevezhet csevejt folytat a szlloda egyik rocksztr vendgnek rzki ajk svd bartnjvel, mg jobban dhbe gurult. Ahogy szemgyre vette Ross tbb szz fontos palaszrke ltnyt, zld-szrke cskos ingt, fnyesre suvickolt olasz brcipjt, az vszakhoz kpest szokatlan barnasgt s sportosan elegns frizurjt, valamint a svd lny fldig r bkkfaszn brkabtjt, elnttte a kesersg. Holly tvolrl sem volt szocialista belltottsg, de ebben a szent pillanatban lekzdhetetlen vgyat rzett arra, hogy kirngassa Rosst ebbl a gondtalan,

tlsgosn is knyelmes letbl, elkobozza tle mess vagyont, s sztossza azok kztt. akik sokkal jobban rszolgltak, mint a frfi. Ahogyan ott llt s nzte ket, Ross felpillantott. Rendes krlmnyek kztt szles mosollyal dvzlte volna Hollyt, hogy aztn csipkeld megjegyzst tegyen a lny j ruhjra vagy frizurjra. A brkabtos lny azonban hirtelen lbujjhegyre llt, s belesgott valamit a flbe. Bal kezn megcsillantak a gymntok, ahogy a frfi mellkasnak tmaszkodott. Ross mris levegnek nzte Hollyt, s ez volt az utols csepp a pohrban; az elkpzelhet legnagyobb srts. Holly remegett a dhtl, gy rezte, ktelessge killni Tessa mellett, hiszen Tessa magtl soha nem rendezne jelenetet, ezrt is nem tud kiemelkedni a sajt kis vilgbl, amely annyira ms, mint Ross. Holly lerntotta magrl mlnarzsaszn kasmrblzert, a pultra vgta, majd odatrappolt a procskhoz. Holly! risten, mindjrt felrobbansz. Mr megint az olaszokkal van gond a Berkeley lakosztlybl? Holly nagy levegt vett. Szeretnm, ha tudn, Mr. Monahan, hogy mikzben n itt enyeleg s teszi a szpet sziszegte a lny fogvicsorgatva , Tessa komoly polsra szorul. Ma majdnem meghalt, amikor egy kamion maga al gyrte a biciklijt. Ksz csoda, hogy letben maradt Holly hirtelen elhallgatott, ijedten dbbent r, hogy nem gondolta vgig elre a vdbeszdt. Szp dolog a spontaneits, de most elakadt. A Ross arcra kil rmlet azonban mindenrt krptolta. Gondoltam, jobb, ha nt is rtestem adta meg a kegyelemdfst Holly, mikzben a frfi csokoldbarna arcra a spadtsg ftyla borult. Majd a svd lnyhoz fordult. Vgtre is annak idejn nagyon kzel lltak egymshoz kzlte jelentsgteljesen. Amikor Ross leparkolt Tessa hza eltt, elszr azt hitte, hogy a lny nincs otthon. Aztn szrevette, hogy br nem g a villany, valami srgs derengs azrt mgiscsak kiszrdik a fldszinti ablakokbl. Tessa biztosan tvt nz a sttben risten, mr megint? kiltott fel Tessa, amikor megpillantotta a ltogatt. n is rlk, hogy ltlak felelte a frfi, akit nagyon bntott a lny kzmbssge. Majd bocsnatkrn feltartotta a kezt. Ne haragudj, csak azrt jttem, hogy megnzzem, hogy vagy. Bejhetek? A j reg Holly. Tessa, aki jl tudta, milyen udvariatlanul viselkedik, de knytelen volt elleplezni valdi rzseit valamifle perverz rm csrit , flrellt, hogy beengedje a frfit. A helyedben nem vennm le a dzsekimet; van egy kis gond a ftssel. Elzott a tzifa. Rossnak nem volt oka ktelkedni. A kandallban pislkol tz valban siralmas llapotban volt. A frfi elszr felvillanyozdott, amikor megltta, hogy a halvny derengs nem a televzitl, hanem egy csom gyertytl szrmazik, de aztn elkpedve bredt r, a gyertyk nem arra szolglnak, hogy romantikus hangulatot teremtsenek, hanem hogy ptoljk az ramkimarads miatt hinyz vilgossgot. Te j g! kiltott fel. Ez elkpeszt! Ma reggel majdnem meghaltl. Most meg itt lsz teljesen egyedl a jghideg hzban. Mirt nincs villany? A tegnap esti hess megronglta a vezetkeket felelte Tessa mosolyogva. A szllodban sosincs ramsznet? Sajt genertorunk van. A lny vllat vont. Ht, nekem meg nincs, gyhogy knnyebben elviselem a dolgot, mint te. De mirt nem lsz le? Nem vagy hes? Nem de. helyesbteti Ross frgn, amikor tudatosult benne, hogy a lny vacsorra invitlja. Kapcsolatuk ingatagsgt tekintve, mr ez a kis elrelps is gyerekes rmt keltett benne.

Akkor lj le adta ki az utastst Tessa, s eltnt a zsebkendnyi konyhban. Egy kis trelmet krek. Mg szerencse, hogy gztzhelyem van tette hozz vigyorogva. Ross nem lt le. Inkbb krbejrta az L alak nappalit, amelyet a lny bmulatos tehetsggel alaktott t bjos s knyelmes helyisgg. A bordra festett mennyezet tetszets kontrasztot kpezett a fehrre meszelt falakkal, amelyek viszont remek htteret biztostottak a lny festmnyeihez. A mly ablakflkkben mvszien elrendezett szrtott virgokkal leli hatalmas ednyek terpeszkedtek a kzzel festett selyemmel bortott prnk s egy tletes zomncozs narancssrga agyagmacska mellett. A bord sznyeg helyenknt mr kopottas volt, a slyos fehr csipkefggnyk szle pedig itt-ott foszlsnak indult, de a rzkandelberek, az ezstkeretbe foglalt fnykpek, a festett vegbl kszli terrriumok, a sznes veggolykkal teli tlak, a kzzel festett tojsok, a selyemvirgok meg a buja szobapfrnyok olyan hvogatak voltak, hogy Ross mris otthon rezte magt. Nem nagyon volt oda a szedett-vedett holmikrt, de Tessa olyan krnyezetet teremtett, amelyben brki jl rezte volna magt. Ross, miutn a piszkavassal sikerlt nhny lngnyelvet elcsiholnia, a lny festmnyeit vette szemgyre, mivel az elz ltogatsa sorn nem volt ideje tzetesebben megnzni ket. A kpek is kesen pldztk, hogy Tesst nem lehet kalitkba zrni. A felcsigzott s lmlkod Ross elsknt a legnagyobb olajfestmnyt vizsglta meg, amely a kandall fltt lgott. A telt, stt sznekkel megfestett kp hegyi vihart brzolt a maga zaboltlan gynyrsgben. Ennek a mersz s kivl mnek a szomszdsgban egy impresszionista bets akvarell fggtt, ettl jobbra pedig egy egyszer ezstkeretbe foglalt kzepes nagysg olajfestmny, amely egy galriban rendezett sszejvetelt brzolt, humorosan s gonosz rszletessggel rktve meg az arckifejezseket, a knos incidenseket, a gyomorszort s rmteli pillanatokat, a vidmsgot s a sanda tekinteteket. Ross mindig is csodlta a mvszeket, mert olyan dolgokra voltak kpesek, amelyekre nem, Tessa tehetsgnek eme pldi azonban klnsen mly benyomst tettek r. Az pedig, hogy Tessa ilyen sokfle mfajt alkalmaz mghozz magas szinten , vgkpp meggyzte t arrl, hogy a lny szletett tehetsg. A frfi mosolyogva llt meg Holly kicsi s mg bekeretezel len portrja eltt, amely hen tkrzte a lny letszeretett s botrnyos zlst a ruhk tern. Tessa kerlte a flsleges sallangokat, de a kpbl mg gy is sugrzott a modellje irni rzett rajongs; a neonkk, extravagns fodrozs s pattansig feszl ruha, a fl mg tztt rzsaszn szegf s a szles mosoly beleval vadnyugati kocsmatndrt varzsolt Hollybl, aki a jelek szerint a vros sszes cowboynak sszetrte mr a szvt, mghozz lvezettel. Tessa, aki, a trdvel lkve be az ajtt, egy tlct cipelt be a szobba, rajtakapta Rosst, amint a portrt nzegeti. Szerencse, hogy te nem kaptl karcsonyi dvzllapot Hollytol jegyezte meg fanyar mosollyal. Hromszz pldnyban akarta kinyomtattatni a portrt, hogy minden ismersnek kldhessen egyet, s az utiratban felhvja a figyelmket, hogy potom ktszz fontrt k is megrkttethetik magukat Tessa Duvall-lal Ross elvette a tlct a lnytl, s a kandall eltt ll alacsony, fekete dohnyzasztalra helyezte. A kt tnyr krmes lasagne erteljes fokhagyma s fszerillatot rasztott magbl. Tessa mg egy veg Chiantit is felbontott a vacsorhoz. Ross, aki tudta, hogy Tessa mr nem iszik alkoholt, egszen meghatdott ennyi figyelmessgtl. Egsz j tlet. Nem kellene kapsbl elzrkznod elle jegyezte meg a frfi. Szerintem meg lehetne lovagolni. Tudom vonta meg a vllt Tessa. De ppen a mlt hten jegyezte meg valaki a lny szndkosan nem emltett nevet, Ross pedig gy dnttt, elengedi a fle mellett az Antonira

utal burkolt clzst, mintha a n nem is ltezne , hogy ez olyan, mintha ruba bocstanm a tehetsgem. gy reznm magam, mint egy prostitult nagyon knosan rintene a dolog. Ross a lny unszolsra lelt a fotelba, Tessa pedig a padlra kuporodott. A tzifa vgre megszradt; a tz lnken lobogott a kandallban. A forr lasagne nagyon zletes volt, a bort pont megfelel hmrskletre htttk be, a gyertyafny pedig kifejezetten csbt hangulatot teremtett. Az egyszer fehr farmert s sttkk V-kivgs gyapjpulvert visel Tessa, aki egszen kipirult a tz melegtl, vgtelenl elragad volt lazn leoml hossz frtjeivel. Mesld el, mi trtnt ma reggel szmzte Ross a fejbl az oda nem ill gondolatokat. gy ltom, hamar rendbe jttl. Mr ki is engedtek a krhzbl? Tessa lenyelte a falatot, s megrzta a fejt. Nem srltem meg. Flsleges lett volna orvoshoz mennem. Egyszeren fejest ugrottam a hval teli rokba. De hogy lhettl fl arra a biciklire, az g ldjon meg! dhngtt Ross, ktsgbeesetten vonva fl a szemldkt. Ilyen idben ksz letveszly biciklizni. Mi ttt beld, szndkosan meg akartl halni? Inkbb a biciklim vigyorgott a lny. s most mihez kezdesz? tudakolta a frfi, a kinti vastag htakar fel mutatva a villjval. Tessa oldalra billentette a fejt, mintha lzasan gondolkodna. Azt hiszem, cmet adok neki felelte vgl. Lehetne, mondjuk, Frccsens vagy Reccsens. Aztn killtom a modern mvszetek mzeumban. Ide figyelj! Ross bosszsan hzta ssze a szemt; kicsit tbb komolysgot vrt a lnytl. Fellem vicceldhetsz, de akr tetszik, akr nem, aggdom rted. Az n gyerekemet vrod, s nem nzhetem lbe tett kzzel, hogy mer meggondolatlansgbl kockra teszed az leted. Mindketttk lett. Tessa, aki egszen meghatdott ennyi aggdstl, de ugyanakkor meg is srtdtt, amirt a frfi ilyen rossz vlemnnyel van rla, dhsen farkasszemet nzett Ross-szal. Tudom, tudom, az j Lamborghinimmel kellett volna befurikznom a vrosba vetette oda mrgesen. Ross, te nem vagy tisztban a dolgokkal. Ha lesz r pnzem, majd veszek magamnak kocsit, de addig be kell rnem valami olcsbb megoldssal. Olyan kpet vgsz, mintha legalbbis bekttt szemmel ugrottam volna ki egy replgpbl. s klnben sem n okoztam a balesetet, hanem a kamion. A babnak tnyleg nincs semmi baja? vltott hirtelen tmt a frfi. Tessa, aki kzben rjtt, hogy Rossnak sikerlt felfognia az elhangzottakat, blintott: Semmi az gvilgon, mr amennyire n meg tudom llaptani. Nemsokra a negyedik hnapban leszel; ltszik mr valami? A lny nkntelenl is elmosolyodott. A frfi gy beszlt, mint egy vdn. Mindjrt elhz egy sztetoszkpot, hogy ellenrizze a magzat szvverst. Igen, felszedtem pr kilt, s nem tudom begombolni a farmereimet vlaszolta a lny nneplyesen. A b pulcsim viszont minden bnt el tud leplezni. s a cicid is nagyobb lett jegyezte meg Ross, leplezetlen kvncsisggal vizslatva a lny mellkast. Igen, a cicim is nagyobb lett nevetett fl Tessa. Nemsokra olyan dekoltzsom lesz, mint Hollynak. A terhessgnek is megvannak a maga elnyei! Vacsora utn Ross gy szlt: Meslj valamit a titokzatos mltadrl. Hol tanultl festeni? Nincs benne semmi titokzatos. Tessa tovbbra is a fldn lt, meghmozott egy narancsot, s szablyos gerezdekre szedte. Nem jrtam mvszeti iskolba. Az anyukm szerettette meg velem a festst mg kiskoromban, s amikor mr elg rett voltam r, pt jelleg kritikval illette a mveimet. Nagy mrt volt, teljesen amatr, de j szem. s tanrnak

is csodlatos volt szerettette meg velem Van Dyck, Michelangelo, Brueghel s Canaletto mvszett, amikor engem mg csak Toulouse-Lautrec rdekelt. Kiskoromban teljes napokat tltttnk a Nemzeti Galriban. Londonban laktatok? Ross rezte, hogy a lny ma kzlkeny hangulatban van. Mindenron meg akarta ismerni Tessa mltjt, hogy minl tbbet megtudjon az eltte l zaboltlan teremtsrl. Apm egyves koromban halt meg. Agydaganata volt, s anym abban az vben felvltva gondozott minket. Aztn mr csak velem kellett foglalkoznia. A lny egy pillanatra elhallgatott, elgondolkodva bmulta a tncol lngokat, majd hirtelen megrzta magt, s odanyjtott a frfinak egy narancsgerezdet. Htves voltam, amikor anym megismerkedett egy frfival, egy festvel. Tom Charterisnek hvtk; magas volt s jkp, hossz szke hajjal s stt bajusszal. Teljesen odavoltunk rte, de mint annyi mvsz, is nz egy alak volt. Pr hnapig anymon lskdtt, aztn elhagyta egy nrt, aki fnyzbb letet biztostott neki. Anyu teljesen sszeomlott, mert nagyon bzott Tmban, s minden tle telhett megtett r te. Nem tudta elhinni, hogy elment. Ekkor kltztnk Bathba. Anym hzvezetn lett Holly szleinl. Itt ismerkedtem meg Hollyval. Olyanok voltunk, mint a tz s a vz. Suzannah s Michael King dsgazdag hzaspr volt. Tulajdonkppen mg most is azok, de mr annak idejn is tlagon felli letet ltek. Holly az egsz vilgot bejrta velk, mikzben anym tisztn tartotta a hzat, fnyestgette az ezstt s leporolgatta a Chippendale szkeket. De mindegy volt, hogy a csald Gstaadbl, Barbadosrl vagy New Yorkbl trt-e haza, Holly meg n ott folytattuk a bartsgunkat, ahol elzleg abbahagytuk. A szlk, becsletkre legyen mondva, nem is prbltak meg sztvlasztani minket. Pedig n csak a hzvezetn lnya voltam. Ez nevetsges! szlt kzbe Ross, akit felbosszantott Tessa viktorinus szemllete. Azrt nem egszen. Holly elkel iskolba jrt, ahol csupa hozz hasonl, finom csaldbl szrmaz rigyerek vette krl. A szlei mindent megtettek rte. Holly szerencsre hallani sem akart rla, hogy msok szabjk meg, kivel bartkozzon, a szlei pedig elg intelligensek voltak ahhoz, hogy ne prbljk meg jobb beltsra brni. k voltak a legels vevim, s a festmnyek, amelyeket hszves koromban vsroltak tlem, mg ma is ott lgnak a nappalijukban. Amikor Anyu kt vvel ksbb meghalt, felajnlottk, hogy lakjak nluk. Amit te termszetesen visszautastottl Felntt n voltam. Tudtam gondoskodni magamrl vlaszolta Tessa magtl rtetden. Ross vllat vont. Csodlom, hogy nem kltztl ssze Hollyval. Ez is felmerlt, de nem tudtam volna egy olyan lakst finanszrozni, ami megfelel Holly zlsnek, azt pedig nem engedhettem, hogy a bartnm pnzeljen. gy talltam r erre a hzikra. Egy gazdtl brlem, aki a vlgyben lakik. Mr t ve lakom benne. s meg tudsz lni a festsbl? Ezeket mirt nem adod el? bktt Ross a falakon fgg festmnyekre. Szeretnm megvenni a galris kpet. Nekem adod? Most mr el tudom tartani magam vonta meg a vllt a lny. gy-ahogy. De tavalyig mindenfle munkt elvllaltam, hogy fizetni tudjam a lakbrt. Egy darabig takartnknt dolgoztam, aztn krupi lettem a bathi kaszinban. De voltam mr pincrn, bbiszitter, st, hat borzaszt htig mg idegenvezet is: japn meg amerikai turistkat ksrgettem. Azt hittem, kifolyik a szemem a sok vakuzstl Nem semmi mosolyodott el Ross a lny arckifejezse lttn. De n mg mindig meg szeretnm venni azt a kpet. Nagyon tetszik. Sajnos nem elad. Ez itt mind anym volt. Amikor meghalt, rjttem, hogy kptelen lennk tladni rajtuk, gyhogy nlam maradtak. Ne haragudj.

A frfi megrten rzta meg a fejt, majd hirtelen felvidult: De azt csak elfogadod, ha megbzlak, hogy fess nekem egy kpet. Ez elfogadhat ajnlat, nem? Ht persze mosolyodott el halvnyan Tessa. Mit szeretnl, portrt Antonia Seymour Smithrl? Helyben vagyunk, gondolta magban Ross. Tudhatta volna, hogy a lny elbb vagy utbb elhozakodik a tmval. gy lehet hrom msodperc alatt tnkretenni egy szp estt, gondolta magban a frfi keseren. Ez a n biztosan leckket vesz Maxtl. Nzd szlalt meg Ross a lehet legnyugodtabb hangjn , sajnlom, ami a szllodban trtnt, de ahogy azt mr akkor is prbltam megrtetni veled, csak fut kaland volt az egsz. Az a n semmit sem jelentett semmit sem jelent a szmomra. Ha nem zrkzol el ellem folyton, nem is mentem volna el hozz szenteste. Tessa trelmesen vgighallgatta az okfejtst, majd lassan megrzta a fejt. Nem vdollak htlensggel, azzal, hogy megcsaltl engem, ha gy jobban tetszik. Egyltaln nem emiatt mentem haza. Vilgosan megmondtam neked, hogy kztnk nincs semmi. Szabad ember vagy: azt csinlsz, amit akarsz, azzal tallkozol, akivel akarsz Akkor meg mi a francrt hagytl fakpnl? tudakolta Ross, most mr vgkpp sszezavarodva. Jl figyelj arra, amit most mondok. Tessa egszen kzel hajolt a frfihoz. Brkivel lehet viszonyod ismtelte lassan s tagoltan. De te mg csak nem is kedveled Antonit. A sajt bevallsod szerint semmit sem jelent a szmodra. s ez az, amit n nagyon furcsllok: hogy fenn tudsz tartani egy viszonyt valakivel, aki irnt semmit sem rzel. Plne gy tette hozz kisvrtatva, amikor Ross mr ppen nyitotta volna a szjt , hogy a n nyilvnvalan rendesen beld van esve. De Antonia nincs belm esve tiltakozott a frfi. Mind a ketten tudjuk, hogy ez a kapcsolat nem errl szl. Neki ott a frje, nekem itt vannak a bartaim. Csak hellyel-kzzel tallkozunk. Nincsenek bonyodalmak, knos flrertsek vagy srtdsek. Karcsony este azrt volt nmi flrerts emlkeztette Tessa a frfit. Lehet, hogy Antoninak kezdetben sikerlt elhitetnie magval, hogy nem fog beld szeretni, de aztn mskpp alakultak a dolgok. Elbb vagy utbb gyis elbukkannak az rzelmek, mert a nk mr csak ilyenek. Antoninl is elbukkantak. szeret tged, te viszont nem szereted t. Innentl kezdve minden nagyon zavaros, nehz s szomor lesz. Tessa hanglejtse felkeltette Ross figyelmt. Ezt tapasztalatbl mondod jelentette ki, egy pillanatra elfeledve, hogy meg kellene vdenie magt. Te is voltl mr ilyen helyzetben. Tessa egszen elcsodlkozott a frfi ostobasgn. Ennek az embernek tnyleg fogalma sincs semmirl. Nem rintette meg a kettejk kztt pislkol bord gyertya szlt. Egy pillanatra fjdalom hastott bel, ahogyan az olvadt viasz vgigcsurgott az ujjn, hogy aztn gyorsan lehljn s megszilrduljon. A fjdalom, amilyen hamar jtt, olyan hamar el is illant. Nem voltam mg ilyen helyzetben. n tl drzslt vagyok ahhoz, hogy bedljek egy effle alaknak. Ross nem sokkal ezutn felszedelzkdtt, s illedelmes puszit nyomott a lny arcra olyat, amilyet egy aszott nagynninek szoks adni s udvariasan megksznte a vacsort. Tessnak, aki tartzkodan megmerevedett, ernek erejvel kellett lekzdenie magban az alantas ksztetst, hogy szorosan meglelje a frfit, s gpies mosollyal, klbe szortott kezt a hta mg rejtve lldoglt az ajtban. Csak amikor Ross tvozsa utn visszament a nappaliba, ltta meg a dohnyzasztalon hever kulcsokat a csonkig gett bord gyertya mellett. Felmarkolta ket, s visszaszaladt a

bejrathoz. Meztlb szaladt vgig a havas svnyen Ross stt sziluettje mg tven mterrl is alig volt kivehet. A kulcsaid! kiltotta utna Tessa, s egszen elakadta a llegzete, ahogy a jeges leveg lehatolt a tdejig. A kocsid! Mit mvelsz A stt alak megtorpant, s fel fordult. A te kulcsaid vlaszolta Ross. A te kocsid. s ppen azt prblom bebizonytani neked, hogy nha azrt riemberknt is tudok viselkedni. De ez a te autd kttte az ebet a karhoz az elkpedt Tessa. Egy Mercedes. Ross elmosolyodott a sttben Pedig te Lamborghinit szerettl volna mondta sajnlkozva. Ne haragudj! De ht ez nevetsges tiltakozott a lny dideregve. A hideg szinte gette a talpt, s mg a levegvtel is fjt. Annl biztosan nem nevetsgesebb, mint hogy biciklivel csszklj a hban. De Jaj, fogd mr be, Tess! Ross teljesen tfagyott. riembernek lenni nem knny, s a frfi mr gy is alig tudott uralkodni magn Tessa ltvnya, a lny holdfnyben csillog szke haja s hba spped, nevetsgesen csupasz lba, teljesen felzaklatta. Mg egyszer bcst intett, s elindult hazafel. Ha ez megnyugtat szlt htra, mert rezte, hogy a lny tovbbra is ott ll mgtte, s kifogsokat motyog az orra alatt , nem miattad teszem. A gyereknkre is gondolnunk kell.

Holly, aki egy hatalmas vznyi rzsaszn tulipnt rendezgetni tett a recepcinl, annyira belemerlt Szerezd Meg Maxet fednev kampnya tervezgetsbe, hogy szre sem vette, amint a megszokottnl rvidebb egyenruht s a kelletnl tbb korallpiros rzst visel Grace, tlcval a kezben, besurran az igazgati iroda ajtajn. Az sem tnt fl neki, hogy a 12-es szobban lak Dr. Timothy Stratton-Staines, kezben egy kismret brnddel, frgn kisiet a kocsijhoz. Holly aki arra a kvetkeztetsre jutott, hogy Max nem az a knnyen szerelemre lobban tpus, hiszen ennyi id elteltvel is csupn csak egy recepcist lt benne, nem pedig potencilis bartnt gy dnttt, hogy rszletesen kidolgozott kampnyra van szksg. Maxet terelgetni kell, neki pedig rengeteg trkk van a tarsolyban. Nem csapja be Maxet, magyarzta a lny, amikor Tesst is beavatta a tervbe, csak rbreszti, hogy a ltszat csal, s Max nem is tudja, mit veszthet. Ennek volt ksznhet az is, hogy Holly, behat kutakodsainak ksznheten, most llegzetellltan elegns tengerszkk Jaeger kosztmt s nyakig begombolt egyszer fehr blzt viselt. Lbt sttkk nejlonharisnyba s ugyanolyan szn trpesark krmcipbe bjtatta, hajt pedig olyan szoros kontyba csavarta, hogy sajgott tle a halntka. Br smink nlkl mg a tejesember eltt sem mert mutatkozni, ezttal knytelen volt nmi sttszrke szemhjpderrel, egy kis halvny rzzsal meg egy leheletnyi arcpirostval megelgedni. Holly gy rezte magt, mint egy madrijeszt, viszont elz nap alaposan szemgyre vette Caroline Mortimert, Max men s flelmetesen elegns irodalmi gynkt, aki tegnap egytt ebdelt a frfival. A harmincas vei vgn jr Caroline Mortimer szp v pofacsonttal s ndszlvkony alkattal bszklkedhetett. Nem kizrt, hogy egyenesen tallta fel az

zletasszonyos stlust. Holly minden apr rszletet elraktrozott az agyban: a bzs kosztm szigorsgtl kezdve, a sznben passzol krmlakkig s szjfnyig. A stt haj n, akinek tkletes kontya igazi mremek volt, egy matt fekete karrn kvl semmi ms kszert nem viselt a kezn. Holly vlemnye szerint Caroline Mortimer kifejezetten rmiszt ltvnyt nyjtott. Max azonban szemmel lthatan ellenllhatatlannak tallta az gynkt. A frfi pedig igazn nem volt rszorulva, hogy alakoskodjon Ms. Mortimer eltt; elg sikeres r volt ahhoz, hogy ne kelljen elragadtatst sznlelnie a kedvezbb elbns remnyben. Ebbl pedig logikusan kvetkezett, hogy Max a dinamikus ltzkdsi stlust kvet nket kedveli. Ha nem talln vonznak Caroline-t, biztosan nem lt volna hrom s fl rt az asztal mellett, hogy aztn tovbbi kt rra eltnjn a nvel a laksban bizonyra azrt, hogy az gynk rszletesebb bepillantst nyerhessen az alkoti folyamatokba. Hollyt egyenesen sokkolta a dolog: gy kpzelte, hogy r s gynke ugyanolyan szent s srthetetlen kapcsolatban ll egymssal, mint orvos a betegvel, amelyben a szex tabunak szmt. A tkletes konty azonban enyhn, de szreveheten zilltnak tnt, amikor Ms. Mortimer vgl tvozott a szllodbl, s Holly most csak abban bzhatott, hogy sajt talakult klseje is adja az g! ugyanilyen hatssal lesz Maxre. A lny nagyon drukkolt, hogy gy legyen; ez az istenverte hacuka egy egsz vagyonba kerlt. Ross az rasztalnl lt, s ppen telefonlt, amikor Grace bekopogott az ajtn, s, meg sem vrva a vlaszt, az irodba lpett. Majd, nyilvnvalan elcsodlkozva sajt merszsgn, lecvekelt az ajt s az rasztal kztt: fogalma sem volt, mitv legyen, s gy szorongatta a megrakott tlct, mint egy dgltt llatot. Brmilyen kocsi j lesz, Mike mondta Ross a kagylba, s felvont szemldkkel fordult a lny fel, de hiba. Tudod, mire gondolok. Valami elegns, mondjuk, egy msik Merci. Vagy egy Lamborghini? Nem, nem, azt nem szmttatom be odaadtam egy bartomnak. Ht, igen, gondoltam, kell egy kis vltozatossg. Grace-nek mr korbban feltnt, hogy Ross autja nem ll ott a szokott helyen, a kavicsos kocsifeljr vgben. A lny, aki alig ismert magra a csillagok azt jsoltk, hogy most rdemes kzbe vennie a dolgokat , megvrta, amg Ross befejezi a beszlgetst kedves cimborjval, Mike Donnellyvel, aki a legszebb autszalon tulajdonosa volt Bathban, s sikeresen elhelyezte a tlct a frfi terjedelmes s zsfolt, br borts rasztalnak a sarkn. Ez meg mi? hajolt elre Ross, a homlokt rncolva. Megbeszlsem lesz valakivel? Nem iiz, nem hinnm hebegte Grace, s flig pirult. Nem tudom. Csak gondoltam, jl esne egy kis kv meg valami harapnival. Ross sehogy sem tudott visszaemlkezni a pincrn nevre, pedig nevekben verhetetlen volt. Jelenleg azonban nem tudta hova tenni ezt a csndes s egybknt jelentktelen br most kifejezetten rkvrs fiatal lnyt. Hogy oldja a helyzetet, kprzatos mosolyt villantott a lnyra. Ht persze. Remek tlet! Rendszerint trden llva kell knyrgnm Hollynak, hogy hozzon mr egy cssze kvt, az a nszemly radsul azt hiszi, hogy mindenki tej s cukor nlkl issza a fekett. Arra gondoltam szlalt meg Grace, aki egszen elolvadt a frfi mosolytl , hogy minden reggel hoznk magnak egy kis frisstt. Kvt meg pirtst de ha rendes reggelit kr, azt is. A kv elg lesz vgott kzbe Ross, aki sohasem reggelizett. Igen, ez nagyszer tlet. Micsoda szolglatkszsg, gondolta magban, s ekkor hirtelen beugrott. Alig nhny hnappal korbban interjztatta a lnyt, aki mr akkor is megmosolyogtatan kszsgesnek tnt.

A frfi elrehajolt, tlttt magnak egy kis kvt, majd j adagnyi tejsznt s cukrot tett bele. Ksznm, Grace. Kitn tlet. Azzal htradlt a szken, elhzott egy dosszit az rasztalon tornyosul irat halombl, s felcsapta. Grace, aki rdbbent, hogy Ross ezzel a gesztussal lezrtnak tekinti a beszlgetst, mlyen beszvta a frfi arcszesznek halvny, de mmort illatt, s a tettek mezejre lpett. Nekem van autm nygte ki nagy nehezen. Felbtortotta a tudat, hogy a frfi emlkezett a nevre. Ha gondolja, brhova elviszem. Ross mosolyogva pillantott fel. A lny nevt csak nehezen tudta az emlkezetbe idzni, de a kocsijt jl ismerte: pr hete fedezte fel a szlloda parkoljban. Most mr igazn beszlnie kellene Hugh Stone-nal, az igazgathelyettessel, hogy az olyan rozsds tragacsoknak, mint Grace nem tl impozns Fiatja is, a konyha mgtti eldugott parkolban volna a helyk. Egy hete mg valami csps vlasszal ttt volna el egy ilyen ajnlatot Manchesterbe kellett mennie, de Grace kocsija taln mg a bektt vgig sem jutott volna el , m hirtelen eszbe jutott Tessa eps megjegyzse, miszerint nem mindenki engedheti meg magnak azokat az elegns sportautkat, amelyek olyan termszetes rszt kpezik az letnek. Ez nagyon kedves magtl mosolygott r a fiatal pincrnre, s csak most vette szre, mennyire megrvidlt a lny szoknyja. De mr Max is felajnlotta az egyik kocsijt. Azzal fogok jrni, amg meg nem kapom az jat Mike-tl. s mg valami szlt a tvoz lny utn. Grace kipirultan, repes szvvel fordult htra. Igen, Mr. Monahan? Az egyenruhja biccentett a frfi a lny pipaszr lba fel. Nem akarom, hogy a frfivendgek vrnyomsa a plafonig szkjn. rlnk, ha leengedne egy kicsit ebbl a szoknybl Maxnek rossz napja volt. Tegnap viszont minden ment, mint a karikacsaps. Caroline megmutatta neki a legjabb regnye eladsi mutatit, s azt is elmondta, j ton jr afel, hogy jvedelmez szerzdst kssn az amerikaiakkal a tavalyi bestsellernek megfilmestst illeten. Caroline a pnzgyek tern is ugyanolyan profi volt, mint az gyban, s Max az lvezetes nap sorn a n mindkt tulajdonsgt els kzbl tapasztalhatta meg. Ami persze mg jobban kihangslyozta az akkor s most kztti klnbsget. Max, aki szoks szerint fl kilenckor lt le a szmtgpe el, dhsen llaptotta meg, hogy semmi sem a terv szerint halad. Egy hiba folytn kt teljes fejezet eltnt a lemezrl. A frfi radsul egy szembetn kvetkezetlensget is felfedezett a cselekmnyben. A mskor olyan termszetes knnyedsgnek nyoma sem maradt. s mindennek tetejbe mg a kvfz is bedgltt. Mivel fizikai kptelensg volt, hogy Max folyamatos feketekv ellts nlkl dolgozzon, br egyltaln nem volt rzss kedvben, lerontott a flszintre, hogy msik kvfzt s esetleg ihletet keressen. Ehelyett azonban Hollyba botlott, aki mlyen elmerlt egy nyilvnvalan nem zleti jelleg telefonbeszlgetsben. Max sszerncolta a homlokt: azt prblta eldnteni, a lny egy besavanyodott knyvtrosnre, vagy inkbb egy besavanyodott knyvtrosnnek ltztt sztriptztncosnre hasonlt-e. Hollynak, aki ppen holmi bikinikrl meg barbadosi repljegyrakrl fecsegett, torkn akadt a sz, amikor megpillantotta Maxet, motyogott valamit a Grange nszutas lakosztlyrl, s tz msodperc mlva lecsapta a kagylt. Mr nyitotta volna a szjt, m ekkor jra megcsrrent a telefon. Max a pultnak tmaszkodva, egyre komorabb arckifejezssel hallgatta, amint a lny sietve kzli a telefonlval, hogy nem, a szllodban pillanatnyilag telt hz van, a Royalnl rdekldjn.

Max! Holly, miutn msodszor is letette a kagylt, kprzatos mosollyal jutalmazta a frfit. Majd, mivel eszbe jutott, hogy most mr a nagyvrosi elegancia kvetje, sietve titokzatos flmosolyt lttt az arcra. Max, miben segthetek? Ne haragudj, hogy ezt mondom, de mintha egy hangynyit zaklatott lennl. Egy hangynyit zaklatott? krdezett vissza a frfi, akinek bosszsgt tmenetileg elkpeds vltotta fel. Mi a fenben sntikl Holly? A lny elpirult. A frfi elszr ltta elpirulni, valsznleg azrt, mert most ltta elszr vakolatszer alapoz nlkl. Elnzst, Max. Mi jsg? n krdezem tled. Amikor pr perce kinztem az ablakon, azt a parks fickt lttam kimenni az ajtn, kezben egy brnddel. Nem szabadult fel a szobja? Dr. Stratton-Staines? Nem jelentkezett ki. Holly megprblta leplezni a rmlett. Lehet, hogy a j doktor rmes parkt visel, de az egsz lett arra tette fl, hogy rkbeteg kisgyerekeket gygytson, msklnben Holly a vilgrt sem egyezett volna bele, hogy a frfi a ht vgn egyenltse ki a szmljt, miutn megrkezett az j csekk-knyve, ne pedig elre, ahogy a szlloda szablyzata megkvnta. Azrt bekldk valakit a szobjba, hogy nzzen krl mondta Max, aki percrl percre mogorvbbnak tnt. gy tnik, meglpett az reg. Meg bizony, jelentette Grace t perc mlva. Maxnek addigra sikerlt kihznia Hollybl az eltnt csekk-knyvvel kapcsolatos sztorit. Istenem, hogy te milyen naiv vagy! dhngtt a frfi. Jut eszembe, mit csinltl akkor, amikor a doktor kisurrant az ajtn? brndoztl, ha nem tvedek. Igen ismerte el Holly savany arccal. Mg szerencse, hogy Max nem tudja s nem is fogja megtudni , valjban volt az brndozs trgya. Holly nem is rtette, mit tetszhet neki egy ilyen idegbeteg barmon. Remnytelen eset vagy. Max becsmrl pillantst vetett Holly karcsstott tengerszkk blzerre s ropogs fehr blzra. nkntelenl is sszehasonltotta a lnyt Francine Lalonde-dal, akibl annyi niessg radt, hogy nem lehetett nem szrevenni. Francine nem nzne ki ilyen merevnek ebben a szerelsben, gondolta magban, s ismt feltmadt benne a vgy a gynyr n utn, akit idestova kt hossz hnapja nem ltott. A rtermettsg az agyban kezddik, Holly. Nem a ruhsszekrnyben. Egybknt elromlott a kvfzm Ha nem tl nagy krs, roppant hls lennk, ha kertenl egy msikat. Valakinek tette hozz rosszindulatan dolgoznia is kell.

Tessa jl haladt a festmnnyel. Ellpett a vszontl, s megengedett magnak egy elgedett mosolyt. Ht rnyi intenzv munkt kveten a kp hromnegyed rszben kszen volt. A Grange bltermt brzolta, amelyben Ross krsnek megfelelen ppen tetfokra hgott a hangulat a sodr lendlet, vidm s tarka sszejvetelen. Tessa maradktalanul elgedett volt a mvel. A kompozci, amely sok tvesztsi lehetsget rejtett magban, hibtlannak tnt, s br a lny felismerhetetlenn tette az arcokat, a nz tekintete nkntelenl is a terjedelmes kandallnak tmaszkod, egyik kezben poharat szorongat, magnyos alakra tvedt. A magas, stt haj, szmokingot visel frfi mg htulrl

is felismerhet volt, csakgy, mint hanyagul elegns testtartsa, az enyhn flrebiccentett fej pedig minden arcvonsnl tbbet rult el. Rossnak tetszene, gondolta magban Tessa, hogy titokzatos idegenknt, egyedl ll a tmegben. Mr ha egyltaln felismern magt. Hiszen ez a nzpont nem lehet tl ismers a szmra. A posta csak dlben rkezett meg, mivel az idjrs alaposan feltartztatta a postst. Hrom napja nem esett h, de a verfnyes nappalok s az jszakai mnuszok letveszlyes korcsolyaplyv vltoztattk az utakat Tessa nagyon sajnlta a postst, akinek nhny cseppet sem felvillanyoz banki szrlap miatt kellett felkzdenie magt a magnyosan ll hzikig. Amikor azonban tvette a kldemnyeket, hirtelen nagyon megrlt, hogy a posts hajland volt megtenni ezt a szvessget. Feltpte a szrke bortkot, amelyet rikt ciklmenrzsaszn tintval cmeztek meg, s rgtn erre a mondatra tvedt a tekintete akkor tallkozunk cstrtkn fl 2-kor. Ez jellemz Dominicra, gondolta a lny flig vidman, flig bosszankodva: hatrozatlan idre meghvatja magt, mg csak lehetsget sem adva a msiknak, hogy kibjjon a krs all. Nem mintha Tessnak ez lett volna a szndka, de Dominic gondolhatna r, hogy lehetnek bizonyos kizr tnyezk. A frfinak azonban ms rugra jrt az agya. Tessa gyorsan tfutotta a levl tbbi rszt, s alig egy perc alatt egy v trtnseivel sikerlt megismerkednie. Dominic azt tervezte, hogy jransl, de a mostani felesge, a kis rzketlen, kerek perec kijelentette, hogy nem vlik. Dominic letnagysg szobrai nagy npszersgnek rvendtek: a frfi egy kicsi, de neves cornwalli galrin keresztl rustotta ket. Dominic leesett a ltrrl, s eltrte a lbt: ez volt lete legunalmasabb idszaka. Ezrt gy dnttt, egy idre kiszakad a szrke htkznapokbl, s Dlnyugat-Anglia leg klasszabb pipijnek nem szmtva persze a menyasszonyt a trsasgban prbl magra tallni. Vonattal rkezik Bathba cstrtk dlutn fl 2-kor, s kiviteti magt Tesshoz. Nagyon rlne, ha Tessa ssze tudna tni valami kajt. Ha nem, akkor elviszi a lnyt valami olcs, vidm s zajos helyre, ahol berghatnak. Taln a msik lbt is eltri Dominic Taylor semmit sem vltozott. A bal lbt boktl combig takar szrksfehr gipszcsizmtl eltekintve pontosan ugyangy nzett ki, mint annak idejn. A lnyok kedvence, gsznkk, mindig vidm tekintetvel, egszen rvidre nyrt tejflszke hajval, s sovny, napbarntott arcval, gy festett, mint egy skandinv isten. Tessa sehogy sem tudott rjnni, hogy az egybknt kzptermet frfi mitl tnik ennyire magasnak. Amikor meglelte a lnyt, halvny tengerillat radt kopott brdzsekijbl. Tessa, te meghztl' A frfi, aki maga is csontsovny volt, sasszemnek ksznheten rgtn szrevette, ha valakire felkszott nhny kil. Te pedig tmenetileg lebnultl kocogtatta meg Tessa a frfi gipszt. gyhogy vlogasd meg a szavaidat. A lnyok nagyon meg tudnak srtdni az ilyen beszlsokon. Gynyr vagy! nyomott puszit az arcra Dominic. Nem kellett volna kijnnd elm. Remlem, nem egy tandemen akarsz hazafuvarozni. Ne gnyoldj! Ha tudni akarod, feltrtem. Aut? Igen, aut mosolyodott el Tessa. Ne vgj ilyen meglepett arcot, nem te vagy az egyetlen nagy s sikeres mvsz Angliban. A legutbbi killtsom ta szpen megszedtem magam. Atyag! kiltott fel Dominic, amikor a lny kinyitotta eltte a fehr Mercedes ajtajt, s intett, hogy msszon be rajta. Nem hlyskedtl. Tessa elvette s a hts lsre hajtotta Dominic mankit. Remekl rezte magt. Mirt? Nem tartasz elg tehetsgesnek A frfi, akinek vgre sikerlt beprselnie magt az anyslsre, cskot dobott a lnynak

Dehogynem vlaszolta, azzal csutkra tekerte a hangert a rdin, amelybl Rahmanyinov zenje szlt Csak nem tudok napirendre trni afltt, hogy mg nlam is sikeresebb vagy! Max, aki kellemes ebdet fogyasztott el nhny bartjval a bathi Beaumont borpincben, egyltaln nem lepdtt meg, amikor az utcra lpve egy ismers fehr Mercedest pillantott meg a tloldali parkolsvban. Amikor azonban kzelebb lpett, s megltta, hogy egy vadidegen szke pasas fjja a fstt az anyslsen, komoly balsejtelmei tmadtak. Ross nagy elszeretettel hagyta a kocsijt a belvrosban kt-hrom napra, ha ppen nem volt szksge r; de most gy tnt, holmi auttolvajok kihasznltk a jhiszemsgt. Ki ez az aut? vonta krdre a szke utast a flig leengedett ablakon keresztl. Dominic hallos nyugalommal, mondhatni dersen viszonozta Max aclos tekintett. Egy elegns, szveszejten csinos s botrnyosan tehetsges lny, ha ppen tudni akarja. Mirt? Elvigyk egy darabon? Na ide figyeljen! kezdte Max, aki gy dnttt, elszr cselekszik, s csak aztn futja le a tiszteletkrket. Ez az aut Szia, Max! Tessa, aki ebben a pillanatban tnt fel a frfi hta mgtt, rgtn tltta a helyzetet. Maxnek nyilvnvalan fogalma sincs arrl, hogy Ross klcsnadta a kocsijt. Tessa! Max kurta biccentssel dvzlte a lnyt, vastag fekete szemldke vszjsl vonall vltozott. Ezek szerint nem loptak el a kocsit, llaptotta meg a frfi. Azt viszont tovbbra sem tudta, mirt van Tessnl, s ki a franc ez a kis mitugrsz a lny mellett Tessa, akinek mind a kt keze tele volt a sarki olasz csemegeboltban vsrolt finomsgokkal, lzasan gondolkodott, hogyan tudn a lehet legtapintatosabban tlalni Maxnek Ross nevetsgesen extravagns gesztust, de aztn rjtt, hogy flsleges straplnia magt. Hiszen Maxnek semmi kze hozz, Ross mit tesz a sajt autjval tukmlta rm vlaszolta meg a ki nem mondott krdst, amely ott lebegett a levegben. A szeme sarkbl ltta, hogy Dominic diadalmas mosolyban ott rejtzik a megknnyebbls is. Egyetlen mvsz sem veszi j nven, ha a kollgja jval tbbet keres, mint . Odaadta neked az autjt? Max nem rzett sem diadalt, sem megknnyebblst, csak mlysges megvetst. Nem hiszek a flemnek. Tessnak eszben sem volt megtartani a kocsit. gy tervezte, amint elolvad a h meg a jg, visszajuttatja az autt Rossnak. m Max gonosz, gyanakv termszete s humortalansga mrhetetlenl felbsztette. De nem mentem hozz az csdhez. A lny kinyitotta a hts ajtt, s az lsre pakolta a szatyrokat. Gondolkozz csak, Max. Mi a fontosabb, a kocsid vagy a szabadsgod? rlntk kne, hogy Ross ilyen knnyen megszta a dolgot. A Merci azrt csak nem szmt olyan nagy rvgsnak! Nem kellett volna a trdemre tenned a kezem, amikor elhajtottunk dorglta meg a lny Dominicot ksbb, amikor a kandall eltt lve vacsorztak. Mirt nem? tiltakozott Dominic kajn tekintettel. Lttad, hogy verte magt az az alak. Tudom mosolygott Tessa. Mindig ilyen. De akkor sem kellett volna. Mg flrerti a helyzetet, s mindenkinek telebeszli a fejt. Ki az a mindenki? Haji sejtem, egy Ross nev csv. is olyan rohadk, mint a testvre? Tessa mereven bmulta a lobog lngokat. Azrt nem ennyire. Nha vannak tiszta pillanatai. Max meg van gyzdve rla, hogy szemt szarkever vagyok. Ross legalbb ebben nem rt egyet vele.

Tudod mondta Dominic, jelentsgteljes pillantst vetve az rjra hat hossz ra telt el az rkezsem ta. Idig trelmes voltam. De most mr ideje lenne elmeslned, mi folyik itt. Add ide a borospoharamat jaj, elbb tltsd meg! , s kezdd a legelejn Majdnem jfl volt mr, mire Maxnek sikerlt sszefutnia Ross-szal a szlloda brjban. A frfi megvrta, amg Rossnak sikerlt kiszabadulnia egy csapat feltnen vidm hlgyemny karmai kzl, s csak ezutn lpett oda hozz. Ma lttam a kocsidat. s? nzett vele farkasszemet az ellensges tekintet Ross. s egszen vletlenl, Tessa lt a voln mgtt. Ha kvncsi vagy a vlemnyemre, kezdesz hlyt csinlni magadbl. Ross letette a pohart. Nzd, nem kell rgtn kombinlni. Tessnak szksge volt egy autra. Ha vissza tudsz emlkezni, pr napja leesett a biciklirl. Ksz szerencse, hogy megszta. s ameddig az n gyerekemet hordja a szve alatt, mindent megteszek, hogy biztonsgosan tudjon kzlekedni. Nem akarom, hogy meghaljon, rted? Ht persze vlaszolta Max. Ez flttbb dicsretes dolog. Amg r nem jssz, hogy az a n mindenfle nylas fikkkal furikzik az letment autjn. Mattie nem ismert magra: hogy besurranjon a lnya szobjba, s beleolvasson a titkos napljba, amelynek a ltezsrl ugyan tudott, de eddig egy ujjal sem nylt hozz? Viszont aggdott Grace-rt. Mghozz komolyan. s amikor a lny csak gy mellkesen megjegyezte, hogy Ross nyltan megdicsrte az alakjt, Mattie-t gy elfogta a szorongs, hogy muszj volt cselekednie Grace szerint Ross egyenesen kikvetelte, hogy minden nap de csakis vigyen neki kvt. A frfi radsul sokkal tbbet beszlget vele, mint a tbbi pincrnvel. s szemmel lthatan komoly rdekldst mutat irnta. Mattie gyorsan rbukkant a bord, brkts knyvre. Az asszony, aki maga javthatatlanul hanyag volt, nem gyzte csodlni lnya knos rendszeretett. De ennek ksznheten gyerekjtk volt megtallnia azt, amire ppen szksge volt. A napl az jjeliszekrny legals polcn hevert, a The Caterer magazin hrom pldnya meg egy doboz barackrzsaszn papr zsebkend alatt Amikor Mattie vgzett az olvasssal, megborzongott, s az lbe helyezte az sszecsukott knyvet. Amikor felpillantott, kpmsa spadtan, rezignltan s tz vvel regebben nzett vissza i a tkrbl. Ez gy nem mehet tovbb; cselekednie kell. Lehet, hogy a kamaszkori fellngols teljesen normlis jelensg, de most, hogy megtudta, a lnya mennyire bele van bolondulva Rossba, nem kockztathat. Meg kell mondania Grace-nek, hogy Ross Monahan az apja.

Francine htratolta szles karimj szalmakalapjt, s olyan rmmel lelte t a frfit, hogy vilghr domborulatai szorosan Max mellkashoz prseldtek. Max! Istenem, te vagy az n megmentm! Egy igazi lovag csillog pnclzatban.

A frfi tehetetlen volt. A n elhzdott tle, s lassan levette a szemvegt. Konyakbarna szeme csak gy ragyogott, mikzben a filmes stb tagjai meg a statisztk kvncsian figyeltk a jelenetet. Igen, n vagyok az szortotta meg a karjt Francine btortlag. s grem, hogy ezttal j leszek. gy rlk, hogy ltlak, hogy nincs is kedvem rosszalkodni Ez megnyugtatan hangzott. Az, hogy Maxet felkrtk, huszonngy rn bell vegye t egy temperamentumos forgatknyvr helyt, nagyon kecsegtet ajnlat volt, de a frfinak nem igazn fltt a foga az egszhez. Nem kedvelte a furkldst meg az sszetzseket, amelyek annyira jellemzek a filmforgatsokra fleg, ha nem a tervek szerint alakulnak a dolgok. Tudta, hogy az j 110 is bele fog bonyoldni az irigykeds fttte vitkba s erharcokba. Egyszerbb lett volna azt mondania, hogy ms elfoglaltsga van, s udvarias sajnlkozssal visszautastani az ajnlatot. De amikor Jack Weston tegnap felhvta t Amalfibl, s elmeslte, hogy a hnyatott sors film fszereplje szemlyesen ajnlotta Max Monahant a feladatra, a frfi nem tiltakozott. Max, akit komolyan meglepett, hogy Francine gy emlkszik a nevre, s akinek hisgt igencsak legyezgette, hogy a sznszn ennyire megbzik benne, rjtt, hogy minl elbb viszont szerem ltni a nt. s a tudat, hogy Francine is tallkozni akar vele, termszetesen mmort volt. Az, hogy a sznszn forgatknyvrknt vagy szeretknt szmt-e r, mr ms lapra tartozott. Max, remlve, hogy mindkt szerepre sikerrel plyzhat, meggrte, hogy azonnal replre l. s most itt volt a npolyi Rivirn, egy kicsi, napsttte piazzn ldgl, karjban Francine-nel, mikzben a rzsaszn baseballsapkt visel rendez zaklatottan, de nyilvnval megknnyebblssel tornyosult flbk Haji sejtem, te vagy Max nyjtotta fel a frfi nyirkos, szrs kezt. Ksz, hogy eljttl. Ha ms hasznodat nem is vesszk tette hozz savany kppel , legalbb sikerl felvidtanod Francine-t. Az utbbi idben nem volt kirobbanan j kedve. Azt hiszem, nem jtt ki a forgatknyvrval. Mghogy n nem jttem ki? hzta fl a szemldkt Francine. Ha lett volna pisztolyom, biztosan keresztllvm! Hlye buzi! rjngtt. Fltkeny volt, mert a pasija gerjedt rm. Semmit sem akartam attl az undort alaktl, de a kis pcs mr attl idegrohamot kapott, ha a szvszerelme rm nzett. Folyton trogatta a forgatknyvet, s egyre tbb zagyvasgot adott a szmba. A nnek, akit jtszom, soha nem fordulnnak meg a fejben ilyen gondolatok. Jaj, Max! Ma reggel vgre hazautazott Londonba, s most itt vagy te, hogy meggygytsd a lelkem. gy rlk, hogy ltlak! Ezt majd ksbb beszljtek meg, Francine mondta szigoran Jack Weston. Els a forgatknyv. Mr ebd kzben elkezdhetnk dolgozni rajta Maxszel. A kt frfi a Ristorante il Saraceno tterem eltti hossz, gyalult faasztalnl ldglt; a forgatknyv javtsoktl hemzseg lapjai szanaszt hevertek a fokhagymtl illatoz tsztstlak, a helyi vrsborral teli kancsk meg a rengeteg pohr kztt. A tvolban, a lenygz sziklaszirtek, valamint a halvnyrzsaszn s srga hzak alatt nylt el a Salerni-bl. Az akvamarinkk tenger szikrzott a februri napstsben. Pfg halszhaj cskk ingztak lustn a kikt s a nylt vz kztt. A festi vroska sszes brjt s ttermt falatoz, iszogat, trsasgi letet l olaszok tltttk meg, akik maradktalanul kihasznltk az ebdsznetket. Max azonban mg egy rpke pillantst sem vethetett a llegzetelllt tjra, nemhogy gynyrkdni tudott volna benne. Arra sem volt ideje, hogy rrsen elfogyassza a feltlalt finomsgokat. A borospohara is rintetlen maradt, mikzben aprlkosan ttanulmnyozta a zavaros forgatknyvet, s vgighallgatta Jack Weston sszefoglaljt arrl, mit is kellene tkrznie a cselekmnynek, s mi az a kismilli ok, ami miatt a trtnet vgl is ilyen csnyn flresiklott.

Nyilvn az is sokat rontott a helyzeten, hogy Francine sszeakasztotta a bajszt a tehetsges, m lobbankony termszet fiatal rval, de abban igaza volt, hogy Max eldje folyton jabb meg jabb vltoztatsokkal llt el. Amiatt, hogy a forgatknyvr suttyomban teljesen tformlta a hsn karaktert, lelt a cselekmny, a trtnet pedig elvesztette a hitelessgt. A legvatosabb becslsek szerint is, tolta flre Jack Weston a tnyrjt, hogy ismt rgyjtson tmzsi, agyonrgott Monte Cristo szivarjra, hrom ht a lemaradsuk, s flmillival tllptk a keretet A csuklst mg csak elviselem nyomogatta a mellkast, mikzben napbarntott arca eltorzult a fjdalomtl , de ezektl a szmoktl hascsikarst kapok. Az a baj Francine-nel, hogy rettenetesen csknys. Ha egyszer a fejbe vesz valamit, nem lehet meggyzni. Azt akarja, hogy mindenki sajnlja a hsnt csakhogy errl sz se lehet. foggal-krmmel ragaszkodik az elkpzelshez, nekem viszont kutya ktelessgem megvdeni a filmet. Nem tudnd jobb beltsra trteni, Max? t tudnd rni gy a szerept, hogy mindenki elgedett legyen? Nem tudom felelte szintn Max. Francine maga volt a rejtly, akit a frfi, br remnytelenl vonzdott hozz, kptelen volt kiismerni. Max belekortyolt a mregers eszpresszkvba, s biztatan rmosolygott a rendezre. De engedd meg, hogy ma dlutn nekilssak a forgatknyvnek. Este beszlek Francine-nel. Valahogyan majd csak sikerl meggyznnk. Rendben, megrtettem szlalt meg vgl a n. Flrebillentette a fejt, s gy rgcslta az als ajkt, mint egy kisgyerek. Becssz, Max. Ezek szerint a karakterem egyszer boszorkny, mskor mely olyan melyt, hogy mindenkinek felfordul tle a gyomra. Igen, valahogy gy. Max, aki, br megknnyebblt, nem mert mosolyogni, a n vllra tertette a zakjt. Lehlt a leveg, Francine dideregni kezdett mellette. A kznsg nem azt vrja tled, hogy egy tehetetlen bbot jtsszl, akinek mindig fogni kell a kezt. Ahhoz tl jl ismernek. Tudjk, hogy igazi n vagy, aki mindig megszerzi, amit akar. Te pedig sokkal okosabb vagy, mint gondoltam vlaszolta Francine, azzal lehajolt, s levetette elefntcsontszn papucscipjt. Majd lazn, mr-mr szrakozottan a tengerbe hajtotta. Fel fog trni a lbad mondta Max. Harminc mter hossz szikls tengerpart vlasztotta el ket a szlloda egzotikus, kivilgtott kertjnek fves lejtitl. Francine fl kzzel htratolta csillog frtjeit, s rmosolygott a frfira. Igazi n vagyok, s megszerzem, amit akarok emlkeztette Maxet lgyan. s most azt akarom, hogy lben vigyl az gyamig. A kvetkez ht pillanatok alatt elreplt. Max, a kevs alvs ellenre, mr rgen nem rezte magt ennyire jl. Napkzben dolgozott: belevetette magt a feladatba, hogy helyrepofozza a tbb sebbl vrz forgatknyvet. Az idjrs ragyog volt, a hmrsklet jval hsz fok fl szktt, ami dt vltozatossgot jelentett az otthoni fagyhoz kpest, de azrt nem volt annyira meleg, hogy elterelje a figyelmet a munkrl. Az estk viszont egszen mshogy teltek. Francine, a csodlatos Francine, a lehet legcsbtbb mdon csavarta el Max fejt. Nha egytt vacsorztak a stbbal; legtbbszr azonban Amalfi mellkutciban kerestek menedket a kis csaldias vendglkben, ahol kettesben lehettek, nagyokat beszlgethettek, s rkig ldglhettek az nycsiklandoz telek meg a sok-sok cssze kapucsn fltt. Francine teljesen megbabonzta Maxet. A frfi rengeteget nevetett ezeken az estken, nem gyzte csodlni a sznszn intelligencijt, szellemessgt s les eszt, br nha feldhtette Francine sajtos, nyakatekert ni logikja. Francine rekedtes hangja s karizmatikus francia akcentusa, amely az izgalom vagy az rzelmek hatsra mg erteljesebb vlt, egszen

megigzte Maxet. Ruhi ezek a fagylaltsznekben pompz selyemkltemnyek , ugyanolyan keresetlen ltvnyt nyjtottak, mint maga a sznszn. Francine szinte alig sminkelte magt, ami kifejezetten jl llt neki gy is ragyogott, hiszen volt Francine Lalonde. A varzslat pedig jszaka is folytatdott, azutn, hogy a pr jfl krl visszatrt a szllodba. Francine rutinos csbt s kielgthetetlen tvgy szeret volt. Ksz feldlst jelentett szeretkezni vele Max el sem tudta elkpzelni, a n hogy kpes minden reggel fl hatkor kikecmeregni az gybl, hogy kisminkelje magt. Ez is megvan vgre! Francine belekortyolt az nnepi pezsgbe, s a frfi csupasz lba kz cssztatta a sajtjt. Ksz mesterm ez a forgatknyv. Max, te zseni vagy! Ezttal megnyerjk a djat, rzem. Kr, hogy ezt itt nem djazzk nyomott cskot a frfi Francine vllra, majd az rjra pillantott. Most mr tnyleg fel kne ltznnk. Jack asztalt foglaltatott Dino ttermben, s kilencre ott kell lennnk. De drgm tiltakozott Francine, aki lvezettel ficnkolt, mikzben a frfi szja vgighaladt a nyakszirtjn , minek ilyesmire pazarolni az utols estdet? Azt hittem, itt maradunk s szerelmeskednk. Max ajka halvny mosolyra hzdott, amint belecskolt a n torka alatt hzd selymes gdrcskbe. n pedig arra gondoltam mormolta lassan , hogy maradok mg egy kicsit. Kt-hrom ht, mg befejezed a forgatst. Igaz ugyan, hogy vgeztem a forgatknyvvel, de nem kell hanyatt-homlok visszarohannom Angliba. Regnyt rni itt is tudok. s egytt lehetnnk De ht ez lehetetlen! csattant fl Francine, s kiss elhzdott a frfitl. Max, nekem azt mondtad, ha befejezted a forgatknyvet, elutazol. Meggondoltam magam felelte a frfi vidman, a n hanghordozst utnozva. Tudom, hogy ez egyltaln nem jellemz az angolokra, de gy dntttem, hogy maradok. Ltod, nem is olyan lehetetlen a dolog. Francine az oldalra fordult, s elmosolyodott. Nem mondta lassan , termszetesen nincs akadlya, hogy itt maradj, de meg kell rtened, drgm, hogy nekem ms terveim vannak. Mirl beszlsz? A frfi tekintete elsttlt. Mifle terveid? Jaj, desem, ne legyl ilyen naiv! biggyesztette le az ajkt Francine. Tudod, hogy mennek ezek a dolgok. Azt hittem, holnap elutazol, ezrt felhvtam Jacques-ot Prizsban. Lejn hozzm. Nem brom a magnyt, chri. Gyllk egyedl lenni. Max rezte, hogy valami elpattan benne. A boldogsg, amelyet az elmlt tz napban rzett, egy szempillants alatt elprolgott. Ezek szerint hiba akart komoly kapcsolatot; egyszer fut viszony volt az egsz. Jaj, Max, most megharagudtl rm csvlta meg a fejt Francine szomoran. De nem fogok bocsnatot krni. n ilyen vagyok. Ez persze nem azt jelenti, hogy nem reztem jl magam veled. Csodlatos volt, de neked haza kell utaznod, n meg folytatom a munkt, elszr itt aztn Normandiban aztn meg New Yorkban. Ltod, drgm, ilyen az n letem. Elgg zaklatott. Ezrt is vagyok ilyen. Nagyon kedvellek, de kptelen vagyok megllapodni vonta meg a vllt magyarzatkppen. Tallkozhatunk mg mskor is, Max. Ez gy sokkal romantikusabb, mintha rkk egytt lennnk, s megunnnk egymst, de prblnnk gy tenni, mintha minden rendben lenne, mert normlis prkapcsolatban ez a szoks. Max, krlek, ne nzz gy rm! Ismerd el, hogy igazam van. A frfi lesttte a szemt; felfordult a gyomra a n hideg rvelstl, ostobasgtl s cinizmustl. Nemrgiben mg Max is ezt a rideg nzetet vallotta, ami csak tovbb nvelte a helyzet irnijt. A frfi nem szmtott r, hogy egyszer majd az arcba vgjk ugyanezt.

Ha komolyan gy gondolod szlalt meg szntelen hangon , akkor biztosan igazad van. s ne aggdj, nem foglak kellemetlen helyzetbe hozni azzal, hogy itt maradok. Mg ma hazautazom. De Max! sikoltott fel Francine. Ezt nem teheted velem! Ma este mg nem mehetsz el. gy volt, hogy egytt lesznk s szerelmeskednk A n belecsimpaszkodott Maxbe, barna szemben ott csillogott az gret, rzki ujjaival vgigsimtotta a frfi lapos, izmos hast. Max knyszeredetten elmosolyodott. Mazochizmusra vallana visszautastani egy ilyen ajnlatot. A frfi a htra fordult, mlyen beszvta a n rzki, meztelen brbl rad halvny mzillatot, s felkszlt a nyers, mindent elspr gynyrre. Na j dnnygte unottan. Ha ennyire ragaszkodsz hozz

A mikor Lady Roberta McPherson, a cliftoni Szent Ivn-ji bl szervezje rbredt, hogy a frfi vendgek knos ltszmflnyben vannak, pnikba esett. Ktsgbeessben, hogy legalbb rszben enyhtsen a helyzeten s mind a bl, mind nmaga becslett megvdje , azonnal elszalajtotta a lnyt, hvja meg a negyven legfeddhetetlenebb bartnjt a blba, mghozz ingyen. Hippik, ducik s csnyk kizrva, szgezte le sietve; csak olyan kellemes klsej lnyok jhetnek szba, akik kedvesek, szpen tudnak mosolyogni s ismerik az alapvet illemszablyokat. Mattie Jameson szerencsre gmblyded volt, de nem kvr. A huszonkt ves lnynak kedves, kerekded arca, sttszke vllig r haja, szgyells, de bjos mosolya s kifogstalan modora volt. Majdnem eljult rmben, amikor a kprzatos klsej, de kiss szrakozott Corinne McPherson, aki ugyanannl a reklmirodnl dolgozott titkrnknt, mint Mattie, s akinek Mattie az egyszer gprn rendszeresen falazott, meghvta t a Szent Ivn-ji blba. Ez volt Mattie letnek legizgalmasabb esemnye, a lny teht ennek megfelelen egy egsz heti fizetst ldozta fl egy hossz, romantikusan fodrozott, napraforgsrga Laura Ashley ruhrt, amelyet biztat eljelknt parnyi kk nefelejcsek dsztettek. Brmi is trtnjen, gondolta magban Mattie, soha nem fogja elfelejteni lete legels bljt. Az este elrehaladtval azonban Mattie egyre kedvetlenebb vlt. Botor mdon azt hitte, mivel Corinne meghvta t a blba, lesz alkalmuk elbeszlgetni egymssal. Meg sem fordult a fejben, hogy Corinne meg az elkel bartai a fasztalnl fognak dridzni, mg Mattie a harminchetes asztalnl, a hatalmas stor legeldugottabb sarkban fog kuporogni egy raks kzpkor bankr meg a kikent kifent nejeik trsasgban. A lny minden tle telhett megtett, hogy bekapcsoldjon a beszlgetskbe, de mg a nevket is harapfogval kellett kihznia bellk. s br nem sokat tudott a homoszexulisokrl, az a facr frfi, akit neki szntak, olyan szemet szran meleg volt, hogy nem sok rtelme lett volna megprblni elcsbtani. Mattie, mikzben svrogva figyelte Corinne-t meg a trsait, akik idkzben elznlttk a tncparkettet, s akik szemmel lthatan s hallhatan jl reztk magukat, rjtt, ahhoz, hogy ki tudjon menni a mosdba, muszj elhaladnia mellettk. Mindez nem kecsegtetett tl sok remnnyel, de mgiscsak jobb megoldsnak tnt, mint szomoran kuksolni s mindenbl kimaradni. gy legalbb volt nmi halvny esly arra, hogy valaki megltja, s annyira bele-

bolondul a mosolyba, hogy rgtn felkri tncolni. Mattie ppen elg fzetes regnyt olvasott mr ahhoz, hogy tudja, brmi megtrtnhet Csupn az volt a bkken, hogy semmi sem trtnt. Abszolte semmi, annak ellenre, hogy a lny olyan lassan vnszorgott vgig a tncparkett mellett, hogy az egyik pincrn mg meg is krdezte tle, nem rzi-e rosszul magt. Mattie, aki nagyot csaldott a fzetes regnyeiben, t perc mlva visszalt az res asztalhoz a bankrok elmentek tncolni , s egy pohr vrsborral vigasztaldott. Amikor nhny msodperc mlva egy mezei egr cikzott t a lbfejn, akkort siktott, hogy arra mg a szomszdos asztaloknl l vendgek is felfigyeltek. De Mattie se nem ltott, se nem hallott. A trde, a sokk meg az undor hatsra, merleges szgben nekitdtt az asztal als felnek, mire a borospohr egyenesen az lbe borult. A lny elborzadva nzte, amint a frtelmes bord folt gomba mdjra terjed szt mregdrga j ruhjn. Amikor vgl felnzett s ltta az emberek arcn l kvncsisgot, rjtt, hogy egyedl van. A trtntek csupn enyhe derltsget vltottak ki, semmi mst. Senki sem sietett a segtsgre. Mattie ezttal villmgyorsan bent termett a ni mosdban. Leszegett fejjel, szgyentl lngol arccal, sszefogott szoknyjt maga el tartva trt utat a tmegben, amely ppen egy rgi, de sajtosan prgs eladsban tlalt Rolling Stones slgerre tncolt. s valaki pont ebben a pillanatban prblta meg beciblni t a tncparkettre. Hell, szivi, akarsz csrgni? kiltott r egy holtrszeg, kvr, tvenes frfi, akinek az arca, a tlzott erfesztsnek ksznheten, meg az vnl is vrsebb volt, s akinek tlhevlt testt kellemetlen izzadsgszag lengte krl. Nem, ksznm felelte Mattie, akinek knnyek homlyostottk el a tekintett, mire a pasas rdekldse hirtelen gnyoldsba csapott t. Jaj, ti csitrik, nem tudtok semmit! vette le nyirkos tenyert a lny karjrl. Csak jl akartam rezni magam. , nem is vagy olyan csinos Amikor Ross benyitott a ni mosdba, s megltta Mattie-t, aki ppen buzgn gykdtt az egyik cspnl, egy pillanatra elmerlt a ltvny ban, s csak ezt kveten tudatta a jelenltt. Htulrl nem ismerte fl a lnyt, aki igencsak vonz ltvnyt nyjtott combig felhzott ruhjban, amely felfedte testszn harisnyba bjtatott forms lbt s vkony, fehr harisnyatartjt. Ross gy vlte, ha mg nem ismeri a lnyt, rdemes lenne bemutatkoznia neki. Amikor halkan khintett egyet, a lny riadtan fordult htra; szoknyja amely odig a mosdban zott , szorosan a lbara tapadt, mikzben vzcseppek hullottak belle a padlra. Ez a ni mosd cincogta Mattie, akit egszen megrmtett a jkp fi vratlan felbukkansa. Ross elvigyorodott. Elgg felnttt a garatra, de jl leplezte. Tudom, elnzst! Igazbl Susie Rossitert keresem. Nem ltta valahol? Mattie megrzta a fejt. Ross, akit kifejezetten mulattatott a kutyaszortba kerlt lny elkpedt arckifejezse, odalpett a mosdhoz Vrsbor? biccentett a ruha fele. A csuromvizes lny ostobn meredt r. Mattie mg soha letben nem ltott ilyen stt, sr szempillj s rzkien csillog szemeket. Ez volt a leggynyrbb fi, akivel valaha tallkozott Nagy nehezen blintott, majd lepillantott a lba kr gylt tcsra. Egszn gy nzett ki, mintha bepisilt volna. Egy egr vgigszaladt a lbamon. rtem blintott lassan Ross.

Jaj! gy rtem, ijedtemben felugrottam, s levertem az italomat kezdett magyarzkodni Mattie, amikor megrezte a fi hangjban bujkl ktelyt. Aztn hirtelen elkomorult. Fogalmam sincs, mihez kezdjek. Nem mehetek vissza csuromvizes szoknyban. Ross elmosolyodott. Susie Rossiter felszvdott, valsznleg visszament majomszer, m dsgazdag vlegnyhez. Ross pedig teljesen elvesztette az rdekldst aznap esti partnere, egy Cassandra nev bjos lny irnt, aki idegesten vihogott, s azt a bizarr elvet vallotta, hogy a szex olyan dolog, amit a nk csak a frjkkel mvelhetnek. s br a fi rezte, hogy az eltte ll lny trsadalmi szempontbl nem igazn illik a krnyezetbe, elg kellemes jelensgnek tnt ahhoz, hogy rdemes legyen kzelebbrl is megismerkedni vele. Rossnak gysem volt ms programja a kvetkez egy rra. Stlunk egyet fogta kzen a lnyt. Odakint. Semmi perc alatt megszrad a ruhd. Amgy Ross Monahannek hvnak. Mattie vagyok. Az a lehetsg fel sem merlt bennk, hogy a lny esetleg visszautastja az ajnlatot. A tizennyolc ves Rosst mg egyetlen n sem utastotta vissza. Ksbb pedig, amikor a fi a htra dnttte a lnyt egy flrees fves rokparton a fnyl csillagokkal telehintett sttkk gbolt alatt, Mattie-nek eszbe sem jutott tiltakozni, mikzben Ross, a rutinos csbt, gyengden megszabadtotta t a szzessgtl. A lny ezt az ajndkot tudta adni: gy ksznte meg a finak, hogy az lete legboldogabb, legszebb s legemlkezetesebb esemnyv tette a Szent Ivn-ji blt. Mattie maga sem rtette, hogyan volt kpes tllni a kvetkez hetet. Mikzben a percek lomlbakon vnszorogtak, fjdalmas knok kztt lte jra a Ross-szal tlttt rk minden egyes, ersen kisznezett pillanatt. A lny felidzte magban a frissen vgott f illatt, Ross cskjnak des zt, a fi stt hajnak, meleg, napbarntott brnek selymessgt s rekedtes hangjt, ahogy a flbe sgta: gynyr vagy! Arra is vilgosan emlkezett, hogy a fi, mieltt besegtette volna a taxiba, megcskolta s elkrte a telefonszmt, hogy a ht folyamn felhvhassa. A lny rmtl reszketve firkantotta fel az otthoni meg a munkahelyi telefonszmt a fi cigisdoboznak a htuljra. Attl kezdve kizrlag a telefoncsrgsnek lt, ami az irodban nem jelentett tl nagy elnyt, hiszen percenknt megszlalt valamelyik kszlk, s Mattie-nek minden egyes alkalommal elllt a szvverse. Otthon, ahol a lny bksen ldeglt a szleivel, csak nagyritkn szlalt meg a telefon, de Mattie, aki mg egy percre sem mert kilpni az utcra, minden este arrl brndozott, hogy ez brmelyik pillanatban bekvetkezhet. Fltve rizte a titkt. Senki sem tudta, min megy keresztl. Corinne McPherson, aki htf reggel kilenc negyvenkor viharzott be az irodba, nyjas mosolyt villantott Mattie-re, megkrdezte tle, hogy jl rezte-e magt a banzjon, majd, meg sem vrva a vlaszt, kdd vlt Mattie akinek a combtvi izmai meg mindig sajogtak a szokatlan megerltetstl, s akinek szemt ersen cspte a festk, amelyhez nem volt hozzszokva, de amelyet, gy rezte, felttlenl fel kell kennie, htha Ross valamilyen csoda folytn megjelenik az ajtban, hogy elvigye ebdelni egy elkel tterembe tulajdonkppen nem is bnta. Ami trtnt, nem lom volt, hanem a valsg. s Ross most mr brmelyik nap st, brmelyik percben felhvhatja, ahogy meggrte. A lny gy rezte, nemsokra gykeresen megvltozik az lete, s alig gyzte kivrni, hogy elrkezzen ez a pillanat Mattie lete valban gykeres fordulatot vett. A telefon szorgalmasan csrgtt, de egyszer sem Ross volt a vonal tls vgn. A ht napbl szp lassan tizenngy lett. A tizenngy napbl pedig hogy, hogy sem huszonnyolc. Az sszezavarodott Mattie vgl, engedve srtett bszkesgnek, egyik dlben becserkszte Corinne-t, s csak gy mellkesen megkrdezte tle, nem ismer-e egy bizonyos Ross Monahant.

Ross! nevetett fl Corinne. Az a fi maga az rdg, drgm csvlta meg a fejt. Egy nt sem kml. Ross aranyos src, mr amennyiben egy szavt sem vagy hajland elhinni. Ha megtudnd, a pletykk szerint most ppen kivel van viszonyba, nem hinnl a flednek Mattie ijedten dbbent r, hogy mr megint nem szmthat senkire. Eddig makacsul ragaszkodott ahhoz az elkpzelshez, hogy a fi egy feleltlen pillanatban eldobta a cigisdobozt, amin a telefonszmok voltak, de most knytelen volt szembenzni a nem tl szvdert valsggal Az este folyamn, mikzben kart karba ltve stltak a smaragdzld fben, a lny konkrtan megmondta Rossnak a munkahelye nevet. Azt is kzlte a fival, hogy Corinne McPherson bartnje. Rendesen bemutatkozott, s arra is gyelt, hogy csak gy mellkesen megjegyezze, a kedvenc tterme a cliftoni Jameson's. Amikor jobban belegondolt, rjtt, mg ha a fi el is vesztette a telefonszmt, ha nagyon akarja, knnyedn kapcsolatba lphetett volna vele. De nem lpett. Mire Mattie-nek sikerlt megemsztenie ezt a tnyt, kiderlt, hogy terhes. Nem volt knny egyedl felnevelni egy gyereket, de Mattie minden tle telhett megtett. Belenyugodott, hogy rgimdi szleinek eszk gban sincs tmogatni a lnyukat, aki gy bemocskolta a csald becslett, s Bristolbl Bathba kltztt: egy parnyi garzonban hzta meg magt, s csak vekkel ksbb tudta meg, hogy Ross a btyjval. Maxszel egytt ugyanabban a vrosban lakik. Hatalmas megrzkdtatst jelentett a szmra, amikor elszr olvasott az jsgban a Monahan-fivrek tervrl, akik luxushotell kvntk talaktani az omladoz Charrington Grange-t. Mattie szmtalan magnyos, hideg jszakn amikor csak a kislnya volt mellette kpzelgett arrl, hogyan mondja meg a magt a frfinak az egykori finak , aki a lehet legkzhelyesebb csapdba csalta t, mghozz egsz letre. De, pusztn az akaraterejvel, sikerlt meggyznie magt, hogy jobban jr lelkileg, nem anyagilag , ha egyedl marad. Ross tipikus aranyifj volt, aki szinte vlogats nlkl szrta a magjt, de valahogy mindig sikerlt megsznia, s letnek ebben a szakaszban valsznleg nem fogadta volna trt karokkal Mattie-t, ha az megjelenik nla, mghozz a lnyukkal. Mattie-nek mivel nemigen volt ms vlasztsa fokozatosan, szinte szrevtlenl sikerlt megbartkoznia a gondolattal, hogy Ross aznap este csak knny prdnak, kztes megoldsnak tekintette t. jdonslt fggetlensge egyfajta perverz bszkesggel tlttte el az asszonyt: inkbb sajnlta Rosst, mint gyllte. Lehet, hogy a frfi a felsznen csillog s fri letei l, de vajon elgedettebb-e, mint Mattie a tndri kislnyval? Kvnni sem lehetett volna jobb gyereket. Grace mr kisbabakorban is vgigaludta az jszakt, ritkn srt s sokat mosolygott. Hromves korra vidm, ragaszkod s szfogad kislnny cseperedett. Ksbb csndes, de szorgalmas iskols lett belle: mindig idben megrta a hzi feladatt, anlkl, hogy figyelmeztetni kellett volna r, a szabad idejben pedig vagy olvasott, vagy segtett az desanyjnak a hzimunkban Grace csupn egyszer, tzves korban emltette az apjt. Mattie, aki mr vek ta szorongva vrta a krdst, lelt a kislnnyal, s mindent elmondott neki. Annak a romantikus regnynek a trtnetet meslte el, amelyet nhny hnappal korbban olvasott, s amely ott s akkor a legkmletesebb, legsszerbb megoldsnak tnt a szmra Azt adta be teht Grace-nek, hogy az desapja amerikai katona volt, akivel a frfi angliai szabadsga sorn ismerkedett meg, s akibe hallosan beleszeretett. Carl Shaunnessy magas, stt haj, szveszejten jkp frfi volt, szenzcis humorrzkkel s megnyer mosollyal. s termszetesen ugyangy imdta Mattie-t, ahogy Mattie imdta t. Hat felhtlenl boldog ht elteltvel visszatrt az Egyeslt llamokba, hogy elksztse az eskvjket. Mattie egy hnap mlva utazott volna utna. Kt nappal azeltt azonban, hogy hajra szllt volna, telefonhvst kapott a frfi egyetlen l rokontl, a hn szeretett nagymamtl. Carl szrny baleset ldozata lett: benngett egy hzban, mikzben egyszer jrkelknt , kt kisgyereket

prblt meg kimenekteni a msodik emeleti szobjukbl. A gyerekek Carl Shaunnessy frge szjrsnak s nzetlen nfelldozsnak ksznhetik az letket. Carl hsknt halt meg. s Mattie azta sem szeretett senki mst. A sztori olyan szvbemarkolra sikeredett, hogy Mattie a vgre srva fakadt, Grace pedig, miutn elraktrozta magban a hallottakat, egy tzves gyerek komolysgval blintott. s br Mattie kszsggel sztte volna tovbb is a trtnetet, erre nem kerlt sor. Grace soha tbb nem hozta fel a tmt. Szpen becsomagolta a mltat, mint egy ajndkdobozt, s szemmel lthatan megelgedett a kapott informcikkal. Mattie kptelen volt visszafojtani az rzelmeit, amikor Grace bejelentette, hogy megplyzott egy llst a Charrington Grange Hotelben, de legalbb jl leplezte ket. Az szinte megrendls s valami homlyos balsejtelem ellenre sikerlt meggyznie magt, hogy az aggodalma pusztn anyai fltsbl fakad. Grace j tanul volt; eszes lny lvn sikeresen letette az rettsgit, s sokkal tbbre is kpes lett volna. Br a pincrnskds igazn tiszteletremlt foglalkozs, gondolta Mattie, aligha kecsegtet kprzatos karrierrel. A fizets hrhedten kevs, a munkaid hossz s kiszmthatatlan, az elrejutsi lehetsgek pedig szinte elhanyagolhatak. Grace semmi hasznt nem venn a kpestseinek. Rettenetesen fjni fog a lba. A leend munkaadja pedig egy feleltlen, komolytalan, tenyrbemsz modor, erklcstelen alak. Mattie azonban nem rulhatta el magt, Grace pedig vgtelenl elsznt volt. Az irodai munka untatta, iskolskorban viszont szombatonknt szvesen pincrnskdtt a belvrosi kvzban. Mindenron a hres Charrington Grange Hotelben akart dolgozni, s ftylt anyja aggodalmaskod ellenvetseire.

Dominic figyelmesen vgighallgatta Tessa helyzetjelentst. A lny jzan rvekkel tmasztotta al, mirt dnttt gy, hogy nem akar semmit Ross Monahantl, s Dominic sajt maga legnagyobb megdbbensre elfogadta azokat. Dominic egybknt imdott lubickolni a bizonytalansgban meg a hullmz rzelmek keltette vad romantikban. Soha nem rezte magt igazn boldognak, csak ha valami drma volt kszlben. Tessa azonban ms volt. Ezt csupn rszben lehetett a bszkesg meg a fggetlensg szmljra rni; a lny nem hagyhatta el magt, s ez az rzelmeire is vonatkozott. Nem engedhette meg magnak, hogy bolondot csinljanak belle: nem brta volna elviselni sem a megalztatst, sem pedig a sajt gyengesgt. Szerencsre kell akaratervel rendelkezett ahhoz, hogy mindezt vghez is vigye. Dominic tudta, Tessa az ismeretsgk sorn vgig megrizte a mltsgt, ami bmulatra mlt teljestmny volt. De az, hogy a lny erszakkal elfojtja magban egy nagyon is partikpes frfi irnt tmadt sztns vonzdst, mert gysem sikerlne a dolog, mr ms lapra tartozott. Dominic gy rezte, ezttal mg Tessa Duvall is segtsgre szorul. Amikor Ross msnap reggel megjelent a hznl, egyltaln nem szmtott r, hogy egy szk skarltvrs selyempongyolban feszeng szke frfi nyit neki ajtt. A fick lbt gipsz bortotta, az arcrl pedig ders kvncsisg sugrzott. Tesst keresem mondta Ross, s sszeszklt a szeme, amikor rjtt, hogy a pongyola a lny.

Lement Bathba bevsrolni. Az ajtflfnak tmaszkod Dominic rgtn felismerte a ltogatt. Noha szz szzalkig heteroszexulis volt, nem tudta nem szrevenni, hogy Ross Monahan klseje pontosan olyan tkletes, mint amilyennek Tessa lerta. Tessnak nehz dolga lehet, gondolta magban Dominic sznakozva. Nemsokra itt lesz. Jjjn be, s vrja meg. Ross, mivel ltogatsnak clja az volt, hogy bebizonytsa, a btyja tvedett, cseppet sem rlt a kialakult helyzetnek, de mindenron meg akarta tudni, mi folyik a hta mgtt. Kurta biccentssel belpett az ajtn, s Tessa parnyi nappalija fel vette az irnyt. A lny mr hozzltott a festmnyhez, amit megrendelt tle. Ross szemgyre vette a flksz vsznat, de nem azrt, hogy tletet alkosson rla, hanem, hogy nyugodtan sszeszedhesse a gondolatait. A kp igazn jl sikerlt, sugrzott rla az let; az lnk sznek s a lendletes ecsetvonsok csak mg tovbb fokoztk a vidm hangulatot az ember legszvesebben tlpett volna abba a msik vilgba. Ross meglepetten mosolyodott el, amikor megpillantotta a kandallnl ll alakot, aki minden bizonnyal maga lehetett. Aztn majdnem felnevetett, mert a kp jobb oldalnak legszln Max sszetveszthetetlen kpmst fedezte fel, aki elmlylten s szerelemittasan beszlgetett egy lnnyal. A lny, aki Ross egyik ismersre sem hasonltott, rettenten csnya s idomtalanul kvr volt, az arckifejezse pedig azokra a mlytengeri halakra emlkeztetett, amelyeket senkinek sincs gusztusa megenni. Tessa azonban szerelmes frfiknt brzolta Maxet, aki megigzetten bmulta ezt a frtelmes nszemlyt, s szemmel lthatan semmire sem vgyott jobban, mint hogy vgre gyba vihesse. gyes lny jegyezte meg, amikor Dominic, a rivlisa, hna alatt egy karton srrel, bizonytalanul bebicegett a szobba. Nekem nem kell mondania vlaszolta Dominic, szndkosan lefegyverz mosollyal. Imdom ezt a csajt, de rlet, hogy mennyire nem reklmozza magt. Egy mvsz nem lehet szgyells, az g szerelmre, igenis be kell llnia a knyklk kz. A btym mutatott Ross a festmnyre nem lenne elragadtatva ettl. Isteni tlet, de nem brom elhinni, hogy Tessa ezt mvelte vele. Higgye csak el. Dominic leroskadt a kanapra, s nagy zajjal felbontott egy doboz srt. Tehetsges mvsz volt, s br az els s legfontosabb szerelme a szobrszat volt, a festszethez is konytott valamicskt. Tessa stlust nem volt nehz leutnozni, de amikor a lny hazart, s megltta, Dominic mit festett a vszonra, mg a frfi is rezte, hogy a bartnje nincs tlsgosan elragadtatva. Dominic tette mr-mr az istenkromls hatrt srolta. De szksges volt. s Dominic nagyon bszke volt r, hogy mindssze egy rvid szvltst kveten is olyan jl emlkezett Max Monahenre, hogy felismerhet karikatrt tudott kszteni rla. Igyon egy kis srt nyjtotta Ross fel az egyik dobozt. Elnzst, mg be sem mutatkoztam. Dominic Taylor. Ross Monahan. Ross vonakodva rzta meg Dominic kezt, s rgtn rjtt, hogy ezzel nem mond jat a msiknak. Vendgsgben van Tessnl? Pr htig, taln tovbb is vlaszolta Dominic jkedven. Tessa meg n nagyon kzeli bartok vagyunk. Termszetesen magrl is elmeslt mindent Ross elreszegte az llt. s pontosan mit meslt rlam? , csak a mocskos rszleteket. Egyjszaks kaland, vratlan terhessg, satbbi. Dominic, abban a biztos tudatban, hogy Ross gysem merne kezet emelni egy rokkantra, csak mondta tovbb a magt. Tudja, hogy maga szeret flredugni, hogy nem az a kifejezett frj tpus, ezrt egyedl vg neki a dolognak. Vagyis szinte egyedl. Amikor felhvott, azonnal iderohantam, annak ellenre, hogy az n szempontombl nem volt tl j az idzts. A hats kedvrt megkocogtatta a gipszt. De Tessval mindig is kzel lltunk egymshoz.

Dominic hirtelen elhallgatott, Ross pedig, aki rjngtt a fltkenysgtl, azon morfondrozott, vajon el tudna-e szmolni a lelkiismeretvel, ha megtne egy begipszelt lb embert. n nem dugtam flre felelte hvsen. Tessnak pedig fura elkpzelsei vannak a fggetlensgrl. Felajnlottam neki, hogy elveszem felesgl. Ezt eddig mg egy n kedvrt sem tettem meg. Tessa azt gondol, amit akar. De szerintem az alkalmassgommal kapcsolatos elkpzelsei nem felelnek meg a valsgnak. Dominic remekl szrakozott. Csak remlni tudta, Tessa nem most fog hazarni, hogy mindent sszezavarjon. Nzze szlalt meg roppant felelssgteljes hangon , Tessa mr dnttt. Nem akarom megsrteni, de kit hvott fl elsnek, amikor bajba kerlt? A mi kapcsolatunk tlmutat a pnzen meg a kivltsgokon. Jl megrtjk egymst, s n nem az az ember vagyok, aki fennakad az olyan aprsgokon, mint egy trvnytelen gyerek. Ha n szeretek egy csppsget, akkor nem rdekel, hogy az anyja frjnl van-e vagy sem. s tette hozz, olyan lassan s jelentsgteljesen, ahogyan csak tle telt ha szeretek egy nt, az sem jelenthet problmt, ha mstl van gyereke. Meg sem vrtad, hogy Tessa hazarjen? tudakolta Holly dbbenten. A bartnje mr meslt neki Domincrl, de Holly biztos volt benne, hogy sosem volt semmi komoly kettejk kztt. A szve mlyn mr alig vrta, hogy megismerje az illett, aki ilyen mly sebet ejtett a fnke lelkn Hatrozatlan ideig ott vendgeskedik a hzban, aminek csak egy hlszobja van dhngtt Ross szikrz szemmel. Tessa pongyoljt viselte. s kerek perec kzlte velem, hogy jl megrtik egymst Tessval. Szerinted ilyen krlmnyek kztt mi a francot csinlhattam volna De ht azt mondtad, hogy a ficknak el van trve a lba vetette ellen Holly, s elkpedve llaptotta meg, hogy szinte mr sajnlja Rosst. Pr ve az apm is eltrte a lbt sels kzben, s az orvos kzlte vele, hogy nem szabad, tudod amg be van gipszelve a lba. Anyu egszen feldobdott. Szerintem ez a Dominic sem tud sokat ugrlni. Baromsg! vgta r Ross ingerlten. Tizenkilenc ves koromban n is eltrtem a lbam, de ez nem tartott vissza semmitl. Jl van, jl van, higgadj mr le! paskolta meg vigasztalan Holly a frfi kzfejt, de Ross, aki nem volt hozzszokva, hogy brki is csittgatni prblja, gyilkos tekintettel rntotta el a kezt. Micsoda ktszn ribanc! Nem tudom elhinni, hogy ezt mvelte velem. Majd n beszelek vele. Ne aggdj mosolygott r Holly biztatan, aki villmgyorsan megbocsjtotta a frfi udvariatlansgt, mert gy legalbb volt oka elmenni Tesshoz, hogy szemlyesen is megismerkedjen a pimasz kis mitugrsz-szal. Kidertem, mi folyik itt. Dominic frdik mondta Tessa, mg mieltt Holly kinyithatta volna a szjt. Jaj, ne nzz mr ilyen dbbenten, tudtam, hogy ez lesz. A Grange-ben gyorsan terjednek a pletykk. s? tudakolta Holly, a szoksosnl is frkszbb pillantssal rvendeztetve meg a bartnjt. Igaz? Tnyleg gy egymsba vagytok habarodva Long John Silverrel, ahogy azt Ross hiszi? Egybknt nem lt a piptl. Legalbb tanul belle. Tessa ismt elfoglalta a helyt a szoba kzepn fellltott festllvny eltt. Amgy termszetesen nem igaz vetette oda a vlla fltt. Dominic bevetette a szoksos trkkjt: mindenfle nevetsges sztorikat tallt ki a sajt szrakoztatsra, n meg mg nem dntttem el, hogy levltsem a fejt, vagy vele nevessek. Ezrt is vonult fedezkbe a frdszobba. rdekes dorombolta Holly. Nem akarja, hogy valaki megmossa a htt?

Dominicot ismerve, jobban rlne neki, ha az ells felt mosnd meg. Verd ki a fejedbl, Holly. Ilyen kpet vgsz, amikor Mad Maxet kellene imdnod! Imdom is tiltakozott Holly. De a mltkor bunkn leszlta a szerelsemet, ezrt gy dntttem, hogy stratgit vltok. Egy kis fltkenysg sosem rt. A te gyednek is mennyit hasznlt kacsintott r a bartnjre. Jtszmk! legyintett Tessa. Ez a sok alakoskods Ki nem llhatom. Semmi rtelme. Mirt nem tudnak az emberek szintk lenni egymssal? gy szrakoztatbb. s bonyolultabb. Nzd meg, mit mvelt Dominic a kpemmel! Rossnak persze azt mondta, hogy n voltam. Dominic akkor sem tudna szinte lenni, ha a legnemesebb szerve forogna veszlyben. Ez tnyleg az mve? Miutn Holly kzelebbrl is megtekintette a Maxrl kszlt gnyrajzot, mg jobb kedvre derlt. Ez hihetetlen! Szinte remegett az izgalomtl. Percrl percre jobban kedvelte a mersz s mks Dominicot. Klns dolog a kmia, gondolta magban Dominic tz perc mlva. A csalhatatlan, kivdhetetlen sztnk tbb kalamajkba kevertk t az ellenkez nem vonatkozsban, mint valaha is sejtette volna noha akkoriban persze egszen felvillanyozdott tle. Ami most trtnik, morfondrozott magban, az minden bizonnyal ennek az ellenkezje. Anti-kmia. Vagy, mivel mgiscsak kmirl volt sz, az oroszln sszetallkozott a hinval. Dominic egyszeren ki nem llhatta Holly Kinget. Vgtelenl irritlnak tallta a lny klsejt, hangjt, egynisgt. Meg soha letben nem idegenkedett ennyire senkitl. Ha csupn , meg ez a szrnyeteg lennnek az egyetlen llnyek a bolygn, borzongott meg a frfi, akkor bizony szzknt halna meg. A hallgatsba burkolz Dominic, aki azt kvnta magban, brcsak stlhatna egy nagyot, elterpeszkedett az egyetlen fotelben, gipszben lv lbt a dohnyzasztalra helyezte, s morcosan tanulmnyozta a kopott farmernadrgja megmaradt szrn fesledez lyukakat De mg gy sem tudott megfeledkezni Holly jelenltrl. A lny melyt parfmje teljesen elnyomta Tessa olajfestmnyeinek megnyugtatan ismers illatt. Minden bizonnyal drga ruhja hajmereszt ltvnyt nyjtott Dominic sosem lelkesedett Kandinszkijrt, akinek stlusa selyemdzsrz szoknyra lmodva sem mutatott jobban. Holly sminkje sem volt visszafogottnak nevezhet taln mg vilgtott is a sttben harsny affektlsa pedig az egsz szobt betlttte. Dominic az effle nknek szokta pimaszul drgn eladni a szobrait, de ezek a kapcsolatok kizrlag az zletre szortkoztak. Eddig egy ilyen nvel sem kellett bjcsevegnie. s most mr tudta, milyen blcsen tette, hogy nem is prblkozott ilyesmivel. Nagyon szvesen. Tessa, aki az ecsetet a foga kz szortva szrte a szavakat, olyan hangokat hallatott, mint egy rossz hasbeszl. Dominic fel fordult, aki a fle botjt sem mozdtotta: Ugye Hogy mi? Holly meghvott minket vacsorra. Nem fogod megbnni: istenien fz. Nem felelte Dominic szntelen hangon. Bocs, de n nem tudok menni. Hogyhogy nem? csattant fl Holly, mlyen megbntdva. felajnlja, hogy sszet egy kis knai kajt, amit rkig tart elkszteni, ez a jkp, elviselhetetlenl goromba pasas meg mg arra is lusta, hogy valami hihet rggyel utastsa vissza a meghvst. Mert nem akarok. A szletetten egoista Dominicnak nem voltak agglyai. Inkbb itthon maradok. Szabad? tette hozz leplezetlen szarkazmussal. Nemcsak hogy szabad vgta r Tessa frgn , hanem egyenesen ktelez. Egy ronggyal sorban megtrlgette az ecseteit, s a frfi lbe hajtotta az sszeset. Ez az nz

dg itthon marad, megtisztogatja az ecseteimet, s egy ujjal sem nyl a festmnyeimhez. n Hollynl tltm az estt. Te pedig, remlem, hallra fogod unni magad egyedl.

A trpusi nvnyzet lombja kztt tszrd srgs fny buja flhomlyba burkolta a medenct, hzelg megvilgtsba helyezve Antonia napbarntott testt, finoman dekadens hangulatot teremtve, amely jl illett a n lelkillapothoz. Antonia kisimtotta nedves hajt az arcbl, majd egyetlen frge mozdulattal feltornzta magt a medence szlre, az rjra pillantott, s megllaptotta, hogy mindjrt tz ra. Ha Ross szeretne szni egyet a nap vgn ami elg gyakran elfordult , most mr brmelyik percben megrkezhet, s Antonia, annyi ht sznet utn, vgre jra lthatja t. Ez a nhny ht hatrozottan kellemetlenre sikeredett. Antonia, aki maga is megdbbent azon, mennyire hinyzik neki Ross, elszr gy gondolta, el kell terelnie a figyelmt a frfirl. Heves flrtlsbe kezdett egy tutazban lv svjci bankrral, akivel azon az unalmas sszejvetelen ismerkedett meg, amelyet Richard mg unalmasabb zlettrsa szervezett. A jkp bankr kezdetben hzelg lelkesedssel fogadta a kezdemnyezst, ami rettent jl esett Antonia lelknek, a kvetkez nap azonban ksz rmlom volt. Antonia, miutn randevt beszlt meg a frfival egy eldugott Castle Combe-i vendglbe, rk hosszat kszldtt, s egy sor tltsz hazugsggal etette meg Richardot, hogy elszabadulhasson otthonrl, de az a pipogya alak egyszeren felltette: mg ahhoz sem volt btorsga, hogy szemlyesen mentse ki magt inkbb a fpincrt krte meg, hogy adja t az zenett. Sajnlja, rta, de tgondolta a dolgot. Antonia nagyon vonz n, de rjtt, tlsgosan szereti a felesgt, hogy holmi fut kalandrt kockra tegye a jvjket. Ha a pasas msban is csak ennyire kitart, gondolta magban Antonia megveten, kr is keseregni miatta. A visszautasts azonban gy is srtette a hisgt, s mivel semmi mssal nem tudta lefoglalni magt, gondolatai idrl idre Rossnl ktttek ki. Vgl, a Grange-bl val szmzets hossz, esemnytelen heteit kveten, gy hatrozott, hogy muszj megltogatnia a frfit. Bocsnatot kr a karcsonyesti viselkedse miatt. Emlkezteti Rosst mr ha egyltaln szksg van r! , mit veszthet. Azutn pedig feleleventik a klcsns lvezetekre s megrtsre alapul knnyed, hossz mltra visszatekint kapcsolatukat. Az unalom gy sjtott le Dominicra, mint egy nehz kalapcs. A frfi, aki kicsit szgyellte magt korbbi viselkedse miatt br az, hogy felbosszantotta Tesst, jobban zavarta, mint az, hogy megsrtette a rmes Holly rzseit , szpen megtisztogatta az ecseteket, amelyeket Tessa vgott hozz, st, a napkzben felgylemlett piszkos kvsbgrket is elmosogatta. Majd, miutn letelepedett, hogy egy csndes estt tltsn a kandall eltt a vzlatfzete meg a rajzszenei trsasgban, hirtelen krllelte a rettegett unalom. Tessa megtkozta, gondolta magban komoran. Muszj elmennie valahova csinlnia valamit s mivel a nemsokra mr csak volt felesge egy srtdtt pillanatban elvette tle a mobiljt, nem tehetett semmit. Alig fl ra mlva Dominic leroskadt a brszkre, a pultnak tmasztotta a mankit, s rmben rendelt magnak egy konyakot. Br profibban kezelte a mankit, mint azt a felesge

sejtette, az svny vgig vezet t kiss viszontagsgosra sikeredett. m Dominic, nagyon helyesen, gy okoskodott, hogy brki flvenne egy ilyen nyilvnvalan magatehetetlen fiatal stoppost, s ez a bizonyos brki, egy vnsgesen vn nyugdjas birkatenyszt szemlyben, hajland is volt erre egszen a Charrington Grange Hotel elegnsan kivilgtott fbejratig fuvarozta a frfit. A rokkantsgnak is megvannak a maga elnyei, llaptotta meg Dominic. Beszdbe elegyedni is knnyebb volt gy. Brhova ment, az emberek mindig megkrdeztk tle, hogyan trte el a lbt, pedig, hogy felvidtsa a hallgatsgot, vadabbnl vadabb trtneteket agyalt ki Hogy trtnt? tudakolta a szomszdos brszket elfoglal frfi mindenfle kertels nlkl. A negyvenes veit taposta, tekintete fradt volt aclkeretes szemvege mgtt, s vilgfjdalmas hangulat lengte krl. A jelek szerint igencsak rfrt egy kis szrakozs. Dominic elzkenyen belekezdett abba a sztoriba, amelynek egy kisreplgp, egy szvproblmkkal kzd pilta, a Fldkzi-tengerbe val becsapds, harminchat rnyi tlen-szomjan val hnykolds s egy magnyosan krz cpauszony kpezte a gerinct. Azta sem trtem magamhoz fejezte be a trtnetet Dominic, azzal flemelte res pohart, remlve, hogy lmlkod szomszdja veszi a lapot, s meghvja valamire. Magnak aztn lnk a fantzija jegyezte meg a frfi szraz mosollyal. De azrt meghvom egy italra. Dominic rezzenstelen arccal, de kvncsian rzott kezet vele. Dominic Taylor. Honnan tudja, hogy hazudtam? Richard Seymour-Smith felelte a szomszdja, azzal intett a pultosnak, hogy tltse jra a poharaikat. Knyvel vagyok, gyhogy nem volt nehz. A felesgem is megrgztt hazudoz tette hozz, a mellette ll res brszkre pillantva. Ezrt van ilyen j szimatom. Dominicnak nem sok idejbe telt sszerakni a trtnet darabkit. Ez az okos, szerny ember menthetetlenl szerelmes volt a felesgbe, s a vrmrskletnek megfelelen kezelte a n htlensgt: homokba dugta a fejt, s gy tett, mintha minden a legnagyobb rendben volna. Egyszerbb volt, mint sszetzsbe keveredni. Nem tudta elkpzelni az lett Antonia nlkl. gy vlte, a htlen felesg is jobb, mint a semmi. Az Antonia nv elhangzsakor minden a helyre kerlt. Dominic nem gyztt lmlkodni a helyzet irnijn. Erejn felli nuralomra volt szksge, hogy elhallgassa a szvevnyes szerelmi hromszgben val rintettsgt. Amikor Richard elksznt, inert el kellett intznie egy telefont, Dominic elhatrozta, hogy kicsit feltrkpezi a szllodt. Magabiztosan elbicegett a recepci eltt, s vigyorogva rkacsintott az esti mszakban lv Sylvia Nashre, aki, Barbie babs arcval s alakjval, sokkal inkbb megfelelt Dominic recepcisokrl alkotott elkpzelsnek, mint Hurrikn Holly. A frfi bedugta a fejt a zsfolt tterembe vezet ajtn, de azon nyomban vissza is hzta, mert Max Monahant pillantotta meg az egyik kzeli asztalnl. Nem vgyott r, hogy ezen a ksi rn kidobjk a hba. Jl rezte magt. s minden igyekezetvel azon volt, hogy felkutassa a laza erklcs, szgyentelen Antonit. Amikor Ross beugrott a medencbe, azt hitte, egyedl van. De amikor felbukott a vz sznre, hogy levegt vegyen, azonnal megpillantotta a nt, aki nmn figyelte t az rnykbl. Antonia konstatlta tartzkodan a n jelenltt, s rgtn rjtt, hogy a tallkozsuk nem a vletlen mve. Szia, Ross! Antonia pphogy csak suttogott. Hinyoztl. Amikor nem kapott vlaszt, felpillantott, s ltta, hogy a frfi mg vr valamire. Azrt jttem, hogy bocsnatot krjek folytatta Antonia, most mr erteljesebb hangon, a frfi napbarntott, remekbe szabott testt mregetve, s teste vgyakozva megfeszlt. Elnzst krek, hogy megszegtem a szablyokat. De most jra itt vagyok.

szrevettem. Ross nem gyztt csodlkozni a n rafinltsgn. Antonia aztn tudja, hogyan csavarja az ujja kr a msikat. Topz szn, szinte lthatatlan bikinijben, htrasimtott hajval, ahogy a lbujjval szrakozottan kavargatta a vz felsznt, egyszerre tnt rtatlannak s provokatvnak. A frfi pontosan tudta, mire megy ki a jtk. Antonia nem szleckket akart venni. Aztn Tessra gondolt, az vgyainak a trgyra. Aztn a Tessnl vendgesked Dominicra, aki flig dacosan, flig megveten esett neki, s aki mivel a hzban csak egy hlszoba van egy gyban alszik Tessval. Amikor Antonia a kell pillanatban hangtalanul belecsusszant a vzbe, s hipnotikus lasssggal odaszott Rosshoz, a frfi nem hzdott el tle. Dominic, aki ppen csak annyira tmaszkodott neki a slyos zld vegajtnak, hogy szrevtlenl szemmel ksrhesse a fejlemnyeket, elnyomott egy diadalmas mosolyt. Az elmlt kt napban tbbszr is megfordult a fejben, hogy meg Ross tulajdonkppen nem sokban klnbznek egymstl, Tessa kzelsge azonban kihozta belle az ernycsszt. Itt, most s a jelen krlmnyek kztt a kt frfi teljesen ellenttes oldalon llt. Dominic hatalmas lvezettel lkte be az vegajtt, s dvzlskppen meglengette az egyik mankjt. J estt, Mr. Monahan! Dominic ellenzi formlt a tenyerbl, hogy jobban lsson, majd kiss eltlzott mozdulattal a medence szlre huppant, s lefegyverz mosolyt villantott Antonira. Te j g, micsoda meglepets! Szavamra, Mrs. Seymour-Smith, n aztn alaposan kihasznlja a szlloda szolgltatsait! Ki az rdg maga? tudakolta Antonia, mikzben sietve helyrernciglta a bikinifelsjt, s magban hlt adott az gnek, hogy nem t perccel ksbb szaktottk flbe ket Magnnyomoz vagyok, Mrs. Seymour-Smith. A frje brelt fl. s meg kell mondanom, nem hiszek a szememnek. Mr. Monahan pp ma reggel biztostott afell, hogy nem dug flre, erre most itt tallom magukat a Hogy mi?! siktotta Antonia, de Ross kzbevgott. Ne izgulj mondta gyorsan, dhs pillantst vetve a tvoz Dominic utn, s most mr tnyleg alig brta megllni, hogy le ne sse a fickt. Ez egy marhasg. A pasas nem magnnyomoz. Nyugodj meg. Mr elment. n is megyek vetette oda Antonia. Komikus sietsggel a medence szlhez szott, s kitornzta magt a partra. A bartodnak furcsa humora van, s n, sajnos, nem igazn vagyok vev r. n sem felelte Ross zordan, stt pillantst vetve a zld vegajt fel, amelyen keresztl Dominic kisurrant. s az g szerelmre, ne nevezd ezt az alakot a bartomnak! Mg csak vletlenl sem az. Gyere, drgin, lj le. Beszlnnk kell. Grace gyanakvan mregette az anyjt, nem tudta elkpzelni, mi thetett bel. Remlhetleg nem megint a fogamzsgtlsrl akar papolni. Azon mr egy ve tlestek. Mattie idegesen paskolta meg maga mellett a kanapt. Brhogy is fogalmaz, Grace lete legnagyobb megrzkdtatst fogja tlni. desem, el kell mondanom neked valamit hadarta Mattie, rgtn a lnyegre trve, s olyan ervel szortotta meg Grace ujjait, hogy a lny sszerndult. Nem gondoltam volna, hogy valaha is szksg lesz erre, de most elrkezett az id. Az egsz az n hibm. Grace, nem fogsz rlni, ha megtudod, hogyan jttem r. Mire? Grace most mr vgkpp sszezavarodott. Ezttal nem a szexrl fog kiseladst hallani. Mattie sz szerint hamuszrke volt az idegessgtl.

Amikor az anyja benylt az egyik dszprna al, s elhzta a naplt, Grace felsikoltott, s dhsen a knyv utn kapott. Ez az enym! Hogy mertl hozznylni? Drgm, n bizony el is olvastam. Mattie htradlt, s legszvesebben tkarolta volna a lnyt, de tudta, hogy ez lehetetlen. Elolvastam az egszet, s ezrt kell most beszlnem veled. Ez az n magngyem! vicsorogta Mattie rjngve. Semmi kzd az egszhez. Nem olvashatsz bele csak gy a dolgaimba! De knytelen voltam vgott kzbe Mattie elkeseredetten , mindjrt meg is magyarzom, hogy mirt. desem, n sem szvesen tettem, de el kell mondanom neked valamit Ross-szal kapcsolatban, ami komoly megrzkdtats lesz a szmodra. Akkor mondjad! Grace morcos kpet vgott. Az anyja most biztosan az idsebb frfiak veszlyeirl fog kiseladst tartani. Szp kiltsok, gondolta magban. Rendben. Mattie-nek vadul kalaplt a szve, a tenyere ragadt az izzadsgtl. Lehunyta a szemt. Drgm, Ross Monahan az apd.

Sttt a nap, s vgre a h is elolvadt. Tessa szablyszeren leparkolta a hfehr Mercedest a kocsifeljr vgbe, s mieltt kipattant volna az autbl, kedvesen megpaskolta a bord brlst. Felnyitotta a csomagtartt, s vatosan kiemelte belle a barna paprba csomagolt, zsinrral tkttt festmnyt. risten, Tessa, megrltl? Azonnal tedd le! Ross, akinek az irodja a kocsifeljrra nzett, odasietett a lnyhoz. Egszen felvidult Tessa vratlan ltogatstl mr az sem izgatta tlsgosan, hogy a kis pincrn, aki a kvt szokta hozni neki, megint beteget jelentett, gy a frfi knytelen volt Holly koromfekete, mregers kvjval berni. Miutn elvette Tesstl a terjedelmes s meglehetsen nehz festmnyt, gyorsan vgigmrte a lnyt, akinek alakja csak flig volt kivehet a rzsaszn-szrke cskos pl meg a halvnyrzsaszn cicanadrg alatt, de azrt szreveheten megvltozott az utols tallkozsuk ta. Ksznm a kocsit'. pottyantotta bele a kulcscsomt Tessa a frfi zakzsebbe. Klassz volt. Mg most is az felelte Ross. Remlem. A lny felnevetett, s Ross megknnyebblsre a frfi mell szegdtt. Nem parkoltam vele az rokban, ha erre gondolsz. Tegnap mg le is mostam. Kzzel? hitetlenkedett Ross. Erre ott vannak a gpek. Ezzel a kt puszta kezemmel blintott Tessa, jt mulatva a frfi megrknydsn. Most pedig visszaadom. A h elolvadt, n meg tegnap vettem egy j biciklit. A frfi megtorpant a lpcs tetejn, s htrafordult. -A kocsi a tid szlalt meg gondterhelten. Neked adtam. Megmondtam mr, hogy ne lj biciklire. Nem biztonsgos. Dehogyisnem az felelte Tessa trelmesen. Amgy is rm fr egy kis testmozgs. Nincs szksgem kocsira, Ross. Vagy ha mgis, akkor majd n veszek magamnak egyet

Micsoda makacs egy nszemly! Mivel Rossnak mind a kt keze tele volt, meg kellett vrnia, amg a lny kinyitja eltte az ajtt. A bartod hol van? legalbb tudta rtkelni azt az tkozott kocsit. Tessa elnyomott egy mosolyt. Dominic? Ma reggel megjelent nlam a felesge. Kpes volt Trurbl ideutazni, hogy komolyan elbeszlgessen a frjvel. Doininic ns? A frfi az rasztalra fektette a csomagot, s elkezdte kibogozni rajta a zsinrt. Holly nem is emltette. Tessa vigyorogva lerogyott a fnki szkbe, s beletrt frissen mosott, kiss mg nedves hajba. Minek emltette volna? Klnben is, mita akadlya a hzassg egy kis hancrnak? Egy-null oda! De ha az emberek a megfelel partnerrel hzasodnnak ssze, nem lenne r szksg. Ha n boldog hzassgban lnk jegyezte meg knnyedn , eszembe sem jutna mssal lefekdni. Elg! kiltott fl Tessa, aki kifejezetten jl rezte magt. Nehz elkpzelni tged glrival a fejed fltt. Hagyd a hlyesget, inkbb nzd meg a festmnyt! Ross, a frfi, akinek mindene megvolt, majdnem egy teljes percig nmn bmulta az alkotst. Tessa, hogy ne vonja el a figyelmet a bonyolult letkprl, galambszrke paszpartuba s keskeny, teljesen egyszer ezstkeretbe foglalta a mvet. Pontosan olyan volt, mint amilyennek elkpzelte, st. Mesteri kompozci, tkletes sznek, hsba vgan tall rszletek s finom humor. Ha nem tetszik szlalt meg vgl a lny , levgom a flem. Mieltt mg felocsdhatott volna, Ross megcskolta. Ez volt a vilg leggyorsabb cskja, ahogy elkezddtt, mr vge is lett, mgis komoly hatst tett mindkettejkre, br ezt k a vilgrt sem ismertk volna be. Csodlatos vagy fordult jra a kp fel Ross, s hitetlenkedve csvlta meg a fejt. Az ajkn mg ott rezte a lny srgabarackz szjfnynek az zt. s sokkal csinosabb, mint van Gogh. Amgy, ha levgod a fled, hogy fogsz szemveget hordani? Tessa elgondolkodva blintott; rezte, hogy mind a ketten prblnak gy tenni, mintha a csk nem is trtnt volna meg. Majd Max megteszi helyettem, ha megltja ezt itt. Ne aggdj. Van humorrzk. Akkor nagyon jl leplezi. Tessa elkomorult. Ross, aki igyekezett lekzdeni magban a vgyat, hogy mg egyszer megcskolja a lnyt, a csekkfzetrt nylt. Ennyit nem adhatsz! meredt dbbenten Tessa a kezben lv csekkre. Nem adok n semmit, korrekt rat fizetek egy piszok j festmnyrt shajtott fel hangosan Ross, amikor rjtt, hogy a lny mr megint kezdi az akadkoskodst. Nem ltezik n a vilgon, aki mg Tessa Duvallnl is nehezebben fogadn el a felknlt pnzt vagy segtsget. De annak idejn mr megllapodtunk egy rban Szztven font mrpedig kutyaszar, Tess. Meg kell ngyszerezned az raidat, ha komolyan fel akarod hvni magadra a figyelmet. Az olcs kpeket az olcsjnosok keresik, akiknek csak az a fontos, hogy legyen valami, ami kitlti az res helyet a kandall fltt. Neked az igazi mgyjtk rdekldst kell felkeltened. Akik, miutn elkezdenek komoly sszegeket leperklni a mveidrt, minden ismerskhz beajnlanak tged, hogy megvjk a befektetsket. Kaps leszel, az rtked az egekbe szkik, egyre tbben szllnak be a buliba s mr meg is csinltad magad! Tessa elnevette magt. Ross tlalsban minden olyan egyszernek tnt. Ennyi az egsz?

Ennyi az egsz csettintett a frfi. Te csak leszlltod a luxustermket, s amennyiben j hrverst kap, biztosan el fog kelni. Karon fogta a lnyt, s kivezette az irodbl. Mi pedig gondoskodunk rla, hogy a lehet legnagyobb hrverst csapjuk krltted Hova megynk? krdezte Tessa habozva. Nekem vissza kell mennem a hzba, hogy felgyeljem a csetepatt Dominic meg a felesge kztt. Lehet, hogy a n megfojtja jegyezte meg Ross egykedven. Ne is trdj velk. Meghvlak ebdre, hogy megnnepeljk a kszbn ll sikeredet. Az tterem, ahova mentek, Bath belvrosban helyezkedett el, s igazn fnyz volt. A mrtk utn kszlt palaszrke ltnyt s Dior selyemnyakkendt visel Ross nem rtt ki a krnyezetbl, Tessa viszont nem tudta, mitv legyen. A kifakult pulver, a pamut cicanadrg meg a fehr tornacip nem egszen illett a Zizi's arculathoz. Ne kezdd torkollta le Ross, amikor szra nyitotta a szjt klnben neked kell kifizetned a szmlt! Lazulj el, s rezd jl magad! Ne felejtsd el, hogy nnepelnk. Ksz Hamupipke, gondolta magban Tessa, amikor szfogadan lelt, s megcsodlta a puccos smaragdzld-arany dekorcit. A Tiffany lmpk tarkabarka fnyfoltokat vettettek az asztalokra, a mohaszer sppeds sznyeg szinte elnyelte az ember lpseit, a fzld falakat pedig aranyszn levelekbl ll cskminta dsztette. Jrtl mar itt? krdezte Ross, szemmel lthatan nemleges vlaszt vrva. m Tessa blintott. hm, legalbb egy tucatszor. Tetszik, ahogy feljtottk. A tavalyi rzsaszn-ezst sszellts tlsgosan Barbara Cartlandos volt. Ross, aki azzal a szndkkal hozta ide Tesst, hogy elkprztassa a lnyt, hirtelen dhbe gurult. Kivel jrtl tavaly? Ki a fene tudta megengedni magnak, hogy legalbb egy tucatszor elhozzon tged ide? Tessa vllat vont, majd felkapta az arannyal szeglyezett tlapot, s teljesen belemerlt abba az rmteli foglalatossgba, hogy eldntse, fokhagyms vajba forgatott kirlyrkot vagy fszeres vrsborban pcolt erdei gombt vlasszon-e eltelnek. Erdei gomba hatrozta el magt. Amikor felpillantott, ltta, hogy Ross mg mindig mereven nzi, a vlaszra vrva. Mindig is ez volt a kedvencem tette hozz a lny pajkosan. Ki az? ismtelte meg a krdst a frfi alig leplezett trelmetlensggel. Kivel jrtl tavaly? Nzd mondta vgl Tessa nem mintha brmi kzd is lenne hozz, de hetente hromszor jrtam ide. A konyhn dolgoztam, mint mosogatlny. Cefet egy munka s nem valami elkel. Elmosolyodott, s belekortyolt jghideg Malvern svnyvizbe. Nem kerestem sokat, de a maradkok isteniek voltak. Rossban egy keresked veszett el, gondolta magban a lny kt ra mlva. Ebd kzben risi lelkesedssel ksznttte a bartokat s zletfeleket, akiket sorban bemutatott Tessnak, majd mindegyikknek elmondta, hogy a lny igazi tehetsg s gretes befektets, akire rdemes odafigyelni. Mivel keresett portrfest, jelenleg tele van munkval, de ha az illet felkeresi Rosst a Grange-ben, szemlyesen kezeskedik rla, hogy az rdekld klnleges bnsmdban rszesljn. Tessa, aki gy rezte magt, mint egy hasbeszl bbuja, mosolyogva s blogatva asszisztlt Ross Monahan botrnyos hazugsgaihoz. Elkpedve llaptotta meg, hogy az emberek a jelek szerint minden szavt elhiszik. Hny szzalkot krsz? krdezte a frfitl, amikor vgre egyedl maradtak. Ross dersen mregette stt szemvel. Brmilyen fizetsget elfogadok.

Ross, lgy szves, ne! csvlta meg a fejet Tessa. Hirtelen gombc ntt a torkban. Vajon Ross sejti, milyen nehezen tud uralkodni magn, amikor a frfi ilyen kedves hozz? Most meg mi ttt bel? Soha nem szokott nyilvnos helyen bgni. Erre azrt szerencsre nem kerti t sor. Ross bnatos mosollyal barna cukrot laptolt a kvjba, majd htradlt a szken. Bocs, csak gy kicsszott a szmon. Javthatatlan vagyok. Tessa megknnyebblten viszonozta a frfi mosolyt. Tudom. Ezrt is szeretnm, hogy legynk inkbb bartok. Kevsbe megterhel idegileg. Persze nagyon hls vagyok azrt, amit rtem teszel. Ha ezek itt tgette meg a mutatujjval a kisebb nvjegykrtyahalmot komolyan rdekldnek a festmnyeim irnt, az nagy elrelps lenne. n egyedl soha nem tudnk ekkora rdekldst kivltani. Rossnak mr a nyelvn volt, hogy Tessa az rdekldst brmikor fel tudn kelteni, de trtztette magt, s minden igyekezetvel azon volt, hogy gy gondoljon a lnyra, mint egyszer bartra. Br ha mindenron az gyadba akarod csbtani ezt a bartodat, gondolta magban keseren, ez nem is olyan knny. n csak j helyen akarom tudni a pnzem mondta. Vannak ms terveim is, de azokat egy kicsit jobban ki kell dolgozni. De meslj, hogy vagy? Mit mond az orvos? Minden rendben van? Mr megint tcsapott ngygyszba, gondolta magban Tessa vidman. Magn kvl van az rmtl vlaszolta, s alulrl suttyomban megkopogtatta az asztallapot. Ross kpe annyira lefoglalta az idejt, hogy le kellett mondania az utols kt vizsglatot. s elkezdted mr a terhestanfolyamot? forszrozta a tmt a frfi, mikzben mg egy cssze kvt krt a pincrtl, gyet sem vetve r, hogy mr csak k ketten maradtak az tteremben. Tessa elhzta a szjt. Anyin mindig is azt a nzetet vallotta, hogy a terhes tanfolyam csak egy modern fakszni, amit azrt talltak ki a frfiak, hogy, ha lehet, mg nevetsgesebb tegyk a terhes nket. n pedig egyetrtek vele. Amgy sincs idm r, annyi a dolgom. A nk egymilli vig nagyon jl megvoltak lgzgyakorlatok nlkl, gyhogy szerintem n is boldogulni fogok, ha eljn az id. Ross, gyelve, hogy ne borzolja fl a kedlyeket, hazafel menet tkletes riemberknt viselkedett. Miutn megllt a kapu eltt, kisegtette Tesst a kocsibl, s trelmesen vrt, amg a lny a kulcscsomja utn kutatott a tskjban. Tessa komolysga, amely a feszlt sszpontosts pillanataiban szokott kilni az arcra, egszen elragad volt. Ross teljesen ellgyult. Kifejezetten bosszant arra gondolni, llaptotta meg magban, hogy ha Tessa nem tudna a viselt dolgairl, most csodlatos, rmteli, normlis kapcsolatban lhetnnek egymssal. Ehelyett, hogy a franc essen bele, az oltalmaz bty szerept knytelen alaktani. Ksznm az ebdet. Tessa gy tartotta maga eltt a tskjt, mint egy iskols lny. A frfi lepillantott Tessa finoman domborod pocakjra, s elmosolyodott. Ksznm a kpet. Tessa hirtelen zavarba jtt: a vllt vonogatta, s lzasan trte a fejt, mit mondhatna. Jl reztem magam. Nagyon kellemes volt. Tudom. Ross sarkon fordult, s elindult a kocsi fel, mert tovbb mr gysem brta volna fenntartani a kettejk kztt lv tisztes tvolsgot. Kvncsi vagyok, a bartod is ezt mondan-e intett a fejvel a hz fel. Ha mg egyltaln letben van. Biztosan letben van. A felesge teljesen odavan rte. Csak sehogy sem brja megemszteni, hogy Dominic valaki msba lett szerelmes. A mondatnak volt nmi le, s Ross nagyon is tallva rezte magt.

Vissza kell mennem a szllodba. Nekem meg gyorsan be kell fejeznem azt a tbb tucatnyi kpet mondta mosolyogva Tessa. Ross, mg egyszer ksznk mindent. A frfi beindtotta a motort, s odaintett a lnynak. Terhes nkkel s gyerekekkel mindig rendes vagyok. Fleg tette hozz, mr elmenben , ha a szban forg gyerek az enym.

Mattie tovbbra is aggdott Grace miatt. A/1 Tizenngy nap telt el a drmai este ta, amikor az asszony knytelen volt elmondani az igazat a lnynak Ross Monahanrl, de halvny elkpzelse sem volt rla, hogyan rintette mindez Grace-t. A lny nmn hallgatta Mattie gyetlen mentegetzst. A vrt knnyek sehogy sem akartak elbuggyanni. Mattie-nek, aki hatalmas dhkitrsre s hisztris rohamra szmtott, fogalma sem volt, mitv legyen, amikor Grace, miutn vgighallgatta t, szrs szemmel csak ennyit krdezett: Ez az igazsg? Majd, amikor az anyja szomoran blintott, felugrott, sarkon fordult, s kiment a szobbl. Mattie pedig azta is hiba prblta megbeszlni vele a dolgot, mert Grace rendthetetlenl ellenllt. Reggelente a szokott idben indult el otthonrl. Az estket zmmel egyedl tlttte a szobjban. Amikor Mattie olyan semleges tmkrl krdezte, mint az tel, a mosnival vagy a kedvenc tvmsora, illedelmesen vlaszolt, de maga ritkn kezdemnyezett beszlgetst. Ross vagy a szlloda nevnek emltsre hvs, konok hallgats volt a vlasz. Mattie vgs ktsgbeessben meg akarta keresni Grace napljt. Vgl a szemeteskukban tallt r a bort elszenesedett maradvnyaira, egy mark hamu trsasgban. A lnya szemmel lthatan gy prblt megbirkzni a pusztt bombaknt hat valsggal, hogy teljesen kizrta azt az letbl Mattie, aki szorongva gondolt arra, hogy flig-meddig indtotta el a lavint, jl tudta, hogy ez nem egszsges reakci, de fogalma sem volt rla, hogyan enyhthetne a helyzeten. Ami trtnt, megtrtni a vgzet beteljesedett , s mivel Grace nem hajland beszlni, egyedl, a maga ntrvny mdjn kell megkzdenie az rzelmeivel. Menjen innen! kiltotta Holly. Maga rszeg. Lehet, lehet biccentgetett a frfi, azzal nekitmaszkodott a pultnak, s Holly fel nyjtotta a gomblyukbl elhzott vrs szegft. De n akkor is meg akarom hvni kegyedet vacsorra, holnap estre. Legfeljebb nemet mond. J. Max a kzelben llkodott, s Holly nem akarta, hogy a frfi megint naplopssal vdolja. Flkapott egy kupac levelet, s gy szlt: Akkor nem. De ht n vagyok a nsznagy! mltatlankodott a pasas. Nem tudja, mit veszt. Egy j kis macskajajt. Nzze, magnak most a blteremben kellene beszdet tartania. n pedig dolgozom. Mirt nem hagy mr bkn s megy vissza a buliba? Holly a Maxhez hasonl sima modor, stt haj, veszedelmes klsej frfiakat kedvelte. Ez az alak viszont legalbb szznyolcvan centi magas, kemnykts fick volt, hatalmas

sasorral, tsks szrke szemekkel, szalmasrga bozontos hajjal s szles, melyt mosollyal. Mivel szemltomst feszengett az ltnyben, valsznleg jobban kedvelte a farmer-pl sszelltst. Mly, reszels hangja s enyhe szaki tjszlsa volt. Radsul jcskn felnttt a garatra. Holly egyltaln nem volt elragadtatva. Lesttt pilli all figyelte, ahogy a pasas vllat von, htat fordt neki, s visszatntorog a blterembe, ahol mr javban zajlott az eskvi dnomdnom. Jellemz, gondolta magban a lny bosszsan, hogy Max pont nem ltta, milyen pompsan szerelte le a potencilis kerkktt? Negyedra mlva az egyik koszorslny lpett ki a terembl, s egyenesen Hollyhoz sietett. Velem tudna jnni, krem? Siessen! Holly zavartan kvette a lnyt. Amikor odart a nyitott ajthoz, a hromszz vendg rjng tapsviharban trt ki. Holly legnagyobb megrknydsre, mindenki htrafordult a szken, s t bmulta. Mindenhonnan harsny ljenzs s fttygs hallatszott. A nsznagy a fasztalnl llt, s dvzlsre emelte a pohart. Hlgyeim s uraim, az. lmaim asszonya, az asszony, aki sszetrte a szvem az asszony, aki nem fogadta el a vacsorameghvsomat. A btym sgta oda Hollynak a koszorslny az ismtelten felharsan dvrivalgs kzepette. Nagyon flnk Holly, aki cklavrs volt a megalztatstl, legszvesebben kitekerte volna a pasas nyakt. A fick nyilvnosan akarja megalzni, hogy bosszt lljon rajta. Holly mgtt becsukdott a slyos ajt: szksrl sz sem lehetett. Hol a fenben van Ross most, amikor szksgem lenne r, gondolta magban a lny ktsgbeesetten. Engem azonban nem lehet csak gy kikosarazni drgte a nsznagy. Ha kell, mg a zsarolstl sem riadok vissza. Teht addig nem tartom meg a beszdemet, amg ez a gynyr ifj hlgy meg nem gondolja magt, s bele nem egyezik, hogy holnap este eljn velem vacsorzni az ltala vlasztott tterembe. Holly mr olyan rmiszt eshetsgektl tartott, hogy az els pillanatban kifejezetten megknnyebblt. Aztn elnevette magt. Ez a fick nagyon kitart. s mivel felajnlotta, hogy vlaszthatja meg az ttermet, ha stlusa nincs is, pnze biztosan van. A vendgsereg feszlten vrt. A mg mindig rkvrs Holly knyszeredetten blintott. Dntst vad tapsvihar s hangos ljenzs fogadta. Ksznm! vigyorgott elgedetten a nsznagy. Legyen olyan kedves lediktlni a nevt, a cmt meg a vlasztott tterem nevt a hgomnak. Most pedig, mivel tudom kegyedrl, hogy nagyon elfoglalt, nyugodtan menjen vissza a pult mg. n eladom hossz s vrva vrt beszdemet. Holnap este fl kilenckor ott leszek magrt. Lehet, hogy el sem jn Holly nyugtalanul jrklt fel-al Tessa parnyi nappalijban, hallra idegestve ezzel Dominicot. Lehet felelte a frfi gnyosan , fleg, ha sikerlt kijzanodnia. Szerintem rdekes ember, s biztosan el fog jnni szlt kzbe Tessa, aki lzasan dolgozott egy festmnyen. Vgl hova mentek? A Zizi's-be. Ez volt Holly egyik kedvenc tterme. Mg a nevt sem tudom sirnkozott. King Kong dnnygte Dominic. De a modora legalbb nem olyan rmes, mint a tid vgott vissza Holly, akit mg mindig bntott Dominic nyilvnval ellenszenve. Nem is rtette, Tessa hogy brja elviselni a fickt. Tessa, biztos elmenjek? Szerintem nem fog sikerlni.

Menj csak felelte Tessa hatrozottan. Jl fogod rezni magad. A piros selyemruhdat vedd fl. Nem is rtem, mirt fogadom meg a tancsodat, amikor te ftylsz az enyimre jegyezte meg Holly mosolyogva. Kikrted a vlemnyemet mutatott r a bartnje , teht vlaszolok. Te viszont folyton olyan helyzetekbe prblsz belerngatni engem, amiktl minden jzan ember fejvesztve meneklne. Mellesleg tette hozz, mikzben jabb adag vrsesbarna festket vett fl az ecsetre n sosem krtem tancsot tled. Csak te szereted kimondani, amit ppen gondolsz. Legtbbszr oda sem figyelek. Pedig nha nem rtana vgott vissza Holly. Mert Ross tnyleg megvltozott. Biztos forrsbl tudom, hogy mr nem tallkozgat Antonival. A n karcsony ta nem is jrt a szllodban. Tessa arca megvonaglott. Dominic nagy lvezettel szmolt be neki a Grange-ben tett ltogatsrl, most pedig csndben ldglt a sarokban, s gy tett, mintha a lversenyeredmnyeket bngszn, de kzben gy vigyorgott, mint a tejbetk. Koszi, Holly, de ez mr rgen nem rdekel engem vlaszolta Tessa sietve, s maga is elcsodlkozott, milyen fjdalmas volt kimondania ezt. Senkire sem akarok rszorulni, egyedl is nagyszeren boldogulok. Ahogyan anym is. Ok? Nagyszer! csattant fl Ross. Mr csak ez hinyzott! Felkapta a frissen gpelt leveleket az asztalrl, de mr tl ks volt. A forr kv az sszes paprlapot elztatta, s mg az elefntcsontszn sznyegre is lecspgtt. Mit ll ott? frmedt r a pincrnre. Takartsa fl! s ha nem kpes anlkl behozni egy tlct, hogy mindent kiltygetne, nem tudom, minek jtt vissza dolgozni. Grace kiviharzott az irodbl, bezrkzott a vcbe, s srva fakadt. Ez rosszabb, mint egy rmlom! Grace, mivel kptelen volt Ross szembe nzni, de otthon sem brt maradni, ahol az anyja egyfolytban azt prblta kipuhatolni, hogy rzi magt, azt mondta a hziorvosnak, hogy depresszis, s sikerlt kiratnia magt. Mikzben Mattie azt hitte, hogy dolgozik, idegesen rtta Bath utcit, egyedl ldglt a turistkkal teli kvzkban, mzeumokban bolyongott, nha pedig rkig kucorgott az autjban, s gondolkodott. Egyfolytban csak gondolkodott. Egyszeren nem brt kikapcsolni: az agyban kosz s zrzavar uralkodott, szinte teljesen kizrva a valsgot. Grace, aki elkeseredetten prblt megszabadulni mindentl, knyrgtt az orvosnak, hogy az rjon fel neki nyugtatt vagy altatt, de csak egy zord hangvtel kiseladst kapott cserbe. Mivel fiatalabbnak nzett ki, mint tizenht, tbb itallerakatban is ugyanilyen szigoran zavartk el az eladk. Vgl sikerlt tallnia egy kisebb lelmiszerboltot, ahol, az ers sminkjnek ksznheten, anlkl tudott vodkt venni, hogy krdsekkel zaklattk volna. Ha tl gyorsan hajtotta fl az italt, rgtn rosszul lett, de hamarosan kitapasztalta, hogy a rendszeres idkznknt elfogyasztott kisebb adagok hatkonyan csillaptjk a fjdalmat, s gy legalbb vgig tudja aludni az jszakt. Ez persze nem volt sok, de jobb volt, mint a semmi. s most, amikor vgre sszeszedte a btorsgt, hogy visszamenjen dolgozni, s szembenzzen Ross-szal, ez trtnik. Persze az hgyomorra bedobott ers vodka is ludas volt a dologban, de Grace nem volt rszeg. Tudvn, hogy gy kell tennie, mintha mi sem trtnt volna mi sem! , fogcsikorgatva ugyan, de bevitte a reggeli kvt a frfi irodjba. m amikor megpillantotta Rosst, a maga magas s jkp, llegzetelllt s izgalmas valjban, menthetetlenl reszketni kezdett a keze. A frfit az rzkisg s a siker aurja vonta krl: annak az embernek a knnyed srmja, aki brmit vagy brkit megkaphat, amit vagy akit

csak akar. s Grace ekkor megint fulladozni kezdett, mert az agyban megjelent a frtelmes kp, amint Ross meg az anyja azt csinljk egytt. Ez aztn vgkpp betette a kaput. A tlca az asztalra zuhant, a kanna felborult, s mindent elnttt a kv. Grace, akinek srs fojtogatta a torkt, nem brta legyrni a haragjt, gy knytelen volt kiszaladni. Most mr csak ki kell surrannia a szllodbl, mieltt mg valaki megltja ebben az llapotban. Keres magnak egy msik llst, lehetleg olyasvalakinl, akibe nem szeret bele s akirl nem derl ki, hogy tulajdonkppen az apja.

A frfi csodlattal nzett r. Elkpeszten gynyr vagy. Mert el vagyok kpedve igaztotta meg Holly tkrsimra vasalt ruhjnak az aljt. letemben elszr megyek vacsorzni Land-Roverrel. Adam Perrynek harsny nevetse volt, s nem flt hasznlni. Egy Land-Rover sosem hagy cserben csittgatta a lnyt eltlzott tjszlssal. J kis jrgny ez, ers s megbzhat. Ha ez megnyugtat, a Rolls Royce-szal akartam jnni, de a hgocskm ma dlutn sszetrte. Belement egy buszba. Ez tnyleg megnyugtat felelte Holly komoran. Ahogy kikukucsklt a hideg sttsgbe, szrevette, hogy mr majdnem elhagytk Bath belvrost. De ht hov megynk? A Zizi's a msik irnyban van. Adamnek a szeme sem rebbent. Meggondoltam magam; mshol fogunk enni. Uramisten! Holly a fejhez kapott: rbredt, hogy mg a vrtnl is sokkal rmesebb este el nz. Elraboltak! Ez egyre rosszabb. Egyre s egyre rosszabb. Gymntokkal s igazgyngykkel kirakott karktje, amelynek szivrvnyszn csillogsa klnsen jl rvnyeslt volna a Zizi's flhomlyban, a neonlmpk rideg fnyben kifejezetten zlstelennek hatott. A lny biztosra vette, hogy a sminkje is kir a krnyezetbl. A mlyen kivgott skarltvrs ruha kacr dekoltzsa pedig mgnesknt vonzotta a kamionsofrk meg a hazafel igyekv ingzk tolakod tekintett. Az M4-es mellett tallhat Leigh Woods benzinkt taln megfelel Adam Perrynek, aki szakadt farmerben, kk-arany mints patentos pljban maga is gy nz ki, mint egy kamionsofr, de Hollynak tbb volt a soknl. Na, idefigyelj mondta, amikor a frfi visszalt az asztalhoz (narancssrga manyag, ketchupfoltokkal), kezben kt tnyr tkrtojsos-rsejbnis slt kolbsszal meg egy kanna teval. risten! akasztotta meg Adam frgn a szradatot. Ennek meg hova lett a humorrzke? Holly, tudom, mit akarsz mondani, s nagyon csaldott vagyok. Amita csak meglttalak, rzem, hogy beleval csaj vagy. Most meg mindent elrontasz ezzel a nyavalygssal. desem, rezzk jl magunkat! De n nem rzem jl magam! vgott vissza Holly. R sem brt nzni a frfira. gy volt, hogy a Zizi's-be megynk, szpen ki is ltztem, ezek a rmes alakok meg itt csorgatjk a nylukat.

Te pedig jobban szeretnd, ha elegns ltnys urak csorgatnk miattad a nylukat jegyezte meg Adam szrazon. A lny legnagyobb megdbbensre, kinyitotta a pnztrcjt. Most azt hiszed, szarev vagyok, mert ide jttnk, ahelyett, hogy elvittelek volna egy tterembe, ahol szemenknt szmoljk fl a rizst. Nagyot csaldtam benned. De ha ennyire zavar a dolog, tedd el ezt, s vidd el valamelyik bartndet abba a tetves Zizi's-be. Kt tvenfontost lktt a lny el: az egyik Holly tnyrjn landolt. Ebbl taln kitelik kt omlett. Hollyt mg soha letben nem alztk meg ennyire. A lny knnyes szemmel pattant fl a szkrl. Tudtam, hogy nem kellett volna tallkoznom veled. n nem akartam eljnni, de te r knyszertettl. Szemt diszn vagy! A Land-Rover a lehajtsv s az autplya torkolatnl rte utol a lnyt. Holly, aki gy reszketett, hogy mg llni is alig brt a tsarkjban, elszr gyet sem vetett r. Az g szerelmre, mellznd a nagyjelenetet s beszllnl? tudakolta Adam, veszlyes szgben hajolva t az anyslsen, ezzel is tanjelt adva, hogy komolyan beszl. Nem kell megijedni, gysem hzasodhatunk ssze. Ki venne komolyan egy Holly Perry nev nt? Holly alig ltott a mregtl. Csak gy vacogott a csps szaki szlben. Megalztk, hes volt, s a lba is sajgott a cipben. Erre a megjegyzsre azonban kitrt belle a nevets, gy knytelen-kelletlen beadta derekt. A Zizi's tmve volt, de a fpincrnek, aki szemmel lthatan jl ismerte Adamet, sikerlt kertenie egy asztalt. Holly gymntjai visszanyertk pazar fnyket, s br egyltaln nem volt szndkban fokozatosan a lny is felvidult. Nem rtem, minek rlsz ennyire jegyezte meg Adam vacsora kzben. Te fizetsz. Nem tettem el a pnzt, amit hozzm vgtl mltatlankodott a lny, mikzben a homr utols falatjt is a villjra szrta. Akkor az egyik pincrnnek ma nagyon j estje volt a benzinkton. Tnyleg van Rolls-Royce-od? Szmt ez? Az egynisgem nem elg? Holly elmosolyodott. Nem vagyok hozzszokva ehhez. Mg azt sem tudom, mivel foglalkozol vagy hogy melyik iskolba jrtl. Ez olyan fontos? Holly szrnylkdve csvlta meg a fejt. Ht persze, hogy fontos! A frfi vllat vont. Ha ennyire fontos, akkor elmondom, hogy Yorkshire-ben nevelkedtem, s a helyi gimnziumba jrtam, ahonnan tizent ves koromban kicsaptak, mert tiltott szerencsejtkot jtszottam. Tnyleg? , nem volt olyan komoly! A matektanr csak azrt kptt be, mert nem tudta kifizetni az adssgt. Holly nagyot nyelt. Nem volt hozzszokva az effle sztorikhoz. s most? Most? vigyorgott Adam, s, kifigurzva az elkpedt Hollyt, a tenyerbe helyezte az llt. Most egy egsz orszgra kiterjed jtkterem-hlzatom van, s a tanrokbl lek. Mghozz nagyon jl. Nincs rettsgim, de tbbet keresek egy hten, mint k egsz vben. Ht nem fantasztikus? Fantasztikus visszhangozta Holly gpiesen. Olyan beteges ez az egsz, gondolta magban. Mg sosem tallkozott ilyen kaliber frfival, de azokhoz a furcsa bogarakhoz

hasonlan, amelyek nha belefulladnak az ember italba, Adam Perryben is volt valami megmagyarzhatatlan vonzer. A lny sehogy sem tudta levenni rla a szemt. s azon sem tudta tltenni magt, hogy a finnys fpincr mg ebben a rmes, kopott farmerban is beengedte a frfit az tterembe. Adamnek elg volt egyetlen pillantst vetnie Holly Kingre, hogy megllaptsa, a lny teljesen hibbant. Volt stlusa, aminek Adam nagyon rlt, de egyben hajlott a feltnskdsre, ami mg jobban imponlt a frfinak. Adam nem tudott mit kezdeni a jl nevelt, kardign-pulver-gyngysor tpus nkkel; nies nt akart, aki nem szgyelli kimutatni a vonzalmt, s ha kell, a vgskig is hajland elmenni. Most mr csak arra kell rjnnie, hogyan gyzze le a lny ellenllst, hogy egszen kzel kerlhessen hozz. Ha befejezted a vacsort, felmegynk hozzm. Kitlttte magnak a Cristalle pezsg maradkt, s gy hajtotta fl, mintha barna sr lenne. Vzgyam van; imdni fogod. Holly lekicsinyl pillantst vetett r. Akkor sem mennk a vzgyad kzelbe, ha eltvednnk a Gbi-sivatagban felelte lesjt hangon.

Tessa mltatlankodva prblta visszaszerezni a palettjt. Azt mondtad, dolgozzak. Kifejezetten megparancsoltad, hogy a vgkimerlsig fessek, s most elrngatsz a munka kells kzepn. Fogadok, hogy Michelangelt nem zaklattk ennyit. Miutn ht vet hanyatt fekve tlttt, hogy megfesse azt a hlye freskt, nagyon rlt volna egy kis zaklatsnak vlaszolta lnken Ross, s levette Tessa kabtjt a fogasrl. Klnben is, nem volt terhes. A terhes festknek szksgk van r, hogy idnknt elszakadjanak a munktl. s az evsrl mg nem is szltam tette hozz ellenllhatatlan mosollyal. tvert. Mghozz csnyn, fstlgtt magban Tessa hsz perc mlva. Csak azrt fogadta el Ross meghvst, mert hes volt, most pedig itt kell rostokolnia ebben a zld-bzs szobban, tolakod pillantsok kereszttzben, hogy megnzzen egy visszataszt filmet. A bathi terhestanfolyamok szemltomst nagyvilgi esemnynek szmtottak. Amikor Tessa lopva krbesandtott a flhomlyban, megllaptotta, hogy az egybegyltek kztt a vkony, gondosan kisminkelt, divatos tornadresszt visel, beparfmztt szkk vannak tlslyban. Mg a ruhjuk sznhez ill krmlakkjuk is tkletes, gondolta magban a lny, sajt festkfoltos kezre pillantva. Nem tudott frtelmesebb dolgot elkpzelni, mint hogy egy olyan szndkosan gyenge minsg filmet kelljen vgignznie, amely a maga rideg valsgban mutatja be a szlst. Az fogalmai szerint semmi felemel nem volt az egszben; hlt adott a sorsnak, hogy amikor eljn az id, nem fog ltni semmit, plne ilyen hajmereszt rszletessggel. Ross azonban szorosan fogta a kezt nem volt menekvs.

Radsul, llaptotta meg Tessa szrnylkdve, a frfi ltszlag szinte rdekldssel figyeli a horrorfilmet, s fogalma sincs rla, a jelenlte milyen felbolydulst keltett a csoportban. Ross Monahan azonban nem volt hlye. Tessa ijedten dbbent r, hogy a frfi ksz tnyek el lltotta t. A lny, szrakozott ember lvn, nem sokat trdtt a krlmnyekkel, de valahogy mgis arra szmtott, hogy az apa kiltre nem fog fny derlni, csak a nhny beavatott szmra lesz ismert a szemlye. Rossnak nyilvnvalan ms tervei voltak. Szinte senki nem figyelt mr a filmre, amelyben a drma a cscspontjhoz kzeledett. Minden szgbl zporoztak rjuk a kvncsi pillantsok illedelmesen laposak s kifejezetten szemtelenek egyarnt. Mindenki ismerte Ross Monahant, s senki sem akarta elhinni, hogy eljtt. Tessa, aki azt sem brta elhinni, hogy maga eljtt, lejjebb csszott a szken, lassan behunyta a szemt, s gy tett, mintha elaludt volna. Ez nagyon csnya trkk volt mondta ksbb Rossnak. Beleharapott az egyik csirkecombba, s zord pillantst vetett a frfira, ezzel is jelezvn, hogy komolyan beszl. Ross bnbnan mosolygott, s egy olyan ember magabiztossgval szedett magnak a fokhagyms krumplisaltbl, mint aki pontosan tudja, hogy igaza van. De szksges. s tanulsgos emlkeztette a lnyt. Egy festmnyt sem kezdhetsz el gy, hogy eltte nem kszted el a vsznat bktt a nappali falait dszt kpek fel. Az nem ugyanaz vgott vissza Tessa. Pontosan ugyanaz! Ha nem tartod edzsben a medenceizmaidat, ksbb mindenfle problmid lesznek. Az gvilgon semmi kzd a medenceizmaimhoz kzlte vele a lny negdesen Ross rnzett. Szoksos hevenyszett, szke kontyval, feltrt ujj fehr gyapjpulvervel, ahogyan az asztalra knyklve az utols hsfoszlnyt is leszopogatta a csirkecsontrl, Tessa angyali klseje olyan ellenttes volt kekecked viselkedsvel, hogy a frfinak nevethetnkje tmadt. De lehetne felelte trgyilagos hangon Ha nem lennl ilyen tkozottul makacs. n nem vagyok tkozottul makacs. Csak gyakorlatiasan gondolkozom. , ht persze! A frfi bosszs hangjba mar gny vegylt. Ezrt kellett az elmlt t vben mellkfoglalkozs, ismeretlen festknt kszkdnd a betevrt. Nehezedre esne elismerni, hogy n jobban menedzsellek, mint te sajt magadat, vagy mr ezzel is tl sokat krek tled? Errl majd akkor beszljnk, ha lett is belle valami vgott vissza Tessa, felbszlve a frfi viselkedsn. Hls volt Rossnak a segtsgrt, de nem akarta hagyni, hogy a frfi ezzel zsarolja: hogy minden add alkalommal a fejre olvassa, s alzatos hllkodsra ksztesse t egy olyan adssg fejben, amit soha nem lehet maradktalanul visszafizetni. Eddig csak te vettl tlem kpet majd gyilkos gnnyal hozztette: Ugye, nem kell minden bartoddal lefekdnm, hogy kegyeskedjenek megvenni a mveimet? Ross egsz nap fltve rizte a titkt: a legmegfelelbb pillanatban akart elrukkolni a meglepetssel. Nem egszen gy kpzelte ugyan a dolgot, de ez tnt a legmegfelelbb pillanatnak a krlmnyeket figyelembe vve. Ha le mersz fekdni Nico Colettval jegyezte meg knnyedn , megllek. A csirkecsont hangos csattanssal landolt Tessa tnyrjn. A lny arcrl leolvadt a harag. Ross egy gombafejet tztt a villjra, s nagy lvezettel elfogyasztotta. Kzben vrta, mit szl a lny. Ezt meg hogy rted? gy rtem, hogy tegnap beugrott hozzm a szllodba. Rgi bartok vagyunk. Vletlenl kiszrta a festmnyedet az irodmban, s nagyon megtetszett neki a stlusod. A jv httl Amerikban turnzik, de szeretn, ha megfestend a portrjt, miutn hazajn.

Nico Coletto velem akarja lefestetni magt? Tessnak elllt a szava. A megrendlstl. A dbbenettl. Ez szenzcis reklm lenne. s Holly, szegny Holly, gondolta magban diadalmasan, srgulni fog az irigysgtl, ha megtudja Kt leped mondta a frfi, kjesen gynyrkdve a lny reakcijban. Elre. s plusz ktszz, ha elkszlsz vele a felesge szletsnapjig. Ktezer font! Tessa, megfeledkezve rla, hogy nem ihat, fogta a frfi pohart, s nagyot kortyolt a jghideg fehrborbl. Nem brom elhinni rzta meg a fejt hitetlenkedve. Nyugodtan elhiheted. Na, zseni vagyok? krdezte Ross szernyen. Vagy zseni vagyok? Tessa, akinek vgre sikerlt maghoz trnie a sokkbl, elvigyorodott: Nico Coletto mr nmagban is zsenilis. Ennyi pnzrt akr le is fekhetek vele. Nem dug flre mondta gyorsan Ross. Tudta, hogy a lny csak ugratja, de mr a puszta elkpzels is megrmisztette. Nem ismerte a fltkenysget, de Tessa mindig fel tudta kelteni benne, akr nkntelenl, akr kszakarva, s a gondolat, hogy a lny ms karjban fekdjn, plne Nicban, egyszeren elviselhetetlen volt. boldog hzassgban l, de ebben te lltlag nem hiszel. Tessa vllat vont. Vgre elemben rezte magt. Biztosan ltezik ilyen egy darabig. De elbb-utbb valamelyik fl enged a csbtsnak. s Nico rgen nagykanllal ette a nket, de ki tudja megmondani, hogy ha sszetallkozik egy neki tetsz lnnyal, nem Fejezd be! Ross dhsen itta ki a pohart, s dz pillantst vetett a lnyra. Fejezd be vgre, j? n itt megszervezek neked mindent, benned meg annyi tisztessg sincs, hogy megksznd. Helyette azt tervezgeted, hogy mer szrakozsbl gyba csbtod az egyik legjobb bartomat, s ezzel tnkreteszel egy jl mkd hzassgot! Tessa gondolatban gratullt magnak, amirt sikerlt elrnie, amit akart, mg akkor is, ha Ross ebben a pillanatban tlsgosan dhs volt ahhoz, hogy a dolgok mg lsson. brmelyik frjes asszonyt lefektetheti, de azt mr nem brja elviselni, hogy brki is hden legyen hozz. Csoda-e, gondolta magban Tessa keser elgedettsggel, hogy ezek utn nem volt hajland komoly kapcsolatba bonyoldni a frfival? Csak vicceltem mondta bklkenyen. Ez egyltaln nem vicces dhngtt Ross, s stt szemben csak lassan hunyt ki a harag. Tessa kellkppen bnbn arcot vgott. grem, hogy nem csbtom el Nico Colettt. Ht persze, hogy nem vlaszolta a frfi fenyegeten, a kse hegyvel krkrs mozdulatokat rva le a lny kzfeje fltt. Ugyanis minden lsnl figyelni foglak. Micsoda? A biztonsg kedvrt mondta Ross olyan komolyan, hogy a lny nem mert mosolyogni n is veled megyek. Ross mr napokkal korbban eltervezte a dolgot, de kzben teljesen kiment a fejbl. tban a szlloda fel egy virgboltot pillantott meg egy elegns zletsor vgn, s mivel pont volt eltte egy szabad parkolhely, lelltotta a kocsit. Mikzben a trcjban kotorszott, hogy elkeresse a paprfecnit, amelyre felfirkantotta a lny cmt, mr-mr meggondolta magt. gyis csak egy hirtelen tlet volt, amely a r korntsem jellemz bntudat nyomn tmadt. De volt valami a lny spadt, ktsgbeesett arcban, ami megindtotta t, s , itt van! Ha nem tved, a lny alig egy kilomternyire lakik innen. Akr szemlyesen is elvihetn neki A diderg, elcsigzott s slyos cekkerekkel felpakolt Mattie megllt az utca vgben, hogy a msik kezbe tegye t a legnehezebb szatyrot. Mr csak szz mter vlasztotta el a

bejrattl. Jlesne most egy cssze tea. Vagyis, az esne a legjobban, ha egy szeret, mosolygs lny vrna r, helyesbtett az asszony, de lassanknt kezdett beletrdni, hogy ilyen csodk nincsenek. sszevont szemldkkel az ismers kk Fiatot kezdte keresni a prs szrkletben, hogy lssa, Grace hazart-e mr a munkbl. A Fiatnak azonban nyoma sem volt; egy nagy, fehr, elegns aut foglalta el a kis hzik eltti parkolhelyet. A fnyszr felkapcsolva, az els ajt trva-nyitva. Egy Mercedes, llaptotta meg Mattie, ahogy kzelebb rt. A kocsit ferdn parkoltk le, a motor pedig jrt. Az asszony hirtelen megmerevedett, s olyan ervel markolta meg a szatyrokat, hogy rvid krmei a tenyerbe vjdtak. Mert mg a flhomlyban is knnyedn felismerte a magas, stt haj alakot, aki az hznak az rnykbl lpett el, hogy visszaljn a kocsiba. Tizennyolc ve, hogy utoljra ltta a frfit, hogy utoljra beszlt vele, hogy boldogan neki adta a szzessgt, hogy ktsgbeesetten vrta a jelentkezst s Ross Monahan most itt van a hza eltt, a maga teljes valjban. Mattie-nek nem volt ideje tervet kszteni. Csak nhny msodperce maradt, hogy elrelpjen vagy odakiltson a frfinak, de csak llt, fldbe gykerezett lbbal; a szve vadul kalaplt, a feje kvlygott a felgylemlett haragtl s szgyentl, az elhatrozs pedig, hogy mindenron megvdi a lnyt a tovbbi csaldsoktl, gy bugyogott fl benne, mint a keser epe. A flben ott visszhangzott az ers motor bgse, ahogy a frfi gzt adott, s elindult fel. Pislognia kellett, mert a reflektor vakt fnye teljesen elhomlyostotta a ltst. A zavarodottsg s a heves rzelmek hatsra Mattie egy pillanatra megszdlt. Szinte ntudatlanul botorklt le a jrda szlrl, egyenesen a kzeled aut el. Rossnak ersen flre kellett rntania a kormnyt, hogy ki tudja kerlni t. A frfi arca hirtelen felvillant az utcai lmpa narancssrga fnyben, s az asszony jra lthatta az ismersen csillog stt szemprt, a szpen velt arccsontot meg az rzki keskeny szjat. Ross most biztosan jkat kromkodik magban az ostobasga miatt, mindennek elmondja ezt a ktyagos vn tykot, akinek mg annyi esze sincs, hogy krlnzzen, mieltt tmegy az ttesten. De alig hsz msodperc mlva mar meg is feledkezik az esetrl: errl az apr bosszsgrl, amit egy ktballbas, cipeked n kikerlse okozott a szmra. Ez a nagy klnbsg kettejk kztt, gondolta magban Mattie, a szguld Mercedes utn nzve, s mlyen beszvta a kipufoggz maradvnyait. nem felejtett el semmit. s nem is fog. s Ross Monahan egy nap r fog bredni, hogy bizonyos emberek irnt tbb tisztelettel kell viseltetnie. A gynyr rzsaszn rzsbl, ciklmenszn szegfbl s fehr ftyolvirgbl kttt csokor a bejrati ajtnak volt tmasztva. Amikor Mattie lehajolt rte, a csillog celofnborts nyikorg hangot adott, s a mg nedves virgszrakrl egy kis vz csppent az asszony csukljra. A celofnborts tetejhez tztt kis fehr bortkon Grace neve llt. Mire belpett a hzba, Mattie mr teljes testben reszketett. Le kellett lnie, hogy levegt vegyen, s csak ezutn nyitotta fl a bortkot. Ne haragudjon, llt a kis cduln nem kellett volna kiablnom. Gygyuljon meg (s jjjn vissza) hamar. Ross Monahan. Te szemt, gondolta magban Mattie knnyes szemmel, s apr cafatokra tpte a cdult. Szemt, gondolta magban, azzal egy majdnem res befttesvegbe tmkdte a darabkkat, s az egszet bedobta a konyhai szemetesbe. Szemt, gondolta magban dhsen, azzal letpte a celofnt a virgokrl, s mlyen beszvta melyt illatukat. A csokor tl nagy volt ahhoz, hogy egyben ki tudja dobni; szl kellett szednie, hogy egyenknt jsgpaprba tekerje a szlakat.

Szemt! mondta hangosan, azzal belehajiglta a kinti kukba az jsgpapr-csomagocskkat, majd a biztonsg kedvrt a konyhai szemetes bzlg tartalmt is rbortotta. Mindenron megvdi Grace-t ettl az nz. bekpzelt, feleltlen alaktl, fogadta meg magban, s dhsen lecsapta a kuka tetejt Ha addig l is.

Holly vgiglapozta az jsgot, s miutn megtallta, amit keresett, fl knykvel a szk karfjra tmaszkodott, hogy knyelmesen mlyedhessen el sorsa alakulsban. Anyagi tren problmim addnak, de amgy vidm s rmteli napnak nzek elbe kzlte sznpadiasan a kollgival, akik ppen a nem hivatalos pihenidejket tltttk a szemlyzeti helyisgben. Micsoda baromsg! Soha letemben nem voltak anyagi gondjaim, s hogyan lehetne vidm, rmteli napom, amikor itt szvok a tizenhat rs dupla mszakban? Mrs. Polonowski jsn jegyezte meg Lucy, az egyik szobalny. A mlt hten olvasott a tealeveleimbl, s azt mondta, hogy egy jkp frfi el fog jegyezni. Mg aznap este folytatta egyre fokozd izgalommal megismerkedtem Derekkel a Vrs Oroszlnban. Msnap pedig megtalltam azt a gymntgyrt a hatos szobban, egy prnahuzat belsejben Holly jl emlkezett a gyrre, a meseszp szgletesre csiszolt srga gymnttal: egy feltnen ltzkd ausztrl operanekesn tulajdont kpezte, aki risi patlit csapott az kszer eltnse miatt, majd tven fontos jutalmat adott Lucynek, amikor az vgl is megtallta. Holly gy rezte, az sszefggs elgg erltetettnek tnik, de a jkp frfival kapcsolatos rsz mindenkppen gretes. Holly imdta ezt a fajta jvendmondst Rosa Polonowskit, aki mosogatlnyknt dolgozott a szlloda konyhjn, kicsit noszogatni kellett, hogy elszakadjon a mosogatmedenctl egy gyors cssze tea meg egy rgtnztt tenyrjsls erejig. A hatvanas vei vgn jr bbeszd asszonysg, aki a hbor utn rkezett Angliba, gy fejlesztette angol nyelvtudst, hogy huszont ven keresztl jvendmondknt tevkenykedett egy vndorcirkusznl. Br mr nem Madame Rosaknt funkcionlt, azrt tovbbra is megprblta kamatoztatni tehetsgt; gy knnyedn tudott j bartokra szert tenni, s ha ezek a bartok elg figyelmesek voltak ahhoz, hogy egy-kt pohrka des sherryvel honorljk a fradozsait, nos, nem tiltakozott. Az asszony sokig nzegette Holly kezt, amely ott pihent btyks ujjai kztt, s megcsodlta a lny csukljt kest elegns rt. Maka natyon szerencss lny mondta ers akcentussal. Olyan szerencss, hoty sok boldoksk lesz rsze. De van ety kis problma, drkm. Naty problma frfiakkal. Nekem mondod? gondolta magban Holly halvny mosollyal, de egy szt sem szlt. Naty problma eldnteni, melyik frfit vlaszt folytatta Rosa Polonowski, Holly arcra szegezve gombszemt. Kt naty frfi, etyik fekete, msik szke. ty klnbznek, de titokban mind a ketten szeretik makt. A fekete, sose mosolyok. Ikazi stt l, rti? Ety stt l mek ety naty barna medve, rti? s amikor vlaszt, lesz natyon boldok. Lesz tyerek, kt tyerek s j ekszsk. Holly, aki nagy izgalmban alig brt megszlalni, suttogva krdezte: De melyiket fogom vlasztani? A fekett? Tnyleg szerelmes belm? lesz a frjem? Istenem, ezt nem hiszem el!

Rosa Polonowski elvigyzatosan megemltette, hogy bizony nem beszlt hzassgrl. Megpaskolta Holly kezt, s elmosolyodott, felvillantva elkpeszten girbegurba fogsort meg a rengeteg aranytmst. Ezt nem mondtam. Maknak kell dnteni. Maka okos lny. Jl fok vlasztani, n tudom. Jaj, Mrs. Polonowski! nyszrgte Holly, aki egszen felvillanyozdott az izgalmas lehetsgek hallatn. Ez fantasztikus! Minden gy van, ahogy mondta, csak azt nem tudtam, nem tudhattam, hogy mr szerelmes belm. De most, hogy biztosan tudom Holly, te meg mi a fszkes fent mvelsz itt? viharzott be ordtva Max a szemlyzeti helyisgbe, alaposan rijesztve az egsz trsasgra. Csak a Mrs. Polonowski mesbe ill kijelentseitl megigzett Holly maradt mozdulatlan. Max felbszlten ragadta meg Holly kezt ugyanazt a kezet, amely pp az imnt trta fl a mess jvt , s minden teketria nlkl lerngatta a lnyt a szkrl. Az g ldjon meg! dhngtt, az ajt fel tasziglva Hollyt. A recepcin sorba llnak az emberek, a telefon egyfolytban csrg, a kvszneted pedig negyed rja letelt, gyhogy volnl olyan szves eltntetni ezt a brgy vigyort a kpedrl, sszeszedni magad s munkhoz ltni vgre? Ha ez mg egyszer elfordul tette hozz szigoran , elveszted az llsodat. Szerelmes belm, ujjongott magban a mg mindig elvarzsolt Holly. Magas, stt haj s sohasem mosolyog, de ez nem szmt. Mert most mr tudom, hogy a zord, riaszt kls ellenre Max Monahan szerelmes belem Antonia rosszkedven bmult ki a szalon ablakn az esztatta kocsifelhajtra, amelyen Ross mr soha tbb nem hajt vgig. Legszvesebben felpofozta volna azt a sovny, szke pasast, aki a szlloda uszodjban olyan durvn megzavarta az egymsra tallsukat; a n azta hiba llkodott eszels mdjra a hotel krl, Ross minden egyes alkalommal elzavarta. Az egszben az volt a legszomorbb, hogy a frfi minl kevsb vett rla tudomst, Antonia rzelmei annl jobban elmlyltek. Antonia unottan s durcsan nylt el a halvanysrga selyemhuzat kanapn, s felkapta az jsgot, amelyet Richard hagyott az asztalon, szoks szerint az unalmas pnzgyi rovatnl kinyitva. Nhny msodpercig az ingara temes ketyegsn kvl csak az jsg lapjainak ingerlt surrogst lehetett hallani. De a surrogs hirtelen abbamaradt. Ross neve gy ugrott el a pletykarovatbl, mint egy arculcsaps. Antoninak szably szerint felkavarodott a gyomra, amint vgigfutotta a sorokat: a sziruposan megfogalmazott cikk arrl tudstott, hogy a frfi nemsokra apa lesz, s a jelek szerint flig szerelmes a szp szke festnbe, Tessa Duvallba, akit mg a bathi terhestanfolyamra is elksrt. Antonia a fldre hajtotta az jsgot, s jbl szemgyre vette az elhagyatott kocsifelhajtt. Szval a kicsike gyesen felcsinltatta magt, gondolta magban. Lehunyta a szemt, s elkpzelte, hogyan festhet a hanyagul ltztt szkesg a visszatasztan dudorod, torz hasval. gy tnt, Ross egyelre kinyalja a fenekt, s boldogan stkrezik a kszbn ll apasg fnyben. m Antonia tl jl ismerte a frfit ahhoz, hogy az jsgban olvasottak komoly megrzkdtatst jelentsenek a szmra. Lehet, hogy Rosst elragadta az jdonsg varzsa, de nemsokra jnnek a szrke htkznapok, Antoninak semmi ktsge nem volt efell, hogy igaza van. Ross egyszeren alkalmatlan az ilyen jelleg elktelezdsre. A hr megdbbent, llaptotta meg magban a n, szp lassan maghoz trve, de nem klnsebben. Nem kell hallra aggdnia magt miatta, hiszen gy ismeri Rosst, mint a tenyert. Pr hnap, gondolta magban Antonia nelglten, s a kis rfke nevre sem fog emlkezni. Mattie nem tudta, srjon-e vagy nevessen, amikor az jsgcikk vgre rt.

Termszetesen sajnlta a terhes lnyt. Tessa Duvall, a szke fest n mg nem sejti, milyen nagy fba vgta a fejszjt. Mattie azon tprengett, vajon a lny szndkosan alaktotta-e gy a dolgokat, hogy elvetesse magt Ross-szal. A kisbabrl szl hrt Grace-nek sem lesz knny feldolgozni. Most, hogy amgy is megvan a maga baja, mg komolyabb vesztesgknt fogja meglni a helyzetet, s ki tudja, milyen hatssal lesz r, ha vgig kell nznie s hallgatnia, amint Ross az apasg ernyeirl zengedez dkat. Mivel a lny kerek-perec kijelentette, hogy eszben sincs msik llst keresni s elkltzni a szlloda krnykrl, Mattie semmit sem tudott tenni az rdekben. Hres lettl! kukorkolta Holly, Tessa orra al nyomva az jsgot. Nzd, mg a nevedet is sikerlt helyesen lerniuk! Kr, hogy nincs fot. Amint hanyatt fekve kalimplok a lbaimmal? vonta fl a szemldkt Tessa. Az aztn mindenkinek elvenn az tvgyt. Tudtam, hogy ez lesz. Okkersrga festket tett az ecsetre, s frge mozdulatokkal elkente a vsznon. Ross mr biztosan megbnta az egszet. Szemlyesen mutatta meg nekem a cikket. Mindenkinek felolvasta. Tess, olyan bszke, mint egy mint egy jdonslt apa! Ne aggdj mondta Tessa, a festmnyre koncentrlva. Minden csoda hrom napig tart. Nemsokra megint a rgi nmaga lesz. Meg kne krned Rosa Polonowskit, hogy jsoljon neked jegyezte meg Holly nelglten. Az imnt mr rszletesen beszmolt Tessnak sajt kprzatos jvjrl. Nem ltna semmit tartotta fl a kezt Tessa. A sorsom vgrvnyesen meg van pecstelve. Festkkel. Grace nem is olvasta volna a pletykarovatban megjelent cikket, ha ebdidben nem fut ssze Sylvie Nash-sel az egyik bathi kavzban. Grace, hogy vagy? kiltott r a bartjba kapaszkod Sylvie, akinek rvid miniszoknyja alig takart valamit barnra slt combjbl. Hallottad, mi trtnt Ross-szal Grace, akit rzkenyen rintett a nv, nagyot nyelt, s megrzta a fejt. Nem, mi? Benne volt az jsgban. Apuka lesz! H, de irigylem a gyerekt! jegyezte meg Sylvie, aki szerette sakkban tartani fltkeny termszet bartjt. Egy pillanatra elgondolkodott. Kpzeld csak el, milyen apa lehet Ross Monahan mosolygott r Grace-re. Hl igen felelte Grace gpiesen, s az ajt fel indult. Elfogta a ktsgbeess. Muszj innia valamit, mghozz rgtn. s meg kell szereznie az jsgot, amiben megjelent a hr. Furcsa egy lny mormolta maga el Sylvie, miutn Grace kioldalgott a kvzbl. Olyan csndes. Nem nz ki valami jl, ugye? Ez a legrosszabb fajta mondta a bartja nelglt mosollyal. Fogadjunk, hogy n fel tudnm vidtani. Rgtn kipirulna az arca. Azt prbld meg! mordult r Sylvie fltkenyen. Akkor neked is kipirulna az arcod.

Holly a szaporn prg propellerek flsikett hangjt is tlkiablta, ahogy a helikopter krzni kezdett a lversenyplya fltt. risten! Hogy ez mekkora!

, micsoda lelkeseds! vigyorgott Ross. Zene fleimnek! Holly felkacagott, mire Max jelentsgteljesen kinzett a kis oldalablakon, s, igyekezve tudomst sem venni a tbbiek trgr viselkedsrl, azon morfondrozott nem elszr a nap folyamn , hogyan lehet ennyire gyorsan tnkretenni egy ilyen klnleges s vrva vrt napot. Mi jhet mg ezutn? tndtt el. De erre mg csak gondolni sem volt rdemes. Crazy Daisy, a koromfekete tves kanca, a maga elevensgvel s egy keresztes vitzt is megszgyent elszntsgval, mindennl tbbet jelentett a frfi szmra. Ha brmi trtnik vele a dlutni versenyen, nem is tudja mit csinl Max eredetileg Francine-nek s magnak brelte ki a helikoptert, egy csillog, piros-fehr, mregdrga Bell Jet Rangert. Amikor a n a mlt hten felhvta, a frfiban jra feltmadtak a rgi rzsek. Francine, aki Normandibl telefonlt, s akinek rekedtes hangjtl szinte sistergett a vonal, azt mondta, pr napra Angliba utazik, s igen, nagyon szeretne elmenni Maxszel Ascotba, hogy megnzze, hogyan szerepel a frfi lova a rangos Amerson Kupn. s aztn, egy nappal a verseny eltt, Francine mg csak nem is telefonon, hanem egy szemlytelen s nyers hang faxzenetben tudatta Maxszel, hogy mgsem tud Angliba utazni. Ennyi. Semmi magya rzkods, semmi mentegetzs. A frfi kesersgben csak arra tudott gondolni, hogy a n msik lovagja is megjelent a sznen, egy nagyobb s rdekesebb rpt hasznlva csaltkl. Max, hogy leplezze csaldottsgt, Rosst krte fel ksrnek. Ross pedig, amint megtudta, hogy a helikopter tszemlyes, rgtn kijelentette: Nagyszer, akkor Tesst is visszk. Vgl, valamilyen ismeretlen oknl fogva, Holly Kingnek is sikerlt felpoftlankodnia a fedlzetre, gy a gondosan megszervezett pros kiruccans vgkpp kudarcba fulladt. Holly egsz tn valami jsnrl meg a stt lovak fontossgrl hablatyolt. Igen, sz szerint hablatyolt. Komikus ltzke, amely egy musktlivrs csipkeruhbl meg egy sznben hozzill, a gravitcit teljessggel meghazudtol kalapbl llt, a Hlgyek Futamn taln elment volna, de ezen a szeles mrciusi napon nevetsgesen rossz vlaszts volt. Minden olyan kibrndt volt. Amikor a gp nagy ricsaj kzepette ereszkedni kezdett, Max azt kvnta, brcsak kocsival jtt volna a versenyre. s egyedl. Amikor azonban a helikopter vgre lellt a szltl lelapul fvn, s kinylt az ajt, mg Max bosszsga is elprolgott. Nem lehetett ellenllni a levegben vibrl feszltsgnek meg a felfokozott izgalomnak. Ross kiemelte Tesst a gpbl, Max pedig Hollyhoz fordult, aki skarltvrs tsarkjban gyetlenl tipegett le a lpcsn. Legalbb az orrfacsar parfmillatot nem kell szagolni most, hogy a friss levegn vannak, gondolta magban a frfi ders lemondssal, br arra nem sok eslyt ltott, hogy Holly elvesszen a tmegben, ebben a ruhban. Holly, Maxbe kapaszkodva, leugrott a lpcsrl. Amikor a lba el rte a talajt, fodros szoknyja a derekig csszott, feltrva a lny smaragdzld francianadrgjt, fehr, hsos combjt s lnkrzsaszn harisnyatartjt. Holly mindenron le akarta nygzni Maxet, de ilyen messzire azrt sem akart elmenni. Legalbbis nem azonnal. Zavart sikkan tssal rnciglta le a ruht a trdig, de kzben majdnem eleseti, mert a tsarkja egszen belesppedt a puha talajba. Ross hangosan felnyertett. Ha igazi riember lennl, most klcsnadnd neki a cipd mltatlankodott Tessa. Ha Holly igazi rin lenne vgott vissza Ross , eszbe sem jutna flamingrzsaszn harisnyatartt venni, plne hordani. Nyilvnos helyen kacsintott r Hollyra. A nagy lelt keleti vgben tallhat Arundel tteremben elfogyasztott knny ebd mg jobb kedvre dertette Maxet. A frfi elzleg megltogatta Crazy Daisyt, aki kitn formban

volt, s bizakodva nzhetett a verseny el. Ross elmlylten diskurlt egy rgi iskolatrsval a tzsde alakulsrl, Holly s Tessa pedig a Sporting Times sportrovatt bngszte, s gy tett, minta rten is, amirl beszl. Holly, aki mg mindig a stt lovakkal volt elfoglalva, az els futamban ttre is, helyre is egy tzest akart tenni Fekete Htfre. Tessa, aki szintn sorra vette a lehetsges nyerteseket, a lovak rtermettsge helyett inkbb a zsokk ltzknek sznre fektette a hangslyt. A rzsasznt meg a lilt tette az els helyre, mert ezek illettek a tlmretezett cskos blzerhez, a b pljhoz meg a nadrgjhoz. A nk, gondolta magban Max bosszankodva, sajtos logikval rendelkeznek. Klnsen Tessa Duvall. A frfinak mg mindig nem sikerlt eldntenie, hogyan viszonyuljon a lnyhoz. Tessa, kezdeti viszolygsa ellenre, szintn jl rezte magt. Amikor Ross meghvta, hogy ksrje el t meg Maxet, az tlet abszurditsa hangos kacajra fakasztotta. Igaz, hogy Maxszel fegyversznetet ktttek, de a frfi aki a lny sejtse szerint jobban bele volt esve Francine Lalonde-ba, mint mutatta nem volt valami rzss hangulatban, amita hazatrt Amalfibl Itt-ott elejtett pikrt megjegyzsei s cinikus pillantsai mindig elrultk, mit is gondol valjban Tessrl. Tessa azonban hiba hozott fel szmtalan rvet, Max jelenlte a versenyen mirt tenn tnkre mindenki napjt, Holly leintette: Ez a sors akarata, Tess! bizonygatta, s nagy izgalmban elkapta Ross zakujjt. Ht nem rted? Amikor Rosa Polonowski azt a stt lovat emlegette, mg nem sejtettem, hogy Max megvette Crazy Daisyt. s itt jn a duplacsavar, mert Max az n stt lovam is egyben jaj, Tess, az letem mlik ezen az egszen! Muszj elmennnk! Elmennnk? krdezett vissza Tessa, Rossra sandtva, s nem gyztt csodlkozni Holly szemtelensgn. Ross azonban, miutn felmrte, hogy Tessa csak akkor ksri el ket a kirndulsra, ha Holly is velk megy, azonnal igent mondott. Nem problma vigyorgott r Hollyra. A helikopter tszemlyes. s amgy is szabadnapos lennl. Akkor ezt meg is beszltk. De rncolta a homlokt Tessa. Maxet bzztok csak rm felelte Ross, vidman elhessegetve a gondolatot, hogy a btyja esetleg dhs lesz. Biztosan meg fogja rteni, hogy az lete mlhat ezen az egszen. Ebd utn a trsasg keresztlverekedte magt a tmegen, a fldszinten lv fogadpnztrakhoz. Tessa majdnem szvrohamot kapott, amikor meghallotta, Ross milyen tteket tesz meg. A lny egy egy fontot tett minden lra, mg a frfi egy egsz halom tzfontost tolt t a pult tloldalra, kedlyesen elbeszlgetett a pnztrossal, s olyan termszetessggel gyrte zsebre a fogadcdulkat, mintha buszjegyek lennnek. Ez a Ross mennyi mindenkit ismer! muldozott magban Tessa. Alig msfl rja rkeztek, de a frfi mr vagy egy tucat rgi bartba s ismersbe botlott bele Kettjk lete egszen ms, emlkeztette magt Tessa, amikor elindultak, hogy megnzzk az els futamot. Ms letforma, ms rtkek. s pontosan ezek miatt az alapvet klnbsgek miatt nem tudna komoly kapcsolatot fenntartani Ross-szal. Ez a szomor, de korntsem meglep valsg. Tessa megfogadta, nem hagyja, hogy mindez elrontsa a napjt, ezrt megengedte Rossnak, hogy kzen fogja, s vgigvezesse a zsfolt lpcshzon. Kismamval vagyok! kiltotta olyan hangosan, hogy mindenki hallja. Gyernk, adjanak utat a kismamnak! Llegezz mlyeket, drgm, s szmold az sszehzdsokat. s az g szerelmre, ha lehet, ne a verseny kzben jjjn rd a szls! Crazy Daisy a harmadik futamon indult. Mivel csak egy versenyt nyert a szezonban, a maga 66 I-vel igencsak eslytelennek szmtott. Max, aki gy viselkedett, mint egy aggd

apa, mindenkinek elmondta, hogy br Crazy Daisy termszetesen nem fog nyerni, arra azrt van nmi eslye, hogy helyezst rjen el. Amikor Colin Eames, Daisy trnere, rvid ltogatst tett a trsasgnl a magasan a nagy lelt fltt elhelyezked pholyban, odasgta Tessnak, hogy Aclizomra, a -4-es msodik szm kedvencre tegye fl a pnzt. Azrt Daisy is eslyes, ugye? krdezte Holly lojlisn. Annyira beprgtt, hogy hsz fontot tett Max szeme fnyre, a stt lra, a msodik futamban pedig ttre-helyre egy-egy tzest Titkos Vgyra. Minden l eslyes vlaszolta Colin diplomatikusan. De azrt ne tplljanak nagy remnyeket. Igaz, hogy Daisynek fekszik ez a futam, de 5000 mteren tl nincs rutinja. Csak abban bzhatunk, hogy j idt fut ma. Amikor Max mr tizedszer mondta el Tessnak, hogy Daisy gyes kis l, de nem szabad tl sokat vrni tle, a lny mr-mar megsajnlta a frfit. Hamuszrke arcval s reszket kezvel gy festett, mint akit szrny lmpalz gytr. Ez az ostoba Holly meg csak tovbb rontja a helyzetet sirnkozott. Meg van gyzdve rla, hogy Daisy nyerni fog. Igyl mg egy kicsit knlgatta Tessa, azzal kirntotta a flig teli veget Ross markbl, s jratlttte Max pohart. gy tnik, versenylovat tartani komoly veszlyt jelent az egszsgre Nyugodj meg, Max. Akkor is szba fogunk llni veled, ha Daisy utols lesz. Azrt jttnk, hogy jl rezzk magunkat. Az els futam kellemes volt, legalbbis Tessa szmra Kisttt a nap, a hatalmas tmeg ordtva noszogatta a lovakat, majd az egyre harsnyabb ljenzs, vlts s tapsorkn kzepette a favorit, egy Gazdtlan nvre hallgat nagy szrke l, viharzott t a clvonalon, htn az elmosdott rzsaszn-fekete pacnak ltsz zsokjval. Tessa kt fontol nyert. Holly vlasztottja, Fekete Htf, hetedik lett. Ross tven fontot bukott egy gesztenyebarna kancn, aki a verseny harmadnl elegnsan belepottyantott lovast a vzbe. Holly a trtntek ellenre is remekl szrakozott. A legkevsb sem bnkdott, hogy Fekete Htf nem nyert az logikja szerint ez is azt bizonytotta, hogy Daisy lesz az els. Szinte lubickolt az gyeletes mkamester szerepben azzal nyugtatgatta az egyre idegesebb Maxet, hogy nemsokra a kupt meg a vele egytt jr zsros csekket is a kezben tarthatja. Holly mivel a kalapjt vagy fl tucat t tartotta stabilan, s a szoknyja is illedelmesen a trdnl maradt meg volt gyzdve rla, hogy pontosan gy fest, mint egy igazi versenyl-tulajdonos bartnje. Ascot, llaptotta meg magban, kifejezetten neki val hely. Ebben a pillanatban flsrt fttysz hastott a levegbe, amelyet egy repl pezsgsdug kvetett olyan biztos kzzel hajtottk el, hogy, a kalap szles karimjn megpattanva, egyenesen a lny dekoltzsba pottyant. Gl! vlttt fel valaki, harsny frfihahota ksretben. H, Holly! Elvesztettem a dugmat. Flmehetek hozzd, hogy megkeressem? Holly dhsen kikapta az ominzus lvedket a landols helyrl, s, olyan vrs arccal, ami mr-mr a ruhja sznvel vetekedett, beljebb lpeti az erklyrl. A fenbe Adam Perryvel meg a nagy szjval! Hogy merszeli gy megalzni t? s hogy kpes ilyen hangosan rlni magnak? Kedves bartaid vannak, Holly dnnygte Max, mikzben a korlt fltt lekukucsklt a tmegre. Ki ez az alak, a vlegnyed? Nem, dehogy! dhngtt Holly. Csak egy modortalan bunk. Akkor sem jrnk vele, ha lenne az egyetlen frfi a fldn. hm felelte Max lgyan. Pedig most ppen cskokat dobl felnk, s nem hinnm, hogy nekem. Undort! fintorgott Holly, azzal felkapta a versenyfzetet, s gy tett, mintha azt tanulmnyozn elmlylten.

gy ltom, idejn. Te j Isten! kiltott fel Holly megkvlten. Ha Adam Perry miatt elszalasztja a nagy lehetsget Maxnl, a puszta kt kezvel tekeri ki a pasas nyakt. Hogy Adam hogyan tudta kijtszani a biztonsgi rket, azt Hollynak mr nem volt alkalma kiderteni. A frfi fl perc mlva peckesen bestlt a privt pholyba, a karjba kapta Hollyt, s olyan ervel szortotta meg, hogy a lny majdnem kireplt a ruhjbl. Holly, de csinos vagy! Milyen dt ltvny fradt szemeimnek! rlk, hogy sszefutottunk. Hell! fordult a tbbiek fel, kprzatos mosolyt villantva Tessra. Adam Perry. rvendek. n fogom elvenni Hollyt folytatta vidman , amint sikerl megvltoztattatnom a nevem. Jv hten ilyenkor mr Adam Daynek fognak hvni, s nem sokkal ezutn ez a gynyr lny rkre flveszi a Max, ltva a Holly szemben felvillan szgyenkezst s gylletet, sietve kzbevgott: Az a helyzet szlalt meg bartsgos, de hatrozott hangon hogy a hlgy velem van. s a jv hnapban is velem lesz st, az utna kvetkezben is gyhogy n az n helyben egy idre felfggesztenm a hzassgi terveimet. Ha itt valaki sszehzasodik, az Holly meg n lesznk, rendben? Ross, akit Adam Perry nem lthatott, alig brta visszafojtani a nevetst. Tessa pisszenni sem mert, nehogy valami szrnysg trtnjen. Holly, kiszabadulva Adam durva lelsbl, majdnem eljult Az azon nyomban meghunyszkod Adam hirtelen elrenylt, s j alaposan megrzta Max kezt. Nagyon sajnlom, higgye el. Fogalmam sem volt rla, hogy Holly menyasszony. Remlem, nem srtettem meg senkit. Ugyan, dehogy felelte Max udvariasan. Adam flszegen megvonta a vllt, s megknnyebblten mondta: Ht, akkor n megyek is vissza a tbbiekhez. n nagyon szerencss ember, ha szabad ilyet mondanom. Holly csodlatos lny. Tl j a magamfajtnak Azzal mg egyszer rmosolygott a trsasgra. De a remny mindig megmarad. Lehet, hogy egy szp napon nekem is szerencsm lesz, s n is tallok magamnak egy ilyen gynyr lnyt. Viszlt, Mr Monahan rzta meg msodszor is a frfi kezt Max. Mr. Monahan biccentett Adam. Ht persze. Holly fordult a lny fel , meg egyszer elnzst krek. Ha legkzelebb sszefutunk, taln mr Mrs. Monahan leszel. Remlem, nagyon boldogok lesztek egytt. Egszen biztosan mosolygott r Hollyra Max, s gyengden, szeretetteljesen megszortotta a lny karjt. Holly, akinek egy hang sem jtt ki a torkn, csak blintott. A msodik futamot teljes kbulatban tlttte. szre sem vette, hogy az lova lett a befut, amg Tessa szt nem feszegette az ujjait, hogy kihalssza a markbl az egy gombcba gyrdtt fogadcdulkat. Tessa, ezt nem hiszem el! suttogta Holly, a korltnak tmaszkod Max szles htra meredve. n sem simtgatta ki a keze lvel Tessa a viharvert nyertes cetlit. Titkos Vgy, egy tzes ttre s helyre hsz az egyhez az tbb mint ktszz font! Holly lopva elmosolyodott. A mindig jzan s gyakorlatias Tessa semmit sem rt az egszbl. De vgre megtrtnt, aminek meg kellett trtnnie. Az egsz lete meg fog vltozni, ahogy azt Rosa Polonowski is megjsolta.

Mire a lovak felsorakoztak az Amerson Kupa startjhoz, Max egyms utn gyjtott r a cigarettkra. Mskor is ltta mr versenyezni Crazy Daisyt. de ez most ms volt, az els komoly verseny, s a frfi mg soha letben nem rezte magt ilyen sebezhetnek. Tudta, hogy a lnak semmi eslye sincs a gyzelemre, s mgis lehetetlen volt nem eljtszani a gondolattal, hogy taln, de csak taln, valami elkepeszt vletlen folytn Gynyr l szlalt meg mellette Tessa. A lny a tvcsvn keresztl figyelte a rajtot; az arca feszlt volt, gmblyd pocakja enyhn a kkorltnak nyomdott. s a zsoknak rzsaszn sapkja van. Itt nem lehet baj. Nem fog nyerni felelte Max gpiesen. Az a fontos, hogy j idt fusson. Csak remlni lehet, hogy n viszont rohadtul szeretnm, ha nyerne jelentette ki Ross, aki ebben a pillanatban lpett melljk, azzal elvette Tesstl a tvcsvet. Klnben a beosztottaim nagyon kiakadnak rm tette hozz vigyorogva. Az egsz jv havi brket erre a lra tettem fl. A futam alig nhny msodperc mlva elrajtolt. Holly, akinek vgre visszatri a hangja, olyan hangosan kiablt, hogy belesajdult a torka. Tessa Rossba kapaszkodott. Az els kr vgn Crazy Daisy a tzedik helyen llt, s a mezny kezdett sztszakadni. Maxnek, aki alig brt odanzni, elakadt a llegzete, amikor az egyik, az len get l beleesett az rokba. Daisy zsokja mg ppen idben rntotta balra az llatot, hogy az ne szlljon bele a fldn fekv lba. Daisy gyesen tugrotta a vizesrkot, kt msik versenytrsa mellett is elslisszolt, s rgtatva rohamozta meg a kvetkez akadlyt. A l, Maxszel ellenttben, igazn elemben volt. Mikzben Ross s Holly krusban noszogatta Daisyt, Max gyorsan lehunyta a szemt. Max, nzd! kiltotta elfl hangon Tessa, s elkapta a frfi karjt. Megelzte Aclizmot! Szinte repl! Max majd' elepedt egy cigirt, de tudta, hogy gysem brn meggyjtani. Megmarkolta a korltot. Mg egy akadly mg egy Daisy most mr a negyedik helyen volt, tszz mterre a cltl. GYERNK, DAISY! vistotta tl Holly a tmeg morajt, s Max hirtelen azon kapta magt, hogy megszortja a lny kezt. Amikor lepillantott, ltta, hogy az ers szortstl egszen elkkltek az ujjai. Most mr aztn vgkpp nem brja nzni a versenyt. Ha flnz, Daisy elesik. A tmeg magbl kikelve ordtozott, s amint a lovak elrtk az utols akadlyt, Holly ugrndozni kezdett a frfi mellett. Beri ket mondta Tessa csodlkozva. Majd amikor szrevette, hogy Max mg mindig nem meri kinyitni a szemt, odaszlt neki: Tl vannak az utols akadlyon is, s Daisy megelzte a favoritot. Max, ezt ltnod kell! Max flegyenesedett, s sszehzott szemldkkel figyelte a clvonal fel robog lovakat. Daisy a harmadik helyen llt, egy testhosszal a msodik s msfl testhosszal az els versenyz utn. A frfi ppen megllaptotta magban, hogy nem tud kiablni, mert egy hang sem jn ki a torkn, amikor a l jbl felgyorstott az idzts tkletes volt, fekete farka csak gy lobogott a szlben A tmeg rjngtt. Holly letpte a fejrl a kalapjt, flhajtotta a levegbe, s gyet sem vetett r, hogy az szpen lebucskzott a nzk kz. Egyenesen Max nyakba ugrott, s tlelte a frfit, aki viszonozta az lelst. Olyan boldog volt, hogy majdnem elsrta magt. A kbult Max puszit nyomott Tessa arcra. Ross felbontott egy hatalmas veg Bollingert, amelynek a ltezsrl Max nem is tudott.

A drga Daisyre! jelentette ki nneplyesen Ross, azzal sztosztotta a sebtben teletlttt poharakat, s dvzlsre emelte a sajtjt. Mg hrom mter, s nyer. De a msodik helyezs is igazi csoda: jval tbb, mint amit remlni mertnk. Daisyre! fejezte be a kszntt. sszekoccintottk a habz poharakat. A j isten ldja meg t s mindenkit, aki r fogadott! Nem tudom, veletek mi a helyzet vonta maghoz a frfi Tesst, hogy puszit nyomjon az orra hegyre , de n nyolcezer-tszz fontot nyertem. Menjnk le hozz tette le reszket kzzel a pohart Max. Amikor az emelkedett hangulattl meg a pezsgtl ktyagosan lepillantott, arra lett figyelmes, hogy a karja valamilyen oknl fogva Holly dereka kr fondott. Jssz? Holly, aki behzta a hast, s minden idegszlval arra a csodlatos rzsre sszpontostott, amelyet Max ujjainak rintse okozott a rekeszizma tjkn, megfogadta, hogy ditzni fog. Kzelrl rezte a frfi arcszesznek illatt, testnek melegt. Megeskdtt volna, hogy igazi knnyeket lt csillogni Max szemben. Mi is megynk fogta kzen Ross Tesst. n is ltni akarom t. De figyelmeztetlek kacsintott Max fel , egszen beleszerettem ebbe a lba. Ha Crazy Daisy megkri a kezemet, igent fogok mondani. Tessa, aki nem rezte tl jl magt, de nem tudott rjnni, mirt, nem szlt a dilemmjrl. Gynyr nap volt mgtte; a felismers, hogy Max is csak ember, igazn megnyugtat volt, Holly annyira elragadtatta magt, hogy sz szerint a fellegekben jrt, Ross pedig apait-anyait beleadott: krlugrlta, szrakoztatta, s mindent megtett, hogy jl rezze magt. Tessa azonban rezte, hogy a frfi trelme fogytn van. Nem knny megjtszani, hogy remekl szrakozol, mikzben mindenki kezd becsiccsenteni krltted, s egyedl te vagy kibrndtan jzan, gondolta magban a lny. Ennl mr csak az nehezebb, amikor a tbbiek nnepelnek, te pedig azon morfondrozol, hogy hat bmulatosan problmamentes hnap utn mirt rzel hirtelen tompa fjdalmat a gyomorszjadnl. Tessa nem rtett az autkhoz, de gy rezte magt, mintha leszakadt volna a dugattyfeje. Itt megvrlak titeket szlt oda Rossnak, amikor Holly s Max elhagyta a pholyt. A frfi rtetlenl bmult r. Tess, ezt nem teheted! Meg akarjuk nzni Daisyt. Ez volt lete legnagyobb futama. Te pedig beleszerettl prblta meg Tessa elviccelni a dolgot, de hiba. Honnan tudod, hogy nem vagyok fltkeny? Figyelj, szeretnk itt maradni. Ha visszajttetek, beszlnk. Jl vagy? krdezte a frfi aggodalmaskodva, m ugyanakkor nehezen tudta legyrni magban a hirtelen feltr bosszsgot Nagyon igyekezett, hogy kellemess tegye Tessa napjt, s a lny most mindent elront azzal, hogy nyltan kimutatja, mennyire unatkozik. 1AJ1 Amikor ez a zrkzott kifejezs lt ki az arcra, amit Ross annyira gyllt, a frfi tudta, hogy kirekesztdtt a lny letbl, s vge szakadt a kettejk kztti vidm, felhtlen intimitsnak. Jl vagyok felelte a lny kurtn. Rendben. Ross sarkon fordult. Mindjrt jvnk. Aztn ne dorbzolj sokat, gy egyedl. Amikor Holly szrevette, hogy Ross Colin Eames lnyval lldogl az udvar egyik tvoli cscskben, rgtn rezte, hogy baj van. Nem tudta, mirl diskurl a procska, de a testbeszdk nem szorult magyarzatra. A tizenkilenc ves, szexi Rachel Eames vadul doblta sr fekete hajt, ajkt nyalogatta, s valahnyszor elrehajolt, hogy belesgjon valamit Ross flbe, jelentsgteljesen megrintette a frfi karjt. Rossnak sikerlt megnevettetnie. A procska gyet sem vetett Daisyre, aki, fehr pokrcba burkolva, hetykn lpdelt krbe-krbe

az istlludvaron, s boldogan stkrezett Max, Colin Eames, az istllfi meg az sszegylt rajongk figyelmben. Az alkoholtl meg a boldogsgtl feltzelt Holly a tsarkja miatt ugyan kiss bizonytalanul tvgott a macskakves udvaron. Beszlhetnnk ngyszemkzt? szltotta meg Rosst, de kzben arra is volt gondja, hogy dlyfs pillantst vessen Rachel Jamesre. Milyen harcias vagy jegyezte meg Ross, amikor egyedl maradtak. Mr nem mosolygott. Mi folyik itt? vgott vissza Holly. A fenbe is, Ross, mire j ez az egsz? Mit akarsz bizonytani? A frfi stt szeme sszeszklt. Csak beszlgettnk. Nagy lszart felelte Holly kifejezstelen hangon. Szndkosan kikezdtl vele. Amgy hol van Tessa? Nem volt kedve lejnni vlaszolta vontatott hangon a frfi. Szerinte nem ri meg a fradsgot. s lgy szves, ne gyere azzal, milyen makacs tud lenni. De ht terhes, az g ldjon meg! frmedt r Holly. Lehet, hogy elfradt. Ez a lehetsg fel sem merlt az agyadban, vagy tlsgosan lefoglalt a beszlgets ezzel a msik nvel, hogy egyltaln eszedbe jusson? Ross elkpedve nzett r. Ugyanarrl a Tessa Duvallrl beszlnk? Te j g, hiszen Tessa olyan ers, mint egy bivaly! Kilomtereket gyalogol, mindenhova azon a hlye biciklijn megy, s az istenrt sem venn klcsn a kocsimat nagyobb az llkpessge, mint nekem. Tessa egyszeren unatkozik intett elkeseredetten a frfi Daisy meg a csodli fel. Azt akartam, hogy jl rezze magt. Meg akartam mutatni neki, milyen letet lhetne mellettem. Minden normlis n meghatdott volna te nem vagy meghatdva ettl az egsztl? A frfi megerstst vrt, Holly pedig kptelen volt ellenllni. Ross nem volt hozzszokva az elszmoltatshoz, gy nem is nagyon tudta kezelni a helyzetet. s ez, br Holly mg vletlenl sem vallotta volna be, jl llt neki Holly elmosolyodott, majd megborzongott. A halvny napkorong eltnt egy stt felhvonulat mgtt, s a szl is feltmadt. Tessa nagyon jl rezte magt. Csodlatos nap volt ez a mai. De terhes, s a terhes nknek nha pihennik is kell. Jl esik nekik mondta a lny szigoran , ha a partnerk legalbb egy hangynyit figyelmes velk. Az semmit sem old meg, ha elviharzol, s leszltod az els lnyt, aki az utadba kerl. Mint ahogy az sem tette hozz knnyedn ha elkred a telefonszmt. Ross elvigyorodott. Holly nem ma jtt le a falvdrl. s frgn jr az agya. Amint a frfi levette sttkk zakjt, hogy Holly vllra tertse, egy sszegyrdtt fogadcdult hzott el a fels zsebbl, s a lny markba nyomta. Megadta a szmt mondta felvidulva. De ne aggdj, nem akartam felhvni. Tudom, hogy nem felelte Holly nyjasan, azzal szttpte a fecnit, s nzte, amint a cafatok konfetti mdjra szrdnak szt a szlben. Nem a te zsnered. Ha gy ll a helyzet, ideje indulnunk jegyezte meg Ross bnatos mosollyal. Klnben a zsnerem aggdni fog, hogy hova tntnk. Mire a trsasg a Pali Mail brban vgignzte a Crazy Daisy pazar futamrl kszlt videofelvtelt, helikopterrel truccant a Windsor Great Park szomszdsgban lv tterembe, s elklttte a lrms nnepi vacsort, mr kilenc ra volt. Tessa hasfjsa teljesen elmlt. A hszperces csendes pihen megtette a hatst, ezrt flsleges is lett volna emltst lenni a fjdalom ltezseri. Tessnak a dlutni harapssga miatt sem kellett bocsnatot krnie

Rosstl, amikor a frfi visszatrt a pholyba Hollyval s Maxszel, lopva megszortotta a lny kezt, s odasgta: Az n hibm Ne haragudj! Kzben olyan esdekl szemekkel bmult a lnyra, hogy annak egy pillanatra majdnem megroggyant a trde Nem a te hibd, hanem kezdte volna a lny, de Ross az ajkra helyezte a mutatujjt, hogy belfojtsa a szt. Sss! Nem szoksom bocsnatot krni. lvezd ki a pillanatot. Egybknt j hrem van. Micsoda? Megkrtem Daisyt, hogy legyen a felesgem. A frfi itt rvid hatssznetet tartott. De kikosarazott. Azt mondta, nem vagyok a zsnere. Te szegny! kiltotta Tessa. De mi ebben a j hr? Nos, ez azt jelenti, hogy tovbbra is egyedlll, partikpes fiatalember vagyok, aki minden ajnlatra nyitott kacsintott r Ross. Ez volt letem legszebb napja shajtott fl Holly, amikor vgre kettesben maradtak Tessval a ni mosdban. Tess, mit szlsz Max plfordulshoz? Tessa vgighzta a fst szlftta frizurjn. Mrmint, hogy gy lecsillapodott? Szerintem nagyon aranyos velem jelentette ki Holly bszkn. Kzelebb hajolt a tkrhz, s vastag rteg lnkvrs rzst kent sszecscsrtett szjra. Tbb, mint aranyos. Adamet is hogy lepattintotta, mi? Amikor azt mondta, ssze fogunk hzasodni, majdnem eljultam. Azrt ne ld bele magad figyelmeztette Tessa finoman. Csak azrt mondta, hogy kimentsen egy knos helyzetbl. Holly azonban, aki lendletes karkrzsek kzepette parfmt spriccelt a dekoltzsra meg a hajra, rendthetetlen maradt ! kiltott fel diadalmasan. Max csak azt hiszi, hogy kimentett egy knos helyzetbl. A szve mlyn komolyan gondolta. Csak mg nem jtt r! Tesst flton hazafel kaptk el az els fjsok. Ezttal igaziak: csak gy csikartk a hast, s olyan kszletlenl rtk, hogy felsikoltott knjban. Bocs! mondta Ross, aki azt hitte, vletlenl a lny bordi kz knyklt. Aztn szrevette, hogy Tessa lehunyt szemmel a hast markolssza. Tess, mi a baj? krdezte srgeten, de a lny csak a fejt rzta. Nem tudom. Nagyon fj Jzusom! Max, krhzba kell vinnnk Tesst. Szlj a piltnak, hogy szlljon le. Hol a pokolban vagyunk? Holly az ajkba harapott, s tlelte Tesst. Ahogy Max htrafordult az lsen, megltta a lny fjdalomtl eltorzult arct. Tessa falfehr volt s remegett: az alattomos roham sokknt rte, mikzben hallra aggdta magt amiatt, hogy mit jelenthet. A pilta kzlte velk, hogy nincs sok rtelme knyszerleszllst vgrehajtani. Hsz percre vannak Bathtl, s le tudnak szllni a Royal United krhz udvarn. Tessnak nem volt ms vlasztsa, mint sszeszortott fo gakkal trni. s imdkozni, hogy a fjdalom ne fajuljon el. Az t tovbbi rsze szges ellenttben llt a korbbi vidm hangulattal. Ross a karjban tartotta Tesst, s csak halk, biztat dnnygse trte meg az amgy feszlt csndet. Holly, aki soha nem rgta a krmt, most tvig lergta mindet. Max kibmult az ablakon, a fny pttykkel tarktott stt tjra, s gyllte magt, amirt arra gondolt, vajon hossz tvon nem a vetls jelenten-e a legjobb megoldst mindannyiuk szmra.

Amikor vgre leszlltak a krhzhoz tartoz krikettplya kzepn, Ross gyengden kiemelte Tesst az lsbl. Max s Holly, Tessa krsre, visszaindultak a szllodba, hogy ha brmi trtnne, Ross knnyen utolrhesse ket. Ne aggdjatok prblta megnyugtatni ket Tessa. Minden rendben lesz. Tudom puszilta meg Holly, akinek magabiztos mosolya csak lca volt. Majd telefonlok szlt oda nekik Ross kurtn, s lben Tessval elindult a krhz fel. Tnkremegy a zakd szlalt meg a lny elhal hangon. rzem. Ne haragudj! risten pillantott le a frfi a lnyra, s azon imdkozott magban, hogy minden rendben legyen, mert mr ott rezte a karjn az elvesztett vr ragacsos melegt , hogy te milyen hlyesgeket tudsz mondani, Tessa Duvall

Amikor Holly levltotta a mszak vgn, Sylvie csak morgott. Az ember azt hinn, hogy Elizabeth Taylort vrjuk. Mg soha nem lttam Rosst ilyen erszakosnak, s ez mr valami! A bartnd, ez a Tessa, rdekes egy csaj lehet. Most elgg trkeny csaj vlaszolta Holly, mikzben vgigfutotta a listt, amit Sylvie rt neki, s ltta, hogy szoks szerint megint r maradnak a legunalmasabb feladatok, amelyekre Sylvie-nek valahogy sosem jutott ideje. s nem akart idejnni, hanem Ross ragaszkodott hozz. Teljes gynyugalmat rtak el neki, s ezt otthon sehogy sem tudn megvalstani. Ross-szal elkaptuk s megmagyarztuk neki, hogy ez az egyetlen sszer megolds. Mmm! shajtotta Sylvie. n nem tiltakoznk ennyire. Rosszabb dolgok is vannak annl, mint az gyban heverszni, mikzben Ross Monahan ugrsra kszen vrja a parancsaimat. Tessa nem gy gondolta. A Grange-ben tlttt els nap vgre gy rezte, ha nem vigyz, teljesen megbolondul. Ha nincs tisztban vele, hogy muszj gyban maradnia, hanyatt-homlok elmeneklt Volna. A legjobban az dhtette, hogy mg csak r sem kiablhatott Rossra, mert a frfi rte csinlta az egszet. Mindent elbortottak a virgok, a rzsaszn tucatnyi rnyalatban pompz szegfkkel megrakott jkora tlak, a bdt illat fehr rzsk meg a kk riszekkel teli magas vzk. Aztn ott voltak a friss narancslvel teli kancsk, a gymlcskosarak, a sznes magazinok halmai, az rintetlen, vastag rajzpaprtmbk, a ceruzsdobozok 3H-tl 5B-ig meg a Sony Walkman. Volt mg egy hatalmas tvkszlk, egy videlejtsz meg egy hifitorony is. Kazettkkal. A telefonon kvl egy kis gomb is volt az gy mellett: a lnynak csak meg kellett nyomnia, ha segtsget akart krni a fldszintrl A fszakcs pedig egy szempillants alatt elksztette neki azt a knny, de tpll telt, amit csak megkvnt. Minden pazar volt s rendkvl knyelmes. De Rosst sem lehetett figyelmen kvl hagyni, s a lny sokszor eltprengett, mibl gondolja brki, hogy neki egyszer is meg kell nyomnia azt a gombot, amikor a frfi

levakarhatatlanul lebzsel krltte, folyton azt krdezgetve, hogy van. Minden tiltakozsa ellenre tlttt neki mg egy pohr narancslevet. Rtehnkedett a lbra, amikor lelt hozz az gy vgbe. Komolyan kezdett Tessa idegeire menni. A szlloda felteheten nlkle is eldcgtt valahogy, br ezt csak az elmondsbl lehetett tudni. Most pedig itt rostokolt a lny mellett, a koptatott farmerben meg a halvnyrzsaszn pljban, hossz lbait kinyjtva, s gy tnt, szves rmest marad az este htralv rszben is, a keresztrejtvnyfejtsen kvl semmi ms rdemlegeset nem mvelve. Ez, llaptotta meg magban Tessa, rosszabb, mint a krhz, ahol legalbb a srgld polnk, a betegtrsak meg a Fidelma O'Feharty nvre hallgat bartsgos r takartn, aki nem csinlt titkot belle, hogy odig van Rossrt, el tudtk terelni a figyelmt. Az azonban, hogy a frfi figyelmnek kizrlagos trgya, rettenetesen frasztotta. Ross berebben figyelte, mint egy profi emberrabl. Tessa viszont, aki gyllt minden felhajtst, mindssze arra vgyott, hogy egyedl lehessen. Majd n beszlek vele jelentette ki Holly btran msnap reggel. Ross, mivel knytelen volt lemenni a fldszintre, hogy lebonyoltson egy rgta hzd tallkozt, Hollyra bzta a beteget. Csak egy gombnyoms, s mris ott van, biztostotta a lnyt. De tnyleg muszj pihenned tette hozz , s Ross csak segteni akar. Rettenetesen fraszt mormolta Tessa elcsigzott mosollyal De ha nem hallgat rm, mrpedig nemigen szokott, akkor knytelen leszel beadni a derekadat, s rin mdjra elviselni a gondoskodst. Adj hlt az gnek tette hozz Holly komolyan , hogy legalbb a babnak nem lett semmi baja. Tudom, tudom. Hls vagyok mondta Tessa, s a legkzelebbi vzba bortotta a gymlcslevt (ma ananszl volt soron). s Ross is csodlatosan viselkedett. Olyan megnyugtat volt, hogy az els pr napban vgig ott maradt velem a krhzban Nem is tudom, mihez kezdtem volna nlkle. A lny elhallgatott, kisimtotta a hajt az arcbl, s tpeldve meredt csupasz lbujjaira. De ez csak a problma egyik fele, nem rted? Ross prblja nlklzhetetlenn tenni magt, n pedig kezdek megbzni benne. Mrmint gy igazbl, s ez megijeszt. Na? viharzott be a szobba Ross egy ra mlva. Mi a fent hablatyoltl ssze ennek a boszorknynak? Tessa elszorul szvvel nzte, ahogy a frfi a legkzelebbi szkre hajtja a zakjt, lernciglja a nyakkendjt, s dhdt puffanssal leveti magt az gy vgbe. A lnynak mg idben sikerlt elhznia a lbt. n csak Azt mondtad neki, hogy nem hagylak llegezni vgott a szavba a frfi metsz hangon. Mg szerencse, gondolta magban Tessa, hogy Holly nem a diplomcia terletn tevkenykedik. Mivel nem akart vitba bonyoldni vgtre is alacsonyan kellett tartania a vrnyomst , Ross karjra tette a kezt. Ne haragudj, nem akartam ilyen lesen fogalmazni. De te itt lesed minden kvnsgomat, mikor n nllsghoz vagyok szokva. Furcsn rzem magam gy, ennyi az egsz. Ross kiss megenyhli, a vonsai ellgyultak. Neked most trdsre van szksged. Ok, lehet, hogy kicsit tllttem a clon, de mg soha nem csinltam ilyet. s lvezem, hogy gondoskodhatom rlad tette hozz hamisks mosollyal. n is lvezem felelte Tessa elgyenglve. Az elmlt tz nap feszltsge, flelmei s zavaros rzelmei hirtelen utolrtk. rezte, hogy mindjrt srva fakad. Teljesen megtrt az ellenllsa, mr nem volt ura nmagnak. Arra sem maradt ereje, hogy kifogsokkal ho-

zakodjon el, s tlsgosan kimerlt volt ahhoz, hogy hazudjon. lvezem ismtelte lassan, mikzben a szembe gyl knnyek elhomlyostottk a ltst. s ezrt flek ennyire. Ross, akit mlyen megrintett Tessa vallomsa s sebezhetsge, kzelebb hzdott a lnyhoz. Maghoz vonta Tesst, ppen akkor, amikor az els knnycsepp vgiggurult a lny arcn. s, emberfltti nuralomrl tve tanbizonysgot, Tessa homlokra s tarkjra korltozta a cskjait. Csak miutn a lny vgre abbahagyta a srst, emelte fl az arct, s rintette oda knnyedn a szjt Tessa sztvlt ajkaihoz. s amikor rezte, hogy a lny viszonozza a cskot, sztterpesztett ujjait a vllnak tmasztja, s kiss kzelebb hzdik, hogy minl szorosabban simuljon a testhez, gy rezte, mintha fontos csatt nyert volna meg. Az a lerhatatlan varzs mg mindig ott lebegett krlttk, de most legalbb Tessa eltt is sikerlt bebizonytania a ltezst. s azt is, hogy mindez tl rtkes s fontos ahhoz, hogy csak gy semmibe vegyk. Mg soha nem csinltam ilyet szlalt meg a frfi percek mlva. Tessa mg mindig ott kuporgott mellette, de a sajt s a frfi vrnyomsa vdelmben egy pohr grpfrtlevet kortyolgatott, Ross pedig tlttt magnak egy kis adag whiskyt. A lny elkpedve pillantott fel r. Mit? Mg soha nem cskolztam. gy vigyorodott el kisvrtatva a frfi. Abban a tudatban, hogy a szndkaim teljessggel tisztessgesek. Te szegny! paskolta meg a frfi kezt Tessa. Hiba a sok erfeszts, semmi sem lett belle. Egy gyban az apcval. Az let tnyleg kegyetlen. Ne pimaszkodj! szlt r Ross megbntdva. Egyltaln nem errl van sz. Az jdonsg varzsa. Tessnak, aki jl tudta, hogy ez az igazsg, azrt sikerlt kierszakolnia magbl egy halvny mosolyt. Ne izgulj, nemsokra elmlik. Mirt nem vagy hajland komolyan venni? tette le a frfi a pohart, s knyszertette a lnyt, hogy az a szembe nzzen. Nincs itt semmi jdonsg. Egy pillanatra elhallgatott; stt szembl komolysg sugrzott, a szve vadul kalaplt. Semmi sem vltozott. n mg mindig szeretlek tged. s mg mindig el akarlak venni felesgl. Tessa ezttal nem nevetett. Ezttal nem tallta olyan viccesnek a hallottakat. Kezdett rjnni, hogy minl elszntabban prblja megrizni a fggetlensgt, Ross annl eltkltebben akarja elvenni tle. s a lny pillanatnyilag nem tudta, van-e annyi akaratereje, hogy killjon magrt. Mr abban sem volt biztos, hogy helyesen cselekszik-e. Hiszen hny lny utastana vissza egy olyan frfit, mint Ross? Sugrzott belle a vonzer, szveszejten jkp volt s az gyban is remekelt. Sikeres volt. s gazdag. s meg tudta nevettetni. s Tessa minl inkbb prblta meggyzni magt arrl, hogy ez a kapcsolat nem tarthat sokig, mert Ross termszetnl fogva szeszlyes, mindent hamar megun, radsul megtalkodott ncsbsz, a frfi annl jobban igyekezett megcfolni mindezt. Vgtelenl kedves s trelmes volt Tessval, gy viselkedett, mint egy mintaapa, s amennyire a lny meg tudta tlni semmifle rdekldst nem mutatott ms nk irnt. A lny rezte, hogy hamarosan semmi komoly alapja nem marad az ellenkezsre. Tudod mondta Ross lassan , ez a szoksod, hogy vlaszra sem mltatsz, amikor megkrem a kezedet, nem tesz tl jt az nbecslsemnek. mosolygott fl r Tessa , az enymmel viszont csodkat tesz. s? A lny vllat vont. Nem nzhetnnk meg elbb, hogyan alakulnak a dolgaink? Ez most igen tudakolta Ross trelmetlenl , vagy nem? Ez egy nzzk meg elbb, hogyan alakulnak a dolgaink felelte Tessa brsonyos hangon.

A frfi ktsgbeesetten emelte gnek a tekintett. Nem gondoltl mg r, hogy politikai plyra lpj? Ross mr ppen indult volna, hogy szemlyesen vigye fl Tessnak az ebdet, amikor Holly el llt a lpcs tvben. Egy floridai hvst akart tkapcsolni a frfi irodjba, s az gy nem trt halasztst. Tessk nyomta Ross a megpakolt tlct a mellette elsurran Grace kezbe. A szoksosnl is zrkzottabban viselked lny mg a virgcsokrot sem ksznte meg, amit szemlyesen vitt el neki. Spadt arca egy ztt vadra hasonltott, s mg mindig nagyon betegnek tnt. Felvinn ezt Tessnak? A tizenkettes lakosztlyban lakik. Mintha Grace nem tudn. Szabad! kiltott ki Tessa, amikor Grace bekopogott az ajtn. Jaj, de j! Ez nagyon kedves magtl. Vrjon, mindjrt rendet rakok. Grace-nek, akit egszen lefegyverzett Tessa mosolya s energikus ksrlete, hogy sszeszedegesse az gyon szanaszt hever vzlathalmokat, sikerlt rr lennie a flnksgn. Nem szabad. Letette a tlct az jjeliszekrnyre, hogy segtsen felszedni a vzlatokat, s kzben megcsodlta Holly portrjt. Nagyon hasonlt. Tessa visszahanyatlott a prnra, s alaposan vgigmrte a karcs lnyt. Mostanban irigykedve nzte azokat, akiknek volt derekuk. Ha van tz perce, magt is lerajzolom. Most, hogy szmzetsbe kerltem, kezdek kifogyni a tmkbl. Nagyon sok a dolga odalent? Dolog az akadt, de Grace nem tudott ellenllni a vratlan ajnlatnak. Remnytelenl szerelmes volt Ross Monahanbe, m fktelen kvncsisgban minl tbbet meg akart tudni a frfihez legkzelebb llkrl is. s ha nem Tessa llt a legkzelebb Rosshoz, akkor senki. Az ebdje kezdte volna, de Tessa egyetlen ceruzalegyintssel elintzte a btortalan ellenkezst. Hideg lazac s zldsalta. Ennl tbbet mr nem hzhatok; tisztra gy nzek ki, mint Buddha. Grace nem osztotta ezt a vlemnyt. A szoba meleg volt, s Tessa, lbait kinyjtva, inkbb lt, mint fekdt az gyon. Hossz fehr plt viselt, szke haja lazn omlott a vllra. A napfnyben frd szoba tele volt virgokkal, s Tessa szeme bartsgosan csillogott, amikor meleg mosollyal hellyel knlta Grace-t. Grace, aki egy darabig eljtszott a gondolattal, nem kellene-e gyllnie ezt a lnyt hiszen Tessa a valsgban is tlhette azt, amirl hossz hnapokon keresztl csak lmodozott , vgkpp megenyhlt. Mr Monahan akarta felhozni az ebdet ereszkedett le idegesen Grace az egyik szk szlre. De telefonhoz hvtk. Hla a j gnek! kiltott fl Tessa, csak flig viccesen. Rla mr legalbb fl tucat skiccel rajzoltam az elmlt kt napban. Rm fr a vltozatossg. Fordtsa kicsit balra a fejt. Nagyszer. Az j pozitrban Grace jl lthatta a korbbi rajzokat. Elrenylt, hogy arrbb tolja a fels kettt, s flemelte a harmadikat. Ross gunyoros, igz, vidman csillog, sr szempillkkal vezett stt tekintete olyan szeretettel nzett r, amilyet a lny mg soha letben nem tapasztalt. Grace szve hangosan kalaplt. Alig kapott levegt. Nem brta trtztetni magt. De jkp! Mondjon valami jdonsgot is hzta el a szjt Tessa, elmlylten mregetve Grace profiljt. Ne fesztse meg magt. Lazuljon el. Az n apm is nagyon jkp volt jegyezte meg a Ross arckptl elbvlt Grace. Volt? puhatolzott Tessa finoman. Mi trtnt vele? Grace szja halvny, szomorks mosolyra hzdott.

Meghalt Az enym is. Tessa, aki nagyon igyekezett, hogy elkapja ezt a mlabs mosolyt, teljesen htkznapi hangon beszlt, nehogy megrkassa a lnyt. A mag lehet tette hozz, amikor ltta, hogy a lny mg mindig ott szorongatja a kezben a rajzot. Rakja ki a kis konyhban, s dobjon clba r, ha a fnke sokat szeklja. Az g szerelmre! rontott be a szobba l perc mlva Ross, metsz pillantst vetve Grace-re. Az tterem tmve van vendgekkel, akik mind arra vrnak, hogy vgre felvegyk a rendelsket. Mi a fent mvel maga itt? Ne kapd fel a vizet mondta Tessa, aki az utols simtsokat vgezte a rajzon. s ne kiablj Grace-szel, mert az egsz az n hibm. n krtem meg, hogy maradjon. Azzal kiablok, akivel akarok vgott vissza a frfi, de mr kevesebb meggyzdssel. Ez az n szllodm. Most mr mennem kell szlt kzbe Grace sietve. Az arca cklavrs volt, s idegesen babrlt az ujjaival. Tessa rkacsintott, s tnyjtotta neki a ksz mvet. Ne aggdjon, nem hagyom, hogy magra kenje. Ksznm. Grace hosszasan nzte a mesterien megrajzolt portrt, amely megdbbent pontossggal adta vissza a vonsait. Flllt, s ideges pillantst vetett Rossra, majd Tessa domborod pocakjra. Kiskorban nagyon szeretett volna egy testvrt. A sors irnija folytn, most megkapta. Gyernk, gyernk! shajtotta Ross, nem is prblva leplezni a trelmetlensgt. s apt is nagyon szeretett volna. Elnzst krek, Mr. Monahan suttogta Grace. Ksznm, hogy modellt lt nekem! rikkantotta utna Tessa. Te csak ne add al a lovat mondta komoran Ross, amikor a lny becsukta maga mgtt az ajtt. Amgy is szeret lgni. Van valami furcsa ebben a lnyban. Egyltaln nem bzom benne.

Szerencsjk volt; az idjrsi viszonyok tkletesen alakultak. Halvny napsts derengett a mg halvnyabb gbolton, lent a talaj fltt pedig pra lebegett. A Grange mgtti mezt vagy egy tucatnyi, a felszlls klnbz stdiumban lv hlgballon npestette be csiricsr szneik les kontrasztot kpeztek azoknak a szemlyeknek a komor arckifejezsvel, akiknek az ingatag monstrumok levegbe emelse volt a feladatuk. Ellenriztk a folykony propngzzal teli palackokat, a helykre hztk a homokzskokat, megvizsgltk a kteleket, s gondosan kiszmoltk a vrhat szlsebessget. Azok, akik hajlandak voltak fizetni a kivltsgrt, csupn drga, m dt szrakozsnak tartottk a hlgballonozst. A tulajdonosok pedig mindent megtettek, hogy ez gy is maradjon. Antonit egy cseppet sem rdekelte, hogyan ksztik el a ballonokat; csak lvezte a replst. Fleg miutn sikerlt kigyeskednie, hogy az esemnyt sszekapcsolja Ross-szal. Kihlt kezt sdzsekijnek zsebbe dugta, nekitmaszkodott Richard bronzmetl Audijnak, s onnan figyelte a kt frfit, akik annak a kk-zld cskos Nizo ballonnak a tartkteleit ellenriztk, amely fele-fele arnyban Richard meg egy kibrndtan csnya, Maurice Bertrand nvre hallgat francia frfi tulajdont kpezte.

Mr Ross puszta ltvnya felvidtotta s feltzelte Antonit. A frfi, halvnykk farmerben s fehr vattakabtjban, a gallrja fltt kunkorod stt hajval, lazn cspre tett kzzel, olyan kvnatos volt, hogy a nnek elakadt a llegzete. Vissza kell szereznie ezt az embert! Jl nzel ki szlt oda a frfinak egy ra mlva, amikor vgre a levegbe emelkedtek. A gzg morajlsa kzepette Maurice, akinek az arct foltosra cspte a hideg, a ktlzetet ellenrizte, s az irnytjt tanulmnyozta. Annyira elmerlt a ballon irnytsban, hogy nem is hallotta, mit mond Antonia. Nem lehet knny dolgod halktotta le a hangjt a n, s kzelebb lpett Rosshoz. Ezt meg mire rted? A frfi nem nzett Antonira. A horizontot kmlelte stt szemvel. Alattuk halvny homokszn gyufs skatulyahzak sora kanyargott a domboldalon. Miutn elzrtk a gzgket, jles csnd telepedett rjuk. Magasan a vros fltt repltek, s Antonia szveszejten erotikusnak tallta az lmnyt. Nem lehet knny dolgod folytatta trelmesen. Szegny j Tessa gyhoz van ktve, s teljesen mozgskptelen. Nem idegest ez tged? A legkevsb sem vlaszolta Ross bosszant vidmsggal. Amit mondott, szemenszedett hazugsg volt, de rgtn rjtt, miben mesterkedik Antonia, s nem volt kedve rszt venni a n kisded jtkaiban. Nem fogja megadni neki ezt az rmt, de msmilyent sem. Ez meglep. Antonia rlehelt a kezre, hogy felmelegtse, s kzben arra gondolt, mennyivel kellemesebb lenne Ross kasmrpulvere al cssztatni az ujjait. Nem gondoltam volna, hogy kpes vagy az nmegtartztatsra. Na, ltod felelte a frfi nyjasan. Tele vagyok meglepetsekkel. Tavaly mg gy volt Antonia Maurice-ra sandtott a vlla fltt, s mg jobban lehalktotta a hangjt. Amikor legutoljra szlltunk fel ezzel a ballonnal, mi is belptnk a felhjrk klubjba. Nem emlkszel, drgm? Ross, akirl azonnal leperegtek a n durva clzsai, elmosolyodott: Lehet, hogy te tavaly lptl be. n ott voltam az alapt tagok kztt. Ne vrd tlem, hogy elhiggyem, megvltoztl bgta a n, mg kzelebb hzdva a frfihoz. Ross, ez nem egszsges! Tudom, hogy nem tehet rla, de szegny Tessa nem tudja megadni neked azt, amire vgysz, s mivel Richardnak a mlt ht ta fj a hta, mi sem A helyedben vgott kzbe Ross sietve n nem neveznem t szegny Tess-nak. Jl van, a baba is jl van, s nagyon boldogok vagyunk egytt. s mivel nem vagyok klnsebben kvncsi a hald szexulis letedre, igazn leszllhatnl rlam. Nzd csak mutatott le a frfi egy jrmre, amely magnyosan haladt a kanyargs, fkkal szeglyezett ton , az ott Richard Land-Rovere. Lansdowne fel tart. Jaj, ez a seggfej Richard! csattant fl Antonia rosszkedven. Mst se csinl mostanban, csak azon nyavalyog, hogy mennyi pnzt kltk ruhra. Ha tudn, valjban mennyibe kerlnek s milyen srn kapkodod le ket magadrl jegyezte meg a frfi, aki nem brta megllni, hogy ne szurkldjon egy kicsit. A tra nem egszen gy alakult, ahogy Antonia eltervezte. A n bosszsan szembefordult Ross-szal, s dhs pillantst vetett r. Moralizlunk, Ross? Egyltaln nem ll jl neked. A frfi szenvtelenl vonta meg a vllt. Kt hnapot adok nektek. Nem helyesbtett kegyetlenl , hat hetet. Annyit adj, amennyi jlesik felelte Ross leplezetlen vidmsggal. Csak ne gytrj tovbb. J volt veled tavaly, de kzben megvltozott a helyzet. Felesgl veszem Tesst. Most mr Maurice is knytelen volt figyelni, de Antonit mr ez sem rdekelte. Ahogy kezdett kijnni a sodrbl, a hangja is felersdtt. Mg a gzgk svtse sem tudta elnyomni egyre nvekv izgatottsgt.

Te j g, milyen ravasz ez a lny! Nem ltod, mit mvel veled? Mivel nem hajthatlak ki a kosrbl mrte vgig a frfi fsult idegenkedssel a nt , gondolom, gyis meg fogom tudni. Ez a legszakllasabb trkk a vilgon! sivtotta Antonia, egsz testben remegve a helyzet igazsgtalansgtl. Neki semmije sincs, neked mindened megvan. Szndkosan teherbe ejttette magt, aztn eljtszotta, hogy t milyen nehz megszerezni. Ez egyltaln nem nagy kunszt mg n is meg tudtam volna csinlni! Ezzel vgkpp betelt a pohr. A hallottak ksrtetiesen hasonltottak Max cinikus helyzetrtkelshez. Ross, aki kzel jrt ahhoz, hogy vgleg elvesztse a trelmt, legszvesebben gy megrzta volna Antonit, hogy a nnek sszekoccanjon a fogsora. Ehelyett olyan ervel markolta meg a szrs vesszkosr peremt, hogy egszen elfehredtek az ujjai. Te aztn tnyleg meg tudtad volna csinlni blintott felbszlve. Ez a legrmisztbb az egszben, s hlt adok az gnek, hogy mg idben megismerkedtem Tessval Te meg a hozzd hasonlk tette hozza szndkos kegyetlensggel kt lbon jr vszerreklmok vagytok Te rohadk lszent! sziszegte Antonia, akinek vrtelen ajka visszataszt vonall torzult. Nemsokra kartonszmra fogod venni a kotont. s egyet sem Tessa Duvallra fogsz elhasznlni.

A Kirlyi Akadmia minden v mrciusban felkri a festket, hogy bocsssanak a rendelkezsre nhny nvsabb mvet, amely bemutatsra kerlhet a Nyri Killtson. Minden vben kzel tizenktezer festmny vonul szemlre szdt sebessggel a brl bizottsg, azaz a Kirlyi Akadmia nagytisztelet tagjai el, akik az rtkelst s a selejtezket kveten vgl ezertszzktezer festmny kzl vlasztjk ki azokat, amelyek bemutatsra kerlhetnek vilghr killtsukon. Azok a szerencss festk, akiknek elfogadjk a mvt, risi hrnvre tesznek szert; a presztzs, a publicits s a kzvlemny rdekldse minden kpzeletet fellml. Tehetsgkutatk egsz hada akik rszben a kifinomult zls magngyjtket, rszben Eurpa s az Egyeslt llamok legnevesebb galriit kpviselik vizsglja meg tzetesen a kpeket, felmrve a mvsz tehetsgt s eladhatsgt. Senki sem akarja elszalasztani a lehetsget, hogy egy jabb Hockneyt, Annigonit vagy Cookot fedezzen fel. Egy sikeres bemutat az Akadmia Nyri Killtsn sz szerint megvltoztathatja a festk lett. A Telegraph-ot bngsz Max csak azrt olvasta el a cikket, mert kszl regnye egy festmnyhamistsrl szlt, egy simlis kbtszer-keresked meg egy narks hamist fszereplsvel. Egy ilyen informcit rdemes megjegyezni, htha ksbb mg kapra jn. Ross, aki ebdidben tallt r a gazdtlan jsgra, amely pont ennl az oldalnl volt kihajtva, mr jval nagyobb rdekldssel olvasta vgig a cikket. Humorosnak tallta, hogy egy zsri eltt kell vgighordozni a festmnyeket; tisztra olyan, gondolta magban, mint egy szpsgverseny, leszmtva a frdruht. Ross egyltaln nem volt jrtas a festszetben, de mg is hallott a Kirlyi Akadmirl. Brki nevezhet, maximum hrom kppel. Ha egy henkrsz mvsznek kivlasztjk a kpt, az hatalmas lkst adhat az illet karrierjnek.

A frfi htrafordult a szken, s stt szemvel elgondolkodva nzett fl Tessa festmnyre. Mg sohasem szembeslt azzal a dilemmval, hogy egy olyan lnyba legyen szerelmes, aki azrt nem veszi komolyan a kapcsolatukat, mert neki tl sok pnze van. Ami Tesst illette, a frfi gazdagsga meg az nincstelensge lekzdhetetlen akadlyt jelentett kettejk kztt. A lny az rletbe kergette Rosst az nfejsgvel. A frfinak viszont Tessa kedvrt sem llt szndkban lemondani a vagyonrl. Tvol llt tle, hogy feladja ezt a ktsgkvl fnyz letet, s boldog nlklzsben ljen egy gynyr, makacs koldussal. Az egyetlen sszer megolds teht az, ha kivonszolja a vrhatan kzzel-lbbal tiltakoz Tesst a val vilgba, ahol a pnz legalbb olyan fontos, mint a szerelem. Szerencsre, llaptotta meg magban Ross mosolyogva, az Akadmia kedves j tagjai ppen holnap kezdik a zsrizst. Hollynak egy pillanatra sem ingott meg a hite Rosa Polonowski kpessgeiben, de azrt nehezen tudta leplezni a trelmetlensgt. Az is tvol llt tle, hogy Tesst hibztassa a drasztikus fordulatrt, amely akkor kvetkezett be, amikor a mlt hten hazafel tartottak Ascotbl. A veszlyeztetett terhessg az veszlyeztetett terhessg. De Holly azta sem tudott rr lenni a csaldottsgn, hogy az idilli nap Maxszel olyan esemnytelen vget rt. A vgyott vgkifejletbl semmi sem lett. Ksz, vge. s mindezidig semmi sem mutatott arra, hogy megismtldne. A drmai trhdts a feleds homlyba merlt, s a lny megint ott tartott, ahol a kezdet kezdetn: Max gy viselkedett, mintha az a boldog nap s kettejk csodval hatros sszemelegedse soha nem is ltezett volna. Termszetesen a sors akarta gy. A lny tisztban volt ezzel. Ahogy lesz, gy lesz; Maxnek idre van szksge, hogy felismerje, nem tud elmeneklni kzs vgzetk ell. A lny ezt is tudta. De attl mg nagyon kimertnek tallta, hogy ilyen sokat kell vrnia, amg mindez megvalsul. Radsul az is tovbb bonyoltotta a dolgokat, hogy egyesek, pldul Adam Perry, mindenbe beletttk a tokmny orrukat. Amikor Holly annak idejn recepcisnak jelentkezett a Grange-be, Ross kzlte vele, hogy kihvsokkal teli s vltozatos munkakrt kell majd elltnia, mire a lny vidman azt felelte, hogy imdja a vltozatossgot meg a kihvsokat. Ennek ellenre soha nem kpzelte volna, hogy egyszer majd ngykzlbra ereszkedve fog keresglni egy kontaktlencst a hall padljn, mikzben a tulajdonos gin-tonikot szopogatva tesped a fotelban, s meg sem prbl bekapcsoldni az esemnyekbe. Adam, aki egy halom virgot tartott a karjban, azonnal megtorpant, hogy megcsodlja Holly tetszets htsjt, mikzben a lny visszatolatott, hogy a vendg felszltsnak engedelmeskedve, az ajt mellett is megnzze azt az izt. Holly telt combjai tisztn kirajzoldtak a kikericssrga szoknya vkony anyaga alatt, s amikor a lny elrehajolt, Adam eltt csbtan villant fl egy fehr harisnyaszegly meg egy tenyrnyi halvnyrzsaszn brfellet. Kifejezetten jt tesz az embernek, gondolta magban a frfi, ha ilyen csods ltvnnyal szembesl ezen a szrke kedd reggelen. Holly egsz egyszeren szbont volt. Holly, aki megneszelte, hogy valaki ott ll mgtte, htratekintett a vlla fltt, s halkan elkromkodta magt. Majd miutn rjtt, hogy Adam Perry a fenekt strlte, radsul leplezetlenl, feltrdelt, s lesjt pillantst vetett a frfira. Te meg mit keresel itt? frmedt r Adamre, akinek ostoba vigyorgsa csak olaj volt a tzre. Nem rek r. s a hlye virgaidra sem tartok ignyt. Ezek nem a te hlye virgaid. Mikzben Holly nagy nehezen talpra kzdtte magt, a vigyor mg szlesebb vlt, mivel a frfi rvid idre ismt megcsodlhatta a lny

harisnyaszeglyt. gyhogy nem kell azzal fradnod, hogy a legkzelebbi kukba hajtod ket. A dupln leforrzott Holly a hajval kezdett bbeldni, amely idkzben kiszabadult a csatok fogsgbl. Mi lesz a kontaktlencsmmel? tudakolta a fotelben l n, s lakkozott hossz krmeivel idegesen dobolt a pohara oldaln. Sajnlom mondta Holly. Elveszett. De rgtn fel is sikoltott, amikor Adam, hna al csapva a celofnba burkolt csokrot, a melle fel nylt a szabadon maradt kezvel. Mieltt a lny rcsaphatott volna az eltvedt kzre, a frfi tmpe ujjai mr a bal mellbimbjt cirgattk. Fl pillanattal ksbb Adam, mutatujjval s hvelykujjval O bett formlva, amely tkletesen megegyezett Holly szjnak alakjval, gy szlt: A kontaktlencse! A megtall tnyjtotta a ltfontossg plasztikkorongot a hls tulajdonosnak. Holly knytelen volt lenyelni a mrgt, pedig komoly ksztetst rzett arra, hogy jl pofn vgja az idtlenl vigyorg Adam Perryt. Mltsgot erltetve magra, lesprte a sznyegszlakat a trdrl, majd visszavonult a pult mg, s belemerlt egy nagy kupac szmlba. Semmi fuksz jegyezte meg Adam knnyedn, miutn thajolt a pult fltt, s szemgyre vette a lny reszket kezt. Tessk? A mesebeli Max mg nem jegyzett el. Mg nem felelte Holly metsz hangon, azon imdkozva magban, nehogy Max ebben a pillanatban robbanjon be a recepcira, hogy a srga fldig lehordja t. A lny jelentsgteljes pillantst vetett az Adam kezben lv virgcsokorra. Segthetek valamiben? krdezte. Igen, nagyon is vlaszolta Adam gyszos kppel. De mivel te mshol vagy rdekelt, hogy gy mondjam, igazn elrulhatnd, hol tallom Tesst. Neki hoztam a virgot mondta tettetett szomorsggal. Tizenkettes lakosztly felelte a kiss srtdtt Holly. Meg sem fordult a fejben, hogy Adam esetleg mshoz jtt. De mirt? Alig ismered. Amikor meglttam Ascotban magyarzta a frfi , nagyon megtetszett nekem. Sajnlattal hallottam, hogy mi trtnt. Mr jobban van, ugye? Holly nyugalomra intette magt. Hiszen mg csak nem is kedveli Adam Perryt. s ez a tbb tucatnyi vrs rzsa annyira tipikus. Semmi fantzia, semmi finomsg Jl van. gyban fekszik. Felszljak neki, hogy itt vagy? Nem szksges rzta meg a fejt a frfi, s jbl felvillantotta pimasz mosolyt. Ismersz, drgasgom. Szeretek meglepetst okozni az embereknek. De gynyrek! kiltott fl Tessa, akit mlyen meghatott Adam figyelmessge. Holly heves reakcija ellenre Tessa azonnal megkedvelte a macks, szalmasrga haj frfit, aki klns vatossggal helyezkedett el a lny gya mellett ll szken. rlk, hogy te s a baba is jl vagytok mondta Adam a maga fesztelen, kzvetlen modorban. Tudom, hogy Ross a gondolatodat is lesi, de ha brmiben segthetek Mr ez is tl sok nekem tiltakozott a lny, a tvre, a videra, a halomban ll knyvekre meg az jonnan bezemelt kishtre mutatva. El vagyok knyeztetve, de azrt ksznm a felajnlst. Amgy hogy vagy? Alig ltok a szerelemtl vlaszolta a frfi rzelmesen. Holly tnyleg hozzmegy Maxhez? Ahhoz Hollynak knyszerzubbonyt kell adnia a pasasra, s talicskn kell odatolnia az anyaknyvvezet el, gondolta magban Tessa, de ezt blcsen megtartotta magnak. Vllat vont, s gondosan megvlogatva a szavait, csupn ennyit mondott: Ha minden a terv szerint alakul.

Akaratos n. Gondolom, nem szokott vltoztatni a tervein. Csknys, mint egy szvr felelte Tessa sajnlkozva. Hiba tudta, hogy Holly rosszul vlasztott, ez mg nem vltoztatott a dolgokon. Holly s Adam sszeill pr lennnek, ha a bartnje adna egy eslyt a frfinak. Adam volt a valsg, Max az lomvilg. Egy nap majd Holly is rjn erre, de akkor mr tl ks lesz. Teht nincs semmi eslyem. A frfi a kezt bmulta: virsli ujjai gy fondtak ssze, mint a dohnyosnak, aki tudja, hogy nem szabad rgyjtania. Hirtelen elmlyltek a szeme krli nevetrncok, amint fellttte ironikus mosolyt. Nagyfi vagyok, Tessa. Nyugodtan megmondhatod. Akkor is, ha fjdalmas meg minden Nem engem kellene krdezned kezdte Tessa lassan, azzal kzbe vett egy ceruzt, s prgetni kezdte az ujjai kztt, hogy elterelje a gondolatait arrl, amit mondani szeretett volna. De msok tvedseit nha knnyebben szrevesszk, mint a sajtunkat, s Holly szerintem risi hibt kvet el. Pillanatnyilag tlsgosan szerelmes ahhoz, hogy jzanul tudjon gondolkodni, de idvel taln rjn, hogy nem Max az embere. s akkor Tnyleg gy gondolod, hogy van mg remny? krdezte Adam olyan mohn, mint egy kisfi. Egy halvny kis remny vlaszolta a lny vatosan. De nagyon halvny, gyhogy annyira azrt ne ld bele magad. Adam sugrzott az elgedettsgtl. Majdnem meglelte Tesst. desem, te egy tndr vagy! Tudtam, hogy szmthatok rd. Majd mi szre trtjk Hollyt! Kicsi az esly ismtelte meg Tessa nyomatkosan, de Adam arcn ismt feltnt a rendthetetlen mosoly. H, ezt imdom a legjobban! Mit szlnl egy kis fogadshoz? Harminchrom az egyhez, hogy a vgn megszerzem a lnyt!

Holly elszntan prblt gy tenni, mintha mi sem lenne termszetesebb ennl. Egy kis sszejvetel lesz nlam mondta. Mivel Max semmifle hajlandsgot nem mutatott arra, hogy randevra hvja t, gy dnttt, felvilgosult n lvn, szerepcsert fog alkalmazni, ahogy azt a Cosmopolitan is tancsolta. A pasi, ha szorult bele egy kis j modor, a vilgrt sem utastana vissza egy ilyen ajnlatot, legalbbis a magazin szerint, amelyet a lny stikban olvasott a recepcis pult alatt. Pr bart, finom telek s nhny palack igazn klnleges bor, amit az alkalomra tartogattam Max, aki nyakig volt a munkban, id hinyban nem tudta elolvasni a Cosmopolitant. Ez nagyon kedves tled, Holly, de sajnos nem tudok elmenni. Bocs felelte, fl sem pillantva. Mirt nem? sptozott Holly, akirl azon nyomban leolvadt az elkelsg mza. A francba, Max, mg nem is mondtam, mikor lesz a buli! A frfi ezttal fltekintett: vilgfjdalmas csodlkozssal mrte vgig a lnyt sttbarna szemvel, mikzben a gondolatai tovbbra is a formld cselekmny szvevnyei krl forogtak. Mikor lesz?

Cstrtkn szortotta klbe a kezt Holly a hta mgtt. Majd, mivel a frfi habozni ltszott, hozztette: Vagy pnteken. Ahogy neked megfelel. Sajnlom ismtelte Max, azzal visszafordult a szmtgp zlden fluoreszkl kpernyjhez , de tnyleg nem tudok elmenni. Szort a hatrid kocogtatta meg a monitort. Bele kell hznom a melba. Eddig sosem kellett belehznod felelte vdln a lny. rsz egy-kt rt, aztn amikor kedved tartja, abbahagyod. Max, aki annyira elmerlt az j projektben, hogy szre sem vette, mennyire megsrtette Holly bszkesgt, erre csak megvonta a vllt. Mirt vrja el tle brki, hogy unalmas partikra fecsrelje az idejt, amikor mindjrt megszletik a forgatknyvek forgatknyve? Radsul minl hamarabb lesz ksz vele, annl gyorsabban nyerheti vissza Francine szerelmt s rk hljt. Muszj dolgoznom jelentette ki hatrozottan. Ez most nagyon fontos. Holly azt sem tudta, hova legyen szgyenben, amikor knnyek kezdtk csiklandozni a szemhjt. Miutn sikerlt beleolvasnia a monitoron lthat forgatknyv-tervezetbe, rgtn kitallta, mi ll Max hirtelen tmadt, mindent elspr vgya mgtt, hogy teljesen beleshassa magt az j projektbe. A frfi mg mindig bele volt zgva Francine Lalonde-ba, aki mellett Holly labdba sem rghatott. A lny fjdalmasnak, elkesertnek, s nagyon-nagyon igazsgtalannak tallta a helyzetet. Ht persze. Holly az ajkba harapott, nehogy valami meggondolatlansgot mondjon. Mieltt sarkon fordult volna, mg odavetette: Csak remlni tudom, hogy neki is olyan fontos, mint neked. Az, az felelte Max vidman. Annyira el volt merlve a gondolataiban meg a terveiben, hogy eszbe sem jutott utnakrdezni, kire vonatkozott Holly homlyos utalsa. Ne aggdj, Holly. Minden pontosan a terv szerint halad. Amikor Ross tnyjtotta Tessa festmnyt a portsnak, olyan rzs fogta el, mintha egy jszltt csecsemi hagyna ott valamelyik krhz lpcsjn. A Kirlyi Akadmin javban zajlott az let: akkora tmeg gylt ssze, mint a Harrods ruhzban az els napon. Az, hogy szinte mindenki jkora festmnyeket cipelt a hna alatt, mr csak hab volt a tortn. Aztn vigyzzon r! cssztatott Ross egy tzest a ports kezbe, mire a frfi rkacsintott. Nem k' idegeskedni. gy vigyzok r, mint a szemem fnyire. Ross, miutn hosszra nylt ebdet klttt el rgi bartjval, Nico Colettval, majd egy kltsges bevsrltra keretben krbejrta a Regent Streetet meg a Burlington Arcade-et, visszatrt az Akadmira. A nhny rja mg remnysgtl sugrz arcok most a visszautasts fjdalmt tkrztk. A sztoikus nyugalom viaskodott az szinte csaldottsggal. Az a kevs szerencss, akinek a munkjt elfogadtk, szemmel lthatan prblta titokban tartani a dolgot. Rossnak az volt a benyomsa, hogy senki sem mosolyog. Mer vletlen volt, hogy az elcsarnokban sszecsdlt tmeg kells kzepn az ismers barna kpenyes portsba botlott. A frfi, akit egyltaln nem lombozott le a komor hangulat, Ross lttn rvendezve, szles mosollyal tartotta fl a hvelykujjt. Gratullok, fnk! Bekerlt! Ross, br nagyon rlt, nem volt meglepve. Egy pillanatig sem ktelkedett benne, hogy Tessa mve rdemes a bemutatsra. Az kpnek a htoldalra nem kelleti ceruzval rrni, hogy Teteje, mint annak, amelyet bosszs tulajdonosa ppen ebben a pillanatban rnciglt el mellette. Nagyszer! felelte, s kzben azon tprengett, vajon a ports csak tovbbi borraval fejben hozn-e le neki a festmnyt. Nekem kell rte mennem, vagy megkrhetem magt is?

A frfi gy meredt r, mint egy eszelsre. H, fnk, maga meg mir' beszl? Most van itt elszr, mi? A kp itt marad a killtsig. Ugye, csak viccel? csattant fel Ross. Azt tervezte, hogy idecsempszi Tessa kpt, amg a lnynak fekdnie kell, aztn szpen visszateszi a helyre, mieltt brki is szrevenn, hogy eltnt. Aztn felhozza Tesst Londonba a Nyri Killtsra, s a lny egyszer csak megpillantja a sajt munkjt. A francba, fstlgtt magban. Most ki kell agyalnom valami kifogst, mirt kelt lba a kpnek. Ne haragudj mentegetztt Dominic , hogy a mltkor, amikor azt mondtad, hres vagy, nem hittem neked. Megllt az ajtban, s mlyen meghajolt. Honnan tudtad, hogy itt vagyok? kuncogott Tessa. Az jsgban olvastam. Tbb publicitst kapsz, mint a kirlyi csald. Gondoltam, megnzem, vegylsz-e mg a prnppel. Imdok a prnppel vegylni nyugtatta meg a frfit Tessa, amikor az odabicegett az gyhoz, hogy meglelje. Plne veled. lj le, s meslj! Mi jsg a niddel? Szerinted mirt vagyok itt? hzta el a szjt Dominic. A felesgem kidobott. Marina elhagyott. Josie pedig tette hozz undorodva megszktt egy ritka tehetsgtelen St. Ives-i festvel. Teljesen egyedl maradtl? lmlkodott Tessa tettetett elkpedssel Ht nincs igazsg ezen a kegyetlen vilgon? Dominic mlysges sztoicizmust sugrz gsznkk szeme Tessa tekintetbe frdott. A frfi a lny vkony csukljnak bels felt cirgatta napbarntott ujjaival. Beletemetkezem a munkba felelte gyszosan. s clibtust fogadok. Idvel, gy ht-nyolc v mlva, taln sikerl megismerkednem valakivel, akivel megoszthatom az letem, de addig Jaj, ne! kiltott fl Tessa. Mindjrt srva fakadok. Micsoda szvszaggat trtnet! Soha letemben nem trtk mg gy ssze a szvem biztostotta a lnyt Dominic tragikus arckifejezssel. Vigasztalsra s egyttrzsre van szksgem. Meg kell gyzdnm rla, hogy a legkzelebbi bartaim igenis trdnek velem. s Ne is folytasd! vgott kzbe Tessa ravaszul. Hadd talljam ki. Tet kell a fejed fl. Nemcsak bdletesen dagadt vagy simtott vgig kprzatos mosollyal frfi a lny dombor hasn , hanem bdletesen kedves is. Tudtam, hogy rd szmthatok. Jaj, ez megrgott! A vgn mg vnlny maradok jelentette ki Holly pntek dlutn Az sszes bartnmnek van pasija Te szegezte r az ujjt vdln Tessra itt heverszel az gyban, nekem meg semmi ms programom nincs a vrva vrt szabadnapomon, mint mirelit curryt enni s bmulni a szappanoperkat. Utlod a szappanoperkat jegyezte meg Tessa trelmesen. Hollyban fl sem merlt, hogy esetleg is unatkozik, miutn mr harmadik hete nyomja az gyat, s csak annyi izgalom van az letben, hogy nha kiront a frdszobba. Holly nem is prblja leplezni az rzseit, amikor bnatos. gy van! Holly kihzott egy szl barackrzsaszn szegft az egyik kzeli vzbl, s izgatottan tpkedni kezdte a szirmait. Nem szeret, nem szeret, nem szeret! Most mi a fent csinljak, Tessa? Iratkozzak be egy kttanfolyamra? Ott van Adam vetette fl Tessa btortalanul, jl tudvn, hogy az idzts nem a legtkletesebb, de mg ez sem tntortotta el. Holly visszatmkdte a vzba a lefejezett szegfcsonkot, s talpra ugrott.

Az g szerelmre vakkantotta , ennyire azrt mg nem vagyok elkeseredve! Ebben az esetben vlaszolta Tessa szraz mosollyal , holnap felttlenl mesld el, mi trtnt, amikor Mike Baldwin rjtt Deirdre szextitkra. Az a hz teljesen el van zrva a klvilgtl! sirnkozott Dominic fl ra mlva. Sajnlom nyomott el Tessa egy shajt. Taln ugorjak oda, s hzzak fel kr egy-kt hzat meg kocsmt? A frfi megrezte a lny hangjban bujkl ellenszenvet, s elmosolyodott. Tudom, tudom. Hltlan dg vagyok. De egyedl nem tudok mit kezdeni magammal. A mltkor legalbb ott voltl velem. Most meg itt vagyok. Ha visszakltznk a hzba tette hozz a lny ravaszul , ngykzlb kellene lesned az hajaimat. s neked kellene mosogatni. Dominic, aki tallva rezte magt, elhzta a szjt. Jl van, nem n vagyok a vilg legjobb betegpolja. De Tess, nem ismerek itt senkit, s rettenetesen unatkozom Szeretnem, ha tudnd, hogy az egsz Tessa tlete volt, nem az enym jelentette ki Dominic minden kertels nlkl. gyhogy ne nagyon bzd el magad. Holly, aki nem volt humoros kedvben, gyilkos pillantst vetett a frfira. Pont ez hinyzott mg neki: csfondros sertsek egy jabb hmnemtl. Akkor ne nnepeld itt magad! felelte ingerlten. Hagyd a rizst, s ess tl rajta! Ez kedves hzta el a szjt Dominic. Na j, Tessa emltette, hogy egyedl rzed magad. Gondoltam, taln eljnnl valahova. Veled?! vonta fl hitetlenkedve a szemldkt Holly. Tessa szerint felelte Dominic plhpofval senki ms nem jhet szba. Megmondtam neki, hogy ennyire azrt nem vagyok elkeseredve vgott vissza a lny frgn. Akkor ez most igen vagy nem? A szappanoperk a msodperc trt rszig kinyjtottk cspjaikat. Ok vlaszolta Holly, de kzben rezte, hogy ezt mg nagyon meg fogja bnni. Dominic diadalmas kpet vgott. Ez most igen vagy nem? ismtelte gnyoldva. Ne fesztsd tovbb a hrt, nagyokos, ez egy ok.

A sok-sok tettenrsnek ksznheten Ross rutinos hazudoznak tartotta magt. Valahnyszor szembestettk a bizonytkokkal, mereven ragaszkodott a mottjhoz: tagadni, tagadni, tagadni. s ez a mdszer egszen mostanig kifejezetten j szolglatot tett neki. Hazudni knny. Ha elg sokig markolod a pisztolyodat, a vgn mindenki kifogy az rvekbl. Tessnak hazudni azonban ms volt. A lny nem akadkoskodott, s ha ktelkedett is a frfi mondandjban, semmi jelt nem adta ennek. Ross szmra az jelentette a problmt,

hogy minl kszsgesebben fogadta el a lny a magyarzatait, azok annl nyakatekertebbnek tntek. s mivel Nico meg van gyzdve rla, hogy a bartjt rdekelnk a munkid sztte tovbb a mest a frfi , klcsnkrte tlem a festmnyedet. J felelte Tessa vidman. Mr gysem az n festmnyem. Hanem a tid. Nos, igen ez a bart jelenleg Amerikban van, mg Nico sem tudja, mikor jn haza. De amint megrkezik s megnzi a festmnyt, azonnal visszaadja neked, iz, nekem. Rendben. Ross, odaadnd azt a knyvet a komd tetejrl? Lehet, hogy tbb hnapig is elhzdik a dolog folytatta a frfi vatosan. Tessa flrebiccentette a fejet. Ez egy knyvtri knyv mondta lassan s tagoltan. Addigra rg le fog jrni. Nem tudnd most rgtn odaadni? A festmnyrl beszlek felelte a mg mindig ideges Ross. Kezdem unni ezt a sztorit csattant fl Tessa, s egy prnt vgott a frfi fejhez. Csinlj, amit akarsz. Csak add mr ide azt a rohadt knyvet! A hatrozottan dcgs indtst kveten az este mind Dominic, mind Holly vrakozsait fellmlta. Mivel Dominic kocsi nlkl volt, Holly elment rte Tessa hzhoz. A lny, aki semmikppen sem akarta azt a ltszatot kelteni, mintha mindenron j benyomst igyekezne tenni Dominicra, a lehet legegyszerbb ltzket viselte: egy teljesen sima zslyazld pamutinget meg egy sttebb zld Fiorucci farmert. Minimlsmink, minimlparfm s szndkosan lekezel modor tette teljess a toalettet. Dominic, aki rgtn tltott a szitn, kjes rmmel licitlta tl a lnyt. Sem gyrtt fekete plja, sem szakadt farmerja nem volt ppen vadonatj, nem sminkelte ki magt, s ami a lekezel viselkedst illette, nem lehetett tlszrnyalni. De a szcsatk csak ideig-rig jelentettek szrakozst. Miutn mind a ketten legurtottak nhny italt egy aprcska, gyertyafnyes belvrosi borozban, Dominicnak sikerlt annyira megtrnie Holly kkemny ellenllst, hogy dbbenten fedezze fel, a lny imdja az l dzsesszzent. De csak akkor lepdtt meg igazn, amikor hrom ra mlva ki derlt, nem elg, hogy a lny jl tncol, de llkpessg tekintetben mg az All-Blacks rgbicsapat jtkosait is tlszrnyalja. Holly teljesen kisajttotta magnak a tncparkettet vrsesszke haja csak gy repdesett, az arca kipirult, a cspje lgyan ringott , jkedven csipkeldtt a zenekarral, s egy egsz sor partnert fogyasztott el. s mivel a meleg, fsts pincehelyisgben vgzett testmozgs hatsra alaposan megszomjazott, rengeteget ivott. Pizza lihegte, amikor vgre lerogyott a frfi mell, s kiitta a srskorsjt. Pizzt akarok enni. A kvetkez sarkon van egy irt j pizzria. J felelte Dominic. Isten tudja, hogyan fogok hazajutni ma este. gy nem vezethetsz. Rszeg vagy. Jl rzem magam vlaszolta Holly meglepett hangon. Pedig annyira biztos voltam az ellenkezjben. Ht nem furcsa az let? Bizarr blintott Dominic komoly arccal, s magban megllaptotta, hogy Holly nem is olyan rmes n. De n mg mindig nem tudom, hogyan jutok haza. Ne izgulj, nlam elalhatsz hadonszott a lny vadul az res poharval. Nem lakom messze. Majd rvigyorgott a frfira, s gy oldalba bkte, hogy az majdnem lezuhant a fldre. De nem szeretnm, ha rosszra gondolnl. Csak jszakai szllst knlok, nem valami flledi dolgot.

n is pontosan gy gondoltam blintott Dominic megknnyebblten. A karjnl fogva talpra hzta a lnyt. Gyernk pizzz ni! Ha nem eszel valamit gyorsan, teljesen kitd magad. Dominic nem tartotta vonz nnek Hollyt, br azt elismerte, hogy van valami a lnyban, ami felkelti bizonyos frfiak rdekldst. s most, ahogy itt ltek Holly laksban, a frfi, majdnem egy teljes veg vrsbor elfogyasztsa utn, mr azt is meg merte kockztatni, hogy a lny nem is nz ki olyan rosszul Jl llt neki a halvnyzld blz, s az, hogy idkzben meg egy gomb kigomboldott a ruhadarabon, csak tovbb fokozta a csberejt. Dominic, aki vilgletben a nylnk, kis mell, keskeny cspj lnyokrt rajongott, elgondolkozott, vajon milyen lehet egy olyan nvel szeretkezni, mint Holly, aki csupa extravagns domborulat meg pihepuhasg. Mi van? szegezte neki a krdst a lny, egy jabb szelet Margherita pizza utn nylva. Dominic elmosolyodott. Csak elkpzeltem, milyen lehet megrinteni. Holly vakmeren buja hangulatban leledzett. Elege volt mr abbl, hogy Max levegnek nzi, nagy szksgt rezte, hogy valaki vgre felturbzza az nbizalmt, s annyira mg nem volt rszeg, hogy ne jjjn r, mi jr Dominic fejben. Taln egy egyjszaks kaland mindent megoldana. Visszahajtotta a pizzaszeletet a dobozba, elnyjtzott a kanapn, s visszamosolygott a frfira. Azt hiszem szlalt meg lassan , rm frne mg egy pohr bor. Reggelre megbnod. Dominic ennek ellenre teletlttte Holly pohart; ujjai a lny csukljnak bels felt sroltk, ahogy tnyjtotta az italt. A spadt br selymes, kellemesen meleg s barackillat volt. Max nem kvnta t, legalbbis pillanatnyilag. Holly, aki magnyos volt s nagyon vgyott mr egy kis trdsre, letette a pohart, elrehajolt, s megrintette Dominic barna kezt. Ne flj, semmit sem fogok megbnni mondta lgyan s vatosan, mikzben az ujjaik egymsba fondtak. Nem, a mlt hten adtam el. Ross, aki ppen telefonon beszlt, szre sem vette, hogy Grace flnken beoldalog az irodjba. Mer megszoksbl megprdlt a szkvel, hogy rpillantson Tessa festmnyre, de csak a csupasz fal meredt r. A frfi sszevont szemldkkel fordult vissza. Megnztk, tetszett nekik, s olyan ajnlatot tettek, hogy hlye lettem volna visszautastani. Nem akartam eladni, de a profit az profit. Ekkor mar Grace-t figyelte komoran, akinek szokatlanul sokig tartott sszeszednie a kt res kvscsszt. Harry Bradford, aki mindenron meg akarta venni Ross hajjt, tovbb mltatlankodott, s azon igyekezett, hogy kiszedje Rossbl, mennyirt kelt el az ru. Ross nagyon lvezte a helyzetet, s minden alkalommal elegnsan megkerlte a vlaszt. rzelmi rtk? Persze, hogy volt neki rzelmi rtke kiltott fel, azzal htradlt a szken, s beletrt, csillog stt hajba. De mgiscsak zletemberek vagyunk, Harry. Te is tudod, hogy megy ez Nem is tudtam, hogy Mr. Monahan eladta a festmnyt jegyezte meg Grace, amikor egy ra mlva felvitte Tessnak a vacsort. n sem felelte Tessa dbbenten. Biztos vagy benne? Hallottam, hogy errl beszlget valakivel telefonon. Azt mondta, a mlt hten adta el, mert valaki olyan ajnlatot tett neki, amit nem tudott visszautastani fontoskodott Grace, akiben mr korbban is felmerlt a krds, mirt tnt el az irodbl a kp, amely egybirnt

nagyon tetszett neki. Meg azt is mondta tette hozz mltatlankodva , hogy a kpnek van rzelmi rtke, de mgiscsak zletember, s a pnz mindennl fontosabb. Azt hittem, szlt neked. Taln nem akart megbn tani vlaszolta Tessa, felidzve magban azt a sok gyermeteg kifogst, amellyel Ross llt el a minap, s prblt gy tenni, mintha nem rinten rzkenyen az gy. A festmny Ross: ahogy Tessa mr korbban is megmondta, azt csinl vele, amit akar. A lny ennek ellenre csaldottan vette tudomsul, hogy a nyeresg tbbet jelent a frfinak, mint az az rm, hogy egy olyan malkotst tudhat magnak, amelyet tulajdonkppen maga rendelt meg. Ez a rosszul idztett, megrendt eset is azt bizonytotta, milyen nagy a tvolsg kettejk kztt. Szerintem szemtsg volt tle jelentette ki Grace ntudatosan. Szerintem is, gondolta magban Tessa. De csak azrt sem fogom Ross orrra ktni, mennyire megbntott. Most egy picit maradj csndben mondta a lny, azzal megmozgatta a jobb kezt, s knyelmesebb testhelyzetet vett fl. Muszj a szdra koncentrlnom. Nico sttzld szeme vidman csillogott. n meg addig felelte a lbadra fogok koncentrlni. Ne strapid magad fintorgott Tessa. Nem tl szp ltvny. Komolyan mondom, nem gondoltam volna, hogy ennyire meg fogok hzni. Utna gyis visszafogysz vigyorgott Nico. s n amgy is szeretem a terhes nket. Hnyadik hnapban vagy, a hetedikben? A lny blintott, s kzben megprblta megrkteni a frfi hres flmosolyt. Rossnak igaza volt; Tessa flelme, hogy Nico Colettt kell lefestenie, mr az els tallkozs alkalmval szertefoszlott. A frfi, knnyed srmjval s minden egoizmustl mentes viselkedsvel teljesen lefegyverezte a lnyt. Jpofa volt s figyelmes, kellemesen el lehetett vele beszlgetni, s szemmel lthatan imdta a felesgt meg a gyerekeit. Hthnaposan Camillnak is nagy volt a pocakja mondta Nico vigasztalan. Gynyr volt, de llandan azt hajtogatta, hogy elefntfknak rzi magt. Csak titokban tudtam lefnykpezni. Tessa, ahelyett, hogy csendre intette volna Nict, kvncsian krdezte: Ott voltl a szlsnl? Ht persze! nzett r meglepdve Nico. Semmi pnzrt nem hagytam volna ki. Egyszeren fantasztikus volt! meslte szinte lelkesedssel. Nem hittem a szememnek az egyik percben mg egy risi pp volt Cami pocakjban, aztn egyszer csak a karomba tettek egy hs-vr gyereket, a lnyunkat. Tessa kezben megllt az ecset. Szp lehetett. ISO desem, valsgos csoda! Vrj csak, majd te is megltod. Az a baj vallotta be a lny vonakodva , hogy Ross ott akar lenni velem, de n inkbb egyedl csinlnm. Arrl sz sem lehet! jelentette ki Nico hatrozottan. Ne gondold, hogy emiatt k] fog brndulni belled. Camilla els frje nem volt benn a kt gyereke szletsnl, n viszont ragaszkodtam hozz Katrinnl s a vgn rltem, hogy gy dntttem. Ha akarod folytatta lelkesen , felhvhatjuk Camillt, hogy megkrdezd tle, hogyan rezte magt. Nem, nem! tiltakozott Tessa, miutn rjtt, hogy alulmaradt. Elhiszem neked. Most pedig mondta jult elszntsggal tnyleg maradj csndben t percre, klnben jflig sem vgznk.

Amikor Tessa, a tervezettnl egy httel korbban hazakltztt, hogy feloldozst nyerjen az gynyugalom all, s vgre megnzze, Dominic milyen szemtdombot csinlt a hzbl, Ross nem rejtette vka al az ellenrzseit. De mivel nem tudta jobb beltsra trteni a tovbbra is rjtn csknys lnyt, knytelen volt taktikt vltani, s amennyire csak lehetett, rajta tartani a szemt, persze szrevtlenl. Vigyzz! kukkantott ki a konyhaablakon Tessa, majd az rjra pillantott. Gyorsan temesd be az alagutat s rejtsd el a laptokat! Herr Kommandant az esti rjratt vgzi. s meghozta neknk a vrskeresztes csomagot lpett a lny hta mg Dominic. De j! Remlem, megint fstlt lazac lesz a men. Szia! lpett be a hzba Ross, fut cskot nyomva Tessa homlokra, s levegnek nzve Dominicot. Gondoltam, ideugrom, hogy megnzzem, hogy vagy. Milyen volt Nicval? J felelte mosolyogva Tessa. Ross vgl nem vltotta be a fenyegetst, s nem volt jelen az lsen. Kedvelem t. Kicsit rstelltem, hogy nem tudtam felutazni Londonba, de Nico azt mondta, hogy nem baj. lltlag ppen valami zenszbartjval dolgozik, akinek a kzelben van a stdija, gyhogy a kvetkez nhny lst ssze tudja ktni a melval. A nzeteltrsek ellenre Ross s Dominic kurta, elcsigzott pillantst vetett egymsra. Csak Tesstl telik ki, hogy valami zensz bart-nak nevezze Peter Gbrielt, akirl azt sem tudja, kicsoda. Na, nzzk, hogy haladsz fordult Ross a nappali ablaka eltt fellltott festllvny fel. Jzusom, Tess! Ezt nem teheted! Nico agyvrzst fog kapni, ha ezt megltja1 Ezek csak az els benyomsaim tiltakozott Tessa aggodalmaskod arccal. Az els skiccet mindig barnval szoktam megrajzolni. Szerinted nem hasonlt Dominicnak, aki kevesebb, mint tz perc alatt dobta ssze Nico bizarr, alig felismerhet karikatrjt, el kellett fordulnia, hogy elrejtse a mosolyt. A teljesen ktsgbeesettnek tn Tessa akinek mg igazi knnyek is csillogtak smaragdzld szemben belecsimpaszkodott Ross karjba, s megerstst vrva nzett fl a frfira. Ugye, tetszik? Nem, egyltaln nem tetszik! jelentette ki Ross hatrozottan. Vgtre is beszlte r Nict, hogy festesse meg a portrjt Tessval. Mghozz nem kt fillrrt. gy nz ki, mint egy retardlt majom mzolmnya. Ezt hvjk neoimpresszionista absztrakt dadaizmusnak suttogta Tessa. Nagyon mersz. Tessa, ez egyszeren borzaszt! vgta r Ross. Azonnal tntesd el, s csinlj egy msikat. Nicnak nem kell tudnia rla. Mg nem ltta, ugye? Amikor a lny megrzta a fejt, egy knnycsepp grdlt vgig az arcn. Meg akarja vrni, amg teljesen ksz lesz. Hla istennek! Szval nem tetszik dnnygte a lny rekedtes hangon. Pedig ezerszer elmondtad, hogy nem rtesz a modern mvszethez. Ki tudja, lehet, hogy Nico imdni fogja. Higgy nekem felelte a frfi zordan Hnyni fog tle. Tessa vllat vont. Akkor adja el. De Ross nem vette a lapot. Ezt nem hiszem el! trt bele idegesen a hajba. Az g szerelmre, Tess, mondd, hogy csak viccelsz! Ok kacsintott r Tessa. Csak viccelek. Viccelsz? meredt r a frfi.

n ugyan nem vlaszolta a lny halvny mosollyal. Humorban nem ismerek trft.

Tizenngy nappal ksbb s kt tovbbi lst kveten Tessnak vgre sikerlt befejeznie a portrt. A kvetkez hten a kertben lustlkodott, kellemes aranybarna sznt lttt, s azon imdkozott magban, hogy a festk megszradjon szombatig Az elz ht heves eszseit kveten az idjrs drmai javulson ment keresztl. Jnius elsejn htgra sttt a nap a felhtlen, kobaltkk gen, s Tessa orrrl folyton lecsszott az Ambre Solaire-tl skos napszemveg. Hatalmas pocakja mr csokoldbarnra slt, de mivel nem tudott hason fekdni, a hta j nhny rnyalattal vilgosabb volt. Dominic, aki nem kszkdtt ilyen problmkkal, arct a prnjba temetve szunyklt, s sejtelme sem volt rla, hogy Tessa egy jsgbl kivgott Batman lgt helyezett a kt lapockja kz. Meleg volt. A lny lustn felshajtott, lehunyta a szemt, s a szombati partirl kezdett elmlkedni. Nico, Camilla, a ngy gyerekk, tovbb Camilla kt gynyr nvre is ott lesz a Grange-ben hogy egytt nnepeljk meg Camilla szletsnapjt Nico ragaszkodott hozz, hogy Ross s Tessa is jelen legyen. Tessa tudta, Nico s Ross kisebb sajttjkoztatt szervezett a parti kezdetre, hogy hrverst csapjon neki. Mindez nagyon izgalmas, de idegtp is volt egyben. A lnynak fogalma sem volt, hogyan fog viselkedni, amikor szembetallja magt a hs-vr jsgrkkal. Hirtelen megszlalt a mobilja. Tessa, akinek mg nem sikerlt megszoknia az j helyzetet, sszerezzent, s magban eltkozta azt a napot, amikor Ross megvette neki a ktyt. Azon kvl, hogy soha nem engedhette meg magnak azt a luxust, hogy telefonja legyen, mindig is rmmel tlttte el a tudat, hogy elvonulhat a vilg ti, Ross azonban csak gy engedte el a szllodbl, ha elfogadja ezt az ajndkot. De ht terhes vagy, az g szerelmre! Ross ezt gy mondta, mint valami jdonsgot. Nem lhetsz gy, mint egy remete. Ott van Dominic vgta r a lny. Ross tekintete mindent elrul i Nekem meg vakbelem van felelte a frfi lesjt hangon. De ez mg nem jelenti azt, hogy brmifle hasznom lenne belle. Tessa vgre megtallta a telefont a Daily Mail meg egy res cukorks zacsk alatt, s benyomta a hvsfogad gombot. Szia, Ross! Mibl gondoltad, hogy n vagyok? krdezte a frfi rosszallan. Egyedl te meg Holly tudjtok, hogy van telefonom dlt htra a lny a nyuggyban, tekintetvel a kertet pasztzva. A nvnyekre is rfrt volna mar egy kis gondozs, de Tessa jelenleg ugyangy nem tudott mit kezdeni velk, mint az egyenetlen barnasgval. Holly is hvhatott volna jegyezte meg a frfi. Br az isten mentsen meg tle tette hozz. Megmondom neki. Figyelj, beszlnnk kell. A frfi hangja hirtelen elkomorult. Tess, attl flek, hogy szomor hrt kell kzlnm veled. Szomor hrt? visszhangozta a lny, aki el sem tudta kpzelni, mi lehet az. Hadd halljam!

Nico most hvott. Azt krdezi tled, nem haragudnl-e nagyon, ha mgsem venn meg a kpet. Tessnak kiszradt a szja. Micsoda? De ht mirt, mi baja vele? Sajnlom, desem. Tudom, hogy nagy megrzkdtats ez neked. Nico nem akart szlni, de szerinte tl reg a portrn. Nem kell neki? A lny ktsgbeesetten meredt a gyrtt, szamrfles Daily Mailre. A horoszkpjban benne volt, hogy kszljn fel egy kisebb csaldsra, de Tessa nem hitt a horoszkpokban. s mi lesz a szombattal? Nem megynk. Ross hangjbl sttt a sajnlkozs. k azrt megtartjk a bulit a Grange-ben, s Nico azt mondta, a trtntk ellenre is szvesen ltnak bennnket, de n kzltem vele, hogy ssse meg a nyavalys partjt. Termszetesen a fotsokat is lemondtam. Jaj, Ross, ez borzaszt! suttogta Tessa reszketeg hangon. n gy lttam, hogy nagyon is meg van elgedve a portrval. desem, tudod milyenek ezek a rocksztrok mondta vigasztalan a frfi. Nem tudjk rtkelni a valdi tehetsget. Amikor Nico kzlte velem, hogy a kilencves fia is klnb kpet festett volna rla, rjttem, hogy a ficknak lvse sincs Ezt mondta? sikoltott fel a lny, azzal letpte magrl a napszemvegt, s a legkzelebbi virggysba hajtotta. Ez valami vicc? Igen felelte boldogan Ross. Az. Ht ez gynyr! kiltott fel Camilla, amikor elszr pillantotta meg a frje portrjt. Tessa, hogy te milyen gyes vagy! Tkletesen eltalltad a karaktert. Tudom lelte t Nico felesge karcs cspjt, s Tessra kacsintott. Ronda egy alak vagyok, mi? Camillnak, aki mr hozz volt szokva a frje humorhoz, a szeme sem rebbent. s ez a mosoly! lelkendezett. Drgm, ez tnyleg te vagy! bjt oda Nichoz. Nem gondoljtok, hogy reg vagyok rajta? A frfinak egy teljes msodpercre sikerlt komolysgot erltetnie magra. Aztn, lapos oldalpillantst vetve Tessra, felnevetett. Bocs, Tess! Ross mindent elmeslt. Mg mindig nem brom elhinni, hogy bevetted a mesjt. Lttad, mennyire tetszett nekem a kp. Az ingatag nbizalmam a hibs meg az, hogy azt hittem, csak udvariaskodtl vlaszolta Tessa bnatos mosollyal. Egy festmnyt befejezni majdnem olyan, mint a szls; senki sem szeretn, ha csnynak tartank a kisbabjt. Ha mr csnya babkrl van sz mondta Nico vidman, amikor Ross, karjn Katrinval melljk lpett , most mr add vissza a gyerekemet, Monahan. Trini, gyere, adj egy nagy puszit apunak! Apu! fonta pufk karjt Katrina sugrz arccal Ross nyaka kr. Trini, sss! feddte meg a lnyt Nico. jsgrk is vannak itt. Nem Ross az apukd, hanem n. Mg szerencse, hogy Nicra hasonlt sgta oda Camilla Tessnak, amikor Nico a levegbe emelte a gynyr kislnyt. Minden frfiban az apjt ltja, s ez nha elg rzs tud lenni. Rod Stewartra is jl rijesztett a mlt hten meslte Nico szeles vigyorral. H, Trini! Errl mi a vlemnyed? Ki ez? Htrafordult, s megmutatta a kislnynak a portrt. Katrina, akinek hatalmas zld szeme rdekldssel tapadt a festmnyre, felsikkantott rmben. Na, ki az, Trini? krdezte Nico bszkn. Anyu!

Tessa hls volt Nicnak, hogy vgig mellette maradt s tartotta benne a lelket, amg tesett a tortrn, s vlaszolt a hrom kivlasztott jsgr krdseire. A frfi kedves segtkszsgnek s rutinossgnak ksznheten a lny felszabadultan pzolt a fotsoknak a portr eltt. Persze Nico szmra ez csak egy jabb rvidke tallkozs a sajtval, gondolta magban Tessa, akit csodlattal tlttt el a frfi knnyedsge, s kzben azon imdkozott magban, hogy a pulzusa legalbb valamelyest visszalljon a normlis rtkre. De most kerlt elszr ilyen helyzetbe, s tkletesen tisztban volt azzal, hogy az jsgrkat sokkal jobban rdekli a meg nem szletett gyermeke, mint a portr. A knyvtrszoba szerencsre hvs volt. A magas ablakokon keresztl Tessa jl ltta, hogy a parti nlklk kezddtt el: Nico harminc-negyven bartja s rokona jkedven mulatozott a napsttte, virgokkal telehintett teraszon. A lny azt kvnta, brcsak is ott lehetne velk. Szval a baba t ht mlva fog megszletni, Tessa mondta az Express jsgrnje cinkos mosollyal. Hadd krdezzem meg: nem tervezi, hogy sszehzasodik Ross-szal? Sadie, lgy szves! szlt kzbe Nico, mieltt mg Tessa egyltaln vlaszra nyithatta volna a szjt. Azrt vagyunk itt, hogy Tessa karrierjt egyengessk. Bmulatosan tehetsges festn; ennyi nem elg? Ha hozzmegy Ross Monahanhez, azzal mris sokat lendthet a karrierjn hrtotta el a kifogst Sadie Labelle, kacr mosolyt villantva Nicra. Nem beszlve arrl, hogy risi tettet hajtana vgre. Hiszen sokan prbltak mr eljutni idig. Majd, Tessra is kiterjesztve a mosolyt, hozztette: szintn szlva, n magam sem mondank nemet. Ross soha nem kezdene egy olyan vn szatyorral, mint te felelte Nico vidman Azrt mindennek van hatra, Sadie. Ne is trdjn vele, drgm vonta fl Sadie halvny, elegns vonal szemldkt Tessa fel fordulva. Nico humora finoman szlva bizarr. Szeretnm, ha ntl hallhatnm, mik a legkzelebbi tervei. Nos, megszlm a gyermekemet vlaszolta Tessa komoly arccal. s sszehzasodnak Ross-szal, vagy Ross egy trvnytelen gyerek boldog apukja lesz? Sadie Labelle erszakossgrl s cinizmusrl volt hres. Sokat vitatott krdezsi mdszervel gyakran kergette rletbe vagy ksztette meggondolatlan inzultusokra az embereket. Tessa mosolyogva prblta nyugalomra inteni magt. mr annak is rl, hogy egyltaln apa lesz vlaszolta negdesen. Egyiknk sem szeretne mer ktelessgtudatbl meghzasodni. Ezek szerint n nem szndkosan tervelte ki az egszet, hogy gy knyszertse bele Rosst a hzassgba? Tessa, aki megfogadta, hogy nem fog visszatni, megrzta a fejt. Semmit sem terveltem ki. Nem szoksom. De a gyereknek biztonsgra van szksge kttte az ebet a karhoz Sadie. Ross nlkl n, a legfinomabban fogalmazva is, nehz helyzetbe kerl, mg ha sszehzasodnnak, minden az lbe hullana. Vagy lehet, hogy Ross nem is krte meg az n kezt? faggatzott a n ravaszul. Lehet felelte Tessa elgondolkodva. De annak is betudhatjuk a dolgot, hogy mr frjnl vagyok. Mirt nem mondtad nekik, hogy ssze akarunk hzasodni? krdezte Ross egy ra mlva. A szemt stt napszemveg mg rejtette, de a hangja keser volt. Sadie Labelle nem fogja j nven venni, hogy Tessa hazudott neki. A frfi pedig nem akarta, hogy az emberek azt kezdjk tallgatni, vajon Tessa milyen stt titok miatt nem megy felesgl hozz.

Ne morogj mr, Ross. Az a n felbosszantott, ennyi az egsz. Tessa kinyjtzkodott a fehr, kovcsoltvas szken, s htradobta a hajt. Oda sem figyelt, amikor a munkssgomrl beszltem. A tbbiek legalbb vgighallgattak gy-ahogy. Nico is jt rhgtt rajta. Nico megteheti felelte a frfi mogorvn. De te, lehet, hogy el szalasztottl egy risi lehetsget. Sadie Labelle brmire kpes, Tess. Ne aggdj vigyorgott r Tessa, s lergta halvnyrzsaszn papucscipjt. n is.

A mikor Ross kt nap mlva megjelent a hznl, egyltaln nem ^f rlt neki, hogy Tessa, aki csupn egy napraforgsrga bikinit viselt, mosolyogva adja t magt Dominic ersen flrerthet htmasszzsnak. A maga helyben szlalt meg fenyeget hangon Ross bkn hagynm Tesst. Ha maga bkn hagyta volna felelte Dominic, hasonlan kimrten , most nem fjna a hta. Tessa felshajtott. Tnyleg fjt a hta, s egyltaln nem hinyzott neki, hogy a kt frfi, aki egy szemernyit sem bzott egymsban, kakaskodni kezdjen. Ross a legkzelebbi szkre hajtotta a zakjt, a kocsikulcsait pedig ledobta a dohnyzasztalra. Tessval akarok beszlni. Ngyszemkzt. Fellem rntotta meg a vllt Dominic szenvtelenl. gyis menni kszltem. Mr hetekkel ezeltt el kellett volna mennie tajtkzott Ross, Dominic utn nzve. Errl is el akarok beszlgetni veled Egy pillanatig sem ktelkedett benne, hogy joggal nem bzik meg Dominicban. Hihetetlen, de Tessa egyltaln nem volt tisztban sajt kvnatossgval. A terhessg elrehaladtval llandan gnyos megjegyzseket tett az alakjra; csupn az elmondsa alapjn brki azt hihette volna, hogy csnyn el van hzva. Pedig nem. Mg mindig lgies elegancival mozgott, hossz lba ugyanolyan karcs volt, mint rgen, jonnan szerzett barnasga pedig mg jobban kiemelte ragyog szemt. Frissen mosott, sampontl illatoz, napsztta szke haja lgyan omlott le barna vllra, s egykor kicsi melle is amely a terhessg hatsra annyira kigmblydtt, hogy szinte kibuggyant a vkony bikinifelsbl , szpen leslt. Igazsg szerint, gondolta Ross, akiben ismt feltmadt a fltkenysg, a lny barnasga egyenletesebb, mint az ill lenne. A frfi, mivel mr a kezdet kezdetn felfedezett bizonyos nyilvnval hasonlsgokat Dominic Taylor meg a sajt szemlyisge kztt, nagyon is jl tudta, milyen veszlyek leselkedhetnek r. I ehet, hogy Tessa nincs tisztban a sajt szexepiljvel, de Dominic mr ms tszta. Itt az ideje, hatrozta el magban Ross, hogy tiszta vizet ntsnk a pohrba. Tessa kzben egy tlct cipelt ki a kertbe. Jgkockk csilingeltek, egy magnyos mh dngicslt. Megint csods napunk lesz illetve lenne, gondolta magban a lny, ha Ross arcrl vgre eltnne ez a lzong kifejezs. Nem akarok Dominicrl vitatkozni kzlte Tessa, amikor a frfi utnament a kertbe. Kivett egy tkletesen rett eperszemet, a szjba pottyantotta, majd Ross fel nyjtotta a tlat. J rzta meg a fejt a frfi. Akkor rgd ki.

Ross, Dominic a bartom. Lehetetlenl viselkedsz Nem igaz ellenkezett a frfi. viselkedik lehetetlenl. Nem elg, hogy annyi hely sincs ebben a hzban, hogy az ember agyontaposson egy cstnyt, s nem elg, hogy gyereked lesz br a j isten tudja, hova fogod tenni , radsul illetlensg is, amit mveltek. Te j g! felelte Tessa szrakozottan, s beleharapott egy jabb eperszembe. Mit fognak gondolni a szomszdok? Pontosan! Ross egy csoport szrksrzsaszn hortenzia kz hajtotta flig elszvott cigarettjt. Mi olyan humoros ebben? Mivel az n gyerekemet vrod, erre is oda kell figyelned. Jzusom fstlgtt , ht nem fogod fl, mit hozhat ki ebbl egy olyan ember, mint Sadie Labelle? De az, hogy te hlyre keflted magad az elmlt tizent vben, teljesen rendben van, ugye? krdezte Tessa, aki szintn kezdte elveszteni a trelmt. Az ms legyintett a frfi. Te is tudod. Nzd szlalt meg rvid hallgats utn valamivel lgyabb hangon, hogy oldja a feszltsget , csak azrt hoztam szba, mert aggdom rted. Nem, te sajt magad miatt aggdsz vgta a fejhez Tessa keseren. Mg mindig fjt a hta, s nem volt abban a hangulatban, hogy megprblja kiengesztelni a frfit. Attl, hogy kt ellenkez nem ember kedveli egymst, mg nem biztos, hogy szexelni akarnak. Tudom, hogy ez teljesen felfoghatatlan egy olyan ember szmra, mint te vagy, de muszj megbartkoznod a gondolattal. Dominickal vek ta bartok vagyunk, s ha nlam akar lakni, m legyen Egybknt pedig tette hozz elutast hangon , tojok r, hogy ki mit gondol. Ezek szerint vele hajland vagy egytt lni, velem viszont nem Ross szves rmest kitekerte volna Dominic nyakt. Mg szerencse, hogy a ficknak volt annyi esze, hogy lelpjen. Hogy engedheted meg neki, hogy hozzd ljen, Tessa? Tudod, hogy milyen. Pontosan olyan, mint te villant gny a lny szemben. Jl jegyezd meg, amit most mondok: a kapcsolatunk teljessggel plti. De ha nem hiszel nekem, taln az a tny, hogy nyolc hnapos terhes vagyok Mr nem sokig leszel terhes vgott kzbe Ross. Mi lesz, ha megszletik a baba? Dominic nem marad itt, az htszentsg! Tessa s Dominic mr hetekkel korbban megbeszlte a dolgot, s abban llapodott meg, hogy amint megrkezik a baba, Dominic hazautazik Cornwallba. Felesge, a sokat szenvedett Suzanne, Amerikba ment a csaldjhoz, gy a kzs laks resen vrta Dominic visszatrtt. De mivel Rossnak semmi joga nem volt ahhoz, hogy gy leteremtse t, Tessa elhatrozta, hogy egy szt sem szl a frfinak a dologrl. Dehogynem vlaszolta szrakozottan. Bven elfrnk. Az 1930-as vekben egy napszmos lakott itt a felesgvel meg a hrom gyerekvel. Ht ez undort! jelentette ki Ross. jabb cigarettra gyjtott, s az rjra pillantott Kt rra Londonba kellett mennie egy trgyalsra, s mr majdnem dl volt. Nem felelte Tessa lesen. A te sznob letfelfogsod az, ami undort. Ez az otthonom. Boldog vagyok itt, s nincs szksgem szztven ngyzetmteres szinglilaksra, hogy legyen mire felvgnom. Te j isten trt ki belle az eddig elfojtott feszltsg , neked fogalmad sincs arrl, milyen kivteles helyzetben vagy, s mi ketten mennyire klnbznk egymstl! lsz az elefntcsonttornyodban hadonszott a lny a vlgy tloldaln ll szlloda irnyba , s kt kzzel szrod a pnzt szerinted hogy reztem magam Ascotban? Tbbet tettl fl egy futamra, mint amennyit n kt ht alatt megkeresek. Csupn ennyi a klnbsg kettnk kztt! vetette oda metsz hangon. Ez az undort. Rossban halvny gyllet tmadt a lny irnt. azrt jtt ma ide, hogy vgleg rbeszlje Tesst a hzassgra vagy legalbb az egyttlsre , de azt kellett ltnia, hogy a lny Dominickal enyeleg, gyakorlatilag flrerthetetlen helyzetben. Ennek a hisztriknak radsul

sikerlt gy alaktania a beszlgetst, hogy megbocsthatatlan tmadst intzzen az letfelfogsa s tisztessggel megkeresett vagyona ellen. Mgis ebbl a gusztustalan pnzbl veszem neked az ajndkokat jegyezte meg a frfi vszjslan monoton hangon. De n nem akarom, hogy ajndkokat vegyl nekem! vlttte Tessa. Nincs szksgem az ajndkaidra. Egyltaln mirl beszlsz? szegezte a frfinak a krdst, azzal lehajolt, s kivette az ezstszn mobiltelefont a nyuggya all. Errl? Ennyit jelentenek nekem a hlye cuccaid! A telefon risi csattanssal vgdott neki a kertsnek. Tessa elgedetten nzte, ahogy az ezstszn ellap ripityra trik, a darabjai pedig egy drasztikusan tlburjnz nefelejcsgysban landolnak. Az, hogy ltalban nem szokta ilyen melodramatikus tettekre ragadtatni magt, csak tovbb fokozta az lvezetet. Ross arca mindent elrult. Hltlan dg vagy szlalt meg a frfi lassan, egyik kezbl a msikba doblva a kocsikulcsait. Semmi rtelme sem volt maradnia, most, hogy a lnyra rjtt az tperc. Itt Dominic a libling. Akkor n megyek is. Hurr! kiltott fl Tessa gonoszul. Vgre leesett! Ross mg egy utols ktsgbeesett pillantst vetett a lnyra. Ltom, igazam volt mondta vontatott hangon. Dhs volt, mert Tessa ismt bebizonytotta, hogy egy pillanat alatt tnkre tud tenni mindent. Ha megszletett a gyerek, nem akarom, hogy te meg Dominic hallra aggdjtok magatokat amiatt, hogy esetleg belegzoltok a lelkivilgomba. gysem lennk j keresztapa. A kellemetlen sajgs egy ra mlva igazi fjdalomm duzzadt. Tessa az ajkba harapott, s megprblt knyelmesebb testhelyzetet felvenni a nyuggyon. Ersen tztt a nap, a lny ajka fltt izzadsgcseppek gyngyztek. Tessa tl ksn jtt r, mirt nem szokott dhben poharakat csapkodni. Utna fel kell sprni a cserepeket. A trtt telefonnal sincs ez msknt; hirtelen hinyozni kezd, ami kor szksged lenne r. Ahogy a fjdalom elmlylt, a lny rezte, hogy mg soha letben nem volt ilyen get szksge egy telefonra. Megkrdeztem tle, hogy van Tessa, mire majdnem leharapta a fejemet mltatlankodott Sylvie Nash, akit szemmel lthatan felzaklatott a ledorongols. Rmes hangulatban volt. Szegny Ross! felelte a recepcis pultra tmaszkod Antonia egytt rzn, mikzben frgn cikztak a gondolatai. s fel kellett mennie Londonba? Kettkor trgyalsa lesz pillantott bele Sylvie az eltte fekv fnymsolt listba. A Ritzben. Biztosan el fog ksni, s nem hinnm, hogy nyolc eltt hazar. Fontos az gy? Jaj, dehogy nyugtatta meg Antonia a szke recepcisnt, s kzben arra gondolt, ha rajta mlik, Ross egsz jszakra kimarad. Semmi baj, majd holnap felhvom. Taln addigra sszeszedi magt. Sylvie mestere volt az res fecsegsnek. El nem tudom kpzelni, mirt volt olyan idegbeteg az elbb. Biztosan sszekapott valamin Tessval. Kielgtetlensg miatti dhkitrs, gondolta Antonia boldogan, s gondolatban mr azt tervezgette, milyen rggyel hozakodjon el, amikor felhvja Richardot. Mg szerencse, hogy tegnap melroztatta a hajt. Az j, mregdrga Paul Smith ruhjt fogja flvenni fehrnem nlkl. Ross ezttal kptelen lesz visszautastani t. Biztos vagyok benne, hogy holnap mr vidmabb lesz mosolygott r nelglten Sylvie-re. Majdhogynem garantlom. Kt rakor Tessa mr csillagokat ltott fjdalmban. Ktsg sem frhetett hozz, hogy a helyzet komoly, s nyakig benne van a slamasztikban. Meleg nedvessg csorgott vgig a

combjn, a fjsok pedig egyre ersebbek s elnyjtottabbak lettek. Miutn Tessa nagy nehezen sszeszedegette a telefon roncsait a virggysbl, s megllaptotta, hogy flelmei nem voltak alaptalanok, vagyis a kszlk teljessggel hasznlhatatlan, a kapuhoz vonszolta az egyik nyuggyat, hogy legalbb legyen mire lelnie, amg valaki brki fel nem tnik a keskeny svnyen. A nap azonban tovbbra is ersen tztt, a lny egsz teste csatakos volt az izzadsgtl, az egyetlen lttvolsgon bell lv llny pedig egy nyuszi volt, amely magnyosan ugrlt keresztl a szemkzti mezn. Fizikai kptelensgnek tnt, hogy Tessa kimenjen az svny vgnl kezdd ftig. A napon fekdni sem volt sokkal elviselhetbb, de ha bevnszorog a hzba, azt az utols lehetsget is elszalasztja, amelyet egy arra tved aut jelenthet. A lny lehunyta a szemt, csndben tkozta magt az ostobasga miatt, rzkeny, fjdalomtl grcsbe rndult hasra szortotta a kezt, s kzben azon morfondrozott, vajon egyedl is meg tudja-e szlni a gyereket. Tudta, hogy Dominic csak rk mlva r haza. Az elhagyatott svny elhagyatott maradt. Tessa arra gondolt, azzal, hogy egy meggondolatlan pillanatban sszetrte a telefont, nemcsak a gyereke, hanem taln a sajt lett is veszlybe sodorta. Itt fognak elpusztulni, a napfnyben frd kertben. A lnynak elakadt a llegzete, amint a teste jbl grcsbe rndult a gytrelmes fjdalom hatsra. Most mr ers ksztetst rzett a nyomsra, de tudta, hogy nem szabad megadnia magt. Az egsz az n hibm, gondolta magban Tessa ktsgbeesetten, sarkt a kigett fbe mlyesztve, hogy lehettem ilyen hlye? Sylvie, aki nem tudott mit kezdeni a telefonlval, Maxhez irnytotta a hvst. Max, aki eleve nem rlt a zavarsnak, mg jobban dhbe gurult, amikor megtudta, hogy a telefonl Tessval akar beszlni. Mr nem lakik itt felelte kurtn, mert nem akarta elveszteni annak a klnsen rafinlt jelenetnek a fonalt, amelyen ppen dolgozott. Nem tudom a mobilszmt, de a recepcin biztosan meg tudjk adni. De ht nem n Mr. Monahan? erskdtt a hv. Azt az utastst kaptuk, hogy mindenrl kzvetlenl nt kell rtestennk. n nem az a Mr. Monahan vagyok. De ma mr nem tudja elrni t. Max sszevont szemldkkel meredt a monitorra, s egy mondatot dnnygtt maga el, azt prblvn megllaptani, vajon jl hangzana-e a dialgusban. Ez esetben Miss Duvall-lal kell beszlnem mondta a hang enyhe neheztelssel. Ksznm a segtsget. Nem telt bele t perc, Max telefonja ismt megcsrrent. Igen? vakkantotta a frfi trelmetlenl. Elnzst krem, hogy megint zavarom, Mr. Monahan, de Miss Duvall mobiltelefonja jelenleg nem elrhet. Mivel az gy meglehetsen srgs, szeretnm megkrdezni ntl, hogyan tudnm felvenni a kapcsolatot a hlggyel. Max ekkorra mr vgleg kizkkent a munkbl. Forgatknyvet rni tzszer nehezebb volt, mint regnyt, s ha nem Francine-rl van sz, a frfinak eszben sem lett volna ennyit szenvedni. De mivel gyis ki kellett szellztetnie a fejt, elhatrozta, hogy elugrik Tess hoz. Ez lesz a mai jcselekedete. Legyen szves, adja meg a telefonszmt mondta, most mr valamivel higgadtabban. Szlok a hlgynek, hogy mg ma dlutn hvja vissza nt. Ez nagyon kedves ntl felelte a telefonl, hasonlan megenyhlve. Ha lehet, t ra eltt hvjon. Rendben, gondolta magban Max, az rjra pillantva. Elszr szik egyet. s taln eszik is valamit, mieltt elindulna

Ross csak gy tudta fken tartani a haragjt, hogy nyakig belemerlt az zleti gyekbe. Miutn rlt mdjra felviharzott Londonba ha lett volna a kzelben rendrjrr, akkor sem tudta volna utolrni , papriks hangulatban rkezett meg a Ritzbe: gondolatai jra meg jra a csnya veszekedsnl ktttek ki meg a srtseknl, amelyeket Tessval vgtak egyms fejhez. A j zletember azonban nem engedi, hogy a magnlete rnyomja a blyegt a munkjra. Ellenkez esetben megindulna a lejtn, mghozz azonnal. Ross nagy nehezen rvette magt, hogy nhny kulcsfontossg ra erejig elfelejtse Tesst, s mosolyogva rzott kezet az egybegylt igazgatkkal, a trgyals megnyitsig kellemesen elcsevegett velk, majd olyan odaadssal merlt el a megvitatand gyekben, hogy, csodval hatros mdon, sz szerint elreplt az id. Tessa elszr azt hitte, kpzeldik, s amit lt, az a hsg, a fjdalom meg a vgs elkeseredettsg szmljra rhat. Egy sttszrke, gyufsskatulya mret aut tnt fel a fel a tvolban, fehr porfelht kavarva maga mgtt, s egyenesen fel tartott. A lny hangosan zihlva felknyklt, hogy kzelebbrl is megnzze magnak a ltomst. Ahogy a jrm kzelebb rt, Tessa dobhrtyjnak szdt lktetse mellett ott hallatszott az ers motor bgse is. Tnyleg egy aut kzeledett. A lnynak most mr csak azrt kellett imdkoznia, hogy a sofr szrevegye t, s meglljon. A teljesen kimerlt s az juls kszbn ll Tessnak mg arra sem maradt ereje, hogy elpityeredjen, amikor a kocsi csikorogva lefkezett az t szln. Egy zavaros pillanatig azt hitte, Ross jtt el. Amikor azonban a szentsgel Maxet ltta kiugrani az autbl, meg jobban sszezavarodott, s ktsgbeesetten rzta meg a fejt. Mit mondtl? visszhangzott furcsn Max hangja Tessa flben, mikzben a frfi lehajolt, hogy lbe vegye a lnyt. M msra szmtottam dnnygte Tessa lehunyt szemmel, s izzadt ujjaival Max vllba csimpaszkodott. Egy perc mlva mr az aut hts lsn fekdt, s jabb bnt fjdalomhullm kszott vgig a gerincn. Megszortotta Max kezt, az ajkba harapott, s megprblta visszafojtani a siktst. Amikor a fjsok enyhlni kezdtek, ismt felnyitotta a szemt, s, nedves hajt flresimtva, fanyar, alig szrevehet mosolyra hzta a szjt: De a krlmnyeket tekintve tette hozz elhal hangon , te is j leszel. Nocsak, nocsak! mondta Antonia lgyan, s azon nyomban rezte, hogy nyert gye van. Ha Ross kikerli, amint megltja nos, akkor vesztett volna. De nem ez trtnt, s a n most kedvre tobzdhatott a gyzelemben a dicssges gyzelemben. Keresztbe vetette napbarntott lbt, hogy a skos selyemruha szle mg egy centivel feljebb cssszon, s megengedett magnak egy cinkos mosolyt. Milyen kicsi a vilg! Ross, hogy vagy? Egy magnyos nnek nem illik gy ldglnie egy szlloda halljban jegyezte meg a frfi nyersen, hogy idt nyerjen, de rgtn rjtt, hogy hiba is erlkdik. A sok kemny sz ellenre, amit korbban Antonia fejhez vgott, a n tl jl ismerte t ahhoz, hogy flre lehessen vezetni. Antonia tettetett rmlettel meresztette ki sttkk szemt. gy rted, brki felcsphet? Megkrnykezhet? Mondjuk, egy magas, stt haj idegen? Te j isten, micsoda rettenetes kiltsok! Ht igen blintott lassan Ross, mohn legeltetve a szemt a nn. Fleg a magas, stt haj idegen szmra.

Antonia htravetette a fejt, s felkacagott. A tintakk selyem elzkenyen csszott flre, hogy mg egy picivel tbbet mutasson tulajdonosa dekoltzsbl, Ross orrt megcsapta a n parfmjnek mmort illata. Ha gy ll a dolog felelte Antonia , ksz szerencse, hogy sszefutottunk. Lehet vlaszolta Ross, nem tl nagy meggyzdssel. Jl tudta, hogy amit tenni fog, teljessggel eltr attl, amit tennie kellene, s tbb mint valszn, hogy nagyon meg fogja bnni a dntst. Csakhogy jelen pillanatban ftylt az egszre. Krlnzett a pazar barackrzsaszn-szrke trsalgban, s legyrte magban az alakoskodst. Vrj meg itt, foglalok magunknak egy szobt. Antonia vlaszul kinyitotta a kistskjt, elhzott belle egy kulcsot, s meglengette a frfi orra eltt. Nagy elmk, ha tallkoznak, drgm dorombolta halvny, diadalmas mosollyal. n mr megtettem. Antonia nem brta megllni, hogy ne csipkeldjn a frfival. Nincs bntudatod? krdezte, mikzben kibjt a ruhjbl. Pont a legmegfelelbb pillanatot vlasztotta. Ross, akit hihetetlenl felajzott a n vratlan meztelensge, csak egy lass fejcsvlssal vlaszolt. Brmennyire is igyekezett, Tessa folyton a legrosszabbat felttelezte rla, minden tettt megkrdjelezte, s mg arra sem volt hajland, hogy egyltaln elgondolkodjon rajta, taln mgiscsak szintk az rzsei. Ross mindent elkvetett, hogy bebizonytsa, megvltozott Tessn kvl egy nre sem fordtott mg ennyi figyelmet , de a lny olyan fltve rizte a fene nagy fggetlensgt, hogy csak idpocskols volt az egsz. Ross tlcn knlta a vilgot Tessnak, a lny azonban nem krt belle. Ross gy rezte, rfr egy kis szrakozs. Ez a legkevesebb, gondolta magban. s mr rgta kijr neki. Nem hiszek a bntudatban lpett oda Antonihoz, s knnyedn vgigfuttatta az ujjt a n aranybarna melle kzn. Tiszta idpocskols. Antonia, aki svrogva vrta, hogy a frfi tlelje, gy szlt: Szerintem mr gy is rengeteg id veszett krba. Mita nem voltunk egytt, Ross? Fl ve? Te tudod? vigyorgott a frfi. Ht persze, hogy tudta. t hnapja s tizenhat napja, plusz-mnusz pr ra. Antonia azonban, mivel nem szvesen adta volna Ross tudtra, milyen mnikusan szmllta a heteket, inkbb felnylt, s kioldotta a frfi nyakkendjt, amely lecsszott a padlra, majd Ross fehr vszoningnek gombjaira sszpontostotta a figyelmt. Na? ngatta a frfi, amikor nem vlaszolt. Olyan rgta felelte Antonia, amikor az utols gombot is sikerlt kinyitnia , hogy mr majdnem el is felejtettem, mit kell csinlni. Ross vgre kibjt az ingbl, s maghoz vonta Antonit; stt szeme izzott a vgytl, kemnyen dudorod szerszma a n lapos, feszes hashoz prseldtt. A frfi keze lesiklott Antonia vlln, majd vgigvndorolt a n karcs derekn s keskeny, szinte fis cspjn. Antonia reszketett a kjtl, ujjaival kitapogatta a frfi v csatjhoz tartoz hideg fm tglalapot, mikzben egsz teste bizsergett a tehetetlen vgytl. ! nygtt fel Ross pr perc mlva, amikor Antonia maga fl hzta, hogy lbval tkulcsolja a cspjt. Tudtam, hogy a vgn csak eszedbe jut. Szeretkezsket az nmegtartztats hossz hnapjai alatt felgylemlett dh s feszltsg hevtette. Ross, elhatrozshoz hven, nem hagyta, hogy a Tessval kapcsolatos aggodalmai bernykoljk a gondolatait. Hiszen itt volt valaki, aki a maga hs-vr valjban kvnta t, nem bonyoltotta tl a dolgokat, s nem agyalt azon, vajon helyesen cselekszik-e.

Az a gyermeki lelkeseds pedig, amellyel Antonia ajnrozta a frfi testt, dupln dicsretes volt, mivel Ross tudta, a n elg okos ahhoz, hogy kln tudja vlasztani a szexet meg az rzelmeket. k ketten most semmi mst nem tesznek, mint osztoznak az egszsges, nyers gynyrben, s fldntli rmt szereznek egymsnak. Ugyan, gondolta magban a frfi, amikor Antonia rhemperedett, s szakszeren felvette a megfelel pozitrt, mi rossz van ebben?

Jill Mansell: Solo Copyright 1998 by Jill Mansell FIRST PUBLISHED BY HEADLINE PUBL1SHING GROUP, 1998 LONDON

HUNGARIAN TRANSLATION MOLNR EDIT, 2009

ISBN 98-963-9905-09-2 (sszkiads) ISBN 98-963-9905-08-5 (2. ktet)

2009 Kulinria Kiad, Budapest

Fordtotta: MOLNR EDIT Szerkeszt: BERKA MARIANNE Sorozatszerkeszt: STAHL JUDIT Mszaki szerkeszt: KISS ZSUZSA Bort, ktsterv s tipogrfia: GERHES GBOR Trdels s nyomdai elkszts: ART-AND PRODUKCIS IRODA
Kszlt a Kinizsi Nyomda Kft.-ben Printed in Hungary

A szlszn beszd kzben egy paprkalapot meg egy gyrtt zld krhzi kpenyt nyomott Max kezbe. A hlgy az utols fzisban van, nemsokra megszletik a baba jsgolta. Vegye fl ezeket, ha be akar jnni a szlszobra. Eszem gban sincs jelentette ki Max elborzadva Visszaadta a kpenyt a nnek, s a nyomatk kedvrt megrzta a fejt. Ksznm, de inkbb itt maradok a vrban. A szlszn, aki mlyen megvetette az olyan frfiakat, akik vgan teherbe ejtik a partnerket, aztn annyit sem kpesek megtenni, hogy vgignzzk a szlets csodjt, jeges pillantst vetett Maxre. Ugyan, Mr. Monahan! Gondoljon a felesgre. Nem rlne neki, ha n mellette lenne, hogy tsegtse a nehz perceken? Persze tette hozz nmi gnnyal a hangjban , ha fl, hogy esetleg eljul n nem az a Mr. Monahan vagyok felelte Max elcsigzottan, immr msodszor a dlutn folyamn. n nem az apa vagyok, csak a sofr. s biztosthatom magt, hogy Tessa egyltaln nem repesne a boldogsgtl, ha n trlgetnm a homlokt. Tizenht v szlszni tapasztalattal a hta mgtt Molly Richardsont mr semmivel sem lehetett zavarba hozni. Ebben az esetben vlaszolta frgn , legyen szves itt vrakozni. Esetleg a leend apa is megrkezik valamikor? tudakolta, a kzvetlenl a ball melle fl tztt rra pillantva. Mert attl tartok, nem tudjuk megvrni. zleti megbeszlsen van Londonban. De Ebben a pillanatban elfojtott sikts szaktotta flbe Max magyarzkodst. Molly Richardson elmosolyodott, s a szlszoba ajtajhoz lpett. Jobb lesz, ha bemegyek. Ahogy emltettem, mr nincs sok htra. Holly alig brt magval, amikor Max hangjt hallotta meg a telefonban. Kt msodperc leforgsa alatt legalbb kt tucatnyi fantziakpet sikerli sszeraknia a fejben, amelyek mindegyike templomi bevonulssal, fodros selyemruhban pompz koszorslnyokkal meg srig tart boldogsggal vgzdtt. Max, de rlk, hogy hvsz! nygte ki nagy nehezen. Olyan izgatott volt, hogy a kagyl majdnem kicsszott a kezbl. Hla az gnek, hogy ma dlutn itthon maradt, ahelyett, hogy a boltokat rn br ha a frfi meg akarja hvni vacsorzni, muszj elszaladnia valami szexis gncrt ha mg megvan az a kicsit szk, smaragdzld ruha a merevts felsrsszel meg a gynyr csipkeszegllyel, azt fogja megvenni, legfeljebb nem vesz levegt. Gondoltam, szlok, hogy Tessa mindjrt megszl kzlte vele Max kurtn. Most a szlszobn van, de utna tviszik a Deverell krterembe. Tessa most szl? ismtelte Holly ostobn. A hallottak olyan tvol lltak az imnti mess kpzelgsektl, hogy a lnynak idbe telt felfogni a szavak rtelmt. Lny vagy fi? Mg nem szletett meg, te szerencstlen! kiltotta Max, akit teljesen felbsztett Holly lass szjrsa. Te j isten, fel nem foghatom, hogy alkalmazhatott Ross ppen tged! Taln j vagyok az gyban vgott vissza Holly, akit nagyon rzkenyen rintettek a frfi brutlis szavai. Vrprofinak kell lenned felelte Max lesjtan , ha ellenslyozni akarod a tykeszedet. Idejssz vagy nem? Na, vgre! gondolta magban a knnyeivel kszkd Holly. me, a meghvs, amire mr olyan rgta vr! Persze, hogy megyek vlaszolta mltsgteljesen. Megtrlte a szemt, s ellensges pillantst vetett a telefonkagylra. Tessa a legjobb bartnm.

Ha Holly nem ismeri a krlmnyeket, azt hihette volna, hogy Tessa s Max gyengdebb rzelmeket tpll egyms irnt, mint mutatja. Hogy lehet az, tndtt el, hogy Max az egyik percben olyan, mini a pokrc, a msikban pedig kenyrre lehet kenni? Abban a pillanatban, hogy a szlszn kijtt a vrba, s eljsgolta, Tessa gynyr kislnynak adott letet, Max teljes plfordulson ment keresztl, most pedig imdattal bmulja a Tessa karjban megbv bugyrot, s teljesen gy viselkedik, mint egy szerelmes apuka. Hihetetlen, de megpuszilta Tesst, st, mg gyengden meg is lelte. Hollyt csak az vigasztalta, hogy ltta az szinte megrknydst Tessa arcn. Nem kell maradnod, Max nzett Tessa a falirra. Pr perc h |an este fl kilenc volt. rk ta itt vagy, s tudom, milyen sok a dolgod. Ne izgulj birizglta meg az ujjval a csecsem orra hegyt Max, s diadalmasan elmosolyodott, amikor a kislny lmatagon felnyitotta stt, Monahan-vgs szemt. Nzztek csak, milyen gynyr! Na igen, de biztos, hogy Ross lnya? krdezte Tessa gonoszul. Maxben volt annyi tisztessg, hogy bnbn kpet vgjon. Soha nem is ktelkedtem benne. Csak prbltam az csm helyett is vatos lenni. Tessa eddig a pillanatig nem is emltette Ross nevt. Lesimtotta a kisbaba fnyesen csillog fekete hajt, s kzmbsen megkrdezte: A szllodban van? Max megrzta a fejt. Amikor az elbb hvtam, mg nem volt ott. Hagytam neki zenetet. Szerintem nemsokra befut. Az nem olyan biztos. Ma reggel kicsit sszekaptunk. Illetve, nem is kicsit helyesbtett a lny szomoran. s Ross most emiatt lemaradt az egszrl. Minden kapcsolatban elfordulnak srldsok. Holly ltta, Tessa mennyire fel van zaklatva, s igyekezett megnyugtatni a bartnjt. Rossz volt az idzts. gysem akartad, hogy itt legyen a szlsnl, nem? Na, mindegy vonta meg a vllt Tessa tettetett nemtrdmsggel. Senki sem figyelmeztette, hogy ez vr r; a bensjben kusza rzelmek egsz kavalkdja viaskodott egymssal, a szve pedig gy tlcsordult szeretettel, hogy azt sem tudta, mihez kezdjen vele. Ross tvollte hirtelen olyan tragikus, olyan mrhetetlenl szomor sznezetet lttt, hogy Tessa legszvesebben srva fakadt volna. Maghoz lelte a kisbabjt, az kisbabjt, s lehajtotta a fejt, hogy a haja az arcba hulljon, eltakarva a tekintetbl sugrz gymoltalansgot. Mi megynk is hajolt oda hozz Holly, hogy tlelje. Tz perc mlva vge a ltogatsnak. Ha tnyleg elromlott a telefonod, elugrok hozzd, s szlok Dominicnak. Mr biztosan aggdik. Megtennd? felelte Tessa hlsan. Holly, azta, hogy egytt tlttt egy estt Dominickal amelynek trtnseirl mind a ketten feltnen hallgattak nem szvesen ltogatta meg Tesst, amikor Dominic is otthon volt. Akkor behoznd a fogkefmet meg a hlingeimet is? Kicsit alulltztt voltam, amikor bejttem ide eresztett meg a lny egy halvny mosolyt. Elvigyelek? fordult Max Hollyhoz. Sokkal bartsgosabb volt a hangja, mint dlutn. Igen, lgy szves! Itt a nagy alkalom; rengeteget kellett vrni r, de taln megrte. Holly egszen felvidult, s kprzatos mosolyt villantott a frfira. Jaj, bocs, el is felejtettem! kopogtatta meg a homlokt Max, a lny nyitott tskjbl kikandikl kocsikulcsokra mutatva. Te is kocsival vagy. Akkor, lgy szves, szedj ssze par holmit Tessnak, amg n visszamegyek a szllodba. Te meg ne aggdj kacsintott Tessra

biztatan. Amint Ross hazar, mr rohan is hozzd, ezt garantlom. Ne lepdj meg nagyon, ha hajnali hromkor toppan be. Tudod, milyen sokig elhzdhatnak ezek az zleti megbeszlsek. Ross zleti megbeszlse igencsak elhzdott. A frfi egsz jszaka nem jtt, pedig Tessnak rgtn kihagyott a szvverse, valahnyszor siets frfilptek zaja szrdtt be a folyos fell. Hajnali fl tkor a kimerlt, de aludni nem br lny vatosan kikecmergett az gybl, s meztlb ttrappolt a csecsemszobba. Amikor az jszaks nvr rtallt, ott llt a kisbaba gya fltt, s knnyek csurogtak vgig az arcn. Nyugodjon meg, kedvesem, sok kismama rez gy, ha tl van az izgalmakon lelte t a nvr egyttrzen Tessa zokogstl rzkd vllt. Ha holnap reggel is ilyen srs hangulatban lesz, beszlnk a doktor rral, j? Reggelre Tessa mr azt sem tudta, srjon-e vagy nevessen. Hrom betegtrsa s kt poln is megjegyezte, milyen szerencss, hogy ilyen jkp s szeret frje van. Maisie Naylor, egy negyvenves asszony, aki a szomszdos gyon fekdt, lelkesen kortyolgatta a langyos tet. Nan, hogy az n Jackem nem tri kezit-lbt, hogy begyjjn elmlkedett hangosan. Nyc gyerek utn minek? De amikor tegnap este meglttam a maga urt, ht n maj'nem szvrohamot kaptam, hogy az micsoda egy szp ember! s mennyire hasonlt r a kislny! Az n nyc klykm bezzeg kikptt Jack tette hozz gyszosan , hogy a fene essen bele! A Grange-ben Max ppen a tudakoz szmt trcszta. Ki tudja, Ross hol tlttte az jszakt, de taln a Ritzben vett ki szobt. Amikor negyed hatkor megszlalt a telefon, Ross az oldalra fordult, s a prnja al temette a fejt. A tlzsba vitt szex, a kt veg Gevrey-Chambertin meg az alig tbb, mint hrom rnyi alvs megtette a hatst. A jllakottan mosolyg Antonia a kagylrt nylt. t msodperc mlva megkocogtatta a frfi barnra slt meztelen vllt. Tged keresnek. Te szerencstlen barom! sziszegte Max. Mi a fszkes fent mvelsz? Te vagy az r felelte Ross htradlve, s rgtn a homlokhoz kapott, ahogy a msnapossg teljes ervel lerohanta. Hasznld a fantzidat. Flsleges. risten, neked elment az eszed! Most mit izgulsz, mr nincs szksgem szli hozzjrulsra. Ross, akit egszen felbosszantott Max szmonkr stlusa, ers ksztetst rzett arra, hogy lecsapja a kagylt. Mi a franc bajod van? Legett a Grange, vagy valami komolyabb dologrl van sz, teszem azt, senkit sem sikerlt gyba vonszolnod tegnap este? , semmi klns felelte Max undorodva. Tessa megszlte a gyereket, ennyi az egsz. Tudom, hogy hlyesg, de azt hittem, esetleg rdekel.

A mikor Dominic halltvolsgon kvlre rt, Maisie Naylor elszr zavartan nzett, majd jelentsgteljesen rkacsintott Tessra. Akkor ez volt az apa? Vagy csak azt hiszi?

Egyik sem. Tessnak, a knz idegessg ellenre, sikerlt sszehoznia egy ertlen mosolyt. Nem is tudta, mihez kezdene, ha Maisie nem lehelne letet a dlelttbe a hajmereszt dumjval. Csak egy bart. Mr a nyelvn volt, hogy Dominic az a frfi, akivel egytt l, de Maisie nehezen tudott volna magban tartani egy ilyen szenzcis hrt, s Max korbban mr figyelmeztette a lnyt, a sajt azonnal elkezdi a szaglszst, amint rtesl rla, hogy Ross Monahan lnya megszletett. Ross rvei amelyeket a lny eddig olyan nyegln utastott el hirtelen rtelmet nyertek, s Tessnak be kellett ltnia, hogy a frfinak vgig igaza volt. Tesst komolyan megrmtette a gondolat, hogy esetleg obszcn pletykk jelennek meg rla az jsgokban. Meg kell vdenie a kislnyt, ezt a ma szletett rtatlansgot, a piszkos spekulciktl Mr tizenegy is elmlt, de Rossnak hre-hamva sem volt. Tessa a knnyeivel kszkdtt; brmit megadott volna, hogy maga mellett tudhassa a frfit, s Max biztat szavai ellenre is a legrosszabbtl tartott Ross bcszul odavetett mondata elgg ktrtelm volt. Taln tnyleg nem akar tbb hallani sem a gyerekrl, sem rla Amikor Ross fl tizenkettkor beviharzott a krterembe, resen tallta Tessa gyt. Mivel llekben alaposan felkszlt a tallkozsra, a vrt vgkifejlet elmaradsa enyhn szlva megsemmist volt. A frfi sietve elkapta a tekintett a szomszdos gyon fekv nrl, aki ppen a sajt gyerekt szoptatta. Az asszony azonban szemmel lthatan nem zavartatta magt. Maga az, ugye? kurjantotta vidman. Parancsol? Maga az! llaptotta meg Maisie, azzal lefejtette hatalmas mellrl a mohn szop csecsemt, s thelyezte a msik oldalra. M' ppen ideje vt. Hol van Tessa? krdezte Ross, remlve, hogy nem trtnt semmi szrnysg. Jl rzi magt? s hol a kisbaba? Itt vagyunk szlalt meg halkan Tessa. A frfi htrafordult, s megldult a szve, amikor megltta a lnyt, karjban a csecsemvel. Ross egy ideig szlni sem brt. Az egsz krterem elnmult; mindenki mg az polszemlyzet is leplezetlen kvncsisggal figyelte a jelenetet. A frfi mg soha letben nem rezte magt ilyen knyelmetlenl, mg soha nem volt ennyire bizonytalan a megtlst illeten s mg soha nem furdalta ennyire a lelkiismeret. Tess, mit mondhatnk? rzta meg a fejt, a megfelel szavak utn kutatva. Sajnlom. El sem tudod kpzelni, milyen cefetl rzem magam. Sss! pisszegte le Tessa. Knnyek csillogtak a szemben. n is sajnlom. Butasg volt sszevesznnk, s n is legalbb annyira hibs vagyok, mint te. rlk, hogy itt vagy. Azzal, a mellkashoz szortva az alv kislnyt, felnyjtzkodott, s egy puszit nyomott Ross szja szgletbe. A frfi megknnyebblt shajjal lelte t Tesst, hogy az gyhoz vezesse, s kzben mulattal nzte a lny karjban pihen fekete haj csppsget. Megfoghatom? Egszsges? Mint a makk mosolygott r biztatan Tessa, azzal a csecsem parnyi feje al nylva, tadta a kislnyt az apjnak, majd meglaztotta a hfehr takart, hogy Ross jl szemgyre vehesse a hamistatlan Monahan-vonsokat. Mind a ketten jl vagyunk, hla az gnek. Br tette hozz szrazon igazbl Maxet illeti a ksznet. Az egsz az n hibm. Ross, aki egy pillanatra sem tudta levenni a szemt meseszp kislnyrl, megborzongott, amikor arra gondolt, taln egy hajszlon mlt, hogy nem trtnt tragdia. Ha Tessnak vagy a babnak brmi baja esett volna, amg Londonban van. Antonival nem is tudta, mit tett volna. Tessa azonban, akit ugyangy furdalt a lelkiismeret, nem hagyta, hogy a frfi egyedl vllalja magra a felelssget.

Nem, dehogy mondta sietve, s ismt knnyek szktek a szembe szgyenben. Igazad volt, gy viselkedtem, mint egy bekpzelt liba. s ha nem trm ssze a telefont Ne! parancsolt r Ross, s egy nagy puszil nyomott a feje bbjra. Mr az sem rdekelte, hogy figyelik ket. Jesszusom, ez a npsg mg a KGB-n is tltesz. tvitetlek egy egygyas szobba. Sz sem lehet rla! jelentette ki Tessa. Szeretek itt lenni. Csak azrt nznek minket ennyire, mert azt hiszik, Max a gyerek apja, s most azt tallgatjk, ki az rdg lehetsz. Ht ez hallatlan1 kiltott fel Ross bosszsan. A kisbaba hirtelen felbredt: kinyitotta hossz szempillkkal vezett tengerkk szemt, s lmos csodlkozssal bmult fel Rossra. Az arckifejezse ezt tkrzte: Te meg ki vagy? A szlkbl kitrt a nevets. Egy dolgot mg nem rultl el szlalt meg a frfi kisvrtatva. Mit? A lnyom nevt. Tessa elmosolyodott Olivia. Hlgyeim s uraim emelte fl a hangjt Ross, a krterem teljes kznsghez cmezve a mondandjt , szeretnm bemutatni nknek a lnyomat, Olivit! Az n nevem Ross mondjk utnam, Ross Monahan, s n vagyok Olivia desapja. A felharsan nevets s tapsvihar kzepette mivel elz este mg mindenki nagyon sajnlta Tesst Maisie Naylor is hangot adott megelgedsnek. s ha egyszer kedve szottyan egy kis vltozatossgra, hsom, rmmel llok a rendelkezsre mondta vidman, leplezetlen elgedettsggel legeltetve a szemt Rosson. Antonia, beszlnem kell veled. Csak beszlned? krdezte a n kacran, gy prblvn kipuhatolni, milyen hangulatban van Ross, s szndkos lasssggal keresztbe tette a lbt. desem, elttnk az este. s beszlgetni olyan unalmas! Fejezd be! torkollta le kemny hangon Ross. A frfi, aki mr keservesen megbnta korbbi tettt, teljesen vilgoss akarta tenni Antonia szmra, hogy kztk mindennek vge. Jl figyelj arra, amit most mondok. Tessa meg a kisbaba mindennl fontosabbak nekem, s nem akarom elveszteni ket. A mltkor hlye voltam, de most komolyan beszlek. Szeretem Tesst, imdom Olivit, s nagyon remlem, hogy tiszteletben tudod tartani ezt. Antonia cigarettra gyjtott, lenyelte csaldottsgt, s minden figyelmt a lustn a mennyezet fel csavarod kkes fstspirlnak szentelte. Amikor Ross felhvta, hogy tallkozzanak ma este, gyanakodott ugyan, de a szve mlyn mgis azt remlte, hogy folytathatjk a viszonyt. rtem. Antonia elgondolkodva nzett el sttkk szemvel a frfi mellett. Hadd foglaljam ssze a hallottakat, drgm. Hirtelen j tra trtl, s azt akarod, hogy tartsam a szmat. Errl van sz? Ross felshajtott. Nem engedhette meg magnak, hogy meghazudtolja Antonit, ugyanakkor nehezen hitte el, hogy a n valban ilyen knnyedn fogja fel a dolgot. Azt hiszem felelte vgl. Tudom, hogy szemt mdon viselkedem, de ez mindennl fontosabb a szmomra. Szeretnm, ha te is megrtend, mennyire. Ht persze, hogy megrtem vlaszolta Antonia nyjasan. Azrt nekem is vannak rzseim. Pldul, arra is emlkszem, te milyen fontos voltl nekem Ross vatos pillantst vetett a nre, mire az felkacagott. Ne nzz ram gy, drgm. Mlt idben beszltem, nem? Csak arra prblok kilyukadni, hogy mi kelten szp perceket tltttnk egytt. De ezzel egytt sem feledkeztnk meg arrl, hogy Richard felesge vagyok. A diszkrci is rsze volt az lvezetnek.

Ross helyeslen blintott, mivel a msik ezt vrta tle, br sehogy sem tudta elfojtani magban a gondolatot, hogy a diszkrci soha nem tartozott Antonia legfbb ernyei kz. Civilizlt felnttek vagyunk folytatta a n. Elnyomta a cigarettjt, s jbl htradlt a szken. Termszetesen megrtem a jelenlegi dilemmdat. Egy percig se aggdj, Ross, mert n senkinek sem fogom kikotyogni a mltkori kalandunk rszleteit. Antonia hirtelen elhallgatott, s elgondolkodva drzslgette a szjt a mutatujjval De meg kell grned nekem valamit. A frfi megrmlt. Erezte , hogy mindez tl szp, hogy igaz legyen Mit? Ross llekben felkszlt a r vr megprbltatsokra. Ne szakts velem vgleg felelte Antonia egyszeren. Nem brnm elviselni a gondolatot, hogy soha tbb nem fogunk szeretkezni. Hadd higgyem, hogy egy szp napon ha mgsem jnntek ki Tessval taln visszatrsz hozzm. Ross, aki legalbbis valami undort zsarolsi prblkozsra szmtott, gy megknnyebblt, hogy majdnem meglelte Antonit. Rendben van blintott, abban a biztos tudatban, hogy ez a nap soha nem fog elrkezni. s Antonia, ksznm, hogy ilyen megrt vagy. Szp tled. Igen felelte a n hamisan cseng knnyedsggel. s ne feledd drgm: ha egyszer gy dntenl, hogy visszatrsz hozzm, n vrok rd. Szia! Tessa mosollyal prblta palstolni a meglepetst. De rlk, hogy ltlak! Ezt Ross kldte? Nem nem, iz, n vettem llt egyik lbrl msikra Grace, s flig pirult. Eszembe jutott, mennyire szereted a fehr rzst De rgtn a torkra forrt a sz, amikor Tessa jjeliszekrnyre pillantva szrevette az nvzkban virul pazar virgokat. Kifogstalan krmfehr rzsk voltak, sokkal szebbek, mint az vi. Gynyr csokor! vgta r Tessa habozs nlkl. Grace rzsi kz temette az arct, s mlyen beszvta az illalukat. s milyen finom illata van! Ez igazn kedves tled, Grace. Gyere, hzd ide azt a szket, s lj le. Hadd halljam a pletykkat, amik elkerltk Ross figyelmt, jaj, micsoda szrny nmber vagyok, hiszen te nem pletyklkodni jttl! Olivit akarod ltni! Mikzben Tessa kipattant az gybl, hogy odamenjen a kerekes blcshz, s vatosan kiemelje a kisbabt a plybl, Grace a szke al gymszlte a reklmszatyrt, s mly levegt vett. Idig mindenron ltni akarta a fltestvrt, de most, hogy itt volt a krhzban, maga is elcsodlkozott sajt merszsgn. az mondta Tessa bszkn. Grace a kvetkez pillanatban mr az lben tartotta Olivit, s mlyen belenzett a csecsem szembe, amely annyira hasonltott Rossra, hogy a lny azon sem csodlkozott volna, ha a gyerek friss kvt kezd kvetelni rajta. Trelmetlenl. Tndri fojtotta vissza a knnyeit Grace. A kisbaba persze egy fikarcnyit sem hasonltott r. Kikptt Ross mosolygott Tessa. Igen. Olyan felfoghatatlan, hogy vgre itt van. Tbb nincs menekvs; teljesen az ujja kr csavarta Rosst. Mg mindig alig brja elhinni, hogy az apja. Igen ismetelte Grace szntelen hangon, a kisbabt ringatva. Fantasztikus rzs lehet. Semmihez sem hasonlthat

Ha Grace alig brta sszeszedni a btorsgt, hogy megltogassa Tesst s Olivit a krhzban, Mattie-nek ktszer annyi akaraterre volt szksge, hogy aznap este elinduljon otthonrl. Miutn sikerlt helyet tallnia a Charrington Grange Hotel zsfolt brjban, rendelt egy nagy gin tonikot s tz percet adott magnak, hogy visszanyerje a nem ltez llekjelenltt. Eljtt az id, hogy vgre szembenzzen Ross Monahannel. Eddig struccpolitikt folytatott: lbe tett kzzel lt, s vrta, hogy elrendezdjenek a dolgok. Mattie, miutn sikeresen meggyzte magt, hogy Grace azrt olyan sztlan, mert a maga jellegzetesen csndes mdjn igyekszik tltenni magt a katasztrfn, noszogatni kezdte a lnyt, hogy jrjon tbbet emberek kz, prbljon ki j dolgokat s szerezzen bartokat. Grace gpiesen szt fogadott Mattie pedig megknnyebblten llegzett fel. A gin tonikjt szopogat Mattie azt kvnta magban, brcsak ne remegne ennyire a keze, s kzben borzongva idzte fl magban az elz napot, amikor a boltban vletlenl sszefutott Barbara Newcombe-bal, aki lt-halt a pikns pletykkrt, s akinek unalmas csaldja nem sok bszkesgre adott okot. Mattie-nek felfordult a gyomra Babs Newcombe hangosan elsuttogott s diadalmasan kinyilvntott megjegyzseitl. Grace-t lltlag nem is egyszer, hanem ktszer lttk mltatlan helyzetben Az els alkalommal maga Babs volt szemtanja, amint a lny vegbl nyakalta a vodkt a Bathampton park egyik padjn. Msodszor pedig Babs megbzhat forrsnak szmt lnya tjkoztatta az asszonyt arrl, hogy Grace kiterlve fekdt a fvn ugyanabban a parkban, s zavaros beszlgetsi folytatott egy galambbal gy rzem, ktelessgem elmondani neked fejezte be a mondkjt Babs boldogan. Az n Tracey-m persze nagyon megijedt, de ht olyan rendes kislny, soha nincs vele semmi gond. Ht, igen, nagyon szerencss vagy helyeselt Mattie megsemmislten, de kzben alig tudta lekzdeni magban a vgyat, hogy egy veg vegyes savanysgot vgjon az nelglten mosolyg arcba Most, hogy a lnyod mr nem lg egytt azokkal a szipusokkal, akik a felljrnl szoktak lbecolni, az arcszne is sokkal egszsgesebb Grace szobjnak alapos tkutatsa sorn persze elkerlt a terhel bizonytk, amelynek megtallstl az asszony annyira rettegett. A ruhsszekrny htuljban, egy cipsdobozba rejtve, ott lapult a szinte mg teli Smirnoffos veg. Mattie azon nyomban tudta, hogy tennie kell valamit. Richard Seymour-Smith, aki ppen a brpult fel igyekezett, nem vette szre az egyedl ldgl Mattie-t. Minden gondolatat lekttte, hogy maga el kpzelje, mit mvelhet most Antonia. Richard, miutn a vrtnl korbban rt haza egy birminghami zleti megbeszlsrl, s Ross kocsijt pillantotta meg a hz eltt, okos ember lvn, azonnal elhajtott a Grange-be, ahol legalbb nyugodtan fel tudott hrpinteni pr pohrkval, amg a felesge szeretje mssal volt elfoglalva. De ma este az ital valahogy nem tette meg a hatst. Richard mr a negyedik whiskyt rendelte meg, de meg mindig sznjzan volt. A fajdalom egy fikarcnyit sem tompult, s a megalzottsg knz rzse is ugyanolyan ers volt, mint mindig. Richard mozgsa azonban kezdett sztesni, s amikor a frfi, egyik kezben az italt, a msikban a cigarettjt szorongatva, visszaindult az asztalhoz, felkszletlenl rte az a hirtelen mozdulat, amellyel az egyik tvozni kszl vendg tolta htra a szkt. Richard, aki

tmenetileg elvesztette az egyenslyt, s nagyon gyelt, nehogy kiltyklje a whiskyjt, szre sem vette, hogy cigarettjnak g hegye emberi hst r Mattie felsikoltott, s, sztnsen elugorva a hirtelen jtt perzsel fjdalom forrstl, majdnem felbortotta az italt. De hiba; a kr mr bekvetkezett. A fels karjn lv gsi seb egy ht alatt begygyul efell nem volt ktsge az egy szem rendes ruhja azonban jvtehetetlenl tnkrement. Richard majdnem elsllyedt szgyenben. Sr bocsnatkrsek kzepette ktsgbeesetten nyomogatta a zsebkendjt a megperzseldtt ruhhoz, s kiverte a hideg vertk, amikor szrevette, milyen sokan figyelik ket a krnyez asztaloktl. A nagy ijedsg hatsra a szemvege lecsszott az orrra. Mattie vgl vatosan mivel a frfi mindenki ell elllta az utat karon lgta Richardot, s rvid gyzkds utn rvette, hogy ljn le mell. Krem, ne idegeskedjen. Az asszony arcvonsai ellgyultak az egyttrz mosolytl. Baleset volt. Biztosan meg fogom tudni varrni valahogy. Csak egy kis helyen lyukadt ki. A mg kiss zaklatott Richard szletetten j megfigyel volt. A ruha, llaptotta meg rgtn, nem j s nem is drga, ez a n mgis ksz maga megvarrni nem gy, mint Antonia, aki hazarvn egyenesen a kukba hajtan. Radsul, Antonival ellenttben, aki fellrmzn az egsz szllodt s azonnali krtrtst kvetelne, mg ez a n vigasztalja t, prblja elsimtani az gyet, s emltst sem tesz a fels karjn ktelenked sebrl, pedig biztosan nagyon fjhat. El sem tudom mondani, mennyire sajnlom. Richard elhalszta a pnztrcjt, s kivett belle egy kteg tzfontost. Tessk, engedje meg, hogy megtrtsem a krt Ugyan, hagyja mr! tolta el magtl a pnzt hangos kacajjal Mattie. Ezt igazn nem krhetem ntl. Ez a rongy mr gyis az utolskat rgja. Richard azonban ltta, hogy a halvnyrzsaszn pamutruht tkrsimra vasaltk, s feltnen nagy becsben tartottk. Az jonnan feltmad bntudat hatsra nem rtett hozz, de azt biztosan tudta, hogy egy perzselsnyomot nem lehet csak gy eltntetni egy marknyi bankjegyet nyomott az asszony kezbe. Nem fogadok el pnzt! kttte az ebet a karhoz Mattie, s mosolyogva visszagymszlte a bankjegyeket Richard markba. Mit fognak gondolni rlam az emberek? Azt fogjk hinni, hogy prostitult vagyok! Jaj, ne haragudjon! motyogta Richard hallra vltan. A szemvege megint lecsszott az orrra. A frfi zavartan rzta meg a fejt. Nzze, ha ez megnyugtatja, hvjon meg valamire mondta Mattie kedvesen. Az rjra pillantott, s vgott egy grimaszt. Tallkozm lesz valakivel, de eltte rm fr egy kis szverst. Ide beszltk meg? Az illet nem lesz dhs, ha egytt lt minket? Nem randevrl van sz. Mattie arcrl leolvadt a mosoly, amikor eszbe jutott a ltogats clja. Tulajdonkppen a szllodaigazgatval szeretnk beszlni, de nem tudom, szolglatban van-e. Lehet, hogy be kellett volna jelentkeznem, de nem gondoltam, hogy Nincs itt. A felelevened bnat hatsra Richard szja cscskben megfeszllek az izmok. Kedvelte Rosst; csak azt sajnlta, hogy Antonia is. ! sppedt vissza Mattie a szkbe. gy rezte magt, mint az az ember, aki hallt megvet btorsggal elmegy a fogorvoshoz, aztn az utols pillanatban megtudja, hogy a kezels elmarad. Nem tudta, hogy bnkdjon, vagy rljn. Ez egszen biztos? Tnyleg nincs a szllodban? Kedves arca van ennek a nnek, gondolta magban Richard, s a hangja is olyan lgy, olyan megnyugtat. Neki elmondhatja. Holtbiztos felelte szntelen hangon. Ebben a percben ppen gyban van. A felesgemmel.

Milyen kedves ember, gondolta magban Mattie kt rval s nhny pohrkval ksbb. Nem is gondolta volna, hogy lteznek rendes frfiak. Azrt persze vigyzott, nehogy leleplezze magt: csak annyit mondott, aggdik a lnya miatt, s remli, Ross majd megnyugtatja, hogy nincs panasz a munkjra. Tbbnyire azonban sajt magukrl beszltek. A kezdeti vallomst kveten mivel a frfi egyre csak magt okolta a felesge htlensge miatt, s nem volt hajland elismerni, hogy az egsz Antonia s Ross hibja Mattie Richardra terelte a beszlgetst. Hamarosan mindent megtudott az lmos yorkshire-i vlgyek kztt tlttt gyermekkorrl, a leedsi iskolsvekrl, az oxfordi sztndjrl meg az ezt kvet knyveli karrierrl. Azt is kidertette, hogy a frfi imdja a komolyzent s Duke Ellingtont, a knai konyht, meg az igazi Yorkshire pudingot, a vadllatokat meg a hlgballonozst, Anthony Trollope s H. E. Bates knyveit Egyfolytban csak n beszlek dlt htra vgl Richard knyszeredett mosollyal. Hogy csinlja? Igazsgpirula vonta meg a vllt Mattie. Belepottyantottam az italba, amikor nem figyelt. Nem szoktam ennyit beszlni. Legalbbis magamrl. rdekel, amit mond vlaszolta az asszony szintn. Szeretem msok trtneteit hallgatni kortyolt bele szomorks mosollyal az italba. Taln azrt, mert msok sokkal rdekesebb letet lnek, mint n. Vagy csak egyszeren kvncsi vagyok. Mattie egszen elbvlte Richardot. A frfi mg soha nem rezte ilyen kellemesen magt, mg soha nem lvezte ennyire az letet. s minl tovbb figyelte Mattie-t, az annl biztosabban vltozott t kiss tlslyos, elgytrt arc, jelentktelen hziasszonybl vonz, csillog szem, ellenllhatatlan mosoly fiatal nv, akihez tkletesen illettek a telt idomok. Olyan tkletesen kiegsztettk kellemes egynisgt, hogy Richard nem is tudta volna sovnyabban elkpzelni. Most maga jn knyklt az asztalra a frfi. Mesljen magrl. Szeretnm tudni, maga mit szeret. Elszr is sok mindenben klnbzm magtl felelte Mattie egy szgyenls vllrndtssal. Nem vagyok rtelmisgi, nem utaztam repln, hlgballonnal meg plne nem, s letemben nem ettem tisztessges knai telt, csak zldsges csirkt a kzeli gyorstteremben. Ezeket teht nem prblta mondta Richard komolyan. Most azt meslje el, mit szeret csinlni. Szeretem a rgi filmeket ejtette a kezbe az llt az asszony, s brndosan bmult maga el. Fred Astaire-t, Ginger Rogerst, Bing Crosbyt meg Grace Kellyt. Imdom a friss habos stemnyt. Meg a tzijtkot. Meg azt, ha az egsz keresztrejtvnyt sikerl megfejtenem az Expresszben. s odavagyok a szirupos regnyekrt, amik mindig jl vgzdnek. Szeretem a happy endet. Az asszony hirtelen elpirult, mert rjtt, milyen ostobn s banlisan hangozhat mindez. Ht ennyi legyintett lekicsinylen. Mondtam, hogy nem vagyok egy entellektel. Maga romantikus alkat felelte Richard, szinte rajongssal bmulva az asszonyt. Nincs mirt szgyenkeznie. Nem is lenne j ember, ha nem szeretn a happy endet. A tallkoz Antonival nem volt knny, de Ross azzal kszlt krptolni magt, hogy az este msik felt mr sokkal kellemesebben, Tessa s Olivia trsasgban tlti el. Mivel teljessggel meg volt gyzdve rla, hogy most mr semmi rossz nem trtnhet, kivtelesen j kedve kerekedett. Amint felhajtott a kavicsos ton a szlloda bejrathoz, kt embert pillantott meg, akik ppen egy vrakoz taxiba szlltak be. A flhomly ellenre meg mert volna eskdni, hogy a

frfi, aki ppen a hlgyksrjt segtette be a kocsiba, nem ms, mint Richard Seymour-Smith. A nt azonban mg a legnagyobb jindulattal sem lehetett volna Antoninak nzni Nem hiszem el, hogy itt vagyok suttogta Mattie, aki rettegett tle, hogy a taxisofr vletlenl meghallja ket. Sss! Richard nem volt kvncsi az asszony ktelyeire. Gyengden megszortotta Mattie kezt. Mit szeretsz mg? Nagyon rdekel. Az asszony kuncogni kezdett. Mind a ketten be voltak cspve, de nem zavaran. A hossz frdket, a hossz habos frdket egy nehz nap vgn. Meg vasrnap reggel Archerst hallgatni jaj, ez gy nem lesz j! Nem szp dolog, hogy folyton prblod elterelni a figyelmemet. Komolyan nem szabadna itt lennnk. Mg semmi sem trtnt emlkeztette t Richard, aki maga is elmult sajt merszsgn. Tudod, mire gondolok csvlta meg a fejt Mattie. Ez borzaszt! Segtenem kellene a lnyomnak, erre n is beszeszelek. Mifle anya az ilyen? Biztos vagyok benne, hogy nagyszer anya vagy mondta Richard mly, megnyugtat hangon, de az asszony olyan ervel rzta meg a fejt, hogy a melle csbtan tdtt neki a frfi karjnak. Szgyellnem kellene magam. Richard, aki megijedt, hogy az asszony vgl mgis meggondolja magt, ezttal nagyon hatrozottan felelte: Ugyan, dehogy! Dehogyisnem! Hogy mst ne mondjak, ns ember vagy. A Mattie-vel tlttt este folyamn Antonia htlensge a jelentktelensg homlyba veszett. Tulajdonkppen, gondolta magban a frfi, mg kapra is jtt. Ha a felesg csalja a frjt jelentette ki diadalmasan akkor nem szmt. ! mosolyodott el Mattie a sttben. Igazbl nem is akarta meggondolni magt, de az erklcsi felments, llaptotta meg magban ktyagosan, csodkra kpes. Akkor j. De elszr ugorjunk el hozzm. Meg kell nznem, hogy minden rendben van-e Grace-szel. Richard, aki ersen imdkozott, hogy minden rendben legyen, megpaskolta az asszony kezt. Ez termszetes mondta. Ami azt illeti, Grace feltnen j hangulatban volt. A krhzban tett ltogatsa Tessnl meg a kisbabnl a fontossg rzett keltette benne, ami mrhetetlenl felvidtotta. s mivel nem rezte szksgt, hogy igyon, a dugivodkja eltnst sem vette szre. Amikor Mattie belpett az ajtn, a lny mosolyogva fordult el a tvtl, de azonnal meg is hkkent anyja arckifejezsn amely egyszerre tkrztt bntudatot, tlrad jkedvet s meglepdst. Ilyen kpel szokott vgni Holly King, amikor Max, flvente egyszer kegyeskedett szpen beszlni vele. Mattie, akinek, miutn hazart, mindig az volt az els dolga, hogy az ebdlasztalra hajtsa a tskjt, majd lerogyjon a kedvenc foteljba, idegesen topogott a szoba kzepn, s gy szortotta a hashoz a tskjt, mint egy forr vizes palackot. Szia, kicsim! Hogy vagy? Grace, aki szemly szerint azrt kedvelte a vodkt, mert az legalbb nem hagyott szagot, rgtn szrevette, hogy az anyja sszeszortja a fogt beszd kzben, gy prblvn leplezni ginszag lehelett. Olyan volt, mint egy rossz hasbeszl. n jl vagyok, Anyu. Krsz egy tet? Grace mr indult is a konyha fel. Mattie bnbnan hzdott flre.

Nem, nem. Iz Grace legalbb jzan volt. Hla istennek! iz, mg elmegyek valahova. Tudod, Pam meg n sszefutottunk valakivel ma este Janie Collinsszal, rgen bartnk voltunk, de mr vek ta nem lttuk egymst, na, s Janie meghvott minket maghoz. gyhogy arra gondoltam ha nem problma, ott maradnk jszakra, s Janie hazahozna holnap reggel. Nocsak, nocsak, gondolta magban Grace, s igyekezett komoly kpet vgni. Anyu bepasizott! Mr ppen ideje volt. Tnyleg ez a legsszerbb vetette le magt a fotelba. Rendben. Biztos? Mattie most mr teljesen gy viselkedett, mint egy kamaszlny. Megleszel egyedl? n nem akartam elmenni, de Janie annyira erskdtt. Nagyon jl megleszek, anyu. Komolyan. Remlem, jl fogjtok rezni magatokat Janie-vel meg Pammel. Mattie-t gy elbortotta a hla meg a megknnyebbls, hogy, megfeledkezvn a ginszagrl, odahajolt Grace-hez, hogy egy nagy puszit nyomjon az arcra. Jaj, ksznm, kicsim! Azt ne felejtsd itthon! kiltotta Grace, mieltt becsapdott volna az ajt. Mit? jelent meg a nylsban Mattie izgalomtl kipirult arca. A fogkefdet. Mg mindig nem hiszem el, hogy itt vagyunk shajtotta Mattie, s behzta a hast, amikor Richard bal kezvel vgigsimtott a puha halmon. Hiba is bizonygatn, milyen szpnek tallja Mattie ducisgt, az asszony gysem hinne neki. Nem hiszem el, hogy itt vagyunk, hogy Mr. s Mrs. Robinson nven jelentkeznk be ebbe a szllodba, s hogy Hogy ilyen csodlatos minden? fejezte be a mondatot Richard. Mlyen beszvta a Mattie-bl rad des illatot, s cskot nyomott az asszony vllra Mattie-nek eltorzult az arca, s Richard rjtt, hogy az lla hozzrt a vrsl perzselsnyomhoz, amelyet pr rval korbban mg ejtett az asszonyon. Bocs, bocs! Nagyon fj? Istenien fj nyjtotta fel a karjt Mattie. El sem tudom mondani, mennyire rlk, hogy gy alakult. Tudom, hogy egy nnek nem illik ilyet mondani, de ez letem leggynyrbb jszakja. Tnyleg? suttogta Richard. Dagadt a melle a bszkesgtl meg az rmtl. Mg soha nem volt htlen Antonihoz, de mris kezdte megrteni, mi vonzotta a felesgt Rosshoz. A hzassgtrs, llaptotta meg magban, jobb mka, mint valaha is kpzelte volna. Mattie, aki szigoran agya leghtsbb zugba szmzte a Ross Monahannel tlttt jszaka tvoli emlkeit, blintott, majd a frfi mellkasba temette az arct. Ross nem szmt; az odaads annak idejn egyoldal volt. Richarddal azonban minden ms volt; br alig ismertk egymst, az asszony rezte, hogy az rzelmeik klcsnsek. Mattie szlalt meg a frfi, nmi trelmetlensggel a hangjban , szeretnm, ha tudnd: nem azrt vagyok itt, hogy visszavgjak Antoninak mondta, mintha olvasna az asszony gondolataiban. Nem azzal a szndkkal mentem ma este a Grange-be, hogy felszedjek valakit egy vadidegent s az gyamba csbtsam. Mg soha lelemben nem tettem ilyet, becssz. Hiszek neked simtotta ki Mattie a frfi homlokn vgigfut komor rncokat, s ismt elcsodlkozott rajta, Richard milyen boldogg tudja tenni t. Pedig nem volt kifejezetten szp ember. Palaszrke, zletemberes ltnyben Richard testestette meg a tipikus hidegfej knyvelt, de itt s most, a ruhja meg a szigor szemvege nlkl ha nem is mindentt izmos, de szikr testvel, finom kezvel s csbt szrke szemvel kvnatos frfi benyomst keltette. Mattie legnagyobb meglepetsre s rmre, a mreteire sem lehetett panasz. Az asszony el nem tudta kpzelni, mirt bjt ki Antonia ezeknek a biztonsgot ad,

szeret karoknak az lelsbl, hogy egy olyan csapodr s megbzhatatlan alakkal adja ssze magt, mint Ross Monahan. Hova msz? nylt Mattie keze utn Richard, amikor az asszony fellt az gyon. Szomjas vagyok. Gondoltam, hozok egy pohr vizet a frdszobbl. Vagy itt ez a gp lelkendezett a szokatlan luxus lttn. Fzhetek tet is. Richard mosolyogva visszahzta maga mell az gyba, s felkapta a telefonkagylt. Ne mozdulj, ez egy klnleges alkalom. Hall? A szobaszervizt krem. Legyen szves, kldjn fel egy veg Bollingert a negyvenkettes szobba. A frfi nem volt klnsebben jratos az ilyesmiben, de gy saccolta, a szobaszmuk megegyezik Mattie tekintlyes kebelmretvel. Hitetlenkedve vonta fl a szemldkt, amikor a recepcis kzlte vele, hogy hajnali hrom ra van, s a szobaszerviz csak jflig mkdik. Ht ez hallatlan! horkant fl a frfi, Mattie-re kacsintva. Ha ezt tudom, akkor inkbb a Charrington Grange-be megynk. Tapasztalatbl tudom, hogy ott a vendg minden kvnsgt teljestik. Nem is baj nylt t Mattie vidman a frfi fltt, hogy bekapcsolja a teafzt. Szvesebben iszom tet. Ezalatt Grace azt tallgatta magban, ki lehet az anyja j lovagja, remlte, hogy az illet rendes ember, mikzben Antonia bren fekdt, Rossrl brndozott, s csak futlag mlzott el azon, vajon Richard mirt nem trt haza Birminghambl aznap este, ahogy grte.

Bath belvrosban csak gy hemzsegtek a turistk, s Holly legalbb annyira elfradt a kerlgetskben, mint magban a vsrlsban A ruhkban val tobzds azonban Holly legkedvesebb idtltsei kz tartozott, s amikor a lny vgre leroskadt egy szkre kedvenc kvzja teraszn, amely csak egy saroknyira volt a Pump Roomstl, a csillog reklmszatyrok piramisa s a szatyrok botrnyosan drga tartalma bsges krptlst jelentett neki azrt, hogy szegny talpacskja sajgott a fjdalomtl. t perc mlva, amikor a lny ppen egy szelet fonys trtortt laptolt magba, Adam Perry fordult be a sarkon, a szemkzti boroz fel vve az irnyt. Holly sietve az orrra biggyesztette Ray Ban napszemvegt, behzta a nyakt, s prblta minl kisebbre sszehzni magt. Ha az a csapat lelkesen kattogtat japn pr lpssel jobbra hzdna s alkalmasint pr centit nne is , biztonsgban rezhetn magt. De nem gy trtnt. Mire a lny felocsdhatott volna, Adam mr lelkesen bgatott fel: Hell, picinyem! , s kzben olyan vadul integetett, hogy az egyik alacsony, szemveges japn turista kis hjn a szkktban landolt. Holly kicsikart magbl egy mosolyt, s leengedte a villjt. Udvarias lesz, hatrozta el magban; taln mg azt is megengedi a pasasnak, hogy az meghvja egy kvra s beszljen vele pr szt, aztn szpen kimenti magt, s lelp. Adamnek azonban szemmel lthatan ms tervei voltak. Holly felhborodottan figyelte, ahogy a frfi, egyik kezben a kocsikulcsait csrgetve lazn tvg a tren, egyenesen a boroz fel.

Ezt a poftlansgot, mltatlankodott magban Holly, azzal zavart leplezend, jra felkapta a villjt, s beleszrt a trtorta maradkba. Mi a francot kpzel magrl ez az Adam Perry? s az illata is mennyei! ttte meg a flt kt perc mlva az ismers frfihang. Holly, aki szre sem vette, hogy Adam visszajtt, ijedten rezzent ssze, amikor a frfi cuppans cskot nyomott a nyakszirtjre. Ezzel megint sikerlt a figyelem kzppontjba kerlnie. gy tnt, mg a galambok is kvncsisggal figyelik a jelenetet. lj le! sziszegte a lny. Adam a hast fogta nevettben. Gondolom, kvncsi voltl, hova megyek. Azt hitted, lepattintottalak? Ne aggdj, angyalom, mr itt is vagyok. Csak beugrottam oda szembe, hogy szljak a haveroknak, ma nem tartok velk. Most, hogy szabad vagyok, elvihetlek valami bazi j helyre ebdelni. Adam teljesen kirtt a kerthelyisg finom, turistacsalogat takarossgbl. gy tnt, mg a kis fehr szk is csak gy roskadozik a frfi hatalmas slya alatt. Holly, szemgyre vve az eperrzsaszn kasmrpulver, a gyrtt fehr krikettnadrg, a borzas haj meg a barna, tkrfnyesre suvikszolt Gucci strandpapucs bizarr kombincijt, gondolatban kalapot emelt Adam eltt, akinek minden adand alkalommal sikerlt megalznia t, mghozz a legnagyobb rmmel. Bocs mondta a lny kimrten , de sajnos ms programom van. Bkn hagynd azt? De Adam ekkor mr knykig turklt a legfels reklmtskban. Nan, hogy a Janet Reger fehrnembolt szatyrt kellett kipcznie! Holly, te aztn jl bevsroltl. Tyha! A szomszd asztalnl l francia tinilnyok kuncogva nztk, ahogy a frfi a magasba emel egy tltsz, szilvakk bugyit, a hozzill csipks melltartval egytt. Ht ez nagyon tuti! Felforr tle a vrem! Hagyd mr abba! Holly kitpte a fehrnemt a frfi kezbl, visszagymszlte a szatyorba, s kzben arra gondolt, hogy rosszabbul is jrhatott volna; a Marks & Spenceres szatyor legaljn ugyanis egy szuperers alakforml harisnyanadrg lapult. Ha Adam azt lengeti krbe, akkor aztn tnyleg elsllyedt volna szgyenben Mondd le. Mit? Ht azt az unalmas ms programot vigyorgott a frfi. Gy nyr napunk van, szvesen tltenm el veled. Flvehetnd az j szettedet, n meg szp lassan levetkztetnlek persze csak gondolatban. Micsoda lehetetlen alak! Nem akarok vltoztatni a programomon csvlta meg a fejt Holly. Ross ma hozza haza Tesst meg a kisbabt a krhzbl, s egy kis nnepsget rendeznk. De ht ez fantasztikus! felelte Adam, csppet sem zavartatva magt. Menjnk egytt. Egy felttellel. Holly, akit teljesen kszletlenl rt, hogy a frfi ilyen pimaszul meghvatta magt, gymoltalanul krdezte: Mi az? Ht az, hogy a cuki j szerelsedben jssz paskolta meg Adam a lny trdt. Ma minden Ross kezre jtszik, gondolta magban Tessa gyanakvan. Mivel nem volt bulizs tpus, eddig tkletesen kielgtnek tallta az otthona mrett. A hz ugyan kicsi volt, de a clnak teljesen megfelelt. Ma dlutn azonban szegny kis hzik nehezen llta a vendgsereg rohamt, Ross arcn pedig ott lt az n megmondtam kifejezs, ami azrt volt klnsen bosszant, mert a krlmnyek bizony t igazoltk.

Azt akarom, hogy kltzzn hozzm kapott el egy beszdfoszlnyt Tessa, amikor a konyhba menet tverekedte magt Ross s Holly mellett , de ht makacs, mint az szvr De te nem a szllodban laksz? tudakolta Adam, aki annyi helyet foglalt el, mint hrom msik ember. Hopp, hasat behzni; adjanak helyet a volt terhes kismamnak! Ezek itt mind sszefogtak ellenem, gondolta magban Tessa. Ross biztosan remekl szrakozik. Mondtam neki magyarzta Ross angyali trelemmel , hogy veszek egy hzat valami kisebbet de hallani sem akar rla. Hallottad, hogy jv hten rverezik a Hunter's Lodge-ot, Adam? Gynyr hz! fellengzskdtt Adam. Ismerem az elz tulajt, jrtam nla prszor. Csodaszp kilts, hat szoba, frdmedence. Ksz sszeeskvs, gondolta magban Tessa komoran, mikzben elbotorklt mellettk. Szereti a hzt minden apr szegletvel egytt, s ha Ross azt hiszi, hogy lekenyerezheti t hat teljesen flsleges szobval meg egy frdmedencvel, ht nagyon tved! Tess szlalt meg Max, aki, Olivival a karjn, nyakt behzva prblta kikerlni a nappali alacsony gerendit, hoznl nekem egy trlruht a konyhbl? Olivia most hnyta le az ingemet. Na, mr megint kezddik! Hasat be! drgte Adam, amikor Tessa jbl eloldalazott mellettk. Ross, mit is mondtak, kb mennyirt fog elkelni Hunter's Lodge? Jesszusom, de kicsi ez a hz, ennl mg egy hrcsgketrec is nagyobb Jl van, jl van! kiltotta Tessa, aki nem brta tovbb hallgatni a pimasz clozgatsokat. Szgyellhetntek magatokat de meggyztetek. Szembefordult Ross-szal. Mg nem tudom, mihez fogunk kezdeni hat szobval, de ha ennyire ragaszkodsz hozz Holly meglelte a lnyt. Ross, aki alig brta elhinni, hogy gyztt, hevesen megcskolta Tesst. Adam flemelte a pezsgspohart, s hozzrintette Olivia klbe szortott kezhez. Nem tudom, desem, ti mihez kezdtek hat szobval mondta , de n pontosan tudom, hogy ha a helyetekben lennk beszd kzben tkarolta Holly derekt , mi jutna elszr az eszembe. Perverz alak! vetette oda Holly. Kiitta a pohart, s nagyon szortott, hogy vgre valahra kiengedjk ket a kertbe. Ross ragaszkodott hozz, hogy a hzban maradjanak, s terpeszkedjenek el, amennyire csak lehet. Nem vagyok perverz cspett a lny fenekbe Adam. Ilyen az emberi termszet: klcsns vonzds, kmia Tessa szerint Hunter's Lodge mr-mr zlstelen gyorsasggal lett az vk. Ross, aki minden klnsebb erfeszts nlkl szabadult meg a tbbi rdekldtl, olyan eltkltsggel licitlta tl a rivlisait, amilyenre csak egy igazn elsznt vev kpes Tessa a sajt szemvel ltta, hogyan tprdik ssze s hal hsi hallt az ellenfl. A mink lelte meg a lnyt Ross. Olivia rendes otthonban fog felnni. Tudsz mg olyan okot mondani brmilyet ami miatt nem hzasodhatunk ssze? Ez volt a vilg leggyermetegebb kifogsa, s Tessa megvetette magt, amirt egyltaln flmerl benne ilyesmi, de egy halvny ktely mg mindig maradt. Mert mindazok ellenre, amit Ross tett rte s mindannak ellenre, amit a frfi jelentett Tessnak a lny sehogy sem tudta tltenni magt azon, hogy Ross megrendelt tle egy festmnyt, ltszlag elgedett is volt a vgeredmnnyel, aztn mgis olyan hidegvrrel adott tl a mvn, mintha az annyi rzelmi rtkkel sem rendelkezne, mint egy kteg British Telecom rszvny. Mi az? krdezte a frfi, Tessa arct frkszve. Mondd el. Tessa megrzta a fejt. Ez tnyleg ostobasg. Minden zletember adsvtelbl szerzi a vagyont, s a lny tudta, ha tisztessggel meg akar lni a mvszetbl, meg kell bartkoznia

ezzel a gondolattal. Meg kell tanulnia nem szemlyes srtsnek venni az ilyen jelleg tranzakcikat. Tnyleg semmi. Ross jelentsgteljes pillantst vetett r. Ha megakadlyoz abban, hogy felesgl gyere hozzm mondta kimrten , akkor igenis fontos. Hagyd abba a sunnyogst, mert addig nem hagylak bkn, amg ki nem dertem, mi az. Tessa, jl ismervn a frfi bulldogtermszett, felshajtott. Eladtad a festmnyt, amit tlem kaptl. A frfinak egy pillanatra torkn akadt a sz. Bntudat s egy rnyalatnyi der villant fl a szemben vilgosan ltszott, hogy trfval prblja majd eltni a dolgot. Ki mondta neked? Az nem lnyeges felelte Tessa, mert nem ltta rtelmt, hogy Grace-t is belekeverje az gybe. Valakitl hallottam. Tudom, hogy nem szabadna mellre szvnom de mgis fj. A frfi halvnyan elmosolyodott, s bklkenyen szortotta meg a lny kezt. desem, n nem adtam el. Mr elmesltem, mi trtnt. Nico klcsnkrte, hogy megmutassa a bartainak. Most is a londoni hzban van. Fejezd mr be! nygtt fl Tessa. Ht nem rted, hogy pont ezt, amit nem brom benned? Nem akarom, hogy hazudj nekem. De Tess Vagy ha mr hazudsz folytatta a lny keseren , figyelj oda jobban, mit hasznlsz fl alibinek. Amikor Nico ott volt a Grange-ben a felesgvel, megkrdeztem Camillt, hogy tetszik neki a festmny. Azt sem tudta, mirl beszlek.

Tessa, amint vgighajtottak a Regent Streeten a Piccadilly Circus fele, Ross fel fordult. Azt hittem, a nnikd Bloomsburyben lakik jegyezte meg. A frfi elvigyorodott. Vgre elemben rezte magt. Amita huszonngy rval ezeltt kitallta Dorothy nnit a hatvanas vei vgn jr nyugalmazott ortopdsebszt, aki tiszteletet parancsol viselkedsrl, vegszemrl s borotvales eszrl volt hres , kifejezetten megkedvelte a vn szatyrot. Igen, de ragaszkodott hozza, hogy meghvjon bennnket az j tterembe, amit az Old Bond Streeten fedezett fel. Ott tallkozunk vele. Tessa most hallott elszr errl. Htrapillantott a hts lsre, ahol Olivia bksen aludt a mzeskosarban. Remlem, kisbabkat is beengednek az tterembe. Dorothy nni vendgei vagyunk vlaszolta Ross. Nem lesz ms vlasztsuk. Csak egy saroknyira lesznk a Kirlyi Akadmitl jutott hirtelen Tessa eszbe, amikor elrtk a Swallow Streetet. Jaj, Ross ezen a hten van a Nyri Killts. Szerinted lesz annyi idnk, hogy ebd utn beugorjunk egy fl rra? Szeretnm megnzni. Sajnlom, Tess rzta meg a fejt a frfi komoran. Dorothy nni nem szereti a festszetet. Tl frivolnak tartja. De ha felajnlja neked, hogy vgigkalauzol a Termszettudomnyi Mzeumon, az annak a jele, hogy kedvel.

Nagyszer! shajtott fl Tessa, amint elhajtottak a Kirlyi Akadmia plete eltt, amelynek bejratnl csak gy hemzsegtek a ltogatk. Dorothy nni kifejezetten flelmetes regasszony kpzett keltette. Tessnak sehogy sem frt a fejbe, mirt akar Ross mindenron tallkozni ezzel az ids rokonnal, akinek tegnapig mg csak nem is emltette a ltezst. Amikor Max rtallt a vajd Tessra, a teendk szerencsre annyira lektttk a figyelmt, hogy el is felejtett szlni a lnynak az Akadmirl rkezett telefonhvsrl. Amikor pedig eszbe jutott a dolog, Tessa helyett Rosst rtestette, aki rgtn intzkedett a megrongl dott keret gyben. Ennyit, gondolta magban Ross keseren, a portsrl, aki, miutn vgan zsebre tette a borravalt, biztostotta t, hogy gy fognak bnni a kppel, mint a hmes tojssal. A festmny, Tessa festmnye azonban bekerlt az Akadmia killtsra, k pedig gyakorlatilag egy karnyjtsnyira voltak tle. Sehol sem ltom Dorothy nni motorbiciklijt, gyhogy taln van egy kis idnk bekukkantani a killtsra mondta Ross, az rjra pillantva. De tnyleg csak pr perc. A frfi szerencsre volt annyira elrelt, hogy az pletbe lpvn lbe vegye Olivit. Gyorsan tterelte Tesst az els galrin, majd megllt a msodik terem bejratnl. Ezek mr rdekesebbek jegyezte meg. Ha Tessa tartja az lben Olivit, mg az is elfordulhatott volna persze csak elmletben , hogy leejti. A lny elszr azt hitte, hallucinl. Aztn, mikzben jttek-mentek mellette az emberek, arra gondolt, milli az egyhez az eslye annak, hogy valaki olyan kpet fessen, amely tvolrl nzve gyakorlatilag megegyezik az vvel. gy botorklt oda a kphez, mint egy alvajr a kezt klbe szortotta, a szve hevesen kalimplt. Most, hogy kevesebb, mint tz lpsnyire llt a festmnyt l, tovbbra is meg mert volna eskdni arra, hogy a sajt mvt ltja maga eltt. Lehet, hogy a titokzatos vev valamilyen oknl fogva gy dnttt, killtja a kpet? Vagy egy msik fest megltta a mvet, s lemsolta? A lny zavarban nem brt jzanul gondolkodni tl nagy volt a megrzkdtats. Aztn amikor megltta a kp al tztt nyomtatott cdult, amelyen az neve meg egy jelzs szerepelt, hogy a festmny nem elad, hirtelen minden megvilgosodott eltte, s rmknnyek gyltek a szembe. Ross, aki, karjban Olivival, ppen ebben a pillanatban lpett mell, hirtelen rjtt, hogy mindennl jobban szereti Tesst. Elbvlnek tallta a lny arckifejezst. Ez a gynyr s hatrozott, bszke s okos, tehetsges s ntrvny n megajndkozta t egy kislnnyal, aki olyan rzseket bresztett benne, amelyek ltezsrl eddig nem is tudott. Tessa belekarolt a frfiba. Nem tudom, mit mondjak suttogta. Ross mosolyogva nzte a festmnyt. Mondj igent. A lny elvarzsoltan csvlta meg a fejt. Ez elkpeszt. Nem brom elhinni, hogy benevezted a kpemet a Nyri Killtsra tudod, hny festmnyt kldenek be vente? s hnyat dobnak vissza? Tudom. De honnan jtt az tlet? Te megtetted volna? krdezett vissza Ross halkan, mire a lny ismt megrzta a fejt, s kzben szrakozottan megcirgatta a frfi csukljt. , dehogy. Nem mertem volna. Ezrt vettem kzbe az gyet. n meg azt hittem, eladtad.

Igen. Tessa nagyot nyelt. Mg most sem tudom, mit mondjak ismtelte fojtott hangon. Igen noszogatta a frfi szelden. Na j, igen mosolyodott el a lny. Most pedig ruld el, mire blintottam r. gyes kislny! vlaszolta a frfi diadalittasan, azzal Tessa lla al nylt, s megcskolta a lny rzsaszn ajkt. Szerintem magadtl is kitallod. Most aztn shajtott fl Holly elragadtatottan semmi sem jhet kzbe! Snen vagyok! Hogyhogy? tudakolta Tessa, aki egyik kezvel Olivit etette, a msikkal pedig a postt prblta felbontani. Hihetetlen, de mostanban az orszg minden rszbl znlttek hozz az rdekld levelek. azonban annak rlt a legjobban, hogy Ross festmnye jra ott lgott a frfi irodjban, arra vrva, hogy a feljtsi munklatok vgeztvel tszlltsk a Hunter's Lodge-ba, s elfoglalhassa mlt helyt a tgas nappaliban, rk s tanulsgos emlkre annak, hogy a lny annak idejn ktelkedni mert Ross feddhetetlensgben Max lesz az egyik tan magyarzta Holly trelmesen , n meg a msik. Folytassam? gysem brod ki Tessa felmarkolt egy kupac bortkot, s a szemtkosrba hajtotta. Nem ez volt a legalkalmasabb pillanat, hogy megemltse, Adam Perryt is meghvta a lakodalomba. Holly rmben mg egy rteg rzst kent fl a szjra, s cskot dobott az lmosan pislog Olivinak, aki izgatottan hadonszott parnyi klvel. Nan, hogy nem jelentette ki, a tkrbe pillantva. Tz perc mlva vissza kell mennie dolgozni. St, ezennel nneplyes fogadalmat teszek: az eskvd napja lesz az a nap, amikor vgre sikerl gyba cipelnem ezt a fantasztikus frfitestet. gy sszesrsdtek a tennivalk, hogy Tessa kezdte megrteni, mi a rci abban, ha valaki a hagyomnyoknak megfelelen alaktja az lett: elszr frjhez megy, s csak aztn szl gyereket. Ross ugyan magra vllalta a munka oroszlnrszt, de a lnynak mg gy is dbbenetesen sok dolga volt, a tndri, m rengeteg odafigyelst ignyl Olivia pedig folyamatosan htrltatta t. Tessnak termszetesen szneteltetnie kellett a festst. Az res vsznak fltt pelenkahalmok tornyosultak, s amikor a lnynak vgre sikerlt egy kis helyet csinlnia a tlzsfolt hzban, biztosan megjelent egy lelkes felntt rendszerint Holly, Max vagy Adam , hogy jabb mretes, m tkletesen haszontalan plssllattal ajndkozza meg Olivit. Tessa ennek ellenre nagyon boldog volt. Korbbi ktelyei s aggodalmai ellenre most vgre biztosan rezte, mindennl jobban vgyik arra, hogy Ross felesge legyen Mivel a lny a nagyszabs eskv gondolattl is irtzott, Ross viszont risi felhajtst szeretett volna, a pr kompromisszumot kttt: a bathi anyaknyvi hivatalban megrendezsre kerl zrtkr ceremnit pazar lakodalom fogja kvetni a Grange-ben. Ez rm egyszeren hangzik, gondolta magban a lny gymoltalanul, mikzben Olivia vistva kvetelte az ebdjt, s egy egsz halom levelet sodort le a padlra. Ki hitte volna, hogy egy eskv ennyi bonyodalommal jr? Ki hitte volna, hogy a szerelem ennyi bonyodalommal jr, tndtt magban Mattie, a tejt kortyolgatva, mikzben arra vrt, hogy, a megllapodsnak megfelelen, megcsrrenjen a telefon. Mivel sosem brta elkpzelni magt a szeret szerepben, nehezen tudott megbirkzni a gondolattal, hogy most mgis az vlt belle. A megfelel frfi oldaln, llaptotta meg magban nem kevs bntudattal, pofonegyszer az egsz.

A maga nyomorsgos mdjn persze izgalmasnak is lehetett nevezni a helyzetet. A titkolzs csak tovbb fokozta az lvezetet, s az egyttltek sorn Mattie Richard tancsra azzal nyugtatgatta magt: mivel Antonia mr vek ta csalja a frjt, az egsznek nincs is akkora jelentsge. Richard nem egy hsges felesghez volt htlen, aki odaad szeretettel s finom vacsorval vrja t otthon. A bntudat, az rm, az j szerelem s a tudat, hogy amit tesz, az rossz ugyanakkor kifejezetten jles is egyben mindenkppen komoly megprbltatst jelentett az asszony szmra. Az elmlt kt ht sorn Mattie minden klnsebb erfeszts nlkl t kilt adott le. Mr az is megfordult a fejben, hogy reklmozni kezdi a szexditt. Az nbizalomhiny azonban megint az tjba llt. Annak ellenre, hogy mindenkitl azt hallotta, milyen jl nz ki, s annak ellenre, hogy Richard (tegnap este, a szeretkezs cscspontjn) szerelmet vallott neki, Mattie aggodalommal gondolt a jvre. Mennyire lehet komolyan venni, ha egy frfi pont akkor mond ilyet? Mi lesz ebbl a csodlatos kapcsolatbl? Mert mikzben az asszony szerette imdta istenknt csodlta Richardot, a rmiszt gondolat, hogy a frfi csak kihasznlja t, folyton ott ksrtett az brndozsaiban. Gyakorlatias n lvn, rettegett attl, hogy taln ez is csak egy Ross Monahan-fle viszony csak valamivel hosszabb kiadsban. Hiszen mirt akarn Richard elhagyni a gynyr, karcs, fiatal felesgt egy idsebb, testesebb, bjtalan asszonyrt, aki az alzatos odaadson meg nhny terhessgi cskon kvl semmit sem tud nyjtani? Francine Lalonde-nak is voltak terhessgi cskjai, de Maxet mg ez sem tntortotta el. Holly, akinek j, tulipiros rnyalat rzsa lttn Max legszvesebben papr zsebkendvel esett volna neki a lny szjnak, egsz dleltt nyltan fixrozta a frfit. Max ezrt inkbb flmeneklt az emeletre, s felhvta Madridot, mert Francine ott forgatott A sznszn termszetesen pont dolgozott, s nem tudott a telefonhoz jnni. Amikor hrom ra mlva vgre visszahvta Maxet, a frfi csaldottan vette tudomsul, sz sem lehet rla, hogy Francine az ccse eskvje kedvrt Angliba utazzon. A n azt lltotta, sehogy sem tud elszabadulni. Az volt a legelkesertbb az egszben, hogy Francine nem hazudtolva meg nmagt alaposan meg is indokolta a dntst. Borzasztan ki vagyok merlve, drgasgom! Napkzben ez a szemt rendez dolgoztat hallra, jszaka meg Armand kvetelzik az gyban komolyan mondom neked, mg frdeni sem tudok nyugodtan. Ha vgeztnk ezzel a rmes filmmel, taln meg tudlak ltogatni, de most nyakig vagyok a munkban. ! A kjes nygdcsels hallatn Max knytelen volt azt felttelezni, hogy az ismeretlen Armand aki nem lehet ms, csak valami pnzhes selyemfi most is Francine-nel van. El sem tudod kpzelni, milyen fraszt ez az egsz. Nekem is sok most a dolgom mondta Max megsemmislten. Nemsokra vgzek a forgatknyvvel. Max, csodlatos vagy! sikoltott fel izgatottan Francine. s j lett? Megnyerem vele az Oscart? Olvasd el, s megtudod felelte Max knnyed fellengzssggel. Mivel csak a testvel nem tudta elcsbtani Francine-t Armand melll, knytelen volt egy ltatlan s egyben befejezetlen forgatknyv grett hasznlni csaltkl. Mr Altman is rdekldtt tette hozz, ha lehet, mg htkznapibb hangon. Nem maradt ms vlasztsa, mint bdletes, szemenszedett hazugsgokkal elhozakodni Robert Altman! kiltotta Francine elismeren. Csodlatos rendez Max, grem, hogy hamarosan megltogatlak az des kis szlloddban. Teljesen mindegy, gondolta magban Max, miutn letette a kagylt, hogy hazudott-e vagy sem. Ha Robert Altman rendezn Francine-t a filmben, a sznsznnek mg kevesebb ideje maradna szegny, lenzett forgatknyvrra.

Az eskv eltti nap gynyrnek grkezett. Nyolc rra a vkony, ftyolszer kdrteg is felszllt, a kezdetben halvny, majd fokozatosan kobaltkkre vlt gbolton pedig egyetlen felhpamacsot sem lehetett felfedezni. A szlloda vendgei a teraszon fogyasztottk el a reggelijket, lvezettel stkreztek a meleg napstsben, a csodlatos kiltsban gynyrkdtek, s sokig morfondroztak, Bath mely nevezetessgeit tekintsk meg aznap mr ha el tudnak szakadni a paradicsomi krnyezettl. Grace ppen egy nmet trsasgnak kt dsseldorfi zletembernek, meg a hozzjuk hasonlan tlslyos, rkvrsre slt felesgeiknek szolglta fel a reggelit, amikor, legnagyobb meglepetsre, a magnyosan ldgl Antonia Seymour-Smitht fedezte fel az egyik asztalnl. Grace-nek mr korbban feltnt, hogy a n, aki rgebben a szlloda trzsvendgnek szmtott, hat hete a tvolltvel tntetett, s azok, akik tudtak Antonia s Ross hossz ideje tart viszonyrl vagyis a szlloda minden dolgozja arra a kvetkeztetsre jutottak, hogy Ross, aki most, hogy apa s vlegny lett, minden szlat elvarrt maga krl, vget vetett a kapcsolatnak, s megkrte a nt, hogy tartsa tvol magt a Grange-tl. Miutn Grace az utols slt szalonnval, gombval, paradicsommal s rntottval pposn megrakott tnyrt is elhelyezte a nmetek asztaln, jra tsandtott a terasz tls vgbe, remlve, Antonia nem azrt jtt, hogy bajt keverjen. A lny fltve rizte a Tessval frissen kialakult bartsgt, imdta a fltestvrt, Olivit, s tudta, amita Tessk bejelentettk, hogy sszehzasodnak, Ross egszen ms ember lett. Grace mostanban arrl brndozott szorgalmasan, hogy egy szp napon, amikor vgre sszeszedi a btorsgt, s elmondja Tessnak, ki is valjban, rmmel fogadjk be a csupa elbvl, szeretnival s borzasztan izgalmas emberbl ll Monahan csaldba. Grace, felidzve magban a tavaly karcsonykor trtnteket, amikor is Antonia bemutatkozott Tessnak, hogy ezzel prblja meg tnkretenni Tessa s Ross kapcsolatt, arra gondolt, taln szlnia kellene Rossnak Antonia ltogatsrl. De alighogy felvetdtt benne ez a lehetsg, ismers motorbgs csapta meg a flt, s a csillog fehr Mercedes kgyzva siklott vgig a kocsifelhajtn, a ft irnyba. Antonia hirtelen flemelte a kezt, s Grace rjtt, hogy egyedl kell elvgeznie a piszkos munkt. Egy kvt krek mondta Antonia szntelen hangon. Arct jkora stt napszemveg mg rejtette. Nem Grace volt az egyetlen, akinek flben ismersen csengett az a bizonyos motorbgs, s br Antonia nem kifejezetten azrt jtt ide ma reggel, hogy Ross-szal tallkozzon, sszerndult a gyomra a csaldottsgtl, amikor rjtt, hogy tudat alatt tulajdonkppen ez volt a szndka. Nem baj, prblta vigasztalni magt, mikzben a pincrn a jegyzettmbjt keresglte az ingzsebben. A hzassg mg nem a vilg vge. Amint elmlik az jdonsg varzsa, Ross vissza fog trni hozz. Csak egy kv lesz ismtelte meg jelentsgteljesen, amikor szrevette, hogy Grace vrakozsteljesen tartja a papr fl a ceruzjt. Taln hibbant ez a lny? gondolta magban. Jaj, elnzst! Olyan gzervel kszlnk Ross eskvjre csicseregte vidman Grace , hogy azt sem tudom, hol ll a fejem. Rengeteg a munknk, s mindenki izgatottan vrja a nagy napot.

hm pillantott Antonia sajt jegygyrjre. Ht, igen, egy eskv sok izgalommal jr. Muszj is, hogy gy legyen. Valamivel kompenzlni kell az utna kvetkez szrke htkznapokat , Tessa s Ross nem fog unatkozni jelentette ki Grace hatrozottan. Antonia elnyomott egy mosolyt. Ha rajta mlik, Ross biztosan nem fog unatkozni. Annyira sszeillenek! folytatta Grace, felismervn a helyzetben rejl lehetsget. Mg soha nem lttam Rosst ennyire boldognak, s rzem, hogy ez a hzassg jl fog sikerlni. Ross teljesen megvltozott tette hozz jelentsgteljesen, elpirulva a mersz kijelentstl , s most, hogy vgre beleszeretett valakibe, mindent el fog kvetni, hogy ez gy is maradjon. Az olcs romantikus regnyek olvassa kros az egszsgre csattant fl Antonia, aki annyira kijtt a sodrbl, hogy legszvesebben azonnal lekevert volna egy pofont ennek az ostoba brzat lnynak. Nem krem a kvt pattant fl a szkrl. Azt jl teszed suttogta Grace diadalmasan, Antonia utn nzve , mert az olyanokat, mint te, nem ltjuk szvesen a szllodnkban. Egy napon, egy szp napon majd elmesli Rossnak, milyen fontos szerepet jtszott abban, hogy az eskv minden bonyodalom nlkl zajldhasson le. Az jsgrk mindig is nagyon bszkk voltak arra, hogy, a hrhedt trvnyszersgeknek ksznheten, milyen nagy beleszlsuk van a dolgok alakulsba. Sadie Labelle, aki szintn nem jelentett kivtelt e szably all, mdfelett elgedett volt a cikkvel, amely Ross Monahan eskvjnek elestjn jelent meg. Befolysos Fleet Street-i zsurnalisztaknt mg a Tessa Duvallnl jelentsebb szemlyisgektl is elvrta a kell tiszteletet, s a lny nyilvnval rdektelensge, hovatovbb nyeglesge sehogy sem hagyta nyugodni. Sadie Labelle-lel azonban, ahogy Ross is megjsolta Tessnak, senki sem packzhatott bntetlenl; az jsgrn, aki amgy sem az rnyalt vlemnyalkotsrl volt hres, most aztn alaposan kitett magrt. Nem szoksom jelentktelen szemlyekkel interjt kszteni llt a bevezetben. Holly, aki kiss msnaposan, egy bgre tea meg a reggeli lap trsasgban mszott vissza az gyba, enyhe nyomst rzett a gyomorszjnl. De mivel a szban forg jelentktelen szemly Tessa Duvall, a htborzongatan jkp Ross Monahan leend felesge, rvettek, hogy tallkozzam vele. Igazn tanulsgos beszlgetsnek lehettem a rszese. Eltprengtem; vajon mirt akarja Ross, ez a tkletes partinak szmt fiatalember elvenni ezt az ismeretlen s stlan festnt, aki igencsak gyatra kommunikcis kpessggel rendelkezik, s akinek hajlandsga, hogy leereszkedjen az egyszer jsgrhoz, korbbi anyagi helyzetvel egyenl nulla. Duvall kisasszony azonban okos lny, s a vlasz termszetesen az: megfogta a frfit. Ezton szeretnm felhvni az egyedlll, sikeres frfiak figyelmt Duvall kisasszony taktikjra. Az interj sorn nem egyszer kaptam t fllentsen, s nem hinnm, hogy rvid lete sorn elszr ragadtatta magt effle tettre. Hadd kzljem azonban Duvall kisasszonnyal, meg azokkal a hlgytrsaival, akik a nyomdokaiba szeretnnek lpni, hogy az egyedlll, sikeres frfiak elbb-utbb tltnak a szitn. Ha Tessa komolyan azt hiszi, hogy egy letre megfogta magnak ezt az embert, knyrgve krem t, ne legyen olyan biztos a dolgban. A cikk hasonl stlusban folytatdott, de Holly ekkorra mr felkapta a telefont, s beptygte a Grange szmt. Hamarosan sikerlt is utolrnie Maxet. Jaj, Max, az g szerelmre, ne engedd, hogy Tessa elolvassa a cikket vgott kzbe a frfi frgn, jl tudvn, mennyit kpes hablatyolni Holly, ha elkapja a gpszj. Kr a gzrt. Mr elolvasta. Csak nevetett rajta.

Komolyan csak nevetett? hanyatlott vissza a prnra Holly, mg mindig remegve a felhborodstl. De ht ez a sok szemtsg! Beperli a lapot? Nem, termszetesen nem. Ismered Tesst, nem szokott fennakadni ilyen aprsgokon. Eddig sem nagyon trdtt vele, mit gondolnak rla msok, nem? Max mosolyogva idzte fel magban az esetet, amikor a lny egy veg kivl minsg vrsbort nttt a nadrgjra. Hollyt azonban nem lehetett meggyzni. Az emberek nha gy tesznek, mintha semmi sem rdekeln ket. Azzal sszegyrte, s paprkosr fel hajtotta a srt hang cikket. Mivel azonban a clzkpessge nem sokat fejldtt az vek folyamn, a galacsin annak a kalapnak a szles karimjn landolt, amelyet a lny a msnapi eskvn akart viselni. De a szvk mlyn azrt meg vannak srtve. A lny gy rezte, a megjegyzse ktszeresen is tall, a hatsra remlhetleg Max is elgondolkozik majd a kapcsolatukrl. ppen ideje, hogy a frfi felismerje, Holly tbb, mint egy vgtelen hosszsg paprtekercs, amelyet Max kedvre beszennyezhet a srtseivel. Igen, elfordulhat helyeselt Max, aki pontosan tudta, mire akar kilyukadni a lny. Viszont tette hozz, mert sehogy sem brta megllni, hogy ne tncoljon Holly idegein olyanok is akadnak, akik akkor boldogok, ha bntjk ket. Az jsgcikk nagyon fjt Tessnak, hogyisne fjt volna, de a lnynak vgl sikerlt meggyznie magt, hogy a dolognak nincs jelentsge, s gyesen el tudta leplezni a valdi rzseit. El is kellett lepleznie ket, hogy le tudja csillaptani rjng vlegnyt, aki mindennek elmondta Sadie Labelle-t, s azzal fenyegetztt, hogy az utols pennyt is visszaperli a ntl. Beletelt nmi idbe, mire Tessa megnyugtatta t, s a lny szintn megknnyebblt, amikor sikerlt rvennie a frfit, hogy menjen be Bathba, s vegyen mg nhny lda pezsgt. Ne is trdj vele puszilta meg bcszul Rosst. Dagadt tehn! lelte t Ross a lny vllt. De nem rdekel. Nem hagyom, hogy Miss Rfi tnkretegye az eskvnket. Hmm hzta maghoz Tesst, s elismeren simtott vgig a lny karcs derekn. Jobb programot is el tudnk kpzelni, mint hogy bebumlizzak a vrosba pezsgrt. Mit szlnl egy fprbhoz, hogy tudjuk, mit kell csinlnunk holnap este? Mi lenne, ha moderlnd magad? felelte Tessa kelletlenl. Kismilli dolgunk van mg, s igazn kr lenne pont most feladni, huszonngy rval az eskv eltt. Ha tudom, hogy nem vagy hve a hzassg eltti szexnek dnnygte Ross, Tessa nyakt cskolgatva, s mlyen beszva a lny brbl rad ismers, finom illatot , mr fl vvel ezeltt elvettelek volna. Tudom felelte a lny nelglt mosollyal. De ha elfelejtette volna, Mr. Monahan, akkor mg kikosaraztam.

A hz most mr szinte teljesen res volt. Tessa a nappali kzepn lldoglt, karjn Olivival, s mereven bmulta a fehrre meszelt, lecsupasztott falakat. Mosolyogva llaptotta meg, hogy a legtbb hz resen jval nagyobbnak tnik, de az v ugyanolyan picurka maradt, mint eddig. De mgiscsak az otthona volt. Szeretett itt lakni. Ezennel belevetjk magunkat a nagyvilgi letbe mondta a lny Olivinak, aki ppen azon igyekezett, hogy lergja az ujjakat pufk lbfejrl. Izgulsz?

Olivia panaszosan sikoltott fel. A lbujjai nagyon ersen oda voltak csavarozva a helykre. Hmm, nem ruljuk el Rossnak, hogy ezt mondtad. Ha egyszer bekltznk abba a szp j hzba, elvrja, hogy ill mdon mutasd ki a hldat. Nem szabad m vgighnyni a gynyr, kzzel csomzott sznyegeit, amikre olyan bszke. A kislnyt azonban nem sikerlt meggyzni: tovbbra is a leszerelhetetlen lbujjai ktttk le a figyelmt. Tessa visszafektette t a mzeskosrba, az rjra pillantott, s gy dnttt, itt az ideje, hogy az utols nvnyekkel, knyvekkel s festmnyekkel teli dobozokat is kicipelje a kocsihoz. Fl egyre a Grange-ben kell lennie, hogy ksznetet mondjon a varrnnek, aki mra grte, hogy leszlltja a ruhkat neki s Hollynak. Szegny asszony nagyon kemnyen dolgozott: Tessa ruhjt eleve hromszor vette be, ahogy a lny a hetek mlsval egyre inkbb visszanyerte Olivia eltti alakjt, de kzben Holly hisztris rohamait is el kellett viselnie, miutn a lnynak a remnytelen szerelem hatsra t centimterrel megntt a cspmrete. Antonia arra ocsdott, hogy csupn azrt l az autban, mert nincs ms, amivel elthetn az idt. Olyan ingerlkenysg s nyugtalansg knozta, mint a j tra trt alkoholistt, akit csak egy hajszl vlaszt el a visszaesstl. Alig mlt fl tizenkett, de a nnek fogalma sem volt, hogyan lgja tllni a kvetkez egy rt, a kvetkez kt naprl mr nem is beszlve. Mert hiba nyugtatgatta magt azzal, hogy Ross hzassga nem ms, mint tmeneti kellemetlensg, a szavai egyre hamisabban csengtek. Antonia kezdett pnikba esni, az a rosszindulat kis pincrn a Grange-bl annak ellenre, hogy Tessa valsznleg lefizette, s ennek hatsra mondta azt, amit mondott pedig csak mg jobban elbizonytalantotta t. Antonia csak azt tudta biztosan, hogy Ross felesgl fog venni valakit, aki egyltaln nem illik hozz s vgzetes hibt kvet el. A n mg csak gondolni sem brt az egszre, de mivel mssal nem tudta lefoglalni magt, kptelen volt gtat szabni a rmkpek radatnak Miutn sikerlt meggyznie magt, a szllodban tett ltogatsa mindssze arra szolglt, hogy kellemesen induljon a nap, Antonia knytelen volt elismerni, hogy amikor felkanyarodott a Tessa hzikjhoz vezet keskeny svnyre, csak a krlmnyek knyszert erejnek engedelmeskedett, vagyis nem volt ms vlasztsa. Ezzel mg senkinek sem rt, gyzkdte magt, s finoman rlpett a fkre, amint a kvetkez dombtet mgtt feltnt a hz srga teteje. A krnyk teljesen nptelen volt, gy Ross Monahan fakpnl hagyott szeretjnek senki eltt sem kellett szgyenkeznie, amirt gy viselkedik, mint egy szerelmi bnattl szenved fruska. Amikor azonban szrevette, hogy a hz nem res, a szve lass, cifra szaltkat kezdett vetni. Tessa bizony otthon volt, szke haja csak gy ragyogott a napfnyben, ahogy egyms utn pakolta be a dobozokat a kocsija csomagtartjba. Antonia azonnal rbredt, hogy csapdba kerlt. Mivel leengedte a kocsija tetejt, a lny azonnal fel fogja ismerni, mg akkor is, ha szzharminccal repeszt el mellette. Az svny pedig olyan szk volt, hogy fizikai lehetetlensgnek tnt megfordulni rajta. A n mg mindig kutyaszortban volt; mikzben ezek a gondolatok cikztak a fejben, egyre cskkent a tvolsg kzte s Tessa kztt. Antonia kezbl kicsszott az irnyts. Brmi is trtnjen, neki mr nincs beleszlsa. Majd az sztnk meg a sors eldntik, mi legyen. J napot! ksznt Tessa vatosan, amikor Antonia kocsija megllt a kapu eltt. Fl ve tallkoztak utoljra, de Tessa termszetesen rgtn felismerte a nt. A lnynak j volt az arcmemrija, s Antonia, sima, egyenes, sttszke hajval s profi mdon kifestett mlykk szemvel, semmit sem vltozott.

dv! ksznt vissza Antonia. Lekapcsolta a gyjtst, s is alaposan szemgyre vette Tesst. Sminktelen arc, derknl megcsomzott halvnyrzsaszn pamuting, fehr farmernadrg meg egy ismersnek tn halvnyrzsaszn mokaszin Honnan van ez a cip? Cseverszni j dolog, de Tessnak mg rengeteg elintznivalja volt. Flemelt egy festmnyekkel teli dobozt, s vatosan elhelyezte a kocsi csomagtartjban. A turklbl. Gondoltam. Antonia hangja diadalittasan csengett. Az enym. Ezttal Tessa eresztett meg egy mosolyt. Ht, most mr az enym De holnap felesgl megy Ross Monahanhez. Antonia cigarettra gyjtott, s egy szp kerek fstkarika hagyta el a szjt. A jvben biztosan nem lesz rszorulva, hogy turklbl ltzkdjn. Ross nem gondoskodik magrl? Tessa a lbra pillantott. Egy cipt azrt mg meg tudok venni magamnak. Ross is az enym volt, gondolta magban Antonia, de mg mieltt brmit is mondhatott volna, gyereksrs trte meg a csndet. Olivia? Bajosan lehetett volna ms, de Tessa azrt blintott. Jobb lesz, ha megnzem. Megengedn krdezte Antonia mohn , hogy bemenjek magval? n is ltni szeretnm. Nzze, nagyon sajnlom tette cspre a kezt Tessa habozva , de elg fura ez a helyzet. Nem is rtem, minek jtt ide. Antonia vllat vont. n magam sem tudom biztosan. Gondolom, kvncsisgbl. De ha fl, hogy krt teszek a kisbabban inkbb elmegyek. Tessa rgtn elszgyellte magt. Nem gy rtettem, csak arra prbltam clozni, hogy kicsit fura ez az egsz. De ha szvesen megnzn Olivit, akkor termszetesen semmi akadlya Ksznm mosolyodott el Antonia. De des! kiltotta, s ellgyulva nzte, ahogy Olivia nygsen elkapja a nyaklnct. Maga nagyon szerencss ezek a gynyr szemek el sem hiszem, kikptt Ross! Csak kisebb vigyorgott Tessa. Maga nagyon szerencss ismtelte Antonia lgyan, majd az ablakhoz lpett, s a blzere zsebbe sllyesztette a kezt. Hirtelen szembefordult Tessval. Maga szerint boldogok lesznek Ross-szal? krdezte. Helyben vagyunk, gondolta magban Tessa, aki gyantotta, hogy valami ilyesmi fog trtnni. Br egy percig sem tudta komolyan venni az eltte ll nt, gy telt, mintha ersen gondolkodna. Ha nem hinnm, hogy azok lesznk, nem mennk hozz. Rossnak nincs tl j hre. Antoninak megint sszerndult a gyomra az idegessgtl. Nem akarta ezt mondani, de most, hogy itt volt, valahogy kicsszott a szjn. Tessnak muszj megtudnia, milyen ember Ross; nem lenne szp dolog elhallgatni elle a tnyeket. Tessa arca megrndult. A mltja csak r tartozik felelte. , szval maga azt hiszi, hogy megvltozott mutatott r Antonia, halvny nelgltsggel a hangjban. De mit szlna, ha azt mondanm, hogy ez nem gy van? Taln azt, hogy maga nem akarja ezt a hzassgot vlaszolta Tessa ltszlag higgadtan. A szvt azonban mardosni kezdte a dh meg a flelem

Ha biztos lennk abban, hogy maguk ketten boldogok lesznek, nem mondank semmit kzlte Antonia komoly arccal. Annyira azrt nem vagyok gonosz. De gy rzem, meg kell tudnia, milyen ember Ross valjban. Tessa, aki nemcsak Antonira haragudott, hanem magra is, amirt egyltaln hajland vgighallgatni ezt az egszet, halkan mormolta; Akkor halljuk! Brmit lltson is Antonia, az csak egy fltkeny n beteges kpzelgse. Nem kell komolyan venni, mert nem igaz. Ross pr httel ezeltt eljtt hozzm, hogy kzlje velem, nem tallkozhatunk tbbet, egy ideig hadarta Antonia. De meggrte nekem, hogy visszatr hozzm. Sajnlom, Tessa, de mint ltja, nem szaktottunk. Megllapodtunk Ross-szal, hogy Nem hiszek magnak. felelte Tessa. tvette Olivit a msik karjba, s reszket ujjakkal simtotta le a kislny stt hajt. Szrnyen rezte magt. Ezt aztn nem veszi be! Antonia hazudik. Maxnek szvesebben hisz? tudakolta Antonia kedvesen. Ha igazolja az elmondottakat, magnak nem lesz alapja ktelkedni a szavaimban. Krdezze csak meg tle, hol volt Ross, amg maga a krhzban szlt? Tessa megmerevedett. Folyt a htrl az izzadsg, pedig didergett. Legszvesebben betapasztotta volna a flt. Max mindent tud folytatta Antonia, aki most mr akkor sem tudott volna uralkodni magn, ha Ross revolverrel ront be a hzba. Mert amikor Max odatelefonlt a Ritzbe, n ott fekdtem Ross gyban. A 184-es szobban tltttk az jszakt, s n vettem fl a kagylt, amikor Max msnap reggel felhvta Rosst. Tnyleg nagyon sajnlom Tessa, de nem brom elviselni a gondolatot, hogy maga abban a tudatban menjen frjhez, hogy Ross majd hsges lesz maghoz, mert nem az a tpus, s szerintem maga jobbat rdemel nla. Szerintem meg vlaszolta Tessa szntelen hangon ideje, hogy tvozzon. Nem volt id gondolkodni. De a lny nem is akart. Egy ra mlva meg kell etetnie Olivit. Ross csodlkozni fog, amikor nem jelenik meg idre a szllodban. Gyorsan kell cselekednie, gondolkods nlkl, mieltt vgkpp letaglzza a fjdalom. Tessa knnyedn megtallta a telefonszmot, s a Rosstl kapott j mobilt sem volt bonyolult kezelni. Az sem okozott nehzsget, hogy Mrs. Monahanknt jelentkezzen be, majd kzlje a recepcissal, gy emlkszik, hogy elvesztette volna a flbevaljt, amikor a mltkor a 182-es szobban szllt megjnius huszontdikn. A recepcis valsznleg a szmtgpben nzett utna a foglalsnak, mert pillanatokon bell jra vonalban volt. Valjban a 184-es szobrl van sz, Mrs. Monahan, de sajnos nem talltuk meg a flbevaljt. Ezek voltak a legeslegslyosabb szavak, amelyeket Tessa letben hallott. Tessa tudta, hogy Holly mr a Grange-ben van, ezrt a bartnje otthoni szmt trcszta. A negyedik csngs utn bekapcsolt az zenetrgzt. Ez sem lesz valami knny, de a legutols hvshoz kpest mindenkppen feldlsnek szmt majd. Minden fjdalom relatv, gondolta magban a lny, mikzben Holly tlradan vidm dvzlzenett hallgatta. Aztn, amikor elhangzott a spsz, mly, szaggatott llegzetet vett, s gy szlt: Holly, n vagyok az. Nem megyek felesgl Rosshoz. Ne haragudj, de a te feladatod lesz megmondani neki, hogy az eskv elmarad. Elutazunk Olivival Skciba de grem, hogy nemsokra jelentkezem. Ne haragudj

Holly eltkozta magt a gyengesge miatt, de tudta, hogy segtsg nlkl kptelen lenne megbirkzni a feladattal. A pohr hozzkoccant a fogsorhoz, ahogy belekortyolt a borba. Ha ez valami vicc szlalt meg Ross lassan , akkor csak annyit tudok mondani, hogy rohadtul zlstelen. Knnyek szktek a lny szembe. Ross tudja, hogy soha nem trflkozna ilyesmivel csak nem hisz a flnek. De ht ki hisz, az g szerelmre? Ilyen dolgok nem trtnnek csak gy. Plne nem Ross Monahannel. Ez az igazsg hrpintett fel mg egy adag bort Holly. zenetet hagyott a rgztmn. Megkrt hogy mondjam meg neked, az eskv elmarad. Jaj, Ross, mirt csinlja ezt? Ebben a pillanatban Max rontott be az irodba. Tessa idert mr? Elugrottam hozz, de a hz res, s Elment felelte Ross kifejezstelen hangon. Max a ktsgbeesett Hollyra meredt. A mlyvarzsaszn szemhjpder meg a fekete szempillafestk cskokban folyt le a lny arcn, aki gy zokogott, mint egy gyerek. Max gondolkods nlkl elrntott egy tiszta zsebkendt, s Holly kezbe nyomta. Hova? Rossnak megfeszlt az lla. Vllat vont, s kerlte a btyja tekintett. Skciba, lltlag. Fura, egyesek azrt szknek Skciba, hogy sszehzasodjanak bktt a nagy, szaki fekvs ablak fel , msok meg azrt mennek oda, hogy megsszk az eskvt De ht mirt? tudakolta Max dhsen. Mi trtnt? Ross, akinek hirtelen torkn akadt a sz, vllat vont. Holly, aki idig hsiesen igyekezett visszafojtani a knnyeit, hangos, nietlen zokogsba kezdett. Nem trtnt semmi! bmblte. Tegnap este mg teljesen jl volt! Nem tudom elhinni, hogy ezt tette velnk Felfogta egyltaln, hogy mit csinl? csattant fl Max, de rgtn el is hallgatott. Nan, hogy felfogta, a fenbe is! Idefigyeljetek, rengeteg dolgunk van. Ha sehogy sem tudunk kapcsolatba lpni Tessval, s rendbe tenni ezt a szart, szembe kell nznnk a tnyekkel, s le kell fjnunk az eskvt. Hollynak borszott a hta az iszonyatos feladattl. Lassan megrkeznek a szllodba az els vendgek. A lny tudta, hogy Ross nhny bartja a marbellai nyaralst szaktja flbe, hogy rszt vegyen az v eskvjn. s az a sok drga ajndk meg a fnyz lakoma, amelyet a szakcsok olyan nagy gonddal ksztettek el a tbb furgonnyi virg a szlloda szemlyzete meg a vendgek ltal terjesztett otromba pletykk s izgatott spekulcik hogy fog Ross tllni ekkora megalztatst? s atyaristen! mi lesz az jsgrkkal, akik tmegvel fogjk megrohamozni a helysznt? ldani fogjk az eget, hogy ekkora mzlijuk van; a megszktt menyasszonyok meg a fakpnl hagyott vlegnyek rdekfesztbb sztorit szolgltatnak, mint az egy kaptafra zajl eskvi ceremnik meg az rk boldogsgrl szl mesk. Mintha egy rmlomba csppentek volna. Hollynak radsul kirlt a pohara. A rmlom egyre ijesztbb lett. n is meginnk egy pohrkval jegyezte meg Max, a lny elknzott arckifejezse lttn. Majd az ccsre pillantott. Ross? Nem krek semmit. Ross az rasztalhoz lpett, s flemelte a telefonkagylt. Alig nhny msodperc mlva mr London egyik vezet sajtirodjval beszlt. Steve? Itt Ross. Figyelj, nincs sok idm, ezrt tged krlek meg, hogy rtests mindenkit. Nem nslk meg holnap, lefjtuk az egszet. A frfi feszlten hallgatott, ujjai szorosan

fogtk a kagylt. Bocs, regem, de nincs kommentr. Senkire sem tartozik rajtunk kvl. Csak rtests mindenkit, j? s mondd meg nekik, ha a kvetkez egy ht folyamn a sajt brmelyik munkatrst is megltom a szlloda egy kilomteres krzetn bell, rusztom a vrebeimet. lj le! parancsolt r Hollyra Max, aki ebben a pillanatban trt vissza az irodba egy veg skt whiskyvel meg kt pohrral, s sz szerint lenyomta a lnyt a legkzelebbi fotelba. De n segteni szeretnk. tiltakozott Holly ertlenl. Elvette Maxtl az j poharat, s mohn belekortyolt a borostynsrga folyadkba. Nagy hasznodat vennnk jegyezte meg Max, s magnak is tlttt az italbl. Szrnyen nzel ki. Minden ok fordult Ross fel. Szltam a szemlyzetnek. Sylvie-nek meghagytam, hogy mindenkinek, aki holnapra foglalt szobt, ajnljon fel ingyenes szllslehetsget. Lemondja a virgokat, az anyaknyvi hivatalt meg az autt is. Neknk csak annyi a dolgunk, hogy minl tbb ismersnket rtestsk a trtntekrl, s eldntsk, hova fogsz elutazni. Muszj elvonulnod egy pr htre magyarzta, Ross res tekintett ltva. Itt nem maradhatsz, a fenbe is! Itt dolgozom felelte szntelen hangon Ross. Itt lakom. Mg szp, hogy itt maradok. Szerinted mit csinljak, repljek el Argentnba egyszemlyes nsztra? A megrzkdtats miatt van magyarzta Holly valamivel ksbb. A sors fintora, hogy ppen ma este kerlt sor az eddigi legszemlyesebb beszlgetsre kzte s Max kztt. Csak remlni tudom, hogy holnap reggel is emlkezni fogok a trtntekre, gondolta magban a lny kbultan, azzal elrehajolt, hogy jabb pohr szeszt dntsn magba. Mg sosem lttam Rosst ilyen llapotban. Tisztra, mint egy robot. A br egyik flhomlyba burkolz sarkban ldgltek, tisztes tvolsgot tartva a tbbi vendgtl. Mg a szjrl olvassban jratlanok is knnyen kitallhattk, milyen tma krl forog a trsalgs. Ross is ott llt a vendgek kztt, kezben egy pohr Perrier svnyvzzel, s gy csevegett meg blogatott, mintha mi sem trtnt volna. Csak kifrkszhetetlen s a szokottnl tompbban csillog tekintete rulta el; a frfi, ahogy azt korbban mr Holly is megjegyezte, automata zemmdban funkcionl, nmn dacolva a gnyoldkkal meg a sajnlkozkkal. A lnyt a srs kerlgette, mert Ross ugyan nagyon btran viselkedett, de flslegesen knozta magt. Nem szabadott volna ezt csinlnia, ezzel csak tovbb mlytette a szenvedst. s tovbbra sem tudta senki, mirt futamodott meg Tessa Max szrevette, hogy Hollynl mindjrt eltrik a mcses, ezrt gyorsan megfogta a lny kezt. Holly esendsge jobban megindtotta, mint a vilg sszes szellemessge, hetykesge s talpraesettsge. A lny, ebben az llapotban: a leolvadt sminkjvel ennek a csapsnak leginkbb Max selyemzsebkendje ltta krt meg a csatoktl, hajpntoktl s lakktl megszabadtott frizurjval, fiatalabbnak, megkzelthetbbnek s emberibbnek tnt, mint az a Holly, akit Max idig ismert s nagy vben elkerlt. Ross tl fogja lni. Persze, fj neki, de talpra fog llni. Nem kellett volna bocsnatot krned tle tette hozz a frfi halvny mosollyal. Nem hibztat tged. Holly, aki mereven bmulta a frfi kezt, nehezen tudott msra sszpontostani. Max most elszr rt hozz nszntbl. Jellemz, gondolta magban a lny, hogy hiba az a sok drga manikr meg a tbb szz vegnyi krmlakk, a frfi pont akkor fogja meg a kezt, amikor neki nincsenek kilakkozva a krmei. Max meleg rintse, gyengd hatrozottsga, gesztusnak megnyugtat bizalmassga viszont pontosan olyan felvillanyoz volt, mint amilyennek Holly mindig is kpzelte. Legszvesebben megpuszilgatta s az archoz nyomta volna Max napbarntott ujjait a testn akarta rezni a frfi testt.

Elkpeszt, hogyan nznek rnk az emberek mondta Max. Holly bnbnan az agya leghtsbb zugba tuszkolta a fantziakpeket, s figyelmes arckifejezst lttt magra. Hirtelen kt Max Monahan lebegett el a szeme eltt. Tessk? Mirt gondolja mindenki, hogy mi tudjuk, mirt szvdott fl Tessa? Zord pillantst vetett egy csapat lnken sugdolz kzpkor nre, majd talpra rntotta Hollyt. Gyere, kezdem gy rezni magam, mintha az llatkertben lennnk. Menjnk innen! De hova? suttogta Holly, s ersen belekapaszkodott Maxbe, amint az frgn vgigcikzott az asztalok kztt. Ajaj, amg ltek, nem szdlt ennyire! Max azonban olyan meggyz ervel brt, hogy ha azt mondja, Szibria, a lny oda is boldogan kveti. Fl az emeletre felelte a frfi knnyedn. Mr ha tette hozz szraz mosollyal meg tudsz birkzni a feladattal. Max lakosztlyban flreismerhetetlen Max-illat terjengett. Holly ezer kzl is felismerte volna a klnleges arcszesz aromjt. A lny belesppedt a vajpuha bzs kanapba, s csak utlag vette szre, hogy mg mindig nem engedte el Max kezt. Amikor a frfi lelt mell, a lnynak a torkban kezdett dobogni a szve. Holly ersen trte a fejt, vajon tiszta melltartt vett-e fl reggel. Finom az illatod szlalt meg Holly brndosan, s kzben fokozatosan, hogy ne legyen annyira feltn a dolog, egyre kzelebb hzdott a frfihoz. Mondtam mr? Mindig olyan isteni az illatod. Ha ez a n mg egy centivel arrbb csszik, a vgen az lemben kt ki, gondolta magban Max, de rdekes mdon mr nem rmlt meg annyira ettl az eshetsgtl. Eddig nem vette komolyan a ragaszkod s trelmes Hollyt, de most gy rezte, rfrne egy kis odaad szeretet. s mivel Francine valsznleg ppen Armand vagy Giorgio vagy Kurt trsasgban mulatja az idt, a frfi nem rezte szksgt annak, hogy tovbbra is arra a pillanatra tartogassa az erejt, amikor a sznszn vgre kegyeskedik leereszkedni hozz Radsul, ha lehunyja a szemt, knnyen kpzelheti azt, hogy Holly tulajdonkppen Francine; a kt n rzki alakja nem sokban trt el egymstl. Holly szeme mr csukva volt. Az hgyomorra elfogyasztott tetemes alkoholmennyisg betette a kaput, s a lny, br valamelyest tisztban volt azzal, hogy ez lete legboldogabb, legragyogbb pillanata, az sszes eddig lmodott iz, lmnak a beteljeslse, sehogy sem brt fggleges helyzetben maradni. Amikor Max a vlla kr cssztatta a karjt, megprblt a frfi fel fordulni, de nem tudta biztosan, merre keresse t. Ht persze, mert mg mindig csukva van a szemed! zsrtldtt magban. Ilyen hlyesget! Ki kell nyitnia, hogy feltrkpezhesse a terepet de a drga Max mr egszen tvolrl szlongatta, mintha egy alagtban lennnek, s tehetetlensgben egyre messzebb sodrdna a frfitl. Max! nyszrgte elhal hangon, de amikor kinyjtotta a kezt, forogni kezdett vele a szoba, mghozz egyre gyorsabban; a lny gy rezte, mindjrt elterl a padln. Max, lgy szves fogjl meg ne engedj el szeretlek, Max

Dominic a r jellemz lazasggal prblta palstolni meglepetst, amikor ajtt nyitott. gy nzel ki, mint a kis gyufaruslny. Csak jobban t vagy zva.

Majd, minden tovbbi kommentr nlkl tvette Olivit aki mlyen aludt a mzeskosrban , s bevonszolta Tesst a hatalmas, elkpeszten rendetlen nappaliba. Egy perc sem telt bele, s a lny csuromvizes halvnyrzsaszn inge mr a padln hevert, Dominic pedig ppen az egyik pulvernek fekete gyapj, melynek egyik ujjn kadmiumsrga festkfolt virtott nyakkivgst rnciglta t Tessa nedves fejn Most pedig lj le mutatott a frfi a gzkonvektor eltti sznyegre. Szrtsd meg a hajad hajtott oda egy trlkzt a lnynak. Mit krsz, kvt vagy valami erset? Kkvt felelte Tessa fogvacogva. Lgyszi. s Olivia? Mit inna szvesen Beaujolais Nouveau-t? Konyakot? A frfi legnagyobb megknnyebblsre Tessnak sikerlt kiprselnie magbl egy halovny mosolyt. Ksz, majd n elltom Olivit, ha felbredt. Dominic, aki msnap reggel akart felutazni Bathba az eskvre, nem tudott tejjel szolglni, ezrt aztn mgiscsak elvette a konyakot, s mintegy fjdalomdjknt Tessa feketekvjba is lttyintett belle. Aztn htradlt, megvrta, amg a lny megissza a kvt, illetve abbahagyja a didergst, s csak ezutn szlalt meg: Tudom, hogy most azt kellene mondanom, nem muszj beszlned rla, ha nem akarsz. Felpattintotta a fmkarikt a srsdobozn, s nagyot hzott az italbl. De n nem vagyok ennyire udvarias. Mondd el, mirt vagy itt s nem ott. A lnynak pontosan erre a szenvtelen hangnemre volt szksge. Tessa tudta, hogy az egyttrzs legels jelre knnyekben trne ki. Ezrt inkbb hlsan rbzta magt a frfira. Csak a rgi, elcspelt trtnet. Ross egy msik nvel tallkozgat, s n voltam az utols, aki megtudta. Szerencsre mg ppen idben. Dominic elgondolkodott. Antonia. A lny blintott. risten, ez az ember megveszett! Ht, igen azt szeretnm krdezni, tudnl-e helyet szortani kt laktrsnak, csak amg tallok valami sszerbb megoldst? Referencival ugyan nem tudunk szolglni rntotta meg a vllt Tessa, az ujjaival gereblyzve nedves, sszegubancoldott tincseit , radsul az egyiknk nem szobatiszta, s idnknt nagyon hangos tud lenni, de megprblunk tekintettel lenni rd, s meggrjk, hogy heti kt alkalomnl tbbszr nem csapunk hajnalig tart murikat. Minden vgyam egy nem szobatiszta laktrs jelentette ki a frfi nagylelken. Addig maradtok, ameddig csak akartok, nem kell erltetni az albrletkeresst. Most pedig add ide a kulcsokat, behozom a brndjeidt a kocsibl. Tessa, aki mg mindig a hajt szrogatta, felshajtott. Szerinted mirt ztam brig? A kocsi Ross, az g ldjon meg! Kimentem vele a bathi vastllomsra, s ott hagytam a jrda mellett lehet, hogy mr el is vontattk. Semmit sem hoztam magammal, gyhogy amg nem jutok el valami boltba, sajnos, knytelen leszel nlklzni ezt a mregdrga pulvert. A lnynak szerencsre volt annyi llekjelenlte, hogy magval hozza az eldobhat pelenkkkal, tiszta ruhkkal s egyb babakellkekkel teli rzsaszn htizskot. Miutn megetette, tisztba tette s lefektette Olivit, Dominic s Tessa ismt elfoglalta a helyt a konvektor eltt, egy veg spanyol vrsbor trsasgban. A lny a nap megrz esemnyei ellenre is szokatlanul nyugodt maradt, Dominic pedig, elrkezettnek ltvn az idt egy kis lelkizsre, gyengden gy szlt: Most pedig mesld el szpen, mi trtnt. Gyernk, desem, add ki magadbl! Tessa azonban a spadtsga ellenre is sszeszedett maradt. A bor kellemesen felmelegtette, s

szerencssnek mondhatta magt, hogy olyan bartja van, mint Dominic; egyszeren rlt, hogy itt lehet vele Cornwallban. Az egsz az n hibm mondta higgadtan, ahogy karjval tkulcsolta felhzott trdt. Jl tudtam, milyen ember Ross te is tudtad, n is tudtam! De voltam olyan hlye, hogy elhiggyem, megvltozott, holott ki kellett volna tartanom az eredeti dntsem mellett, hogy messzire elkerlm t. Ha ez kituddik, tele lesznek veletek az jsgok jegyezte meg Dominic. Tessa tlsgosan is nyugodt volt. Dominic azon kapta magt, hogy szndkosan megprblja kiprovoklni a lnybl az elkerlhetetlen dhkitrst brminek jobban rlt volna, mint ennek a fagyos rezignltsgnak. Mit fogsz mondani a riportereknek? Semmit mosolyodott el Tessa. Itt vagyok nlad, Ross viszont azt hiszi, hogy Skciba utaztam. Figyelj csak, nem vagy hes? Ksztek valami ennivalt. Az g szerelmre, Tessa! csattant fl a frfi, zaklatottan mutogatva a mellkasra. Itt a vllam! Ezen kellene srnod. Ma van az eskvd elestje, te pedig elszktl otthonrl! Srnod kellene meg jajveszkelned, nem pedig azzal jnnd, hogy sszetsz nekem valami nyavalys vacsort! A lny nevetve elrehajolt, s puszit nyomott a frfi barna arcra. Naiv voltam, megbztam valakiben, aki becsapott. Termszetesen szomor vagyok, de mirt kellene tkoznom a napot, amikor megismerkedtem Ross-szal, hiszen ha nincs, Olivia sem ltezne. Egy gyerek sokkal tbbet jelent, mint egy frj. s mieltt hi brndokba ringatnd magad pattant fl Tessa, hogy kimenjen a konyhba , eszemben sincs fzni. n mogyorvajas szendvicsre gondoltam. Az idjrsban drmai vltozs kvetkezett be; a tbb hete tart zavartalan napstst s knikult kveten dlutn kt ra krl heves vihar kerekedett. A rgta hinyolt es knyrtelen dobolsa az ablakvegen furcsn, idegenl hatott a hosszasan elhzd aszly utn. Dominic, aki, szoksval ellenttben, mr hajnali fl tkor felriadt, lmosan fekdt a sttben, s arra a megllaptsra jutott, hogy valsznleg ez a zaj ijesztette meg. Kisvrtatva azonban halk paprzizegs ttte meg a flt, s a hatodik rzke rgtn megsgta, mi trtnik. A frfi csndben felkelt az gybl, magra ciblta az els keze gybe kerl farmernadrgot, hogy elrejtse meztelensgt, tvgott az elszobn, s benyitott a nappaliba. Tessa a padln trdelt, szke fejt lehajtotta, forms vlla hevesen rngatzott. Az a piros-fehr cskos papr hevert eltte kitertve, amelybe a frfi a Mr. s Mrs. Monahannek cmzett nszajndkt csomagolta. Dominic, aki joggal lehetett bszke a kismret, egyszer vonalvezets szoborra, amelyen majdnem hrom teljes napig dolgozott, azt kvnta, brcsak elektromos vzforralt vett volna az ifj prnak. A kt sszefond figura a gyengd lelsben egyesl frfi- s nalak, akik szvbemarkol megtesteslsei voltak az ket sszekt szerelemnek s bizalomnak most Tessa lben fekdt, s ahogy Dominic aki nagyon szgyellte magt a tapintatlansga miatt, m ugyanakkor meg is knnyebblt ott llt, egy knnycsepp hullott az elefntcsontszn mzzal bevont szoborra, majd a lny hangosan felzokogott. Dominic leguggolt mell, s gyengden tlelte. Bocs! El kellett volna tennem. A frfi rengeteg tapasztalattal rendelkezett a ni rzelemkitrsek furcsasgai tern; vrakozsainak megfelelen a vigasztals csak tovbb fokozta a knnyek radatt. Nem volt ms dolga, mint ersen maghoz szortani a lnyt, s trelmesen kivrni, amg az abbahagyja a srst. Tessa sokkal jobban fogja rezni magt, ha sikerl kiadnia magbl az els adag csaldottsgot.

Ez volt letem legfrtelmesebb napja, llaptotta meg magban Holly elkeseredetten. A lny borzongva gondolt vissza arra a pillanatra, amikor, felbredvn, Max gyban tallta magt. A macskajaj mr nmagban is elviselhetetlen volt, de, annak a bizonyos arcszesznek az illatval prosulva, vgkpp padlra kldte Hollyt. Mg szerencse, hogy Max nem ltta, amint a lny fell az gyban, s belerkzik az els keze gybe es virgvzba Mire Hollynak sikerlt megtallnia a cipjt, s a hlszobbl ttntorognia a nappaliba, Max is elkerlt: frissen zuhanyozva, felltzve, rideg arckifejezssel meredt a szmtgp monitorjra. Mikzben a lny gyefogyottan keresglte a tskjt, amely flig becsszott a kanap httmlja mg, btortalanul rmosolygott a frfira, de csak egy kurta, nem kifejezetten bartsgos pillantst kapott cserbe Az elz este meghittsge szemmel lthatan lekerlt a napirendrl. Holly pocskul rezte magt, s ez minden bizonnyal a klsejre is rnyomta a blyegt. Max most biztosan ldja az eget, gondolta magban a lny, hogy mg azeltt kitttem magam, mieltt valami jvtehetetlen dolog trtnhetett volna. Hamupipknek ez volt az utols eslye, de ezt is elszrta. s ha nem lp le villmgyorsan, azt kockztatja, hogy megint rosszul lesz, s vgighnyja a frfi gynyr brgarnitrjt. Holly, aki legszvesebben elsllyedt volna szgyenben hogyan is kpzelhette, hogy meghdthatja Maxet ebben az ltzkben s smink nlkl? , nem erltette tovbb a mosolygst. gyis hasogatott az llkapcsa, a tbbi frtelmes testrszvel egyetemben. Akkor n megyek is szlalt meg, mikzben Max begpelt nhny szt, majd, az orra alatt szitkozdva, bosszsan kitrlte a sort. hm. s bocs a tegnap este miatt. A frfi tovbbra is a kpernyt bmulta. hm. A diszn, mg arra sem veszi a fradsgot, hogy flnzzen! Nem mintha fontos lenne, de azrt A dleltt megprbltatsai ezzel mg nem rtek vget. Holly rgta vgyott mr arra, hogy Max gyban tlthesse az jszakt, de ezt az emlket semmikppen sem akarta elraktrozni az agyban. Mint ahogy azokat a vgtelennek tn kellemetlen perceket sem, amikor le kelleti mennie a flpcsn, s el kellett haladnia a recepci eltt, hogy elrje a kijratot. Sylvie Nash, akinek csak gy furdalta az oldalt a kvncsisg, hitetlenkedve s a r jellemz tapintatlansggal kurjantott oda neki: Holly, szrnyen nzel ki! Mi a fent mveltl? Majd, ahelyett, hogy lehalktotta volna a hangjt, vltve folytatta a csipkeldst: s kivel? Ekkor mr persze mindenki Hollyt nzte. A lny, aki minden rtelemben lespadt, csak ennyit motyogott: Mel Gibsonnal s megszaporzta a lpteit, hogy minl elbb az autja fedezkbe kerljn. Csakhogy ez sem jelentett igazi megvltst. Mire a lny felfedezte, hogy egy sttkk Rolls-Royce kveti, mr ks volt. Holly elknzottan parkolt le a laksa eltt, s a visszapillant tkrbl figyelte, ahogy Adam Perry megll mgtte. Fradt vagyok, nincs hangulatom a ponjaidhoz, le akarok fekdni! jelentette ki, s mivel Adamrl volt sz, mg az polatlan klseje miatt sem aggdott. Adam azonban kivtelesen teljesen komoly volt. Holly legnagyobb meglepetsre mg az imnt elhangzott flrerthet megjegyzst sem kommentlta. Kikapta a kulcscsomt Holly reszket kezbl, tfogta a lny vllt, s feltmogatta t a bejrati ajthoz vezet lpcsn. Tudom, kicsikm. Cefetl nzel ki. Kpzelem, milyen rohadtul vagy.

Annyi melegsg s egyttrzs radt a hangjbl, hogy a lny szlni sem brt dbbenetben. Mieltt felocsdhatott volna, mr ott is fekdt a bevetetlen gyban, egy bgre tejeskvval a kezben meg egy tnyr forr vajas stemnnyel az lben. Ksznm nygte ki nagy nehezen, s az ablak fel fordult, amikor odakint szemerklni kezdett az es. Mintha az g is knnyezne, gondolta magban. Kvncsi vagyok, hol lehet most Tessa. Talpraesett lny nyugtatta meg Adam. Brhol is legyen, biztos, hogy nemsokra fel fog hvni. a legjobb bartnd. Biztosan odavan. Az a legrosszabb az egszben, hogy senki sem tudja, mirt szktt el. Ha olyan j bartnje vagyok, mirt nem tudom? Sss! A frfi letrt egy darabot a stemnybl s a lny szja el tartotta. Gyere, egyl! Nem szabad hibztatnod magad, egyedl Tessa meg Ross tehet arrl, ami trtnt. Adam egy pillanatra elgondolkodott. Az jutott az eszembe szlalt meg lassan , hogy taln Antonia Seymour-Smith keze van a dologban. Holly buzgn rgott s nyelt; rlt, hogy vgre elmlt az melygse. gy tnt, a fjdalomcsillapt is amit Adam sz nlkl nyjtott t neki a kvval egytt hatni kezd. A lnynak mr nem hasogatott annyira a feje; egyedl a szgyennel kellett megkzdenie. Most, hogy komplett hlyt csinlt magbl, Max taln szba sem fog llni vele Rossban is felmerlt a gyan ismerte el Holly, visszaterelve a gondolatait a beszlgets eredeti trgyhoz. Tegnap felhvta a nt, de az lltotta, hogy semmi kze a dologhoz. Egybknt Tessa nem az a fajta, aki ad a rosszindulat pletykkra; nagyon jl tudja, hogy Ross imdja t, s mi is tudjuk, hogy Rossnak tiszta a lelkiismerete. Mr rgen szaktott Antonival, s amita egytt vannak Tessval, mg csak r sem nzett ms nre. A lny, miutn mr egy falatot sem brt lenyelni, eltolta magtl a tnyrt. Adam is felhrpintette a maradk kvjt, majd gy szlt: Mg mindig vacakul nzel ki. n megyek is, hagylak aludni. De figyelj csak, ha estre jobban leszel, elmehetnnk valami csndes tterembe. Nyolc krl rted jvk. Ez kedves volt Adamtl, de Holly nem akart a hla csapdjba esni. s persze tudta, hogy gysem lenne kedve kimozdulni. Rengeteg mindent kellett tgondolnia; egyedl akart lenni, hogy megemssze a Maxszel kapcsolatos katasztroflis esemnyeket. Srtettsgben s megalzottsgban magnyra vgyott. Aranyos vagy, hogy meghvsz, de ma nincs kedvem vlaszolta. Itthon akarok maradni, htha Tessa telefonl. Akkor hozok valami ennivalt Nem, Adam mondta a lny hatrozottan, s megrzta sajg fejt. A hta kzepbe sem kvnta ezt a kjsvr alakot, mg akkor sem, ha ma j s meglepen emberi oldalrl sikerlt bemutatkoznia. Egyedl akarok lenni. Jl van, desem. Akkor n megyek is. A frfi gondosan betakarta a lnyt, majd az ajthoz lpett. Azrt csrgj rm, ha meggondolnd magad. Benne vagyok a telefonknyvben. Holly, eltkozva magt a gyengesge miatt, este ht ra krl adta be a derekt. A hat rnyi pihentet alvs csodkat tett, s mire a lny hossz lustlkods utn kiszllt a jlesen meleg frdbl, gy rezte magt, mintha jjszletett volna. A knz macskajaj, ahogy az mr lenni szokott, nyomtalanul elillant, st, mg az elz este rmlomba ill esemnyei sem tntek annyira fenyegetnek. Ez a csndes, barti vacsora Adammel nem is olyan rossz tlet. J lenne elbeszlgetni valakivel, aki ismeri Tesst, aki ugyangy aggdik rte, mint . Amikor Holly vgl feltrcszta Adam szmt, a kszlk foglaltat jelzett. Mikzben arra vrt, hogy felszabaduljon a vonal, a lny keresglni kezdett a szekrnyben, s legalbb egy tucatnyi ruhadarabot hajtott flre, mire vgre megllapodott egy kankalinsrga selyemruha

mellett, amely csodlatos kontrasztot kpezett a hajsznvel, s amelyrl sejteni lehetett, hogy megfelel Adam zlsnek. A frfi olyan kedves volt hozz ma reggel, ennyit igazn megrdemel A manikr rkig tartott; Hollynak hrom rtegben kellett flvinnie az j krmlakkot, hogy ellje a kvnt sznmlysget s csillogst. A msodik s harmadik rteg kztt jbl felhvta Adamet, de vonal mg mindig fogalt volt. Holly negyed kilencre kszlt el, s nem szgyellte bevallani, hogy az elz msfl nap traumi ellenre piszok jl nz ki. Kr, hogy Max nem lthatja, taln akkor De azonnal flresprte a gondolatot, s harmadszorra is feltrcszta Adam szmt. Hurr, vgre kicsng! A lny egyre nvekv rmlettel s trelmetlensggel szmolta a csngseket, amelyek monoton dorombolsa teljes sszhangban volt a lgzsvel. Csak hsz perccel mlt nyolc, de ez a diszn mr el is ment otthonrl. Felltette, cserbenhagyta, elfelejtette t. Holly dhsen belergott a dohnyzasztalba. Ennyit a kedvessgrl meg az egyttrzsrl. A lny a notesza utn nylt, s htra lapozott a telefonszmokhoz. Gebedjen meg, ha ezek utn itthon marad; biztosan tall valakit, aki szvesen meginna vele valamit ma este Az j koktlbrban tallkozunk a csajokkal, a Pulteney hd mellett csicseregte Jennifer. Sophie Kendall magval hoz egy raks kigyrt plst, akikkel mlt hten tallkozott a Lansdowne-ban. Holly, muszj eljnnd lltlag isteni lbuk van s szerszmilag is jl vannak eleresztve! Brmi megtrtnhet foglalta ssze a lnyeget brndosan. Holly azonnal felvidult. Mr megyek is. A sikkes s modern Calypso, Bath legmenbb szrakozhelye, zsfolsig megtelt. Holly egy darabig idegesen toporgott a nedves jrdn, hogy, mieltt beleveti magt a fktelen bulizsba, llekben is felkszljn az esemnyre. Ma minden igyekezetvel azon lesz, hogy elfelejtse Maxet s Adamet, Rosst s Tesst; mosolyogni fog s tndklni, s jl fogja rezni magt csak azrt is jl fogja rezni magt A szemerkl es az ajthoz knyszertette t, de alighogy tlpett a kszbn, s megcsapta t a flledtsg meg a zaj, rthetetlen majdhogynem telepatikus rosszullt kertette hatalmba. Nemsokra ki is derlt, mirt. Mert nem ms llt a brpultnl, mint Adam. Aki Clarissa Cscss Fox derekt lelgette. Persze sz sem volt teleptirl: a frfit ismers hangja s harsny kacagsa leplezte le. Holly behzdott a legkzelebbi rzsaszn mrvnyoszlop mg, s gy tett, mintha a pnztrcjt keresne, holott csak arra vrt, hogy lecsillapodjon a szvverse. De ez sem segtett; a lnyt a hnyinger kerlgette. s gy rezte, csnyn tvertk. Amikor kikukucsklt az oszlop mgl, ltta, hogy az els benyomsai helyesnek bizonyultak. Adam s Clarissa egytt volt, s a frfi karja szenvedlyesen kulcsoldott a lny vlla kr. Mialatt Holly otthon cicomzta magt Adam kedvrt direkt olyan ruht vlasztott, amirl tudta, hogy tetszeni fog a frfinak , az ftylt r, s nyugodt szvvel randira hvott egy msik nt egy nt, akinek a melle radsul nem is a sajtja Holly el sem tudta kpzelni, Clarissa hogy meri egyltaln kzszemlre tenni ezt a kt szilikonnal blelt monstrumot. Br Adamnek szemmel lthatan nincs ellenre a dolog, llaptotta meg magban a lny keseren, s amint jbl kezdett eluralkodni rajta a szgyenrzet, srtdttsgbe enyhe harag is vegylt. Mgis kinek kpzeli magt ez az Adam Perry? Hogy bnhat vele gy: tveri, s sszeszri a levet Clarissa Foxszal? s hogy merszeli tnkretenni az estjt, pont most, amikor mr kezdte azt hinni rla, hogy nem is olyan rmes alak?

Holly sarkon fordult, s gondosan gyelve r, hogy szrevtlen maradjon, kisurrant az ajtn.

Alkonyattjt szrke esfelhk vonultak t a vlgy fltt, s mg a fk is szomoran kornyadoztak a hirtelen csaps alatt. Ross, aki a stt nappali menedkbl gyelte a komor tjat, nkntelenl is arra gondolt, ha Tessa nem megy el ha mgis megtartjk az eskvt az id is szp maradt volna. A francba, ez gy nem lesz j! A frfi idegesen trt bele a hajba, azzal elfordult az ablaktl, s a pohara utn nylt. Tegnap bizonyos megmagyarzhatatlan okok miatt letbevgan fontos volt, hogy jzan maradjon, de ma este mr ms volt a helyzet. Rossnak szksge volt valamire, ami tomptja a fjdalmat, ami eltereli a gondolatait arrl, hogy valami felfoghatatlan dolog trtnt. Nem maradhat ebben a szobban, ebben az res hzban, ahol a kzs letket akartk kezdeni Tessval vagyis, ahol akarta kezdeni a kzs lett a lnnyal. A sttsg egyre nyomasztbb vlt. A frfi a legkzelebbi virgcserpbe nttte whiskyspohara tartalmt, fogta a kocsikulcsokat, s az ajt fel indult. Azrt sem fog abba a sznalmas hibba esni, hogy egyedl vedeljen otthon; fakpnl hagytk vagy sem, azrt ennyi bszkesg mg maradt benne. A szlloda lpcsjn Sylvie Nash-be botlott, aki a mszak leteltvel ppen hazafel indult. Ross azonnal rjtt, hogy nem ez a neki val hely. Hiba volt idejnnie; szp dolog a hsiessg, de a gytr fjdalomrl sem szabad megfeledkezni. Sylvie pedig, letben elszr, pontosan azt mondta, amit a msik hallani akart. Jaj, Ross, nem szabadna itt lenned! rintette meg a lny egyttrzstl csillog szemmel a frfi alkarjt. A hajra tapadt escseppekben ott tkrzdtek az elcsarnok fnyei. Akkor hol legyek? krdezte a jval vizesebb Ross. A lny elbizonytalanodott, nem tudta, mit vlaszoljon. Fogalmam sincs felelte vgl suttogva, s tehetetlenl pillantott az rjra. De szrnyen nzel ki, s a nyakamat teszem r, hogy a n, aki ma dlutn jelentkezett be a tizenngyes szobba, jsgr. Egyfolytban faggatott. Ha gondolod mondta a lny hirtelen tmadt merszsggel , gyere el hozznk. A szleim egsz hten Benidonnban vannak, a bartom pedig Liverpoolban dolgozik, gyhogy senki sem fog zavarni Ross arca kifrkszhetetlen volt, de Sylvie gy rezte, ha mr egyszer belekezdett, vgig is kell mondania. Nem is kell szlnod hozzm, ha nem akarsz tette hozz gyefogyottan, hossz krmeit a tenyerbe vjva. J felelte Ross szntelen hangon, azzal Sylvie lapockjra tette a kezt, s a kocsijhoz vezette a lnyt. Mert nagyon nincs kedvem beszlgetni. Sylvie egy kicsi, modern ikerhzban lakott a szleivel. A patyolattiszta, Laura Ashley-stlus, agyoncicomzott nappaliban egyms hegyn-htn lltak a porcelnfigurk, a dszes hamutartk meg a cikornys keretbe foglalt fnykpek, amelyek egytl egyig Sylvie-t brzoltk.

Ross elhelyezkedeti a rzsaszn-fehr huzat kanapn, s a nyitott ajtn keresztl nzte, ahogy Sylvie flteszi a teavizet, s kibont egy csomag csokis kekszet. A lny visszajtt, s lelt a frfival szemben. Nmn iszogattk a tet, s hallgattk az erejt prblgat szl gyszos svtst. Sylvie egyszer csak felllt, feltett egy rgi Carly Simon bakelitlemezt a lemezjtszra, ismt eltnt a konyhban, majd egy porlepte vodksveggel meg egy pohrral trt vissza. Igyl! mondta halkan, a frfi fel nyjtva a poharat. gy ltom, rd fr. Sajnos ribizliln kvl nem tudok mssal szolglni. Ross mosolyogva vette el a poharat, s kzben arra gondolt, Sylvie Nash az egyetlen n a vilgon, aki minden rtatlansga ellenre ilyen flrertheten tud fogalmazni. Kt ra elteltvel azonban r kellett jnnie, hogy tvedett; Sylvie nem is volt annyira rtatlan. Ross, br meglehetsen kapatos volt, azrt meg tudta tenni a legszksgesebb mozdulatokat. Amikor a lny higgadtan, ltszlag minden elzmny nlkl azt mondta: Felmehetnk a szobmba, ha akarod , a frfi nem vlaszolt. Lehet, hogy ez is csak amolyan Sylvie-fle megjegyzs volt, s a lny valjban arra clzott, ideje lefekdni, mert msnap reggel korn kell kelnie. m ekkor Sylvie elmosolyodott. Kecsesen felllt, lassan odalpett a frfihoz, s fel nyjtotta vkony, rzsaszn krmkkel dsztett kezt. Nagyon szeretnm, Ross. Komolyan. s senki sem fogja megtudni. Ross egy pillanatra megingott. Hiszen aznap lett volna a nszjszakja, s mit csinl egy frfi a nszjszakjn, ha nem sztkefli az agyt? De Sylvie nem Tessa, s attl, hogy gyba viszi ezt a lnyt, mg nem fogja jobban rezni magt. Ma este az gadta vilgon semmi sem tudn felvidtani. Ksz, nem prselt ki magbl egy halvny mosolyt a frfi, nehogy beletaposson a lny lelkbe. Inkbb hunyok egyet. Rm fr egy kis alvs. Sylvie, aki meglepdve llaptotta meg magban, hogy inkbb megknnyebblst rez, mint csaldottsgot, szenvtelenl blintott. Ok. Megmutatom a szobdat. A nmasgba burkolz, m ber Grace, akit alaposan felkavart Tessa eltnse, rgtn kitallta, hol s kivel tlttte Ross az jszakt. A drmai vltozsok hatsra, amelyeket az anyja viselkedsben tapasztalt az elmlt nhny ht sorn, msok arcrl is knnyedn le tudta olvasni, ha titkoltak valamit. s br Sylvie egsz dleltt a szende szzet jtszotta szgyellsen lesttte a szemt, valahnyszor Ross kilpett az irodjbl , Grace eszn nem tudott tljrni. A lnynak egy szemernyi ktelye sem volt afell, hogy Ross erklcstelen viselkedse ksztette tvozsra Tesst. Richard, miutn ebdidben egy gynyrteljes rt tlttt Mattie-vel az gyban, htrahanyatlott a feltornyozott prnkra, s lvezettel figyelte, amint az asszony a ruhi utn nyl. Mattie belebjt a fnyes sttzld kombinba, amelyet a frfi vett neki az elz hten. Ezt a sznben passzol francianadrg kvette. A mr cseppet sem szgyells Mattie megprdlt, s elismeren simtott vgig a selymes anyagon. De gynyr! Mg sosem volt ilyen csodaszp alsnemm. Mosolyogva vette kzbe a ruhjt, amelyet szintn Richardtl kapott ajndkba. De nem szabadna gy szrnod rm a pnzt elknyeztetsz. Ez csak krptls a ruhrt, amit a Grange-ben tettem tnkre emlkeztette t a frfi. Amgy pedig hajolt oda az asszonyhoz, hogy egyms utn megcskolja a melleit, mieltt vgleg eltntek volna a szeme ell szerelem, ha ajndkot vehetek neked. Te vagy a legkevsb elknyeztetett n, akit valaha ismertem.

Miutn Mattie teljesen felltztt, fztt egy kanna tet. Negyed ra mlva kellett visszamennie a munkahelyre, de addig a Richarddal val egyttlt minden pillanatt ki akarta lvezni. Mit szlt Antonia a szllodai sztorihoz? krdezte, mikzben a tejt kavargatta. Meg is feledkezett rla, hogy mr rg nem cukorral issza. Richard fltette a szemvegt, s htradlt a szken. Nem nyilatkozott, de van egy olyan rzsem, hogy tbbet tud, mint amennyit elrul. Ha birtoklsrl van sz, olyan, mint egy gyerek. Nem szvesen vlik meg a dolgoktl, s nem lepdnk meg rajta, ha kiderlne, valami drasztikus lpsre sznta el magt, nehogy elvesztse Rosst. Mosolyogva fogta meg Mattie kezt. De, szintn szlva, nem rdekel annyira, hogy utnajrjak. Antonia azt csinl, amit akar, amg te itt vagy nekem, addig ftylk r. Mattie felshajtott. Mr-mr azon volt, hogy mindent kitlal Rossrl, de nem volt biztos benne, hogy ez j tlet. Hiszen ez legalbb annyira Grace titka is volt, mint az v, s mivel Richard ltezst is titkolni kellett Grace eltt, az asszony nem rezte elg ersnek magt a feladathoz. Azrt n sajnlom azt a lnyt szlalt meg lassan. Tudod, azt a Tesst. Egy gyerek nem kis felelssg biztosan nagyon el van keseredve. Richard az rjra pillantott, s elhzta a szjt. Egyelre elg neknk a magunk baja is. t perc mlva kett, el fogsz ksni. Induljunk, mieltt mg Rosst is megsajnlod. t aztn soha jelentette ki az asszony hatrozottan. Flllt, s fogta a tskjt. Brmi trtni is, tehet rla. Megrdemli, hogy boldogtalan legyen. Majd, kiss megenyhlve, tlelte a szerelmt. Ne haragudj, csnyn viselkedem. Krek mg egy cskot, drgm, aztn tnyleg indulnunk kell. Te soha nem tudnl csnyn viselkedni felelte Richard, aki rmmel teljestette a krst. Csodlatos vagy.

Tessa, vatosan lpdelve, nehogy megcssszon a laza kveken, lassan haladt elre a tengerpartra vezet meredek, alig szrevehet svnyen. Lehet, hogy Perryn Cove, amelyet hrom oldalrl is flelmetes szgben meredez sziklafalak fogtak krbe, nem tl nagy, de megri a fradsgot. A visszavonul rhullm szabadon hagyott egy flhold alak, mlyarany homokkal bortott terletet, a csipks szl hullmok andalt ritmusban siklottak elre htra, mgttk pedig ott kklett a llegzetelllt tenger, amely a lthatr szln teljesen egybeolvadt a felhtlen gbolttal. Valami isteni csoda folytn Tessa teljesen egyedl volt. Dominic mr ngy ve lakott St. Ives-ben, s a vroska minden egyes tlzsfolt ngyzetmtert imdta; szvesen krkedett azzal, hogy nem turista, hanem itt lakik, s az utols cseppig igyekezett kilvezni azt a hektikus, kicsapong letmdot, amelyet teremtett sajt magnak. Mindig akadt nhnya mvszbart, akikkel jkat lehetett inni, egytt lehetett bsulni, ha nem ment az zlet, s egytt lehetett nnepelni, ha fellendlt a kereslet. s termszetesen gy nyr lnyokbl sem volt hiny. Mg Dominic trsasgi ember volt, Tessa az egyedlltet szerette. Az jszakba nyl partik semmit sem jelentettek a szmra, annak ellenre, hogy a trsasgnak legalbb a fele az kedvrt van jelen. Dominic megprblt j letet teremteni a szmra: minden bartjnak

bemutatta a lnyt, gy prblvn elfeledtetni vele a kzelmlt nyomaszt esemnyeit. Sajnos, br nem meglep mdon, Tessnak mindezidig nem sikerlt megfelelnie ennek az elvrsnak. Ma reggel azonban Dominic vigyzott Olivira, gy Tessnak hrom zavartalan ra llt a rendelkezsre, hogy gondolkodjon. Amikor vgre lert a sziklafal tvbe, kibjt fehr hncstalp szandljbl, s megtornztatta a lbujjait a meleg, szraz homokban. A lny eredetileg azt tervezte, hogy krbestlja a sziklamedenck szvevnyes hlzatt, de a hsg az sszes energit kiszvta belle. sszerbbnek tnt, hogy gyorsan megmrtzzon a vzben, aztn lepihenjen, magba szvja a napfnyt, s lvezze a paradicsomi krnyezetet. A lny lehunyta a szemt s gondolkozott. Br Dominic tbbszr is biztostotta, addig maradhat, ameddig akar, tudta, hogy ezt nem leheti. Nem old meg vele semmit. Sajt otthonra vgyott, ahol biztonsgban felnevelheti Olivit, hasonlra, mint a Bath melletti hza. Egy ra mlva arra riadt a szunyklsbl, hogy homokszemek csiklandozzk csupasz hast. Ernyt formlt a kezbl, felnzett Dominicra aki, a kenguruban ldgl Olivival a mellkasn, megmosolyogtatan apuks ltvnyt nyjtott , s gy szlt: Mi vagyok n, negyven kil vasggyal? Valami olyasmi jegyezte meg a frfi szrazon. A lny rengeteget fogyott az elmlt pr htben. Klnben is, mit kerestek itt? tudakolta Tessa. Mg mindig ktyagos volt a feje az alvstl. Dominic vatosan letelepedett mell a homokba. Komolyan elbeszlgettem Olivival. Tnyleg? Cserksz becssz mltatlankodott a frfi. Meg vagyok dbbenve vonta fl a szemldkt Tessa. Nem is hittem volna, hogy tudsz komolyan beszlni. Ht, bedobtam nhny viccet vigyorodott el a frfi , de Olivia mindig visszaterelt a trgyhoz. Ugye, desem? Olivia helyeslen gurgulzott. rtem. Tessa elkomorodott; Dominic nem szrakozsbl lette meg a fradsgos utat Perryn Cove-ig; nyoms oka volt arra, hogy idejjjn. s egszen pontosan mirl beszlgettetek? Ha azt kpzeled, belemegyek, hogy aktkpet fess a lnyomrl, ht nagyon tvedsz. A frfi azonban komoly maradt. Rlad, Tess. Senkinek sem j, hogy itt bujklsz. Az g szerelmre, ez nem a te stlusod! Mit akarsz? Egsz nyron itt fogsz fekdni a strandon, mikzben azt hajtogatod: Hagyjatok bkn? Nem tudom felelte a lny, csak flig-meddig tancstalanul. Az elbb n is ugyanezt krdeztem magamtl. Szvesen visszamennk Bathba, hiszen ott lnek a bartaim, de ezzel csak tovbb bonyoltanm a helyzetei. Ross nem az a tpus, aki hozz van szokva, hogy nyilvnosan hlyt csinljanak belle, n pedig pontosan ezt tettem, gyhogy biztosan nem tapsikolna rmben, ha visszakltznk. De ht nem provoklta ki az egszet? krdezte Dominic felbszltn, amikor szembeslt vele, hogy a lny mg most is elbbre helyezi Ross Monahan rzseit a sajtjainl. desem, Ross pontosan tudja, mirt hagytad ott. Dgljn meg! Azt csinlod, amihez kedved van, s ha megprbl kibabrlni veled, nyugodtan mondd meg neki, hogy kapja be. A ti otthonotok Bathban van, s ugyanannyi jogotok van ott lakni, mint neki. Maxet furdalta a lelkiismeret, amit igencsak kellemetlennek tallt. Br nem srn rzeti bntudatot, ezttal nagyon is tisztban volt azzal: nem elg, hogy csnyn elbnt Hollyval, mg igazsgtalan is volt vele.

ppen ezrt, amikor arrl rteslt persze az utols pillanatban , hogy Caroline Mortimer mgsem tud leutazni Londonbl a pnteki Bolondos Kalapos Blra, elhatrozta, hogy knnyt a lelkiismeretn, s Hollyt kri fl partnernek. Olvasson a tealeveleimbl, szpen krem, olvasson a tealeveleimbl! knyrgtt Holly Rosa Polonowskinak, amikor, magbl kikelve, lerohanta a kis lengyel asszonyt a szlloda konyhjban. Jaj, istenem, remeg a kezem! Melyik irnyba is kell megmozgatnom a csszt? A francba, ebben teafilter van! Rosa, fznnk kell mg egy tet! Marco, hol a rendes tea? Ugye, elrabolhatom Rost l percre? Csak tudja megmondani, hogyan fog alakulni a sorsom, s ez azrt fontosabb, mint az a nhny koszos lbas! , ltok ety jkp frfit mondta Rosa t perc mlva, mialatt sszecscsrtett szjjal vizsglgatta Holly tescsszjnek tartalmt. Maka piros ruht visel, natyon elkel, natyon szp. Rendben, gondolta magban Holly elszntan. Amint vge a mszaknak, berohan a vrosba, s vesz egyet. Maka nevet s jl rzi makt a jkp frfival. Ez az este rk emlk marad. A frfi szerelmes belm? fojtotta vissza a llegzett Holly, csillog szemmel frkszve Rosa arct. Ha biztos lehetne benne, hogy Max tnyleg szereti t, minden sokkal egyszerbb lenne. Vgre tllphetnnek a sok ostoba, flsleges formalitson. m Rosa esetlenl ingatta a fejt. , nem, ez nem szerelem. De a vonzalom vkl szerelemhez vezethet. Ez mk csak a kezdet. Ez a naty vonzalom biztat eljel, kedvesem. Mk a boldoktalansk riban sem lehet flresprni. Rosa, maga fantasztikus! shajtott fel Holly, s mg a lbujjai is megfeszltek az izgalomtl, amikor a pntek estre gondolt. Ne aggdjon, nem lesznek boldogtalan pillanatok. Most, hogy vgre kpben vagyok, n fogom irnytani az esemnyeket. Jaj, hogy fogom kibrni ezt a hetet? Tnyleg rengeteg idbe telik, mire valaki felkszl lete legszebb estjre, tndtt magban Holly vidman ngy nap mlva, mikzben Dido rzki hangjra ztatta magt a habos, frzia illat frdben, s lustn beszappanozta a mellt. Mg forgatknyvet is rt; ngykor frd, fl tkor testpols masszrozs, tkor hajszrts, hatkor krmlakkozs, fl htkor sminkels, negyed nyolckor ltzkds, majd vgl egy rnyi tollszkods, amg Max fl kilenc krl rte nem jn. s muszj legyrnie egy-kt szendvicset is, emlkeztette magt a lny kurta, bnbn mosollyal. Nem akar res gyomorra inni, nehogy msodszor is lehnyja Maxet. A mai napnak tkletesen kell sikerlnie.

A szllodban nagy volt a nyzsgs; a rendkvl npszer Bolondos Kalapos Bl, amely minden vben a pr kilomternyire lv Shilton Courtban kerlt megrendezsre, kilenc rakor kezddtt, s a rsztvevk nagy rsze a Grange brjban alapozott nmi Bollingerrel, mieltt belevetette volna magt a hajnalig tarl mulatsgba meg a tovbbi rengeteg veg pezsgbe. Drgm, meg tudn mondani, hol tallom Max Monahant?

Sylvie felpillantott, s rmosolygott az olajzld turbnt s stt napszemveget visel nre, aki bizalmasan hajolt t a recepcis pulton. A rekedtes hang meg az enyhe akcentus ismers volt valahonnan, de a szemveg tkletes lcnak bizonyult. Fnt van az emeleten mrte vgig a lny a drga ltzket, amely szemmel lthatan Donna Karantl szrmazott. Sylvie-nek a Vogue volt a biblija. Ha megadja a nevt, felszlok neki. A n elmosolyodott, felvillantva vaktan fehr fogsort, s pajkosan rzta meg a fejt. , akkor oda a meglepets! Csak annyit mondjon neki, hogy egy rgi bartja keresi. Aztn majd figyeljk, milyen kpet vg, amikor lejn a lpcsn. Max arckifejezse, amikor a frfi nhny perc mlva megjelent a sznen, ugyancsak izgalmas ltvny volt. A hitetlenkeds s az rm keverke tkrzdtt rajta, s Sylvie mohn figyelte, amint Max maghoz vonja Francine Lalonde-ot mert most, hogy a n levette a stt szemvegt, rgtn fny derli a kiltre. Ez elkpeszt! mormolta a frfi, s mlyen beszvta a n halvny, egzotikus illatt. Mirt nem szltl, hogy jssz? Jaj, de j, hogy jra ltlak! Hinyoztl mosolygott fl r Francine, s jabb cskot nyomott az arcra. s azrt nem szltam, mert meglepetst akartam szerezni neked. De lehet, hogy tl jl sikerlt ez a meglepets hzdott el a n Maxtl, ltszlag durcsan frkszve a frfi szmokingjt s csokornyakkendjt. gy ltom, ms programod van ma estre. Max, csak nem akarsz elhagyni egy msik nrt? Viccelsz? kiltott fel a frfi, mg szorosabban maghoz lelve Francine-t. Soha nem hagynlak el tged, egy percre sem akarlak szem ell tveszteni. Nem, nem, csak egy barti programrl lett volna sz. Adj kt percet, s mindent elrendezek. Holly rendes lny, meg fogja rteni. - ugye, megrted? folytatta Max, aki nagy rmben nem is sejtette, mekkora puszttst visz vghez, milyen hatalmas s elkpeszt rombolst okoz. Ht persze felelte Holly, aki csak azon csodlkozott, hogy mg van ereje beszlni. Az egsz teste, belertve az agyt is, megbnult; a lny nem rtette, mit kvetett el, hogy ezt rdemli. Mgis mi a francot kpzel magrl Max? Rosa ltta ket egytt a blon, vidmak voltak, nevettek, s ers vonzalmat reztek egyms irnt. Nzd, nagyon sajnlom mondta Max, de a hangja persze nem errl rulkodott Tudom, hogy kicsit ksn szlok, de biztosan el tudsz rntani valakit. Elkldk hozzd egy taxit a jegyekkel Nlklem is istenien lgsz szrakozni. Amikor tz perc mlva megszlalt a cseng, Holly, akinek a szeme mris ugyanolyan vrs sznben pompzott, mint a ruhja, ppen zokogva prblta elfojtani a knnyek radatt, s a fle botjt sem mozdtotta. A taxisofr azonban nyilvnvalan addig nem akart elmenni, amg le nem szlltotta a jegyeket. A cseng berregse tovbb borzolta a lny amgy is cafatokban lg idegeit. Holly vgl lassan levnszorgott a fldszintre, s kzben majdnem hasra esett rubinvrs taftruhjnak hossz uszlyban. Jaj, szegnykm, gyere ide! Adam Perry masszv karjai kz vette a lnyt, s bksen trte, hogy az csuromvizesre zokogja a szmokingkabtja elejt. ppen a recepci eltt jttem el, amikor meghallottam, hogy Max veled beszl telefonon. desem, most mr tnyleg ideje, hogy rkre kitrld t a fejedbl nem rdemli meg, hogy bnkdj miatta, ezt elhiheted. Holly, miutn sikerli tltennie magt a megrzkdtatson, hogy Adammel tallta szemben magt az ajtban, pnikba esett. A frfi eddig mindig a legrosszabb llapotban ltta t, s a lny sehogy sem tudta elviselni a gondolatot, hogy Adam tudja, Max mennyire belegzolt a lelkbe.

Max egy szarhzi folytatta tovbb a frfi, amikor belptek a nappaliba. Tudom, hogy nem vagy valami nagy vlemnnyel rlam, de mg n is jobb vagyok nla. Egy fent! fortyant fel a lny kt csukls kztt. A mlt hten is felltettl mondta vdl arckifejezssel. Lttalak a Calypsban Clarissa Foxszal. gyhogy flsleges volt ide jnnd, krrvendeni tette hozz keseren , mert mr egszen hozzszoktam, hogy ms nk miatt dobjanak. Nlam aztn senkinek sincs nagyobb rutinja ebben. Nesze, trld meg az arcod, s fesd ki magad mondta Adam nyugodtan, egy doboz papr zsebkendt nyomva Holly kezbe, azzal kiterelte a lnyt a frdszobba. Vrtam a hvsod, de mivel nem jelentkeztl, elugrottam a Calypsba egy gyors italra. Ott futottam ssze Clarissval. Tudod, milyen a csaj: ha az a kl frfikvet rakta, amit a ruhja elejn visel, egyszer kiszr tged, nincs menekvs. Nem akarom kifesteni magam makacsolta meg magt Holly a frdszobaajtban. Minek? Egyedl nem fogok elmenni a blba. Ne jtszd a szerencstlent! frmedt r a frfi gorombn. Itt vagyok, nem? s nincs szksgnk Max knyradomnyra, ha ez az, ami aggaszt: nekem is van kt jegyem. n viszlek el a blba, Holly, s jl fogod rezni magad, ha a fene fent eszik is Na, ltod mondta a frfi jval ksbb, amikor az utols tnchoz lltak fl a tlgyfaintarzis, virgszirmokkal telehintett blteremben. Nem is volt olyan rossz, ugye? Holly elmosolyodott. Hajnali fl t volt, krlttk mindentt emberek hortyogtak a szkeken, vagyis csak nagyjbl hromszz vendg tncolta, nekelte s mulatta vgig az jszakt, de a lny mg most sem adta meg magt. Tovbbra is gy mosolygott s csevegett, mintha mi sem trtnt volna, s senki sem gondolta volna mg Adam sem , valjban milyen nehezre esik fenntartani a ltszatot. Ugyanakkor knytelen volt elismerni, hogy rosszabbul is jrhatott volna. A maga visszafogott mdjn mg jl is rezte magt. Adam csodlatos ksrnek bizonyult, lrms bartai akik ebben a pillanatban ppen az ebdlben reggeliztek viccesek, feltnen udvariasak s szrakoztatak voltak, Holly bartni pedig hasonl elismerssel nyilatkoztak Adamrl. llati jkp! radozott Sophie Kendall, amikor Adam hla az gnek halltvolsgon kvlre kerlt. Igazi mzlista vagy, drgm! Ruha nlkl is ilyen szbont? De mg a tbbi frfinak flei voltak, addig Adamnek hangloktora. Szles mosollyal fordult vissza a rulettasztaltl, s kijelentette: Mg annl is szbontbb. Ha nem hiszel nekem, tallkozzunk az emeleten t perc mlva. A puding prbja az evs, nem igaz, drgm? kacsintott oda Hollynak. Vidm csipkeldse sokat lendtett a hangulaton. Holly, aki Adam karjban vgre biztonsgban rezte magt, a lass szmnl a frfi sziklaszilrd mellkasra fektette az arct, s vagy tizedszer ismtelte el magban, hogy sokkal rosszabbul is jrhatott volna. Mg most sem tudott napirendre trni afltt, hogy Sophie, Melissa meg a tbbiek egytl egyig elbvlnek talltk Adamet. Annak kln rlt, hogy a frfi elcsalta magval ma este, s nem hagyta, hogy egyedl pityeregjen otthon. Rosa Polonowski viszont, gondolta magban Holly bnatosan, magyarzattal tartozik neki Mert szemly szerint mgiscsak jobban rlt volna annak, ha Adam helyett Maxet tudhatja maga mellett.

A Grange-ben futtzknt terjedt el a hr, hogy Francine Lalonde megrkezett, s a vendgek meg egy csapat riporter akik a semmibl kerltek el mindent megadtak volna, hogy lthassk a sznsznt. Francine s Max teht a n egyhetes tartzkodsnak els hrom napjra szinte teljesen bezrkzott Francine lakosztlyba, amit egyikk sem bnt tlsgosan. Francine, aki most kezdte kipihenni a forgats fradalmait, csak evett s szeretkezett, a nap nagy rszt pedig alvssal tlttte. Max, aki mg a szoksosnl is elbvlbbnek tallta a n szpsgt s szeszlyessgt, csak evett, szeretkezett s ldglt ltszlag a legjabb regnyn dolgozott, valjban azonban Francine lmt rizte. s mivel Francine mind a hrom tevkenysgben nagy rmt lelte, a frfi jobban mr nem is rezhette volna magt. Kedd reggel azonban, amint Max elhzta a fggnyt, s szikrz napfny nttte el a szobt, Francine kijelentette, vge a henylsnek, aznap fel akarja fedezni Batht. s a szllodt is meg kell nznem pattant ki az gybl. Nem egszsges ilyen sokat fekdni tette hozz a frdszobba menet. Most, hogy kipihentem magam, ismerkedni s szrakozni akarok. Azt hittem, eddig is jl szrakoztunk felelte Max. A n egyenessge nha rmiszt volt. Ht persze nyugtatta meg a frfit Francine dersen csillog szemmel. De egy id utn ezt is meg lehet unni. s mi nem akarunk unatkozni, ugye, kedvesem? Hha! kiltott fel Francine elismeren, amikor kilptek a napfnyben frd teraszra. Ross, aki egyedl ldglt az egyik asztalnl egy kanna kv meg egy halom irat trsasgban, sietve talpra ugrott a kzeledtkre. Max, nem semmi kiscsd van. Az igazat megvallva, nagy mzlid van, hogy veled tallkoztam elbb, mert klnben nagy lett volna a ksrts! dvzlm! rzta meg Ross Francine kezt, de azonnal r is jtt, hogy a sznszn jobban rlt volna egy kzcsknak. rlk, hogy vgre megismerhetem. Mr azt hittk, hogy Max fogsgban tartja magt odafnt. Tulajdonkppen igen ismerte el Francine a legrekedtesebb hangjn , de vgre sikerlt kiszabadulnom. s most mr kezdem gyantani, taln azrt rejtegetett engem ilyen sokig, nehogy kiderljn, hogy az ccse jkpsgben brmelyik filmsztrt lepiplja. Tudom, hogy nem szabadna ilyesmivel elhozakodnom, de Max elmeslte, mi trtnt, s meg kell mondanom, az a lny Tessnak hvjk, ugye? komplett rlt, ha nem akar felesgl menni maghoz. lj le, drgm! szlt kzbe Max sietve, dz pillantst vetve a nre. Francine, aki gy rendezte el a szoknyjt, hogy a lehet legkihvbb ltvnyt nyjtsa, knyelmesen elhelyezkedeti a szken, majd vllat vont, s felkacagott. Most dhs rm, mert nem tudok disztingvlni, mint ms rendes angol n magyarzta Rossnak. De mivel mind a ketten tudjuk, hogy igazai beszlek, ugyan mi a fennek jtsszam meg magam? Ez igaz felelte Ross szraz mosollyal. Amgy pedig tkletesen egyetrtek magval. De ettl mg ugyanolyan szerelmes a lnyba, annak ellenre, hogy ilyen gonoszul elbnt magval? faggatzott tovbb Francine kvncsisgtl kikerekedett szemmel. Max, aki kptelen volt tovbb hallgatni ezt a brutlis nyltsgot, magra hagyta ket. Taln mire megrendeli a reggelit s lebonyolt nhny fontos telefonhvst, sikerl valami semlegesebb tmra terelni a szt. Igen felelte Ross kertels nlkl, amikor Max tvozott. De ht ez borzaszt! Gondolja csak el: brmelyik nt megkaphatn, de maga csak itt bslakodik egy lny miatt, aki tl hibbant ahhoz, hogy felmrje, mikor lhetne bele a tutiba.

Jlesett hallgatni ezt a heves radozst, de Rossnak nem szllt a fejbe a dicssg. Tapasztalatbl tudta, hogy minden nben egy sznszn veszett el, s a hivatsos sznsznk a legrosszabbak mind kzl. Egy szavukat sem lehet elhinni. Francine azonban gondolatolvas is volt. Tudom, tudom jelentette ki trelmetlenl , de ez az igazsg, higgye el. Nzze, mr annyit fekdtem, hogy nem brok egyhelyben lni. Lenne kedve megmutatni nekem azt a gynyr veghzat? Orchidek is vannak benne? Jaj, Ross, knyrgve krem! Imdom az orchidekat, s mire kihozzk a reggelit, mi is visszarnk. J? Az veghzban trpusi meleg s flledtsg uralkodott, de Francine-t ltszlag nem zavarta a hsg. Miutn kilmlkodta magt a sznes vegablakok dszessgn, megfordult, kzen fogta Rosst, s beljebb vonszolta az ajtbl. risten, ez meseszp mintha egy szivrvny belsejben llnk! s ezek a virgok! intett a n szles mozdulattal a fejk fltt kacskaringz buja nvnyzet fel. Biztosan szeret itt lenni. Az veghz tlsgosan lnken emlkeztette Rosst a Tessval val els, sorsszer tallkozsra ahhoz, hogy rmt okozzon neki, s a frfi igyekezett is elkerlni a helyet, de ezt nem hajtotta Francine orrra ktni. Ez a szlloda egyik legnpszerbb ltvnyossga felelte semleges hangon. Francine, aki idkzben tbb gombot is kigombolt fehr kombinpntos felsrszn, jelentsgteljes pillantst vetett r. De gondolom, nem olyan npszer, mint az igazgat r. Ross, n egyenes ember vagyok. Ami a szvemen, az a szmon, s ezt nhnyan ugyan rmisztnek talljk, de szeretnm, ha tudnd, hogy nagyon vonznak talllak. Te is vonznak tallsz engem? risten, kezddik, gondolta magban Ross. Mr csak ez hinyzott! Szerintem felelte lassan minden heteroszexulis frfi vonznak tall tged. Nem vagy rszorulva, hogy ilyeneket krdezz. De olyan j hallani biggyesztette le az ajkt Francine, egy klnsen trkeny pfrnylevl pelyhes szlt cirgatva az ujjval. Megersti az nbizalmat. s olyan mmort rzs, ha egy frfi viszonozza az rdekldsnket. Ha a helyzet nem ennyire knyes, mg szrakoztat is lehetett volna. Jellemz Maxre, gondolta magban Ross savanyan, hogy pont egy olyan nbe zgott bele, aki a jelek szerint beteges nimfomniban szenved. Francine azonban ismt Rossra villantotta legends mosolyt, s lassan, de elszntan elindult a frfi fel. Itt az ideje, hatrozta el magban Ross, hogy tiszta vizet ntsnk a pohrba. Nzd szlalt meg nyersen , teljesen mindegy, mennyire talllak vonznak. Max a btym, s mg nekem is vannak elveim. Na s? rntotta meg a vllt elegnsan Francine. Nem vagyunk hzasok Maxszel. Ha gy tetszik, partneri viszonyban llunk egymssal: rt nekem egy forgatknyvet, aminek a filmvltozatban n jtszom majd a fszerepet. Klcsns elnyket nyjtunk egyms szmra, ennyi az egsz. Az, hogy mellette nha mg gyba is bjunk egymssal, hogy is mondjam, csak hab a tortn. Jl rezzk magunkat egymssal, Ross, de nem dl kzttnk a szerelem. s ezt Max is tudja. Lehetsges felelte Ross, aki kicsit mshogy ismerte a trtnetet. De ez sem vltoztat azon, hogy nincs kedvem Ok, ok szaktotta flbe a nyugodtan mosolyg Francine. De hidd el, Ross, nekem van rzkem az ilyesmihez. A ht vgre a szeretd leszek, Ross, erre megeskszm. Nemcsak a szlloda vendgei akartk ltni Francine Lalonde-ot. A szemlyzet tagjai, brmennyire is hozz voltak szokva az tutaz hressgek jelenlthez, ugyangy gtek a

vgytl, hogy megismerhessk a hres sznsznt, akibe Max, termszett meghazudtolva, olyan hallosan szerelmes volt. Grace minden igyekezetvel azon volt, nehogy egy cseppet is kiltykljn a kvbl, mikzben vatosan vgiglpdel a teraszon, de szinte bnatra senkit sem tallt Ross asztalnl. Az asztalt azonban mg mindig bebortottk a szanaszt hajiglt paprok, ezrt a lny vatosan letette a tlct, majd a vakt napfnytl hunyorogva vgignzett a terasz mgtt hzd smaragdzld gyepsznyegen. Rossnak s illusztris vendgnek nyoma sem volt. Nem sokkal ezutn azonban, amikor a lny ismt az plet fel fordult, egy fehr foltot fedezett fel az veghz trpusi dzsungelben. Ott vannak, dbbent r Grace. s mivel nem engedheti, hogy elhljn a reggelijk, felttlenl szlnia kell nekik, hogy tlalva van. a ht vgre a szeretd leszek, Ross, erre megeskszm. Grace ijedten rntotta vissza a fejt a fehr keretes ajtnylsbl, s visszafojtott llegzettel hallgatta az enyhe francia akcentussal beszl Francine Lalonde mzesmzos hangjt. risten, Ross tnyleg ennyire erklcstelen, hogy mg a btyja kezrl is lecsapn a bartnjt? A lny dobog szvvel, hiba vrta Ross vlaszt. Amikor vatosan bekukucsklt az vegen, meggyzdhetett rla, hogy a procska egyltaln nem aggdik amiatt, hogy valaki esetleg kihallgatja ket; Francine Lalonde felgaskodott, knnyedn Ross vllra tmaszkodott, flemelte a fejt, s szjon cskolta a frfit. Amikor pedig Ross elhzdott tle, s gy szlt: Nzd, ez rltsg, ezt nem tehetem elmosolyodott, s jabb cskkal tapasztotta be a frfi szjat. Dehogynem tehetjk dorombolta a n, a frfi nyakszirtjt cirgatva. Csak el kell tvoltanunk Maxet ne aggdj, gondom lesz r, hogy ma dlutnra megszabaduljunk tle , s mris azt csinlhatunk, amit csak akarunk. Annyi mindent szeretnk csinlni veled tette hozz rbeszlen. Miutn Grace-nek sikerli szrevtlenl tvoznia, Ross ersen megmarkolta Francine karjt, s hatrozottan lefejtette magrl. Nem mondta ridegen, egyenesen a n szembe nzve. Erre nem fog sor kerlni. Most nem egy forgatson vagyunk, n pedig nem egy rajongd vagyok. A btym hvott meg ide, gyhogy prblj felntt mdjra viselkedni. Lehel, hogy nem vagy szerelmes bel folytatta, amikor Francine tiltakozni prblt , de legalbb annyi jrzs lehetne benned, hogy a ht vgig hsges maradsz hozz. Francine ajakbiggyesztsben nagymester volt. Nem hittem volna, hogy ennyire unalmas vagy jegyezte meg enyhe llel. Ross, most nagyot csaldtam benned. n nha felelte a frfi hidegen, Antonira gondolva mg nagyobb csaldst okozok magamnak. Grace, aki teljes szvbl megvetette Rosst, nem tudott elg frgn ellpni az tbl, amikor a frfi ebdidben berontott a konyhba. Szemt alak, gondolta magban a lny abban a pillanatban, amikor oldalra kellett volna hzdnia s az a legkevesebb, amit megrdemel, hogy a homrsalta az ingn landoljon. Jesszusom! meredt Ross az elcsftott ingre, mikzben a fokhagyms ntet szpen beleivdott a brbe, s saltalevelek meg rzsaszn, szaftos homrdarabok nyomdtak szt a talpa alatt. Majd, miutn felpillantva, belenzett a lny rmltsgben is dacos szembe ez volt az a fiatal lny, aki Olivia szletse utn megltogatta Tesst a krhzban , bocsnatkren emelte fl a kezt, s mosolyogva mondta: Elnzst, az n hibm.

A lny, aki leguggolt, hogy flvegye az ezsttlat, amelyet a frfi vletlenl kittt a kezbl, motyogott valamit az orra alatt. Ross nem hitt a flnek. Tessk? krdezte. Csak azt mondtam, szvlts lesz megint felelte Grace. Az arca vrs volt, de nem tgtott az igaztl: nem hagyta, hogy a frfi meghazudtolja. A kilences asztalnl sietnek. Ross kis ideig elgondolkodva frkszte a lny arct, majd sz nlkl htat fordtott neki. Megeskdtt volna, hogy a lny azt dnnygte: szoks szerint.

Holly, aki soha letben nem tudott titkot tartani, szintn megknnyebblt, amikor a vonat vgre csigalasssggal begrdlt a bathi llomsra. Tessa s Oliva pillanatokon bell leszllt, Holly pedig mindkettjket meglelte. El sem tudom mondani, mennyire hinyoztatok. Htrbb lpett, s alaposan vgigmrte a bartnjt. Mintha nem is t ht lett volna, hanem t v. Gynyr vagy! A mosolygs Tessa tnyleg gynyr volt. Karcs s csokoldbarna. Hossz hajt lfarokba fogta, ami mg jobban rvnyre juttatta zld szemt. Szoks szerint igazsgtalanul elegnsnak hatott, pedig nem viselt mst, csak egy laza fehr pamuttrikt meg egy kekizld sortot, amelyet egy szorosan megcsomzott skarltvrs sl tartott a derekn. Tessa volt az egyetlen Holly ismersei kzl, aki mg a legcskbb hasznlt ruhban sem tnt slamposnak. s mi jsg veletek? krdezte Holly mohn, vidm kacajjal kapva a karjba Olivit. Nzd meg ezeket a szemeket, Tess! Elkpeszt! A szban forg szempr ugyanis, amely a baba szletsekor mg mlykk volt, idkzben, Ross tekintetnek teljes msaknt, sttbarnra sznezdtt. Tudom felelte Tessa ellgyulva , Olivia egyltaln nem hasonlt rm. Dominic szerint csak abban remnykedhetnk, hogy a gyerek legalbb a termszetben nem Rossra ttt. De nem csoroghattak tovbb a koszos peronon: Holly, lben Olivival, elindult az aut fel. Gyertek, otthon mr vr rnk az ebd meg egy malomkerk nagysg epres Pavlova-torta. Tessa felkapta Olivia mzeskosart meg a sajt holmijval megpakolt oldaltskjt, s kvette Hollyt. Biztosan nem kotyogtad el senkinek, hogy hazajvk? krdezte, inkbb csipkeldve, mint aggodalmaskodn. Dehogyis! hpogott Holly srtdtten. Meggrtem, nem? Minek nzel te engem? Olyasvalakinek, aki egyszeren kptelen titkot tartani vlaszolta Tessa szemtelen vigyorral. Ezt nevezem, Holly, de komolyan! Ht, van is mirt hlsnak lenned, kedvesem vgott vissza Holly. Nem volt knny. Fleg, hogy Ross naponta megkrdezi tlem, tudok-e rlad valamit. A kertben ebdeltek, aztn a kv mellett megbeszltk, mirt is trt haza Tessa. Mgiscsak ez az otthonom mondta a lny, mintha mindenron meg kellene indokolnia a dntst a bartnje eltt. Rossnak elbb-utbb gyis a flbe jut, hogy hazajttem, de most az a legfontosabb, hogy rendes otthonunk legyen Olivival.

Szerinted mit fog tenni, ha meghallja a hrt? Holly jratlttte a kt csszt, s a trde fl hzta a szoknyjt, hogy minl jobban rje a lbt a nap Fogalmam sincs vonta meg a vllt Tessa. De mivel sikerlt hlyt csinlnom belle, biztos nem fog repesni rmben. Folyton rlad krdezskdik emlkeztette a lnyt Holly. J, de mond is valamit? Termszetesen nem hzta el a szjt Holly. llandan hazugsgokkal traktlom, s nagyon is jl tudja ezt, de teljesen tehetetlen. Tess, gyll engem! Isten hozott a klubban felelte Tessa knnyedn. Beszljnk valami kellemesebb tmrl, hogy alakulnak a dolgok Maxszel? Amikor Tessa felhvta Fred Lennardot, aki a rgi hz tulajdonosa volt, a frfi szinte rmmel dvzlte a lnyt, s mg nagyobb lelkesedssel jtotta meg a brleti szerzdst. Nem volt akkora kereslet a kicsi, egy hlszobs falusi hzakra, mint kpzelte a turistk mindenfle extrkat kveteltek: tgas helyet meg zuhanyflkt, j csveket meg kzponti ftst s nehz volt olyan meghzhat, hossz tv brlt tallni, mint Tessa. Ht persze, hogy visszakltzhet, nyugtatta meg a frfi a lnyt; majd a lbtrl alatt hagyja a kulcsokat, az anyagiakat meg rrnek akkor elrendezni, amikor Tessnak megfelel. Milyen furcsa, gondolta magban Tessa, amikor, visszatrvn az ismers krnyezetbe, szembetallta magt annak szokatlan ressgvel. Csak a legszksgesebb berendezsi trgyak maradtak meg; a lny sszes holmija Rossnl volt mr ha a frfi azta el nem gette mind , s ha Holly nem adott volna klcsn mindenfle szedett-vedett eveszkzt, konyhai ednyt meg gynemt, most bajban lenne. Holly olyan csodlatosan viselkedett, hogy Tessa mg mindig nagyon szgyellte magt, amirt nem rulta el a bartnjnek, mirt tvozott olyan sietsen Bathbl, br kzben azzal vigasztalta magt, hogy elssorban Holly rdekben dnttt gy. Holly egy percig sem habozna, s jl megmondan a vlemnyt Antonia Seymour-Smithnek. Tessa, aki nem akarta, hogy a bartnje kockra tegye hn szeretett llst, azt fllentette, hogy Sadie Labelle cikke, sajt emszt ktsgeivel prosulva, slyos pnikrohamot idzett el nla. Egyszeren berezelt, s nagyon sajnlja, hogy Hollyra lcslte a hltlan feladatot, hogy kzlje a hrt Ross-szal. De mit fogsz mondani neki, ha tallkoztok? krdezte Holly szinte kvncsisggal, amelybe azonban enyhe gyanakvs is keveredett. Tl jl ismerte Tesst ahhoz, hogy elhiggye, Sadie Labelle rosszindulat cikke lett volna az elsdleges indok, ami miatt a lny vgl lefjta az eskvt. Nem tudom felelte Tessa szintn. Bzom benne, hogy nem fog zaklatni. Sajnlom, hogy kellemetlensgei okoztam nektek, de ugyanannyi jogom van itt lni, mint brki msnak, gyhogy maradok. Itt van nekem Olivia, az otthonom meg a fests. Arra vgyom mondta lassan , hogy vgre a sajt letemet lhessem. Bkben. Hrom nap mlva Tessa ppen a frdkdbl szllt ki, amikor egy aut llt meg a hz eltt. A lnynak ki sem kellett nznie az ablakon, hogy rjjjn, a ltogat nem ms, mint Ross. Nagyszer, gondolta magban Tessa bizonytalanul. Mivel pont aznap mosta ki cseklyke ruhatrt a holmik ebben a pillanatban is a kertben lgtak a szrtktlen vagy knytelen lesz visszavenni azt a plt s farmert, amit Olivia, gald mdon, reggeli utn hnyt le, vagy frdlepedben fogadja Rosst. A hnys orrfacsar bzt rasztott magbl. Amikor a bejrati ajtn kipattant a retesz, a lny a lehet legszorosabban maga kr tekerte a halvnyzld frdlepedt, ujjaival sietve vgigszntott nedvessgtl sszegubancoldott tincsein, majd a lpcs fel indult.

Amint Ross megpillantotta az vatosan lefel lpdel lnyt, az jutott az eszbe: milyen furcsa, hogy br a szex az egyik legkedvesebb idtltse, a szk egy v alatt, amita Tesst ismeri, mindssze ktszer szeretkeztek. A krlmnyek sszefogtak ellene; a helyzet igencsak bizarr volt. Ugyanakkor, llaptotta meg magban mikzben megcsodlta a lny karcs, napbarntott testt, s nkntelenl is feltmadt benne a vgy elkpeszten erotikus is egyben. Nem tudta elkpzelni, hogy valaha is kzmbs maradjon Tessa irnt nem ismert hozz foghat nt. Azt hiszem, kopognom kellett volna szlalt meg dacos tekintettel. n is azt hiszem felelte Tessa kimrten. Mivel mr rgen lemondott arrl, hogy rszletes haditervet ksztsen erre a tallkozra, teljes mrtkben az sztneire hagyatkozott. Bell azonban pattansig feszltek az idegei. Egszen ms volt szemlyesen ltni Rossi, mint a kpzeletben. De mivel a szeretm tz perccel ezeltt ment el intett a lny a lpcs fel , nem olyan nagy tragdia. Krsz egy kvt? A szeretd mondta Ross elgondolkodva, s kvette a lnyt a konyhba, de nagyon vigyzott, hogy megtartsa a hrom lps tvolsgot. Hmm, a nyomoz nem is emltette. Tessa nkntelenl is elmosolyodott. Ross mindig meg tudta nevettetni. Vagyis, helyesbtett gyorsan, majdnem mindig. Magnnyomozt fogadtl? Fel is tnt, hogy ki lehet az az alacsony, sktszoknys fick, aki llandan leejti a dudjt. Azt meslte, amikor utnam jtt Edinburgh-ba, s Nem vgott kzbe Ross higgadtan Csak a St. Ives-beli ltogatsodrl tjkoztatott. Az, hogy a frfi nem trflt, csak mg szrakoztatbb tette a helyzetet. Tessa azon kapta magt, hogy teljesen nyugodt; Rosst ismerve, nem is szmthatott volna msra. Rosst ismerve, llaptotta meg magban, mikzben kvport kanalazott a bgrkbe, s az egszet felnttte forr vzzel, mr semmin sem lepdik meg. Amikor tmentek a parnyi, levegsen berendezett nappaliba, Ross megprblt minl knyelmesebben elhelyezkedni a hepehups sttzld fotelban, amely mindenre szolglt, csak pihensre nem. Tessa lazn fltelepedett az ablakprknyra, kt kezbe fogta a bgrjt, s mereven bmulta a frfit. Szval figyeltettl trte meg vgl a feszlt csndet. Mirt? Hlye krds! Tudni akartam, miben sntiklsz. Tudni akartam nygte ki Ross nagy nehezen , mirt tntl el. Tessa nem brta megllni, hogy meg ne krdezze: s az illet a segtsgedre volt, vagy egyedl is sikerlt kiokoskodnod a vlaszt? Nos prblt hrtani Ross, elkanyarodva az eredeti krdstl , biztostott rla, hogy nem fekszel le Dominickal Ezt meg hogy dertette ki? Megkrdezte tled. Tessa szeme villmokat szrt. A lny maga mell tette a flig res bgrt, s karba fonta a kezt. Micsoda? Ott volt az egyik bulin. Ross vgre kezdte elemben rezni magt. Henrynek hvjk. Dominic nagy hve volt a spontn buliknak olyan termszetesek voltak a szmra, mint a leveg , s Tessa emberek tucatjaival ismerkedett meg ezeken a vidm, ktetlen sszejveteleken, amelyeken ennival ugyan alig akadt, ital viszont hajzhat mennyisgben llt rendelkezsre. A lny felidzte magban az egyik vasrnap dlutni bulit, s rgtn beazonostotta Henryt. Alacsony, kerekfej, vidm fick volt, egyltaln nem nzett ki magnnyomoznak, s knnyed trsalgst kezdemnyezett Tessval a francia impresszionizmusrl. A sz ezek utn a lny munkssgra Henry bszkn vallotta be, hogy, lelkes amatr lvn, htvgenknt szvesen pancsol akvarelleket s jvbeli terveire

tereldtt. Majd a fick ht persze! knnyedn megkrdezte Tesstl, hogy s Dominic egy pr-e. Nem, nem, sz sincs ilyesmirl rzta meg a lny a fejt mosolyogva a finoman megfogalmazott krds hallatn. Csak bartok vagyunk. Tessa egy darabig farkasszemet nzett Ross-szal, majd gy szlt Ht, ez nagyon gyes, nagyon elegns! Annak ellenre, hogy az n hsgemhez eddig nem nagyon frt ktsg, ha nem tvedek. Pontosan tudod, mirt mentem el, s nagyon sajnlom, ha brmi kellemetlensget okoztam, de egy cseppet sem bntam meg, nem m! letem legokosabb dntse volt, hogy nem mentem felesgl hozzd. Ross elnzte Tesst, ahogy ott lt eltte a rhejes frdlepedjben, lbujjait a durva kfalnak vetve, mikzben sszegubancoldott frtjei nedvesen kunkorodtak lefel, s arra gondolt, a lny mltsgteljesebb, fejedelmibb ltvnyt nyjt gy, mint brmilyen kiskosztmbe ltztt zletasszony. Tessa mlyen megsrtette t, rengeteg bnatot s gytrelmet okozott neki mgis olyan tiszteletremltsg radt belle, hogy lehetetlen volt nem csodlattal nzni r. A frfi egy percre sem sznt meg szeretni t. s mindent egybevetve, bizony, egyedl volt a hibs. Ne haragudj mondta Ross, azt kvnva magban, brcsak lernthatn Tessrl a frdlepedt, hogy ott helyben a magv tegye a lnyt. A szbeli bocsnatkrs nem tartozott az erssgei kz, mert idig nem is volt rszorulva ilyesmire. Btortst remlve frkszte Tessa arct, de a lny nem engedett; mereven elreszegte az llt, szja egyetlen merev vonal volt. A frfi azzal nyugtatgatta magt, hogy legalbb a srtseket megszta. Elszr fogalmam sem volt, mirt tntl el prblt magyarzkodni. Amikor krdre vontam Antonit, tagadta, hogy brmi kze lenne a dologhoz. Csak az azt kvet hten vallotta be, hogy mit mvelt. Tessnak risi erfesztsbe kerlt legyrni magban a ksztetst, hogy a frfi fejhez vgjon valamit. Igaz, nem sok hajiglnivalt tallt volna a kirlt hzban. Teht a magad rszrl szlalt meg hvsen nem az a lnyeg, hogy Antonival tlttted az jszakt. Te csak azt sajnlod, hogy fny derlt a dologra. Rossnak nagyon nem tetszett Tessa rvelse. Megrzta a fejt. Nem igen iz, is-is dadogta gyefogyottan. Tess, tudom, hogy nagy hibt kvettem el, s azt kvnom, brcsak ne tettem volna meg, amit tettem, de a veszekedsnk gy feldhtett, s te olyan hevesen prbltad vdeni Dominicot, olyan erszakosan igyekeztl megszabadulni tlem, hogy amikor Londonban sszefutottam Antonival meginogtam. A frfi kibmult az ablakon: a tvoli dombokat nzte meg egy magnyos madarat, amely ltszlag minden erfeszts nlkl szrnyalt a kobaltkk gen. Ha ez szmt valamit, azonnal megbntam. Vgig azon imdkoztam magamban, nehogy kiderljn. s most mr tudom, hogy soha tbb nem lennk kpes ilyesmire. Soha tbb. Tessa hiba tudott mr hetek ta a trtntekrl, attl mg ugyanolyan nehz volt vgighallgatnia a vallomst. Felkavarodott a gyomra. Nem merte tovbb faggatni a frfit; Antonia kategorikusan kijelentette, hogy Ross folytatni akarja a viszonyt, de ha most elhozakodna a dologgal, a frfi biztosan letagadn az egszet. Mirt higgyek neked? krdezte inkbb elcsigzott hangon. Hogy vrhatod el tlem, hogy ezek utn megbzzak benned? Egy olyan frfival ljem le az letem, akivel nem merek veszekedni, htha bosszbl gyba bjik az els tjba es nvel? Ebbl n nem krek! n nem szlt kzbe Ross sietve, hogy megnyugtassa a lnyt, de az egyetlen pillantsval belefojtotta a szt. Ne fradj. gysem hiszek neked, gyhogy ne fradj. Holly most mr brmelyik pillanatban megrkezhet, szval ideje indulnod.

Amikor Ross nem mozdult, a lny lecsusszant az ablakprknyrl, s kiment a kertbe. Kisvrtatva egy kiss mg nyirkos fekete trikval meg egy halvnyrzsaszn farmerszoknyval trt vissza. Ross ppen ebben a pillanatban jtt le a lpcsn, a karjn Olivival. Hrtelen minden vits krds a httrbe szorult, mert a frfi lmlkodva kiltott fel: Rm mosolygott! Tess, rm mosolygott! Tessa, aki nem felejtette el a trtnteket, csupn ennyit mondott: Bfizett. Nekem mosolynak tnt. Ross gyengden vgigsimtott a kislny pofijn. Mr tbb mint t hete nem ltta a gyereket, s most dbbenten llt az Olivia klsejben bekvetkezett vltozsok s az t elbort szeretethullmok intenzitsa eltt. A kislny hatalmas szemt, amely most mr sttbarna volt, elkpeszten hossz szempillk kereteztk, s Rosst nem rdekelte Tessa vlemnye szerinte Olivia igenis rmosolygott. Te j isten, mennyire hinyzott neki ez a kt n! Megltogathatom valamikor? krdezte, amikor Tessa odalpett hozz, hogy elvegye tle Olivit. Olivia aprcska ujjaival meglepen ersen csimpaszkodott a frfi szrke-fehr cskos ingbe. Tessa, aki nem volt biztos abban, hogy meg br szlalni, csak blintott. A holmid is nlam van mondta Ross, hogy megtrje a csndet. A hzban. Holnap dleltt elhozom, ha akarod. Ksz. A frfi szvesen megcskolta volna a lnyt, de tudta, hogy nem lehet. Nincs szksged valamire? Pnzre? Semmire. J. Akkor n megyek is. Ross htralpett, s nzte, Tessa hogyan simtja le Olivia selymes, stt hajt. A lny olyan oltalmazn hajolt a kisbaba fl, mintha az egsz vilgtl meg akarn vdeni t. Tess, tnyleg sajnlom. Tessa felnzett: megbntottsg, csaldottsg s szomorsg radt kristlytiszta zld szembl. Igen felelte lassan. n is.

Holly, aki mindig is szeretett j embereket megismerni, most azon fstlgtt magban, milyen gyengesg vagy rltsg esetleg mindkett ksztette arra, hogy beleegyezzen, megltogatja Adam szleit. Ahogy a sttkk Rolls-Royce stabil szzharminc kilomter per rs sebessggel vgigsuhant az autplyn, s az orszg szaki rsze egyre kzelebb kerlt hozzjuk, a lny kezdte mlyen megbnni a dntst. Ugye, nem fognak a bartndnek nzni? krdezte idegesen, s lelki szemei eltt mr meg is jelent a vszforgatknyv. Adam megelztt egy leharcolt Minit, s jabb szem tejkaramellt pottyantott a szjba. Nem fogom engedni nekik, angyalom vigyorgott r a lnyra. Csak semmi pnik! Mg mindig nem rtem, mirt hvtl meg. Minden nismersdet felvonultatod nluk? Dehogyis! rzta meg a fejt a frfi, mg mindig mosolyogva. Valjban szinte senkit, de arra gondoltam, taln jt tenne neked, ha megismernd ket.

Minden hiba, gondolta magban Holly, amg Adam szndkosan jtssza itt a titokzatost az bosszantsra, gysem lehet egy rtelmes szt sem kicsikarni belle. A lny kibontotta az utols szem tejkaramellt, s Adamet meg sem knlva gyorsan bekapta. Ez volt az utols, a leges-legutols eset, fogadta meg magban rosszkedven, hogy hlye mdon megengedte Adam Perrynek, hogy az az akarata ellenre belehajszolja valamibe. Little Tollerton, amely a yorkshire-i lpvidk egyik eldugott zugban helyezkedett el, mintha James Herriot ri fantzijnak a gymlcse lett volna. A kicsi, de szlesen elterpeszked falut, szrke, palatets hzaival, tarka elkertjeivel s keskeny, kanyargs svnyeivel minden oldalrl lanks, mlyvarzsasznben pompz, paraszthzakkal s birkkkal pttyztt lpvidk vette krl. A szikrz napstssel s a kk ggel kiegsztve a ltvny tlsgosan is festi volt ahhoz, hogy szavakkal le lehessen rni, tlen azonban, Adam elmondsa szerint, az utakat teljesen belepi a h, a falu pedig, amely hetekig el van zrva a klvilgtl, kln kis szigett vltozik: nelltsra rendezkedik be, s kizrlag a lakosok tretlen s megingathatatlan kitartsra tmaszkodik. Ki vagy te, a falu bszkesge? krdezte Holly, amint, miutn leparkoltak az egyik hzsor eltt, egy kutyjt stltat regember dvzlskppen a sapkjhoz emelte a kezt. Nem kerlte ki gyesen a csalit Adam. n csupn Bill s Netta legidsebb fia vagyok. Ezeknek az embereknek a szemben egy virgz farm jelenti a sikert. Meg az, ha az embernek sikerl rendes felesget tallnia tette hozz vidman. Ez sokkal rtkesebb, mint az a nhny tucatnyi jtkod, ahogy az reg Jethro Blacker szokta emlegetni ket. De hiszen rengeteget keresel nyaggatta tovbb a frfit Holly. Millikat! Azt hittem, egy olyan helyzetben lv ember, mint te, minimum j hzat vesz a szleinek. A focistk is ezt csinljk. Aha. Adam kisegtette Hollyt a kocsibl, s begombolta a blzt, nehogy brmi is kiltszdjon a lny dekoltzsbl. De n yorkshire-i gyerek vagyok, cicm. Mi nem szrjuk el a kemny verejtkkel megkeresett pnzt mindenfle marhasgra. Klnben meg, ha elkezdenk nagyzolni, s minden jttmentnek hzat vennk, a vgn ott ktnk ki, ahol elkezdtem, akkor meg mi rtelme az egsznek? De ht k a szleid, vlttte volna legszvesebben Holly. Ebben a pillanatban azonban nylt a bejrati ajt, majd Bill s Netta Perry, a lnyuk, Jeanette meg egy egsz kutyafalka znltt ki a hzbl. Nem is vettk szre, hogy megjttetek, csak amikor vletlenl kinztem az ablakon zsrtldtt Netta, s tlelte a fit. Majd Hollyhoz fordult: Amikor Ferrarija volt, mr a harmadik sarokrl hallani lehetett, ha idert magyarzta. Ez az j kocsi tl halk. Hell, drgm, te biztosan Holly vagy. Adam mr rengeteget meslt rlad. Gyertek be, fzk egy finom tet. Hollynak az a dlutn jutott az eszbe, amikor Ross mindenkit arra szltott fel, hogy akkora zsfoltsgot s lrmt csapjon Tessa hzban, amekkort csak tud. Mg be sem rtek a hzba, de Adam mr sszeismertette Hollyt az apjval, a hgval meg a kutykkal. Netta, aki a sor elejn loholt, kzlte Adammel, hogy le kellene mosnia a kocsit, Susie Ackerton pedig ikreket szlt az elz hten. Jeanette emlkeztette Hollyt, hogy k ketten mr ismerik egymst, a Grange-beli lakodalombl, amelynek sorn Adam nyilvnosan megzsarolta a lnyt, hogy az elmenjen vele vacsorzni. Bill Perry gyengd hatrozottsggal kivette a teskannt a felesge kezbl. Hagyd ezt, anyukm. Menjnk ki a kertbe, s igyunk valami rendes italt. Mit tlthetek, Holly? Olyan gin tonikos lnynak nzlek. Vagy inkbb srt krsz? Fl ra mlva mr mindenki egyms szavba vgva mondta a magt. Holly, aki mr a msodik italt kortyolgatta a gin elkpeszten ers volt , dbbenten figyelte, hogy a csald tagjai milyen lazn s vidman heccelik egymst. Az sz haj, stt szem Bill Perry nyltan

flrtlt csinos felesgvel. Netta, akinek a haja ugyanolyan szalmasrga volt, mint a fi, kacagva szrta a ponokat, s minden helyzetbl a lehet legtbbet igyekezett kihozni. A hzaspr egyms irnti vonzalma nyilvnval volt, vidmsga pedig raglyos. Harminct ve lnk itt magyarzta Netta Hollynak. Pedig amikor sszehzasodtunk, ki hitte volna, hogy akr t percet is kibrunk egyms mellett? Minden msnap sszecsomagoltam, vagy kihajigltam Bill ruhit az utcra. Annyit veszekedtnk, hogy mg Adamet is alig tudtuk sszehozni. Szrnyek voltunk! Scarlett O'Hara, gy hvtk a faluban folytatta a frj szeretetteljes hangon. Nem kmltk a puskaport. De legalbb volt mirl beszlnik a szomszdoknak. Aztn, a hzassgunk hetedik hnapjban, egyszer csak kifogytunk a vitatmkbl. Nem tudtuk, mi a fszkes fenrl veszekedjnk mg. Ez aztn alaposan megviselt mindkettnket. Meg kellett bartkoznunk a tnnyel, hogy vgig szerelmesek voltunk egymsba, csak nem vettk szre. El is hatroztuk, hogy ha mr gy alakult a dolog, egytt maradunk szlt kzbe Netta vidman. Most meg, ennyi v utn, mr csak mi vagyunk egymsnak. De hova is ugrljon az ember? Hmm, nem is tudom kacsintott r Adam Hollyra. Jethro Blacker mindig is odavolt rted. Aztn ott van az reg Ted Marston a Hillcrest farmrl csi, fiam! kiltotta Bill Perry, azzal megszortotta a felesge kezt. Annak a kt vn gazembernek tbb fle van, mint foga. A nyomba sem rnek az n gynyr felesgemnek. Ted Marston lltlag a matraca alatt rejtegeti a felesge dugipnzt szlt kzbe Jeanette rbeszl hangon. Jl el van eresztve az reg. s a pnz mita tesz brkit is jobb emberr? krdezte Bill, mikzben Netta gy tett, mintha komolyan fontolra venn az ajnlatot. Ki cserlne el egy szeret frfit, akinek minden foga megvan, egy kteg koszos bankjegyre? Amgy meg tette hozz erlyesen ez a n egy sportkocsit, egy vilgkrli utat meg egy vadonatj, tszobs hzat is visszautastott mr. Akkor sem szdten meg a pnz, ha szakajtszmra hullana az gbl. Holly dbbenten pislogott. Jeanette odahajolt hozz. Szegny Adam mindenron tejben-vajban akarja frszteni Anyukat magyarzta kuncogva , de k csak azrt sem akarnak elkltzni innen. Mirt is kltznnk? jegyezte meg Netta dersen, az almafk meg a makultlan gyepet szeglyez takaros szarkalb-, mlyvarzsa- s loncgysok fel intve. Legalbb harminc vbe telt, amg ez a kert olyan lett, amilyennek mindig is ltni szerettk volna! Ami pedig a sportkocsit illeti, hogy nzne ki, ha kt ilyen kriptaszkevny szguldozna vele, mint James Bond? Az egsz falu rajtunk rhgne Adhatok mg egy csirks szendvicset, vagy inkbb megkstolod ezt a ditortt? Holly ppen beleharapott az nycsiklandan finom tortaszeletbe, amikor Jeanette megint odahajolt hozz. Komoly a dolog, vagy csak a teste miatt vagy egytt Adammel? tudakolta flhangosan. Holly majdnem flrenyelte a falatot. Adam pimaszul vigyorgott. Bill s Netta megprblt gy tenni, mintha semmit sem hallott volna, de persze hiba. Sajnos egyik sem felelte Adam, mikzben a pipacspiros Holly, aki sehogy sem brta megemszteni, hogy a frfi ilyen kellemetlen helyzetbe hozta t, vdl tekintettel meredt r. Szomor trtnet ez; elcspelt, de igaz. Hallosan szerelmes vagyok ebbe a gynyr lnyba, de egy msik frfirt van oda, aki viszont dobta t egy msik nrt. Most mr csak az hinyzik tette hozz diadalmasan , hogy n is sszeszrjem a levet azzal a msik nvel, s bezrul a kr. Mindenki kedvre bslakodhat. Milyen izgalmas! Netta gsznkk szeme csak gy csillogott az izgatottsgtl. Az asszony vigasztalan paskolta meg Holly karjt. Most, hogy engem mr elkerlnek a gondok, egszen felvillanyoz, ha msok problmirl hallok. Meslj el mindent, kedvesem. Tvirl hegyire. Taln egytt kitallunk valamit

Az egsz meg volt rendezve tajtkzott Holly mg hrom nap mlva is, teljesen megfeledkezve arrl, hogy Tessa kihasznland azt a kevs rtkes, m sajnlatos mdon rvidre szabott szabad rcskt, amit Olivia engedett ppen dolgozni prbl. Mi van, ha tnyleg csak segteni prblt? vetette fl Tessa, sszehzott szemmel mricsklve a vszonra felskiccelend tjrszlet perspektvjt. gy rted, nmagn? csattant fl Holly, azzal levetette magt a kanapra. Nincs br a kpn! s ha azt kpzeli, attl, hogy bemutatott a szleinek, majd meggondolom magam, ht nagyon tved! Mirt, milyenek a szlei? Csodlatosak! Sugrzik rluk a boldogsg, mg harminct v utn is odavannak egymsrt majdnem elbgtem magam. Nem hittem volna, hogy lteznek mg ilyen hzassgok. Tessa sem hitte volna. De ezzel egytt sem rtette, mirt viseli meg ennyire a dolog Hollyt. Nem is rlsz neki? ltott neki jra a festsnek, szndkosan elterelve a gondolatait Rossrl. Mindig arra vgytl, hogy frjhez menj, s boldogan lj, mg meg nem halsz. Persze, hogy erre vgyom sirnkozott Holly, ktsgbeessben kllel tve a kanap oldalt. De nem Adam Szemtlda Perryvel. n Max felesge akarok lenni! Az egsz plys letmadsra kszl Ross is hasonl eltkltsggel prblta visszaszerezni Tesst. A frfi gy vlte, az, hogy a lny nszntbl visszakltztt Bathba, j jel, de neki ettl mg egyltaln nem lesz knny dolga. Meggondolatlan, nevetsges, feleltlen egyjszaks kalandja Antonival lthatatlan korltknt hzdott kzttk; Ross megcsalta Tesst, megingatta a lny bizalmt s brmennyire is szerette volna, hogy valami csoda folytn visszareplhessen az idben s meg nem trtntt tehesse az esetet, erre nem volt lehetsge. Viszont minden tle telhett megtett, hogy, amiben csak tud, segtsen. Annak dacra, hogy gondolni sem brt arra, Tessa s Olivia a kis hzban fogjk tlteni a kvetkez telet, korszer kzponti ftst szereltetett be hozzjuk, hogy legalbb ne fagyjanak hallra. Kvetkez lpsknt egy hiperszuper mikrohullm stre cserlte az cska tzhelyt, majd rgtn ezutn egy cscsmodern kombinlt ht, nhny elegns sznyeg meg egy telefon ezttal trhetetlen modell kvetkezett. A frfi, arra hivatkozva, hogy Tessnak megbzhat jrmre van szksge, a fehr Mercedest is visszaszolgltatta a lnynak. s amikor Tessa tiltakozni prblt ez minden alkalommal megtrtnt, amikor a frfi valami j, hasznos s praktikus holmival jelent meg nla , Rossnak mindssze annyit kellett tenne, hogy elhzza a legmegtmadhatatlanabb alibit: Olivit. Nem rted teszem, hanem a lnyunkrt szlt kzbe Tessa gnyosan, mieltt a frfi szjbl, legalbb hszadszorra, elhangozhatott volna az ominzus mondat. Ross, Olivia tz hnapos. Mg nem videzik. Rossnak sejtelme sem volt arrl, Tessa milyen nehezen tudja kezelni ezt a helyzetet. A tny, hogy Ross nem val frjnek, sajnos, nem lte ki belle azt az sztns vonzdst, amely a kezdet kezdetn sodorta a frfi karjba. A kmia vagy micsoda, gondolta magban a lny elkeseredetten gyengbb pillanataiban nincs tekintettel a jzan szre, amint azt szegny Holly pldja is mutatja. Tessa hiba tudta, mit diktl a jzan esze, ettl mg nem volt knny visszavernie azokat a tisztessgtelen tmadsokat, amelyeket Ross intzett ellene. Lassan, nagyon lassan azonban, mire a hosszra nylt nyr vgre tadta a helyt az sznek, a lny is megbartkozott a helyzettel. Nem volt knny, de Ross annyira igyekezett s olyan odaadan ajnrozta Olivit, hogy ha a lny megprblja lecskkenteni a ltogatsok szmat, az

tovbbi bonyodalmakhoz vezetett volna, s kzben persze Tessa is rjtt: mivel Olivinak apja is van, gy kell felnnie, hogy ismeri s szereti a frfit, a hibi ellenre is. A kt ember kapcsolatba szinte szrevtlenl trt vissza az a knnyed meghittsg, amely mindig is sszekttte ket. A mostani helyzet csupn annyiban klnbztt, hogy mivel Tessa tudta, egytt semmi jvjk sincsen, a kapcsolatuk teljesen plti maradt. Tessa tisztban volt vele: nem tudna megbirkzni az elkerlhetetlen rzelmi zrzavarral, ha akr egyszer is lefekszik Ross-szal. Hiszen, jegyezte meg magban cinikusan, a mltkor is mi lett belle

Antonia, egszen felbszlve Richard flegma stlustl, felcsattant. De ht azt mondtad, ma este hazajssz. A fenbe is, itt szokott flegma lenni, s az a tny, hogy aznap este a Theatre Royal premierjre volt jegyk, csak tovbb fokozta a n bosszsgt. Most mi a francot csinljak? Egyedl nem mehetek Richard azonban hajthatatlan volt. Vidd el valamelyik bartndet. Nekem nincsenek bartnim, gondolta magban Antonia, rosszkedven bmulva a kezben gin tonikos pohart. A felesgek meg a menyasszonyok nagy vben elkerltk, pedig termszetesen jobban rezte magt a frfiak trsasgban, de soha nem volt hve azoknak a plti kapcsolatoknak, amelyekbe belefr, hogy sznhzba hvja a frfiismerst. Antonia nha gy rezte, egy thatolhatatlan buborkban li az lett, tudta, hogy az emberek pletykkat terjesztenek rla, de ezek az flbe soha nem jutottak el. Amg ott volt neki Ross meg Richard , egy picikt sem izgatta magt emiatt. Hmm, knytelen leszek felelte szndkosan alattomos hangon, gy prblvn Richard tudomsra hozni, nagyon megbnja, ha nem adja be a derekt. Nagyszer vlaszolta Richard szenvtelenl. Biztosan jl fogod rezni magad. Most mr vissza kell mennem a megbeszlsre. dvzlm Harvey-t mondta Antonia nelglt mosollyal. Harvey Russell borzasztan sikeres vllalkoz s hrhedt ncsbsz volt, akinek kzeledseit Antonia eddig rendre elhrtotta. Most azonban, gondolta magban a n, taln hagyn meggyzni magt. Antonia tapasztalatai szerint, ha egy frfi kellkppen gazdag, csodval hatros mdon a pocakmrete sem tudja lelohasztani a vgyat, habr Ross ezen a tren is alaposan elknyeztette t; a frfi sovny, m sportosan kidolgozott teste egyszeren tkletes volt. Harvey-t ttovzott Richard Ja, persze, tadom mondta aztn. Remek formban van, sorra kti az zleteket. A nmetek mg nem is sejtik, mi vr rjuk. Te j g, ltnod kellett volna, hogyan szerelte le Franzot. Na j vgott kzbe Antonia, akiben megint kezdett flmenni a pumpa. Menj csak vissza arra a megbeszlsre. Szia! Ez eddig eszbe sem jutott, gondolta magban, miutn letette a kagylt. Htradlt a szken, s kt kezbe fogta a pohart. Eddig eszbe sem jutott s most sem akarta elhinni, hogy igaz, de ez a rvid habozs, az oda nem ill rszletek lnk taglalsval kiegszlve, mar nem is lehetett volna rulkodbb: egy olyan profi hazudoz, mint rgtn felismerte a gyakorlatlansg nyilvnval jeleit

Richard nem Harvey Russell-lel van. Lehet, hogy nincs is Londonban. Richardnak, a frjnek viszonya van. Antoninak elakadt a llegzete dbbenetben mintha az sszes levegt kiszvtk volna a tdejbl. Az italos veg utn nylt, mg egy ujjnyi gint tlttt a poharba, s egy hajtsra lehzta. Ez a szemt Richard! Kinek kpzeli magt? Mirt ilyen igazsgtalan az let? s hogy a fenbe lehet az, gondolta magban a n ingerlten, hogy Ross Monahan mg mindig nem dobta ki azt az ostoba kis ringyt, aki festnek nevezi magt, hogy vgre visszatrjen hozz? Ross, miutn frgn beleprselte Olivia hsos barna tagjait a skarltvrs rugdalzba vgre sikerlt lekzdenie magban az olvasmnylmnyei ltal tpllt flelmet, hogy kisbabk csontjai mr a legkisebb nyomsra is csnyn elpattanhatnak , a levegbe emelte a kislnyt, s vrta az rtkes jutalmat: a mosolyt. Olivia, aki fenn tartsok nlkl imdta az apjt, kszsggel engedelmeskedett. Ltod? fordult a frfi Tessa fel, aki az utols simtsokat vgezte egy nyrias hangulat, impresszionista akvarellen. Olivia is azt mondja, hogy menjnk. Jaj, de gynyr mosoly! Milyen szp fogacskd van, drgasgom! Gyere gyorsan, Tess, nzd meg a fogt! Ngy napja csak azt nzegetem felelte Tessa trelmesen, bar a szve mlyn nagyon rlt Ross lelkesedsnek. Amita kibjt. s mivel legalbb kt tekercs filmet kattogtattl el r, hogy a ngyrnyi videofelvtelrl mr ne is beszljnk, mg legalbb tizent vig meg tudjuk csodlni. Tizent vig? vonta fl a szemldkt Ross. Mirt nem tvenig? Olivia, ha van benne spiritusz, tizent ves korban minden bizonytkot meg fog semmisteni, nehogy megalzd t a lovagjai eltt. Ross azonban hajthatatlan volt. Kibrelek egy szfet a biztonsgi msolatoknak Az els fogat meg kell rkteni az utkornak. De mr megint mellbeszlsz jegyezte meg a frfi Nem akarta hagyni, hogy a lny kibvt keressen. Theo Panayiotou nagyon rendes fick, szereti az llatokat meg a gyerekeket, s tkletesen megbzhat. Azzal meg ne foglalkozz, hogy millirdos. Ha Nico portrjt meg tudtad csinlni, akkor mitl flsz? Itt a nagy lehetsg, Tess. rltsg lenne elszalasztani Ezzel a lny is tisztban volt, de azt is tudta, hogy valjban nem a portrrl van sz. A nagy fogast az jelentette, hogy Theo Panayiotou Edinburgh-ban szndkozott eltlteni pr napot, s Ross azt akarta, hogy Tessa ksrje el t a tallkozra. Meg szeretne nzni egy szllodt, magyarzta Ross, s Theo be akar szllni az zletbe. A tallkozk szneteiben a lny megfesthetn Theo portrjt. Ez els hallsra nagyon logikusnak s rtatlannak hangzott. De meg lehet bzni Rossban? s ami mg ennl is rosszabb, gondolta magban Tessa, mikzben gy tett, mintha minden figyelmt az akvarell ktn le, n megbzhatok sajt magamban? Anyd nagyon hallgat kzlte Ross komoly hangon a lnyval. Az az rzsem, hogy kezd kifogyni a kifogsokbl. Legalbb fl tucat embertl kaptam levelet intett Tessa a kandall fltti polcra, amely az irattrol szerept tlttte be , hogy fessem le ket. Tedd azt felelte a frfi jsgosan , de Theo csak egy htig lesz itt. Gondold csak el, hogy odalesznek ezek az emberek, ha megtudjk, hogy ppen most fejezted be a nagy Theo portrjt. Ross megint nyersre llt; minden jel erre mutatott. A lny tudta, ha nemtetszst fejezn ki amiatt, hogy Ross egyedl ttte nylbe az zletet, a frfi megint azzal az unalomig ismert kzhellyel hozakodna el, hogy nem Tessrt tette, hanem Olivirt. Na j mondta vgl. Letette az ecsetet, s a frfi fele fordult. Rmlten llaptotta meg, hogy egyre tbb vr tolul az arcba. Ha tudni akarod, nem szeretnk egy teljes hten t egy szllodban lakni veled. Ezrt nem megyek Edinburgh-ba. Vilgos?

Ross elvigyorodott; sttbarna szeme diadalittasan csillogott. Semmi problma. Knyelmesen elfektette Olivit, s a kislny cumisvege utn nylt. Akkor nem szllodba megynk, hanem kibrelnk egy strat. Mattie, aki az ebdsznetben kiugrott a patikba, a gondolataiba mlyedve lldoglt a pultnl, amikor valaki htulrl, nem tl finoman, megciblta a hajt. Az asszony dbbenten fordult htra azon imdkozva magban, nehogy Grace legyen az. Olivia, nem szabad! szlt r szigoran a szke haj n az antiszocilis tett elkvetjre, a kislnyra. Ne haragudjon mosolygott r bocsnatkren Mattie-re , most ppen a haj rdekli. Csak most kezdek rjnni, egy gyerek mennyi csintalansgra kpes. Mattie persze rgtn felismerte a lnyt, bar az jsgokban megjelent kpek nem tudtk visszaadni vibrl szpsgt. Ragyog zld szemvel s ironikus mosolyval Tessa Duvall sokkal vonzbb, sokkal rzkibb ltvnyt nyjtott, mint az asszony kpzelte volna. s a stt haj, huncut szem kisbaba is, aki egy az egyben az apjra ttt, legalbb ennyire elbvl volt. Olivia ggicslve rgkaplt, s ismt Mattie fel kapott a kezvel. Ne aggdjon, mg rengeteg kellemetlensg vr magra felelte Mattie dersen. Gynyr kislny! Tessa jtkosan emelte gnek a tekintett. Most ppen aludnia kellene. Azzal sarkon fordult. Gyere kicsikm, menjnk, mg mieltt a nni kibrndul belled. Mattie azonban egszen fellelkeslt a vratlan tallkozstl. rlk, hogy vgre sszefutottunk szlt Tessa utn. Azt hiszem, ismeri a lnyomat, Grace-t. Aki a Grange-ben dolgozik? Tessa egy pillanatra meghkkent, aztn elmosolyodott. Ht persze, nagyon aranyos lny. A szls utn bejtt hozzm a krhzba, de az azta nem is lttam. Tessa azt akarta mondani, hogy az eskv eltti nap ta nem ltta Grace-t, de gyorsan visszaszvta. Igaz, Grace desanyja eltt aligha maradhatott titokban a dolog. Biztosan tudja, hogy nzeteltrsnk tmadt Ross-szal, s mr nem lakom a szllodban. De j lenne jra tallkozni Grace-szel. Nagyon kedves volt hozzm. Holnap elutazom Skciba, de azt zenem neki, hogy amint hazarek, felhvom. Mattie, akinek sejtelme sem volt rla, hogy Grace gy sszebartkozott ezzel a bjos lnnyal, meglepdtt ugyan, de meg is knnyebblt. Grace, miutn megtudta, hogy Ross az igazi apja, semmit sem meslt Mattie-nek a szlloda letrl. Mattie rettenetesen aggdott, s mr az a nyomaszt gondolat is megfordult a fejben, hogy taln Grace-nek kze lehet Tessa hirtelen eltnshez. Most, hogy kiderlt, a lnya nem keveredett semmifle stt gybe mirt is tenne ilyen szrnysget? , vgre felllegezhetett. Megmondom neki biccentett az asszony. Hla istennek, hogy mind a ketten jl vannak. Grace mr annyit meslt magrl, rlk, hogy vgre szemlyesen is megismerhettem. n is vlaszolta Tessa, s frgn htralpett, amikor Olivia megint az asszony fel nylt: ezttal Mattie flbevaljt szerette volna megkaparintani. De most mr mennnk kell. Muszj vennem valami strapabr pelenkt Olivinak. Bzom benne, hogy az a kiszolgl ott nem parkt visel. Estefel Mattie megszemllte a patikban tett ltogatsa eredmnyt. Bizarr mdon elkpzelni sem tudta, hogyan a fehr kartoncskon kirajzold kis rzsaszn karika azt jelentette, hogy a trtnelem tnyleg ismtli nmagt. Mattie gyereket vrt. Vitathatatlanul gyereket vrt. Mr megint.

Az asszony gondolatban felidzte a Tessval val tallkozst. Csupn tizenhrom vvel volt idsebb a lnynl, a kismamasggal kapcsolatos emlkei azonban rg a feleds homlyba merltek; noha mr kt hete gyanakodott, sehogy sem tudta elkpzelni, hogy megint keresztl kell esnie az egsz keserdes tortrn Negyvenves volt, majdnem negyvenegy, s hajadon! Ugyanakkor viszont az sem tudta elkpzelni, hogy ne vllalja a megprbltatst. Richard volt a legjobb dolog, ami valaha trtnt vele, csakhogy a frfi hzassgban lt. Mattie nem hitt a csodkban a sajt krn tanulta meg, hogy mg a legaprbb csodban sem bzhat. De valami miatt mg ez sem tntortotta el. Mivel nem elszr kerlt ilyen helyzetbe, tudta, hogy nincs olyan akadly, amit ne lehetne legyzni. s most, hogy terhes lett, rezte, ez a msik gyerek, ha lehet, mg tbbet fog jelenteni a szmra, s minden msnl rtkesebb lesz. Richard is elrhetetlen lomnak bizonyult, de gy legalbb megmarad neki egy darab abbl a frfibl, akit ezt most mr egsz biztosan tudta teljes szvbl szeret

Theo Panayiotou, grg lvn, tnyleg olyan kedves volt, mint amilyennek Ross lerta, m ugyanakkor megdbbenten nylt is. Az, hogy nem kerlgette a forr kst, s rgtn a lnyegre trt, minden bizonnyal nagyban hozzjrult ahhoz, hogy millirdos vljon belle, s vilgszerte mindenfle rdekeltsgekre tegyen szert az olaj, a haj meg a szllodaiparban, de ami Tesst illette, kifejezetten ijesztnek tallta a frfi viselkedst. Mondja csak tette fl a krdst Theo az els egyrs lsen , mi rtelme ennyit vatoskodni, amikor brmelyik pillanatban meghalhatunk? Ltom a szemn, hogy maga meg Ross mly s klnleges kapcsolatban llnak egymssal, Ross mgis azt lltja, hogy maga nem a szeretje. Ezt n nagyon furcsllom. A frfi nyltsga hallatn Tessa gy rezte, hogy muszj flvennie a kesztyt. Ross nem a hsg szobra felelte, mikzben felrajzolta az rnykokat a pufk, nevets arcra. Sajnos nagyon kevs volt bellk Millirdok ide, millirdok oda. Thenak nem rtott volna ditznia. Azrt nem mentem hozz, mert megcsalt. Nem akarok egy olyan ember felesge lenni, akiben nem lehet megbzni. Tudom, Ross elmeslte legyintett Theo a lny rveire, amitl Tessnak kinylt a bicska a zsebben; alig nhny perce vzolta fel a kvrks kezek krvonalait. De a frfiak meg a nk nem egyformk, s ez is egyike a klnbsgnek! A frfiak szeretik a szexet, de szerelem nlkl nincs jelentsge. Az a baj a nkkel, hogy kptelenek megrteni, nem kell akkora gyet csinlni egy kis hengergsbl Hempergsbl helyesbtett Tessa gpiesen, s sietve prblta befejezni a kezeket, mieltt azok jabb vndortra indultak volna. s szerintem igenis van jelentsge. De n ltom s tudom ordtotta Theo, vehemensen hadonszva az g fel , hogy ha maguk ketten sszehzasodnnak, Ross r sem nzne ms nre. Nem mintha n klnsebben megrtenm ezt a viselkedst tette hozz, bnatosan trva szt a karjt , de vgl is egy angolrl van sz Kibrelnk egy strat mondta Tessa este. Olivia, aki kiterlve aludt a baldachinos gy kzepn, mocorogni kezdett, s felshajtott lmban.

Csak ezt sikerlt szereznem ilyen rvid id alatt felelte Ross, s teljes szvbl azt kvnta, brcsak kettesben fekdnnek az gyban Tessval. Ne nzz gy rm, mg teteje is van, nem? A sttkk brsonyanyag tbb ezer redjt szemll Tessa halvnyan elmosolyodott. Ha Ross vletlenl megtudn, milyen nehz ellenllni neki most, hogy ilyen kedves hozz, elsllyedne szgyenben. Teteje az van felelte szenvtelen hangon. Mint ahogy a te gyadnak is a sajt szobdban. Prbld ki, biztosan nagyon knyelmes. Tess. Ahogy a frfi kzelebb hzdott hozz, Tessa idegesen hklt hatra. Hnyszor mondta el ma neked Theo, hogy a frfiak s a nk nem egyformk? Nekem mr az agyamra megy. s mennyit fizettl neki, hogy eladja nekem a rhejesen hmsoviniszta elmlett? vgott vissza Tessa knnyedn Jaj, Ross, hiszen grg! Akkor sem ismerne fel egy monogm kapcsolatot, ha tlcn knlnk neki. Mg csak egy lsen vagyunk tl, de mr hrom klnbz nnek vallott szerelmet telefonon. Theo szereti a nket rntotta meg a vllt a frfi, br a tekintete nagyon is komoly volt. gyelve, hogy ne lpje tl a hrom lps tvolsgot ezt a hlye tvolsgot, amihez Tessa annyira ragaszkodott, s ami rkre, vgrvnyesen s amgy teljesen flslegesen elvlasztotta ket egymstl , gy szlt: n viszont csak egy nt szeretek. s ha ez a n adna nekem mg egy eslyt, csak mg egyet, knnyen be is bizonythatnm neki. Azt elhiszem felelte Tessa hvsen, mikzben azon igyekezett, hogy lecsillaptsa hborg gyomrt, s kemny maradjon. Gondolom, te is ugyanolyan gyesen intzed az ilyen gyeidet, mint Theo. De mi most nem arrl beszlgetnk, hogy hny nt szeretsz, Ross. Hanem arrl, hogy hnyhoz tudsz hsges maradni. s ez a szm fejezte be a mondkjt a lny egy flegma, elutast legyintssel, amitl majdnem megszakadt a szve , sajnos mg egyszer sem tudta elrni az egyet. Tessa ekkor dbbent r, milyen igaza volt, hogy nem akart eljnni ide. Az otthontl tvol mg azt a mkszemnyi elnyt is elvesztette, hogy hazai plyn jtszhat, s Ross mindent megtett, hogy az orra al drglje a veresgt. Ez a tekintet, ez a hangszn, a frfi egsz viselkedse arra szolglt, hogy sszezavarja t, hogy mg jobban eltomptsa a flelemrzett. Ross egy hajszlnyival kzelebb hzdott hozz, s gy szlt. De elrn, ha megadnd nekem az eslyt. Tess, nem tagadom, hogy ami trtnt, az egyedl az n hibm, de te sem kmltl engem, amikor egy nappal az eskv eltt fakpnl hagytl. Az, hogy mg mindig tged akarlak csak tged taln elg bizonytk arra, hogy mit rzek. Komolyan beszlek, Tess Ilyen csak egyszer trtnik az leiben, s nem rtem, hogyhogy nem tnt mg fl neked. A lny ekkor mr egsz testben reszketett, annyira felzaklatta Ross kzelsge meg a frfi szavaibl rad szintesg. De akkor sem szabad elgyenglnie! Mr megint a szexrl beszlsz mondta vdln, mire Ross, aki szerencsre bekapta a horgot, azonnal vdekezni kezdett. Nem, Tess, dehogy! trta szt a karjt srtdtt tekintettel. J felelte a lny lnken, azzal a pongyolja utn nylt, s elindult a frdszoba fel. Akkor bizonytsd be. Azzal, hogy bkn hagysz. Ma este kifejezetten hls lehetek Rossnak, gondolta magban Mattie halvny mosollyal. Grace mr kevsb rlt annak, hogy a frfi az utols pillanatban megvltoztatta a mszakbeosztst hiszen ez azt jelentette, hogy mivel nincs videja, lemarad legeslegkedvesebb sorozatnak utols eltti epizdjrl , de Mattie gy legalbb egsz este szabadon garzdlkodhatott otthon

Az asszonynak szksge is volt r, hogy a sajt otthona nyugalmban s biztonsgban mondhassa el Richardnak, hogy gyereket vr; egy tszli kocsmban vagy a frfi autjban tlsgosan megterhel lett volna ilyesmivel elhozakodni. Mivel az asszony nem tudta, Richard hogyan fog reaglni taln gy feldhdik, hogy kiteszi t az egyik stt orszgton, a semmi kzepn , biztosra kellett mennie. Nem mintha komolyan elhitte volna, hogy a frfi kpes lenne ilyesmire, de szndkosan felkszlt a legrosszabbra is, hogy annl kellemesebb legyen a csalds. Az a legvalsznbb, gondolta magban Mattie szomoran, hogy Richardot teljesen lesjtja majd a hr. Mattie-t is kisebbfajta sokknt rte, amikor Richard alig tz perc mlva betoppant hozz. A frfi maghoz hzta, s rgtn a hallban szjon cskolta; mg arra sem vette a fradsgot, hogy becsukja maga mgtt az ajtt. Mattie mlyen beszvta az imdott illatot a gyapj, az arcszesz s a kemnytett ing aromjnak elegyt , s hasonl szenvedllyel viszonozta a frfi lelst. m amikor kikukucsklt Richard vlla fltt, elakadt a llegzete. Kint hagytad a kocsit! Jaj, Richard, ezek szerint mgsem tudsz maradni? A frfi, akinek szeme lzasan csillogott a sorsdnt elhatrozs miatt, bergta maga mgtt az ajtt, s bevonszolta az asszonyt a nappaliba. Drga Mattie, soha tbb nem fogok a mellkutcban parkolni. Nem rdekel, ha megtudjk, hogy itt vagyok, s azt akarom, hogy te se idegeskedj emiatt. De Mattie-nek a torkban dobogott a szve, amikor a frfi jbl megcskolta. D Nhny perc mlva megigazgatta felborzoldott frizurjt, s megprblt valami rtelmes mondatot kihzni frfibl. Richard korbbi aggodalmas arckifejezst magabiztos eltkltsg vltotta fl. s minden jel arra mutatott, hogy csillapthatatlan az tvgya. Az asszony azon morfondrozott, ha elbb szeretkeznek, s csak ezutn robbantja a bombt, az vajon olyan-e, mint amikor az eltlt vlaszthatja meg, mit akar vacsorzni a kivgzse eltt. De drgm prblt ellenkezni, s kzben azon tndtt, vajon a frfi ivott-e. Mi lesz Antonival? Tudom, tudom csittgatta Richard, aki arra gondolt, kr, hogy nem hozott magval egy veg pezsgt. Ez nem csak valami hirtelen jtt szeszly, hidd el. Msra sem tudtam gondolni az elmlt hten. Szeretlek, Mattie, sokkal jobban, mint t szerettem annak idejn. Olyan boldogg tettl az utbbi idben, hogy kezdtem egyre nevetsgesebbnek rezni a helyzetet, s elhatroztam, hogy a sarkamra llok. Megfogta az asszony kezt, s nagyot nyelt. Elhagyom Antonit. s ha te is szeretsz nos, akkor veled akarok lni. Egsz htralv letemben. A rgi fekete-fehr filmekhez hven, amelyeket Mattie olyan sokszor megknnyezett, az asszony nagyot shajtott, s azonmd srva is fakadt. Mondj mr valamit ngatta kedvesen a frfi, amikor a zokogs valamelyest albbhagyott. Idegest, hogy nem tudom, rmdben srsz-e, vagy azrt, mert a pokolba kvnsz engem. Mattie megtrlte a szemt egy papr zsebkendvel, s megrzta a fejt. Jaj, Richard, n magam sem tudom. Persze, hogy szeretlek. De lehet, hogy te nem is akarod igazn ezt az egszet. Dehogynem puszilta meg a frfi az asszony orrt s nedves szemhjt. Mg soha nem szerette ennyire az asszonyt. Hiszen az elbb mondtam. De az mg azeltt volt, hogy elmondtam volna nysztette Mattie, s amint jabb forr knnycseppek gurultak vgig az arcn, a gondosan megfogalmazott beszd azonnal kirppent a fejbl. Richard, sajnlom, n igazn nem akartam. T t terhes vagyok. Richardot taln letben elszr hagyta el a llekjelenlte. Szinte megbnult az agya, a gondolatai gy lelassultak, mintha egy egsz fecskendnyi altati nyomtak volna a vnjba. Kifejezstelen arccal meredt Mattie-re, s hasonlan rzelemmentes hangon krdezte:

Hogy mi? Terhes vagyok suttogta Mattie rmlten, de furcsamd, rgtn fel is lnklt. Tessk, megmondta neki. s br megszakad a szve, ha a frfi most fakpnl hagyja, legalbb tl van a dolgon, s lheti tovbb a maga lett. Nem hagyja rbeszlni magt az abortuszra. Senki, mg Richard sem akadlyozhatja meg t abban, hogy megszlje a gyerekt, most, hogy mr megfogant. Minden kapcsolat a klcsnssgen alapszik. Ezt senki sem tudta jobban Richardnl, aki tkletesen tisztban volt azzal, ha nem r el emberfltti sikereket a vlasztott plyjn, s ezltal nem tesz szert komoly vagyonra, Antoninak esze gban sem lett volna felesgl menni hozz. De Richard annak idejn nem zavartatta magt, mert gy vlekedett, ez az let rendje, amiben ktsgtelenl igaza is volt; cserbe kapott egy fiatal, gynyr, a trsasgi letben jrtas felesget, akit ms krlmnyek kztt biztosan nem tudott volna oltr el vezetni. s ha igazn tisztessges akar lenni amg r nem jtt, hogy Antonia kedvenc idtltse a krnikus hzassgtrs , bizonyos tekintetben igenis vonznak tallta a felesgt. A n laza, ljnk a mnak letfelfogsa szges ellenttben llt Richard nmarcangol s kiss tlrzkeny szemlyisgvel. Richard rengeteget aggdott amiatt, mit gondolnak rla msok, mg Antonia ftylt mindenkire. Az els pr vben a frfit teljesen megigzte ez az gynevezett szemlyes varzs, amelyrl aztn szpen-lassan kiderlt, hogy valjban nem ms, mint puszta nzsg. Amg Richard dolgozott, Antonia csak henylt s klttte a frje pnzt. A vrva vrt kisbaba pedig, akinek a megszletsben a frfi annyira bzott, vgl mgsem jtt vilgra, mghozz azrt nem, mert elegnsan ramvonalas felesge kategorikusan elzrkzott a gyerekvllalstl. Antonia szerint a termszet a terhessg ltal letre szl nyomorsgba tasztja a nket, neki pedig nem ll szndkban belestlni ebbe a mlysgesen undort csapdba. Richard, aki szomoran llaptotta meg, hogy amg ltezik fogamzsgtl tabletta, neki semmifle beleszlsa nem lehet az gybe, minden igyekezetvel azon volt, hogy megrtse s tiszteletben tartsa felesge dntst. Hiszen a sors akarta, hogy gy legyen. De mg a hzassga Antonival sosem volt igazan kiegyenslyozott, amikor megismerte Mattie-t, gy erezte, vgre hazatallt. Az asszony vgtelen jsga gy melegtette t, mint egy j konyak. Csak Mattie mellett tudta igazn elengedni magt, mindenfle alakoskods nlkl. Most, a fantasztikus hr hallatn, szemernyi ktsge sem maradt afell, hogy helyesen dnttt. Maghoz lelte szerelmt, s csak ennyit mondott: Ne bgj mr! Soha letemben nem voltam mg ennyire boldog.

Tessa, miutn sehogyan sem tudta meghatrozott idkeretek kz szortani Theo Panayiotout akire, mint kiderlt, mindenfle rtekezletek, emberek s replk vrnak , hamar rjtt, hogy a megbeszlt tallkozkbl semmi sem lesz. A folyton mozgsban lv Theo ritkn tudott tz percnl tbbet szaktani r. A lny mr kezdte azt hinni, hogy a mobil rntt a frfi flre. Elnzst trta szt a kezt Theo, a legbehzelgbb mosolyt villantva a lnyra , de ilyen a munkm. A ht vgre vissza kell rnem Athnba. Ha tnyleg ennyi id, amg vgez, attl tartok, utnam kell jnnie, s majd a megbeszlsek szneteiben tallkozunk. Ez nem hangzott tl kecsegteten, de Tessa tudta, hogy a frfinak igaza van. Nem szndkosan akadkoskodott, egyszeren szortotta az id.

De mi lesz Olivival? krdezte a lny. Nem hagyom egyedl. Hozza el t is vlaszolta Theo nagylelken. Nem problma; van elg szobnk. Mg a vgn kacsintott r a lnyra az apja nyomdokaiba lp. J tapasztalatszerzs lesz a szmra, nem gondolja? Tessa msnap reggel mr a Drumlachan kastly mellvdjnek tmaszkodva hallgatta, amint Theo, aki egy tizenngy unokaccssel s unokahggal rendelkez ember knnyedsgvel fogta lbe Olivit, a kvetkez udvarias krdst teszi fl a kislnynak: Elruln nekem, kedves Olivia, n szerint rdemes-e befektetnnk ebbe a vllalkozsba? Mi a vlemnye errl a krdsrl? Ahogy sejteni lehetett, Olivia elfintortotta az arct, s torkaszakadtbl bmblni kezdett. Tessa csak bmult, milyen gyorsan visszakerlt hozz a vist kislny. Theo, llaptotta meg magban, csak azoknak a nnemeknek a trsasgt kedveli, akik nyltan kifejezik imdatukat. Ross ppen ebben a pillanatban jelent meg a kbl faragott csigalpcs tvben. A foly hemzseg a lazactl jsgolta vidman. A msik oldalon pedig szarvasok legelsznek. Minden turista ilyen helyrl lmodik. Kivve, ha vzvezetk-szerel hzta el a szjt Theo. Ross, rengeteget kellene klteni a feljtsra. De ami ennl is fontosabb, valakinek felgyelnie is kell a munklatokat. Szksgnk van egy helyi sszektre. Szerinted lenne jelentkez? Igen, lenne felelte Ross, azzal cigarettra gyjtott, s sszehzott szemmel figyelte az arcba szll fstt. n. Micsoda? Tessa gy megdbbent, hogy nem brt uralkodni magn. Az elmlt msfl rban pinctl a padlsig vgigjrtk a Drumlachan kastlyt, s a lny nagyon jl tudta, mennyi erfesztsbe telne helyrepofozni az pletet. A kilts valban llegzetelllt volt, de maga a kastly, amely idig csaldi tulajdonban llt, katasztroflis llapotba kerlt. De ht az tbb hnapig is eltarthat! Nyolc vagy kilenc hnapig blintott Ross. Taln egy vig is, ha gy alakul az idjrs. De olyan emberre van szksgnk, aki tudja, mit csinl vonta meg a vllt a frfi , s Max kivlan el tudn vezetni a Grange-et a tvolltemben. Vlemnyem szerint n vagyok a legmegfelelbb ember erre a feladatra. Tessa htat fordtott a frfinak. Ross kijelentse teljesen letaglzta; dbbenten llaptotta meg, hogy nem rlne egy ilyen fordulatnak. Mr egszen hozzszokott a frfi jelenlthez, s fel sem merlt benne, hogy Ross esetleg sajt elhatrozsbl eltnik az letbl. Te j g, gondolta magban Ross, miutn sikerlt elkapnia a lny arckifejezst, s bszkn hzta ki magt. Ez tnyleg megsrtdtt. Vgre kezdek kzel kerlni hozz. Vannak mg csodk Nem szmzetsbe megyek kacsintott alig szreveheten Theo fel. Kthetente hazareplnk Bathba nhny napra. n sem akarom, hogy Olivia teljesen elfelejtsen. J dnnygte Tessa, akinek gombc ntt a torkban. gy rezte magt, mintha hirtelen s durvn megcsonktottk volna a testt. Szrny rzs volt, br a maga beteges mdjn tanulsgos is. Ezek szerint jobban ragaszkodik Rosshoz, mint hitte. Sajnlom mondta a spadt Richard elszntan , el akarok vlni. Antoninak fura mdon az volt az els gondolata, csak Richard lehet annyira tapintatos, annyira pedns, hogy elnzst kr, mieltt htba szrja a msikat. Ez jellemz r. A msodik gondolata az volt, hogy a frfi bizonyra trfl. Drgm vlaszolta trelmes mosollyal , rszeg vagy? Richard azonban megrzta a fejt. Egyltaln nem vagyok rszeg. Nzznk szembe a tnyekkel, Antonia. Ez a hzassg nem sikerlt. Nem akarok az egsz htralv eletemben azon keseregni, hogy nem volt btorsgom elismerni ezt, vagy legalbb tenni valamit ellene. El akarok vlni.

Az ebdlasztalnl ltek. Richard prolt lazacbl s brokkolibl ll ebdje rintetlen maradt; a frjnek egy falat sem ment le a torkn, mikzben, minden btorsgt sszeszedve, a nagy bejelentsre kszlt, llaptotta meg magban Antonia. mr majdnem megette a sajt adagjt. Mintha valami tipikusan angol szndarab rosszul sikerlt adaptcijba csppentek volna, gondolta magban a n. Noel Coward odalenne a gynyrsgtl. Ugyan, drgm szlalt meg udvariasan, mikzben jabb szem krumplit emelt ki a tlbl, vigyzva, az olvasztott vaj nehogy lecsppenjen a gynyr rgi abroszra , nem rtem, mirt mondod ezt. Azt hittem, ez a hzassg nagyon is jl mkdik. De ha te mskpp gondolod, mirt nem szltl mr elbb? Nyilvnval, hogy az a msik n ll a vratlan lzads htterben. Richardnak mg sosem volt szeretje, s kiss elragadtk az rzelmei. Csak a szja jr Antonia megnyugodva tlttte jra a vizespohart, s rmosolygott a frfira. Most, hogy sikerlt tljutnia a kezdeti megdbbensen, s rjtt, honnan fj a szl, tudta, hogy kpes lesz megbirkzni a helyzettel. Nem gy, mint szegny Richard, gondolta magban szinte mr sznakozva; a frfi ersen izzadt, s mg mindig falfehr volt. Most szlok felelte Richard. s flsleges gy nzned rm, Antonia, mert hallosan komolyan beszlek. A n megcsvlta szke fejt, nem is prblta leplezni, milyen jl szrakozik; lvezte, hogy flbe kerekedhet a frfinak. Nem, Richard. Mindssze arrl van sz, hogy beleestl valaki msba, s letedben elszr hagytad, hogy elragadjanak az rzelmeid. Tudok a kis viszonyodrl folytatta Antonia kedves hangon , s nem haragszom rte. Nha megesik az ilyesmi. Csak arra gyelj, hogy ne vedd tl komolyan. Hasznld ki minden pillanatt, drgm, s rezd jl magad, amg tart. De a vls olyan drasztikus s drga megolds, hogy n semmikppen sem ajnlanm. Csak srs lenne a vge, erre mrget vehetsz. n pedig gy nem szeretem tette hozz nmi rosszindulattal , ha egy felntt frfi sr. Richard felugrott az asztaltl; rjtt, hogy nem br a hzban maradni. Mivel nem tudott versenyre kelni Antonia les eszvel s gonosz nyelvvel a megdbbent tny is, hogy a felesge mindent tud Mattie-rl, csak tovbb tetzte a knjait , rezte, mennie kell. Megyek mondta. s utastom az gyvdemet, hogy haladktalanul indtsa meg a jogi eljrst. Ne aggdj, Rosst nem fogom belekeverni; a vls oka az n htlensgem lesz. Antonia, akiben ekkor tudatosult, hogy a helyzet vresen komoly, melyegni kezdett. Richard nem volt egy Paul Newman, de Antonia tle kapta meg azt a biztonsgot, amire olyan nagy szksge volt az letben. Ez a vgtelenl trelmes, elnz apafigura minden kilengst megbocstott, s olyan anyagi biztonsgot teremtett a felesgnek, amelynek ksznheten a n a neki megfelel sznvonalon lvezhette az letet. Antonia borzasztan egyedl rezte volna magt nlkle Richard, ne haragudj rm. Antonia, aki mlyen megbnta elbbi cinikus viselkedst, kvette Richardot az emeletre, s megprblta elkapni a frfi karjt. Amikor Richard elrntotta magt tle, mg jobban megrmlt. A frfi komolyan beszlt. Tnyleg vlni akar. Drgm, nem volt szp, amit az elbb mondtam magyarzkodott a n , s tudom, hogy csnyn viselkedtem, de nagyon szeretlek. Ezt nem Egyetrtek felelte a frfi kurtn, azzal sorra kinyitogatta a szekrnyeket, s egyms utn az gyra hajiglta az ingeit, az ltnyeit meg a pulvereit, tle szokatlan mdon egy percig sem aggdva amiatt, vajon sszegyrdnek-e. s igenis megtehetem. Elmegyek. El akarok menni. Richard szlsebesen becsomagolta a ruhit, s kezben a kt brnddel, a lpcs fel indult. Antonia meredten bmulta a kifosztott szekrnyeket a frfi mg arra sem vette a fradsgot, hogy becsukja ket , s hirtelen rdbbent, fogalma sincs, mihez kezdjen. A finom

irnia nem segtett. A hzelgssel is csdt mondott. Richard elhagyja t komolyan elhagyja, pedig sehogy sem tudja feltartztatni a frfit. Mg akkor is ott lt az agy szln, amikor becsapdott a bejrati ajt. A hang hatsra, amely tkletesen rmelt a benne dl haragra, talpra ugrott. Feltpte a hlszoba ablakt, s rezte, hogy mindjrt megbolondul idegessgben. Richard, aki ppen a slyos brndket emelte be a kocsi csomagtartjba, pillantsra sem mltatta. Te rohadk, te utols aljas szemtlda! vistotta Antonia, az ablakprknyba kapaszkodva. Ezt kurvra meg fogod bnni! Pokoll teszem az leted! Richard rezzenstelen arccal csukta le a csomagtart tetejt, majd megigaztotta a szemvegt. Az izzads miatt lecsszott az orrrl. A frfi lassan, megfontoltan lpett oda a kocsi ajtajhoz. Hallod? rikoltozta a felesge a feje fltt. Felgyjtom ezt a tetves hzat fldnfutv teszlek azt sem tudod, hova bjj szgyenedben, mire mindennel vgzek! Richard azonban mg most sem nzett fl. Antonia felkapta az els keze gybe es slyos trgyat, egy veg paprnehezket, s teljes erbl elhajtotta, remlve, hogy sikerl bezznia a szlvdt, s Richard rjngve rohan majd vissza a hzba. Nem mehet el, maradjon csak itt, s harcoljon a felesgrt A paprnehezk megcsillant a napfnyben, de csak a kocsi tetejt tallta el, ahonnan a fldre pattant, alig szrevehet horpadst s nmi vegtrmelket hagyva a tetn. Richard, aki gy tett, mintha mi sem trtnt volna, beindtotta s sebessgbe tette az autt. Majd, fl sem nzve Antonira, elindult. Nem jutott tl messzire. A feszltsg nagyon megviselte; a tenyere nyirkos volt, s a flben mg mindig ott visszhangzott Antonia rikcsolsa. A frfi hborg lelkiismerete ellenre is megknnyebblten shajtott fl. Megborzongott s szaporn, zihlva vette a levegt. Amikor a mellkasra nehezed nyoms kezdett elviselhetetlenn vlni, annyira, hogy mg a vllban is megfeszltek az izmok, Richard rbredt, hogy valamifle ksleltetett pnikroham lett rr rajta. Egyre nehezebben vette a levegt; nhny percre le kellett hzdnia az trl, hogy lehiggadjon s sszeszedje magt, mg mieltt felkeresi Mattie-t. Ugyanakkor alig vrta, hogy elmondhassa az asszonynak: megcsinlta vgrvnyesen elhagyta Antonit. De muszj volt megllnia, nehogy balesetet okozzon. Amikor a domb tetejre rve megpillantotta a lellsvot, mr annyira fjt a karja, hogy csak nagy nehzsgek rn tudta elvgezni a szksges manvereket: az indexelsi, a sebessgvltst meg a balra kanyarodst. Kutya nehz volt de legalbb sikerlt megllnia. Most mr csak annyi a dolga, hogy mlyeket llegezzen, s vrja, hogy a mellkasban megsznjn ez a szort rzs. Ha htradnti az lst, hogy egyenesen tudjon fekdni, mris jobban fogja rezni magt. A szort rzs azonban egyre intenzvebb vlt, mintha kst forgattak volna Richard szvben, s a frfi hirtelen rdbbent, hogy ez bizony nem a stressztl van. Valami nagyon nem stimmelt. les fjdalom cikzott vgig Richard bal karjn; a frfi didergett, holott az egsz teste csatakos volt az izzadsgtl, a flben visszhangz zmmgs pedig egszen eltorztotta, elnyomta a rdibl harsog Rahmanyinov concerto furcsn lebeg hangjait. Richard, akinek arca eltorzult az egyre fokozd fjdalomtl, tudta, ki kell szllnia az autbl, hogy szljon valakinek, hogy segtsget hvjon de mr nem volt ereje hozz. Ijedten tiltakoz tudatban Antonia tkai sszekeveredtek Rahmanyinov dallamaival, s a frfi lehunyt szemmel is tisztn ltta maga eltt Mattie-t, a drga j Mattie-t: a rzsaszn ruhjt viselte, mosolygott, s azt mondta, semmi baj, ez csak egy gsfolt, aggodalomra semmi ok Antonia megnzte magt a frdszobai tkrben, s megknnyebblssel vegyes bszkesggel llaptotta meg, hogy a knnyek semmilyen lthat nyomot nem hagytak az

arcn. Amgy sem szeretett srni; az egsz nem tartott tovbb egy-kt percnl ennyi elg is volt, hogy minden dht kiadja magbl. Richard nem rdemel tbbet ennl. Most, hogy kezdte jobban rezni magt, s a szeme sem volt vrs vagy duzzadt, rmosolygott a tkrkpre, s kzben azon tprengett, mivel llhatna ill mdon bosszt a fljen. Ha a legrzkenyebb pontjn akarja eltallni Richardot, gy, hogy kzben maga is lvezett lelje abban, amit tesz, hatrozta el magban dersen, mi sem egyszerbb, mint eszeveszett vsrlsba kezdeni az aranykrtykkal. Hny tucat mregdrga ruht is tud venni a j reg AmEx-szel, mire tllpi a keretet?

Abban a biztos tudatban, hogy Tessa, br mg mindig vatos, de kezd elgyenglni, Ross tbbszrs erbedobssal prblta vgleg meghdtani a lnyt. s most, hogy arra is rjtt, mi a mdja ennek, kzelebb rezte magt a clhoz, mint valaha. Tessa esetben egy kis fltkenysg anlkl, hogy ms n is rintett lenne a dologban nagyon hatsos lehet. Szval, mi a vlemnyed a Drumlachan kastlyrl? tudakolta a frfi a vacsornl, amit a szlloda ttermnek egyik eldugott sarkban kltttek el. Szerinted is gynyr lesz, amikor elkszl? A topzszn gyertyafnyben a frfi stt szeme mg a szoksosnl is igzbb volt. Disznsg, gondolta magban Tessa, hogy Ross pont most van a legjobb formjban csak gy rad belle a frissessg, a srm, a lelkeseds meg a tbbszrsre duzzadt szexepil , amikor neki ersnek kell maradnia, hogy meg tudja tartani a hrom lps tvolsgot. A lny ktsgek kztt hnydott. Mindig kimondta, amit gondolt, de tudta, hogy ez a legutols, amit most tehet. Mert a legtitkosabb gondolatai olyan rettenetesen illetlenek voltak, hogy a lnynak mr a puszta felbukkansukra tehetetlenl rndult ssze a gyomra. Ross semmilyen krlmnyek kztt sem tudhat ezeknek az rzelmeknek a ltezsrl. gy ht Tessa sszeszedte magt, s mosolyogva felelte: Fogalmam sincs, hogyan lehetne egy ilyen romos rgi kastlybl luxusszllt varzsolni, de biztos vagyok benne, hogy a vgn gynyr lesz. A lny csak fl fllel figyelt oda a frfi kiseladsra. Ross egyszer mr vgigcsinlta ugyanezt a Grange esetben, s a kihvs szemmel lthatan felvillanyozta. Csak gy rpkdtek az tletek; a frfi mg a ltszlag lekzdhetetlen problmkra is tallt valami praktikus megoldst, s ahogy kezdett belemelegedni a tmba, a viselkedse is egyre fellengzsebb vlt. Tessa vgig gy rezte, meg akkor is, amikor Ross egyms utn rajzolta fl a skicceket az tlap htuljra a fpincr nyilvn rlni fog , hogy a frfi egyre tvolabb kerl tle. s most, hogy gy alakult a helyzet, a lny mr nem is volt annyira biztos abban, hogy ezt akarja. ez, ahogy mr az elbb is emltettem, eltart egy darabig. Ha a golfplyra is megkapjuk az ptsi engedlyt, egy vre bcst kell mondanom a Grange-nek. De nem fogom megbnni dlt htra Ross mosolyogva. Ugye? Nem szp dolog jegyezte meg Tessa vatosan , hogy Theo rd hagyja az egsz munkt, s neked emiatt hanyagolnod kell a sajt szlloddat. Ht, igen. Ez a millirdos lt egyik elnye. biztostja a pnzgyi htteret, a kivitelezsrt viszont n felelek. Te kpeket festesz, n meg rgi pleteket teszek lakhatv. n ebben vagyok nagy, Tessa. Kemny mel, de lvezem.

A lny mg soha nem ltta ilyennek Rosst: a frfi annyira belefeledkezett a tervezgetsbe, hogy meg flrtlni is elfelejtett. Februrban majd nem fogod lvezni, amikor harminc centis h bortja a terletet, s kt htig nincs ram mondta Tessa, nyersebben, mint szerette volna. Ezrt lesz sajt genertorunk felelte a frfi szemrebbens nlkl. Ltod, ettl olyan j buli ez az egsz. Taktikznod kell, hogy meg tudj kzdeni a nehzsgekkel hogy nyerj. Most rendeljnk kvt, vagy inkbb felkldessk a szobdba? Ross mg azt sem vette szre, milyen csinos vagyok ma este, gondolta magban a lny tle szokatlan neheztelssel. Nem volt klnsebben bszke magra, amirt ennyit kszldtt, s az, hogy a frfi meg sem dicsrte, csak tovbb nvelte a bosszsgt. Csak szp lassan, gondolta magban Ross, minden akaraterejt sszeszedve, s atyainak sznt mosolyt villantott a lnyra. Tessa ugyanazt a fekete ruht viselte, amely a megismerkedskkor volt rajta, alig tbb mint egy vvel ezeltt, s az egyszer ltzk jobban illett hozz, mint valaha: csodlatosan kiemelte szomor szemnek smaragdzld ragyogst s fnyes aranyszke hajt, amely olyan llegzetelllt termszetessggel omlott le a vllra, hogy Ross alig brta megllni, hogy hozz ne rjen a frtkhz. Megnzem, hogy van Olivia vlaszolta Tessa szndkosan semleges hangon. Nem volt nagy kedve ahhoz, hogy este tzkor egy cssze kvval bjjon gyba, de ha Ross ennyire meg akar szabadulni tle Mieltt azonban a szavn foghatta volna a frfit, az elkapta a karjt. Azrt nem kell ennyire sietned duruzsolta csbt hangon. A bbiszitter jflig Olivival van, s tudod, ha baj van, gyis ideszl. Ha szpen mosolyogsz, rendelek mg egy veg bort. A kitn vrsbor jl csszott: felmelegtette Tesst, s az elszntsgt is tovbb gyengtette. Amikor Ross az utols cseppeket is kitlttte, a lny vgre fltette a krdst, amely egsz este bolygatta: s ki fogja vezetni a szllodt, ha megnylik? Ross elgondolkodva kortyolgatta az italt Nem tudom. Lehet, hogy n. De mirt? Mirt ne? krdezett vissza a frfi enyhe kihvssal a hangjban. Nem sok minden kt Bathhoz. s felesgem sincs, aki miatt aggdnom kellene. A melegsg s a nyugalom kezdett elillanni. s Olivia? krdezte a lny fojtott hangon, hogy a szomszdos asztalnl lk ne halljk, mirl beszlnek. Mindig megltogatom, ha otthon leszek. Mr dlutn is megmondtam, Tess vlaszolta a frfi kimrten. a lnyom. Tudod, hogy soha nem hagynm cserben. De most, hogy Tessa ellenllasa kezdett megtrni, a lny nem tudta tovbb trtztetni magt. Az nem ugyanaz jelentette ki, s maga is elborzadt a hangjban bujkl nsajnlattl. Ross lassan kifjta a levegt. Bocssd meg a szemtelensgemet, Tessa, de ezek szerint hinyoznk neked, ha nem lennk melletted? krdezte mosolyogva. A lny kiitta a pohart, s vasvilla szemekkel mregette Rosst: gyllte a frfit, amirt az vallomsra knyszerti, ugyanakkor hatrozottan meg is knnyebblt. Vgl csak ki kell mondania. Menj a fenbe, Ross, persze, hogy hinyoznl! Nem mintha megrdemelnd. Sss! A frfi Tessa keze utn nylt. A mosolya, az a kisfis, igz mosoly, amely mr olyan sokszor bajba sodorta a lnyt, mg szlesebb vlt. Ne rontsd el! Olyan szp volt az az

els mondat. Nem is sejted, milyen rgta vrok mr arra, hogy ezt halljam tled vagy valami hasonlt. Egy hajszlnyival kzelebb hajolt a lnyhoz. Tisztban vagy azzal, Tess, hogy mg soha nem mondtl nekem semmi szpet? Tessa tudta, hogy csak egy lps vlasztja el a szakadktl: attl, hogy feladja az elveit, s nyakig elmerljn a nyers, minden bonyodalomtl mentes lvezetben. Olyan rgta nem engedett mr meg magnak ekkora luxust s olyan j volt rezni, hogy valaki kvnja, flrtl vele, akarja Valsznleg azrt, mert nem rdemled meg, hogy brmi szpet mondjak rlad vgott vissza nem tl nagy meggyzdssel. A teste bizsergett a felelevenedett rzsektl, s sszeszorult a gyomra. De ha dicsretre szomjazol, m legyen. Ross, gynyr az inged! A frfi stt szeme vidman, vgyakozan csillogott. Ksznm szpen! n nem egszen erre gondoltam, de kezdetnek ez is megteszi. Nem is rossz, ha figyelembe vesszk, mennyire kijttl a gyakorlatbl. Most pedig szedd ssze magad, Tess. Lssuk, mit tudsz mg. Nagyon szeretem, ha a testemet dicsrik Ez nem r! mltatlankodott a lny, zavartan csodlkozva r Ross keznek melegre, ahogy a frfi a csukljt cirgatta a hvelykujjval. Szemet szemrt, bkot bkrt. Ez esetben te vagy a leggynyrbb, legnfejbb, legkvnatosabb, legbonyolultabb, legcsodlatosabb lny a vilgon jelentette ki a frfi diadalmasan. Majd, valamivel halkabban, odasgta: Szeretlek. Tessnak elllt a szvverse. Lesttte a szemt, s nagyot nyelt. Ez most mr tbb a soknl! Na, gyernk! ngatta Ross kedvesen. Nem olyan nehz ez. Szp a kezed nygte ki a lny zavartan, s rezte, hogy ezzel vgkpp kicsszott a talaj a lba all. Humorizlssal nem megy semmire; Ross nem fogja annyiban hagyni a dolgot. Tessa megknnyebblten llaptotta meg, hogy nem akar tovbb ellenllni frfinak, s ez olyan lerhatatlanul j rzs volt, hogy a lny nem tudta, srjon-e vagy nevessen. Ez nagyon kevs dnnygte Ross. Prbld jra szortotta meg btortan a lny kezt. Mr. Monahan! szlalt meg mgttk a fpincr halk, bocsnatkr khintssel. Telefonhoz hvjk, krem, fradjon a recepcihoz! Egyikk sem vette szre a pincr rkezst; Tessa ijedten rezzent ssze, Ross pedig nehezen palstolt trelmetlensggel nzett a frfira. Aztn megenyhlten mosolyodott el, mert mr semmi sem hozhatta ki t a sodrbl; vgre visszaszerezte Tesst, s csak ez szmtott. Pont a legrosszabbkor legyintett bartsgosan, gy jelezvn a fpincrnek, hogy ennek ellenre nem haragszik r. Nzze, nem tudnk felrni az illet nevt s telefonszmt? Ksbb visszahvom. Attl tartok, a telefonl szemlyesen nnel szeretne beszlni vlaszolta a pincr udvarias, m komoly hangon. lltlag nagyon srgs. Menj csak nyugodtan, Ross mondta Tessa, hirtelen visszazkkenve a rideg valsgba. El nem tudta kpzelni, mi lehet ilyen srgs. Taln a Grange-ben trtnt valami. Lehet, hogy Theo az kacsintott r Ross. mikzben felllt az asztaltl. Azt mondta, kaszinba megy. Taln klcsn akar krni nhny lepedt. Amikor a frfi tz perc mlva visszatrt, Tessa rgtn tudta, hogy valami szrnysg trtnt. Mi az? krdezte hallra rmlve. A spadt s szemmel lthatan porig sjtott Ross visszalt az asztalhoz. Richard Seymour-Smith. Meghalt. Ma dlutn. Jaj! shajtott fl a lny, ahogy tekintete sszefondott a frfi zavarodott pillantsval. Richard Seymour-Smith. Ross knyvelje. Antonia frje. Egy ilyen korai s vratlan hall

ktsgtelenl megrz, de a lny, aki a legrosszabbra szmtott, a szve mlyn megknnyebblt. Hla az gnek, hogy nem Maxszel vagy Hollyval trtnt valami. De mivel Ross egszen sszeroppant a hr hallatn, Tessa megfogta a kezet. Ez borzaszt! Szegny Antonia. Ross, ha lehet, mg spadtabban rzta meg a fejt. Baj van, Tess. Most beszltem Maxszel. Meg Antonival. Antonia ma este megjelent a Grange-ben, lltlag borzalmas llapotban. Gyakorlatilag elvette az eszt a gysz gondolom, ez ilyenkor termszetes. Mindenron velem akart beszlni, azt mondja, rm van szksge. Mssal nem is hajland szba llni. Szrny volt hallani egyfolytban csak zokog, nmagt okolja, s azt hajtogatja, hogy nem br Richard nlkl lni. Tess, azt lltja, hogy n vagyok az egyetlen, aki segteni tud rajta. rtem felelte Tessa vatosan. Nehz volt elhinni, hogy alig negyed rja mg minden a legnagyobb rendben volt. Azt akarja, hogy menj haza. Azonnal. n nem akarok odamenni! kiltotta Ross. De nem tudom, hogyan bjhatnk ki alla! Tess, hallanod kellett volna Antonit teljesen ktsgbe van esve nem olyan ers, mint te mindig volt valaki mellette, akire tmaszkodhatott, s most ssze van trve. A frfi elhallgatott, jzan, eltklt tekintettel nzett a lny szembe. Krlek, ne neheztsd meg mg jobban a dolgomat, Tess. Antoninak szksge van rm, mert meghalt a frje. Oda kell mennem.

Mattie, aki pocskul aludt, vgl feladta a kzdelmet, s fl htkor kikecmergett az gybl, egyre csak azt hajtogatva magban, hogy aggodalomra semmi ok. Richard azrt nem hvta fl vagy ltogatta meg t tegnap, mert valami kzbejtt, vagy meggondolta magt, s mgsem hagyta el a felesgt. Lehet, hogy Antonia hisztris rohamot kapott, minden trkkjt bevetette, trden llva knyrgtt, s srt Mattie, nem tehetett rla, sajnlta a nt. Nem tl kellemes lmny, ha dobjk az embert, mg akkor sem, ha Antonia megrdemli a sorst. De akkor is bosszant, hogy nincs semmi hr. Mattie vrakozan szuggerlta a telefont, aztn bekapcsolta a vzforralt, s inkbb a tera meg az eperdzsemes pirtsra prblt gondolni, br mostanban mr az eperdzsem is kezdte elveszteni a vonzerejt. Az asszony enyhe melygst rzett, de nem tudta eldnteni, a reggeli rosszulltek kezddnek-e, vagy csak tlsgosan felizgatta magt. Mi van, ha Richard vgl mgsem tudta rsznni magt a dologra? Mi van, ha mikzben Mattie itt idegeskedik, a frfi, az jbli egymsra tallst kveten, desdeden alszik Antonia karjaiban? De ht Richard tegnap mg olyan elsznt volt, s gy rlt, amikor megtudta, hogy apa lesz A levlnylson betuszkolt reggeli jsg tompa puffanssal csapdott a konyhaknek. Mattie sszerezzent. Kitlttte a tet, fogta az jsgot, s letelepedett a konyhaasztalhoz. Nem rdemes ostoba kpzelgseken emsztenie magt; a helyi hrek s pletykk majd elterelik a gondolatait. Antonia tnyleg szrny llapotban volt. Mivel nem volt hajland hazamenni, Max az egyik msodik emeleti lakosztlyban szllsolta el. Ross, aki a reggeli menetrendszerinti jrattal rkezett, s szakad esben tette meg az utat a Heathrow reptrrl Bathig, dlben rkezett meg a Grange-be.

Antonia egy halom pokrc alatt kucorgott az gy kzepn; rend szerint makultlan sttszke haja a felismerhetetlensgig sszekcoldott, gyrtt arct knnyfoltok meg az elz esti smink maradvnyai tarktottk. Amikor megltta Rosst, zokogva a frfi karjba vetette magt. rthetetlenl motyogott, s ktsgbeesetten csimpaszkodott Ross ingbe. Ross, aki egsz ton szorongva kszlt a megprbltatsra, vgs ktsgbeessben arra gondolt, mit rezne, ha Tessa meghalna. Most, hogy minden vatossga s tartzkodsa szertefoszlott, miutn elkpzelte, mekkora fjdalommal jrna egy ilyen vesztesg, szorosan tlelte Antonit, s hagyta, hogy a n kisrja magt; hallgatta a gytrelmes, szvfacsar zokogst, s kzben vigasztal szavakat mormogott. Jl van, desem, srd ki magad itt vagyok Amikor Antoninak nagy nehezen elapadtak a knnyei, a frfinak sikerlt belediktlnia egy kis tejet meg kt nyugtatt, amit mg az orvos hagyott ott neki elz este. Ross egy hideg vzbe mrtott kendvel gyengden megtrlgette Antonia arct, majd felpolcolta a n htt a hatalmas gyban, s kt kezbe fogta reszket kezt. Akarsz beszlni rla, vagy inkbb alszol egyet? Persze, hogy beszlni akarok rla felelte Antonia elhal hangon. Ezrt is vrtam annyira, hogy haza gyere. Jaj, Ross, ez borzaszt, egyfolytban arra vrok, hogy egyszer csak felbredek, s kiderl, hogy csupn rossz lom volt az egsz. Mesld el, mi trtnt. Beszld ki magad, srd ki magad, tedd azt, ami jl esik mondta a frfi biztatan. Most mr itt vagyok veled, s nem hagylak magadra. Rettenetes volt! Antonia kivett egy papr zsebkendt az gya mellett hever dobozbl, s megtrlte kivrsdtt szemt. Olyan ers ksztetst rzett a beszdre, hogy egyszeren nem tudott meglljt parancsolni magnak. Egytt ebdeltnk Richarddal. Olyan j kedve volt, s a nap is szpen sttt azt hittem, minden rendben van vele. Megbeszltk, hogy munka utn elmegynk vacsorzni. Azt azt mondta, vegyek magamnak valami szp ruht, meg lefoglal egy asztalt a Zizi's-ben. Megcskoltam, s azt mondtam neki, a legaranyosabb frj a vilgon aztn belt az autba, hogy visszamenjen az irodba. Elmosogattam, s mg vagy egy rt tettem-vettem a hzban, aztn beltem a kocsiba, hogy bejjjek a vrosba ruht venni. De amikor a Channon's Hill-i lehajthoz rtem, meglttam Richard kocsijt egy rendrmeg egy mentaut mellett Istenem, s pont akkor rtem oda, amikor beraktk a beraktk t a mentautba, s amikor megkrdeztem a rendrtl, hogy mi trtnt, azt mondta, hogy Richard m meghalt. A n jbl srva fakadt, Ross nyakba borult, s a frfi ingbe rejtette az arct. Ross pedig, aki teljes szvbl trezte a helyzet tragdijt, kimondhatatlanul sajnlta Antonit. Szorosan maghoz lelte a nt, s ms lehetsge nem lvn, megismtelte, amit az elbb mondott: Nyugodj meg, itt vagyok veled. Vigyzok rd, nem hagylak itt. A frfi hullafradt volt. Egy szemhunysnyit sem aludt az jjel de nem amiatt, amit eredetileg eltervezett , s most msra nem vgyott, mint hogy vgre lefekhessen. Az Antonival tlttt rk nagyon megviseltk, de amg a n el nem aludt, Ross ktelessgnek rezte, hogy mellette maradjon; vagyis meg Tesst sem tudta flhvni, hogy meggyzdjn rla, a lny megrti-e, mirt kellett hazautaznia. A btortalan kopogsrl eszbe jutott, hogy tz perce kvt rendelt Antonia olyan grcssen csimpaszkodott a karjba, hogy nem brt mozdulni. Szabad! szlt ki lemondan. Amikor a spadt Grace belpett a szobba, a frfi fradt ingerltsggel frkszte a pincrn helytelent arckifejezst, s eszbe jutott, hogy ez ugyanaz a lny, aki a mltkor rbortotta a homrsaltt. A frfi akkor bocsnatot krt a figyelmetlensgrt, de a lny megjegyzse nyomn feltmadt benne a gyan, hogy az eset taln nem vletlenl trtnt. Ingerltsge hirtelen dhbe csapott t, amikor szrevette, hogy a lny szinte fenssges idegenkedssel mregeti.

Tegye csak le azt a kvt az asztalra vetette oda gorombn. s ha tovbbra is itt akar dolgozni, srgsen vltoztasson a viselkedsn. A szlloda vendgei joggal vrjk el, hogy a szemlyzet tagjai megadjk nekik a kell tiszteletet. Te rohadk, gondolta magban Grace, s futkosni kezdett a htn a hideg, amikor krlnzett. Az apja meglaztott nyakkendben, mellkasig kigombolt ingben lt az gyon, karjban Antonia Seymour-Smithszel, s mg van pofja azt mondani, hogy neki kell vltoztatnia a viselkedsn! n megadom a tiszteletet felelte a lny, mikzben, egy pillanatra sem vve le a szemt a procskrl, az asztalra helyezte a tlct. A szlloda vendgeinek. s mindenkinek tette hozz tudatos szemtelensggel , aki megrdemli a tiszteletet. Rossnl betelt a pohr. Szhoz sem jutott dbbenetben. Ebbl elg! kiltott fel, nem is prblva palstolni a dht. Kisebb gondja is nagyobb volt ennl. Ki van rgva! Nagyszer! felelte Grace. Ez az ember az apja ezt nem ssza meg szrazon ez az ember az apja Nagyszer! ismtelte a lny hatrozott hangon, hogy megmutassa, nem csak a levegbe beszl. Nagyon rlk. Az azonnali elbocsts egyik nagy elnye, gondolta magban a lny szinte ijeszt vidmsggal , hogy az embernek van ideje beugrani a fodrszhoz. Grace soha nem izgatta magt tlsgosan a klseje miatt, de az most hirtelen klns jelentsget kapott, muszj volt kezdeni vele valamit. s br a fodrsz alaposan kifosztotta, Grace nagyon elgedett volt az eredmnnyel: a platinaszke tskefrizurval, amely, a lelkes stylist vlemnye szerint, szinte koboldszer klst klcsnztt neki. Amikor Grace hrom rakor hazart, ltta, hogy a nappaliban be van hzva a stttfggny. Csodlkozva lpett be a hzba, mert azt hitte, Mattie mg a munkahelyn van. Anyu, itthon vagy? krdezte vatosan. Belpett a nappaliba, ahol szinte teljes sttsg honolt. Mattie a rgi rzsaszn pongyoljban kuporgott a kanapn. Egy flrehajtott jsg hevert mellette a padln Anyu, beteg vagy? Grace automatikusan felkapcsolta a villanyt. Mattie arckifejezse lttn idegesen rezzent ssze. Mi trtnt? Mattie lassan, nehzkesen oldalra fordtotta a fejt; az asszonybl rad nma, tehetetlen fjdalom jeges rmlettel tlttte el Grace-t. A lny, aki nem tudta elkpzelni, mi trtnhetett, gyorsan letrdelt az anyja mell, s ktsgbeesetten krdezte: Mondj mr valamit! Mondd el, mi trtnt! Jaj, Grace! szlalt meg Mattie elhal hangon. Meghalt. Pedig annyira szerettem s most nincs tbb. Egyszeren hihetetlen. A szeretjrl beszlt, akinek ltezst Grace mr rgta sejtette, de akinek kiltt eddig sr homly fedte. Grace arra magtl is rjtt a Grange-ben a tklyre fejlesztette ezt a kpessgt , a nagy titkolzs oka csak az lehet, hogy a szban forg illet ns, s br elviekben nem nzte j szemmel a dolgot, rlt a Mattie letben bekvetkezett vltozsoknak. A szerelem hatsra az asszony egszen kivirult. s most az anyja, aki mostanban tbb vet is letagadhatott volna a korbl, olyan regnek s bnatosnak tnt, hogy a lnynak sszefacsarodott a szve tehetetlen dhben. Grace nem knnyen mutatta ki az rzseit, de most szorosan tlelte Mattie-t. Mattie, aki mr srni sem brt, szraz szemmel mondta: El akarta hagyni a felesgt, hogy sszehzasodhassunk. Jaj, Anyu! Ez gy igaz blintott Mattie, szinte csak a maga megnyugtatsra. Honnan tudtad meg, hogy mi trtnt? Benne benne volt az jsgban. Drgm, ott trdelsz rajta, nehogy sszegyrd a lapot

Grace flkapta a helyi jsgot, s gyorsan tfutotta a kt kihajtogatott oldalt. Ott volt, vastag betkkel: HALL AZ AUTBAN. A lny nmn olvasta vgig az alig flhasbnyi cikket. Richard Seymour-Smith? krdezte vgl. Nem hitt a szemnek. volt a bartod? Mattie szlni sem brt. g szeme el kapta a kezt mirt, mirt nem tud srni? s blintott. s el akarta hagyni Antonit, hogy sszehzasodhassatok? Igen. Elbb is elmondhattad volna jegyezte meg Grace, aki azt sem tudta, srjon-e vagy nevessen. rltem volna. Most mr nem rdemes elhallgatni elle, gondolta magban Mattie elcsigzottan. Elbb-utbb gyis megtudja. Radsul terhes vagyok nylt Grace keze utn, hogy annak a melegbl mertsen ert. Itt van neki Grace, s itt van a kisbaba is. Egyedl Richard hinyzik.

Hunter's Lodge kongott az ressgtl, amit Ross nem is olyan rgen mg nyomasztnak tallt. Most viszont kifejezetten rlt neki. Holly mindent megprblt, hogy abban a pr rban, amit Ross Antonia szobjn kvl tlttt, felvidtsa a frfit, de az elmlt hrom kimert nap felrt egy rmlommal, s mivel Tessa mg mindig Edinburgh ban volt, Ross semmi msra nem vgyott, csak egy kis egyedlltre. Meg egy nagy pohr whiskyre Amikor alig tz perc mlva kopogtattak az ajtn, Ross halkan el kromkodta magt. Ki a fene jn ilyenkor ltogatba? gondolta magban. Egyedl Holly tudja, hogy itt van. Mivel nem tehette meg, hogy nem nyit ajtt mr alkonyodott, a nappaliban gett a villany, s a kocsija is knt llt a hz eltt , feltpszkodott, s kiment a hallba. Ht ez j! Beszlnem kell magval. Nagyon fontos. A frfi megcsvlta a fejt, s elknzottan trt bele a hajba. Nzze, ellenttben azzal, amit gondol, nem repesek az rmtl, ha el kell kldenem valakit a szemlyzetbl. De ha azrt jtt ide, hogy visszaknyrgje magt, flslegesen fradt. Komolyan azt hiszi, hogy megknyrlk magn? Amikor Grace dacosan elreszegett llal megrzta a fejet, a frfinak hirtelen beugrott, mi olyan furcsa a lnyon. Nyoma sem volt a vllig r, seszn hajnak; a lny kiszkttette s rvidre nyratta a frizurjt, s ez nem llt kifejezetten jl neki. Radsul tl ers sminket viselt, s azt is gyakorlatlan kzzel vitte fl. Mit vtettem, gondolta magban a frfi ktsgbeesetten, hogy most vgig kell jtszanom ezt a flsleges meccset? Mindenki hagyjon bkn! Nem az llsomat akarom visszaszerezni mondta Grace, eltklve magban, hogy nem hagyja magt megflemlteni. Beszlnem kell magval. Mirl? Nagyon fontos. Ross felshajtott. Akkor jjjn be.

Ksznm. Grace kvette a frfit a nappaliba. lmlkodva hallgatta a sri csndet, lmlkodva gondolt sajt merszsgre. Vgre-valahra r tudta sznni magt, hogy a tettek mezejre lpjen, s ez j rzssel tlttte el. Hadd halljam, mirt van itt szlalt meg Ross hirtelen. Tlttt magnak mg egy italt, de a lnyt szndkosan nem knlta meg. Grace, akinek figyelmt nem kerlte el ez az aprcska megalztats, halvnyan elmosolyodott. gysem akart inni; ivott mr eleget. Csak annyit szeretnk mondani, hogy szerintem nagyon ostobn viselkedik felelte hetykn a lny, mlyen a dzsekije zsebbe sllyesztve a kezt. Mr rgen felesgl kellett volna vennie Tesst, de maga nem brta megllni, hogy ne szrje ssze a levet Antonia Seymour-Smith-szel. Aztn Francine Lalonde-dal, a sznsznvel is lefekdt. Most pedig hadarta Grace, mieltt mg Ross flbeszakthatta volna megint Antonia kerlt tertkre. Nem tnt mg fl magnak, mekkora hlyesget csinl? Ross nem hitt a flnek. Ez a lny meghibbant! Na, ebbl elg! csattant fl a frfi, s a lny fel lpett. Menjen innen! Grace htrlni kezdett, s mosolyogva krdezte: Na s n? Velem nem akar lefekdni? A frfi dermeszt pillantst vetett a lnyra. Az isten szerelmre, idig azrt nem fogok lesllyedni! Pedig szerintem vetette oda Grace keseren maga egy nz diszn, s brkit az gyba cipelne, aki csak l s mozog. A helyzet kezdett knoss vlni. Most mi a francot csinljak? tprengett magban Ross. Hvjam a rendrsget? Nzze, ami sok, az sok. Most mr biztos, hogy a lny nem komplett; vatosnak kell lennie. n megrtem, hogy az llsa elvesztse komoly megrzkdtatst jelentett a maga szmra, de gy mgsem lehet Nem! ordtotta Grace. Szrke szeme dhsen csillogott. Most mr vgleg elszakadt nla a crna. Az jelent komoly megrzkdtatst, ahogyan maga a nkkel bnik. Ahogyan az anymmal is bnt! Ross flemelte a kezt, hogy gy prblja csendre inteni a lnyt. Ha nem sikerl lecsillaptania, mg valami butasgot csinl. Grace felelte nyugodt hangon. n nem is ismerem a maga desanyjt. , dehogynem! Grace aki tkletesen tisztban volt mondanivalja slyval, mly levegt vett. rezte, hogy vadul kalapl a szve. Mattie Jamesonnak hvjk. Ross rtetlenl pislogott. Mg soha letben nem hallotta ezt a nevet. Bklkeny hangon krdezte: Mgis mi trtnt? Nem kapott llst a szllodban? Tudhattam volna, hogy nem fog emlkezni, gondolta magban Grace. Az ajkba harapott. Nem vlaszolta kimrten. Rgebbrl ismeri. s? A frfi zavartnak tnt, de nem izgatta magt klnsebben Grace gy rezte, nem ltezik nagyobb megalztats annl, mint amikor egy nagyon kzeli ismers ilyen knnyedn elfelejti az embert, hogy jn ahhoz ez az alak, hogy ilyen gyalzatosan bnjon az anyjval s vele? s hallotta a lny a sajt hangjt, amikor az dz harag s a hossz ideig elfojtott srelmek vgl utat talltak maguknak maga lefekdt vele. Teherbe ejtette. Aztn elhagyta. Nzze, maga tved felelte Ross, akinek szinte dbbenet sugrzott a tekintetbl. sszetveszt valakivel. Terhessg ide vagy oda, nekem soha nem volt Mattie nev bartnm n nem lltottam, hogy a bartnje volt kzlte vele Grace hvsen. n csak annyit mondtam, hogy lefekdt vele. nem gondolta, hogy csak egyjszaks kalandrl van sz. Vrta, hogy maga megkeress

A frfi arckifejezse lttn dhsen kiltott fel: Mg mindig nem rti, ugye? Ez a n az anym! Maga pedig lefektette, teherbe ejtette, aztn szpen elfelejtette t. Akkor legalbb most gondolkodjon! Na, kapisklja mr? Maga az apm, Mr. Monahan. Az apm. Rvid, htborzongat csnd tmadt, melynek sorn a lny csak gy mellkesen llaptotta meg magban, hogy kint mr egszen besttedett. De vgre mindent elmondott a frfinak, most mr csak arra kvncsi, Ross hogyan fog reaglni. Egy biztos; a pasas ezek utn mr nem nzheti levegnek t. A lny minden reakcira fel volt kszlve, a derltsget kivve. Amikor Ross felkacagott, Grace gy rezte magt, mint akinek kitptk a szvt Ross hirtelen elkomorodott. Ht persze. Hiszen annyira hasonltunk. Na, j, ebbl elg! Ideje, hogy hazamenje nekem is indulnom kell. Szvesen elvinnm tette hozz a frfi gnyosan , de a Grange-ben van dolgom. Te szemt! vistotta Grace, aki ebben a pillanatban jtt r, hogy Ross egyltaln nem veszi komolyan t, s ha nem cselekszik gyorsan, a frfi egyszeren kiteszi a szrt a hzbl. Gondolkods nlkl kirohant a hallba, s a lpcs fele indult. Mieltt Ross utolrhette volna, mr fel is szaladt az emeletre. Amikor elrte a legfels lpcsfokot, rpillantott a szemkzti falon fgg festmnyre taln Tessa mve volt , majd megfordult, s diadalmas tekintettel nzett le a frfira. A lnyod vagyok, s nem fogsz megszabadulni tlem. Megalztad az anymat, ott hagytad t a szarban s most is ugyanezt teszed megint cserben hagyod de ezt mr nem szod meg! Ideje, hogy valaki mresre tantson. A francba, az apm vagy, s mg csak nem is rlsz Maga teljesen megrlt mondta Ross kimrt, elutast hangon. s ha nem jn le onnan, de rgtn Nem vagy kpes elviselni az igazsgot! vistotta Grace magbl kikelve. De hogy is lennl kpes r, amikor folyton hazudozol? Mocskos csal vagy, s azt is meg fogod bnni, hogy egyltaln szba lltl anymmal! Ross mg soha nem lt t ennl nevetsgesebb, bizarrabb helyzetet Tudta, hogy meg kell nyugtatnia a lnyt, mieltt kihvja a mentket, s kzben az jrt a fejben, ha tnyleg ismerte volna ezt a bizonyos nt, akkor most tnyleg lenne mit megbnnia. A lny azonban, aki, gy tnt, olvas a gondolataiban, panaszosan felvlttt, s a frdszoba fel rohant. A frfi, attl tartva, hogy a lny esetleg krt tehet magban, utna indult. Nemsokra utol is rte, s a dereknl fogva visszavonszolta-visszacipelte t a lpcshz. Gylllek! ordtotta a dhsen csapkod-rgkapl lny, aki gy ficnkolt a frfi karjban, mint egy angolna. Ross egy szt sem szlt; komoran llta a tmadst, s a lpcs tetejhez rve kiss oldalra fordult. m mikzben csak mmel-mmal prblta megfkezni Grace-t, a lny teljes erbl hadakozott. Vad rgkaplsok kzepette kiszabadtotta magt Ross szortsbl, majd, mindkt karjt elrenyjtva, begrbtett ujjakkal a frfi arca fel kapott. A hirtelen tmads, a lny arckifejezse meg a flsikett, artikullatlan vists hatsra Ross egy pillanatra kizkkent a nyugalmbl, s idegessgben htralpett. Csakhogy eltnt a lba all a talaj. Hiba keresett szilrd tmasztkot a lbnak, csak puszta levegt tallt helyette. A frfi elvesztette az egyenslyt, s htrazuhant. s mialatt a flben mg mindig ott csengett Grace szrny rikcsolsa, httal rzuhant az egyik kkemny, faragott tlgyfa lpcsfokra, s les fjdalom hastott a testbe. A gytr fjdalom egyre elviselhetetlenebb vlt, ahogy Ross legurult a lpcsfokokon. s minden a krltte lv trgyak, a frtelmes hangzavar, az agya kezdett elsttlni, egyre homlyosabb vlni Szerencsre, mire lert a lpcs tvbe, elvesztette az eszmlett.

Megltem, bmult le Grace a mozdulatlan testre. A lny lassan, remegve levakodott a szles lpcssoron, s leguggolt Ross mell. Ross a hasn fekdt, de a lnynak semmi ktsge nem volt afell, a frfi halott. A fehr pulverbe s koptatott farmerbe bujtatott test teljesen mozdulatlan volt. Nem is llegzett. s amikor a lny fl hajolt, hogy szemgyre vegye a profiljt, a stt szempillk meg sem rebbentek. risten! suttogta a lny, mereven bmulva az apjt, s arra gondolt, most aztn mindennek vge. risten, ne haragudj, nem akartalak meglni! Mirt nem hittl nekem

Ross halvny mosollyal nzett a lnyra Ha tudom, hogy ez kell ahhoz, hogy visszaszerezzelek, mr hnapokkal ezeltt levetettem volna magam az els utamba es lpcsn dnnygte. Tessa, aki elhatrozta, hogy nem fog srni, megcirgatta a frfi meleg, napbarntott karjt. Mibl gondolod, hogy visszaszereztl? tudakolta knnyedn. Eddig nem voltl ilyen szenvedlyes pillantott le Ross a lny kezre. Tessnak akkora gombc ntt a torkban, hogy alig brt nyelni. rzed? Nem, de nagyon krlek, ne hagyd abba. Csods. A lny nem rtette, a frfi hogyan tud ilyen btor, ilyen jzan, ilyen jkedv lenni. Amikor Holly reggel azzal a hrrel hvta fl Tesst, hogy Ross krhzba kerlt, a lny azonnal replre lt, anlkl, hogy egyltaln tisztban lett volna a frfi srlseinek mrtkvel s slyossgval. Csak most, hogy szemgyre vette Rosst, s vgighallgatta az orvos vatos jslatait, tudatosult benne, mekkora a baj s mg mekkora lehet. Mert br a frfinak egyetlen csontja sem trtt el, magyarzta az orvos, a srlkeny gerincagy nyaki rsze olyan slyosan srlt, hogy begyulladt s feldagadt, Ross pedig emiatt gyakorlatilag nem tudja mozgatni a vgtagjait. Az ilyen gerincsokk esetben az orvosok csak annyit tudnak tenni, hogy klnfle gyulladscskkentkkel megprbljk lelohasztani a duzzanatot. s vrnak. Csak bizonyos id elteltvel derl ki, hogy a srls visszafordthatatlan-e. s ha az, Ross a nyaktl lefel lebnul, mghozz rk letre. Mg mindig nem rtem, hogy trtnhetett jegyezte meg Tessa lassan, tovbb simogatva a frfi karjt. Hogy a fenbe zuhantl le azon a lpcsn? Te nem szoktl csak gy elesni. Ross, mivel a vllt nem brta megmozdtani, csak a szemldkt hzta fl. Rvidzrlat. Nem figyeltem oda, merre lpek. Egy rossz mozdulat s putty! Mg szerencse, hogy Holly rm tallt, klnben mg mindig ott fekdnk. Tesst mr a puszta gondolattl kirzta a hideg. lltlag Antonia, aki torkaszakadtbl bmblt Ross utn, megparancsolta Hollynak, hogy kertse el a frfit, s vgl is gy derlt fny a balesetre. Tessa tudta, hogy bizonyos szempontbl hlsnak kellene lennie Antoninak, azonban szvesebben tulajdontotta Hollynak az rdemet, aki, legyzve magban az iszonyt, hogy ilyen llapotban ltja Rosst, megrizte a llekjelenltet, s hideg fejjel cselekedett. Tessa, akit hirtelen jabb pnikroham fogott el, sehogy sem brta tovbb fenntartani a vidmsg ltszatt. Forr knnyek tolultak a szembe.

Jaj, Ross, mi lesz most? gy flek Sss! Tessa elkeseredst ltva, Ross is majdnem bedobta a trlkzt. Nagyon szerette volna tlelni s megvigasztalni a lnyt. De moccanni sem brt. s az orvosok mr figyelmeztettk, hogy a bnuls akr maradand is lehet. Ne srj! rlk, hogy hazajttl. Mg szp, hogy hazajttem! Azt hitted, nem fogok? A frfi elvigyorodott, minden igyekezetvel azon volt, hogy megvigasztalja a lnyt. Azt hittem, esetleg Thet vlasztod. Biztosan neked is megfordult a fejedben. Theo gazdag. Elkpeszten gazdag. s elkpeszten alacsony. Tessa megtrlte a szemt, s megprblt mosolyogni, mert tudta, hogy Ross ezt akarja. A frfi gy tett, mintha nagyon megknnyebblt volna. Szval nincs vetlytrsam Ht, azt azrt nem mondanm, hogy nincs A frfi hirtelen elkomorult, megerstst vrva frkszte a lny arct stt szemvel. Tess, szeretnlek megkrni valamire. grj meg nekem valamit. A lny szlni sem brt, csak megszortotta Ross kezt. Igen. Persze persze. J felelte Ross, azzal komiszul elmosolyodott. Amint kikerlk innen s munkakpesnek nyilvntanak, el fogsz csbtani engem. Hatr a csillagos g. s legalbb huszonngy rig kell tartania, klnben visszakrem a pnzem. Te piszok zsarol! kiltott fel Tessa, azon imdkozva magban, hogy a frfi optimizmusa ne legyen alaptalan. Hirtelen azt hittem, komolyan beszlsz! Teljesen komolyan beszlek felelte a frfi srtdtten. Ha ettl nem leszek jobban, akkor semmitl. A szjam viszont most is tkletesen mkdik. Ha esetleg alapozni szeretnl, adj egy cskot. Rossnak minden nap tbb ltogatja volt, mint amennyit hivatalosan fogadhatott volna. A ltogatsi idn kvl polnk, gygytornszok, orvosok, ideggygyszati szakasszisztensek s fizikoterpis szakemberek foglalkoztak vele. Az a pszichiter, akit azrt kldtek be hozz, hogy segtsen neki megbartkozni a tarts s nyomorsgos rokkantsg gondolatval, t percig sem maradt nla. Ross kzlte a fickval, hogy mivel esze gban sincs rokkantt vlni, csak az idejket vesztegetik, gyhogy a pszichiter akr ki is fradhat a szobbl. De jszaknknt, amikor egyedl fekdt a klinika egyik hfehr, egygyas krtermben, mlyen beszvta a krhzi ferttlentszagot, s a plafon lyukacsos hungarocell-bortst bmulta, elg ideje volt gondolkodni. s volt is min gondolkodnia. Egyedl azzal nem foglalkozott, hogyan fogja feldolgozni a tarts rokkantsg llapott. Mert br teljes szvbl szerette Tesst s Olivit, vagy taln ppen emiatt, tudta, hogy inkbb megli magt, mint hogy egsz htralv lett tolszkben tltse. A hatodik napon Mattie is megltogatta. Ksznm, hogy bejtt. Ross alaposan szemgyre vette a negyvenes veiben jr kvrks nt, aki sttkk ruht viselt szolid cipvel, s kellemes parfmillatot rasztott magbl. Az asszony bizalmatlan, ugyanakkor bszke tekintettel viszonozta a pillantst. A telefonban azt mondta, fontos felelte Mattie halkan. Gondolom, Grace-rl van sz Igen. Nos, Grace egy hete megltogatott engem. Mondott nekem valamit, amit n nem hittem el. s? krdezte Mattie nem tl bartsgosan. Ross felshajtott. Ez nehezebb lesz, mint gondolta. s folytatta a frfi, az asszony rideg, merev tekintett figyelve ha n esetleg tudja, mirl beszlek, elrulhatn nekem, hogy igaz e vagy sem.

Ha egyrl beszlnk vlaszolta az asszony hvsen , akkor magnak tudnia kell, hogy igaz. Nem valszn, hogy Grace magtl kitall egy ilyen trtnetet, aztn bemesli nekem, hogy ez az igazsg, vagy tvedek? Hossz csnd tmadt; Ross prblta megemszteni ugyanakkor nem gyzte csodlni az asszony egyszer, m logikus kijelentst. Teht n vagyok az apja szlalt meg vgl. risten, milyen fura helyzet! Ne haragudj, de egyltaln nem emlkszem rd. Hol ismerkedtnk meg? Egy nyri blon, Bristolban legyintett az asszony. De most mr ne is trdj vele. Te rszeg voltl, n meg boldogtalan. Nem hibztatlak a trtntekrt. n akkor is sajnlom ismtelte Ross. Nem lehetett knny dolgod. Ha akkor megkeresel, n segtettem volna. De n nem akartam, hogy segts, gondolta Mattie, felidzve magban, akkoriban milyen szrny megalztatsknt lte meg a trtnteket. Csak azt akartam, hogy legalbb annyira szeress engem, mint n szerettelek tged. Hangosan azonban csak ennyit mondott: Most mr mindegy. Voltak nehzsgeim, de tlltem. Tlltk. Persze, ez a sok hh most mind nem lenne, ha Grace nem pont a te szlloddban vllal munkt. Ez termszetesen nem az n tletem volt. Ha ilyen rosszul rintett az gy vonta ssze a szemldkt Ross , nem rtem, mirt rultad el neki a kiltemet. Nem lett volna egyszerbb, ha? Nem ht! csattant fl Mattie, de amikor ltta, hogy Ross tekintete szinte rtetlensgrl rulkodik, hirtelen rjtt, hogy a frfi valsznleg nem tudott Grace gyerekes rajongsrl. Az asszony kipirult arccal rogyott le az gy mellett ll szkre. Elnzst! mentegetztt idegesen. Nem, taln tnyleg egyszerbb lett volna, ha nem mondom el neki, de muszj volt. Szegny gyerek, nem csoda, hogy sszezavarodott, gondolta magban Ross, majd megkrdezte: Hol van most? Sikerlt msik llst tallnia? Nem tudom. A mlt hten eltnt. Csak egy levelet hagyott tette hozz Mattie elknzott arccal , amiben azt rta, hogy leutazik dlre munkt keresni, s azta sem hallottam rla. Ha felhv szlalt meg Ross vatosan , mondd meg neki, hogy bent voltl nlam, s minden rendben van. Mattie, aki felfigyelt a hangnemvltsra, les, gyanakv pillantst vetett a frfira. Mikor is jrt nlad Grace? Ross nkntelenl is elmosolyodott. Tetszett neki ez a bszke, btor, hatrozott n. Egy kicsit Tessra emlkeztetett. Az nem fontos nyugtatta meg Mattie-t a frfi. Ez legyen a mi titkunk. De mondd meg neki, hogy mindent rtek. s hogy nagyon sajnlom. Idig nem bntam vele tl jl, de most, hogy mind a hrman tudjuk, hnyadn llunk, taln mindent tisztba tudunk tenni. Mattie, mereven bmulva a frfi bna vgtagjait a vkony fehr leped alatt, az let kiszmthatatlansgn tndtt. Miutn hossz vekig brndozott errl a tkletes testrl, a Richarddal val megismerkeds kellett ahhoz, hogy rjjjn, a tkletes kls nem jelent semmit. Gyorsan elmosolyodott, mg mieltt a knnyek teljesen elhomlyostottk volna a tekintett. Ht persze. Remlem, hamarosan lbra llsz. Ne aggdj felelte Ross, azon tprengve, vajon az enyhe bizsergs az ujjaiban valdi, vagy csak a kpzelete mve. gy lesz. Meggrtem valakinek.

A lny szve most is bukfenceket hnyt a frfi hangjnak hallatn. Holly? Itt Max de a lnynak az elmlt pr hnap sorn vgre sikerlt megfkeznie az sztneit. Az rks optimizmus csaldshoz vezet, tanulta meg a sajt krn. Vgre kezdett beletrdni, hogy a hn htott szerelmi kapcsolat nem fog ltrejnni. Igen? felelte vatosan. Iz dadogta Max, akit enyhn meghkkentett a lny szenvtelensge arra gondoltam, elmehetnnk vacsorzni ma este. J felelte Holly, azzal flkapta a tvirnytt, s vltogatni kezdte a csatornkat. Hurr, most kezddik az a film Tom Cruise-zal! Rendben. Akkor , egy ra mlva rted megyek. Ok. Holly letette a kagylt. Azzal felpolcolta meztelen lbt, s knyelmesen elhelyezkedett a kanapn, hogy megnzze a filmet. tvent perc mlva Tom Cruise s Kelly McGillis mr ppen kezdte megadni magt a forr, klcsns vgyakozsnak, amikor csngettek. Az g szerelmre! kiltotta Max, amikor a lny ajtt nyitott. Mi folyik itt? Holly, akinek vrsesszke tincsei lazn omlottak le a vllra, egy rgi farmert meg egy szakadt Miami Dolphins plt viselt, s egyltaln nem volt kifestve. Tom Cruise az elbb ment fl Kelly McGillis laksra, s most ppen n rlad beszlek vgott kzbe a frfi. Megbuggyantl? Most foglaltattam asztalt a Zizi's-ben, s te mg fel sem ltztl! Azt hittem, nem jssz felelte rtetlenl Holly, s kzben remekl rezte magt. Vgre, letben elszr, sikerlt helyrebillentenie az egyenslyt. s ennek nagyon rlt. De ht megbeszltk, nem? bosszankodott Max tehetetlen dhben. Amg hirtelen r nem jtt, honnan fj a szl. , kezdem rteni! Azrt szvatsz, mert a mltkor felltettelek. Ennl azrt tbbrl van sz, gondolta magban Holly, de egy szt sem szlt. Csak blintott. s tnyleg olyan des a bossz, mint mondjk? , igen. Max elmosolyodott. Ht, ez is valami. Figyelj csak, bejhetek, vagy mindjrt becsapod az ajtt az orrom eltt? Mialatt a lny a filmet nzte, a frfi lemondta az asztalfoglalst, rendelt kt pizzt, s gyorsan elugrott a kzeli jjel-nappaliba. Holly, aki derekasan legyrte magban a vgyat, hogy a frfi tvolltben feldobjon egy kis rzst meg szempillafestket, s srgs fny izzt csavarjon a hangulatlmpba, egy tapodtat sem mozdult a kanaprl. Fogalma sem volt, mit akar tle Max, de ezttal nem akart alkalmat adni a frfinak, hogy az hlyt csinljon belle. Hogy van Ross? rdekldtt, amikor Max, kt Chianti Classicval a hna alatt, megjtt a vsrlsbl. A hatalmas, fokhagymaillat pizza, amely jcskn lelgott a tlrl, egyenesen isteni volt. A lny, ftylve arra, mit gondol rla Max, kigombolta a farmerjt, s kivett meg egy szeletet. Egyre jobban. A gygytornszok mr alig brnak vele. lltlag sokkal gyorsabban gygyul, mint az orvosok gondoltk. Mg csak t ht telt el, de mr hetvent szzalkos az izomereje. Szegny Tessa! jegyezte meg Holly mosolyogva. Ross boldog-boldogtalannak vidman krkedett a begrt szexmaratonnal, a trtnet szinte szlligv vlt a rendszeres ltogatk krben.

Ross, te mzlista! merengett el Max, s harsnyan felnevetett, amikor szembeslt Holly felhborodott arckifejezsvel. Jl van, jl van, ne nzz rm ilyen csnyn! Csak vicceltem. Akkor sem csbthatnm el Tesst, ha akarnm: flig szerelmes az csmbe. Emlkszel, eleinte mennyire utltad? krdezte hanyagul Holly, a bort szopogatva. Nem utltam. Csak nem bztam benne. Hmm, n meg Antoniban nem bzom. Ma is bent volt a krhzban? Max gy rezte magt, mintha titokban ktl kardot nyomtak volna a bordi kz. Ltva, hogy Tessa szinte llandan ott strzsl Ross gya mellett, Antonia gy dnttt, Maxre fogja kivetni nem kifejezetten diszkrt hljt. Richard temetse utn visszakltztt a hzba, de mivel nem viselte jl az egyedlltet, tovbbra is el-elltogatott a Grange-be Maxhez , mghozz majdhogynem napi szinten. Termszetesen mindenki sajnlta t, de a szgyentelenl kacr viselkedssel prosul gyszt azrt nem volt knny meg emszteni. Max, aki Ross tvolltben tvette a szlloda irnytst, gyorsan bezrkzott az irodjba, valahnyszor Antonia kocsija csikorogva vgigszguldott a kavicsos felhajtn. Ross pedig lltlag azrt ragaszkodott a gygytornhoz, hogy tvol tartsa magtl a nt. Tessa, aki prblta higgadtan kezelni a helyzetet, nehezen tudta tolerlni Antonia viselkedst; ami Antonit illette, az szemben a lny mintha nem is ltezett volna. Hmm? Maxnek elkalandoztak a gondolatai. Hirtelen azon kezdett morfondrozni, mirt bnt eddig olyan lekezelen Hollyval. A lny ugyan nem volt sikkes s kifinomult, de ktsgtelenl megvoltak az erssgei, Max pedig az elmlt pr ht sorn, miutn sajt szemvel ltta, Holly milyen kemnyen tartja a frontot a Grange-ben s a krhzban is, rjtt, hogy sokkal tbb rtk rejtzik Holly Ringben, mint azt az ember els pillantsra gondoln. A frfi szemt az sem kerlte el, minl kevsb prblja a lny az ltala oly nagyon kedvelt harsny sminkkel elcsftani az arct, annl csinosabban fest. Antonia ismtelte Holly, s ijedten llaptotta meg, ha nem vigyz, mindjrt elveszti a fejt. Mirt bmul gy Max? Olyan idegest! s olyan igazsgtalan! Bent volt felelte a frfi elutastn. De nem rtem, mirt kell elrontani az estnket azzal, hogy a gyszol zvegyrl beszlnk. Figyelj csak, meghvtak Goodwoodba a kvetkez utni htvgre nincs kedved eljnni velem? m amikor megltta a Holly arcra kil ktsgbeesst, is elkomorodott. Nem, biztosan nincs. Holly, aki soha nem szokott kertelni, sehogy sem brta trtztetni magt. Idig minden rendben ment, azt hitte, vgre sikerlt immniss vlnia, erre most Max mindent bedob a meghdtsra. Ez tbb mint igazsgtalan ez egyszeren kegyetlensg. Mi ez a hirtelen kedvessg? krdezte nyersen. Nem tudom, mirt csinlod, de nagyon idegest. Mit nyjaskodsz itt velem? Soha nem szoktl. Max bnbnan mosolygott: Tudom, hogy nem ll jl a sznm ezen a tren. Pedig kedvellek, Holly. Csak nem merem elktelezni magam egy olyan n melleit, aki tbbet vr el tlem, mint amennyit adni tudok. Ki mondta, hogy tarts kapcsolatot akarok? horkant fl Holly, s klbe szortotta a kezt az asztal alatt, miutn kimondta ezt a szemenszedett hazugsgot. Senki vonta meg a vllt Max. Ilyen a termszetem. Ltelemem a gyanakvs. A lny szrke szembl csak gy sttt a felhborods. Ht akkor tvedtl mondta Holly lesen. n csak egy kis szrakozsra vgytam. A kt kl suttyomban majdnem sztrepedt. Megnyugtatlak, hogy eszem gban sincs lektni magam. Amikor Max, mg mindig mosolyogva, elrehajolt s megfogta Holly kezt, hogy cskot leheljen felfordtott tenyerre, a lny tudta, hogy megindult a lejtn. Nem brt ellenllni a frfinak. Taln, gondolta magban tehetetlenl, gy majd sikerl kivernie t a fejbl. De az is lehet, hogy valahogyan mgiscsak el tudja altatni Max gyanakvst, s vgl a frfi is beltja, nem is olyan borzaszt dolog az a csaldalapts

Akkor elnzst krek hajolt hozz mg kzelebb a frfi. A szja mr csak centimterekre volt a lnytl, s a hangja, annak a bizonyos arcszesznek az illatval keveredve, gy hatott Holly rzkeire, mint a kbtszer. A teljesen elgyenglt Holly tadta magt a csknak. Mivel ma nem vagy rszeg, bzhatok benne, hogy nem fogsz elaludni az elkvetkezend egy-kt rban? duruzsolta Max, amikor a lny vgl, az rmtl megrszeglve, elhzdott tle. Holly megrzta a fejt, s kiss elpirult, amikor eszbe jutott az a szrny este. J. Most, hogy mindent megbeszltnk semmi gret, semmi ktelezettsg hadd mondjam el, hogy nagyon szeretnk lefekdni veled. Halk kilts, a zokogs s a shaj keverke hagyta el Holly ajkt. A frfi maghoz vonta a lnyt. Ez most igen vagy nem? krdezte lassan. Ez, gondolta magban a lny, olyan, mint az ember sszes szletsnapja egyttvve. Ahogy ttovn vgigsimtott Max vlln, s megcsodlta a kk-fehr cskos ing alatt megbv kidolgozott izomzatot, tudta, hogy mindig is erre vgyott az lom vgre valsgg vlt. Igen suttogta, de mire ezt kimondta, a lass, felkavar, varzslatos csbtsi ritul mr elkezddtt.

Ross htralpett, s szemgyre vette a vsznakat, amelyek kzl nhny mr bekeretezve lgott a falon, mg a tbbi a kicsi nappali egyik sarkban hevert egymson. Mg mindig nem brom elhinni, hogy ilyen sokat dolgoztl. A frfi nem gyztt csodlkozni a hihetetlen stluskavalkdon; szomorks, tompa rnyalat akvarellek itt, trpusi karnevlok szneit idz olajfestmnyek ott aprlkos tusrajzok versengtek a hres pletekrl kszlt klasszikus tanulmnyokkal, de ezek is nehezen tudtk elvonni a figyelmet az ironikus-komikus tmegjelenetekrl, amelyek Tessa specialitsnak szmtottak. Nagyon jk, Tess. Komolyan. Ksznm nyalbolta fel a lny Olivit, s megprblt kzmbs arcot vgni. Az benfa botra tmaszkod Ross az eszkz egyltaln nem illett a frfi amgy tkletesen egszsges klsejhez lassan odalpett egy kisebb festmnyhez, s nhny pillanatra teljesen elmerlt a nzegetsben. Majd, azzal az arckifejezssel, amelyet Tessnak mr ppen elg alkalma volt megismerni, a lny fel fordult, s gy szlt: Most mr tnyleg ssze kellene hoznunk neked egy sajt killtst. Igen? krdezte Tessa. Hla istennek, hogy Holly nincs itt, gondolta magban. A fldn fetrengene a nevetstl. Ez nem krds! mutatott a ngy falra a frfi szles mozdulattal. Itt legalbb szz kp van. Figyelj, beszlek egy-kt emberrel, bedobom nekik a csalit, s mr el is kezdhetnk helyszint keresni. Fel is hvom Marcus Devenish-t. Ha mr itt tartunk vgott a frfi szavba a lny , kt ht mlva lesz egy killts a Devenish Galriban, amit nagyon szeretnk megnzni. Gyere el te is, s beszlj a tulajjal. Mirt vrjunk addig? Mris indulhatunk. Istenem, nem is tudod, mennyire rlk, hogy vgre kiengedtek a krhzbl menni akarok s intzkedni Tessnak ezttal az ablak fel kellett fordulnia, hogy elrejtse a mosolyt. Odakint az lomszrke oktberi felhk teljes slyukkal nehezedtek r a drlepte dombokra. Mialatt Ross a

krhzban fekdt, a kezdd tl, amely idn szokatlanul korn rkezett, kitrta helyrl a tarka szt. s amg a frfi cselekvskptelen volt, Tessa vette kezbe a dolgokat. A msik karjba tve t a sajtkukac mdjra ficnkol Olivit, lehajolt, s egy prospektust vett el a tskjbl. Plhpofval nyomta a frfi kezbe. Ez az a killts, amit meg akarok nzni. Szerintem rdekes lesz. Remlem, nem valami absztrakt baromsg dnnygte Ross, mikzben elvette a lnytl a paprdarabot. Ha azt kpzeled, hogy egy raks sznes ngyzetet fogok nzegetni a szabadidmben Hirtelen elhallgatott. Tessa, aki mg most sem mert rnzni, megaclozta magt. Ez komoly? szlalt meg Ross, mire a lny szembefordult vele. Igen. Ki szervezte meg? n. Tessa Duvall killtsa olvasta a frfi fennhangon. Majd that pillantst vetett a lnyra. Ugye, ez nem egy jabb vicc? Jaj, dehogy! Nem is krtl meg, hogy segtsek. gy gondoltam felelte a lny vatosan , nekem kell kzbe vennem a sajt sorsomat. gy akartam letesztelni, hogy mlt vagyok-e egy nll killtsra. Tudnom kellett magyarzta flszegen , hogy a sajt jogomon kapom a lehetsget, nem pedig azrt, mert te szvessget krsz valamelyik bartodtl. A frfi mg egyszer megnzte a kezben lv tletes, dekoratv prospektust, majd az eltte ll tletes, dekoratv lnyra siklott a tekintete. Vgre, vgre, gondolta magban megknnyebblssel vegyes bszkesggel, Tessa is kezdi elhinni magrl, hogy tehetsges! Ez most azt jelenti, hogy gazdag s nnepelt hressg leszel? Elfordulhat vlaszolta a lny dersen. Akkor nnepeljnk! viszonozta a mosolyt Ross a tle megszokott huncut arckifejezssel. Mghozz az ilyenkor szoksos mdon. Remek tlet felelte Tessa vidman. Flteszed a teavizet? n nem ilyen nneplsre gondoltam. Ross kzelebb lpett Tesshoz, remelte szdt jstt tekintett, s szabad kezt a lny dereka kr cssztatta. Hanem ilyenre mormolta. Az ajnlat igazn csbt volt taln tlsgosan is de egyikknek sznl kellett lennie. A lny tl jl ismerte Rosst ahhoz, hogy megllaptsa, az a fajta nnepls, amire a frfi kszl, nem tartozik bele a gygytornszok ltal knny testmozgsnak titullt tevkenysgek krbe. Tessa frgn ellpett a frfitl. Mg nem vagy jl. Dehogynem. Tessa megrzta a fejt, nem akart belemenni a vitba. Lgy szves, Ross! mondta csittan, gy prblva palstolni szinte sajnlatt. Nem szabad. s ezt szabad? vonta fl a szemldkt a frfi tettetett elkeseredssel. A lny, aki egyformn sajnlta Rosst s sajt magt, megpaskolta a frfi karjt. Mg nem nyilvntottak munkakpesnek emlkeztette Rosst. Vgl is ez volt a felttele annak az gretnek, amelyet a frfi egy gyantlan pillanatban csikart ki belle. Brd ki mg pr htig. Legalbb edzed az akaraterd. Azt hittem felelte Ross bnatosan , hogy te fogsz edzeni engem. Ez nem az n vilgom! sirnkozott Holly. Bevgta a kocsiajtt, s bedugta a kulcsot a zrba. Azt hittem, meg tudom csinlni. Azt hittem, fantasztikus lesz de most pocskabbul

vagyok, mint eltte, s olyan lehangol ez az egsz, hogy nem is tudom, mirt nem hagyom mr a francba. A mlt hten mg minden rendben volt rvelt Tessa. Az a mlt hten volt. Ezen a hten mintha elfelejtette volna, hogy a vilgon vagyok. gy rzem magam foglalta ssze a lnyeget Holly, a kt lbon jr boldogtalansg , mint egy munka nlkl maradt kurva. Egy kemnykalapos jrkel, aki vletlenl fltanja volt a kirohansnak, kvncsian sandtott oldalra. Holly dhsen nzett farkasszemet vele. Azt azrt ne felejtsd el, hogy nem ringatott tged hi brndokba. Tessa htravetette fehr sljt, s a dzsekije zsebbe sllyesztette a kezt. Elre megmondta, mire szmthatsz. J, persze, tudom ismerte el Holly mrgesen. Pontosan ez az, ami mg elviselhetetlenebb teszi ezt az egszet. Csak bartok vagyunk: idnknt sszefutunk, lvezzk egyms trsasgt s nagyokat szexelnk. Semmi ktttsg, semmi elvrs, semmi komolysg. s? s ilyenkor olyan jl rzem magam, hogy a kztes idben, amikor nem lehetek vele, mg elkesertbb minden n nem vagyok ennyire laza, Tess. Egyre nehezebb gy tennem, mintha ez az ostoba kapcsolat jelenten lmaim netovbbjt. Akkor vess vget neki mondta Tessa, aki elre tudta, hogy a javaslata heves tiltakozst fog kivltani. Holly majd elkezd nyavalyogni: Az nem lehet, az kptelensg! Szeretem t! A vrt reakci azonban elmaradt. Holly savany kppel rntotta meg a vllt. Tudom. Azt hiszem, ezt az egyet tehetem vlaszolta megsemmislten. Amint befordultak a sarkon, feltnt elttk a Marcus Devenish Galria. Az plet kzponti helyet foglalt el Bath egyik legelegnsabb utcjban; ablakai csak gy ragyogtak a bord-fehr cskos napellenzk alatt. A killtott festmnyeket gyesen gy rendeztk el, hogy a ltogat kzelebbrl is meg akarja nzni ket. Holnap dlutn, tmadt fel a bszkesg Tessban, mr az nll killtsa foglalja el az egsz galrit. Mindig is errl lmodott. s az lom most vgre valra vlik. nz dg vagyok jegyezte meg Holly, a bartnje arcra pillantva, s gyorsan meglelte Tesst. Vgre itt llsz a sztrsg kszbn. Nagyon bszke vagyok rd, Tess. Mg rosszul is elslhet mondta Tessa sietve. Klnben is, egy festbl nem lehet sztr. Akkor te leszel a kivtel. Hogy a fenbe fogod idecuccolni a kpeidet? Tizenhtszer fordulsz a Mercivel? Sylvie Nash bartjnak van egy furgonja. Tessa karon fogta Hollyt, s a galria fel vonszolta. Ma este ideszlltja az sszes kpet, hogy holnap dleltt ki tudjam akasztani ket. Gyere mr, rendesen krl akarok nzni, hogy lssam, hova teszem a kpeket. Mattie-t, aki a helyi jsgban olvasta a hrt, hogy Tessa nll killtst rendez a Devenish Galriban, nagyon kellemetlenl rintette, amikor Tessa negyed ra mlva megltta t, amint az plet eltt csorog. Mivel nem tudta, Ross meslt-e a lnynak Grace-rl, fogalma sem volt, mitv legyen. De hiba akart elillanni, mert Tessa ppen az utols pillanatban viharzott ki a galribl, hogy nagy lelkesen dvzlje t. J napot, de rlk, hogy jra ltom! Mr akartam hvni Grace-t, hogy megkrdezzem tle, nincs-e kedve eljnni a megnyitra holnap este, de sajnos rengeteg dolgom volt. Mattie megknnyebblt. Nyilvnval, llaptotta meg magban, hogy Tessa semmirl sem tud. De most, hogy gy sszefutottunk, engedje meg, hogy mind a kettjket meghvjam hadarta a lny vidman. s nehogy azt higgye, hogy ktelez venni valamit; egyenek, igyanak, s rezzk jl magukat. Olyan ideges leszek, hogy bartsgos arcokat akarok magam krl ltni. Ugye, eljnnek?

Mattie ttovzott. A szeme sarkbl ltta, hogy pr mterrel arrbb Max s Ross ppen akkor szll ki Max kocsijbl. Ksznjk szpen a meghvst felelte habozva , de nem tudom, hogy Ross! prdlt htra Tessa, amikor a frfi a hta mg lpett. A rvid jelenetbl Mattie vilgosan ltta s rezte, milyen eltphetetlen ktelk fzi egymshoz ezt a kt embert. Irigyelte a boldogsgukat, s amikor eszbe jutott, hogy a kapcsolata Richarddal minden tekintetben ugyanilyen csodlatos volt, sztnsen sszbb hzta magn a kabtot. Ross figyelmt azonban semmi sem kerlhette el; a frfi tekintete a msodperc trt rszig megpihent az asszony hasn. Mattie legnagyobb megknnyebblsre azonban egy szt sem szlt. Ross, bemutatom Mattie Jamesont, Grace desanyjt. Meghvtam ket a holnapi megnyitra, de Mattie kreti magt. Mondd meg neki, hogy jjjenek el! Jjjenek el! ismtelte a frfi ders hangon Tessa kedvrt. Majd, amikor a pillantsa sszetallkozott Mattie zaklatott tekintetvel, lassan hozztette: Br, ha jk az rteslseim, Grace elkltztt. Hazajtt mr? Mattie blintott. Kt nappal ezeltt. Ltva, hogy Tessa tmenetileg msfel figyel egy parkolr egyenesen feljk tartott, mire a lny s Max eszeveszett sietsggel kezdtk sszeszedegetni az aprt a parkolrba Ross lehalktotta a hangjt, s gy szlt: Akkor ma dlutn tmegyek hozztok. Mattie szlni sem brt, csak blintott. s remlem, hogy mind a ketten eljnnek a megnyitra. Ezt most komolyan mondom. Nincs kifogs tette hozz, amikor Tessa mell lepett. Nincs kifogs biccentgetett Mattie. Rmosolygott Tessra, s kzben azon morfondrozott magban, vajon mit fog szlni a lny, amikor Ross nem lvn ms vlasztsa , kzli vele, hogy Grace a lnya. Ez nagyszer! lelkendezett Tessa. Akkor holnap tallkozunk. Alig vrom, hogy jra lssam Grace-t. Amikor Mattie elment, Ross megprblta a kocsi fel terelni Tesst. Gyere, menjnk vissza hozzd. A lny ellenllt. Holly mg a galriban van. Nem hagyhatom itt. Csak nyugodtan szlt kzbe Max jkedven. Nem is tudta, hogy Holly Tessval van. Majd n elviszem ebdelni

Ross, azon morfondrozva magban, vajon mi jrhat Tessa fejben, idegesen frkszte a lny arct. Ennyi fejezte be a trtnetet. Mr korbban el kellett volna mondanom neked, de nem valami szvdert sztori. Amikor Tessa nem vlaszolt, a frfi elrehajolt. Mondj mr valamit! A lny megrzta a fejt. A hr, hogy Olivinak fltestvre van s ez a fltestvr Grace jobban megviselte, mint hitte. Furcsa volt belegondolni. Ez megmagyarzza, Grace mirt

rdekldtt annyira Olivia irnt, s mirt tpllt olyan vegyes rzelmeket Ross-szal kapcsolatban. Tessa hirtelen rjtt, hogy brki kerlhet ilyen helyzetbe. Mattie kalandja Ross-szal sokban hasonltott az vre, s ha a vletlen nem szl kzbe vagyis Holly nem tlal ki Rossnak , a frfi sohasem tudja meg, hogy ismt apa lett. Vajon hny frfi jr hasonl cipben? Tbb szzezer? Tbb milli? s mindegyikkre jut egy n is, a gyerek anyja. Tessa nkntelenl is arra gondolt, vajon Olivinak s Grace-nek nincs-e tbb testvre is, sztszrva a vilgban nem elkpzelhetetlen. Mondd mr! ngatta Ross. Mondd csak ki, amit gondolsz! Bonyolult gy szlalt meg vgl a lny. De leginkbb Mattie-t s Grace-t sajnlom, amirt ennyi nehzsgen kellett keresztlmennik. Hirtelen elmosolyodott. Csak most jvk r, milyen j, hogy Olivival mskpp alakult a sorsunk. Megnyugtat, hogy itt vagy velnk. Olivinak is jobb, ha ismeri az apjt, s nem kell tizennyolc ves korig vrnia, hogy megtudja, ki az. A lny a gondolataiba mlyedt. Mit akarsz kezdeni Grace-szel? krdezte kis vrtatva. Ma dlutn megltogatom Tessa blintott. Tudta, hogy a frfinak nem lesz knny dolga, ugyanakkor valami azt sgta neki, hogy minden rendben lesz. Mondd meg neki szlalt meg lassan , hogy szmtok r holnap este. Mi a baj? vonta ssze a szemldkei Max, amikor Holly flretolta szinte rintetlen tnyrjt. Mg soha nem ltta ilyen hallgatagnak a lnyt. Nem gondolta volna rla, hogy akr egy percig is kpes csndben maradni. A legijesztbb azonban a lny tvgytalansga volt. Max sszes nismerse kzl senki sem szerette annyira a hast, mint Holly. Semmi felelte a lny olyan lemond hangon, hogy a frfi attl flt, mindjrt srva fakad. Holly azonban nem akart srni. Brmilyen szomor is, de dnttt gy, s legalbb az vigasztalja, hogy helyesen cselekszik. Olyan ez, mint amikor valakinek leveszik a lbfejt, mg mieltt az egsz lba elszksdne, gondolta magban a lny, ezzel prblva btorsgot nteni magba. Fjdalmas lesz vget vetni ennek a felems kapcsolatnak, de sokkal tbb rtelme van, mint folyton csak vrni egyre jobban belebonyoldni viszonzatlanul szeretni Maxet. Nincs ms vlaszts. Kr, gondolta magban Holly, mikzben krbenzett a fnyrban sz, zsfolt tteremben, hogy a vilgon semmivel sem tudja rbrni Maxet, hogy mlyebben rezzen irnta, mint most. Max egy darabig csak nzte, amint Holly szomoran mintkat rajzolgat a villja hegyvel a lngvrs abroszra, majd gy szlt. Ltom, nem vagy hes. Csak hatra kell visszarnem a szllodba. Nem megynk fel hozzd? Hogy lazn, rzelemmentesen, pusztn haveri alapon dugjunk egyet, gondolta magban a lny, akiben a hirtelen feltmad harag sszekeveredett az automatikusan fellobban vggyal. Mirt ne? Hiszen a szexre nem lehetett panasza Mg az is lehet, hogy felvidul tle, mint amikor jl degeszre eszi magt, mieltt belekezdene egy klnsen szigor ditba. Ok felelte Holly, azzal letette a villjt, s halvnyan elmosolyodott. Majd utna megmondja. J tlet. Max, aki rlt, hogy vgre mosolyogni ltja, gyorsan megszortotta a kezt. Tudta, hogy a lny vgl beadja a derekt. J tlet? mrte vgig Hollyt dersen. Ha csak ennyire mltatod a teljestmnyemet, knytelen leszek azt hinni, hogy kezd megkopni a vonzerm. A lny, szomorsgt leplezend, hangosan felkacagott. Nagy kr lenne, ha nem lvezn ki az utols cseppig a ma dlutnt az utols egyttltket.

Bocs, az n hibm nyugtatta meg a frfit knnyedn Biztos, hogy nagyon emlkezetes lesz. Mattie, rezvn, hogy ideje visszavonult fjnia, bevezette Rosst a parnyi nappaliba, s diszkrten eltnt. Grace feszengve lt a kandall melletti fotelban. Mivel az utols vgzetes tallkozsuk ta nem ivott alkoholt, gy rezte, ha ezt az utols megprbltatst is psgben tvszeli, vgleg megnyerte a csatt. Mg soha nem svrgott ennyire az ital utn, de mg soha nem volt ennyire eltklt abban, hogy azrt sem fog inni. Ross lelt a lnnyal szemben, s a kandallprknynak tmasztotta a botjt. Nos, azt hiszem, tartozom neked egy bocsnatkrssel. Grace hirtelen megnyugodott. Most, hogy a frfi vgre eljtt hozz, nem volt mitl tartania. A lny egszen beleszdlt a megknnyebblsbe. Szerintem n is felelte halkan. Azt hittem, meghaltl. Teljesen bepnikoltam, s elszaladtam. Aztn amikor lttam az jsgban, hogy lebnultl, mg jobban megijedtem. Nem te voltl az egyetlen jegyezte meg Ross kurta mosollyal. Nagyon sajnlom! s rlk, hogy mr jobban vagy. Igen. A hirtelen bell csndet csak a kandallprknyon ll tira hangos ketyegse trte meg. Ross fszkeldni kezdett, s elhatrozta, hogy kimondja, amit gondol. Nzd, nem tudom, mire szmtottl a mai nappal kapcsolatban. Nem vagyok valami knny helyzetben. Termszetesen elfogadom, hogy n vagyok az apd, de ettl mg nem rzem annak magam. Ha vissza szeretnl jnni a Grange-be, semmi akadlya, gy taln lassanknt kzelebb kerlhetnnk egymshoz. Mindenben segtek neked s Mattie-nek, amiben csak tudok, de mg nem ismerjk egymst. Ha arra szmtottl, hogy ma egy meleg atyai lelssel foglak ksznteni, akkor attl tartok trta szt a kezt a frfi gyefogyottan ilyesmivel nem szolglhatok. Szval, ha valami ilyesmiben bztl, akkor sajnlom, hogy Semmi baj szlt kzbe Grace megknnyebblten , nekem sem megy knnyen. n is szgyells vagyok. Ross elmosolyodott. Lehet, hogy tbb mindenben hasonltunk egymsra, mint gondoltuk. Akkor mi legyen a munkval? Szeretnl visszajnni a Grange-be? Mg nagyobb megknnyebbls. Most, hogy Grace megnyugodott, csinosabb volt, mint valaha. Az j frizura, amely mr nem volt olyan agresszven rvid, lgyan keretezte az arct, s kiemelte finom vonsait. Egy kis segtsggel, gondolta magban a frfi, Grace megtanulhatja, hogyan hozza ki magbl a legjobbat. Lehet, hogy a lny klsleg nem hasonlt r, de jcskn van benne a Monahanek lelkletbl. s Mattie-tl tudja, hogy Grace okos is; egy kis noszogats hatsra akr komoly karriert is befuthat a szllodban. Igen, szeretnk felelte Grace kertels nlkl. Ksznm. J, akkor ezt megbeszltk. Most pedig dlt htra a fotelben Ross, egyenesen a lny szembe nzve szeretnm, ha vlaszolnl pr krdsemre. Anyddal kapcsolatban.

Mire a rendrsg msnap reggel negyed nyolckor vgre kapcsolatba tudott lpni Marcus Devenish-sel, jformn semmi sem maradt a frfi imdott galrijbl. A tzoltparancsnok

szerint a tz, amelyet egy meglazult vezetk okozott a biztostkszekrnyben, rgtn sztterjedt, s olyan gyors puszttst vgzett, hogy hiba kapcsolt be a tzjelz, mire a tzoltautk a helysznre rtek, mr az egsz els emelet lngokban llt. Hrom s fl rba telt megfkezni a tzvszt, az plet pedig vagyis, ami maradt belle szinte a felismerhetetlensgig kigett. A minden kr ellen biztostott, m ennek ellenre porig sjtott Marcus Devenish felidzte magban az elz este emlkeit. Mivel nem akart elksni a vacsorrl, amelyet egy New York-i vevvel beszlt meg, tadta a galria kulcsait Colin Rowlandnek, annak a fiatalembernek, aki este szndkozta leszlltani a msnapi killts anyagt. Borzongva gondolt vissza r, milyen harsny vidmsggal figyelmeztette a frfit, ne felejtsen el bezrni, ha vgzett, mert nem lenne j, ha egy betr meglgna a teljes gyjtemnnyel. Tessa Duvall nem repesne az rmtl trflkozott Marcus , ha holnap reggel csak az res galrit talln itt. Csak tegye le az sszes kpet a fal mell, s kapcsolja be a riasztt, mieltt elmegy, rendben? De itt mg a riaszt sem segthetett. Ahogy Marcus Devenish sszegrnyedve csorgott az t kzepn galrijnak fstlg, elszenesedett, ablaktalan romjai eltt, azon tprengett magban, hogy az rdgbe fogja kzlni a hrt Tessval. Te j g! suttogta a lny Rossba kapaszkodva, amint a tzvsz borzalmai a szemk el trultak. A kezdeti remnykeds, hogy Tessa nhny mve taln psgben tvszelte a katasztrft, rgvest szertefoszlott; a szzhuszonhat festmny a lny minden remnysgnek, minden trekvsnek, egsz jvjnek alapja megsemmislt. Az enyszet lett. Nedves hamuv vlt. Tessa olyan vadul reszketett, hogy Ross nem tudott mst tenni, csak tlelni t. A szrke novemberi derengsben a pusztts olyan irtzatosnak tnt, hogy a lny vigasztalhatatlan volt. Pedig milyen szp nap lehetett volna Tessa szembl patakzottak a knnyek, s mikzben a lny felitatta ket a kabtujjval, mg mindig ott rezte a levegben az gett fa orrfacsar bzt. Szgyellhetnem magam szlalt meg vgl fojtott hangon. Ez nem akkora tragdia. Senki sem halt meg. De akkor sem tudom elhinni, hogy az sszes kp odalett. Annyira szerettem volna, hogy jl sikerljn ez a killts, hogy bszke legyl rm, s most semmim sem maradt Colin Rowlandnek megrndult az arca, amikor az les kanyar nyomn mg ersebb fjdalom nyilallott amgy is hevesen lktet fejbe. A tegnap este brutlis volt, s ha Sylvie rjn, hogy Colin Barry Edgesonnal tallkozott azzal a pondrval, ahogy a lny szokta emlegetni t nem fog repesni az rmtl. De Colinnak legalbb az bresztrt sikerlt belltania, mieltt fl hromkor bezuhant volna az gyba. Kiss furdalta a lelkiismeret, amirt tegnap este nem telefonlt oda Ross Monahannek a szllodba, hogy tjkoztassa t a fejlemnyekrl, de mg csak fl kilenc volt, s ha szerencsje van, mg azeltt odar a galriba, hogy a tbbiek befutnnak. Ha gyorsan ki tud rakodni, taln meg is szhatja a dolgot, s senki nem fog rjnni, mi trtnt. Azannya! Colin, akinek azonnal elmlt a msnapossga, csikorogva fkezett le. Kiugrott a furgonbl, s ttott szjjal bmulta a pusztts romjait. A sztzott trmelken tapos tzoltk ppen a tmliket tekertk ssze, a jrdn pedig itt is, ott is bmszkodk lltak, s dbbenten szemlltk Bath legelkelbb galrijnak maradvnyait. Colin ekkor vette szre Rosst, aki ppen Tesst csittgatta. s elcsigzott, alkoholtl kiszradt agynak legmlyn lassanknt felderengett a gondolat: taln nem is akkora katasztrfa, hogy ksve teljestette a szlltst.

Colin Rowland nem volt ppen rzsaillat porodott whiskybz s a ks este elfogyasztott curry aromjnak lehangol vegylke radt a prusaibl de Tesst mg ez sem zavarta. Miutn sikerlt kihmoznia a lnyeget a frfi hadovjbl, s rjtt, hogy a festmnyei mgsem voltak benn a galriban, amikor az porig gett, elszr Colin, majd Ross, majd megint Colin arcra nyomott egy cuppans puszit. Majd, a miheztarts vgett, azt a tzoltt is megcskolta, aki korbban vigasztalni prblta. Mg most sem rtem, mirt nem szlltottad le a cuccot mondta Ross, aki nagyon rlt, hogy neki nem kell megcskolnia Colint. Colin azonban, akinek alig t perc leforgsa alatt sikerlt a hdt hs szerept magra ltenie, mr a helyi rdilloms stbjnak meslte a sztorit; ket szemmel lthatan nem tntortotta el a curryszag. Na, amikor Tessnl megpakoltuk a kocsit, elindultam, de kzbe' meg kiderlt, ugye, hogy kevs a benzin magyarzta a frfi, akinek zes helyi tjszlsa mg jobban elmlylt az tlt izgalmak hatsra. gyhogy meglltam a benzinktnl, ott meg kibe botlok? A rgi cimbormba, Barry Edgesonba. Jl eltnt mita bevonult katonnak, ugye , s ha mr ott voltunk az Arany Oroszlnnl rgen az volt a trzshelynk , na, szval, beltnk egy kicsit nnepelni. Mire magamhoz trtem, mr dobltk ki a npet, n meg jl beszvtam, gondoltam, ott hagyom a kocsit a parkolban. Barryvel elmentnk curryt enni hogy az milyen kurva ers volt! aztn fogtam egy taxit, s hazahztam. Csak akkor tudtam meg, mi trtnt, amikor reggel jttem a kocsival a kpek meg ott figyeltek htul. Na, anym, ha n nem vigyzok rjuk, ugyangy sznn gnek, mint ez az egsz kcerj! Piszok mzli, hogy a cimborm, Barry, meglgott a katonasgtl Ha nem csal a memrim jegyezte meg Holly este hromnegyed hatkor , anyukd egyszer azt mondta, gylli, amikor egy bulin csupa ismeretlennel van krlvve. De mit tesz isten: pp hogy egy v telt el, s mr a hzigazda. Mit szlsz ehhez? krdezte Olivitl, s grimaszolni kezdett, hogy megnevettesse a kislnyt. Mi trtnt anyddal az elmlt egy vben? Megismerted volna, ha annak idejn szembejn veled az utcn? A szlloda veghzban ltek, hogy vgre kifjjk magukat. A festmnyek csodval hatros megkerlse utn Ross arrl tjkoztatta az izgatottan kricsl fotriportereket, tovbb rdi- s tvstbokat, hogy a killts a terveknek megfelelen kerl megrendezsre, mghozz a Grange-ben. s mivel a Devenish Galria legse igazi szenzcinak szmtott, Tessbl is szenzcihs vlt. Az esemny sokkal nagyobb publicitst kapott gy, mintha a galria psgben maradt volna. Rengeteg tennival vrt rjuk. A ht ra, amely alatt a szlloda baltermbl hevenyszett galrit kellett varzsolniuk, flttbb mozgalmasra sikeredett. Mindenki besegtett a virgfutrok, az telszlltk, a villanyszerelk, st, mg egy-kt jsgr is. A ragyog csillr helyett, amely rendes esetben a terem knek szmtott, szernyebb, m annl praktikusabb spotlmpkat szereltek fl, amelyek a falakon fgg kpekre irnytottk a figyelmet. A terem kzepn llt a jkora ovlis bfasztal, amelyet mindkt oldalrl pezsgsldk hatroltak. A hromszz szp kivitel prospektust, amely odaveszett a tzben, tszz szrlappal ptoltk, amelyet Max csak gy kutyafuttban szerkesztett meg a szmtgpn. Mr majdnem hat ra volt, de csodval hatros mdon minden kszen llt a megnyitra. Nem ismerted volna meg, ugye? ggygte Holly, amint Olivia a flbevalja utn kapott. Tessa belekortyolt a fehrborba, s elvigyorodott. Dehogynem; most is ugyanazt a ruht viselem. Ezt megasztrknt mr nem teheted m meg! De semmi vsz, ms pnzt is ugyanolyan vgan el tudom szrni, mint a sajtomat. Elviszlek vsrolni, megmutatom, mire kell odafigyelni.

Tessa, aki szinte mr ltta magt neonsrga lycrafelsben meg aranyflitteres tsarkban, tmt vltott. Mi volt tegnap? krdezte. Mivel Holly mg csak emltst sem tett az gyrl, arra a kvetkeztetsre jutott, hogy a bartnje tljutott a krzisen. Meggondoltad magad a szaktssal kapcsolatban? Hollynak leesett az lla. Mg szerencse, hogy ma ennyi dolgom volt felelte bnatos flmosollyal. Legalbb nem volt idm a nyomoromon rgdni. Borzaszt volt, Tess, de tl vagyok rajta. Megmondtam Maxnek, hogy kopjon le. risten! Tessa, aki teljesen elkpedt azon, hogy Holly vgre rsznta magt a dologra, kzelebb hajolt. s mit mondott? Ht, klnsebben nem volt sszetrve vlaszolta Holly enyhe kesersggel a hangjban. De azrt meglepdtt. Nem hitte volna, hogy egy magamfajta n kpes ezt tenni vele. De a vgn csak megvonta a vllt, s azt mondta, ha mindenron ezt akarom, m legyen. s aztn? kvncsiskodott tovbb Tessa egytt rzn. Aztn kimsztam az gybl, felltztem, s otthagytam t a laksban. Amikor egy ra mlva hazartem, mr nem volt ott. gy gondoltam, ha az gyban kzlm vele a hrt, taln megprbl jobb beltsra trteni szktek knnyek a szembe. Egy kicsit bizakodtam is benne, hogy gy lesz, de hiba. Ma egsz nap borzaszt udvariasak voltunk egymssal. Az agyamra ment! Tudom, hogy helyesen cselekedtem vette maga el az elteles tlat Holly, amit Tessa csrt el a bfasztalrl , de ez mg nem knnyti meg a dolgomat. Mg most sem hiszem el, hogy megcsinltam mghozz a sajt rdekemben. Tessa, aki mlysgesen egytt rzett bartnjvel, vigasztalan mondta: De legalbb tudod, hogy gy volt j, s ez segt. Majd elfelejted megismerkedsz valaki mssal Ht, igen! Holly bnatosan szrt fel a villjra egy darab angyalcpt. Akad mg hal a tengerben. Csak van kzttk egy-kt j fej is. Persze, hogy van. Nem mindenki gazember. Tessa azon tndtt, vajon Adam Perry is eljn-e a megnyitra. Kldtt neki meghvt, de Holly pp a mlt hten emltette, hogy a frfi Portugliban van. Az a baj jegyezte meg Holly szomorksn , hogy azok meg nem rdekelnek.

Fl htre nyilvnvalv vlt, hogy a killts risi siker lesz. A blteremben, amelyben csak gy nyzsgtek a vendgek, vibrlt a leveg, s a hirtelen helysznvlts csak tovbb fokozta az izgalmakat. Kezd igazi parti kinzete lenni a dolognak, gondolta magban Tessa Felszabadult jkedve pedig, amelyet a bkok vltottak ki belle, mg tovbb fokozdott, amikor rjtt, hogy az emberek nem pusztn udvariaskodnak; a mkereskedk s a magngyjtk kzl is sokan vsroltak a mveibl, gyet sem vetve az rakra, amelyekhez Ross s Marcus Devenish olyan konokul ragaszkodott, s amelyeket a lny elkedvetlenten tlznak tallt. Megrdemled! magyarzta vagy tizedszerre Ross aznap dlutn, amikor Tessa megint azon kezdett aggodalmaskodni, hogy egyetlen kpet sem fognak megvenni tle. Tess, ki kell

llnod a meggyzdsed mellett. Higgy nekem, ezek nem olyan egetver rak; ezekben minden munkd s tehetsged benne van. A jutalkomrl nem is beszlve kacsintott r a lnyra bujn. Tessa legnagyobb megknnyebblsre a flelmek valban alaptalanok voltak. A kpkereteken egyre szaporodtak a piros eladva matrick, Holly pedig idrl idre odaszaladt a bartnjhez, hogy rszletesen elmeslje a legszaftosabb pletykkat, s nelglt arccal jsgolja el, ki mit vett meg. Boldog vagy? krdezte Ross, botjra tmaszkodva, s dersen mregette a lnyt. Fekete ltnyben s majdnem fekete csillog hajval olyan szvbemarkolan jkp volt, hogy Tessnak hirtelen gombc ntt a torkban. A gondolat, hogy a frfi akr le is bnulhatott volna, hogy egsz lett egy klsleg tkletes, de mozgskptelen test foglyaknt lje le, mra mr elkpzelhetetlennek tnt. Rossnak nagy szerencsje volt mindkettejknek nagy szerencsje volt. Nagyon boldog vallotta be a lny, a frfi dereka kr cssztatva a kezt. Biztos a pezsg miatt. Vagy amiatt, hogy azok a Bond Street-i mkereskedk mr korszakalkot tehetsgknt emlegetnek dnnygte Ross, aki korbban szemtelenl kihallgatta a trsasg beszlgetst. Gyere ide, te korszakalkot tehetsg, s adj egy cskot! Ahogy a frfi meleg szja Tessa ajkhoz rt, felvillantak a fnykpezgpek, hogy megrktsk a pillanatot az utkornak meg a msnap reggeli jsgoknak. A gzervel dolgoz sajt lvezettel harapott r a j sztorira. Hallottam, mi trtnt Drumlachannel. Sajnlom. Tessa ajkai a frfi flcimpjt cirgattk. A kastlyt az elz hten vsrolta meg egy londoni szkhely konzorcium. Ross sanda oldalpillantst vetett a lnyra, de az olyan rtatlanul pislogott, mint a ma szletett brny. Hmm. Nem kr rte felelte a frfi sejtelmesen. Van mg elg kastly. Tessa viszont nem hagyta annyiban a dolgot. Mondd csak krdezte szndkos knnyedsggel , tnyleg elkltztl volna Skciba, hogy felgyelhesd a munklatokat? Ross nem brta tovbb trtztetni magt. Harsnyan felkacagott. Tessa mr hetek ta rgdhat ezen, gondolta magban. Dehogyis, desem! Erre megvannak a megfelel emberek. Csak azrt mondtam, hogy lssam, hogy reaglsz. Majd, mieltt mg Tessa valami csnyt mondhatott volna, szenvedlyesen megcskolta a lnyt. Mindenki minket nz hzdott el a frfitl Tessa, hogy a rendes kerkvgsba terelje vissza az esemnyeket. Vrsl arccal simtotta le a hajt. Hol van Olivia? Legutoljra Adammel lttam; egy piros matrict szorongatott a kezben. Azt hiszem, eladtk. Ezek szerint Adam itt van. Tessa lopva elmosolyodott, s nagyon remlte, hogy a sors idben kzbeszl; Holly teljes belelssel prblja jtszani a gondtalan szingli lny szerept, de valjban nagy szksge lenne valakire. s Adam olyan rendes. Ebben a pillanatban egy napbarntott kar fondott a lny dereka kr, s valaki bujn a flbe sgta: Na, milyen rzs hresnek lenni? Tessa htrafordult, s gyet sem vetve Ross arckifejezsre, kt puszit nyomott Dominic arcra. Mr azt hittem, el se jssz! Kihagyjak egy ekkora bulit? mutatott krbe a frfi a bltermen. Mondjam azt, a fenbe is, hogy bumlizzak fl a vadregnyes Cornwallbl Bathba, ha mg buszra sincs

pnzem? Amgy sgta Dominic a lny flbe flhangosan , mer vletlensgbl, a legjabb leend felesgem is velem van. Az Lotusval jttnk. s kpzeld, mg szp is Ross, aki tovbbra sem bzott Dominicban, diszkrten flrellt. Boldog vagy, desem? szortotta meg Dominic a lny derekt. Becssz? Tessa, aki csak most vette szre, hogy majdnem teljesen sztcsszott a frizurja, blintott, s jbl meglelte a frfit. Igen nyugtatta meg Dominicot. Az idnknt rtr ktelyek, amelyek mg most is ksrtettk Antonia vajon meg tudja-e tartani Rosst a frfi stt ngyei mr nem szmtottak. Igen ismtelte Tessa. Nem is hittem volna, hogy ltezik ekkora boldogsg. De ltezik. s attl tartok, kezdek szemtelenl nelglt lenni. Dominic, aki fl szemmel ltta, hogy Ross mg mindig ket figyeli a tvolbl meg lehet rteni a fickt, gondolta magban , ellgyulva frkszte Tessa sugrz arct. Ha jl rzed magad gy, desem, s ha biztos vagy benne, hogy nem hlbl csinlod, akkor hajr. Rd fr mr egy kis boldogsg. Adam tadta Olivit Hollynak, s azt kvnta magban, brcsak Hollyt vehetn a karjba. A lny kiss fradtnak tnt ltszott a tekintetn , de amgy fantasztikusan festett lilsrzsaszn taftruhjban. Adam, drzslt ember lvn, rgtn szrevette, Holly milyen messzire elkerli Maxet, ami jelents mrtkben javtott a kedlyllapotn. De a frfi azzal is tisztban volt, hogy vatosnak kell lennie. Mltbeli ksrletei a lny meghdtsra a buldzermdszer alkalmazsval , csfos kudarcot vallottak. Hollynak most inkbb egyttrzsre volt szksge, mint egy szekrderknyi bkra. Ltom, rd frne egy kis alvs, cicm jegyezte meg Adam, egy szkhez vezetve Hollyt, s kzben gyesen leemelt kt pezsgspoharat egy arra halad pincrn tlcjrl Tl sokat dolgozol. Holly, aki hlsan fogadta, hogy vgre lelhet, frgn lefejtette Olivia moh ujjacskit a poharrl, s szrazon elmosolyodott. Ezzel arra clzol, hogy pocskul nzek ki, ugye? Ne butskodj! Egybkent szrevetted, hogy elkelt a portrd? biccentett a frfi a festmny, egy mks, tarka tanulmny fel, amelyen Holly, akinek hossz, vrsesszke, gndr frtjeit smaragdzld sl fogta ssze, a fldn lt, s elmlylten lakkozta a lbkrmeit. Tnyleg? Ki vette meg? Hirtelen felcsillant a remny. Taln Max volt az. n Ez nem tl biztat, gondolta a frfi, amikor ltta, hogy a varzslatos szrke szemprbl csalds sugrzik. ! De mirt? A frfi vllat vont. Szeretlek nzni felelte egyenesen. Holly, aki kptelen volt uralkodni magn, Maxet kereste a tekintetvel. Meg is tallta a frfi Caroline Newmannel nevetglt, s szemmel lthatan remekl rezte magt. Nyilvnval volt, hogy a Hollyban munkl vesztesgrzet elgg egyoldal. Max igazn nem vesztegette az idejt: minl elbb meg akarta tallni Holly utdt. A gondolat, hogy vgig kell nznie ezt a procedrt s az sszes ezutn kvetkez procedrt is , kezdett egyre elviselhetetlenebb vlni Holly szmra. Adam, aki szintn nehezen viselte a lny csndes gytrdst, nem brt lakatot tenni a nyelvre. desem, ez az alak gyalzatosan bnik veled. Nem rdemel meg tged. Hagyd itt a szllodt. Nem j, ha minden nap ltod Maxet, csak flslegesen knzd magad. Ugyan mr! vgta r Holly gpiesen. Aztn knnybe lbadt a szeme. Szeretek itt dolgozni.

Taln mshol is jl reznd magad, tvol Maxtl felelte a frfi nyersen. Valahnyszor megltod, feltpdnek a sebeid. Ha ki akarod trlni t az emlkezetedbl, teljesen el kell szakadnod tle. Gytrelmes, lmatlan jszakin Holly is pontosan ugyanezt fogalmazta meg magnak. A teljes megvonsra kell trekednie ami brutlis, lerhatatlanul fjdalmas, viszont rendkvl hatsos , de a Maxszel val szakts sokkal nagyobb merszsget kvnt tle, mint gondolta, s mostanra a maradk btorsga is elillant. is csak ember. A szegny kis Holly, aki a csiricsr ruhirl, a nagy cicijrl meg a frtelmes zlsrl hres, mr ami a frfiakat illeti. A lny megpuszilta Olivia stt hajt. Nem mert Adamre nzni. Tudom, hogy ezt kellene tennem. Csak sehogy sem brom rsznni magam. Meg tudod csinlni mondta a frfi srgeten, de a gondolatai mr megint elbbre jrtak. Figyelj, most vettem egy ttermet az Algarvn. Dolgozhatnl ott is, vezethetnd a brt Komolyan, Holly. Itt a vissza nem tr alkalom. Vgre elemedben reznd magad Az tlet olyan nevetsges volt, hogy a lnybl kibuggyant a nevets. Nem vezethetek brt Portugliban. Mirt nem? Holly egy rvid idre megint visszavedlett rgi nmagv. Megpaskolta Adam karjt, majd a frfi flhez hajolt: Azrt, te kis ostoba suttogta lassan , mert nem beszlek portuglul. Mondd meg, ha gy gondolod, semmi kzm hozz jelentette ki Ross , de szrevettem, hogy kicsit meghztl, mita utoljra tallkoztunk. Megkrdeztem Grace-t. Azt mondta, terhes vagy. Mattie vlasz helyett szomorksan elmosolyodott. Legutoljra akkor jrt a Grange-ben, amikor Richarddal megismerkedett, s amint az elbb vgighaladt a kivilgtott kapubejrn, felidzdtek benne annak a csods estnek az emlkei. Azta sem brta rsznni magt, hogy kidobja a rzsaszn ruht, a perzselsnyommal az ujjn. Azt is megkrdeztem tle, ki az apa folytatta Ross gyengden. Az asszony nyugtalanul frkszte az arct. s megmondta? Az apja vagyok. Persze, hogy megmondta. Mattie, nem vagyok bszke r, hogy viszonyom volt Antonival. Richard j ember volt. El sem tudom kpzelni, milyen rzs lehetett, amikor megtudtad, hogy halott s milyen rzs az, hogy, nhibdon kvl, megint ugyanabba a csapdba estl. Azrt nem egszen ugyanabba emlkeztette az asszony Rosst nyugodt hangon, az Olivirl kszlt sznrajzot bmulva a frfi vlla fltt. Tudom, hogy Richard szeretett engem. Ez nha mg elviselhetetlenebb teszi a helyzetet, de vigaszt is ad. Szp pr lettetek volna mondta ki Ross az igazsgot. Mattie tiszteletremlt, kedves s odaad asszony volt. Minden tekintetben szges ellentte Antoninak. Nzd, Grace szletsekor nem tudtalak tmogatni, s tudom, hogy tizennyolc v hossz id, de nagyon rlnk neki, ha megengednd, hogy segtsek neked. Krlek, ne mondj semmit, mert mr felhvtam az gyvdemet, s megtettem a szksges lpseket. Az anyagiak miatt nem kell aggdnod. Mattie elkomorult. Nincs szksgem knyradomnyra. Ez nem knyradomny vgott kzbe Ross sietve. Egyszeren visszaadom a pnzt, amivel mr rgta tartozom neked. Egy zsenilis fiatal knyvel kitanttatsa nem olcs mulatsg tette hozz dersen. A kissrc hromves korban mr szmolgpet fog krni a szletsnapjra. Ngyvesen pedig szmtgpet. Igen felelte Mattie mosolyogva. Biztosan gyes kislny lesz.

Mattie s Ross tvolltt kihasznlva Grace flnken odavakodott Tesshoz. Szia! Grace! De rlk, hogy eljttl! Tessa, aki egy gyors lelssel is nyomatkot adott a szavainak, htralpett, hogy alaposan megnzze magnak a lnyt. Mivel mvszknt j rzke volt a rszletekhez, rgtn felfedezte azokat a hasonlsgokat apa s lnya kztt, amelyek Ross eltt rejtve maradtak. A sznek persze teljesen msok, de ez a karakteres ll meg ez a szpen velt arccsont ugyanaz. s br az ilyesmi nem szmt fizikai tulajdonsgnak, a kt ember abban is hasonltott egymsra, hogy elszntan prblta elrni a cljait. Fura itt lenni szlalt meg Grace, hogy valamivel megtrje a csndet. Bennem van a ksztets, hogy leszedjem a tnyrokat. Prblj ellazulni. n is azt teszem. s Grace halktotta le a hangjt Tessa , szeretnm, ha tudnd, mennyire rlk, hogy minden elrendezdtt kztetek Ross-szal. Tegnap elgg meglepdtem a hr hallatn, de most mr kezdem megszokni a gondolatot, hogy halad a dolog? Egsz jl vonogatta a vllt Grace, majd elvigyorodott. Mg figyelnem kell, nehogy vletlenl Mr. Monahannek szltsam. Biztosan nem lesz knny egyiktknek sem prblta megnyugtatni a lnyt Tessa. Ross Olivit is csak most kezdte megszokni. s most, egyik naprl a msikra, felbukkant mellette egy felntt lny is. Ne legyl trelmetlen Nem leszek felelte Grace egyszeren. Tudom, hogy nincs knny dolga. De nagyon rlk, hogy most mr mindent tud. Mit szlna egy gyors interjhoz? krdezte az jsgrn sejtelmes mosollyal. Max Monahan lben sokkal srmosabb volt, mint a tvben, amikor ppen valamelyik knyvt reklmozta; vonz klseje, lekezel arrogancival prosulva, egyszeren ellenllhatatlan volt. Milyen kapcsolat fzi nt Francine Lalonde-hoz? Tnyleg megltogatta t Svjcban? Milyen terveik vannak a jvt illeten, hmmm? Max a szeme sarkbl ltta, hogy Holly ppen Dominickal beszlget; fnyes hajt glriaknt vette krl az ajtbl beszrd fny. A frfi egy pillanatra az orrban rezte a lny parfmnek illatt. Majd az jsgrnhz fordult. rtam neki egy forgatknyvet; most is ppen azt olvassa. Egy-kt hten bell megltogat de egyelre csak annyit tudok mondani, hogy j bartok vagyunk. Uncsiii! biggyesztette le az ajkt az jsgrn, majd elrenyjtotta res pohart. Ugyan mr, Max, ne beszljen mell! Nekem nyugodtan elmondhatja. Mikor hzasodnak ssze? Max, aki kt ra ta egyfolytban csak ivott tikkaszt mel volt tszz szrlapot kinyomtatni Tessa killtsra , gy rezte, nem sok vlasztja el attl, hogy ijeszten indiszkrt legyen. De, gyzkdte magt, mit szmt ez az egsz? Szereti Francine-t s Francine is szereti t; a n maga mondta, amikor a mltkor felhvta. Max bgyadtan elmosolyodott: Ht, nem akarom elkiablni, de Hogy vagyok?! visszhangozta Holly, s azt sem tudta, srjon-e vagy nevessen. Hogy vagyok?! Szerelmes vagyok Maxbe, aki gy bnik velem, mint egy darab szarral. Csak arra kellek neki, hogy legyen kivel lefekdnie a szabad estin, gy legalbb nem kell annyi nevet megjegyeznie. Amikor szaktottam vele, csak gy tett, mintha csaldott lenne. Nem brok egytt dolgozni vele, viszont kaptam egy klfldi llsajnlatot, de azt sem akarom elfogadni, mert akkor soha tbb nem ltnm Maxet. Mindezektl eltekintve mondta elcsigzottan remekl rzem magam.

Dominic nem sokat beszlt Hollyval azta, hogy egytt tltttk az jszakt a lny laksn, s abban a pr esetben is, amikor sszefutottak Tessnl, finoman szlva megfagyott krlttk a leveg, lvn, hogy mindketten elszr szembesltek az impotencival Dominic felidzte magban az jszakt, amely sajt felslsnek s Hollynak aki meg volt gyzdve rla, hogy krlbell annyira izgat, mint egy kerti slag ksznheten igencsak gyalzatosra sikeredett. Kzs kudarcuk mivel a lny egyre csak azt hajtogatta, biztosan benne van a hiba kettejk stt, szgyenletes titka maradt. Dominic legalbbis nagyon remlte; ha ez a liba vletlenl elszlja magt, soha tbb nem ll szba vele. Holly boldogtalansga azonban annyira feloldotta a kztk vibrl feszltsget, hogy Dominic szve megesett a lnyon. A tested biztosan tetszett neki jegyezte meg ferde mosollyal. Legalbb ez vigasztaljon. Inkbb ez a legrosszabb az egszben felelte Holly lemondan. Maxet csak a szex rdekelte. gy reztem magam, mint egy gumin. Szrny volt! Akkor mondj fel. Nem akarok felmondani. Ht akkor maradj felelte Dominic elcsigzottan. Hogy maradhatnk? sirnkozott a lny, mikzben vgignttte fehrborral a frfi farmeringnek ujjt. Max nem szeret. s ez mg borzasztbb. Holly, tfurakodva a flledt, zsfolsig telt termen Max ppen Sylvie-vel s Colinnal beszlgetett, de Caroline Newman levakarhatatlanul kapaszkodott a karjba lenyomta a kilincset, s kilpett a teraszra. A hvs esti leveg lehttte g arct. A tintakk sttsgbe vesz kivilgtott gyeprl eszbe jutott, hogy nemsokra neki is nagy lpst kell tennie az ismeretlenbe. Hamarosan Tessa s Adam is csatlakozott hozz. Adam, aki elreltan egy veg italt is magval hozott, szpen sorban teletlttte a poharakat. Ne sokat! aggodalmaskodott Tessa. Ha bergok, mg megmondom Maxnek, mit gondolok rla. Nagy kr lenne! heccelte Adam. Most, amikor vgre megbocstott neked, amirt t is rfestetted arra a kpre. A parti, az egyetlen nem elad kp a killtson, mg most is rengeteg rdekldt vonzott: mkereskedket, kritikusokat s egyszer mrtket egyarnt. Ross, ha akarja, hsszoros ron adhatta volna el. Tessa, br nem hajtotta beskatulyzni magt, kezdett rjnni, hogy az emberek ezrt a stlusrt lelkesednek a leginkbb; A parti szellemben kszlt festmnyek voltak a legkelendbbek. A lny, ha nkntelenl is, de bnatos mosollyal gondolt arra, Ross ebben is megpecstelte a sorst. n nem bnnm jegyezte meg Holly, azzal vatosan fellt az egyik asztal szlre. A jghideg fm fjdalmasan mart bele a combjba. Adam, meleg van ilyenkor az Algarvn? A sttben sehogy sem lehetett kivenni Holly arcvonsait. A frfi, vigyzva, nehogy elszaladjon vele a l, egyszeren csak ennyit mondott: Igen. s knny megtanulni portuglul? Igen. Adam legalbbis gy gondolta. De nem nagyon izgatta magt rajta. Ha Holly eljn vele Portugliba, semmi ms nem szmt. A biztonsg kedvrt azrt hozztette: Persze. A portugl a legknnyebb nyelv a vilgon. Hmm. Holly elgondolkodva kortyolgatta az italt. Akkor taln n is elboldogulnk vele.

Elmsz Vilamourba? kiltott fl Tessa, aki szemmel lthatan au fait volt az gyben. A francba, gondolta magban Holly, au fait! Mirt nem inkbb Franciaorszgba megy dolgozni? Ha Adamnek nincs kifogsa ellene felelte hirtelen tmadt flnksggel. Nincs kifogsa? Adam, egszen elcsodlkozva a lny szhasznlatn, megrzta a fejt, s elmosolyodott a sttben. Taln most, hogy Max vgre parkolplyra kerlt, sikerl tformlnia Holly gondolkodsmdjt. Minden eslye megvan r. Majd csak kibrom valahogy. Tessa meglelte Hollyt. Jl dntttl. De nagyon fogsz hinyozni. Mikor indultok? Holnap vgta r Holly, akit teljesen felvillanyozott ez a sorsfordt dnts. Majd az ajkba harapott. Illetve, legszvesebben mr holnap mennk, de elbb be kell adnom a felmondsomat. Grace jelent meg a nyitott ajtban, karjn a megviselt Olivival. Tessban s Grace-ben egyszerre merlt fel egy gondolat, de Grace a vilgrt sem mert volna hangot adni neki. Tessnak azonban volt rzke az elegns megoldsokhoz. Beszlnk Ross-szal mondta, mikzben elvette Grace-tl a durcs Olivit. A kt n cinkosan sszemosolygott. Biztos vagyok benne, hogy tallunk valami megoldst.

Antonia kiszllt a taxibl, s megborzongott. tban a szlloda fele suttyomban meghzta a vodksveget, de a sofr pont ebben a pillanatban rntotta flre a kormnyt, hogy kikerljn egy nyulat, gy a jghideg folyadk a n fehr Alexander McQueen ruhjra loccsant. A ruha most nedvesen tapadt Antonia mellre, ami nem volt tl elegns ltvny. Nem baj; t percet tud vrni, addig legalbb sszeszedi magt. De nem szabad nagyon bergnia. A maximlis hats rdekben meg kell riznie a mltsgt. s minden pillanatot mlyen az emlkezetbe akar vsni. Mi rtelme felborzolni a kedlyeket, ha msnap reggel sszefolynak az emlkek? A krlmnyek kisvrtatva vget vetettek az elmlkedsnek. Ahogy a n vgigtipegett a szlloda hts bejrathoz vezet kivilgtatlan svnyen, majdnem keresztlesett egy flrehajtott cipn. Antonia felkapta, s a bokorba hajtotta a cipt, amely pont lapockn tallta Colin Rowlandet. Jaj! Mi ez? vlttt fel a frfi. Sylvie vidman kuncogott alatta. Colin, aki mg mindig a nap hse szerepben tetszelgett, ragaszkodott hozz, hogy a termszet lgy ln nnepeljk meg a nagy esemnyt. A hideg novemberi leveg s a szraz avar azonban knyelem szempontjbl sok kvnnivalt hagyott maga utn. De Antonit Rosson kvl senki sem hozhatta volna ki a bketrsbl. Undort! jelentette ki a n, a frfi spadt feneke s bord boxeralsja lttn. Colin feltpszkodott, s sietve magra rntotta a nadrgjt. risten, ez Antonia Seymour-Smith! suttogta Sylvie, aki rgvest felismerte a fehr selyemruhs alakot meg a csfondros, lekicsinyl hangnemet. Tessa rlni fog. n se verem a seggemet a fldhz. Colin, aki Tessa megmentjnek tartotta magt, ppen eleget hallott Antonirl ahhoz, hogy eldntse, nagyon nem kedveli a nt. s mivel, Sylvie-vel ellenttben, nem az llsa volt a tt, zord arccal fordult Antonia fel.

Nzze, a kutya se kvncsi magra. Minek keresi a bajt? Menjen haza! Egsz jkp fi, a maga brdolatlan mdjn, gondolta magban Antonia. Tettl talpig vgigmrte a frfit, s megcsvlta a fejt. Igazi csiszolatlan gymnt. s ez a rmes tjszls Azt csinlok, amit akarok felelte a n megveten, a frfi lbhoz hajtva flig elszvott cigarettjt. s mg egy ilyen agyatlan gorilla sem tud meglltani. Plne egy olyan agyatlan gorilla, aki mg a csizmjt sem veti le prosods eltt. Holly ltta meg elszr az rkezt, aki ttova mozdulatokkal kitlttt magnak egy pohr bort, aztn legalbb a harmadt kiltyklte, ahogy htrafordult, hogy szemgyre vegye a terepet. A francba, gondolta magban a lny bosszsggal vegyes aggodalommal. Antoninak nem szabadna itt lennie; Ross biztosan elmagyarzta neki, hogy ez az este Tessrl szl. Mg csak az hinyzik, hogy a tapads, rzelmileg tlfttt elhagyott szeret bajt keverjen, s tnkretegye az estet. Nemsokra Max is felfigyelt a n jelenltre. Az orra alatt szitkozdva, frgn tvgott a termen, s mris Antonia mellett termett. Parti, parti, gondolta magban Antonia, s rmosolygott egy frtelmes gesztenyebarna szmokingban pompz kzpkor frfira. Ez itt egy parti, de j! Antonia, mit keresel itt? krdezte Max fojtott hangon. A n jelentsgteljesen pillantott le a karja kr kulcsold ujjakra. Le vagyok tartztatva? vonta fl a szemldkt csodlkozva. Ravaszks mosollyal biggyesztette le rzsasznre rzsozott szjt. Drga Max, te biztosan tudod, milyen nagy rajongja vagyok itt jelentsgteljesen elhallgatott, majd finom hangon folytatta a festszetnek. Nem szabadna itt lenned, ezt te is tudod. Max tudta, nagyon vatosnak kell lennie, ha meg akarja elzni a bajt. Nem gondolod, hogy kellemetlen helyzetbe hozol minket? Antonia felkacagott, s nagyot kortyolt a borbl. Mr megbocsss, de n azt hittem, hogy ez egy nyilvnos killts. Ugyanannyi jogom van megcsodlni Tessa mveit, mint msnak, st, ha gy tartja kedvem, taln meg is vsrolok tle egy-kt bjos kpet. Antonia nagyon rlt, hogy nem itta meg az sszes vodkt. A beszde kristlytiszta volt Julie Andrews is megirigyelhette volna , s az esze is elg jl vgott ahhoz, hogy felismerje, ha mr a kezdet kezdetn sikerl elaltatnia Max gyanjt, mris maga mgtt tudhatja az els s legfontosabb akadlyt. Nem azrt jtt ide, hogy egy parzs szcsatt kveten szgyenszemre kipendertsk a szllodbl. Antonia, aki tisztban volt vele, hogy kvncsi szemek figyelik minden mozdulatukat, rmosolygott Maxre, s nzte, hogyan hadakozik a frfi a lelkiismeretvel. Hiszen az a fiatal zvegy, akit tragikus vesztesg rt. s senki sem izgatna fl egy zvegyet. Nem illik. Ha ez megnyugtat suttogta sszeeskvsszer hangon , nem maradok sokig. Csak megnzem a kpeket kivlasztok egyet s mr megyek is. A kijelents annyira sszer volt, hogy Max nem tudott vitba szllni vele. Knytelen-kelletlen elengedte a n karjt. minden tle telhett megtett, nyugtatgatta magt. Ha Rossnak nem tetszik valami, majd elvgzi a piszkos munkt. Na j lpett htra, s pillantsa sszetallkozott Holly zord tekintetvel. De ne maradj sokig. s viselkedj rendesen. J? Csodlatos parti, gondolta magban Antonia vidman. Csodlatos emberek. Csodlatos Tessa Duvall. Ettl aztn minden pesz ember kidobn a taccsot. Antonia, nmi szorongssal llaptva meg magban, hogy most mr a terem minden szgletbl r irnyul a figyelem, szfogadan odatipegett a legkzelebbi festmnyhez, s az

ilyenkor elvrhat rdekldssel kezdte tanulmnyozni a lbkrmt fest szoks szerint tlslyos s tlltztt Holly King kzepes mret portrjt. Kr volt a festkrt! Tessa, aki maga is igyekezett elrejteni aggodalmait, elhatrozta, nem engedi, hogy Antonia jelenlte tnkretegye az estt, azzal visszafordult a fiatal riporternhz, aki a helyi jsgnak ksztett tudstst a rendezvnyrl. Elnzst! Hol is tartottunk? ppen azt ecseteltem felelte riportern szinte hangon , milyen szerencse, hogy az n bartja a rendelkezsre tudta bocstani ezt a szllodt. Ross Monahan kzbenjrsa nlkl ez a killts meg sem valsulhatott volna, ugye? Tessa rettenetesen bszke volt magra, hogy minden kls segtsg nlkl sikerlt megszerveznie a killtst Marcus Devenishnl. Brmennyire is hls volt Rossnak, kifejezetten nyomasztnak tallta, hogy a krnyezete gy semmibe veszi az egyni erfesztseit. Az utbbi hrom rban mr negyedszer hangzott el ez az ominzus kijelents. Biztos vagyok benne, hogy a killts mindenkppen megrendezsre kerlt volna vlaszolta a lny kimrten, gy prblva palstolni bosszsgt. Persze nem ma este, hanem valamikor a kzeljvben Mgis vgott a szavba a riportern , biztosan j rzs, hogy van egy gazdag bartja, aki ki tudja segteni. , ht persze! Tessa Antonit figyelte, aki ppen az italok fel tntorgott egy kis utnptlsrt, s ezttal nem tudta megfkezni cinikus njt. Maga a tkly. Ha nem lenne ennyi pnze, nem is fekdtem volna le vele. A rohadt letbe, szitkozdott magban Ross a kszbn llva, amikor, visszatrvn az irodjbl, ahol egy tengerentli hvst kellett lebonyoltania, a tmeg egy pillanatra sztvlt, s megpillantotta Antonit, aki a terem tls vgben ppen az egyik festmnyt nzegette. Grace azonnal ott termett mellette. Az arca sem sugrzott a boldogsgtl. t perce toppant be. Max beszlt vele mondta a lny mereven. A csaj lltja, hogy minden rendben lesz, de n nem bzom benne. Szletett szarkever. Ross a botjra tmaszkodott, hogy ne fjjon annyira a bal lba. Megint feltmadt benne az a kellemetlen felelssgrzet, amit Antonia irnt rzett. A n feltnen magnyos volt, s br Ross direkt megkrte t, hogy ne jjjn el, nem volt knny figyelmen kvl hagyni az Antonia hvs klseje alatt megbv szomorsgot. Majd csak elmegy mosolygott r a frfi biztatan Grace-re. Hmm. Grace nem viszonozta a mosolyt. Mattie, noha prblt nem odanzni, azon kapta magt, hogy jra meg jra Antonira tved a tekintete. Ez a n Richard zvegye, gondolta magban, mikzben vgigmrte a fehr selyembe ltztt karcs, elegns figurt, s azon morfondrozott, vajon mit szlna Antonia, ha megtudn, hogy a tle pr lpsnyire ll asszony Richard szeretje, aki a frfitl vr gyereket. De rgtn meg is borzongott; rlt, hogy Antonia semmit sem sejt. Egy ilyen hideg szpsg, aki radsul az les nyelvrl hres, egy szempillants alatt a fldbe dngln t. Nem szmt, gondolta magban Mattie, mert Richard t szerette, nem pedig Antonit, s egy ilyen titkot nagyon is rdemes megrizni Mindenki engem nz, gondolta magban Antonia, amikor, htrafordulvn, szembetallta magt a trsasggal. Milyen mulatsgos: Max, Hugh Stone, Holly King aztn Ross azzal a nyamvadt kis pincrnvel, Tessa Duvall, st, mg Adam Perry is gy bmuljk, mint valami brtnrk Maga meg mit bmul? csattant fl Antonia, amikor a jobbjn ll nre tvedt a tekintete.

Mattie, aki majdnem elsllyedt szgyenben, sketnek tettette magt, s gyorsan elfordult. Azt krdeztem ismtelte Antonia kjes lasssggal , mit bmul? Ismerem magt, vagy mi? Nem elnzst A n flig pirult. Antonia elvigyorodott, remekl rezte magt. Klnben is, hogy nz ki? Ennyire dagadt? Vagy terhes? Mattie a tenyerbe vjta a krmeit. Richard t szerette, csak ez szmt. Knnyek szktek a szembe. n? krdezte fojtott hangon, s knyszertette magt, hogy belenzzen Antonia rideg kk szembe. Terhes vagyok. Mit mondott neked? kelt az anyja vdelmre Grace, dz pillantst vetve a tvoz Antonia utn. Semmit rzta meg a fejt Mattie. Nem akart kellemetlensget okozni. Csak csak megkrdezte, hogy terhes vagyok-e. Mirt nem mondtad meg neki, hogy Richardtl vrsz gyereket? Grace! J, mindegy rntotta meg a vllt a lny. Aztn elmosolyodott. Richard vette a selyembugyit is, amit most viselsz, ugye? Legalbb ezt elmondhattad volna. Ez igazsgtalansg, gondolta magban Antonia egyre fltkenyebben, mikzben Rosst s Tesst figyelte. Ha ez a szmt dg nem csinltatja fel magt, minden mskpp alakult volna. Richard halla utn, idzte fel magban az emlkeket, teljesen maga alatt volt, de ugyanakkor rlt is, mert Ross visszatrt hozz. A krlmnyekhez kpest minden tkletes volt mint rgen amg nem jtt az a hlye baleset. Tessa hazareplt, s mindent elrontott; minden teketria nlkl kitrta t a helyrl. Ross mostanban gy viselkedik vele, Antonival, mint valami trkeny, ids nagynnivel; kedves, segtksz s megkzelthetetlen. Gebedjek meg, gondolta magban Antonia, ha tovbb trm ezt az ostoba komdit! Tlsgosan szereti Rosst ahhoz, hogy elengedje. Ideje, hogy a frfi jbl felfigyeljen r. Mghozz alaposan, hogy merszeli levegnek nzni, hogy merszel gy tenni, mintha nem is ltezne? t perc sem kellett hozz. Tessa, aki szemtanja volt az esetnek, jval tbbnek rzkelte t percnl mintha tbbszrs lasstsban trtnt volna az egsz. Az egyik pillanatban Antonia mg csndben lldoglt, s a pohart szorongatva nzegette A parti-t. A kvetkez pillanatban azonban, mindenfle elzetes figyelmeztets nlkl, lehajolt, levette a bal cipjt, s bizonytalanul elrelpett. A tsarok sztzzta az veget, s ttong lyukat ttt a vszon kzepn. Valaki felsikoltott. A tsarok hangja, amint szthastotta a vsznat s csikorogva vgigszntott a merevttbln, ott visszhangzott az egsz teremben. Dermedt csnd tmadt, amit Antonia trt meg, amikor htralpett, hogy szemgyre vegye munkja eredmnyt, s kzben rtaposott a talpa al kerlt vegszilnkokra. Adam rt oda hozz elsnek; pirospozsgs arca elfehredett a dhtl. Mivel egy hang sem jtt ki a torkn, egyszeren megragadta, s a kijrat fel vonszolta a nt. Ez az, gondolta magban Antonia diadalmasan. Pontosan ezt kellett tennie, hogy megrtesse Ross-szal, nem dobhatja ki csak gy. Ltni kellett volna Tessa arct! Ross nem szeret tged! vlttte Antonia olyan hangosan, hogy lehetleg mindenki hallja. Engem szeret, s mindig is engem fog szeretni! Adam pklapt keze ssan s fojtogatan tapadt a n szjra. Antonia megprblta megharapni, de nem sikerlt neki. Pillanatokon bell elrtk a teraszra vezet ajtt. s Ross is

ott jn mgttk, fedezte fel Antonia megknnyebblten. Most mr minden rendben lesz, Ross vgre itt van, nincs mitl flni. Hvom a rendrsget mondta Adam zordan, de Ross megrzta a fejt. Jzusom, nem volt mg elg? Ez Tessa killtsa; legalbb az kedvrt hagyjuk ki a rendrsget, legalbbis egyelre. Ross sem fogta tl gyengden Antonit, de Adam Perry kegyetlen, medveszer szortsnl minden kellemesebb volt. Antonia, amikor vgre leveghz jutott, lopva rmosolygott a frfira, amint az beterelte t az veghzba. Tudtam, hogy meg fogod rteni. Ross kinyitotta az ajtt, belkte rajta a nt, elfordtotta a kulcsot, majd megcsvlta a fejt. Antonia megborzongott a frfi tekintetbl sugrz rzelmek a dh s a teljes elkpeds keverke lttn. Semmit sem rtek szlalt meg a frfi lassan. Nem rtem, mi a fszkes fent mvelsz! Megrltl? Nem. Antonia egsz testben reszketve rogyott le az egyik ndszkre. Mirt nem rti? Mirt nem nyugtatja meg, mirt nem leli t, s mondja azt, hogy minden rendben lesz? Nem bizonygatta a n, s knnyek szktek a szembe. Szeretlek. Ross, aki gy felbszlt, hogy attl flt, mg meg tallja tni a nt, tehetetlenl fordult el. Ne butskodj! n nem butskodom! zokogta Antonia. Kinyitotta a tskjt, s tapogatva kutatott zsebkend utn. Te is szeretsz engem. Boldogok voltunk, amg ez a n meg nem jelent. Mindent tnkretett. De amikor Richard m meghalt, te visszajttl hozzm, s megint b boldogok voltunk. Nem szereted t, nem szeretheted ez igazsgtalansg! Minden sszekuszldott. Antonia sehol sem tallta a zsebkendjt. Mikzben ktsgbeesetten kotorszott a tskja mlyn, a markba zrta azt a kis barna gygyszeres vegcst, amelyben az altati voltak mg az orvos rta fl neki Richard halla utn. Ha ezt gondolod hallotta Ross gnyos vlaszt , akkor tnyleg megrltl. risten, berontasz ide, tnkreteszed Tessa killtst, s mg elvrod, hogy megdicsrjelek rte? A frfi mg mindig httal llt. Antonia gondolkods nlkl lecsavarta a doboz tetejt, s a tenyerbe nttte az vegcse tartalmt. Az alig hsz tabletta fnyes volt, rombusz alak, s nevetsgesen knnyen le lehetett nyelni ket. Valaki egy teljes pohr bort hagyott az asztalon, ami mg lvezetesebb tette a mveletet. Miutn Antonia sikeresen legyrte a tablettkat kiss megborzongott, amikor a nyelve tvn rezte keser zket lopva elmosolyodott. Rossnak most mr tnyleg muszj lesz tennie valamit. Be kell bizonytania, gondolta magban a n diadalmasan, hogy mg rez irntam valamit. Nzd csak! szlalt meg a n, csak gy mellkesen. Amikor a frfi htrafordult, Antonia felmutatta az res veget. Bevettem az altatt. Az egsz veggel. Nagyszer felelte Ross szntelen hangon. Remljk, hogy megteszi a hatst.

A z ersen vacog Tessa a vllra kanyartotta Adam zakjt, s Olivival egytt szorosan beleburkolzott. Ne haragudjatok. De nem brtam volna benn maradni. Butasgot csinltam? A francba, ftylk r! Elegem van abbl, hogy mindig nekem kell trelmesnek s megrtnek

lennem. Ez a ribanc mindenkivel csak szrakozik, s hogyan reagl minderre Ross? Utna rohan, engem meg otthagy a szarban! Holly nem tudta, mit mondjon. Mg soha nem ltta Tesst ilyen dhsnek. is fzott, de Adamnek csak egy zakja volt. A kocsiban legalbb meleg lesz. Adam kinyitotta az ajtt, s besegtette Tesst meg Olivit a hts lsre. Hova vigyelek? Haza? Brhova felelte Tessa fogvacogva. Aztn a kezbe temette az arct, s megrzta a fejt. Bocs, de nem vrnnk mg pr percet? Taln Ross mgis megszabadult tle, s ppen engem keres nem tnhetek el csak gy. Persze vgta r Adam. Ltta, hogy Olivia szerencsre elaludt. Nem kell mentegetznd. Addig vrunk, ameddig csak akarod. Mondd el mg egyszer! parancsolta Ross, amikor rdbbent, hogy a helyzet akr slyos is lehet. A knnyradattal mg meg tudott birkzni az elmlt hnapok sorn szinte immniss vlt r , de ezt az j, rgeszms eufrit vrfagyasztnak tallta. Antonia kifejezetten bszke volt arra, amit tett. s teljesen vilgoss tette a frfi szmra: senki ms nem tud segteni rajta, csak . Mogadon tabletta, kb negyven hazudta Antonia ragyog mosollyal, br a beszde mr kezdett szreveheten lelassulni. Paracetamol, kb harminc. Ezt mg induls eltt vettem be. Mennyit is ittam? Nyolc vagy kilenc pohr bort, taln mg tbbet. Mindjrt meghalok, drgm, itt helyben, ebben a gynyr veghzban. gy legalbb mindig emlkezni fogsz ram, amikor belpsz ide Ross jl emlkezett az egyik rgi iskolatrsa csnos hgra. Miutn a vlegnye szaktott vele, a lny tizent paracetamol tablettt vett be, de a kis kamaszsznjtk megbosszulta magt, mert az adag, a lny vrakozsaival ellenttben, vgzetesnek bizonyult. A gygyszer hatsa nagyon alattomosan jelentkezett; a lny msnap mr a megtvedt vlegny kezt szorongatva lt a krhzi gyon, s nevetve tkozta magt, amirt ilyen butn viselkedett. Kt nap mlva mjelgtelensg lpett fl nla. Egy hten bell meghalt. Antonia pedig ktszer ennyi paracetamolt vett be, radsul egy egsz veg altatt is. Hvom a mentket indult a frfi a bezrt ajt fel. Ha itt hagysz felelte Antonia mzesmzos hangon , szttrm az veghzadat, s felvgom az ereimet. Ross tudta, hogy nem hazudtolhatja meg a nt. s ahhoz sem lett volna ereje, hogy megfkezze. De ha megvrja, amg Antonia kmba esik, taln mr tl ks lesz. Mit akarsz? krdezte elcsigzottan. A n elmosolyodott. Tged. Tged akarlak. Bemegyek a krhzba, de csak akkor, ha te viszel be. Nem ms. bele sem gondolt, mit rezhetek a sok bmul, sugdolz ember kztt Csak lltam ott, mint egy hlye, s vrtam, hogy visszajjjn mondta a magt Tessa, aki kptelen volt csndben maradni. Az elmlt hnapok sorn felgylemlett s visszafojtott srelmek most egyszerre trtek a felsznre. Tessa mr semmivel sem trdtt. Hnyni tudott volna Antonia Seymour-Smithtl, Ross szgyenletes rulst pedig egyenesen vrlztnak tallta. A frfi akkor hagyta cserben, amikor a legnagyobb szksge lett volna r. A lnynak mindenbl elege volt. A sajt jl fog szrakozni tette hozz keseren. Kvncsi vagyok, mit hoznak ki a dologbl. De desem, Ross csak Adam, lgy szves! frmedt r a frfira a lny. Ne prbld mentegetni t. Menjnk innen!

Tessa hirtelen megdermedt. Holly kvette bartnje tekintett, s sszerezzent, amikor megltta, hogy Ross s Antonia lassan keresztlstl a gyren megvilgtott parkoln. Jzusom! mondta Tessa sszetrve. s n mg azt hittem, hogy miattam aggdik. Meg Olivia miatt. Ht ez vicc! Adam a lny vllra helyezte meleg tenyert. Hadd beszljek vele! Nem! Nzd csak meg ket! Tessa a foncsorozott hts ablakon keresztl nzte, ahogy Antonia Rossnak dl. A frfi tkarolta a n derekt, s, br lthatan hzta a lbt, szably szerint odatmogatta Antonit a kocsijhoz amely alig hsz mterre llt Adam Rolls-Royce-tl, mikzben vigasztal szavakat duruzsolt a flbe. Ez a n tnkretette az egsz estt suttogta Tessa elkpedve. Tnkretette letem egyik legfontosabb estjt, s Ross mg t vigasztalja! Jaj, Tess, nem maradhatsz itt egyedl! sirnkozott Holly, kvetve bartnjt a stt hzba. Amikor Tessa felkapcsolta a villanyt, megszlalt a telefon. A trtntek ellenre a lnyban feltmadt a remny. Hall! Tessa Duvall-lal beszlek? Itt Andy Llewellyn az Evening Post-tl, hogyan kommentln a A lny lecsapta a kagylt, s kirntotta a telefonzsinrt a konnektorbl. Hollynak igaza van mondta Adam nyersen. Most mihez kezdesz? A spadt, de amgy higgadt Tessa szorosan maghoz lelte Olivit, az egyetlen szemlyt, akiben mg vigaszt tudott lelni. Amg Olivia mellette van, semmi sem szmt. A lny egszen megsajnlta Adamet s Hollyt, akik akaratukon kvl belekeveredtek ebbe a csnya gybe, s most szemmel lthatan hallra aggdtk magukat miatta, ezrt kicsikart magbl egy halvny mosolyt. Az tlevelem az emeleten van Adam elrelpett, s elvette a lnytl az alv Olivit. Akkor felelte a r jellemz nyersesggel induls pakolni! Csak vicceltem ellenkezett Tessa ertlenl. Marhasg! Ez nem vicc. Velnk jssz Vilamourba. No comment sziszegte Ross, amikor msnap dleltt tzkor lebicegett a fldszintre, s a gyomorforgatan kvncsi Andy Llewellynnel tallta szemben magt. s azt meg tudn mondani, hol van Tessa Duvall? faggatzott tovbb a riporter, aki mindenron j fogst akart csinlni. A hza res, s Kuss! Ross, alig kt ra alvs utn, a pokolba kvnta a csillog szem jsgrkat meg az ostoba megjegyzseiket. Jl tudta , hogy Tessa nincs otthon. Hollynl is hiba kereste. Miutn otthagyta Antonit a krhzban, fittyet hnyva az orvos utastsra, az egsz vrost tv tette a lny utn. De sehol sem tallta. No comment! ismtelte keseren, amikor ltta, hogy Andy Llewellyn tovbbra sem tgt mellle. Komolyan mondom. Szlljon le rlam! Kvt? krdezte Grace, miutn az jsgr kelletlenl tvozott Valami megmagyarzhatatlan oknl fogva a lny sttkk kosztmben llt a recepcis pult mgtt. A frfi sszevont szemldkkel vette el a felknlt bgrt. Te meg mit mvelsz itt? Holly felmondott felelte nyugodt hangon Grace, aki llekben mr felkszlt erre a krdsre. Kell egy recepcis. Majd Sylvie betant. Sylvie egy kutyt sem tudna megtantani hugyozni, gondolta magban Ross, de mivel Grace mr dnttt, nem akart akadkoskodni. Elg volt neki a maga baja. Tessa s Olivia felszvdott. Holly felszvdott. Kzenfekvnek tnt, hogy egytt mentek el.

Hol van most Holly? krdezte a frfi, kzmbssget erltetve a hangjra. Grace nyilvnval rosszallssal mrte vgig. Ezt nem tudom felelte az igazsgnak megfelelen , azt viszont igen, hogy Tessa is vele ment, ha erre vagy kvncsi. Persze, hogy erre vagyok kvncsi csattant fl Ross. Tessa eltnt. Mr msodszor. Muszj megtallnom. Tegnap este meg te tntl el mutatott r a lnyegre Grace. Tessa nagyon kiborult. s n nem is hibztatom emiatt. Ross emlkezetben felvillant a kp, amint Antonia eszmletlenl, infzira ktve fekszik a traumatolgin, s ppen a gyomrt mossk. Vlsgos az llapota, kzlte a frfival az orvos. Lehet, hogy nem li tl. n sem hibztatom felelte szntelen hangon, s elkpzelte magban, mit rezhetett Tessa, amikor rjtt, hogy egyedl maradt. De nem volt ms vlasztsom. Majd ha szemlyesen tallkozunk, mindent megmagyarzok neki. Grace, letben elszr, nagyon megsajnlta az apjt. A frfi szeme alatt stt rkok hzdtak; pocskul nzett ki. Nem tudom, mikor fogod viszontltni jegyezte meg a lny tapintatosan. Holly a Heathrow repltrrl hvott fl tegnap este. Max, aki dlben vgre kegyeskedett lefradni a fldszintre, dbbenten meredt Grace-re. Te meg mit keresel itt? Hol van Holly? Holly mr nem dolgozik itt felelte Grace kjesen. Ez az alak hnapokon keresztl szvatta Hollyt, nem rdemel kegyelmet. Elment. Mi? Ez lehetetlen! Max hitetlenkedve nzett krl a recepcin, mintha azt vrn, hogy Holly egyszer csak elbjik az iratszekrny mgl. Hova ment Nem tudom. Grace csak azt sajnlta, hogy nincs nla a fnykpezgpe. Max arckifejezse mindent elrult. Klfldre. De ht ezt nem teheti! Dehogynem felelte Grace kimrten. Mr meg is tette.

Tessa, lvezettel tartva oda az arct a tiszta, ss illat tengeri szellnek, kontyba csavarta a hajt, hogy a frtk ne szlljanak az arcba. Olivia, aki egy bord sznyegen fekdt mellette, az ujjt szopta, s vidman rgkaplt. Adam tengerparti ttermnek vendgei automatikusan Juliette, a fekete haj, fekete szem pincrn lnynak nztk a kisbabt. Bronzbarnra slt brvel Olivia mg a portuglokat is megszgyentette, s szemmel lthatan imdta Algarve kellemes, mrskelt gvi klmjt. Valaki legalbb boldog, gondolta magban Tessa, azzal egy vzlattmbt meg egy doboz ceruzt hzott el, s megprblt nmi lelkesedst kicsiholni magbl. Az elmlt t ht sorn azonban nagyon szkben volt a lelkesedsnek. Megbirkzni a fjdalommal mr nmagban is nehz volt, de a vidmsg ltszatt fenntartani mg ennl is komolyabb tortrt jelentett. Tessa azonban nem hagyhatta el magt. Adam s Holly olyan kedvesen bnt vele, olyan meghat figyelmessggel vette krl, hogy a lny szgyenben gy hatrozott, azzal tudja a legjobban meghllni ezt a sok szeretetet, ha elrejti valdi rzseit. Igyekezett nem srni

legalbbis halltvolsgon bell , s mosolyogni, valahnyszor gy rezte, a tbbiek ezt vrjk tle Az rzsek azonban, amelyeket Tessa olyan gondosan leplezett, st, egyenesen letagadott, gy tekergztek benne, mint egy fszekaljnyi kgy. A lny egy pillanatra sem tudott megfeledkezni rluk; mindig vele voltak, a reggeli bredstl kezdve egszen estig, amikor Tessa nyugtalan lomba merlt. A portugl nyencsgek sem tudtk jobb kedvre derteni: egszen lesovnyodott. Holly nem gyztt irigykedni, Tessa viszont bnatosan nzegette behorpad hast, s egyre csak tkozta magt, amirt nem tud parancsolni magnak. Tessa nem szokott kjelegni az nsajnlatban, de most tehetetlenl vergdtt knjban. A gytrelmek pedig sehogy sem akartak elmlni, st, meg csak nem is csillapodtak Minden egyes nap ugyanolyan lehangol s elviselhetetlen volt, mint az elz. Az id sehogy sem akarta begygytani a sebeket. Tessa a ceruzja vgt rgcslva bmulta a partvonalon csoportosul halszhajkat, amelyek hli pkhl mdjra terltek szt a fehr homokon. A tj vgtelenl bks volt, a lny nem rtette, mirt nem tudja magba szvni ezt a fldntli nyugalmat, mirt nem tud rlni annak, amije van, s tovbblpni. De Ross emlke egyfolytban ksrtette. Amikor megllaptotta magban, hogy a frfi megbzhatatlan, emlkezete, gld mdon a vidmsg, a meghittsg s a hamistatlan, szvszort szerelem pillanatait vettette el. Amikor azzal gyzkdte magt, hogy Ross csnyn elrulta t, azok az emlkek tolultak eltrbe, amelyek a frfi btorsgt, vgtelen trelmt s extravagns nagyvonalsgt bizonytottk. A helyzet kiltstalan volt s vgtelenl elkesert. De mindent egybevetve az alakoskods hogy Tessa most is, mint mindig, ura nmagnak bizonyult a legkimertbb feladatnak. Adam legalbb annyira szerette volna, hogy Tessa boldog legyen, mint azt, hogy Hollyval vgre egy pr lehessenek. Sajnos a legkevsb sem volt meggyzdve arrl, hogy brmelyik haja is valra vlik. Holly nagy npszersgnek rvendett a vendgek krben, s a lny meghat igyekezettel prblta bvteni portugl szkincst, de a varzslat a titokzatos kmia mg mindig nem lpett mkdsbe. Holly egyszer sem emltette Maxet, de a frfi attl mg ott bujklt a gondolataiban ezt Adam pontosan rezte. rm az rmben, llaptotta meg magban Adam keseren, hogy Vilamourban nemcsak van hjn annak a bizonyos vonzernek. A frfiak, helybeliek s turistk egyarnt, akiket teljesen megigzett Holly rzki alakja s vrsesszke hajkoronja, minden tlk telhett megtettek, hogy elcsbtsk a lnyt, de az mosolyogva kosarazta ki ket. Holly rendthetetlenl ellenllt a sikamls bkoknak. Egy fikarcnyit sem trdtt ezekkel a jvgs, stt br, stt szem frfiakkal, ami egyfell megnyugtat volt Adam szmra, br a frfi jobban rlt volna, ha megszabadulhat attl a knz balsejtelemtl, hogy a szemlyzetnek ez a vidm, szorgalmas, erklcsileg feddhetetlen tagja csupn az igazi Holly King ktdimenzis msa. Ks dlutn volt, az ebd s a vacsora kztti nyugalmas idszak. Az tteremben alig lzengett valaki. Holly a brpult mgtt lt, s teljesen belemerlt a knyvbe. Amikor Adam belpett, a lny sszerezzent; a knyv lecsszott a trdrl, s hangos csattanssal a fldre zuhant. Azt hittem, ezt mr olvastad jegyezte meg Adam, aki pontosan tudta, hogy jl emlkszik. Max Monahan mozgalmas, mesterien megszerkesztett krimijei kln polcot foglaltak el Holly laksban, s a lny mg hnapokkal korbban vallotta be, hogy tbbszr is elolvasta mindegyiket. De mr rgen hazudta Holly zavartan. Ezek az rtkes knyvek magt Maxet kpviseltk; kzelebb hoztk a frfit Hollyhoz. A lny sietve a pult al dugta a knyvet, majd felkapott egy puha fehr rongyot, s olyan ervel kezdte fnyesteni a poharakat, mintha az lete mlna rajta. Mg a barnasga sem tudta elfedni, hogy elpirult.

Hol van Tessa? krdezte. A strandon. Adam kihzott egy szket, tlttt magnak egy pohrka San Miguelt, majd lelt. Meg mindig aggdom miatta. Szerinted jl rzi magt itt? Ez a tma nem elszr kerlt szba kztk, s a helyzetet csak tovbb neheztette, hogy Tessa egyfolytban azt bizonygatta, igenis boldog. Holly, aki maga is ktsgbeesetten igyekezett fenntartani a ltszatot, nehezen tudta felmerni Tessa lelkillapott. A lnynak nha az az rzse tmadt, mintha k ketten Tessval egy rmes szndarab szerepli lennnek, akik mindenron meg akarnak felelni a kemnyen robotol rendeznek Adamnek, termszetesen , mert igazn nem az hibja, hogy ilyen pocsk szvegknyvvel kell dolgozniuk. Szerintem jl van vonta meg a vllt Holly. Mi mindent elmondunk egymsnak. Ha valami baja lenne, n tudnk rla. Hirtelen elhallgatott, mert ezt az rvelst mg sajt maga sem tallta elg meggyznek. Az biztos, hogy nem boldogtalanabb itt, mint otthon lenne. Nem is akar hazamenni s te? Adam ltta a knyvet; majdnem olyan rzs volt, mint amikor az apa rajtakapja a fit egy Playboy-jal. Holly, aki tovbbra is gpies frgesggel fnyestette s tornyozta fl a poharakat, komoran farkasszemet nzett a frfival. n igen. De csak azrt, mert sznalmas liba vagyok. s hazamsz? A lny ismt vllat vont, s htat fordtott a frfinak. Nem, mert nincs rtelme. Sehol sem bzhatok a boldog befejezsben, s itt legalbb elfoglalom magam A boldog befejezs nem is olyan elrhetetlen, gondolta Adam tehetetlenl, mikzben kiitta a srt. mindent megtenne az gy rdekben. Mr amennyiben Holly vgre ki tudn verni Maxet a fejbl, s rbredne, milyen nz alak az a pasas. Mire Max vgzett, odakint mr besttedett, s csak a monitor zldes fnye vilgtotta meg a szobt. A frfi htradlt, kihalszott egy flig szvott cigarettt a csordultig telt hamutartbl, s kjes rmmel nzett vgig a kpernyn sorakoz szavakon. Lehet, hogy nyakig benne van a szarban, de legalbb az rs jl megy legfrissebb regnynek cselekmnye bmulatos knnyedsggel, szinte magtl bontakozott ki. Az eredeti aprlkos gonddal kidolgozott szinopszist flretve, Max most az sztneire hagyatkozott; fogalma sem volt, mi lesz a kvetkez fordulat, de azt tudta, brmi legyen is, fantasztikus lesz. Mg szp, gondolta magban bnatosan. Ez a knyv az egyetlen kellemes dolog, ami az elmlt hetekben trtnt vele. Br mg csak december eleje volt, a karcsonyi nnepsgek mr megkezddtek, s estrl estre lrms munkahelyi sszejvetelek kvettk egymst a Grange-ben. Ross, aki nem volt virgos kedvben, rendre bezrkzott az irodjba egy nagy halom paprral, a ni vendgek legnagyobb bnatra, s a sokat szenvedett szemlyzet legnagyobb rmre. Ha Rossnak hatalmban llt volna, biztosan betiltja a karcsonyt. Mivel erre nem volt lehetsge, egyszeren mindenbl kivonta magt. Tessnak, gondolta magban Max egyttrzssel vegyes bosszsggal, sok minden szrad a lelkn. Brhol is legyen azzal a ribanc Hollyval egytt. Max letnek msik kt megkesertje Francine s Grace volt. Francine azrt, mert a frfi mr majdnem kt hnapja nem tudta utolrni. Grace viszont llandan ott sertepertlt krltte. s mg Rossnak sikerlt megbartkoznia a gondolattal, hogy Grace a lnya kettejk bartsga, ha ingatag lbakon is llt, kezdett egyre szorosabb vlni , Max kptelen volt megemszteni, hogy ez a csndes, les szem, ntudatos kamaszlny az unokahga. Az g kldte Caroline Mortimert, gondolta magban a frfi, azzal lenyomott egy gombot, s nzte, amint a nyomtat ontani kezdi magbl az elkszlt kzirat lapjait. Max msnapra

vrta az gynkt Londonbl, s mg a szoksosnl is jobban rlt a n rkezsnek. Alig vrta, hogy eldicsekedhessen neki a mvvel. s mivel sem Francine, sem Holly nem volt kznl, izgatottan kszlt az alkalomra, hogy gyba cipelhesse Caroline-t. Amikor msnap reggel fl nyolckor megcsrrent a telefon, flber llapotba rngatva Maxet, a frfi bosszsan dnnygtt bele a kagylba. Francine hangjtl azonnal kipattantak a szemei. Max! Olyan a hangod, mint az lhalottnak. Jl vagy? A frfi felknyklt az gyban. Hirtelen minden helyrezkkent. Francine elg pocskul idztett, de az a lnyeg, hogy megkereste. Persze. Hol vagy most? Maxben feltmadt a remny, hogy a sznszn taln Angliban van, aztn gy dnttt, ha mgsem, akkor is ltnia kell t. Most, hogy ilyen jl ll a knyvvel, igazn megengedheti magnak, hogy kivegyen pr ht szabadsgot. Barbadoson, drgm! Gynyr ez a sziget, s olyan meleg van Mintha a paradicsomban lennk. s ez a kilts Barbados. Meg Francine rzki jelenlte nlkl is csbt lehetsg. A frfinak mr a gondolattl is erekcija tmadt. Max, miutn kinzett a cseppet sem csbt szrke gboltra meg a kdlepte dombokra, elmosolyodott, s gy szlt: Szerintem sokkal rdekesebb dolgokat is lehet csinlni azon a trpusi szigeten, mint a kiltsban gynyrkdni. Ha most ott lehetnk veled, nem lenne idd Jaj, Max! lehelte Francine legendsan rzki hangjn. Olyan piszkos a fantzid! s igazad van, szp lenne, ha itt lehetnl, de Mirt ne lehetnk ott? vgott kzbe a frfi diadalmasan. Francine, add meg a cmed! Az els replvel ott vagyok. Drga Max! A shajba ezttal nmi szomorsg vegylt. gy ltszik, nem rtettl meg. Nem jhetsz ide. Max szerszma a kijelentssel egyidejleg szpen le is lohadt. A frfi egy pillanatig szhoz sem jutott. Azrt hvtalak, hogy megmondjam, nem tudom elvllalni a fszerepet a filmedben folytatta Francine Az akcentusa felersdtt, mint mindig, amikor valami rossz hrt kellett kzlnie a frfival. Max olyan szorosan markolta a kagylt, hogy elfehredtek az ujjai. Mirt nem? A mlt hten beleszerettem ebbe a gynyr emberbe; biztosan hallottad mr a nevt, Pietro Giannini. Holnap sszehzasodunk. Olyan boldog vagyok, Max! Pietro a tkletes frfi tzbe mennk rte elolvasta a forgatknyvedet, s szerinte nem illik hozzm a szerep Rvid csnd tmadt, majd Francine vidman folytatta n meg persze, szfogad menyasszonyknt, azt teszem, amit mond, vagyis kzlm veled, hogy a megllapodsunk rvnytelen. Max nem hitt a flnek. Pietro Giannini egyltaln nem volt szp, csak botrnyosan gazdag lltlag millirdos , s egy nappal sem volt fiatalabb hatvantnl. Emellett pedig termszetesen a vilg legbefolysosabb producerei kztt tartottk szmon. rtem nygte ki nagy nehezen Max, s kzben az jrt a fejben, mirt nem teszi le a kagylt. Hiszen mr eleget hallott. Tudtam, hogy meg fogod rteni dorombolta Francine. Mi mindig jl megrtettk egymst, ugye, Max? s biztos vagyok benne, hogy a filmed nlklem is bombasiker lesz. Majd csak tallsz valakit helyettem. Egsz biztosan.

Ja, s Max! A legviccesebbet el is felejtettem csicseregte a sznszn, gyet sem vetve a frfi kimrtsgre. A sajtgynkm a mlt hten tkldtt nekem egy jsgkivgst, amiben az llt, hogy mi ketten sszehzasodunk! Ht nem rhejes, drgm? Honnan veszik a firkszok ezeket a hlyesgeket? Szerinted ltezik valaki, aki beveszi ezt a marhasgot? Ross, nem brvn tovbb hallgatni a blterembl kiszrd rszeg dajdajozst egy helyi biztosttrsasg a szllodban tartotta a karcsonyi bulijt , az rasztalfikba sprte a kupacban tornyosul dosszikat, s a zakjrt nylt. Mondd meg Hugh-nak, hogy tartsa szemmel ezt a bandt szlt oda Grace-nek, a mulatozk fel intve a fejvel. Jrok egyet. J. Ugye, tudod, hogy fl hromkor megbeszlsed van a Comsel kpviseljvel? Ross nem tudta. Jack Dreyfuss-szal mondta kszsgesen Grace. Ktszz fs konferencit akar szervezni janur kzepre. Rendben mosolyodott el kurtn a frfi. Holly siets tvozsnak is megvolt a maga haszna: Grace, aki nlkl a szlloda akr tnkre is mehetett volna. Grace mindent tudott, mg mieltt brmit is tudni lehetett volna, s Ross borzasztan hls volt a lnynak diszkrt talpraesettsgrt. Ksz! Amikor Ross a kijrat fel indult, a lny utna kiltott. Megmondand Anyunak, hogy nyolcnl elbb nem rek haza? Ross dbbenten fordult htra Honnan a fenbl tudod, hogy anydhoz kszlk? Grace elvrsdve rntotta meg a vllt. Bocs. Csak gy kitalltam. Rd van rva. Ht ez bizarr, gondolta magban a frfi, amikor tizent perc mlva megllt a hz eltt, hogy pont Mattie legyen az az ember, akinek a legknnyebben meg tud nylni! Ross az utbbi idben hetente tbbszr is elltogatott az asszonyhoz, hogy megnzze, hogy van, s kezdte egyre kellemesebbnek tallni Mattie trsasgt. Mostanban csak ez tartotta benne a lelket. Csak Mattie mellett tudott igazn ellazulni; csak Mattie rtette meg, min megy most keresztl. Beszlgetseik Richardrl s Tessrl bizalmasak, de furcsa mdon, mg ha tmenetileg is felszabadtak is voltak egyben. Senki sem rtette meg jobban Rosst, mint Mattie, mert is ugyangy rzett, mint a frfi. Mazochista egy szoks, gondolta magban a frfi, de nagyon megnyugtat. A helyzet irnijrl nem is beszlve.

Max nem volt kifejezetten rzss hangulatban. Mg Caroline Mortimer akit a legknnyvrbb irodalmi gynkknt tartottak szmon Londonban jelenlte sem tudta felvidtani. Haraps kedvben volt, de harcias tekintetbl tlve Caroline is. Nos? krdezte Max, a kzirat j mondta Caroline kimrten. Majd sietve megigaztotta a vlltmst gesztenyebarna hastott br blzerben, ami nyilvnval jele volt annak, hogy nagy a baj. De nem neknk, ha rted, mire gondolok. Mg nem jutottak el az gyig. Lehet, hogy Caroline ezrt ilyen feszlt. A siets ebd meg az egyrnyi gyorsolvass, amely szintn egyike volt a n erssgeinek, nem igazn jrult

hozz a j hangulathoz. De az is lehet, gondolta magban a frfi stten, hogy Caroline csak ugratja. A fenbe is, hiszen a regny fantasztikus! Mirl beszlsz? mutatott Max dhsen a kzirat szpen egymsra rakott lapjaira. A regny zsenilis. Soha nem jtt meg ilyen knnyen az ihlet. Gyakorlatilag magtl sszellt a sztori Caroline htradlt a forgszken, rgyjtott, s dersen mregette Maxet ravaszul csillog szrke szemvel. Nzd, az a munkm, hogy rbresszelek a rideg valsgra. Ezrt kapom a rongyos tz szzalkomat! Max, a regny j, de egyszeren nem a te stlusod. Nem illik bele a kpbe. A te olvasid akcit, szexet, izgalmakat, erszakot s mg tbb szexet vrnak tled. Ez pedig itt egy istenverte szerelmi trtnet. Micsoda?! Max, aki egy nap leforgsa alatt mr msodszor nem hitt a flnek, csak llt, s dbbenten meredt a nre. Mit zagyvlsz itt ssze? A frfi kivette a cigarettt Caroline kezbl. A n szemrebbens nlkl hzott el egy msik szlat a csomagbl, s jbl rgyjtott. Higgy nekem fjt ki egy tkletes fstkarikt. J gynk vagyok, tudod, hogy bennem megbzhatsz. Termszetesen kiadhatjuk a knyvet, de az olvask nem ezt vrjk Max Monahantl, gyhogy ha rm hallgatsz, lnevet hasznlsz. A sztori csodlatos, Max. Ha nem lennk irodalmi gynk, mg el is srom magam rajta. De akkor is szerelmi trtnet, s most mr csak arra vagyok kvncsi, ki az a n, aki ennyire megbolondtott tged? Gyernk, Max, meghalok a kvncsisgtl! Mindent tudni akarok. Tudod, hogy bennem megbzhatsz. Caroline semmit sem rtett. Ez volt a kegyelemdfs. Max, aki nem szokott hozz a kritikhoz, plne nem Caroline-tl, tovbbra is zord tekintettel meredt a nre. Engem nem bolondtott meg senki csattant fl Max, azzal elnyomta a flig szvott cigarettt, s megprblta elhessegetni magtl a halvny, nyugtalant gondolatot, hogy Caroline-nak taln igaza van. A sztori szdletes, ez az igazsg, s az, hogy egy picivel ersebb benne a szerelmi szl, mint eddig, mg nem jelent semmit. n nem szoktam tvedni simtotta le Caroline egyenes fekete hajt a bal kezvel, majd az rjra pillantott. Max, gondold t a dolgot. Szerintem itt az ideje, hogy megllapodj. Nem olyan rmes az, flslegesen hadakozol ellene. Figyelj csak, egy ra mlva indul a vonatom. Bebjunk vgre az gyba? Sz sem lehet rla! vicsorogta Max, akit rettenetesen felbsztett Caroline viselkedse. Nem volt az egyetlen, aki, ha akarta, nagyon kellemetlen is tudott lenni. Te j isten, s mg hsges is! kiltott fl Caroline gunyoros mosollyal. Azzal talpra ugrott, lesimtotta makultlan szoknyjt, s szpen manikrztt, fnyes, halvnybarnra lakkozott krmvel megkocogtatta a kziratot. Akr hiszed, akr nem, ennek rlk, Max. A magadfajtknak nem val az agglegnylet. Te teljesen meghibbantl. Olvasd t mg egyszer, bogaram kanyartotta vidman a vllra a tskjt Caroline. Majd ha lehiggadtl. Ha legalbb feleannyi agysejted van, mint saccolom, magadtl is r fogsz jnni. Max halkan szitkozdott magban. Ez tbb volt a soknl. Alig brta trtztetni magt. s nehogy azt hidd, hogy ez valami szgyenletes dolog torpant meg Caroline, fl kezvel a kilincset fogva. Nagyon is termszetes. Ha ez megnyugtat tged, nagyon irigylem azt a lnyt. Brki is legyen, megfogta az isten lbt. Maxnek, a flretett telefonkagyl s egy veg jfajta bor trsasgban, amelyet Caroline Mortimer mr nem tudott megkstolni, ngy s fl rjba telt jraolvasni az tszz oldalnyi kziratot. Mire vgzett, kirlt az veg, elfogyott a cigaretta, s a hta is megfjdult. Radsul knytelen volt elismerni, hogy Caroline-nak igaza volt.

A rohadt letbe, gondolta magban, az gyon sztszrt paprlapokra meredve. Nem rtette, hogy trtnhetett ilyesmi szre sem vette, mit mvel fl nem foghatta, hogyan tudott belopakodni ez a ni karakter az regnybe, hogy aztn teljesen az uralma al vonja a cselekmnyt. Plne, hogy ez a karakter minden tekintetben Holly King tkletes msa volt. A frfi most mr biztos volt benne, hogy nem utlja a lnyt. A hsvr Holly hatalmas elrelpst jelentett ahhoz a benyomshoz kpest, amelyet elszr tett Maxre; kotnyelessge s kedlyborzol ltzkdsi stlusa mr nem bosszantotta hallra a frfit; a lny radsul kellemes trsasgnak bizonyult, az gyban s az gyon kvl egyarnt. Kezdetben, amikor minden igyekezetvel megprblta lehengerelni Maxet, a frfi sztnsen vdekez llsba vonult, mert zavarba ejtnek tallta ezt a nylt rajongst. De miutn a lny lehiggadt, s kezdett normlisan viselkedni, risit ntt Max szemben. A frfi nagyon lvezte Holly trsasgt. Amg tartott a kapcsolatuk, nagyon jl kijttek egymssal. Max jl tudta, hogy egy frfi ha nsls tpus mirt szeretne bele Hollyba, s mirt akarn felesgl venni a lnyt. Maxnek pedig most azt kellett megemsztenie, hogy nkntelenl is szorosabban ktdik a lnyhoz, mint vrta vagy gondolta volna. Mi a fene? tndtt magban, mutatujjval szrakozottan simtva vgig az res borospohr szlt. Az let tnyleg kiszmthatatlan, gondolta, br ha Caroline azt kpzeli, hagyom, hogy a szvem vezessen az eszem helyett, nem ismer igazn. Max gy rezte, hlsnak kell lennie a sorsnak, hogy aztn vgkpp nem az a nsls tpus Szerencse, gondolta magban Ross, hogy nem Grace van szolglatban. Mg a vgtelenl diplomatikus Sylvie is kifejezetten fagyos hangon szlt be neki az irodba, hogy ltogatja rkezett. Nemsokra nylt az ajt, s Antonia jelent meg a kszbn, vatos, rideg bszkesget sugrz arckifejezssel Ross mr tbb mint hat hete nem ltta a nt. A Mogadon-tladagols igaz volt, Antonia azonban hazudott a paracetamollal kapcsolatban, a gyomormoss megtette a hatst, s a n alig egy hten bell elhagyhatta a krhzat. A pszichiter azt lltotta, Antonia reaktv depressziban szenved. Idbe telik, amg feldolgozza a gyszt, s lezrja a mltat. Az impulzv, antiszocilis viselkeds azonban semmire sem jelent megoldst. Le kell zrnod a mltat erstette meg Ross is, amikor a n, mg a mltkoriban, beszmolt neki errl a beszlgetsrl. A frfi bntudatba dh s megknnyebbls vegylt. Antonia nem tudott krt tenni magban, de Ross lett sikeresen derkba trte. Ami engem illet, soha tbb nem akarlak ltni. Antonia most mgis itt volt olajzld ballonkabtot viselt krmszn brcsizmval s kasmrsllal , s ijedt, de eltklt tekintettel nzett a frfira. Ha mg egyszer megprbl rtani nekem, gondolta magban Ross, megfogom, s kihajtom az ablakon. Ha itt brkinek joga van impulzv, antiszocilis tettekre ragadtatnia magt, az volt. Tudom, hogy ltni sem akarsz szlalt meg Antonia de taln jobb, ha tudod, hogy ma dlutn indulok Amerikba. Valban? Miamiba, Floridba. A nagynnm meghvott maghoz hatrozatlan idre. Antoninak ksznheten Ross mr ht hete nem ltta Tesst s Olivit. s fogalma sem volt, viszontltja-e ket egyltaln. rlt, hogy Antonia elutazik, de ha a n azt hiszi, hogy bcszul tleli s megcskolja, ht nagyon tved. J Sejtettem, hogy rlni fogsz hzdott torz flmosolyra Antonia szja. Egy pillanatra elgondolkodott, majd hadarni kezdett: gy dntttem, ez a legokosabb, amit tehetek. Tudom, hogy nem rvendek tl nagy npszersgnek ebben a varosban, de odat taln j letet kezdhetek, anlkl, hogy az emberek ujjal mutogatnnak rm, s sszesgnnak a htam

mgtt. s tette hozza, nmi daccal a hangjban Miami Beach igazn nekem val hely. Mindig is tetszettek az amerikai frfiak Ki tudja, lehet, hogy jv ilyenkor mr jbl frjnl leszek. Az isten mentse meg azt az embert, gondolta magban Ross, de blcsen megtartotta magnak a vlemnyt. Sikerlt eladnod a hzat? krdezte semleges hangon. Igen, minden rendben b lintott a n. Az gyvdem mr intzi a paprokat. Remek. A frfinak kezdett elfogyni a trelme. Mirt nem megy mr ez a liba? Amikor felnzett, s ltta, hogy Antonia kinyitja a tskjt, egy pillanatra tsuhant a fejn, hogy a n taln revolvert rnt, s lelvi t. Mr megyek is mondta Antonia sietve. Reszket ujjakkal egy kicsi, sszehajtogatott paprdarabot dobott az rasztalra. Tudom, hogy gyllsz engem, s azt is tudom, hogy megrdemlem, de annyira azrt n sem vagyok elvetemlt, s senkinek sem szeretek az adsa maradni. Lehet, hogy nem hiszed el, de nagyon sajnlom, hogy tnkretettem azt a kpet. Ezt Tessnak kldm. Antoninak elcsuklott a hangja. Ross sztlanul nzett farkasszemet vele. Amikor a n tvozott, Ross felkapta az sszehajtogatott csekket, amely hromezer fontrl szlt. Mivel a festmny az v volt, gy rezte, jogosult a krtertsre. s mivel Tessa, ha itt volna, sem fogadn el a csekket, a pnz pedig amgy is Richard volt, Ross igazsgrzete azt diktlta, hogy a pnzt Mattie s a leend gyermeke kapja meg. Amikor zsebre vgta a csekket, elmosolyodott aznap elszr.

A szokatlanul j hangulatban lv Sadie Labelle htradlt a szken, s rmosolygott a pincrre. Nagyon finom volt az ebd. A kvt meg a konyakot a teraszon isszuk meg: kihasznljuk ezt a szp napstst. Termszetesen, hlgyem felelte Jos, mikzben az jrt a fejben, ez a n valsznleg nem rest brmit s brkit kihasznlni, ha arrl van sz. Az tel s a bor ugyan meglgytotta a szvt, de ltszott rajta, hogy szeret a maga feje utn menni, s mivel Josnak esze gban sem volt elszalasztani a buss borravalt, mlyen hallgatott rla, hogy a tgas verandt ppen egy flmeztelen festn meg egy nyladz kisbaba foglalja el. Ha ez a n ott akar ldglni, nem fogja megakadlyozni ebben. m amikor Sadie tvgott az ttermen, s kilpett a napsttte verandra, az desen illatoz cserepes virgok meg az elegns fehr szkek kz, csak egy kisbabt tallt ott, aki flig l helyzetben kukucsklt fl rjuk a kisgy rcsa fltt. Ht sziaaa! kiltott fl Sadie. A legkzelebbi szkre hajtotta a tskjt, s frgn letrdelt. De gynyr vagy! Ezek a szemek! Ha a bartaid most ltnnak jegyezte meg a ksrje szrazon, azzal letelepedett az egyik szkre, s cigarettra gyjtott. De nem ltnak vgott vissza Sadie dacosan. Klnben is, szabadsgon vagyok, s azt csinlok, amit akarok. Igaz? fordult ismt a kisgyerek fel, s ggyg hangon folytatta: Azt csinlok, amit akarok, mert ha tudnl is beszlni, akkor sem rtend meg, mit mondok, gyhogy tkletes biztonsgban vagyok.

Amikor a parnyi szj bulldogokat megszgyent mdon grblt le, s fl volt, hogy kitr a haddelhadd, Sadie kacagva kapta a karjba a gyereket. Nonono! turbkolta, azzal cuppans puszit nyomott a kisbaba selymes, fekete hajra. Ne srj, legyl j kisfi. Nem fi, hanem lny. Tessa, aki nem sokkal ezeltt trt vissza Olivia cumisvegvel, majdnem egy teljes percig csorgott a kszbn, s prblta megemszteni a tnyt, hogy a huszadik szzad legborzalmasabb ltvnya nem puszta rzkcsalds. Hirtelen megrndult az ajka, mert az imnt mg nem volt biztos benne, hogy Sadie Labelle megismeri-e, de a n arckifejezsbl tlve, kr volt ktelkednie. Most lebuktl jegyezte meg Sadie ksrje, egy egsz sor fstkarikt eresztve a levegbe. J prblt vdekezni Sadie , de csak azrt vettem fl, mert elkezdett srni. Tessa, aki nagyon rlt, hogy zavarba tudta hozni Sadie-t, elrelpett, s a n kezbe nyomta a tpszeres veget. Adja oda neki, biztosan hes. Naht! mondta Sadie, amikor vgl, szokatlanul bartsgos hangulatban, letelepedtek az asztal kr. Szval itt bujkl. n nem bujklok. Tessa nyugodt hangon beszlt, de a tekintetbl sugrzott a fjdalom. Csak egy kis pihensre van szksgem. Szval ti ketten ismeritek egymst? szlt kzbe Sadie ksrje. Elnzst, de sajnos nem tudom, ki maga. Valami hressg? Tessa mosolyogva rzta meg a fejt. n sem ismerem nt. A nevem Tessa Duvall, pedig a kislnyom, Olivia. rvendek, kedvesem! rzta meg a kezt erlyesen a msik. Barbara Labelle vagyok, ez a neveletlen nszemly pedig a lnyom, Sadie. Tessa nem hitte volna, hogy Sadie Labelle-nek anyja is van. s hogyan ismerkedtetek meg? kvncsiskodott Barbara. lvezettel legurtotta a konyakjt, majd fljebb tolta a szembe hzott szalmakalapot. Interjt ksztettem vele vlaszolta szntelen hangon Sadie, mire az anyja harsny kacagsban trt ki. Ha-ha! Ne is mondj tbbet. Az asszony frksz pillantst vetett Tessra. Megrkatta? krdezte tle kertels nlkl. Nem. Sadie tulajdonkppen nagyon j emberismer. Nlam ugyan mellltt pillantott a lny az jsgrnre. Egyltaln nem volt igaza. Ross-szal kapcsolatban azonban igen. Amikor Sadie meghallotta, hogy a Monahan-Duvall eskv elmarad, tle szokatlan mdon, nmi lelkiismeret-furdalst rzett. Nha mg is megdbbent sajt mindenhatsgn. Egybknt nem a cikk miatt trtnt tette hozz Tessa egykedven, mintha olvasna a n gondolataiban. Ennyire azrt nem vagyok naiv. H! Akkor j Sadie kifejezetten kellemetlenl rezte magt; nem volt hozzszokva az ilyen jelleg eszmecserkhez. Az anyja pedig aki viszont egyenesen imdta a botrnyszag helyzeteket csak mg tovbb rontott a dolgon. Mirt? szlt kzbe Barbara. Ravaszks, lomszrke szemvel tetti talpig vgigmrte a mellette l karcs, bikinis lnyt. Mi trtnt? Gondolom, frfi van a dologban. Anya nzett r vasvillaszemekkel Sadie. Barbara vllat vont. De ht olyan kvncsi vagyok, drgm! Semmi baj felelte Tessa, aki a maga rszrl rettenetesen lvezte a beszlgetst, s azt, hogy a hrhedt Sadie Labelle ennyire kiesett a szerepbl. Az, hogy Sadie-nek is van anyja, mr nmagban megnyugvst jelentett. Az pedig, hogy Tessa gy zavarba tudta hozni az

jsgrnt, csak hab volt a tortn. Frjhez akartam menni Olivia apjhoz fordult a lny a flelmetes Barbarhoz. De mg idben sikerlt otthagynom. Rjttem, hogy nem az igazi. Hallottam, mi trtnt a killtson szlt kzbe Sadie. Kitn megfigyel lvn, rgtn tltott a szitn. Tessa nem tudja tverni, s most, hogy ilyen szokatlan krlmnyek kztt tallkozott a lnnyal, a rgi ellensges rzelmek amelyekbe taln nmi bntudat is keveredett szp lassan elprologtak belle. Rossnak gygyszer-tladagols miatt krhzba kellett vinnie Antonia Seymour-Smitht. Tudom, benne volt az jsgban felelte Tessa lassan. De Ross ettl mg cserbenhagyott engem, amikor a legnagyobb szksgem lett volna r, s nem lttam rtelmt, hogy tovbb nyeljek. Antonia mindig ott llkodott krlttnk; valahnyszor kezdtnk volna kzelebb kerlni egymshoz Ross-szal, rgtn ott termett, hogy tnkretegye az egszet Sadie lepillantott az lben fekv Olivira. A kislny, miutn mohn kiitta a cumisveget, elgedett, etets utni bdulatban leledzett: lustn rebegtette stt szempillit a napstsben, lvezettel biggyesztette le rzsabimbra emlkeztet ajkt, s temesen markolszta a levegt tengeri csillagot idz aprcska kezvel. Rossnak biztosan hinyzik a baba szlt oda Tessnak, mikzben tovbbra is mosolyogva figyelte a bgyadt Olivit. Tessa, akinek knnyek szktek a szembe, megrzta a fejt. Gondolom, de nem mehetek vissza hozz. Ahhoz, hogy j letet kezdhessek kezdhessnk, el kell felejtenem t. s az itteni bartaim olyan kedvesek. Szp dolog a bartsg jegyezte meg Barbara Labelle, akinek mltjrt megvesztek volna az letrajzrk. Mg okos, les esz lnya sem tudott mindenrl. Az asszony felhajtotta a feketekvjt, s feltnen erlyes mozdulattal nyomta el msodik cigarettjt. De a vilg nem ettl megy elre, desem. Higgyen nekem. Akkor sem megyek vissza ismtelte Tessa vigasztalhatatlanul Szerettem Rosst, de nagyon sok fjdalmat okozott nekem. Mindenkinek jobb lesz gy. Nem akarom idegroncsknt lelni az letemet. Maga nagyon makacs lny paskolta meg a kezt Barbara Labelle. Ez tetszik. Biztosra veszem tette hozz szrazon , hogy az a fiatalember is ezrt szerette meg magt.

Sadie komoly hangon szlt bele a kagylba egy ht mlva. Ross Monahannel szeretnk beszlni. December huszonharmadika volt, s a n sokat gondolkozott rajta, mitv legyen. Vgl azonban sikerlt meggyznie magt arrl, hogy helyesen cselekszik. De ha mgsem akkor is tenni kell valamit. Sajnos nem tudom adni felelte Grace, gyetlenl zsonglrkdve a telefonkagylval, mikzben papr s toll utn kutatott. Felrom a szmt, s megmondom Mr. Monahannek, hogy hvja vissza nt. De Max Monahant is tudom kapcsolni, ha zleti gyrl van sz. Szerintem is tud segteni. Grace nem elszr tkozta el magban ezeket a telefonhvsokat. Tessa eltnse ta rohamosan ntt azoknak a nknek a szma, akik klnfle vacsorkra s sszejvetelekre akartk meghvni Rosst, s br ezttal nem Clarissa Fox volt a vonal tls vgn volt a legszvsabb mind kzl , Grace gyantotta, hogy ez a telefonl is egyike azoknak az

erszakos, mindenre elsznt nszemlyeknek, akik irnt Ross egy szemernyi rdekldst sem mutatott. A fenbe, gondolta magban Sadie, aki szemlyesen Rossnak szerette volna eljsgolni a hrt. De mr csak alig egy ra volt htra az els fkevesztett karcsonyi tivornyig a hrom kzl. Most vagy soha vagy legkzelebb karcsony msnapjn. Taln nem is baj, ha inkbb Maxszel beszl, dnttte el magban Sadie, idegesen dobolva az ujjaival a szk karfjn. Max legalbb meg tudja mondani neki, ha flslegesen trte magt. Hiszen annak is fennll a lehetsge, hogy valami ismeretlen okbl kifolylag Ross nem is akarja tudni, hol van Tessa. J vgta r sietve. Kapcsolja nekem Maxet. Legyen szves dnnygte az orra alatt Grace. Amikor Grace negyed ra mlva belpett az irodba, Max htradlve, lbt az rasztalon pihentetve, tprengve lt a szkben. Elnzst a zavarsrt tett le el egy kteg megrendellapot a lny , de Ross nincs bent. Ellenjegyeznd ezeket, hogy mg ma dlutn postra tudjam adni ket? Max tndve pillantott a lnyra. Hol van Ross? krdezte ridegen. Egy rja ment el felelte nehzkesen Grace. Egy bartjt ltogatta meg. gy rted, az anydat. Max bosszs shajjal nylt a tolla utn, s rfirkantotta a nevt az els nyomtatvnyra. Mi folyik itt. Viszonyuk van? Termszetesen nem felelte Grace felhevlten. Tudod, hogy nem! Ross Tesst szereti, Anyu pedig megrti, min megy most keresztl, ennyi az egsz. Hmm. Grace-nek, aki nyugtalanul hajolt elre, mert Max olyan ervel nyomta r a tollat a paprra, hogy fl volt, a vgn mg az egsz kteget tszaktja vele, csak egy pillantst kellett vetnie a frfi kny knl lv jegyzettmbre. A kvetkez percben mr izgatottan le is kapta az asztalrl. Ezt nem hiszem el! Ez Tessa cme? Csak nem azt akarod mondani, hogy vgig tudtad, de nem rultad el Rossnak? A lny egszen elfehredett dhben. Max els felindulsban majdnem kitpte a cdult a kezbl. De aztn rjtt, hogy mr ks. Grace mindent tud. s mgiscsak Ross lnya. Most mr legalbb nem egyedl kell dntenem, gondolta magban Max. Dehogyis tudtam vlaszolta a frfi elcsigzottan, s odabiccentett Grace-nek, hogy ljn le. Az a n, akit az elbb kapcsoltl be hozzm, Sadie Labelle volt. lltlag a mlt hten nyaralni volt, s sszefutott Tessval. Valami miatt nagyon a szvn viseli Tessa sorst. Megadta a cmt. De ht ez fantasztikus! kiltotta Grace. Legszvesebben azon nyomban flkapta volna a telefonkagylt. Mr hvhatod is Rosst. Megadom Anyu szmt. Grace, higgadj le! Alaposan tgondoltam a dolgot. , igazn? Grace kihvan mregette Maxet, s a frfi most elszr pillantotta meg a lnyban Ross hasonmst Ross is ilyen kamaszos hvvel szokott nzni, amikor kzlik vele, hogy valami lehetetlen. Aztn, mindenkit meghazudtolva, csak azrt is a maga feje utn megy. Igen felelte Max kemnyen. Nzd, holnap szenteste. Tele lesz a szlloda jvig ki sem fogunk ltszani a melbl nem hagyhatjuk, hogy Ross most akarja rendezni a nzeteltrseit Tessval. De Csak prblok logikusan gondolkodni folytatta a frfi szigor hangon. Ne szakts flbe! Tisztban vagyok azzal, hogy Ross nem br meglenni Tessa nlkl, de most mr majdnem kt hnap telt el, s Ross lassan kezdi megszokni a helyzetet. Ha ma vagy holnap

felhvn Tesst, s vresen sszevesznnek, az csak mg jobban tnkretenn mindkettjk karcsonyt. Ezrt n azt javaslom, hogy egyelre senkinek se szljunk a dologrl. Jegeljk a tmt, ha gy tetszik. Az nnepek utn pedig megadjuk Rossnak ezt a cmet. Utna mr azt csinl vele, amit akar. Grace tekintetben az rtetlensg s a sznalom keveredett egymssal. Max szlalt meg vgl a lny, olyan hangon, mint egy elgedetlen tantn , te knyveket rsz, gyhogy felttelezem, intelligens ember vagy. Ez a legostobbb tlet, amit intelligens ember szjbl valaha hallottam. A legostobbb tlet nzett farkasszemet a lnnyal Max. Ez az egyetlen mdja knlkozott a bosszllsra. Pontosan felelte Grace diadalmasan. Max, miutn rdbbent, hogy Grace a kis dg! kerekedett fell, megadta magt htradlt a szken, s harsnyan felnevetett. Grace bizonytalan mosollyal nzte Mirt, szerinted mit kne tennnk? szlalt meg vgl Max, aki, ha akarata ellenre is, de kezdte egyre jobban csodlni a vele szemkzt l spadt s eltklt fiatal lnyt. Grace az unokahga nem is olyan rmes. Mris elmondom felelte a lny teljes lelki nyugalommal. Pofonegyszer. Nem ez lesz lete legboldogabb karcsonya, gondolta magban Holly tle szokatlan lemondssal, de legalbb egytt nnepelhetnek Tessval. Mg kapra is jtt, hogy az Algarvn kifejezetten karcsonyiatlan hangulat uralkodott. A napsts, a homok s a meleg ppen elg volt az angol agy megtvesztshez, s mg Adam sem tudta rsznni magt, hogy karcsonyft lltson. Nem is baj, llaptotta meg magban a lny komoran, mikzben magra kanyartotta rgi, kifakult farmeringt, s kapkodva begyrte az aljt egy mg rgebbi, szinte a felismerhetetlensgig deformldott farmernadrgba. Ha nem vesznek tudomst a dologrl ha gy tesznek, mintha a hol napi nap, december huszontdike, ppen olyan nap lenne, mint a tbbi , taln nem is lesz annyira elviselhetetlen ez az egsz.

Adam, Tessa, Jos, Luisa s Ana mr a brpultnl gylekezett, amikor Holly tz perc mlva csatlakozott hozzjuk. Az ebdid vgeztvel az tterem december huszonhatodikig bezrt, s a jelenlvk vagy nnepeltek, vagy gy tettek, mintha nnepelnnek. Adam mr a harmadik veg pezsgt bontotta fl, Ana pedig egy hatalmas tl paellt hozott ki a konyhbl. Olivia, aki vidman trnolt Luisa terjedelmes lben, gy gurigzott az olajbogykkal a brpulton, mintha azok fnyes veggolyk lennnek, s elragadtatva siktott fl, amikor Adam visszadoblta neki ket. A kvetkez pillanatban, amint az egyik olajbogy Luisa pomps dekoltzsban landolt, Holly azt vette szre, hogy Luisa s Adam cinkosan egymsra mosolyog, s hirtelen belhastott, hogy az a vonzalom, amely kzte s Adam kztt sehogy sem tudott ltrejnni, szreveheten kezd testet lteni a brpult tls vgben. Ez akr fel is vidthatta volna mr hetek ta furdalta a lelkiismeret, hogy minden igyekezete ellenre sem tudja viszonozni Adam rzseit , a felismers azonban mgsem volt kifejezetten kellemes. Holly mg magnyosabbnak rezte magt, mint eddig. Dacosan megfogta a pohart, egy hajtsra kiitta a tartalmt, s mr nylt is az utnptlsrt. Harminckt

ra mlva vge a karcsonynak. Ha szerencsje van, s sikerl eleget innia, legalbb tizenkettt t tud aludni belle. Kisvrtatva ismt megdobbant a szve, de most mskppen. Mert, szinte szrevtlenl, egy magas, stt haj alak jelent meg a nyitott ajtban. Mivel httal llt az aranyl dlutni napstsnek, az arca nem volt kivehet. De Holly, akinek tele volt a szja paellval, azonnal felismerte t. A felismers a lny egsz testt megbizsergette; Holly, miutn nyomtalanul eltnt a gyomra, fizikai kptelensgnek tartotta, hogy le tudja nyelni a falatot. Csupn azzal tudta magra vonni Tessa figyelmt, hogy ertlenl az ajt fel bktt a villjval, s gy szlt: Fmghh. Holly rgtn felismerte a ltogatt, hiszen az ajtban ll frfi minden egyes porcikja kitrlhetetlenl belevsdtt az emlkezetbe, Tessa azonban, a hirtelen feltmad remnysg s a pillanatnyi rzkcsalds hatsra, Rosst vlte felfedezni a magas, stt haj frfiban, aki hanyagul zsebre tett kzzel llt a kszbn. A lny, akinek szve gy zakatolt, mint egy expresszvonat, mr majdnem flemelkedett ltbl, amikor rjtt, hogy tvedett. Max, pillantsra sem mltatva Hollyt, elindult feljk. Miutn kurtn odabiccentett Adamnek, kifrkszhetetlen tekintettel Tessa fel fordult. Egy darabig sztlanul llt, mert hiba fogalmazta meg magban, mit szeretne mondani, most, hogy vgre itt volt, hirtelen nem is tudta, hol kezdje a mondkjt. Tessa azonban nem lt ttlenl. Nagyon haragudott magra, amirt azt hitte, Ross jtt el hozz, s szndkosan elfojtva magban a keser csaldottsgot, gy dnttt, a mar gnyt vlasztja fegyverl. Mi ez, pisztolyprbaj az OK Corralnl? Ha lvldzni akarsz, Max, inkbb menjnk ki. Ksz szlt oda Max Adamnek, aki nmn tnyjtott neki egy pohr italt. Mivel Max tovbbra sem nzett Hollyra, akinek az arca olyan fehr volt, mint a brpult mrvnybortsa, Adam a biztonsg kedvrt a lny pohart is teletlttte. rtani nem rthat vele. Ne pimaszkodj! Max mly levegt vett, s ezzel nmn Tessba fojtotta a szt. Tudom, mirt szktl el, de legalbb adj egy eslyt Rossnak, hogy elmagyarzza, mi trtnt. Nem volt sok vlasztsa aznap este: ha nem marad Antonia mellett, a n meghal. Azta pedig pokoll teszi mindenki lett, mert annyira hinyzol neki, hogy nem tudja, mit kezdjen magval. Senki ms nem rdekli rajtad kvl, Tess. Nagyon szeret tged. Azrt jttem el ide, mert azt akarom dntsd mr el vgre, hogy mit szeretnl. s gyere haza velem, mg ma. A csnd elhzdott. Minden szempr Tessra szegezdtt. Egy knnycsepp grdlt le Holly arcn, mert a lny nem hitte volna, hogy Max ilyen szvhez szlan is tud beszlni, hogy mennyire szereti ezt a frfit neki mirt nem tudott ilyen szpeket mondani? Tessa azonban, aki mr tbbszr is meggette magt, nagyon vatos volt. Smaragdzld szemvel that pillantst vetett Maxre, majd gy szlt. n meg nem akarom, hogy a harmadik szereplje legyek egy bizarr szerelmi hromszgnek. Nem akarok mg egyszer hlyt csinlni magambl, s nem akarom azzal tlteni a htralv letemet, hogy egyfolytban azon aggdom, mit fog megint mondani csinlni vagy tnkretenni Antonia Seymour-Smith. Max, neked fogalmad sincs rla, min mentem keresztl. Amita csak megismertem Rosst, az a n llandan Elkltztt Floridba vgott kzbe Max. Tudja, hogy semmi keresnivalja Bathban. Nem fog visszajnni. Ha annyira hinyzom Rossnak mondta Tessa vdln, idegesen simtva ki a hajt az arcbl , mirt nem jtt el szemlyesen? Mirt tged kldtt kvetsgbe? Ennyire lefoglalja a hlye szllodja? Tessa kezd kifogyni az ellenrvekbl, gondolta magban Max. A lny kvlrl nyugodtnak tnt, de a frfi ltta, napbarntott lba gy prseldik a brszkhez, hogy egy darabon egszen kifehredett a bre. Tessa minden izma megfeszlt. Max akar a kvetkez

knyve bevtelt is hajland lett volna fltenni arra, hogy a b fekete pl alatt a lny szve gy drmbl, mint egy lgkalapcs. Ross nem tudja, hogy itt vagy felelte kimrten. Mg azt sem tudja, n hol vagyok. Grace tlete volt az egsz. A frfi ajkn halvny mosoly jtszott. Fogalmunk sincs, mi mssal lephetnnk meg t karcsonykor. Tessa szemben knnyek csillogtak. A lny tudta, hogy haza fog menni. Prblt ers maradni, de nem ment. Az let nha nem ilyen egyszer. Tessa Ross Monahan irnt rzett szerelme irnythatatlann vlt; a lny brmilyen elszntan igyekezett is, egy percre sem sznt meg szeretni a frfit. Szval mr csak n maradtam olcs karcsonyi ajndknak? billentette flre a fejt a lny. Kptelen volt elrejteni a mosolyt. Mghogy olcs? pillantott az rjra Max tettetett felhborodssal. Van fogalmad rla, Tessa Duvall, mennyibe kerl kibrelni egy replgpet, s a Fari reptren vrakoztatni, amg mi itt a pnzrl vitatkozunk, s hagyjuk, hogy rtkes percek vesszenek krba? Az isten szerelmre, te n, nincs sok idnk! Megtennd, hogy leszllsz arrl a szkrl, s elkezdesz csomagolni, vagy ezt is nekem kell elintznem helyetted? Mialatt Tessa az emeleten tskkba hajiglta a holmijt, Ana s Jos kiment a konyhba, hogy maradk tnyrokat s poharakat is elmosogassa. Adam kivitte a partra Luist meg Olivit, hogy Holly s Max egyedl maradhasson az tteremben. Holly gy rezte magt, mintha lenne az utols szelet sszenyomdott stemny a tortstlon a templomi nnepsg utn, ami nem igazn javtott a hangulatn. Idegessgben, s mivel nem brta elviselni a hirtelen bellt knos csndet, megkszrlte a torkt prblt valami rtelmeset kigondolni aztn megint megkszrlte a torkt. Mi van, megfztl? krdezte Max. Ez megint csak risi segtsgnek bizonyult. Holly lehajtotta a fejt. Nem. Hmmm. Max odahzott magnak egy szket, lelt, s rgyjtott. gy tnt, most elszr sandt r a lnyra. Holly azon bosszankodott, brcsak kifestette volna magt, vagy legalbb egy leheletnyi parfm lenne rajta. Meztelennek s csnynak rezte magt; legszvesebben sszekuporodott s meghalt volna bnatban. Igen szlalt meg jra Max. Nem tudta, hogy a lny szndkosan undokoskodik-e vele, de mindenesetre nagyon megneheztette a dolgt. s hogy vagy? Jl rzed magad az Algarvn? Igen felelte a lny boldogtalanul. Remek. Nagyszer. Max elnyomta a csikket a hamutartban, s mris egy jabb szl cigarettrt nylt. Kellemes a klma jl megy az tterem? Ez borzaszt! Max mr beszlgetni sem tud vele rendesen. Mintha kt idegen trsalogna egymssal. Igen, nagyon jl blintott a lny. s hogy alakulnak a dolgaitok Adammel? tudakolta a frfi megtveszten nyugodt hangon. Szintn nagyon jl? Holly flkapta a fejt. Nem vagyunk egytt vlaszolta, s nem tudta, megknnyebbljn-e vagy haragudjon, amirt Max gondolatban gy sszeboronlta ket. A megknnyebbls gyztt; Max, hla az gnek, nem tudja, hogy Holly kifejezetten miatta jtt el a Grange-bl. A lny, aki ktsgbeessben a legvkonyabb szalmaszlat is ksz volt megragadni, arra gondolt, ezttal legalbb nem jratta le magt teljesen. Sovny vigasz volt, de jobb, mint a semmi.

Nem vagytok egytt visszhangozta a frfi, s elgondolkodva szvta a cigarettjt. A cigarettafst lustn kanyargott a levegben. Akkor mirt jttl ide? Mert mert ehhez volt kedvem. Holly kimelegedett, s rezte, hogy lngolni kezd az arca. Te is mondtad, hogy kellemes a klma itt van a tenger lehet napozni a strandon heverszni A lnynak elcsuklott a hangja. Max nagyon okos ember, s gy ismeri t, mint a tenyert. Holly ismt bnatosan horgasztotta le a fejt, amikor rdbbent, hogy bekvetkezett, amitl tartott: sikerlt lejratnia magt. Teljesen. Elrkezett az id, hatrozta el magban Max, hogy eladja a msodik beszdt is. Mivel a spontn megnyilatkozsok nem tartoztak az erssgei kz, alaposan meg kellett terveznie a mondandjt; gondolatban tbbszr is elprblta ezttal mar Grace segtsge nlkl , mire elfogadhat lett. Nem mintha a frfi olthatatlan szerelmrl akarta volna biztostani Hollyt, vagy meg akarta volna krni a lny kezt. rzkenyen rintette volna, ha Holly fl v mlva beperli t hzassgszdelgsrt. Na j szlalt meg ridegen. Ahogy a msodik csikket is elnyomta, ijedten vette szre, hogy reszket a keze. Nem knny ezt mondanom, de most, hogy Tessa hazautazik Bathba, nem tudom, van-e kedved itt maradni. Ha igen, semmi baj, tkletesen megrtelek. De arra gondoltam, esetlg te is szvesen hazajnnl velnk tudod, miutn elmentl, hirtelen rbredtem, hogy az rzelmeim br nyilvn emlkszel, mi a vlemnyem a hossz tv kapcsolatokrl most nem hzassgrl van sz, mert ezzel kapcsolatban is ismered a vlemnyemet ugyanakkor egytt lenni valakivel, akit ismersz s kedvelsz vagyis, hogy nagyon kedvelsz, br ez mg nem jelenti azt, hogy el is kell venned de ez a fajta kapcsolat nem is olyan rmes, mint eddig hittem, gyhogy arra gondoltam, ha mgis hazajnnl, taln iz, hogy is mondjam megprblhatnnk egytt. Maxrl csorgott az izzadsg. Mg arra sem emlkezett, mikor gyjtott r a harmadik cigarettjra, amely idkzben vgan hamuv gett az ujjai kztt. Egyszer, mg vekkel ezeltt, a frfinak minden elzetes figyelmeztets nlkl beszdet kellett tartania a knyvkiadk szimpziumnak htszz fs hallgatsga eltt. Az ehhez kpest gyerekjtk volt. De most mr tl van rajta; vgre elmondta tisztn s rviden , amit akart. A tbbi Hollyn mlik, ezen az idegesten nma egyszemlyes kznsgen. A lny csak pislogott. Majd megszlalt: Mi? Az isten ldjon meg Holly! Nem is figyeltl? A lny tancstalanul nzett a frfira. Dehogynem. Csak egy kukkot sem rtek az egszbl. Taln ha elmondand mg egyszer, lassan A frfinak ijedten dobbant meg a szve. Holly nem trflt. Max ktsgbeesett mozdulattal simtotta ki nedves, stt tincseit a homlokbl. Ez olyan, mint az orosz rulett, gondolta magban, s mr csak kt goly maradt. Nzd, n nem akarlak felesgl venni, csak annyit krek tled, hogy prbljuk meg mg egyszer. Holly, azt hiszem, szeretlek. Nma csnd. Na? trelmetlenkedett a frfi. Fehr inge rtapadt a htra, s mr csak egy szl cigarettja maradt. Az g szerelmre, mondj mr valamit! Holly megbillent ltben; ersen kapaszkodott a brpult szlbe. Nem vagyok biztos benne mormolta maga el , de azt hiszem, mindjrt eljulok. Ne srj mr mondta Adam lgyan Holly szobjnak ablakbl nzte, ahogy Max bepakolja Olivia s Tessa holmijt az plet eltt vrakoz taxiba.

Amikor Adam az imnt megjelent az ajtban, Holly, aki lzasan tmkdte bele a holmijt a brndjeibe, hirtelen megmerevedett, s hangos zokogsban trt ki. Mindig is erre vgytl emlkeztette a lnyt a frfi. Mirt nem rlsz? n rlk kapkodott leveg utn Holly. Ez letem legszebb n napja jaj, Adam, te olyan kedves voltl hozzm, n meg olyan undok voltam veled most biztosan utlsz Adam kzelebb lpett a lnyhoz, aki a ruhit szorongatva csorgott a parnyi szoba kzepn. Te kis ostoba! mondta szeretetteljes hangon. Dehogyis utllak. s nem voltl undok velem. Csak nem tudtl belm szeretni n megprbltam szipogta Holly, egy gyrtt fehr selyemblzba trlve az orrt. Brcsak kpes lettem volna r. Mindenki azt hajtogatta, milyen rendes ember vagy, de Az ilyesmit nem lehet erszakkal kiknyszerteni szlt kzbe Adam. Br Maxnek azrt elg sok idbe telt rjnni, mit rez tette hozz vigyorogva. Csodlatos vagy! A lny szembl ismt patakzani kezdtek a knnyek. Holly flrehajtotta a selyemblzt. Taln jobb is, hogy semmi sem lett kztnk. Te tl j vagy nekem. Holly, aki hirtelen Adam karjban tallta magt, a frfi mellkasnak dlt, s szvet tpen zokogni kezdett. Azrt bartok maradunk, ugye? krdezte panaszos hangon. Nem szakad meg a kapcsolatunk azt akarom, hogy mindig a bartom maradj. Eddig is bartok voltunk. Adam megpuszilta a lny feje bbjt, azzal eltolta magtl a lnyt, hogy alaposan megnzhesse magnak. Mivel egy ideje mr sejtette, hogy Holly sosem lesz kpes viszonozni az rzelmeit, a r jellemz humorral s sztoicizmussal tette tl magt a dolgon. Brmi trtnjen is, desem, miattam nem kell aggdnod. Ha nem srtelek meg, nem hajtom rzelmi vlsgban tapicskolva tlteni az egsz htralv letemet. Tallni fogsz magadnak valakit, ebben biztos vagyok vgta r Holly hevesen. s te leszel a legaranyosabb frj a vilgon. Nan blintott Adam a r jellemz szernysggel. Ha valaha is referencira lesz szksgem ezen a tren tette hozz mosolyogva , hozzd fogok fordulni, grem. Pomps referencikat fogok adni neked jelentette ki Holly. Remek. A frfi mg egyszer megcskolta a lny nedves arct. Holly vlla fltt ltta, hogy Max s Tessa mr a taxinl vrakozik. portuglul is meg tudnd rni? Holly visszahklt, majd felkacagott. Te ravasz rka! Luisa? Adam srtett kifejezst erltetett az arcra. Szerinted mivel tltttk az elmlt hetet? Szpkereztnk?

Ross mrgeldtt. Ez a hely ksz bolondokhza! amikor a helyi vadszszvetsg nem ppen tiszteletet parancsol elnke trsaival egytt ricsajozva vgigvonatozott az elcsarnokon, szanaszt rugdalva az tjukba es karcsonyfkat. s hol a fenben van Max? Az elbb azt mondtad, hogy csak nhny ajndkrt ugrott ki.

Fl tz volt. Grace, aki egsz nap csak ltott-futott, letette a telefonkagylt, s frgn kikapta apja kezb l a narancsleves pohart. Mindjrt itt lesz. s lgy szves, ne igyl bele a narancslevembe. rkig is eltarthat, mire jat tudok szerezni magamnak. Ross belekstolt az italba, s elfintortotta az arct. Fj, ebben nincs is vodka! s n mg azt hittem, csak nekem nincs karcsonyi hangulatom. Jaj, fel a fejjel! felelte Grace egytt rz mosollyal. Az imnt Max hvta a mobiljrl: azt mondta, most kanyarodtak le az M4-esrl, s tz percen bell otthon lesznek. Olyan j ez a buli. Karcsonyeste van. Ross. Prbld meg jl rezni magad. Legalbb tegyl gy, mintha jkedved lenne. Ho-ho-ho! mondta a frfi cinikusan, s, mint akinek a fogt hzzk, elindult a blterem fel. Ksz a segtsget, aranyos vagy. Szvesen sandtott Grace lopva az rjra. Erre valk a rokonok. Ideges vagyok mondta Tessa, amikor meglltak a kavicsos kocsifelhajt vgn. Nagyon ideges. Jaj istenem, mi van, ha vgzetes hibt kvetek el? Akkor felelte vontatottan Max knytelen leszek visszaltetni tged a replre. Ne gnyoldj! sirnkozott Tessa. gy flek! Nzd, mennyi kocsi! Ezek szerint megint valami sszejvetel zajlik. Tudjtok, hogy amikor csak megjelenek egy sszejvetelen, valami szrny dolog trtnik. Nem igaz! szlt kzbe Holly nekl hangon. Gondolj csak az els alkalomra. Az csak nem volt annyira rmes. Amikor msnap reggel egyedl bredtem Ross gyban? s Ross tven fontot hagyott nekem az asztalon meg egy cetlit, amin az llt, hogy menjek haza egyedl, de a megszlts mr hinyzott, mert Ross mg a nevemet sem tudta? Tessa, a sajt igazt vdend, kiss elferdtette a tnyeket. Majdnem elnevette magt, amikor megltta, milyen kpet vg Holly. Na, ltod! jegyezte meg szemrehnyan. Mondtam n, hogy szrny volt. Ezt nem hiszem el! vistotta Holly. Mirt nem meslted el? Tessa vllat vont. Te elmeslted volna? A lny a hts lsrl is jl ltta, hogyan villan ssze Holly s Max tekintete. Nem hiszem vigyorodott el Holly, amikor visszagondolt arra az jszakra, amelyet kitve tlttt Max gyban. Azrt egy tvenest te is otthagyhattl volna sgta oda a frfinak. desem, semmi sem indokolta a dolgot kacsintott r a lnyra Max, mikzben kicsatolta a biztonsgi vet. Egy Monahan nem szrja csak gy a pnzt. Ha zletrl van sz, knyrtelen. Befejeznd vgre a hlyesgeidet, s kisegtenl minket az autbl? frmedt r a mg mindig zaklatott Tessa, aki ugyanakkor alig brt rr lenni a trelmetlensgn. Most, hogy vgre megrkeztek, a lehet leghamarabb tl akart esni a dolgon. Minl elbb tudja meg, hogy Ross esetleg mgsem fogadja vissza mert annak ellenre, amit Max elmondott, Tessa mg ezt is elkpzelhetnek tartotta , annl jobb. Hmmm mericsklte rt szemmel Max Tessa karcs termett, amikor kinyitotta eltte a hts ajtt. Tessa gyanakodva nzett vissza r. Hmmm micsoda? Hmmm tven font vigyorodott el Max. Ksz zsebmetszs egy kis taxizsrt. Mondhatom, rdekes ez az este.

Ross a blterem legtvolabbi vgben llt, amikor megpillantotta Maxet. ppen ideje, gondolta magban. Vgre megszabadulhat Max bartaitl, akik az elmlt kt rban nem voltak hajlandak lekopni rla. Aztn megltta Hollyt, s megllt a kezben a pohr. A nma, esztelen letargia, amely mr hetek ta szorongatta a frfit, egyik pillanatrl a msikra semmiv foszlott. Mit keres itt a lny? Hogyan s mirt jtt vissza? Ezek szerint Tessa is itthon van? Ross remnykedve frkszte a Holly s Max krl csoportosulkat, de nyomt sem ltta Tessnak. Anlkl, hogy megfordult volna egy pillanatra sem akarta szem ell tveszteni az rkezket , letette a pohart a hta mgtt lv asztalra. A pohr billegni kezdett az asztal szln, m egy msik kz rgtn a megmentsre sietett, s flton sikerlt is elkapnia. Ksz dnnygte Ross szrakozottan. Egsz mshol jrtak a gondolatai. De amint a kz tulajdonosa hirtelen elrbb lpett, a frfi perifris ltsa valami rdekes jelensget rzkelt. Egy libben hossz, szke hajfrt egy karcs napbarntott kar, amely nagyon is ismers mozdulattal simt flre egy tincset. Szvesen felelte Tessa, aki minden igyekezetvel azon volt, hogy megrizze hidegvrt. Kr lett volna, ha kiborul. Ross nem hitt a szemnek. Kptelen volt megszlalni, csak dbbenten meredt a lnyra. Vgl is folytatta Tessa, mikzben azon morfondrozott magban, a trdei el fogjk-e brni a slyt nagyon rd fr most egy ital. Megint artikullatlanul hadart, de nem tudott mit tenni. Ugye, nem sima narancsl? Szenteste? Nem is Tess, fogd mr be! Ok blintott megknnyebblten a lny. Most mr csak azt kell kiderteni, gondolta magban Ross, mirt jtt haza Tessa. Mieltt mg komplett hlyt csinl magbl. Stt szemvel, amelybl a vilgon semmit nem lehetett kiolvasni, alaposan vgigmrte a karcs, napbarntott lnyt. Tessa az alkalomhoz egyltaln nem ill fekete sztreccsruht amely akr hossz triknak is elment volna meg egy gyngyhzfny fehr kagylkbl fztt nyaklncot viselt. Csupasz lba csokoldbarnra slt. A frfi szemgyre vette a lny teljesen egyszer, lapos sark aranyszandljt, majd visszasiklott Tessa arcra. Lehet, hogy ez a szerels nem ppen a legpraktikusabb, de hen tkrzi Tessa stlust. A lny egyszeren kprzatos volt. Olivia hol van? Grace ppen agyonszeretgeti felelte Tessa btran, aki kptelen volt megllaptani, hogy a frfi rl-e a viszontltsnak, vagy sem. s hol is voltatok pontosan? Portugliban. Algarvban. Hollyval. Hollyval blintott a lny llegzetvisszafojtva. s most mirt vagy itt? Tessa gy rezte magt, mint egy iskols, aki kihallgatson van az igazgatnl. Kezdte azt hinni, hogy Max tvedett. De most, hogy itt van, mr nem visszakozhat. Tudnia kell, hnyadn llnak Hinyoztl vlaszolta gondolkods nlkl, s ragyog zld szeme a frfi tekintetbe frdott. Prbltam lekzdeni az rzst, de nem ment. Azrt jttem haza trta szt a karjt, ktsgbeesetten keresglve a szavakat , mert nem tudtam volna nem hazajnni. Jaj, de nehz ez hinyoztl, s egyszeren muszj volt viszontltnom tged. Butasg volt elszknm. Nem oldottam meg vele semmit Az g szerelmre, Ross mondj mr valamit! Nem szeretem, amikor gy nzel rm, s egy szt sem szlsz. Ez nem r! Nem nagyon hagysz szhoz jutni vlaszolta a frfi, aki csak most vette szre, hogy kisebb csoportosuls tmadt krlttk. Nhnyan felismertk Tesst, s most szemrmetlenl hallgatztak Figyelj csak, mirt nem megynk be?

Nem! jelentette ki Tessa ijedten. Kiablni fogsz velem. A lny arcn olyan szinte rmlet tkrzdtt, hogy a frfi nem tudta megllni, hogy el ne mosolyodjon. Akkor mi legyen? Mondd meg, mit szeretnl. Menjek vagy maradjak? llt idegesen a lny egyik lbrl a msikra. Ne haragudj, de tudnom kell. Ha lehet, mg ebben az vben. J. A frfi gy tett, mintha komolyan elgondolkodna. Szeretlek. Ezt tudnod kell. Szeretlek, amita csak megismerkedtnk. Tessa majdnem eljult a megknnyebblstl. Most mr minden rendben lesz. Mit szeretnl? tudakolta Ross, amikor a lny nem vlaszolt. Bizonytsam be? Tessa halvnyan elmosolyodott, s blintott. Itt s most, mindenki szeme lttra? Tessa szemben nyugtalansg villant, de aztn a lny vgleg elhatrozta magt. Megint blintott. Most mr tnyleg keressnk valami nyugodtabb helyet. Nem. Biztos, hogy nem fogsz zavarba jnni? Egszen biztos. Rendben Amint a frfi kzelebb lpett a lnyhoz, a slicchez nylt. gy ni Csak Tessa fojtott kiltsa tudta meglltani. Ez olyan knos suttogta a nevetstl pukkadoz lny. A kvetkez pillanatban mr a frfi karjban tallta magt, s gy tnt, mindenki ket nzi a blteremben. A zajszint hallhatan lecskkent. Tbb szz td fojtotta vissza egyszerre a llegzett. Mondtam, hogy menjnk valami nyugodtabb helyre dnnygte Ross diadalittasan. A lny blintott, s a frfi meleg, biztonsgot ad mellkasra hajtotta a fejt. Soha ne prblj megtrflni egy mkamestert sgta oda Rossnak. Megtanultam a leckt. Ross, mindenki minket nz, mg soha nem voltam ennyire zavarban. Menjnk be az iroddba. Kiablni fogsz velem ugratta a frfi. Nem, nagyon j helyen vagyunk itt, s nem rdekel, ha nznek. Minl tbben vannak, annl jobb Tessa mr nyitotta volna a szjt, de nem jutott tovbb. Amikor Ross az lla al nylt, s knz lasssggal megcskolta, a rgi varzslat az az ellenllhatatlan varzslat egyszeriben jjledt. Tessa szorosan belekapaszkodott a frfiba, mr az sem rdekelte, hogy mindenki ket nzi, s a nagy lmlkodsban mg a karcsonyi buli is flbeszakadt. Rosson kvl semmi sem szmtott Tessa csak vele lehetett igazn boldog s a lny, akit olyan sokig elkerlt a boldogsg, most alig brta elhinni, hogy vgre itt van. Elnzst! kiltott oda hozzjuk Max, megtrve a varzst. Maguk ketten ismerik egymst? Ross ajka mosolyra hzdott. Mg nem elg jl mormolta. Majd, kezt tovbbra is Tessa vlln nyugtatva, elhzdott a lnytl. Mieltt megszlalt volna, egy darabig elgondolkodva frkszte a lny arct csbt sttbarna szemvel. Tessa, aki egsz testben reszketett, s csak arra vgyott, hogy a frfi jbl megcskolja, el sem tudta kpzelni, mi lesz a kvetkez lps. Szeretlek szlalt meg Ross, s br halkan beszlt, a hangja knnyedn eljutott mindenkihez. Felesgl akarlak venni. s azt akarom, hogy soha tbb ne hagyj el engem. Tessnak knnybe lbadt a szeme. Ross nem volt kifejezetten rtatlan, de a lny tudta, mennyire megbntotta tulajdonkppen nyilvnosan megszgyentette a frfit , amikor gyakorlatilag az oltr eltt fakpnl hagyta. Az, hogy Ross mg ennek ellenre is szereti t, mr nmagban elkpeszt volt, figyelembe vve a frfi ggs termszett, s azt, hogy

szmtott a legjobb partinak a vrosban. Az pedig, hogy mg ezek utn is felesgl akarta venni Tesst, maga volt a csoda. Ekzben azonban ngyszz vendg vrta megigzetten a lny vlaszt. Hangosabban, nem hallunk semmit! kiltotta el magt Holly. Ross csak ekkor vette szre, hogy Max tkarolja Holly derekt. Ha nem foglaljk le ennyire a sajt gyei, taln mg el is csodlkozott volna. Igen, beszlj hangosabban sgta oda Tessnak. Ez az igazi drma. Jobb, mint brmelyik szappanopera. Tessa ekkor jtt r, mirt rendezte gy a dolgokat Ross. A magabiztossg csak lca volt. A nyugodt, hrhedten flegma kls alatt megbv frfi nagyon is bizonytalan volt nmagban, s ez tetszett Tessnak. Ilyen krlmnyek kztt hogyan is utasthatn vissza a frfit? Szerencsre a krlmnyektl eltekintve sem tett volna mskpp. Szeretlek szlalt meg a lny vgl, mire a blterem minden sarkbl hangos shajts hallatszott. s ha egsz biztos vagy benne, hogy el akarsz venni felesgl, akkor hozzd megyek. s grem, hogy soha tbb nem fogok elszkni. Erre aztn elszabadultak az indulatok. Az ljenzs s a tapsvihar az egsz termet betlttte. A biztonsg kedvrt s mivel amgy is ez volt minden vgya Ross maghoz lelte Tesst, s mg egyszer megcskolta a lnyt, amit a kznsg harsny ovcival jutalmazott Hla istennek suttogta a frfi, Tessa archoz szortva az arct. Egy pillanatra majdnem sszepisiltem magam. Akkor taln felelte Tessa menjnk be az iroddba, mieltt mg tl ks lesz. Ezt mskor is felajnlhatnd. Mg szerencse, hogy a zakm eltakarja a sliccemet Van egy rossz hrem mondta Tessa, a frfi nyakt cskolgatva Elfelejtetted begombolni. Ahogy utat trtek a tmegben, Ross odasgta a lnynak: Gondold csak el, mennyi kellemetlensgtl kmlted volna meg magad, ha mr elsre hozzm jssz. s hallra untam volna magam felelte Tessa tettetett felhborodssal. Ez gy olyan romantikus! A vilgrt sem hagytam volna ki. Ha mr itt tartunk. Ross khintett egyet, jelentsgteljesen sandtva Max s Holly fel. Mi folyik itt? Az elbb azt hittem, hallucinlok, de most mr ltom, hogy tvedtem. A btym a legjobb bartnddel cskolzik. Rosa Polonowskit krdezd vlaszolta Tessa, s kzben azon morfondrozott, volt-e mr ennl boldogabb letben, de vgl arra a kvetkeztetsre jutott, hogy valsznleg nem. Elttk, a nyitott ajtban ott llt Grace, a karjn Olivival. Jaj, Ross, gyllk nyilvnos helyen srni! A lny zsebkend utn kutatott a zsebben. De attl tartok, most muszj lesz. Ne srj! szlt r a frfi. Inkbb mondok neked egy j hrt. Elvittem a kpedet egy restaurtorhoz, s sikerlt rendbe hoznia. A parti megint olyan, mint j korban. Tnyleg? szipogta Tessa, s elmosolyodott. n meg festettem helyette egy msikat. Az a cme, hogy Parti kett. Ross megtrlte Tessa szemt, mikzben a msik karjval szorosan lelte a lny derekt. rlk, hogy a ma esti parti zrkr jegyezte meg mosolyogva. Sehol egy riporter. Legalbb ez kimarad az jsgokbl. Azrt ezt nem kiablnm el rikkantotta Andy Llewellyn diadalmasan, amint Ross s Tessa odart a nyitott ajthoz, s Ross a karjba kapta Olivit. Mosolyt krek! Mg egyet! Ksznm!