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CAPfTULO 6
HISTORIAORAL
Gwyn Prins
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Loshistoriadores delassociedadesindustrialesmodernas, ycon alto Indi-
cede alfabetizaci6n (esdecir,la mayoriade loshistoriadores profesionales)
suelen mostrarse en general bastante escepticossobre elvalor de lasFuentes
oralesenlareconstrucci6n delpasado.Sabreestetema,soyunesceptico casi
total,comentoA.]. P. Taylorsarcasticamenre.(Vejestorios que recuerdan
embobadossujuventud? jNo! Puedequeactualmentemuchos semostraran
un poco mas generosos,y admitieran alahistoria oral (lahistoria escrita a
partir de la evidencia recogida de una persona viva, en vez de a partir de
documentosescritos)como agradablesyurilescasosilustrativos, pero pocos
estarian dispuestos a que talesmateriales puedanllegara serfunda-
mentales raraelestudio de sociedadesmodernas y documentadas. Plensan
-que delpueblodeStudsTerkelsobrelaDepresionylaSegun-
da Guerra Mundial no podran nunea originar grandes hip6tesis hist6ricas
sabreaquellos acontecimientos.
Loscriteriosconvencionalessemuestran pesimistasante laposibilidadde
una historia valida para aquellassociedadesque no posean documentacion
escrita,ya que seconsidera impllcitamente que la debilidad de las Fuentes
oralesesun fen6meno universaleirreparable. En un extrema,ArthurMar-
.II
146 FORMAS DE RACER HISTORIA
wicken The Nature ofHistory admiteque: lahistoriabasadaexclusivamen-
te en Fuentesno documentadas,como,porejemplo,lahistoriade unacomu-
nidadafricana, puedeser unahistoriamas rudimentaria, menossatisfactoria
queaquel1aobtenidaa partirde documentos, pero, de todas formas, es his-
toria. En el otro, has,que no haya documentaci6n, no existe la historia
comotal. Desdeelprincipiode la historia(esdecir, historiaescritasegiinel
~
metodode Ranke), seha consideradoaAfrica comoel continente"hist6rico
por excelencia. Esta vision se ha mantenido, empezando por el juicio de
tfegelen 1831 de que no constituye parte hist6rica del mundo, y terrni->
nando por la notoriaobservaci6n de HughTrevor-Roper en 1965 de que
Africa no posefa historia, sino simplementelas poco gratificantes andanzas
de tribus barbaras1, observaci6nquehavenidolevantandoampollasduran-
te unageneraci6nentrelos elanes de africanistas anticolonialistas, en rapida
proliferaci6nporaquel entonces. Yesta vision no se limitabaunicamentea
Africa, ni era exelusivamentede laderecha. Las aldeas hindues,ejemplosdel
modode producci6nasiatico, selimitabanaachicharrarsebajo elsol, repro-
duciendose de forma improductiva, sin quelas tocaran los nubarrones de
tormentadel cielo politico, segunla famosa frase de Marx. Lossimpatizan-
tes marxistas de los movimientosanticolonialistasse hanvenidoestrujando
el cerebro desde entonces, tratando de explicar que el Viejo no quiso real-
mentedecir10 queevidentementedijo,
Pero, tantoen loscasos favorables comoen los hostiles,seutilizala prue-
ba basica segun el criterio de Ranke. Siguiendola jerarquiaestablecidapor
el, se hande preferirlasFuentesoficiales escritas, de hallarse disponibles. En
caso de queno 10 esten, habraqueconformarsecon10 quehaya, eirallenar
nuestrocuboconagua procedentede sitios mas alejados del manantialcris-
tali no que es el texto oficial. Enestos terminos, la informaci6n oral repre-
senta, sin ningunaduda,la segunda0 terceraopci6n, portanto, su papelse
limita a facilitar historias de segunda categorfa sobre comunidades con
pobres Fuentes de informacion, De acuerdo con estos criterios, Hegel, Tre-
vor-RoperyMarxmeramenteselimitaronaser escrupulosos.
- Hahabido dos tipos de respuesta a este escepticismo, unade ellas quis-
quillosa y la otra algo menos. Laprimera corresponde a Paul Thompson,
figurasefiera en el rnovimiento de la historiaoral (autodescripcionqueya
de porS1 tieneunaresonanciamilitante),movimientoquereivindicaelvalor
de lasFuentesorales en la modernahistoriasocial comoformade proporcio-
HISTORIA ORAL 147
oscurecidos porlahistoria desde arriba. Thompsonescribio airadamente
en su manifiestoLa voz del pasado;
La realidad esque laoposicionalaevidenciaoralseb)lSa tantoen apreciaciones \I
personales como en principios. Loshistoriadores de laviejageneracionque ocu-
pan la catedray tienen lasllavesen susmanos son instintivamente reacios a la
introduccionde nuevos metodos, Locualimplica que yano controlantodas las
tecnicas desu profesion. De aqufloscomentarios despectivosacercade losjove-
nes que pateanlacallecon grabadoras2. '.
Por tanto,en la batallasobrelasFuentesoralesen lahistoriacontemporanea,
el lenguaje visceral revela que nos hallamos ante pasiones profundas por
ambaspartes. Pero, alhablardel papeldelasFuentesorales paralahistoriade
las sociedades agrafas, JanVansina, el mas distinguido exponente de la his-
toriaoral enAfrica, reconociode buenaganaensu manifiesto Oral Tradition
as History, elargumentode Marwick:
Cuandono existelaescritura, 0 practicamenteno sehalla presente, lastradicio- ..
nesoraleshan dellevarelpesodelareconstruccionhistorica, Perono 10 harmde
lamismaformaque lasFuentesescritas.La escritura esun milagro tecnologico...
Hayque comprenderplenamentelaslimitacionesque tiene latradicionoral para
evitarladecepcion quesepuede producircuando, despuesdeun gran perfodode
tiempo dedicado a la investigacion, seobtiene iinicamente una reconstruccion
que aun no es muy detallada. La reconstruccion a partir de las Fuentes orales
puede muy bien poseer un grado bajode fiabilidad, sino secuentacon Fuentes
independientespara contrastar'.
.
Fijemonosqueelacuerdoselimitaaaquellas circunstanciasen quelas fuen-
tesorales sonlasunicas disponibles;comoVansinamuestra(en eselibroyen
susmuchasmonografias),queeste no sueleserelcaso, elpuntoprincipalde
su argumentaci6nsevuelve, de hecho,mas convincente.Larelaci6nentrelas
Fuentesescritas y las orales no es sernejante a la de la diva y su suplenteen
la6pera:cuandolaestrel1anopuedecantarseIeconcedeunaoportunidada
r ~ esta, es decir, cuando la escritura no ex.iste, se acude a la tradicion. Esto es
unaconcepcionerr6nea.(Las Fuentesorales ayudana corregirotras perspec-
tivas, de la mismaformaquelasotrasperspectivasla corrigenaella.)
nar presencia histories a aquellos cuyos puntos de vista y valores han sido
Para unavisi6ndeun camino diferente, peroqueempiezaenestemismo punto,veaseHenkWes-
seling, What is Overseas History, pags.67-92.
1
2 P. Thompson, La uoz delpasado. La bistaria oral, Instituci6nAlfonso el Magnanimo, Valencia,
1988, pags,83-84.
3 TV.".:". n_.l T __ J:.: ...
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148 FORMAS DE HACER mSTORIA
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f 2
Por
que ha de sertan polernica lautilizacionde lasFuentesorales?Paul
Thompsonhasugeridoque alosviejosprofesoresnolesgusta aprendernue-
vasrecnicasyque seresistena10que paraellosconstituyeunadepreciaci6n
del estatus especialdel rnetodo de Ranke. Esto puedeser cierto, pero tengo
missospechasdequeexisten razonesmasprofundasymenosllamativas. Los
historiadoresvivenensociedadesque cuentancon lapalabraescrita,y,como
muchosdesushabitantes, tiendenaconsiderarinconscientementelapalabra
habladacon desprecio.Eselcorolario denuestroorgulloporlaescriturayde
/
nuestrorespetoporlapalabraescrita.2Yporqueno?ComohasefialadoVan-
sina, lacomunicaci6na craves dellenguajeescrito sirnbolico representa una
maravillosa conquista, cosa que los pueblos con lenguaje escrito tienden a
olvidar.LosmaoriesdeNueva Zelandaproporcionanunejemplo triste, pero
esclarecedor,de un hechocorrientedurantelaexpansioneuropea: unpueblo
agrafoque observ6ehizosuyoesteinstrumentode poder, pero que, no obs-
tante, fracas6enlograrsucontrol.
Loshechosensfmismos sonenextremainteresantes.En 1833quizas6lo
500 maodes podian leer, al afio ya eran 10.000. En 1840, cuando por el Tra-
tado deWaitangi los jefes maorfes perdieron sus tierras (u obtuvieron el
beneficio de laanexi6n britanica, tododependedel puntode vista), unvia-
jero expreso sus temores por la salud de los rnaorfes, preocupaci6n poco
corrienteen un pakeha(blanco) de laepoca. En vezde dedicarse alaacti-
vidad Hsica, como correspondiaa nobles salvajes,sehabian vuelto sedenta-
rios, habiendo adquirido el habiro de la lectura. En 1837, el impresor
WilliamColenso, pertenecienteaunafamosafamilia misionera,complet6la
primeraedici6n del Nuevo Testamento en maod; y para 1845, misioneros
protestantes ya habian distribuido un mimero de Nuevos Testarnentos en
maorf correspondiente a la mitad de la poblaci6n. En 1849 el gobernador
George Gray crefa que la proporcionde poblacion alfabetizadaera superior
alade cualquierpartede Europa. 2CuaIeraelpoderde laescrituraque los
rnaorfes vieron ytrataronde conseguircon tantoahinco?
Era un triple poder, pero, con muchos pueblos recien conquistados y
recien y parcialmentellegados ala escritura, los rnaorfes iinicamenre logra-
ron apropiarse de unapequefiapartedeella.Laprimerafacetadel poderde
la escritura era toternica. Los maodes analfabetosllevaban libros, de cual-
quiertipo, alaiglesia, 0seintrodudanhojasescritasenloslobulosdelasore-
jas. Era un intento, muy observado en las primeras etapas del encuentro
colonial, de obrener poder mediante la asociacion. La segunda faceta era
manipuladora.Elmismo Colenso (utilizandolosmismos caracteresque para
el Nuevo Testamento) imprirni6 en 1840el texto del Tratado de Waitangi.
En la negociaci6n previa no 10gr6persuadir al gobernadorde Que,aunque
HISTORIAORAL 149
losmaorfes podfanescuchar,yalgunos leer,laspalabras traducidasdelborra-
doringles, no podiany,dehecho, no lograroncaptarelsignificado legal, ni
compartlan el concepto intrlnseco deopropiedadni podian comprender las
consecuenciasdelafirma. DonMcKenzie argumentaque losrnaorfessufrie-
ron una derrotamas contundenteyde mayor duraci6n en su batalla porel
control de la tierra, precisamente porque su grado de alfabetizaci6n en la
decada precedente~ la impresi6n de que aceptaban las reglasdel juego-
que establedanlostratados,cuandoen realidaderan incapacesde manipular
con exito lapalabraescrita4.--
Latercera faceta del poderesformal y activa. Eselpoderde exteriorizar,
de acumulary fijarel conocimiento. Losrnaorfes no 10adquirirfan a escala
polfticamentesignificativa hasta lasiguientegeneracion, Constituyela pura
esencia del milagro de laescritura y,en todas las comunidades, ha sido el
podercruzar elumbralentrepasividad yactividad, entreserlavictimade la
palabra escrita 0 suduefio, 10que ha tenidoconsecuencias masrevoluciona-
rias,pero alavezha resultado mas diflcilde conseguir.
En las increfbles pinturas de la cueva de Lascaux, en Francia, entre las
imagenes de animales sepuedenver seriesde parejas de puntos, Estas pue-
den muybien serlos ejemplos mas tempranos de cornunicacionsimbolica:
comunicacionque haceelindividuo,pero que existeindependientementede
eleneltiempoyenelespacio.Lahabilidadparahacerestoeselcriterioprin-
cipal para distinguir al Homo sapiens, el hombre sabio, de sus predecesores
biologicos, la primeragran divisoria en la historia humana. Los puntQs de
Lascauxpuedenser,tantocomo lashachas de piedrapulimentadas,elanun-
ciode larevolucion neolftica, basede todas lascivilizacionessiguientes.
En Oriente Medio sedomesticaron el trigo, los animales y el hierro5.
Tambienfue aliidondetuvo lugarla principalinvencionque iba aposibi-
litar la escritura. La escritura simbolica era de irnportancia fundamental
para permitiralhombretrascenderlaimpermanenciadel habla, perotoda-
viaera tosca, Fue lacreaci6n de unsistemaalfabetico10que facilit6 el de-
sarrollo posteriorde unasociedadcaracterizadaporunalto indice de utili-
-;-ci6n de la palabra escrita, que iba a florecer por primeravez en Grecia
duranteelsigloVII a.C.BertrandRusselldijo que elaugedelacivilizaci6n
-en Greciaera elfen6meno masdiflcil deexplicar, yelmas sorprendenteen
4 D. F. McKenzie, The Sociology ofaText: OralCulture, Literacy and Printin EarlyNewZea-
land,en P. Burke yR.Porter(eds.), The Social History ofLanguage, Cambridge, 1987. pags, 161-
197.
5 Elhierro rambienfue dornesticadoen Tailandiade forma independiente,y. probablernente,en la
zona de los GrandesLagos en Africa Central. Laimportanciade su descubrirnienro en elCercano
Oriente radicaen su comhin;lrinn rnn 11'\1:" r- ...r ....... I...r "Ir..,,1 ...... I.....H...
.II
I
FORMAS DE HAcER HISTORlA
r"150
toda la historia. CiertaDl
ente
era otro momento decisivo, quiza no tan sig-
nificativo como habra sido la revolucion neolftica, ni merecedor de tan
caluroso aplauso.
Jack Goody dice, en The Domestication ofthe Savage Mind, que para tra-
tar de entender el poder de la palabra escrita, resulta util, adaptando la ter-
rninologfa de Marx, distinguir entre dos pares dentro del modo de comuni-
cacion: los medios y las relaciones de comunicaci6n, es decir, las dirnensio-
nes ffsicas y las socioculturales, respectivamente. Adernas opina que siempre
deben considerarse conjuntamente. En estos terminos, Grecia puede colo-
carse en un contexto.
Nos encontramos ante una sociedad de alfabetizaci6n masiva, que posee
un sistema alfabetico de escritura. Mirando retrospectivamente podemos dis-
tinguir tres modos de comunicaci6n:
1. Culturas orales, donde el lenguaje posee unicamente una forma
puramente oral. Estan tipificadas por lenguajes locales; son en la actualidad,
y desde hace mucho tiempo, relativarnente pocas.
2. Culturas escritas, cuyos lenguajes poseen tinicamente forma escrita,
porque su forma oral se ha extinguido. Estan tipificados por las lenguas cla-
sicas,
3. Culturas de tipo mixto, donde los lenguajes asumen tanto formas
orales como escritas para toda 0 s610 una parte de la poblaci6n. Nos vemos
obligados a categorizar aun mas y a distinguir entre culturas de alfabetiza-
ci6n universal, como las que solemos con demasiada facilidad considerar
como obvias, pero que en realidad son historicamente poco corrientes, y
culturas de alfabetizaci6n restringida, donde la mayoria de la poblacion
vive en los bordes de la palabra escrita, pero bajo su dominio.
De hecho, hoy en dfa todos los grandes idiomas universales existen den-
tro de culturas de tipo mixto. En gran parte del mundo islarnico, las perso-
nas son individualmente analfabetas 0 semianalfabetas, pero se hallan bajo el
dominio dellibro, como los maorfes del siglo XIX; 0, en el nuevo mundo de'
la comunicaci6n electr6nica masiva, las personas se hallan en una nueva esfe-
ra mas allade la palabra escrita: bajo eldominio de la radio, la television yel
teIefono(Pero los historiadores pertenecen, en especial, al mundo de la pala-
bra escrita, que para elios es primordial. Establece los criterios de valor y sus
rnetodos. Subestima a la palabra hablada, a la que se considera utilitaria y
vulgar en comparaci6n con el significado concentrado de un texto. No se
contemplan los diversos tipos ni las variaciones sutiles de significado de la
informacion oral. \
c,,'

,
HISTORlA ORAL 151
Una de las consecuencias de vivir en una cultura dominada por la palabra
escrita es el proceso de cauterizacion contra la palabra hablada, a traves de su
menosprecio. Podemos tener una percepci6n muy completa de muchos len-
guajes escritos especiales y complejos; por ejemplo, el ingles, a traves del tiem-
po, posee las formas de Chaucer y de Shakespeare, 0 el registro especial de la
Biblia del Rey Jaime (su correspondiente en espafiol fue la Biblia de Casio-
doro de la Reina y Cipriano de Valera) 0 del Libro Comun de Rezos, todos
los cuales perviven. Pero, al considerar una cultura oral 0 mixta, debemos rea-
lizar un esfuerzo consciente para tratar de aminorar nuestra velocidad de per-
cepci6n, con el fin de poder considerar el testimonio oral como poseedor de
la misma complejidad potencial que el escrito. Hemos de saber reconocer las
distinciones entre el habla importante y la meramente intrascendente, de la
misma forma que Thomas Hardy hace a su herofna Tess cambiar del dialec-
to de Dorset al ingles culto, segUn quien sea su interlocutor; o los rastafaris
del Caribe reservan su sonsonete especial para sus cantos religiosos.
La tradici6n coranica oral, el hadith, es uno de los ejemplos mas antiguos
y mejor conocidos de como los lenguajes especiales del registro oral y escrito
se entremezclan en una cultura, En su magnifico estudio, Ernest Gellner ha
mostrado como la baraka 0 autoridad carismatica de los hombres santos de
las montafias del Atlas marroqui procede, para sus oyentes iletrados, de su
exposici6n oral de la shari'a. Pero la shari'a es una ley escrita, y estos hombres
santos pueden incluso ser analfabetos. No obstante, su carisma deriva de su
con el poder de la palabra dellibro.
\.Los historiadores tradicionales, obsesionados por la documentacion, se
interesan en sus fuentes por tres cualidades que no posee la informaci6n oral.
Insisten en la precisi6n formal. Resulta irnportante ver la naturaleza estable
de la evidencia. Un documento es un objeto. No existen dudas sobre 10 que
el testimonio, Hsicamenre, es, ya que la forma se encuentra fijada, Tambien
puede comprobarse de varias maneras: Hsicamente (otra vez), pero tarnbien
comparativa, textual, estructuralmente, etc., esto le proporciona la segunda
...cualidad buscada, la precision cronologica/)
Los historiadores piensan de acuerdo con el tiernpo cronologico, tal como
10 mide el calendario y el reloj. Los documentos pueden proporcionar deta-
lies escrupulosos en esta dimension y, por tanto, se pueden extraer sutiles
argumentaciones. Laobjetividad que reivindican los miembros mas tradicio-
nales de la profesi6n hist6rica descansa en gran parte sobre la fuerza de
deduccion extrafda de un estudio meticuloso de la Iogica narrativa. Pero,
como podremos ver muy pronto, el tiempo cronologico no es la unica clase
de tiempo que utilizan los hombres, y existen otras cosas que explicar, ade-
mas del cambio.
.II
152 FORMAS DE HAeER HISTORIA
HISTORIA ORAL 153
En tercer lugar, una vez que se alcanza la etapa de la escrirura, esta resul-
cuatro formas distintas de informacion oral. Tenemos que estar preparados
ta Eicil y, como deja huellas fijas, vivimos inmersos en un oceano de mensa-
para enconrrar diferentes argumentos sobre cada uno de ellos en diferentes
jes escritos. Pensamos que entenderemos el mensaje de un texto gracias a la
tipos de sociedades.
lectura de textos adicionales. Testis unus, testis nullus: un solo testigo no
es testigo. Demostramos mediante la multiplicaci6n. Bajo cualquiera de estos
tres aspectos, la evidencia oral, sin orros apoyos, se acredita pobremente. {ia
forma no se encuentra fijada; la cronologfa, con frecuencia, es imprecisa; la
comunicaci6n se encuentra muchas vecessin otras Fuentes de referenciaqf'ara
aquellos historiadores a los que no les gusta la historia oral, estas constifuyen
razones suficientes para desdeiiarla. Pero, adem as, se podrfan aiiadir otros
dos motivos, que tienen que ver con los objetos de su estudio. Uno, ya men-
cionado al principio de este capitulo, es que la historia oral se ocupa, de
forma aurocomplaciente, de temas tangenciales. El otro se halla implfcito en
la poca importancia de la pequefia escala.
Pienso que la crftica general, a partir de premisas metodo16gicas sobre la
precisi6n, consiste en que la informaci6n oral no puede explicar el cambio,
y el cambio es el objetivo principal de estudio de los historiadores. Pero esto
no resulta completarnente cierto, y en algu??S casos, especialmente en socie-
dades agrafas y en un estado intermediojla continuidad es un fenomeno
mucho mas interesante, y mas diflcil de explicar, que el cambio)La crftica
sobre la autocomplacencia refleja 0 un prejuicio conrra la historia desde
abajo 0 el miedo de que, como la informacion oral se presenta en la escala de
las percepciones del individuo, el historiador se quede atrapado en esa peque-
iia escala, posiblemente extraviado y, por tanto, sea incapaz de extrapolar efi-
cientemente. En resumen, nos Iimitarfamos a encontrarnos en un embrollo
de informaciones sin ninguna utilidad practica. Es decir, la historia oral se
limirarfa a decirnos cosas triviales sobre gente importante, y cosas importan-
tes sobre gente trivial (y esto segun su propio criterio de importancia).
esta crftica correcta? Desde luego, fue para combatir este tipo de
juicios despectivos que se trajo al campo de batalla a la artilleria pesada de
movirniento de la historia oral. Puede que en las primeras escaramuzas los
caiiones se hubieran disparado alegremente, pero las cuestiones en disputa son
reales y se hallan esrrechamente relacionadas con las funciones de la memoria
y los fines de la historia en sociedades con modos diferentes de comunicacion,
Se han de aplicar otros criterios diferentes a los utilizados por Ranke.
Para poder calibrar el peso de estas acusaciones, y ver quienes estan colan-
do de rondon exactamente que tipo de presunciones sobre los fines del his-
toriador, debemos ser precisos a la hora de definir los terminos, si es que
queremos evitar los errores de categorizacion. Por tanto, paso inmediata-
mente a distinguir dos tipos, y dentro de uno de ellos, siguiendo a Vansina,
\r'

(J
se entiende exactamente por evidencia oral? Al principio, la definf
como aquella evidencia que se obtiene de personas vivas, en contraposicion
a aquella obtenida a partir de Fuentes inanimadas, pero ya no es una defini-
cion suficienremente precisa. Existe la tradicion oral. En De fa Tradition
Orale, el libro que mas que r;ingun otro ha revolucionado nuestra concep-
co
cion sobre ella, Jan Vansina la definio como el testimonio oral transrnitido <
verbalmente deunageneraci6n afasiguiente, 0 amasdeunageneracion (las
cursivas son mfas). Este material es la parte fundamental con la que conta-
mos para reconstruir el pasado de una sociedad con una cultura oral. La tra-
dicion oral se vuelve cada vez menos pronunciada a medida que una cultura
evoluciona hacia la alfabetizacion masiva, aunque una parte puede persisrir
en un entorno mayoritariamente alfabetizado.
El otro tipo de Fuente oral es el recuerdo personal. Se trata de una evi-
) dencia oral espedfica basada en las experiencias propias del informante, y no
suele pasar de generacion en generacion excepto en formas muy abreviadas,
como, por ejemplo, en el caso de las anecdotas privadas de una familia. Hacia
1870, mi abuelo materna trabajaba como aprendiz de jardinero en una gran
casa de Cornualles. El mayordomo era un sadico que acostumbraba a en-
cerrar gatitos en el horno caliente de la cocina para disfrutar contemplando
su agonfa. Cosa comprensible, mi abuelo no olvido nunca esta conducta, e,
incluso, por causa de este hombre dejo esa casa para ir a rrabajar en una mina
de estafio, segun me conto mi madre. Los recuerdos personales directos for-
man la mayor parte de la evidencia utilizada por Paul Thompson y el movi-
miento de historia oral.
La tradicion oral se distingue del recuerdo tambien de otra manera. La
transrnision de grandes cantidades y formas espedficas de informacion oral
3
de generacion en generacion requiere tiempo y un esfuerzo mental conside-
rable; por tanto, debe tener un proposito. Generalmente se piensa que este
proposito es de caracter estructural. Algunos teoricos, como Durkheim, con-
sideran que el proposito en la creacion y transrnision de la tradicion oral se
halla sistematica y dependientemente relacionado con la reproduccion de la
estructura social. Otros auto res opinan que tiene propositos cognitivos mas
amplios y autonomos, Pero, independientemente de esto, y antes de entrar
en mas consideraciones, hemos de distinguir cuatro tipos de tradicion oral'':
6 He recogido este esquema de J. Vansina, "One upon a Time: Oral Traditions as History in Afri-
ca, en DanMlu,? Inrimovpro. lQ71\ no.,. ;\<;1
..II,
154 FORMASDE HACER HISTORIA
congelada , POESfA EPICA
(INCLUYENDO
CANCIONES)
YLISTAS
FORMA
libre IFORMULAS
Y
NARRATIVA
(nombres,
refranes,etc.)
(;)Siun relato seaprendede memoria,entoncessus palabraspertenecenala
tradicion, Silaformade laactuacionsehall aprefijada,entonceslaestructu-
ra pertenecealatradicion. Procedereaexplicarcadacategorfa.
Los materiales aprendidosde memoriay cuyaformase halla congelada
oprefijadason losqueen realidadpresentanalhistoriadorlosmenorespro-
blemasparasucomprobacion... yaqueunestudiocrfticorigurosode distin-
taSversiones nos clara el nucleo cornun de forma y palabras. Es posible
identificarlas reglas de formay lenguaje. Los poemasafricanos de alaban-
za, de los que los mejor conocidos son los isibongo zuhis, son buenos
ejernplos del genero, Palabras, formay entonacionse hallan estrictamente
definidos, Confrecuencia, los poemasde alabanzadescriben las relaciones
entregobernantes y gobernados: sirven de enlace en una relacion que no
podria llevarse a cabo en el lenguaje coloquial. Por tanto, su estructura
refleja su proposito, El siguiente es un extracto de unpoemade alabanza
lozi, que recogi en el oeste de Zambia. Esta en luyana, el idiomaarcaico,
quese halla tan alejado de la lenguacotidiana, el sil.ozi, comoel anglosa-
jondel ingles moderno:
Aunque estoycercade ti, no puedo hablar contigo. Perono me preocupa, por-
que seded6nde procede miparentela.Yovengo de una lineade parentesco que
estaligadacontigo. Cada canci6n tienesu origen...
CuandoelRey estaen lacorte, elescomo un elefante entre la malezaespi-
nosa,como un bUfalo enelbosqueespeso,como un huertode maizen un alto-
zanodelallanura delZambeze. jGobierna bien al pais!Simuere elpais, triseras
elresponsable.Siprospera, elpaissesentiraorgulloso de tiV te aclamara,
HISTORIAORAL 155
El materialdel tipoformula esespecialmenteutil cuandointentamosdes-
cubrir las dimensiones de unaculturapopular. Frecuentementeun estudio
de los refranes resulta una forma eficaz de empezar a realizar un estudio
sernejante, tantoparaelpresentecomoparaelpasado de unaculturaoral0
de tipornixto.Estoseexplica-porqueno resultafacilalterarlaspalabras,010
observarfamosclaramentesihubieransufridounaalteracion, DoyOtroejem-
plo, tambienrelacionado conlos reyeslozi de Zambia. El siglo del colonia-
lismo en Rollaste ha sido, con independencia de todo 10 demas, agitado.
Como la mayodade las otras sociedades, la de los lozi se ha visto afectada
porgrandesfuerzas de cambio.Por tanto,siencontramoselementosquehan
permanecido constantemente, a pesar de tales presiones, se ha de tratar de
casosparticularmenteinteresantes, comoen esteejemplo,
En 1974 me encontrabaviviendo en Bulozi, y solia recoger refranes en
unalibreta, alprincipiosimplementeporcuriosidad. Unocorrienteserefie-
re, poranalogia, alarealeza. Estel en luyana:
Nengo minya malolo wafulanga, musheke ni mu kuonga.
(Elhipop6tarno [Rey] muevelasaguasmasprofundasdel do; lasblancasarenas
delosbajfos traicionansupresencia.)
Lo encontreotravezalgunos afios mas tardeperoen un contextediferente,
convertido en uncantoantifonal que formaba pattede unculto confines
curativos. MezclaelmodernosiLozi conelarcaico luyana.
Sanador (ensonsonete): Mezi mwa nuka ki tapelo!(jElaguadelrio esuna ora-
ci6n!)
Sanador (canra):Kubu, mwana lilolo. (Hipop6tarno,hijo delremolino.)
Coro: Itumukelamwa ngala!(iSalealasuperficieen medio delrfol)
Sanador: Musheke ni mu konga. (La arenatraieiona supresencia.)
Coco: Itumukelamwangala!
Asi queaquf tenemosdos variantes,quecompattenel mismotemaprinci-
pal, y ambas pertenecientes a la epocapostcolonial. Este ejemplo muestra
claramente como algunos nucleos de palabras permanecen inalterables
en uncaleidoscopio cambiantede estructurasadaptadas a propositoscon-
cretos,
Se puede observar la fuerza del material de tipo formulae si colocamos
estas versionesmodernasalladodel mismo refran, pero bajo formas recogi-
das por un misionero frances al principio de la experiencia colonial, hacia
1890: wa fl1bnO'":l mpvi m:lf"lIn011 r n l ~ h p r p n; fY'\11 !r"nlT'",,, " "i\lfh" I,..
Aprendido No aprendido
de memoria dememoria
ESTILO
Congelado
-
Libre
,
156 FORMAS DE HACER HISTORlA
mwan'a lilolo, wa twelanga matungu, musheke ni mu k'onga 7. Un ejemplo
tan claro de persistencia de una forma en una Fuente oral es testigo de su
reproduccion continuada en la cultura popular, y esto, a su vez, nos indica
que debe poseer alguna funci6n cultural persistente 8. Y, por tanto, aparece la
cuestion de la memoria selectiva en las fuentes orales, de la que hablaremos
a continuacion.
Algunos materiales de tipo formular son menos propicios para la memo-
ria selectiva. Por ejemplo, la identidad personal denrro de nuestra propia cul-
tura viene dada con frecuencia por medio de una descripcion serniotica de
fronteras flsicas. Por tanto, una vei que se haya procedido a su decodifica-
cion, el paisaje geografico en ramo al hogar que describe un migrante puede
demosrrar, de forma muy viva, la reproducci6n cultural. Un estudio africano
de caso, Siyaya: the Historical Anthropology ofan African Landscape muestra
brillantemente este aserto, al realizar esta decodificacion y usarla para desa-
fiar la presuncion convencional de que la migraci6n lleva a la ruptura de rela-
clones".
Los principales problemas sobre los riesgos que puede implicar la utiliza-
cion de la tradici6n oral estan relacionados con las tradiciones que no se han
. U'aprendido de memoria, es decir, las epicas y narrativas. La formula fijada de
.pt! epica implica que la mayoda de la epica africana es narrativa bajo este esque-
rna. Entiendo por epica la hornerica: poesia heroica compuesta oralmente,
de acuerdo con ciertas reglas. Desde luego, los poemas fueron escritos poste-
riormente, y no podemos saber hasta que punto se vieron alterados, ni si esto
ocurrio en el mornento de su escritura 0 despues, pero la estructura es 10 bas-
tante fuerte para sobrevivir a este proceso. Es una colcha de retales, una rap-
sodia, es decir, literalmente cosida junta (del verbo griego). Asi que la repe-
ticion de una formula desempefia un papel en la formaci6n de la obra, tanto
para el bardo como para el publico. Casi un tercio de la fllada consiste en
versos 0 bloques de versos que se repiten mas de una vez. Lo mismo ocurre
con la Odisea. En los primeros 25 versos de la Iliada aparecen 25 expresiones
prefljadas. Por ejernplo, la aurora se describe casi siempre como la de rosa-
dos dedos, Atenea es la de ojos de lechuza, la isla de ftaca se encuentra
siempre rodeada por el mar, Aquiles es el saqueador de ciudades, y la mas
7 Para una exposicion mas amplia de 10 visible y 10 oculto en la historia lozi, vease G. Prins, The
Hidden Hippopotamus. Reappraisal in African History: the Early Colonial Experience in Estern Zam-
bia, Cambridge, 1980.
8 Para una discusi6n mas detallada de la irnportancia y utilidad de los refranes, vease J. Obelkevich,
Proverbs and Social History en Burke Y Porter (eds.), TheSocial History ofLangwzge, pags. 43-72.
9 David W. Cohen y E. S. Atieno Odhiambo, Siyaya, theHistorical Anthropology ofanAfticanLands-
cape, Londres, 1988, y una resefia en AfticanAffairs188 (octubre, 1989), pW. 588-589.
HISTORlA ORAL 157
famos
a,
el mar es de color vino. Pero no se trata de una repetici6n
mon6tona. Se dan 36 epftetos diferentes para describir a Aquiles, escogidos
y empleados siguiendo reglas establecidas 10. Por tanto, a partir de este mate-
rial, el bardo elabora una nueva obra, aunque los fragmentos aislados puedan
ser viejos y conocidos por todos, Pero categoria y este metodo vuelven a
suscitar cuestiones obvias sobre la limitacion en cuanto a la cantidad de
conocimiento que la tradici6n oral es capaz de contener 0 transmitir.
nos encontramos ante una limitaci6n agobiante?
Incluso con una gama de alternativas, este tipo de composicion oral no
puede contener mas que un cierto grado de conocimiento 0 precision. Se
encuentra limitado por el caracter no permanente de la palabra hablada, y
por la capacidad limitada de la memoria humana, incluso cuando se ve ayu-
dada por recursos nernotecnicos: por tanto, las culturas orales son incapaces
de innovar y deben olvidar. Este es el punto de vista que subyace ala argu-
mentacion del profesor Jack Goody en TheDomestication ofthe Savage Mind.
La mente salvaje se domestica cuando los mediasde comunicaci6n posi-
bilitan el cambio de modo:
La escritura, y espeeialmente su forma alfabetica, posibilitaronel analisis del dis-
curso de una forma diferente, al dade ala comunicaei6n oral una forma semi-
permanente; este analisis favoreci6 la ampliaci6n del ambito de la actividad crfti-
ca, y, por tanto, de laracionalidad, elescepticismo, y la16gica. Aument61a poten-
cialidad de la crftica porque la escritura coloco el discurso delante de nuestros
ojos de una forma diferente; al mismo tiempo incremento la potencialidad para
el conoeimiento acumulativo, espeeialmente el de tipo abstracto... El problema
del almacenamiento de la memoria dej6 de obsesionar la vida intelectual del
hombre. La mente humana qued6 libre para estudiar un texto estarico en vez de
encontrarselimitada por la participaei6nen el dinamismo del habla ll.
Pocos historiadores orales estarlan en desacuerdo con Goody cuando habla
de la liberacion intelectual que supuso la escritura, pero muchos, y especial-
mente Vansina en Oral Tradition asHistory, discutirfan su afirrnacion de que
las tradiciones orales tambien deben ser,homeosclticas: es decir, que se olvi-
da 10 que no resulta conveniente 0 10 que deja de tener significacion funcio-
nal. Sugiere que las culturas orales sufren una amnesia estructural, al verse
obligadas a ser selectivas por las limiraciones de la memoria, por 10 que las
tradiciones no pueden proporcionar una informacion historica solida.
\0 M. 1. Finley, The World of Odysseus, Penguin ed., 1962, pag, 34 led. cast.: El munda de Odiseo,
Madrid, Fondo de Culrura Econ6mica de Espana, 1980.
1\ J. Goody, TheDomestication of the Savage Mind, Cambridge, 1977, pag. 37 led. cast.: La domes-
ticacion delpensamiento salvaje, Madrid, Ediciones Akal, 1985].
II
158 FORMAS DE HACER HISTORIA
Dehecho, esetipode amnesiaestructuralllega a ser totalen muypocos
casos.Vansina,enmuchosdesusprimerostrabajos,queculminanensu obra
maestrasobrelahistoriaprecolonialdel RollasteEcuatorialCentral,Paths in
theRain-fires: 12, muestracomosepuedendesenredarydecodificarlosdiver-
sos hilos de la madejade la tradicion, presentes en el Ultimo eslabon de la
cadena transmisora. Hayque comparar diversas variantes y contrastar las
fuentes orales conotras de diversa procedencia. Esmuyconocidala tecnica
de lacornparacioninternade textos comomediode derrotaralahomeosta-
sis. Los eruditosislamicos evaluan lasdistintas versiones de lahadith, sope-
sandoelvalorde cada unode los eslabones de la cadena(isndd), y noacep-
tan ningunatradicion parala que no exista informacion, de forma razona-
blementecornpleta. Pero inclusosisepuedeveneera la homeostasisyllegar
a establecerque tradicionessehallan presentesen untestimonio, esdecir, si
sebuscala precisionen laforma, podremosresolverelproblemade la
datacion?
La segundadelastres cualidadesque buscanloshistoriadoresobsesiona-
dos porla docurnentaciones la precision cronologica. Los casos mas graves
de utilizacion incorrecta de la informacion oral han ocurrido al intentar
cumplireste requisito,paraalcanzarasielmantode larespetabilidad. Elpro-
blemaes facilmente ilustrable.
Lacategorfanarrativacontienefrecuentementetres clasesde transmision:
lastradicionesdel origen,lashistoriasdinasticasylos relatossobrelaorgani-
; zacion social. Ahorabien, estas tres clases no existen dentro de los mismos
conceptos de tiempo; para complicar aun mas las cosas, la informacion
puedevenirtodarevuelta, comolosdiferentes tiposde carnequeseencuen-
tranen unernbutido.
TIEMPONO ESTRUcruRADO
Tradiciones delorigen
TIEMPOTRADICIONAb (con secuencias pero no sincronico)
Historiasdinasticas
Relatos dela estrucruradelesrado
TIEMPOSINCR6NICO
EdwardEvans-Pritchard,elgrananrropologoqueestudioelpueblonuerdel
sur del Sudanantes de laSegundaGuerraMundial,escribio unensayo fun-
12 J.Vansina, Paths in the Rain-fOrest, Madison, WISCOnsin, 1990.
HISTORIA ORAL 159
/
damentaldescribiendo10 quellamo tiempooecologico, esto es, el tiempo
cidicoquesepuedeobservaren lasueesionde lasestacionesy noenel paso
de los alios. El historiador social E. P. Thompson, ampliando este punto,
adujoqueel abandonode unconceptode tiempoqueveniamedido porla
.. realizacion de una labor espedfica (por ejemplo, la mediahora que cuesta
' -, f hervirelarrozen Madagascar, los 15 rninutosparaasar elrnafz eneloeste de
Nigeria, el parde Credos en el Chilecatolico del XVII)paraasumirla disci-
plinageneral del reloj, culturalmente autonorna y con un proposito deter-
minado, fue partede laaparicionde laconcienciasocial caracteristica de la
sociedad industrial, siendo simultaneamentecondicion basica parasu desa-
rrollo y producto de ella13. Saltan inmediatamentea la vista, portanto, los
abusos cometidosconlainformacionoral: loshistoriadorespartidariosde10
escrito han tratado de extraer cronologiasdel tiemposincronico a partir de
tradiciones existentes en el tiempo tradicional. En este, la importancia
pasada 0 presente de un tema puede afectar su ubicacion. Por ejemplo, se
puede decir quecosas irnportantesson muyviejas, 0 muynuevas, segun el
contextoy los objetivosactuales.
Pero los historiadores exploradores, en pos de la precision cronologica,
con elardory la dedicacionde aquelloscaballeroscoleccionistas del XIX, no
se parabana tomareste hecho en consideracion. Cogian, porejemplo, una
leyendasobrereyes.Contabanel mimerode reyesmencionados. Calculaban
que porcadageneracionrranscurrfa un espacio de, digarnos, 33 alios. Mul-
tiplicaban unacosa porlaotrapartey jheaqui, comoporarte de birlibirlo-
que, fechasparalasculturasorales!Unhistoriadoren particular,DavidHeni-
ge,hahechosaltarporlos aires estassimplezas. The Chronology ofOral Tra-
dition, subtituladasignificativamente Quest for a Chimera (EnBuscade una
Quimera), abarca desde reinos africanos hastalistas de reyes asirios; y,ade-
masde unadosis de iconoclastiayescepticismo,nos traetambienciertaespe-
ranza14. Porunavez, podemosentenderqueclase de tiempo tenemosentre
manosyquetipode fines hansidolosquehanservidoparaconservarla tra-
diciony la memoria. Podemostornar, en ciertamanera,medidas defensivas.
Unconocimientode este tipoescasisiemprecontextual.
Unamedidaresultamas importanceque lasotras. HenigetirulaLahis-
toriacomopollticadel presente a unode los capftulos mas interesantesde
su libro. El reconocimiento del hecho de la invencion de la tradicionen la
13 E. E.Evans-Pritchard, The Nuer, Oxford, 1940;E.P.Thompson, Time. Workdiscipline and
IndustrialCapitalism,enM.W. FlinnyT. C.Smout(eds.), Essays in SocialHistory, Oxford, 1974,
pags. 40-41. tambienJacquesLeGoff, AuMoyenAf,e: Temps del'EgiiseetTempsdu Mar-
chand",enAnnales 15, 4 _. . _ r- ,
~
160 FORMAS DE HACER HISTORIA
historia no europea ha sido una de las innovaciones mas creativas y demole-
doras de la Ultima generacion de acadernicos. Creemos que la utilizacion de
este concepto (por ejernplo, por David Cannadine para reexarninar los mitos
de la monarqufa britanica) ha sido una aportacion metodologica importante
que la historiografla europea ha tornado de la historia no europea, en la que /
requisitos interdisciplinarios y lingiHsticos mas severos han impulsado gran-
des avances en los iiltimos afios 15.
La invencion de la tradicion no es un fenomeno ni sorprendente ni des-
honesto, especialmente en aquellas culturas en las que no existe un iinico cri-
terio para la verdad. Recuerda a la autodefensa del prisionero que se hace
pasar por tonto 0 mudo y que Alexander Solzhenitsyn describe tan vfvida-
mente en Un Dia en fa Vida de Ivan Denisovitch. Las situaciones coloniales
presentan caracteristicas similares, al estar marcadas tambien por extremos de
poder e impotencia. En ciertas circunstancias especiales puede darse la irnpo-
sibilidad de la recuperacion, en situaciones totalitarias puede que la misma
secuencia temporal se haya distorsionado; en contextos coloniales, los relatos
de la estructura social y de la tradicion domestics generalmente se reinvenran.
Hay ciertos tipos de memoria que jamas podran recuperarse, debido a la
forma misma en que se han perdido. Esto es 10 que sostiene el escritor ita-
liano Primo Levi, sobreviviente de Auschwitz, con relacion al genocidio
judfo. Su ultimo libro, Los hundidos y los salvados, es uno de los mas impre-
sionantes testimonios sobre la naturaleza de la vida y el funcionamiento
sociologico de los campos de exterminio, No obstante, Levi hace hincapie en
la indole personal de sus recuerdos y, por tanto, del consiguiente caracter
imperfecto de su interpretacion. Como indica su titulo, se sentfa incapaz de
recuperar la memoria sumida en las profundidades donde la mayoria de sus
compafieros se habfa ahogado. Ninguno habfa logrado regresar, excepto Levi,
que fue uno de los pacos que 10 consiguieron. Al final, se dirfa que para el,
como para Bruno Bettelheim, el gran psicoanalista freudiano, la carga de la
supervivencia fue excesiva; ambos, ya ancianos, se suicidaron. Quiza, para
ellos, no se podia ni reinventar ni comunicar el pasado. Era literalmente
impronunciable 16.
La reconstruccion de los hechos se encuentra un paso mas cerca de noso-
tros que el silencio. El historiador de la experiencia sovietica, Geoffrey A. Hos-
15 D.Cannadine, The Context, Performance and Meaning of Ritual: rhe British Monarchy and rhe
"invention of tradition?, en T. O. Ranger y E. Hobsbawn (eds.), TheInvention ofTradition, Cam-
bridge, 1983, pags, 101-164. Wesseling utiliza el mismo argumento en la pag. 80.
16 Primo Levi, LoshunditUJs y los saluados, Barcelona, El Aleph, 1989; Michael Ignatieff, .A Cry for
Help - or of Release, en Observer, 1 de abril de 1990 (acerca del suicidio de Bruno Bertelheim el13
de rnarzo de 1990).
HrSTORIA ORAL 161
I
king, ha ilustrado la vida bajo el totalitarismoconanecdotas ()rales,en
miichas de las cuales aparece la mftica Radio Armenia. Porejeniplo,lepre-
gunran a Radio Armenia: ~ e puede 'predecir elfuturo?. Respuesta: Si, eso
no es un problema. Sabernos exacramenrecomo sera el futuro. Nuestro pro-
blema es el pasado, que sigue cambiando 17. Desdelos tiempos de laglasnost
en la URSS, la batalla por el control de la meIiloria 'ha sido muy dura. Un
grilpo incluso se llama Pamyat (Memorias); atro, totalmente opuesto al fer-
vierite nacionalismo eslavo y antisemitismo del prirnero, tiene por nornbre
Memorial, y fue promovido por el acadernico Andrei Sajarov, con el fin de
rescatar del olvido a las vfctimas de Stalin. La recuperacion de la memoria
popular, perdida en IaSiberia de la mente, se ha convertidoen unaactividad
politica destacada en la segunda Revolucion Rusa. Las fuerzas reformistas
impulsaron la creacion de una cornision, que inforrno alpleno del Congre-
so de los Diputados del Pueblo, en 1989, sobre el rescate y reinterpreracinn
de un hecho crucial, el pacto entre Hitler y Stalin 18.
Tarnbien en Gran Bretafia se ha desarrollado una feroz controversia sobre
la naturaleza de la historia. En 1985, la Inspeccion de Su Majestad publico
su vision de 10 que consideraba que los nifios deberian aprender. El Libro
Azul sintetizo rnuchas de las rnejores innovaciones de los ultirnos 20 afios,
tales como el proyecto de Historia del Consejo de Escuelas, que ensefiaban a
los nifios entre los 11 y los 14 afios a discriminar entre la evidencia buena y
la mala, a reconocer la legitimidad de muchas clases de fuentes,incluyendo
la oral, a poner en cuestion todas las verdades recibidas ya sentirse solidarios
con las vicisitudes de la gente del pasado como esrfrnulo esencial para la ima-
ginacion historica 19. Al igual que los modernos revolucionarios en la URSS,
los Inspectores entendfan perfectamente la importancia politica del estudio
de la historia, por 10 que colocaron en la contraportadadellibro las siguien-
tes palabras de Nikita Kruschev: Los historiadores son genre peligrosa. Son
capaces de trastornar todo.
El gobierno de la senora Thatcher abolio el Consejo de Escuelas.Le
siguio un intenro violento, largo y sin exito por parte de ella y de la derecha
radical para conseguir en 1990 que el Grupo de Trabajo Saunders Watson,
en sus recornendaciones al Departamento de Educacion y Ciencia sobreel
Currfculurn Nacional, se centrara exclusivamente en un programa de his to-
l
"
17 Geoffrey A Hosking, Memory in a Totalitarian Society: rhe Case ofrhe Soviet Union, en Tho-
mas Butler (ed.), Memory, Oxford, 1988, pag, 115.
18 On rhe Political and Legal Assessment of rhe Soviet-German Non-Aggression Treaty of 1939.

Inforrne de Alexander Yakovlev, Presidenre de la Comisi6n al Segundo Congresode Diputados del
; Pueblo (23 de diciernbre de 1989), Moscu, 1990.
.
19 History in rhe Primacy and Secondary Years: an HMI View, Londres, 1985.
II
162 FORMAS DE HACER HISl'ORIA
ria polftica y constitucional britanica de inspiracion whig, obsesionado por
Iadocumentacion, rriunfalista y localisra, que hiciera enfasis en el aprendiza-
je fechas ademas de mostrar una animadversion
a [a irnaginacion hisrorica. Tarnbien se negaba 1a legirimidad de 1a historia
oral.
E1 Grupo de Trabajo informo en terrninos similares a como 10 habfa
hecho 1a Inspecci6n eIJ. 1985
1
perq se vio rechazado por el fiat ministerial
cuando el sefior Kenneth Clarke, recien estrenado el cargo, impuso los pun-
tos de vista 'lye habfan sido rechazados por d Grupo de Trabajo, los profe-
sores y el Libro Azul. En el momenta de escribir este artfculo (febrero de
1991), existe confusion y resentimiento entre los profesores de historia ante
esta accion 20.
Estas anecdotas intentan resaltar dos pUllt()lI. La Siberia de 1amente no es
unicamente la tierra del silencio muerto, sino tambien 1a de 1a negacion
viviente de la legitimidad, ya que deja inermes a los sin voz frente ala esteri-
1izadora condescendencia y la hegemonfa excluyente de !qs gobiernos actua-
1es. Por esto, el debate briranico nos trae los ecos helados del caso sovietico.
En segundo lugar, queda patente 1afragilidad y maleabilidad del pasado ante
las presiones del presente. La escala de tales invenciones puede ser grande,
E1 pueblo tiv de Nigeria Central no estaba cornpuesto por caballeros.
A principios del siglo XX 1uchaban contra los soldados b1ancos que tendfan
las lfneas del telegrafo a traves de sus tierras, ganandose asf 1a reputacion de
ser forajidos y traicioneros y, claro esta, profundamente paganos. Y 10 que
arin era peor, de ellos se desprendfa un tufillo de anarqufa, ya que no conta-
ban con una jerarqufa clara de jefes. Cuando en 1907, el Residente britani-
co Charles Forbes Gordon describio por primera vez esta sociedad, dejo
constancia del caracter segmentado de sus clanes. Pero, durante 1a Primera
Guerra Mundial, la administraci6n britanica en Nigeria, escasa de recursos
para controlar un pals tan grande, encontro conveniente dejar de considerar
a los tiv como un pueblo y los englob6 con sus vecinos mas numerosos, los
hausas. De forma muy servicial, los jefes tiv asumieron un disfraz hausa
ante los ojos coloniales: hab1aban hausa, se vestfan como los hausas, etc. En
1930-1931, los tiv fueron visirados y estudiados por R. C. Abraham, un
antropologo del gobierno, y por R. O. Downes, oficial de distrito,
E1 inforrne Abraham-Downes ofreda una nueva vision de los tiv. Consi-
deraba a 1a sociedad acefala descrita por Forbes Gordon en terrninos relati-
20 Ketde, The Great Bartle of History, Guardian, 4 de abril de 1990, pag. 23 (repasando
la tormenra sobre el History Working Group Report, publicado desputs de un largo retra-
so el 3 de abril de 1990):
1
HlSTORIA ORAL 163
vamente jerarquizados, describiendo un nuevo conjunro de consejos a dife-
rentes niveles. Al1egitimar a estos consejos- y a sus jefes, se dejaba a 1a joven
generaci6n, alfabetizada, de los tiv sin acceso a un futuro patronazgo politi-
co. A su vez, ellos se hicieron abanderados de una nueva causa, 1adel Tor Tiv,
un jefe supremo por encima de los consejos, y que, por curiosa coincidencia,
correspondfa al modelo normal de autoridad nativa, preconizado por los
funcionarios britanicos de 1a escuela de gobierno indirecto de Lord Lugard.
Otra investigacion antropo1ogica, en 1940, decidio que, en realidad, los tiv
estaban gobernados por patriarcas que constitufan una piramide jerarquica,
despues de todo, existfa un jefe nativo supremo? En el transcurso de
40 afios, 1a concepcion existente sobre 1a estructura social de los tiv se habfa
trastornado por comp1eto. Finalmente, a fines de los afios 1940, aparecieron
dos antrop610gos mas, los Bohannan, y su estudio clasico de los tiv como una
sociedad de linaje segmentado, tal como habfa sido descrita 1a primera vez,
todavfa sigue vigenre.
Cada investigador europeo busco a los verdaderos tiv, y, cada vez que
aparedan extrafios con una nueva imagen, alguna aldea tiv, que vela alguna
posibilidad de provecho, reinventaba cortesmente su pasado. Conocernos
esta historia solo porque un historiador, D. C. Dorward, se dio cuenta de que
los investigadores habfan sido parte de 1a interaccion historica, y porque
sabfa que existfa 1a posibilidad de 1a invenci6n de 1atradici6n 21. Esta es pre-
cisamente 1avia de defensa contra 1atradicion invenrada: no hay que confiar
ni en 1a fiabilidad del testimonio oral que no cuente con otros apoyos, ni en
1a de nuestros predecesores en 1a investigaci6n, a no ser que hayan dado
muestras de ser conscientes del problema. Y; desde 1uego, no se trata de un
problema que sea exclusivo de 1ahistoria oral.
Otro ejernplo africano nos confirma 1a objecion que hace Vansina a 1a
metatora de 1a diva de opera y su suplente, Muestra como una creencia
demasiado confiada en Fuentes escritas que no cuenten con otros apoyos,
unida a un respeto excesivo por los historiadores, puede resultar una combi-
naci6n igualmente engafiosa. Mediante 1a aplicacion de 1a duda sistematica,
Julian Cobbing ha puesto en cuestion tres temas fundamentales de 1a histo-
ria sudafricana: 1a imagen popular de los rnatabele de Zimbabue como cul-
tura guerrera, los alzarnientos de 1896-1897 como el antecedenre directo del
nacionalismo de Zimbabue, mito principal del nacionalismo del pals (con
talces importantes en los estudios del britanico T. O. Ranger, historiador
obsesionado por 1a documentacion escrita). Y; por Ultimo, la importancia e
21
.J __
D.
. '
C.
,.
Dorward, Ethnography and administration: the Study
. " . __
of Anglo-Tiv "Workin!?; Misull-
"r .

164 FORMASDE HAeMHlSfORIA
incluso lamisrna existenciadelaMfecane. ladispersionde pueblos qll.e se
crefa sido consecuencia de la desrruccion del estado zulu a mitaddel
sigloXIX22. Ene1 casodelosalzamienros.comoe1 modernoZimbabueesuna
culturade tipornixto,lainterpretacionnacionalistade Ranger ha penetrado
en e1 registrooralde laspersonas analfabetas, convirtiendoseen larespuesta
que sesue1e dar alaspreguntas sobre estos hechos, en detrimento de otras
tradiciones.Resultainteresantecomprenderlosrnotivos porlosque seinven-
ta la rradicion, pero tambien es triste perder toda posibilidad de construir
unaversion fidedignadehechosimportantes,aconsecuenciade tecnicashis-
roriograficas incorrectas. Aunque Ranger habla, en otra de sus obras, de la
historiautilizable 23, no debeservirdeexcusalanecesidadquedeellapueda
tener una comunidadde estetipo,
El reconocer que los historiadores obsesionados por la documentaci6n
escrita rambien puedencaeren naufragios sernejantes, ayudaaconcedersus
proporciones correctas al ternor ala mala utilizacion de 1a informaci6noral
enlabusquedade unacronologia. En ambos casos,lasolucionconsisteenla
utilizacion de fuentes multiples, convergentes e independientes, es decir,
aquella tec.nicaque Vansinaofreci6como alternativaalrechazar lametafora _. b
de ladiva. En cuantoalacronologiaesposible extraer, medianteel analisis lfl'\
interno, unasecuenciahist6rica(10 que no implicanecesariamenteunahis-
roriaconfechasmuyprecisas)apartirdelastradicionesoralesformales. Para
mayor precision, resultanecesariobuscarlacorre1aci6ncon fuentes externas.
Losrestosarqueologicos, loseclipsesdesol0 de luna,lascalamidades natu-
rales,etc., puedenservircomo puntoscomunes de referencia. Losrnitos de
origen, lashistorias dinasticas, lashistorias de familiade la gente corriente,
losrefranes, la poesialaudatoria, laepica yla narrativa nos puedenpropor-
cionaraccesoalinteriorde un tiempoyculturadeterminados. Siurilizamos
lasfuentes externas para conrrastar, nos podremos defender de la tradicion
inventada, obteneralgunas fechasdel tiempo cronologico, y,de este modo,
podremosreconstruirestetipo de pasado.
Queda una,clasede narrativa a considerar. La he colocado deliberada-
menteenunacategorlaporsfrnisma, porquesepreocupadel individuoais-
lado y de sus experiencias. Este tipo de recuerdos personales constituye la
22 J.Cobbing,TheEvolutionoftheNdebeleAmabutho.JournalofAfricanHistory 15,1974,pags,
607-631; idem, TheAbsentPriesthood:Another Lookat theRhodesianRisingssof1896-97,]our-
nalofAfricanHistory 18, 1977, pags,61-84; idem,TheMfecane asAlibi:Thoughtson Dithakong
and Mbolompo,Journalof AfricanHistory 29, 1988, pags.487-519;T. O. Ranger, RevoltinRho-
desia, 1896-97, Londres, 1979.
23 T. O. Ranger, Towards a UsableAfrican Past,en C. Fyfe (ed.), AfricanStudies since 1945:
.LI T ...:l. .... ....._ r"\ . :J T _o_J..__ '0""'" ,...,..,1"\ 4-
f HISTORIAORAL .165
principal fuentedeinformaci6n.utilizadapor_aquellos.hisroriadores orales
que estudiansociedades bajo e1 dominio.de.lapalabraescrita.Sualcancese
extiende desdee1 umbraldela-posibilidad biologica(aproxirnadamenteunos
80 afios)en ade1ante.
El recuerdo personal puedeserla prineipalfuente deinformacion oral,
pero no eslaunica posibleen sociedadescondorninio.delaescritura.Latra-
dici6nformal, en elsentidoque acabamosdecornentar-perduraLaobrade
lanayPeter Opie, TheLoreandLanguage ofSchoolchildren, nos proporcio-
na un ejemplo clasico,Los autores dernuestrancomo una adivinanzainfan-
til puede conservarse intacta a craves de unalarga cadenade transrnision.
Debidoaque unageneraci6ndenifiosesmascorta-queIadelosrecitadores
lozi de proverbios realesque yahemosrnencionado,-una adivinanza trans-
mitida durante 130afioshabrapasado por20 generaciones.denifios, diga-
mos unos 300 individuos.Joque esequivalente aun periodode masde500
afiosentre adultos24. Este calculo nos recuerda confuerzaque.Iacontinui-
dad, apoyada en la energia de unarenovacion continua, requiere mayor
explicaci6n que el cambio.El matrimonio OpieIogrotodavfaencontrar, en
los afios cincuenta, 108 de las 137 cancioncillas infantiles-recopiladas en
1916 por NormanDouglas en LondonStreet Games. Enel casodeunosver-
sossobre un ganadero,losOpiepuedenmostrarversiones querernontansu
nucleo principal hasta 1725. Alainversa,e1 recuerdo personal sehallatam-
bien presenteen lassociedadesagrafas,peroessu rolen lassociedadesque sf
poseene1 dominiodelaescritura10 queconstituyenuestrointeresprincipal.
losrecuerdospersonalesenmerachacharadeviejossobrelosbue-
tiempos pasados?sr yno.
Muchas de lascrfticasdelos.historiadoresobsesionados por ladocumen-
ta ion escrita dicen que losrecuerdos personales son,muy,dados,ene1 caso
Jff.
depersonas famosas, aautojustificaciones rnuy.utilesaposteriori,y,entrela
gente poco importanre, atapsus dememoriaj'Enarnboscasos se acusa a
lamemoriadepocafiabilidad,deserun archiv6que no admitecompa:raci6n
conlosmontonesdedocumentosescritos,inmurablesalpasodelosmos.1
primer argumento es muyconvincente, como.podernosverenlas estante-
rfasllenas de autobiograffas politicas; e1 segundonolo.estanto,porque:las
fuentes docurnentalesescritasno senos.han.llegadode manera:taninocente
como podriamoscreer.
Aquellosdlasen quee1 quintocondedeRoseberypodiaconfiarsussecre-
tosmasInrimosa sudiario, cuandolasdeliberacionesdelgobiernose.reile-
jabanen lasnotas manuscritas de ungruporeducidoyperfecramenteiden-

166 FORMAS DE HACER HISTORIA
tificable de personas, cuandoelhistoriadorpodia, con razonable seguridad,
confiaren encontraryleerestos documenros,ycreerquepodiacreer en ellos,
hanacabadohace unsiglo. Desdeentonces, el volumende papeles oficiales
seha desbordado. Seha tenido queseleccionarparaprocedera la conserva-
cion, porlo quelos expurgadores hanpuesto manos a la obra; elcontenido
de losarchivos, ya sea de forma deliberada0 porunasimpleseleccion erro-
nea, puedeinduciralerrortantocomopudierahacerlocualquierotrafuen-
teo Un ejemplo muy interesante 10constituye elcontraste entre la polfrica
cadavez mas secretistay arbitrariade los ministeriosbritanicosy ladisponi-
bilidadde los documentos relativos a los asuntos britanicos en los archivos
de Estados Unidos, gracias a la Freedom ofInformationAct. Por ejernplo,
durantelaguerrade lasMalvinas,en 1982,seretiraronsubirarnentede con-
sulta ciertos documentos con discusiones antiguas sobre las islas, especial-
mente unaopinion expresadapor elForeign Office en los afios 1930, que
poniaen dudalasolidez legal de la soberanfabritanica, Pero unhistoriador
vigilante,y,comoibaaresultar, acertadamentesuspicaz,habfalogradocopiar
a lapiz este informe, quefue acontinuaci6nentregadoa laprensa,congran
coletade lasenoraThatcher.
El juiciode OliverNorth,el ayudantedel presidenteReaganyartffice del
turbio asunto del Irangate, nos proporciona un sensacional ejemplo del
colapso de la concepcion quetienen los historiadores tradicionales sobre la
documentaci6nescrita. Untribunalboquiabiertoescucho el relato sobrelas
sesiones de destrucci6n de papeles a altas horas de la noche, de como la
seductoraFawn (Cervatilla) Hall, lasecretariade increfblenornbredel senor
North, sacaba de contrabando del Pentagono los documentos incriminaro-
rios, escondidosen sus boras yropainterior,y de los intentosde Northpara
no dejar ningunindicio,utilizando redes informaricas paraenviarsus men-
sajes. Desgraciadamente parael, se lograron recuperar los mensajes que ha-
bfan sido borradosde losbancosde datos.Sencillamente,sehaproducidoun
regreso almensajeoral, atraves de la recnologfainformatica,paralatomade
decisiones fundamentales. Cuando, de hecho, sobreviven documentos, y se
puedenleer,se refieren frecuenrementea decisiones tomadas en el transcur-
so de conversaciones telefonicas.
Aveces, ladiferenciaentreeloriginaloral y el textooficial,escrito poste-
riorrnente,surgea laluz porcasualidad. Este es el caso de lasdeliberaciones
de un comite britanico sobre finanzas durante la Gran Depresion, arnplia-
mentecitadasen todoslostrabajosclasicossobrelaepoca,porejernplo,Poli-
ticians and the Slump, de RobertSkidelsky25. MontaguNorman,gobernador
11 n (,1-:.1_'-1 __ n.I','
HISTORIA ORAL 167
del Banco de Inglaterra, era un testigQ particularmente imporranre ante el
cornite, perolaversionpublicade su testimoniono correspondsa10 que, de
hecho, dijo. Se ha sabido, por puro accidente, que sus palabras sufrieron
muchos retoques. Aunque la copia literal que existia en el Public Record
Office fue destruida, otro ejemplar se conserve en los archivos del Banco,
donde un historiador econornico, que buscaba otra cosa, la encontro por
azar.
En Escados Unidoses muy conocido hasta que punto el testimonio del
granguerrerode laguerrafrfay secretariode Estado,FosterDulles, tuvoque
ser retocado por los funcionarios de su departamento, cuyos informes des-
defiaba, Nose consideraba diplomatico que el Congressional Record reco-
giera comentarios sabrosos sobre los aliados, como su respuesta al Appro-
priationsCommittee:todos los franceses tenianarnantesy. vendianpostales
pornografic.uperoque, no obstante,Franciaera unautil propiedadinmo-
biliaria. (Sus obiter dicta sobre Alemaniay GranBretafiatambiensondig-
nos de unaantologia.)
Vemos asfcomoelargumentosobrelafiabilidadsepuedeconvertiren un
arma arrojadiza. Se podrfa alegar que, de hecho, el testimonio oral, ya sea
recogido en magnetofon (sin lagunas nixonianas) 0 mediante un trabajo de
campoentretribus de almirantesy secretariosde Esrado, sehallamas cerca-
no al mananrial, Evidentemente es susceptible de presentar problemas tan
graves comolosqueafectanalasFuentesdocurnentalesmodernas,peroestos
son diferentes. Ambos tienen en cormin que puedenverse afectados porla
invencionde latradicion(como10 demostrolaretiradadel informesobrelas
Malvinas del Public Record Office), pero posiblernenre los problemas que
conllevala malautilizacionde la informacionoralson mas ficiles de locali-
zar y resolver.
Adernas de la malautilizacion, ficilde evitar, existendosproblemasque
atectan a las Fuentes de testimonio oral y queno sepuedensoslayar. El pri-
meroeslainfluenciainconscientede 10escrito en lasculturasde tipo mixto,
dondesepuedeproducirla reinserci6nherrneneuricade unaopinionescrita
en el testimoniooral de unapersonaanalfabeta. Esrefenomenosueleocurrir
conmayorfrecuencia en contextoscanunagrancargaernotiva, comoen un
encuentrocolonial.Yahemosrnencionadolareinsercionde lainterpretacion
de Rangeren laculturaoralde Zimbabue.Existe tambienunsegundoaspec-
to de esta influencia,perniciosode diferenremanera,queencontrarnoscuan-
do el predominiode 10 escrito erosionay finalmente borralas formas orales
de recuerdo. Los mejoresejemplossonmusicales. RalphVaughanWilliams,
Percy Graingery BenjaminBrittensonsolo unospocosde los muchoscom-
'""'"'-C"t o ... ,.,. ...... ,.. _. __ 1

168 FORMAS DE HACER HlSTORIA
cloricasen sus propiascomposiciones, que reelaborabanlascanciones origi-
nales en el momento mismo de su extincion.Algunos de los recopiladores
modernosmas,conocidos,comoEwanMcColl, que hasalvadoydado nuevo
vigoraungran mimerode canciones detrabajo ybaladasde obreros ycam-
pesinosdelnonedeInglaterrayEscocia,eran tambiencomposicores, y, hoy
en dia, resulta diffcildistinguir, tantoal publico como a los rmisicos, entre
lascancionesnuevasylastradicionales. Asique, 10 que actualmentesepuede
escuchar, en un bar de Kerry 0 Galloway,seguramente habrapasado por el
cicIodeIareinsercionherrneneutica.Una tecnicacriticapuede,con un poco
de cuidado, prever facilmente estos problemas, 10 que puede ser mas com-
plicado enel case de Fuentesdocumenrales escritas. EIrio de Ranke queda
contaminado por la invencion de la rradicion, incluso antes de brotar del
manantial.EIrecuerdogeneraldelavidadeun inforrnante,estructuradopor
10 que <1 mismo considersde importancia,constituyequiza eltipo dedocu-
mentacionmas puroque podemosencontrar.
Labioquimicade famemoriaseencuentratodavia muypoco compren-
dida. Pero losestudios sobre sus diferentes tipos tienden a coincidiren que
lamemoriaalargoplazo,especialmenteenindividuosquehanentradoenla
faseHamada por los psicologos de revisionde vida, puede ser increible-
mente precisa. Las personas adquieren un deposito de informacion que
rellenan con las relaciones personales. SehalIacircunscrito por el contexto
social,forma obviamenreIaidentidadpersonal yposee unanotableestabili-
dad. SegUnobserva David Lowenthal, esto es especialmente cierto en los
recuerdos intensose involuntarios de lanifiez,cuando vemos y recordamos
10 que tenemosdelante de nuestros ojos,yno, como en elcasodelosadul-
tos, 10 que esperamos ver26. La revisionde vida esel producto terminal de
todauna-vidade recuerdos. Unanarrativa estable de revision de vida en el
deposito de informacioneselcomienzo delatradicionoral alargo plazo, EI
fragmentoque he citado anteriormentesobre lasvivencias de mi abuelo en
lagran casade Cornualles esuno deellos, <
Precisamente ha sido la utilizacion de este tipo de recuerdos 10 que ha
constituido Iamayor contribuci6n de historiadores como Paul Thompson;
Sonhistoriadoressocialesyurilizan lainformacionoralpara darvozalossin
voz. Aunque no se trata de un instrurnento radicalizador en sf misrno, la
informacionoral enla sociedadconrernporanea ha sido muy utilizada por
historiadores con un, prop6sito radical, ya que, como sefiala el mismo
ThompsonenlasprimeraslineasdeLavozdelpasado:TodaHisroria.depen-
de en Ultima instanciade su proposiro social,yla historiaoral reconstruye
r-.. T
HlSTORIA ORAL 169
minuciosamentelosdetalles de lasvidas de la gente comun. Sigue la tradi-
cionde Mayhew, que deja constancidde lasvidasde los pobres de Londres
hacia 1850, de Charles Booth, que estudio lavida y trabajos de los londi-
nenses entre 1889 y 1903, Yde la obra de Seebohm Rowntree acerca de la
pobrezaen NuevaYorken 1901.Estepropositoha figurado de forma desra-
cada en la practica dela historiaoral, como10 demuestratambienel uso de
losrecuerdospersonalesen lahistoriaitalianamoderna27.
Los recuerdos personales permitenaportar unafrescura y una riqueza
de detalles que no podernos encontrar de otraforma. Posibilita historias
en pequefia escala, yasean de grupos, como el trabajo de Williams sobre
los judiosde Manchester, yasean de ordengeografico: historiaslocales de
aldea0 de barrio. Pone en manosde los historiadoreslos mediospararea-
lizar10 queCliffordGeertzha llamado descripciondensa: relatos conla
profundi dady los matices necesarios para permitirunanalisis antropolo-
gico serio.
Pero, dejando aparte laafinidad ideologicayelpotencial para el analisis
estructural, incluso si la historia oral se muestra en toda su utilidad en el
campo de Ia historia social, los escepticos se siguen formulando, de todos
modos, Iapreguntaque he mencionado alprincipiodel articulo. Puede que
sirvade ayuda, puede queseailustrativa, incIusoqueseahistoricamentelibe-
< radora, pero capazde ofrecer una explicacion?EItestimonio oral permi-
te una evocaciondescriptivatan conmovedorasobre10 que representaserun
mexicano pobre, como laobra maestra de Oscar Lewis,Los hijosdeSdncbez,
pero, de codas formas, alfinal seencuentraatrapadaen la pequefia escala,y
no esahidondeseencuentranlasfuerzasformadoras delasteorfasdeloshis-
toriadores28.
Una buena prueba de esta afirmacion la tenemos en la monografia de
Paul Thompson, The Edioardians?", que constituye un intento de recrear la
vidaen laInglaterra delosafios inmediatamenteanteriores ala Gran Guerra.
Setratade unperfodo que en Iamemoriapopularseencuentrarodeadode
un romanticismo rosa,cuando rodavfasetomabamiel con el te, cuando el
reloj de latorredela iglesiade Grantchestertodavia estaba paradoa lastres
rnenos diez, cuandoDiosestabaen elcieloytodo estaba bien en un mundo
27 G. Levi,L. Passeriniy L. Scaraffini,"Vita Quotidianain un Quartiere Operaio di Torino fraIe
Due Guerre I'Opporro della Storia Orale, pags,209-224; L. Bergonzini, Le Fonti Orale come
Verifica della Testimonianze Serine in una Ricerca sulla Antifascismo ela Resistenza Bolognese,
pags, 263-268,ambos enB.Bernardi, C.Poni y A.Triulzi (eds.), PontiOrale:AntropologiaeStoria,
Milan,1978.
Los Mexico,1964.
.-1
HISTORJA ORAL 171
FORMAS DE HACER HISTORJA r170
a punto de ser destrozado en pedazos por la guerra. Pero, 10 que Thompson
nos quiere recordar es que solarnente era asf para unos pocos.
El rnicleo principal dellibro 10 constituye una serie de cinco vifietas for-
madas por recuerdos de infancias eduardianas, escogidas para representar a
todos los niveles de la sociedad, de los mas ricos a los mas pobres, Se encuen-
tran estrechamente ligadas a la docurnentacion de archivo debido a la tecni-
ca de muestreo utilizada en la seleccion de los individuos. Los relates resul-
tan muy vivos, pero no llevan el peso de la teorfa de Thompson sobre estos
afios, a los que considera como los de la crisis eduardiana: la de las clases con-
servadoras sobre la cuestion de Irlanda y de malestar laboral profundo y
extendido entre 1911 y 1914. Pero aunque las vifietas proporcionan ejem-
plos esplendidos, el analisis que hace Thompson sobre las desigualdades
sociales, su opinion acerca de las causas principales de la crisis y toda la infor-
macion a gran escala sobre la que se apoya este nivel de su libro, procede de
la utilizacion inteligente de las fuentes escritas,
fui que, en este sentido, acepto los puntos de vista de los crfticos, The
Edwardiam no constituye una justificacion de las reivindicaciones mas exa-
geradas hechas a favor de la historia oral a partir de los recuerdos personales.
Igual que en el caso de la tradicion oral, las reivindicaciones exageradas se
derrumbarr.Lg fuerza de la historia oral es la de historia que tenga
_una seriedad Esta fuerza procede de la diversidad de las fuen-
tes consultadas y de la inteligencla con que se han utilizado. No se trata de
obhgaclon a exigir unicarnente a los historiadores orales, considerados
como personas que practican un arte menor. Ya he sefialado anteriorrnente
que la evolucion actual hacia una cultura mas alla de la palabra escrita, nueva
y global, con los recursos electronicos de tipo oral y visual de que dispone,
deshace la autoestima profesional de la historiograffa tradicional, obsesiona-
da por la documentacion escrita.(Todos los historiadores nos encontramos
ante este mismo desaffo)
El recuerdo personal permite al historiador dos cosas. En primer lugar,
algo que resulta obvio: ser un historiador cornplero, capaz de utilizar las fuen-
tes adecuadas para estudiar las diversas problernaticas de la historia contern-
poranea. Ningun historiador de la polftica moderna, sumergido en la docu-
mentacion oficial, puede esperar fiabilidad si no emplea las Fuentes orales
(e incluso podrfamos afiadir, fuentes fotograficas y cinematograficas), al igual
que le podrfa ocurrir a un historiador social interesado en el mundo gitano.
Como ha sefialado Vansina, la informacion oral sirve para comprobar la fia-
bilidad de otras fuentes, de la misma forma que estas son su garanda. Tam-
zar otras informaciones bajo una nueva luz, Este es el caso del analisis de las
clases sociales que hace Thompson en"The Edwardians. Esto es 10 que suce-
dio cuando Donald Regan, jefe de los asesores del presidenre Reagan en la
Casa Blanca, publico su relato justificarorio al dejar el cargo. El relato de sus
enfrentamientos con Nancy Reagan revelo, entre otras cosas, que la inter-I
vencion del astrologo personal de la primera dama fue decisiva para fijar la
fecha de la firma del Tratado de Fuerzas Nucleares de Alcance Limitado, en
la cumbre de diciembre de 1987, hecho que no se encuentra en los papeles
oficiales. Yesto es 10 que esta ocurriendo en el estudio, proximo a aparecer,
de Christopher Lee sobre la polftica britanica de defensa desde 1945.
I
En este terna, los archivos oficiales britanicos siguen cerrados, segun la
regIa que fija un plazo de treinta afios para la consulta de docurnenracion ofi-
cial, plazo que puede ampliarse a discrecidn del gobierno, si considera que se
trata de asuntos de indole confidencial, como, por ejernplo, los temas de
defensa. Se dice que la senora Thatcher opina que no se debe publicar nada
relativo a las actividades de inteligencia de agentes britanicos en la Rusia
zarista, no sea que se de auxilio y consuelo al enemigo. Ella y las enmiendas
que hizo aprobar a la Official Secrets Act, en 1989, reforzaron el cerrojazo.
Los muchos afios de Lee como encargado de los temas de defensa en la BBC
le perrniten conocer y tener la confianza de sus informantes. Las transcrip-
ciones de sus entrevistas con los principales actores de la obra se convertiran,
por sf misrnas, en una Fuente documental de importancia primordial. Un
libro asf no podia ser escrito por un historiador academicista. Dara una
vision diferente del perfodo en que Gran Bretafia dejo de ser una superpo-
tencia, La docurnentacion oral entra, de forma mas inmediata que otras
fuentes, en 10 que el profesor Hexter denomina el segundo archive. La
capacidad de Lee para rastrear, leer e interpretar el primer archive se basa
decisivamente en su posesion de un segundo archive muy espedfico y poco
usual 30. Este hecho no le convierte en un nuevo tipo de historiador, mas bien
10 contrario. Muchos historiadores del siglo XIXeran amateurs, en el senti-
do de que escribfan y vivian fuera del mundo academico, Tanto en el pasa-
do como en el presente, el trabajo de campo es un ayudante invaluable del
trabajo en los archivos.
En segundo lugar se da el efecto contrario. La posesion de un segundo
archive rico y variado (por ejemplo, a craves de la experiencia personal en
!..... lugar de las entrevistas) puede convertir a personas corrientes en historiado-
... res. Los historiadores del ferrocarril constituyen un excelente ejemplo.
Adrian Vaughan trabajo como guardavia en la historica linea, trazada por i
bien nos pueden proporcionar deralles minuciosos que de otro modo serfan
30 C. R. Lee, Whitehilll Wamor.r: PostwarDefence Policy Decision-makine, proximo a aoarecer.
inaccesibles, pudiendo asf servir de estimulo e inducir al historiador a anali-

t
II
172 FORMAS DE HACER HISTORIA
Brunel, de Londres al oeste de Inglaterra;. Vivie el perfodo de crisis de los
afiossesenta, fuetestigodel estrangulamientodelas formasantiguas de tra-
bajo y del: desprecio.por las antiguas destrezas artesanales, fue despedido en
varias ocasiones, hasta que, finalrnente, decidio dejar constancia de un
mundo que se estabaperdiendo. Sus primerasobras, Signalman's Morningy
Signalman's Twilight, eran ftuto de sus recuerdos. Pero, a medida que iba
adquiriendo el' dominio de sus nuevas herramientas como historiador, su
capacidad de analisis se profundizaba y escribfa una interesante biografia
sobre Brunel, a laque ha enriquecido su propia experiencia ferroviaria 31.
Otro ejemplo, como conclusion, tambien originado por la colera ante la
destruccion del mundo artesanal, 10 constituye un asombroso libro sobre
arquitectura..escrito porun carpintero ensamblador. Roger Coleman proce-
dede una familia de expertos artesanosdel norte de Londres. Se convirtio en
rnaestrocarpintero en el rnornento que elproceso de descualificacion laboral
llegabaal mundo de la construccion: se sintio indignado ante la arrogancia e
incornpetenciatecnicade los arquitectosen cuyas obras trabajo, y que nunca
se molestaron en' hacer uso de su experiencia. Asf cornenzo un enfrenta-
miento sordo, similar a las polernicas coloniales sobre la tradicion inventada,
en elque el.artesano simulaba ignoranciaydejaba que los arquitectos, de for-
macion teorica y sin callos en sus manos, dictaran las ordenes,
2Habia sidosiernpre asf? Empujado por su segundo archive, Coleman
empezo una larga invesrigacion sobre la relacion existente entre el mundo
del arte y el del trabajo, mientras adquirfa por el camino las destrezas con-
vencionales de la crltica y la historia del arte. En su apasionado libro, The
Art of Work: an Epitaph to Skill los fragmentos mas significativos no podian
habet sido fruto unicarnentede.Ios libros. En un episodio notable, se pre-
gunta por que William de Sens habia resultado el unico herido en el acci-
dente que ocurrio durante la restauracion de la catedral de Canterbury. Su
respuesta, que habfa sido no solo el contratista principal, sino tambien el
artesano mas cualificado, nos revela como la. division del trabajo no era
entonces ladeahora. Este incidente aparece en un pasaje que muestra como
Coleman recupera la-cultura sumergida.de.los ensambladores, pasaje escrito
gracias a su formaci6n artesanal tradicional adquirida por transmision oral
y aprendizaje de obrerosmayores y que concluyecon una exposicion (de un
tipo que-jamashabfaenconrrado-en mis lecturas)de sus propias destrezas.
Describe elprocesopractico de fabricacionde unaventana. Puede aparecer
vulgar, aunqueuril, que nos enterernos de c6mose marcany emplean los
31 A. Vaughan, Signalman's Morning, Londres, 1981, YSignalman's Twilight, Londres, 1983. Ambos
en una ediei6n conjunta, Londres, 1984; idem, Isambard Kingdom Brunei, Londres, 1991.
HISTORIA ORAL 173
travesaiios de madera con que el ensamblador traslada las medidas exactas
del agujero de la pared a la estructura .de la ventana. Pero su relato no se
lirnita, sorprendentemente, a esto. Las tecnicas de ensamblaje unen en una
rnisma fratetnidad a Williams de Sens, Villard de Honnecourt (el construc-
tor medieval de catedrales, cuyos cuadernos de trabajo son, en ciertamane-
ra, los precursores directos de Coleman), los carpinteros anonimos del si-
glo XVIII, que trabajaron para Vanbrugh y John Wood el joven (anonimos a
no ser que sepamos buscar las marcas que dejaron escondidas en sus obras),
los maestros artesanos que Ie ensefiaron, y la nueva ventana en cuesrion. La
descripcion de como se hace una ventana en la acrualidad sinia historica y
analfticarnente todos los aspectos de trabajos que generalmente resultan
invisibles, porque se hallan infravalorados 32.
I
Algunos historiadores creen que su tarea consiste en describir y quiza
explicar por que ocurrieron las cosas en el pasado. Esto es necesario pero no
suficiente. La profesion de historiador exige otras dos caracteristicas esencia-
les. La continuidad historica ha de ser explicada, y para ello se requiere mas
atencion que para el cambio, especialmente en las culturas orales. La tradi-
cion es un proceso que solamente esta vivo mientras se reproduzca conti-
nuamente. Es efervescentemente vital, a pesar de su aparente inmovilidad.
En segundo lugar, la tarea del historiador es inspirar al lector confianza en su
capacidad rnetodologica. Para mostrarse consciente de los peligros de la tra-
dicion inventada, y, por tanto, de las explicaciones ofrecidas, el historiador
debe tambien revelar 10 que se hubiera sentido de haber estado allf un bardo
en la Grecia homerica, un aldeano en Africa antes de la llegada del hombre
blanco, un cansado maquinista en un tren victoriano, un jefe de los asesores
en la Casa Blanca del senor Reagan; si esto no es posible, hay que decirlo y
explicar el porque.
La historia oral, con su riqueza de detalles, su humanidad, su ernocion
frecuente, y siempre con su escepticismo sobre el quehacer historico, se
i
~ encuentra mejor preparada para estos componentes vitales de la tarea del his-
toriador: la tradicion y el recuerdo, el pasado y el presente. Sin acceso a estos
recursos, los historiadores en las modernas sociedades industriales de alfabe-
tizacion masiva, es decir, la mayorfa de los historiadores profesionales, lan-
guideceran encerrados en su propia cultura, como amantes abandonados, de
pie bajo la parpadeante luz de un farol, en una oscura calle barrida por el
viento,
32 R. Coleman. The Art ofWnrk: An Fflitllflh to Sf:,ill T nn,lrpc 1 Qllll
.II
174
FORMAS DE HACER HISTORIA
HISTORIA ORAL 175

Historia oral' dQue hay de nuevo?
cienciaci6ri m<iS fltitie sdbfeellieeho de que esre ripe de historia se ejerce con
Mirando en retrospectiva los diez afios transcurridos desde la primera edi-
cion de este libro, novedades cabe sefialar a proposito de los estudios de
historia oral?
Este suplemento gira principalmente en torno al hecho de que, aunque
las propuestas del articulo original siguen vigentes en 10 esencial, el aserto no
debe satisfacernos, pues la vigencia de los razonarnientos principales es de na-
turaleza peculiar; se trata de una continuidad acelerada, intensificada, que sir-
ve como superestructura a cambios enormes y accidentados en la autoirna-
gen de la sociedad occidental, en algunos de los temas estudiados y en los
modos de comunicacion acruales, Vigencia, pues, en funcion de la sucesion
de cambios, no de falta de ellos.
Esta concatenaci6n de cambios representa un gran desaflo para quienes
tratan de entender la historia conternporanea y es muy posible que den al
traste con otros enfoques historiograficos bien establecidos. Ya hay cierta evi-
dencia de ello. Sin embargo, aunque importante, su impacto sobre la practi-
ca de la historiografla oral dista de ser destructivo. Sucede mas bien 10 con-
trario, pues 10 menos que puede decirse de la ultima decada es que ha servi-
do para afianzar la reivindicacion que hadamos de inclusi6n sistematica de
las tecnicas de historia oral como requisito al canon historiografico rnoder-
no. La memoria nos forma y nosotros hacemos memoria", dice Elizabeth
Tonkin en un ensayo donde encuadra magistralmente el fanrastico potencial
del metodo hist6rico oral dentro de esa sensacion creciente y generalizada a
prop6sito de la fragilidad de la historiografla tradicional centrada en los
documentos.
Todos los acontecimientos tienen sus interioridades y exterioridades,
sefialo Collingwood; es decir, las ideas que los impulsaron y los actos que
siguieron. Para entender la respuesta hay que reconstruir la pregunta a la que
da contestaci6n. Tonkin nos rnuestra eI modo energico con que hay que
recordar esta premisa y actuar en consecuencia si queremos obtener credibi-
lidad 33. En una crisis general de rnetodo, los supuestos y tecnicas de la his-
toriografla oral van perdiendo sus ulrimos andrajos herericos. La rnetodolo-
gfa de la historia oral no es meramente importante para verificar la credibili-
dad de recuerdos de viejos y viejas, sefiala Eric Hobsbawn en un ensayo en
que plantea la cuestion como parte de una corriente mas amplia dentro de la
crisis general. En la actualidad no hay ni ortodoxias ni herejfas, sino una con-
33 E. Tonkin, Narratingour Pasts: The SocialConstruction ofOral History (Cambridge, 1992), pags,
97-101; R. G. Collingwood, An Autobiograplry (Oxford, 1939), pags. 29-30.
proposiios tIue deberi expHtitarse tal COtfi6.ta hisroriogralia oral ha afirmado
desde su cornbativaj' pdlemica juve'iltud
34

La novela de Mihi:h Ktirideta LibfiJ de farisa y el a/vida artanca con la his-
toria de una fotografla de 1948 de lds'lidetes comunistas checoslovacos eufo-
ricos asomados a un balc6rl qUe da a' la piaza ftiaybr del centro historico de
Praga y en la que se ve aVladimir Clernentis, refugiadd en occidente duran-
te la ocupacion nazi, junto a1 dirigente checo de la faccion rnoscovita, Kle-
ment Gottwald, a quien le ha puesf8 iiti pi-aEio gorro de pieles en fa cabeza.
De esra foto se hizo un cartel, pero afios mas tatde Clernentis fue purgado,
su imagen borrada y tan solo queda de el el gorro en la cafJtia de Gottwald;
de este hecho Kundera extrae la moraleja: la lucha de un hombre contra el
poder es la lucha de la memoria contra eI olvido.
El africanista precolonial David William Cohen inicia su estrafalariQ. y
provocador libro de 1994 citando la frase de Kundera de un modo con el que
se alinea tort la reivindicacion de autoconciencia del historiador que propo-
nfa yo eli la pfimera redaccion de este articulo. La historia, sefiala Cohen, se
hace coh cliveisos propdsitos, capas todos ellos de un todo que hay que con-
tar. El proposito de la historia es la reconstruccion pero tambien la com-
prenslon a mode de contrachapado de procesos y programas de obliteracion
y recuperacion, como son el acto narrative de Kundera, mi propio acto de
lectura, y actos de borrado 35; Cohen coincide en que la historia oral es dos
cosas que se exponen aquf contrachapada (en su fructffera acufiacion, ilus-
trada con ejernplos concretes sobre Africa en la redacci6n original de este

articulo y puestos al dfa en esta) y forense (segiin mi anterior rerminologfa):
pues entre los casos que Cohen estudia uno de los primeros que cita con inte-
:j
res de detective es el de la rnetahistoria de la microhistoria del silencio de una
mUJer.
Siendo nifia, Cainella Teoli quedo gravemente herida en un accidente en
.,J
un
molino de Lawrence, Massachusetts, pero nunca conto a su hija ni a su
1 hijo com? ! por Cohen explica la que hace un

fir de la noncia suprirnida de una huelga de molinos en l.2.!b. La recuperacion
es un rrabajo de contrachapado y de teferencias cruzadas procedentes de
diversas fuentes. Mi madre no hablaba de su pasado porque pensaba que
podia perjudicarnos a todos, le dijo e1 hijo a Paul Cowan, historiador cuyas
indagaciones despertaron en 1976 en la conciencia social de la comunidad
los recuerdos perdidos de la huelga de .!.2.lb. Cohen detalla como Cowan
34 E. Hobsbawn, "On History from Bellow, en On History (Londres, 1997), pag, 206.
'" ,... I ,. ,,"'r' ,,..,. . ., ........ L'\
.-1
176 FORMAS DEHACER HISTORIA
describi6aCamella Teoli yasuhijo; Cowanforma rambienpartede lahis-
toria del.mismo modoqueyoal explicar el papelde Terence Ranger en la
produccionde lahistoriadeZimbabue.PeroCohenyyocoincidimosen que
lametahistoriograBa,comoellallamaria,esunrequisitedel registro oralque
hagael historiadorconsistenteen descubriry explicarel olvido yrecordarlo
conproposito actual. Estos ulrimosdiezalios he presentado otros ejemplos
de historiadores que hacen10 misrno, Olvidoy recuerdo tienensiempredos
facetas: elsilenciodelamolinerade Cowanilustralasupresiondel recuerdo;
la historiautilizable de Rangerseapoyabaen unasidero demasiado preca-
rio de tipos de fuentes e ilustrabael peligro de la invencion,ya fuese inten-
cionadaconprop6sitosde propaganda0 inconscientepordeficienciameto-
dologica.
Los aconrecimientosde los ultimosdiez afios hanproyectado el mensaje
en tonossornbrfosavecesy otrasmenosen Africay otroslugares. El inepto
pero autoritarioregimende RobertMugabeha creado un climade miedoy
conformismodentrodel cuallasversiones ucilizables del pasado de Zim-
babuehanproliferadode tal modoquepuedequeya seaimposiblediscernir
claramente entreellas. Hayque reciclar el relate cojo deducido por Ranger
en 1967 respecto a los alzamientos de 1896-1897, tan brillantemente con-
testado en los articulos de JulianCobbingnuncarefutados, y quesefialaba-
mosen laprimeraedicion,sazonandoloyengastandoleen trabajosdecampo
sobre la guerrilla de independencia; pero las fuentes estan contaminadas.
Efectivamenre, en un segundo librode alcancemetodologico mas escuetoy
fuentes mas reducidas, Rangeravanza en eltiempoy presentaunavision de
conciencia nacionalista revolucionaria entre los campesinos de Zimbabue
queintervienenen laguerrilla, que indudablernentesimpatizaconel nuevo
regimen36.
Mortunadamente, alguien quecrefa que importa10 quela gente dice y
hace seintrodujoen Zimbabueporlaestrechaventanaquepermitelainde-
pendenciayelimperativodecontroldel investigadorde campo.NormaKri-
ger ejemplificala concienciacion de la naturalezalaminadade su objeto de
estudioyde nuestroIegftirnointeresen ella en el rnismo. Estahis-
toriadorallevo a cabo dos alios de investigaci6n de historiaoral y explicay
discute con sus lectores su fuerza y su debilidad en la elaboracion desde su
propiaperspectiva37. Ellano hacehistoriautilizable desdeelpuntodevista
36 D.l-aJ1, Gunsand Rain: Guerrillas and Spirit Mediums in Zimbabwe (Oxford, 1985);T.O.Ran-
ger, Peasant Consciousness and Guerril!4War in Zimbabwe:A Comparative StUdy (Berkeley, 1985). .
37 N. J.Kriger, Zimbabwe's Guerrilla War: Peasant Voices (Cambridge, 1992),pags. 6, 32, cap. 1,
Peasant Revolutions: TheoriesandMethods, pags,5-51;y Apendix: FieldResearch, pags, 243-
248. Unejemploanteriorcon elruego de que rodos aiiadan talaperididpuedeverseen Aboutthe
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HISTORIA ORAL 177
del senorMugabeyt:;n su.obra nos encontramosconcampesinosaternoriza-
dos, aterrorizados.po,r ambos.bandos, ysobre.todo por quedice
defenderlos: no hayningunaconciencia.revolucionaria. colllo base demovi-
lizaci6n polftica. Krigercontinuadespegandocapas dellaminado. que
Ranger y Lan llegaron a otras conclusionesiCon valentiaIdado el estatus
de Ranger en el Zimbabue de Mugabe y suprestigio acadernico en Nor-
teamerica), Kriger disiente de susargumentos pero --de acuerdo con el
imperativo rnetodologico de lahistoriaoral-s- no entra fundamentalmente
en discusi6n con ellos en su mismo terreno, sino l6gicamenteen el terreno
prioritario de pruebas y metodos defectuosos 0 insuficientes38. Es precisa-
mente la linea de indagacion elmayor riesgo para elsentido de identidad
profesionaldel historiador, Laventanade oportunidad.de investigaci6npor
la que Kriger penetr6yanoesta abiertaysucorrective a ese pactornefisto-
felico al que ella se niega ynos obliga a preguntarnos si los zimbabuanos
podran algun dfa su historia de la manera que ElizabethTonkin
dernosrro era tanimportanteparapreservarLaidentidadsocial. 1estadodel
paisesconsecuenciadirectadel modoen que sellevoacabolaprimerainves-
tigaci6n,aunquedurantelaultimadecada10 mas importanteseventilaalsur
del Limpopo.
Desdeelfin del apartheid, enladecadade 1990ha surgido unaencarni-
zada pugnaporelcontroldelahistoriade Sudafrica.Es naturalquelasdina-
micas raciales de supasadoprecolonialsean de interes; sedice queelmotor
de tales dinamicas fue la Mfecane y el propioJulianCobbing su ojo
forense en el relato establecido de la Mfecane, las supuestas grandes rnigra-
ciones que configuraronla regi6n en elsiglo XIX y la fragmentaci6n pobla-
cionalquesigui6 aladisgregaci6nde laZululandiade Shaka. Pero Cobbing
afirrna tajanternenteque esunrnito39. .El motorde la disgregaci6n no es la
satanizadaZululandia,sino probablementeelefecto depredadorde losescla-
vistas blancos. Nosetrata, de todosmodos,de unargumentopolfticamen-
te correcto porque de nuevo muestra a los africanos como victimas. Sin
embargo, es10 quelaspruebas demuestran40.
Field Work", pags, 239-248 de rni libro sobre Zambiaoccidental; ver nota7. E.s alentadorencon-
rrar a alguien mas que propugna10 rnismo. Sin embargo, a este respecto, el acontecimiento mas
irnportante de la decada fue la publicacion de la autobiograHa conrrachapada del mas destacado
africanistade su generaci6nyelmas influyente,J. Vansina,en laque ilustrasu propiaexperienciaen
Africa, de la historiaafricanaydel Africa"academica: Living with Africa (Madison,Wis., 1994).La
doctrinadela historiautilizable (queVansinallamarangerismosetrataen laspags, 116, 124-125.
38 Kriger, pags. 124-133. .
39 Vetnota22.
40 I.Cobbins.l,rom;nathpNptt)p'Thp<;I.vp Tr.,1p .n,1 rhp ..1" 7 .. 1.... 1.K<;:<;: .: __ 100(\
II I
178- -FORMAS DEKACER HISTORlA HISTORIA ORAL 179
Cobbingseenfrentaen esto, comoanteriormentealdesvelarlainvencion
de lahistoriade Zimbabue, tantoaloshistoriadoFes queaceptabari
yembelledanelrelato admitidoyfib buscahanunaflanzamienroen tripode
de lasfuentes como lasquepropugnabamosen densayo original, comoen
lasconclusionesrnisrnas,En consecuencia, a selevinoericimauna
rormentade airadas prorestas, Laconsecuericiadel coloquiosobre laMfeca-
ne en la Universidad de WitWatersrand en septiembre de 1991, en el que
Cobbingseenfrentoasus crfticos (y eran muchos, enojadosychillones), es
otropalmarioejemploqueponederelievenuestrapropuestadelarticuloori-
ginal. Lo que estaba enjuegoera nadamenosque laformade laautoimagen
de lanuevaSudafricaexpuestaen elmas acreditadolibrode historiaexisten-
te, un librode texto para un casoequivalentea4. de ESO41.
Si sobre Sudafrica siguen cerniendose negros nubarrones, en la antigua
patriade Kundera, Absurdiscln para sushabitantes, la risa y el recuerdo lle-
garonde larnano de laRevoluci6nde Terciopeloen sustituciondel opresivo
y autoprotector olvido de los iiltimos afios de cornunismo. De pronto, la
problematicade volver a recordarocupaen el corazonde Europa unlugar
tan central eimportantecomoen elcorazondeAfricaysurge elmisihbtipo
de problemas: losrecien liberadoshantenido queasimilarlasdiscrepancias
entre las historias personales de esa epoca y la version heroica publica. No
todos eran valientes miembros de la disidencia agrupada en la Cartarr, y
menosaiin admiradoresdel grupopunk-rockPlasticPeopleofthetJhiverse
cuyascancionesfueron flechas incendiariaslanzadascontMeltejadodel cas-
tillo, pero rnuchossalieron alacalleen noviembrede 1989comomiembros
an6nimos de las alegres multitudes que intervinieron en las pausadas ptro
coherentes conversaciones rnasivas con los dirigentes, ptifuiU en. Jlraga y
luego enotrasdudades,mientrasgruposde actoresdifundlanelmensajelan-
zado desde elteatroLinrernaMagica,sede de VaclavHavelylaimprovisada
direccion del Foro Civico42.
Los acontedmientosde Checoslovaquiase produjeronen medicdel alu-
vion imparable que rompi6 las puertas de los astilleros polacos Lenin de
Gdansken 1980, arrastr6 a los Ceausescuasus tumbas pocoantesdel flnai
del agnus mirabilis de Europa en 1989 y ahog6 las sinceras esperanzas de
41 Ibid.,DebatingpOst-Mficanehistory: A Replyto ElizabethEldrigeandCarolynHamilron, MS;
yOverturningtheMficane: A Replyto ElizabethElridge, conferenciaen el simposio del MS en
1991.Doylasgracias a}u1ianCobbingporvariasconversacionesmemorablesaprop6sitode lascon-
troversias sobreelMftcanedurantenuestrospaseos porlascolinascercanasaGrahamstownen 1995.
12 }.Urban,Czechoslovakia:ThePowerandPolitics ofHumilliatiom>,en G. Prins(ed.), Springin
Winter: The1989Revolutions(Manchester. 1QQO\ pn ..I"__-, __

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11



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Gorbachovde reformarel socialismo leninistaen el fallido golpe de Estado
de 1991.Dadoque tantascosasimportantespodianperderse si no secapta-
ban en eseprecisomomento,huboquerecurrirrapidamenceaformasdehis-
toriografiahabitualesalsurdelSaharapentrelativamentenuevas en Centro-
europa43,
En la Ultima decadasobre losescombrosdel comunismosovietico flore-
cieron tres tiposde historiaoral. En primerlugar, la del relato de lasrevolu-
ciones dernocraticas por observadores que vivieron los acontecimientos tal
seproduJeron, basada en datos fehacientes y de mayoralcance que la
fugaz impresion periodfstica, y unode los mas relevantes y perspicacesesel
de TimothyGartonAsh44. Tambienha habido contribuciones con testimo-
nios sobreperiodosmas cortos, Gracias asu residenciasin impedimentosen
Rusia en los momentosen que lasituacioncambiaba, yasu ulteriorpartici-
pacion en la creacionde la Universidad CentralEuropeahastael momenta
desu muerte, ErnestGellnerpudodarvozalasidentidadesemergentespos-
comunistas y aportarla reflexi6n mas acertadasobre la naturalezay signifi-
cado de lasociedad civil45, Fue unasuerteparasuslectores yfelizcircuns-
tancia que este innovador investigador de campo, autoren su juventudde
unode los estudios antropologicos mas relevantes sobre el nortede Africa,
Saints of theAtlas, y que recientemente reflexionara sobre la relaci6n entre
politicayantropologia46, eligiera comoobjetode investigacion temassobre
Europadel este. En tercer lugar, comocircunstanciaextraordinaria, algunos
did entesde larevolucionsede'aronen atusar restandoseadarsusim re-
siones person esso re 0 quehabianhechoaraiz esu actuaciony antesde
43 De hecho, laseveridadde controlde los trabajos de campoen Africa ha hecho quelos antropo-
logos sociales, en particularlos del departamento de Cambridge, reorienten su vision y la de sus
a1umnos respecto a Europadel noneydel este, Comoconsecuencia, cuandoErnestGellnersehizo
cargo de la direcci6n del departamento, este se habfaforjado yaunanuevaidentidadgracias al tra-
bajo de campode esrudiososcomoRayAbrahams(un africanistareorientado), ChrisHannyCaro-
line Humphrey,asicomosusalurnnosyproyectos.Estaen curso una interesantetesis doctoralsobre
metahisroria en la historia oral en la que se esrudia el rema y su repercusion en diversas zonas,
siguiendoeI modelode AdamKuperen AnthropologistsandAnthropology: TheBristishSchool1922-
1972(Harrnondsworth, 1973).
44 T.GartonAsh, We thePeople: TheRevolution of1989WitnessedinWan-aw, Budapest, Berlinand
Prague (Cambridge, 1990). Otro ejemplo interesante sobre ese genero en aquel rnornento en
W. Echikson, lighting the Night: Revolution in Eastern Europe(Londres, 1990).Siemprehe sentido
admiraei6n por ThePolish August: What hasHappened in Poland(Harmondsworth, 1981), de
N. Ascherson, un ejemploimpecabledecomodebehacerseeste tipo de trabajo.
45 E. Gellner, Encounters withNationalism (Oxford, 1994); ConditionsofLiberty: CivilSocietyand
itsRivals (Londres, 1994).
46 E. Gellner, SaintsoftheAtlas(Londres, 1969), en particularNotes on Method, pags, 303-304
(ver tambien el rraramienrode estacuesti6nen el articulo original);AnthropologyandPolitics: Revo-
lutionin thR Slterl'd{;rn1JP (()yforrl. 1QQ<;)
I I
II
180 FORMAS DE HAeER HISTORIA
quelosacontecimientoslesobligaranaasumir otraspreocupaciones,muchas
vecesrambiende Indole polftica47.
Setratadeestudios arriesgados, comosefialabarnosen laprimeraedicion,
ylapropuestadeGartonAshsobre historiadelpresente no sehaaceptado
sinreticencias,pero sureporrajeclaramenteapasionadoesdefendibleno por
laspautas del analisisni porla bellezade la prosa, sino porque, del mismo
modo que Krigeren Zimbabue,nos dejaverelentramadoyseprestaajuz-
garsuhabilidadylasfuentes48. Laimportanciade estaap.erturaresulta bien.
evidente cuandofalta,yen ladecada pasadacundio un feoejemplode ello.
Elaluvion alcanz6 alos Balcanesylametarnorfosis que cause fue corro-
siva.Cuandoen noviembre de 1991 losministros deAsuntos Exteriores de
laUnionEuropeaincumplieronlaamenazade parar aMilosevicporlafuer-
zabombardeando Dubrovnik, elloscaloysiguio adelante49, y sin comedo
nibeberlo, loshabitantesdelcosmopolitaSarajevosevieron abocados alfra-
tricidio. La muertedeYugoslaviafue un hecho que lleno tarnbiendeperple-
jidad alospaisesreaciosaintervenirenelconflicto yenconsecuenciasehizo
mas apremiante el inreres por una explicacion clara. El periodista Robert
Kaplan visito la region y realize entrevistas en una modalidad superficial-
mente parecida a la tecnica de GartonAsh de historia presente, pero sin
saberlosidiomas localesni poseer buenos conocimientos.Susopinionesfue-
ronpublicadas, conlaconsiguienterepercusionpublica,nadamenosque por
eldespacho ovalde la Casa Blanca en un libro que daba unavision esen-
cialistade laviolencia etnicaen laregion, segiinla benevola calificacion de
William Hagan50. Balkan Ghosts nos dedaque estabamos enfrentandonosa
la Ultimaerupcion de un rancio volcin de odio, opinion que indudable-
menteinfluyo en lapolfticaoccidental haciala region en un mornentocru-
cial (del mismo modo que en el ejemplo anterior dedamos que la obrade
Rangerhabrainfluidoen lastacticas delaguerrilladeRhodesia). Siesagente
estaba inmersasin remision en un odio etnico, <paraque intervenir?
De hecho, como documenro Glenny y sefialo Hagan, existfan razones
historicas muyespedficasparaque losintelectuales definalesdelsigloXIXen
47 Losesmdiosde Springin Winter citadoanreriorrnenteen la nota42.
48 T. GartonAsh, History of the Present: Essays, Sketches and Dispatches from Europe in the 1990s
(Londres, 1999). Lo mismo esaplicable a Bloodand Belonging: Journeys into the New Nationalism
(Londres, 1994),de Michael Ignatieff, que sigue una tradici6nsimilar.
49 EIcapitulono analizaestacuestion,pero no estarfabien ornitirlareferenciadocumentada.En este
contexte, ver M. Glenny, The Fall of Yugoslavia: The Third Balkan War (Harmondsworth, 1992;
3"ed., 1996); 1. Silber yA. Little, The Death of Yugoslavia (Harmondsworth/Londres, 1996), y
G. Prins, European Horizons ofDiplomatic/Military Operations (Londres, 1999),pags. 23.31.
50 R.D. Kaplan, BalkanGhosts: A Journey through History (NuevaYork, 1993);W. W. Hagan,The
Balkans'LethalNationalisms, Foreign Affairs 78/4, julio/azosto, 1999).Oal'. h1.
1
HISTORIAORAL 181
Iospafses balcanicos se curasen en salud tras el derrumbe del imperio oto-
manoapoyando10 que Hagandenominamodo de produccion nacionalis-
ta(ehacersemas ricosyganarprestigio alincipienteestadonacio-
nal)51. Porotraparte, la tendenciade losmarginados objeto de laxenofo-
bia a considerar cronologicamente y enfrenrarse a tientas a cada crisis que
estalla en elarea (desde Krajina alacosta de Dalmacia, de Bosnia sur hasta
Sarajevo,Srebenica, Kosovo,Montenegroylasquevengan)haceque noyean
que losBalcanesconstituyenuna entidadtrabadaen dondelapresionsobre
un lugar repercuteen otros52. Saberlo significa tener conocimiento de algo
muyconvencional,escritoydetallado,sobrelahistoriadelosBalcanes.Nin-
gunmetodotieneelmonopoliodelavirtud,perolos relatosvistososquevan
de un lado a otro dando bandazos pueden hacermucho dafio; resulta mas
divertidocontar, registraryleerhistorias que hacer un trabajo serio, pero las
consecuenciasson pavorosasyuno puedeversecondenadoaaprenderlalee-
cion noaprendidaacostade otros, posiblementepara sufatalidad.
GartonAsh describe con amargurayprosa acidalosatascosde rrafico de
los jeeps relucientes de los burocratas, de la ayuda internacional codo con
codoconpobres gentes que pidenlimosnaenelsuelo:ricosque no entien-
dennadaen visitadepasoaPristina53. De estudioimprescindibleparaquie-
nes desean aportarayuda en talessituaciones esun manualde comorecoger
testimoniosorales,como baseparaeldesarrollo participative,elaboradocon-
juntamente por unaautoridad relevante en el desastre y una de las fuerzas
rnotoras de la historiograflaoral:llevaelagradable yambiguo titulo de Lis-
teningfor a Change 54.
Hugo Slim y PaulThompsonhan escrito un libro inspiradoenla tradi-
cionfundacional de la historia oral para dar vozalossinvoz, pero tambien
como correctivo a la invesrigacion hecha de mala manera por cumplir. Su
proyecto adernas de instructivoesuna advertencia: Haymuchas formas de
aprovechar el conocimiento patrirnonio de los pobres, de las rninorias y
de los imporentes, dicen. Elestudiantede antropologfaobtiene un titulo
y un prestigio academico: elasesorde desarrollo firma un contrato libre de
impuestos; elfotografo deprensa sereservaelcopyrightde imagerieshuma-
nasexoticasyelambientalistaobtieneuna tomadesonido sensacional,pero
<queesde aquellos que compartensincobrarsus opinionesyexperienciasr.
51 Hagan, Balkans' Nationalisms, pag, 54.
52 M. Glenny, The-Balkam: Nationalism, War and the GreatPowers, 1809-1999 (Londres, 2000).
53 T. GartonAsh, Kosovo:AnarchyandMadness, New York ReviewofBooks 47/2, 10 de febrero
de,2000,pags. 48-53.
Slim yP. Thompson, Listeningfora Change: Oral Testimonv and DroelnfJmpnt (T "n,.Jrp<
II
182 FORMAS DE HACER HISTORIA
Lasana desconfianzaante losexpertos (ex esunacantidaddesconocidayun
borbot6n es una gota bajo presion) ha sido un sentirniento general com-
partido por los trabajadores de campo de muchas disciplinas y valela pena
reiterarlo; pero10digno dernencion en10que atafieaestearticuloeslacon-
vergenciaentreesairayescepticismojustificadosylacrisisgeneraldelrneto-
do historiograficoen ladecada de 1990.
Las preocupacionesy necesidadesde lahistoriaoral, tal comoseexplici-
taban en elarticulo original sehan entramadoinregralmenreen eltejido de
ladocencia historiografica. Cuandoen 1985, bajo los auspicios deJohnSla-
ter -unode los mayores (y ultimos) Inspectores Jefes de Historia de Su
Majestad en la poco frecuente tradici6n independiente de Matthew
Arnold-,sepublicoelLibroAzul55, estefuerecibidoeinterpretadocomo
parte delabatallaentre elrelatorecitative de los hechos ylavisionhistorio-
graficaimaginativayernpatetica. Estapresuntaconfrontacionestasuperada,
pues tanto elrelatocomola empatiaseexponen al mismo riesgodentro de
la crisisgeneral. Lapublicacion en 1996 del sucesor intelectual (ya que no
institucional) dellibropor obradeuno delosespecialistasde mayor renorn-
beeen pedagogiahisroriografica, muestraaque extremode rutinahan llega-
do laspremisasyrnetodos de lahistoria oral56
AJan Vansina, profusamentecitado en elarticulo de la primeraedicion,
seledescribe en lacubierta de su autobiografia comoheroe de lacultura
delahistoriaafricana.En supractica delainvestigacionhistoricadestacasu
reconocirnientode laimportanciade ladudasistematicacon lahoja afilada
cuandosedesbrozan losfragilessenderos orales de laselvapara explicar10
que estaba convencido de que eran losfundamentos del razonamiento yla
invesrigacionhistoriografica ysitueen esecontextolasfuentes "poco cornu-
nes" de la historia africana. Si reflexionamos sobre su carrera, fue esa la
innovacion metodologicade laque masorgulloso sesentfa57. Perono esen
elcontexto deAfrica,sino en elcurso principalde la pedagogiahistoriogra-
ficaen Gran Bretafia donde Chris Husbands10cita porsu capacidad para
dar fuerza a la explicacion y a la comprension en circunstancias dificiles,
como mejor modo de liberar sin peligro una imaginaci6n de escolar. 2Cabe
imaginarmejorcumplido?58. Eltemacormin citadodeJohnSlateresqueel
pensamiento historiografico, fundamentalmente, no escharlarsino abrir la
55 Ver nota 19.
56 C.Husbands, What isHistoryTeaching?Language, IdeasandMeaningin Learningabout thePast
(Buckingham, 1996).
57 ].Vansina, ThePowerofSystematicDoubtin HistoricalEnquiry,HistoryinAfrica 11 1(I974),
pags. 109-127;Living withAfrica, pag,173.
58 C.Husbands, What isHistory Teaching?, pags.61-62.
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I
o.
~
;,
HISTORIA ORAL 183
mente, perspectivaque armonizacon lade Collingwoodde reconstruimos
el pasado, tal cual es, recordando y pensando hist6ricamente, pero esto 10
hacemosdesenmarafiandolodel presente enque aiinperdura59. Laobsesi6n
naturalde lahistoriaoral porlatransparenciade rnetodo ydepruebasseha
convertidoen causacormin en su defensa general.
LaUltimadecada hasidotestigo entreloshistoriadoresoralesde una con-
tinuidadacelerada en la produccionde microhistorias que indagandesde el
olirnpo alarroyo. No obstante,como argumentaAlessandro Portelli, alhilo
de laternaticade estapletora, lavigenciade estetipo de exploracionessobre
la vida de una sola persona, si se efecniadebidamente segiin el metodo de
contrachapado resulta segura y cobrafirmeza dentro de la jerarqufaentre
generos alosque afeetatodauna seriede dudasdeotro tipo60. En estadeca-
da, unode los mas impresionantes historiadores socialesseha servido de la
vida de un aparcero, construyendolaapartirde un cafiamazo exhaustivode
pruebas contrastadas, para esclarecerla experiencia rural sudafricanadel si-
gloXX deun modoycon unafidelidadalaexperienciadirectacomoraravez
se ha realizado previamenre".Se trata de narrativa intirnista que, segun pala-
bras de Elizabeth Tonkin, establece un fulcro sobre el cual puede pesarse
todoeluniverso de lamemoriasocial.
2Cualeslacausa de tal migraci6n en aparienciaespontaneade los histo-
riadores hacia estetipode historiograffa? 2Sed lasensacion dequeseabre la
tierra bajo nuestros pies?En laanterioredici6nsefialabamosque era util que
Jack GoodytomaradeMarxelconceptode mododecornunicacion(consti-
tuido por medios y relacion de comunicaci6n). En la ultimadecada'hemos
asistido acambios revolucionarios en los medios de cornunicacion, que asu
vezplanteaninterrogantes apropositode su repercusion en lasrelaciones de
comunicaci6nen elplano masrestringidoyde asociacionpoliticaen elmas
amplio. No cabedudadeque comoconsecuenciadelosnuevosmediosseha
producido10queJohnThompsondenorninouna transformaci6ndevisibi-
lidad. Pero 2conque resultado politicoysocial?62. Esuna preguntade cru-
cialimportanciapara loshistoriadoresconternporaneosporquepuedenestar
59 ]. Slater, "ThePolitics ofHistoryTeaching:A HumanityDehurnanised?, Conferenciaespecial
para profesionales, London Institute ofEducation, 1998, cirado ibidem, pag. IV; R. G. Colling-
wood, "Some Perplexities aboutTime, and an Attempted Solution, Proceedings oftheAristotelian
Society,NS 26/150(1926),citado ibidem, pag. 11.
60 A Portelli, The BestGarbage Manin Town:Lifeand Timesof'Valrero Peppoloni,Worker, en
The Death of Luigi Trastulli and Other Stories:Form andMeaning in Oral History (Albany, NY,
1991), pags, 117-118.
61 C.van Onselen, The SeedisMine: The LiftofKasMaine, a SouthAfrican Sharecropper, 1894-
1985(Oxford, 1996).
62 T. B.Thomoson. TheMedia andMnrkrnit:v {l'..mhritlop lqq,,\ no,,< 1l7_IAR
II
184 FORMASDEHACER HISTORIA
amenazados los fundarnentos de la deduccioncomuria partir de pruebas
para.obtener una explicacion: .porello sugiero abrirse camino prudenremen-
te entre el tipo de datos de sutil rextura y riqueza que Van Onselenrecopila
yexpone.Pero el problema .tiene mayor repercusion.
1
Todos los gobiernos, y nos sentimos inclinados a creer que los dernocra-
ticos por .motivos benevolentes, .necesitan hacerse una idea sobre el modo en
que las actitudesconfiguran lapolitica; por tanto, la crisis general del estatus
y la jerarquia en el marco de las fuentes hist6ricas cobra cada vez mayor
importancia fuera del ambito de la comunidad de historiadores acaderni-
cos 63. Es facil explicarse el porque, Se da la asuncion generalizada de que la
,
proliferaci6n de medios paracaptaci6n amplia y restringida invalida los
metodos previos de acci6n polftica y de formas de sociabilidad. Si ello es dec-
to, esto tiene una gran .importancia sobre el modo en que los individuos pue-
den concebirse a si mismos y formar sus redes de relaciones 64. Sin embargo,

a Jens Reich, uno de los lfderes del Neues Forum, con ocasi6n de las revolu-
ciones dernocraticas en Alemaniadeleste en 1989 le parecia que la pauta de
movilizaci6n en la DDR no asumia la tesis de revoluci6n impulsada por los
medios de comunicaci6n. Del mismo modo, la llegada de la radio, la televi-
l

sion y las grabadoras entre los beduinos del desierto occidental de Egipto no
!
I
pareci6 destruir, sino mas bien reforzar, las pautas anteriores de sociabilidad
1
!
(confirrnando asi la opinion de Ernest Gellner de que, entre las principales
religiones mundiales, el Islam es la mejor estructurada para resistir la des-
t
trucci6n que ejerce la homogenizaci6n de las fuerzas globalizadoras) 65. Sin

embargo, desde entonees la revolucion de los medios ha emprendido una
carrera desenfrenada. El protagonisrno del fax esta documentado en el pro-
ceso predemocrarico de los esrudiantes de la plaza de Tianamen como factor
de ruptura del telon de acero. Internet contribuy6 decisivamente a la publi-
cidad y organizaci6n de la revuelta de Chiapas, en Mexico en enero, de 1994
63 En este sentido, a principios de 1996 las agencias gubernamentales inglesas, auspiciadas por el Cen-
tre for Defence Analysis perteneciente a los deparramenros de Evaluaci6n de la Defensa y la Agencia
de Investigaci6n del Ministerio de Defensa, desarrollaron y pusieron a prueba metodos de evaluaci6n
estraregica de probabilidades a largo plazo basados en una interpretacion de este debate entre hisro-
riadores. G. Prins, How Will Attitude Shape Politics?" EI informe CDAlHLSfWP095/1.0, DERA
Franborough, noviembre de 1996, sinia en ese contexto las reflexiones de este capitulo, en particular
en el anexo B. Creencias, actitudes y valores. EI debate sobre la interpretacion de la revoluci6n de
los medios de comunicaci6n tal como se inrerpretaba entonees figura en las pags, 14-22.
64 A. Giddens, Modernity and Self-Identity: Self and Society in the Late Modem Age (Cambridge.
1991).
65 J. Reich, Reflections on Becoming an East German Dissident, on Losing the Wall and a
Country, en Springin Winterde Prins; Bedouins. Cassettes and Technologies of Public Culture,
MiddleEastReport, 159/4 (1986), pags 7-12, de L. Abu-Lughod; E. Gellner, Muslim Society {Cam-
bridge, 1981).
HISTORIA ORAL 185
\
y mas aun a las manifestaciones contra la Organizaci6n del Comercio Mun-
dial en Seattle en 1999. Pero las pruebas no apuntan hacia un lado exclusi-
varnente. Es evidente que la.dellncuencia utiliza el oiberespacio; factor nuevo
en sf, peroel modo de organizaci6n parece seguir losclasicos modelos mafic-
sos a pesar de cuanto se diga sobre resistencia acelala 66. Por consiguiente,
la conclusion es que en la actualidad no podemos saber concerteza hastaque
extrerno: influye el modo de comunicaci6n en las relaciones entre actitud y
politica. De 10 que no cabe duda es de que no existe una relaci6n simetrica 67.
En la primera edicion concluiarnos el capitulo con un par de ejemplos
arbitrarios sobre el modo en que se habia invertido la presunta jerarquia de
fuentes. Podernos reiterarlos con el agravante de una decada. No s610 actual-
mente es obvio que los documentos oficiales deb en considerarse redactados
primordialmente para su archive, a menos que se demuestre 10 contrario,
sino que el desplazamiento hacia medics informales para discutir ternas
importantes -la americanizaci6n del uso del telefono-e- llevado mas alla,
como en el caso del correo electronico, produce una curiosa paradoja.
Los mensajes por correo electr6nico no son ni una cosa ni orra: no son
cartas pensadas ni conversaci6n. Las extrafias modalidades de abreviatura casi
telegdficas, la misera sintaxis, la tolerancia de errores de mecanografla. ates-
tiguan la naturaleza eflmera de cornunicacion que existe en la mente de quie-
nes los intercambian. iCuan equivoco! Ahora se evidencia que el mensaje
electr6nico es casi el registro mas perdurable que puede dejar un individuo.
Aun cuando el rernitente 10 borre, el mensaje pervive en la memoria de los
bancos de datos de los servidores junto con transacciones hechas con tarjetas
de credito, datos sobre lealtad en el empleo de la tarjeta de credito de la
empresa, listas de llamadas relefonicas, impuestos y fichas rnedicas, etc., yallf
perrnaneceran durante decadas, Adernas, son tan publicos como un mensaje
de tarjeta postal y mucho mas localizables. La existencia de capacidad masi-
va de rastreode llamadas telef6nicas y mensajes a traves de Internet por parte
de los organismos de seguridad (sobre todo el sistema ECHELON anglo-
norteamericano, revelado en 1999 por airadas fuentesfrancesas temerosas de
que las empresas galas fuesen victimas de espionaje comercial anglosaj6n bajo
cobertura oficial) significa que los historiadores del futuro con una minima
ambici6n por escribir metahistoria aceptable de nuestra epoca habdnde ser
ingenieros de telematica y posiblemente piratas inforrnaricos.
66 M. Joyce-Hasham, Conspiracies on theInternet, RIIA (proxima publicaci6n); D. Mann y M. Sut-
ton, Nercrirne: More Change in the OrganisationofThieving. BritishJournalofCriminolog;y3812
(primavera de 1998), pags. 201-229.
67 Unaesclarecedora exploraci6n del tema puede verse en A Brief History ofthe Future: Origins of
[nternet nLlnelrf"<. 1<)<)<. elf"1 N,""hrnn
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HISTORIA ORAL 187
186 FORMNl pEHACER HISTORIA
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Lahistoriaoral ha madurado durantelaUltimadecada en su dobleface-
cade recnica y de genero dentro del canon historiogtaflCo,10 que significa
que ha perdido su fama de rarezapoco fiable, aunqueesde esperarque no
Detodosmodos,1a paginadepapelescritacontinuasiendoelmejorsopor-
tedearchivoparapreservarlainformacionporsuaccesibilidadybajocoste,ya
quenohaypistamagneticasusceptibledefraude,niseproducenfallosdebate-
haya perdidosuvigor iconoclasta- Estoesresultado enparte de losesfuerzos
1 ria.Siguiendo laexhortacion de Jan Vansina,el historiadororal debe recoger
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dequienes lapracticanyenparte delacrisisgeneraldelahistoriograHa, ace-
lerada ultimamentc por nuevos cambios en los medios de comunicaci6h.
Hemos expuesto que la contribuci6n del registro de la historia oral a su
susdatos sobre papel 10 mas rapido ydetalladamente posible, Durante elsi-
gloxx, una porcion de lavida publica de lassociedadesalfabetizadashaque-
dado, mas que ninguna otra, flotando en el registrooral, pero un segmento
defensa general ha sido alentadora, peroesimportantecohchlif, igualque 10
ausentedeellaeslahistoria delosservicios de inteligenciaydeespionaje,que
hadamos en elarticulo original, reconiendando ptudenciaante los peligros
cuandoenocasionesenquefinalmentesalealaluzenparte-como,porejem-
que entrafianlafalsaorientacionylaexagerad6n. Esprecisomanejarlastee-
plo,loscelebradosexitosdelosservicios gubernamentales de Inteligenciayde
nicas con habilidad, pues en manos inexpertas 0 rudas pueden sufrir una
laescueladedescifrarnientode BletcheyParkque averiguaronelcodigode la
adulteracionirnparableyabsurda. Mostrarfantasnias balcanicos inexistentes
osuaparici6nen elrevoltijodelamantequeradelarchivocaserode ladacha
del senor Mitrokin son ejemplos de esospeligros:la palabra escrita tiene la
Ultima palabra; como debe ser, Pero laentidady el potencial.que conlleva
maquina alemana ENIGMAdurante laSegunda Guerra Mundial- cambia-
ron laexplicacionaceptada de laguerray fuecomo side pronto unas huellas
dactilaresinvisiblescon luznormal sehicieranfluorescentes68. Fueenorme el
alcancedelrumor ylaespeculaci6nafaltadeestosregistrossecretos,
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la palabrahabladaseha reafirmado con mayor claridad.
sir Roger Hollis, jefede los serviciosde inreligencia, agente ruso 0
no?Hay quien10 afirrnayhayquien10 niega. traidores habfaenel
!
drculode Cambridge? Tres? La ocultacion procure buenas
ganandas alossuspectos ysefialados ydio lugar a un campoabonado para
teorias conspirativas a gran escala69. AsI,cuando para asombro general, se
reveloalpublico en 1999 que el archivero de la KGB habia estado durante
afioscreandosu propio archivo graciasalprivilegio de accesoalosarchives
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del organismo, en particular durantesu traslado de la Lubianka ala nueva
sedede la KGBen lasafueras de Moscu, yque tanto elcomo elarchivo ha-
bfan sido felizmente exfiltrados por el Servicio Secreto Britanico de Inteli-
genda,fueposibleunaverificacion satisfactoriadelarealidad, Paragran frui-
dondeChristopherAndrew, elhistoriadorbecado por elMI6con accesoal
personajeyalosmateriales,fue posibleacallaralgunos mitosyAndrewpudo
anunciar por television, alavezque confirmabaeldesenmascaramiento de
un agente alserviciode los rusos mucho tiernpo arrasyporentonces yaen
edad provecta, que erailusorio que quienhubieratrabajado para lossovieti-
cosesperaseque elsecreto iba amantenersepara siernpre70.
68 C.Andrewy O. Dilks (eds.), TheMissingDimension: Governments and Intelligence Communities
in the2(7"Century(UrbanaIII, 1984);F. H. HinsleyyA. Stripp, Codebreakers: TheImideStory of
BletchleyPark(Oxford, 1994).
69 Dosautores principalmente, Chapman Pincher y Nigel West. P. Wright con P. Greengrass,
SlJycatcher:(Richmond,Australia, 1987)tieneIadeliciosa tentaciondelsamizdatrraslostorpesinren-
tos delgobierno briranicopara impedirsu pubIicaci6n;pero Iaobrapareday resulto serunpanfle-
to deliranre,
70 C.AndrewyV. Mirrokhin, TheMitrokhinArchive: TheKGBinEuropeandtheWest(Londres,
1999).
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