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CAPfTULO  6 
HISTORIA ORAL 
Gwyn Prins

Los historiadores  de las sociedades industriales modernas,  y con  alto  Indi-
ce de  alfabetizaci6n  (es decir, la  mayoria de  los historiadores  profesionales) 
suelen  mostrarse  en  general  bastante  escepticossobre  el valor  de  las Fuentes 
orales en la reconstrucci6n  del pasado. «Sabre este tema, soy un esceptico  casi 
total», comento A. ].  P.  Taylor sarcasticamenre. «(Vejestorios  que  recuerdan 
embobados su juventud?  jNo!»  Puede que actualmente muchos  se mostraran 
un  poco  mas  generosos, y  admitieran  a la historia  oral  (la historia  escrita  a 
partir  de  la  evidencia  recogida  de  una  persona  viva,  en  vez  de  a  partir  de 
documentos escritos) como  agradables y uriles casos ilustrativos,  pero  pocos 
estarian  dispuestos  a  que  tales materiales  puedan llegar a  ser funda-
mentales  rara el estudio  de  sociedades modernas  y  documentadas.  Plensan 
-que del pueblo» de Studs Terkel sobre la Depresion y la Segun-
da  Guerra  Mundial  no  podran  nunea  originar  grandes  hip6tesis  hist6ricas 
sabre aquellos  acontecimientos. 
Los criterios convencionales se muestran  pesimistas ante  la posibilidad de 
una  historia  valida  para  aquellas sociedades que  no  posean  documentacion 
escrita, ya  que  se considera  impllcitamente  que  la  debilidad  de  las  Fuentes 
orales es un  fen6meno  universal e irreparable.  En  un  extrema, Arthur Mar-
.II  
146  FORMAS  DE  RACER  HISTORIA 
wick en  The Nature ofHistory admite que:  «la historia basada exclusivamen-
te  en  Fuentes no  documentadas, como, por ejemplo, la historia de  una comu-
nidad africana,  puede ser  una historia mas  rudimentaria,  menos satisfactoria 
que aquel1a obtenida a  partir de  documentos,  pero,  de  todas  formas,  es  his-
toria».  En  el  otro,  has, que  no  haya  documentaci6n,  no  existe  la  historia 
como tal.  Desde el principio de  la  historia (es decir,  historia escrita segiin el 
~
metodo de  Ranke),  se ha  considerado a Africa  como el  continente"hist6rico 
por  excelencia.  Esta  vision  se  ha  mantenido,  empezando  por  el  juicio  de 
tfegel en  1831  de  que  «no  constituye  parte  hist6rica  del  mundo»,  y  terrni-> 
nando  por  la  notoria observaci6n  de  Hugh Trevor-Roper  en  1965  de  que 
Africa  no  posefa  historia,  sino  simplemente las  poco  gratificantes  andanzas 
de  tribus  barbaras 1,  observaci6n que ha venido levantando ampollas duran-
te  una generaci6n entre los  elanes  de  africanistas  anticolonialistas,  en  rapida 
proliferaci6n por aquel  entonces.  Y esta  vision  no  se  limitaba unicamente a 
Africa,  ni  era  exelusivamente de  la derecha.  Las aldeas  hindues, ejemplos del 
modo de  producci6n asiatico,  se limitaban a achicharrarse bajo  el sol,  repro-
duciendose  de  forma  improductiva,  «sin  que las  tocaran  los  nubarrones  de 
tormenta del  cielo  politico»,  segun la  famosa  frase  de  Marx.  Los simpatizan-
tes  marxistas  de  los  movimientos anticolonialistas se  han venido estrujando 
el  cerebro  desde  entonces,  tratando  de  explicar  que  el  Viejo  no  quiso  real-
mente decir 10  que evidentemente dijo, 
Pero,  tanto en  los casos  favorables  como en  los  hostiles, se utiliza la  prue-
ba  basica  segun  el  criterio  de  Ranke.  Siguiendo la  jerarquia establecida por  
el,  se  han de  preferir las Fuentes oficiales  escritas,  de  hallarse  disponibles.  En  
caso  de  que no  10  esten,  habra que conformarse con 10  que haya,  e ir a llenar  
nuestro cubo con agua  procedente de  sitios  mas  alejados  del  manantial cris-
tali no  que  es  el  texto  oficial.  En estos  terminos,  la  informaci6n  oral  repre-
senta,  sin  ninguna duda, la  segunda 0  tercera opci6n,  por tanto,  su  papel se  
limita  a  facilitar  historias  de  segunda  categorfa  sobre  comunidades  con  
pobres  Fuentes  de  informacion,  De  acuerdo  con  estos  criterios,  Hegel,  Tre-
vor-Roper y Marx meramente se limitaron a ser  escrupulosos.  
- Ha habido  dos  tipos  de  respuesta  a  este  escepticismo,  una de  ellas  quis-
quillosa  y  la  otra  algo  menos.  La primera  corresponde  a  Paul  Thompson,  
figura sefiera  en  el  «rnovimiento»  de  la  historia oral  (autodescripcion que ya  
de  por S1  tiene una resonancia militante), movimiento que reivindica el valor  
de  las Fuentes orales  en  la  moderna historia social  como forma de  proporcio-
HISTORIA  ORAL  147 
oscurecidos  por «la historia  desde  arriba».  Thompson escribio  airadamente 
en  su  manifiesto La voz del pasado;
La realidad  es que  la oposicion ala evidencia oral se b)lSa  tanto en  apreciaciones  \I
personales  como  en  principios.  Los historiadores  de  la vieja generacion que  ocu-
pan  la  catedra y  tienen  las llaves en  sus manos  son  instintivamente  reacios  a  la 
introduccion de  nuevos  metodos,  Lo cual implica  que  ya no  controlan todas  las 
tecnicas  de su  profesion.  De  aquf los comentarios  despectivos acerca de  los jove-
nes  que  patean la calle con  grabadoras 2.  '. 
Por  tanto, en  la  batalla sobre las Fuentes orales en  la historia contemporanea, 
el  lenguaje  visceral  revela  que  nos  hallamos  ante  pasiones  profundas  por 
ambas partes.  Pero,  al hablar del  papel de las Fuentes orales  para la historia de 
las  sociedades  agrafas,  Jan Vansina,  el  mas  distinguido  exponente  de  la  his-
toria oral  en Africa,  reconocio de  buena gana en su manifiesto  Oral Tradition
as History, el argumento de  Marwick: 
Cuando no  existe la escritura,  0  practicamente no  se halla  presente,  las tradicio- .. 
nes orales han  de llevar el peso de la reconstruccion historica,  Pero no  10  harm de 
la misma forma que  las Fuentes escritas. La escritura  es un  milagro  tecnologico... 
Hay que  comprender plenamente las limitaciones que  tiene  la tradicion oral  para 
evitar la decepcion  que se puede  producir cuando,  despues de un  gran  perfodo de 
tiempo  dedicado  a  la  investigacion,  se obtiene  iinicamente  una  reconstruccion 
que  aun  no  es  muy  detallada.  La reconstruccion  a  partir  de  las  Fuentes  orales 
puede  muy  bien  poseer  un  grado  bajo de  fiabilidad,  si no  se cuenta con  Fuentes 
independientes para  contrastar '. 
.
Fijemonos que el acuerdo se limita a aquellas  circunstancias en  que las  fuen-
tes orales  son las unicas  disponibles; como Vansina muestra (en  ese libro y en 
sus muchas monografias), que este  no  suele ser el caso,  el punto principal de 
su  argumentaci6n se vuelve,  de  hecho, mas  convincente. Larelaci6n entre las 
Fuentes escritas  y  las  orales  no  es  «sernejante  a  la  de  la  diva  y  su  suplente en 
la 6pera: cuando la estrel1a no puede cantar se Ie concede una oportunidad a 
r   ~   esta,  es  decir,  cuando  la  escritura  no  ex.iste,  se  acude  a  la  tradicion.  Esto  es 
una concepcion err6nea.(Las  Fuentes orales  ayudan a  corregir otras  perspec-
tivas,  de  la  misma forma que las otras perspectivas la  corrigen a ella».) 
nar  presencia  histories  a  aquellos  cuyos  puntos  de  vista  y  valores  han  sido  
Para  una visi6n de un  camino  diferente,  pero que empieza en este mismo  punto, vease Henk Wes-
seling,  What is Overseas History, pags. 67-92.  
1  
2 P.  Thompson,  La uoz delpasado. La bistaria oral, Instituci6n Alfonso  el  Magnanimo,  Valencia, 
1988,  pags, 83-84. 
3  TV.".:".  n_.l T __ J:.: ...
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148  FORMAS  DE  HACER  mSTORIA 
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Por 
que  ha  de  ser tan  polernica  la utilizacion de  las Fuentes orales? Paul 
Thompson ha sugerido que  a los viejos profesores no les gusta  aprender nue-
vas recnicas y que  se resisten a 10que  para ellos constituye una depreciaci6n 
del  estatus  especial del  rnetodo  de  Ranke.  Esto  puede ser  cierto,  pero  tengo 
mis sospechas de que existen  razones mas profundas y menos llamativas.  Los 
historiadores viven en sociedades que  cuentan con  la palabra escrita, y, como 
muchos de sus habitantes,  tienden a considerar inconscientemente la palabra 
hablada con  desprecio. Es el corolario  de nuestro orgullo por la escritura y de 

nuestro respeto por la palabra escrita. 2Y por que no? Como ha sefialado Van-
sina,  la comunicaci6n a  craves  dellenguaje escrito  sirnbolico  representa  una 
maravillosa  conquista,  cosa  que  los  pueblos  con  lenguaje  escrito  tienden  a 
olvidar. Los maories de Nueva  Zelanda proporcionan un ejemplo  triste,  pero 
esclarecedor, de  un  hecho corriente durante la expansion europea:  un pueblo 
agrafo que  observ6 e hizo suyo este instrumento de  poder,  pero  que,  no  obs-
tante,  fracas6 en lograr su control. 
Los hechos en sf mismos  son en extrema interesantes. En  1833 quiza s6lo 
500 maodes podian leer, al afio ya eran  10.000. En  1840, cuando por el Tra-
tado  de Waitangi  los  jefes  maorfes  perdieron  sus  tierras  (u  obtuvieron  el 
beneficio  de  la anexi6n  britanica,  todo depende del  punto de  vista),  un via-
jero  expreso  sus  temores  por  la  salud  de  los  rnaorfes,  preocupaci6n  poco 
corriente en  un  «pakeha» (blanco)  de  la epoca.  En  vez de  dedicarse  ala acti-
vidad  Hsica,  como  correspondia a  nobles  salvajes, se habian  vuelto  sedenta-
rios,  «habiendo  adquirido  el  habiro  de  la  lectura».  En  1837,  el  impresor 
William Colenso,  perteneciente a una famosa familia  misionera, complet6 la 
primera edici6n  del  Nuevo  Testamento  en  maod;  y  para  1845,  misioneros 
protestantes  ya  habian  distribuido  un  mimero  de  Nuevos  Testarnentos  en 
maorf  correspondiente  a  la  mitad  de  la  poblaci6n.  En  1849  el  gobernador 
George  Gray  crefa  que  la  proporcion de  poblacion  alfabetizada era  superior 
a la de  cualquier parte de  Europa.  2CuaI era el poder de  la escritura que  los 
rnaorfes  vieron  y trataron de  conseguir con  tanto ahinco? 
Era  un  triple  poder,  pero,  con  muchos  pueblos  recien  conquistados  y 
recien  y  parcialmente llegados  a la  escritura,  los  rnaorfes  iinicamenre  logra-
ron  apropiarse  de  una pequefia parte de ella. La primera faceta del  poder de 
la  escritura  era  toternica.  Los  maodes  analfabetos llevaban  libros,  de  cual-
quier tipo,  a la iglesia, 0 se introdudan hojas escritas en los lobulos de las ore-
jas.  Era  un  intento,  muy  observado  en  las  primeras  etapas  del  encuentro 
colonial,  de  obrener  poder  mediante  la  asociacion.  La  segunda  faceta  era 
manipuladora. El mismo  Colenso  (utilizando los mismos  caracteres que  para 
el  Nuevo  Testamento)  imprirni6  en  1840 el  texto  del  Tratado  de  Waitangi. 
En  la  negociaci6n  previa  no  10gr6 persuadir  al  gobernador de  Que, aunque 
HISTORIA ORAL  149 
los maorfes  podfan escuchar, y algunos  leer, las palabras  traducidas del borra-
dor ingles,  no  podian y, de hecho,  no  lograron captar el significado  legal,  ni 
compartlan  el  concepto  intrlnseco  de opropiedad ni  podian  comprender  las 
consecuencias de la firma.  Don McKenzie  argumenta que  los rnaorfes sufrie-
ron  una  derrota mas  contundente y de  mayor  duraci6n  en  su  batalla  por el 
control  de  la  tierra,  precisamente  porque  su  grado  de  alfabetizaci6n  en  la 
decada  precedente ~   la  impresi6n  de  que  aceptaban  las  reglas del  juego-
que  establedan los tratados, cuando en  realidad eran  incapaces de  manipular 
con  exito  la palabra escrita 4.--
La tercera  faceta  del  poder es formal  y  activa.  Es el poder de  exteriorizar, 
de  acumular y  fijar el  conocimiento.  Los rnaorfes  no  10 adquirirfan  a  escala 
polfticamente significativa  hasta  la siguiente generacion,  Constituye la  pura 
esencia  del  milagro  de  la escritura  y, en  todas  las  comunidades,  ha  sido  el 
poder cruzar  el umbral entre pasividad  y actividad,  entre ser la victima de  la 
palabra  escrita  0  su duefio,  10 que  ha  tenido consecuencias  mas revoluciona-
rias, pero  a la vez ha  resultado  mas  diflcil de  conseguir. 
En  las  increfbles  pinturas  de  la  cueva  de  Lascaux,  en  Francia,  entre  las 
imagenes  de  animales  se pueden ver  series de  parejas  de  puntos,  Estas  pue-
den  muy bien  ser los  ejemplos  mas  tempranos  de  cornunicacion simbolica: 
comunicacion que  hace el individuo, pero  que  existe independientemente de 
el en el tiempo y en el espacio. La habilidad para hacer esto es el criterio prin-
cipal  para  distinguir  al  Homo sapiens, el  hombre  sabio,  de  sus  predecesores 
biologicos,  la  primera gran  divisoria  en  la  historia  humana.  Los  puntQs  de 
Lascaux pueden ser, tanto como  las hachas  de  piedra pulimentadas, el anun-
cio de  la revolucion  neolftica,  base de  todas  las civilizaciones siguientes. 
En  Oriente  Medio  se domesticaron  el  trigo,  los  animales  y  el  hierro 5. 
Tambien fue  alii donde tuvo  lugar la  principal invencion que  iba  a posibi-
litar  la  escritura.  La  escritura  simbolica  era  de  irnportancia  fundamental 
para  permitir al hombre trascender la impermanencia del  habla,  pero toda-
via era  tosca,  Fue  la creaci6n  de  un sistema alfabetico 10 que  facilit6  el  de-
sarrollo  posterior de  una sociedad caracterizada por un alto  indice  de  utili-
-;-ci6n  de  la  palabra  escrita,  que  iba  a  florecer  por  primera vez  en  Grecia 
durante el siglo VII  a. C. Bertrand Russell dijo  que  el auge de la civilizaci6n 
-en  Grecia era  el fen6meno  mas diflcil  de explicar,  y el mas  sorprendente en 
4  D.  F.  McKenzie,  «The  Sociology  of a Text:  Oral Culture,  Literacy  and  Print in  EarlyNew Zea-
land», en  P.  Burke  yR. Porter (eds.),  The Social History ofLanguage, Cambridge,  1987.  pags,  161-
197.  
5  El hierro  rambien fue  dornesticado en  Tailandia de  forma  independiente, y.  probablernente, en  la  
zona  de  los  Grandes Lagos  en  Africa  Central.  La importancia de  su  descubrirnienro  en  el Cercano  
Oriente  radica en  su  comhin;lrinn  rnn  11'\1:" r- ...r ....... I...r "Ir..,,1 ...... I.....H...  
.II

FORMAS DE HAcER HISTORlA
r"150
toda la historia. CiertaDl
ente
era otro momento decisivo, quiza no tan sig-
nificativo como habra sido la revolucion neolftica, ni merecedor de tan
caluroso aplauso.
Jack Goody dice, en The Domestication ofthe Savage Mind, que para tra-
tar de entender el poder de la palabra escrita, resulta util, adaptando la ter-
rninologfa de Marx, distinguir entre dos pares dentro del modo de comuni-
cacion: los medios y las relaciones de comunicaci6n, es decir, las dirnensio-
nes ffsicas y las socioculturales, respectivamente. Adernas opina que siempre
deben considerarse conjuntamente. En estos terminos, Grecia puede colo-
carse en un contexto.
Nos encontramos ante una sociedad de alfabetizaci6n masiva, que posee
un sistema alfabetico de escritura. Mirando retrospectivamente podemos dis-
tinguir tres modos de comunicaci6n:
1. Culturas orales, donde el lenguaje posee unicamente una forma
puramente oral. Estan tipificadas por lenguajes locales; son en la actualidad,
y desde hace mucho tiempo, relativarnente pocas.
2. Culturas escritas, cuyos lenguajes poseen tinicamente forma escrita,
porque su forma oral se ha extinguido. Estan tipificados por las lenguas cla-
sicas,
3. Culturas de tipo mixto, donde los lenguajes asumen tanto formas
orales como escritas para toda 0 s610 una parte de la poblaci6n. Nos vemos
obligados a categorizar aun mas y a distinguir entre «culturas de alfabetiza-
ci6n universal», como las que solemos con demasiada facilidad considerar
como obvias, pero que en realidad son historicamente poco corrientes, y
«culturas de alfabetizaci6n restringida», donde la mayoria de la poblacion
vive en los bordes de la palabra escrita, pero bajo su dominio.
De hecho, hoy en dfa todos los grandes idiomas universales existen den-
tro de culturas de tipo mixto. En gran parte del mundo islarnico, las perso-
nas son individualmente analfabetas 0 semianalfabetas, pero se hallan bajo el
dominio dellibro, como los maorfes del siglo XIX; 0, en el nuevo mundo de'
la comunicaci6n electr6nica masiva, las personas se hallan en una nueva esfe-
ra mas allade la palabra escrita: bajo el dominio de la radio, la television y el 
teIefono(Pero los historiadores pertenecen, en especial, al mundo de la pala-
bra escrita, que para elios es primordial. Establece los criterios de valor y sus
rnetodos. Subestima a la palabra hablada, a la que se considera utilitaria y
vulgar en comparaci6n con el significado concentrado de un texto. No se
contemplan los diversos tipos ni las variaciones sutiles de significado de la
informacion oral. \
c,,' 

,
HISTORlA ORAL 151
Una de las consecuencias de vivir en una cultura dominada por la palabra
escrita es el proceso de cauterizacion contra la palabra hablada, a traves de su
menosprecio. Podemos tener una percepci6n muy completa de muchos len-
guajes escritos especiales y complejos; por ejemplo, el ingles, a traves del tiem-
po, posee las formas de Chaucer y de Shakespeare, 0 el registro especial de la
Biblia del Rey Jaime (su correspondiente en espafiol fue la Biblia de Casio-
doro de la Reina y Cipriano de Valera) 0 del Libro Comun de Rezos, todos
los cuales perviven. Pero, al considerar una cultura oral 0 mixta, debemos rea-
lizar un esfuerzo consciente para tratar de aminorar nuestra velocidad de per-
cepci6n, con el fin de poder considerar el testimonio oral como poseedor de
la misma complejidad potencial que el escrito. Hemos de saber reconocer las
distinciones entre el habla importante y la meramente intrascendente, de la
misma forma que Thomas Hardy hace a su herofna Tess cambiar del dialec-
to de Dorset al ingles culto, segUn quien sea su interlocutor; o los rastafaris
del Caribe reservan su sonsonete especial para sus cantos religiosos.
La tradici6n coranica oral, el hadith, es uno de los ejemplos mas antiguos
y mejor conocidos de como los lenguajes especiales del registro oral y escrito
se entremezclan en una cultura, En su magnifico estudio, Ernest Gellner ha
mostrado como la baraka 0 autoridad carismatica de los hombres santos de
las montafias del Atlas marroqui procede, para sus oyentes iletrados, de su
exposici6n oral de la shari'a. Pero la shari'a es una ley escrita, y estos hombres
santos pueden incluso ser analfabetos. No obstante, su carisma deriva de su
    con el poder de la palabra dellibro.
\.Los historiadores tradicionales, obsesionados por la documentacion, se
interesan en sus fuentes por tres cualidades que no posee la informaci6n oral.
Insisten en la precisi6n formal. Resulta irnportante ver la naturaleza estable
de la evidencia. Un documento es un objeto. No existen dudas sobre 10 que
el testimonio, Hsicamenre, es, ya que la forma se encuentra fijada, Tambien
puede comprobarse de varias maneras: Hsicamente (otra vez), pero tarnbien
comparativa, textual, estructuralmente, etc., esto le proporciona la segunda
...cualidad buscada, la precision cronologica/)
Los historiadores piensan de acuerdo con el tiernpo cronologico, tal como
10 mide el calendario y el reloj. Los documentos pueden proporcionar deta-
lies escrupulosos en esta dimension y, por tanto, se pueden extraer sutiles
argumentaciones. Laobjetividad que reivindican los miembros mas tradicio-
nales de la profesi6n hist6rica descansa en gran parte sobre la fuerza de
deduccion extrafda de un estudio meticuloso de la Iogica narrativa. Pero,
como podremos ver muy pronto, el tiempo cronologico no es la unica clase
de tiempo que utilizan los hombres, y existen otras cosas que explicar, ade-
mas del cambio.
.II  
152 FORMAS DE HAeER HISTORIA
HISTORIA ORAL 153
En tercer lugar, una vez que se alcanza la etapa de la escrirura, esta resul-
cuatro formas distintas de informacion oral. Tenemos que estar preparados
ta Eicil y, como deja huellas fijas, vivimos inmersos en un oceano de mensa-
para enconrrar diferentes argumentos sobre cada uno de ellos en diferentes
jes escritos. Pensamos que entenderemos el mensaje de un texto gracias a la
tipos de sociedades.
lectura de textos adicionales. «Testis unus, testis nullus»: un solo testigo no
es testigo. Demostramos mediante la multiplicaci6n. Bajo cualquiera de estos
tres aspectos, la evidencia oral, sin orros apoyos, se acredita pobremente. {ia
forma no se encuentra fijada; la cronologfa, con frecuencia, es imprecisa; la
comunicaci6n se encuentra muchas vecessin otras Fuentes de referenciaqf'ara
aquellos historiadores a los que no les gusta la historia oral, estas constifuyen
razones suficientes para desdeiiarla. Pero, adem as, se podrfan aiiadir otros
dos motivos, que tienen que ver con los objetos de su estudio. Uno, ya men-
cionado al principio de este capitulo, es que la historia oral se ocupa, de
forma aurocomplaciente, de temas tangenciales. El otro se halla implfcito en
la poca importancia de la pequefia escala.
Pienso que la crftica general, a partir de premisas metodo16gicas sobre la
precisi6n, consiste en que la informaci6n oral no puede explicar el cambio,
y el cambio es el objetivo principal de estudio de los historiadores. Pero esto
no resulta completarnente cierto, y en algu??S casos, especialmente en socie-
dades agrafas y en un estado intermediojla continuidad es un fenomeno
mucho mas interesante, y mas diflcil de explicar, que el cambio)La crftica
sobre la autocomplacencia refleja 0 un prejuicio conrra la historia desde
abajo 0 el miedo de que, como la informacion oral se presenta en la escala de
las percepciones del individuo, el historiador se quede atrapado en esa peque-
iia escala, posiblemente extraviado y, por tanto, sea incapaz de extrapolar efi-
cientemente. En resumen, nos Iimitarfamos a encontrarnos en un embrollo
de informaciones sin ninguna utilidad practica. Es decir, la historia oral se
limirarfa a decirnos cosas triviales sobre gente importante, y cosas importan-
tes sobre gente trivial (y esto segun su propio criterio de importancia).
  esta crftica correcta? Desde luego, fue para combatir este tipo de
juicios despectivos que se trajo al campo de batalla a la artilleria pesada de
«movirniento de la historia oral». Puede que en las primeras escaramuzas los
caiiones se hubieran disparado alegremente, pero las cuestiones en disputa son
reales y se hallan esrrechamente relacionadas con las funciones de la memoria
y los fines de la historia en sociedades con modos diferentes de comunicacion,
Se han de aplicar otros criterios diferentes a los utilizados por Ranke.
Para poder calibrar el peso de estas acusaciones, y ver quienes estan colan-
do de rondon exactamente que tipo de presunciones sobre los fines del his-
toriador, debemos ser precisos a la hora de definir los terminos, si es que
queremos evitar los errores de categorizacion. Por tanto, paso inmediata-
mente a distinguir dos tipos, y dentro de uno de ellos, siguiendo a Vansina,
\r'  

(J  
se entiende exactamente por evidencia oral? Al principio, la definf
como aquella evidencia que se obtiene de personas vivas, en contraposicion
a aquella obtenida a partir de Fuentes inanimadas, pero ya no es una defini-
cion suficienremente precisa. Existe la tradicion oral. En De  fa  Tradition 
Orale,  el libro que mas que r;ingun otro ha revolucionado nuestra concep-
co
cion sobre ella, Jan Vansina la definio como «el testimonio oral transrnitido <
verbalmente de una generaci6n  a fa siguiente,  0  a mas de una generacion»  (las
cursivas son mfas). Este material es la parte fundamental con la que conta-
mos para reconstruir el pasado de una sociedad con una cultura oral. La tra-
dicion oral se vuelve cada vez menos pronunciada a medida que una cultura
evoluciona hacia la alfabetizacion masiva, aunque una parte puede persisrir
en un entorno mayoritariamente alfabetizado.
El otro tipo de Fuente oral es el recuerdo personal. Se trata de una evi-
€) dencia oral espedfica basada en las experiencias propias del informante, y no
suele pasar de generacion en generacion excepto en formas muy abreviadas,
como, por ejemplo, en el caso de las anecdotas privadas de una familia. Hacia
1870, mi abuelo materna trabajaba como aprendiz de jardinero en una gran
casa de Cornualles. El mayordomo era un sadico que acostumbraba a en-
cerrar gatitos en el horno caliente de la cocina para disfrutar contemplando
su agonfa. Cosa comprensible, mi abuelo no olvido nunca esta conducta, e,
incluso, por causa de este hombre dejo esa casa para ir a rrabajar en una mina
de estafio, segun me conto mi madre. Los recuerdos personales directos for-
man la mayor parte de la evidencia utilizada por Paul Thompson y el movi-
miento de historia oral.
La tradicion oral se distingue del recuerdo tambien de otra manera. La
transrnision de grandes cantidades y formas espedficas de informacion oral
3
de generacion en generacion requiere tiempo y un esfuerzo mental conside-
rable; por tanto, debe tener un proposito. Generalmente se piensa que este
proposito es de caracter estructural. Algunos teoricos, como Durkheim, con-
sideran que el proposito en la creacion y transrnision de la tradicion oral se
halla sistematica y dependientemente relacionado con la reproduccion de la
estructura social. Otros auto res opinan que tiene propositos cognitivos mas
amplios y autonomos, Pero, independientemente de esto, y antes de entrar
en mas consideraciones, hemos de distinguir cuatro tipos de tradicion oral'':
6 He recogido este esquema de J. Vansina, "One upon a Time: Oral Traditions as History in Afri-
ca», en DanMlu,?  Inrimovpro. lQ71\ no.,. ;\<;1
..II,  
154  FORMAS DE  HACER  HISTORIA 
congelada  ,  POESfA  EPICA 
(INCLUYENDO 
CANCIONES) 
YLISTAS 
FORMA 
libre  IFORMULAS 

NARRATIVA 
(nombres, 
refranes, etc.) 
(;)Si un  relato  se aprende de  memoria, entonces sus  palabras pertenecen a la 
tradicion,  Si la forma de  la actuacion se hall a prefijada, entonces la estructu-
ra  pertenece a la tradicion.  Procedere a explicar cada categorfa. 
Los  materiales  aprendidos de  memoria y  cuya forma se  halla  congelada 
o prefijada son  los que en  realidad presentan al historiador los menores pro-
blemas para su comprobacion... ya que un estudio crftico riguroso de  distin-
taSversiones  nos  clara el  nucleo  cornun  de  forma  y  palabras.  Es  posible 
identificar las  reglas  de  forma y  lenguaje.  Los  poemas africanos  de  alaban-
za,  de  los  que  los  mejor  conocidos  son  los  «isibongo»  zuhis,  son  buenos 
ejernplos  del  genero,  Palabras,  forma y  entonacion se  hallan  estrictamente 
definidos,  Con frecuencia,  los  poemas de  alabanza describen  las  relaciones 
entre gobernantes  y  gobernados:  sirven  de  enlace  en  una  relacion  que  no 
podria  llevarse  a  cabo  en  el  lenguaje  coloquial.  Por  tanto,  su  estructura 
refleja  su  proposito,  El  siguiente  es  un  extracto  de  un poema de  alabanza 
lozi,  que  recogi  en  el  oeste  de  Zambia.  Esta  en  luyana,  el  idioma arcaico, 
que se  halla  tan alejado  de  la  lengua cotidiana,  el  sil.ozi,  como el  anglosa-
jon del  ingles  moderno: 
Aunque  estoy cerca de  ti,  no  puedo  hablar  contigo.  Pero no  me  preocupa,  por-
que  se de d6nde  procede  mi parentela. Yo vengo  de  una  linea de  parentesco  que 
esta ligada contigo.  Cada  canci6n  tiene su  origen... 
Cuando el Rey esta en  la corte,  el es como  un  elefante  entre  la  maleza espi-
nosa, como  un  bUfalo  en el bosque espeso, como  un  huerto de  maiz en  un  alto-
zano de la llanura  del Zambeze.  jGobierna  bien  al pais! Si muere  el pais,  tri seras 
el responsable. Si prospera,  el pais se sentira orgulloso  de  ti V te  aclamara, 
HISTORIA ORAL  155 
El  material del  tipo «formula»  es especialmente util  cuando intentamos des-
cubrir  las  dimensiones  de  una cultura popular.  Frecuentemente un  estudio 
de  los  refranes  resulta  una  forma  eficaz  de  empezar  a  realizar  un  estudio 
sernejante,  tanto para el presente como para el pasado  de  una cultura oral 0
de  tipo rnixto. Esto se explica-porque no  resulta facil alterar las palabras, 0 10 
observarfamos claramente si hubieran sufrido una alteracion,  Doy Otro ejem-
plo,  tambien relacionado  con los  reyes lozi  de  Zambia.  El  siglo  del  colonia-
lismo  en  Rollaste  ha  sido,  con  independencia  de  todo  10  demas,  agitado. 
Como  la  mayoda de  las  otras  sociedades,  la  de  los  lozi  se  ha  visto  afectada 
por grandes fuerzas  de  cambio. Por  tanto, si encontramos elementos que han 
permanecido  constantemente,  a  pesar  de  tales  presiones,  se  ha  de  tratar  de 
casos particularmente interesantes,  como en  este ejemplo, 
En  1974  me  encontraba viviendo  en  Bulozi,  y  solia  recoger  refranes  en 
una libreta,  al principio simplemente por curiosidad.  Uno corriente se refie-
re,  por analogia,  a la realeza.  Estel en  luyana: 
Nengo  minya  malolo  wa fulanga,  musheke  ni  mu  ku onga.  
(El hipop6tarno  [Rey]  mueve las aguas mas profundas del  do;  las blancas arenas  
de los bajfos  traicionan su presencia.)  
Lo  encontre otra vez algunos  afios  mas  tarde pero en  un  contexte diferente, 
convertido  en  un canto antifonal  que  formaba  patte de  un culto  con fines 
curativos.  Mezcla el moderno siLozi  con el arcaico  luyana. 
Sanador  (en sonsonete):  Mezi  mwa  nuka  ki tapelo! (jEl agua del rio  es una  ora-
ci6n!)  
Sanador  (canra): Kubu,  mwana  lilolo.  (Hipop6tarno, hijo  del remolino.)  
Coro:  Itumukela mwa  ngala! (iSale ala superficie en  medio  del rfol)  
Sanador:  Musheke  ni  mu  konga.  (La arena traieiona  su presencia.)  
Coco: Itumukela mwa ngala!  
Asi que aquf tenemos dos  variantes, que compatten el  mismo tema princi-
pal,  y  ambas  pertenecientes  a  la  epoca postcolonial.  Este  ejemplo  muestra 
claramente  como  algunos  nucleos  de  palabras  permanecen  inalterables 
en  un caleidoscopio  cambiante de  estructuras adaptadas  a  propositos con-
cretos, 
Se  puede  observar  la  fuerza  del  material  de  tipo  formulae  si  colocamos 
estas  versiones modernas allado del  mismo  refran,  pero  bajo  formas  recogi-
das  por  un  misionero  frances  al  principio  de  la  experiencia  colonial,  hacia 
1890:  «wa  fl1bnO'":l  mpvi  m:lf"lIn011  r n l   ~ h p r p n;  fY'\11 !r"nlT'",,,  "  "i\lfh" I,..
Aprendido  No  aprendido 
de  memoria  de memoria 
ESTILO 
Congelado 
-
Libre 
·,
156 FORMAS DE HACER HISTORlA
mwan'a lilolo, wa twelanga matungu, musheke ni mu k'onga» 7. Un ejemplo
tan claro de persistencia de una forma en una Fuente oral es testigo de su
reproduccion continuada en la cultura popular, y esto, a su vez, nos indica
que debe poseer alguna funci6n cultural persistente 8. Y, por tanto, aparece la
cuestion de la memoria selectiva en las fuentes orales, de la que hablaremos
a continuacion.
Algunos materiales de tipo formular son menos propicios para la memo-
ria selectiva. Por ejemplo, la identidad personal denrro de nuestra propia cul-
tura viene dada con frecuencia por medio de una descripcion serniotica de
fronteras flsicas. Por tanto, una vei que se haya procedido a su decodifica-
cion, el paisaje geografico en ramo al hogar que describe un migrante puede
demosrrar, de forma muy viva, la reproducci6n cultural. Un estudio africano
de caso, Siyaya: the Historical Anthropology ofan African Landscape muestra
brillantemente este aserto, al realizar esta decodificacion y usarla para desa-
fiar la presuncion convencional de que la migraci6n lleva a la ruptura de rela-
clones".
Los principales problemas sobre los riesgos que puede implicar la utiliza-
cion de la tradici6n oral estan relacionados con las tradiciones que no se han
. U'aprendido de memoria, es decir, las epicas y narrativas. La formula fijada de
.pt! epica implica que la mayoda de la epica africana es narrativa bajo este esque-
rna. Entiendo por «epica» la hornerica: poesia heroica compuesta oralmente,
de acuerdo con ciertas reglas. Desde luego, los poemas fueron escritos poste-
riormente, y no podemos saber hasta que punto se vieron alterados, ni si esto
ocurrio en el mornento de su escritura 0 despues, pero la estructura es 10 bas-
tante fuerte para sobrevivir a este proceso. Es una colcha de retales, una rap-
sodia, es decir, literalmente «cosida junta» (del verbo griego). Asi que la repe-
ticion de una formula desempefia un papel en la formaci6n de la obra, tanto
para el bardo como para el publico. Casi un tercio de la fllada consiste en
versos 0 bloques de versos que se repiten mas de una vez. Lo mismo ocurre
con la Odisea. En los primeros 25 versos de la Iliada aparecen 25 expresiones
prefljadas. Por ejernplo, la aurora se describe casi siempre como «la de rosa-
dos dedos», Atenea es la de «ojos de lechuza», la isla de ftaca se encuentra
siempre «rodeada por el mar», Aquiles es el «saqueador de ciudades», y la mas
7 Para una exposicion mas amplia de 10 visible y 10 oculto en la historia lozi, vease G. Prins, The
Hidden Hippopotamus. Reappraisal in African History: the Early Colonial Experience in Estern Zam-
bia, Cambridge, 1980.
8 Para una discusi6n mas detallada de la irnportancia y utilidad de los refranes, vease J. Obelkevich,
«Proverbs and Social History» en Burke Y Porter (eds.), TheSocial History ofLangwzge, pags. 43-72.
9 David W. Cohen y E. S. Atieno Odhiambo, Siyaya, theHistorical Anthropology ofanAfticanLands-
cape, Londres, 1988, y una resefia en AfticanAffairs188 (octubre, 1989), pW. 588-589.
HISTORlA ORAL 157
famos
a,
el mar es «de color vino». Pero no se trata de una repetici6n
mon6tona. Se dan 36 epftetos diferentes para describir a Aquiles, escogidos
y empleados siguiendo reglas establecidas 10. Por tanto, a partir de este mate-
rial, el bardo elabora una nueva obra, aunque los fragmentos aislados puedan
ser viejos y conocidos por todos, Pero categoria y este metodo vuelven a
suscitar cuestiones obvias sobre la limitacion en cuanto a la cantidad de
conocimiento que la tradici6n oral es capaz de contener 0 transmitir.
nos encontramos ante una limitaci6n agobiante?
Incluso con una gama de alternativas, este tipo de composicion oral no
puede contener mas que un cierto grado de conocimiento 0 precision. Se
encuentra limitado por el caracter no permanente de la palabra hablada, y
por la capacidad limitada de la memoria humana, incluso cuando se ve ayu-
dada por recursos nernotecnicos: por tanto, las culturas orales son incapaces
de innovar y deben olvidar. Este es el punto de vista que subyace ala argu-
mentacion del profesor Jack Goody en TheDomestication ofthe Savage Mind.
La mente «salvaje» se «domestica» cuando los mediasde comunicaci6n posi-
bilitan el cambio de modo:
La escritura, y espeeialmente su forma alfabetica, posibilitaronel analisis del dis-
curso de una forma diferente, al dade ala comunicaei6n oral una forma semi-
permanente; este analisis favoreci6 la ampliaci6n del ambito de la actividad crfti-
ca, y, por tanto, de laracionalidad, elescepticismo, y la16gica. Aument61a poten-
cialidad de la crftica porque la escritura coloco el discurso delante de nuestros
ojos de una forma diferente; al mismo tiempo incremento la potencialidad para
el conoeimiento acumulativo, espeeialmente el de tipo abstracto... El problema
del almacenamiento de la memoria dej6 de obsesionar la vida intelectual del
hombre. La mente humana qued6 libre para estudiar un texto estarico en vez de
encontrarselimitada por la participaei6nen el dinamismo del habla ll.
Pocos historiadores orales estarlan en desacuerdo con Goody cuando habla
de la liberacion intelectual que supuso la escritura, pero muchos, y especial-
  mente Vansina en Oral Tradition asHistory, discutirfan su afirrnacion de que
las tradiciones orales tambien deben ser,homeosclticas: es decir, que se olvi-
da 10 que no resulta conveniente 0 10 que deja de tener significacion funcio-
nal. Sugiere que las culturas orales sufren una amnesia estructural, al verse
obligadas a ser selectivas por las limiraciones de la memoria, por 10 que las
tradiciones no pueden proporcionar una informacion historica solida.
\0 M. 1. Finley, The World of Odysseus, Penguin ed., 1962, pag, 34 led. cast.: El munda de Odiseo,
Madrid, Fondo de Culrura Econ6mica de Espana, 1980.
1\ J. Goody, TheDomestication of the Savage Mind, Cambridge, 1977, pag. 37 led. cast.: La domes-
ticacion delpensamiento salvaje, Madrid, Ediciones Akal, 1985].
II  
158  FORMAS  DE  HACER  HISTORIA 
De hecho,  ese tipo de  amnesia estructural llega  a  ser  total en  muy pocos 
casos. Vansina, en muchos de sus primeros trabajos, que culminan en su  obra 
maestra sobre la historia precolonial del  Rollaste Ecuatorial Central, Paths in
theRain-fires: 12,  muestra como se pueden desenredar y decodificar los diver-
sos  hilos  de  la  madeja de  la  tradicion,  presentes  en  el  Ultimo  eslabon  de  la 
cadena  transmisora.  Hay que  comparar  diversas  variantes  y  contrastar  las 
fuentes  orales  con otras  de  diversa  procedencia.  Es muy conocida la  tecnica 
de  la cornparacion interna de  textos  como medio de  derrotar a la homeosta-
sis.  Los  eruditos islamicos  evaluan  las distintas  versiones  de  la hadith, sope-
sando el valor de  cada  uno de  los  eslabones  de  la  cadena (isndd), y  no acep-
tan  ninguna tradicion  para la  que  no  exista  informacion,  de  forma  razona-
blemente cornpleta.  Pero  incluso si se puede veneer a  la  homeostasis y llegar 
a  establecer que  tradiciones se hallan  presentes en  un testimonio,  es decir,  si 
se busca la  precision en  la forma,  podremos resolver el problema de  la 
datacion? 
La  segunda de las tres  cualidades que  buscan los historiadores obsesiona-
dos  por la  docurnentacion es  la  precision  cronologica.  Los  casos  mas  graves 
de  utilizacion  incorrecta  de  la  informacion  oral  han  ocurrido  al  intentar 
cumplir este  requisito, para alcanzar asi el manto de  la respetabilidad.  El pro-
blema es  facilmente  ilustrable. 
La categorfa narrativa contiene frecuentemente tres  clases de  transmision: 
las tradiciones del  origen, las historias dinasticas y los  relatos sobre la organi-
;  zacion  social.  Ahora bien,  estas  tres  clases  no  existen  dentro  de  los  mismos 
conceptos  de  tiempo;  para  complicar  aun  mas  las  cosas,  la  informacion 
puede venir toda revuelta,  como los diferentes  tipos de  carne que se encuen-
tran en  un ernbutido. 
TIEMPO NO  ESTRUcruRADO  
Tradiciones  del origen  
TIEMPO «TRADICIONAb  (con  secuencias  pero  no  sincronico) 
Historias dinasticas 
Relatos  de la  estrucrura del esrado 
TIEMPO SINCR6NICO 
Edward Evans-Pritchard, el gran anrropologo que estudio el pueblo nuer del 
sur  del  Sudan antes  de  la Segunda Guerra Mundial, escribio  un ensayo  fun-
12 J. Vansina,  Paths in the Rain-fOrest, Madison,  WISCOnsin,  1990. 
HISTORIA  ORAL  159 
/
damental describiendo 10 que llamo  «tiempo oecologico»,  esto  es,  el  tiempo 
cidico que se puede observar en  la sueesion de  las estaciones y  no en el  paso 
de  los  alios.  El  historiador  social  E.  P. Thompson,  ampliando  este  punto, 
adujo que el  abandono de  un concepto de  tiempo que venia me dido  por la 
..  realizacion  de  una  labor  espedfica  (por  ejemplo,  la  media hora  que  cuesta 
' -, f hervir el arroz en  Madagascar,  los  15  rninutos para asar  el rnafz  en el oeste  de 
Nigeria,  el  par de  Credos  en  el  Chile catolico  del  XVII) para asumir la  disci-
plina general  del  reloj,  culturalmente  autonorna  y  con  un  proposito  deter-
minado,  fue  parte de  la aparicion de  la conciencia social  caracteristica  de  la 
sociedad  industrial,  siendo  simultaneamente condicion  basica  para su  desa-
rrollo  y  producto  de  ella 13.  Saltan  inmediatamente a  la  vista,  por tanto,  los 
abusos  cometidos con la informacion oral:  los historiadores partidarios de 10
escrito  han  tratado  de  extraer  cronologias del  tiempo sincronico  a  partir  de 
tradiciones  existentes  en  el  tiempo  «tradicional».  En  este,  la  importancia 
pasada  0  presente  de  un  tema  puede  afectar  su  ubicacion.  Por  ejemplo,  se 
puede  decir  que cosas  irnportantes son  muy viejas,  0  muy nuevas,  segun  el 
contexto y  los  objetivos actuales. 
Pero  los  historiadores  exploradores,  en  pos  de  la  precision  cronologica, 
con  el ardor y  la  dedicacion de  aquellos caballeros coleccionistas  del  XIX,  no 
se  paraban a  tomar este  hecho  en  consideracion.  Cogian,  por ejemplo,  una 
leyenda sobre reyes. Contaban el  mimero de  reyes mencionados.  Calculaban 
que  por cada generacion rranscurrfa  un  espacio  de,  digarnos,  33  alios.  Mul-
tiplicaban  una cosa  por la otra parte y  jhe aqui,  como por arte  de  birlibirlo-
que,  fechas para las culturas orales! Un historiador en  particular, David Heni-
ge, ha hecho saltar por los  aires  estas simplezas.  The Chronology ofOral Tra-
dition, subtitulada significativamente  Quest for a Chimera (En Busca de  una 
Quimera),  abarca  desde  reinos  africanos  hasta listas  de  reyes  asirios;  y, ade-
mas de  una dosis  de  iconoclastia y escepticismo, nos  trae tambien cierta espe-
ranza 14.  Por una vez,  podemos entender que clase  de  tiempo  tenemos entre 
manos y que tipo de  fines  han sido los que han servido para conservar la  tra-
dicion y  la  memoria.  Podemos tornar,  en  cierta manera, medidas  defensivas. 
Un conocimiento de  este  tipo es casi siempre contextual. 
Una medida resulta mas  importance que  las otras.  Henige tirula «La his-
toria como polltica del  presente»  a  uno de  los  capftulos  mas  interesantes de 
su  libro.  El  reconocimiento  del  hecho  de  la  invencion  de  la  tradicion en  la 
13  E.  E. Evans-Pritchard,  The Nuer, Oxford,  1940; E. P. Thompson,  «Time.  Work discipline  and 
Industrial Capitalism», en M. W.  Flinn y T.  C. Smout (eds.),  Essays in SocialHistory, Oxford,  1974, 
pags. 40-41.  tambien Jacques Le Goff,  «AuMoyen Af,e:  Temps  de l'Egiise et Temps du  Mar-
chand", en Annales 15,  4    _. .  _  r- , •
~
160 FORMAS DE HACER HISTORIA
historia no europea ha sido una de las innovaciones mas creativas y demole-
doras de la Ultima generacion de acadernicos. Creemos que la utilizacion de
este concepto (por ejernplo, por David Cannadine para reexarninar los mitos
de la monarqufa britanica) ha sido una aportacion metodologica importante
que la historiografla europea ha tornado de la historia no europea, en la que /
requisitos interdisciplinarios y lingiHsticos mas severos han impulsado gran-
des avances en los iiltimos afios 15.
La invencion de la tradicion no es un fenomeno ni sorprendente ni des-
honesto, especialmente en aquellas culturas en las que no existe un iinico cri-
terio para la verdad. Recuerda a la autodefensa del prisionero que se hace
pasar por tonto 0 mudo y que Alexander Solzhenitsyn describe tan vfvida-
mente en Un Dia en fa Vida de Ivan Denisovitch. Las situaciones coloniales
presentan caracteristicas similares, al estar marcadas tambien por extremos de
poder e impotencia. En ciertas circunstancias especiales puede darse la irnpo-
sibilidad de la recuperacion, en situaciones totalitarias puede que la misma
secuencia temporal se haya distorsionado; en contextos coloniales, los relatos
de la estructura social y de la tradicion domestics generalmente se reinvenran.
Hay ciertos tipos de memoria que jamas podran recuperarse, debido a la
forma misma en que se han perdido. Esto es 10 que sostiene el escritor ita-
liano Primo Levi, sobreviviente de Auschwitz, con relacion al genocidio
judfo. Su ultimo libro, Los hundidos y los salvados, es uno de los mas impre-
sionantes testimonios sobre la naturaleza de la vida y el funcionamiento
sociologico de los campos de exterminio, No obstante, Levi hace hincapie en
la indole personal de sus recuerdos y, por tanto, del consiguiente caracter
imperfecto de su interpretacion. Como indica su titulo, se sentfa incapaz de
recuperar la memoria sumida en las profundidades donde la mayoria de sus
compafieros se habfa ahogado. Ninguno habfa logrado regresar, excepto Levi,
que fue uno de los pacos que 10 consiguieron. Al final, se dirfa que para el,
como para Bruno Bettelheim, el gran psicoanalista freudiano, la carga de la
supervivencia fue excesiva; ambos, ya ancianos, se suicidaron. Quiza, para
ellos, no se podia ni reinventar ni comunicar el pasado. Era literalmente
impronunciable 16.
La reconstruccion de los hechos se encuentra un paso mas cerca de noso-
tros que el silencio. El historiador de la experiencia sovietica, Geoffrey A. Hos-
15 D.Cannadine, «The Context, Performance and Meaning of Ritual: rhe British Monarchy and rhe
"invention of tradition?», en T. O. Ranger y E. Hobsbawn (eds.), TheInvention ofTradition, Cam-
bridge, 1983, pags, 101-164. Wesseling utiliza el mismo argumento en la pag. 80.
16 Primo Levi, LoshunditUJs y los saluados, Barcelona, El Aleph, 1989; Michael Ignatieff, .A Cry for
Help - or of Release», en Observer, 1 de abril de 1990 (acerca del suicidio de Bruno Bertelheim el13
de rnarzo de 1990).
HrSTORIA ORAL 161
I
king, ha ilustrado la vida bajo el totalitarismoconanecdotas ()rales,en
miichas de las cuales aparece la mftica Radio Armenia. Porejeniplo,lepre-
gunran a Radio Armenia: « ~   e puede 'predecir elfuturo?». Respuesta: «Si, eso
no es un problema. Sabernos exacramenrecomo sera el futuro. Nuestro pro-
blema es el pasado, que sigue cambiando» 17. Desdelos tiempos de laglasnost
en la URSS, la batalla por el control de la meIiloria 'ha sido muy dura. Un
grilpo incluso se llama Pamyat (Memorias); atro, totalmente opuesto al fer-
vierite nacionalismo eslavo y antisemitismo del prirnero, tiene por nornbre
Memorial, y fue promovido por el acadernico Andrei Sajarov, con el fin de
rescatar del olvido a las vfctimas de Stalin. La recuperacion de la memoria
popular, perdida en IaSiberia de la mente, se ha convertidoen unaactividad
politica destacada en la segunda Revolucion Rusa. Las fuerzas reformistas
impulsaron la creacion de una cornision, que inforrno alpleno del Congre-
so de los Diputados del Pueblo, en 1989, sobre el rescate y reinterpreracinn
de un hecho crucial, el pacto entre Hitler y Stalin 18.
Tarnbien en Gran Bretafia se ha desarrollado una feroz controversia sobre
la naturaleza de la historia. En 1985, la Inspeccion de Su Majestad publico
su vision de 10 que consideraba que los nifios deberian aprender. El «Libro
Azul» sintetizo rnuchas de las rnejores innovaciones de los ultirnos 20 afios,
tales como el proyecto de Historia del Consejo de Escuelas, que ensefiaban a
los nifios entre los 11 y los 14 afios a discriminar entre la evidencia buena y
la mala, a reconocer la legitimidad de muchas clases de fuentes,incluyendo
la oral, a poner en cuestion todas las verdades recibidas ya sentirse solidarios
con las vicisitudes de la gente del pasado como esrfrnulo esencial para la ima-
ginacion historica 19. Al igual que los modernos revolucionarios en la URSS,
los Inspectores entendfan perfectamente la importancia politica del estudio
de la historia, por 10 que colocaron en la contraportadadellibro las siguien-
tes palabras de Nikita Kruschev: «Los historiadores son genre peligrosa. Son
capaces de trastornar todo».
El gobierno de la senora Thatcher abolio el Consejo de Escuelas.Le
siguio un intenro violento, largo y sin exito por parte de ella y de la derecha
radical para conseguir en 1990 que el Grupo de Trabajo Saunders Watson,
en sus recornendaciones al Departamento de Educacion y Ciencia sobreel
Currfculurn Nacional, se centrara exclusivamente en un programa de his to-
l
"
17 Geoffrey A Hosking, «Memory in a Totalitarian Society: rhe Case ofrhe Soviet Union», en Tho-
mas Butler (ed.), Memory, Oxford, 1988, pag, 115.
18 «On rhe Political and Legal Assessment of rhe Soviet-German Non-Aggression Treaty of 1939.»

Inforrne de Alexander Yakovlev, Presidenre de la Comisi6n al Segundo Congresode Diputados del
; Pueblo (23 de diciernbre de 1989), Moscu, 1990.
.•
19 History in rhe Primacy and Secondary Years: an HMI View, Londres, 1985.
II  
162 FORMAS DE HACER HISl'ORIA
ria polftica y constitucional britanica de inspiracion whig, obsesionado por
Iadocumentacion, rriunfalista y localisra, que hiciera enfasis en el aprendiza-
je fechas   ademas de mostrar una animadversion
a [a irnaginacion hisrorica. Tarnbien se negaba 1a legirimidad de 1a historia
oral.
E1 Grupo de Trabajo informo en terrninos similares a como 10 habfa
hecho 1a Inspecci6n eIJ. 1985
1
perq se vio rechazado por el «fiat» ministerial
cuando el sefior Kenneth Clarke, recien estrenado el cargo, impuso los pun-
tos de vista 'lye habfan sido rechazados por d Grupo de Trabajo, los profe-
sores y el Libro Azul. En el momenta de escribir este artfculo (febrero de
1991), existe confusion y resentimiento entre los profesores de historia ante
esta accion 20.
Estas anecdotas intentan resaltar dos pUllt()lI. La Siberia de 1amente no es
unicamente la tierra del silencio muerto, sino tambien 1a de 1a negacion
viviente de la legitimidad, ya que deja inermes a los sin voz frente ala esteri-
1izadora condescendencia y la hegemonfa excluyente de !qs gobiernos actua-
1es. Por esto, el debate briranico nos trae los ecos helados del caso sovietico.
En segundo lugar, queda patente 1afragilidad y maleabilidad del pasado ante
las presiones del presente. La escala de tales invenciones puede ser grande,
E1 pueblo tiv de Nigeria Central no estaba cornpuesto por caballeros.
A principios del siglo XX 1uchaban contra los soldados b1ancos que tendfan
las lfneas del telegrafo a traves de sus tierras, ganandose asf 1a reputacion de
ser forajidos y traicioneros y, claro esta, profundamente paganos. Y 10 que
arin era peor, de ellos se desprendfa un tufillo de anarqufa, ya que no conta-
ban con una jerarqufa clara de jefes. Cuando en 1907, el Residente britani-
co Charles Forbes Gordon describio por primera vez esta sociedad, dejo
constancia del caracter segmentado de sus clanes. Pero, durante 1a Primera
Guerra Mundial, la administraci6n britanica en Nigeria, escasa de recursos
para controlar un pals tan grande, encontro conveniente dejar de considerar
a los tiv como un pueblo y los englob6 con sus vecinos mas numerosos, los
hausas. De forma muy servicial, los jefes tiv asumieron un «disfraz» hausa
ante los ojos coloniales: hab1aban hausa, se vestfan como los hausas, etc. En
1930-1931, los tiv fueron visirados y estudiados por R. C. Abraham, un
antropologo del gobierno, y por R. O. Downes, oficial de distrito,
E1 inforrne Abraham-Downes ofreda una nueva vision de los tiv. Consi-
deraba a 1a sociedad acefala descrita por Forbes Gordon en terrninos relati-
20 Ketde, «The Great Bartle of History», Guardian, 4 de abril de 1990, pag. 23 (repasando
la tormenra sobre el History Working Group Report, publicado desputs de un largo retra-
so el 3 de abril de 1990):
1
HlSTORIA ORAL 163
vamente jerarquizados, describiendo un nuevo conjunro de consejos a dife-
rentes niveles. Al1egitimar a estos consejos- y a sus jefes, se dejaba a 1a joven
generaci6n, alfabetizada, de los tiv sin acceso a un futuro patronazgo politi-
co. A su vez, ellos se hicieron abanderados de una nueva causa, 1adel Tor Tiv,
un jefe supremo por encima de los consejos, y que, por curiosa coincidencia,
correspondfa al modelo «normal» de autoridad nativa, preconizado por los
funcionarios britanicos de 1a escuela de gobierno indirecto de Lord Lugard.
Otra investigacion antropo1ogica, en 1940, decidio que, en realidad, los tiv
estaban gobernados por patriarcas que constitufan una piramide jerarquica,
despues de todo, existfa un jefe nativo supremo? En el transcurso de
40 afios, 1a concepcion existente sobre 1a estructura social de los tiv se habfa
trastornado por comp1eto. Finalmente, a fines de los afios 1940, aparecieron
dos antrop610gos mas, los Bohannan, y su estudio clasico de los tiv como una
sociedad de linaje segmentado, tal como habfa sido descrita 1a primera vez,
todavfa sigue vigenre.
Cada investigador europeo busco a los «verdaderos» tiv, y, cada vez que
aparedan extrafios con una nueva imagen, alguna aldea tiv, que vela alguna
posibilidad de provecho, reinventaba cortesmente su pasado. Conocernos
esta historia solo porque un historiador, D. C. Dorward, se dio cuenta de que
los investigadores habfan sido parte de 1a interaccion historica, y porque
sabfa que existfa 1a posibilidad de 1a invenci6n de 1atradici6n 21. Esta es pre-
cisamente 1avia de defensa contra 1atradicion invenrada: no hay que confiar
ni en 1a fiabilidad del testimonio oral que no cuente con otros apoyos, ni en
1a de nuestros predecesores en 1a investigaci6n, a no ser que hayan dado
muestras de ser conscientes del problema. Y; desde 1uego, no se trata de un
problema que sea exclusivo de 1ahistoria oral.
Otro ejernplo africano nos confirma 1a objecion que hace Vansina a 1a
metatora de 1a diva de opera y su suplente, Muestra como una creencia
demasiado confiada en Fuentes escritas que no cuenten con otros apoyos,
unida a un respeto excesivo por los historiadores, puede resultar una combi-
naci6n igualmente engafiosa. Mediante 1a aplicacion de 1a duda sistematica,
Julian Cobbing ha puesto en cuestion tres temas fundamentales de 1a histo-
ria sudafricana: 1a imagen popular de los rnatabele de Zimbabue como cul-
tura guerrera, los alzarnientos de 1896-1897 como el antecedenre directo del
nacionalismo de Zimbabue, mito principal del nacionalismo del pals (con
talces importantes en los estudios del britanico T. O. Ranger, historiador
obsesionado por 1a documentacion escrita). Y; por Ultimo, la importancia e
21
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D.
  •. '
C.
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Dorward, «Ethnography and administration: the Study
. " . __
of Anglo-Tiv "Workin!?; Misull-
"r .

164  FORMAS DE  HAeM HlSfORIA 
incluso  la misrna  existencia de la «Mfecane».  la dispersion de  pueblos  qll.e  se 
crefa      sido  consecuencia  de  la  desrruccion  del  estado  zulu  a  mitad del 
siglo XIX 22.  En e1  caso de los alzamienros. como e1  moderno Zimbabue es una 
cultura de  tipo rnixto, la interpretacion nacionalista de  Ranger  ha  penetrado 
en  e1  registro oral de  las personas  analfabetas,  convirtiendose en  la respuesta 
que  se sue1e  dar  a las preguntas  sobre  estos  hechos,  en  detrimento  de  otras 
tradiciones. Resulta interesante comprender los rnotivos  por los que  se inven-
ta  la  rradicion,  pero  tambien  es  triste  perder  toda  posibilidad  de  construir 
una version  fidedigna de hechos importantes, a consecuencia de  tecnicas his-
roriograficas  incorrectas.  Aunque  Ranger  habla,  en  otra  de  sus  obras,  de  la 
«historia utilizable»  23,  no  debe servir de excusa la necesidad que de ella pueda 
tener  una  comunidad de  este tipo, 
El  reconocer  que  los  historiadores  obsesionados  por  la  documentaci6n 
escrita  rambien  pueden caer en  naufragios  sernejantes,  ayuda a conceder sus 
proporciones  correctas  al  ternor  a la  mala  utilizacion  de  1a  informaci6n oral 
en la busqueda de  una cronologia.  En  ambos  casos, la solucion consiste en la 
utilizacion  de  fuentes  multiples,  convergentes  e  independientes,  es  decir, 
aquella  tec.nica que  Vansina ofreci6 como  alternativa al rechazar  la metafora  _.  b 
de  la diva.  En  cuanto a la cronologia es posible  extraer,  mediante el analisis  lfl¥'\
interno,  una secuencia hist6rica (10 que  no  implica necesariamente una his-
roria con fechas muy precisas) a partir de las tradiciones orales formales.  Para 
mayor  precision,  resulta necesario buscar la corre1aci6n con  fuentes  externas. 
Los restos arqueologicos,  los eclipses de sol 0 de  luna, las calamidades  natu-
rales, etc.,  pueden servir como  puntos comunes  de  referencia.  Los rnitos  de 
origen,  las historias  dinasticas,  las historias  de  familia de  la  gente  corriente, 
los refranes,  la  poesia laudatoria,  la epica  y la  narrativa  nos  pueden propor-
cionar acceso al interior de  un  tiempo y cultura determinados.  Si urilizamos 
las fuentes  externas  para  conrrastar,  nos  podremos  defender  de  la  tradicion 
inventada,  obtener algunas  fechas del  tiempo  cronologico,  y, de  este  modo,  
podremos reconstruir este tipo  de  pasado.  
Queda  una, clase de  narrativa  a  considerar.  La  he  colocado  deliberada-
mente en una categorla por sf rnisma,  porque se preocupa del  individuo ais-
lado  y  de  sus  experiencias.  Este  tipo  de  recuerdos  personales  constituye  la  
22  J.Cobbing, «The Evolution of the Ndebele Amabutho». JournalofAfricanHistory  15, 1974, pags,  
607-631;  idem,  «The Absent Priesthood: Another  Look at  the Rhodesian Risingss of 1896-97»,]our-
nal ofAfrican History  18,  1977,  pags, 61-84;  idem, «The Mfecane  as Alibi: Thoughts on  Dithakong  
and  Mbolompo», Journalof AfricanHistory  29,  1988,  pags. 487-519; T.  O.  Ranger,  Revoltin Rho-
desia,  1896-97,  Londres,  1979.  
23  T.  O.  Ranger,  «Towards  a  Usable African  Past», en  C. Fyfe  (ed.),  African Studies  since  1945:  
.LI T ...:l. .... ....._ r"\ ••. :J T _o_J .. __  '0""'" ,...,..,1"\ 4-
f HISTORIA ORAL  .165 
principal  fuentede informaci6n .utilizadapor _aquellos .hisroriadores  orales 
que  estudian sociedades  bajo  e1  dominio.de.la palabraescrita.Sualcance se 
extiende  desde e1  umbral de la-posibilidad  biologica (aproxirnadamente unos 
80  afios) en  ade1ante. 
El  recuerdo  personal  puedeser la  prineipalfuente  de informacion  oral, 
pero  no  es la unica  posible en  sociedades con dorninio. de la escritura. La tra-
dici6n formal,  en  el sentido que  acabamosde cornentar-perduraLa obra de 
lana y Peter  Opie,  The Lore and Language  ofSchoolchildren,  nos  proporcio-
na  un  ejemplo  clasico, Los  autores  dernuestran como  una  adivinanzainfan-
til  puede  conservarse  in tacta  a  craves  de  una larga  cadena de  transrnision. 
Debido a que  una generaci6nde nifios es mas corta-queIa de losrecitadores 
lozi  de  proverbios  reales que  yahemosrnencionado, -una  adivinanza  trans-
mitida  durante  130afioshabra pasado  por 20  generaciones.denifios,  diga-
mos  unos  300  individuos.Jo que  es equivalente  a un  periodo de  mas de 500 
afios entre  adultos 24.  Este  calculo  nos  recuerda  confuerza que .Ia continui-
dad,  apoyada  en  la  energia  de  unarenovacion  continua,  requiere  mayor 
explicaci6n  que  el cambio.El  matrimonio  OpieIogrotodavfa encontrar,  en 
los  afios  cincuenta,  108  de  las  137  cancioncillas  infantiles -recopiladas  en 
1916  por  Norman Douglas  en  London Street  Games.  En el casodeunos ver-
sos sobre  un  ganadero, los Opie puedenmostrarversiones  querernontan su 
nucleo  principal  hasta  1725.  Ala inversa, e1  recuerdo  personal  sehalla tam-
bien  presente en  las sociedadesagrafas, peroes su  rol en  lassociedades que  sf 
poseen e1  dominio de la escritura 10 queconstituye nuestrointeres principal. 
los recuerdos personales en mera chachara deviejos sobrelos bue-
tiempos  pasados? sr yno. 
Muchas  de  las crfticasde los.historiadoresobsesionados  por  ladocumen-
ta  ion  escrita  dicen  que  losrecuerdos  personales  son,muy,dados,en e1  caso
Jff.
de personas  famosas,  a autojustificaciones  rnuy.utiles aposteriori, y, entre la 
gente  poco  importanre,  a tapsus  dememoriaj'Enarnboscasos  se  acusa  a 
la memoria de poca fiabilidad,de ser un  archiv6 que  no  admite compa:raci6n 
con los montones de documentosescritos,inmurablesalpasodelos mos. £1
primer  argumento  es  muyconvincente,  como .podernosveren las  estante-
rfas llenas  de  autobiograffas  politicas;  e1  segundonolo.estanto,porque:las 
fuentes  docurnentalesescritas no  senos.han.llegado de  manera:taninocente 
como  podriamoscreer. 
Aquellos dlas en  que e1  quinto condedeRoseberypodiaconfiarsussecre-
tos masInrimos a  su diario,  cuando las deliberacionesdel gobiernose .reile-
jaban en  las notas  manuscritas  de  ungruporeducido yperfecramenteiden-
 
166  FORMAS  DE  HACER  HISTORIA 
tificable  de  personas,  cuando el historiador podia,  con  razonable  seguridad, 
confiar en  encontrar y leer estos  documenros, y creer que podia creer  en  ellos, 
han acabado hace  un siglo.  Desde entonces,  el  volumen de  papeles  oficiales 
se ha  desbordado.  Se ha  tenido  que seleccionar para proceder a  la  conserva-
cion,  por lo  que los  expurgadores  han puesto  manos  a  la  obra;  el contenido 
de  los archivos,  ya  sea  de  forma  deliberada 0  por una simple seleccion  erro-
nea,  puede inducir al error tanto como pudiera hacerlo cualquier otra fuen-
teo  Un  ejemplo  muy  interesante  10 constituye  el contraste  entre  la  polfrica 
cada vez  mas  secretista y  arbitraria de  los  ministerios britanicos y  la disponi-
bilidad de  los  documentos  relativos  a  los  asuntos  britanicos  en  los  archivos 
de  Estados  Unidos,  gracias  a  la  Freedom  of Information Act.  Por  ejernplo, 
durante la guerra de  las Malvinas, en  1982, se retiraron subirarnente de  con-
sulta  ciertos  documentos  con  discusiones  antiguas  sobre  las  islas,  especial-
mente  una opinion  expresada por  el Foreign  Office  en  los  afios  1930,  que 
ponia en  duda la solidez  legal  de  la  soberanfa britanica,  Pero  un historiador 
vigilante, y, como iba a resultar,  acertadamente suspicaz, habfa logrado copiar 
a  lapiz  este  informe,  que fue  a continuaci6n entregado a  la prensa, con gran 
coleta de  la senora Thatcher. 
El  juicio de  Oliver North, el ayudante del  presidente Reagan y artffice  del 
turbio  asunto  del  Irangate,  nos  proporciona  un  sensacional  ejemplo  del 
colapso  de  la  concepcion  que tienen  los  historiadores  tradicionales  sobre  la 
documentaci6n escrita.  Un tribunal boquiabierto escucho  el  relato  sobre las 
sesiones  de  destrucci6n  de  papeles  a  altas  horas  de  la  noche,  de  como  la 
seductora Fawn  (Cervatilla)  Hall,  la secretaria de  increfble nornbre del  senor 
North,  sacaba  de  contrabando  del  Pentagono  los  documentos  incriminaro-
rios,  escondidos en  sus  boras  y ropa interior, y  de  los  intentos de  North para 
no  dejar  ningun indicio, utilizando  redes  informaricas  para enviar sus  men-
sajes.  Desgraciadamente  para el,  se  lograron  recuperar  los  mensajes  que  ha-
bfan sido  borrados de  los bancos de  datos. Sencillamente, se ha producido un 
regreso  al mensaje oral,  a traves  de  la  recnologfa informatica, para la toma de 
decisiones  fundamentales.  Cuando,  de  hecho,  sobreviven  documentos,  y  se 
pueden leer, se  refieren  frecuenremente a  decisiones  tomadas  en  el transcur-
so  de  conversaciones  telefonicas. 
A veces,  la diferencia entre el original oral  y  el texto oficial, escrito  poste-
riorrnente, surge a  la luz  por casualidad.  Este  es  el  caso  de  las deliberaciones 
de  un  comite  britanico  sobre  finanzas  durante  la  Gran  Depresion,  arnplia-
mente citadas en  todos los trabajos clasicos sobre la epoca, por ejernplo, Poli-
ticians and the Slump, de  Robert Skidelsky25.  Montagu Norman, gobernador 
11 n (,1-:.1_'-1 __ n.I',' •
HISTORIA  ORAL  167 
del  Banco  de  Inglaterra,  era  un  testigQ  particularmente  imporranre  ante  el 
cornite,  pero la version publica de  su  testimonio no  corresponds a 10  que,  de 
hecho,  dijo.  Se  ha  sabido,  por  puro  accidente,  que  sus  palabras  sufrieron 
muchos  retoques.  Aunque  la  copia  literal  que  existia  en  el  Public  Record 
Office  fue  destruida,  otro  ejemplar  se  conserve  en  los  archivos  del  Banco, 
donde  un  historiador  econornico,  que  buscaba  otra  cosa,  la  encontro  por 
azar. 
En  Escados  Unidos es  muy  conocido  hasta  que  punto  el  testimonio  del 
gran guerrero de  la guerra frfay  secretario de  Estado, Foster Dulles,  tuvo que 
ser  retocado  por  los  funcionarios  de  su  departamento,  cuyos  informes  des-
defiaba,  No se  consideraba  diplomatico  que  el  Congressional  Record  reco-
giera  comentarios  sabrosos  sobre  los  aliados,  como  su  respuesta  al  Appro-
priations Committee: «todos  los  franceses  tenian arnantes y.  vendian postales 
pornografic.u» pero que,  no  obstante, «Francia era  una util  propiedad inmo-
biliaria».  (Sus  obiter dicta sobre  Alemania y  Gran Bretafia tambien son dig-
nos  de  una antologia.) 
Vemos  asf como el argumento sobre la fiabilidad se puede convertir en  un 
arma  arrojadiza.  Se  podrfa  alegar  que,  de  hecho,  el  testimonio  oral,  ya  sea 
recogido  en  magnetofon  (sin  lagunas  nixonianas)  0  mediante  un  trabajo  de 
campo entre tribus  de  almirantes y  secretarios de  Esrado,  se halla mas  cerca-
no  al  mananrial,  Evidentemente  es  susceptible  de  presentar  problemas  tan 
graves  como los que afectan a las Fuentes docurnentales modernas, pero estos 
son  diferentes.  Ambos  tienen  en  cormin  que  pueden verse  afectados  por la 
invencion de  la tradicion (como 10  demostro la retirada del  informe sobre las 
Malvinas  del  Public  Record  Office),  pero  posiblernenre  los  problemas  que 
conlleva la  mala utilizacion de  la  informacion oral son  mas  ficiles  de  locali-
zar  y  resolver.  
Adernas  de  la  mala utilizacion,  ficil de  evitar,  existen dos problemas que 
atectan  a  las  Fuentes  de  testimonio  oral  y  que no  se pueden soslayar.  El  pri-
mero es la influencia inconsciente de  10escrito  en  las culturas de  tipo  mixto, 
donde se puede producir la  reinserci6n herrneneurica de  una opinion escrita 
en  el  testimonio oral  de  una persona analfabeta.  Esre fenomeno suele ocurrir 
con mayor frecuencia  en  contextos can una gran carga ernotiva,  como en  un 
encuentro colonial. Ya hemos rnencionado la reinsercion de  la interpretacion 
de  Ranger en  la cultura oral de  Zimbabue. Existe  tambien un segundo aspec-
to  de  esta  influencia, pernicioso de  diferenre manera, que encontrarnos cuan-
do  el  predominio de  10  escrito  erosiona y  finalmente  borra las  formas  orales 
de  recuerdo.  Los  mejores ejemplos son musicales.  Ralph Vaughan Williams, 
Percy  Grainger y  Benjamin Britten son solo  unos pocos de  los  muchos com-
'""'"'-C"t o  ... ,.,. ...... ,.. _. __ • ••  1 •  

168  FORMAS  DE  HACER  HlSTORIA 
cloricas en  sus  propias composiciones,  que  reelaboraban las canciones  origi-
nales  en  el momento  mismo  de  su  extincion. Algunos  de  los  recopiladores 
modernos mas,conocidos, como Ewan McColl,  que  ha salvado y dado  nuevo 
vigor a un gran  mimero de  canciones  de trabajo  y baladas de  obreros  y cam-
pesinos del none de Inglaterra y Escocia, eran  tambien composicores,  y, hoy 
en  dia,  resulta  diffcil distinguir,  tanto al  publico  como  a  los  rmisicos,  entre 
las canciones nuevas y las tradicionales.  Asi que,  10  que  actualmente se puede 
escuchar,  en  un  bar  de  Kerry  0  Galloway, seguramente  habra pasado  por  el 
cicIo de Ia reinsercion herrneneutica. Una  tecnica critica puede, con  un  poco 
de  cuidado,  prever  facilmente  estos  problemas,  10  que  puede  ser  mas  com-
plicado  en el  case  de  Fuentes documenrales  escritas.  EI rio  de  Ranke  queda 
contaminado  por  la  invencion  de  la  rradicion,  incluso  antes  de  brotar  del 
manantial. EI recuerdo general de la vida deun  inforrnante, estructurado por 
10  que  <£1 mismo  considers de  importancia, constituye quiza  el tipo  de docu-
mentacion mas  puro que  podemos encontrar. 
La bioquimica de  fa memoria se encuentra todavia  muy poco  compren-
dida.  Pero  los estudios  sobre  sus  diferentes  tipos  tienden  a  coincidir en  que 
la memoria a largo plazo, especialmente en individuos que han entrado en la 
fase Hamada  por  los  psicologos  de  «revision de  vida»,  puede  ser  increible-
mente  precisa.  Las  personas  adquieren  un  «deposito  de  informacion»  que 
rellenan  con  las  relaciones  personales.  Se halIa circunscrito  por  el  contexto 
social, forma  obviamenre Ia identidad personal  y posee  una notable estabili-
dad.  SegUn observa  David  Lowenthal,  esto  es  especialmente  cierto  en  los 
recuerdos  intensos e  involuntarios  de  la nifiez, cuando  vemos  y  recordamos 
10  que  tenemos delante  de  nuestros  ojos, y no,  como  en  el caso de los adul-
tos,  10  que  esperamos  ver 26.  La  revision de  vida  es el  producto  terminal  de 
toda una-vida de  recuerdos.  Una narrativa  estable  de  revision  de  vida  en  el 
deposito  de  informacion es el comienzo  de la tradicion oral  a largo  plazo,  EI 
fragmento que  he  citado  anteriormente sobre  las vivencias  de  mi  abuelo  en 
la gran  casa de  Cornualles  es uno  de ellos,  <
Precisamente  ha  sido  la  utilizacion  de  este  tipo  de  recuerdos  10  que  ha 
constituido  Ia mayor  contribuci6n  de  historiadores  como  Paul  Thompson; 
Son historiadores sociales y urilizan  la informacion oral para  dar voz a los sin 
voz.  Aunque  no  se  trata  de  un  instrurnento  radicalizador  en  sf  misrno,  la 
informacion oral  en la  sociedad conrernporanea  ha  sido  muy  utilizada  por 
historiadores  con  un,  prop6sito  radical,  ya  que,  como  sefiala  el  mismo 
Thompsonenlasprimeras lineas de Lavoz delpasado: «Toda Hisroria.depen-
de  en  Ultima instancia de  su  proposiro  social», y la  historia oral  reconstruye 
r-.. T
HlSTORIA  ORAL  169 
minuciosamente los detalles  de  las vidas  de  la  gente  comun.  Sigue  la  tradi-
cion de  Mayhew,  que  deja  constancid de  las vidas de  los  pobres  de  Londres 
hacia  1850,  de  Charles  Booth,  que  estudio  la vida  y  trabajos  de  los  londi-
nenses  entre  1889  y  1903,  Yde  la obra  de  Seebohm  Rowntree  acerca  de  la 
pobreza en  Nueva York en  1901. Este proposito ha  figurado  de  forma  desra-
cada  en  la  practica  de la historia oral,  como 10  demuestra tambien el uso  de 
los recuerdos personales en  la historia italiana moderna 27. 
Los  recuerdos  personales  permiten aportar  una frescura  y  una  riqueza 
de  detalles  que  no  podernos  encontrar  de  otra forma.  Posibilita  historias 
en  pequefia  escala,  ya sean  de  grupos,  como  el  trabajo  de  Williams  sobre 
los  judios de  Manchester,  ya sean  de  orden geografico:  historias locales  de 
aldea 0  de  barrio.  Pone  en  manos de  los  historiadores los  medios para rea-
lizar 10  que Clifford Geertz ha  llamado  «descripcion densa»:  relatos  con la 
profundi dad y  los  matices  necesarios  para  permitir un analisis  antropolo-
gico  serio. 
Pero,  dejando  aparte  la afinidad  ideologica y el potencial  para  el  analisis 
estructural,  incluso  si  la  historia  oral  se  muestra  en  toda  su  utilidad  en  el 
campo  de  Ia  historia  social,  los  escepticos  se  siguen  formulando,  de  todos 
modos,  Ia pregunta que  he  mencionado  al principio del  articulo.  Puede  que 
sirva de  ayuda,  puede  que sea ilustrativa,  incIuso que sea historicamente libe-
< radora,  pero  capaz de  ofrecer  una  explicacion? EI testimonio  oral  permi-
te  una  evocacion descriptiva tan  conmovedora sobre 10  que  representa ser un 
mexicano  pobre,  como  la obra  maestra  de  Oscar  Lewis, Los  hijos de Sdncbez, 
pero,  de  codas  formas,  al final  se encuentra atrapada en  la  pequefia  escala, y 
no  es ahi donde se encuentran las fuerzas formadoras  de las teorfas de los his-
toriadores 28. 
Una  buena  prueba  de  esta  afirmacion  la  tenemos  en  la  monografia  de 
Paul  Thompson,  The  Edioardians?",  que  constituye  un  intento  de  recrear  la 
vida en  la Inglaterra  de los afios  inmediatamente anteriores  a la  Gran  Guerra. 
Se trata de  un perfodo  que  en  Ia memoria popular se encuentra rodeado de 
un  romanticismo  rosa, cuando  rodavfa se tomaba miel  con  el  te,  cuando  el 
reloj  de  la torre de la iglesia de  Grantchester todavia  estaba  parado a  las tres 
rnenos  diez,  cuando Dios estaba en  el cielo y todo  estaba  bien  en  un  mundo 
27  G.  Levi, L. Passerini y L. Scaraffini, "Vita  Quotidiana in  un  Quartiere  Operaio  di  Torino  fra Ie  
Due  Guerre  I'Opporro  della  Storia  Orale»,  pags, 209-224;  L. Bergonzini,  «Le Fonti  Orale  come  
Verifica  della  Testimonianze  Serine  in  una  Ricerca  sulla  Antifascismo  e la  Resistenza  Bolognese»,  
pags,  263-268, ambos  en B. Bernardi,  C. Poni  y A. Triulzi  (eds.),  Ponti Orale: Antropologia e Storia,  
Milan, 1978.  
  Los        Mexico, 1964.  
.-1  
HISTORJA ORAL 171
FORMAS DE HACER HISTORJA r170
a punto de ser destrozado en pedazos por la guerra. Pero, 10 que Thompson
nos quiere recordar es que solarnente era asf para unos pocos.
El rnicleo principal dellibro 10 constituye una serie de cinco vifietas for-
madas por recuerdos de infancias eduardianas, escogidas para representar a
todos los niveles de la sociedad, de los mas ricos a los mas pobres, Se encuen-
tran estrechamente ligadas a la docurnentacion de archivo debido a la tecni-
ca de muestreo utilizada en la seleccion de los individuos. Los relates resul-
tan muy vivos, pero no llevan el peso de la teorfa de Thompson sobre estos
afios, a los que considera como los de la crisis eduardiana: la de las clases con-
servadoras sobre la cuestion de Irlanda y de malestar laboral profundo y
extendido entre 1911 y 1914. Pero aunque las vifietas proporcionan ejem-
plos esplendidos, el analisis que hace Thompson sobre las desigualdades
sociales, su opinion acerca de las causas principales de la crisis y toda la infor-
macion a gran escala sobre la que se apoya este nivel de su libro, procede de
la utilizacion inteligente de las fuentes escritas,
fui que, en este sentido, acepto los puntos de vista de los crfticos, The
Edwardiam no constituye una justificacion de las reivindicaciones mas exa-
geradas hechas a favor de la historia oral a partir de los recuerdos personales.
Igual que en el caso de la tradicion oral, las reivindicaciones exageradas se
derrumbarr.Lg fuerza de la historia oral es la de   historia que tenga
_una seriedad   Esta fuerza procede de la diversidad de las fuen-
tes consultadas y de la inteligencla con que se han utilizado. No se trata de
  obhgaclon a exigir unicarnente a los historiadores orales, considerados
como personas que practican un arte menor. Ya he sefialado anteriorrnente
que la evolucion actual hacia una cultura mas alla de la palabra escrita, nueva
y global, con los recursos electronicos de tipo oral y visual de que dispone,
deshace la autoestima profesional de la historiograffa tradicional, obsesiona-
da por la documentacion escrita.(Todos los historiadores nos encontramos
ante este mismo desaffo)
El recuerdo personal permite al historiador dos cosas. En primer lugar,
algo que resulta obvio: ser un historiador cornplero, capaz de utilizar las fuen-
tes adecuadas para estudiar las diversas problernaticas de la historia contern-
poranea. Ningun historiador de la polftica moderna, sumergido en la docu-
mentacion oficial, puede esperar fiabilidad si no emplea las Fuentes orales
(e incluso podrfamos afiadir, fuentes fotograficas y cinematograficas), al igual
que le podrfa ocurrir a un historiador social interesado en el mundo gitano.
Como ha sefialado Vansina, la informacion oral sirve para comprobar la fia-
bilidad de otras fuentes, de la misma forma que estas son su garanda. Tam-
zar otras informaciones bajo una nueva luz, Este es el caso del analisis de las
clases sociales que hace Thompson en"The Edwardians. Esto es 10 que suce-
dio cuando Donald Regan, jefe de los asesores del presidenre Reagan en la
Casa Blanca, publico su relato justificarorio al dejar el cargo. El relato de sus
enfrentamientos con Nancy Reagan revelo, entre otras cosas, que la inter-I
vencion del astrologo personal de la primera dama fue decisiva para fijar la
fecha de la firma del Tratado de Fuerzas Nucleares de Alcance Limitado, en
la cumbre de diciembre de 1987, hecho que no se encuentra en los papeles
oficiales. Yesto es 10 que esta ocurriendo en el estudio, proximo a aparecer,
de Christopher Lee sobre la polftica britanica de defensa desde 1945.
I
En este terna, los archivos oficiales britanicos siguen cerrados, segun la
regIa que fija un plazo de treinta afios para la consulta de docurnenracion ofi-
cial, plazo que puede ampliarse a discrecidn del gobierno, si considera que se
trata de asuntos de indole confidencial, como, por ejernplo, los temas de
defensa. Se dice que la senora Thatcher opina que no se debe publicar nada
relativo a las actividades de inteligencia de agentes britanicos en la Rusia
zarista, no sea que se de auxilio y consuelo al enemigo. Ella y las enmiendas
que hizo aprobar a la Official Secrets Act, en 1989, reforzaron el cerrojazo.
Los muchos afios de Lee como encargado de los temas de defensa en la BBC
le perrniten conocer y tener la confianza de sus informantes. Las transcrip-
ciones de sus entrevistas con los principales actores de la obra se convertiran,
por sf misrnas, en una Fuente documental de importancia primordial. Un
libro asf no podia ser escrito por un historiador academicista. Dara una
vision diferente del perfodo en que Gran Bretafia dejo de ser una superpo-
tencia, La docurnentacion oral entra, de forma mas inmediata que otras
fuentes, en 10 que el profesor Hexter denomina «el segundo archive». La
capacidad de Lee para rastrear, leer e interpretar el «primer archive» se basa
decisivamente en su posesion de un «segundo archive» muy espedfico y poco
usual 30. Este hecho no le convierte en un nuevo tipo de historiador, mas bien
10 contrario. Muchos historiadores del siglo XIXeran «amateurs», en el senti-
do de que escribfan y vivian fuera del mundo academico, Tanto en el pasa-
do como en el presente, el trabajo de campo es un ayudante invaluable del
trabajo en los archivos.
En segundo lugar se da el efecto contrario. La posesion de un «segundo
archive» rico y variado (por ejemplo, a craves de la experiencia personal en
!..... lugar de las entrevistas) puede convertir a personas corrientes en historiado-
... res. Los historiadores del ferrocarril constituyen un excelente ejemplo.
Adrian Vaughan trabajo como guardavia en la historica linea, trazada por i
bien nos pueden proporcionar deralles minuciosos que de otro modo serfan
30 C. R. Lee, Whitehilll Wamor.r: PostwarDefence Policy Decision-makine, proximo a aoarecer.
inaccesibles, pudiendo asf servir de estimulo e inducir al historiador a anali-
• 
t
II  
172 FORMAS DE HACER HISTORIA
Brunel, de Londres al oeste de Inglaterra;. Vivie el perfodo de crisis de los
afiossesenta, fuetestigodel estrangulamientodelas formasantiguas de tra-
bajo y del: desprecio.por las antiguas destrezas artesanales, fue despedido en
varias ocasiones, hasta que, finalrnente, decidio dejar constancia de un
mundo que se estabaperdiendo. Sus primerasobras, Signalman's Morningy
Signalman's Twilight, eran ftuto de sus recuerdos. Pero, a medida que iba
adquiriendo el' dominio de sus nuevas herramientas como historiador, su
capacidad de analisis se profundizaba y escribfa una interesante biografia
sobre Brunel, a laque ha enriquecido su propia experiencia ferroviaria 31.
Otro ejemplo, como conclusion, tambien originado por la colera ante la
destruccion del mundo artesanal, 10 constituye un asombroso libro sobre
arquitectura..escrito porun carpintero ensamblador. Roger Coleman proce-
dede una familia de expertos artesanosdel norte de Londres. Se convirtio en
rnaestrocarpintero en el rnornento que elproceso de descualificacion laboral
llegabaal mundo de la construccion: se sintio indignado ante la arrogancia e
incornpetenciatecnicade los arquitectosen cuyas obras trabajo, y que nunca
se molestaron en' hacer uso de su experiencia. Asf cornenzo un enfrenta-
miento sordo, similar a las polernicas coloniales sobre la tradicion inventada,
en elque el.artesano simulaba ignoranciaydejaba que los arquitectos, de for-
macion teorica y sin callos en sus manos, dictaran las ordenes,
2Habia sidosiernpre asf? Empujado por su «segundo archive», Coleman
empezo una larga invesrigacion sobre la relacion existente entre el mundo
del arte y el del trabajo, mientras adquirfa por el camino las destrezas con-
vencionales de la crltica y la historia del arte. En su apasionado libro, The
Art of Work: an Epitaph to Skill los fragmentos mas significativos no podian
habet sido fruto unicarnentede.Ios libros. En un episodio notable, se pre-
gunta por que William de Sens habia resultado el unico herido en el acci-
dente que ocurrio durante la restauracion de la catedral de Canterbury. Su
respuesta, que habfa sido no solo el contratista principal, sino tambien el
artesano mas cualificado, nos revela como la. division del trabajo no era
entonces ladeahora. Este incidente aparece en un pasaje que muestra como
Coleman recupera la-cultura sumergida.de.los ensambladores, pasaje escrito
gracias a su formaci6n artesanal tradicional adquirida por transmision oral
y aprendizaje de obrerosmayores y que concluyecon una exposicion (de un
tipo que-jamashabfaenconrrado-en mis lecturas)de sus propias destrezas.
Describe elprocesopractico de fabricacionde unaventana. Puede aparecer
vulgar, aunqueuril, que nos enterernos de c6mose marcany emplean los
31 A. Vaughan, Signalman's Morning, Londres, 1981, YSignalman's Twilight, Londres, 1983. Ambos
en una ediei6n conjunta, Londres, 1984; idem, Isambard Kingdom Brunei, Londres, 1991.
HISTORIA ORAL 173
travesaiios de madera con que el ensamblador traslada las medidas exactas
del agujero de la pared a la estructura .de la ventana. Pero su relato no se
lirnita, sorprendentemente, a esto. Las tecnicas de ensamblaje unen en una
rnisma fratetnidad a Williams de Sens, Villard de Honnecourt (el construc-
tor medieval de catedrales, cuyos cuadernos de trabajo son, en ciertamane-
ra, los precursores directos de Coleman), los carpinteros anonimos del si-
glo XVIII, que trabajaron para Vanbrugh y John Wood el joven (anonimos a
no ser que sepamos buscar las marcas que dejaron escondidas en sus obras),
los maestros artesanos que Ie ensefiaron, y la nueva ventana en cuesrion. La
descripcion de como se hace una ventana en la acrualidad sinia historica y
analfticarnente todos los aspectos de trabajos que generalmente resultan
invisibles, porque se hallan infravalorados 32.
I
Algunos historiadores creen que su tarea consiste en describir y quiza
explicar por que ocurrieron las cosas en el pasado. Esto es necesario pero no
suficiente. La profesion de historiador exige otras dos caracteristicas esencia-
les. La continuidad historica ha de ser explicada, y para ello se requiere mas
atencion que para el cambio, especialmente en las culturas orales. La tradi-
cion es un proceso que solamente esta vivo mientras se reproduzca conti-
nuamente. Es efervescentemente vital, a pesar de su aparente inmovilidad.
En segundo lugar, la tarea del historiador es inspirar al lector confianza en su
capacidad rnetodologica. Para mostrarse consciente de los peligros de la tra-
dicion inventada, y, por tanto, de las explicaciones ofrecidas, el historiador
debe tambien revelar 10 que se hubiera sentido de haber estado allf un bardo
en la Grecia homerica, un aldeano en Africa antes de la llegada del hombre
blanco, un cansado maquinista en un tren victoriano, un jefe de los asesores
en la Casa Blanca del senor Reagan; si esto no es posible, hay que decirlo y
explicar el porque.
La historia oral, con su riqueza de detalles, su humanidad, su ernocion
frecuente, y siempre con su escepticismo sobre el quehacer historico, se
i
  ~   encuentra mejor preparada para estos componentes vitales de la tarea del his-
toriador: la tradicion y el recuerdo, el pasado y el presente. Sin acceso a estos
recursos, los historiadores en las modernas sociedades industriales de alfabe-
tizacion masiva, es decir, la mayorfa de los historiadores profesionales, lan-
guideceran encerrados en su propia cultura, como amantes abandonados, de
pie bajo la parpadeante luz de un farol, en una oscura calle barrida por el
viento,
32 R. Coleman. The Art ofWnrk: An Fflitllflh to Sf:,ill T nn,lrpc 1 Qllll
.II
174
FORMAS DE HACER HISTORIA
HISTORIA ORAL 175

Historia oral' dQue hay de nuevo?
cienciaci6ri m<iS fltitie sdbfeellieeho de que esre ripe de historia se ejerce con
Mirando en retrospectiva los diez afios transcurridos desde la primera edi-
cion de este libro, novedades cabe sefialar a proposito de los estudios de
historia oral?
Este suplemento gira principalmente en torno al hecho de que, aunque
las propuestas del articulo original siguen vigentes en 10 esencial, el aserto no
debe satisfacernos, pues la vigencia de los razonarnientos principales es de na-
turaleza peculiar; se trata de una continuidad acelerada, intensificada, que sir-
ve como superestructura a cambios enormes y accidentados en la autoirna-
gen de la sociedad occidental, en algunos de los temas estudiados y en los
modos de comunicacion acruales, Vigencia, pues, en funcion de la sucesion
de cambios, no de falta de ellos.
Esta concatenaci6n de cambios representa un gran desaflo para quienes
tratan de entender la historia conternporanea y es muy posible que den al
traste con otros enfoques historiograficos bien establecidos. Ya hay cierta evi-
dencia de ello. Sin embargo, aunque importante, su impacto sobre la practi-
ca de la historiografla oral dista de ser destructivo. Sucede mas bien 10 con-
trario, pues 10 menos que puede decirse de la ultima decada es que ha servi-
do para afianzar la reivindicacion que hadamos de inclusi6n sistematica de
las tecnicas de historia oral como requisito al canon historiografico rnoder-
no. «La memoria nos forma y nosotros hacemos memoria", dice Elizabeth
Tonkin en un ensayo donde encuadra magistralmente el fanrastico potencial
del metodo hist6rico oral dentro de esa sensacion creciente y generalizada a
prop6sito de la fragilidad de la historiografla tradicional centrada en los
documentos.
Todos los acontecimientos tienen sus interioridades y exterioridades,
sefialo Collingwood; es decir, las ideas que los impulsaron y los actos que
siguieron. Para entender la respuesta hay que reconstruir la pregunta a la que
da contestaci6n. Tonkin nos rnuestra eI modo energico con que hay que
recordar esta premisa y actuar en consecuencia si queremos obtener credibi-
lidad 33. En una crisis general de rnetodo, los supuestos y tecnicas de la his-
toriografla oral van perdiendo sus ulrimos andrajos herericos. «La rnetodolo-
gfa de la historia oral no es meramente importante para verificar la credibili-
dad de recuerdos de viejos y viejas», sefiala Eric Hobsbawn en un ensayo en
que plantea la cuestion como parte de una corriente mas amplia dentro de la
crisis general. En la actualidad no hay ni ortodoxias ni herejfas, sino una con-
33 E. Tonkin, Narratingour Pasts: The SocialConstruction ofOral History (Cambridge, 1992), pags,
97-101; R. G. Collingwood, An Autobiograplry (Oxford, 1939), pags. 29-30.
proposiios tIue deberi expHtitarse tal COtfi6.ta hisroriogralia oral ha afirmado
desde su cornbativaj' pdlemica juve'iltud
34

La novela de Mihi:h Ktirideta LibfiJ de fa risa y el a/vida artanca con la his-
toria de una fotografla de 1948 de lds'lidetes comunistas checoslovacos eufo-
ricos asomados a un balc6rl qUe da a' la piaza ftiaybr del centro historico de
Praga y en la que se ve aVladimir Clernentis, refugiadd en occidente duran-
te la ocupacion nazi, junto a1 dirigente checo de la faccion rnoscovita, Kle-
ment Gottwald, a quien le ha puesf8 iiti pi-aEio  gorro de pieles en fa cabeza.
De esra foto se hizo un cartel, pero afios mas tatde Clernentis fue purgado,
su imagen borrada y tan solo queda de el el gorro en la cafJtia de Gottwald;
de este hecho Kundera extrae la moraleja: «la lucha de un hombre contra el
poder es la lucha de la memoria contra eI olvido».
El africanista precolonial David William Cohen inicia su estrafalariQ. y
provocador libro de 1994 citando la frase de Kundera de un modo con el que
se alinea tort la reivindicacion de autoconciencia del historiador que propo-
nfa yo eli la pfimera redaccion de este articulo. La historia, sefiala Cohen, se
hace coh cliveisos propdsitos, capas todos ellos de un todo que hay que con-
tar. El proposito de la historia es «la reconstruccion pero tambien la com-
prenslon a mode de contrachapado de procesos y programas de obliteracion
y recuperacion, como son el acto narrative de Kundera, mi propio acto de
lectura, y actos de borrado» 35; Cohen coincide en que la historia oral es dos
cosas que se exponen aquf «contrachapada» (en su fructffera acufiacion, ilus-
trada con ejernplos concretes sobre Africa en la redacci6n original de este

articulo y puestos al dfa en esta) y forense (segiin mi anterior rerminologfa):
pues entre los casos que Cohen estudia uno de los primeros que cita con inte-
:j
res de detective es el de la rnetahistoria de la microhistoria del silencio de una
mUJer.
Siendo nifia, Cainella Teoli quedo gravemente herida en un accidente en
.,J
un
molino de Lawrence, Massachusetts, pero nunca conto a su hija ni a su
1 hijo com? ! por Cohen explica la que hace un

fir   de la noncia suprirnida de una huelga de molinos en l.2.!b. La recuperacion
es un rrabajo de contrachapado y de teferencias cruzadas procedentes de
diversas fuentes. «Mi madre no hablaba de su pasado porque pensaba que
podia perjudicarnos a todos», le dijo e1 hijo a Paul Cowan, historiador cuyas
indagaciones despertaron en 1976 en la conciencia social de la comunidad
los recuerdos perdidos de la huelga de .!.2.lb. Cohen detalla como Cowan
34 E. Hobsbawn, "On History from Bellow», en On History (Londres, 1997), pag, 206.
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.-1  
176  FORMAS  DE HACER  HISTORIA 
describi6 a Camella Teoli  y a su hijo;  Cowan forma  rambien parte de  la his-
toria  del. mismo  modo que yo al  explicar  el  papel de  Terence  Ranger  en  la 
produccion de  la historiade Zimbabue. Pero Cohen y yo coincidimos en  que 
la metahistoriograBa, como ella llamaria, es un requisite del  registro  oral que 
haga el  historiador consistente en  descubrir y  explicar el  olvido  y recordarlo 
con proposito  actual.  Estos  ulrimos diez alios  he  presentado  otros  ejemplos 
de  historiadores  que  hacen 10  misrno,  Olvido y  recuerdo  tienen siempre dos 
facetas:  el silencio de la molinera de  Cowan ilustra la supresion del  recuerdo; 
la  «historia utilizable»  de  Ranger se apoyaba en  un asidero  demasiado  preca-
rio  de  tipos  de  fuentes  e  ilustraba el  peligro  de  la  invencion, ya  fuese  inten-
cionada con prop6sitos de  propaganda 0  inconsciente por deficiencia meto-
dologica. 
Los  aconrecimientos de  los  ultimos diez  afios  han proyectado  el  mensaje 
en  tonos sornbrfos a veces y  otras menos en  Africa y  otros lugares.  El  inepto 
pero  autoritario regimen de  Robert Mugabe ha  creado  un  clima de  miedo y 
conformismo dentro del  cuallas versiones  «ucilizables»  del  pasado  de  Zim-
babue han proliferado de  tal  modo que puede que ya  sea imposible discernir 
claramente  entre ellas.  Hay que  reciclar  el  relate  cojo  deducido  por  Ranger 
en  1967  respecto  a  los  alzamientos  de  1896-1897,  tan  brillantemente  con-
testado  en  los  articulos  de  Julian Cobbing nunca refutados,  y  que sefialaba-
mos en  la primera edicion, sazonandolo y engastandole en  trabajos de campo 
sobre  la  guerrilla  de  independencia;  pero  las  fuentes  estan  contaminadas. 
Efectivamenre,  en  un  segundo  libro de  alcance metodologico  mas  escueto y 
fuentes  mas  reducidas,  Ranger avanza  en  el tiempo y  presenta una vision  de 
conciencia  nacionalista  revolucionaria  entre  los  campesinos  de  Zimbabue 
que intervienen en  la guerrilla,  que  indudablernente simpatiza con el  nuevo 
regimen 36. 
Mortunadamente,  alguien  que crefa  que  «importa 10  que la  gente  dice  y 
hace»  se introdujo en  Zimbabue por la estrecha ventana que permite la inde-
pendencia y el imperativo de control del  investigador de  campo. Norma Kri-
ger  ejemplifica la  concienciacion  de  la  naturaleza laminada de  su  objeto  de 
estudio y de  nuestro Iegftirno interes en  ella  en  el  rnismo.  Esta his-
toriadora llevo  a  cabo  dos  alios  de  investigaci6n  de  historia oral  y  explica y 
discute  con  sus  lectores  su  fuerza  y  su  debilidad  en  la  elaboracion  desde  su 
propia perspectiva37.  Ella no  hace historia «utilizable»  desde el punto de vista 
36  D.l-aJ1,  Gunsand Rain: Guerrillas and Spirit Mediums in Zimbabwe (Oxford,  1985); T. O. Ran-
ger,  Peasant Consciousness and Guerril!4War in Zimbabwe:A Comparative StUdy (Berkeley,  1985).  . 
37  N.  J. Kriger,  Zimbabwe's Guerrilla War: Peasant Voices (Cambridge,  1992),pags.  6,  32,  cap.  1, 
«Peasant  Revolutions:  Theories and Methods»,  pags, 5-51; y  «Apendix:  Field Research»,  pags,  243-
248.  Un ejemplo anterior con  el ruego  de  que  rodos  aiiadan  talaperidid puede verse en  «About the 

j  
I  





I

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i  
HISTORIA  ORAL  177 
del  senor Mugabe yt:;n  su .obra  nos  encontramos concampesinos aternoriza-
dos,  aterrorizados .po,r ambos .bandos,  ysobre .todo  por  que dice 
defenderlos:  no  hay ninguna conciencia .revolucionaria. colllo  base  de movi-
lizaci6n  polftica.  Krigercontinua despegando capas  dellaminado.  que 
Ranger  y  Lan  llegaron  a  otras  conclusionesiCon  valentiaIdado  el  estatus 
de  Ranger  en  el  Zimbabue  de  Mugabe  y  suprestigio  acadernico  en  Nor-
teamerica),  Kriger  disiente  de  susargumentos  pero  --de  acuerdo  con  el 
imperativo  rnetodologico  de  la historia oral-s- no  entra  fundamentalmente 
en  discusi6n  con  ellos  en  su  mismo  terreno,  sino  l6gicamente en  el  terreno 
prioritario  de  pruebas  y  metodos  defectuosos  0  insuficientes 38.  Es  precisa-
mente  la  linea  de  indagacion  el mayor  riesgo  para  elsentido  de  identidad 
profesional del  historiador,  La ventana de  oportunidad .de  investigaci6n por 
la  que  Kriger  penetr6 ya no esta  abierta ysu corrective  a  ese  pacto rnefisto-
felico  al  que  ella  se  niega  ynos  obliga  a  preguntarnos  si  los  zimbabuanos 
podran  algun  dfa  su  historia  de  la  manera  que  Elizabeth Tonkin 
dernosrro  era  tan importante para preservar La identidad social.  £1 estado del 
pais es consecuencia directa del  modo en  que  se llevo a cabo la primera inves-
tigaci6n, aunque durantela ultimadecada 10  mas  importante se ventila al sur 
del  Limpopo. 
Desde el fin  del  apartheid,  en la decada de  1990 ha  surgido  una encarni-
zada  pugna por el control de la historia de  Sudafrica. Es  natural que las dina-
micas  raciales  de  su pasado precolonial sean  de  interes;  se dice  que el motor 
de  tales  dinamicas  fue  la  «Mfecane»  y  el  propio Julian Cobbing  su  ojo 
forense  en  el  relato  establecido  de  la  Mfecane,  las  supuestas  grandes  rnigra-
ciones  que  configuraron la  regi6n  en  el siglo  XIX  y  la  fragmentaci6n  pobla-
cional que sigui6  a la disgregaci6n de  la Zululandia de  Shaka.  Pero  Cobbing 
afirrna  tajanternente que  esun rnito 39.  .El  motor de  la  disgregaci6n  no  es  la 
satanizada Zululandia, sino  probablemente el efecto  depredador de  los escla-
vistas  blancos.  No se trata,  de  todos modos, de  un argumento «polfticamen-
te  correcto»  porque  de  nuevo  muestra  a  los  africanos  como  victimas.  Sin 
embargo,  es 10  que las pruebas  demuestran 40. 
Field  Work",  pags,  239-248  de  rni  libro  sobre  Zambia occidental;  ver  nota 7.  E.s alentador encon-
rrar  a  alguien  mas  que  propugna 10  rnismo.  Sin  embargo,  a  este  respecto,  el  acontecimiento  mas  
irnportante  de  la  decada  fue  la  publicacion  de  la  autobiograHa  «conrrachapada»  del  mas  destacado  
africanista de  su  generaci6n y el mas  influyente, J.  Vansina, en  la que  ilustra su  propia experiencia en  
Africa,  de  la  historia africana y del  «Africa" academica:  Living with Africa (Madison, Wis.,  1994). La  
doctrina de la  «historia utilizable»  (que Vansina llama «rangerismo» se trata en  las pags,  116,  124-125.  
38 Kriger,  pags.  124-133.  .  
39 Vet nota 22.  
40  I. Cobbins. «l,rom;na thp Nptt)p' Thp <;I.vp  Tr.,1p .n,1  rhp  ..1"  7  .. 1....  1.K<;:<;: .: __  100(\ 
II  I
178 - -FORMAS  DE KACER  HISTORlA  HISTORIA  ORAL  179 
Cobbing se enfrenta en  esto,  como anteriormente al desvelar la invencion 
de  la historia de  Zimbabue,  tanto a los historiadoFes  que aceptabari 
y embelledan el relato  admitido y fib  buscahan un aflanzamienro en  tripode 
de  las fuentes  como  las que propugnabamos en  d ensayo  original,  como en 
las conclusiones rnisrnas, En  consecuencia,  a  se le vino ericima una 
rormenta de  airadas  prorestas,  La consecuericia del  coloquio sobre  la Mfeca-
ne  en  la  Universidad  de  WitWatersrand  en  septiembre  de  1991,  en  el  que 
Cobbing se enfrento a sus  crfticos  (y  eran  muchos,  enojados y chillones),  es 
otro palmario ejemplo que pone de relieve nuestra propuesta del articulo ori-
ginal.  Lo  que  estaba  en juego era  nada menos que  la forma de  la autoimagen 
de  la nueva Sudafrica expuesta en  el mas  acreditado libro de  historia existen-
te,  un  libro de  texto  para  un  caso equivalente a 4.°  de  ESO 41. 
Si  sobre  Sudafrica  siguen  cerniendose  negros  nubarrones,  en  la  antigua 
patria de  Kundera,  Absurdiscln  para  sus habitantes,  la  risa  y  el  recuerdo  lle-
garon de  la rnano  de  la Revoluci6n de  Terciopelo en  sustitucion del  opresivo 
y  autoprotector  olvido  de  los  iiltimos  afios  de  cornunismo.  De  pronto,  la 
problematica de  volver  a  recordar ocupa en  el  corazon de  Europa  un lugar 
tan  central  e importante como en  el corazon de Africa y surge  el misihb tipo 
de  problemas:  los recien  liberados han tenido  que asimilar las discrepancias 
entre  las  historias  personales  de  esa  epoca  y  la  version  heroica  publica.  No 
todos  eran  valientes  miembros  de  la  disidencia  agrupada  en  la  Carta rr, y 
menos aiin  admiradores del  grupo punk-rock Plastic People of the tJhiverse 
cuyas canciones fueron  flechas  incendiarias lanzadascontM el tejado del  cas-
tillo,  pero  rnuchos salieron  a la calle en  noviembre de  1989 como miembros 
an6nimos  de  las  alegres  multitudes  que  intervinieron  en  las  pausadas  ptro 
coherentes  conversaciones  rnasivas  con  los  dirigentes,  ptifu€iU  en.  Jlraga  y 
luego  en otras dudades, mientras grupos de  actores difundlan el mensaje lan-
zado  desde  el teatro Linrerna Magica, sede  de  Vaclav Havel y la improvisada 
direccion  del  Foro  Civico 42. 
Los  acontedmientos de  Checoslovaquia se  produjeron en  medic del  alu-
vion  imparable  que  rompi6  las  puertas  de  los  astilleros  polacos  Lenin  de 
Gdansk en  1980,  arrastr6  a  los  Ceausescu a sus  tumbas  poco antes del  flnai 
del  agnus  mirabilis  de  Europa  en  1989  y  ahog6  las  sinceras  esperanzas  de 
41  Ibid., «Debating pOst-Mficane history:  A  Reply to  Elizabeth Eldrige and Carolyn Hamilron»,  MS; 
y «Overturning the Mficane:  A  Reply to  Elizabeth Elridge»,  conferencia en  el  simposio  del  MS  en 
1991. Doy las gracias  a} u1ianCobbing por varias conversaciones memorables a prop6sito de  las con-
troversias  sobre el Mftcanedurante nuestros paseos  por las colinas cercanas a Grahamstown en  1995. 
12 }. Urban, «Czechoslovakia: The Power and Politics  ofHumilliatiom>, en  G.  Prins (ed.),  Springin 
Winter:  The 1989 Revolutions (Manchester.  1QQO\  pn  .. I"__-, __     

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11





j
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Gorbachov de  reformar el  socialismo  leninista en  el  fallido  golpe  de  Estado 
de  1991. Dado que  tantas cosas importantes podian perderse  si  no  se capta-
ban  en  ese preciso momento, hubo que recurrir rapidamence a formas de his-
toriografia habituales al sur del Sahara pent relativamente nuevas  en  Centro-
europa 43, 
En  la  Ultima  decada sobre  los escombros del  comunismo sovietico  flore-
cieron  tres  tipos de  historia oral.  En  primer lugar,  la  del  relato  de  las revolu-
ciones  dernocraticas  por  observadores  que  vivieron  los  acontecimientos  tal 
se produJeron,  basada  en  datos  fehacientes  y  de  mayor alcance  que  la 
fugaz  impresion  periodfstica,  y  uno de  los  mas  relevantes  y  perspicaces es el 
de  Timothy Garton Ash 44.  Tambien ha  habido  contribuciones  con  testimo-
nios  sobre periodos mas  cortos,  Gracias  a su  residencia sin  impedimentos en 
Rusia  en  los  momentos en  que  la situacion cambiaba,  y a su  ulterior partici-
pacion  en  la  creacion de  la  Universidad  Central Europea hasta el  momenta 
de su  muerte,  Ernest Gellner pudo dar voz a las identidades emergentes pos-
comunistas  y  aportar la  reflexi6n  mas  acertada sobre  la  naturaleza y  signifi-
cado  de  la «sociedad  civil»45,  Fue  una suerte para sus lectores  y feliz circuns-
tancia  que  este  innovador  investigador  de  campo,  autor en  su  juventud de 
uno de  los  estudios  antropologicos  mas  relevantes  sobre  el  norte de  Africa, 
Saints  of theAtlas,  y  que  recientemente  reflexionara  sobre  la  relaci6n  entre 
politica y antropologia 46,  eligiera  como objeto de  investigacion  temas sobre 
Europa del  este.  En  tercer  lugar,  como circunstancia extraordinaria,  algunos 
did  entes de  la revolucion se de' aron en  atusar  restandose a dar sus im  re-
siones  person  es so  re  0  que habian hecho a raiz  e su  actuacion y  antes de 
43 De  hecho,  la severidad de  control de  los  trabajos  de  campo en  Africa  ha  hecho  que los  antropo-
logos  sociales,  en  particular los  del  departamento  de  Cambridge,  reorienten  su  vision  y  la  de  sus 
a1umnos  respecto  a  Europa del  none y del  este,  Como consecuencia,  cuando Ernest Gellner se hizo 
cargo  de  la  direcci6n  del  departamento,  este  se  habfa forjado  ya una nueva identidad gracias  al  tra-
bajo  de  campo de  esrudiosos como Ray Abrahams (un  africanista reorientado),  Chris Hann y Caro-
line  Humphrey, asi como sus alurnnos y proyectos. Estaen  curso  una  interesante tesis  doctoral sobre 
metahisroria  en  la  historia  oral  en  la  que  se  esrudia  el  rema  y  su  repercusion  en  diversas  zonas, 
siguiendo eI modelo de  Adam Kuper en  Anthropologists and Anthropology:  The Bristish School 1922-
1972 (Harrnondsworth,  1973). 
44  T. Garton Ash,  We the People:  TheRevolution  of1989 Witnessed in Wan-aw,  Budapest,  Berlin and 
Prague  (Cambridge,  1990).  Otro  ejemplo  interesante  sobre  ese  genero  en  aquel  rnornento  en 
W.  Echikson,  lighting the Night: Revolution  in Eastern Europe (Londres,  1990). Siempre he  sentido  
admiraei6n  por  The Polish  August:  What  has Happened  in  Poland (Harmondsworth,  1981),  de  
N.  Ascherson,  un  ejemplo impecable de como debe hacerse este  tipo  de  trabajo.  
45  E.  Gellner,  Encounters  with Nationalism  (Oxford,  1994);  Conditions ofLiberty:  Civil Society and  
its Rivals  (Londres,  1994).  
46  E.  Gellner,  SaintsoftheAtlas(Londres,  1969),  en  particular «Notes  on  Method»,  pags,  303-304  
(ver  tam bien  el  rraramienro de  esta cuesti6n en  el  articulo  original); Anthropology and Politics:  Revo-
lutionin  thR  Slterl'd {;rn1JP (()yforrl.  1QQ<;)  
I I  
II  
180 FORMAS  DE  HAeER  HISTORIA 
que los acontecimientos les obligaran a asumir  otras preocupaciones, muchas 
veces rambien de  Indole  polftica47. 
Se trata de estudios  arriesgados,  como sefialabarnos en  la primera edicion, 
y la propuesta de Garton Ash sobre  «historia del presente»  no  se ha aceptado 
sin reticencias, pero  su reporraje claramente apasionado es defendible no  por 
las pautas  del  analisis ni  por la  belleza de  la  prosa,  sino  porque,  del  mismo 
modo  que  Kriger en  Zimbabue, nos  deja ver el entramado y se presta a juz-
gar su habilidad y las fuentes 48.  La importancia de  esta ap.ertura resulta  bien. 
evidente  cuando falta, y en  la decada  pasada cundio  un  feo ejemplo de  ello. 
El aluvion  alcanz6  a los  Balcanes y la metarnorfosis  que  cause  fue  corro-
siva. Cuando en  noviembre  de  1991  los ministros  de Asuntos  Exteriores  de 
la Union Europea incumplieron la amenaza de  parar  a Milosevic por la fuer-
za bombardeando  Dubrovnik,  el los calo y siguio  adelante 49,  y  sin  comedo 
ni beberlo,  los habitantes del cosmopolita Sarajevo se vieron  abocados  al fra-
tricidio.  La muerte de Yugoslavia fue  un  hecho  que  lleno  tarnbien de perple-
jidad  a los paises reacios a intervenir en el conflicto  yen consecuencia se hizo 
mas  apremiante  el  inreres  por  una  explicacion  clara.  El  periodista  Robert 
Kaplan  visito  la  region  y  realize  entrevistas  en  una  modalidad  superficial-
mente  parecida  a  la  tecnica  de  Garton Ash  de  «historia  presente»,  pero  sin 
saber los idiomas  locales ni  poseer  buenos  conocimientos. Sus opiniones fue-
ron publicadas,  con la consiguiente repercusion publica, nada menos que  por 
el despacho  oval de  la  Casa  Blanca  en  un  libro  que  daba  una vision  «esen-
cialista» de  la violencia  etnica en  la region,  segiin la  benevola  calificacion  de 
William  Hagan 50.  Balkan Ghosts nos  deda que  estabamos  enfrentandonos a 
la  Ultima erupcion  de  un  rancio  volcin  de  odio,  opinion  que  indudable-
mente influyo  en  la polftica occidental  hacia la  region  en  un  mornento cru-
cial  (del  mismo  modo  que  en  el  ejemplo  anterior  dedamos  que  la  obra de 
Ranger habra influido en  las tacticas  de la guerrilla de Rhodesia).  Si esa gente 
estaba  inmersa sin  remision  en  un  odio  etnico,  <para que  intervenir? 
De  hecho,  como  documenro  Glenny  y  sefialo  Hagan,  existfan  razones 
historicas  muy espedficas para que  los intelectuales  de finales del siglo XIXen 
47  Losesmdios de  Springin Winter citado anreriorrnente en  la  nota 42. 
48  T.  Garton Ash, History of the Present: Essays, Sketches and Dispatches from Europe in the 1990s
(Londres,  1999).  Lo  mismo  es aplicable  a  Bloodand Belonging: Journeys into the New Nationalism
(Londres,  1994), de  Michael  Ignatieff,  que  sigue  una  tradici6n similar. 
49  EI capitulo no  analiza esta cuestion, pero  no  estarfa bien  ornitir la referencia documentada. En  este 
contexte,  ver  M.  Glenny,  The Fall of Yugoslavia: The Third Balkan War (Harmondsworth,  1992; 
3" ed.,  1996);  1. Silber  y A. Little,  The Death of Yugoslavia (Harmondsworth/Londres,  1996),  y 
G.  Prins,  European Horizons ofDiplomatic/Military Operations (Londres,  1999), pags.  23.31. 
50 R. D.  Kaplan,  BalkanGhosts: A Journey through History (Nueva York,  1993); W.  W.  Hagan, «The 
Balkans'Lethal Nationalisms»,  Foreign Affairs 78/4, julio/azosto,  1999). Oal'.  h1 . 
1
HISTORIAORAL  181 
Iospafses  balcanicos  se  curasen  en  salud  tras  el  derrumbe  del  imperio  oto-
manoapoyando 10  que  Hagan denomina «modo  de  produccion  nacionalis-
ta» (ehacerse mas  ricos y ganar prestigio  alincipiente estado nacio-
nal») 51.  Porotra parte,  la  tendencia de  los marginados  objeto  de  laxenofo-
bia  a  considerar  cronologicamente  y  enfrenrarse  a  tientas  a  cada  crisis  que 
estalla  en  el area  (desde  Krajina  a la costa  de  Dalmacia,  de  Bosnia  sur  hasta 
Sarajevo, Srebenica,  Kosovo,Montenegro y las quevengan) hace que  no yean 
que  los Balcanes constituyen una  entidad trabada en  donde la presion sobre 
un  lugar  repercute en  otros 52.  Saberlo  significa  tener  conocimiento  de  algo 
muy convencional, escrito y detallado, sobre la historia de los Balcanes. Nin-
gun metodo tiene el monopolio de la virtud, pero los  relatos vistosos que van 
de  un  lado  a  otro  dando  bandazos  pueden  hacer mucho  dafio;  resulta  mas 
divertido contar,  registrar y leer historias  que  hacer  un  trabajo  serio,  pero  las 
consecuencias son  pavorosas y uno  puede verse condenado a aprender la lee-
cion  noaprendida a costa de  otros,  posiblemente para  su fatalidad. 
Garton Ash  describe  con  amargura y prosa  acida los atascos de  rrafico  de 
los  jeeps  relucientes  de  los  burocratas,  de  la  ayuda  internacional  codo  con 
codocon pobres  gentes  que  piden limosna enel suelo: ricos que  no  entien-
den nada en  visita de paso a Pristina 53.  De  estudio imprescindible para quie-
nes  desean  aportar ayuda  en  tales situaciones  es un  manual de  como recoger 
testimonios orales, como  base para el desarrollo  participative, elaborado con-
juntamente  por  una autoridad  relevante  en  el  desastre  y  una  de  las  fuerzas 
rnotoras  de  la  historiografla oral: lleva el agradable  y ambiguo  titulo  de  Lis-
teningfor a Change 54. 
Hugo  Slim  y  Paul Thompson han  escrito  un  libro  inspiradoen la  tradi-
cion fundacional  de  la  historia  oral  para  dar  voz a los sin voz,  pero  tambien 
como  correctivo  a  la  invesrigacion  hecha  de  mala  manera  por  cumplir.  Su 
proyecto  adernas  de  instructivo es una  advertencia:  «Hay muchas  formas  de 
aprovechar  el  conocimiento  patrirnonio  de  los  pobres,  de  las  rninorias  y 
de  los  imporentes»,  dicen.  «El estudiante de  antropologfa obtiene  un  titulo 
y  un  prestigio  academico:  el asesor de  desarrollo  firma  un  contrato  libre  de 
impuestos;  el fotografo  de prensa  se reserva el copyright de  imageries huma-
nas exoticas y el ambientalista obtiene una  toma de sonido  sensacional, pero 
<que es de  aquellos  que  comparten sincobrar sus opiniones y experienciasr». 
51  Hagan,  «Balkans'  Nationalisms»,  pag,  54.  
52  M.  Glenny,  The-Balkam: Nationalism, War and the GreatPowers, 1809-1999 (Londres,  2000).  
53  T.  Garton Ash,  «Kosovo: Anarchy and Madness»,  New York ReviewofBooks 47/2, 10  de  febrero  
de,2000, pags.  48-53.  
  Slim  yP.  Thompson,  Listeningfora Change: Oral Testimonv and DroelnfJmpnt (T  "n,.Jrp<  
II  
182  FORMAS  DE  HACER  HISTORIA 
La sana  desconfianza ante  los expertos  (ex  es una cantidad desconocida y un 
borbot6n  es  una  gota  bajo  presion»)  ha  sido  un  sentirniento  general  com-
partido  por  los  trabajadores  de  campo  de  muchas  disciplinas  y  vale la  pena 
reiterarlo;  pero 10digno  de rnencion  en 10que  atafie a este articulo es la con-
vergencia entre esa ira y escepticismo justificados y la crisis general del rneto-
do  historiografico en  la decada  de  1990. 
Las  preocupaciones y  necesidades de  la historia oral,  tal  como se explici-
taban  en  el articulo  original  se han  entramado inregralmenre en  el tejido  de 
la docencia  historiografica.  Cuando en  1985,  bajo  los  auspicios  de John Sla-
ter  -uno de  los  mayores  (y  ultimos)  Inspectores  Jefes  de  Historia  de  Su 
Majestad  en  la  poco  frecuente  tradici6n  independiente  de  Matthew 
Arnold-, se publico el «Libro Azul» 55,  este fue recibido e interpretado como 
parte  de la batalla entre  el relato recitative  de  los  hechos  y la vision historio-
grafica imaginativa y ernpatetica.  Estapresunta confrontacion esta superada, 
pues  tanto  el relato como la  empatia se exponen  al  mismo  riesgo dentro  de 
la  crisis general.  La publicacion  en  1996  del  sucesor  intelectual  (ya  que  no 
institucional)  dellibro por  obra de uno  de los especialistas de  mayor  renorn-
bee en  pedagogia hisroriografica,  muestra a que  extremo de  rutina han  llega-
do  las premisas y rnetodos  de  la historia  oral 56• 
A Jan  Vansina,  profusamente citado  en  el articulo  de  la  primera edicion, 
se le describe  en  la cubierta  de  su  autobiografia  como «heroe  de  la cultura» 
de la historia africana. En  su practica  de la investigacion historica destaca su 
reconocirniento de  la importancia de  la duda sistematica con  la hoja  afilada 
cuando se desbrozan  los fragiles senderos  orales  de  la selva para  explicar «10 
que  estaba  convencido  de  que  eran  los fundamentos  del  razonamiento  y la 
invesrigacion historiografica  y situe en  ese contexto las fuentes  "poco  cornu-
nes"  de  la  historia  africana».  Si  reflexionamos  sobre  su  carrera,  fue  esa  la 
innovacion  metodologica de  la que  mas orgulloso  se sentfa 57.  Pero no  es en 
el contexto  de Africa, sino  en  el curso  principal de  la  pedagogia historiogra-
fica en  Gran  Bretafia  donde  Chris  Husbands 10 cita  por su  capacidad  para 
dar  fuerza  a  la  explicacion  y  a  la  comprension  en  circunstancias  dificiles, 
como  mejor  modo  de  liberar  sin  peligro  una  imaginaci6n  de  escolar.  2Cabe 
imaginar mejor cumplido? 58.  El tema cormin  citado de John Slater es que «el 
pensamiento  historiografico,  fundamentalmente,  no  es charlar sino  abrir  la 
55  Ver  nota  19.  
56  C. Husbands,  What  is History Teaching? Language,  Ideas and Meaning in  Learning about  the Past  
(Buckingham,  1996).  
57  ]. Vansina,  «The Power of Systematic Doubt in  Historical Enquiry», History in Africa  11 1 (I 974),  
pags.  109-127; Living  with Africa,  pag, 173.  
58  C. Husbands,  What  isHistory  Teaching?,  pags. 61-62.  
I  


I  
o.
·   ~ ·
;, 
HISTORIA  ORAL  183 
mente»,  perspectiva que  armoniza con  la de  Collingwood de  «reconstruimos 
el  pasado,  tal  cual  es,  recordando  y  pensando  hist6ricamente,  pero  esto  10 
hacemos desenmarafiandolo del  presente  en que  aiin perdura» 59.  La obsesi6n 
natural de  la historia oral  por la transparencia de  rnetodo  y de pruebas se ha 
convertido en  causa cormin  en  su  defensa  general. 
La Ultima decada  ha sido testigo  entre los historiadores orales de  una  con-
tinuidad acelerada  en  la  produccion de  microhistorias  que  indagan desde  el 
olirnpo  al arroyo.  No  obstante, como  argumenta Alessandro  Portelli,  al hilo 
de  la ternatica de  esta pletora,  la vigencia de  este tipo  de  exploraciones sobre 
la  vida  de  una  sola  persona,  si  se  efecnia debidamente  segiin  el  metodo  de 
«contrachapado»  resulta  segura  y  cobra firmeza  dentro  de  la  jerarqufa entre 
generos  a los que  afeeta toda una  serie de  dudas de otro  tipo 60.  En  esta deca-
da,  uno de  los  mas  impresionantes  historiadores  sociales se ha  servido  de  la 
vida  de  un  aparcero,  construyendola a partir de  un  cafiamazo  exhaustivo de 
pruebas  contrastadas,  para  esclarecer la  experiencia  rural  sudafricana del  si-
glo XX  de un  modo y con  una fidelidad a la experiencia directa como rara vez 
se ha  realizado previamenre ". Se trata de  narrativa intirnista que,  segun  pala-
bras  de  Elizabeth  Tonkin,  establece  un  fulcro  sobre  el  cual  puede  pesarse 
todo el universo  de  la memoria social. 
2Cual es la causa  de  tal  migraci6n  en  apariencia espontanea de  los  histo-
riadores  hacia  este tipo de  historiograffa?  2Sed  la sensacion  de que se abre  la 
tierra  bajo  nuestros  pies? En  la anterior edici6n sefialabamos que  era  util  que 
Jack  Goody tomara de Marx el concepto de  modo de cornunicacion (consti-
tuido  por  medios  y  relacion  de  comunicaci6n).  En  la  ultima decada 'hemos 
asistido  a cambios  revolucionarios  en  los  medios  de  cornunicacion,  que  a su 
vez plantean interrogantes  a proposito de  su  repercusion  en  las relaciones  de 
comunicaci6n en  el plano  mas restringido y de  asociacion politica en  el mas 
amplio.  No  cabe duda de que  como consecuencia de los nuevos medios se ha 
producido 10que John Thompson denornino una  «transformaci6n de visibi-
lidad».  Pero  2con que  resultado  politico y social?62.  Es una  pregunta de  cru-
cial importancia para  los historiadores conternporaneos porque pueden estar 
59  ].  Slater,  "The Politics  of History Teaching: A  Humanity Dehurnanised?»,  Conferencia especial 
para  profesionales,  London  Institute  of Education,  1998,  cirado  ibidem,  pag.  IV;  R.  G.  Colling-
wood,  "Some  Perplexities  about Time,  and  an  Attempted  Solution»,  Proceedings  ofthe Aristotelian 
Society, NS  26/150 (1926), citado  ibidem,  pag.  11. 
60  A  Portelli,  «The  Best Garbage  Man in  Town: Life and  Times of'Valrero  Peppoloni, Worker»,  en 
The  Death  of Luigi  Trastulli  and  Other  Stories: Form  and Meaning  in  Oral  History  (Albany,  NY, 
1991),  pags,  117-118. 
61  C. van  Onselen,  The  Seed is Mine:  The  Lift ofKas Maine,  a  South African  Sharecropper,  1894-
1985 (Oxford,  1996). 
62  T. B. Thomoson.  The Media  and Mnrkrnit:v  {l'..mhritlop  lqq,,\  no,,<  1l7_IAR 
II
184 FORMASDEHACER HISTORIA
amenazados los fundarnentos de la deduccioncomuria partir de pruebas
para.obtener una explicacion: .porello sugiero abrirse camino prudenremen-
te entre el tipo de datos de sutil rextura y riqueza que Van Onselenrecopila
yexpone.Pero el problema .tiene mayor repercusion.
1
Todos los gobiernos, y nos sentimos inclinados a creer que los dernocra-
ticos por .motivos benevolentes, .necesitan hacerse una idea sobre el modo en
que las actitudesconfiguran lapolitica; por tanto, la crisis general del estatus
y la jerarquia en el marco de las fuentes hist6ricas cobra cada vez mayor
importancia fuera del ambito de la comunidad de historiadores acaderni-
cos 63. Es facil explicarse el porque, Se da la asuncion generalizada de que la
,
proliferaci6n de medios paracaptaci6n amplia y restringida invalida los
metodos previos de acci6n polftica y de formas de sociabilidad. Si ello es dec-
to, esto tiene una gran .importancia sobre el modo en que los individuos pue-
den concebirse a si mismos y formar sus redes de relaciones 64. Sin embargo,

a Jens Reich, uno de los lfderes del Neues Forum, con ocasi6n de las revolu-
ciones dernocraticas en Alemaniadeleste en 1989 le parecia que la pauta de
movilizaci6n en la DDR no asumia la tesis de revoluci6n impulsada por los
medios de comunicaci6n. Del mismo modo, la llegada de la radio, la televi-
l

sion y las grabadoras entre los beduinos del desierto occidental de Egipto no
!
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pareci6 destruir, sino mas bien reforzar, las pautas anteriores de sociabilidad
1
!
(confirrnando asi la opinion de Ernest Gellner de que, entre las principales
religiones mundiales, el Islam es la mejor estructurada para resistir la des-
t
trucci6n que ejerce la homogenizaci6n de las fuerzas globalizadoras) 65. Sin

embargo, desde entonees la revolucion de los medios ha emprendido una
carrera desenfrenada. El protagonisrno del fax esta documentado en el pro-
ceso predemocrarico de los esrudiantes de la plaza de Tianamen como factor
de ruptura del telon de acero. Internet contribuy6 decisivamente a la publi-
cidad y organizaci6n de la revuelta de Chiapas, en Mexico en enero, de 1994
63 En este sentido, a principios de 1996 las agencias gubernamentales inglesas, auspiciadas por el Cen-
tre for Defence Analysis perteneciente a los deparramenros de Evaluaci6n de la Defensa y la Agencia
de Investigaci6n del Ministerio de Defensa, desarrollaron y pusieron a prueba metodos de evaluaci6n
estraregica de probabilidades a largo plazo basados en una interpretacion de este debate entre hisro-
riadores. G. Prins, «How Will Attitude Shape Politics?" EI informe CDAlHLSfWP095/1.0, DERA
Franborough, noviembre de 1996, sinia en ese contexto las reflexiones de este capitulo, en particular
en el anexo B. «Creencias, actitudes y valores». EI debate sobre la interpretacion de la revoluci6n de
los medios de comunicaci6n tal como se inrerpretaba entonees figura en las pags, 14-22.
64 A. Giddens, Modernity and Self-Identity: Self and Society in the Late Modem Age (Cambridge.
1991).
65 J. Reich, «Reflections on Becoming an East German Dissident, on Losing the Wall and a
Country», en Springin Winterde Prins; «Bedouins. Cassettes and Technologies of Public Culture»,
MiddleEastReport, 159/4 (1986), pags 7-12, de L. Abu-Lughod; E. Gellner, Muslim Society {Cam-
bridge, 1981).
HISTORIA ORAL 185
\
y mas aun a las manifestaciones contra la Organizaci6n del Comercio Mun-
dial en Seattle en 1999. Pero las pruebas no apuntan hacia un lado exclusi-
varnente. Es evidente que la.dellncuencia utiliza el oiberespacio; factor nuevo
en sf, peroel modo de organizaci6n parece seguir losclasicos modelos mafic-
sos a pesar de cuanto se diga sobre «resistencia acelala» 66. Por consiguiente,
la conclusion es que en la actualidad no podemos saber concerteza hastaque
extrerno: influye el modo de comunicaci6n en las relaciones entre actitud y
politica. De 10 que no cabe duda es de que no existe una relaci6n simetrica 67.
En la primera edicion concluiarnos el capitulo con un par de ejemplos
arbitrarios sobre el modo en que se habia invertido la presunta jerarquia de
fuentes. Podernos reiterarlos con el agravante de una decada. No s610 actual-
mente es obvio que los documentos oficiales deb en considerarse redactados
primordialmente para su archive, a menos que se demuestre 10 contrario,
sino que el desplazamiento hacia medics informales para discutir ternas
importantes -la americanizaci6n del uso del telefono-e- llevado mas alla,
como en el caso del correo electronico, produce una curiosa paradoja.
Los mensajes por correo electr6nico no son ni una cosa ni orra: no son
cartas pensadas ni conversaci6n. Las extrafias modalidades de abreviatura casi
telegdficas, la misera sintaxis, la tolerancia de errores de mecanografla. ates-
tiguan la naturaleza eflmera de cornunicacion que existe en la mente de quie-
nes los intercambian. iCuan equivoco! Ahora se evidencia que el mensaje
electr6nico es casi el registro mas perdurable que puede dejar un individuo.
Aun cuando el rernitente 10 borre, el mensaje pervive en la memoria de los
bancos de datos de los servidores junto con transacciones hechas con tarjetas
de credito, datos sobre lealtad en el empleo de la tarjeta de credito de la
empresa, listas de llamadas relefonicas, impuestos y fichas rnedicas, etc., yallf
perrnaneceran durante decadas, Adernas, son tan publicos como un mensaje
de tarjeta postal y mucho mas localizables. La existencia de capacidad masi-
va de rastreode llamadas telef6nicas y mensajes a traves de Internet por parte
de los organismos de seguridad (sobre todo el sistema ECHELON anglo-
norteamericano, revelado en 1999 por airadas fuentesfrancesas temerosas de
que las empresas galas fuesen victimas de espionaje comercial anglosaj6n bajo
cobertura oficial) significa que los historiadores del futuro con una minima
ambici6n por escribir metahistoria aceptable de nuestra epoca habdnde ser
ingenieros de telematica y posiblemente piratas inforrnaricos.
66 M. Joyce-Hasham, Conspiracies on theInternet, RIIA (proxima publicaci6n); D. Mann y M. Sut-
ton, «Nercrirne: More Change in the OrganisationofThieving». BritishJournalofCriminolog;y3812
(primavera de 1998), pags. 201-229.
67 Unaesclarecedora exploraci6n del tema puede verse en A Brief History ofthe Future: Origins of
[nternet nLlnelrf"<. 1<)<)<». elf"1 N,""hrnn
.II
HISTORIA  ORAL  187 
186  FORMNl  pE HACER  HISTORIA 
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La historia oral  ha  madurado  durante la Ultima decada  en  su  doble face-
ca de  recnica  y  de  genero  dentro  del  canon  historiogtaflCo, 10  que  significa 
que  ha  perdido  su  fama  de  rareza poco  fiable,  aunque es de  esperar que  no 
De todos modos, 1a  pagina de papel escrita continua siendo el mejor sopor-
te de archivo para preservar la informacion por su accesibilidad y bajo coste, ya 
que no hay pista magnetica susceptible de fraude, ni se producen fallos de bate-
haya  perdido su vigor  iconoclasta- Esto es resultado  en parte  de  los esfuerzos 
1 ria. Siguiendo  la exhortacion  de  Jan  Vansina, el  historiador oral  debe  recoger 
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!  
de quienes  la practican y en parte  de la crisis general de la historiograHa,  ace-
lerada  ultimamentc  por  nuevos  cambios  en  los  medios  de  comunicaci6h. 
Hemos  expuesto  que  la  contribuci6n  del  registro  de  la  historia  oral  a  su 
sus datos  sobre  papel  10  mas  rapido  y detalladamente  posible,  Durante  el si-
glo xx,  una  porcion  de  la vida  publica  de  las sociedades alfabetizadas ha que-
dado,  mas  que  ninguna  otra,  flotando  en  el  registro oral,  pero  un  segmento 
defensa  general  ha  sido  alentadora,  pero es importante cohchlif,  igual que  10
ausente de ella es la historia  de los servicios de  inteligencia y de espionaje, que 
hadamos  en  el articulo  original,  reconiendando  ptudencia ante  los  peligros 
cuando en ocasionesen que finalmente sale ala luz en parte -como, por ejem-
que  entrafian la falsa orientacion y la exagerad6n.  Es preciso manejar las tee-
plo, los celebrados exitos de los servicios gubernamentales  de  Inteligencia y de 
nicas  con  habilidad,  pues  en  manos  inexpertas 0 rudas  pueden  sufrir  una 
la escuela de descifrarniento de  Bletchey Park que  averiguaron el codigo de  la 
adulteracion irnparable y absurda.  Mostrar fantasnias  balcanicos  inexistentes 
o su aparici6n en  el revoltijo de la mantequera del archivo casero de  la dacha 
del  senor  Mitrokin  son  ejemplos  de  esos peligros: la  palabra  escrita  tiene  la 
Ultima  palabra;  como  debe  ser,  Pero  la entidad y  el  potencial.que  conlleva 
maquina  alemana  ENIGMA durante  la Segunda  Guerra  Mundial- cambia-
ron  la explicacion aceptada  de  la guerra y  fue como  si de  pronto  unas  huellas 
dactilares invisibles con  luz normal  se hicieran fluorescentes 68.  Fue enorme  el 
alcance del rumor  y la especulaci6n a falta de estos registros secretos, 
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la  palabra hablada se ha  reafirmado  con  mayor  claridad. 
sir  Roger  Hollis,  jefe de  los  servicios de  inreligencia,  agente  ruso  0 
no? Hay  quien 10  afirrna y hay quien 10  niega.    traidores  habfa en el 
!  
drculo de  Cambridge?  Tres?    La  ocultacion  procure  buenas 
ganandas  a los suspectos  y sefialados  y dio  lugar  a  un  campo abonado  para 
teorias  conspirativas  a  gran  escala 69.  AsI, cuando  para  asombro  general,  se 
revelo al publico  en  1999  que  el  archivero  de  la  KGB  habia  estado  durante 
afios creando su  propio  archivo  gracias al privilegio  de  acceso a los archives 
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del  organismo,  en  particular  durante su  traslado  de  la  Lubianka  a la  nueva 
sede de  la  KGB en  las afueras  de  Moscu,  y que  tanto  el como  el archivo  ha-
bfan  sido  felizmente  exfiltrados  por  el  Servicio  Secreto  Britanico  de  Inteli-
genda, fue posible una verificacion  satisfactoria de la realidad,  Para gran  frui-
don de Christopher Andrew,  el historiador becado  por  el MI6 con  acceso al 
personaje y a los materiales, fue  posible acallar algunos  mitos y Andrew pudo 
anunciar  por  television,  a la vez que  confirmaba el desenmascaramiento  de 
un  agente  al servicio de  los  rusos  mucho  tiernpo  arras y por entonces  ya en 
edad  provecta,  que  era ilusorio  que  quien hubiera trabajado  para  los sovieti-
cos esperase que  el secreto  iba  a mantenerse para  siernpre 70. 
68  C. Andrew y  O.  Dilks  (eds.),  TheMissingDimension:  Governments and Intelligence Communities  
in  the2(7" Century (Urbana III,  1984); F.  H.  Hinsley y A.  Stripp,  Codebreakers:  The Imide Story  of  
Bletchley Park (Oxford,  1994).  
69  Dos autores  principalmente,  Chapman  Pincher  y  «Nigel  West».  P.  Wright  con  P.  Greengrass,  
SlJycatcher: (Richmond, Australia,  1987) tiene Ia deliciosa  tentacion del samizdat rras los torpes inren-
tos  del gobierno  briranico para  impedir su  pubIicaci6n; pero  Ia obra pareda y  resulto  ser un panfle-
to  deliranre,  
70  C. Andrew y V.  Mirrokhin,  The Mitrokhin Archive:  The KGB in Europe and the West (Londres,  
1999).  
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