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ENSAYO PARA UNA INVASION LOUIS G.

MILK

Ediciones TORAY Arnaldo de Oms, 51- 53 , 151 Barcelona ires LOUIS G. MILK - 1970 Depsito Legal: B. - 22.970 - 1970 Printed in Spain - lmpreso en Espaa lmpreso en Grficas Tricolor - Eduardo Tubau, 20 - Barcelona Captulo primero

Dr. Julin Alvarez Buenos A

Muchos de los que transitaban aquella maana por la acera repararon en el rtulo de la tienda recin abierta y pensaron que se trataba de un truco de publicidad para atraer clientela. Otros, los menos, pensaron que el dueo estaba chiflado. Y no falt quien, naturalmente, ni se fij en la tienda. Era la hora de acudir al tr abajo y haba que darse prisa. A media maana, cuando la gente estaba en el trabajo, empezaron a salir las amas d e casa para sus compras. La tienda se hallaba en uno de los lugares ms cntricos de la poblacin y, como es natural, tambin atrajo la atencin de ms personas. Algunos, incluso, se rieron. Uno de los que, en lugar de rerse, se qued perplejo, fue el guardia Toms Buckett, a cuyo cargo estaba la demarcacin en que se encontrab a la tienda. - Vaya! - resopl el buen Toms - Eso no lo haba visto jams! Se quit la gorra y se rasc el cogote, mientras relea una y otra vez el rtulo de la t ienda y anuncios complementarios: BAZAR MARCIANO Artculos importados de Marte. Lo mejor de la artesana marciana! Precios baratsimos. - Artculos importados de Marte - buf el guardia - . Pero si apenas acabamos de est ablecer una base permanente en la Luna... Entrara a investigar?, se pregunt Toms. Haba bastante clientela en la tienda. Mujeres , sobre todo. Toms mir a travs del escaparate. Slo haba un hombre atendiendo a las compradoras. Era un sujeto alto, muy robusto, de facciones cuadradas, pelo oscuro y tez liger amente rojiza. Sonrea cortsmente y su amabilidad pareca encantar a las compradoras. Toms acab por decidirse a entrar, si bien lo hizo en un momento en que la tienda h aba quedado vaca por unos momentos. - Hola - salud el dueo muy sonriente - . En qu puedo servirle, agente? - Soy Toms Buckett y tengo a mi cargo la vigilancia de este sector durante el da se present el polica- . He ledo el rtulo dar su tienda y me ha llamado la atencin.

- No ha sido usted el nico, agente Buckett - contest el dueo. - Oiga, no ir usted a decirme que vende artculos trados de Marte, verdad? - Por qu no? Vea, qu le parece esta pitillera? Cristal ce roca marciana, con caracters ticas semejantes en un noventa por ciento al diamante terrestre. Irrompible, a m enos que le pase un tanque por encima. Baratsima, guardia. Su precio es de cinco centavos. Toms se qued boquiabierto. - Y este florero del mismo material, no es bellsimo? Su delicada estructura, su co nstruccin area y los ptalos de la flor que simula, lo convierten en un objeto de ar te nico - continu el dueo - . Precio de la pieza, seis centavos y medio. - No se usan en el pas los medios centavos - refunfu Toms. - Entonces, se lo dejar en seis. Qu le parece esta otra...? - Un momento - cort Toms- . Usted ha abierto una tienda. - S, en efecto, guardia, he abierto una tienda. - Tiene todos los permisos legales ? Est al corriente de impuestos locales, estatales y nacionales? El dueo de la tien da meti la mano bajo el mostrador y sac una carpeta que puso ante Toms. - Toda la d ocumentacin est aqu - explic - - - . En regla. Toms prefiri dar por buenas las declaraciones del comerciante. - Gracias, confo en su palabra. Pero todava no me ha dicho su nombre. - Oh, s, claro, qu descuidado soy - replic el dueo- . Me llamo Itr Brgizz. Toms puso una cara de idiota imponente. - ltr...? - El resto del nombre se le atragant y empez a toser convulsivamente- . O iga, jams haba odo un nombre igual - dijo, cuando al fin pudo hablar con normalidad . - Eso no tiene importancia, guardia - contest Brgizz- . En Marte es un nombre cor rientsimo. No me compra la pitillera? Tres mujeres entraron en aquel momento en la tienda, parloteando como micos en l a jungla. Toms, aturdido, prefiri emprender una estratgica retirada. Se senta mal. Llam al sargento de servicio y le pidi ser relevado. - Qu le sucede, Toms? - pregunt el sargento, interesado por la repentina dolencia de su subordinado, de quien saba posea una salud de hierro. - He visto a un marciano - contest el buen Toms en tono desmayado. * * * - Es indudable que la tienda de la Sptima Avenida ofrece objetos de artesana curio ssimos y de un arte y elegancia sin par, a ms de baratos, pero de lo que no cabe l a menor duda es de que su dueo, el seor Itr Brgizz, ha sabido dar en el clavo de l a publicidad, al denominar a su establecimiento Bazar Marciano. No queremos con el lo hacer propaganda del bazar, pero solamente sealar un fenmeno social digno de at encin para nuestros televidentes: la persuasin del cliente mediante un adecuado empleo de la publicidad y el shock me ntal que le induce a comprar en el momento y lugar adecuados. Y ahora, para term inar esta pequea disquisicin - concluy el locutor de la emisora de T.V.- , recuerde n que estas notas sociales de todos los das estn patrocinadas por la conocida marc a de detergentes El Camello de Plata * * * Stuart Brenn estaba en una esquina esperando a una joven con la que se haba citad o. Su aspecto era el lgico de un hombre en sus condiciones: vestido con elegancia y un ramo de flores en las manos. Una muchacha pas junto a l y le mir con curiosidad. Stuart la mir tambin. Ella le sonri. Stuart le sonri a su vez. Era una joven que aparentaba poco ms de veinte aos, de cuerpo felino, pupilas verd osas, pelo de ala de cuervo y sonrisa radiante. La audacia en su indumentaria er a patente. La joven vesta unos pantalones cortsimos, sujetos por dos tirantes, algo ms anchos por la parte anterior que por la espalda, en donde se reducan a dos hilos. Debajo de los tirantes slo llevaba la piel.

Calzaba zapatos de medio tacn, con gruesas suelas y dos tiras. Pendiente del homb ro izquierdo, redondo y blanco, llevaba un bolso de tela negra. - Son para m? - pregunt, sealando las flores. - Si las quiere... - contest Stuart, em bobado. Ella tom el ramo de flores y las oli con fruicin. - Maravillosas! - dijo - . Me las quedo. Muchas gracias, seor... - Brenn, Stuart Brenn - contest el joven, descubrindose cortsmente. Ella le dirigi una honda mirada por encima del ramo. - Myra Shadd - se present - . Hola, Stuart. - - Hola, Myra. - Esperabas a alguien? =- A ti. - Muy bien, en ese caso, adnde vamos? - Tengo el coche aqu cerca. Conozco un parador a doce kilmetros de la ciudad, dond e se come estupendamente. - Entonces, no se hable ms. Vamos, Stuart. La pareja ech a andar hacia el coche. Cuando arrancaban, una mujer empez a gritar desde la acera: - Eh! Aguarda, Stuart, que la cita era conmigo...! Brenn no oy siquiera a la defraudada muchacha con la que deba haber salido aquella tarde. Toda su atencin se cifraba en Myra. - Es la primera vez que te veo en la ciudad - dijo l al cabo de unos segundos- . T no eres de aqu, Myra. - No, no soy de Villafeliz. Pero creo que me quedar a vivir aqu. - Tienes empleo? - Estoy buscndolo. Creo que pronto lo encontrar. - Quiz yo pueda proporcionarte uno, Myra. - Ya hablaremos de ello en otro momento , Stuart. * * * Al hombre le dolan horriblemente las muelas. Tena una solucin: ir al dentista, pero el silln del odontlogo le infunda pnico. Por dicha razn, cuando encontr una farmacia al paso, entr en ella sin vacilar y pid i: - Por favor, deme algo para el dolor de las muelas, aunque sea un buen mazazo en la cabeza. El farmacutico sonri amablemente. Era un hombre alto, delgado, de piel un poco verdosa y ojos algo oblicuos. - No es necesario recurrir a medios tan drsticos, seor - contest- . Aguarde un mome nto. Prepar un vaso de agua y abri una cajita de forma circular, en la que se vean algunas pldoras de color mbar. - Tmese una, seor - dijo. El paciente lo hizo as. Cinco segundos ms tarde, mir al farmacutico con expresin mara villosa. - Oiga, se me ha aplacado el dolor de muelas! - Claro que se le tena que calmar - replic el farmacutico- . Es ms, le aseguro que las muelas ya no le dolern ms en toda su vida. - A eso le llamo yo ser un benefactor de la humanidad. Qu le debo, amigo? - Un centavo. - Cmo? Slo un centavo por una droga tan maravillosa? - Por qu cobrar ms de lo que vale en realidad una cosa? El cliente sac un billete y lo dej sobre el mostrador. - Gurdese la vuelta - dijo- . No tengo monedas de un centavo. Y sali de la tienda, hinchado el pecho y lleno de alegra por haberse curado el dol or de muelas tan rpidamente y, sobre todo, de una manera tan sencilla. La alegra que senta le impidi fijarse en el rtulo de la entrada: FARMACIA VENUSINA nica autorizada para la venta del famoso ELIXIR DE LARGA VIDA Compre un frasco de nuestro elixir y, Viva trescientos aos! * * *

- Te gusta Villafeliz, Myra? Ella sonri, a :a vez que asenta. - Es una ciudad maravillosa - contest. - Pequea, pero bonita y limpia. Las gentes son muy corteses y todos tenemos un gran sentido de la colaboracin ciudadana. La delincuencia es prcticamente inexistente y, en general, la salud de los habitante s es magnfica. - Entonces, por eso le llaman Villafeliz - sonri Myra. - Siempre se llam as, pero ahora nunca mejor aplicado el nombre. Myra - dijo Stuar t- , puedo hacerte una pregunta? - S, claro - accedi ella. - De dnde vienes t? Myra seal un punto con la mano. Stuart s nri. - Del norte - contest. CAPTULO II - Supongo que este elixir habr sido aprobado por la Comisin de Sanidad - dijo el g uardia. - En efecto - contest el farmacutico- . Quiere ver el certificado de aproba cin? - Me basta con su palabra. Tiene los dems permisos en orden? - S, seor. El agente Pedro Lenart movi la cabeza. - Quin lo hubiera dicho, venderse en la Tie rra un elixir venusino. Es cierto que alarga la vida tanto como dice la propagand a? - Compre un frasco por tres centavos y podr comprobarlo. Una cucharada al ao es su ficiente, agente Lenart. El guardia sac una moneda y la puso sobre el mostrador. - Esos precios ya no se estilan - dijo- . Aqu tiene diez centavos, seor... Por cie rto, todava no he odo su nombre. - Me llamo Mu Gssfoss, agente - contest el farmacutico. - Vaya un nombrecito - ri Lenart - : No me diga que es comn en Venus. - Pues s, lo es. Gssfoss es all un apellido muy corriente, tanto como Smith en est e pas. - Ya, ya - dijo el guardia con sorna - . Y dice que una cucharada al ao basta... - En efecto, pero, a fin de que no olvide la fecha en que ha de tomar la dosis, yo le recomiendo lo haga el da de su cumpleaos. - Hombre, precisamente es pasado maana, seor Gssfoss! - En ese caso, permtame felicitarle por adelantado, guardia Lenart. - Muchas gracias, es usted muy amable. El farmacutico envolvi cuidadosamente el frasco y se lo entreg a su cliente. - Aqu tiene, seor. - Buenos das, seor Gssfoss. - Buenos das, guardia. Lenart sali a la calle. - Lo que inventan algunos charlatanes para sacar cuartos a la gente - buf- . En f in, si tiene permiso de la Comisin de Sanidad, ya no es cuenta ma que venda agua d e regaliz embotellada. Y como ya haba terminado su servicio, se dirigi a casa con el frasco del elixir de larga vida en las manos. * * * - Stuart, ya tengo un empleo - dijo Myra. - De verdad? No sabes cunto me alegro. Dnd e trabajas? - Con un cientfico, el profesor Becouny, no s si habrs odo hablar de l... - No, no le conozco. Qu hace, Myra? - Se dedica a experimentar... no s qu, yo no entiendo muy bien de eso, pero no imp orta. Mi misin es ser su administradora y tomar notas de todo lo que l me dicte. - Ah, vamos, una secretaria. - S, eso es. El sueldo es muy bueno, Stuart. - No sabes cunto lo celebro, Myra. Podremos cenar juntos esta noche? - Oh, Stuart, de veras que lo siento. Esta noche tengo trabajo y me ser imposible . Ya te llamar en cuanto pueda, de acuerdo?

- S, Myra, lo que t digas. Repito: me alegro de que hayas encontrado una buena col ocacin. - Gracias, Stuart. Hasta la vista. Brenn colg el telfono un tanto decepcionado por no poder ver aquel da a la muchacha , aunque contento por otra parte. Myra iba a quedarse en Villafeliz. - Es una muchacha guapsima y prudente... y puesto que yo soy soltero... Con los ojos de la imaginacin vio a Myra vestida de blanco y l a su lado, mientras sonaba la marcha nupcial. Se puso tan contento que no pudo evitar el saltar de alegra. * * * El guardia Roy Snchez se detuvo, ley el rotulo y dijo: - Caramba, esta taberna es nueva! Reley los ttulos por segunda vez: BAR JUPITERINO Los mejores vinos de Jpiter Beba todo lo que quiera, sin miedo! Nuestros vinos no embriagan. Slo dan alegra! - Es cierto lo que dicen estos rtulos? - pregunt el guardia al dueo del local. - Absolutamente cierto, agente - confirm el tabernero- . Quiere probar una copita Reserva 20.877? - Estoy de servicio - manifest Snchez- . Pero se lo agradezco de t odos modos. - La Reserva 20.877 es una de las mejores de las vides de Jpiter - asegur el taber nero - . Tiene una fama enorme en todo el Sistema Solar. - En la Tierra no se conoca - dijo Snchez, siguiendo la broma a su interlocutor. - Aqu desbancar a todos los otros vinos, crame. - Desde luego. Supongo que tendr tod os los permisos en regla. - Quiere verlos, agente...? - Snchez, Roy Snchez. No me los ensee, creo en su palabra, seor... - Bmnlb D - contest el tabernero amablemente. - Cmo ha dicho? - Bmnlb D, agente Snchez. - Vaya un nombrecito. - Oh, no crea, en Jpiter es de los ms corrientes, como el suyo en el pas donde naci eron sus abuelos. - S, lo s, pero el apellido... D es un apellido? - S, en efecto. - Yaya un apellido cortsimo. Es la primera vez que oigo un apellido con una sola letra. - Oh, eso no es nada. Yo conoc a uno que tena un apellido todava ms corto. - Ms corto? Imposible. Bmnlb D sonri amablemente. - Se lo aseguro, guardia - dijo. Pero no hay nada ms corto que una sola letra. - Mi amigo se llamaba 0 de apellido. Ya ve, no tena ninguna letra su apellido. - Cero? - dijo Snchez, turulato. - S, en efecto. Snchez se pas una mano por la cara. - Se siente mal? - pregunt D solcito. El guardia mir a aquel extrao individuo de media estatura, tan delgado como un nufr ago despus de un mes en una balsa sin vveres, y con unos brazos desmesuradamente l argos. D tena el crneo en forma de pera y los dedos parecan carecer de huesos, alar gados, blanquecinos, como gusanos de gran tamao. - No, no es nada, seor D. Ya vendr a por una botella de su vino despus de mi turno. - Me sentir muy honrado de contarle entre mi clientela - asegur D formalmente. * * *

- Bazar Marciano, Farmacia Venusina, Bar Jupiterino, he aqu las ltimas muestras de un ueva y afortunada publicidad que parece prometer resultados a sus autores. Los t res establecimientos mencionados se ven sumamente concurridos, aunque el fenmeno, a decir verdad, empieza a alarmar a algunos. Son los de siempre, claro, los ret rgrados que se resisten a aceptar cambios...

Brenn cerr el televisor. - Esta noche ir a tomar una copa con Myra al Jupiterino - se prometi. * * * - Profesor, si no me necesita, voy a salir - anunci Myra a travs del interfono. - Enterado, muchacha - respondi Becouny por el mismo medio - . Hasta maana y que s e divierta. - Gracias, profesor. Myra cerr la comunicacin. Se dirigi hacia la salida, pero en el camino encontr un es pejo y se detuvo para retocarse un poco el peinado. Se mir complacida de su silueta. Estaba segura de que su nueva indumentaria agrad ara a Stuart. - Es un muchacho muy agradable - dijo- Por cierto, todava no s en qu t rabaja. Se lo preguntara luego, decidi, mientras perciba un leve zumbido que llegaba del la boratorio del profesor en el semistano de la casa. El zumbido creci de volumen, transformndose en un aullido que hizo estremecer a la muchacha. Pero casi en el acto, cesaron los ruidos y Myra respir aliviada. - Menos mal, cre que iba a explotar alguno de esos artefactos que tiene en el lab oratorio. Un tal John Morgan, que pasaba en aquellos momentos frente a la casa, tambin oy el sonido, como ces al instante, no le dio mayor importancia. Morgan acostumbraba a salir todas las tardes a dar un paseo y conoca la existencia del profesor en la vecindad. - Es un chillado - calific, mientras continuaba su paseo. * * * - Primero tomaremos una copa en el Jupiterino - dijo Stuart. Luego iremos a cenar. .. - Un nuevo bar?- pregunt Myra. - S, lo han abierto estos das y creo que tiene mucha clientela. - Vamos, que se ha puesto de moda. - Exactamente. Qu tal marcha tu trabajo? - Por ahora, no puedo quejarme. Oye, Stuart, por cierto, todava no te he preguntado cul es tu profesin. - Soy abogado consultor, Myra. - Qu significa eso, Stuart? - Oh, la gente viene, me confa sus problemas y yo procuro darles una solucin, de a cuerdo con las leyes. Siempre que ese problema, por supuesto, tenga solucin. - Claro - sonri ella - . Es un buen empleo? - Myra, yo soy mi propio patrn, de modo que no se puede hablar de empleo. Pero me defiendo. No puedo quejarme, en suma. - Lo celebro muchsimo - dijo Myra complacida. Momentos despus, llegaban al Jupiteri no. - Ah va, qu propaganda! - dijo Myra - . Stuart, T creces que la gente puede beber sin emborracharse? - Es una forma de expresar las cosas - contest l- , pero, claro, el vino, bebido s in moderacin, siempre embriaga. Entraron en la taberna, bastante concurrida en aquellos momentos. Adems del dueo, haba un par de chicas atendiendo en el mostrador y otras dos en las mesas. Stuart y Myra tuvieron la suerte de encontrar dos taburetes libres en la barra. - Dos copas de vino de Jpiter - pidi el joven. - Al momento, seor - contest D. Instantes despus, Stuart levantaba su copa: - Por la chica ms bonita que he conoci do jams - brind. Myra sonri halagada. - Gracias, Stuart. - Prob el vino y dijo- : Es buensimo! l tambin tom un sorbo. Chasque la lengua y elogi: - Tienes razn, es un vino excelente. Levant la copa y la mir al trasluz. La transparencia del vino era absoluta. - Parece rub lquido. - Y da un optimismo extraordinario - dijo ella - Yo me siento muy contenta, Stua

rt. Y t? - Contentsimo - respondi el joven, mirndola tiernamente. En torno a ellos, todo era alegra y risas, si bien con cierta moderacin y sin estr idencias desagradables. Las camareras no cesaban de ir y venir entre las mesas, cargadas con bandejas llenas de copas de vino que se deca haba sido elaborado en Jp iter. Y aqul fue el momento elegido por John Morgan para entrar en el Bar Jupiterino. CAPTULO I I I Nadie pareci fijarse en el recin llegado. Morgan avanz hacia el mostrador y pidi una copa. D parpade. - Cmo? - He dicho: Deme una copa de vino - repiti Morgan. - S, ya lo he odo, pero, dnde est usted? Morgan se irrit. - Cmo que dnde estoy? Es que no tiene ojos en la cara? Mreme, delante de usted mismo, hombre! Atrado por la discusin, Stuart volvi la cabeza. Empez a pensar si el vino de Jpiter p roduca visiones. D se inclin primero a su derecha y luego a la izquierda. - Ah, ahora ya le veo - dijo- Chica, una copa para el seor - pidi -. Amigo, es ust ed tan delgado, que mirndole de frente no se le ve - aadi sonriendo. Morgan hizo un gesto de enojo. - No diga tonteras - rezong- Peso ochenta y cinco kilogramos, de modo que, con mi estatura de un metro setenta y nueve, no puedo estar delgado. D sonri. - Usted est de broma, amigo. Se llama Papel de Fumar, por casualidad? - Si cree que tiene, derecho a insultarme, se equivoca - contest Morgan en tono b elicoso -. Acaso es usted el mejor cliente de su propio vino? - Hombre, una copa de cuando en cuando... Pero, la verdad, nunca haba visto a un hombre tan delgado como usted. Es de naturaleza o fue de una enfermedad? - Amigo, las narices se me empiezan ya a hinchar y cuando eso me sucede... D solt una estentrea carcajada. - Si se le hinchan las narices, tendr algo ms gordo en el cuerpo - dijo en tono bu rln -. Mrese, mrese en el espejo y ver si tengo o no tengo razn. Detrs del tabernero haba un gran espejo. Morgan se mir... y no se vio. - Eso es imposible! - chill -. Yo existo, soy opaco, no soy transparente! Los gritos de Morgan atrajeron la atencin de los presentes. - Es un egipcio! - dijo alguien, recordando los dibujos de perfil de los ideogram as faranicos. - Un hombre pintado de perfil que anda - coment otro jocosamente. Morgan se tante el cuerpo. - Pero... pero... Stuart estaba profundamente perplejo. Myra tena los ojos dilatados por el asombro . Porque aquel hombre pareca un dibujo, a escala natural, de un ser humano pintado en un papel, recortado y dotado de vida y movimiento. - Increble! - murmur Stuart -. Un hombre con slo dos dimensiones! Morgan lo oy y se volvi hacia' l. - Ha dicho dos dimensiones nada ms? - pregunt. Las risas y el jolgorio haban cesado por completo en la taberna. Stuart se qued es tupefacto. Morgan resultaba prcticamente invisible visto de frente. Slo si se fija ba la vista con gran atencin poda verse una lnea vertical, delgadsima, de color gris , casi transparente, cuya anchura no superaba el milmetro. Stuart movi la cabeza lentamente de arriba a abajo. - En efecto, dos dimensiones - confirm -. Usted tiene longitud y latitud, esto es , anchura; pero le falta la tercera dimensin, llamada comnmente grueso, altura o p rofundidad. - Papel de Fumar - grit uno -. Quieres que te enrolle para llevarte a casa? Morgan se llev las manos a la cara. El gesto slo pudo ser apreciado por quienes le vean de perfil. - Dios mo! Qu me pasa? - solloz -. Por qu he perdido la tercera dimensin?

* * * - Los mdicos que atienden a Morgan estn preocupadsimo por la extraa enfermedad que p adece este sujeto, enfermedad de origen completamente desconocida. Lo curioso de l caso es que Morgan puede alimentarse normalmente. Los alimentos, apenas entran en su boca, pierden tambin la tercera dimensin... * * * La seora Buckett se senta contentsima. - Jams haba tenido un florero igual - dijo -. No te gusta? - Dnde lo has comprado, querida? - pregunt Toms. - En el Bazar Marciano. Me cost baratsimo, slo diez centavos. Qu te parece? Toms estaba leyendo el peridico, donde vea la informacin relativa al hombre que haba perdido una dimensin, y contempl el florero por encima de sus gafas. - Ugh! - gru. - Decas algo, querido? - pregunt la seora Buckett, retirada unos pasos para mejor ap reciar la perspectiva del florero sobre la consola. - No. Slo dije Ugh! - contest Toms. - Ya, un bufido. - S. - Hijo, no saba que los floreros te dieran ganas de resoplar - se quej ella. - Slo los floreros marcianos - mascull el agente. Tir el peridico a un lado y guard las gafas. Luego se puso en pie. - Me voy - dijo- Tengo que tomar el servicio. - De acuerdo, cario. Cuando termine s, cmprame unas cuantas rosas. - Para el florero marciano, verdad? La seora Buckett no comprenda por qu su marido tena que salir de su casa dando un po rtazo. Pero el florero... era tan bello! - Esa tienda no me gusta - dijo Tomas poco despus en la Comisara -. Voy a investig ar a fondo. - Temes que el dueo sea un marciano de verdad ? - le pregunt el sargento irnicamente . - A juzgar por el apellido, no me extraara en absoluto - contest Toms muy serio. - S - admiti el sargento- , resulta preciso convenir en que el apellido se las tra e, pero, Toms, el seor Brgizz, como usted y como yo, no eligi a sus padres. Toms ya no contest. Sali a la calle y, haciendo voltear su porra, camin en direccin a l Bazar Marciano. Antes de llegar a su destino, se encontr con una persona conocida. - Hola, Toms - salud Stuart Brenn afablemente. - Buenos das, abogado - contest el guardia. Observ que llevaba un paquete en las ma nos y dijo- : Seguro que ha comprado eso en el Bazar Marciano. - Pues... s - admiti Stuart, sorprendido- Es un regalo para una chica muy bonita y ... - Ya. Lo menos le ha costado diez centavos, verdad? - Es exactamente lo que he pagado - convino Stuart, sonriendo -. Pero por qu le so rprende, Toms? El guardia mene la cabeza. - Esa tienda y su dueo no me gustan en absoluto - respondi- Sabe cmo se llama? - No, ni siquiera me he preocupado, Toms. Dgamelo usted, por favor. - Se llama Brgizz, un apellido, como usted puede apreciar, netamente marciano. Stuart se qued mirando al guardia con aire de perplejidad. Tena fiebre Toms? - Adis, abogado - se despidi el polica- Voy a investigar esa maldita tienda... Stuart se alej en direccin a su despacho, situado en la misma acera, circunstancia por la cual conoca bastante al guardia. Se dijo que a Toms le convenan unas vacaci ones, despus de lo cual desvi sus pensamientos hacia Myra. Era algo mucho ms agradable. Mientras, Toms haba llegado a la tienda. El dueo atenda a una mujer. Toms esper a que la cliente se hubiera ido para expresar sus deseos.

- Quiero hablar con usted, seor Brgizz - rnanifest. El comerciante sonri. - Estoy a su disposicin - contest. - El otro da me dijo usted que tenia todos los documentos en regla. - S, es cierto. - Si no le importa querra ensermelos? - No faltara ms, agente - accedi Brgizz -. Pero os tengo en la trastienda. Quiere usted pasar, por favor? - Desde luego. Los dos hombres entraron en la trastienda, de la que volvieron a salir diez minu tos ms tarde. Un matrimonio de mediana edad esperaba ser atendido junto al mostra dor. - No hay ninguna duda - dijo Toms -. Todo est en orden, seor Brgizz. - Celebro infinito que lo haya visto, agente. - Yo tambin me siento muy satisfecho, seor Brgizz. Hasta la vista. - Hasta que guste, seor Buckett. Toms sali ce la tienda. Brgizz se encar con el matrimonio. - En qu puedo servirles, seores? - pregunt cortsmente. * * * - Contina el estado bidimensional de John Morgan, en el que no se aprecia ningn ca mbio fundamental. Todas las funciones fsicas del paciente se desarrollan con ente ra normalidad, pero los mdicos continan manifestando su ignorancia e impotencia pa ra resolver el problema del hombre que perdi una dimensin... * * * - Hombre! - dijo Pedro Lenart -. Ya no me acordaba que tena que tomar una cosa el da de mi cumpleaos. - Qu es, Pedro? - pregunt su mujer. - EL elixir de larga vida, Annie. - Ah, ya, esa pcima que venden en la Farmacia Venusina. No s cmo hay incautos que se dejan el dinero en algo que no vale ni la dcima parte de lo que cuesta. - Bueno, ya s que es agua de regaliz coloreada, pera por tomarme una cucharada no me va a pasar nada, digo yo. - Te purgar - advirti Annie Lenart con pesimismo. Lenart no hizo caso de su mujer. Destap el frasco y Llen una cuchara, cuyo conteni do ingiri de inmediato. - Sabe bien, al menos? - pregunt ella. - Delicioso! - contest Pedro, chasqueando la lengua -. Quieres t una cuc haradita? - - Bah, bah, no me vengas con tonteras. No hay medicina que Ie haga vivir a uno trescientos aos - Bueno, todo consiste en tomarse una cucharadita cada ao... duran te tres siglos - contest Pedro lerdo estrepitosamente su propio chiste. Pero casi en el acto sinti un vigor y una euforia como no haba sentido desde los v einte aos. Quiso probar sus msculos y flexion el brazo derecho. El tejido de la camiseta salt. Annie tambin salt al or el ruido. - Pedro! Qu es eso? - exclam. - Fjate, qu musculatura - dijo I, muy complacido -. Estoy cromo en mis mejores tie mpos. Toca, toca, msculos de hierro, Annie. Ella puso los dedos sobre el brazo, ahora al descubierto al haberse roto la cami seta. - A m no me engaas t - dijo -. Haces ejercicio en el gimnasio de la Polica. - Te juro que no! Eso ha sido cosa del elixir...! Ella le mir con pena. - Los hombres - dijo -. Aunque sean policas, son tan ingenuos como nios. Mira que c reer que ese elixir da fuerzas de Hrcules repentinamente! * * * De nuevo se produjo el zumbido Myra, molesta dej de teclear en la mquina. - Qu har ese hombre ah abajo? - murmur -. Es que: no se da cuenta de las molestias que

causa a la vecindad? El zumbido alcanz un volumen aterrador durante un segundo y decreci con brusquedad . Myra respir aliviada. - Al menos, tiene la ventaja de la brevedad - se dijo. Y sigui tecleando. En la calle, un tal Philip Yardley avanzaba hacia su automvil, que haba dejado est acionado junto a la acera. Yardley silbaba alegremente. Era agente de seguros y acababa de conseguir una bu ena pliza. Ya se vea ocupando un puesto de ejecutivo en la compaa. Era de los agentes ms eficie ntes y su jefe se Io haba dicho ms de una vez. Silbando, Yardley alarg lo mano, abri la portezuela de su automvil, entr... y se enco ntr sentado en la calzada, al otro lado del vehculo! Yardley se qued atnito. - No es posible que haya entrado en el coche como se me tirase de lo alto del tr ampoln de la piscina - murmur. Se puso en pie, frotndose las doloridas posaderas y se acerc al vehculo Abri la port ezuela del lado de la calzada y pas al otro lado sin dificultad alguna. Yardley parpade. - Juro que todava no he bebido una sola copa. - mascull. Ech la cabeza hacia atrs luego adelante despus a derecha e izquierda. - Pues visto de perfil, parece norma!... Pero de frente el automvil resultaba casi invisible! Yardley se pas una mano por la cara. Empez a llorar. - Mi coche, mi coche nuevo... Se ha convertido en un recorte de peridico... As lo encontraron los sanitarios de la ambulancia que, avisada por un alma carita tiva, vino a buscarle con grandes aullidos de su sirena. * * * - El asunto de la prdida de una dimensin no es un fenmeno exclusivamente biolgico. E l automvil del seor Philip Yardley tiene solamente longitud, y anchura, pero ha pe rdido el grosor. O, si se prefiere, tiene longitud y altura y ha perdido la anch ura. Cmo eso, es un vehculo de slo dos dimensiones, y en este caso no hay la normal idad del caso Morgan, por qu?, quin se sienta en un plano de menos de un milmetro de grosor para hacer que el vehculo arranque y funcione? * * * - Qu est ocurriendo en la ciudad, Stuart? - pregunt Myra. - Ocurren cosas raras de un tiempo a esta parte - respondi el ,joven, mientras re mova el azcar de su taza de caf -. Los cientficos estn intrigados, pero no han podido resolver an el asunto de la prdida de una dimensin en dos elementos tan dispares c omo son un hombre y un automvil. - Un ser vivo y un objeto inanimado - dijo ella. - S, en efecto. Nadie se lo expl ica y menos todava, los expertos de la compaa constructora del automvil, enviados pa ra hallar una explicacin a ' tan singular fenmeno. - S, son dos casos que empiezan a despertar la atencin mundial. Confiemos en que, de todas formas, se resuelvan pronto. - Y satisfactoriamente, sobre todo, para los interesados. Myra sonri. - Bebe de resultar horrible verse convertido en una lmina andante - coment en tono jovial. - Horrible! - confirm Stuart con la sonrisa en los labios. CAPTULO IV Al atardecer de aquel da, Pedro Lenart, a punto de terminar su ronda, paseaba tra nquilamente por la acera cuando, de pronto, vio salir a dos tipos de una tienda, los cuales caminaban muy presurosos. Uno de ellos iba estrechamente abrazado a un saquete de tela negra. El otro llev aba la mano derecha en el bolsillo y miraba a su alrededor con gesto hosco.

Haba un automvil estacionado junto a la acera y casi frente a la tienda. Los dos s ujetos se encaminaron con paso rpido hacia el vehculo. A Lenart le dio muy mala espina el aspecto de la pareja. De repente, se oyeron u nos gritos en el interior de la tienda. Lenart se detuvo un instante. El dueo de la tienda sali a la puerta, vociferando e scandalosamente: - Ladrones! Socorro! Polica! Me han robado! Al or los gritos, uno de los ladrones se v olvi, sac su pistola y dispar. La precipitacin le hizo fallar el tiro y el proyectil dio junto a la puerta de la tienda, pero fue suficiente para que el dueo se metiera dentro de un salto. Lena rt vio la accin a unos diez metros de distancia. Vacil durante una fraccin de segundo. Tena la porra en la mano. Si la cambiaba a la otra y sacaba la pistola de reglamento, perdera un tiempo precioso, habida cuent a de que el atracador ya tena su arma en la mano. En un instante tom su decisin. La porra vol hacia delante, cuando el atracador volva el arma hacia l. Era una buena porra de fresno y alcanz al sujeto en pleno estmago, hacindole dar un salto y caer de espaldas dos metros ms all. Lenart qued asombrado de los resultado s de su accin. Pero no permaneci quieto, hacindose elogios a s mismo. El otro ladrn, el que llevaba el botn, haba saltado ya al automvil y estaba dndole a la llave de contacto. Pedro se lanz hacia delante. Le bastaron dos zancadas para alcanzar al automvil, j usto en el momento en que arrancaba como un cohete. El polica lleg una fraccin de segundo tarde, aunque no tanto que no pudiera inclina rse y agarrar con ambas manos al parachoques trasero. Pedro clav los pies en el s uelo y el automvil se detuvo en seco. El conductor sali despedido y se golpe contra el parabrisas. Pedro corri a la porte zuela delantera, agarr al individuo por un brazo y tir de l Lo malo fue que se olvid de abrir la portezuela. El cuerpo del ladrn fue quien la abri, haciendo saltar la cerradura y las bisagras. Los peridicos dijeron al da siguiente que los dos ladrones haban ido a parar al hos pital con diversas fracturas y contusiones. El dueo de la tienda, una acreditada joyera, dijo que, de no haber sido por la valerosa intervencin del agente Lenart, habra sufrido una prdida superior a los treinta mil dlares. Pedro no dijo nada. Estaba muy ocupado tratando de averiguar de dnde haba sacado a quella fuerza fsica que habra dejado en ridculo a la legendaria de Sansn. * * *

Stuart Brenn abri la puerta de su despacho y contempl unos instantes a la mujer qu e aguardaba pacientemente en la antesala. - Entre, seora Buckett - invit. Luisa Buckett se puso en pie. Era una mujer de unos treinta aos, de mediana estat ura y algo regordeta, pero todava muy atractiva. - Cmo est, abogado Brenn? - salud. - Encantado de verla, seora - contest Stuart -. Sin ese, por favor. - Gracias. Luisa se sent frente a Stuart, ste tras la mesa de despacho. - Puedo serle til en algo, seora? - pregunt. - Eso me gustara - respondi Luisa -. Prec isamente he venido a verle a usted, porque necesito de sus consejos. - Dificultades matrimoniales, tal vez? - sugiri Stuart. - Lo ha adivinado, abogado. - Me deja asombrado, seora. Siempre cre que Toms y usted estaban muy unidos. - Hubo un tiempo en que as era, pero desde hace algunos das, Toms ya no es el mismo . Stuart ofreci de fumar a su visitante. - Vamos, hable con franqueza - dijo- Qu le pasa a mi buen amigo Toms? Luisa expuls una bocanada de humo. Estaba muy nerviosa, adivin el abogado. - Le encuentro un poco raro. Distrado, falto de atencin hacia m, come mecnicamente, no lee apenas, no atiende la televisin... - Exceso de trabajo?

- En absoluto. Lleva meses enteros sin hacer una hora extraordinaria. - Crisis pasajera? Me refiero a nervios, naturalmente. - No lo creo. Todava no ha dado una voz ms alta que otra ni le tiemblan las manos. Es... francamente, algo que no entiendo. - De modo que opina que no se trata de una dolencia fsica. - Yo dira que no, aunque, claro, carezco de conocimientos fsicos. Pero hay momento s en que me parece que Toms ya no es el mismo. - Bueno, eso suele pasar a veces en todos los matrimonios. Tenga un poco de paci encia, seora Buckett; Toms ser pronto el mismo de antes. - S, pero, por qu duerme en la habitacin de los huspedes? Stuart mir perplejo a su visitante. - Cmo dice? - Abogada, me encuentra usted repulsiva? - pregunt Luisa. Stuart se paso un dedo por el cuello de la camisa. - Bien, si me lo permite, le dir que es usted una mujercita con muchos atractivos , digna de que los hombres vuelvan la cabeza a su paso. - Gracias, abogado. Yo tambin lo pens as, hasta que, de pronto inexplicablemente, T oms se fue a dormir a la habitacin de los huspedes. Eso ocurri la semana pasada y de sde entonces no ha vuelto a dormir en nuestra habitacin. - Empiezo a adivinar lo que sospecha usted, seora Buckett - dijo Stuart. - S. Otra mujer - admiti Lusa. - Mal asunto- murmur el abogado -. Qu quiere que haga yo en este caso, seora? - Slo comprobar la existencia de ese lo de faldas. El resto quedara de mi cuenta. - Cmo? No ir a decirme que solucionara este problema por la tremenda - dijo l, alarma do. - Por supuesto que no - sonri Luisa -. Pero entonces le dara a usted va libre p ara que procediese legalmente. Se encargar del asunto, abogado? Stuart asinti. - Lo har con mucho gusto - accedi -. Slo deseo que sus sospechas sean infundadas y que la actitud de su marido obedezca a una crisis que un buen psiquiatra podr cur ar fcilmente. - Lo dudo mucho - contest Luisa en tono lleno de desconfianza. * * * - Otro vasito, Julin? - Llnalo, Roy. El guardia Snchez tom la botella y llen los dos vasos. Su amigo Julin Marquina sabor e el vino con gesto complacido. - Nunca he probado nada semejante - declar. - Ya te Io dije yo - sonri Snchez, guindo le un ojo -. Ni siquiera vuestras cepas dan un vino semejante. Media hora ms tarde, haban vaciado ya tres botellas. Marquina estaba pasmado. - Me siento contento, eufrico, lleno de alegra... pero tendramos que estar borracho s como cubas - dijo. - Este es un vino que se puede beber impunemente - declar Snchez -. Vamos, echa ot ro trago Cayeron dos botellas ms. Marquina contempl la etiqueta. - Vincola Jupiterina - ley -. Dnde diablos tiene esa compaa sus viedos? - En Jpiter, naturalmente - ri el guardia -. En comparacin con este vino, los que e laboris en la Californian Vineyard's son una porquera. - Ya puedes asegurarlo - declar Marquina -. Oye, t sabes que yo trabajo en el labo ratorio de la Californiana. Podra llevarme una botella para analizar el vino? - Para qu crees que te he llamado, Julin? - contest Snchez. * * * -...es slo una simple transposicin de la dimensin temporal, la cual, interpolndose c on las otras tres dimensiones en circunstancias adecuadas de espacio y tiempo, p uede producir efectos negativos que absorban dichos espacio y tiempo, confundindo los en una sola entidad intemporal y extrafsica. Pselo a limpio y djeme los apuntes sobre mi mesa de trabajo, seorita Shadd. - Tiene alguna cuenta que presentarme? - No, profesor, todo est ea orden. - Gracia s, seorita. Eso es todo por hoy. - S, profesor. Myra se puso en pie. Becouny qued junto a su mesa de despacho, examinando con ate ncin unos papeles que tena ante s.

La joven vacil un instante. Becouny se dio cuenta de que Myra estaba parada ante la mesa. - Ocurre algo, seorita? - inquiri el profesor. Myra contempl a Becouny. Era un hombre de unos sesenta aos, alto, delgado, de mirada aguda y ademanes nervios os. - Es... se trata... No s si lo habr ledo usted en los peridicos - dijo Myra, titubea nte. - Qu es lo que he debido leer en los diarios, seorita? - Los casos del hombre y el automvil que perdieron la tercera dimensin, convirtindo se en entidades planas, de slo dos dimensiones. - Yo no leo diarios - refunfu Becouny -. Me cargan, siempre dicen lo mismo. Cuando no mencionan guerras o catstrofes, publican discursos de polticos chapuceros y ar ribistas, o se deleitan con los relatos de las celebridades mundanas. Cualquier peridico de hoy es igual a uno de cincuenta aos atrs y a otro que se publique dent ro de otros cincuenta aos. Slo variar la ropa, sobre todo, la de las mujeres. Myra enrojeci. - Es usted muy custico, profesor - coment. - Digo la verdad - rezong Becouny -. Hac e cincuenta aos todava se hablaba de exploraciones en frica. Hoy se habla de explor aciones en la Luna. Dentro de medio siglo se hablar de exploraciones en Jpiter. Pe ro aqu abajo seguiremos siendo tan estpidos como siempre. - Una opinin muy tajante - observ ella. - Pero irrefutable. Qu dijo antes acerca de la prdida de una dimensin por un hombre y un automvil? Myra se lo explic pacientemente. - Paparruchas! - barbot el profesor- Por qu habra yo de encontrar una explicacin a esos fenmenos? - Bueno, usted se dedica a eso... - Jovencita, lo que yo hago son algo ms que simples experimentos de fsica recreati va y no tienen nada que ver con las tonteras que cuentan los peridicos. - Se lo dije porque usted mencion las dimensiones en su ltimo dictado - aleg Myra. - Por ahora, no son ms que simples elucubraciones, que habrn de ser estudiadas a f ondo, antes de que se conviertan en axiomas. Pero nada de lo que se refiere a es e incidente tiene inters para m. - Siento haberle molestado - se disculp la muchacha. Becouny esboz una sonrisa. - Disclpeme usted a m - pidi- . Tengo el genio un poco vivo y no siempre s contenerm e. - S, profesor. Becouny agit una mano. - Ande, ande y divirtase. Esos apuntes no me corren prisa; igual puede sacarlos e n limpio maana. Usted es joven y necesita algo de expansin. Divirtase, repito. - Gracias, profesor. Hasta maana. - Buenas noches, seorita. Myra abandon la casa del profesor poco despus. Las preocupaciones que haba sentido se le disiparon bien pronto al pensar que un hombre joven y guapo estaba aguardnd ola con un ramo de flores en la mano. CAPTULO V - Es la cuarta copa que me rompes en lo que va de semana, slo con tocarla con los dedos. Cundo te vas a fijar en lo que haces, Pedro? El guardia Lenart capt en el acto el tono irritado de su esposa y contempl melancli camente los restos de la copa que yacan en el suelo. - Lo siento, nena - se discu lp- . Deb de apretar ms de la cuenta. - Desde que te ha dado por hacer de Sansn, estn insoportable - refunfu Annie- . Ya s que eso te sirvi para capturar a los dos ladrones y que el joyero te dio una buen a recompensa, pero no debes tomarlo como pretexto para destrozarme la vajilla. - Procurar tener ms cuidado, Annie. Pedro se acerc a su mujer y la bes tiernamente en la mejilla. - Hasta la tarde - se despidi. Pedro fue a la Comisara, tom el servicio y se encamin a su sector. Lo primero que h izo fue dirigirse a la Farmacia Venusina. - Qu tal, seor agente? - le salud el farmacutico apenas le vio entrar por la puerta. - Hola, seor Gssfoss - contest Pedro- Querra hacerle algunas preguntas... - Estoy a su disposicin. De qu se trata? - Ver, tom la cucharada de su elixir y...

- Una magnfica medicina para alcanzar una gran longevidad - sonri Gssfoss - . No e s porque lo diga yo, pero los laboratorios mdicos de Venus gozan de fama interpla netaria en este asunto. Lenart mir a su interlocutor, pensando que Gssfoss se haba vuelto loco de remate. Pero no, el farmacutico pareca hablar completamente en serio. - Bueno, de modo que voy a vivir trescientos aos - dijo. - Mnimo garantizado - puntualiz Gssfoss. - No est mal. Pero esa pcima, aumenta tambin las fuerzas fsicas? - - Naturalmente! La longevidad depende, en gran manera, de la fortaleza fsica del cuerpo, amigo Lenart. - Hombre, si usted lo dice... Ahora me gustara una cosa, seor Gssfoss. - Qu es, agente? - El primer da que abri la farmacia me dijo que tena todos los documentos en regla. - Y as es. Quiere leerlos? Estn en mi despacho, en cl interior. Pase, pase, se lo r uego. Lenart sigui al farmacutico. Diez minutos ms tarde, volvieron a salir los dos hombr es. Haba una seora esperando. Lenart se despidi de Gssfoss. - No hay la menor duda, todo est en orden - dijo el guardia. Lenart abandon la farmacia. Gssfoss se encar con la mujer. - Tienen ustedes un producto terrestre tan vulgar como es la aspirina? - pregunt e lla, con un acusado sentido del humor- . Slo se trata de un vulgar dolor de cabez a. Gssfoss sonrea. - Le dar aspirinas de Venus - contest- Una sola tableta curar sus jaquecas para sie mpre. Jams le volver a doler la cabeza, seora. * * * Stuart abri la puerta y dijo: - Entre, por favor, seora Buckett. Luisa pas al despacho. Una vez sentada, mir al abogado. - Lo siento - dijo Stuart- . En la vida de su esposo no hay nada que nos permita abrigar ni de lejos la sospecha de una infidelidad. - Es increble - murmur la mujer- . No comprendo qu puede ocurrirle, la verdad. - Por qu no consulta a un psiquiatra? A mi entender, es la mejor solucin, seora Buck ett. - S, eso es lo que har - convino ella - . Abogado, dgame el importe de sus hon orarios, por favor. - Ya le enviar la minuta por correo - sonri Stuart. Por la tarde, se reuni con Myra. - Cmo va tu trabajo? - pregunt. - Bien, estupendo - contest ella sonriendo- . Y el tuyo? - Ahorrando, Myra. - Eres ahorrador? - Mujer, pienso que dentro de poco tendr que mantener un hogar... cuando me case contigo, claro - le gui un ojo alegremente. - Eso que he odo, es una peticin de mano, Stuart? - Yo dira que s; al menos, con esa intencin lo he dicho. Myra sonri. Alarg el brazo a travs de la mesa y puso su mano sobre la de Stuart. - Hablaremos del asunto en mejor ocasin - dijo. - Me rechazas? - pregunt l, decepcio nado. - No... - Myra vacil ligeramente - . Slo quiero decirte que lo estimo prematuro to dava. Stuart lanz un suspiro. - Esperar todo lo que quieras - prometi. Callaron un momento. Luego l, despacio, di jo: - Sabes, Myra? Aquel da, cuando nos vimos por primera vez, yo estaba parado en una esquina, con un ramo de flores en la mano. - Lo recuerdo perfectamente, Stuart. - Yo estaba citado con otra chica. Me gustaba mucho y, como no me gusta mentir, te dir que senta un vivo afecto hacia ella. Quiz hubiramos terminado casndonos. - Lo siento, Stuart... - No, no lo lamentes, porque yo no lo lamento en absoluto. T pasabas por all, me m iraste, sonreste y preguntaste si aquellas flores eran para ti. Yo contest que s y desde entonces no ha habido otra mujer para m.

Myra se emocion. - Oh, Stuart, no digas esas cosas tan maravillosas - murmur. - Es la verdad, querida. A veces pienso si posees poderes mgicos. - Qu absurdo! - ri ella algo nerviosamente - Me crees una bruja? - En todo caso, la bruja ms hermosa del mundo. Me tienes hechizado, Myra, lo conf ieso. - Esperemos un poco todava - rog Myra - . Me prometes tener paciencia? - No podra negarte nada, querida - contest l solemnemente. * * * Roy Snchez ley por ensima vez el telegrama que acababa de recibir, enviado por su a migo, el enlogo: VINO ESTUPENDO i HIP! MAGNFICO i HIP! PERO QU CLASE DE ALCOHOL HIP! CONTIENE QUE NO EMBORRACHA? ANLISIS LABORATORIO NO INDICAN SUSTANCIAS FUERA DE LO NORMAL EN UN VINO PROCEDENTE DE UVAS, LOS iHIPS! SON BROMA. Snchez sonri. Su amigo Marquina haba tenido siempre un acusado sentido del humor. Pero en aquel vino que se poda beber a barriles sin que pasara nada malo haba algo raro. Y l estaba dispuesto a averiguarlo. Media hora ms tarde, estaba frente al seor D. - Una copa, agente? - invit el taberne ro. Snchez pase la vista a su alrededor. - Esto progresa de maravilla - coment. - S, ya tengo seis chicas para servir a la clientela - sonri D - . Le invit antes a una copa... - Estoy de servicio, gracias. Oiga, es cierto que su vino procede de las vides de Jpiter? - Por supuesto, agente. Yo no me atrevera a mentir en la propaganda. Tengo que de cir la verdad de lo que vendo. - Ya - murmur Snchez pensativamente - . Mire por donde, nunca haba odo que hubiese v ias en Jpiter. - Jpiter es un planeta poco conocido - sonri D - . Pero es maravilloso. - Me lo supongo. Oiga, dnde estn los documentos de su bar? - Los tengo adentro, en el despacho. Quiere verlos? - Me gustara. No es que no me fe de usted, seor D, pero, ya sabe, los reglamentos.. . - Comprendo - replic el tabernero - . Nancy, hgase cargo de la barra mientras yo c onverso en mi despacho con el agente Snchez. - S, seor D - contest la camarera. Snchez sali diez minutos ms tarde. - Los documentos estn en regla, efectivamente. Disclpeme, amigo. - No hay de qu, agente Snchez. * * * - El doctor Vladimir Kaspartovich, que se encuentra de viaje en nuestro pas, dand o una serie de conferencias sobre la especialidad mdica en la que es maestro indi scutible, visit ayer a John Morgan en la clnica donde se encuentra internado, quedn dose admirado del extrao fenmeno que representa un ser humano que ha perdido una d e sus dimensiones y que, a pesar de todo, realiza normalmente sus funciones fisi olgicas. El doctor Kaspartovich opina que tal vez una degeneracin de los genes her editarios... * * * Stuart tom el telfono, marc un nmero y esper. - Casa del doctor Becouny - oy a poco una voz femenina. - Hola, Myra - dijo Stuart- . Quiero hacerte una proposicin. - De qu se trata? - pregunt la muchacha.

- He recibido dos invitaciones para el baile anual de la Polica. Ya sabes, es un asunto benfico y uno no se puede negar. - Comprendo, Stuart. Quieres que te acompae. - Si no te molesta... - Cundo es? - Pasado maana, a partir de las siete - y media de la tarde. Refrescos y bocadill os gratis. Myra ri alegremente. - Pero nada de alcohol - exclam. - Por supuesto, ni siquiera ese vino de Jpiter del que se dice se puede beber tod o lo que se quiera sin emborracharse. - Est bien, combinar mi trabajo para estar dispuesta a esa hora. Maana no podremos salir juntos, Stuart. - Me resignar - suspir l- Adis, preciosa. - Adis, querido. Stuart mir el telfono con aire maravillado. - Me ha dicho querido - murmur, lleno de contento. * * * - Nos llevamos su automvil, seor Yardley. La compaa le resarcir a usted con uno nuevo y del mismo modelo. Yardley se encogi de hombros. - Con tal de que no se me vuelva otro recorte de peridico - dijo- . Cmo se lo van a llevar ustedes, seor Fuller? Horatio Fuller era el jefe del equipo de investigadores de la fbrica de automviles , que haba acudido a Villafeliz al tener noticias del accidente. Junto a l, haba ot ro individuo, serio y taciturno, que no haba despegado los labios un solo momento . Fuller haba presentado al sujeto como el seor Jones, simplemente. A Yardley le dab a la sensacin de que Jones era un seudnimo. - Ahora ver usted, seor Yardley - sonri Fuller - . Teeny! Un hombre acudi en el acto. - Jefe? - Nos llevamos el auto del seor Yardley. - Bien, jefe. Teeny dio media vuelta. Con l haba dos o tres hombres ms, todos ellos perteneciente s a la compaa automovilstica. - Vamos, muchachos, manos a la obra. Los operarios tenan ya instrucciones. El automvil haba sido llevado al garaje parti cular de Yardley, en cuyo interior se hallaban todos. Teeny y otro hombre pusieron el coche horizontal sobre el suelo. Luego, sin el m enor esfuerzo, empezaron a arrollarlo sobre s mismo, hasta que qued un cilindro de algunos centmetros de grosor y menos de dos metros de longitud. Acto seguido, Teeny sujet el rollo con dos simples gomitas y se lo coloc sin dific ultad bajo el brazo. - ste es el mejor medio que conozco de solucionar las dificultades de estacionami ento - exclam con alegra. Fuller se despidi de Yardley. - Adis, hasta la vista. Maana mismo tendr sin falta su coche nuevo a la puerta de c asa. Fuller y sus ayudantes se marcharon. Entonces, Yardley se qued a solas con el ttri co seor Jones. CAPITULO VI - Debo interrogarle, seor Yardley - manifest Jones con voz sin entonacin - . Perten ezco al gobierno. - F.B.I.? - sugiri Yardley. - Algo por el estilo - contest Jones en tono evasivo- . Se trata de su automvil. - Me lo supona. Pregunte todo lo que quiera, seor Jones; estoy dispuesto a colabor ar incondicionalmente con el gobierno. Jones hizo una ligera inclinacin de cabeza.

- Gracias - murmur - . Sospechamos el empleo de un arma secreta de nuevo estilo, seor Yardley. - Los rusos? - pregunt Yardley, que era muy patriota. - Los rusos... o los chinos, o quienquiera que haya descubierto el modo de robar u na dimensin a las personas y a los objetos. No importa tanto quin, sino cmo lo han hecho y cules son sus proyectos, comprende? - S, seor Jones. Yardley contest puntualmente a todas las preguntas que se le hicieron y muy espec ialmente a las que se referan a los momentos precedentes al hallazgo de su automvi l bidimensional, as como el lugar en que haba ocurrido el accidente. Al terminar, el seor Jones se despidi de Yardley, inflado de orgullo- . Si ellos des embarcan, aqu estaremos aguardndoles para golpearles duro y sin piedad. * * * - Te gusta la fiesta, Myra? La muchacha sonri. Tena los ojos brillantes y las mejillas encendidas, a causa de la excitacin del momento. - Es maravillosa. Un poco ingenua, pero estupenda - calific. - Bueno, los policas no pueden organizar una fiesta estilo hippie - contest el aboga do- El caso es que podamos divertirnos honestamente. - De todas formas, luego me llevars a tomar una copa de vino. - Jupiterino? - Por qu no? - Pero ahora tienes sed. Espera y traer un par de refrescos. - Gracias, Stuart. Myra se sent en una silla y sac un cigarrillo. Ahora vesta con cierta moderacin, deb ido a la calidad de la fiesta. De todas formas, las miradas masculinas convergan sobre ella casi continuamente. Stuart se abri paso entre la espesura humana y ll eg a la mesa donde estaban los refrescos. El rumor de las conversaciones llegaba a sus odos atropelladamente, confuso, zumbador. Haba algunas muchachas que atendan a los invitados. Estaban muy ocupadas y Stuart tuvo que esperar unos momentos para que le sirvieran. Una mujer, detrs de l, dijo casi indignada: - Anda, anda, vete con tus amigotes. J ess, y qu hombre ste; ms pareces un palo que un ser humano. Cualquiera que no te con ociera dira que no eres de carne y hueso. Ah, hola, Luisa, cmo ests? Que si estoy enf adada? Bueno, la verdad es que estoy que exploto. Mi esposo lleva una temporada que parece otro... La voz de la mujer se apag de pronto. Stuart se dio cuenta de que cuchicheaba alg o al odo de la otra. - Cmo? Es cierto lo que me dices, Juanita? - Ya lo has odo, Luisa. Un poste, lo que se dice un poste. No s si estoy viuda siguiendo casada o qu, pero si esto sigue as mucho tiempo, tendr que llevar a Roy al psiquiatra. - No te har nada; a mi esposo no le hizo nada - dijo Luisa Buckett- . Ni tampoco consigui nada con Pedro Lenart. Tambin a Annie le pasa lo mismo que a nosotras... Stuart consigui al fin que le sirvieran los refrescos y pudo reunirse con Myra. S e sent a su lado y tom un par de sorbos con aire pensativo. - Qu te sucede? - pregunt la muchacha- Pareces preocupado... - Lo estoy - confes l- Hace das vino una mujer a hacerme una consulta legal sobre l a actitud de su esposo. Es la esposa de un polica precisamente. - Y eso motiva tu preocupacin, Stuart? El joven le cont el caso de la seora Buckett. Saba que poda confiar en Myra. - S que es extrao - coment ella- De modo que son tres mujeres de policas las que tie nen el mismo problema. - En efecto. Ya te he dicho que lo he odo por casualidad y el hecho de que se hay an producido tres casos anlogos me ha preocupado no poco. - Por qu no hablas con ellas, a ver si sacas algo en limpio? - sugiri la muchacha. - Sondear primero a la seora Buckett; no quisiera obrar precipitadamente, Myra. - Claro que s, Stuart. Anda, olvdalo ya por esta noche y vamos a ver si nos divert imos un poco. * * *

El seor Jones se detuvo en el punto exacto donde Yardley haba dejado estacionado s u coche y examin con detenimiento los alrededores. Los edificios de la vecindad pertenecan todos a gente de clase media acomodada. C asas de uno o de dos pisos, con piscina la mayora, todas con jardn y garaje y hast a su cobertizo para asar carne al aire libre. Muy tpico norteamericano todo. Pero qu cosa ms lgica que los agentes secretos de una potencia extranjera quisieran pasar desapercibidos, viviendo y actuando como autnticos americanos? Un oscuro zumbido se elev de pronto en el tranquilo atardecer. Jones mir con recel o a derecha e izquierda. El zumbido se transform en chillido agudsimo, pero no seguido, sino con ligersimas alternativas de volumen, de ondulaciones sonoras muy rpidas. Pareca como si estuvi esen disparando con una ametralladora de nueva especie. Los ruidos cesaron de repente. Jones crey localizar su origen. Era demasiado pronto para hacer una investigacin. Volvera pasada la medianoche, se prometi, Regres al hotel y se acerc a la recepcin. - La llave del cincuenta y siete - pidi. La azafata que atenda el mostrador en aquel momento se volvi y peg un respingo. - Eh? Quin est ah? - exclam, asustada Quin me habla escondido bajo el mostrador? Jone e impacient. - Seorita, no hay nadie escondido bajo el mostrador - dijo- . Soy Mcwyn Jones, el husped del cincuenta y siete, y estoy justamente freno: a usted. La chica forz la vista. De pronto, crey ver una lnea delgada, gris, casi transparen te, delante de sus ojos. - Anda! - se ech a rer- . Otro que ha perdido una dimensin - exclam, pues se acordaba del caso Morgan. Jones se qued helado. - Cmo? Que he perdido...? Pero si yo no noto nada, seorita! - tron. La azafata se inclin a derecha e izquierda y luego se tendi casi atravesada sobre el mostrador. - Su caso es peor - dijo- . Usted ha perdido dos dimensiones. - Rayos! - jur el husped- . Eso no me lo creo yo... Su llave estaba sobre el mostrador. Jones la agarr y ech a correr hacia la escaler a que conduca a los pisos superiores. La azafata vio desaparecer la llave y empez a sentir miedo. Le pareci que lo ms con veniente era llamar a la polica y eso fue lo que hizo sin prdida de tiempo. Mientras, Jones haba llegado a su cuarto. Lo primero que hizo fue ponerse delante de un espejo. Sentase aterrado. La recepcionista tena razn. Era slo una lnea vertica l, apenas perceptible. Gir varias veces a derecha e izquierda, pero no observ ningn cambio en su aterradora situacin. - Morgan es ms afortunado que yo - se lament- , Al menos, l conserva dos dimensiones. De pronto, se not empapado en sudor. - Tomar una ducha - decidi- . Puesto que ando y respiro normalmente, a pesar de existir solamente con una sola dimensin, es lgic o que igualmente pueda darme una buena ducha. Fue una decisin equivocada. Jones se meti en la baera y abri el grifo a toda potenci a. El golpe de agua lo derrib al suelo. Quiso luchar, pero era una sola dimensin cont ra tres. El lquido lo arrastr rpidamente hacia el sumidero. Convertido en una fina lnea de gr osor inferior al milmetro, Jones se sinti arrastrado por las caeras de desage hacia l a cloaca. Lo lgico en sus circunstancias era morir ahogado y as sucedi. Y tambin era lgico que su cadver no pudiera ser encontrado jams. * * * - La recepcionista del Hotel Palladium, Rosa CacColt, asegura que uno de los husped es apareci de pronto reducido a una sola dimensin. Avisada la polica, se person en e l cuarto del seor Jones, hallando que ste haba desaparecido misteriosamente, aunque sin llevarse su equipaje. El enigma que este caso plantea supera, si es cierto, al de John Morgan, quien contina sobreviviendo normalmente con sus dos dimension es...

- Un hombre que perdi dos dimensiones - murmur Stuart Brenn, que haba odo la noticia en la televisin. - Ser un arma secreta? - dijo Myra, sentada a su lado. - S, de los marcianos - contest l con amargo sarcasmo. - No hay marcianos, Stuart. - Es una frase hecha, Myra. Pero no cabe duda de que hay algo que no funciona bi en en Villafeliz. - Se va a convertir esta ciudad en Villadesgracia? - Si esto si gue as, no me cabe la menor duda, Myra. * * * - Seora Buckett? - S, yo misma. Quin es? - Escuche, seora; le habla el abogado Brenn. Cmo se encuentra usted? - Perfectamente, abogado. Mi nico problema ya lo conoce usted - contest Luisa. - Por lo visto, ni siquiera el psiquiatra ha podido resolverlo. - As ha sido, en efecto. - Y todo contina igual entre ustedes. - S, abogado. - Pero por lo que yo s, no es usted la nica en encontrarse en un caso semejante. - Cmo lo sabe usted, abogado? - se sorprendi Luisa. Stuart sonri. - Ya se lo explicar en otro momento - dijo - . Ahora por favor, tendra la bondad de ponerse en contacto con las otras dos seoras que se quejan del mismo mal que el su yo? Me agradara conversar con ustedes tres a la tarde o a la hora que les vaya me jor. Lo har, seora Buckett? Aprecio mucho a Toms y por eso quiero ayudarles. - Con mucho gusto, seor Stuart. Ya le telefonear ms tarde. - Muchas gracias, es usted muy amable, seora Buckett. CAPTULO VII Las tres mujeres eran an jvenes y bastante bien parecidas. Puesto que no parecan ex istir motivos de infidelidad, resultaba extrao el desvo de unos esposos en aparien cia sanos, mental y fsicamente. Stuart haba expresado a las mujeres una advertencia previa: todo cuanto se hablas e en el despacho sera rigurosamente confidencial, por lo que esperaba no le ocult asen nada que pudiera perjudicar sus acciones. Luisa, Annie y Juanita se mostraron de acuerdo. - Empiece a preguntar- invit la p rimera. - Gracias - sonri Stuart - . Para el comienzo di remos que nos hallamos a nte tres casos anlogos. Y los tres se dieron con escasas diferencias de tiempo. Mi esposo se fue a la habitacin de los huspedes el once de mayo- dijo Luisa. - El mo, al da siguiente. - Roy lo hizo el mismo da que el de Annie - manifest Juanita Snchez. Stuart tomaba notas de las respuestas. - Qu hicieron sus esposos ese da? Notaron en ellos algo de particular? - Mi marido rezong algo acerca de un florero marciano que yo haba comprado. Por la maana, en el bao, le o mascullar sobre el disparate que representaba vender unas c osas tan bonitas a un precio tan irrisorio - dijo Luisa Buckett. - Si el vendedor quiere arruinarse - sonri irnicamente Stuart - . Qu ms? - Toms deca que aquella tienda no poda estar en regla y que tendra que mirar su docu mentacin y hablar a fondo con el dueo. No me lo dijo a m; hablaba consigo mismo fre nte al espejo del bao. - Lo que significa que estaba muy preocupado. - S. - Ha mencionado despus el Bazar Marciano? - No, ya no se ha acordado ms de l. - Bien - dijo el abogado- , ahora usted, seora Lenart. - Mi caso es el de la Farmacia Venusina - dijo Annie. - Hable, por favor- invit Stuart. Annie declar detalladamente cuanto saba, incluyendo lo referente a la prodigiosa f uerza fsica de su marido. - Pero ya no le rompe ms copas - dijo Stuart, cuando ella hubo terminado su decla racin.

- No, ahora su fuerza es normal. - Cree que fue a la Farmacia Venusina para hacer algo parecido a lo que hizo Toms? - No me extraara en absoluto. Pedro estaba muy preocupado por aquella prodigiosa f uerza fsica que se le haba desarrollado sin saber cmo. - Tomaba alguna droga vitalizadora ? Annie solt una risita. - Buenos filetes - contest -. Porque, vamos, una no va a creer que el elixir de l arga vida fuese el origen de sus fuerzas hercleas. - Tal vez, tal vez - dijo Stuart sonriendo -. Ahora usted, seora Snchez. - El vino. Le preocupaba mucho a Roy - dijo Juanita. - Por qu? - Era imposible, deca, beber muchas botellas de vino sin emborracharse en absolut o. El vino del Bar Jupiterino deba de tener truco. - Y... lo tiene? - S que Pedro envi una muestra para su anlisis a un amigo suyo, tcnico de las Califo rnian Vineyard's. - Dme la direccin de ese amigo, por favor, seora Snchez. Stuart volvi a hacer una anotacin en su libreta. Formul todava varias preguntas ms y termin: - Voy a pedirles un favor, seoras. Avsenme inmediatamente que noten la meno r variacin en el estado de sus maridos. Y, por supuesto, todo lo que se ha hablad o aqu quedar entre nosotros cuatro. Gracias a las tres. - Haga todo lo que pueda; estamos muy preocupadas - pidi Annie Lenart. Stuart le dirigi una sonrisa de nimo. - Vyase tranquila, pero tenga paciencia. tambin - contest. * * * - Al menos son tres casos anlogos, relacionados con las tiendas extraplanetarias declar Stuart -. Cada uno de los afectados era polica en el sector donde est una de esas tiendas y el comportamiento, en los tres casos, es idntico. - Resulta preocupante, no? - contest Myra. - S, en efecto. - Qu opinas t, Stuart? - Bueno, todava no tengo una opinin fija formada; tendra que hablar antes con los d ueos..., pero, por otra parte, tengo miedo. - Miedo? - repiti la chica. - S. No me gustara que me sucediera lo mismo que a esos tres agentes. - Pero t eres soltero. - Se me quitaran las ganas de casarme contigo - sonri l. Y aadi - Sera horrible! Myra se ech a rer. - No exageres - contest - Tienes algn proyecto, Stuart? - No s - murmur l en tono preocupado- A veces pienso... - S?- dijo ella con ansiedad. - Imagnate que los dueos de esas tiendas son agentes de una potencia extranjera. B uckett, Lenart y Snchez han podido ser drogados. - Pero slo son tres guardias corrientes, sin importancia relevante en sus cargos! Q u van a saber ellos de secretos de Estado, mxime cuando si se tiene en cuenta que en Villafeliz no hay, por ejemplo, ninguna fbrica de material estratgico? - S, lo s, pero eso no quita para que piense as. Y si estn haciendo un ensayo para dr ogar a ms personas? - Aqu, en Villafeliz, una ciudad pequea y carente de inters? - Precisamente por eso mismo, Myra. Esta poblacin podra servirles como piloto y en sayo para una operacin a gran escala. Myra se qued pensativa. - Tal vez - murmur- La droga servira para anular la voluntad de la persona en la c ual fuese empleada. - Exactamente - confirm Stuart -. Imagnate que todas las fuerzas del orden, ms los funcionarios civiles de una poblacin, han sido drogados. De momento, su actuacin e s completamente normal, pero ellos son los que hacen marchar la vida en la ciuda d. Un buen da, reciben una orden misteriosa a la cual no pueden desobedecer y a p artir de entonces sus actuaciones cambian. - A favor de esa potencia extranjera.

- S. Quiz no radicalmente en los primeros momentos, para evitar sospechas, pero s d e un modo gradual, de modo que, cuando queramos darnos cuenta, esa ciudad, Villa feliz en este caso, ha cado en poder del enemigo. - Se necesitaran ms personas drogadas, Stuart: hombres importantes de negocios, ma estros, profesores, sacerdotes, locutores de radio y televisin... Sabemos si no hay ya gente drogada entre todos los que acabas de mencionar? Por e l momento, conocemos tres casos, y ello porque una de las es posas se me quej del desvo conyugal de su marido. - Es cierto, Stuart. - Myra se estremeci -. i Sera es pantoso! - Y tanto - gru l- Imagnate que Villafeliz es un ensayo para su invasin y les sale bi en. - Podran ir conquistando ms ciudades... - Pero no han calculado bien los efect os de la droga y eso puede resultar el origen de su derrota. - S, Stuart. Qu piensas hacer ahora? El joven no pudo contestar. Dos hombres se acercaron a ellos. Uno pregunt: - Seorita Sahdd? Soy Henry Bartle, empleado del gobierno. ste es mi compaero Sam Mow ler. Podramos hablar con usted unos momentos? * * * Myra contempl con recelo a los dos sujetos. - Empleados del gobierno? - - repiti. Bartle sonri. - En efecto - confirm. - Agentes secretos- dijo Stuart. - Quin es usted? - pregunt M owler. - Stuart Brenn, abogado y buen amigo mo - dijo Myra. - Queremos hablar solamente con usted - insisti Bartle. - Siendo agentes secretos, imagino que vienen a interrogarme. Deseo que el seor B renn est presente. Bartle torci el gesto. Mowler dijo: - Est bien, no importa. Myra sonri. - Sintense - dijo- Quieren tomar algo? Estaban en un bar. Mowler pidi dos tazas de caf. - Y bien, de qu se trata? - dijo Myra, cuando el camarero se hubo alejado. - Tenamos un compaero, Melvyn Jones - manifest Bartle -. Ha desaparecido. - Riesgo evidente en un agente secreto. - S, a veces suele suceder, pero lo que no es corriente es que desaparezca de una forma tan rara como le sucedi a Jones. - Cmo se esfum? - pregunt Myra. - Hemos hablado con la recepcionista del Palladium. Ella dice que Jones apareci con la falta de dos dimensiones. - Cmo? - Omos la noticia - intervino Stuart -. Cmo supo la chica que a Jones le faltaban d os dimensiones? - Bueno, ella dice que slo vio una lnea vertical, muy fina, de color gris y casi t ransparente. Su grosor era inferior al milmetro. - Pero dnde estuvo Jones? - Buscaba el arma secreta que quit una dimensin a John Morgan y al automvil de Phil ip Yardley. Nuestras investigaciones - manifest Bartle - nos han permitido averig uar que Jones lleg hasta las inmediaciones de la casa del profesor Becouny, donde trabaja usted, seorita Shadd. - Y queremos saber qu clase de experimentos son los que hace el profesor Becouny- aadi Mowler en tono tajante. Myra sonri. - Por qu no se lo preguntan a l? - dijo- Yo soy solamente su administradora, me enc argo de pagar cuentas, facturas, llevar al da sus asuntos bancarios y, naturalmen te, tomar apuntes de sus dictados. - Pero usted sabr qu clase de experimentos realiza el profesor- arguy Mowler. - Lo siento - contesto Myra -. S que son experimentos sobre Fsica, pero nada ms. Te ndrn que hablar con l si quieren saber algo ms. - Por ahora, es imposible. El profesor est ausent - declar Bartle. Myra se sorprendi. - Pero si esta misma tarde he estado hablando con l! - exclam.

Mowler sac un papel del bolsillo y se lo tendi a la muchacha. - Hemos encontrado esto en la sala- dijo. Myra tom el papel y ley: Estar ausente algn tiempo. No s cundo volver. Que todo siga igual, Srta. Shadd. Gracias, Prof. B. - Resulta lgico pensar que usted sabe adnde se ha ido el profesor, no?- dijo Mowler . Myra movi la cabeza pensativamente. - Puede que les cause una decepcin - contest- Hablando claro, no tengo la menor id ea de dnde pueda hallarse el profesor en estos momentos, caballeros. CAPITULO VIII

Los tres seres se hallaban reunidos en una habitacin de paredes transparentes, qu e pareca hallarse suspendida en el espacio. No haba muebles de ninguna clase y si bien no se vean lmparas, tampoco haba oscuridad. Los seres tenan forma humana, pero sus rostros no expresaban edad alguna. Parecan no existir y existan, sin embargo. Estaban sentados en unos sillones invisibles, en actitud aparentemente lnguida. H ablaban, pero no se oan sus voces. Movan los labios, pero, en realidad, se comunic aban telepticamente. El Nm. 1 estaba en el centro. El Nm. 2 a su derecha y el Nm. 3 a su izquierda. Carecan de nombres. - Por fin tenemos informes- dijo el Nm. 1. - Interesantes? - pregunt el Nm. 2. - Tie nen que serlo. Nuestros agentes llevan ya mucho tiempo all abajo- dijo el Nm. 3. - Lo son - manifest el Nm. 1 -. El informe del agente XTX- 10 es concluyente al re specto. Todo se desarrolla con arreglo al plan previsto. - Qu dice FIF- 8?- pregunt el Nm. 2. - Lo mismo. Ha obtenido unos resultados increble mente buenos. - Y el agente YOY- 30? - pregunt el Nm. 3. - Est satisfechsimo de su actuacin. - Es decir, la fruta est madurando. - s. - Y pronto podremos recogerla. - En efecto. - Eso significa que la ciudad ser nuestra en fecha prxima. - En fecha prxima, pero terrestre - puntualiz el Nm. 1. - Por supuesto- dijeron los otros dos a la vez. - Ser un buen ensayo - calific el Nm. 1-. Slo espero que... - Qu?- pregunt ansiosamente el Nm. 2. - Algn obstculo? - inquiri el Nm. 3. El Nm. 1 vemente la mano. - Tengo aqu un informe de otro de nuestros agentes, VYV- 60- manifest. - Ah, s, ese ser joven y lleno de impetuosidad, que pretende saber ms que ninguno de nosotros - buf el Nm. 2 con desprecio. - La juventud. - El Nm. 3 movi la cabeza con gesto compasivo. - VYV- 60 fue siempre opuesto a nuestros planes - dijo el Nm. 1. - Eso ya lo sabemos. Pero se le orden obedecer, no? El Nm. 1 sonri. - Una cosa es que se le ordenase y otra que acatase las rdenes. Hay una crtica d ura y despiadada en el informe de este agente. - Est bien, pero qu dice? - Sencillamente, que nuestro procedimiento es anticuado e infructuoso; que obede ce a mtodos ya caducos, por demasiado clsicos, y que acabaremos por fracasar. El Nm. 3 se indign. - Tendramos que darle una buena leccin a ese agente! - dijo. - Hemos de ordenarle su regreso inmediato - sugiri el Nm. 2. - Ordenar, ordenar... Obedecer? - dud el Nmero 1. - Si no obedece, se enva a otro agente para... El Nm. 1 alz la mano. - No - prohibi -. No haremos nada de eso. - Y dejaremos que VYV- 60 siga campando por sus respetos?

- Vamos a hacer una cosa. Creo que conviene dar una oportunidad a la juventud. N osotros somos ya demasiado viejos y, a veces, vemos las cosas con una ptica defor mada por la edad. Es probable que VYV- 60 tenga razn y que el mtodo de invasin est y a pasado de moda. Por tanto, resultara inefectivo. - En ese caso, tendra que hacerse segn los mtodos de VYV- 60. - S. - Pero resultara demasiado costoso en tiempo. El Nm. 1 sonri. - Amigos, qu nos importa el tiempo? - contest -. Ciertamente, somos mortales y algn da dejaremos de existir, pero es preciso tener en cuenta que un ao terrestre es, p ara nosotros, uno de nuestros das. Por tanto, podemos esperar apaciblemente a ver los resultados de unos... y otro. - He odo hablar mucho de VYV- 60 - dijo Nm. 2 - pero nunca le he visto personalme nte. Qu aspecto tiene? - Aqu o all? - pregunt el Nm. 1 -. Es un detalle indiferente, amigos mos. Dejemos que siga adelante con su plan y esperemos, opino quo es lo mejor. * * * - Hay una cosa que me preocupa- dijo Stuart. - S? De qu se trata?- pregunt Myra. Stua rt tena los ojos fijos en el Bazar Marciano. - He estado haciendo averiguaciones. J ams se ha visto detenerse un camin de transporte ante la puerta de la tienda. - Tendr existencias de sobra... - Es posible, pero la venta de artculos de artesana marciana ha sido constante y n ada escasa. Por tanto, dnde repone el dueo las existencias? ' - Es curioso, no se me haba ocurrido pensar en eso- dijo Myra. - Bueno, esta misma noche lo sabremos. Tienes miedo, Mira? Ella mene la cabeza. - No, a tu lado, no, Stuart - contest. El joven sonri. - Se supone que soy un defensor de la ley, pero esta noche voy a hacer algo ileg al. Si nos sorprenden, iremos a parar a la crcel. - T sers tu propio abogado y alegars cleptomana. - Y para exculparte a ti? - Te acompa por amor- dijo Myra fingiendo solemnidad. Stuart se ech a rer. - Eres nica - dijo, apretndole el brazo cariosamente -. Bueno, yo creo que ya, es h ora. Vamos. Cruzaron la calle, desierta a aquellas horas, y andando con naturali dad, llegaron a un callejn lateral. Dieron la vuelta a la esquina y se encontraro n con una puertecita. Stuart manipul durante unos momentos, hasta que consigui forzar la cerradura. Empu j la puerta y sac una linterna. Avanzaron a lo largo de un pasillo, flaqueado por algunas puertas. Stuart abri do s de ellas y encontr sendas habitaciones, completamente vacas. En la tercera vio varios cajones de embalaje. Un discreto examen le revel estaban vacos. - Y ninguno tiene etiqueta de origen- dijo, extraado. Pasaron a la otra habitacin. Haba en ella dos armarios de metal gris, mate, de uno s dos metros de altura, por uno de lado. Stuart abri uno de los armarios Y se encontr ante un imponente conjunto de esferas y teclas de mando, que le dej atnito. - Un transmisor de radio?- murmur. - Lo parece, no?- dijo Myra. - Si los agentes del gobierno lo vieran... - Se lo dirs? - Por supuesto. - Bien, veamos ahora qu hay en_ el segundo armario. Stuart abri la puerta. Una exclamacin de asombro se escap inmediatamente de sus lab ios. Myra no estaba menos sorprendida que el joven. El espectculo que se ofreca ante su s ojos resultaba increble por lo fantstico. * * *

Al otro lado de la puerta haba como un gran pasillo, brillantemente iluminado, pe ro sin que el resplandor causara dao a la luz. El pasillo, adems de bastante largo , era amplio y reinaba en l una temperatura ms bien baja, aunque sin llegar al pun to de congelacin. Stuart y Myra dieron unos cuantos pasos en el interior. A derecha e izquierda de aquel tnel, de seccin cuadrada, haba sendas hileras de cajones transparentes, de d os metros de altura por unos sesenta centmetros de lado. En cada cajn haba un ser humano, rgido, inmvil, con los ojos cerrados y las manos cad as a lo largo de los costados. Haba hombres y mujeres en nmero aparentemente igual . Cada cajn tena un rtulo en su parte delantera. La inscripcin del rtulo indicaba el no mbre y dems caractersticas personales del ocupante. - El profesor Mortensen - dijo Myra. - sta es la maestra de nios Lucy Steiner - reconoci l. - Y el banquero Dobson... - Mira, aqu est Toms! Stuart se haba detenido ante un cajn, en cuyo interior se hallaba el guardia, dorm ido, como los restantes. - O muerto - susurr ella. Stuart se estremeci. - Sera monstruoso- dijo. - Por qu los tienen aqu?- pregunt Myra. - Rehenes? - musit l. - De qu? Contra qu? Myra puso la mano en la pared del cajn de vidrio. Instantneamente, la retir, a la v ez que lanzaba una exclamacin de asombro. - Est helado! Stuart imit a la muchacha. S, la superficie del cajn estaba terriblemente fra. Le pa reci que era un fro profundsimo, sideral, como el que reinaba en el espacio. - No creo que estn muertos - dijo al cabo - simplemente, los conservan aqu, aunque ignoro con qu fines. - Quines Stuart? - El dueo del Bazar Marciano y sus cmplices, porque es lgico suponer que no acte solo. - Es lgico - concord Myra -. Pero hablamos venido aqu a ver de dnde vienen los objet os que el dueo vende en la tienda. - se es un problema ya secundario - contest el joven -. Fjate en que hay aqu ms de ve inte hombres y mujeres, todos ellos habitantes de Villafeliz. No se han denuncia do desapariciones, luego resulta sensato suponer que hay otros dobles ocupando s us puestos. - S, es cierto. Qu debemos hacer, Siuart ? - No s. Avisar a la polica... pero qu sabem s si no son todos ya unos dobles? - Aqu no se ve ms uniforme que el de Toms - aleg ella. - Pero hay otros sitios en los que, seguramente, hay personas en la misma situac in que aqu. Recuerda la farmacia y el bar. - Tienes razn. Te parece que lo comprobemos? - Esta noche ya no puede ser. Adems, a ntes de hacer nada, debemos andar con muchsimo tiento. Una cosa, Myra; no aceptes jams entrar en la trastienda de estos tres establecimientos. - Puedes estar seguro de ello - contest la muchacha -. Stuart, en tu opinin, cul es el objeto de estos almacenes de personas? - Yo te dara una respuesta, pero temo que te ras de m. - Puedes estar tranquilo. Despus de todo lo que he visto, cualquier respuesta me parecer acertada. - Una invasin, Myra. - Extraterrestre? - No me atrevo a fantasear tanto, pero tambin podra ocurrir que se hubiese prepara do en nuestro propio planeta. Stuart hizo una pausa y aadi: - Como sea, una cosa es evidente. Ellos estn sustituyendo a las personas ms importa ntes de Villafeliz y colocan agentes propios en su lugar, doblando a los secuestra dores de tal modo, que nadie hasta ahora ha podido advertir nada sospechoso. - Salvo las mujeres de tres policas. - S, pero quin les convence de que ellos no son sus esposos? CAPTULO IX

Stuart y Myra se reunieron al da siguiente. Todava no haban determinado un plan de accin. - Sabes algo del profesor?- le pregunt l. - Todava no ha vuelto - contest la muchacha -. Los agentes del gobierno han revuel to todo, pero han trabajado en balde. - A m me gustara echar un vistazo a su laboratorio. Es posible? - Claro, cuando quieras, Stuart. No creo que el profesor diga nada, sobre todo, si dejarnos el lugar como est. - De acuerdo, iremos ms tarde. Y, a la noche, visitaremos la parte posterior de l a Farmacia Venusina. - Magnfico, Stuart - aprob Myra -. Maana, por tanto, nos toca el Bar Jupiterino. Y des pus? - Si confirmamos que los dueos de esos tres locales no son... lo que aparenta n, tendremos que recurrir a alguien que pueda interrogarles con autoridad. - A quin conoces t?- pregunt ella. Stuart suspir. - Slo a los agentes que te interrogaron - frunci el ceo -. Estarn relacionados estos hechos con la prdida de dimensiones? - No podra decir nada en favor ni en contra, Stuart - contest Myra -. Te parece que vayamos al laboratorio? Quiz t veas algo que a m se me ha pasado por alto. - En cuestiones de ciencia, soy un ignorante - sonri l - pero no importa. Vamos. A bandonaron el piso y salieron a la calle. La casa del profesor no estaba demasia do lejos y decidieran i r a pie. En el camino se encontraron con Toms Buckett. - Hola, Toms - salud Stuart afablemen te Cmo va eso? - Bien, abogado - contest el agente - Puedo serle til en algo? - He odo rumores de una invasin extranjera. Qu sabe usted al respecto? - Invasin? Je, usted est de broma, abogado - ri el polica. - Debe de haber sido un bulo, claro. Toms, qu le parece esta chica que llevo al lad o? Toms dirigi una mirada a la muchacha. - Encantadora - contest. - Quiero casarme con ella. - Le felicito, abogado. - Gracias, Toms. Ha sido un placer. Hasta la vista. - Adis, seor Stuart. El polica se alej. Stuart movi la cabeza. - se no es el verdadero Toms - asegur. - Cmo lo sabe? - Su voz. Demasiado mecnica. Stuart reflexion unos momentos. De pronto, chasque los dedos. - Creo que tengo la solucin - dijo. - Habla - pidi ella con ansiedad. - Vamos primero al laboratorio - decidi l - Luego te dir lo que debemos hacer. * * * El profesor Becouny luchaba denodadamente con los mandos de su vehculo. De cuando en cuando, lo pona en marcha, pero siempre con resultados negativos. - Maldicin! - jur entre dientes -. Es que me voy a quedar aqu para siempre? Hizo otra tentativa. De pronto, apareci en un espacio despejado en donde varios s ujetos, vestidos de un modo estrafalario y adornados con plumas, bailaban una ra ra danza, a la vez que entonaban una cancin de notas poco armnicas. Haba una gran hoguera en el centro. Tres o cuatro sujetos, sentados en el suelo, batan los parches de unos tambores con las manos, marcando el ritmo de la danza. Los danzantes iban armados con lanzas, arcos y flechas. De pronto, vieron a aque l extrao individuo parado a pocos metros de distancia y prorrumpieron en estentreo s aullidos. - Esos tipos me van a asar, como me pesquen - dijo el profesor, viendo a los gue rreros que se lanzaban hacia l blandiendo todas sus armas. Una lanza silb a pocos centmetros de su cabeza. Alguien dispar el arco y la flecha se hundi justo entre las piernas del profesor. Aquello acicate a Becouny, quien, de nuevo, puso en marcha su vehculo. - Si esta vez no lo acierto... El profesor y su vehculo desaparecieron de repente. Los salvajes se quedaron ater rados. Postrndose en tierra, empezaron a lanzar gritos de espanto, creyendo que h aban provocado la clera de algn dios poderoso y que luego volvera a castigarlos.

* * *

- Bueno - dijo Stuart- pues yo no veo aqu nada que me aclare la situacin. - Yo he tomado muchas notas de todo lo que me ha dictado el profesor, pero no co mprendo nada en absoluto. Hablaba mucho de las dimensiones, pero eso es todo lo que s, Stuart. El joven pase la vista por el laboratorio, amplio, despejado en el centro. De pro nto, vio que se produca un remolino en un punto de la estancia. El remolino se convirti en algo que tom bien pronto forma consistente. Brill un relm pago y el profesor Becouny apareci a los ojos de los dos jvenes. - Profesor! - exclam Myra a voz en cuello. - Acert! - grit Becouny -. Esta vez, acert. Mir complacientemente a su alrededor y sonri. - S, es mi laboratorio... Hola, seori ta Shadd - salud -. Qu hace usted aqu? Myra se acerc al profesor, quien todava estaba sentado en un silln, que pareca forma r parte de la estructura de un conjunto que comprenda un amplio pupitre situado f rente a l. Myra haba visto el artefacto ms de una vez, pero siempre crey que se trat aba mitad de una mesa de trabajo, mitad de algn raro aparato de objeto desconocid o para ella. - De dnde viene, profesor? - pregunt. - De dnde vengo? De muy lejos... en el tiempo - contest Becouny. Stuart contuvo el aliento al comprender el sentido de la respuesta del cientfico. - Eso, es una mquina del tiempo? - pregunt. - S - confirm Becouny -. Oiga, quin es ust d, joven? Seorita Shadd, tendr la bondad de explicarse? - Profesor, le presento al abogado Brenn, buen amigo mo - dijo Myra -. Stuart, el profesor Becouny. Los dos hombres se saludaron cortsmente. - Tenemos mucho de qu hablar, profesor manifest Stuart -. Es cierto que ha conseguido viajar en el tiempo? Becouny repar entonces en la flecha clavada en el suelo de su aparato. Tir de ella y la levant en alto. - Acaban de lanzrmela unos indios - contest -. Bueno, lo ms correcto sera decir que me la dispararon hace unos ciento veinte aos. Stuart silb. - Es extraordinario - dijo -. Nunca imagin que pudiera construirse un artefacto s emejante. - Yo lo he logrado - declar Becouny con orgullo -. A fin de cuentas, qu es el tiemp o, sino una dimensin? Los objetos slidos tienen tres dimensiones, pero viven o estn en la cuarta dimensin. Todo consiste en hacerles abandonar sus tres dimensiones espa ciales y hacerles entrar en la temporal. Conseguido esto, se puede viajar a travs de las pocas. - Profesor - habl Stuart - usted, forzosamente, tuvo que probar la mquina antes de utilizarla. - S, claro. Construir un automvil no tiene nada de particular hoy da, pero cada vehculo es probado en la fbrica antes de salir al mercado. Por tanto, er a obvio que yo tena que hacer lo mismo con mi mquina del tiempo. - Pero algunas de sus pruebas no dieron resultado. - En efecto. Faltaban algunos detalles que corregir o rectificar, y slo poda saber lo haciendo prueba tras prueba. Stuart se fij en la posicin de la mquina. El profesor, todava sentado en el silln, mi raba directamente hacia la calle. - Siempre ha tenido la mquina en el mismo sitio? - pregunt. - Siempre. Su posicin no vara. Se viaja a travs del tiempo, pero el aparato ocupa s iempre un mismo trozo del espacio. - Comprendo. Stuart se coloc detrs del profesor. Frente a ellos, haba un tragaluz, a ras del tec ho que, dada la situacin del laboratorio, en el exterior quedaba a menos de un pa lmo del suelo. - Creo que empiezo a entenderlo - murmur. - Me gustara que se explicase de una vez - pidi Becouny, impaciente. - Profesor - dijo Stuart - querra hacer una prueba con su aparato, en presencia de nosotros dos? Myra fij los ojos en el joven. Qu se propona Stuart con aquella petic in?

- Quiere usted que haga un viaje en el espacio? - pregunt Becouny. - S, profesor; un viaje muy corto y de la duracin mnima que le sea posible, un viaj e digamos a... hace media hora, por ejemplo. - Est bien, viajar a treinta minutos antes de este momento; estar all un minuto y re gresar de nuevo. * * * El profesor manipul en los controles de su aparato y, finalmente, presion una tecl a. En el acto se oy un sordo zumbido. El zumbido se acentu hasta convertirse en un agudsimo chillido. De pronto, Becouny y su artefacto empezaron a adelgazarse hasta quedar convertidos en un solo plan o. - Han perdido dos dimensiones - dijo Stuart. Ahora el profesor quedaba como si sl o tuviera perfil y lo mismo suceda con su mquina. De pronto, todo cl conjunto, pro fesor y mquina, empez a encogerse, mientras el chillido se haca Cada Vez ms agudo. Instantes ms tarde, slo haba una lnea vertical, gris, casi transparente, muy fina. E l chillido ces y la lnea dej de verse. - Despus de perder dos dimensiones espaciales, ha perdido las tres - dijo Stuart -. Entonces es cuando pasa a la dimensin temporal. - S, ya lo comprendo - manifest Myra - pero qu tiene que ver esto con nuestro proble ma? - Te dir. De algn modo, la mquina, en sus pruebas, afect a John Morgan y al automvil de Yardley, hacindoles perder una dimensin. En otra de las pruebas, el afectado fu e Melwyn Jorres, quien perdi dos dimensiones. Lo entiendes ahora? - Perfectamente, Stuart. Pero por el pobre Jorres no se puede hacer nada. Ha des aparecido. En una sola dimensin, resulta prcticamente invisible. - Invisible s, aunque no inaudible, porque la recepcionista convers con l. Adnde habr ido a parar? Becouny reapareci de nuevo antes de que Stuart pudiera contestar a la joven. - Satisfechos? - pregunt. - Ha sido un experimento altamente satisfactorio, profesor - declar Stuart -. Per o su mquina necesita muchos perfeccionamientos. Becouny se indign. - Perfeccionamientos? Joven, su falta de respeto es notoria. Sepa que con mi apar ato puedo viajar a cualquier poca adelante y atrs de nuestro tiempo. - Y tambin causar graves perjuicios a personas y cosas - le interrumpi Stuart con solemne acento. * * * Becouny se senta sinceramente apesadumbrado. - No saben cunto lo lamento - dijo, m ientras Myra serva el caf que haba preparado - Yo ignoraba que el campo de expansin de mi mquina pudiera rebasar los lmites del laboratorio. Stuart le haba relatado lo ocurrido con Morgan, el automvil de Yardley y el agente del gobierno. Tom un sorbo de caf y dijo: - Por lo visto, ese campo de expansin se propaga en lnea recta, aunque no a demasi ada distancia, ya que, de otro modo, se habran producido ms prdidas de dimensiones en personas y cosas. La mala suerte de Morgan fue que usted iniciara una de sus pruebas en el momento en que pasaba por delante de su casa. - Lo recuerdo, fue una de mis primeras pruebas a intensidad casi mxima - respondi el profesor -. Cmo hara yo para devolver al seor Morgan la dimensin que le falta? - se es un problema que deber estudiar usted a fondo, profesor. Ni Myra ni yo pode mos ayudarle y, adems, tenemos otras cosas que hacer en este momento. - Si no me necesita usted, profesor- se ofreci la muchacha. Becouny mene la cabeza. - No, hoy no - contest- Me siento muy cansado. Voy a dormir; tal vez una buena co nsulta con la almohada me d la solucin para este problema. CAPITULO X

Luisa Buckett abri la puerta de su casa y sonri al ver a la pareja. - Hola, abogado - salud amablemente -. Entren, tengan la bondad. Stuart hizo las presentaciones. Myra dijo: - Slo queremos ayudarla, seora Buckett. - Gracias, seorita; es usted muy buena. Toms no tardar en venir ya- dijo Luisa. Precisamente por eso estamos aqu - manifest Stuart -. Seora Buckett, le importara dej arnos solos? - Quiere decir, abogado, que debo marcharme de casa? - Ser mejor - opin Stuart. - Puede reunirse con la seora Lenart o con la seora Snchez- sugiri Myra. Luisa suspir. - S, tal vez sea mejor - admiti -. Ir a casa de Annie Lenart est ms cerca. - La avisaremos por telfono apenas hayamos terminado de hablar con Toms- prometi St uart. Luisa se march a los pocos momentos, dejndolos solos. Myra se senta preocupad a y as se lo expres a su acompaante. - Por qu? - pregunt Stuart. - Qu dir Toms? Eso es lo que me preocupa - respondi ella. - Djalo de mi cuenta- sonri el abogado. Minutos ms tarde, oyeron ruido de llaves en la puerta de la casa. - Ya est ah- susurr la muchacha. La puerta se abri. Toms entr y contempl a la pareja con ojos inexpresivos. - Hola - salud. - Hola - contest Stuart -. Toms, queremos hablar con usted. - Sucede algo? - pregunt el polica. - Sintese, por favor. Toms se quit la gorra y la dej sobre un divn. Acto seguido, se sent frente a la parej a. - Y bien?- dijo. - No pregunta usted por su mujer? - Ah, Luisa - contest el polica con voz monocorde- Habr salido. - Est muy quejosa de usted- dijo Stuart. - Por qu? Soy bueno con ella, atento, amable, le doy el dinero de la paga... - Pero parece como si ella le resultase repulsiva. - No, no es cierto. - De veras? Entonces, por qu duerme en el cuarto de los huspedes? Hubo un momento de silencio. Pareca como si Toms meditase la respuesta. - No saba que tuviera que dormir con ella- dijo al cabo. Myra se puso una mano en la boca, para no lanzar un grito de asombro. Stuart dom in sus nervios. - Toms, lleva usted ms de diez aos casado con Luisa - manifest -. Un hombre normal no dara esa respuesta. Lo que pasa es que usted no es el autntico To ms, sino un doble que ha ocupado su puesto. De nuevo guard silencio el polica. De pronto, Stuart se levant, dio la vuelta a la mesa y lo agarr por un brazo. - Confiese la verdad Toms... Stuart se call de repente. Aquel brazo que tena en la mano, era de carne y hueso? Toms se levant de pronto, impulsivamente, pero lo hizo mal, trastabill y cay al suel o con gran estruendo. Volte los ojos un instante y se qued inmvil. - Se ha matado! - grit Myra. Stuart se arrodill junto al cado y le desabroch la guerrera y la camisa, al objeto de auscultarle. Subi la camiseta para dejarle el pecho al descubierto y entonces vio algo que le dej sin aliento. - Metal! - grit. Myra se puso en pie de un salto. - Qu dices? - pregunt, sin aliento. Se arrodill junto al joven y pas las yemas de los dedos por la brillante superfici e metlica del pecho de Toms. - Stuart, sabes qu es esto?- pregunt. El abogado hizo un gesto de asentimiento. - Slo tiene piel simulada en la cara y las manos - contest -. En el resto del cuer po, como est cubierto, no le hace falta. - Me siento aterrada - confes ella -. Estn sustituyendo a los ciudadanos de Villaf eliz por robots. * * *

- Desgraciadamente, es as - confirm Stuart -. Pedro Lenart es un robot y tambin Roy Snchez... y qu s yo cuntos ms. - Sustituirn a todos? - No lo creo. Resultara demasiado arriesgado para ellos. Les basta, opino, con un os grupos selectos, que son los que rigen la vida de la ciudad. - Parece razonable - convino Myra -. Pero cmo realizan la sustitucin? - No lo s. ste, por el momento, es un problema secundario, comparado con el que no s ha planteado el descubrimiento de que el doble de Toms era un robot. - A qu problema te refieres, Stuart? - pregunt la muchacha. - Luisa. Tenemos que decrselo. No podemos ocultarle la verdad. Myra se sinti consternada. - Ser horrible - dijo. Stuart asinti. - Ahora no es casada, ni viuda, ni... El telfono son en aquel momento. - Deja, yo lo atender- manifest Stuart, ponindose en pie. Cruz la sala y levant el aparato. - S? - dijo. - Abogado, soy Luisa Buekett. Tengo que darle una buena noticia. - Lo celebro infinito, seora. De qu se trata? - Bien, he hablado con Annie Lenart. Est contentsima, sabe? Resulta que su esposo e s... bueno, ha vuelto a ser el hombre atento y carioso de siempre. - Ah! - murmur Stuart. - En una palabra, Pedro ya no duerme en el cuarto de los huspedes. Qu le parece, ab ogado? - Una noticia maravillosa, seora Buekett, desde luego. - Yo me siento ilusionadsima. Estoy deseando volver a casa para reunirme con mi T oms... Stuart tosi un par de veces. - Seora Buckett - dijo. - S, abogado? - Por favor, espere un poco. Todava no... no hemos terminado de conversar con su esposo. - Oh! - dijo Luisa, decepcionada. - Tenga paciencia, se lo ruego. La llamaremos dentro de unos minutos. - S, seor Stuart. El abogado volvi el telfono a su sitio y gir para enfrentarse con Myra. - Pedro Lenart es de carne y hueso y vuelve a ser el marido de siempre - anunci. - Desconcertante - calific Myra. Stuart puso la vista en el robot que yaca en el suelo. - - Y ahora, cmo le damos la noticia a esa pobre mujer? - exclam desanimadamente. * * * - Lo que yo no comprendo es cmo Pedro Lenart vuelve a ser el mismo, mientras que Toms muri siendo un robot - dijo Stuart, mientras guiaba el automvil hacia la casa de l profesor. El robot yaca en el asiento posterior del coche. Myra se senta igualmente preocupa da. - No lo entiendo - contest- pero no te parece que sera conveniente interrogar a Ped ro? - Querr contestar a nuestras preguntas? - dud l. - Si no lo intentamos, no lo sabremos. - Tienes razn. Minutos despus, llegaban a la casa del profesor. A Luisa la haban engaado, diciendo que se llevaban a su esposo a la clnica de un psiquiatra amigo de Myra, quien en sayara con Toms un nuevo mtodo para devolverle a su estado habitual. - Todo esto no es mas que retrasar el momento de darle la mala noticia - refunfu S tuart, mientras desembarcaba el robot, ayudado por la muchacha. El profesor se qued pasmado cuando vio llegar a la pareja con su extrao cargamento . Stuart y Myra le explicaron someramente lo que suceda y Becouny se mostr dispues to a colaborar con ellos. - De paso, examinar ese cacharro - dijo -. Algunas piezas de maquinaria tienen qu e resultar muy interesantes para m, sobre todo, su cerebro mecnico, que tan bien l e permiti representar el papel de Tornas Buckett.

El robot qued en el laboratorio. Era va muy tarde y, aunque estaban cansados, Stu art, decidi continuar machacando el hierro antes de que se enfriase. - Vamos a ver ahora a Pedro? - inquiri ella. - No. Antes quiero comprobar una cosa . Guando est seguro de ello, hablar con Pedro y le apretar las clavijas a fondo. La disposicin del edificio donde estaba situada la Farmacia Venusina era anloga a la del Bazar Marciano, hecho que no dej de llamar la atencin a Stuart. Tras algunos es fuerzos, consiguieron entrar y localizar dos armarios idnticos a los vistos en el bazar. - ste debe ser el control- opin Stuart. - De qu? - pregunt ella. - No s bien, de los hombres, de los robots... de sus actividades, en suma. Si est uviese aqu el farmacutico, nos lo dira, pero, por el momento, prefiero su ausencia. - De todas formas, si se trata de una invasin, no parecen tomrselo muy en serio. P recauciones toman bien pocas, a decir verdad. - Quiz se creen completamente seguros - apunt Stuart. - Demasiada confianza en s mismo resulta funesto en ocasiones - observ Myra. - Eso es bien cierto, pero, en todo caso, no deja de beneficiarnos. Momentos despus, estaban en la sala donde se almacenaban los cajones de vidrio. A ll haba ms de cuarenta personas, de ambos sexos, en nmero equitativo. Stuart busc hasta encontrar a Pedro en su cajn. Toc la tapa y not que la temperatura era normal. Despus de varios intentos, consigui abrir el cajn. Pedro no se movi siq uiera. Stuart desabroch sus ropas. Momentos despus dijo: - No cabe duda, ste es un robot. - Por tanto, Pedro ha vuelto al hogar. - Y nosotros hemos impedido que Toms lo haga - declar l apesadumbradamente -. No me gustara haberle perjudicado, Myra. - Ahora ya est hecho y debemos cargar con las consecuencias. Nos vamos? Momentos despus, abandonaban el edificio. Silbando alegremente, Toms abri la puerta de su casa y grit: - Luisa, preprame la ropa; tengo que entrar de servicio! La mujer estaba a medio vestir y se qued atnita al or la voz de su esposo. - Toms! De dnde sales? - exclam. - Oh, he estado por ah - contest el polica indiferentemente- Date prisa, nena; no q uiero llegar tarde y que el sargento me eche un rapapolvo. Luisa apareci, atndose apresuradamente el cinturn de la bata. - Cre que estabas en la clnica - dijo. - Clnica? - repiti Toms, asombrado -. Por qu h de ir yo a una clnica? Acaso estoy enfermo. Ella se acerc a su marido y le toc el brazo. - Dime, eres t o tu fantasma? - pregunt. Toms se enoj. - Mujer, no seas tonta, quin diablos quieres que sea, sino tu esposo? Anda, no me hagas esperar y preprame un uniforme limpio. - Toms - dijo ella- todos estas das has estado durmiendo en el cuarto de huspedes. Dn de piensas dormir esta noche? El hombre sonri, a la vez que le pegaba un carioso pellizco en la parte ms carnosa de su anatoma. - Dnde quieres que duerma un marido enamorado de su mujercita? - contest. A Luisa ya no le import nada de lo ocurrido das antes. Dio un salto y se colg del c uello de Toms con gran alborozo. - Yupiiii! - grit. * * * Cuando Pedro Lenart sali de su casa para ir a tomar el servicio, se encontr con qu e haba un coche aguardndole en la puerta de la casa. - Suba, Pedro - invit Stuart, a la vez que abra la portezuela del automvil, Le llev ar hasta la comisara. - Gracias, abogado, es usted muy amable. Pedro se acomod junto a Stuart, quien arranc de inmediato. - Tengo que hablar con usted - manifest Stuart -. Por eso le esperaba tan pronto. - Sucede algo, abogado? - pregunt Pedro. - Se trata del elixir de larga vida. Uste d lo tom, creo.

S. Tiene un gusto exquisito. Y le dio unas fuerzas de Hrcules. Pedro ri fuertemente. Ya se me pas. Ahora tengo mi musculatura norma'. Por qu cree que le sucedi aquello, Pedro? El agente se encogi de hombros. Qu s yo. Algn estimulante del elixir, calculo. De todos modos, se pas bien pronto, de lo cual me alegro no poco, crame. Mi mujer se quejaba continuamente de que le estaba rompiendo cosas. - Claro - sonri Stuart -. Tal vez le ocurra al ao que viene, cuando tome una nueva dosis. - Es probable, pero la fecha cae todava un poco lejos. Por qu me hace esas pregunta s, abogado? - Estoy interesado en la Farmacia Venusina. Usted ha estado en su int erior, creo. - S, desde luego. - Qu vio all? Me refiero en las habitaciones del otro lado del mostrador. - Nada - contest Pedro. - Cmo? - El seor Gssfoss tiene su despacho de trabajo, eso es todo. - Por qu entr usted en el despacho? - Quera ver la documentacin del farmacutico. Estab a en orden, si es eso lo que quiere saber. - Pedro, no le habrn engaado a usted? Qu iz el seor Gssfoss le hipnotiz, hacindole creer en algo que no existe. - Imposible! Lo recuerdo perfectamente. Incluso tuve los documentos en la mano- a segur el polica. - Qu dice del cajn donde estuvo encerrado ms de una semana? Pedro se volvi en el asiento para mirar al joven con expresin de sorpresa. - Abogado, si no le conociera bien, dira que se ha vuelto loco. De dnde ha sacado u sted que he estado ms de una semana metido en una caja? - Durante todo ese tiempo, ha dormido en la habitacin de los huspedes, en su casa. Lo va a negar tambin, Pedro? - Ah, eso no tiene importancia. Sufra una ligera depresin nerviosa y quise curarla a base de sueo, durmiendo tranquilamente durante toda la noche. Stuart inspir profundamente. Ya estaban cerca de la Comisara. - Pedro, el respeto al uniforme que lleva me impide calificar exactamente su act itud - manifest. - Por m, puede decir claramente lo que piensa, no me ofender por e llo- respondi Lenart sin inmutarse. El coche estaba detenido ya. Pedro se ape. - Gracias por haberme trado hasta aqu, a bogado - sonri. Stuart le mir fijamente. - Pedro, es usted un cnico- dijo. * * * - Pedro, Toms y Rey fueron primero robots y luego han vuelto a ser personas. Esto no se hace sin ningn motivo, Stuart - dijo Myra, una vez enterada del dilogo habi do entre el abogado y el polica. Stuart se reclin en su asiento. - Se me est ocurriendo una hiptesis, Myra - declar. - Bien, en ese caso, habla - pidi ella. - Se trata de una invasin, no? - Eso parece, Stuart. - En casos semejantes, los invasores necesitan colaboradores en el terreno que p iensan ocupar. - Es lo correcto en estrategia. Un colaborador puede no ser necesario, pero siem pre resulta til, si se encuentra. - Justamente - convino Stuart -. Bien, ellos, quienesquiera que sean, necesitan co laboradores. En Villafeliz precisan de personas de cierto relieve: policas, mdicos , educadores, dirigentes... Ahora bien, puede resultar que los mtodos ordinarios no les proporcionen esos colaboradores. - Y entonces emplean mtodos nuevos. - Primero, montan unos establecimientos en ap ariencia extraplanetarios. Atraen la atencin de la gente; es preciso reconocer qu e el gancho de las tres tiendas resulta extraordinario. - S, Stuart. - La gente compra. Muchos, atrados tal vez con engaos, entran en el interior de la s tiendas. All son sustituidos por robots, sustitucin que, sin embargo, no dura mu cho tiempo: una semana o dos, como mximo.

- En efecto. Pero qu hacen con las personas, mientras los robots actan en su lugar? - Una cosa muy sencilla, Myra: acondicionarlos mentalmente. Mira inspir con fuerza. - Lavado de cerebro? - S, exactamente. - Parece demasiado, Stuart. - No, no lo creas. Ahora, Pedro, Toms y Roy y todos los restantes, actan con enter a normalidad. Pero en el fondo de sus subconscientes, tienen grabada una orden, que slo surgir a la superficie en un momento dado, cuando alguien crea llegado el momento de la invasin. Myra se qued pensativa unos instantes. - S - dijo al cabo- es probable que, durante su estancia en esos cajones, les hay an grabado determinadas rdenes en el subconsciente. Esas rdenes deben de referirse , sin duda, al plan de invasin, y aflorarn en el momento en que alguien haga actua r una clave determinada. - Exactamente, Myra, as es como pienso yo. - Stuart, no podremos evitar que el... jefe de la invasin d la orden de actuar? - Tendremos que intentarlo, muchacha. - De qu manera, Stuart? - No hay ms que una: arriesgada, pero creo que dar resultado. Y, en ltimo caso, ech aramos mano del profesor Becouny. - Becouny? - dijo ella, extraada -. Qu puede hacer en este caso, Stuart? El joven sonri. - Ms de lo que t te piensas- contest. - Con tal de que no sea otro invasor - dijo M yra con acento pesimista. - Esa idea no se me haba ocurrido a m, aunque, de todas formas, estimo que Becouny no tiene nada que ver con los invasores. * * * El dueo del Bazar Marciano recibi una carta que le dej perplejo y desconcertado: La carta deca: Estimado seor: Para tratar de su declaracin de impuestos, le ruego sirva pasarse por mi despacho, domicilio del membrete de la presente, hoy, sin falta, a las siete y media de la tarde, con cuantos datos personales le sea posible aportar al respecto. Suyo afectsimo, S. Brenn, abogado.

El dueo de la Farmacia Venusina y del Bar Jupiterino tambin recibieron cartas anlogas. * * * ltr Brgizz llam a la puerta y esper unos segundos. Una encantadora muchacha, de pe lo negro y audaz vestimenta, le dirigi una encantadora sonrisa. - En qu puedo servi rle, seor? - He sido citado aqu por el abogado Brenn. Soy Itr Brgizz - manifest el recin llega do. - Ah, s, seor Brgizz, en efecto. Pase usted, tenga la bondad. Por aqu, sgame, se lo ruego. - Es usted empleada del abogado Brean? - pregunt Brgizz. - Su secretaria. Me llamo Myra Shadd. - Ah. Myra condujo al visitante hasta un saln de recibo, amueblado con buen gusto y mue bles cmodos y lo dej solo unos momentos. - El abogado est atendiendo a un cliente. Vendr enseguida- manifest. - S, seorita. Brgizz se sent en el borde de un silln, muy rgido, manteniendo sobre las rodillas u na cartera de cuero negro que haba trado consigo. Poco despus entr otro cliente.

Era Gssfoss. Brgizz le salud con una ligera inclinacin de cabeza. Gssfoss tom asiento en el lado opuesto de la estancia. Tambin traa una cartera negr a consigo. Un minuto ms tarde, lleg Bmnlb D. Salud a los otros dos y se sent igualmen te, tambin con su cartera negra, muy parecida a las otras. Stuart apareci a los pocos momentos, seguido de Myra, quien llevaba en las manos un cuaderno de notas y un lpiz. - Caballeros, soy el abogado Brenn - se present el joven -. A mi secretaria creo que ya la conocen. - En efecto - dijo Brgizz -. Ahora deseara saber qu error he co metido con mis declaraciones de impuestos y por qu, usted, un abogado particular, tiene que llamarme para ese asunto, sin que yo haya requerido sus servicios. Stuart sonri amablemente: - Hablando con toda franqueza, caballeros, sus declaraciones de impuestos me imp ortan un rbano. Lo que importa verdaderamente es la identidad de ustedes tres y l o que estn haciendo en Villafeliz. Capitulo XII Gssfoss se removi inquieto en el asiento. Stuart continu: - He estado observndoles disimuladamente desde la habitacin contigua. Los tres han simulado perfectamente no conocerse entre s, pero esto es imposible, porque estn desempeando una misma misin. Se lo digo claramente? - Esto es una broma pesada - declar D, el dueo del bar. - Qu me dice del almacn de personas que tiene en la habitacin secreta? - pregunt Stua rt -. Y usted tambin, Brgizz, como usted igualmente, en su farmacia, Gssfoss. Alm acn de personas o de robots, segn las circunstancias. - Este hombre est loco - dijo Brgizz. - Hemos de continuar soportando que nos insulten?- exclam Gssfoss, airadamente. - Yo mismo, en persona, he visto esos almacenes de personas y de robots - dijo S tuart sin inmutarse -. Es ms, he conseguido capturar uno de sus robots, precisame nte el que duplicaba al polica Toms Buckett. En este momento, lo est examinando un ci entfico de vala. Brgizz acus el golpe. - De modo que entr all - dijo. - Cmo supo que era un robot? - inquiri Gssfoss. - La duplicacin era perfecta - aadi D. Stuart sonri. - Qu son ustedes? Personas o robots? Vamos, no teman contestar; estamos entre amigo s- les dijo con irona. - Seres humanos, no faltara ms- contest Gssfoss orgullosamente. - Pero, en su aspecto normal, tienen la figura con que ahora aparecen en pblico? - Oh, claro que s - dijo D. -. Acaso piensa que somos unos monstruos verdosos con tres pares de ojos y tentculos? - Por qu ha hecho esa pregunta, abogado? - quiso saber Brgizz. - Muy sencillo. Al sustituir a las personas por robots, cometieron un grave erro r. - De veras?- pregunt D. - S. - La imitacin era perfecta. Nadie se dio cuenta de la sustitucin - afirm Gssfoss. - Hubiera sido perfecta, de no haberse tratado, en algunos casos, de personas ca sadas - dijo Stuart. - Cmo? - se sorprendi Brgizz. - La seora Buckett se alarm al notar el desvo afectivo de su marido y vino a consul tarme. - Pero ella no poda saber... Stuart sonri. - Es una mujer todava joven y atractiva, y a la fuerza tena que sentir extraeza por el hecho de que su esposo se fuera a dormir al cuarto de los huspedes, sin exist ir motivos aparentes para semejante desafeccin. - Hombre - dijo D- la verdad es que calculamos que una semana o dos no causaran d emasiada extraeza en personas que se encontrasen en tales circunstancias. - Se ve que no conocen bien el alma femenina - dijo Stuart -. Puede que haya hab ido muchas esposas, muchos cnyuges, mejor dicho, puesto que los casos de tratamien to se han producido imparcialmente en ambos sexos, que no hayan dado una importan cia excesiva al caso, pero en otros, el cnyuge no afectado se ha sentido receloso

. - Y por ah se ha descubierto el pastel - habl Gssfoss. - Una frase tpicamente terrestre - admiti el joven, sonriendo. - Es lo mismo - contest D -. Nada ni nadie puede detener ya nuestra accin. - La ciudad est prcticamente en nuestras manos- afirm Brgizz, con acento que no dej aba lugar a dudas. * * * Despus de las palabras del dueo del bazar, hubo una corta pausa de silencio. D sonrea. - Hemos triunfado- dijo, rompiendo el silencio. - Villafeliz es la ciudad piloto elegida para nuestra primera experiencia de invasin - aadi D -. Los resultados no han podido ser ms halageos. - Hay ya unas doscientas personas que secundarn nuestros planes el momento conven iente- declar Brgizz. - Y todava estamos tratando a otras doscientas - dijo Gssfoss. - Me siento aterrada - murmur la muchacha, silenciosa hasta aquel momento. - No temas, Myra - dijo Stuart -. Estos caballeros han venido a la Tierra desde Dios sabe qu remoto rincn del Universo, pero nosotros vamos a frustrar sus planes. Brgizz sonri desdeosamente. - Sus armas son ridculas, comparadas con las nuestras - amenaz. - No todas las armas son pistolas - contest el abogado- -. La inteligencia tambin es un arma. - La inteligencia! - buf D-. Puede compararse la suya a la nuestra? - E incluso superarla, porque pienso derrotarles. Los tres invasores soltaron la carcajada. - Qu divertido. - Un chiste muy bueno. - Por qu no se dedica al teatro cmico, abogado? - Veo que conocen bien las costumbres terrestres - dijo Stuart, impasiblemente . Sin duda llevaban ya mucho tiempo en nuestro planeta, preparando su plan de ac cin. - Desde luego - admiti Gssfoss -. No se puede iniciar una operacin sin un conocimi ento previo del terreno. - Una regla de oro de la estrategia - calific el abogado -. Pero, insisto, voy a derrotarles, a menos que... - A menos que... ?- repiti D. - Abandonen sus proyectos en el plazo de veinticuatro horas. - El terrestre tiene ganas de broma - dijo Brgizz despectivamente. - Lo admiro; no pierde el sentido del humor - dijo Gssfoss. - No traemos documentos en las carteras - manifest D - - Traemos armas. Se imagina lo que esto significa? Stuart no se inmut. - Acaso me toma por tonto? Ya me figuraba que esas carteras contendran algo ms que papeles. Pero, en su lugar, yo no intentara usar las armas. Brgizz resping. - Qu quiere decir, abogado? - Sencillamente, que son intiles, que no sirven para nada. - Demustrelo - lo desafi D. - A1 entrar en la casa, han pasado bajo un arco invisible de electrones, que ha alterado la estructura atmica de los componentes del arma. Aparentemente, no ha s ufrido dao alguno, pero sus mecanismos han quedado inutilizados por completo. Gssfoss lanz un juramento. - Nos ha tendido una trampa - barbot. - Y qu es lo que han estado haciendo ustedes con los desdichados a quienes trataban en sus establecimientos? Brgizz se puso en pie. - Hemos terminado - declar -. Seguiremos adelante. - Usted no podr impedirlo - le ret D. - Y si lo divulgase, nadie le creera- afirm Gssfoss. Stuart sonrea.

- En medio de todo, no han causado daos fsicos ni han matado a ninguna persona - c ontest -. Por esta razn, les doy veinticuatro horas para que desistan de sus plane s, en lugar de atacarles ahora mismo a tiros con un anticuado, pero confiable re vlver terrestre. Vamos a separarnos en paz, ustedes a su planeta y nosotros al nu estro. Y si un da quieren entablar relaciones con nosotros, vengan a cara descubierta, e xpongan sus deseos y sern atendidos. Somos corteses y hospitalarios con los extrao s, al menos, en la mayora de los casos. Pero no nos gusta que nadie nos avasalle. - Tomamos nota de sus palabras, abogado- contest D. - Y rechazamos su ultimtum- dijo Brgizz. Gssfoss le dirigi una pregunta venenosa: - Abogado, sabe usted siquiera si no ha sido sustituido por un robot durante una o dos semanas? - Usted quiere sembrar la duda en mi nimo - contest Stuart -. Slo le dir una cosa: l as veces que he estado en sus trastiendas, no ha sido precisamente a invitacin de alguno de ustedes, como ha sucedido en los dems casos. - Estn derrotados - habl Myra -. Recojan sus trastos y lrguense de nuestro planeta. - Seguiremos aqu - afirm D. - Sus armas no pueden contra las nuestras - aadi Gssfoss. - se es su error, caballeros, pero no voy a sacarles de l si desatienden mi intima cin. La prctica les har ver lo duro de la cada que van a sufrir y de la que no se po drn levantar. Ya no hubo ms palabras. Los tres invasores se marcharon, dejando solos a Stuart y a Myra. - Necesito una taza de caf- dijo l. - Yo lo preparar - se ofreci la muchacha -. Stuart, de veras habas inutilizado sus a rmas? El joven se ech a rer. - Fue un truco psicolgico- contest. - Cmo? - No haba tal arco de electrones ni cosa por el estilo. Pero ellos se lo creyeron y no se atrevieron a usar sus armas, temiendo que les explotasen en las narices . A cualquiera le hubiera pasado lo mismo, Myra. Ella solt una alegre carcajada. - Eres diablico, Stuart. Qu podan llevar en las carteras? Pistolas atmicas? Stuart se encogi de hombros. - No lo s, ni interesa demasiado - contest -. Tampoco querra tener un ejemplar de e sa clase de armas; bastantes hay ya en el planeta para aadir una de nueva especie . Lo que quiero es que se marchen de una vez. - Han dicho que se quedan. - Lo s, nena, pero los echaremos - De qu manera? - Espera unos momentos y lo sabrs - contest Stuart. * * * - De modo que usted paseaba por delante de mi casa cuando, sin saber cmo, perdi un a dimensin. - As es, profesor - contest por su marido la seora Morgan -. Es terrible tener que vivir con un esposo que no es sino una lmina de papel pintado... Becou ny sonri comprensivamente. - La culpa no es ma, seora Morgan - dijo -. Pero voy a ver si lo remedio. Seor Morga n? - Diga, profesor- contest el aludido. - Sitese all, en aquella pared, bajo el tragaluz, por favor. - S, profesor. Morgan cruz el laboratorio y se coloc en el lugar indicado. Becouny empez a manipul ar en su mquina del tiempo. - De perfil, por favor- rog. Morgan gir, un cuarto de vuelta a su izquierda. Su esposa contemplaba la escena l lena de ansiedad. Un sordo zumbido brot de pronto de la mquina, agudizndose rpidamen te, hasta convertirse en un penetrante chillido. Morgan desapareci de repente. - S e ha ido! - gimi la seora Morgan. - Nelly, Nelly! - grit el paciente- Qu me ha pasado? Dnde estoy? - Calma, seor Morgan - rog Becouny -. No le sucede nada, no hay motivos de alarma. Solamente ha perdido usted dos dimensiones. - Dos dimensiones! Le parece poco?

- An tiene que perder la tercera - contest el profesor inflexiblemente. El chillido se hizo insoportable. La seora Morgan lloraba. - Ya no lo ver jams...- dijo desconsoladamente la mujer. Becouny no dijo nada; en completa tensin, con los labios prietos, contemplaba fij amente las indicaciones de los instrumentos. Pasaron algunos segundos. El sonido se haba hecho prcticamente inaudible, debido a l elevadsimo nmero de vibraciones por segundo. De repente, Becouny dio media vuelta a una llave. Baj una palanquita y el chillid o ces. Una figura humana apareci de repente bajo el tragaluz. La seora Morgan peg un grito estentreo: - John! Morgan se volvi y sonri. - Parece que estoy entero- dijo. - Y con sus tres dimensiones - confirm el profesor, sonriendo. CAPTULO XIII - Por fin pude devolver a Morgan su normal estado tridimensional - dijo Becouny -. El hombre se fue muy aliviado. - Se comprende - sonri Stuart -. Despus de haber vivido una temporada como una pin tura egipcia, casi le debi de parecer que resucitaba. - Seguir con sus experimentos espaciotemporales, profesor? - pregunt Myra. - Por supuesto. Necesito perfeccionar an ms mi mquina del tiempo; por ahora, el alc ance es relativamente limitado y yo quiero viajar sin limitacin a cualquier poca. - Pasada o futura?- inquiri Stuart. - Lo mismo da. El caso es viajar a travs de las edades. Incluso pienso construir una mquina mayor, para ms plazas - asegur Becouny -. Viajar solo, en segn qu ocasione s, puede resultar aburrido. Stuart levant una mano. - No cuente conmigo como pasajero, profesor - dijo -. Me siento muy a gusto en l a poca que me ha tocado vivir. - No faltarn tipos curiosos que sientan deseos de saber qu ocurri en el pasado o lo que les aguarda en el futuro - sonri el profesor. Mir a la muchacha y sonri - : Pr eveo que muy pronto me quedar sin mi linda secretaria. Myra se, ruboriz. - se es un tema secundario por ahora, profesor - contest. - Hay otro ms urgente - manifest Stuart. Becouny levant las cejas. - Cul, por favor? - El del ensayo de invasin por parte de unos seres extraterrestres. Hubo un momento de silencio. Becouny pareca estupefacto. - He odo bien?- pregunt al cabo. - S, profesor - confirm la muchacha -. Lo que ha dicho Stuart es absolutamente cie rto. - Caramba! - exclam Becouny -. Yo cre que esas cosas no podan ocurrir. - Pero han sucedido y estn sucediendo - afirm Stuart -. Ms de doscientas personas d e Villafeliz estn ya sujetas a la voluntad de los invasores y otras doscientas es tn en tratamiento, para acondicionar sus mentes y hacerles obedecer sus rdenes en el momento que lo juzguen necesario. - Si no contraatacamos pronto, la invasin se consumar y Villafeliz ser de ellos- aadi yra. - Han elegido Villafeliz como ciudad piloto para su ensayo de invasin - cont inu el joven- Si les sale bien, y hasta ahora han tenido pleno xito en sus accione s, ampliarn su radio de accin a otras ciudades, cada vez ms grandes y en distintos puntos del globo, hasta que, al fin, el planeta sea suyo. - Pero de dnde vienen es os extraos? - pregunt Becouny. Stuart se encogi de hombros. - Su origen es lo de menos. Habrn venido de las profundidades del espacio, de algn sistema solar lejansimo... pero lo que s importa son sus intenciones. - Y necesit amos de usted que nos ayude. - Yo? Qu puedo hacer, pobre de m? - se lament Becouny. - Conjurar definitivamente el peligro de invasin - afirm Stuart tajantemente. * * *

El profesor escuch con infinita atencin el relato que Stuart le hizo de los hechos ocurridos hasta entonces. Stuart hablaba de un modo sobradamente persuasivo par a que Becouny dudase de sus palabras. - S, les ayudar - dijo, cuando el joven hubo terminado de hablar -. Ya lo creo que les ayudar... aunque, de momento, no se me ocurre ningn plan. - Yo ya lo he pensa do - sonri Stuart -. Se trata, simplemente, de que me ensee usted a manejar su mqui na del tiempo. - Lo difcil es construirla - sonri el profesor -. Pasa igual que con los automviles ; es fcil aprender a conducir, pero costara mucho si cada conductor tuviese que co nstruir el suyo desde la tapa del radiador hasta la placa de la matrcula posterio r. - Una metfora muy acertada - convino el joven -. Cundo iniciamos la primera sesin de aprendizaje? - Ahora mismo - contest el profesor. * * * - Esa pareja de jvenes representa un peligro para nuestros planes - dijo Gssfoss. - Pueden arruinar los planes que hemos trazado con tanto cuidado - especul D. - Por tanto, se impone la desaparicin de la pareja, a fin de que nuestros proyect os no sufran perturbacin - declar Brgizz. - Algn plan para traerlos aqu? - sugiri Gssfoss. - No querrn venir - dijo D. - Fuimos muy descuidados - se lament Brgizz. - S, nos cremos demasiado seguros y de scuidamos la vigilancia - concord Gssfoss. - Por tanto, ya saben lo que se van a encontrar - Eso quiere decir que no vendrn voluntariamente. Por tanto, hay que obligarles a venir - dijo Brgizz. - De qu manera?- pregunt Gssfoss. D sonri. - No es difcil - contest -. Tanto nos cuesta dar una orden? - A quin? - quiso saber Brgizz. - Oh, sobra gente que nos obedezca. - Enva a alguien con autoridad - aconsej Gssfoss. - Un polica. - Exactamente. - Est bien - decidi D-. Lo enviaremos ahora mismo. - Y cuando estn aqu, les curaremos de la mana de ver invasores por todas partes- di jo Brgizz en tono sarcstico. - Invasores! Qu absurdo! - exclam Gssfoss -. Quin hay lo suficientemente loco como par a decir que este planeta est siendo invadido? Los tres individuos rieron estrepitosamente. Luego, de pronto, D se puso serio y dijo: - Hay algo que me preocupa, compaeros. - Qu es? - pregunt Gssfoss. - El agente VYV- 60. Siempre se opuso a nuestro plan de invasin. Deca que era anti cuado y ridculo y que ya no se =llevaba. - Vamos, un plan de invasin out. - Acaso el suyo es un plan de invasin in? - Por lo visto - dijo Gssfoss con desprecio -. Pero no hagamos caso de l; de la f orma en que pretende llevar a cabo sus planes, no lo conseguir jams. - Cualquier da de estos le ordenarn regresar para rendir cuentas. Le va a salir mu y caro. - No es posible desviarse de las normas. La juventud cree que lo sabe todo y lo n ico que hacen es cometer error tras error. - La experiencia, amigos mos, la experiencia y los aos; eso es lo que cuenta- conc luy Brgizz sentenciosamente. * * * Stuart se ape de la mquina, dio una vuelta a su alrededor, contemplndola con ojos m aravillados .y luego fij la vista en el profesor. - No acabo de creerlo - dijo -. He ido al siglo pasado... Becouny sonri.

- Dentro de poco, se podr viajar a pocas primitivas - contest -. Bien, cundo empieza usted? - Pues... En aquel momento son el llamador de la puerta. - Yo ir - dijo Myra. La chica abandon el laboratorio y lleg a la puerta de la calle. Abri y se encontr an te un hombre de uniforme. - Hola, Toms - sonri. - Qu tal, seorita Shadd? - salud el guardia -. Puedo pasar? - Desde luego, Qu sucede? Toms mene la cabeza. - Tengo malas noticias para ustedescontest. - No me alarme, Toms - dijo ella. - S, seorita. - El guardia meti la mano en uno de sus bolsillos y sac un documento . Esto es un mandato de detencin contra usted y el abogado Brenn- declar. Myra se puso plida. - Hemos cometido algn delito?- pregunt. - El documento lo dice bien claro: tentativ a de asesinato. - Pero... Myra empez a sospechar que se trataba de una jugarreta de los invasores. - Est bien, Toms - dijo -. Quiere esperar aqu un momento? - No faltara ms, seorita. La muchacha dio media vuelta y corri al laboratorio. - Stuart! Toms est arriba. Trae un mandamiento judicial contra nosotros. Stuart resping. - Cmo? Qu ests diciendo? - Ya lo has odo. El documento es legal; yo misma lo he ledo. El joven crisp los puos. - No hay duda, tambin los jueces son prisioneros mentales de los invasores- dijo. Myra se senta llena de angustia. - Qu vamos a hacer, Stuart? - gimi. - No hay ms que una solucin - contest l -. Actuar cuanto antes. - Va a usar la mquina? - pregunt Becouny. - Si no tiene inconveniente, profesor... - Ninguno. Stuart se volvi hacia la joven. - Escucha - dijo- qudate aqu y procura entretener a Toms todo lo que puedas. Si no tiene otro remedio, ve con l y acompale a la Comisara. Pide un abogado, solicita que te pongan en libertad mediante fianza, haz... lo que se te ocurra; el caso es g anar tiempo, comprendes? - S, Stuart - contest ella, con ojos muy brillantes -. Qu le digo si me pregunta por ti? - Sencillamente, dile que no me conoces - replic l, a la vez que se sentaba a nte los mandos de la mquina. Instantes ms tarde, haba desaparecido. CAPTULO XIV Stuart ajust los controles de tiempo con rpidas y fugaces apariciones, hasta conse guir surgir en la poca que estimaba adecuada. Apareci a altas horas de la noche, frente al Bazar Marciano. Trabaj un buen rato y l uego se fue, sucesivamente, a la farmacia y a la taberna. Era la vspera de la ina uguracin de los tres locales. Al da siguiente, los que pasaban por la acera leyeron un rtulo: VAZAR MARZIANO Hartculos himportados de Marte Lo megor de la hartesana marziana! Prezios varatsimos. El rtulo de la farmacia qued tambin ligeramente 'modificado: MARMAZIA BENUZINA Hnica hautorizada para la benta del famoso HELISIR DE LARJA BIDA Kompre un f nazco de nueztro helisir y BIBA SOLO HUN HAO!

En cuanto a los rtulos del bar, no quedaron precisamente como para atraer a la cl ientela: VAR GUPITERINO Los pehores binos de Gpiter. No veva, perforan el hestmago! NOTA: Baya al van de lahesquina; hah s que dan vuen bino. * * * La gente pasaba por delante de los establecimientos y rea a mandbula batiente. Det rs del mostrador de su bazar, Brgizz se senta profundamente desconcertado. - Qu diablos les pasar?- se preguntaba. A Gssfoss y a D les pasaba tres cuartos de lo mismo. Brgizz hall la explicacin cua ndo sali a la calle y ley el rtulo. Casi estuvo a punto de desmayarse. - Cmo es posible que hayamos cometido un error semejante?- se lament aquel mismo da, en una reunin secreta celebrada con los otros dos invasores. - La gente se burla de nosotros. - Nos toma por chiflados. - Un guardia me ha visitado y me ha dicho que conviene que rectifique pronto; qu e no quiere alteraciones de orden pblico en su demarcacin. - Esta misma noche, - asegur Brgizz - dejaremos los rtulos como deben estar. Un da de retraso, a fin de cuentas, no tiene mayor importancia. Brgizz, Gssfoss y D trabajaron aquella noche como negros. Cerca del amanecer se retiraron a dormir. - Hoy se inicia la invasin - dijo el primero, satisfecho de s u labor. Por la maana, abri el bazar y se frot las manos, satisfecho, esperando la entrada d e clientes. Pero la gente pasaba de largo. Brgizz se alarm. - Qu diablos ocurre aqu?- mascull. A Gssfoss y a D les suceda algo parecido; nadie reparaba en sus tiendas. Brgizz quiso averiguarlo. Fue a salir a la calle, pero se golpe las narices con el cristal de la puerta. Tante con ambas manos. La p uerta no ceda. Tuvo que usar la salida posterior. Dio la vuelta a la manzana, se situ ante la fachada del bazar... y se encontr con que no haba ningn rtulo! La puerta estaba asegurada exteriormente con un fuerte candado. Brgizz empez a du dar de la integridad de su mente. - Jurara que esta noche pasada he estado colocando un rtulo... Gssfoss y D decan cosas parecidas- Ninguno de los dos entenda lo que estaba pasand o. - Tendremos que vigilar toda la noche- decret Brgizz en la siguiente reunin. La vigilancia no dio ningn fruto. Pero el primer cliente que entr a la maana siguie nte en el bazar pidi un vaso de vino. - Aqu no vendemos vino, seor - contest Brgizz amablemente. - Entonces, por qu diablos lo anuncian? - dijo el hombre, indignado. Y se march echando pestes de una taberna donde no vendan vino. A Gssfoss una seora le pidi un florero marciano. Gssfoss le contest que no tena flor eros y s frascos de elixir de larga vida. La mujer le mir como si estuviese loco y sali de la tienda a todo correr. A D le pidieron aspirinas. D contest que despachaba en un bar, no en una farmacia . El cliente, indignado, le tir un taburete a la cabeza y luego se fue en busca de un lugar donde pudieran aliviarle de la jaqueca que senta. * * * - Creo que no ensayamos bien los mtodos de invasin- dijo Brgizz. - Saca los planes escritos que redactamos antes de emprender el viaje - pidi D. - Yo crea haber abierto una farmacia y me encontr con que me pedan floreros marcian os - se lament Gssfoss.

Brgizz abri una gran cartera negra, llena de papeles. - Estuvimos dos aos seguidos en Villafeliz, estudiando sus costumbres, como unos trabajadores corrientes - dijo -. Los planes fueron redactados con toda meticulo sidad, discutiendo hasta el ltimo detalle. No comprendo cmo ahora podemos fracasar tan lamentablemente. - A ver, dame la instruccin nmero 1- A - solicit D. Brgizz le entreg una hoja de papel. D empez a leer: - Receta para invadir un planeta: Tmense dos cebollas tiernas, plense cuidadosament e y mzclense con un kilo de plutonio; adanse siete kilos de limaduras de hierro ... Pero qu es esto?- chill. Gssfoss tom una segunda hoja: - Quiere usted ser invasor? Estudie nuestros cursos de invasor por correspondencia. Invada planetas por slo cinco dlares al mes ... - Gssfoss lanz un gemido - : Yo me voy a volver loco. D ley la tercera hoja: - Invasor que vienes a invadir, invade siempre por la derecha y sigue siempre lo s consejos de los agentes de trfico de invasin, a fin de no perjudicar los derecho s de otros invasores. Invade adecuadamente! - Tenemos que hacer algo - dijo Brgizz -. Alguien nos est combatiendo y es precis o que lo encontremos y acabemos con l. Las tiendas se abrieron al da siguiente con entera normalidad. Apenas levant Brgiz z el cierre de su bazar, entr un agente de polica. - Buenos das, seor. Soy el agente Malcolm, de servicio en la demarcacin - salud corts mente - Es usted el dueo del bazar? - S, agente. Me llamo Itr Brgizz... - Ya, ya, una desgracia como otra cualquiera. Tengo entendido que viene usted a invadir. Bgrizz se qued viendo visiones. - Cmo ha dicho, agente? - Aqu no nos importa que nos invadan - sigui el guardia, impasible -. En este plan eta, hay libertad de invasin; ahora bien, eso s, es preciso tener el permiso de in vasin, pero no porque no se pueda invadir, sino a efectos de satisfacer los impue stos. Tiene el permiso de invasin? - Pero... - A la tarde vendr a pedrselo - manifest el agente muy serio -. Si para esa hora, n o ha conseguido el permiso de invasin, entonces, sintindolo mucho, tendr que decirl e que se vaya a invadir otro planeta. El guardia se march. Brgizz estaba a punto de echarse a llorar. - Yo me marcho - dijo en la siguiente reunin -. No quiero seguir un minuto ms en e ste maldito planeta. Si contino veinticuatro horas ms aqu, acabar por volverme loco. - Espera, no corras tanto- dijo Gssfoss. - Qu pasa? - pregunt Brgizz. - Me marcho contigo. - Yo tambin- dijo D. A la maana siguiente, un hombre declar haber visto despegar de una colina cercana un platillo volante. Nadie le crey; era un tipo que tena el vicio de empinar el co do con ms frecuencia de lo habitual. Adems, todo el mundo vea platillos volantes y eso no era ya ninguna noticia. * * * - Dnde est Myra?- pregunt Stuart. - Ha salido - contest el profesor -. Volver pronto. - La esperar aqu- decidi el joven. - Ha salido todo bien?- inquiri Becouny. - A la pe rfeccin. Stuart relat al profesor las peripecias de los invasores. Becouny ri hasta que le dolieron los costados. - De modo que les cambiaba los rtulos... - Claro, actuaba en el momento en que ellos iban a iniciar sus planes de invasin. Por tanto, lo que ha ocurrido despus, no lleg a tener lugar realmente. - Es lgico. Ello significa que ya no hay nadie sujeto mentalmente a los invasores . - No, porque no han sufrido tratamiento alguno. Ni el bazar, ni la farmacia ni e

l bar han llegado a existir. - Y a usted, no le conocieron cuando se hizo pasar por el agente Malcolm ? - Ni haban tenido tiempo todava de conocerme. S, llevaban tiempo en Villafeliz, per o hay ms de un polica. - Claro, claro. - Becouny consult el reloj- Parece que Myra se retrasa. Stuart sonri. - No importa - dijo -. Voy a encontrarla rpidamente. * * * Los locales donde haban estado el bazar, la farmacia y el bar estaban ocupados po r personas corrientes y negocios corrientes. Stuart lo comprob con satisfaccin. Luego entr en una floristera y compr un hermoso ramo de rosas rojas. Acto seguido se fue a una esquina y se puso a esperar. No permaneci all demasiado rato. Una hermosa muchacha de pelo negro se detuvo ante l y le mir con expresin sonriente . - Esas flores, son para m? - pregunt. - Si las quiere... - Me las quedo. Muchas gracias, seor... - Brenn, Stuart Brenn. - Yo soy Myra Shadd. Hola, Stuart. - Hola, Myra. * * * - De modo que la invasin fracas - dijo el Nm. 2. - Nada de eso. Sigue su curso normal - contest el Nm. 1. - Cmo puede ser, si los tres agentes volvieron fracasados de su misin? - exclam el Nm . 3. El Nm. 1 sonri. - Tengo aqu el informe del agente VYV- 60 - dijo -. Su proyecto est dando buenos r esultados. Los seores Brenn tienen ya tres hijos y, segn los test poseern una intel igencia excepcional. - Un plan demasiado largo - refunfu el Nm. 2. - Qu prisa tenemos? Podemos esperar tra nquilamente unos cuantos siglos. Los hijos de Stuart y Myra se casarn y tendrn otr os hijos y as sucesivamente... y llegar un da, aunque nosotros no lo veamos, que to dos sus descendientes lleguen a poblar la Tierra. Ese da, se habr consumado la inv asin. - No est mal - aprob pensativamente el Nm. 3 -. Pero me asalta una duda. - Cul? - El agente VYV- 60. A1 quedarse en la Tierra, ha de acomodar su existencia a la duracin normal de la de un terrestre cualquiera. El Nm. 1 hizo un ligero gesto. - Eso no le importar demasiado - respondi -. Para l, el tiempo correr en la Tierra c on la misma rapidez que le correra aqu. Proporcionalmente, vivir all el mismo tiempo que habra vivido aqu; al hallarse en otro ambiente distinto, su organismo se acom oda a ese ambiente en todos los sentidos. - Entiendo. - Pero, bueno, cul de los dos es el agente VLV60? - pregunt el Nm. 2 -. Stuart o Myra ? El Nm. 1 sonri maliciosamente. - Uno de los dos - contest. Y termin - : Ese detalle no tiene mayor importancia. E l caso es que VYV- 60 ha triunfado all donde los otros fracasaron. FIN Ciencia Ficcin N 066

48 Louis G. Milk invasin

Ensayo para una