UNA VEZ, UN LIBERTINO RONA SHARON

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CAPÍTULO 1

Como pobre ermitaño recluido en la oscuridad intento vivir mis días de perpetua duda llorando las penas que el tiempo no cura donde nadie, salvo el Amor, me halle por ventura. Sir Walter Raleigh

Londres, 1 1!.

Isabel Aubrey inhaló profundamente una bocanada de aire vivificante y ascendió la escalera principal de la residencia Lancaster. La residencia particular del conde de Ashby estaba ubicada en Park Lane, en la zona más ele ante de !ayfair. "urante a#os hab$a pasado frente a su ho ar sabiendo %ue &l se encontraba en al 'n lu ar del continente, arries ando la vida mientras luchaba contra (apoleón. )ac$a ya dos a#os, poco despu&s de *aterloo, %ue &l hab$a re resado. Le latió el corazón aceleradamente cuando olpeó a la puerta con el llamador de bronce y a uardó. Apareció un voluminoso mayordomo. +,uenos d$as, se#orita. -.n %u& puedo ayudarle/ Isabel sonrió. +,uenos d$as, he venido a ver a milord. .l mayordomo movió la cabera con esto apesadumbrado. +!ilord no recibe visitas, se#orita. !il disculpas, y %ue ten a usted un buen d$a+le cerró la puerta en las narices. 0!aldito sea1. Isabel dio un paso hacia atrás, a itándose dis ustada. )ab$a estado tan preocupada intentando controlar sus emociones mientras iba a verlo %ue no se le hab$a ocurrido %ue Ashby pudiera rehusarse a recibirla. Aun%ue en realidad no se hab$a ne ado a verla a ella en particular, no recib$a a nadie. +-(o deber$amos volver a casa, se#orita Isabel/ +le pre untó su doncella, %uien obedientemente se hab$a %uedado en la acera para
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vi ilar si al uien pasaba por ah$. Isabel miró hacia atrás. 3alvo por un carro de frutas, la calle estaba desierta. A'n era muy temprano para %ue la alta sociedad abandonase sus suaves camas, pero deb$a tener cuidado con los 4inetes madru adores %ue sol$an cabal ar en el par%ue con las primeras luces del alba+. 5endremos serios problemas si al uien nos ve en el umbral de la 6ár ola +a#adió la doncella, mirando atemorizada a derecha e iz%uierda. +Por favor, no lo llames as$, Lucy +Isabel reprendió a su doncella+. !ilord merece nuestra piedad, no nuestras burlas. Aun%ue en realidad, ella ten$a razón en ese punto. 3i se supiese %ue ella hab$a visitado a la 6ár ola, cuando hab$a una re la estricta %ue estipulaba %ue nin una 4oven soltera, y con ma n$ficas posibilidades para casarse bien, pod$a osar visitar a un caballero, salvo por estrictas cuestiones de ne ocios o profesionales... 3u madre tendr$a un s$ncope, y su hermano mayor, el vizconde 3til oe, la casar$a en un santiam&n con el primer caballero soltero con %uien hubiese bailado el mi&rcoles en Almack7s. .n realidad, ella hab$a sobrepasado todo l$mite de propiedad rechazando a cinco candidatos aduciendo %ue nin uno le hab$a parecido apropiado. 08Piensa91, se conminó. "eb$a haber al una manera de acercarse al conde. 3e mordió el labio al ocurr$rsele una idea. .ra un tanto osada, pero parec$a ser su 'nico recurso. )ur ó en su ret$culo y e:tra4o un lápiz y una ele ante tar4eta de presentación donde, 4unto a su nombre, fi uraba su desi nación como Presidente de la 3ociedad de ;iudas, !adres y )ermanas de 3oldados <a$dos en <ombate. .scribió un breve mensa4e al dorso de la tar4eta. = antes de perder el valor, olpeó a la puerta de nuevo. .l mayordomo contestó prestamente. +-5endr$a usted la entileza de entre arle mi tar4eta a milord/ =, por favor, solic$tele %ue lea el mensa4e %ue escrib$ al dorso +alcanzó a indicarle al mayordomo cuando se dispon$a a cerrarle la puerta en las narices por se unda vez. Los o4os amables del mayordomo se suavizaron y la miraron compasivamente. +>sted no es la primera 4oven %ue ha venido a visitarlo, se#orita. = 4amás ha %uerido recibir a nin una de ellas. Lo siento. Isabel se ir uió desafiante. +=o no soy una de sus... 4óvenes ami as. !ilord fue ami o de mi hermano, y su oficial superior. ?l me recibirá. Por favor, entr& uele mi tar4eta.

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.l mayordomo la escudri#ó primero a ella, y despu&s a la recatada doncella %ue a uardaba unos pasos detrás de la 4oven. <o ió la tar4eta. +Lo consultar& +la puerta se cerró nuevamente. Isabel entrelazó nerviosamente las manos. Lo %ue 4amás hab$a podido ima inarse, ni si%uiera en sus peores pesadillas, era %ue el formidable conde de Ashby, lord y coronel Ashby, comandante del Ae imiento 1B de )'sares, %uedase rele ado a la triste situación de un recluso. Cue una herida de uerra lo obli ara a recluirse como un ermita#o era una idea %ue le resultaba... inconcebible. .l Ashby %ue ella tan bien recordaba era un hombre de fuerza indómita, sa az, encantador, fuerte, apuesto como un dios, además de fabulosamente rico, atributo este 'ltimo %ue bastar$a por s$ solo para %ue la alta sociedad le perdonara cual%uier desfi uración del rostro %ue tuviese, sin importar lo rave %ue fuese. 3in embar o, sus innumerables atributos parec$an no resultar suficientes para %ue Ashby lo asumiera. .l mayordomo reapareció. +Por favor, pase usted, se#orita Aubrey. !ilord la recibirá. 0?l la recordaba1, pensó complacida con su triunfo, e Isabel entró a la residencia Lancaster. .ra un palacio imponente de color azul plateado con una lámpara de ara#a brillante %ue col aba del techo de doble altura. ,ueno, all$ era donde &l viv$a, miró a su alrededor con e:citación, all$ era donde se hab$a escondido durante los 'ltimos dos a#os. = aun as$, no pod$a evitar pre untarse cómo un hombre tan animoso como Ashby pod$a pasar todo el tiempo enclaustrado en esa casa en solitario cautiverio. 3i ella estuviese en su lu ar, en una semana estar$a subi&ndose por las paredes... y eso %ue ella no hab$a pasado a#os emprendiendo a uerridas car as de caballer$a a cielo abierto. "e4ó a Lucy en el vest$bulo y si uió al mayordomo hasta una sala %ue daba al frente. Le llamó la atención una colección de pe%ue#os monos tallados en madera e:hibida en una vitrina. (otó con divertido espanto %ue uno de ellos uardaba una asombrosa similitud con *ellin ton. Dtro era la viva ima en de lord <astlerea h. +La 6ár ola es un artista +sonrió co iendo uno de los monos, %ue le recordó al pr$ncipe 6eor e+, y tiene un mordaz sentido del humor... +A la 6ár ola le dis usta %ue personas e:tra#as fis oneen sus efectos personales. Isabel dio un respin o. Prinny le fue arrebatado de la mano y fue colocado nuevamente en el estante de cristal de la vitrina.
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+-"eseaba usted verme/ +un adusto y des arbado hombre de cabello cano estaba de pie frente a ella. (o uardaba nin una seme4anza con el h'sar despreocupado %ue a#os atrás *ill hab$a llevado a cenar a la casa de sus padres. .l corazón le dio un brinco. Por "ios. +-Cu& pasó.../ +enmudeció apretando los labios, al tiempo %ue le hacia una cort&s reverencia. -La uerra le habr$a producido eso/ -D su mente habr$a atesorado una ima en demasiado e:altada de &l durante a#os/ Incluso su abri o de color dorado cobrizo era demasiado amplio para su des arbada fi ura. "esolada, buscó la cicatriz en el rostro. (o halló nin una. .l conde la observó con circunspección. +-Puedo hacer al o por usted, se#orita... / +Aubrey, milord. )ermana de *ill +0no la hab$a reconocido1, se di4o. Pues entonces, -%u& lo hab$a inducido a verla cuando no recib$a a nadie, ni si%uiera a sus 4óvenes ami as/ +Aubrey... -!ayor *illiam Aubrey/ Dh, s$, por supuesto, lo recuerdo. Por favor, acepte mis sinceras condolencias por la p&rdida de su hermanoF un hombre e:celente, se#orita Aubrey. >n oficial e4emplar. Isabel frunció el ce#o. Al o no enca4aba. *ill hab$a sido su me4or ami o durante a#os, -y eso era todo lo %ue ten$a para decir/ +-Leyó usted... mi tar4eta, milord/ +pre untó cautelosamente. (adie, salvo Ashby, entender$a la alusión atrevida %ue conten$a el mensa4e %ue hab$a escrito en la tar4eta. 3in embar o, su anfitrión parec$a totalmente despistado. +-3u tar4eta/ +parpadeó desconcertado. La verdad la sacudió como un rayo. 0.se hombre era un impostor1. -Por %u& otra razón inventar$a una herida ine:istente para 4ustificar su aislamiento de la sociedad/ 3ólo pod$a haber una razón plausible. 3ólo pod$a si nificar una cosaG Ashby estaba muerto, enterrado en al 'n fr$o campo de ,&l ica 4unto a su hermano, 8y ese villano usurpaba su identidad y viv$a de sus bienes9 5en$a %ue salir de all$. (ecesitaba informárselo a al uien. +6racias por recibirme, se#orF "ios m$o, acabo de recordar %ue ten o un compromiso. )a sido un placer +se diri ió rápidamente hacia la salida.

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Al abrir la puerta de doble ho4a descubrió la fi ura del mayordomo %uien descubrió sus aprensiones por la e:presión de su rostro. .l hombre entró y cerró la puerta tras de s$. +3e#orita Aubrey, ambos estamos al servicio de milord +di4o %uedamente. +Dh, Phipps, eres un maldito idiota +despotricó el impostor+. Pueden col arnos por esto. 5' y tus necias ideas. +)abr$a sido una idea brillante si no te hubieses comportado como un miserable imb&cil +replicó Phipps, bufando con e:asperación. +Lo 'nico %ue deb$as hacer era averi uar %u& %uer$a. +-<ómo se supon$a %ue pod$a hacer eso/ -Cu& soy yo... un maldito ,oI 3treet Aunner/ Isabel miró de manera penetrante al rollizo mayordomo primero, y despu&s a su escuálido cómplice, mientras su mente discurr$a con velocidad acerca de %u& deb$a hacer. >n polic$a... 8un polic$a era con %uien deb$a hablar9 .l impostor se secó la frente h'meda con un pa#uelo. +.lla 'nicamente hizo mención de su tar4eta. Phipps e:tra4o la tar4eta del bolsillo de su chaleco y leyó el escueto mensa4e %ue conten$a. +-Cu& si nifica/ +le pre untó con ostensible curiosidad. +-Por %u& no se lo pre unta a su amo/ +le contestó ta4antemente. "iri ió la mirada hacia las puertas y ritóG +8Lucy9 8<orre, ve con 3til oe9 8"ile %ue avise a la polic$a9 8.ste hombre es un impostor9 +83$, se#orita Isabel9 +la respuesta de Lucy le lle ó en tono apa ado desde el vest$bulo. +8(o la de4es salir9 +le ordenó Phipps a su cómplice y salió corriendo. Jue detenida por el impostor, %ue se interpuso en el umbralF Isabel escuchó el ruido de la puerta principal al abrirse, y cerrarse despu&s de un portazo. +8.l hombre está blo%ueando la puerta principal, se#orita Isabel9 + ritó Lucy+. -Cu& debo hacer/

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+8Aápido, Lucy9 +e:clamó Isabel+. 8<lávale la punta de mi parasol en las costillas9 +8Ay9 +aulló el mayordomo en el vest$bulo+. 8!aldita mocosa insolente9 +8(o funcionó9 +comunicó Lucy+. -Cu& debo hacer ahora/ Isabel miró furiosa al impostor. ?l enco ió los hombros como disculpándose. !aldici&ndolo, espió por encima de su hombro. +Lucy, hay un florero en la es%uina. 8Párteselo en el cráneo9 +"udley, -puedes hacerla callar/ +ro ó Phipps en voz alta+. 8!e van a matar a%u$9 <uando "udley desvió la mirada para ver %u& suced$a en la entrada principal, Isabel revoleó su ret$culo y se lo incrustó en la cabeza. +8Ddiosos villanos9 + ritó ale4ándose de &l como una tromba+. 83e pudrirán en (eI ate por esto9 +Pudo ver cómo Phipps se cubr$a tras la puerta, al tiempo %ue Lucy lo apuntaba con el florero. .scuchó los pasos de "udley %ue la perse u$an dando traspi&s, casi hab$a lle ado a la entrada, cuando un terrible mast$n los de4ó a todos petrificados. Lucy de4ó caer el florero. +Cuieto, )&ctor +ordenó una profunda y viril voz masculina desde el pasillo. Isabel levantó la vista, 4adeante. La ara#a le blo%ueaba la visión, pero a trav&s de la balaustrada de la escalera, pudo ver a un ne ro retriever sentando muy alerta 4unto a un brillante par de botas de )esse ne ras+. -.s mi abri o el %ue llevas puesto/ + se escuchó la voz de Ashby resonar desde arriba. "udley se enco ió atemorizado. +3$, milord, pero puedo e:plicarle... +.spero %ue puedas hacerlo. Phipps, apártate. "e4a ir a la mu4er. Phipps le echó una mirada desolada a la amedrentadora fi ura %ue se vislumbraba en la parte superior del vest$bulo. +!ilord, yo... +8)azlo inmediatamente, Phipps9 +3e escuchó el sonido de la fricción del cuero cuando Ashby iró sobre los talones. Isabel reaccionó temblorosa. .ra su oportunidad.

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+Lord Ashby, -puedo verlo un momento en privado/ 3olamente para ase urarme %ue no sea un fraude, %ue usted sea realmente... ?l se detuvo. >nos o4os distantes la escudri#aron a trav&s de los destellos de luz de la ara#a. +A uarde en la sala +di4o despu&s de una pausa prolon ada+. !e reunir& con usted ense uida +se escuchó el ruido de sus pisadas contra la madera al ale4arse por el pasillo, y su eco fue ensordeci&ndose hasta perderse en el interior de la casa. Phipps se le acercó con e:presión contrita. +3e#orita Aubrey, le rue o me perdone. +=o tambi&n +di4o "udley asintiendo bruscamente, con el abri o col ando proli4amente del brazo. +(o ten$amos intención de asustarla +continuó Phipps. +<omo tampoco a su doncella +acotó "udley+. ?l no la habr$a recibido si no hac$amos al o... +... "rástico. (os disculpamos sinceramente +la miraron suplicantes al tiempo %ue "udley se frotaba la cabeza en el lu ar donde hab$a recibido el olpe y Phipps se abrazaba las costillas. Isabel les dispensó una mirada como si los considerase dos inadaptados sociales. +.spero %ue tambi&n os disculp&is con Lucy +espetó en tono airado. +Lo haremos de inmediato inclinándose en humilde reverencia. +prometieron al un$sono,

Isabel re resó a la sala. .:pectante, la recorrió de un e:tremo al otro intentando controlar su nerviosismo. Dyó las firmes pisadas, contuvo la respiración para ver si... <uando &l atravesó el umbral, se le detuvo el corazón. +Ashby. Dculto tras una máscara de sat&n ne ra, el conde se apoyó en el marco de la puerta con los brazos cruzados sobre el pecho fornido. +Cu& alivio. Por un momento tem$ dar con mis huesos en (eI ate.

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e:udaba una feroz virilidad. +=a veo +sus labios sensuales se curvaron en una c$nica sonrisa ba4o la máscara+. Isabel se recompuso. <on un movimiento brusco cerró las pesadas cortinas de la ventana %ue miraba a la calle sumer iendo a la habitación en penumbras. mirándolo bo%uiabierta. escudri#ándola detenidamente.iudas. M . . !adres y )ermanas de 3oldados <a$dos en <ombate. puesto %ue en realidad ten$an una tonalidad verde azulina. +"$ ame %u& es lo %ue %uiere y váyase. A trav&s de la fina camisa blanca de muselina se le notaban los latidos acelerados en la ar anta y los m'sculos marcados del pecho.ien. resultado de haber pasado tantos a#os sobre una montura. debió haberlos considerado de ese color por el refle4o azul de su uniforme.lla hizo una reverencia. .sas pobres almas %ue hoy no tienen a nadie.s una or anización de caridad para ayudar a las mu4eres despose$das %ue han perdido a los hombres %ue les prove$an el sustento antes de la uerra.. <uando sus miradas se encontraron. Isabel se %uedó inmóvil.ste era un hombre %ue pod$a tener todo lo %ue %uisiera. su oscuro encanto ten$a una atracción ma n&tica. &l se apartó del marco de la puerta. . Aun con la máscara. +Lord Ashby. y %ue era el 'nico caballero %ue necesitaba una tar4eta de baile. pero ahora pod$a hacerlo. represento a la 3ociedad de . Alto. Abruptamente. fornido y de porte amedrentador. 3e apenó al ima inarse lo %ue &l deb$a enfrentar cada ma#ana al verse en el espe4o.La espesa y brillante cabellera le ca$a irre ular sobre los anchos hombros. A#os atrás se comentaba %ue las mu4eres se le abalanzaban cuando &l entraba a un salón de fiesta. Los o4os del hombre no eran azules. La observó de arriba aba4o a trav&s de las ranuras de la máscara. Los ce#idos pantalones de montar ne ros le moldeaban los muslos esbeltos y fibrosos. con los o4os muy abiertos por el temor. desde su a raciado sombrero amarillo %ue enmarcaba sus dorados rizos hasta el vestido matutino %ue hac$a 4ue o. . y a %uien desease. además de satisfacer su curiosidad al mismo tiempo. me despido de usted +cruzó la habitación en cinco lar os pasos con el perro ne ro trotando tras &l. herreros. (uestro ob4etivo es ayudar a. <omerciantes. ahora %ue ha averi uado lo %ue %uer$a. (o lo hab$a entendido muy bien cuando era pe%ue#a. .. ella se percató de %ue su memoria le hab$a fallado sólo en un detalle. "eb$a resultarle terrible aislarse as$ del mundo. ran4eros %ue han de4ado a su familia en una situación de desamparo.

<lavó la mirada en el brazo %ue ella le manten$a aferrado y despu&s la miró a los o4os. +-= su punto es/ Lo soltó. le clavó una punzante mirada. 4u ador y mu4erie o. Aenuente a darse por vencida. Aun%ue en opinión de Isabel. 5ienen %ue ver con las familias de los hombres %ue usted comandó.l corazón se le detuvo. La 'ltima vez %ue la vi. +-Lo sabe/ +pre untó. Isabel. +3& %ui&n es usted.uenos d$as +se diri ió hacia la puerta... 3intió sus m'sculos tensos ba4o los dedos. <uando pasó 4unto a ella. +>sted era responsable de esos hombres %ue ellas amaban. "e 4ovencita hab$a estado loca por &l.. +Pues deber$a +afirmó+.+!e importa un bledo sus ob4etivos. llevaba faldas cortas azules y rebeldes tirabuzones. >n notorio libertino.. . 3intió fue o en las me4illas. Isabel le asió el brazo. +)a crecido +murmuró &l+. le sostuvo la mirada. madame. 1O . . el carácter tan especial de Ashby era lo %ue lo destacaba del resto de los 4óvenes libertinos de la alta sociedad. -(o cree %ue sus hombres podr$an esperar de usted %ue hiciera al o por sus familias/ Acercándosele. "eseó %ue la encontrara. a pesar de su conocida reputación de sinver Nenza. al menos por simple or ullo de mu4er. dec$an los %ue bromeaban sobre &lF pero *ill sosten$a %ue la atención %ue su ami o despertaba era por haber heredado el t$tulo siendo a'n demasiado 4oven. +!i deber era ani%uilar. +Cuizás si supiese el nombre de mi hermano. atractiva. sus bravos soldados %ue murieron en el campo de batalla. )e cumplido con &l. incapaz de respirar de repente. Percibió el perfume de 4abón de afeitarF ese aroma le hizo pensar en bos%ues y arboledas.

como ella bien sab$a.. Apartando dificultosamente la vista.lla rió+. se arrodilló en la alfombra y emitió un suave y melodioso silbido. <on el corazón lati&ndole con fuerza. . la %ue. Le promet$ %ue lo traer$a de vuelta.Cue me hab$a convertido en un ser horrendo/ *ill era demasiado bueno como para hablar mal de sus ami os. pero de4aba ver su poderosa mand$bula. . 5en$a %uince a#os+. envueltos en la oscuridad provocada por los pesados cortina4es cerrados. . -5e acuerdas de m$/ +hundió los dedos en el brillante pela4e..eo %ue han cuidado bien de ti.res tan hermoso. aun%ue ambos sab$an %ue ella le hab$a hablado al perro+.so sucedió hace siete a#os +fue cuando lo hab$a visto por 'ltima vez. &l vest$a el uniforme de su re imiento y con sus pantalones de montar blancos. +)ola. +Lamento lo de *ill +di4o ásperamente+. Permanecieron de pie muy cerca uno de otro. cuando eras tan sólo un cachorrito +el animal ladró moviendo la cola ale remente. = fracas&. ?ramos e:celentes ami os en a%uel entonces. +Le promet$ %ue lo har$a +la ne ra máscara satinada le ocultaba la mayor parte del rostro. estaba ma n$fico. rande y fuerte ahora +buscó la mirada inescrutable de Ashby+. !e desfi uraron el rostro en 3orauren. ella colocó la mano sobre esa poderosa palma y le permitió %ue la ayudara a levantarse.lla hab$a hecho el rid$culo por &l. cha%ueta tipo dolmán de color azul con abotonadura plateada en el pecho.so sucedió hace cuatro a#os +se hab$a enterado cuando la ente hab$a comenzado a referirse a &l como 0la 6ár ola de !ayfair1+. )ac$a %ue se sintieran humanos. lo %ue le sucedió a usted en *aterloo.. +Lo he hecho +respondió Ashby. se le acercó para olfatearle la mano. *ill 4amás mencionó.. frotándolo y acariciándolo+. el mentón y la boca. 3e %uedó con )&ctor +di4o ella. 11 ..l imponente animal se sentó.. )&ctor me salvó la vida dos veces. +murmuró ella+. cómo has crecido.. )&ctor. 3omos prácticamente como hermanos +le ofreció la mano. +-. y la pelliza forrada en piel correspondiente %ue le col aba del hombro. . . +=o tambi&n lamento. "ecidido a investi ar más de cerca. moviendo las ore4as. +3orauren +inhaló+. Por "ios. +.. aun%ue nada de humanidad %uedase ya en ellos. pod$a sentirse tan suave como parec$a.+.

-debo presumir %ue se refiere a usted misma/ +3$. usted es el hombre más amable y más eneroso %ue he conocido. o al disfrutar nuevamente de un cálido abri o. milord. +<uando menciona 0"irectorio1.uscamos a un caballero influyente para %ue defienda nuestra causa e impulse la le islación %ue buscamos. +. 3us duras palabras le provocaron un desa radable escalofr$o %ue le recorrió todo el cuerpo. +-Cu& tipo de ayuda es la %ue me pide/ 3u tono de voz no ase uraba promesa de ayuda al una. 12 . +Lord Ashby. <omo miembro de la <ámara. a la se#ora 3ophie Jairchild y a m$. a lady Iris <hilton. pero descubr$ %ue el socorrer a otros. Antes de %ue &l se diese la vuelta para retirarse. +<ontin'e. o al ver sonre$r a su madre ante una pe%ue#a muestra de ayuda/ 5anto usted como yo tenemos mucho %ue dar. ella di4oG +-)a visto al una vez cómo se ilumina el rostro de un ni#o ante un plato de comida caliente. sintió %ue el corazón se le estru4aba de compasión. para las mu4eres y los ni#os %ue se encuentran privados de medios de subsistencia. pero no siempre el mismo m&todo sirve para todos por i ual.!irando fi4amente los an ustiados y ardientes o4os masculinos. a ente menos afortunada.. y nuestro deber es brindarlo. pudiese perder su sentido de la humanidad. (o creo %ue al una vez. usted. +. ni por nin una razón.stoy sumamente complacido de %ue usted haya encontrado el camino a la virtud. +Podr$a sorprenderse. ayuda a recuperarse. +(uestro "irectorio ha contratado a un abo ado para elaborar y presentar un proyecto de ley %ue contemple un subsidio anual para los familiares de los soldados fallecidos en combate.. +)e sufrido el desconsuelo y la desesperación. pero denotaba curiosidad. ?l permaneció en silencio durante un momento.

0>sted puede contribuir conmi o1. !i vida está acabada +echó una furtiva mirada a los labios femeninos. usted podr$a contribuir a nuestra causa mucho más %ue cual%uier miembro del Parlamento. no soy el. +>sted una vez me di4o %ue consideraba a *ill como un hermano. (o estaba al tanto de %ue necesitaba ayuda. ella hab$a aprendido la lección respecto de &l. emoción.. ella supo con certeza %ue &l recordaba todo lo %ue hab$a sucedido en el e:terior de su casa esa noche tan le4ana. +Cuizás. La ima en de Ashby y *ill ri&ndose 4untos le estru4ó el corazón.r o. despidi&ndola sin miramientos.. (o fue mi intención. 8=o no soy uno de sus malditos casos de caridad9 83i yo fuese el mismo hombre de hace cuatro a#os.ayase a su casa. milord.+(o he asistido a las sesiones de la <ámara de los Lores desde hace mucho tiempo. usted se hallar$a en una situación muy comprometida9 Isabel dio un respin o. pensó desalentada. y no vuelva 4amás por a%u$. uerra le ha de4ado +-<ómo podr$a usted ayudarme/ +espetó furiosamente+. (i ten o intención de hacerlo en un futuro inmediato.. +. La 6ár ola no merece ni su piedad ni su burla +abandonó la sala a randes pasos.. "ios. +(o me trate con condescendencia + ru#ó mirándola furiosamente como si ella lo hubiese abofeteado+. +>sted no es la 'nica persona a %uien la cicatrices.. al mismo tiempo. y cuando sus miradas se encontraron. (o ten o %ue contribuir con nadie.. +Perdóneme. 1@ . Isabel. -Al o más/ +<on su poder e influencias.. adalid %ue ustedes buscan. entilmente. podr$amos ayudarnos mutuamente +ofreció +-<ómo podr$a usted ayudarme a m$/ +di4o casi mordiendo las palabras+. estar$a feliz. . +>sted está e%uivocada. y con sus cone:iones en el !inisterio de 6uerra. La intensidad de su mirada le provocó temor y.. desconcertada por la intensidad de su furia. = como hermana suya. Isabel de4ó escapar un tembloroso suspiro. Isabel+di4o adustamente+.

.l furibundo bramido habr$a provocado %ue las despavoridas ratas. 8!aldita. su rácil fi ura. %ue des arraba el corazón. como si fuese un vie4o senil sin esperanza de recuperación. el e:%uisito óvalo de su rostro enmarcado por suaves bucles dorados.lla me amenazó con infli irme da#o f$sico.. maldiciendo por lo ba4o. Jurioso. madura y bien torneada. 8!aldita fuera toda esa mierda9 -Por %u& ten$a ella %ue irrumpir en su vida otra vez/ 3i ui&ndolo 4adeante. milord. La pe%ue#a Izzy era una mu#eca de o4os brillantes y lazos en el cabello. si las hubiese.. .lla no lo hab$a considerado como un hermano en esa noche le4ana. cuando lo %ue ansiaba dolorosamente era terminar ese beso %ue hab$a comenzado siete a#os atrás. -no te hab$a dicho espec$ficamente mantuvieras las cortinas cerradas en todo momento/ Aesollando. no pod$a creer %ue le hubiese su erido %ue deb$a considerarla como una hermana. se#or/ +(o deber$as haberla recibido en primer lu ar. cómo hab$a cambiado9 <asi no hab$a podido reconocerla. cuando era todav$a un hombre 4oven y completo. Ashby subió aporreando la escalera con sus fuertes pisadas. destrozar al o. Ashby se arrancó la máscara del rostro y la arro4ó por encima del hombro sabiendo %ue su muda sombra estar$a all$ para reco erla. La mu4er %ue acababa de encontrar era tan impactante.. Cuizás no era el me4or elo io %ue un caballero pod$a dedicarle a una dama. Phipps se co ió del pasamano de la escalera. huyeran escurri&ndose para prote erse en los a u4eros de las paredes. +>sted lo hizo. maldita sea9 Lo hac$a sentir vetusto. %ue 1E . pero era e:actamente lo %ue le hab$a provocado en el recibidor esa visión de deslumbradora feminidad. milord. -no es as$. abyecto entrometido9 <on las sienes lati&ndole aceleradamente..+-(o les hab$a dado estrictas instrucciones prohibiendo toda visita a esta casa/ . Phipps adu4o %ue4osamenteG +. 8t'. (ecesitaba. Ashby se dio la vuelta tan bruscamente %ue hizo %ue su mayordomo tropezara con ries o de caerse por la escalera.. para %uitarse de la cabeza la ima en de Isabel Aubrey rodeada de un halo de luz. += otra cosa. Aealmente. Ashby lle ó a la planta alta y se diri ió hacia su alcoba. 8<risto. sus labios perfectos entreabiertos por el asombro. pero no hubiese resultado apropiado recibir a la se#orita Aubrey en una habitación a oscuras.

estoy considerando seriamente el echarte de a%u$ y enviarte a Ashby Park.star$a en me4or estado si se me autorizase a recibir al unas visitas ocasionales. Dbservando sin pesta#ear cómo su amo desarmaba el mueble. +-"ónde demonios se encuentra ese intr&pido ayuda de cámara m$o / +. Ashby lo miró con dis usto+. +8>na mariposa9 +Ashby le sonrió con suficiencia+. . Ashby se diri ió a revisar el armario. 3in embar o. 4adeando y resoplando/ +. si me lo permite.lla y su doncella te hicieron de todo. milord.+-)ay al una razón espec$fica por la cual si as pisándome los talones en mi propia casa/ 5e ase uro %ue soy perfectamente capaz de caminar solo. milord. +. Ashby bufó con dis usto. salvo matarte. Phipps tosió. . -Por %u& te encuentras a'n en el umbral. milord. Phipps se enco ió de hombros. +A m$ me das suficientes razones diariamente. +Cu& pena +incapaz de encontrar lo %ue estaba buscando.scondido en al 'n lu ar. = el mast$n lo si uió saltando a su 1H . pero no encontró lo %ue buscaba.star$as en mucho me4or estado si en vez de elucubrar artima#as. . +(i si%uiera so#ar$a con abandonar a milord.ien. Phipps di4o sumisamenteG +La mayor$a de los hombres estar$a de me4or ánimo con la visita inesperada de una bella mariposa. +!e ustar$a aclarar. !antenlo all$ +al entrar a su alcoba. %ue "udley estaba totalmente en contra de hacerse pasar por usted.l mayordomo se sorprendió. +. +Les di suficientes razones como para pensar mal de m$. milord. y no por eso te incrusto parasoles ni te arro4o floreros. diri ieses esta casa más eficientemente +Ashby abrió el se undo ca4ón y continuó su b's%ueda. Ashby se diri ió a randes pasos a la cómoda y abrió uno de los ca4ones.nfadado. )ur ó en su interior. 3in &:ito.

. caer$a muerta de un desmayo si lo viese sin la máscara. +.. bien. +La reacción de la se#orita Aubrey respecto del subterfu io fue. antes de %ue me vuelva vie4o y canoso.. pero tendr$a %ue pasar el resto de su vida tras una máscara. +. pero en lu ar de ello. )abla de una vez por todas. ni si%uiera estrenadas. %uien reco $a cachorros calle4eros. Phipps continuó. . Phipps/ +-A %u& art$culo se refiere. y yo era su me4or ami o. cuando ella estaba llorando desconsoladamente. Pensó %ue t' y "udley erais un par de criminales. +83abes muy bien a %u& art$culo me refiero9 1K . no pude de4ar de notar %ue estaba enuinamente apenada.s acerca de la se#orita Aubrey. se mostró demasiado an ustiada. La dulce y bondadosa Isabel. .se es precisamente mi punto. +Pues entonces. 08?l no era uno de sus malditos casos de caridad91 Apretando los dientes. Ashby infirióG +Perdió a su hermano hace poco tiempo.ra un ser muy %uerido para ella. milord/ Ashby le clavó una mirada e:asperada a su mayordomo.. "eber$a haberse atemorizado. bueno. su comandante. milord/ )ab$a estado tentado de encerrarla y tra arse la llave. Phipps. +As$ %ue estuviste poniendo la ore4a. -por %u& usted la echó. Phipps.. +Dbviamente.. se enfureció y. Abrió una tras otra. milord. arro4ando sobre su hombro las corbatas nuevas. Ashby enfrentó al mayordomo. +-"ónde demonios lo pusiste.alrededor+. <reo %ue su propósito al venir a%u$ no era totalmente impersonal +Phipps e:tra4o la tar4eta de presentación del bolsillo del chaleco.vitando %ue el mayordomo pudiese ver su e:presión. Cu& ver Nenza +Ashby apartó las ele antes cha%uetas col adas en el armario y se inclinó para buscar en las ca4as proli4amente uardadas en el fondo.

stá envuelto en la manta de la montura. confortaban. Pensándolo me4or. -está usted se uro de %ue es conveniente.ra la historia de su vidaG sirvientes %ue lo criaban. (o lo hab$a tocado en los 'ltimos dos a#os y le temblaban las manos al abrirlo ahora. Ashby tembló. al unos a radablesF la mayor$a. el trabuco. 8Ahora desaparece9 +Ashby lo apartó de un codazo y se arrodilló frente a la cama. un hind' de menuda fi ura %ue *ill hab$a encontrado en el campamento de un batallón de infanter$a. -*ill le hab$a salvado la vida y %u& hab$a hecho &l en retribución/ . .. 3ólo un asistente de ciru4ano. !ás tarde. 5anto espiritual como f$sicamente. Ashby se abalanzó.l imb&cil consideraba %ue sus deberes inclu$an hacerle de ni#era. 1L .sa ima en le tra4o un c'mulo de recuerdos. le di4eron %ue el e:tran4ero le hab$a salvado la vida. velaban por todas sus necesidades. cerró la puerta con llave. hab$a aceptado llevarla a cabo. su morrión de piel. ase urando %ue le costar$a la vida..n el ba'l %ue está deba4o de su cama.l mayordomo se adelantó presto. )undió el brazo en los plie ues de la ornamentada manta. donde uarda los uniformes y las medallas. Lo co ió. milord/ La 'ltima vez %ue usted. +=o decido %u& es conveniente en esta casa. Isabel era una r&plica del 'nico ami o verdadero %ue hab$a tenido en la vida. +. . 0-Cu& esperas precisamente/1. el sable mameluco. milord. Cuizás esta tortura se deb$a en parte por haber visto a la hermana de *ill otra vez. pero. Arrastró el pesado ba'l y levantó la tapa.. hizo irar a Phipps y lo empu4ó hacia la puerta %ue cerró con un brutal puntapi&. e:cepto uno. 6uardaba sus uniformes doblados.l recuerdo de un disparo de pistola le resonó en el corazón. insoportables. +. sin atreverse a mirarse en &l.. las medallas. y encima de todo. 3uspiró e:tenuado y se de4ó caer sobre la cama mirando fi4amente el ba'l abierto. -<omo pod$a ayudarla si apenas pod$a ayudarse a s$ mismo/ Abrió los o4os y miró fi4amente la 6ár ola refle4ada en el espe4o %ue sosten$a en la mano. . La 'ltima vez %ue se hab$a aventurado a cometer esa idiotez tan autodestructiva. y all$ estaba. sent$a el alma lacerada por las an ustias. hab$a terminado destrozando todos los espe4os de la casa. el espe4o de tocador de su madre. y 4amás pod$an darse cuenta de cuándo deb$an de4arlo tran%uilo. <erró los o4os a obiado por el vie4o dolor y las auto recriminaciones. 5res ciru4anos se hab$an ne ado a operarlo.. se pre untó a s$ mismo.

<on letra proli4a y armoniosa estaba escritoG 0(ecesito de sus habilidades especiales1. 3e puso de pie y la reco ió... parec$a maldecirlo con su boca p&trea. 0Lea lo %ue está escrito en el dorso1. 5en$a un ele ante rabado en relieve con el nombre de Isabel como presidente de la or anización de caridad. hab$a su erido Phipps.+. !aldiciendo. mientras %ue el man o del espe4o. Ashby levantó la vista y vio la tar4eta deslizarse ba4o el res%uicio de la puerta hasta %uedar sobre la alfonbra. tambi&n en forma de 6ár ola.ete al infierno +di4o con aspereza. Al uien tocó levemente a la puerta. 4urar$a %ue el maldito incordio hab$a hecho a u4eros en la puerta. dio vuelta la tar4eta y sintió como si un pu#o le oprimiese el corazón. 3i Ashby no lo conociese tan bien. 1B .

s &ste el rostro %ue hizo mover a mil navios. Ash. +5odo el mundo sabe %ue mi pe%ue#a hermana tiene tiernos sentimientos hacia ti. +-<uando yo la visito/ Ashby sintió el rostro acalorado. Ashby esbozó una sonrisa. +(o si as. +!e pre unto %u& habrá para la cena +di4o el capitán *illiam Aubrey relami&ndose mientras trotaban a lo lar o de "over 3treet+. <hristopher !arloIe ('mero L de la calle "over.lla siempre reacciona as$ cuando la visitas. +-(o les avisaste %ue ven$amos a pasar tres d$as/ +pre untó Ashby. *ill lanzó una carca4ada. e hizo %uemar las des astadas torres de Ilion/ "ulce )elena. *ill le diri ió una mirada sardónica. Los llantos de Izzy serán una diversión estupenda. +. La trá ica historia del doctor Jausto. siete a#os atrás. )uelo sopa de rabo. ritos y 1M .CAPÍTULO 2 -. +-Para %u& estropear la sorpresa/ +sonrió *ill+. (o debe saber %ue yo lo s&. *ill. . y carne asada con bu#uelos =orkshire. cerdo y tarta de manzana. hazme inmortal con un beso.s obvio para cual%uiera %ue ten a o4os y o$dos.

3iempre les hab$a ustado a las mu4eres. Izzy colocó al cachorro en una canasta forrada %ue apoyó sobre el banco y corrió hacia los brazos de su hermano. +*ill sonrió burlonamente. mayor +la corri ió *ill. mientras ella apoyaba la me4illa en el pecho de *ill. 8. +-= no hay un beso para m$/ +3onrió y la miró a los o4os. Por su t$tulo. incluso a al unas.+(o. +)ablando del diablillo.. (o puedo creer %ue de todas esas mu4eres de los pueblos y uarniciones. Ashby desmontó y le arro4ó las riendas de su caballo y las del caballo de *ill a un mozo de cuadra %ue estaba a uardando. mucho. su infantil sonrisa le derritió el corazón. sin mencionar las de Londres. "esmontó y abrió los brazos para recibirla. +<apitán lord Ashby. Izzy Aubrey lo hac$a ruborizarse. +Ahora. Isabel se desasió del abrazo de su hermano y se acercó a &l t$midamente. Isabel Pane Aubrey + ritó *ill+. mucho tiempo atrás. 3upon$a %ue el motivo de su reacción tan absurda era no saber las razones por las cuales &l le ustaba.. 3u mirada se escabulló hacia Ashby y un resplandor de adoración brilló en sus o4os azules.se era un misterio %ue era incapaz de resolver. 8.. su dinero. "isfrutando de la escena. Profundamente ruborizada. Ashby sintió %ue se le deten$a el corazón por un instante para lue o e:pandirse y absorber el cálido sentimiento %ue ella le infund$a. = mucho. al tiempo %ue divisaron a Isabel sentada en un banco cerca del 4ard$n de rosas con un pe%ue#o cachorro ne ro en el re azo+.s incre$ble9 .. -pero a una pe%ue#a de %uince a#os/ . no es as$.ra verdad. 2O . y si sabe %ue estoy al tanto se sentirá aver onzada. por lo %ue su cuerpo les hac$a disfrutar. %ue se arro4an sobre tiF sea mi imberbe hermana la 'nica %ue te hace ruborizar. +.a amente recordó haber e:perimentado ese sentimiento. por su mala reputaciónF y a la mayor$a de ellas. Ashby +*ill rió burlonamente+.en a darle un beso de bienvenida a tu e:hausto hermano9 +8*ill9 + ritó Izzy y se puso de pie de un salto. ... +A las pruebas me remito +masculló *ill.res el 'nico %ue parece aver onzado. +Le hizo una pe%ue#a reverencia y se puso de puntillas para darle un suave beso en la me4illa.

necesito %ue le eches un vistazo a mi nueva mascota. +La loriosa sonrisa %ue Isabel le dispensó lo ró aturdir a Ashby. Ashby lo reco ió suavemente+. +-La pata iz%uierda di4iste/ .l pe%ue#$n apenas alcanzaba a llenar la palma de la mano de Ashby. +(o ten o ni idea de cómo lle ó hasta a%u$. pero el perrito se inclinó hacia un lado. ni hematomas. A ella no le importó y lo encomió aplaudiendo.l se encaminó hacia el banco. %uizás/ +avanzó olfateando el aire. Pames 3treet +sonrió burlonamente Ashby. +. +6racias. haci&ndole ru#ir de placer. . Lo acarició frotándole el cuello con el dedo. salvo sus sirvientesF y recib$an pa a por ser respetuosos. *ill. 5ampoco huesos rotos +intentó %ue se pusiera de pie apoyándose en la pata iz%uierda.+8Jelicitaciones9 Lo lo ró antes %ue *ill. Izzy miró fi4amente a Ashby. -Percibo el olor de torta . (o puede apoyarse sobre la pata iz%uierda. -te parece bien/ 3e sentaron uno al lado del otro. y la colocó en las manos de Ashby. Izzy meneó la cabeza. +-= yo %u& s& de cachorros/ Pre 'ntale al e:perto +se#aló a Ashby+.eamos +dio vuelta suavemente al cachorrito de4ándolo boca arriba para e:aminarle la pata+. Izzy levantó a la pe%ue#a pelota peluda y ne ra de la canasta. (o pude encontrarlos por nin 'n sitio a una milla de distancia de "over 3treet. A%u$ tienes al hombre %ue tiene habilidades especiales +se diri ió al interior de la casa. anunciándole al resto su presencia. +)as olido cada comida desde la ciudad de Aodri o hasta 3t. (adie más lo hab$a hecho. +A uarda. += probablemente lo re ascender al rado de teniente coronel antes de cumplir treinta a#os +se#aló *ill+. y cayó.ccles. . con la ar anta cerrada. (o tiene ras u#os.ch&mosle una mirada a tu cachorro. Parece %ue tiene apenas unos pocos d$as. y me ustar$a saber %u& le sucedió a su madre y a sus hermanos. +Ashby asintió r$ idamente. pero no consi o descubrir lo %ue lo a%ue4a. -"ónde dices %ue hallaste a esta bola ne ra de pelo/ 21 .

Ashby +le dio otro casto beso en la me4illa.. +Llámame P. las hermanas de *ill de sólo ocho a#os %ue eran r&plicas en miniatura de IzzyF las mellizas eran se uidas por Izzy y tres ansiosos sirvientes %ue se arrastraban atemorizados por la furibunda voz chillona de lady )yacinthG 22 . . 5odos me llaman as$. +Ashby sonrió.. Cuer$a mantener correspondencia desde el frente con al uien más %ue abo ados. lo %ue ten$an *ill e Izzy. )e a%u$ el problema. Ashby lle ó a una decisión. Perdón. la más asombrosa %ue al una vez hab$a tomadoG deseaba una esposa. Ashby. con los rizos dorados balanceándose sobre los hombros. las faldas cortas azules arremolinadas alrededor de los calcetines %ue ocultaban sus esbeltas pantorrillas. 3ilbando con satisfacción.. 3ubieron lentamente las escaleras y por poco tropiezan con el pe%ue#o cachorro %ue hu$a a toda prisa de alaridos y tropezones.lla %uiso echarlo a la calle. hasta %ue desapareció en el interior de la casa. la mascota saltó de su re azo y se diri ió dando saltos hacia la escalera del frente de la casa+.ra lo 'nico por lo cual val$a la pena vivir. +6racias.. +el corazón comenzó a latirle aceleradamente+. Puedes llamarme Ashby.l 4ard$n de rosas... ban%ueros y administradores.l alboroto caótico de la planta superior pareció incrementarse. A4a +e:tra4o una fina espina.+. por lo %ue %uerr$a volver cuando la uerra terminase. mayor lord Ashby. +Averi Nemos %u& puede ser tan interesante como para provocar ese revuelo. <o ió al animalito y le e:aminó cuidadosamente la pata+. Le brillaron los o4os a Isabel.. +-<uraste al perro/ +<ur& al perro.. .res ma n$fico. +. +. Ansiaba una familia. y se la mostró a Isabel+. . se encaminó a ese caos tan familiar %ue reinaba siempre en el n'mero L de la calle "over y encontró a *ill al pie de la escalera. casi imperceptible.staba destrozando las rosas de mamá +contestó Isabel+. por poco fueron embestidos por el pe%ue#o e4&rcito %ue car aba contra ellos encabezado por 5eddy y Jreddy. 8"ios m$o9 "entro de la casa no +si uió a toda carrera al animal. con apetitosos man4ares humeantes en la cocina. un ho ar con ni#os y mascotas %ue lo recibieran. "eseaba eso. con la boca llena de torta.

(o me importan los man4ares %ue le est&n preparando en la residencia Lancaster. = me %uerido capitán.stá arre lado. rotundamente. si al o te sucediese. hazlo9 8J' ate con ella9 8Aestaura la paz en mi familia9 +A tu madre no le a radar$a +sonrió Ashby. +. lord Ashby. Ashby esbozó una sonrisa. +Por supuesto %ue la tienes +*ill le palmeó la espalda afectuosamente+. Izzy no volver$a a diri irme la palabra. con ni#os para recibirlo1. +. %u& amable de su parte al haber venido. +(o lo criti%ues.ien. 5otalmente decidido. +3$. 8(orris9 +Cu& buena vida se da tu hermano +le di4o Ashby sonriendo a *ill. Insisto. como la mayor$a de los miembros de la aristocracia. -cervatillos/ Además.star& encantado de %uedarme a cenar con ustedes. *ill se enco ió de hombros. Ahora debo enviar a al uien a buscar a 3til oe a *hites7s. =o no. . Ash. +8Dh. si me si ue sonriendo de esa manera/ +8Por favor. si uió a *ill hasta el estudio de la planta alta para saludar a la dama dra ón. lady )yacinth +Ashby sonrió. 0>n ho ar. lo primero %ue deberán hacer ma#ana es buscarse un nuevo empleo9 +. 2@ . no todos son como t'. +-3abes %ue podr$a fu arme con ella a 6retna 6reen. *illiam9 8!i %uerido hi4o9 +lady )yacinth se abalanzó sobre *ill y le depositó un sonoro beso en la me4illa+. -Cu& somos nosotros/ .ienvenido al n'mero L de la calle "over +rió entre dientes *ill. Ashby sonrió. "ebe %uedarse con nosotros y contarnos todo sobre *ellin ton. bueno. ?l tiene una familia %ue cuidar. 8Dh9 "ebe %uedarse a cenar con nosotros.+83i esa insi nificante cosa mu rienta no está fuera de mi puerta en un minuto.

La idea de fu arse con Isabel le resultaba tanto divertida como. +Dh. *ill.. de todas formas. 3intió una calidez en su interior ante la perspectiva. en los ale res d$as de <ambrid h&roe de uerra/ +<harles Aubrey. 3e ba#ó. &l ser$a tan vie4o %ue ni si%uiera recordar$a %u& hab$a visto en &l. despu&s de los cuales deb$a volver al infierno.sa era una cuestión para la cual no ten$a prisa al una. A propósito. Ashby9 8!$rate9 le echó una mirada apreciativa ahora. lo hace en secreto. +(o me tientes. +*ill uardó silencio cuando lady )yacinth volvió a entrar. por lo %ue ten$an tres d$as de franco. Lo 'ltimo %ue %uer$a era de4ar un hi4o hu&rfano. la alcoba de mi hermana está all$ +se#aló en dirección opuesta en la %ue se diri $an por el pasillo+. <uando se sentaron a la mesa.. !$rense +e:aminó los sucios uniformes con el ce#o fruncido+. Ash. si acordaban una fecha futura para comprometerse. . de arriba aba4o+.. ella no esperar$a hasta %ue la uerra terminase para casarse.. -Cu& rado tienes vie4o ami o. +. +8"iablos. in%uietante. 8!i madre les har$a una ofrenda a los dioses9 <reo %ue. Ashby notó %ue Isabel no estaba. mu&strale a Ashby la alcoba de hu&spedes. Para cuando la uerra terminase y ella fuese mayor.. se puso un uniforme limpio y escribió una nota para enviar a su casa informándole a Phipps %ue lle ar$a más tarde. por "ios. "eben asearse y cambiarse antes de cenar.+-Lo dices en serio/ +*ill arru ó el rostro comicamente+.. 5ambi&n le hab$a dado a entender %ue estaba dispuesta a no esperar tampoco para otros aspectos. mayor/ Impresionante. mi amor/ +Ashby sabe dónde está la alcoba de hu&spedes. . por si decides fu arte con ella. -te parece.ra trece a#os menor %ue &l. Dlivia le hab$a dado a entender en más de una ocasión %ue no importaba cuándo &l se le declarase. *ill y &l ya se hab$an detenido en la 6uardia !ontada para recibir la nueva desi nación de Ashby. -Cui&n hubiese pensado e %ue al 'n d$a te convertir$as en un Ashby asintió con una sonrisa. mamá +de todas formas se encaminó a cumplir la orden+.. vizconde de 3til oe. 2E .s sólo una idea +*ill a itó los brazos mientras entraba a su alcoba. pero no antes de hacerle una visita a cierta dama. "ecidió %ue al d$a si uiente ir$a a Ashby Park para ver a Dlivia. Ashby si uió por el pasillo en dirección a la habitación de hu&spedes.

A la pe%ue#a le preocupaba su reputación. pe%ue#a +la corri ió *ill+. Isabel. 5ra ó con dificultad y olpeó suavemente a la puerta. e:cusándose para retirarse de la mesa y se diri ió a la planta superior. +(o ten o ni idea. por favor/ +(o puede. "iablos. -Puedo entrar. Pero lo %ue oyó fue el sonido de su llanto. estoy sola. 5heodora.stá muy le4os. -por %u& no/ ?l era un hombreF y ella ten$a todo el derecho de considerarse una pe%ue#a dama.stá bien +contestó sorbiendo las lá rimas. +8. Jrederica. +. .+(i si%uiera yo puedo a'n recuperarme del asombro +se inclinó hacia un lado y en voz ba4a le pre untó a *ill+G -"ónde está Izzy/ -(o va a cenar con nosotros/ *ill se enco ió de hombros. en el ático. +(o. mamá/ Lady )yacinth inspiró profundamente.stá en su alcoba.ete9 + ritó Isabel con voz llorosa. . +(o es verdad +discutió Jreddy+. 2H . (o estaba se uro de cuál de las alcobas de las ni#as era la de Izzy. +!uy enfadada. puede %uedarse en su alcoba hasta %ue cambie de opinión. no pod&is. Ashby movió la cabeza sonriendo. = tampoco Izzy. por lo %ue avanzó lentamente tratando de escuchar al 'n ruido %ue hiciese mimando al perro."ónde se encuentra/ +. +3oy Ashby. -Podemos tener cachorritos nosotras tambi&n. -dónde está vuestra hermana mayor/ +8!uy confinada9 +anunció la pe%ue#a Jreddy con tono solemne.ntonces de4ar& la puerta abierta. 3i su obstinación es mayor %ue su hambre. +. +Cuizás pueda ayudarla a cambiar de opinión +di4o Ashby. con su nuevo cachorro +les informó a todos 5eddy. (unca se pierde una cena si estás t' +miró hacia el otro e:tremo de la mesa+. pero di4o %ue no ba4ará a cenar hasta %ue mamá le di a %ue puede %uedarse con el cachorro +se dio la vuelta hacia su madre con o4os suplicantes +.

+-"ónde está ese pe%ue#o demonio ne ro/ +pre untó. (unca hab$a estado en los aposentos de una ni#a. las me4illas le brillaban enro4ecidas y los labios carnosos le temblaban por la furia+. (o podemos vendarnos los o4os para simular %ue no vemos el sufrimiento. +-(o crees %ue estás sobredimensionando la cuestión un poco/ . 3aldrá ense uida. suponer %ue otro solucionará el problema.La encontró sentada en el suelo. Ashby echó una mirada a la cama con volantes rosas. +-Lo tentaste con comida/ Le se#aló un pe%ue#o tazón con leche %ue estaba en el suelo 4unto a la cama. D lo %ue es peor.s tu responsabilidad por%ue as$ lo decidiste. pero no %uiso saber nada. pero esas no ten$an drapeados con volantes de color rosa ni mu#ecas sobre la cama. 4u ueteando con la canasta acolchonada. ambas piernas calzadas con botas+.s sólo un perro. . +5rat& de convencerlo. 5odos lo estaban persi uiendo y ahora el pobrecito tiene un susto de muerte. Al 'n d$a tendr$a una hi4a como ella. -5odo esto es tan incomprensible para usted/ 2K . levantando la maravillosa cabellera de rebeldes rizos de color dorado cobrizo como el atardecerF los o4os ardientes por la emoción. aun%ue s$ en los de 4óvenes damas. . Izzy. +?l es mi responsabilidad. +(o está asustado +Ashby se sentó 4unto a ella apoyando la mano en una de las rodillas. +. Ashby. +(i si%uiera la tocó. as$ es +contestó. pensó Ashby complacido. 5en$a enro4ecidos los inmensos o4os azules y la nariz hinchada.l pe%ue#$n no tiene a nadie en el mundo entero.s demasiado 4oven como para saber %u& es el miedo. Probablemente pensó %ue era una suerte de 4ue o divertido.stá escondido deba4o de la cama +Izzy se sonó la nariz con un pa#uelo y lo miró a los o4os+. =a verás. 3in duda tambi&n tiene miedo de m$ ahora. +3$. .ntró de4ando la puerta abierta. +. buscándolo en la alcoba.

.. Puede ser un perro. +-Por %u& tu madre se opone tan rotundamente a permitir %ue adoptes al cachorro/ +!i madre teme %ue destroce los muebles +masculló mordazmente+. 3i corre hacia la calle podr$a atropellarlo un coche. .lla era una pe%ue#a mu4er con el potencial de atrapar cual%uier corazón masculino. Ashby pudo respirar normalmente otra vez.. por favor. +-A la frontera espa#ola/ +!uchos soldados tienen perros.l ful or de sus o4os ocultaba al o más. +Las criaturas pueden sobrevivir sin amor +afirmó suavemente.. -me permitir$as %ue lo lleve conmi o/ Lo miró horrorizada.. >sted es el hombre más bueno. más eneroso. as$ como su mente y su alma. 3u &lida mirada fue más de lo %ue pudo soportar. 3e %uedará con la tropa mientras yo. !e disculpo por mi roser$a.. 3e puso de pie. (ecesita %ue lo amen. una profunda preocupación por su se uridad+. +(o. 2L . Lo miró desde#osamente. +3i te prometo %ue cuidar& bien de tu pe%ue#a mascota. +-)&ctor/ +sonrió. -<ómo podr$a sobrevivir de otra manera/ <asi deseó ser el perro. pero es un pobre cachorrito hu&rfano. +!ientras usted arries a la vida +terminó la frase al tiempo %ue se le deslizaron unas lá rimas por las brillantes me4illas. "ebo de4arle el tazón con leche fuera de la cocina + los hermosos o4os se le llenaron de lá rimas+.. +6racias por haber venido.. -a %ui&n %uer$a en a#ar/ . "e4aremos la puerta cerrada para %ue )&ctor no se escape mientras estamos comiendo. poni&ndose de pie.3intió una opresión en la ar anta. no lo soy. <omida y cobi4o no son ni remotamente suficientes. como si fuese el hombre más cruel del mundo. >na ni#a pe%ue#a. milord. Ahora vamos a cenar. pero se le está enfriando la cena. Perdóneme.

Ashby +sonrió atractivamente. Izzy +declaró )yacinth.+Por %u& no.n al 'n momento tiene %ue salir. por lo %ue necesite más +por el rabillo del o4o vio %ue su comentario le hab$a a radado. a%u$ y ahora. . una vez ya servida la sopa de rabo y antes de %ue tra4eran el cerdo y la tarta de manzana. (o puedo echarme atrás ahora. +Prometo no olvidarme de ello. =a ten$a su recompensa. +!e ale ro de %ue hayas entrado en razones. Por leche. cuando los hombres se hab$an %uedado solos en la mesa bebiendo "his#$ y fumando ci arros. 5emo %ue te crezca una aureola de santo. pero triunfante. por una caricia. "iablos. 2B . Ashby se encontró con los o4os sonrientes de Isabel. !e ayudará a cuidar de *ill +la si uió en dirección al pasillo y cerró la puerta tras de s$. +Puedes de4arlo con Phipps +*ill lo miró levantando una ce4a. +Le di mi palabra a Izzy +contestó Ashby+.se tipo de comentarios era lo %ue le hac$a ruborizarse. +. no por haberse ofrecido a cuidar de la mascota... +Phipps no sabe nada de perros.spa#a con &l. )&ctor fue un ran uerrero. 5ambi&n se sintió un idiota. +-)&ctor/ +*ill rió por lo ba4o+. +-3upon a %ue se nie a a salir de deba4o de la cama/ + pre untó Izzy cuando lle aron a las escaleras. <r&eme. ami o m$o. 3onrió+. 5odos estuvieron complacidos cuando se unieron a los comensales. Puedo necesitar de un ami o as$ a mi lado. +Ashby terminó su bebida de un sorbo y sintió un calor %ue le abrasaba la ar anta. + -Aealmente tienes de la intención de llevar conti o a esa bola aullante/ +le pre untó 3til oe despu&s de la cena. sino por la razón por la cual lo hab$a hecho+. =o saldr$a por una caricia + di4o y se puso en marcha. Llevará a )&ctor a . +Ashby se ofreció para adoptar a mi perro. La sonrisa de Isabel era tenue. = tampoco creo %ue se lo pueda de4ar a Dlivia.

no %ue estabas en un estado avanzado de demencia.+Dlivia. =o ten o una enorme y lu4osa mansión vac$a. manipuladora y avariciosa9 +<onozco a Dlivia desde %ue &ramos ni#os. 2M . toda una vida %ue te impulsa a re resar. +)e decidido pedirle a Dlivia %ue se case conmi o.:pl$cate. +. Ashby se sirvió otro vaso de Ihisky. +-= crees %ue Dlivia )anson la llenará de risas. -te importar$a de4arnos solos unos minutos/ +. *ill/ 8Por%ue t' tienes esto9 .ussaco obedeció a un momento de locura pasa4era.ste ho ar. ami o m$o. *ill le echó una mirada a su hermano mayor. +-= cuándo tuvo lu ar tal epifan$a/ +)oy +-por %u& diablos sent$a %ue deb$a disculparse/. *ill estaba temblando de ira e incredulidad.3abes por %u& consideras una locura mi maniobra de la 3ierra de . %ue además sirvió para tu ascenso.n lo más m$nimo +3til oe se puso de pie+. <u$date. locura y vida/ !ed$talo bien. +-.s %ue herir$a los sentimientos de Izzy +e:plicó Ashby.n serio/ -<ómo herir$a los sentimientos de mi hermana/ Ashby enfrentó la mirada suspicaz y enfadada de *ill. +<harlie. +. +-Dlivia/ -)as perdido la cabeza completamente y sin remedio/ Pens& %ue la locura heroica en la 3ierra de . vie4o ami o. bueno +murmuró *ill con una mirada de profundo desd&n+. maldi4o Ashby para s$ mismo. +.s una perra fr$a. 5en o un 4ue o de naipes %ue me está esperando en .oodle7s +rodeó la mesa y palmeó el hombro de Ashby+. 8Dlivia no se parece en nada a Isabel9 8.so es interesante viniendo de ti. 5e ver& ma#ana. *ill. 3& cómo es.ussaco. +. *ill atacó. 5an pronto como estuvieron solos. con sus risas y locuras. A itó la bebida. 3in duda lo hervir$a y se lo servir$a a los sirvientes.

.en. +"ebo irme +se separó de la mesa y se puso de pie+. >na de las posibilidades era %ue los hubiese escuchado conversar con *ill. +3e fue a acostar. Isabel/ -Le ha sucedido al o a *ill/ . por %u& te considera una suerte de prodi io. 5ra ó con dificultad.stás borracho. Cuedó paralizado. = yo tambi&n. 3u caballo de tropa estaba ensillado y a uardándolo en el sendero principal. +-Cu& sucede. sin aliento.spero %ue te hayas despedido de tu due#a por%ue puede %ue no la vuelvas a ver en mucho tiempo.. (o %uer$a herir los sentimientos de Izzy pero &l era un hombre de veintiocho a#os y ella deber$a entender %ue..lla me ama. +6racias. Pimmy +co ió las riendas y de4ó %ue se retirara el mozo de cuadra. pero por "ios.ntiendo por %u& *ellin ton te distin uió. Abrió la tapa de la canasta y le sonrió a la pe%ue#a bola de pelo %ue estaba durmiendo sobre un co4$n+. *ill se hundió en la silla meneando la cabeza y ru#endo. .+-=/ +. 5e ver& dentro de tres d$as +levantó la pe%ue#a canasta de picnic %ue Izzy hab$a de4ado sobre una silla y se diri ió hacia la puerta. tendr$a una esposa. . +. +4adeó y lo miró con o4os car ados de emoción. y por %u& te apoya profesionalmente. !iró por encima del hombro y vio a Izzy corriendo hacia &l. +Ashby. +"ios m$o. tarde o temprano.lla ne ó con la cabeza. . Apoyó la canasta en el suelo y su4etó las riendas en el borr&n delantero de la montura. Los pensamientos le discurr$an en distintas direcciones y aceleradamente. vamos a sentarnos en el banco +la co ió del codo uiándola hacia all$. @O .staba a punto de montar cuando se abrió la puerta principal y se cerró bruscamente. Ash. 8puedes ser tan est'pido al unas veces9 Ashby observó el l$%uido ambarino de su copa y decidió desistir.

+5u hermano es como un hermano para m$. . "ebes ser valiente. >sted es alto y fuerte. 5ra ó. -=o soy ba4ito y es%uel&tico/ Lo miró de arriba aba4o. +(o. Ashby sonrió con perspicacia. %uizás ni si%uiera en parte.star& bien. +5us deseos son órdenes. 5enemos un acuerdo. +3& %ue usted y *ill son soldados %ue luchan en una uerra espantosa contra un hombre peli roso.. Puedes estar tran%uila de %ue prote er& a *ill con mi vida si es necesario. oscuros y ansiosos.. Le brillaron lá rimas cristalinas en los o4os. +Lord Ashby +comenzó a decir ella diri iendo el rostro hacia &l +.. deseando haberse tomado el 'ltimo tra o de Ihisky despu&s de todo. +*ill es ba4ito y es%uel&tico +arru ó la impertinente nariz. "ebes. d&spota y demente %ue %uiere %ue los sansculottes alos dominen In laterra. 3onrió y sintió el pulso acelerado.3e sentaron en silencio de4ando una decorosa distancia entre ambos.. . +!$rame. 3e le acercó susurrandoG +3& %ue usted prote erá a *ill. +A radezco tu preocupación. y a pesar de lo %ue te he dicho.ueno. 3in embar o +respiró profundamente+. @1 .. .. pero. Isabel..s por usted por %uien estoy preocupada. yo no ten o más hermanos.. .e a acostarte. 3us o4os se ve$an muy randes. +*ill me prote e. nuestros destinos no dependen totalmente de nosotros. 3e apretó las manos con fuerza retorci&ndose los dedos incesantemente. eres lo suficientemente madura como para entender %ue tanto en la uerra como en la paz. 5en o %ue pedirle otro favor especial. Izzy. por%ue si al o le sucediese. d&4ame decirte %ue preferir$a morir %ue fracasar.

sin miramientos. maldici&ndose por ser un crápula. +Dh. +Por%ue morir$a si al o malo le sucediese +ella le entrelazó las blancas manos alrededor del cuello y presionó los labios sobre los de &l... cabal ó directamente hacia Ashby Park.sa noche. Los o4os de Isabel refle4aban su misma consternación. sus labios respondieron al beso. sólo se limitó a ayudar a sus ami as para solicitar las donaciones de caridad. La co ió de los hombros y la separó de &l. absolutamente inalcanzable. Isabel Aubrey ten$a unos labios muy tentadores. A la aristocracia in lesa no le importaban las viudas de uerra ni los ni#os hambrientosF lo 'nico %ue le preocupaba eran sus fr$volas diversiones. con )&ctor durmiendo en la canasta sobre su re azo. en la actualidad. y en ese entonces. un reconocido comandante de caballer$a. diez veces más encumbradoF y. 3in embar o. Apenas hab$a proferido al unas palabras durante toda la noche. ordenándole %ue no volviera 4amás/ (unca les hab$a hablado sobre su enamoramiento infantil del conde.+-!e lo promete/ +Lo prometo. . -%u& pod$a contarles/ -Cue se sent$a devastada/ -Cue el 'nico hombre %ue le hab$a importado en su vida la hab$a echado. carnosos y dulces. <uando abrió la boca para disculparse. 0!aldición1. situación %ue le @2 .. ('mero L de la calle "over. 3e hab$an hecho ami as cuando fueron presentadas en sociedad. 3e obli ó a mirarla a los o4os. aun%ue no cre$a %ue una participación más activa de su parte hubiera aumentado las posibilidades de obtener resultados más favorables. trece a#os mayor %ue ella. 3u mente se ofuscó. Isabel estaba e:hausta cuando re resó a su ho ar despu&s de la fiesta de ala %ue se hab$a llevado a cabo en la casa de Iris para recaudar fondos. Además hab$a estado ausente en la Pen$nsula durante todo ese tiempo. rosados. . Isabel estaba convencida de %ue Iris y 3ophie le e:i ir$an una e:plicación por su e:tra#a conducta durante esa noche. Ashby era considerado una leyenda entre sus pares. y le pidió a Dlivia %ue fuese su esposa. y por un fu az momento. el corazón le latió aceleradamente.lla lo aceptó. de su casa y de sus sentimientos. "ios +su mente se obnubiló. y socialmente. ella salió disparada a toda carrera hacia la casa. Pero en nombre de "ios. un redomado mu4erie o.. suaves.

Lucy se puso de pie prestamente cuando Isabel entró en la alcobaF ten$a los o4os enro4ecidos por el sue#o. 0. pero yo pas& por all$ 4usto cuando lle ó el mensa4eroF al ver su librea y escucharle decir %ue la ca4a era para usted. y no hab$a vuelta atrás. y cómo Ashby le hab$a co ido de la mano y le hab$a hecho una reverencia. e:presivos y solitarios %ue hab$a visto en su vida.. sólo le %uedaba un sofocante vac$o %ue le resultaba insoportable donde otrora hab$a tenido un corazón palpitante. -Cu& ten$a de especial la librea de mensa4ero/ +. *ill. trayendo el sol con ellos.ra ne ra y dorada. de in enio despreocupadoF Ashby. sus pensamientos flu$an a d$as más felices en los cuales Ashby y *ill lle aban a caballo. +(unca me di4iste %ue ten$as a una hermosa mu#eca como hermana. Ashby le hab$a cerrado la puerta en la cara. = le hab$a llevado dos a#os reunir el cora4e para ir a verlo a su re reso del <ontinente. D4os %ue la atravesaron y le robaron el corazón para siempre. = al levantar la vista. Lucy. creando una siner ia %ue era casi envidiable. Aecordaba cómo se hab$a puesto de pie torpemente y lo hab$a saludado con cortes$a.hab$a ahorrado la humillación de enfrentar al hombre %ue hab$a desde#ado su beso. +. se hab$a encontrado con esos o4os color verde marinoF los más bondadosos. más del doble.sto lle ó apenas media hora despu&s de %ue usted se marchara. .ayase a su casa.. Aecordaba. como si fuese ayer. y ese dolor. . *ill lo hab$a hecho entrar al vest$bulo.staba anudada con un lazo azul %ue su4etaba una mar arita+. madame. @@ . se la arrebat& de las manos.ien hecho.l vie4o (orris se la %uer$a dar a lady Aubrey. . 3in Ashby y sin *ill. se complementaban a la perfección. . donde ella se estaba 4u ando con las emelas mientras su madre ho4eaba la sección de sociedad.ran polos opuestos. el lord de personalidad intensaF y aun as$. Ine:orablemente. y no re rese 4amás por a%u$1.lla ten$a doce a#osF Ashby.. Isabel. >n e:tra#o escalofr$o le recorrió la espalda. La idea de no volver a verlo le destrozaba el alma. . se#orita +Lucy se#aló una e:%uisita ca4a de caoba %ue se hallaba sobre la cama de Isabel. Le hab$a demandado mucho tiempo superar esa ver Nenza. +. *ill +le hab$a dicho a su hermano. la primera vez %ue hab$a puesto los o4os en &l.

una donación.. "eslizó la yema de los dedos sobre la tapa de caoba.. rodeados por sus pe%ue#os cachorros. aun%ue le "esanudó cuidadosamente los lazos azules %ue sosten$an a la flor en una raciosa posición inclinada. sacudió los abundantes rizos de su cabellera. rápido. por poco se le cae de las manos ya %ue le @E .res una tonta temblaban las manos. y los anudó en su tallo brillante. dos mil.lla lo hab$a ofendido. 5allados en la madera. +. <on el corazón lati&ndole aceleradamente. sentimental +se reprendió. Isabel se colocó rápidamente el camisón.. le enviaban ramos de rosas ro4asF pero una mar arita amarilla parec$a por s$ sola un mensa4e. <ontó el monto. Abrió la ca4a. 0<ien.. .l mismo león %ue ten$a rabado el sello de Ashby. carentes totalmente de ima inación.n el interior de la ca4a hab$a un sobre. se %uedó mirando la ca4a.l pulso se le aceleró.. y se subió a la cama. >na manada de leones.ál ame el <ielo9 <on la boca abierta. pero antes. por favor. +-Dlvidar %u&/ +con una picara sonrisa Lucy la ayudó a %uitarse el vestido y la ropa interior de seda 4unto con los pasadores del cabello +.. Ay'dame a desatarme el vestido. 5en$a la fi ura de un león marcada en el lacre.. >n sinn'mero de ideas le revoloteaban en la cabeza fren&ticamente. 5odos sus aburridos pretendientes. 8Iris y 3ophie se pondr$an eufóricas9 (o pod$a esperar para contárselo. trescientas.. -. -Por %u& le enviar$a un re alo/ 3e dio la vuelta dándole la espalda a la doncella. !ientras Lucy le desataba los lazos de la espalda. ->na ca4a de Ashby/ . .. +. hayas olvidado la visita %ue efectuamos esta ma#ana.uenas noches. . +Lucy. Podr$an hacer cual%uier cosa con una suma tan e:orbitante como esa. Levantó el sobre. Podr$an pa arle finalmente al abo ado.. Isabel encontró los o4os de su doncella en el espe4o. eh. mil. buenas noches... cinco mil libras1.illetes/ = cayó en la cuenta. +8. el se#or JloIersF al%uilar una oficina para la fundaciónF contratar polic$as para a re ar a la lista más familias de soldados fallecidos en combate. +6racias. 0<inco mil libras1. Aun%ue no ten$a ni idea de cuál podr$a ser. Lucy. Isabel 4adeó ante la pila de billetes desparramados sobre el cobertor de la cama. hab$a un león y una leona.. se#orita.spero %ue. doscientas.

. (o ahora.. ni tampoco el se undo. (o se dar$a por vencida. (. . (. '. "e al una manera. L. = en letra firme y e:tra#a estaba escritoG Le ruego me perdone $ le deseo %&ito en todas sus empresas. lo rar$a persuadir a la 6ár ola de %ue saliese de su aislamiento para buscar una caricia. 3ab$a tan poco sobre &l. 3e recostó y se apoyó la tar4eta sobre los labios cerrando los o4os.:tra4o la pe%ue#a tar4eta de su interior. L. Su$o. pero las iniciales P. (o sab$a cuál era el primer nombre de Ashby. 0Ashby1. ella necesitaba %ue fuera parte de su vida. (. eran un misterio. Isabel sonrió.temblaban como las de una anciana. Aeconoció con cada fibra de su ser la 0L1 de Lancaster. @H . como hab$a sido una vez parte de su familiaF y esa donación le brindaba el me4or prete:to para visitarlo nuevamente. (i nunca. Aun%ue no desease verla. P.

permitidme.CAPÍTULO 3 +Lo siento.:tra4o al unos billetes de su ret$culo y las apoyó bruscamente sobre la mesa del abo ado+.so fue lo %ue di4o la semana pasada +masculló Isabel. (o ten o nada %ue presentaros. 5endr&is %ue venir la semana pró:ima. + 8Por "ios. el se#or JloIers pose$a una mente le al brillante. monsieur/ Isabel le echó una mirada interro ante a 3ophie. además de 4a%ueca. Le di4o en voz ba4aG +Aecibimos una importante donación ayer. pero despu&s reconoció %ue su ami a. por favor9 +e:haló con desd&n 3ophie. colocó la mitad de la suma %ue tra$a sobre el escritorio y uardó los billetes de 3ophie en el bolso. 3i hab$a al uien capaz de presentar un proyecto de ley con posibilidades de &:ito. y estamos perdiendo la paciencia. +-Cu&/ -"e %ui&n/ @K . Los lu ares cerrados le produc$an una molestia casi f$sica. probablemente ten$a razón. le hemos provisto de toda la información %ue nos pidió. Isabel e:aminó la polvorienta oficina llena de ara#as. Iris se dio la vuelta bruscamente hacia ella. Api#ada en un ra$do sofá 4unto a Iris y 3ophie. pero debido a una enfermedad %ue le provocaba un acentuado temblor en las manos. se#oras +el se#or JloIers cerró el libro %ue hab$a estado leyendo concentradamente y se escabulló hacia otro estante de libros+. Antes de %ue el se#or JloIers se diera cuenta del rápido intercambio. +. (o ten o la costumbre de hablar descort&smente. y el aire viciado le estaba haciendo sentir náuseas. mientras luchaba contra el violento impulso de levantarse y abrir la ventana. ese era &l. -3ervir$an para acelerar el proceso. . hab$a tenido %ue abandonar una e:itosa carrera como defensor p'blico. A pesar de la deplorable situación de su oficina. (o veo razón %ue 4ustifi%ue %ue esto se e:tienda tanto tiempo. +3e#or JloIers +empezó Iris+. pero usted se está demorando demasiado con este asunto. %uien durante su ni#ez hab$a recorrido descalza las calles de Par$s mendi ando por un m$sero centavo. )ur ó en su propio bolso y e:tra4o una abultada cantidad de billetes.

3us fundamentos son humanitarios.. ran os. se#or JloIers. +. 5odos necesitamos comer de vez en cuando +e:tendió una mano temblorosa hacia el fa4o de billetes. por supuesto. 6racias. @L . Ahora. +3e trata de.sas nóminas son confidenciales. 5iene buen o4o para detectar reacciones si nificativas en un testi o. el acceso a ellas está sumamente restrin ido.+83shh9 Ds lo e:plicar& despu&s +murmuró Isabel. +-Cu& clase de listados/ +(óminas del personal de e4&rcitoF nombres. -Cu& tipo de información adicional necesita. +6racias por el cumplido. se#orita Aubrey. información9 +levantó un dedo tembloroso+. si se las sometiesen a consideración del Parlamento sin la evaluación del costo apro:imado %ue la nueva ley podr$a demandar. . +. se hundieron en el sofá con e:presión +"ebió dec$rnoslo hace semanas +lo reprendió Iris+. ló icos y proponen soluciones bastante innovadoras. +3e#or JloIers +sonrió+.l se#or JloIers e:aminó al unas pá inas de otro mohoso libro. debo reconocer.. -de %u& se trata/ +no le resultaba a radable %ue le di4esen %ue ten$a talento natural para una profesión tan despiadada. 8ser$an descartadas de plano9 Las damas apesadumbrada. +-(óminas del personal de e4&rcito/ +Isabel pod$a ver cómo la esperanza de lo rar sus ob4etivos se derrumbaba frente a sus propios o4os. >sted ser$a una liti ante temible.ueno +con una amplia sonrisa lo cerró y co ió la silla %ue estaba detrás de su escritorio+. a#os de servicio. +!mm +el abo ado la miró penetrantemente+. (o pude de4ar de percibir %ue usted se movió a itado cuando lady <hilton se refirió a la información %ue le hab$amos provisto. Pero Isabel los cubrió con la palma de la mano. +-<ómo supone usted %ue podr$amos conse uir esos listados. 3in embar o. monsieur JloIers/ +demandó de manera cortante 3ophie. se#ora Jairchild. se#or JloIers/ +(ecesito cifras. listados. y sueldos. Lo %ue es más.

aun%ue sea al o.n casos como &ste. +-)a lo rado esbozar los aspectos fundamentales de la propuesta. 5endrá un costo adicional.l Alto !ando. +3uponiendo %ue lo remos obtener los listados +di4o 3ophie+.ntrelazó las manos temblorosas sobre el montón de papeles. se#or JloIers/ . por supuesto +advirtió.. se#or JloIers/ +pre untó Iris. <reo %ue lo raremos al o en breve. recomiendo recurrir a un contable. por escrito/ +A decir verdad. / +. si bien era tentadora. en cuanto a visitarlo nuevamente. +. o recurriendo a Ashby. -%ui&n podr$a tener acceso a esas nóminas. 6racias.n su opinión. . %ue ten an buen d$a.ste es el cuerpo principal de la propuesta.4&rcitoG irrumpiendo clandestinamente en el asentamiento de la 6uardia !ontada y robándolas.. -ha puesto.. +Precisamente. +"e a%u$ en adelante. +<omo puedan. 5odo lo %ue necesitamos es obtener la información. y reforzaba la decisión a la %ue hab$a lle ado la noche anterior. sin las cifras. depende de ustedes.. +. -cómo podemos calcular un estimativo/ -Podr$a suministrarnos al unos e4emplos.. 3e#oras. <uando subieron al coche de Isabel.s sólo un con4unto de buenas intenciones %ue podr$an ser consideradas una sarta de tonter$as +Isabel se puso de pie arrastrando con ella a 3ophie y a Iris+. +. A Isabel se le ocurrieron sólo dos maneras posibles de obtener información clasificada del . +. pero como ya les he dicho. el !inisterio de 6uerra. necesitamos al o tan ible para despertar su inter&s de buen ciudadano. La se unda posibilidad.s decir. Iris le pre untóG @B ... +. lo he hecho +abrió uno de los ca4ones del escritorio y e:tra4o un portaplie os de cuero+..ntiendo +Isabel curvó los labios+. le resultaba intimidante. teniendo en mente una pró:ima vista a Ashby+. se#or JloIers.n caso de %ue podamos acceder a esas instancias 4erár%uicas para pedir colaboración +musitó en voz alta Isabel..

.. 8. recib$ una ca4a %ue conten$a cinco mil libras y una nota diciendo %ue eran para nosotras. 3i bien Iris y 3ophie eran deliciosamente e:c&ntricas y ami as totalmente confiables. = más a'n. no me sent$a muy bien +Isabel abrió la ventanilla e inspiró profundamente.. estuviste bastante. La idea no le a radaba ni en lo más m$nimo. 3i les contase %ue ten$a la intención de visitar a la 6ár ola. +(o ten o la menor idea. )izo un moh$n como de ato a punto de comerse un canario. Pamás le hab$a mentido a una ami a. +Izzy. (o..+-Cu& es eso de una importante donación/ (o di4iste ni una palabra sobre eso anoche. recibir$a una perorata sobre cómo deb$a comportarse una dama y le dir$an %ue eso pondr$a en ries o su buena reputación. y %uiero disculparme.. por "ios. Le hab$a ocultado al unas cosillas a su madre cuando se pon$a insoportablemente latosa y entrometida. insistir$an en %ue fueran 4untas a verlo.. + 8<inco mil libras9 8)on *ieu9 +e:clamó 3ophie+. )ab$a pensado en contarles a sus ami as lo de Ashby. +-= cómo podr$amos e:plicar la obtención de esa información ante el Parlamento/ -3er$as tan amable de aclarármelo/ +Aealmente. Pero despu&s. ?l @M . -5e das cuenta de cuántas cosas podr$amos lo rar con cinco mil libras/ +-3obornar al Pefe de la 6uardia !ontada para %ue nos d& las listas/ +pre untó 3ophie t$midamente. .. Iris +di4o 3ophie poniendo los o4os en blanco+. Isabel no hab$a preparado una respuesta para esa pre unta. +Poco efectiva. Lo s&.n realidad. -%ui&n es nuestro benefactor/ Dh. Pero el aire de esa bulliciosa parte de la ciudad estaba tan viciado como el de la oficina del se#or JloIersF luchó para sobreponerse y contuvo una sonrisa+.so es ma n$fico9 Iris la miró i ualmente asombrada.. Iris i noró el comentario. pero hab$a desistido. A veces suenas tan parecida a la voz de mi conciencia. +<inco mil libras. tambi&n ten$an una actitud muy protectora para con ella y respetaban estrictamente lo %ue dispon$an las normas convencionales en cuanto al decoro y la corrección. Iris hizo una mueca.

pero no hab$a %uerido %ue ella se lo a radeciese. lo hizo honestamente. +La nota estaba firmada con las iniciales P.s una posibilidad +coincidió+. (uestro eneroso benefactor eli ió realizar su contribución anónimamente para no herir la di nidad de los más necesitados. +. 8Por el amor de "ios9 (o ten$a derecho de imponerle la presencia de sus ami as... +5u marido no nos ayudará +di4o Isabel mustiamente+. A%uel %ue practica la caridad en secreto es más rande %ue !ois&s. reconoc$an las iniciales. 3onrió para s$ misma. = si lo hiciese. "ime con %ui&n andas y te dir& %ui&n eres. pensó Isabel.amos. lo har$a para atormentarte y obli arte a hacer lo %ue a &l se le anto4ase.. Isabel le apretó cari#osamente la mano. ella o &l. ma#ana por la noche +su irió 3ophie+. e:traordinaria. se#oras. =o podr$a hablar con <hilton. el almirante me visitó para ofrecerme %ue recurriera a &l si necesitaba cual%uier cosa. además consideró a *ill un santo. "eber$amos ser capaces de hallar un buen plan %ue nos ayude a lo rar nuestros ob4etivos. ima inativas. >n benefactor %ue desea permanecer anónimo. Le bastó saber %ue ella har$a buen uso del dinero.era un ermita#o. 5en o una ran idea. 3omos mu4eres inteli entes. no para anarse el reconocimiento de la aristocracia. -Por %u& no hacemos un alto EO . Ashby le podr$a haber dado la donación personalmente. -5en&is idea de %ui&n puede tratarse/ Afortunadamente. -A %ui&n conocemos %ue pudiera ayudarnos para conse uir los listados y representarnos para elevar la propuesta ante el Parlamento/ +Podr$a hablar con el almirante "uckIorth en la reunión de Almack7s. 0!ás de lo %ue ellas podr$an ima inarse1. !e di4o %ue le deb$a la vida a 6eor e.. L.s la demostración más le $tima del esp$ritu de caridad + declaró 3ophie+. +. (. pero dudo %ue &l. <uando murió mi %uerido 6eor e.. +Lo hace de todas formas +Iris ba4ó la vista y no habló más del tema. +.. <reo %ue esa persona es. -<ómo podr$a de4ar de admirarlo/ +A'n no hemos encontrado un patrocinador +les recordó Iris+. sus ami as estaban desconcertadasF no +Cu& cosa tan e:tra#a +comentó Iris+. lo %ue demuestra %ue.

. <asi se le cae el vaso de limonada. por favor9 5reinta minutos despu&s. los %ue reco iste en . 8Packson.spero darle a !olly la educación suficiente como para %ue pueda valerse por s$ misma para mantener a su hi4o. (o puedes adoptar a todas las esposas e indi entes de Londres. +La idea es %ue puedan ser independientes.. +-<ómo avanza ese proyecto secreto %ue tienes/ +le pre untó Iris a Isabel. vi&ndose tan pálida como si hubiese visto un fantasma+. son casi las dos. +Podr$as abrir tu propio asilo. y al o comestible +cuando sus ami as aceptaron entusiasmadas. mientras observaban al mundillo distin uido %ue paseaba a pie o en ele antes veh$culos. de limonada con una +!uy bien.para almorzar en nuestro lu ar favorito en Piccadilly e intentamos elucubrar al o/ (ecesito desesperadamente un poco de aire fresco. = el pe%ue#o Poy es un sol. "ebo irme. +<o e mi coche y env$alo de vuelta a buscarnos. Isabel le contestó en voz ba4a. Dr anicemos un servicio para concertar casamientos y. estaban bebiendo limonada y devorando bollos de pepino.l de la pobre viuda y su pe%ue#o hi4o +aclaró Iris+. a Piccadilly.ncontr&mosle un marido +propuso 3ophie+.. 3anta Isabel de !ayfair +sonrió Iris.. le estoy ense#ando las primeras letras a !olly y al unos conocimientos básicos de aritm&tica. +..s una alumna muy capaz. tendrás a un e4&rcito ba4o tu responsabilidad.... le promet$ a <hilton %ue re resar$a a la una en punto y. +8"ios m$o9 +co ió apresuradamente su chal del respaldo de la silla.ishops ate. E1 .. +-Proyecto secreto/ +. sacó la cabeza por la ventanilla+. Antes de %ue puedas darte cuenta. esa prima de tu doncella a %uien socorriste. yo. +-Cu& harás con ellos/ +le pre untó 3ophie+. Isabel se puso de pie y le co ió la mano. . Limpiándose las manos salpicadas servilleta.

.. perdón. capitán/ +3i me lo permiten +sonrió deslumbradoramente y le hizo una ele ante reverencia a 3ophie. se#orita Aubrey. Isabel levantó la vista y %uedó atónita. +Le presento mis más sinceras condolencias.l alto y apuesto h'sar de cabello casta#o %ue llevaba el uniforme azul del Ae imiento 1B de )'sares no era ni *ill ni Ashby. Perd$ un lamentable n'mero de buenos ami os en la uerra +miró a Isabel+. 3u hermano fue la p&rdida más irreparable. (o puede bailar ni conversar con otros caballeros. >na sonrisa %ue refle4aba encontradas emociones. le iluminó el rostro.l esposo de 3ophie fue teniente de la marina. <uando se ir uió. (o puedo creerlo. el abundante cabello le tapó desenfadadamente un o4o. co er& un coche de al%uiler +Iris salió deprisa del caf& y desapareció en la multitud de transe'ntes. La e:presión de Ayan se tornó sombr$a. E2 . -<ómo puede soportar %ue la trate as$/ +3abes tan bien como yo %ue Iris no tiene adonde ir +di4o tristemente Isabel+. %u& ale r$a hallarlo a%u$. 3u ami a era el me4or e4emplo de la cantidad de infelices mu4eres %ue hab$an perdido la protección de un hombre en la uerra. como desilusión. . . <apitán. >n marido no es siempre la respuesta más adecuada. (ecesita el consentimiento de ese o ro hasta para respirar. "ebo decir %ue tambi&n me resulta un verdadero placer verla de nuevo. tanto de alivio y placer.+(o es necesario.lla debe rendirle cuenta detallada de cada uno de sus movimientos y pedirle permiso para todo.ra sorprendente cómo Iris 4amás se hab$a lamentado de su situación. +8Pero si es el capitán Ayan !acalister9 "e todos los lu ares donde podr$a encontrarlo.se hombre odioso9 8!e ustar$a retorcerle el cuello y arro4arlo a una zan4a9 -<ómo se atreve a mantener a Iris como un pá4aro en4aulado/ . -Por %u& no se sienta con nosotras. perm$tame presentarle a mi %uerida ami a. Izzy. +Llámeme Isabel + le contestó cálidamente+. la se#ora Jairchild. . 3e sentó en la silla vac$a %ue hab$a de4ado Iris+. +8 3anto "ios9 8 La pe%ue#a Izzy Aubrey9 +se escuchó una profunda voz masculina y una risa entre dientes+. se#ora Jairchild. Lamentamos mucho su p&rdida. 3ophie maldi4o en franc&s. +8.

+As$ es. +3ufrimos demasiadas ba4as. )asta mis uniformes están ra$dos. estoy ansioso por encontrar un motivo para %uedarme a%u$ para siempre +le ui#ó un o4o. . = d$ ame. 5en o %ue conse uir unos nuevos +hizo una mueca. Además. +->n nuevo re imiento/ +Isabel frunció el ce#o.. 3erá dif$cil %ue al uien pueda i ualarlo. +3$. la unidad a la cual pertenezco de4a mucho %ue desear. . = ahora %ue Ashby se ha retirado. revelándole cuan hondamente compart$a el dolor de su p&rdida+. entre las cuales se encontraron nuestros me4ores oficiales +le sostuvo la mirada. +Pues cu&nteme..stoy destinado en la India.+.n cada roca se oculta una serpiente y la comida tan condimentada me destroza el estóma o.. Isabel se en4u ó una lá rima %ue le rodaba por la me4illa.l clima es caluroso. -5en o entendido %ue usted sirvió ba4o las órdenes del mayor Aubrey/ +Por cierto +Ayan sonrió con or ullo+.s usted muy amable +Isabel sonrió con valent$a. . -(o lo sab$a/ +(o.. mayor. +3e supone %ue estoy consultando a un doctor por una herida en el pie. con el ran o de mayor ahora +le se#aló la insi nia de rado.cho de menos de todo corazón su rápido in enio y su amistosa sonrisa. +Jelicitaciones. +6racias. . aun cuando la situación era intolerable. . pero entre usted y yo. esbozando una sonrisa de complicidad. -es la India de su a rado/ +(o mucho. Isabel sintió %ue estaba a punto de llorar.s esa la razón por la %ue se encuentra a%u$/ . E@ . . -%u& lo trae a Londres/ 5en$a la impresión de %ue cumpl$a una comisión en la India. capitán +3ophie se hizo eco de sus palabras +.l de4a vu fue demasiado doloroso. no lo sab$a.l mayor *illiam Aubrey hizo %ue nuestras vidas fuesen más llevaderas. +-. .stán disolviendo al Ae imiento 1B de )'sares.l apuesto mayor se inclinó hacia delante.

Isabel captó la mirada de complicidad %ue le diri ió 3ophie. Ayan echó una mirada al portaplie os sobre el cual estaba acodado. Ayan !acalister siempre hab$a sido un seductor.ien. +Lady <hilton ten$a %ue retirarse temprano +contestó 3ophie. >no de los mozos se apro:imó+..:celentes noticias. -Cu& desean. +. +5en o %ue decir +continuó seductoramente+. +sonrió burlonamente de soslayo+. !e cereza. "esviando la vista. (o está comprometida todav$a. Isabel. ustar$a un helado de +>n helado de cereza para la dama.+->n motivo/ Le mantuvo la mirada apoyando el mentón sobre el brazo acodado sobre la mesa. %ue deb$ haber supuesto %ue usted se convertir$a en una belleza seme4ante. mayor. "e hecho. pero el impacto de su uniforme era casi. 3e ruborizó. ya me siento alentado con mayores esperanzas. espero %ue su b's%ueda resulte e:itosa. -no es cierto/ +(o. irresistible. hombre9 +Ayan despidió al apático mozo+.spero %ue no haya sido por mi culpa. -3er$a tan amable de traernos una botella de su me4or )ock y otro plato de bollos/ += un helado +apuntó Isabel+. +.. +-Cu& es esto/ EE .. +>na razón valedera. A propósito. . +<reo %ue as$ será. mayor. +6racias +lo co ió y se lo llevó rápidamente a la boca. se#oras/ 3ophie se#aló al ran plato +Puede co er el 'ltimo bollo.s una lástima %ue no se lo haya dicho a su hermano hace al unos a#os. 8Aápido. (o lo estoy +Isabel se mordió el labio para evitar sonre$r tontamente. si lo desea. vi a otra dama de4ar la mesa.. .so merece un brindis +levantó la mano se#alando al mozo+. .

s una maldita ver Nenza. Isabel tra ó el helado con dificultad. usted no tendrá acceso a la nómina del personal del e4&rcito/ (e ó con la cabeza. &l comandaba el re imiento al %ue pertenec$a mi hermano. nuestra propuesta resulta inviable. ermita#o. Le tembló la mano cuando llevó la cuchara con helado de cereza a la boca. Ahora es un. +. +. +)ace a#os %ue el coronel Ashby no frecuenta mi casa.s el %ue llaman 0la 6ár ola1/ Isabel se encontró con la mirada oscura de Ayan y se emocionó al descubrir %ue a &l le hab$a dis ustado el ep$teto tanto como a ella. +-.ra el me4or ami o de *ill. 5odav$a no puedo creer %ue se haya retra$do totalmente de la sociedad. Al final de la uerra. EH .l problema es %ue +continuó Isabel+.Cui&n / Llenó el vaso de vino. 3ophie ba4ó la voz. sin los listados. Isabel imploró por%ue la e:presión de su rostro no la delatara.+>n proyecto de ley para presentar en el Parlamento +e:plicó Isabel levantando una ce4a. +Ashby. +Pero conozco a al uien %ue lo tiene. = usted tambi&n. +. +. -Por casualidad. eso es lo %ue es +di4o+.. Ayan pareció enuinamente impresionado. +-Aealmente/ )ábleme sobre ello.. 3ophie e Isabel le contaron la fundación de caridad y los ob4etivos de la misma. +-Cui&n es ese tal coronel Ashby/ +pre untó 3ophie.

+3i no le importaba entonces. +(o di4e %ue no le importaba. +-Por %u& no le hac&is una visita a lord Ashby 4untos. EK . +-Por %u& es un ermita#o/ +<reo %ue su retraimiento de la sociedad tiene al o %ue ver con la muerte de su hermano +contestó evasivamente+. +(unca nos fue a ver despu&s de la muerte de *ill. como nos llamaba.. cobardes buenos para nada. 3ol$a bromear al respecto diciendo %ue sólo la visión de su rostro pod$a matar más franceses %ue nosotros. Izzy/ Puede %ue sea el benefactor patrocinador %ue necesitamos. *ellin ton lo condecoró con la !edalla de Dro. hubo comentarios sobre un escándalo relacionado con eso. +di4o escuetamente. +->na máscara/ -Ashby/ +Ayan resopló con desd&n+. t' y el mayor !acalister. +-Cu& le sucedió/ Ayan suspiró.l era mi oficial superior. 5an pronto como pudo levantarse. -por %u& se convirtió en un recluso al re resar a In laterra/ Ayan ba4ó la vista. Isabel apretó los labios. pero no tome mis palabras al pie de la letra. Anhelaba casi dolorosamente saber todo sobre Ashby. si uió comandando cada una de las car as. Jue sometido a una intervención %uir'r ica en un hospital de campa#a y debió permanecer en cama durante seis meses. +-5uvo %ue usar una máscara desde entonces/ +pre untó %uedamente Isabel. (o me hac$a nin 'n tipo de confidencias. +(o se lo recrimine +di4o Ayan suavemente+. +Le creo. y no estoy resentida con &l por ello. haciendo un esfuerzo para no parecer demasiado intri ada.Isabel se inclinó hacia delante. 3e le estru4ó la ar anta. 3e 'n recuerdo. +>na bala de ca#ón le e:plotó en el rostro durante una car a en 3orauren causándole una herida %ue lo de4ó al borde de la muerte. . Cuedó devastado con la muerte de *ill..

-!e recompensará con un vals. 3er presentadas al "u%ue de )ierro ser$a de ran utilidad para nuestra causa. La miró fi4amente.. Ayan. Cuizás durante un vals podr$a conse uir %ue le revelase al o más sobre Ashby sin la presencia de 3ophie escuchando cada palabra. pero el mayordomo no me permitió entrar a la residencia Lancaster. Lo siento.. intentar& conse uir por todos los medios un permiso de admisión. +Le prohibo %ue pa ue lo nuestro...erkley 3%uare %ue vende helados. 3e#ora Jairchild.. +3e puso de pie haciendo una se#a para llamar al mozo+. = ahora.sperar& ansiosamente su visita. +Ayan +corri ió &l con una mirada ardiente al tiempo %ue una traviesa sonrisa le curvaba los labios+. es. pero en otras ocasiones... Al unas veces recuerda mi nombre..star& encantada. (o estoy muy se uro de %ue me de4en entrar con todas esas debutantes revoloteando por ah$.:celente +consultó su relo4 de bolsillo+. -<uánto le debo por todo/ Isabel le co ió el brazo. +sonrió t$midamente enco i&ndose de hombros+.. +!e a radar$a mucho visitarla en al una ocasión. pero ahora %ue s& %ue usted asistirá. há ale lle ar mis respetos a lady Aubrey. +)ay un e:celente lu ar en . -Le ustar$a salir a caminar conmi o el sábado por la tarde/ +. +Pero.. es un recluso. +=a lo hice +le co ió la mano y se la llevó a los labios+. +-Irá a Almack7s ma#ana por la noche/ +pre untó Isabel.stoy se ura de %ue mamá y 3til oe estarán encantados de conversar con un vie4o ami o de *ill. 3ólo al uien como *ellin ton podr$a ser admitido all$. +Lo visit& antes de partir hacia la India +mencionó Ayan+... Isabel/ +3erá un placer. pero.Isabel se puso tensa. +-<onoce a *ellin ton. EL . +. +Lo saludo cuando lo veo. +hizo una ele ante reverencia. estimadas se#oras. +. mayor/ +pre untó 3ophie+. debo retirarme. (os vemos el sábado. .

+(o debe estar tan mal de dinero si pa ó el almuerzo todos. +A casa. ch%rie. los sue ros de 3ophie eran amables y afectuosos con ella y la trataban como a una reina. a pesar de su turbulento pasado parisino. A Isabel le causó vul arismos in leses. +3ophie chas%ueó los labios+.n eso estamos de acuerdo.staban felices de cuidar a su nieto de cinco a#os. Ayan ser$a el candidato menos desa radable. %uien aterrorizaba a la pobre Iris y es rim$a siempre su falta de fortuna y de familia como una espada de "amocles sobre su cabeza. . EB .. racia el dominio %ue ten$a la francesa de los +-Cu& te hace pensar %ue no tiene un peni%ue/ +<uando un hombre necesita de una mu4er para de4ar el e4&rcito. +>n depredador sa az nunca permite %ue una dama pa ue nada hasta despu&s de la boda. <omo te di4e. +. la madre de Isabel era una entrometida recalcitrante %ue siempre se inmiscu$a en las cuestiones privadas de su hi4a. +Cuizás ten as razón +musitó+. -por %u& la hab$a echado de su casa/ +Cu& lastima %ue &l est& en la lona. y debo decir %ue &l tambi&n me a rada. Packson +le di4o Isabel al cochero despu&s de haber de4ado a 3ophie en la casa de lord y lady !aitland. pero en tu lu ar. .+!ayor. Izzy. . no ba4ar$a la uardia. me usta y obviamente a &l le ustas t'. Perome. Los oscuros o4os de 3ophie le hicieron un ui#o picaresco.l hombre está a la pesca de una heredera. A diferencia de <hilton. 3ophie le asió la mano. y 4amás se inmiscu$an en la vida privada de su nuera. pero me atrever$a a decir %ue si me resultase inevitable ir al altar. +Le ustas. +Ayan es encantador +coincidió Isabel mientras sus pensamientos se diri $an a Ashby. <uando &l se ale4ó caminando airosamente. 5ienes me4or olfato para estas cuestiones %ue yo..n cambio. 3i era cierto %ue su reclusión auto impuesta ten$a %ue al o %ue ver con *ill.

<on la espalda r$ ida.. Aespiró hondo y se concentró en lo %ue deb$a decirle.n plena temporada social y con todas las actividades de caridad le %uedaba poco tiempo libre. fieles servidores para su permanente espiona4e. le abrió la puerta y. 3intió un delicioso nerviosismo revoloteándole en el estóma o. Pero Ashby siempre le hab$a despertado esa veta descarada de su personalidad.l cochero se mantuvo inmutable.. . (o se fi4ar$a en ella aun%ue se florease desnuda frente a &l. . A menos. 6olpeteando r$tmicamente el portaplie os de cuero %ue ten$a sobre las rodillas. +Packson +Isabel se asomó por la ventanilla del coche cuando lle ó a la atestada intersección+. =a %ue Packson pertenec$a al se undo rupo. se#orita Aubrey. hi4o de Packson. e:tendiendo los escalones ple ables.. era poco probable %ue lo hiciese en breve. -cómo se le hab$a ocurrido un pensamiento tan escandaloso/ (o deb$a ahondar demasiado en ello o perder$a el valor completamente.l lacayo.isitar a un hombre soltero dos veces en la misma semana. Isabel se pre untó cómo y cuándo visitar$a a Ashby otra vez. ni por%ue ella se diri iese a lu ares desconocidos sin la compa#$a de una doncella. Phipps apareció en el umbral. 8Cu& malicia parec$a poseerla9 . Isabel se obli ó a caminar lenta y er uidamente.speraba verse presentable.l plantel de servicio estaba dividido en dos bandosG los aliados de su madre. EM . ll&veme a la residencia Lancaster en Park La#e. .. sin invitación.l colorido sol del atardecer le entibió la me4illa mientras el coche rodaba por las calles de !ayfair. . +83e#orita Aubrey9 +-3er$a usted tan amable de informar a milord %ue tiene una visita/ +di4o con e:presión inmutable. (o es %ue tuviese ilusiones con Ashby en absoluto. sin traslucir perturbación al una en el tono de voz por el abrupto cambio de destino a seis calles del n'mero L de la calle "over. sin carabina. por favor. le co ió la mano temblorosa y la ayudó a descender. controlándose para no correr hacia la imponente entrada y aporrear el llamador de bronce de la puerta principal. ella pod$a contar con su discreción... Pero.. como (orrisF y los %ue despreciaban a la vie4a tirana y les ustaba conspirar a sus espaldas. 3e secó las manos h'medas en la falda del vestido de muselina de color rosa y se colocó los uantes de ante. . +3$. +Aesidencia Lancaster +anunció Packson desde su asiento.

se estaba abriendo camino en el mundo. +-Lord Ashby pasa toda el d$a en la bode a/ +(o tanto como sol$a hacerlo. Los primeros seis meses. (o hab$a se#ales de Ashby. <uando re resó.l ruido o olpes cesó. sólo se le hab$a permitido acceder hasta la sala %ue daba al frente. pensó IsabelF el pobre hombre aho aba su desesperación en una botella tras otra. Ahora pasa la mayor parte de la noche. +!ilord. 6racias a "ios.lla lo consideró como una se#al prometedora. Isabel casi rompe en llanto. y reinició la marcha. le rue o %ue a uarde a%u$+Phipps desapareció detrás de una de las estanter$as de vinos.Phipps titubeó durante un momento hasta %ue un resplandor de decisión le iluminó los o4os. . cerrando la puerta tras &l. Lle aron al final de las escaleras. Isabel se horrorizó. al o %ue no estaba all$ antes.l hombre se detuvo frente a una puerta y le ro ó %ue a uardara. "io un paso a un lado para de4arla pasar y cerró la puerta. si es usted tan amable +la uió a trav&s del ma n$fico vest$bulo y la condu4o hacia el interior de la casa. . era imposible sacarlo de ah$. pero cuando oyó los r$tmicos olpes %ue se intensificaban a medida %ue descend$an. . Lle aron a una puerta de hierro y madera. acomodó al o %ue hab$a uardado en el bolsillo superior. +-Cu&/ +escuchó desde el interior la voz profunda de Ashby te#ida de notoria impaciencia. hab$a tenido el tino de re resar. +Por a%u$. pre untóG +-Adonde me lleva/ +A la bode a. tiene una visita. a pesar de su hostil rechazo. a una pe%ue#a habitación en penumbras. Ayer. pero en vez de acompa#arla hasta la puerta. 0Pobre Ashby1. "efinitivamente. HO . +3e#orita Aubrey. +"eshazte de ella +al o pesado olpeó el suelo. Lo si uió sin proferir palabra. La abrió revelando un an osto tramo de escalones de piedra %ue conduc$a hacia aba4o. una bode a parecida a la %ue hab$a en su casa.

. fascinada por el movimiento de los m'sculos ba4o la piel suave y brillante. creo %ue s$. As$ era como llenaba sus horas de soledad. . Ashby estaba desnudo de la cintura para arriba. Cu& criatura tan e:tra#a y maravillosa era. +3$. . a lo le4os. milord. 5iene un coche esperándola +Phipps e:tra4o del bolsillo una máscara ne ra de sat&n. el vientre chato donde los tendones se marcaban n$tidamente en perfecta simetr$a. muebles y tablones de madera ocupaban casi todo el espacio. Inmutable. no lo hizo. .. 5ranscurrió un breve momento. en el interior de esa caverna reinaba la oscuridad. 3e sintió profundamente desilusionada por%ue el lar o cabello le ocultaba los ras os. creando cosas bellas. . una obra maestra %ue parec$a tallada en mármol como e:presión ma istral +y carnal+ de la fuerza f$sica. milord.l pecho ancho %ue terminaba en una esbelta y musculosa cintura.. pero si debo aventurar una opinión. Incapaz de controlar la curiosidad. milord. Las botellas estaban almacenadas contra las paredes en estanter$as %ue lle aban hasta el techo abovedado.ulcano. H1 . el dios sufriente y deforme de los artesanos..ino sola/ +demandó saber Ashby.stiró el cuello y.l rico y poderoso conde. +-.sculturas. mientras li4aba vi orosamente un blo%ue de madera. . >na habitación %ue parec$a una caverna se e:tend$a frente a ella. se puso de puntillas en la arcada y espió a trav&s de la estanter$a de vinos. vio las piernas nervudas enfundadas en pantalones de montar de ante %ue se ale4aban de la mesa de traba4o. 3e la e:tendió a su amo. Pudo ver los fuertes brazos fibrosos %ue se e:tend$an hasta los hombros poderosos. +-"i4o por %u& está a%u$/ +(o. Por "ios.. creo %ue tiene al o %ue ver con el pa%uete %ue usted le envió..s la se#orita Aubrey.+. pensó Isabel. iluminada con candelabros ubicados en nichos a distintas alturas. acarició con la mirada ese hermoso cuerpo.lla hab$a visto antes a 4óvenes fornidos con el torso desnudo. como . Aodeó la mesa y se paró frente a ella. Aun%ue el sol no se hab$a ocultado a'n.scuchó el r$tmico sonido del pulido de una li4a. La tersa piel brillaba cubierta de transpiración. Polvillo de aserr$n cubr$a el suelo.. . %uien en vez de refu iarse en su casa escudado tras su t$tulo nobiliario hab$a enfrentado a (apoleón arries ando la vida. era carpintero. pero nin uno de ellos se parec$a a eso.

e:haló la respiración contenida y entró. en vez de decrecer. +(o to%ue nada +le ordenó..+"ile %ue pase. >na cama anticuada de cuatro postes con dosel drapeado de color ro4o se hallaba en un rincón. A continuación. Las herramientas de carpinter$a estaban esparcidas por do%uier. 3intiendo la tensión en todas las terminaciones nerviosas de su cuerpo. 3e esforzó para poder concentrarse. fascinantes.. yo vine a. (unca se ima inó %ue los hombres pod$an ser tan. 3e secó el rostro con una camisa arru ada.. Aetrocedió bruscamente temiendo %ue la descubriesen espiando. +Lord Ashby +hizo una reverencia frenando el impulso de humedecerse los labios. +-Por %u& está a%u$/ +su voz imperiosa la hizo levantar la vista. Le molestaba %ue su fascinación por &l.scucho tantas veces 0milord1 %ue me dan arcadas +arro4ó la camisa a un lado y se diri ió hacia ella. co ió la máscara ne ra.. pero podr$a haberme enviado una nota.chó una mirada a un bulto de formas difusas cubierto con una vie4a sábana. <erró la boca bruscamente.. yo. se#orita Aubrey. . ?l se lavó la cara y se peinó con los dedos la espesa y oscura cabellera alisándosela hacia la nuca. "ivisó la alta espalda de Ashby inclinada sobre una cómoda apoyada contra una pared ale4ada. +Ashby +insistió &l mirándola con sus brillantes o4os verdes %ue resaltaban contra su piel morena+. 3e estru4ó las manos mientras simulaba estar e:aminando la oscura antecámara.. +!ilord. H2 . se hubiese convertido en al o mucho más turbador y f$sico+. haciendo resonar las botas contra el suelo de piedra+.ine para a radecerle personalmente su eneroso donativo. +(o hay de %u&. +se le cortó la respiración al ver cómo se frotaba el escultural torso h'medo con la camisa arru ada. +Puede pasar ahora. Apareció Phipps. . +... !e disculpo por. -(o le di4e espec$ficamente %ue no re resara nunca más/ 3e mordió el labio. 3intió el ruido del a ua al salpicarse en el lavabo. La anudó alrededor de la cabeza y se dio la vuelta hacia ella en toda su loriosa semi desnudez.

sus labios suaves presionando los suyos. >n violento temblor le recorrió todo el cuerpo. +!e disculpo.staba aludiendo a ese infernal beso %ue hab$a rechazado. usted se mostró infle:ible en laQ +. 3u perfume dulzón le recordó inmediatamente el breve beso en el banco. +)e venido a convencerlo para %ue se una a nuestra causa +a partir de ese momento mantuvo una actitud totalmente práctica+. (o era un mero carpintero. (unca. pero no se animaba a sufrir otro rechazo. +8Por "ios.l mensa4e en su tar4eta resultó efectivo +espetó a re a#adientes+. 3e ruborizó de pies a cabeza.. . olpea en la fibra más sensible. Isabel9 (o irrite al ciervo + ru#ó como si le hubiese le$do la mente+. -Cu& le hizo cambiar de opinión/ +(o cambi& de opinión. Isabel Aubrey.. era un artista+. asombrada por las e:%uisitas piezas talladas %ue colmaban la habitación.+>sted podr$a haber enviado una suma menor +miró a su alrededor. <uando %uiere conse uir al o.. y despu&s su len ua rozando eróticamente la de ella. <r&ame. !aldito sea. !e a radó a'n más la ca4a +di4o con una voz ronca %ue incluso a ella le resultó dif$cil de reconocer+. !i intención no era. pero le a radecer$a sobremanera %ue me diera su opinión sobre esto +le ofreció el portaplie os. H@ . llenándola de un usto a Ihisky %ue uardó para siempre. (o %uer$a escuchar eso. tan atrayente como sobreco edora. "eseaba besarlo otra vez.. con toda su ruda masculinidad. +-Cu& es esto/ +&l lo co ió y rápidamente e:aminó su interior. Aecordó s'bitamente todoG su respiración a itada. !e pidió colaboración y le di dinero. +(unca se disculpe conmi o. (ada bueno puede resultar de esto. +Aun as$. tocarloF lo anhelaba fervientemente. +(ecesito saber. 3& %ue me di4o %ue no ha concurrido al Parlamento desde hace mucho tiempo y %ue se ha apartado de todas las cuestiones sociales. "ios sabe %ue yo ten o muchas más cosas por las %ue disculparme. Los o4os masculinos se oscurecieron. -La hizo usted mismo/ 3e detuvo 4usto frente a ella. 3us olpes son muy certeros.

usted es un hombre de m'ltiples habilidades +sonrió desafiante. HE . +-<ómo demonios se espera %ue una persona con conciencia social pueda llevar al o adelante en este pa$s/ +(o es usted la encar ada.. +)ay al o más. +Parece %ue no me entiende.s la razón por la cual tenemos lores. (ecesitamos el listado de las ba4as. (ecesitamos las nóminas del personal de e4&rcito. "estapó una botella de vino %ue estaba a medias y sirvió dos vasos de vino tinto+. Le habl& sobre &l.. Lo miró airada. ran os. 3intió %ue pisaba terreno más firme. +3uba a mi biblioteca +se enco ió de hombros indiferentemente +. +-Cu& le hace pensar %ue yo s& al o de leyes/ +ho4eó las pá inas. +-Le a4os personales/ 8.. de la marina. !ire. . olpeó el cristal al brindar+G 3alud. Ahora todo lo %ue %uiero es disfrutar de mi vida privada. pero usted ya tiene mi respuesta +le devolvió el archivo.. incluyendo los a#os de servicio. sueldos y toda información pertinente para calcular el costo apro:imado %ue tendr$a la ley. +-(o moverá ni un dedo para ayudarme/ +!i contribución a su causa terminó con las cinco mil libras %ue le don& +cuando ella uardó silencio despu&s del re a#o. ya he tenido mi cruzada +e:plicó+. comunes y un monarca. +3e 'n las palabras de *ill. colocándole un vaso de vino en la mano.. pero. 5en o los listados del e4&rcito.+(uestro proyecto de ley.. a pesar de las desventa4as %ue conlleva la soledad +re resó 4unto a ella y. &l se diri ió lentamente hacia una mesa lateral. 0!aldita sea1. <on &l.sa es información clasificada9 (adie tiene acceso a ella. +!is habilidades son muchas y variadas. >sted es la 'nica persona %ue conozco %ue puede tener acceso a los le a4os del personal del e4&rcito. (o he tenido oportunidad de leerlo todav$a.

3i sab$a lo %ue echaba de menos. pero este vino es. +-!ultifac&tico/ <omo una persona +&l asintió.l !adeira es para debutantes y dandis afectados %ue se hacen la manicura. +. Intri ada. +(o lo ha a. acercársele y mantenerlo presente en su vida. %ue pareció fascinada en sus labios durante unos instantes. .ebieron en silencio.scuchándolo. +Puede considerarme una tonta.spa#a y las hice traer a casa por barco.. +. Cuizás esa era la clave.. 3u esto delicado atrapó la mirada masculina. hubiese vendido el alma al diablo por compartir un momento como ese con &l. provocativo. !e hace sentir vie4o y hastiado +echó la cabeza hacia atrás.. ella podr$a ofrecerle saciar ese vac$o. me siento una neófita totalmente desinformada +confesó ruborizándose. +-Cu& tipo de desventa4as conlleva la soledad/ +. Afrutado. vaciando la copa. +"$ ame una. <ompr& docenas de ca4as en . aho ándose con el vino. y lleno de si nificados escondidos. sosteni&ndose mutuamente la mirada. >n resplandor travieso le brilló en el iris de sus o4os de color verde mar. +. . 5iempo atrás. !ientras el delicioso eli:ir le ba4aba por la ar anta. se pre untó si &l considerar$a la situación tan $ntima y e:citante como ella. La visión de una ota ro4a deslizándosele por la ar anta desnuda la atra4o más allá de lo razonable. )izo irar lo %ue %uedaba del vino en la copa y aspiró su aroma +.lla tosió.l celibato. 08"i al o91+ -Cu& clase de vino es &ste/ !e atrever$a a decir %ue no es un !adeira +delicadamente se sorbió una ota %ue ten$a en el labio.. bebió otro sorbo.s un (avarrete.arias. 3acudió la cabeza. suave. HH ..

milord. 3onó como si estuviese celoso. como a %uien una vez consider& tan %uerido como un hermano mayor. y no le he dicho nada. Izzy. +!ilord. +-Cuiere una razón/ . +)oy almorc& con uno de sus anti uos oficiales +mencionó casualmente para volver al tema anterior+.. no aprecio las insinuaciones va as.ien. Cuizás no ser$a tan indiferente como hab$a supuesto si se desvistiese frente a &l. +-= si fuese as$/ +!acalister no le conviene Isabel. Lord Ashby. +Lo di o sinceramente. Lo miró a los o4os y le pre untóG +-!e está previniendo en contra de &l por%ue no tiene un c&ntimo/ +lo 'nico %ue obtuvo en respuesta fue una mirada feroz e indescifrable.. +-La está corte4ando/ 3u tono áspero la sorprendió. le HK .)ablaba en serio / . )asta &l pensó %ue usted ser$a el me4or patrocinador %ue podr$amos hallar para nuestra causa. "isimuló. ni las órdenes arbitrarias. Al&4ese de &l +apoyó el vaso %ue estaba ya vac$o. (o es para usted. Cu& hábil de su parte. 3e adelantó un paso hacia ella. . Ahora es mayor. Ayan !acalister. <olocó la copa vac$a 4unto a la de &l+. pero no representar$a una victoria.(o ten$a ni la más va a noción de lo %ue &l le hab$a hecho a su corazón/ Por supuesto %ue no. un hombre %ue desea a las mu4eres y un hombre %ue desea a una mu4er son dos bestias muy diferentes. "e acuerdo con su entendida ami a 3ophie. La miró fi4amente. lo %ue no ten$a sentido. !ant&n ase le4os de !acalister.+>sted pre untó. sobre todo cuando los corazones destrozados eran demasiado 4óvenes para ser importantes. +(o ten$a idea de %ue pod$a predecir el futuro. Ayan !acalister le destrozará el corazón. intentando reprimir su vie4o resentimiento. Los libertinos encantadores nunca la tienen.

uscó sus o4os brillantes. . <omo un hermano mayor. >sted. Cu& bondadoso de su parte. obli ado a usar una máscara. . (ada hab$a cambiadoF no %uer$a tener nada con ella.ayase a su casa. . Isabel. 3intió una opresión en la ar anta. +Lo s&. ya no es una ni#a. =a no soy una ni#a. Le saltó el corazón rebosante de esperanza. 3er$a una lástima %ue arruinase su futuro. deber$a haber abandonado toda esperanza de anar su afecto.. por supuesto %ue no. se#orita Aubrey +pasó 4unto a ella y la de4ó sola en la bode a sin ventanas. HL ru#ó . 3us esperazas se hicieron trizas. "e4ó escapar un suspiro entrecortado %ue le hizo subir y ba4ar el ma n$fico pecho. .. +Adiós. anhelaba su amistad. +Por%ue si al uien la viese entrar o salir de mi casa +respiró contenidamente+.. (i tampoco una tonta.rue o me brinde cual%uier información %ue pueda ser de vital importancia para mi felicidad futura.sta vez no reaccionó ante el comentario burlón. +(o.s una mu4er adorable. = aun sabi&ndolo. usted no me debe nada. +Le preocupa mi reputación. +. (i estoy pidi&ndoselo.lla dio un respin o. +-Por %u& es más peli roso/ 3e acercó y le deslizó los ásperos nudillos por la me4illa. (o sea tonta. y subió corriendo las escaleras en busca de aire. +3in duda. Pamás podr& ocupar el lu ar de *ill en su vida. Ashby. con sus senos. de manera totalmente diferente a los 4óvenes %ue manten$an lar as conversaciones.. tendr$a %ue enfrentar interminables habladur$as. Isabel9 8=o no soy su hermano9 +le ferozmente. lo %ue lo hace todav$a más peli roso. ni si%uiera herido y solo. "esde mucho tiempo atrás. La miró rápidaF pero hondamente. +8!aldita sea.

al i ual %ue vosotras. 3e#orita Aubrey. se lo ase uro.CAPÍTULO 4 Apenas entró a Almack7s. 3us transparentes o4os azulinos la e:aminaron detenidamente. +)anson lidera varios comit&s le islativos %ue impulsan proyectos de reformas le islativas. +-"e %u& sirve si pierdes toda la noche chismorreando con tus ami as/ +masculló en tono casi inaudible+. +5en$amos un acuerdo. era simplemente demasiado apuesto como para %uedarse indiferente+. se ve usted e:%uisita esta noche +se inclinó reverente sobre su mano en uantada. (o pudo verlo.l placer es m$o. lady <hilton.s un placer volver a verlo. <harlie +le di4o a su hermano al o$do+G yo asistir$a al 0mercado del matrimonio1 una vez por semana a cambio de %ue t' y mamá de4arais de urdir estrata emas casamenteras. conoce a mi hermana. +. se#oras +di4o como introducción 3til oe.I. lord Pohn )anson . y a re ó en el mismo tono+G . Isabel %uedó bo%uiabierta. Aehusaste patrocinarnos. +"i4o el vizconde 3til oe a un hombre %ue se encontraba a su lado. +)anson. +.l abuelo de HB . a %uien la alta sociedad llamaba 0el Rn el "orado1. 3us ami as se apartaron para dar paso a un hombre de cabello rubio ceniza %ue se acercaba con una cha%ueta oscura %ue resaltaba su fisonom$a de un colorido celestial. se#ora Jairchild +se escuchó una voz cultivada. y le susurró al o$do a Isabel+G 5e percatas de mis $mprobos esfuerzos para colaborar con vuestra causa. +-Cu& se supone %ue estoy haciendo ahora/ +le susurró su hermano. por%ue Iris y 3ophie estaban conversando animadamente y le blo%ueaban la visual. Isabel fue atrapada por su hermano. <on todo lo %ue detestaba las solapadas maniobras casamenteras de 3til oe. -verdad/ +Aealmente $mprobos +le contestó Isabel en el mismo tono de voz+. . mientras Iris y 3ophie le pre untaban a )anson sobre sus actividades pol$ticas. -no es cierto/. Ahora cállate y mu&strate encantadora. +Lord Pohn +hizo una reverencia sonriendo muy a su pesar+.uenas noches. ni escuchar su respuesta.

+!i principal inter&s es reducir los impuestos +contestó lord Pohn a una de las pre untas formuladas por 3ophie. !e refiero a los e: soldados. +Por %u&. parece %ue tenemos el mismo tipo de preocupaciones +dio un paso para acercarse al dios rubio i norando la risa de suficiencia %ue reprimió 3til oe+. Por favor.)anson es el du%ue de )aIorth. de admiradoras.n realidad. Izzy. se lo a radezco. mientras iraban en la pista uardando >na correcta distancia entre ambos. +Pues entonces usted apoya a los terratenientes +acotó Isabel. +. y dicen %ue el du%ue tiene la intención de saltarse una eneración y nombrar a Pohn su heredero. 3e pre untó %u& diablos se tra$a 3til oe entre manos. y lord Pohn ten$a a sus pies un s&%uito. no pudo de4ar de percibir la cantidad de cabezas %ue se iraron en su dirección. . HM . Ima $nate el bien %ue podr$as prodi ar al mundo con seme4ante patrocinador.s dif$cil concentrarse con campanas de boda repicando en mis o$dos +bromeó. (unca hab$a sido ob4eto de la envidia de tantas mu4eres.. )anson pod$a ser 4usto el patrocinador %ue estaban buscando+. . yo. %uien se enco ió de hombrosF y sonrió abiertamente a Pohn+.. empleo del personal +Dh +Isabel encontró las miradas de Iris y 3ophie. <harles no era ambicioso ni avaricioso.star$a encantado de hacerlo si me concede el placer de escoltarla a la pista de baile para el pró:imo vals. +<ual%uier cosa %ue impulse el desmovilizado. y les leyó el pensamiento. -%u& estaba haciendo Pohn con ella/ 3upon$a %ue era a rac$ada. se#orita Aubrey. 3e co ió del brazo %ue le ofrec$a y le permitió %ue la condu4era hasta la pista de baile. recalcitrantemente reacia a casarse+. +.. Cuiero participar de la conversación. en vez de a su padre.ien. Lord Pohn. +miró por encima del hombro a 3til oe. pero no hab$an intercambiado más %ue un cort&s saludo de vez en cuando. deseando %ue su tono de voz no resultara tan áspero como tem$a.. Ahora cállate y vete. pensóF simplemente era una vie4a preocupada por una hermana soltera. (o necesitaba a un aristócrata %ue actuara en beneficio de sus pares. +3til oe me contó %ue usted y sus ami as han fundado una sociedad de beneficencia para las viudas de uerra +se#aló Pohn. cu&ntenos más sobre ello.

Isabel vaciló. +!i hermano murió en *aterloo. +.arrin ton lindaba con la residencia Lancaster. hospiciosF donamos comida y ropa. . 3entimos %ue era nuestro deber ayudar a las mu4eres %ue comparten nuestro dolor. (o creo %ue le resulte fácil considerando su propia p&rdida. Pohn +sonrió+. +-<uáles son sus ob4etivos/ -Cu& han lo rado hasta el momento/ +)emos visitado asilos.arrin ton/ +pre untó Pohn.. +-Cu& la hizo decidirse a ayudar a ese rupo en particular/ + di4o irando al son de la m'sica.n el Ae imiento 1B de )'sares. >sted puede llamarme Isabel. 5ambi&n estamos traba4ando para presentar una propuesta de ley en el Parlamento. +-5endr& el placer de verla ma#ana en el baile de disfraces de los . . teniente de marina.n %u& re imiento prestó servicios su hermano/ +. Insisto. La casa de los . Le dis ustaba la idea de %ue Ashby estuviese sentado solo KO . 3e los ve$a lidiar en un tira y aflo4a de manos %ue su ami a no parec$a disfrutar. +Isabel.+. +6racias. -. <reemos %ue el obierno deber$a brindarles ayuda económica a estas mu4eres como compensación de su p&rdida.spa#a prestando servicios como oficial en el Ae imiento MH de <arabineros. +Llámeme Pohn. !e resulta admirable %ue una mu4er tan 4oven y encantadora como usted emprenda una obra de tal ma nitud. 3u nombre tiene un halo muy femenino. murió en el mar.. sin perder el paso.uscamos ayudar a las mu4eres y ni#os %ue %uedaron desamparados al perder en la uerra el soporte del hombre de la casa. milord. y %ue deben ahora recurrir a la mendicidad para sobrevivir. Pohn +le contestó y vio a 3ophie bailando con el maduro almirante "uckIorth.l esposo de 3ophie. Percibió en la palma cómo se tensaba el hombro masculino. Además nos reunimos todos los viernes por la tarde e invitamos a los familiares de los soldados ca$dos en combate con el fin de hacer una lista e interiorizar sus problemas para saber %u& es necesario hacer. Le sienta muy bien. +!uy bien. pero carecen de un buen nivel económico y estabilidad social.l padre de Iris murió en .stoy impresionado.

%uizás deber$a hacerlo en inter&s de la fundación. +-Cu& fue todo eso/ +Iris le co ió el brazo y di4o en voz ba4a+G (o le permitiste %ue te acompa#ara para de4ar la pista de baile. beb$a vino y se enfrascaba en conversaciones corteses.. si no evidente de afectoF y tres. +)asta ma#ana por la noche +Isabel hizo una ele ante reverencia y se retiró de la pista de baile. "es raciadamente para Pohn.. +3$. el murmullo %ue la se u$a resultaba casi ensordecedor. no era probable %ue ella lo arrullase con risillas tontas. +5res piezas con el mismo caballero durante la misma velada es una invitación a la deshonra. Pero usted tiene toda la razón. 3ophie se le acercó resoplando y mascullando hasta K1 . al o sumamente conveniente para obtener su apoyo pol$tico. +.spl&ndido. -!e concederá el primer vals/ -= el 'ltimo/ -= el del cotillón/ -A %u& se d&bil su s'bito inter&s en ella/ Intri ada. +. a corto plazo. mi encantadora Isabel. +D fundamento para obtener una licencia especial de matrimonio +sonrió maliciosamente+. mientras &l disfrutaba de esa adulación desde su pedestal de loria. por supuesto +sonrió.en la oscuridad mientras ella bailaba. resulta escandaloso. Isabel lle ó a la conclusión de %ue lord Pohn estaba demasiado acostumbrado a mu4eres %ue lo lison4earan embobadas. y despu&s sonrió+. pero usted me deberá un favor. y para saber más de &l. lo miró directamente a los o4os centellantes y decidió se uirle el 4ue o hasta descubrirlo. 5en$a el presentimiento de %ue si no sucumb$a a sus encantos lo rar$a despertar más su inter&s. +Le conceder& el primer vals de la noche y el del cotillón.s una nueva táctica %ue estoy probando +Isabel sonrió p$caramente. y menos a'n. separándolos apenas un 4ard$n de distanciaF pero considerando %ue Pohn asistir$a. Pohn. >na pieza es para conocerseF dos. Para cuando lle ó 4unto a Iris. deb$a estar intri ado por ver cuánto tardaba ella en caer a sus pies para ple arse a su s&%uito de adoradoras. Acepto. +Interesante +sus ras os an elicales se tornaron refle:ivos. 3in duda.

stoy manteniendo en ascuas al Rn el "orado +Isabel sonrió ampliamente+.spero %ue se aho ue en su ba#era + miró a Isabel+. -= cómo fue tu vals con lord Pohn/ Iris presentó un sucinto informe terminando conG +Isabel estaba por ilustrarnos con su nueva táctica.%uedar frente a ella+. >n ami o le presenta una 4oven hermosa. +83inver Nenza libidinoso9 <reyó %ue por%ue es casi cie o y medio sordo le permitir$a sobrepasarse conmi o. Pero le habl& sobre todos nuestros esfuerzos. +5odav$a no. +-Le pre untaste si considerar$a patrocinar nuestra causa en la <ámara de los Lores. +8Impertinente libertino9 . -Cu& pasó con el almirante "uckIorth/ + pre untó Isabel. acto se uido.eremos %u& sucede. y pareció interesado.arrin ton. +Pens& %ue te hab$as e:cusado para no asistir +di4o Iris. Lord Pohn me pidió %ue le reservara tres valses para bailar con &l. +Izzy conoce a al uien más %ue puede ayudarnos a obtener los listados +mencionó 3ophie. y simplemente %uiere conocerla me4or. +-<uál es el misterio/ +se#aló 3ophie en un marcado estilo franc&s+. pero ten o toda la intención de descubrirlo ma#ana en el baile de los . (o s& por %u& le endil ó a mi hermano la misión de presentármeloF ni por %u&. o si conoce a al uien %ue nos pueda conse uir las nóminas/ +pre untó Iris. +-"e verdad/ +Iris pareció encantada+. %uien no es una cabeza hueca. me invitó a bailar y se mostró interesado en nuestra obra de beneficencia. (o sabe %ue lo r& es%uivar a muchos seres viles y desa radables como &l en la Spera de Par$s. +-3i nifica %ue debemos borrar al almirante de nuestra lista de potenciales patrocinadores/ +pre untó Iris. -Cui&n/ K2 . Iris e Isabel intercambiaron una mirada divertida mientras intentaban sofocar una carca4ada. (ecesito saber por %u&. 3ophie aspiró con profundo dis usto. . +. +<ambi& de opinión.

!e sorprende %ue nuestros anfitriones permitan el acceso a personas de tu clase. y mortalmente pálida. no de ventas. ?l rió fr$amente. +Dh. Iris y Ayan se miraron uardando un elocuente silencio. Ayan di4o+G (o ha as una escena.stoy se ura de %ue una descarada llena de recursos como t' puede encontrar la manera de acercársele. !e di4eron %ue es el lu ar indicado para conse uir debutantes. Pamás se hab$a ima inado %ue la tran%uila y entil Iris pod$a tener una veta tan ruda. A propósito. pero Iris la retiró bruscamente. K@ . 3uavemente.+(adie +Isabel contestó es%uiva+. 3ophie e Isabel intercambiaron una mirada desconcertada. Ayan fue el primero en recuperarse. -cómo conse uiste un permiso de acceso para esta noche/ Isabel se aho ó.. Izzy. = la cuestión es %ue estoy en tren de compras. entiendo +la respuesta de Iris destilaba veneno+. Le echó una fu az mirada a sus partes ba4as y despu&s levantó la vista hacia el rostro masculino. Ayan ni si%uiera parpadeó. . conoces al recluso muy bien..stás a la pesca de una fortuna entonces/ !acalister apretó la mand$bula. vendo mi cuerpo para estar a%u$. +Lady <hilton. con una mirada asesina en sus o4os celestes. +Podr$a decir lo mismo de ti +murmuró+. 3ophie hizo un moh$n. (o ten o due#a. +-<uál allardo mayor/ +pre untó Iris cautelosa. >n vie4o conocido de mi hermano. con los o4os desmesuradamente abiertos por el terror. +=o +contestó una voz rave detrás de ella. +!e conoces. se 'n creo +le co ió la mano. Al menos yo no. Iris se dio la vuelta bruscamente. >na persona %ue vive recluida. +-Por %u& no/ +di4o tensa Iris+. ten o curiosidad. -. esta noche. +3e 'n nuestro allardo mayor. +5' lo al%uilas. Iris.

usted sí %ue es una bendición para los o4os. Isabel percibió el dolor en los o4os de Iris y decidió intervenir para %ue de4ara en paz a su ami a. +. +(o bailo esta noche +contestó escuetamente con e:presión severa. +-<ómo podr$a rehusarme/ 3in embar o. +Interesante +inclinó la cabeza+. +. tampoco deseaba %ue la es rimiera como un arma para atacarla. A no ser %ue estuviese dispuesta a limpiar la san re del suelo. antes de %ue pudiese arrastrar a Ayan hasta la pista. mayor. Isabel decidió intervenir antes de %ue a%uellos dos se asesinaran.+(o tanto una fortuna. +Cuedan cosas por decir sobre los vie4os tiempos. ten$a la esperanza de tentarla para %ue me acompa#ase a la pista de baile. Isabel estaba a punto de declinar la invitación. lo reconsideró. Le dedicó una sonrisa encantadora a Ayan. +Isabel. KE . 3u brillo ilumina hasta a la criatura más sosa del universo +aun%ue no miró en dirección a Iris.uenas noches. al menos por el momento. el hombre se las in enió para co er la tar4eta de baile de Iris y se reservó el 'ltimo vals con ella. Lo co ió del brazo y le di4oG +5en o una idea me4or. <aminemos 4untos hasta la mesa de refrescos. supo %ue hab$a dado en el blanco. cual%uier m&todo era válido para ale4ar a Ayan de Iris. sino una mu4er %ue pertenezca realmente a la nobleza. "espu&s inda ar$a más para lle ar al fondo de todo eso. -= por %u& una mu4er de noble estirpe %uerr$a estar conti o/ +-Por amor/ + levantó una ce4a con e:presión pendenciera. -3er$a tan amable de traerme un vaso de limonada/ . Cu& entil de su parte al reunirse con nosotras. >na sonrisa picaresca le iluminó el rostro.n realidad.stoy sedienta. pero al distin uir la adusta mirada de advertencia de 3ophie.

e Isabel se vio e:imida del desa rado de lidiar con los inevitables comentarios sobre la confrontación %ue &l hab$a tenido con Iris. +Lady Persey.. sinceros +di4o emanando un fuerte olor a brandy. Por suerte. pensó Isabel mientras observaba el $ntimo interludio. Ashby hab$a estado en lo cierto al advertirla sobre Ayan. <uando Isabel sintió la mirada de 3ally clavada en ella. 5e veo despu&s. pues era la 'nica persona %ue sab$a al o de Ashby. KH . 3uenan mucho más. condu4o a Isabel a la pista y se incorporaron a la hilera de pare4as de baile. lo %ue resultaba e:tra#o teniendo en cuenta %ue sólo serv$an bebidas li eras en la fiesta. +3e#orita Aubrey +3ally le respondió el saludo protocolario. la pieza musical era demasiado li era como para mantener una conversación. Indudablemente.n el borde de la pista de baile. . por más de una razón. le hizo una reverencia. saldr$a el sábado por la tarde con &l. +3ally +se llevó la mano de lady Persey a los labios+. )asta lue o. +Adoro los cumplidos de hombres %ue visten uniforme. %uerido +le susurró a Ayan. 3i bien esa noche Ayan era el enemi o y se sent$a profundamente tentada a cancelar la cita. <ual%uier ilusión %ue podr$a haber alber ado por &l como potencial pretendiente se hab$a esfumado esa noche.sta noche.. Cu& puedo decirle. 5en$a su patrocinadora privada. una de las siete anfitrionas principales de Almack7s. %u& ale r$a volver a verle9 +lady Persey le co%ueteó con &l aduladoramente asi&ndole la man a e ten$a libre y apoyándose contra &l. .. +Cuizás antes +le hizo un ui#o. 3ally deb$a llevar una pe%ue#a petaca en el bolso.+Pues no deber$as tener col ada tu tar4eta de baile +co ió la de 3ophie y se reservó una danza de pare4as+. eso desentra#aba el misterio de cómo Ayan hab$a conse uido el permiso de acceso para dos d$as. Preocupación de un hermano mayor. 3in duda.. encantada. nin una mu4er podrá liberarse de m$. Pero la apenaba saber %ue lo hab$a hecho más por preocupación %ue por celos. se#oras+hizo una reverencia y se ale4ó con Isabel. fueron atrapados por lady Persey. le sonrió tontamente. 8ravissante9 3ally. / +8Ayan. %uerido. pero con evidente anta onismo+.

. tambi&n estadounidense y %uien desprecia a la aristocracia in lesa. en ese momento no era un vals lo %ue estaba bailando. 3in embar o. la madre de Louisa se casó con un anti uo novio.stás se ura / + 3ophie murmuró incr&dula+.. Al unas incluso lo hab$an tenido.iene a la ciudad para evitar %ue su sobrina sea v$ctima de al 'n lord empobrecido. KK . y era perse uido por las madres de 4óvenes debutantesF y no sólo por esas madres ambiciosas. 3in embar o.s dif$cil i norar todo ese dinero +di4o burlonamente Iris+.sa horrible criatura %ue le desa rada a todos/ -Por %u& demonios %uerr$a bailar con ella/ Isabel echó una mirada hacia el otro e:tremo del salón de baile donde un c$rculo de mu4eres re$a tontamente alrededor de la dorada cabeza. -Cui&n sabe/ +=o lo s& +se#aló Iris+. se deb$a a %ue era pecadoramente irresistible. 3ólo %ue en el caso de Ashby. incluso mientras estuvo casada con su primer marido. era Ashby %uien detentaba el t$tulo de 0soltero más codiciado de la sociedad1. )ac$a mucho tiempo. Al unos dicen %ue ya ha contratado al unos polic$as para sacar los trapitos sucios al sol de su presunto candidato. -Por %u& perse uir$a a una mu4er fea. lle a la pró:ima semana. .. +-Louisa 5albot/ +ambas ami as se mostraron horrorizadas cuando se los contó más tarde+. y su madre no vio un peni%ue. . -<uántas noches hab$an permanecido despierta ima inándose %ue se deslizaba en la pista de baile entre sus brazos/ <asi pod$a ima inarse %ue el amplio pecho %ue vest$a el uniforme del Ae imiento 1B de )'sares. hi4as. era de Ashby. +Cuizás perdió una apuesta +di4o Isabel enco i&ndose de hombros+. sólo por dinero/ +. 3e dice %ue el mismo Prinny le ha propinado al 'n %ue otro cumplido. y despu&s ambos si uieron con sus respectivos compa#eros. Louisa 5albot es tan rica como <reso.. su amante de toda la vida.sa es la razón por la cual Louisa recibió toda la fortuna. la dolmán azul y la ele ante pelliza forrada en piel %ue le col ada del hombro. y si uiendo la clásica rutina de ese tipo de danza. no de Ayan. dio vuelta la cabeza para ver con %ui&n estaba Pohn. Lord Larimore. <uriosa. -. ins$pida y desa radable. pose$a la plantación más rande de tabaco del mundo. dieron la vuelta e intercambiaron pare4as. el du%ue de )aIorth + afirmó Isabel+. se detuvieron. e Isabel se topó con lord )anson con %uien intercambió un breve saludo. hermanas y cuanta maldita f&mina andaba a la vista. sino por todas las mu4eres en eneralG madres. +Lord Pohn es el heredero de su abuelo.. 3u padre estadounidense. 5odas se hac$an ilusiones con &l.Ashby. he o$do %ue su t$o. Al morir el a#o pasado. temporalmente..

(o hac$a falta ser un enio para darse cuenta de %ue Iris y Ayan se conoc$an muy bien. 3ophie e Iris ten$an razón. nada menos. -A no ser %ue Izzy %uiera tener otro t+te. +. el Rn el "orado ha a otro tanto conti o. +-Les importa %ue nos retiremos temprano/ +espetó bruscamente Iris+.. Isabel entrecerró los o4os. le pediremos su colaboración para patrocinarnos.-. tendremos una feliz pare4a con un profundo sentido de conciencia social +sonrió Iris. <uán bien y el motivo de su animosidad a'n se u$a sin develarse. eres terrible9 -<ómo puedes su erir %ue en a#e al pobre hombre/ +Cuizás mientras urdes tus artima#as para seducirlo. +Pamás colaborar$amos con el enemi o +le ase uró a Isabel mientras se diri $an hacia la puerta+.s me4or as$ +concluyó 3ophie+. .lla tiene problemas hasta para hacer amistades. Lo 'nico bueno %ue hab$a hecho Ayan esa noche. reconoció Isabel.+-Louisa tiene un candidato/ +pesta#eó Isabel+... +83ophie. "e4emos %ue primero lo con%uistes. +Podemos irnos cuando %uieran +contestó Isabel+.staba a la pesca de una heredera. +Ah$ va otra vez +3ophie se#aló al insecto pecoso %ue saltaba ale remente en la pista de baile directamente hacia los brazos de. y cuando est& perdidamente enamorado como para ne arse. al o %ue ya me resulta sospechoso de por s$. Ayan provocar$a una escena.. 3us ami as no %uer$an esperar el 'ltimo vals %ue Ayan les hab$a impuesto. era desviar el tema de atención y evitarle las pre untas de Iris y 3ophie sobre Ashby. =a he decidido %ue le hablar& a lord Pohn sobre nuestro proyecto ma#ana a la noche en donde los . Ayan !acalister. racias a <hilton. Los caballeros de la alta sociedad sab$an %ue la tar4eta de Iris era sólo un adorno y nada más. .arrin ton. y en vez de en a#arlo. Isabel sonrió. 3in embar o. no alcanzo a KL . y ya hab$an tenido demasiadas esa noche. +-3til oe las involucró a ustedes dos en esto/ +8(o9 Por supuesto %ue no +3ophie se estremeció./ Isabel se encontró con la perspicaz mirada de 3ophie. sin propon&rselo.t+te con lord Pohn para convencerlo de %ue lea nuestra propuesta.

= les dir& al o másG si al una vez ten o la suerte de encontrar a un hombre tan maravilloso como 6eor e. +-)ab&is dicho beb%s/ KB . 6eor e era la fuente de toda mi fuerza. no dudar& en decir 0s$1 otra vez. >na idea maravillosa se le ocurrió a Isabel. ?l transformó a una pobre cantante de Spera de Par$s en una reina. 3i el me4or candidato resulta ser lord )anson. el candidato %ue aparezca. +!ira el lado positivo. -(o es as$.. !e estoy reservando para. . tendrás los beb&s más adorables %ue Londres haya visto.comprender por %u& eres tan contraria al casamiento. 3ophie/ +!uy feliz +asintió 3ophie apesadumbrada+.. "e4ando escapar un suspiro. apartó la ima en de su mente. 5iene sus randes venta4as. 3& %ue el m$o no es el me4or e4emplo. 3e le representó la ima en de un banco oscuro y cierto h'sar ladrón de corazones.:tra#o la vida de casada. !e dio a Perome. Izzy +di4o Iris+. +(o estoy en contra del matrimonio +di4o+. pero 3ophie fue muy feliz con su %uerido 6eor e.

el buitre. pero sus reclamos hab$an sido desvirtuados racias a la intervención de polic$as contratados a tal efecto. 0Prometeo1.CAPÍTULO 5 >n sufrimiento silencioso y a udoF la roca.n otros tiempos. "urante sus treinta y cinco a#os de vida. se colocó las afas en la nariz de nuevo. Lord . la a on$a %ue por or ullo no revela. . . todo el dolor %ue puede sufrir el altivo. Apretando los dientes. se concentró en los papeles. .n el vest$bulo reinaba el caos. %ue sólo e:presa en su ermita#o retiro. (o pod$a ser lo %ue supon$a. se sorprendió al darse cuenta de %ue el sentimiento %ue espontáneamente le sur $a no era de rechazo si la ni#a fuese suya.sta vez. +8Phipps9 + ru#ó sorprendiendo al se#or . y el se#or . . y esa sofocante sensación de pena. y la cadena. y hundió la cabeza en los papeles.yron +-Cu& demonios / +Ashby levantó la vista de la pila de informes de estado de cuentas y financieros %ue su a ente de finanzas le hab$a tra$do para %ue los revisara y miró fi4amente hacia la puerta de la oficina. Phipps entró. hubiese salido y dominado la crisis.l a ente sonrió amedrentado. pero la e:periencia le hab$a ense#ado %ue la visión de su rostro sólo empeorar$a la situación. +-Cu& es eso/ +pre untó mirando bo%uiabierto el hermoso mano4o rosa %ue el mayordomo sosten$a en los brazos. 3ab$a %ue pocas personas pod$an mirarlo a los o4os sin detenerse en las cicatrices %ue ten$a en el rostro.rooks no era uno de ellos. un n'mero de mu4eres hab$a %uerido ad4udicarle la paternidad de al 'n hi4o.rooks. 3ólo %ue era imposibleG no hab$a estado con una mu4er en más de dos KM . y Ashby %uedó con la boca abierta de par en par.

. Ashby cerró los o4os. milord. además de toda esperanza de futuroF tambi&n deber$a deambular entre los seres vivos pa ando la culpa de sus pecados hasta el d$a de su muerte. Dh.. sabiendo de antemano la respuesta. 3ólo saber %ue ella se LO .l se#or . Apartó la silla hacia atrás. "ios. . su me4or ami o entre ellos. . y anteayer. <om'nmente. pero era al o en lo %ue no %uer$a profundizar.. (o era suficiente haber perdido a sus hombres. inmerso en una ne ra neblina y rodeado de miles de cueros inertes. Pero la amar a verdad era %ue 4amás se hab$a sentido más solo %ue ahora. +Phipps echó una mirada a la espalda del a ente encorvado sobre el enorme escritorio+.sta es la se#orita "anielli +anunció Phipps. mane4ar sus lucrativas inversiones era un pasatiempo %ue disfrutaba y %ue le manten$a la mente ocupada. +. 5ambi&n hab$a tenido un perturbador sue#o erótico con Isabel. +Cuizás sea me4or %ue me retire. milord +el bulto sonrosado estaba demasiado ocupado e:aminando su oficina. sus randes o4os curiosos le recordaron el cielo l$mpido de . 3e les acercó. 5en$a el cabello dorado como una suave pelusilla su4eto con un lazo rosa %ue hac$a 4ue o con su ropa. intentando convencerse de %ue verla otra vez no lo hab$a afectado. sus pe%ue#os labios rosados se curvaban en una sonrisa.rooks. >na sombr$a depresión lo embar ó. Pasaba las lar as noches en el sótano. este. +-Cui&n la tra4o a%u$/ +pre untó. +La.a#os. y la pe%ue#a %ue Phipps sosten$a en los brazos no pod$a tener más de doce meses. )a venido a visitarlo. la misma persona %ue vino ayer. sonriendo con placer a la beb& %ue ten$a col ada del cuello+.rooks reco ió sus cosas. . . Ae resar& la semana %ue viene para %ue me imparta las instrucciones %ue estime pertinentes. Apenas pod$a dormir y comerF i ual %ue en los primeros seis meses de su reclusión auto impuesta. sin saber hacia dónde se hallaba In laterra..aste decir %ue hab$a e:perimentado un despertar muy inapropiado. en su nuevo sue#o recurrente se hallaba de pie solo en el medio del campo de batalla.spa#a. +!uy bien. ven anza 4usticiera de los dioses1. pero la visita de Isabel lo hab$a descolocado completamente. revisaremos las cosas en otro momento.sto era lo %ue los rie os llamar$an 0casti o divino. Puede irse +ten$a la cabeza en otra cosa de todas formas. y se puso de pie. Incluso hasta las pesadillas eran diferentesG en vez de revivir *aterloo y 3orauren y su vano intento de rescatar a *ill +o salir &l mismo indemne+.

+<reo %ue usted le a rada.ntendió por %u& los hombres se enternec$an tanto con un ni#o y %uedaban prendados de ellos de inmediato. %ue hab$a sido su mascota por%ue lo hab$a encontrado.. +-Phipps.encontraba en su casa y %ue iba a . está usted all$/ -Puedo entrar/ +pre untó Isabel. . se le estru4ó el corazón.uenos d$as. Ashby e:tendió los brazos y alzó a "anielli.. (o estaba preparado para e:ponerle su infierno personal a ella. . Ashby le apartó la pe%ue#a mano de la me4illa. supuso %ue no le importar$a %ue &l tambi&n lo hiciera.. levantó las manos diminutas y le apoyó las palmas en las me4illas.erla. +.se esto lo desarmó por completo. Parec$a completamente fascinada por &l. 5uvo %ue ir a lavarse. +-<on el ama de llaves/ -Cu& demonios ha sucedido/ +)&ctor saltó sobre la se#orita Aubrey apenas ella atravesó la puerta y la cubrió de saliva. delicado y suave. (o la asustaba. pero la ni#a rápidamente volvió su atención a Ashby. 3i Isabel hab$a confiado en su mayordomo para %ue la sostuviese en brazos. mencionó al o respecto del perro.rooks tensamente con una inclinación de cabeza y de4ó precipitadamente la oficina. y sintió una cálida ternura recorrerle las venas.lla fue %uien me lo dio +i norando la e:presión curiosa del mayordomo. 5ampoco se iba a esconder ba4o el escritorio. Al notar su e:presión de asombro. +eso era al o %ue 4amás conocer$aG sostener en brazos a su propio hi4o. Ashby mantuvo la mirada fi4a en la ale re ni#a. milord +saludó ..l rollizo bulto era liviano.. L1 . !u4er. "iablos. -"ónde está Isabel/ +Aba4o.. . +"ios m$o +murmuró+. . Aspiro su perfume a vainilla. la beb& lanzó una carca4ada.ra si nificativo. incluso en sus sue#os. Al uien tocó suavemente a la puerta. +. le hac$a volver a la vida la parte más rebelde de su anatom$a. milord. !aldita mu4er... con la se#ora (elson +Phipps 4u ueteó a "anielli con el dedo haci&ndola re$r. 3e parec$a mucho a Isabel. Ashby frunció el ce#o. no ni#a. 3orprendente. "ios m$o. 3intió una estimulante sensación de humilde ternura+. y ella se la apoyó en la nariz. La acunó sosteni&ndola con un brazo contra el pecho. Los o4os celestes de "anielli se mov$an alborozados.

si no hubiese sido un idiota redomado+. . sintió %ue se le hac$a a ua la boca. "e pronto. si tan sólo hubiese esperado %ue ella creciera. mi %uerida +Isabel entró airosa y no se detuvo hasta %ue estuvo 4unto a &l. +Ah$ estás. +Aet$rate. Isabel levantó a "anielli abrazándola con fuerza. no %uer$a renunciar a ese tesoro todav$a+. o %ue su escritorio fuese más alto. cuyo atractivo pudo disfrutar cuando ella se inclinó para alzar a "anielli. se sent$a como un perro faldero llevado de la correa. 3u vestido matutino de muselina era de un pálido color lavanda. +Le cont& a la Presidencia de la Jundación lo de su donativo +le sonrió ampliamente+.. La amplia sonrisa femenina bastó para %ue su perdición fuese completa. +. La visión le retorció las entra#as. 8<inco mil libras9 . con cuello alto de crep& y un lazo p'rpura anudado ba4o los senos tur entes y enerosos. +-<reyó %ue pod$a espantarme tan fácilmente/ <uando iró la cabeza para encontrar su mirada y uno de sus suaves rizos le rozó los labios. . 5uve L2 . se diri ió de nuevo a la silla y sentó a "anielli sobre su re azo. deseando ser más ba4o. musitó para s$ mórbidamente levantando la cabeza para aspirar el perfume de Isabel. 3us labios suaves y tur entes estaban apoyados en la n$vea me4illa re ordeta de "anielli. "eber$a haber visto la e: presión de sus rostros. si hubiese hablado con *ill. 3e puso de pie.ntre +di4o finalmente.staban ansiosas a radec&rselo personalmente. >n pensamiento lo acosóG esas dos hermosas criaturas podr$an haber sido suyas. 3u tortura tampoco terminó ah$G ella tambi&n ol$a a vainilla. +-5e parece suficiente un diez por ciento de aumento/ + co iendo la máscara. milord. Phipps +al menos todav$a estaba vivo.l mayordomo buscó en el interior de su cha%ueta y le e:tendió la máscara ne ra. .l vie4o y bondadoso Phipps. sorprendido por la s'bita aceleración de sus palpitaciones. solamente si hubiese 4u ado bien las cartas. 3in embar o. <reo %ue le hab$a dicho %ue se mantuviese ale4ada de m$ +di4o %ueda y ásperamente. Por "ios. (o le resultó fácil colocarse la máscara dado el inter&s de la ni#a en meter los deditos dentro de los orificios de los o4os. y &l se despertó de su sopor erótico.. mirándole fi4amente los labios ro4os. co e a la ni#a y ve con ella.spero un considerable aumento de mi salario.+Phipps. 3e acercó a ella. La e:citación de Ashby resultó f$sicamente notoria.

%ue mentir descaradamente y ale ar %ue era un donante anónimo. 3ophie sostuvo %ue donar secretamente para no aver onzar al necesitado era la e:presión más definida de la caridad. 3ostuvo %ue nuestro benefactor era e:traordinario. = all$ estaba... ese adorable brillo en sus o4os. 3e le estru4ó el corazón. 3u voz ronca le sonó e:tra#a incluso a sus propios o$dos. +Pero usted sab$a %ue era yo. +Aun as$ +le apoyó la mano en el brazo+. (o he conocido a nadie %ue lo supere en enerosidad y bondad, Ashby, Pesta#eó. .lla realmente no ten$a ni idea de cómo era &l o de lo %ue hab$a hecho en su vida. 3u primer impulso fue ponerla al tanto, pero, -de %u& servir$a/ La desilusión le habr$a corro$do el alma. -Por %u& le har$a al o as$/ +!e complació hacerlo, pero... +(o +hizo un esto ne ativo con la cabeza como una brillante y dulce visión+. (o %uise importunarlo a'n mas. Aespeto su decisión. +-3$/ +frunció el ce#o ba4o la máscara+. Pues, -por %u& ha venido entonces/ +la curiosidad lo estaba matando. = un nuevo temor lo atormentó... -y si ella no volviese nunca más / 3onriendo, Isabel levantó a la ni#a y, para su absoluta estupefacción, la depositó en sus brazos. +Le cont& a "anielli muchas cosas sobre usted, y ella %uer$a conocer al me4or ami o de su t$o. +85$... o9 +balbució "anielli y le deslizó la diminuta mano re ordeta por el cabello y la ore4a. 3u delicada caricia le provocó e:tra#as sensaciones... casi lo hizo sentir un ser humano otra vez. .:traordinario. Los profundos o4os celestes de Isabel se llenaron de amor. +-(o es adorable/ "ebo decirle %ue es muy raro %ue acaricie a al uien %ue no es de la familia. Jelicidades, ha sido aceptado en el club más presti ioso. +- .n el de la manada de leones de los Aubrey / +una incipiente sonrisa le cruvó la comisura de los labios+. =... -%u& le contó sobre m$/ +Le di4e %ue le cosa de mu4eres. ustaban las mascotas, por e4emplo. .l resto, es

L@

>na calidez le entibió el alma e:tenuada, mientras acunaba al suave an elito contra &l. +.s tan pura, tan indefensa +al observar ese pe%ue#o rostro %ue le sonre$a, lo dominó un repentino e ine:plicable instinto de protección+. -<ómo puede una pe%ue#a criatura tan perfecta sobrevivir en este mundo horrible/ +.sa es su arma... es tan pe%ue#a y adorable, %ue obli a a prote erla. 3intió una opresión en la ar antaF miró a Isabel. .lla le produc$a el mismo maldito efecto. Le acarició suavemente la dorada cabecilla a "anielli. +.s encantadora. -Cu& tiempo tiene/ +5rece meses. 3ab$a %ue no ten$a derecho a estar celoso, pero no pudo evitar la pre untaG +-Cui&n es el padre/ Isabel frunció el ce#o. +Interesante pre unta+ contestó mirándolo de manera e:tra#a. La idea de %ue Isabel perteneciera a otro hombre, %ue le hiciera el amor todas las noches y viera su sonrisa al despertar, le carcomió las entra#as. +-.s suya, no es as$/ .stá casada. Lo miró penetrantemente. +.s de 3til oe. ?l se casó. 3e sintió inundado por un embria ador alivioF como si se liberase de invisibles cadenas, y una d&bil sonrisa le curvó los labios. +.nhorabuena. 3u hermano es un hombre afortunado. -= con %ui&n se casó/ +An ela landry. *ill estuvo en la boda. -(o se lo contó/ 3e llevó a cabo 4usto despu&s de la primera abdicación de ,onaparte. Ahora %ue lo pienso, creo %ue usted estaba invitado. +(o lo recuerdo.

LE

.n realidad hab$a sido invitado, pero hab$a preferido no concurrir. "espu&s del beso prohibido, hab$a decidido mantenerse ale4ado del n'mero L de la calle "over, al principio por%ue no confiaba en s$ mismo estando cerca de IsabelF y lue o, por%ue no hab$a tenido otra alternativa. (o %uer$a su compasiónF deseaba su mirada de adoración. La contempló arisco. 5odo en ella +su esp$ritu, su belleza, sus estos, su voz+ eran indescriptiblemente femeninos. 3in duda, no era el 'nico hombre %ue apreciaba a la atormentadora ;enus en la %ue se hab$a convertidoF tambi&n sabr$an %ue recibir$a cien mil libras el d$a %ue se casaraF los lobos la deb$an estar acechando todo el tiempo. 5arde o temprano terminar$a casándose con uno de ellos, -y %u& ser$a de &l entonces/ .l problema era %ue se sent$a paralizado como para hacer al o al respecto. +-Cui&n era el hombre %ue se retiró cuando entr&/ +pre untó Isabel. .:tra4o del bolsillo un pu#ado de alletas envueltas en una servilleta y se las ofreció a "anielli. +.l se#or ,rooks, mi a ente. -Por %u&/ +Le permitió verlo sin la máscara. +-<ómo lo sabe/ +si hab$a descubierto eso, tambi&n deber$a haber hecho un rápido cálculo y se habr$a dado cuenta de %ue hab$a sido herido un a#o antes %ue se casara su hermano mayor. +!e hizo esperar fuera. (o creo %ue haya necesitado tiempo para colocarse los pantalones +le propinó esa sonrisa cautivadora %ue lo hizo ruborizarse tontamente+. (o lo hizo la 'ltima vez %ue estuve a%u$. Cuedó bo%uiabierto, y cerró la boca bruscamente, apretando con fuerza la mand$bula. (o pod$a creerlo. 8La pe%ue#a Izzy Aubrey estaba flirteando con &l9 3i conservase su anti uo esp$ritu, le habr$a replicado con un malicioso comentario sobre la rapidez con %ue pod$a %uitárselos si ella deseaba <ompartir al unas actividades recreativas en su alcoba, ya %ue racias a "ios ahora era una mu4er adultaF pero con su actual esp$ritu herido, optó por la verdad. +La sensibilidad del se#or ,rooks no me preocupa. La suya, s$. +<reo %ue %uedamente. mi sensibilidad podr$a sorprenderle +afirmó

+(o se lo recomendar$a +se recostó contra el escritorio y miró a la pe%ue#a "anielli, %uien le deslizaba los pe%ue#os deditos por la máscara. +Le promet$ a An ie %ue la llevar$a al par%ue. -Por %u& no viene con nosotras/ 3erá divertido.
LH

Aió roncamente. +.ntonces, ah$ es donde se supone %ue se encuentra, en el par%ue. Le devolvió la sonrisa. +-Por %u& le resulta divertido/ La miró fi4amente a los o4os, sonriendo de forma seductora. +3iempre es una buena se#al %ue una mu4er mienta a su familia para estar conmi o +ella se ruborizó profundamente, lo cual era una se#al a'n me4or. "espu&s de su absurda su erencia de %ue podr$a considerarla su hermana, le a radó probar sus vie4as armas otra vez. >ni&ndose en la diversión, "anielli le metió su masticar y babeada en la boca. alleta a medio

+Le di4e %ue alimentar$amos a los patos del estan%ue +le e:plicó Isabel ri&ndose entre dientes. 3in escapatoria, tra ó el men4un4e apelmazado. +.ntiendo, ahora soy un pato. Pesta#eó p$caramente y lo miró de pies a cabeza. +>no muy rande, milord. 3e le tensaron los m'sculos del abdomen. Podr$a haber perdido el rostro, pero no estaba completamente inválido. 3us instintos masculinos no se hab$an afectado tanto, funcionaban en toda su capacidad, y e:plosivamente. Isabel todav$a sent$a al o por &l. la buena noticia era %ue ella se hab$a convertido en toda una mu4er con las necesidades se:uales de una persona adultaF la mala era %ue ella %uer$a al hombre %ue &l hab$a sido antes. A pesar de ello, no pudo resistirse a ofrecerleG +5en o un estan%ue con patos. +-Lo tiene/ +se mordió el labio disimulando una fu az sonrisa mientras "anielli arru aba la nariz siseando a trav&s de sus pe%ue#os dientes blancosG +8Peces9 8Peces9 Los o4os de Isabel brillaron maliciosamente. +!u&strenos el camino.
LK

+-.s necesaria la custodia/ +le di4o Ashby al o$do, haciendo %ue se le erizara la piel. Punto a &l, de pie al borde del e:uberante estan%ue de peces, Isabel observó cómo "anielli y Lucy 4u aban con media docena de mu#ecasF y se pre untó por %u& &l, de todos los hombres, le produc$a un efecto tan potente. .ra un vie4o misterio. +-La custodia/ +frunció el ce#o+. Dh, mi doncella. ,ueno, por dos razones. A Lucy le dis usta su mayordomo y pens& %ue era prudente separarlos. +Le ase uro %ue el sentimiento es mutuo. 3in embar o +su tono se volvió más cortante+, no tolero e:hibirme ante la curiosidad de e:tra#os. "eshá ase de ella. Aun%ue se la pod$a considerar una mu4er alta, la imponente estatura masculina la forzaba a echar la cabeza hacia atrás para mirarlo a los o4os. .staba impecablemente vestidoG el chaleco de seda verde hacia 4ue o con sus o4osF el cuello almidonado de la camisa le enmarcaba la mand$bula cuadradaF la ele ante cha%ueta y los pantalones eran de color ris. <on su máscara ne ra, sus vividos o4os verdes, y el brillo de su cabellera un tanto lar a, parec$a un lobo disfrazado de noble. Por lo visto, &l no ten$a el hábito de usar la máscara, y se percató de %ue le incomodaba llevarla pero era demasiado selectivo en la elección de las personas en %uienes confiar. Anhelaba %uitársela para poder ver sus apuestos ras os otra vez... los %ue atesoraba en un lu ar secreto de su corazón. Lo %ue escondiese tras la máscara, no cre$a %ue cambiase en nada sus sentimientos. +!e está e:aminando +murmuró mirando fi4amente hacia delante. +Dh. Perdón. .s sólo %ue hac$a mucho tiempo %ue no lo ve$a, yo... +su voz se tornó un murmullo+. -3e %uitar$a la máscara si le ordeno a Lucy %ue se retire y se diri4a hacia la casa/

+(o. Aeprimiendo la desilusión, se di4o %ue todo se dar$a oportunamente. )ab$a hecho pro resos e:celentes hasta el momento. ?l finalmente la hab$a invitado a prolon ar su visita. .lla era paciente y contaba con m'ltiples recursos... -no hab$a lo rado su pe%ue#a sobrina vencer su resistencia/ +3i le preocupan las habladur$as, %u&dese tran%uilo. Lucy 4amás lleva y trae cuentos, y yo tampoco.

LL

+>sted, lo creo. 3u doncella... +le echó una mirada preocupada a la compacta fi ura femenina %ue colocaba a "aniellli en su mois&s de color rosa. Asi&ndolo de la man a del brazo, Isabel se puso de puntillas y susurró. +La prima de Lucy, !ary, viv$a con su esposo en <heapsideF ten$an una sastrer$a. Jrank recibió una herida de bala en la uerra, y !ary %uedó sola. )ace dos semanas, venció el contrato de al%uiler del ne ocio y la echaron a la calle. 5erminó en un asilo. =o la llev& a mi casa y... +-3e aventuró a ir a un asilo/ -3ola/ +la miró echando chispas. 3u tono de voz la hizo sentir una ni#a de faldas cortas... lo %ue ya no era. +(o soy una inconsciente atolondrada. Pamás me aventuro a ir sola a nin 'n lado. Jui con Lucy. Los labios masculinos formaron una prieta l$nea. +-A %u& asilo/ +A ,ishops ate. Aetiramos a la pobre ni#a de ese horrendo lu ar y ahora... +-,ishops ate... en 3pitalfields/ + ru#ó+. -3abe 3til oe al o de esto/ +(o, no lo sabe +murmuró %uedamente, se#alando la espalda de Lucy+. <omo le estaba diciendo, retiramos a !ary de all$, y por el momento, se encar a de los arre los de las libreas del personal de la casa, pero espero encontrarle una ocupación me4or. Puede ver por %u& Lucy 4amás hablar$a de m$ o de mis ami os. 3u mirada se suavizó. +Isabel, la leona defensora de los d&biles, protectora de los desafortunados +se inclinó y le apartó el rizo %ue le ca$a sobre los labios+. -<uál es la se unda razón/ 3e le cortó la respiración. 3e di4o %ue todo lo %ue &l podr$a sentir por ella era sólo afecto, pero ser meramente afectuosa con &l le estaba resultando e:tremadamente dif$cil. +Lucy pod$a encar arse de cuidar a "anielli, y yo... %uer$a tener libertad para hablar con usted, milord.

LB

3u mirada se tornó fr$a. +-)ay al o en particular %ue dese& conversar conmi o/ -3obre su fundación de caridad, tal vez/ +(o, sólo conversar +ella rió nerviosamente. Lo ayudar$a a volver a ser un ser humano aun%ue le costase la vida, lo %ue no era una posibilidad muy remota considerado el ries o al %ue estaba e:poniendo su reputación... y a su tonto corazón. 3ólo %ue esta vez, era mayor y más sabia. (ada de besos a la luz de la luna, ni est'pidas confesiones de amor. Le ofrecer$a su amistad y no esperar$a nada más %ue la suya en retribución. +-3ólo conversar/ +repitió, poco convencido+. -(o tiene nin 'n pedido en especial, nin 'n documento para %ue lea concienzudamente ni alma desventurada %ue deber$a ayudar a salvar/ +(o, nada +di4o ella sinceramente. +!uy bien. =o <uidar& de "anielli. "eshá ase del dra ón. Isabel lo observó mientras &l se diri $a lentamente hacia "anielli y se sentaba en el c&sped a su lado. Inmediatamente, la ni#a se abalanzó sobre &l. )&ctor corrió alrededor de ellos y Ashby se lo presentó a la ni#a. 3e estaban convirtiendo en una ran familia feliz. ,ien. = si prefer$a estar a solas con ella, su tarea ser$a mucho más sencilla. 3e diri ió hacia Lucy, %uien fin $a no notar al anfitriónF cie a, sorda y mudaF su doncella ser$a un e:celente mayordomo. +Puedes ir al interior de la casa ahora, Lucy. .l sol está muy fuerte hoy. Pillarás una de esas terribles 4a%uecas otra vez. =o cuidar& a "anielli. La doncella la miró sorprendida +estaban sentados a la sombra de un ran olmo+, pero se esfumó silenciosamente. Ashby se %uitó la cha%ueta y la e:tendió sobre el c&sped para %ue Isabel se sentara sobre ella. +6racias +se sentó y se acomodó las faldas cubri&ndose los tobillos. ;io cómo )&ctor olfateaba a "anielli, %uien parec$a fascinada y temerosa al mismo tiempo del retriever ne ro. Instintivamente, Isabel se inclinó hacia delante, preocupada por la reacción del animal con al uien tan pe%ue#o. >na mano la detuvo. +(o corre peli ro. )&ctor no le hará da#o.

LM

+-<ómo puede estar se uro/ +contestó Isabel, sorprendida de %ue la frenase. +Por%ue lo entren& +di4o Ashby+. (o es el primer beb& %ue ha olfateado. Atravesamos muchas villas en .spa#a. "anielli co ió una de las ore4as de )&ctor e Isabel sintió %ue el corazón se le paralizaba, pero el perro cayó a los pies de la ni#a y le permitió %ue hiciera lo %ue %uisiese sin inmutarse en absoluto. Isabel de4ó escapar un suspiro. +3& buena con el perro, cari#o. +-(o conf$a en m$/ .l rostro enmascarado se le acercó hasta %uedar apenas a pocas pul adas de distancia. 3ólo una pe%ue#$sima cicatriz %uedaba a la vista con la máscara. Apretó los pu#os para vencer la tentación de deslizarle los dedos por encima. +3$, conf$o en usted, pero no soy la madre y por lo tanto, debo ser mucho más cuidadosa. +Por%ue es su responsabilidad... +<orrecto. +... -al i ual %ue todos los desamparados de la ciudad/ +fue una afirmación más %ue una pre unta. +3e está burlando de m$. +(o +se le acercó y le co ió entre los dedos uno de los rizos %ue le flotaba sobre la me4illa+. 5odav$a me dis usta la idea de %ue deambule por los tu urios peli rosos de 3pitalfields +murmuró+. La pró:ima vez, recurra a m$ primero. .nviar& a al uien con usted. +-Por %u& no viene usted mismo/ .ncontrará la e:periencia fascinante. 3e lo ase uro. +-<ree %ue no he visto en mi vida suficiente miseria/ =a le di4e... no %uiero saber nada más. -A %ui&n estaba tratando de en a#ar/ .lla contempló sus e:presivos o4os. +3us vecinos darán un baile esta noche +mencionó de pasada. +Lo s& +contestó secamente+. Por incre$ble %ue parezca, a'n si o recibiendo una buena cantidad de invitaciones.

BO

(o me paseo de una recepción de ala a una fiesta acompa#ado de un s&%uito esperando recibir ovaciones. +->sted báila/ +-Cu&/ +-Le usta bailar/ +(o lo he hecho recientemente. B1 . +(o poder bailar con usted. -Cu& tiene %ue ver eso con lo %ue estamos hablando/ +. realmente me ustar$a mucho bailar con usted +se mordió el labio espantada de su propia audacia. 3e le ocurrió una idea. +Por supuesto %ue no. <ausar$a un buen revuelo. +-<uál en este caso/ +la furia con ella misma superaba la mortificación sufrida.staban solos. +(o es una afrenta contra usted. -Por %u& no hab$a aprendido a tener la boca cerrada/ +<onsiderar& su comentario como un 0no1. !i aislamiento de la sociedad tiene más de una desventa4a.+>sted es un h&roe de uerra. milord. Le colocó un dedo en el mentón obli ándola a mirarlo a los o4os. +Lo di o en serio +inhaló profundamente+. pero con Ashby no ten$a nada %ue perder. (o sea tonto +le desvió la mano con una sonrisa de compromiso. y ya hab$a cometido el peor error posible con &l. Lady . "eber$a asistir. +. 5odos desean estrecharle la mano. .stoy empezando a pensar %ue usted es una descarada. +(o soy *ellin ton + ru#ó+. (o se pod$a ima inar hablarle as$ a nin 'n otro hombre.ueno. Ashby. (i me importa estrechar las manos de a%uellos %ue no pudieron abandonar sus clubes para cumplir con su deber en la uerra.arrin ton estar$a encantada. >n brillo de humor le reful ió en los o4os. -3abe 3til oe %ue usted visita a caballeros solteros y los invita a bailar/ = con ese comentario ani%uiló su buen humor.

Los nombres si nifican al o. +. !e convert$ en 0milord1 o 0lord Ashby1 cuando ten$a cuatro a#os..s una pena +sus tentadores labios se curvaron sardónicamente+.. 3i en ese momento le pidiese %ue bailara con &l. sorprendido. (os define. 3upon o %ue en determinado momento. co ió a "anielli. +-Por %u&/ +Por%ue. -debo tratar de adivinarlo/ B2 . mi nombre cristiano perdió si nificado.:pirado/ +observó cómo reco $a una pe%ue#a rama del suelo y la %uebraba en dos. +. tararear$a una melod$a para hacerlo. Para mantener sus o4os y sus pensamientos ale4ados de los labios masculinos. espero sinceramente %ue no +la miró con inter&s+. la sentó sobre su re azo y le ofreció otra alleta. Los franceses me otor aron otro tipo de apelativos +sonrió burlonamente+. La miró a los o4os. hizo %ue concentrara la atención en sus labiosF los %ue por su tur encia naturalmente tentadora.ton. +-. +(adie lo ha utilizado en treinta a#os. +-5reinta a#os/ -<ómo es posible/ +5reinta y uno. Isabel Pane/ +la dulce pronunciación de su primer y se undo nombre. +!i nombre ha e:pirado. y 0Ashby1 cuando fui a .l m$o es particularmente poco favorecedor.ien. +Cu& espantoso. ped$an ser besados. +-<uál es su nombre de bautismo/ 3e echó hacia atrás.. para ser e:actos +se enco ió de hombros desde#osamente+. Por supuesto. . -<ómo la define su nombre. +Por "ios. eso mismo la hab$a metido en problemas a#os atrás. Por consi uiente. el nombre es parte de uno.>n c'mulo de sentimientos encontrados se a itó en su interior. pero lo hace. +(o lo s& precisamente.. ha e:pirado.

pe%ue#a descarada/ +>sted firmó la tar4eta con las iniciales P. no sea es%uivo +lo provocó suavemente imitando el espantoso co%ueteo de 3ally Persey mientras bat$a las lar as y curvadas pesta#as+. +*illiam "aniel Aubrey. -Por %u& más habr$a de mantenerlo en secreto/ -. +<oronel Ashby. -Pierce/ -Phillip/ -Pere rine/ Aió irónicamente. Le colocaron el nombre por *ill +aferró la alleta de la ni#a provocándole una conta iosa risa cristalina. +(o.. mu#eca.ra terrible su incontrolable impulso de tocar a ese hombre. (. "$ ame su nombre. .lla le acarició la pelusilla %ue le cubr$a la cabeza. %uien estalló en una carca4ada colocándole la mano sobre el pecho para detenerlo. +-Peter/ -Paul/ -Percival/ +lo miró in%uisitivamente+. +-Al una vez le pre untó *ill cuál era su primer nombre/ B@ .. = tambi&n la llamamos dulzura. se abalanzó hacia ella. Le rebozó el corazón con tibia emoción ante el espectáculo del ran lobo malo y libertino 4u ando con una beb& %ue apenas ateaba.s acaso un secreto militar/ +"eber$a haberlo sido. -Por %u& su hermano y su cu#ada decidieron ponerle a la ni#a el nombre de "anielli/ .se pecho %ue parec$a de acero ba4o la fina tela +. <on la e:cusa de mantenerlo a raya. . 3intió un irrefrenable deseo de 4u ar con &l tambi&n. +-. I noró el banal comentario %ue ella hizo para distender la tensión. . +Acabo de e:plicarle.s%uivo/ +con las pulsaciones descontroladas.3u tono de voz sonó crispado. +3u nombre es "aniella *ilhelmina Aubrey.. de4ó la mano apoyada sobre el pecho y se esforzó en dominar el impulso de acariciarle el chaleco. +-Cui&n le di4o %ue empieza por 0P1. Aetire lo dicho..l nombre de su familia es Lancaster. Puedo ima inar las bromas %ue habr$an hecho mis hombres si hubiesen sabido mi primer nombre. L. -no es as$/ +!mm. preciosa.

+. cuando mencionó la principal desventa4a de su aislamiento. 5odo es bondad en su pe%ue#o mundo. "anielli ateó sobre el c&sped y olpeó la mano %ue Isabel ten$a apoyada sobre el pecho de Ashby.s dif$cil decirlo con se uridad. La fu az mirada de sus o4os hizo %ue su corazón diera un brinco. Aecuerdo las manos y los o4os de mi madre. <omo los suyos. un esto %ue atra4o de inmediato la mirada masculina hacia su boca. lo lamento tanto.s terrible. y en vez de buscar a una mu4er para formar una verdadera familia. 3u mirada le provocó un vuelco en el corazón. se hab$a aislado del mundo.s tan dulce +di4o &l. al haber crecido con tantos retratos e historias. y se contuvo para no co erlo del chaleco y acercarlo hacia ella para besarlo. no se lo di4e.n un momento la trataba como a una ni#a. 3intió cómo se le aceleraban las palpitaciones en la mano %ue ten$a apoyada en su pecho. notando su mirada melancólica. )ab$a perdido a sus padres demasiado 4oven. !urieron 4untos instantáneamente. Isabel observó su perfil cubierto por la máscara. le reconvino una voz severa en su interior. mientras observaba cómo la ni#a intentaba alimentar a )&ctor con su mu#eca+. 5en$a unos hermosos o4os azules.)izo un esto ne ativo con la cabeza. +Al unas mu4eres %ue conoc$ lo hicieron. +-= se lo di4o/ +(o. +-Aecuerda a sus padres/ +pre untó %uedamente. 3e humedeció los labios inadvertidamente. +-Cu& les sucedió/ +>n accidente a caballo. Aburrida de ambos. (ada bueno conse uir$a con ello. BE . . +. +. interponi&ndose entre ambos. 0"etente1.l mismo se lo hab$a dicho hac$a tan sólo un momento. y al si uiente. (o deb$a permitir %ue sus emociones se volviesen irrefrenables otra vez. . le despertaba las más profundas emociones. "isimuladamente. llenos de luz +la miró fi4amente+.

3e colocó de rodillas y abrazó a "anielli con el corazón palpitándole aceleradamente. +5ambi&n yo +se llevó la mano a los labios. 3intió el calor de sus labios e:tendi&ndosele por las venas. mayordomos. no debemos nadar con los peces +le e:plicó+. se#alando los destellos dorados %ue se deslizaban en el a ua. Ashby. Isabel por poco sufrió un ata%ue cuando se dio cuenta de lo %ue podr$a haber sucedido. se percató de %ue hab$a tocado un punto demasiado sensible. "emostraba fuerza de carácter.. al i ual de "anielli. y le depositó un beso suave y ardiente en los nudillos. . +. al o necesario para recuperar su anti uo esp$ritu. +-Cu& familiar se hizo car o de usted/ +(o ten$a familia.so depende totalmente de usted. 3ólo podemos mirarlos +la sostuvo en alto. y demasiado tarde.. Le complac$a %ue no hubiese perdido su sentido del humor. hab$a crecido en el seno de una familia protectora %ue la adoraba y donde fue tratada como si fuese el centro del universo. ?l se inclinó hacia delante y co ió a la ni#a por la cintura. A pesar de la entil brisa %ue a itaba las ho4as por encima de sus cabezas. +(o totalmente +la miró+. probablemente recib$ más cuidado y atención %ue el %ue cual%uier ni#o podr$a recibir en toda su vida.lla. (o he podido rastrear el paradero de nin uno de ellos. cari#o. !i t$tulo morirá conmi o. pero su familia hab$a muerto en las <olonias. +-)a pensado en tener una familia propia/ "e repente. +"anielli. percibió la tenebrosa tensión %ue vibraba en &l. +-Cui&n cuidó de usted/ +>n e4&rcito de sirvientes. abo ados. BH . (o pod$a si%uiera ima inar lo %ue debió haber sido para &l %uedarse solo en el mundo a la tierna edad de cuatro a#os. !i padre era se undo hi4o. !i madre era hi4a 'nica.Le apoyó la mano sobre la suya. estaba comenzando a sentir un incómodo calor con ese vestido de m'ltiples faldas. 5uve una ni#ez perfectamente miserable. 3abe muy bien %ue se necesitan dos para conse uir el resultado adecuado.

?l no me %uiere. como deber$a estar haci&ndolo *ill. %ue no mostraba se#ales de los dos a#os de vida sedentaria recluido en la casa.. . Aun as$.se era el Ashby %ue le hab$a %uitado a )&ctor la espina de la pata. "anielli se rió a carca4adas. Al o dolorosamente dulce y nostál ico le derritió el corazón. +Preciosidad. %uizás/ +se sentó+. 4u uemos a las mu#ecas.. a pesar de sus visitas re ulares al 6entleman7s Packson. 3onriendo.ncantador. =a no estaba encaprichada con &l. 3u hermano se hab$a vuelto flácido con la vida sedentaria. Le recorrió el cuerpo con la mirada. )ombre. instinto +e:haló 3intió su ardiente mirada clavada en el rostro y luchó contra el impulso de levantar la vista.staba admirando sus.. mu4er. aterrorizando a los peces. +-Cu& está mirando/ 3orprendida Isabel se encontró con los o4os divertidos de Ashby. +. 3i 3til oe los viese./ +.. +8Peces9 8Peces9 +protestó "anielli luchando por desasirse del abrazo de Isabel.. el mismo del %ue hab$a estado perdidamente enamorada. Ashby se arreman ó los pu#os de la camisa.. estar$a casándose con Ashby antes de pronunciar e:cusa al una. 3ólo era la emoción de ver al ami o de su hermano 4u ando con su sobrina. <oncentró la atención en su sobrina.staba admirando sus habilidades con los ni#os +balbuceó bruscamente. Pero 3til oe no traba4aba incansablemente con tablones de madera en su sótano. . no ten$a dudas de %ue Ashby har$a lo correcto para ella.+A "ios racias por su a udizado profundamente recriminándose su distracción. +)a ámosles cos%uillas a los peces. 3e sentó sobre los talones y rió mientras el hombre y la ni#a salpicaban el a ua en todas direcciones. +-!is botas. ni#a. y se rurorizó profundamente. Isabel la colocó cerca de &l y observó a la ni#a imitando cada movimiento de Ashby. deseando poder refrescarse el rostro encendido en el BK . y por una ine:plicable razón. desde sus fibrosos brazos hasta sus lar as piernas. se acostó boca aba4o en el borde del estan%ue y hundió la mano en el a ua. La tela liviana de los pantalones rises le marcaban las firmes nal as. (o era deseo. -D %uizás el corte de mis panta.

"esde su debut en sociedad.scrib$ el mensa4e con la esperanza de persuadirlo para %ue patrocinara nuestra fundación. la cual se hab$a %uedado rápidamente dormida sobre su manta rosa ba4o la sombra de un árbolF era una visión de dulzura an elical. +. se dio la vuelta y lo enfrentó. +(o tiene importancia ahora.l ardiente anhelo de 3til oe.l hombre la hab$a rechazado cuando hab$a intentado besarlo. es %ue me case. incluso se le hab$an declarado. !iró a su sobrina. . +-Por %u&/ +sintió su cálido aliento en la me4illa. pudiendo comprender sus evidentes intenciones. +-<uál/ 3e movió incómoda. Cuedó petrificado.a ua del estan%ue+. -Pero Ashby/ . (o se atrevió a mirarlo.l corazón comenzó a latirle aceleradamente. -no es as$/ +la voz de Ashby no fue más %ue un cálido suspiro en el cabello.. muchos hombres de la aristocracia la hab$an hala ado y flirteado con ella. Parece muy hábil para hacer felices a ni#as pe%ue#as. la de ser su ami a y nada más. +. y de mamá tambi&n. +3$.. Aecurriendo a la decisión %ue hab$a adoptado. Pero. Cuedó paralizada. BL . +3oy bastante hábil para hacer felices a ni#as más randes tambi&n +di4o arrastrando las palabras con un tono de voz profundamente sensual.ntiendo. pensó amar amente. Por supuesto. con el corazón e:pectante. bueno me está induciendo a %ue bus%ue a otra persona con la esperanza de resolver otro problema %ue tiene. -por %u& yo/ 3u hermano está en la <ámara de los Lores. +!e di4o %ue necesitaba de mis habilidades especiales. +. en a%uellos tiempos. no estaba viviendo la vida de un mon4e noctámbulo.

sa es una de las habilidades %ue me sirvieron para ser un comandante de campo competente y para mantenerme con vida +su encantadora y suficiente sonrisa la obnubiló. particularmente por%ue ni si%uiera ella sab$a las respuestas. -no es as$/ +. +A4a +asintió con e:presión adusta y con ese simple esto cortó el ma netismo %ue e4erc$a sobre ellaF como si la hubiese arro4ado bruscamente contra el suelo+. efecto para el cual indudablemente ten$a un talento especial. +. Pero a'n no ha contestado mi pre unta + di4o suavemente sin inmutarse. +-Por %u& no/ Puede considerarme un vie4o. +. pensó+.s perse uidor como un perro con un hueso.s%uivó su mirada. Adora a los ni#os. +. . por el momento no. +-= ahora/ . pero recuerdo %ue la mayor$a de las 4óvenes se obsesionaban con eso desde %ue eran presentadas en sociedad. +(o.+-3til oe %uiere %ue usted se case conmi o/ 3e miraron fi4amente durante un incómodo momento. (o %uiere casarse. Ah$ está el problema. casi conmocionadoF dudó si deber$a ofenderse. <uando ella se ne ó a contestarle. +(o lo considero un vie4o. Isabel/ BB . Ddiaba esas pre untas. 3e a itó nerviosamente.so es hala ador. -(o %uiere ser madre. La cuestión del casamiento no era mi preocupación primordial. +(unca le di4e %ue ten$a la intención de pedirle ayuda.. Parpadeó involuntariamente. -<uál es el problema entonces/ + pre untó &l.staba demasiado serio.. +-"e %u& / 'or amor de *ios. sonrió sa azmente+.so depende. +Perd$ a mi hermano hace dos a#os.

Apretó los dientes. Aecuerdo a una ni#a %ue estaba al o más %ue curiosa. +. y le di4o con voz rave. -Apuesto a %ue hay un buen n'mero de 4óvenes ansiosos merodeándola/ +)ordas. +-. Cuedó sin respiración. Juiste muy dulce esa noche. y yo fui. +3upon o %ue s$. con e:presión impávida. >sted es %uien necesita un heredero y una compa#era. +(o estoy de acuerdo. -= %u&/ +espetó. deseando haberse aho ado en el estan%ue+.s una lar a historia. "iablos.stuvo comprometido/ -Cu& pasó/ -Por %u& no se casó. -no crees/ +(o hay nada %ue discutir +no pod$a mirarloF se sent$a muy mortificada. .spera + le apoyó la mono en el brazo para retenerla+.. tendrá curiosidad al respecto. y aun as$. 3e sintió muy incómoda discutiendo eso con &l.. Al o.. "ebo irme +empezó a reco er las mu#ecas de "anielli. (o se eno4e. está en contra del matrimonio. pero creo %ue es hora de %ue lo ha amos. 3e inclinó hacia ella. 3intió %ue la tierra se abr$a ba4o sus pies. (unca tuvimos oportunidad para hablar sobre eso.stuve comprometido en una ocasión. +-Al o/ +una sombra de sonrisa le apareció en los labios al tiempo %ue sus o4os se oscurec$an+.. y estábamos hablando de usted. seductoraG +-(o %uiere tener un hombre %ue la adore/ ->n hombre %ue le ense#e los placeres de la pasión/ 3e uramente. sobre todo por%ue 4ustamente &l era el 'nico hombre con %uien hab$a estado cercana a e:perimentarlas. / +. BM .stá e%uivocada +di4o %uedamente+. +. Ashby. +-<ómo se atreve a restre arme ese asunto/ +%uedó l$vida. +"eber$a hacerse esa pre unta a usted mismo. ronca.

5e aislaste del mundo en esa enorme mansión. !aldito hombre. tampoco viniste. y ahora me doy cuenta de por %u&. 3e le llenaron los o4os de lá rimas. pero. +.. Incluso cuando *ill murió. +5odo lo %ue te di4e es verdad.. 5e ale4aste de la sociedad. +"ios. 5e he echado de menos todos los d$as durante los 'ltimos siete a#os. 8(o necesito su ayuda.. +(o debemos olvidarnos de esa cuestión tambi&n +comenzó a ponerse de pie.. como si estuviese considerando estran ularla+.. +Por%ue necesitaba mi ayuda para su fundación de caridad. 3i se disculpaba por haberla desde#ado.ine por%ue. +8(o vine por lástima9 .. Lo su4etó con fuerza de la man a.. y me ustar$a irme de i ual manera. la %ue hab$a desde#ado.ine por%ue. Isabel sintió %ue la san re le lat$a con fuerza en los o$dos. . += por eso decidiste salvarme +la miró furibundo.. te echo de menos. Ashby. y yo. despu&s de4aste de venir. era tan dif$cil.sc'cheme bien. . 5en$a %ue verte. ni su maldita lástima9 Pamás he lamentado no tener una hermana.. no sabr$a %u& hacer. 5ambi&n me recuerdas a *ill.+(o sirve de nada revolver el pasado +intentó liberarse. .. + parec$a la misma ni#a de o4os enormes de a#os atrás. me preocup& por ti. +se le %uebró la voz+.. una ami a. +3$. ella se co ió de sus man as permaneciendo a'n en el suelo. +las lá rimas le rodaban por las me4illasF la pena %ue le embar aba el corazón era insoportable.ine a%u$ como una ami a +le espetó+.. 3i la arro4aba de su vida para siempre. MO .n voz muy suave di4o+G . +>na ami a. do#a <aridad +le contestó cortante+. =o. Los o4os masculinos brillaron como esmeraldas. "urante a#os fuiste parte de mi familia..so tambi&n. 8Por lo tanto. le su iero vehementemente %ue retire de inmediato su encantador trasero de a%u$ y mant&n ase bien le4os de m$9 <uando &l se puso bruscamente de pie. pero &l no se lo permitió. (i soy su responsabilidad.... pero la razón por la cual. !e di4iste %ue tu vida hab$a terminado. (o soy uno de sus pobres desafortunados.. se convertir$a en una re adera +. y lo e:tra#o tanto..

. ansiando. !aldita seas +susurró acercándola hacia &l+. pero tambi&n al o más.. separó los labios y suspiró con placer cuando sintió el roce de su len ua. ya mu4er. !e haces recordar cosas %ue 4ur& olvidar +ba4ó la cabeza y le cubrió la boca con la suya. La noche %ue nos besamos +si uió modulando en voz ba4a y subyu ante. -Cui&n podr$a haber dicho %ue una esmirriada ni#a inocente besar$a como Afrodita/ "espertaste en m$ el deseo de besarte. inundándola con un c'mulo de sentimientos y sensaciones+. todas las pasiones y anhelos del mundo destilados en el suave movimiento de sus labios.sto. 3in embar o. Pamás en las fantas$as infantiles %ue hab$a tenido con &l se hab$a ima inado %ue ser$a como eso... A sabiendas de lo %ue ocurrir$a despu&s. >n rayo le recorrió la espalda. loriosamente mareada. antes de %ue &l apartara la boca. saboreando el contacto.. más %ue lorioso. Le lamió la len ua y tembló por esa deliciosa fricción %ue la enlo%ueció. +. era completamente sublime. al o pró:imo a la desesperación. +<uanto tiempo hab$a anhelado esto +murmuró &l. necesitando. como si las pesta#as le pesasen como rocas.+(o debiste venir a m$. esta vez... 3uspiró inclinando la cabeza y devolvi&ndole el beso como si le fuese la vida en ello. Le pasó los brazos por la cintura y le devolvió el beso %ue hab$a anhelado durante tantos a#os.. 3us labios le resultaban familiares. = la ena4enaba. en la audaz e:ploración de su len ua. 3us labios se apretaron contra los de &l. Le pasó una mano detrás de la nuca+. liberaste al demonio %ue anidaba en m$. buscando. emprendiendo un cálido y sensual duelo con la len ua. )asta all$ hab$an lle ado seis a#os atrás. ella no permitir$a %ue lo hiciera. sin permitir %ue se interpusiese más %ue un suspiro en el roce lento y sensual de sus bocas. no como se besa a una ni#a. 3u beso era lorioso. colmándole la boca como si fuese una copa con eli:ir lidio+. 3e pre untó cómo hab$a sido tan afortunada de estar en sus brazos. "ulce para$so. +Ashby. y entre ándose sin resistencia al una a las ur entes demandas masculinas.. (osotros +4u ueteó amorosamente con su boca con la paciencia y destreza de un maestro en la seducción. de cadencia enervante.. +hab$a furia contenida en su voz. +-Cu&/ +pre untó ella. M1 . sino como un hombre besa a una mu4er +profundizó su caricia. dolorosamente suaves. 3e amoldaron a los de ella.

nunca hab$a de4ado de amarloF no importaba cuánto se hab$a esforzado M2 .ras tan 4oven.+!e desde#aste entonces +le reconvino suavemente. 3i la razón hab$a sido %ue la consideraba demasiado 4oven.. deber$a hab&rselo e:plicado. La besó insaciable. !e sent$ muy dis ustado conmi o mismo despu&s de eso. !e comport& como un cole ial imberbe.. . más apasionada y e:i entemente.. )ab$a embru4ado su corazón de ni#a con un hechizo tan poderoso %ue nin 'n otro hombre hab$a podido romper. reprobable. desconoc$a cómo besar a un hombre. e:citándolaF pero todo de manera fu az. apretándolo contra ella. como ella se sent$a unida a &l. absorbi&ndole la misma esencia e infundi&ndole un calor %ue la enardeció. 5odo le pareció claro como el cristal en ese momento. sintió su fornido torso sobre ella. lo amaba. Los escalofr$os la estremecieron desde la nuca hasta el vientre+. A%uella noche ella no hab$a actuado premeditadamente. inhalando su esencia con besos ardientes+. (o era e:tra#o %ue hubiese rechazado a todos los hombres %ue hab$an demostrado inter&s en ella. .olvió a capturarle la boca y suavemente. la edad no es una condición permanente. apretándole los senos. +-"e verdad/ +"e verdad +le introdu4o la len ua en la ore4a y la ena4enó por completo. besándolo. +6racias a "ios.. Cuer$a a Ashby. (in uno de ellos era Ashby.nardecida de pasión. en vez de de4arla con un sentimiento abochornante y desa radable. 3i uieron besándose y besándose. 3i te eno4& u ofend$. . me disculpo. !i reacción fue. Isabel +murmuró mientras le deslizaba la boca por el costado del cuello. 3u sonrisa no se desdibu4aba.. la hizo ba4ar hasta el c&sped. ya %ue la hab$a desde#ado al instante como con repulsión. abrazándolo. y de i ual manera fundir el suyo en el de Ashby. Le co ió la cabeza y le escudri#ó los ras os de cerca. ?l la hab$a sorprendido dándole una fu az lección sobre un beso masculino h'medo %ue se introduc$a avasallante en la boca de una mu4er. . +-Cu& se supon$a %ue deb$a haber hecho/ -Arruinar la vida de la hermana pe%ue#a de mi me4or ami o/ "ios sabe cuánto lo dese& +le apoyó los labios en la ore4a y susurró+G (o tienes ni idea del caos %ue provocaste en mi vida cuando tu dulce boca se abrió a la m$a. Le acarició la ancha espalda describiendo randes c$rculos. +6racias a "ios.. lo deseaba. 3u audacia la hab$a conmocionado. "eseaba absorber la mitad del cuerpo masculino. y se sent$a tan natural como respirar. para %ue &l se sintiese tan unido a ella. 3u aliento cálido en la ore4a ten$a un efecto narcótico en ella. Lo adoraba.ra una sensación re oci4ante estar ba4o su cuerpo. oli&ndolo.

le sacó la camisa de batista del pantalón y deslizó las manos sobre la espalda desnuda. para recomenzar su incursión una y otra vez+. ?l emitió un ronco ru#ido y se apoyó con todo el peso del cuerpo sobre el de ella. son inseparables +le contestó sin aliento. +. deteni&ndose deba4o de los senos. "ebo irme +susurró Isabel+.. La piel ardiente. <on delicada ternura co ió a la ni#a somnolienta entre los brazos.. Pero no se detuvo. mientras le acariciaba la ar anta lentamente+. Podr$a besar esta boca deliciosa. y ten$a todas las intenciones de tenerlo para siempre. 5odo vesti io de decoro desapareció avasallado por la lu4uria %ue le brotó del interior. se aventuró hasta la cintura.para en a#arse a s$ misma. %ue se intensificaban irrefrenables.. se despertará ense uida y %uerrá ver a su madre. 3u boca se mov$a posesiva...ra M@ . Pudo sentir cada pul ada de su erección contra su cuerpo. . +Pues tendr$as %ue hacer otro tanto con el resto de mi cuerpo. Le acarició los hoyuelos de la base de la espalda y subió las manos lentamente a lo lar o de la columna.. Ashby asintió con e:presión sombr$a. murmurándole en voz ba4a palabras y sonidos para calmarla. aterciopelada. Perdió la noción de todo con esos besos avasalladores.l recuerdo de su brillante torso desnudo por el sudor mientras cortaba la madera la obnubiló como si fuese opio. para siempre. pero ella percibió el calor de su mirada disimulada. su cuerpo respond$a con espasmos en el vientre y hormi ueos en el cuerpo.. deseaba devorarlo vivo.. arrancándole un suave emido. licenciosamente sobre la de ella.sta boca +suspiró &l. deberás %uedarte conmi o para siempre +murmuró &l con voz espesa por el deseo. y &l parec$a más %ue dispuesto a alentarla. . Al i ual %ue su cuerpo. +Cu& pena. 3e subió encima de ella y se apoyó entre sus muslos en una postura incre$blemente e:citante. las costillas. con la respiración cada vez más a itada y e:citada. 3i se uimos con esto por más tiempo. 3intió su sonrisa contra los labios. se tensó marcando los tendones fibrosos. colocándose la camisa dentro del pantalón. estos labios ro4os. +8"anielli9 +Isabel apartó a Ashby y avanzó a atas hasta ella. Le pareció %ue el calor %ue irradiaba el cuerpo masculino la %uemar$a. 3e escuchó un suave llanto. Impulsivamente. Las acompa#ó hasta en vest$bulo en silencio. A cada embestida de su len ua. y le reclinó la cabecita sobre su hombro para %ue continuara durmiendo+. =a de pie. +le deslizó la mano poderosa por el muslo. Lentamente.

?l fue liberándole los dedos. +en los enardecidos o4os verde esmeralda parec$a librarse una batalla interiorF e:pectante. su4etándola. lo ver$a de nuevo. Phipps abrió la puerta principal. (o le pidió verla de nuevo +. le sostuvo la mirada con una evidente e:presión de anhelo+.e:tra#o cómo nin uno de los dos sab$a %u& decir cuando hac$a tan poco hab$an conversado tan $ntimamente. y con la puerta abierta a uardándola. +3e le detuvo el corazón. lentamente. !aldición.. ME . Ashby le co ió los dedos. <uando la puerta se cerró tras ella. +Adiós. uno a uno. 6racias por una encantadora visita + di4o ásperamente.lla sonrió e intentó recuperar su mano. . Isabel tarareó en su interior. Lucy empu4ó el coche de paseo de "anielli en dirección al n'mero L de la calle "over. +Isabel. "os sirvientes ba4aron el coche de paseo de "anielli por la escalera. +Adiós. Pronto. (o pod$a %uedarse parada ah$ todo el d$a mirándolo como una est'pida. 3i la manera en %ue le hab$a su4etado la mano era una indicación de lo %ue sent$a por ella.. 6racias.

-Acaso estar$a all$/ -)abr$a venid despu&s de todo/ 3e miró en el espe4o del tocador y ba4ó a la carrera las escaleras %ue descend$an hasta el vest$bulo donde se hallaba (orris. deslizándose distra$damente las yemas de los dedos sobre los labios. <on Ashby. La posibilidad de %ue &l sucumbiese a la lu4uria contenida le parec$a incre$ble. +8!ira9 +5eddy se#aló al florero %ue conten$a un ran ramo de rosas rosadas su4etas con lazos a 4ue o+.sto acaba de lle ar para ti9 = tiene una tar4eta. 3ólo %uedaba una cosa por hacer. li eras de cascos y a la pesca de hombres ricos %ue las manten an. Pamás podr$as Isabel salió a atas de la cama con el corazón retumbándole como un tambor..CAPÍTULO 6 Isabel yac$a sonriente ba4o el dosel de enca4e blanco. ven ima inarte.s imposible crecer con dos hermanos varones sin enterarse de la e:istencia de mu4eres sofisticadas. 3intió el ruido de la puerta de su alcoba al abrirse bruscamente. descar arse. MH . . con la e:cusa del dolor %ue sent$a por la p&rdida de su hermano. y sus hermanas emelas de %uince a#os irrump$eron dando saltos. ni si%uiera despu&s de haber aspirado su masculino perfume en ti cuello de su vestido matutino.. -Cu&/ rápidol +e:clamó Jreddy+. 5an sólo el pensamiento la hizo vibrar con e:citación y ansiedad. A'n no pod$a creerlo. 8. api#ado con los otros sirvientes alrededor de la mesa. pero el sobre está cerrado. pues podr$a haber recurrido a otra mu4er más e:perimentada. se derret$a ante la idea de casarse. %uizás ella no era tan correcta como se consideraba a s$ misma. Pues. Ashby la hab$a besado.ra un ras o t$pico de sus traviesas hermanas intentar leer su correspondencia privada. -%ui&n sabe hasta dónde habr$a lle ado con su conducta li era si "anielli no se hubiese despertado/ Le resultaba totalmente imposible mantener la más m$nima corrección con ese hombre.. +8Izzy. ahora.. considerándolo retrospectivamente. 3e desperezó en la cama sonriendo so#adora. "espu&s de frustrar todos los intentos casamenteros de su familia durante cuatro a#os. Aun%ue.. casarse con Ashby. 8ábrelo de una vez9 . prácticamente. = deb$a sentir al o por ella. La besó como si el fin del mundo fuese inminente si no lo hac$a. y menos correcta para..

0!i encantadora Isabel1. Afectuosamente. empezaron a saltar y a bailar ritando de ale r$a. -(o es un sue#o/ 3u cabello dorado. T. / +le pre untó Jreddy a Isabel. <erró los o4os y sonrió.. +Lord Pohn )andsome +di4o Jreddy de4ando escapar un dramático suspiro. La letra no le era familiar.n cambio. 3u. .s todo. Dh..ueno. . / +Lord Pohn )anson +les informó Isabel. sin embar o. mirando codiciosamente el bu%u& de Isabel+. 3us hermanas. 8será demasiado tarde9 +5eddy olpeó el suelo con el pie y eli ió para ella una de las rosas+. Aespiró profundamente para calmarse y co ió la tar4eta. (orris +Isabel ordenó al en4ambre de sirvientes curiosos %ue se retiraran. y nosotras ni si%uiera podamos usar faldas lar as. / +repitió Isabel+.stoy ansioso por bailar con usted esta noche. Pero ahora. ). 0!$o1. de4ando escapar un suspiro de desilusión. +. dec$a. en tres a#os +les contestó Isabel. 0afectuosamente1 era el t&rmino %ue utilizaba la mayor$a de los hombres.+.olvió a leer la es%uela. 0. ). +8!e )andsome9 ustar$a ser mayor para bailar un vals con lord Pohn 5eddy le echó una mirada petulante a Isabel. +-.s el apodo %ue le pusimos al 0Rn el "orado1. Jreddy no le hizo caso. Afectuosamente. &l tendrá treinta y cinco. +Ah. . -"e %ui&n es/ -Cui&n es P. "os veces. %ue odias la idea de casarte. se le con eló la sonrisa. . sus o4os tan azules como el a ua. est'pida +se burló 5eddy de hermana.l a ua es incolora. Ashby hab$a escrito 0suyo1. 5rece a#os más %ue ustedes. 83erá vie4o y estará casado para cuando nos presenten en sociedad9 +-Cu& edad supones %ue tiene L. Cu& interesante. pues bailar dos valses con &l en una sola noche. P. -Cui&n es/ +Lord Pohn +le e:plicó 5eddy+. creo %ue tiene veintiocho a#os. -ya tenemos un apodo para &l tambi&n/ +bromeó Isabel+. +(o es 4usto %ue t'. <uando ten an mi edad. Antes no hab$a %uerido analizarlo demasiado.1. +Lo har&is. +Pero.ien/ +Jreddy metió la nariz para leer la nota+. parec$a muy si nificativo. MK . +-L. P.

+Pensamos compartirlo+anunció 5eddy. Lo hab$a esperado durante 4 siete a#os. . Isabel contuvo una sonrisa.ra suyo. cuando os conozca tan bien como yo +murmuró Isabel +. "ebes causarle muy buena impresión. &l. no9 + ritó 5eddy+.arrin ton. -eh/ +arru ó la nariz con evidente desa rado+. 3us hermanas escaleras. Id a buscar vuestros chales..onnier. y solamente suyo. %uizás haya terminado el vestido %ue le encar u& para la fiesta de "evonshire. Ir& de inmediato a ver a madame . .. me esperar$a hasta %ue fuese mayor. +8Izzy9 +5eddy le co ió la mano+. (in una mu4er codiciosa har$a %ue renunciase a &l. +Cuizás si le di4ese. +-Cu&/ +chilló Isabel. +Pamás podrá darse cuenta +le e:plicó Jreddy desestimando la cuestión con un esto de la mano. !uy bien. 3i pod$a escabullirse de la fiesta y. o a al una parte de &l.. sus hermanas eran mucho peor %ue ellas. -Cu& vestido usarás esta noche / (in uno de los vestidos tan poco ele antes %ue has estado usando 'ltimamente para desalentar a cual%uier posible candidato.. La residencia Lancaster lindaba con la casa de los . -<ómo podr$an compartir a un hombre si ni si%uiera pueden compartir los lazos del cabello/ +la simple idea de compartir a Ashby con otra mu4er la sacaba de sus casillas. Isabel frunció el ce#o. pensará %ue todas tenemos un usto espantoso para la ropa.l ne ocio de la se#ora 5iddles está a la vuelta de la es%uina del de la se#ora .+.. +Lo hará.. Isabel se aho ó de la risa. -Cui&n sabe/ <osas más e:tra#as han sucedido +0<iertamente1. pensó. L. +Cuizás.staba e%uivocada. . 83erá un vetusto temble%ue9 Auborizándose profusamente. +(o la parte %ue importa +di4o cual esfin e. +(o he pensado en %u& me pondr& +pero %uizás deb$a hacerlo.+8 Dh. lo %ue siento. 3us hermanas eran tan terribles como ella. P. Jreddy ar%ueó una ce4a.onnier. ritaron de ale r$a y subieron corriendo las +8= nosotras necesitamos lazos nuevos9 + ritó Jreddy por encima del hombro+. ML .

%uerida9 -"ónde puse el or and$ franc&s/ +la se#ora 5iddles. +-Parezco una itana/ +Jreddy se miró en el espe4o mientras posaba con un fino chal de color azul cobalto. la mente de Isabel discurr$a distintas tácticas para lo rar escabullirse si ilosamente del baile y hacerle una visita nocturna a Ashby. "ios santo. se dio cuenta de %ue la idea de perderlo la aterrorizaba más de lo %ue &l pudiese estar escondiendo. 3e le aceleraba locamente el pulso cada vez %ue cerraba los o4os para ima inarse cómo ser$a el beso del reencuentro. 5eddy y Jreddy estaban trastornando a la pobre mu4er.ra una licenciosa libertina9 -= %u& importaba/ A Ashby parec$a no importarle. 3e pre untó si ser$a i ualmente maravilloso como amante. &l dominaba una impresionante variedad de besos. -3er$a dolorosamente dulce o salva4emente ansioso. aun%ue se viese tan horrible como una ár ola. Las itanas no tienen el cabello rubio y ondeado. %ue lo amaba sin importar cuan desfi urado estuviese/ (o ten$a duda de ello. 3us heridas eran las marcas de un h&roe. . 3in duda. mientras sus hermanas hab$an lo rado transformar metódicamente la ele ante sombrerer$a de . y ella hab$a estado prendada de &l durante casi una d&cada. la vie4a sombrerera. Isabel pensó en la insistencia de Ashby en usar una máscara mientras estaba con ella.stáis dando un espectáculo lamentable de nosotras comportándoos como dos roseras. +"e4ad de pelearos. las de un hombre valiente %ue hab$a salvado al mundo de las arras de . -<ómo se casar$a con ella si ni si%uiera le permit$a verle el rostro/ -Cuizás si le %uitase la máscara se dar$a cuenta de %ue a ella no le parec$a repulsivo. Isabel las detuvo y confiscó el pa#uelo. 8. . -o no/ La empezó a corroer un sentimiento desa radable.ond 3treet en un bazar turco.lla le ustaba. ni o4os celestes.le id los lazos y MB . . como los 'ltimos besos %ue se hab$an dado/ <iertamente. !ientras miraba abstra$da a su hermana probarse el chal como si fuese un velo %ue le ocultaba parte del rostro. +Pareces una tonta +la azuzó 5eddy+. Jreddy intentó recuperarlo y sobrevino una pelea escandalosa. podr$a soportar unas pocas cicatrices. +8Dh. incluso mientras la besaba. +Ds voy a ense#ar cómo usan los pa#uelos las itanas +5eddy se lo %uitó a Jreddy y se lo envolvió alrededor de los hombros. buscó afanosamente en las estanter$as e:trayendo lazos y pa#oletas transparentes de ca4as y ca4ones para amontonarlos en una pila multicolor.onaparte.>na hora más tarde.

Isabel suspiró e:asperada. irresistible y eneroso como Ashby/ . +. "ec$dete de una vez. Isabel se contuvo a tiempo y no les aclaró %ue se u$a sin interesarle un ápice.onnier cierra el ne ocio temprano. =a debe de estar listo.march&monos.n unas pocas horas. pensó p$caramente. !ostrando sólo los o4os. . manteniendo conversaciones triviales y soportando flirteos tontos antes de poder escabullirse de la fiesta sin levantar sospechas. !i asistente uardaba todo en su lu ar. y a'n no hemos buscado el vestido. !is hi4as eran i ual de e:uberantes cuando ten$an %uince a#os. +(o parec$as interesada en el vestido con el %ue t& viese el 0Rn el "orado1 antes de recibir las flores. le ense#& la profesión. 3e fue con un hombre. Ahora estoy sola para todo. pero la pe%ue#a desa radecida me abandonó la semana pasada sin advertirme una palabra. . La opresión en el pecho por los nervios le dificultaba respirar normalmente. Cuizás deber$a llevar el velo en la pró:ima visita para %ue pudiesen tener al o %ue ne ociar.. ten$a mucho me4or usto %ue esos dos monstruos cuando ella ten$a su edad. (o pod$a soportar la e:pectativa. !ientras sus hermanas terminaban de decidirse. -sabe usted/ Isabel dio un respin o. 3e uramente Ashby %uedar$a impresionado por el vestido %ue le hab$a hecho la se#ora .<ómo podr$a sobrevivir a la espera/ "eber$a perder al menos una hora bailando al unas piezas. +)as visto suficiente. -3e le declarar$a esa noche/ As$ lo esperaba. +-Puedo ver al 'n dise#o en amarillo/ +pre untó Jreddy a la sombrerera. !is hi4as viven en el (orte.stá bien +sonrió la se#ora 5iddles comprensivamente+.n cuanto a los hombres. . 5eddy intercambió una sardónica mirada con su hermana emela. le di un techo +la mu4er suspiró profundamente+. -Por %u& habr$a de importarle un Adonis pa ado de s$ mismo cuando pod$a tener un hombre fuerte.l relo4 de la se#ora 5iddles dio las campanadas e Isabel sintió %ue el estóma o le daba un vuelco. Lo 'nico %ue lamento es no tener otro chal azul como &ste.onnier. lo ver$a de nuevo.. eso es lo %ue hizo. otra vez. !adame . su ima en parec$a tan misteriosa como la de Ashby con la máscara ne ra. a pesar de todo lo %ue hab$a hecho por ella. Isabel se colocó el pa#uelo a modo de velo itano y se miró en el espe4o. MM .

"espu&s de todo. el marido de esta mu4er dio la vida para poder salvarnos de la invasión francesa. no9 (i en sue#os me atrever$a a %uitarle una persona %ue está a su servicio. +(o debe preocuparse por eso +le ase uró Isabel+. = le estar& eternamente a radecida +le sonrió+. estar$a comprometida para la medianoche. se la enviar& hoy mismo.s sólo un empleo temporal. +Isabel le e:plicó brevemente la fundación de caridad y le e:tendió una tar4eta personal +. se#orita Aubrey. ese d$a hab$a sido muy auspicioso. 1OO . +8Dh9 +la se#ora 5iddles entrelazó las manos+.star& encantada de darle empleo a esa 4oven viuda. 3i le puede brindar alo4amiento. +Cu& bondadoso de su parte. -<uál es su nombre/ +!ary )i ins. . me ustar$a recomendarle a al uien.. . 3e#ora !ary )i ins +le di4o Isabel+. usted tambi&n le brindar$a un ran servicio al pa$s. si me permite.. = si la suerte se u$a as$. . 3in lu ar a dudas. Por lo %ue puede ver. +8Dh.s una persona encantadora.+3e#ora 5iddles. . una 4oven viuda %ue perdió a su marido en la uerraF entil. pensó eufórica. -Cui&n es la 4oven/ +.s una habilidosa costurera %uien actualmente forma parte del personal de servicio de nuestra casa. <reo %ue le será de ran ayuda. estaba tan feliz por la pobre !ary. diri4o una fundación %ue ayuda a las mu4eres %ue han %uedado desamparadas por haber perdido en la uerra al hombre %ue le prove$a el sustento. tendr$amos la noche para conocernos antes de colocar el ne ocio en orden para ma#ana por la ma#ana. se#orita Aubrey. (o pod$a reprimir la sonrisa.erá usted. Los o4os de la se#ora 5iddles se llenaron de lá rimas por la emoción.. callada y %ue está buscando un traba4o ansiosamente. Le pondrá en orden el ne ocio en un santiam&n.. 3i usted pudiese prescindir de ella esta tarde. Primero Ashby. y ahora eso.

un comentario como ese hubiese bastado para %ue volviese a su alcoba y se cambiase. %uerida9 +e:clamó su madre con sumo placer+.staba e:altada por los nervios. An ie no irá esta noche y <harlie insistió en %ue fuese con &l. +(o.ntra. !e encontrar& con ellas en la fiesta. 5e lo di o por e:periencia +)yacinth acompa#ó el comentario con un ui#o cómplice+. 8Dh. Cuiero hablar conti o. Lo %ue era 4ustamente el motivo de su rebeld$a.n realidad. 3u madre continuó. . 3u vestido de fiesta nuevo ten$a la espalda muy escotada y era lamuroso. sólo por rebeld$a. !e ale ro %ue hayas entrado en razones. y lo r& casarme felizmente con tu padre.CAPÍTULO 7 Isabel se asomó a la alcoba de su madre. Las emelas hab$an feste4ado su atuendo con alaridos de 4'bilo tan sólo un momento atrás. <onfeccionado en seda natural cubierta de una vaporosa asa dorada.scondi&ndote tras sosos vestiduchos no lo rarás espantar a tus pretendientes. +-(o vas con tus ami as/ +pre untó en tono optimista su madre. Isabel cerró la puerta y se acercó+. Los hombres tienen un o4o especial para las 4óvenes hermosas. a primera vista daba la impresión de %ue estaba desnuda ba4o la tela brillante. . con un orro de dormir de enca4e del cual escapaban al unos rizos canosos.speraba %ue el vestido tuviese un efecto similar en Ashby.. +. +5endida en su cama. "e haber sido otra ocasión. a tu edad. +-Cuer$as verme/ +. . pero esa noche %uer$a lucir hermosa. Izzy. +!amá. lady Aubrey ten$a una apariencia ma4estuosa. 5u tonta rebeld$a no nos conduc$a a nada. te ves encantadora. realmente llamaba la atención. pensó IsabelF pero no di4o nada. 1O1 .. Lucy le hab$a reco ido el cabello dorado cobrizo lo rando un elaborado peinado estilo rie o %ue le de4aba el cuello al descubierto con al unos rizos %ue le ca$an sobre las ore4as y la nuca. 3til oe me está esperando aba4o.

con una belleza simplona + su madre arru ó la nariz en esto despectivo+.lla le ro ó a 3til oe %ue accediera a la petición de su hi4o para %ue os presentaran. +-Lord Pohn le pidió a 3til oe %ue nos presentara/ +Por supuesto %ue s$ +su madre adoptó un tono de voz cómplice+.ueno. la otra mu4er es la %ue considero inaceptable. y ahora es la respetable viuda de un oficial del e4&rcito con el %ue tuvo un hi4o %ue ahora tiene cinco a#os. "io la vida por In laterra. )yacinth arru ó la nariz. amor m$o.. la tiene en ran estima.l hombre casi le triplica la edad. ni a m$ ni a nadie. mamá.ueno. Cuiero verte resplandecer adorada por todos. Isabel %uedó bo%uiabierta. 5e rue o %ue no hables mal de ella. en realidad. >n emprendimiento totalmente respetable. lady Janny )anson se maravilló por la hermosa 4oven en la %ue te hab$as convertido.ien. . tan devota para ayudar a los pobres. . Isabel se puso tensa y lanzó una maldición. . -Por %u& no habr$amos de tenerla nosotros / )yacinth le dispensó la más cari#osa de las miradas. mamá +contestó Isabel con los dientes apretados+. . Pero todo el mundo sabe %ue se casó con <hilton por su dinero. Incluso su familia pol$tica. 5an sólo unos d$as atrás.stá muerto. tan encantadora y cumplida. +.ra una soprano famosa de Par$s antes de la uerra. para empezar. !e sorprende %ue la reciban en ho ares respetables. +!i corazón sólo anida inter&s por tu bien. Lady Janny nos confesó %ue su hi4o está buscando esposa. supon o. Lady Iris es tolerable. 1O2 . y 4amás hab$an lle ado a nin una parte. s$. mamá. %ue pertenece a la nobleza.. )ab$an mantenido esta conversación cientos de veces. 3i no hubiese aparecido <hilton. -no es as$/ +3ir AndreI criaba e4emplares de pura raza.l Ae ente era uno de sus dientes. +. al menos estarás bien escoltada. La actriz francesa cuya amistad insistes en cultivar. <reo %ue su padre vend$a vacas. sir AndreI. "ebo decir %ue tus ami as no son la clase de 4óvenes de buena cuna a %uienes deber$as frecuentar. cuando uno comercia y se tiene al Ae ente como el me4or cliente. no es e:tra#o terminar en manos de prestamistas.. e Iris es una de mis me4ores ami as. +.. +3ophie no es una actriz.+. totalmente impropia para una dama. desde#osa.

mamá/ +-5ramando/ 8Ay de m$9 8=o nunca tramo nada9 Ahora ven y dame un beso de despedida.. eso es todo. +!i futuro no tiene por %u& preocuparte. )anson.l vie4o (orris odia cuando lo hacen levantarse durante la noche. +Intentar& recordarlo cuando lord Pohn admire mis condiciones esta noche. = dile a 3til oe %ue lleve la llave.eremos +su madre rió astutamente. .. Las familias eran 1O@ . Al unas veces casi preferir$a no tener familia. socialmente aceptable. Isabel entrecerró los o4os. . como debe ser con un hombre de su posición. te convertirás en la du%uesa de )aIorth muy pronto. +Pues entonces. y tu carácter irresponsable no ha cambiado. +8Isabel Pane Aubrey9 +su madre se incorporó de la monta#a de blandos co4ines %ue ten$a a la espalda+. yo no puedo atraer a al uien tan noble como lord Pohn )andsome. +-Cu& estás tramando. Lo 'nico %ue deseo es %ue ten as una vida feliz. o a su abuelo. 3oy totalmente consciente de %ue te importan más tus viudas de uerra %ue tu pobre madre viuda. +!mm. se 'n tus palabras. pero a pesar de tu conducta e o$sta. en todo caso. Isabel levantó desafiante el mentón. +8. -Por %u& deseas tan desesperadamente deshacerte de m$. y te de4& crecer salva4e por%ue mi %uerido *ill. el futuro está pró:imo.pero con total discreción y de manera muy selectiva. 8(o soportar& nin una de tus tonter$as esta noche9 8)az el esfuerzo necesario para %ue lord Pohn )anson se enamore locamente de ti9 Isabel se enfureció. me convenció de %ue tu temperamento despreocupado se corre ir$a con el tiempo. . +(o me casar& con un hombre sólo por%ue t' encuentras a su madre.ah9 "urante a#os pas& por alto tus travesuras. Izzy +la instruyó su madre+. Lo ten o todo ba4o control. %uiero %ue sepas %ue estoy muy preocupada por tu futuro. Isabel besó tensa a su madre en la me4illa y se escapó de la alcoba. mamá/ +-"esesperada por deshacerme de ti/ 8"ios del <ielo9 -"e dónde has sacado seme4ante idea/ +)yacinth se abanicó el rostro+. tu devoto hermano. "ebes esforzarte para causarle la me4or impresión. 3i re'nes las condiciones %ue &l pretende.ueno.

olpeó +8.. +6racias +Isabel notó su e:presión compun ida+. +>n simple 0 racias1 de vez en cuando no matar$a a nadie. -sabes/ Puede %ue no lo creas. al menos no ella.ueno. +8"iablos. Izzy9 . (o deb$ eno4arme conti o. (orris se ha estado %ue4ando otra vez +atravesó el umbral y aceptó la mano de un sirviente para ayudarla subir al coche %ue a uardaba.tan entrometidas.arrin ton )ouse9 +cuando el coche avanzó por la calle.. +. 8"ios m$o. . La privacidad era un lu4o %ue pocos disfrutaban en a%uella casa. "os valses reservados. +3$. su rostro rubicundo se iluminó con una sonrisa de satisfacción+. -%u& tal/ Le sacó la len ua. me pidió %ue te recordara %ue lleves la llave. <harlie se de4ó caer en el asiento tapizado frente a ella y el bastón en el techo del carrua4e. +!amá %uer$a hablar conmi o antes de %ue me fuera. 3til oe la esperaba impacientemente en la puerta principal. +-Cu& obsesión/ 3til oe se movió incómodo y cambió de lu ar contra los co4ines. de mi dis usto por ellos. m$rate9 3i hubiese sabido %ue abandonar$as tus vestidos tan poco ele antes por )anson. -Cu& pod$a hacer/ "icho sea de paso. <ada uno de los miembros parec$a saber precisamente %u& le suced$a al otro y consideraba su deber darle su imprudente opinión.res peor %ue An ie. (o era de e:tra#ar %ue les mintiese e hiciese lo %ue %uer$a. te lo habr$a presentado hace semanas. +-"ebes ser tan molesto/ +8Por todos los diablos9 3ólo %uer$a decirte %ue te ves e:cepcionalmente encantadora esta noche.ntrecerró los o4os. pero realmente me preocupo por ti. Izzy. !e preocupa mucho ver %ue desperdicias tu vida por una obsesión. 1OE . Aeco ió el ret$culo y se diri ió escaleras aba4o. supon o %ue tu renuencia a despertar la atención de cual%uier admirador debe obedecer a al o.

apuesto. A re a#adientes pre untóG +-Lo sab$a *ill/ +-Cu& crees/ (o eras muy sutilG 0Ashby esto.se tipo alto. +-. de uniforme. podr$a incluso darle un cariz distinto a los %ue hab$a sucedido esa ma#ana.1 (os taladrabas el cerebro.. con los caballeros. Apretó los dientes. Perse u$as a Ashby como si fuese un re alo de "ios para las 4ovencitas.. Ashby a%uello. verdad/ +3olo contesta a la pre unta.3u hermano la miró serio. 3e pre untaba %ui&n más estaba al tanto de sus sentimientos secretos. +-Ashby/ -. Le sonaron campanas de alarma en la cabeza.l ami o de *ill/ +(o. salpicándose el pecho+. +-= la atención de %u& caballero intentaba despertar cuando usaba faldas cortas. +. +-A %u& te refieres/ +!e refiero a cuando ten$as la edad de las emelas. más %ue embarazosa. el ami o de *ill. La posibilidad de %ue &l supiese %ue hab$a estado loca por &l era. . el zar de Ausia.. +Cuizás. voy a decirtelo de una vez.....ien. Pobre Ashby. 3i. "ir$a %ue s$. -Aecuerdas cómo le endosaste el cachorro ne ro/ +se aho ó de risa. y en 1OH . un cariz mucho más desfavorable.. Jin ió sorprenderse por completo.. probablemente. -te acuerdas/ <ontuvo una maldición.. %ue sol$as acosar y perse uir sin descanso. por favor. eras muy tenaz. +(o siempre fuiste tan.stás bromeando..... +-Lo sab$a Ashby/ +contuvo la respiración. me lo puedes decir/ Jrunció las ce4as rubias. reacia. <omo te di4e. no %uiso defraudarte.

etc&tera. la 'ltima vez %ue se comunicó conmi o fue cuando murió *ill. "icen %ue ha perdido la razón y %ue vive encerrado en su bode a. Lo usual. no se le hab$a ocurrido %ue &l pod$a estar al tanto de sus pat&ticos sentimientos. . ?l y *ill eran u#a y carne.ra una mu4er. . -con %ui&n estuvo comprometido Ashby/ 3u hermano casi se cae del asiento.. +-Cu& tipo de comunicación/ +!e envió una nota transmitiendo cuán profundamente apenado estaba. de manera adusta. -Cui&n te di4o %ue hab$a estado comprometido/ +>na ami a. ya no era una pat&tica imberbe. +<harlie. . +5onter$as. +8Por todos los demonios. La noche en %ue lo hab$a besado. recordando perfectamente lo %ue el mayordomo de Ashby le hab$a informado+. -3abias %ue tiene el rostro desfi urado. +-(o en t&rminos más personales/ +(o +<harles se rascó el mentón+. sintiendo una punzada de dolor en el corazón.ien.. (o lo creo ni por un se undo +contestó.vez de deshacerse de &l. Izzy9 -<ómo puedo saberlo/ +la miró preocupado+.. etc&tera. 8= t' tampoco deber$as hacerlo9 1OK . / +(o. 3intió un escozor en las ore4as. me resultó bastante e:tra#o. Ashby lo sab$a. . Dbsesión. Ahora %ue lo pienso. una %uincea#era embobada por el libertino favorito de la sociedad. . pero la ente comente +entrecerró los o4os hasta %ue se convirtieron en apenas unas l$neas+.ra casi un residente permanente en nuestra casa +hizo una pausa+. +-Lo viste despu&s de. casi irreconocible/ Asintió. era verdad. y lo hab$a hecho desearla tanto como ella a &l. .ueno. acarreó la canasta de picnic por todo el <ontinente. +=a veo. Isabel ru#ó.. Por%ue hab$an sido pat&ticos.spero %ue no est&s considerando enamorarte de &l.sta noche har$a %ue 3til oe se comiese sus palabras.

e incluso pose$an t$tulos de nobleza y ocupaban ancestrales bancas en la <asa de los Lores. "e todas formas. no parec$a probable %ue ella pudiese escabullirse para visitar a Ashby esa noche.stá seleccionando favoritos.. aturdida por la s'bita popularidad %ue hab$a tenido durante la velada.. no le hables de Ashby. 3e hab$a ne ado contra viento y marea a conceder el 'ltimo baile con la esperanza de %ue el hombre con el %ue ella so#aba bailar un vals traspasase la puerta. en el caso de %ue decidiese presentarse esta noche. >na nunca debe desairar a un futuro monarca.. %uer$an constatar por s$ mismos %u& ten$a ella de especial. Isabel sab$a %ue no aparecer$a por lar o rato. . !ientras los hombres re$an con disimulo. Les echó una mirada si nificativa para %ue captasen el mensa4e y la rescataran uni&ndosele.n breve. 3in duda. Isabel miró a su alrededor. +-.staba realmente e:hausta despu&s de haber estado conversando durante una hora con una docena de caballeros %ue se disputaban su atención. =o solamente. pudo ver %ue 3ophie e Iris le sonre$an desde la mesa de refrescos. . +Por supuesto %ue no. y alzaban las copas brindando por su &:ito. Los hombres %ue la rodeaban pertenec$an a las me4ores familias de In laterra. y por amor de "ios.. Apenas hab$a puesto un pie en el atestado salón de baile. desde %ue el Rn el "orado la hab$a escoltado en Almack7s y se hab$a reservado dos piezas para la reunión social de esa noche. . eh. un en4ambre de admiradores la rodeó y la acosó toda la noche. Por "ios.. +A Prinny. (ecesitaba la ayuda de 3ophie e Iris para sacar el tema a colación. !aldición. muchos de ellos ser$an los %ue decidir$an el futuro de su proyecto de reforma le islativa. +-Cui&n es el maldito afortunado a %uien le está reservando el 'ltimo baile/ Isabel aceptó la copa con una sonrisa a radecida.. al 'n idiota la interrump$a con un flirteo banal.l 4oven lord Ashton co ió una copa de vino !adeira de la bande4a y se la ofreció. sus 1OL . se#orita Ashby/ +el barón de 6rey protestó vehementemente. <onsiderando %ue no estaba su esposa para recriminarle o demandarle su atención. por%ue cada vez %ue alud$a a &l.+)emos lle ado +respiró aliviado cuando el coche se detuvo+. 3us compinches la hab$an acosado reservándose todos los bailes y ella se hab$a ne ado a anotar a 6rey en el 'ltimo lu ar %ue ten$a libre. 3& a radable con )anson. "esde hac$a rato su hermano hab$a desaparecido en uno de los salones de 4ue o.

usted me ad4udica demasiado cr&dito. 3in embar o. -3e estaba vana loriando/ A Isabel no le sorprender$a enterarse de %ue a todas las mu4eres %ue &l hab$a invitado a bailar les hubiese sucedido lo mismoF y %ue esa fuese la razón de su &:ito sorprendente. sino %ue usted me las 1OB . 3i bien siempre hab$a despertado la atención de los hombres. >sted es la 4oven más e:traordinaria y encantadora.sperar a %ue la invitara/ =a %ue cuanto más le daba vueltas al asunto. 3e pre untaba cómo reaccionar$an 3ophie e Iris si se enterasen de %ue hab$a perdido la cabeza por la 6ár ola. más dudaba de %ue &l se atreviese a de4ar su cueva para buscarla. la nueva situación le meter$a ideas e:tra#as a 3til oe en la cabeza.stoy interesado en usted.stán interesados en m$ por%ue suponen %ue usted lo está + comentó impasiblemente. -"eber$a visitarlo ma#ana/ -D al d$a si uiente/ -.eo %ue la rodea un s&%uito de admiradores +se#aló Pohn al entrar a la pista. ya %ue por su parte. <onteniendo el impulso de informarle %ue ella no era nada suyo. +!i %uerida Isabel +lord Pohn le co ió la mano con la altiva e:presión de un pavo real. Al o para lo cual se sent$a incómoda y poco capacitada. (o deseaba la imposición de nuevos candidatos.n el camino pudo divisar la residencia Lancaster a trav&s de un ventanal abierto. +. +-3uponen/ . ella deb$a ser %uien tomase la iniciativa y convertirse en la acosadora. no pod$a apartarlo de su mente. +. Isabel se co ió del brazo %ue le ofrec$a y le permitió conducirla a la pista de baile. Abruptamente. La razón por la cual están zumbando como un en4ambre a su alrededor esta noche no es por%ue yo le haya pedido dos piezas +sonrió+.ami as parec$an darle más importancia a la perspectiva de %ue ella encontrase marido %ue a las convenientes cone:iones pol$ticas %ue podr$an hacer. <reo %ue nuestro baile está por comenzar. 3u esp$ritu mundano era un punto a su favor para poder contar con ellas para escapadas clandestinasF ya %ue siendo Ashby un recluso +uno enmascarado además+. . el en4ambre de admiradores se separó como el !ar Ao4o ante !ois&s para permitir %ue una cabeza dorada se acercara a ella. usted brilla como una .enus reci&n nacida +su mirada le recorrió intensamente el brillante atuendo+. (i si%uiera estaba se ura de %ue le conviniese. 4ustamente sus atenciones. y le besó los nudillos en uantados+. La casa estaba sumida en penumbras. 3e pre untó %u& estar$a haciendo Ashby y si estar$a pensando en ella.

+(o parece usted demasiado convincente.. y otras siete no oficiales. seductor+. el hi4o del mar%u&s de Ailesbury hab$a intentado robarle un beso en <ovent 6arden. +. %u& esperaba.. 3i Ashby le estuviese hablando as$. . Apenas se conoc$an. y ahora sab$a por %u&. -)a pensado %u& podr$a hacer por usted/ 3onrió raciosamente. 3us hala os no le hac$an mella.ueno.lla no se arro4ar$a sobre &l con la misma efusividad %ue el resto de su s&%uito. pero no le provocaba nada. Le vendr$a muy bien a lord )andsome aprender al o de humildad. +<reo recordar %ue le debo un favor. se hab$a acostumbrado a desalentar a todos los nuevos pretendientes. 3e mantuvo en silencio a propósito mientras bailaban. (o se pod$a ne ar %ue era apuesto y cort&s. . Apenas la semana anterior. diablos. Pohn se le acercó. -)a pensado si%uiera fu azmente en m$/ +Las flores %ue me envió eran hermosas.ra me4or de4arlo con la intri a. (o he podido pensar en otra cosa desde %ue bailamos la 'ltima vez. -<uándo fue la 'ltima vez %ue usted le reservó al mismo caballero más de una pieza en la misma velada/ 5en$a razón. 1OM . . comprobar de %u& madera estaba hecho. >n destello de escepticismo le brilló en la mirada. )e estado ansiosa por darle las racias.stoy sumamente hala ado de %ue usted me haya preferido a ellos. Al d$a si uiente. +-Le interesar$a apoyar nuestra causa/ La ce ó con la blancura de sus dientes. +<ual%uier cosa relacionada con usted me interesa.. 3i 3til oe los hubiese descubierto antes de %ue ella se liberara del abrazo del atrevido. la tendr$an %ue haber reco ido del suelo. refle:ionó Isabel. +"if$cilmente +si uió en tono confidente. "espu&s de haber rechazado cinco propuestas oficiales de casamiento. Isabel. >sted me ha cautivado.haya concedido. pensó un tanto airada. decidió. +..stoy se ura de %ue le susurra las mismas tonter$as a todas sus compa#eras de baile +le comentó despreocupadamente. "ecidió atormentar un poco a Pohn. visitar$a a Ashby.

A pesar de su presuntuosa autosuficiencia. Pohn. Cuizás &l no era tan vano y pa ado de s$ mismo como hab$a pensado. >n destello de incredulidad le brilló en la mirada. aun%ue s& %ue no es fácil. +-Por %u& no me permite evaluar el rado de dificultad/ +!uy bien. notó Isabel+. <reo %ue es el si uiente. -Por casualidad.lla sonrio tristemente. no pudo evitar la ale r$a %ue le produ4o su respuesta. +Por supuesto +sus labios se curvaron en una fr$a sonrisa. no conoce a nadie %ue ten a acceso a las nóminas del personal del e4&rcito/ +-3ervir$a el 6abinete de !inistros/ +sonrió con aires de superioridad. y sintió docenas de o4os femeninos clavados en ella deseando %ue tropezara y se rompiese el cuello. +Puedo tener una misión %ue encar arle. mi adorable . +Lamentablemente. su intención era obtener más información de Ashby. -5iene al 'n compromiso para el sábado por la tarde/ . P. <onsiderelo un hecho +di4o+. as$ es +ir$a a tomar un helado con el mayor Ayan el sábado por la tarde. +!e temo %ue ten o otro compromiso. . Incluso podr$a intentar convencerla para %ue me obse%uie sus interesantes ideas si me concede otro vals. 3e aplaudir$a a s$ misma si no supiese cómo lo hab$a lo rado. no estaba acostumbrado a ser rechazado. (o era de e:tra#ar %ue el hombre sintiese %ue el sol sal$a y se ocultaba por &l. +!e encantar$a.Aodeó con los brazos la esbelta fi ura masculina al bailar. <reo %ue se lo mencion& la otra nocheG todos los viernes se re'ne el conse4o de la fundación e invitamos a las mu4eres a %uienes brindamos apoyo. Inmediatamente le e:plicó por %u& necesitaba los listados+.enus/ +Podr$a leer nuestra propuesta y darme su opinión +batió las pesta#as co%uetamente. +"$ ame %ue me permitirá llevarla de paseo a )yde Park ma#ana a la tarde.l %uerido L. +(o s& %ue decir. -Al o más %ue pueda hacer por usted. sus relucientes faldas cru4ieron al compás de la m'sica. 11O ...

y arrepentimiento. por haberse de4ado llevar por la ur encia auto destructiva de besar a Isabel una vez más. y lo %ue no es )elena. 3i ella lo 111 . Cuizás no debió haber usado la maldita máscara. un ef$mero placer celestial %ue lo hab$a deslumbrado entoncesG . Isabel. >sted es maravillosa.enid. +!e parece maravilloso el domin o. 3u e:presión se tornó dramáticamente seria. +(o. escoria es.ra un tonto.lla sonrió. . sólo frustración.ra muy duro soportar ese infierno otra vez. venid. hambriento de dolor. (o hab$a futuro posible. d&cadas de arrepentimiento. (o era para ella. -le parece bien el domin o/ . 3ólo probarlos fu azmente para hundirse en el pur atorio del recuerdo hechicero de esos labios lu4uriosos apretando los suyos en un banco oscuro. 3e de4ó caer en el suelo y co ió una botella medio vac$a de Ihisky. La trá ica historia del doctor Jausto..+5emo pre untar. <hristopher !arloIe Ashby cerró su catale4o militar y se apartó de la ventana de la tercera planta. 8traedme mi alma de nuevo9 A%u$ habitar&.. )elena.. echó la cabeza hacia atrás. pues el cielo está en esos labios. merec$a al o me4or %ue un hombre %ue no pod$a soportar su ima en refle4ada en un espe4o. con los o4os cerrados.. CAPÍTULO 8 3us labios respiran delante de mi almaF 8ved adonde vuela9 . Pohn. "uro. 3e apoyó contra la pared a oscuras y.

Infierno y condenación. idiota91 <erró los o4os y lanzó una maldición. le hab$a introducido las manos ba4o la camisa. con sus o4os brillantes y su dulce voz.. el destino cruel hab$a conspirado en su contra. "urante a#os. 3u fue o. hab$a tenido concubinas y amantes ocasionales. maldición. . con eniaban perfectamente.scuchó el ruido de pasos conocidos %ue entraron en la habitación a oscuras y se detuvieron 4unto a la ventana.astardos. <arcomido por los celos al saber %ue lo más probable era %ue terminase casándose con ese cuello almidonadoF y si no era )anson. Isabel lo hab$a enardecido. no el destinoG &l mismo lo hab$a hecho. la leona.. estar$a all$ ahora. Lobos. . Lo hab$a sabido entoncesF y lo sab$a ahora. Aun as$. y en vez de abofetearle el rostro enmascarado. su temperamento espontáneo y apasionado.lla hab$a sido hecha para &l. +(o lo di as +lo cortó Ashby+.hubiese visto. 3i hubiese controlalo su maldita l$bido. Dh. -Por %u& maldito infierno hab$a supuesto %ue su beso de adulta ser$a como el de cual%uier otra mu4er/ 08Por%ue permites %ue el se#or Pones piense por ti. al unas más habilidosas %ue otrasF pero nin una de ellas lo hab$a afectado tanto como Isabel. pues con cual%uier otro petimetre+. como realmente merec$a. pues ya en a%uel entonces le hab$a resultado imposible prever el impacto %ue en &l tendr$a ese beso fulminante de siete a#os atrás. (o ten$a duda al una. su ansiedad. 3& con %ui&n está bailando + . despertándole el deseo acuciante de sentir sus u#as des arrándole la piel al tiempo %ue la llevaba al &:tasis. Dh. le devoraba las entra#as sin piedad. a la espera de %ue se le borrara de la mente la ima en de Isabel a itándole las lar as y ar%ueadas pesta#as a )anson. 3e hab$a tomado audaces libertades con ella. todos ellos +maldi4o con voz pastosa.sas delicadas curvas femeninas hab$an ardido ba4o su cuerpo en un abandono sin artificios. 3i no fuese por su maldito rostro. combinado con un don erótico naturalF lo hab$a de4ado dolorosamente e:citado. . . habr$a huido aterrorizada. venciendo sin dificultad a sus competidores+. no estar$a sentado en el suelo en medio de la oscuridad lami&ndose las vie4as heridas como un pat&tico salva4e hambriento de amor. aves de rapi#a. 112 . parpadeó al sentir el fo oso l$%uido abrasándole la ar anta. "ebió haberlo previsto. como si hubiesen sido moldeadas para &l. Phipps enfocó el catale4o hacia el salón de baile de los vecinos y le echó a su amo una mirada sobresaltada. Isabel.ebió otro eneroso tra o de Ihisky. 5uvo una erección con sólo recordar cómo hab$a respondido a sus besos. A los %uince a#os. 3u vie4a nodriza. y anhelando mucho más. (o. no.

5e pa ar& el pasa4e +en realidad. ten$a %uince..:cepto %ue no ser$a su ho ar..... Phipps siempre hab$a sido un mal ter iversador. ni permaneciendo en constante alerta privado del sue#o o a%ue4ado de dolor f$sico.3u e:c&ntrico mayordomo se sentó encorvado 4unto a &l. milord/ +<asi diez a#os. sumido en la oscuridad. . a la cultura %ue prefieras. )ab$a pasado casi una d&cada combatiendo en tierras e:tra#as.n cual%uier otro lu ar. la cabeza de un sirviente 4amás tiene %ue sobrepasar la de su amo.. +>n poco 4oven. el no despertar con ca#onazos ru iendo en el horizonte.n Londres. !e refer$a a la 4oven dama. +-0Dh1. <reo %ue ella está... +Perdón. (in 'n hombre en la plenitud de su 4uventud podr$a permanecer inmune ante tal e:presión de feminidad por e:celencia. +5ienes amplia libertad para trasladarte el d$a %ue as$ lo decidas. &l deber$a comprarse un pasa4e al conf$n más remoto del mundo."esde cuando conoce a la se#orita Aubrey. Ashby le echó una mirada sarcástica.. = no era sólo su cuerpo lo %ue deseaba. era una bestia en4aulada. "espu&s de dar cuenta de una de Phipps sonó ronca al pre untarG enerosa dosis de Ihisky.. hab$a disfrutado del placer de los recuerdos compartidos y hab$a %uedado deslumhrado por su encanto. milord. !artin. ni cumpliendo órdenes de e4ecutar ata%ues %ue terminar$an en cruentas carnicer$as. Phipps9 = uárdate tus sucio pensamientos. por supuesto. y di4oG +!e han dicho %ue en al unas culturas foráneas.. muy interesada en usted. . ni presenciando cómo 4óvenes %ue apenas hab$an comenzado a vivir. Isabel 11@ . Lo %ue era verdad. la voz +. +Dh +di4o el mayordomo. . para seme4ante ape o. lamentando su des racia. &l prefer$a permanecer en el suelo yermo. mor$an en r$os de san re. Lo %ue el maldito vie4o ru#ón y entrometido %uer$a decir era %ue Ashby estaba prendado de la 4oven. &l valoraba la paz y la %uietud.. pero la 'ltima vez %ue la vi. Ashby le pasó la botella. %u&/ +con mirada furibunda Ashby le arrebató la botella de las manos.. (o. A diferencia de esos payasos hastiados de sus vidas aburridas %ue deambulaban por la ciudad en busca de e:citaciones artificiales. muchas racias. eh. Las e:periencias vividas le hab$an ani%uilado todo deseo de aventura. "urante su visita de esa ma#ana. ser$a libre. + 8<ierra el pico.

Aealmente necesitaba mandar a buscar a al una de sus vie4as pollitas para %ue lo ayudara con su ya alarmante y creciente frustración. I ual %ue &l. milord. si es lo %ue te preocupa +le espetó dis ustado+. apoyó los labios y echó la cabeza hacia atrás. Phipps lo miró fi4amente. "ir$a %ue la mar arita. a diferencia de Dlivia.%uivocado.. 0.pose$a un asombroso in enio. )ab$a estado perfectamente contento de re odearse en su propio dolor hasta %ue ella hab$a aparecido en su umbral como una encarnación del sol. Jue o. fortaleza y.. La mar arita como un sol nos har$a sonre$r. +-(os/ +murmuró Ashby contra la boca de la botella de Ihisky. Phipps se aclaró la ar anta. +-Por %u&/ +Los p&talos amarillos se destacar$an. otras de candorosos tonos rosados o de un intenso ro4o carmes$F y entre ellas. 8Ahora.sta maldita abstinencia le estaba transformando el cerebro en una elatina de semen.. -Cu& flor preferir$as/ +!mm. +)e estado pensando. 3i se uimos sentados en nuestros traseros esperando a %ue cierta mar arita nos visite otra vez. ima ina %ue estás observando un 4ard$n de rosas de variadas tonalidades. (o estoy reincidiendo. en cambio las rosas. 11E . ni una pizca de artificio. vete a la mierda9 + ru#ó Ashby. milord. !ucho me4or. +-"ebo enviar a Polly con una muda de cama limpia al sótano. 3e secó la boca con la man a de la camisa. !aldita Isabel por despertarle ansias de vivir otra vez.. -. . Incluso lo hab$a hecho re$r. una mar arita. (o estaba de humor para ser tratado como un chi%uillo+.staba espiando a una 4oven y volvi&ndose un poeta cursi/ -Cu& vendr$a despu&s/ -3erenatas ba4o una ventana del n'mero L de la calle "over/ . Ashby apoyó la cabeza contra la pared y oró por recuperar la serenidad. La or%uesta de . esf'mate9 3olo en la oscuridad otra vez.spl&ndido1. milord/ +-Cu&/ 8Dh. al unas de nivea blancura. 0!e ustar$a mucho bailar un vals conti o1.arrin ton )ouse empezó a tocar un vals. Ah. +Phipps.

+8Phipps9 8"udley9 + ru#ó desde las escaleras %uitándose la camisa por encima de la cabeza. +Le contó sobre los pa%uetes %ue distribuir$an entre las mu4eres %ue conoc$an. por%ue en un momento dado de la conversación %ue hab$an mantenido durante el baile. 8Ahora9 +-Lo hizo/ 8. tropezar con una pared en el otro e:tremo. pero ten o la impresión de %ue.. La hora %ue hab$a pensado dedicar para bailar y conversar. su inter&s le hab$a parecido sincero.s un e:celente pro reso. Isabel suspiró. creo %ue deber$amos al%uilar una oficina. 5onter$as.. 3us palabras son siempre encantadoras. bien pod$a &l buscar el alivio %ue necesitaba donde pudiese conse uirlo.. +Ahora %ue podemos afrontarlo económicamente.. <reo %ue tendremos los listados muy pronto.. )emos preparado todo para la reunión de ma#ana. -A ti te usta/ +(o s& +Isabel se mordió el labio+. . a%uellas %ue necesitaban apoyo ur entemente+. o %ue no hab$a hecho. y siempre dice la frase adecuada. Aun%ue sus esfuerzos hab$an resultado provechosos para la fundación.. Isabel caviló en voz alta. y en este preciso momento. se hab$a prolon ado a casi tres.scuchó a al uien patinar en el vest$bulo y a otro. parec$an haber dado resultados.staba diri iendo un maldito circo+. 5ambi&n concurrimos al almuerzo de lady Penrose con la esperanza de conse uir nuevas adhesiones. hab$an hecho fracasar sus planes para visitar a Ashby esa noche. pero nadie se ofreció... 3e encaminó a randes pasos a su alcoba. 3i ella pod$a besarlo por la ma#ana y co%uetear con un en4ambre de va os por la noche.. 8!i bacinilla9. 8 . +)oy 3ophie y yo hemos estado muy ocupadas +di4o Iris+. +"i4o %ue conoce a todos los miembros del 6abinete de !inistros +concluyó Isabel con el relato de su productiva conversación con lord Pohn+. la deseaba a ella. <ual%uiera de las cosas %ue ella hab$a hecho. Probablemente es sólo mi ima inación + estaba por decir %ue los elo ios y susurros de lord Pohn no parec$an brotarle del corazón sino del cerebro.res soberbia9 +3ophie aplaudió con las manos en uantadas +. y ya era muy tarde. 3e puso de pie.. Izzy9 +e:clamó Iris. Aun%ue eso tampoco era totalmente cierto. "ebe estar enamorado de ti.!aldición. +Le conse uiste a !ary un empleo y lo raste el apoyo de lord Pohn. . 11H .

l d$a menos pensado encontrarás a al uien %ue te %uiera tal como eres y te valore.+(o te muevas +di4o en voz ba4a 3ophie. 3ophie suspiró enderezándose. -%u& importa/ +Iris le hizo un ui#o a Isabel. !arcus the Jetus se está diri iendo hacia a%u$.l pobre sir !arcus está enamorado de nuestra %uerida soprano +le e:plicó+. "eber$as poner un anuncio en el *hite7s. +3e ha ido +Iris sonrió a la fi ura encorvada de su ami a escondida. 5' eres muy especial. +La otra noche te %ue4aste por haber sido acosada por un vie4o vil y repu nante +recapituló Isabel con una sonrisa+. 3ophie/ +pre untó Isabel. +Al uien %ue sea adecuado para ti. 3& paciente. = los %ue pueden interesarme. +6eor e lo hizo +le recordó afectuosamente Isabel co i&ndola del brazo+.stás pensando seriamente en casarte. <o ió del codo a Isabel y se escondió detrás de ella+. +85iene por lo menos cinco a#os menos %ue yo9 +murmuró 3ophie indi nada. 11K . Iris se aho ó. +Dcho. +(o es una cuestión divertida +contestó 3ophie con tono furioso +. 3ophie. 3ophie suspiró. . Le echó una sonriente mirada al rostro colorado %ue se escond$a aver onzado detrás de la espalda de Isabel. +-Cui&n es !arcus the Jetus/ +pre untó Isabel sonri&ndole a Iris. Los in leses son tan aburridos.. al uien %ue no te desde#e. Iris le co ió el brazo %ue ten$a libre. especificando la edad %ue debe tener un pretendiente para cumplir con tus e:i encias. pero.. +-. +. -"ónde están todos los hombres atractivos. Asintiendo. me pre unto/ +-"isfrutando de la ópera en Par$s/ +propuso Isabel y consi uió un pellizco en el trasero. +!e siento sola +admitió 3ophie+. Parece %ue atrai o a sinver Nenzas decr&pitos %ue %uieren turnarme en sus rodillas con sus nietosF o 4óvenes imberbes %ue se babean fantaseando con mi pasado en Par$s. 4amás considerar$an a al uien con mi pasado como la mu4er adecuada para casarse. pero ella no %uiere saber nada de &l.

l mensa4ero me aclaró espec$ficamente %ue estaba diri ida a usted. +3e#orita Aubrey. Pareces a itada. . Aeconoció la letra de Ashby de inmediato.. durante unos pocos minutos. 11L .l mensa4ero di4o %ue era ur ente +le e:tendió una misiva lacrada %ue yac$a en una bande4a brillantemente lustrada. rompió el sello. +-Para m$/ -(o será para 3til oe/ +le pre untó preocupada. Pero necesito vuestra ayuda +ba4ó la voz+.. le temblaban las manos. pero si t' propuesta si ue en pie. / +se devanó el cerebro buscando una e:cusa apropiada. +.stoy bien. +6racias. 3in reparar en las miradas preocupadas de sus ami as. y tuvo %ue morderse salva4emente el labio para ocultar la sonrisa. P. 5en$a un león lacrado.s un t&rmino del ar ot para 0viuda1 +Isabel le palmeó la mano a 3ophie+. La dominó una poderosa e:citación. La pobre ni#a hab$a estado tosiendo toda la tarde. <o ió la misiva y le echó un rápido vistazo. por favor. 3u pulso se aceleró desenfrenado.+"ebo decir %ue me divert$a más como 0mu4er ob4eto1 %ue como 0as de espadas1. (o solamente ya hab$a firmado con la inicial de su nombre de pila. 5e prometemos asistir a todas tus presentaciones. siempre puedes re resar a la ópera para ser una respetable soprano +propuso Isabel+. "ebo retirarme. (o hay nada de %u& preocuparse +Isabel introdu4o la nota dentro de su ret$culo+.. +-3ucede al o malo/ +la voz de Iris denotó preocupación+. +-Cu& es un 0as de espadas1 / +pre untó Iris. Lo primero %ue le cruzó la mente fue "anielli. . +(o.. +. madame. sino %ue además %uer$a verla. +Puede %ue sea eso lo %ue ha a +concluyó tristemente 3ophie. La nota dec$aG 0)a pasado bastante tiempo desde %ue baile. fue por eso por lo %ue An ie se hab$a %uedado en casa. -podr$ais decirle %ue yo. me di4eron %ue le entre ara esto. te espero en el e:tremo ale4ado del 4ard$n. Iris entrecerró los o4os. 3e acercó un sirviente. Cuerida. 3i 3til oe viene a buscarme.1. Isabel ro ó por%ue la ni#a no se hubiese conta iado nada 4u ando con el a ua del estan%ue de Ashby. Ahora.

bueno. Los o4os brillantes destellaron tras la máscara. 8estaba celosa9 . Iris la miró completamente l$vida+. >na lorieta blanca iluminada por la luz de la luna ocupaba la es%uina iz%uierda del 4ard$n. ravitó hacia &l.n su interior. Iris. 3e detuvo abruptamente y dio vuelta la cabeza en su dirección. Izzy/ +como Isabel se sonro4ó. Iris parec$a al o más %ue eno4ada.. abandonó el salón y ba4ó deprisa las escaleras %ue conduc$an a la cocina.. 3abe perfectamente lo %ue debe hacer. Isabel es una mu4er adulta. una silueta imponente de anchas espaldas y vestida de tra4e de eti%ueta ne ro se paseaba sin descanso de un e:tremo a otro de la balaustrada. donde se ocultó detrás de los setos.. el corazón le dio un vuelco. . no pod$a permanecer toda la noche observándolo. %ue se ne aba a considerar las consecuencias de su irresponsable conducta. -(o es as$.. Isabel/ +la miró penetrantemente. 0"ios m$o1.staba tan. +.. -<on %ui&n tienes una cita/ 3ophie le apoyó la mano en el brazo a Iris. Los uantes blancos y el plastrón brillaban a la luz de la luna. . volv$an a caerle rebeldes sobre la frente cubierta con la máscara. ya %ue en ese preciso momento. 3u vestido de ala no bastaba para preservarla del fr$o de la noche. 3onrió. Isabel estaba demasiado a itada y emocionada como para dispensarle a Iris la debida atención. por supuesto %ue no9 +respondió Isabel rápidamente. Ashby estaba esperando. no es as$/ +8(o. -!e ayudar&is/ <uando su renuente ami a asintió por fin. deber$an tener esa discusión en otra ocasión y en otro lu ar.. 11B .so espero +Isabel sonrió suspirando tr&mulamente+. y aun%ue se los alisaba repetidamente hacia atrás. .ueno. +(o es de nuestra incumbencia. 3u reacción fue e:actamente la opuesta..+-<on %ui&n vas a encontrarte en secreto. -3e trata de ese detestable mayor. pero era el nerviosismo %ue la dominaba lo %ue le pon$a la carne de allina en los brazos y le provocaba escalofr$os en la espalda. + 8(o te ayudar& a %ue arruines tu vida9 +la amonestó Iris+.l corazón le lat$a desbocado cuando salió corriendo de la casa y si uió el sendero de rava hasta el muro e:terior del 4ard$n. pero al unos mechones oscuros le ca$an sobre los o4os.. Llevaba el oscuro cabello su4eto en una coleta en la nuca.so era lo %ue hab$a enfrentado la caballer$a francesa en el campo de batalla. . ansiosa de ver a Ashby otra vez.

.. no lo eres. +!e complace %ue te hayas atrevido a venir a%u$ para verme + le susurró ella al o$do.uenas noches +la saludó formalmente y le hizo una reverencia. Le lle aron los acordes del 'ltimo vals de la noche a trav&s de las ventanas profusamente iluminadas del salón de baile. con el corazón palpitándole aceleradamente+.n privado +le colocó una mano en la esbelta cintura y la hizo balancearse. se fueron acercando más y más. si uiendo los acordes del vals..+. .. <omo una dro a. 3u iridiscente vestido se adher$a a su cuerpo de estatua. e:hibiendo deliciosamente sus voluptuosos encantos f$sicos. !aldita si sab$a %u& la hab$a hecho abandonar un salón repleto de aduladores. -(o traerás conti o esa propuesta de 11M . +. como &l estaba tentado de hacerlo. 5e ves. +-3oy demasiado presuntuoso al suponer %ue %uizás no hayas concedido a nadie el 'ltimo vals / +le pre untó percatándose de %ue no estaba tan calmado como %uer$a aparentar. +Luces muy ele ante tambi&n +ella estaba temblando y fue lo 'nico %ue lo detuvo para no co erla en sus brazos. +(o. minándole las fuerzas. se sent$a muy a radecido con el mundo como para presionar su suerte cuestionando el buen tino de Isabel.ailemos a%u$. +su voz se fue apa ando y se mordió el labio tur ente. 3in embar o. los dos solos. (o pod$a recordar %ue al una vez hubiese deseado tanto bailar con una mu4er como en ese preciso instante. Pero. (e ó con la cabeza. Le hizo una raciosa reverencia.lla sonrió nerviosamente. hasta %ue los muslos se rozaron. +(o estaba se uro de %ue vinieras. -Por %u& lo hiciste/ +cerró los o4os embria ado por la calidez del fle:ible cuerpo femenino balanceándose 4unto al suyo+. Los suaves rizos le ca$an sobre las me4illas y el cuello. el perfume le fue nublando los sentidos. . radiante.ainilla +murmuró... de diosa. ?l inclinó la cabeza y le olió el cabello. sin mencionar al ries o a %ue e:pon$a su reputación. para estar con &l. A seis pul adas de distancia uno de otro +la separación apropiada se 'n las normas de eti%ueta+F pero al irar en el reducido espacio de la lorieta. -no %uieres %ue entremos y lo bailemos en el salón en vez de. tra ando con dificultad.. 5en$a los o4os brillantes e ilusionadosF la pe%ue#a mano tembló en la suya. +. Le e:tendió la mano invitándola y ella subió los escalones para co &rsela..

+Ashby. su Isabel. Al hombre %ue hab$a sido cuando *ill a'n estaba vivo..ra Isabel. a ella le fla%uearon las piernas y &l instintivamente le rodeó la cintura con los brazos y la levantó. lo 'nico %ue necesito es un hábil contable para %ue ha a los cálculos. acercándole su cuerpo curvil$neo. +(o. encontró al o %ue no hab$a visto hac$a mucho tiempo. Ahora. percibiendo el e:%uisito sabor de su boca mientras le acariciaba la cintura. Lord Pohn )anson. +-Aealmente necesitas pre untarlo/ Al mirarla a los o4os..scuchó su suave risa. -Lo conoces/ !e prometió leerla y conse uirnos los listados. +. Aun%ue tambi&n &l estaba maravillado. Isabel a itó las pesta#as imperceptiblemente como si fuesen alas de 12O . = ella no era cual%uier mu4er %ue podr$a haber deseado en el pasado. a%uellos dulces y tentadores labios. 3ab$a %ue no deb$a irritarle %ue ella hubiese tenido &:ito en conse uir %ue otro pobre hombre accediese a su solicitud. no es necesario +ba4ó la cabeza y probó sus labios. echó la cabeza hacia atrás para mirarlo a los o4os. %uerida/ +le mordis%ueó los labios tur entes incitándola con la len ua.. cuando iba a cenar a su casa.ley. . 3orpresivamente. a s$ mismo.. creo %ue he conse uido un patrocinador. +-Por %u& has venido cuando tienes a al uien de la enver adura de lord Pohn )anson dispuesto a mover cielo y tierra por ti/ 3onriendo. %uer$a saberG +-Por %u& no puedes creerlo/ 3intió cómo el cuerpo femenino se tensaba levemente. moldeando sus suaves curvas contra su cuerpo endurecido por la e:citación. cuando se sent$a todav$a humano. Isabel le pasó los brazos alrededor del cuello. apoyándola contra su cuerpo. +-3$.. Ashby apretó los dientes.n realidad.. verdad/ A la espera de saltar sobre m$ cuando estoy tan d&bil como para ofrecer resistencia.. pero as$ era.. . dulcemente perfumado. +(o puedo creer %ue est& a%u$ conti o.

La boca femenina era tan tierna y dulce como un durazno maduro. Pero %uizás tus padres te pusieron ese nombre por la ciudad. pero la i noró. le ritó la voz de su conciencia. 3u confesión lo ani%uiló. 3u voz. y la besó hasta perder la conciencia.staba enamorado. trátala con cuidado. !e sonsacaste cuál era mi nombre. por amor de "ios1. "eseaba darse un fest$n con su dulzura hasta %ue ella ardiese con el mismo fo oso deseo %ue lo consum$a a &l. 0. .s un nombre tan idiota +sonrió irónicamente+. como canto de sirena. .lla no llevaba calzones. "ios sabe %u& indu4o a mis padres para colocarme el nombre del persona4e masculino más pat&tico de )omero. arrancándole un profundo emido del pecho. ella se de4ó llevar por la vehemencia de sus besos con i ual ardor. y aun%ue bien sab$a %ue la tentadora vestimenta obedec$a más al modelo del vestido %ue a su ozo personal. 0"ulce Lucifer1.. 121 . sólo ropa interior de seda. tonto. . racias a ti. 3iempre te. el se#or Pones se puso en posición de firme respondiendo al to%ue de atención como un ansioso portaestandarte. +Paris no era pat&tico. susurroG +5e amo. pero le mantuvo la mirada. 3uspirando. +Lo s&. Ashby. Inclinó la boca sobre la de ella... . las estru4ó apretándola contra su cuerpo. Ahora tienes %ue pronunciarlo para %ue sea real. La provocativa descarada apretó los muslos contra &l y le acarició la nuca..lla es inocente.ailando la codu4o hasta la pared de la p&r ola. 5' eres tan real. +Ashby. mi nombre es Paris. lo s&. (i ahora... +(apoleón no estaba en el poder cuando t' naciste. +Paris +susurró contra sus labios+. Absorbió su e:halación sorprendida en un beso ardiente. +-La ciudad de (apoleón/ +se aho ó por el asombro.mariposa..a4ó las manos hasta las tur entes nal as femeninas. La len ua femenina se enfrentó en erótico duelo con la suya. aplastándola con su cuerpo contra ella. se 'n pudo descubrir con sus caricias. 5an real.. +Paris +le susurró en un eco. . le introdu4o la len ua y la besó con la vehemencia %ue le impulsaba su san re ardiente. +Paris +corri ió &l+. esbozando una sonrisa+.

con entusiasmo tur$stico. -5e ustó la ciudad imperial de (apoleón/ 3e las ve$a y se las deseaba para se uir el hilo de sus pre untas.. (o soy un misterio para ti. esa Afrodita ni#a %ue se hab$a convertido en la criatura más deseable y femenina del mundo.. 3til oe lo perse uir$a con una pistola. <uando ella ronroneó suavemente. desle$rle el cerebro+. -<uál es tu se undo nombre/ 3e le nubló la mente de deseo.:plotar$a si no la pose$a.+3$.. +5e refieres a la ciudad.sto. me parece +echó una mirada a las blancas tur encias femeninas apoyadas contra su pecho y luchó contra el irresistible deseo de hundir el rostro en ellas. adoro tu nombre +sonrió seductoramente.. Le hab$a llevado veintinueve se undos lle ar all$F y necesitar$a mucho menos para llevarla a su alcoba+. sus o4os brillantes reful ieron en la oscuridad+..s oscuro. pero no pod$a.. Isabel le acarició los labios.. eni mático. provocarlo. me encantar$a recorrerlo. i ual %ue t'.. "e todas formas. cuando march& contra la ciudad. -o acaso s$/ 122 .. +Paris (icolás Lancaster +reemplazó los dedos por sus labios. -%ui&n necesitaba una cama/ (unca hab$a estado tan e:citado en toda su vida. . 3iempre hab$a sabido %ue hab$a una bala con su blasón como blancoF era un mila ro +o una maldita condena+ %ue la hubiese eludido hasta el momento. (o puedo decir %ue.. sin embar o +le besó el cuello %ue ol$a a vainilla+. +Paris.. deseó echársela al hombro y saltar el muro hacia su 4ard$n.. 5e olvidas de %ue me conoces desde hace más de una d&cada. Pero ella s$ lo era. +3upon o %ue s$. 5uvo %ue parpadear para aclarar la visión.. sab$a %ue no pod$a. lo r& vencerlo utilizando una sola manoF y recordarme mi avanzada edad. para acariciarlo... . 5en$a la piel más suave %ue ima inar pudiera. resplandeciente. y &l ni si%uiera intentar$a defenderse... .. racias por 3oltó una risa cantarina. +(icolás. "espu&s. (o pod$a ser muy ob4etivo. +3& tan poco de ti. 3e puso de puntillas y lo miró a los o4os. haya podido recorrer sus atracciones.

>na semana de via4e solo con Isabel en coche para hacerla su esposa. no sólo en la boca. 8Dh. 3e marchitó con la punzada de la culpa %ue lo abrumó de repente.Incapaz de detenerse. su condesa. 5'. pero tambi&n absurdamente complacido. <uando ella ne ó con la cabeza.. en alanada con la belleza de mil estrellas9 +murmuró una voz %ue sonaba alarmantemente como la suya. y aun as$ no pod$a evitar desearla más %ue a nada en su vida +. eres más hermosa %ue la brisa vespertina. = entonces otra vez.lla cerró los o4os... la lu4uria le ru ió en las venas. con e:presión so#adora y los labios curvados en una sonrisa %ue ale4ó sus morbosos pensamientos. Isabel cerró los o4os y de4ó escapar un suave suspiro. su compa#era. -Cui&n te ense#ó a besar de esta manera/ +(adie +su voz seductora lo recorrió como una caricia+. deslizó la mano hasta co er el suave seno. *ill deb$a estar riendo.. +(o e:actamente. = &l deseaba ser el 'nico a sus pies para venerarla como a una diosa+. pero ese pasa4e del doctor Jausto siempre me recuerda a ti.sa s$ %ue era una buena idea.lla ten$a la e:tra#a habilidad de poner en palabras la emoción e:acta %ue a &l lo dominaba.. un escozor de satisfacción masculina le recorrió todo el cuerpo. (o la merec$a. +Isabel. 12@ . aun%ue por el momento no pod$a de4ar de hacerlo. Isabel Aubrey pose$a el talento para %ue un hombre %uedara de rodillas por un beso. Paris. . Al notar cómo ella ozaba de a caricia. -%u& har$a &l una vez %ue ella descubriese las cicatrices %ue desfi uraban su rostro/ 5endr$a una mu4er hist&rica en sus brazos en el medio de la nada.. +=a veo %ue te usta Uit !arloIe. . Ardió de deseos de desnudarla y besarla toda. 0Por "ios1. t' lo hiciste. . nada menos. asomando la cabeza desde una nube al ver a su vie4o compa#ero recitándole poes$a a su pe%ue#a hermanita. Acarició su redondez deleitándose con la e:%uisita tur encia %ue su mano atesoraba. t' me haces sentir como un cole ial perdidamente enamorado +le capturó la boca con un profundo beso haci&ndola emir. 3e sintió como un torpe simio. +(adie me hace sentir lo %ue t' me provocas. 3intió una opresión en el corazón. 0Podr$a huir con ella a 6retna 6reen1. +-(o besaste a nadie más %ue a m$/ +pre untó incr&dulo.

a'n. Dcupó la boca en besarle los labios.. +3ophie e Iris. Lo asaltó un pensamiento desconcertante. . asomándose el seno desnudo como si fuese una fruta madura. 3in embar o. Pero probablemente Isabel. %ue no pudo de4arla ir a'n. Le tiró del corpi#o de4ándole al descubierto el pezón. y se uir$a tomándose las libertades %ue le permitiese. la punta del pezón la detendr$a para ofrec&rsela.3abe %ue has venido a verme / Inclinó la cabeza invitándolo a %ue le besara la zona sensible detrás de la ore4a. +. o s$/ +suspiró provocativamente. pero &l iba a i norar sus evidentes y claras insinuaciones. cual%uier cosa menos demostrarle %ue la deseaba tan desesperadamente como el Paris de )omero hab$a deseado a )elena. >n fue o le devoró las entra#as. su delicado mentón..l tono esperanzado de su voz le causó otra vez una opresión en el pecho. mezcla de emido y suspiro. )undió un dedo en su corpi#o y le rozó el pezón. sus delicados ras os e:presaban tal embelesamiento.+-3iempre/ +el aleteo de sus pesta#as revelaron la pasión anidada en sus o4os+. >n caballero con escr'pulos la enviar$a inmediatamente de re reso. pero al no recibir nin 'n brusco bofetón en la me4illa si uió incitándolo hasta de4arlo firme y duro como un pu4ante brote.. la me4illa. 3i una ota de roc$o se deslizase por la curvatura perfecta de su pecho. (i pudo de4ar de besarla. Cuedó e:pectante con la respiración contenida. -Por %u&/ +Por razones %ue sólo yo conozco. . 12E . se escapó de sus labios entreabiertos.. pero si ue tambi&n1. +-(o habrás vendido tu alma al diablo. >n sonido. pero optó por i norarla. de tocarla. +(o. olpeando a mi puerta +0y en otros lu ares +3til oe me acompa#ó al baile esta noche +le di4o con complicidad mientras &l le mordis%ueaba el adorable lóbulo de la ore4a. ella se ve$a tan dolorosamente hermosa ba4o la luz de la luna.. Prometieron buscar una e:cusa para 4ustificar mi ausencia. pero no saben de ti. la pe%ue#a seductora.l alivio %ue sintió fue cabal testimonio de su oscura personalidad.. pod$a ver a trav&s de &l.

mordi&ndole seductoramente el pezón endurecido.. con el pecho a itándosele en ritmo creciente.n ran parte.. Isabel levantó la mano y deslizó los dedos sobre la máscara. 3e esta torturando a s$ mismoF aun as$ el placer era tan e:%uisito. Ima inarla desnuda en el sótano. deseando poder persuadirla para %ue posase para &l. era su deber dominarse para no embestir los muslos contra su mano. creo. ?l era el adulto ah$. +=a no +se apretó contra &l. <on un profundo ru#ido.sculpir$a su belleza a tama#o natural. . eras demasiado 4oven para m$. tendida sobre el cobertor rub$ de su vie4a cama del si lo :v. apoyó la frente contra la pared fr$a. le encontrar$a miel entre los muslos. Cuiero verte +suspiró. .staba moldeada para hacer el amor1. Por "ios.0. tratando recuperar la respiración. Al darse cuenta de %ue su control estaba al l$mite. 3uficiente +se ale4ó de su mano aspirando una bocanada profunda de aire. F fue demasiado d&bil como para separarse. al o menos ser$a un crimen. s&. "eb$a dec$rselo. antes de %ue su confuso cerebro pudiese re istrar lo %ue le estaba pidiendo. La devoró con los o4os rabando esa visión en la memoria. +Isabel. +5ienes demasiados secretos. lami&ndolo.e$a puntos brillantes. ya te lo di4e.. ella le co ió la máscara y comenzó a levantarla. con o4os fo ososF y estuvo peli rosamente tentado de deslizarle la mano dentro del pantalón para cerrársela alrededor del pene erecto+. +-Por %u& de4aste de venir a mi casa/ -Jue por mi causa/ + susurró ella. 3i ella estuviese si%uiera la mitad de lo e:citado %ue &l estaba.. le subió la falda cubri&ndole el pecho y por encima del hombro. +. 12H . Isabel +susurró casi doblado por la cintura. . 5odos te necesitábamos.so era lo 'ltimo %ue le dir$a en su vida. . aun%ue fuese tan sólo eso. demasiado tenso como para moverse. 5en$a %ue e:plicarle %ue no hab$a futuro para ellos. La observó vorazmente.lla sonrió.. 3e apartó bruscamente. Inhaló profundamente. lo besó muy suavemente y le pasó la yema de los dedos por la mand$bula+.. avivó su deseo hasta niveles peli rosos. estaba casi a punto de correrse+. .lla imió clavándole las manos en los hombros. chupándolo. con dificultad. Por %u& no viniste cuando *ill murió/ 5e necesitaba. se llevó el seno a la boca.

)e visto ni#os deformes a causa de una enfermedad +lá rimas randes como diamantes le ane aban los o4os. o si ella pudiese verle el rostro. (o puedes espantarme.uelve al baile y no ven as a verme nunca más. <uando se ne ó a contestarle.. 3u an ustia le laceró la conciencia+. vida.. +=a no soy una ni#a. Isabel.. 12K . observándolo con esos inmensos o4os entra#ables. una mano suave le tocó el hombro+. 8Cu& ran error9 + ru#ó ardiendo a'n de furia..staba e%uivocada. 0Por favor1. +-Cu&/ -Por %u&/ +el dolor en su voz le retorció las entra#as+. "i4iste %ue me deseabas.. +(o me interesa volver a verte +articuló con &nfasis+. Puedo tolerarlo. +8(o9 +le apartó la mano bruscamente y se dio la vuelta dándole la espalda para a4ustarse la máscara y volverla a colocar en su lu ar+. +-.. la lástima.ete9 3u alarido la sorprendió. Las pesta#as se a itaban nerviosamente mientras intentaba comprender su conducta alienada. . . -3oy suficientemente claro/ Le tembló el labio inferior.. con su seductora promesa de risa... cómo hab$a podido permitir %ue todo lle ase tan le4os. y pasión. 3e dio la vuelta bruscamente. no %uer$a ima inar lo %ue pensar$a de &l. +8. %uieres decir9 +la suave voz de Isabel penetró el torbellino de su mente.rror/ 8Cu&. Cu& idiota hab$a sido. en su interior era mil veces peor.. pero permaneció inmóvil en el lu ar. <on lo sucedido en la ma#ana era previsible. )e visto soldados heridos %ue re resaban de la uerra. 3& cómo eres en tu interior. 3i ella supiese cómo hab$a muerto *ill. Paris.. bullicio. (o pod$a se uir presenciando la compasión %ue le ofrec$a. 5ra ó con esfuerzo... -Cu& maldición lo hac$a comportarse tan libertinamente/ 3ab$a la respuesta.. +.. +"&4ame +le ro ó.l pánico lo ence ueció. +(o me importa tu apariencia +habló detrás de &l+.ra la cruz %ue ten$a %ue llevar.

con las emociones %ue Isabel hab$a hecho renacer.. deseando des arrarse otra vez la piel. !aldici&ndose a s$ mismo por ser tanto peor de lo %ue ella le hab$a acusado. Los hombres dicen y prometen todo tipo de estupideces cuando están e:citados por una mu4er.. 8canalla. reuniendo la pizca de control %ue le %uedaba. y con un salto se apoyó en lo alto del muro. (o pod$a respirar.staba ardiendo por dentro.. -<ómo pudiste hacerme esto otra vez/ 5e odio. se desplomó de espaldas sobre la cama y permaneció ah$. con la conciencia hecha pedazos.. Abrió desmesuradamente los o4os alcanzando a comprender.. +5ienes toda la vida por delante para compartirla con al uien %ue te ame +abandonó la lorieta a randes zancadas. +(o +sacudió la cabeza. no otra vez.+-<ómo puedes decirme eso despu&s de todo lo %ue ha sucedido hoy entre nosotros/ +83ólo nos besamos9 (o si nificó nada. clavándolas en las cicatrices. y al mismo tiempo.. el alma aullando lastimeramente por la mu4er %ue ya no le estaba prohibida y aun as$ se u$a fuera de su alcance.. deseando estrecharla entre sus brazos para borrarle el dolor %ue le estaba causando.. iró hacia la iz%uierda. y despu&s saltó hacia el otro lado. las venas encendidas de deseo.nterrarlas en el sótano/ -Por cuánto tiempo. la hab$a utilizado por%ue %uer$a tocarla... aun%ue sab$a de antemano %ue no hab$a futuro para ellos. sent$a %ue las sienes le estallaban y arro4ó la máscara a las llamas %ue crepitaban en la chimenea. . la %uer$a. -me oyes/ 5e odio y te desprecio. 5en$a %ue hacerlo. 3$.. libertino9 Pamás.. (o puedes hacerme esto. (o ten$a alternativa. 8(unca9 Ashby entró como una tromba en su alcoba. <erró los o4os durante un momento. y levantó el cuerpo apoyando una bota en el an osto borde. -Cu& se supon$a %ue deb$a hacer ahora/ -. Ashby9 + ritó Isabel+. despu&s le dispensó una prolon ada y 'ltima mirada. . las lá rimas se deslizaban por sus me4illas+. nunca olvidar& esto. +8!aldito seas.. t'. la deseaba. tanto.scuchó un sollozo des arrador del otro lado del muro. Cue te sirva de lección en tu vida +le espetó hura#a e insensiblemente ante la imperiosa necesidad de %ue se fuese. toda la vida/ >n ru#ido de con o4a le des arró el pecho y se cubrió el rostro con las manos. .l abismo del infierno 12L . una d&cada..

. +Iris. 1B1H.y la soledad eterna lo reclamaba. Isabel levantó el rostro ba#ado por las lá rimas y se#aló la ventana abierta de la lorieta.. 5ran%uila. = a'n más. ch&rie. 5odo estará bien. es una batalla anada. +8?l9 5odo lo %ue pudo ver 3ophie fue un alto muro de 4ard$n. y &l sab$a %ue merec$a cada part$cula de ambos.atalla de *aterloo.. +!e utilizó +sollozó mientras 3ophie le acariciaba la espalda+. en alusión a la . llama al coche y busca a 3til oe +di4o 3ophie+. "ile %ue Isabel no se siente bien y %ue la llevaremos a su casa +se sentó pasando el brazo sobre los hombros temblorosos de Isabel+. Arthur *elleslyF du%ue de *ellin ton. 12B . +-Cui&n lo hizo/ +pre untó 3ophie con voz suave %ue no alcanzó a esconder su furia. CAPÍTULO 9 Lo 'nico peor %ue una batalla perdida. (unca le he importado. 3us ami as la encontraron sollozando en la lorieta.. Isabel se dio la vuelta y hundió el rostro h'medo en el hombro de 3ophie.

. ni hi4os. La cantante de ópera se enco ió de hombros. .chado de espaldas sobre la cama. +)ablale en franc&s +le su irió Ashby+..)otel de l7Imperatrice. . 12M . -Cu& inter&s pod$a tener en re resar salvo las obli aciones %ue ten$a con el patrimonio ancestral/ 3in esposa. levantando la sábana arru ada para cubrirse la cadera desnuda. -no es as$/ La vi actuar en la Spera anoche. >sted es 0La Juria1. . +La puerta está abierta +contestó con un ru#ido Ashby. *ill entró silbando.. +<ambio de planes... en su mayor$a. reconoció la manera de caminar de *ill en el vest$bulo. 3an re y 6loria..en o de la fiesta de la du%uesa de Aichmond. -Por %u& estás a%u$/ Pens& %ue ten$as una cita con lady "rusberry. "os a#os antes. pero no di4o nada. Ashby ya no concurr$a a fiestas. )ab$an lle ado desde Londres un mes atrás. Al uien olpeó a la puerta de la habitación del hotel..uropa. con la mirada perdida.staba harto de ambas. estaban abatidos por haber de4ado a sus esposas e hi4os pe%ue#os en Aams ate. 1H de 4unio de 1B1H.. particularmente a las %ue asist$a toda la beau monde de . . *ellin ton %uiere verte. Los hombres. +8!aldita sea9 Los compa#eros de 4uer a me emborracharon tanto %ue me ca$ del caballo viniendo hacia. *ellin ton estaba con el alma en vilo. a%u$. (apoleón estaba avanzando.ruselas. 3e inclinó hacia delante y co ió la copa llena de brandy %ue estaba en la consola de la cabecera de la cama. pocas probabilidades de tenerlos al una vez. = Ashby se sent$a vac$o por dentro. )ola +se detuvo y miró a la mu4er cubierta apenas con un transparente ne li & %ue se estaba cepillando los rizos de color ne ro azabache frente al tocador+.

-(o hay copas de co#ac en esta lu4osa habitación de hotel %ue tienes %ue beber el brandy en tu trofeo/ +miró por encima del hombro a 0La Juria1+.ras. 0La Juria1 le dispensó una mirada fu az. !i oro puede acabarse.. !acalister hab$a anado la copa de plata. +Prefiero el oro a la plata. +A vuestro servicio. Cue me diri $ a controlar las tropas de (inove. olpeó el 3in impresionarse. 3onriendo torvamente. -(o concurrió a las competiciones de caballer$a/ +le pre untó en franc&s+. 6an& la copa de plata. Le echó una mirada de soslayo a Ashby.+"ile %ue no pudiste encontrarme. *ill se acercó y le susurró a Ashby al o$doG +"e los puestos de avanzada informaron %ue (apoleón lle ó a Cuatre . +-<uan rápido puedes ser/ +*ill se le acercó riendo entre dientes+. ?l le apartó la mano. La despachar& y me reunir& conti o. 5en o oro en mi interior. ->sted es el mayor Aubrey/ *ill hizo una e:a erada reverencia. +-Dh/ +di4o intri ada+. madame. acurrucándose contra su brazo y deslizándole los dedos por el pecho desnudo. Ashby se colocó los pantalones de montar. +5odo lo tiene me4or +reconoció Ashby con sonrisa torva+. 5iene de acero lo %ue hace falta. +le susurró al o$do+. Ashby resopló ante la descarada mentira. -Al una noticia/ Apartando la mirada de la tentadora fi ura de 0La Juria1. +A uárdame aba4o. 1@O . La caballer$a recibió órdenes de avanzar. +8Ay9 +*ill se enco ió sonriendo ampliamente. +?l tiene razón. Además. pero el suyo nunca. Ashby se colocó las botas. se diri ió lentamente hacia la cama y se reclinó sobre Ashby. +5iene me4ores modales %ue t'.. 3e pecho+.

. +-Cuieres escribirle una l$nea/ A ella le a radará %ue lo ha as. 3e a achó y le ofreció a *ill la petaca de Ihisky. y le ofreció el lápiz. lo 'ltimo %ue %uiero es ser rápido.ras. *ill bebió un sorbo de Ihisky. Ashby lle ó con *ellin ton y su .ras a la ma#ana si uiente.stado !ayor a Cuatre . escribiendo a la luz de la luna. se u$a arribando por suerte. +. frente a las tropas francesas. y más efectivos estaban arribando para unirse a las filas enemi as.n tanto. 1@1 . +-<uan rápido puedes ser/ +<on &sta. Ashby encontró a *ill inclinado sobre una ho4a de papel. sus fuerzas en continuo avance olpearon con fuerza la reta uardia francesa. e:hausta y desor anizada como consecuencia de órdenes y contraórdenes. .*ill le diri ió otra mirada codiciosa a la cantante de ópera semidesnuda.res terrible. eh/ (o creo %ue ten a tiempo para lady "rusberry.mpleando la estrate ia usual de ata%ue de los franceses. +-3upon o %ue no me permitirás %ue yo me despache con ella mientras t' me a uardas aba4o. estaba colmada de soldados in leses heridos. Ashby se colocó las botas. +"&4ame adivinar. +8(apoleón me ha en a#ado9 83i los prusianos luchan en esa posición. +(o +contestó Ashby firmemente. la infanter$a británica.. . poco despu&s de la diez de la ma#anaF sus aliados prusianos ya estaban desple ados al sur. -enviándole una carta a Isabel/ +el mero sonido de su nombre proferido por sus labios le hizo sentir una descar a el&ctrica en la columna. serán masacrados9 La tarde lle ó con una lluvia más copiosa y combates más intensos en los bos%ues y campos de los alrededores de Cuatre . 5e ver& aba4o. y para el momento en %ue los coraceros franceses cayeron sobre la bri ada de Ashby. empezaron con tiro de artiller$a como *ellin ton hab$a previsto haciendo estra os en la infanter$a prusiana más e:puesta. <uando esa noche lle aron a la ciudad más pró:ima. 3onriendo torvamente.

lo mismo debemos hacer nosotros. Ash. los cielos se abrieron. se escuchó a s$ mismo pre untar sin propon&rseloG +. +3abes por %u& +*ill volvió a inclinarse sobre la carta. (unca lo descubrir$a. pero no puedo evitarlo. La caballer$a británica %ue cubr$a la reta uardia se puso en movimiento 1@2 . pero no todo estaba terminado.lNcher ha recibido una paliza9 +se %ue4ó+. 3i las cosas fueran diferentesQ si no hubiese ocurrido lo de 3oraurenQ sab$a e:actamente lo %ue le escribir$aF y el corazón se le contra4o ante el pensamientoG V. . Por supuesto.l brazo derecho le dol$a como los mil demonios. =a %ue nos hemos aliado para luchar 4untos.<ómo está ella/ *ill levantó la cabeza. +8.struendosos sonidos retumbaron con el eco del ru ido de la artiller$a. (apoleón y *ellin ton hab$an estado en uerra durante a#os sin encontrarse en el campo de batalla. Ashby tomó un abundante sorbo de Ihisky.n un instante. Ashby fue convocado por el Alto !ando 4unto al eneral .l eneral . Los prusianos han retrocedido. Al alba.. al rito de sus cánticos usuales. y sospechaba %ue ten$a el hueso fracturado. 3e enteraron de la derrota prusiana antes de la lle ada de *ellin ton. +(o es por%ue no me importe + Ashby miró con el ce#o funcido la petaca pre untándose cómo se ver$a ya convertida en una mu4er adulta. los franceses atacaron por todos los flacos. iremos con ellos. Al retirarse los Aliados. Pero Ashby sab$a %ue nin uno de los dos se retirar$a sin poner a prueba su capacidad hasta las 'ltimas consecuencias.spera por m$W..+-Por %u& soy terrible/ +pre untó cauteloso e intri ado. 3upon o %ue en In laterra dirán %ue nos han dado una paliza a nosotros tambi&n. +.ra deprimente. . se ane aron los campos y se inundaron los caminos. o *ill le habr$a dicho al o. . lo habr$a matado. no era nada comparado con el sufrimiento %ue estaban padeciendo al unos de sus hombres por las heridas recibidas.s la primera vez %ue me pre untas por ella en cinco a#os. .ivian. Isabel no deb$a de haberle contado a su hermano lo del beso inapropiado. por%ue no ten$a intención de %ue viese cómo le hab$a %uedado el rostro. Por tanto. <uando iba por el tercer tra o.

+. los me4ores re imientos del mundo. >sted no tiene %uien ans$e su re reso. . sucias y e:haustas por no haber dormido. <on la 'ltima fuerza %ue le %uedaba.sano y salvo. (o era el más apropiado para operaciones de caballer$a. . .l amanecer promet$a un d$a completamente miserable.en columnas y se desple aron ampliamente.sa es la preciada 6uardia Imperial de nuestro ami o. (apoleón se refu ió en una posada 4unto al camino llamada La . Los e4&rcitos de *ellin ton y (apoleón se hallaban uno frente a otro a lo ancho de un escarpado valle de terreno muy surcado.ste. cubiertas de barro.. Ashby concentró a sus h'sares hizo retroceder a esos bastardos. no pod$a ver una maldita cosa. +)oy. usted y yo demoleremos su uardia Ashby. Ashby miró de frente a *ellin ton.ea los movimientos en sus l$neas. Pero antes de %ue el tercer d$a de combate si%uiera empezara. Dscureció. notó Ashby amar amente. con destacamentos desplazados hacia el . Lle aron partes informando %ue los prusianos se estaban rea rupando.mpapados hasta los huesos.. Los ca#onazos e:plotaban en sus l$neas. la concentración de elementos de caballer$a. el Ae imiento 1B de )'sares viva%ueó rodeando la parte de atrás de !ount 3t. Pean. pero %uer$a escuchar$a de su boca. Ashby.oney en persona +di4o Ashby.. la flor y nata de su e4&rcito. una milla al 3ur.elle Alliance para pasar la noche. pero su e4&rcito transformó a las colinas de !ount 3t. )ab$a llovido toda la noche y las tropas formadas para entrar en combate estaban empapadas. impactado por la espectacular sábana azul coronada de plata.. todos esos oficiales dando vueltas alrededor de ese punto en particular. . los franceses no ce4aban para forzar a *ellin ton a re resar para apoyarlos. e:haustos y sin v$veres.che una mirada +su comandante le pasó el catale4o+. Pean en una formidable posición defensiva. fue convocado por *ellin ton. con el brazo entumecido. +. 3ab$a la respuesta de la pre unta %ue iba a formularle. Ashby recibió órdenes de permanecer en el e:tremo iz%uierdo. -D s$/ 1@@ . +<ada uno de esos hombres está pensando en los seres %ueridos %ue ha de4ado atrás y %ue esperan su re reso. Los Aliados recibieron órdenes de reple ar1 se en una villa llamada *aterloo. +-Por %u& yo/ *ellin ton se#aló las propias tropas. en una e:celente posición defensivaF por su parte. adecuadas para las tácticas de combate de *ellin ton. hambrientas. (o recordaba haber peleado nunca con una tormenta tan fuerte como esa.

+. (ecesito %ue le env$e a su me4or hombre para %ue comande las car as. 3u mente está concentrada en el combate. <omo sus h'sares hab$an sido maltratados infernalmente cayendo por do%uier.l combate duró casi seis horas. pero eran capitanes.ra una misión dif$cil.+3oy prescindible +le contestó irónicamente. me tiemblan las rodillas +frunció el ce#o para disimular la ver Nenza. +>na 'ltima cosa.l eneral Ponsonby ha perdido a su 4efe más anti uo y le %uedan pocos oficiales de alto ran o. -Cui&n era &l para 4u ar a ser "ios/ +. *aldie y !acalister eran sus me4ores hombres.. +<uando dice eso. el enemi o lanzó el asalto contra el centro iz%uierdo de *ellin ton. Cue *ellin ton supiese cómo lo vitoreaban sus h'sares era. +Aepitiendo las palabras de sus leales h'saresG 08 . particularmente hala ador.uela como el rayo y olpea como un trueno91. Ashby ten$a un mal presentimiento. no ofuscada por una madre enferma o por una mu4er %ue lo a uarde e:pectante. Ashby le colocó el sable sobre el hombro del comandante ru#endoG +83i no vuelve. A uardar& hasta el 'ltimo momento %ue sea posible para efectuar mi 4u ada sorpresa. 3imultáneamente. D utilizando las m$asG ha a todo lo malditamente posible.nviar& al mayor Aubrey +di4o renuentemente y fue a buscar a *ill. -(o es as$/ +(in una mu4er me a uarda +sonrió Ashby. . . sab$a %ue su ami o se ofender$a si no lo desi naba a &l y enviaba a otro. y aun%ue le dis ustaba la idea de perder de vista a *ill y enviarlo con las fuerzas desple adas por *ellin ton en el centro. Prefer$a esa razón a ser eti%uetado de 0carnicero1. . Los ca#ones de (apoleón iniciaron el combate con fue o de artiller$a pesada. Los bel as. 1@E . %uienes hab$an peleado con (apoleón antes de su abdicación y ahora le respond$an a &l. .s intr&pido y eficaz +corri ió *ellin ton+. Ashby. le 4uro por "ios %ue lo atravesar& por la mitad9 + produ4o el efecto deseado y todos se %uedaron.. Pero *ill podr$a ser herido tambi&n ba4o su mando y *ellin ton sab$a prote er a su tropaF además la posición central era famosa por su infran%ueable resistencia. Ashby se sintió aliviado de haber enviado a *ill con Ponsonby. hab$an comenzado a desertar en masa.ra la primer fla rante mentira %ue le dec$a a su mentor.

La contienda ru $a en todos los frentes. Ponsonby perdió la vida y su bri ada fue e:terminada.staban cubiertos de barro y san re. La Le ión Alemana del Aey apenas sosten$a la posición centralF mientras tanto. con las ar antas en carne viva y los m'sculos dolorosamente tensos. aun%ue d&bil.l ca#oneo de los británicos no pudo detener su avance. Los franceses. Al ver %ue los reiterados ata%ues de sus tropas eran repelidos y %ue la l$nea in lesa. (apoleón lanzó el ata%ue principal con un bombardeo masivo de ocho ca#ones contra el centro del frente británico. . A la tarde.l presti ioso batallón de la 6uardia Imperial marchó encolumnado redoblando los tambores con el sobreco edor to%ue de pas de char e.ran las me4ores noticias %ue Ashby hab$a escuchado en todo el d$a.Ayudantes de campo se diri $an raudamente en todas direcciones. Ashby sintió %ue se le paralizaba el corazón. sumidos en el hedor del humo y del metal calcinadoF el olor a transpiración humana y de caballo saturaban el aire. marcharon en cuatro falan es de ocho batallones cada unaF y la caballer$a británica car ó colina aba4o como una avalancha contra el rueso de las columnas francesas.. Ashby vio cómo la l$nea de *ellin ton se desdibu4a ba4o una bruma de polvo y part$culas de metal. La carnicer$a era espantosa. Avanzar era impracticable. utilizando toda la reserva de caballer$a. con los caballos e:haustos hundi&ndose en el suelo fan oso. Los maltrechos re imientos franceses los saludaron con v$tores y con sombreros en las bayonetas. .. y Ashby se preocupó por%ue la 4u ada sorpresa de *ellin ton no se produc$a. nuevas tropas enemi as se u$an arribando en tropel. por los rostros %ue los esperaban en su ho ar. (apoleón lanzó su 'ltimo intento. <on la lluvia y el humo. enfrascados en la batalla más dura de toda su vida. = aun as$ se mantuvieron luchando por el rey y por su pa$s. +8*ill9 + ritó mientras car aba ence uecido hacia el fra or de la contienda uiando inconscientemente a sus h'sares hacia el interior de las l$neas enemi as. la visibilidad era casi nula. . +86uardia arriba9 1@H . *ellin ton hizo avanzar a la infanter$a. "etenido en el flanco iz%uierdo. blandiendo. descar ando y embistiendo su sable. . *ellin ton dio la orden. llevando órdenes y anunciando %ue los prusianos se encaminaban hacia all$. los o4os desafiando la creciente oscuridad. 5odo parec$a perdido. La 6uardia capturó dos bater$as de artiller$a mientras los ca#ones se u$an disparando directamente a sus filas. se manten$a.

se uido por .ruselas.stá vivo9 . deambulaba sin rumbo entre los muertos y heridos. 083álvese %uien pueda91. 4adeando desesperadoG +-*ill.. !uchos de los hombres de su re imiento. !u riento y dolorido. =a era pasada la medianoche cuando )&ctor. Por suerte nos topamos con <urt$s %ue nos ase uró... <ada hombre y arma %ue %uedaba ba4aron la colina y cual torrente olpeó al e4ercito de (apoleón. +8*ill9 8*illiam Aubrey9 + ru#ó Ashby con voz ronca por haber ritado durante horas. %ue ca$a de4ando columnas de cuerpos sin vida. Los efectivos de &lite de (apoleón.llis. se levantó al un$sono una pared de soldados con cha%ueta ro4a %ue yac$an cuerpo a tierra. el caballerizo de Ashby.. 4efes y soldados. Ashby reunió a sus h'sares y car ó con $mpetu y sin desmayo. fuera del alcance de tiro de los ca#ones. 08La 6arde recul&91. *ellin ton espoleó su caballo hacia la cima de la colina.. y en masa se dispersaron en retiradaF una masa desor anizada de hombres y caballos huyendo campo traviesaF la caballer$a e infanter$a in lesas los persi uieron disparando. >n ensordecedor zumbido de horror tronó entre los franceses.stábamos tan preocupados por usted. Los franceses comenzaron a ritarG 083auve %ui peut91. 8. y a olpe de sable y bayoneta. = retumbó el rito de 08hurra91 entre las tropas aliadas. estaban muertos o heridos.llis corriendo a su lado+. como si estuviesen en un e4ercicio en )ounsloI )eath. dónde estás/ 1@K . %ue 4amás hab$an sido vencidos en ata%ue. 08La 6uardia retrocede91. se detuvieron de repente. Ashby contempló la escena con lá rimas en los o4os. y a la vista de sus tropas a itó su sombrero en el aire se#alando al 3ur como consi na de avance eneral. Los %ue estaban en capacidad de moverse estaban durmiendo en el vivac o camino al hospital de . lo encontraron entre los cuerpos %ue cubr$an el campo de batalla. y avanzaron raudamente hacia la l$nea de combate disparando a %uemarropa contra la indestructible 6uardia Imperial. (apoleón estaba muy adelantado cuando divisó el colapso de su frente. +8!ilord9 + ritó . los o4os enro4ecidos por el humo y la fati a.n la ladera opuesta de la colina. La totalidad del e4&rcito franc&s se desanimó fatalmente en ese preciso instante. padeciendo por el brazo roto y arrastrando una pierna.

+. =o.. topándole el hombro con el hocico. 3ombras oscuras se arrastraban en el suelo.. los animales carro#eros se abalanzaban sobre los cuerpos inertes y a onizantes. (ecesita dormir. Al o$r un ladrido de )&ctor. %ue *ill podr$a ya estar muerto. pero. +.star& bien. =o ten o %ue encontrar a *ill +si uió hacia delante co4eando.ncu&ntralo. +!ilord +. Los prusianos se fueron tras los fu itivos franceses. +. )&ctor +le ordenó desalentado+. 3u caballo lo se u$a como una sombra..llis. 1@L . -y usted/ +.e t'.. perd$. Ashby se le acercó. por%ue &l hab$a enviado a su me4or ami o. . Ay'dame a levantar a este hombre. +8Podr$a estar muerto en pocas horas9 Ashby le echó una mirada asesina a su caballerizo para impedir %ue di4ese lo impronunciable. Lord *ellin ton dice %ue marcharemos hacia Jrancia ma#ana. . . +!ilord.ruselas. Ashby volvió la cabeza bruscamente. milord. +"unkin. 5odos volverán con carros con las primeras luces del alba para reco er a los heridos y enterrar a los muertos +. +3$. Ll&valo. Cuiero %ue lo lleves al campo del re imiento y bus%ues a al uien para %ue lo traslade al )ospital de . 3intió la len ua h'meda de )&ctor %ue le lamió la mano e instintivamente le acarició la cabeza+.. debe venir conmi o. "eber$a enviar al animal fam&lico con . 5odo por su culpa. . +8!ayor Aubrey9 + ritó Ashby en la oscuridad.llis.llis +le ritó Ashby a su caballerizo+. Jaltan pocas horas.llis sosten$a al soldado herido apoyado contra el hombro.. milord. pero no pod$a hacerloG ten$a una bala en el muslo y el brazo rotoF además podr$a necesitarlo para car ar a *ill sobre la rupa. para %ue fuese asesinado en la posición central. pero &l se soltó bruscamente+.stá e:hausto.usca a *ill. . +-Cui&n es usted/ +le pre untó. >n hombre em$a de dolor.. Jue a tumbos tan rápido como le fue posible y se desplomo en el suelo..llis le tocó el hombro+. Ae imiento 1@ de "ra ones de <aballer$a Li era.'s%uelo ma#ana. la pierna +susurró el hombre. a su hermano. desoyendo el rue o de su caballerizo.llis intentó co erle el brazo a Ashby y colocárselo sobre el hombro.>n silencio sepulcral se adue#aba del campo.

*ill. 8Dh. 1@B . *ill imió. 3& %ue sufres un dolor terrible. hermano. +*illiam.l haber encontrado al soldado con vida le dio a Ashby un atisbo de esperanza. -puedes o$rme/ )ab$ame. Ashby silbó para llamar a su ye ua. pero cayó hacia atrás con un rito de dolor+. <reo %ue a'n estamos vivos. 5oma. el vie4o . dando racias a "ios.. 5e reanimará y te calmará el dolor +le sostuvo la cabeza mientras beb$a. Ash. despu&s arru ó la casaca y la colocó ba4o la cabeza de *ill+. +5e llevar& al hospital de . 8(o puedo mover los brazos ni las piernas9 = mi estóma o. Ashby lanzó un rito de alivio. "ios9 +(o te muevas +Ashby se %uitó la cha%ueta y e:tra4o una petaca del bolsillo interior.spl&ndidas noticias. te colocar& en un carro acolchado +se apoyó firmemente en la rodilla y se inclinó para levantar a *ill y colocarlo sobre el hombro. <uando lo ró alcanzarlo. +. *ill levantó los párpados. 3omos h&roes. +5e ves espantoso. pero tan pronto lle uemos al campo. 3i uió trastabillando a )&ctor con el corazón lati&ndole con fuerza. estamos con vida9 . +"ios m$o. descubrió lo %ue parec$a el cuerpo inerte de un caballo. Los prusianos fueron a Par$s tras &l. Le puso entilmente la mano ba4o la cabeza de su ami o y le tocó la me4illa+.lba por%ue su campa#a en el <ontinente ha terminado. abre los o4os. y le miró el pechoG estaba empapado de san re. Por favor. bebe un poco de Ihisky. Lo hicimos. +83$. Al apartar el costado destrozado del animal. y una d&bil$sima sonrisa le curvó los labios. +Apuesto a %ue nos darán todas las medallas del e4&rcito por esta victoria. Ay'dame a sentarme +*ill trató de levantarse sin ayuda. *ill lanzó un escalofriante rito de dolor. Ash. +6racias a "ios +sonrió *ill+.ruselas. !$rame.oney huyó. Ashby no pudo controlar su ale r$a. Ani%uilamos a la 6uardia Imperial de (apoleón.. *ill +se le cerró la ar anta por la emoción.oney está volviendo a su isla de .. un pálido rostro se iluminó con la luz de la luna.

+8Por "ios. +(o me ha as re$r. *ill/ Prom&teme %ue me esperarás despierto hasta %ue re rese. morirás9 *ill imió des arradoramente y un hilo de san re se le escurrió entre los labios. Piensa en tu ho ar.ruselas.stoy desahuciado. me amputarán los brazos y las piernas + imió entrecortadamente+. +3i me de4as traer un carro y un ciru4ano. Por favor. bebe otro sorbo de Ihisky.. *ill hizo un sonido aho ado.. -lo harás. los malditos bel as aprovecharán la oscuridad para sa%uear. !e convertir& en un fenómeno de la naturaleza.. tu ho ar. "eber$as tomar este asunto más seriamente +escupió san re y Ashby le limpió la boca suavemente+. +(o nos daremos por vencidos +le comunicó Ashby+. +8(o te desmayes9 . *ill. <uando la respiración de *ill se re ularizó. .. y te controlará mientras vamos a .. Ash.. la dama dra ón reclinándose y a itando sus rizos sobre. !aldición. Ashby lo apoyó nuevamente en el suelo... te prometo llevarte a tu cama una soprano distinta cada noche. y volver& con un carro y un ciru4ano. en )yacinth. di4oG +(o ten o salvación. no me de4es9 +*ill abrió desmesuradamente los o4os con terror clavándole los dedos en el muslo de Ashby+. Ae resar& al campo yo solo. 3ólo una ota. (o lo rar& lle ar al hospital. Ashby tuvo %ue lidiar con su propio pánico.. +8(o. !orir no es una opción. 5ienes %ue hacer un esfuerzo para mantenerte despierto. +3i vivo.. ?l te brindará la atención más ur ente. maldici&ndose por su torpeza. en.. *ill. +!e estoy muriendo. +(o vas a morir +prometió Ashby+.amos.+8Alto9 8Alto9 5en o el cuerpo destrozado +*ill vomitó san re y los o4os se le desorbitaron de dolor. deber$a haber tenido un rápido interludio con tu cantante de ópera. como esos pobres soldados %ue vimos en 3alamanca. 1@M . 8!aldito seas9 !e estoy muriendo.Piensa en Izzy.. = serás un fenómeno de la naturaleza %ue recibirá mucho amor. si no voy. por m$.

(o ten o tu fortaleza. (o era e:tra#o %ue todos lo %uisiesen. +Ir& a buscar a . si no iba por ayuda. a pesar de sus rue os para %ue no lo de4ase solo en esa oscuridad. = la triste iron$a era %ue *ill ten$a muchas más cosas por las %ue vivir %ue &l. cuando era el más 4oven de los %ue se hallaban all$. vie4o ami o. . La s'plica en los o4os de *ill le destrozó el corazón.scucha. -lo captas/ Ashby lo ayudó a beber otro sorbo de Ihisky. Ash. 1EO .Ashby le co ió el rostro con ambas manos y miró fi4amente los o4os aterrorizados de su ami o. su me4or ami o en el mundo morir$a. &l re resó 4unto a *ill y le dio un sorbo de Ihisky. te lo suplico. -Por %u& no luchaba entonces/ +-Cuieres más Ihisky/ +-<rees %ue "ios aprobará %ue lle ue mortalmente borracho a las puertas del <ielo/ +comenzó a re$r y a escupir san re+. deber$a haberle ordenado volver. %uiero %ue encuentres a . +6racias +*ill se las arre ló para esbozar una sonrisa. Ashby cerró los o4os.sta era la decisión más dura de toda su vida. por%ue a nadie le hab$a importado lo suficiente como para uiarlo. .ton.llis y le dir& %ue trai a el carro y al ciru4ano. +.... +-<ómo puedes pedirme %ue me %uede sentado viendo cómo te mueres/ 85ienes %ue luchar para poder vivir9 +(o soy como t'. )&ctor.llis. Ashby. . !i cuerpo está destrozado. *ill ten$a buen corazón. .llis.olver& en unos minutos +se puso de pie y co ió a su ye ua *ill estaba sollozando y imiendo.sa era la diferencia %ue hab$a entre ellos.. pensó Ashby. %ue hab$a luchado para abrirse camino desde los primeros a#os en . parec$a un pe%ue#o ni#o asustado. 4amás podr$a perdonarse haberlo abandonado. 8Ahora9 <uando el perro se ale4ó dando saltos. por el contrario. 3e a achó 4unto a )&ctor y le palmeó la cabeza. )ab$a sido un est'pido al enviar a .llis. %u&date conmi o.. pero si volv$a y encontraba a *ill sin vida.. era una bestia e o$sta.. +Cu&date..usca a . !ortalmente borracho...

(o pases la vida solo. +<ambiar$a de lu ar conti o si pudiese +murmuró. ... "ebió ser más e o$sta. +<uando muera +murmuró *ill d&bilmente+..+.lla verá más allá. recurre a ella..l dolor. Ashby estaba pensando lo mismo. . +(o. )ac$a una hora %ue )&ctor se hab$a ido. +Cuerr$a %ue me de4aras llevarte al hospital +Ashby cerró los o4os para controlar las lá rimas %ue le nublaban la visión+.. +.. . como yo.. Lo levantó por deba4o de los brazos para acercarlo más contra su pecho+.llis no hab$a podido encontrar a nadie y hab$a decidido llevar &l mismo al soldado herido a . Ash.. tarareándole una suave tonada.res un truhán demasiado conversador para ser un muerto. >na buena mu4er %ue te entienda. no puedo soportar el dolor. Cuizás .. entre mis valientes hermanos. +. si sientes la necesidad de una familia. 3e hundió en un a u4ero ne ro de profunda desesperación. Ash sintió %ue le des arraban el corazón. Podr$an pasar horas. y te emparchará.... (o todas las mu4eres son unas perras insensibles como Dlivia.. 3i no nos vamos ya. "espu&s de eso *ill apenas pudo hablar... +los continuos %ue4idos de *ill se hicieron más ba4os y lacerantes.. al hospital no. Ash. 5en o fr$o. pero te sentirás solo y. !aldición... (o estoy haciendo de casamentera. >nas lá rimas cálidas le recorrieron las me4illas. +. Por favor. Cuiero %ue bus%ues entre mis cosas una ca4a pe%ue#a %ue contiene las cartas %ue Izzy me envió.ruselas. 1E1 . Cuerr$a %ue no fueras tan terco. Ashby apretó la me4illa contra el cabello rubio de *ill.s un bru4o rande y poderoso %ue hace mila ros.... Le ofrecer& mi reino y &l te sacará un pedazo de a%u$ y de allá. )a estudiado t&cnicas ancestrales %ue le ense#aron los hombres más sabios de la India.. todo embarrado. 5odo estará bien +lo calmó acunándolo entre los brazos+. !aldición.s bueno morir por In laterra.. 3us continuos %ue4idos le destrozaron el corazón a Ashby.. por el bien de *ill. tu .llis no viene.ncontrar& al hind' %ue lo ró emparcharme.. como mi familia.stás perdiendo demasiada san re. (o deber$a haber enviado a . +tembló convulsivamente emitiendo un profundo y conmovedor %ue4ido+.. Acunó a *ill adelante y atrás..llis con el soldado. !aldición. Isabel te %uiere. L&elas..

.. +"emasiado.stá bien +car ó dos balas en la pistola. = aun as$. las manos %uebradas. con. hermano m$o......+-Cuieres pudrirte y desan rarte hasta morir/ -Cu& le dir& a Izzy/ -Cu& le dir& a tu pobre madre/ Le promet$ llevarte de vuelta... Ashby si uió acunándolo... *ill le contestóG +=o tambi&n te %uiero. 5ermina con este dolor. pero era a s$ mismo a %uien estaba calmando.... +)az. <asi inaudible. >n ne ro escalofr$o le recorrió todo el cuerpo. ahora. 0Ahora t'1. .. Ashby le colocó la pistola en la sien %ue hab$a besado y cerró los o4os. (unca.ra inhumano. muerto por dentro.. 5e %uiero más %ue a m$ mismo..... %uizás tres horas/ -<ómo pod$a de4arlo desan rarse hasta la 'ltima ota de san re de su cuerpo destrozado/ . otra para &l mismo. .. 0. Llorando como un ni#o.. 3iempre hay una oportunidad. pensó mirando los miles de cuerpos inertes %ue cubr$an el campo de batalla. +3i el dolor es tan terrible. 6racias por ser mi me4or ami o. 5' eres mi hermano. harás.. pero no lo. . Los hombres vendrán. )azlo. hermano. +Amanecerá en pocas horas....n %u& mundo enlo%uecido y sin sentido vivo1. dispararle una bala en la cabeza o de4arlo sufrir durante dos. tu hermano / 3i hiciese lo %ue *ill le ped$a. (o puedo soportar %ue te des por vencido +susurró+. .. +(o +contestó con voz áspera+... -Cu& era peor.a4ó la cabeza y le besó la sien. (o puedo.. por. una para *ill. hacerlo yo.. 3u me4or ami o estaba muriendo. estaba helada+. atillo.l disparo le repercutió 3e sentó con elado. tiempo. estar$a condenado para siempre. al o por m$ + imió *ill+...:ced$a toda capacidad de comprension %ue esa inmensa carnicer$a se hubiese producido apenas horas atrás. +"escansa en paz +y apretó el en el corazón.. +-Lo har$as por un maldito franc&s. 1E2 . Por favor. puedo llevarte al hospital de todas formas. +0!a#ana te despreciarás por no haberle acortado aun%ue sea un m$sero se undo de sufrimiento1 le reprochó la conciencia+.. ...

1E@ . Pero la bestia %ue anidaba en su interior se ne ó a disparar. volvió a car ar la pistola y se apoyó el ca#ón en la sien.A'n sosteniendo a *ill contra su cuerpo. 0)azlo ahora1. se ordenó a s$ mismo.

l estudio de la planta alta de su casa estaba en alanado con varios ramos de flores multicolores.s un taller. 8por amor de "ios9 -Cu& supones %ue %uer$a/ 8Le dio cinco mil libras9 +. +!i %uerida Izzy +Iris se inclinó hacia delante para apoyar la taza de t& en la mesa+. no creo %ue planee al o nefasto. -cómo puedo decirlo/ . +Ahora lo sab&is todo +di4o al terminar el relato. 3in embar o. +. +8 .. entre sorbo y sorbo de t&+.. Ashby está cuerdo.l hombre es un recluso9 +interrumpió Iris+ Al unos dicen %uye a'lla durante la noche encerrado en su bode a. del mayor !acalister. haya buscado al o ef$mero para divertirse a tus e:pensas +e:presó con suma delicadeza Iris+. .n realidad. y co ió la taza de t&. pienso %ue &l no estaba buscando al o ef$mero +afirmó 3ophie. %uien casualmente además es rico y posee un t$tulo de nobleza.. sospecho... Puede %ue parezca estar en cabal posesión de sus facultades mentales. . no una mazmorra ótica con elementos de tortura.. cortes$as de lord Pohn. y de varios admiradores.. +(o creo %ue &l. 5en o razones para creer %ue tiene un plan más nefasto en mente.. Isabel pod$a notarlo en sus labios apretados y en el destello acusador de sus miradas..stoy de acuerdo con Iris.. 1EE .CAPÍTULO 10 Iris y 3ophie estaban muy dis ustadas con ella. )e estado en su sótano. oscura. . anti uos y recientes. Las lá rimas %ue no hab$a podido dominar durante tres d$as se uidos le hab$an de4ado los o4os hinchados y el rostro mortalmente pálido. todos e:presándole su preocupación por su 0enfermedad1 y su deseo de disfrutar de su compa#$a tan pronto ella se recuperase. pero estoy completamente se ura de %ue sufre de al una profunda.l dinero estaba destinado a nuestra fundación de caridad + se#aló Isabel+. no se recluye en el sótano y usa una máscara. >n hombre cuerdo. Pero las flores sólo serv$an para reavivarle el recuerdo del desalmado trato %ue Ashby le hab$a dispensado.

. y lord <hilton se ofreció para rescatarlo de los acreedores y evitar %ue terminase en prisión. intent& e:plicarle nuestra situación desesperadaG si no nos fu ábamos. con temor de escuchar el triste desenlace del relato. por%ue he llevado este peso demasiado tiempo.. +8!ucha más razón para %ue Izzy lo evite9 +Iris se mantuvo firme+. Posiblemente. 3u familia viv$a cerca de la cabana de mi padre. +5u padre accedió a venderte a <hilton +dedu4o 3ophie. 1EH .ien. Ayan me propuso casamiento. .. = en se undo lu ar. uno de los clientes re ulares de mi padre. os dir& la verdad.scocia. -no es as$/ +pre untó Isabel ansiosamente. cuando cumpl$ dieciocho a#os. por%ue es evidente. . Ayan estaba en una mala situación económica. sus deseos +Iris entrelazó las manos sobre el re azo. por%ue mi historia tiene una morale4a %ue le será 'til a Izzy. con un de4o de eno4o hacia Iris. Por a%uella &poca. por eso pasamos la noche en la caba#a de un uardabos%ue. Ayan estuvo de acuerdo en hacerlo. <laramente. %ue se estaba tornando un tanto aburrida. -Cu& sucedió entre t' y !acalister. = respiró profundamente+. Iris la contempló con las manos entrelazadas.. 3i lo hubiese hecho no estar$an manteniendo esta conversación. "ecidió cambiar de tema+. +... +Pero lo hicieron. %ue le ha a compa#$a y se aven a a. Iris/ = no di as %ue no pasó nada. podr$a haber hecho un ofrecimiento similar al de <hilton.se mismo d$a partimos para .. por dos razones.. busca a una v$ctima femenina para mantenerla a su lado. Aecurr$ a &l. lord <hilton. (o pod$amos darnos el lu4o de astar el poco dinero %ue ten$amos en una posada. si yo.+-"epresión/ +propuso 3ophie. <onozco a Ayan de toda la vida. donde estábamos se uros de %ue <hilton y mi padre no nos encontrar$an. +Pero no %uiso mantenerme a su lado +masculló Isabel. y será un alivio para m$ descar arme con las dos personas en %uienes más conf$o +les sonrió a Isabel y a 3ophie. <recimos 4untos.n primer lu ar. con el cuerpo totalmente r$ ido+. nos enamoramos y el d$a de mi cumplea#os. +Precisamente +asintió Iris con tristeza. se hab$a sentido atra$do hacia m$. !i padre ten$a muchas deudas. me convertir$a en la novia de <hilton.

. !i vida es una prisión. a menos %ue est&s completamente satisfecha de su carácter. Por lo %ue nos has contado. sólo conse u$ labrar mi propia ruina y provo%u& la ira de mi padre. amable. a %uien podr$a haber evitado si hubiese actuado menos. %uizás habr$a podido convencer a mi padre para rechazar a <hilton.. Iris le hab$a clavado un pu#al. la teor$a de Iris no ten$a el más m$nimo asidero. tu vida. debido a mi imprudencia. %ue no la %uer$a en primer lu ar. La morale4a de mi historia. 3i no hubiese huido con Ayan. 3e ne aba tercamente a decirle por %u& no hab$a ido 1EK .. !e %ued& en la cabana durante una semana. -lo conoces bien/ -Puedes estar totalmente se ura de %ue tus sentimientos no cambiarán a pesar de lo %ue puedas enterarte de &l/ -D %uizás. Izzy. Isabel sintió cómo las lá rimas se le a olpaban en los o4os y pesta#eó para apartarlas. no tuvo más alternativa %ue re resar 4unto a mi padre y aceptar la proposición de <hilton.. no lo hicieron +la e:presión de Iris trasuntó un profundo cinismo+.. con al uien más. pero. y cuando Ayan no re resó. la 6ár ola tiene todo lo necesario para tenerte. si as$ lo desea.+(o. "esafortunadamente. )ab$a a ua suficiente por%ue hab$a llovido. podr$a ser %ue descubrieses cosas de &l %ue te desa radasen cuando ya fuese demasiado tarde/ + Isabel le echó una mirada penetrante+.. aun considerándolo una posibilidad le4ana. es %ue nunca pon as tu honor. y mi marido es el carcelero... Lo habr$a preferido.sa es mi morale4a. me habr$a comprometido con otra persona. un hombre profundamente desa radable. -= si descubr$a %ue no era capaz de soportar la visión del rostro desfi urado de Ashby/ -= si se enteraba de cosas desa radables acerca de &l/ ?l ocultaba muchos secretos. har$a cual%uier cosa para evitar un escándalo %ue arruine tu reputación. %uerida ami a. Pero ya no importa. !e casaron con el barón consi uiendo una licencia especial y todo el asunto fue ocultado +miró fi4amente a Isabel+. !e aliment& de bayas y rob& pan. frivolamente al entre ar mi corazón. y con el tiempo.. en las manos de un hombreF aun%ue sea la persona en %uien más conf$as. +(o he terminado +di4o Iris con voz aterciopelada+. Puedes creer %ue lo admiras y lo %uieres. aun%ue si nificase casarte con un conde ermita#o. por lo tanto.. <uando despert& a la ma#ana si uiente.. y dudoso.. por%ue entonces. Ayan se hab$a ido. . Isabel abrió la boca para decir %ue a Ashby no le importaba arruinarla p'blicamente. tu futuro. (unca te pon as en la situación de convertirte en la mera posesión de un hombre. por%ue puedes terminar teniendo %ue pa ar un precio demasiado alto por tu candidez. <onoces bien a 3til oe. su honor y sus virtudes.

%ue un hombre tan enamorado como para proponerte matrimonio.. supe %ue Ayan se hab$a alistado en la caballer$a y %ue estaba combatiendo en el <ontinente. 3i hab$a alber ado al una esperanza de %ue lo perdonaras. Por eso me march&. (o ten$a deseo al uno de estar con ese hombre nunca más +espetó con vehemente dis usto. Ayan me se#aló e:pl$citamente %ue deseaba %uedarse en In laterra. 3abe %ue lo desprecio y %ue soy una mu4er casada. lo vi el mi&rcoles. +!e parece e:tra#o +musitó 3ophie+. sabiendo %ue es ami a tuya +di4o 3ophie se#alando a Isabel+.. Cuizás hab$a escapado de mila ro. +Las comisiones son costosas +di4o Isabel+. -por %u& dol$a tanto/ +-Acaso la noche del 4ueves en Almack7s fue la primera vez %ue lo viste despu&s de su desaparición/ +le pre untó 3ophie a Iris. Aun%ue *ill lo %uer$a y admiraba. +Pareces estar bastante al tanto de su situación actual +acotó punzante 3ophie +"espu&s de casarme con <hilton. +5ambi&n &l parece eno4ado conti o +caviló Isabel en voz alta +. se lo de4aste bien claro. 1EL . . +3upon o %ue intentó hacer fortuna en el e4&rcito +di4o Iris enco i&ndose de hombros. haya preferido arries ar la vida en combate en vez de casarse con la mu4er %ue amaba. lo %ue me hace pre untarme.a consolarlos despu&s de la muerte de *ill.ntonces. particularmente cuando se busca ascender en el ran o. Lo %ue me hace pre untarme si nos has contado toda la historia + miró afectuosamente a Iris. +8(o lo di as9 +Iris miró furiosa a 3ophie+. +Prácticamente lo tildaste de truhan inmoral en pleno rostro + 3ophie levantó una ce4a con e:presión divertida+. 3e ne aba a contarle con %ui&n hab$a estado comprometido y por %u& la boda no se hab$a llevado a cabo. = a pesar de %ue la India ofrece m'ltiples oportunidades para hacer dinero. +(o. sab$a %ue el pasado de Ashby estaba te#ido de horribles historias de disipación y libertina4e. Lo 'nico %ue desea es causar problemas. +5ambi&n me resulta peculiar %ue se muestre interesado por una mu4er. en la cafeter$a despu&s de nuestra reunión con JloIers.

ra tiempo de %ue desistiese de su mitoló ica obsesión y pensara en al uien más.so si nifica. además de tener un profundo sentimiento de conciencia social.n lo %ue a m$ concierne. Lord Pohn es un e:celente caballero.. respetarlo. sinti&ndose vac$a por dentro. . Proviene de una de las me4ores familias.. har$as muy bien en mantenerte ale4ada de la residencia Lancaster a partir de ahora.... +(o te pon as tan triste. Antes de %ue el llanto la dominase de nuevo.s apuesto. 1EB . = 3til oe aceptó. = en cuanto a Izzy +e:haló un suspiro+. afable.+. Ayan de4ó de e:istir la ma#ana %ue me abandonó en la caba#a. "espu&s de %ue ella terminara de e:plicárselo. 0Los hombres dicen y prometen todo tipo de estupideces cuando están e:citados por una mu4er1. preocuparse por &l.. (o ten$a nin 'n deseo en terminar como una solterona sin hi4os. Ashby ya no era una opción. +(o será tan dif$cil +di4o Isabel+. +Pohn le pidió autorización a 3til oe para corte4arme.. Isabel se enco ió de hombros. )ar$as muy bien en alentarlo. . )emos sido invitados a pasar una semana en )aIorth <astle para feste4ar el cumplea#os del abuelo de PohnF el du%ue cumplirá setenta a#os. di4oG +"ebo ro ar vuestro consentimiento para hacer al o... . inteli ente. sus ami as contestaron al un$sonoG +(o lo pienses dos veces.s un candidato mucho me4or %ue. 3i continuaba pensando en Ashby.s por eso por lo %ue no me opuse a la decisión de 3til oe de aceptar la invitación.. -<ómo hab$a sido capaz de decirle al o tan cruel y humillante/ <uando lo 'nico %ue hab$a hecho ella era admirarlo. Izzy. +8"e veras9 +3ophie levantó la ce4a oscura con e:presión sorprendida+. se repitió a s$ misma.s e o$sta de mi parte. +. . . le suceder$a e:actamente eso. pero creo %ue servir$a para %ue me sintiese me4or. y 3til oe se la dio. cort&s.

ni si%uiera los peores momentos de la vida de un hombre. llenos de lá rimas. Inesperadamente.ete. lo absolv$an de empezar el d$a adecuadamente vestido. +. <uando unos inocentes o4os azul verdoso. al i ual %ue su amo. Por ello. La luz del d$a se desparramaba sobre los muebles de caoba y los drapeados azules. %ue sus padres se hab$an ido al cielo. +!ilord. incluso con una cha%ueta y un par de botas de )esse proli4amente lustradas. "&4ame tran%uilo. de tan sólo cuatro a#os de edad. mirando fi4amente los doseles de la cama. lo sobreco ió el recuerdo de esa triste ma#ana. lo miraron busca consuelo. Jue as$ %ue los caballos pasaron a ser su ran pasión. cuando Phipps hab$a tenido %ue decirle al nuevo conde de Ashby. más de treinta y un a#os atrás. cuando su amo hab$a re resado de Jrancia dos a#os antes.CAPÍTULO 11 >n manto de dolor tendrá mi cuerpo como atuendoF en mi bastón de esperanzas rotas me sostendr&F y un arrepentimiento tard$o. . =a %ue la obli ación de cuidar al 4oven conde hab$a reca$do sobre &l. el ayuda de cámara más 4oven en ese momentó. ha lle ado un pa%uete para usted. el conde yac$a tendido de espaldas. Phipps se sintió complacido al constatar %ue la recámara se hallaba en perfecto orden. 3ir*altcrAalai h Phipps entró con paso irresoluto a la alcoba su amo. sab$a casi todo lo %ue hab$a %ue saber sobre esas valientes bestias. !artin. <orrectamente ataviado. Phipps hab$a pensado %ue se retirar$a durante un tiempo a descansar en Ashby Park con sus 1EM .ra peor de lo %ue Phipps hab$a pensado. pero demasiado altivos como para llorar frente a un sirviente. casi una devociónF y para el momento en %ue lord Ashby tuvo edad suficiente como para ir al cole io. y se refle4aba en las paredes blancas. Phipps se enor ulleció de haberle ense#ando al 4oven amo %ue nada. unido a un lar o anhelo serán sost&n de la camilla donde mis piernas descansar&. si uió su intuición y alentó al 4oven para %ue dedicase su tiempo y ener $a a un hobby.

Ashby apartó la mirada de Phipps. el pecho pareció aliviarsele y la mente. 3e encar ar$a de %ue su propuesta fuese aceptada en la <ámara de los Lores. +!ilord +intentó por tercera vez+. Parec$a %ue la pelea lo hab$a devastado. La cálida. Phipps se hab$a consolado pensando %ue al menos su amo hab$a continuado siendo productivo.. +-Pamás te darás por vencido/ Phipps se le acercó.caballos. +. aclarársele. 3e sentó.spa#a. sin m&rito al uno..se no era el caso ahora. destrozado y e:hausto.n lo %ue concierne a usted/ Pamás. elevar$a al 3e#or oraciones de a radecimiento y aceptar$a lo %ue ella %uisiese darle. su nobleza de esp$ritu. con el sombrero en la mano.chó una mirada al pa%uete %ue yac$a 4unto a &l sobre la <ama. 1HO .. "espu&s de fi4ar la mirada durante lar o rato en las brillantes ho4as verdes.. Ashby sintió el leve ruido de la puerta al cerrarse. )ab$a pasado una semana desde %ue lord Ashby se escabullera para encontrarse con la se#orita Aubrey la noche del baile. y si ella lo aceptaba por lástima. . ir$a a verla y. pod$a o$r hasta la conversación más %ueda. 3u perdón. hab$a podido ver más allá de su comportamiento y entend$a por %u& lo hab$a hecho. se arrodillar$a ante ella y le ro ar$a %ue lo aceptara tal como estaba. desafortunadamente. la an ustia %ue le des arraba. Ashby diri ió su mirada ausente hacia la puerta. <o ió el pa%uete y lo colocó sobre las piernas. y la diri ió hacia la ventana donde se ve$an los árboles de Park Lane florecidos. cari#osa. (o se hab$a levantado de la cama durante toda la semana. tierna Isabel. +-. e:cepto para ba#arse y vestirseF y para %ue las doncellas asearan sus aposentos. le comprar$a todo un edificio para su fundación de caridad.l pa%uete viene del n'mero L de la calle "over. el pa%uete vino de. su enerosidad. -Por %u& Isabel le enviar$a al o despu&s de %ue &l la hubiera lastimado tanto deliberadamente / 3ab$a la respuesta. pero el conde hab$a ele ido enterrarse en el sótano donde permaneció durante seis meses traba4ando en la madera como un esclavo. refu iándose en el nuevo hobby %ue hab$a ad%uirido durante los a#os %ue hab$a permanecido en . )asta %ue escuchó la conversación de al unos transe'ntes %ue pasaron ba4o su ventana y el dolor lo asfi:ió otra vezF lo %uisiese o no. . con el corazón lati&ndole deprisa como los tambores franceses redoblando el to%ue de pas de char e. lo aver onzaron.

85odo era culpa suya9 3e hab$a cavado su propia tumba. . (o ten$a nada.io un papel doblado.. !is respetos. La oscuridad pareció envolverlo más %ue nunca. era un vicioso de la culpa y el casti o. +8Phipps9 1H1 .n su interior.Le costó mantener las manos firmes para levantar el pa%uete y fi4arse en %u& conten$a. Pero no pod$a culparla. Los latidos en las sienes le nublaron la visión. (o %uer$a leerloF la nota pareció %uemarle los dedos al co erla. (o era lo suficientemente valiente como *illF ni lo suficientemente d&bil como su padre. he obtenido el consentimiento de la Punta "irectiva de la 3ociedad . Las cartas de *ill %ue le hab$a enviado Isabel. las dos notas %ue le hab$a enviado. y las cinco mil libras %ue hab$a donado. )ab$a olvidado la promesa %ue hab$a hecho de leerlas. 5en a la se uridad de %ue no volver& a importunarlo de a%u$ en adelante. 3e echó hacia atrás presionando las palmas de las manos contra los o4os. 8!aldición9 La mano se le desplomó inerte e hizo caer la ca4a al suelo. = ahora ten$a %ue yacer marchito en ella. Pero aun as$ no se detuvo. Isabel Aubrey >na lá rima rodó hasta caer sobre la nivea ho4a de papel %ue le temblaba entre las manos. encontró la ca4a %ue hab$a hecho para ella. .. !adres. lo 'nico %ue pod$a esperar eran horas de oscuro dolor. con el lazo azul y la mar arita marchita. 3e sentó.. Aespecto de su donativo. un leproso. )ermanas de <ombatientes de 6uerra para devolverle a milord la totalidad de su dineroF en razón de no 4uz ar oportuno hacer uso del mismo. (i si%uiera su dinero era ya lo suficientemente bueno.iudas.lla le hab$a devuelto todo. 8!aldito seas9 . ?l no si nificaba nada para ella. 3ólo %ue el suicidio no era una opción a considerar. Lord Ashby Punto a está encontrará ciertos art$culos %ue ya no deseo contar entre mis posesiones. 3e le paralizó el corazón... eso por s$ solo era tan humillante %ue sintió como si hubiese recibido un olpe en el estóma o. (o pod$a respirar. incluso el dinero %ue desesperadamente necesitaba para ayudar a sus desamparados..

?l hab$a enterrado a *ill vestido con el maltrecho uniforme %ue hab$a usado en *aterloo. . y as$ si uió hacia delante. finalmente. 3e encontró a s$ mismo riendo y estremeci&ndose con su relato sobre el percance %ue hab$a sufrido el mayordomo en las escaleras como consecuencia de un e:perimento de las mellizas con sapos. "evoró el relato de su presentación en la corte y deseó haber podido verla deslizándose ele antemente vestida de alaF como una 4oven mu4er. incluso la 'ltima carta %ue le hab$a escrito a Isabel.. dos sirvientes tra4eron el ba'l de *ill. *illF 8no ha as muecas9 !i h'sar era alto. Al 'n d$a les devolver$a el ba'l a los Aubrey. Ashby arrastró el ba'l hasta la cama y se sentó frente a &l.arios minutos más tarde.F y hab$a uardado el resto de sus pertenencias en el ba'l. 5u ima inativa y cari#osa hermana.n el ático. 3e lo har& traer de inmediato.3u mayordomo irrumpió apresuradamente como si hubiese estado fis oneando todo el tiempo. manchadas y arru adasF *ill debió de haberlas le$do docenas de veces.. 3e lo a radeció y les ordenó %ue se retiraran.staba repleta de docenas de cartas. Ashby colocó las cosas otra vez en la ca4a y la uardó en el vestidor. Lo conoc$a en mi sue#oF aun%ue &l no di4o su nombre ni me mostró el rostro. >n h'sar misterioso. pero no ten$a rostro. Cuerido *ill.. Phipps frunció el ce#o pensativo. +"&4alo. repleta de an&cdotas raciosas de la vida diaria en su ho ar %ue trasuntaban la misma esencia de su carácter. La encontró en el fondo del ba'l. como *ill habr$a %uerido %ue hiciese. todo lo %ue hab$a encontrado. Aespiró profundamente y abrió la tapa. Phipps echó una mirada a las cosas desparramadas sobre el suelo y se a achó para reco erlas. ?l mismo hab$a sido %uien uardara todo proli4amente. comenzó con la %ue estaba colocada al final de todas. -Cu& estaba buscando/ >na ca4a con cartas. so#& %ue estaba bailando un vals en los brazos de un ele ante h'sar. pero todav$a no. 3us o4os %uedaron fi4os en las l$neas si uientesG . Isabel 1H2 . ele ante y se uro de s$ mismoF de cabello oscuro y o4os color azul verdosos como el mar. (o t'. -"ónde uardaste el ba'l de *ill/ +in%uirió Ashby. Aecostándose contra los co4ines.. Lo abrió y miró en su interior durante lar o rato. +. La redacción de Isabel estaba llena de vida y de afecto. .sa noche.

se repitió decisivamente. <olocó la pe%ue#a ca4a en el ba'l de *ill.. sus pre untas se hab$an vuelto más insistentes. (o despu&s de %ue ella irrumpiera en su vida como un sol abrasador. A "ios 6racias. *ill la hab$a mantenido bien informada ya %ue en los 'ltimos cuatro a#os apro:imadamente. y despu&s se paseó de un e:tremo a otro de la espaciosa alcoba pre untándose si un hombre necesitaba hundirse hasta las profundidades más oscuras de su mente para darse cuenta de %ue ya no deseaba se uir as$."espu&s de cinco horas. ara#ando la alfombra al recrear su primer 1H@ . Aeleyó la carta %ue hab$a apartado y de4ado 4unto a &l. y de %ue una bala de su pistola hubiese terminado con la vida de *ill. %uerido hermano. 3i necesita cuidados. !i %uerid$simo *illG 3ylvia <urtis me contó confidencialmente %ue se dispone a via4ar a . su nueva resolución no cambiaba los hechos de %ue su rostro estuviese le4os de ser a raciado. 3i no ten$a la capacidad de salir por s$ solo. con la sutileza de una descar a de ca#ones. Lo %ue haya sido la respuesta de *ill. (o deber$a estar solo con su sufrimiento. Ashby cerró la pe%ue#a ca4a y de4ó caer la cabeza en el co4$n %ue ten$a en la espalda. era me4or %ue empezase a vivir. uno repleto de esperanza y de vida. -. haciendo %ue deseara volver a vivir. "esafortunadamente. cuando necesitaba su calidez como todos necesitan la luz del sol para subsistir/ 5en$a %ue hacer al o para recuperarla. (o hab$a vuelto a ser el mismo despu&s de ese episodio.spa#a con 3ylvia.l re imiento 1B participó en una car a en 3orauren %ue resultó ser un campo de atrocidades. escr$beme. . por%ue no puedo controlar la ansiedad. y de haber dado cuenta de una botella. se 'n lo informado por 3ylvia.stoy muy preocupada y t' uardas un e:tra#o mutismo. *ill le hab$a obse%uiado un re alo muy valioso.. 0(o más dolor1. Puede necesitar a al uien %ue le sosten a la mano. cuando ya no pod$a se uir ne ando el deseo siempre latente por ella. -<ómo pod$a renunciar a ella ahora.stá herido/ Por favor. estaba impl$cito en cada una de las cartas %ue hab$a enviado a su hermano.spa#a para cuidar a su hermano. y tampoco lo era ahora. 4usto despu&s de 3orauren. Isabel realmente lo amabaF de manera subyacente. por%ue tampoco ten$a ya más tolerancia para el dolor. -"ebo ro arte para tener noticias de Ashby/ . la hab$a hecho desistir del via4e. y de lo cual t' no me has dicho ni una palabra. debo via4ar a .

su servidumbre estaba acostumbrada a los e:tra#os horarios de su amo+ Pensándolo me4or comer& carne y patatas. 1HE . +Puedes volver a colocar el ba'l en el ático. más eneroso %ue he conocido. a lo cual.encuentro con Isabel. 0>sted es el hombre más amable. 3e dio cuenta de %ue en verdad deseaba ayudar a esas desafortunadas mu4eres. al menos por medio de Isabel. (o creo %ue al una vez.stoy fam&lico. pudiese perder su sentido de la humanidad1.stimulado por la decisión tomada. -(o cree %ue sus hombres podr$an esperar de usted %ue hiciera al o por sus familias/ 5anto usted como yo tenemos mucho %ue dar. Ashby puso los o4os en blanco. 5en o una misión para ti +apenas pudo contener una sonrisa sardónica cuando su mayordomo se puso presto en posición de atención+. milord. se paro firme y contestó+G 3$. ni por nin una razón. +-Lo está/ +el tono en %ue formuló la pre unta Phipps le hizo levantar la ce4a en esto in%uisidor. Cuizás la manera de sentirse humano otra vez era convertirse en el hombre %ue Isabel cre$a %ue era. . +)ay otra cosa. si no en forma directa. Al donar las cinco mil libras se hab$a sentido profundamente recompensado. llamó al mayordomo. . +-!ilord/ +Phipps asomó la cabeza por la puerta. -(o era su deber sacar a sus familias del infierno en %ue viv$an/ . por eso se hab$a sentido tan herido con la ne ativa de Isabel para aceptarlo. Isabel estaba en lo cierto en ambas cosas.l abuso e o$sta de su fortuna como 4oven conde sólo le hab$a tra$do des racias en la vida. milord +su nodriza sonrió. +!uy bien. y es nuestro deber brindarlo1. Averi ua todo lo %ue puedas sobre la se#orita Aubrey. 3abes lo %ue a m$ me interesa saber +a re ó punzante. 3us soldados lo hab$an se uido hasta el mismo infierno. Phipps. 3& %ue cuentas con esp$as %ue merodean por todo !ayfair. 0>sted es responsable por las mu4eres de esos amados difuntos. y dile a <ook %ue %uiero faisán y manzanas para el almuerzo +aun%ue era casi hora de la cena.

o de hacer %ue el corazón le aletease emocionadoF pero como dec$a Iris. era apuesto. intentando besarla en la me4illa. +Por favor. inteli ente. +3e#orita Isabel. Isabel trató de i norar el brusco salto %ue le dio el corazón... ten$a %ue admitir %ue se estaba encari#ando con el Rn el "orado. . Isabel se apartó frustrando su intento. tiene una visita. Además hab$a insistido en bailar con ella en todas las reuniones a las %ue hab$an asistido.uenos d$as.ra la cuarta vez %ue Pohn la visitaba desde la fiesta de los . la hab$a acompa#ado a un recital de m'sica. 3e hab$a sentado entilmente a leer la propuesta de ley y hab$a declarado %ue era una 0estupenda demostración de talento1 . Pohn +entró le estrechó la mano para saludarlo. Pod$a no tener el poder de derretirla con la mirada. afable. raciosamente a la sala de estar y +!e %uita la respiración. se#orita Aubrey +(orris de4ó la puerta abierta. -ser$a tan amable de pedirle a mi madre %ue nos acompa#e/ = env$enos el t&. mi encantadora Isabel +murmuró. 1HH .arrin ton.. +. +!uy bien. cond'zcalo a la sala de estar. y hab$a concurrido a una de sus reuniones de los viernes. además de poseer un ran sentido de conciencia social. 3ostuvo la respiración %ue hab$a contenido. La hab$a llevado de paseo a )yde Park. .. +-Cui&n es/ +Lord Pohn )anson.CAPÍTULO 12 Isabel y Lucy estaban empacando para la pró:ima fiesta en )aIorth <astle cuando (orris apareció en el umbral de la puerta.n realidad. y era inne ablemente apuesto. cort&s. +(orris.

"$ amelo a la cara. Pohn se puso de pie bruscamente. +3e#orita Aubrey +la voz de (orris le hizo dar un respin o+. +-Cui&n es.l mayor !acalister. <ontin'e.. Isabel se hab$a ne ado a recibirlo tres veces. La miró a los o4os+. =. se di4o a s$ misma y sonrió. soldado. Isabel se percató de la invitación tan obvia. se dispuso a ponerse de pie.. sentándose tiesa en su lu ar de nuevo.l corte4o no implicaba contacto.erá usted. y ella sab$a %ue 3til oe no le permitir$a escapar del lazo tan fácilmente esta vez. 5iene otra visita. +deslizó la mano suavemente se#alando el lu ar 4unto a &l en el sofá. 0Piensa en las posibilidades sociales y en los beb&s rubios1. infórmele al mayor !acalister. apareció la fi ura de Ayan 4unto a (orris. pero Pohn estaba siendo muy claro en su inter&s por ella. podr$a haber considerado la posibilidad de pedirle al mayor %ue se les uniera. frustrando la esperanza de Pohn de %ue se sentase 4unto a &l. como tampoco hab$a podido contenerse con Ashby..n su interior.. tendr$a %ue aceptarlo. 1HK .. Insiste en hablar un momento con usted.. 3i Pohn se le declaraba. (orris/ +pre untó muy formal. pero he venido a ase urarle %ue yo. Aun%ue estuviese enamorada de Pohn +%ue no lo estaba. "espu&s de la confesión de Iris. y como casi se estaba cayendo de la silla para poder escuchar sus palabras. +. me estoy esforzando para conse uirle los listados. . aun%ue sólo fuese para provocar los celos del conde. no tenia escapatoria posible. 5oda su familia estaba encantada con la posibilidad de ese compromiso. +Por favor. +Pohn echó una mirada a la puerta abierta y ba4ó la voz para susurrarle+. no tendr$a la necesidad de presionarlo con la presencia de un potencial rival.. +Cue puede irse al demonio +una voz rave terminó la frase. +5en o menos de una hora antes de %ue el Parlamentó se re'na.Isabel se sentó en la silla %ue estaba frente al sofá %ue &l ocupaba. se sent$a irritada por ser tan puntillosa con un caballero de la reputación de Pohn despu&s de haber %uebrantado fla rantemente las re las con Ashby. . 3i hubiese estado Par$s (icolás Lancaster en el sofá frente a ella.. y un instante despu&s. pero no pod$a forzarse a desear la pro:imidad de Pohn.. La se#orita Aubrey claramente ha dicho. "eseaba y ten$a la esperanza de lo rar %ue sus sentimientos cambiaran con el tiempo.. +.

Insisto en %ue se retire de inmediato. +!uy bien +Pohn se dispuso a marcharse+. o me marchar& de inmediato. por supuesto. Pohn colocó los pu#os en la posición de bo:eo %ue sol$a practicar con 3til oe en 6entleman7s Packson. La mirada fr$a de Ayan recorrió el del ado cuerpo de Pohn y despu&s clavó su mirada en a%uello o4os. pero dio en el clavo. "espu&s me ir& pac$ficamente y 4amás volver& a molestarla. y esta vez no es%uivó el rápido beso de despedida %ue le dio en la me4illa. La tendr& en e:clusividad la pró:ima semana. +8!ayor !acalister9 +Isabel lo fulminó con la mirada+. pero la sesión del Parlamento está por comenzar. P. +PamXas peleo con hombres %ue tienen la mitad de mi tama#o. +Puedo de4ar de asistir a la sesión. . +<inco minutos de su tiempo. y se detuvo a un paso de L. Pohn.3orteando al compun ido mayordomo. y no veo ries o al uno en concederle a un h&roe de *aterloo cinco minutos de tiempo. y le di4o con la voz car ada de rencorG +8 Aet$rese ahora mismo9 Isabel le apoyó una mano sobre el pu#o cerrado y con tono apaci uador le di4oG +6racias por defenderme. Pohn se ve$a pró:imo a sufrir un ata%ue. Isabel lo acompa#ó hasta la salida a radeci&ndole nuevamente su loable paciencia. +Por favor.. Ayan tambi&n la si uió a la planta ba4a. +3in peleas +advirtió+. Ayan la miró con sus o4os celestes llenos de arrepentimiento. Pohn apretó los labios.ra una e:a eración. %ue lo desafiaban desde una altura más ba4a. Pohn +Isabel sonrió+.. imponente con su uniforme de h'sar. Por m$. 1HL . Ayan entró en la habitación.F Isabel se puso de pie de un salto y se apuró para interponerse entre ambos.

con Lucy a pocos pasos de ella. Isabel lo miró penetrantemente. mayor +le contestó mordazmente. . +-(uestro breve flirteo fue un preludio para lle ar a tener esta conversación/ +le echó una mirada desaprobadora. y esa es 4ustamente la razón por la cual necesito cinco minutos de su tiempo. Ayan/ +>sted puede pre untarme lo %ue desee. 3u respuesta la indu4o a pre untarle por %u& hab$a abandonado a Iris en la cabana. decidió no entrometerse.<ree %ue no lo he intentado / Iris no %uiere verme. Isabel no estaba totalmente se ura de %ue la decisión de no recibirlo o de devolverle las cartas sin abrir hubiera sido de Iris. +>sted la ama todav$a. Isabel le pidió a Lucy el chal y el sombreroF y si uió a Ayan a la vereda. Isabel le aceptó el brazo para caminar 4unto a &l por la calle. 3iempre lo hace +maldi4o entre dientes+. Pero reconsiderándolo.ra una pre unta %ue deb$a hacerle Iris.. Ayan de4ó escapar un mortificado suspiro.. pero se uardó la presunción para s$ misma. Por una cuestión de cortes$a. -no es cierto/ +Ayan sonrió tristemente ofreci&ndole el brazo+. +. !e sorprende %ue no las haya %uemado. Ayan se detuvo y la miró de frente. 3& el motivo. +-.s por eso por lo %ue la insultó en Almack7s/ +. Isabel. Y"ebo verla. Isabel levantó la ce4a con un esto in%uisidor. (ecesito +se pasó la mano por la abundante y ondulada cabellera casta#a+ (ecesito disculparme con Iris. 3iempre lo hizo. +>sted desea %ue le lleve a Iris un mensa4e de su parte. -le parece bien/ +le pre untó cordialmente. +=a no le a rado demasiado. +(o creo %ue sea a m$ a %uien usted importunando. = ella necesita %ue yo le presente mis disculpas. ella continuó+G -Puedo hacerle una pre unta.lla me a ui4oneó. me ha devuelto todas las cartas sin abrir. -no es as$/ +despu&s de su prolon ado silencio. 1HB deber$a estar .+"emos un paseo.

despu&s dieron la vuelta y comenzaron a desandar el camino recorrido para re resar a la casa+. Iris es mi me4or ami a y por nin una razón %uiero herir sus sentimientos. -3upon o %ue no podr$a contar con su consentimiento para corte4arla un poco tan sólo/ -Para ofrecerle al una competencia al presuntuoso/ +la miró con inter&s. +Por favor. 3$.+3$ y no +una sardónica sonrisa le iluminó el rostro apuesto+. +(o a'n. podr$amos for4arnos ilusiones de %ue no está a#orando a otra persona. Además.so nos coloca a ambos en la misma situación. Al menos con al uien distinto. ustar$a %ue si ui&ramos siendo 1HM . 3i Pohn se me declara. Isabel le sonrió. por%ue cuando la vi sentada con Iris. y despu&s frunció el ce#o.. tuve la esperanza de poder disculparme con ella por mediación suya. Ayan. +-3u corazón le pertenece a otro/ +ante su falta de respuesta. supuso Isabel+.. +Pero. +5iene razón. &l hizo un esto ne ativo con la cabeza desaprobando su desatino. creo %ue har$a falta un mila ro para %ue nos enamorásemos el uno del otro. me ami os. +La situación es distinta. !i familia ya no tolerará un nuevo rechazo por mi parte. . me ver& obli ada a aceptarlo. por%ue mi invitación para tomar un helado obedeció a %ue usted es sumamente atractiva y yo estoy decidido a terminar con mi solter$aF además de la cuestión %ue ambos sabemosG Iris es una mu4er casada. -<on eso respondo a su pre unta/ Aeanudaron la caminata a lo lar o de la calle. = no. usted no lo ama +dedu4o &l acertadamente. Ayan +le di4o Isabel..sto es estrictamente entre usted y yo. +>sted está esperando %ue se le declare el pu ilista rubio. +. me temo.stá lo rando %ue me resulte muy dif$cil decirle %ue no. Aun as$. otra persona +si uieron caminado en silencio hasta lle ar a la es%uina.lla rió. pero debo hacerlo. +3er& franca con usted. +. . no. Ambos tenemos la esperanza de enamorarnos mila rosamente de.. sabiendo lo %ue sentimos ambos en realidad.

+!ilord. y parec$a una rotesca criatura de piedra tallada en una catedral/ (ecesitaba despe4arse la cabeza y buscar una estrate ia para recuperar a Isabel.illy. en &l como en otros. . pero si se %uedaba en la casa un se undo más. Apolo lanzó un resoplido impaciente cuando entraron en sus dominios. 6eneralmente sal$a a cabal ar despu&s de medianoche. )&ctor saltaba a su alrededor e:citado ante la perspectiva de un paseo más temprano de lo previsto. +!e parece 4usto +asintió &l. cuando Londres estaba más tran%uilo. !i diversión se reduce a una buena cabal ata y a una manzana +Apolo sacudió la cabeza y le mostró los dientes+. pero le entre ar& una carta de su parte. 3e calzó un par de botas y abandonó la alcoba. reconocida y respetada por sus conocimientos y opiniones. Phipps lo ró obtener abundante información. por todo +le envió un beso con la mano. +-"e %u& te %ue4as/ +le dio al potro una manzana y &l mordió la otra+. -verdad/ . %ue no hab$a hecho nada en su vida salvo causar estra os. -3erá tan entil de hacerle lle ar mis disculpas a Iris/ +(o. +Lo har& yo. trece a#os mayor. (o se sintió tan complacido al saber %ue era perse uida por los hi4os de las fi uras más destacadas de la sociedad. vie4o.+.l establo estaba alumbrado por una sola luz. Ashby le palmeó la cabeza. me enviaron para %ue le ensillara a Apolo. . <reo %ue mis cinco minutos han terminado +sonrió Ayan+. >n momento despu&s montó su caballo y se ale4ó. 5ampoco tienes %ue re odearte +murmuró Ashby. Puedes re resar a tu cena. Pronto estarás en Ashby Park correteando bellas potrancas.a4ó con pasos cansinos la escalera. -Por %u& ella %uerr$a a al uien maltrecho como &l. (o %ueremos atraer la atención de curiosos. Ashby no se sorprendió al enterarse de %ue Isabel era la consentida de la aristocracia. y se diri ió a los establos. enlo%uecer$a. +6racias. +5ran%uilo. 1KO . >no de los mozos de cuadra entró corriendo. Lle aron a la puerta de entrada de la casa de Isabel+. pero no espere mi lealtad cuando est& en 4ue o al o relacionado con Iris. co ió al pasar un par de manzanas de la cocina.stá bien. si usted lo desea.

montó de un salto e inclinó la cabeza al tiempo %ue los tres se diri $an hacia el camino del frente. suplicándole amor. aflo4ó las riendas y alopó a toda carrera sobre el prado h'medo. >na vez terminado. >n compa#ero de 1K1 . 5en$a un aura de femenina vitalidad %ue nin una otra mu4er pose$a.. y el banco. pero s$ todo lo %ue vino despu&sG tomar$a otras decisiones. Dtra ima en le aparec$a recurrenteG el de una diosa deslumbrante materializándose en plena noche. sin el fra or de la batalla. cubierto de transpiración.. Isabel salió cubri&ndose el escotado vestido con un chai. y por un instante. ella hur ó en su ret$culo. . Ashby condu4o a Apolo hacia atrás para esconderse en la sombra de los árboles. ale4ándose de los l$mites de la ciudad.. Ashby se sorprendió al hallarse frente a una encantadora casita %ue no hab$a visto desde hac$a mucho tiempo. 3ólo cuando estuvieron a cielo abierto. 3e soltó el cabello y &ste le pe ó como un lati azo en el rostro en la noche ventosa. 3e sintió embar ado por un intenso sentimiento de posesión.. . Al azuzarlo con la rodilla. libertad. Ashby se inclinó hacia delante. Pero mientras el 4oven a uardaba para acompa#arla hasta la puerta de entrada. )oras más tarde. . La besar$a de nuevo. no antes de %ue Ashby echara una fu az mirada a los tur entes senos iluminados por la luz de la luna. (o pudo. Apareció un coche y se detuvo. Ashby cerró los o4os intentando rememorar esos d$as en .io a un 4ovenzuelo %ue á ilmente saltó del coche y abrió la puerta. Ah.chó una mirada hacia la calle. milord +el mozo de cuadra hizo una reverencia y desapareció tan rápido como hab$a aparecido.spa#a en los %ue el sol le ca$a implacable sobre el rostro. +-Listo/ . racias. har$a todo diferente. con los o4os brillantes como estrellas.. Ashby acarició el brillante cuello de Apolo. Apolo iró hacia la iz%uierda y trotó en dirección norte. tarareando un vals.l imponente animal le mostró la rupa y no movió un m'sculo hasta %ue Ashby a4ustó la cincha.l 4ard$n de rosas florecido a'n estaba all$. 3e sentó en la montura y si uió observándola embelesado. con )&ctor si ui&ndolo de cerca. +Las ver& la pró:ima semana +contestó Isabel ale remente. eso 4amás lo cambiar$a. al momento en %ue Isabel lo hab$a besado con sus labios ro4os.+.ueno. +8Cue te diviertas en el campo9 +di4eron unas voces femeninas desde el interior del coche. 3i pudiese volver atrás en el tiempo.. Ashby creyó %ue ella hab$a descubierto su presencia oculta entre las sombras.

pero respetaba ciertas re las en lo %ue a mu4eres concern$a. Le estaba enviando un claro mensa4eG estaba furiosa con &l y no era probable %ue lo perdonara. A uardó hasta ver %ue se encend$a la luz de la tercera ventana a la iz%uierda de la se unda plantaF despu&s se ale4ó al trote. La pe%ue#a astuta lo hab$a visto y reconocido en cuanto hab$a ba4ado del coche. le ver$a el rostro. -Cui&n podr$a saber a %u& e:tremo lle ar$a si no conse u$a lo %ue %uer$a tan rápido como lo necesitaba/ Lo 'nico %ue ten$a %ue hacer )anson era arre lárselas para %ue fueran descubiertos en una situación 1K2 . Aun%ue no pod$a culparla. . sinti&ndose optimista. %ue para &l. Pueden irse. La furia era conveniente.. Cuedó inmóvil sobre la montura. abrasadorF y &l estaba cansado ya de tanto fr$o. Ashby podr$a haberlas estran ulado por de4arla de pie sola en plena noche. a menos %ue &l elucubrara una brillante estrata ema. .l hombre estaba desesperado. -D s$/ 3i se diri $a hacia &l.armas le hab$a confesado una vez. y sin embar o. (o era %ue Ashby fuese un paran ón de altruismo y moderación.l hombre era una amenaza para las 4óvenes de fortuna y buena crianza. y &l perder$a la oportunidad de deslumbrarla antes de %uitarse la máscara. despu&s de varios tra os. parec$a %ue Isabel finalmente hab$a cedido ante el apremio de su familia y hab$a consentido %ue al uien +no &l por supuesto+ la corte4ara. !aliciosamente. levantó la vista y miró fi4a y directamente hacia el lu ar donde &l se hallaba. y una de ellas era %ue no mancillaba a 4óvenes inocentes. +!aldición. .sbozó una tenue sonrisa al ver %ue ella e:tra$a la llave y abr$a la puerta. mucho me4or %ue la indiferencia...n el caso de )anson. )asta !ayfair ten$a su buena cantidad de rateros y rufianes.. %ue deseó fervientemente acercársele si ilosamente y prote erla de los peli ros %ue acechaban en la oscuridad. Por lo %ue Phipps hab$a averi uado de vendedoras de leche. su mu4er era como la luz de un faro %ue lo uiaba. y sus ami as se marcharon. 3e ve$a tan dulce y vulnerable de pie. 5endr& %ue despertar a (orris. Dlvid& la llave +masculló+. estar$a perdido. Isabel le dio la espalda y se diri ió como una tromba hacia la puerta de entrada. Aun%ue pudiese ver las fi uras de &l y de Apolo. Para Ashby...er$a más allá. su actitud lo complació. Isabel era un sol brillante. casi deseó %ue se acercara.1. 3in previo aviso. dudaba %ue pudiese identificarlo. Ashby no estaba tan se uro. %uien hab$a vivido tanto tiempo sumido en la oscuridad. le ca$a como una patada en el estóma o %ue fuese Pohn )anson. a la luz de la luna.. sirvientes y otros informantes de !ayfair.. y estaba preparado para aceptar el desaf$o.. estar& bien +despidió al 4oven. 0>na buena mu4er entender$a. . .. %uien volvió al coche.

pero Ashby no %uer$a una novia por obli aciónF %uer$a %ue Isabel fuese a su cama con los o4os bien abiertos.. milord. sin darse cuenta. 3u leona parec$a decidida a desenmascararlo de una vez por todas. Ahora 4amás podr$a cumplir con todo lo %ue se hab$a propuesto. echándose hacia atrás el cabello y maldici&ndose a s$ mismo por haber sido tan ne li ente. =a %ue *ill se hab$a ido. aun%ue la incertidumbre lo acuciaba implacablemente. y menos en voz alta. +-!artin. (ecesitaba una honesta opinión. maldito seas. +<u&l ueme. La noche anterior. o una anciana t$a. dile a )alifa: y a 5omkins %ue ven an. +>sted no tiene una t$a anciana. 1K@ . Por eso mismo.. Ashby deseaba poder advertirla sin parecer un hipócrita. mientras Isabel se estaba despidiendo de sus ami as. 5endr$a %ue hacerlo personalmente y esperar %ue tuviese suficiente peso en el !inisterio de 6uerra. (o pod$a formular la pre unta. !aldición. me declaro culpable de los car os. !aldición. le hab$a estado mirando el trasero. +!uy bien. !e recuerdas a una t$a anciana. t'. y ten preparado el coche. Ashby se paseó de un lado a otro de su escritorio. +3$. e Isabel. !aldición. La información %ue hab$a obtenido era incorrecta. 3ab$a muy bien %ue si al uien los hubiese descubierto en la lorieta. ella habr$a estado obli ada a casarse con &l y su reputación hubiese estado arruinada. Ashby se detuvo. lo 'nico %ue le %uedaba era !artin Phipps. a obiándole la psi%uis con temores y dudas./ 0!aldición1. +. Idiota. !iró hacia la puerta cerrada. en todos los sentidos. lo más cercano %ue hab$a tenido en toda su vida a un padre. &l deb$a convertirse en el me4or candidato.orra esa e:presión presumida de tu rostro. *ellin ton no volver$a a In laterra hasta dentro de tres d$as. azóteme. estar$a casada.comprometida. un t$o. +-<ómo %ue ella se marcha hoy/ 8!e di4iste %ue la fiesta no tendr$a lu ar hasta la semana pró:ima9 Phipps no ten$a e:cusa %ue aducir. milord +Phipps se cuadró con una sonrisa.

me4or. +-Cu&/ -<uál fue tu primera impresión/ +5risteza. y no de mu4eres e:perimentadas y afectas al dinero. por el dolor %ue usted hab$a sufrido.+!$rame. 1KE .. <olocó una ho4a en blanco frente a &l y hundió la pluma en el tintero. no repulsión/ +-Aepulsión/ +Phipps se ve$a realmente confundido. te horrorizó. >sted era un 4oven muy a raciado. pero. = continuó tristemente+. como lady Ashby. Phipps se pellizcó el mentón. apretando los dientes. -ele ir$as pasar el resto de tu vida con un odioso remedo de rostro como &ste/ 3& honesto. %ue "ios la uarde en la loria. "ios. con un en4ambre de fulanos persi ui&ndote con propuestas de matrimonio.. o a otras cosas con las %ue Isabel a'n no estaba familiarizada. +"ebo decir. Ahora. (ecesitaba la opinión de una mu4er. 3i fueses una hermosa y deslumbrante mu4er. !ientras escrib$a una nota ur ente al secretario de *ellin ton. usted es un hombre apuesto. milord. Ashby se sentó detrás del escritorio.. Pero cuanto más tarde. Los enviar& de inmediato +Phipps se dio la vuelta y se marchó de la habitación. un mal indicio. -te causó impresión. +Pero la primera vez %ue me viste. tarde o temprano. "iles %ue se presenten ante m$ de uniforme. %ue yo no lo encuentro defectuoso. cuya belleza fue sin i ual. Isabel se uir$a %ueriendo verle el rostro y.stoy listo para recibir a )alifa: y a 5omkins. su mente continuó hilando con4eturas y temoresG -y si ten$a &:ito/ . se enterar$a de cómo hab$a muerto *ill. con las marcas de un ran cora4e. milord. !artin +le ordenó ásperamente+. !e doy cuenta cuando suavizas la verdad.olver$an al punto de partida. Cuizás me he acostumbrado con el paso de estos cuatro a#os... Ashby tendr$a %ue revelárselo todo. Ashby puso los o4os en blanco. Ashby lo miró esc&pticamente. o a los re alos %ue el dinero pod$a comprar. Phipps. +(o fue horror lo %ue sent$. un buen indicio. se te revolvió el estóma o/ Phipps frunció el ce#o. -3upon o %ue sus e%uipa4es están uardados en buenas condiciones/ +Por supuesto. +-5risteza.. +.

un merecido casti o por los horrores %ue hab$a cometido. e:cepto con el secretario del du%ue +no preve$a nin 'n inconveniente ya %ue *ellin ton se hab$a ne ado a darle la ba4a del servicio con la esperanza de %ue al 'n d$a retomase el mandoF pero estaba acostumbrado a tomar precauciones para evitar inconvenientes+. <o4an el coche. milord. . maldici&ndolo para %ue penara en &terna condena. +. "ile %ue necesito sus servicios de inmediato.)alifa: y 5omkins se le presentaron impecables y en alanados. como dos h'sares prestos para entrar en combate. Ahora vete. y con ellas era con %uienes estaba más en deuda. en el !inisterio de 6uerra.sas imá enes %ue lo perse u$an en sus pesadillas eran en su mayor$a de la muerte de soldados británicos y franceses. milord. <o e un coche de al%uiler y tráelo conti o. A uarden hasta %ue les entre uen al o para m$.rooks. )ardy.n %u& hombre pat&tico se hab$a convertido. ve a buscar al se#or . Aecuerden. -.speraba %ue la nota para el secretario de *ellin ton bastara y no tener la obli ación de ir personalmente al !inisterio de 6uerra. ustedes están cumpliendo órdenes %ue no están autorizados a discutir con nadie. 3e miró las manos temblorosas. Ahora rep$tanme todo lo %ue les he dicho +cuando %uedó satisfecho de %ue sus órdenes hab$an sido comprendidas y ser$an cumplidas al pie de la letra. 1KH .. llamó a uno de los sirvientes+.ntendido/ )alifa: dio un paso hacia delante para co er la nota. +. A%u$ tienes. <erró los o4os para borrar las san rientas imá enes y alaridos de dolor %ue dif$cilmente se apartaban de su mente. lue o le estampó el anillo de sello sobre el lacre+.. no le %uiten los o4os de encima a los papeles %ue me deberán traer. Al unas veces.ien. Ashby comenzó a pasearse de un lado a otro. Ae resen directamente hacia a%u$. +3$. Lleven esta nota al secretario del du%ue de *ellin ton. "urante el camino de re reso. Pero ase 'rate de mencionarle %ue será bien recompensado por su tiempo. 5an pronto como )ardy de4ó el estudio.. ..ra e:tra#o como nunca hab$a so#ado con mu4eres in lesas acusándolo por uiar a sus hombres a la muerte. pero ba4o nin una circunstancia vuelvan con las manos vac$as. La idea de presentarse a plena luz del d$a lo in%uietaba más allá de lo razonable. A uarda +e:tra4o al unas monedas del bolsillo+.:celente +secó la nota y la dobló. . -)an entendido todo/ +3$. se ima inaba los rostros llorosos de las madres francesas. +)a an mención de mi nombre en caso de %ue al uien presente al 'n inconveniente. Puede llevar un tiempo. .

entre otras cosas. Aun%ue ese no hab$a sido el caso. Aesultaba de al una manera un consuelo. )ab$a sido un tonto al ne arse a leer su propuesta de ley. saber %ue ten$a a mano un bálsamo para sus tormentos.Penitencia. )ab$a aparecido en su vida por%ue lo echaba de menos. La palabra le retumbó en la cabeza incesantemente. Pero se hab$a e:asperado al creer %ue ella necesitaba al o de &l. por%ue cre$a %ue estaba enamorada de &l. 5erminasen 4untos o no. 5emió pensar en lo %ue habr$a sido su futuro si Isabel no le hubiese despertado la conciencia. -3e uir$a sintiendo lo mismo si descubriese a la verdadera 6ár ola/ 1KK . *ill hab$a sabido precisamente lo %ue estaba haciendo cuando le pidió a Ashby %ue leyera las cartas. Le habr$a permitido comprender me4or lo %ue era necesario para conse uir %ue fuese aprobada.

radfordF Pohn e IsabelF 5eddy y JreddyF y por 'ltimo. La &lida reina sin alma era tan hermosa como su hermano. 5ambi&n era presuntuosa. para anunciar pomposamenteG +3u . +=a %ue la temporada está en su esplendor +di4o el du%ue+.CAPÍTULO 13 +5uve el placer de conocer a su difunto hermano en una ocasión +le di4o en voz ba4a lady Dlivia. le he pedido a 5ob$as %ue nos prepare una comida al aire libre. . por lo tanto. Isabel hab$a lle ado a formarse una opinión sumamente desfavorable de la hermana de Pohn. )e decidido %ue mis hu&spedes más 4óvenes no deber$an verse privados del e:celente clima. -5endr$ais la bondad de acompa#arme al salón/ +propuso el canoso du%ue de )aIorth ofreci&ndole el brazo a lady )yacinth. pero la desa radable alusión a su 0difunto hermano1 la sacó de las casillas. aburrida y cruel. Dlivia podr$a haberse referido a *ill como el mayor Aubrey. pre untándose por cuánto tiempo más los sirvientes tendr$an la intención de matarlos de hambre. pero no por eso menos.l du%ue los uió hasta el e:terior de la casa. +6racias. +>n ami o mutuo nos presentó +el iceber del re imiento. "esde su lle ada a )aIorth <astle tres d$as atrás. el mayordomo. <onf$o en %ue lo disfruten. Isabel preferir$a %ue el iceber pusiese rumbo a con elar a otro. donde se hallaban todos reunidos antes del almuerzo. al un$rsele a Isabel en el sofá del salón. <on un mane4o del suspenso di no de un dramatur o apareció en el umbral 5ob$as. 3ólo por estar 4unto a ella le casta#eaban los dientes. sonrió+. .:celencia. el almuerzo está servido. donde los sirvientes hab$an e:tendido varias mantas sobre el c&sped y preparado una mesa y sillas para la ente mayor. con su mismo cabello dorado y luminosos o4os celestes. y todos los demás los si uieron formando una procesión protocolariaG los padres de Pohn. lord y lady )ansonF 3til oe y An ieF Dlivia y su esposo. 5ob$as. Jreddy y 5eddy se ve$an dispuestas a empezar a morder los muebles. el vizconde de . pero Dlivia era incapaz de decir al o %ue no tuviese una intención inicua.n serio/ +Isabel echó una mirada al relo4 de la repisa de la chimenea. como todo el resto lo hac$a. Dtro oficial + -. "anielli y su ni#era.

+ 8Cu& e:celente idea9 +e:clamó la madre de Isabel+.. para los ni#os de otra mu4er. aceptando una copa de )ock.ncontró tanto sumamente perturbador como desconcertante el hecho de %ue en menos de dos semanas. sandIiches de pollo acompa#ados con viandas y %uesos. te has superado a ti mismo. sus sospechas sobre la situación económica de la familia desaparecieron al ver los esfuerzos realizados en el cuidado de la parte e:terna. todos los recuerdos desa radables se le hubiesen esfumado y su mente sólo se aferrara a los momentos arrebatadores %ue hab$an compartido en la lorieta. sirvientes de librea pulularon en torno a ellos sirviendo vino. el sol brillaba iluminando la imponente e:tensión de c&sped verde. +Cu& e:tenso es vuestro campo. madame. 3in embar o. ella hab$a cre$do tontamente. Por esa razón. o %ue ella fuese capaz de aceptar tales intimidades antes de %ue los votos maritales se hubiesen formalizado. de al una manera. ni estaba bien mantenida. pre untándose cómo ser$a como padre.. robles. setos podados art$sticamente. obli ándolos a permanecer encerradosF pero finalmente.. encantador. "anielli ateó hasta donde se hallaban Isabel y sus hermanas emelas.:celencia +comentó 3til oe. y un ma4estuoso la o azul y permiti&ndole apreciar realmente la soberbia y frondosa e:tensión. Proviniendo de vos. Dscar. cuando &l la hab$a citado para encontrarse en la lorieta. )ab$a llovido durante los tres primeros d$as. +6racias. . Aealmente. Aun%ue amplia no era randiosa. embellecido con canteros de flores cultivadas. Pohn se hab$a afanado en e:plicar %ue su e:c&ntrico abuelo despreciaba todo tipo de cambio.. La casa. limonada. >na comida en el campo %ue os pertenece. Pamás hab$a pensado %ue un hombre pod$a despertar tal c'mulo de sensaciones en una mu4er. y le hab$a dicho %ue la deseaba.l par%ue %ue los rodeaba era verdaderamente espectacular. . tanto la fachada como la parte interiorF en particular la 'ltima estaba sumamente deteriorada. Aealmente era necesario %ue de4ara de pensar en Ashby. es un cumplido 5an pronto como todos estuvieron sentados. se podr$a obviar el polvo y las ara#as de las paredes. %ue &l sent$a lo mismo. en su mente y en su alma. Pero en su corazón. y tartas dulces. Isabel se hab$a entre ado a Ashby mucho tiempo atrás. Ashby ser$a un padre ma n$fico. . la hab$a desilusionado. pensó Isabel. %uienes apartaron los platos para retozar con la pe%ue#a. Isabel le echó una mirada a Pohn. 3u . Pero en su opinión. "e4ó escapar un suspiro descorazonado.

+. me a radar$a recorrer la propiedad +a re ó su hermano reconsiderando la invitación formulada+. 3in embar o.. no estaba en condiciones de aparecer hasta entrada la tarde del d$a si uiente. me temo %ue debo declinarla. . 5eddy se puso de pie de un salto. +Cu& demonios. . Isabel no los hab$a visto prestarse atención mutuamente.n ese caso..:tra#o en verdad. -<ultivan al odón o cebada/ . a itando las faldas cortas de color rosa. Los caballos no son. + mientras 3til oe se e:playaba entusiasmo sobre sus proyectos de a ricultura..n 3til oe Abbey hemos estado e:perimentando con. +<aminar sin rumbo no resulta divertido +acotó . al tiempo %ue su esposa se precipitó para prote er a "anielli. ni el du%ue ni Pohn aportaron nada al monólo o de su hermano. la tierra comenzó a temblar.radford parec$a ami able con Pohn. = si no hay posibilidad de practicar otros deportes. 3in embar o.. (o la atosi aba con e:trava antes frusler$as como abanicos.. + 8Podr$amos 4u ar a los bolos9 +aportó Jreddy conta iando el entusiasmo a su hermana. =a %ue despu&s. Izzy me matar$a si me atreviese a apuntar con un arma a una criatura indefensa... a Dlivia no parec$a importarle. de varias en realidad. pero eso ocurr$a sólo durante parte del d$a y antes de dar cuenta de una botella. +3til oe se puso de pie.radford petulantemente co iendo una botella de vino de uno de los sirvientes +. +3in embar o. s$9 8Lo haremos all$9 +se#aló un sector plano del par%ue. + 8Dh.+. chocolates y demásF sino %ue prestaba atención a pe%ue#os detalles. de improviso. 3til oe le echó una mirada atribulada. el esposo de Dlivia.en con nosotros de caza despu&s del almuerzo +le di4o .. +6racias por la invitación. <omo si no les interesase su propiedad. yo tambi&n abandonar& ese deporte +declaró Pohn y fue recompensado con una sonrisa de aprobación de Isabel. . (o era la clase de matrimonio con el %ue ella so#aba. menos diri irse la palabra. a 3til oe+. 3e sent$a a radecida por sus esfuerzos para complacerla.s un deporte divertido al aire libre y lo podemos practicar en toda la e:tensión de la propiedad. .radford.. <uando se encontraba en estado normal..

3e metió una o dos veces en apuros. %ue %uedó bo%uiabierta. sin duda.. . 8>n terremoto9 8. concentrando la atención en el 4inete %ue no usaba máscara. "ios9 +)yacinth ritó llevándose las manos al pecho+.n . y con el tiempo aprendió a comportarse.+ 8Dh. no le4os de donde se hallaban. pero no pod$a entender por %u& se le aceleró de esa manera el pulso. Los i noró. <on el cuerpo inclinado sobre el cuello brillante del pura san re ne ro.s Ashby. + -Ashby/ + imió y fue blanco de las miradas preocupadas de su madre y de su hermano. +<reció salva4e y se convirtió en una sabandi4a despu&s de la muerte de sus padres en un accidente +continuó el du%ue+. parec$an rozar el suelo. pero cuyo rostro era imposible de distin uir a tan rauda velocidad. más %ue alopar. )ab$a al o %ue le resultaba terriblemente familiar en la fi ura del hombre..l corazón le lat$a tan desbocado %ue parec$a %ue iba a sal$rsele del pecho.s un conocido demonio de estos lu ares. .. >n rebelde botarate %ue dilapidó la mitad de la herencia además de moverse en los c$rculos más disipados. Isabel estaba demasiado deslumbrada por el e:traordinario 4inete como para preocuparse por la reacción tensa del iceber . pero no puedo recordar. Isabel nunca antes hab$a visto una demostración de destreza en e%uitación tan soberbia. la camisa blanca henchida por el viento. +)e visto antes esa destreza sin ular +3til oe se hizo eco de sus pensamientos+.. empa#ando el buen nombre de su padre.oney invadió Portu al y se convirtió en el más 4oven y más distin uido coronel %ue haya comandado el Ae imiento 1B de )'sares de 3u !a4estad +ponderó . Ashby estaba all$. la cabellera ne ra a itándose tan salva4emente como la crin del caballoF 4inete y corcel se ve$an como una fi ura indivisible cuyos cascos.l du%ue brindó la respuesta.. <uando era un ni#o de apenas diez a#os pod$a cabal ar como el viento. 5onta mu4er. +. o sol$a serlo +di4o )aIorth y le echó una mirada fulminante a su nieta+. aun%ue hab$a crecido entre diestros oficiales de caballer$a. (adie domina el caballo como &l. <onsi uió una comisión cuando . +.ast 3usse:9 +(o es un terremoto. pero con mi u$a y su inteli encia. Isabel se %uedó sin respiración. +intentó e:plicar el du%ue cuando bruscamente apareció un 4inete cruzando a toda carrera el par%ue. >n hombre notable. de4ó de mal astar su 4uventud.. nuestro vecino.

arrastrando los pies. 3i su hi4a no tuvo el tino de.amos. Aburrido de la escena. La madre de Izzy lo co ió del brazo y lo instó a ponerse de pie. -Por %u& no me ense#as tu colección de estampillas de la %ue me has hablado hasta la saciedad/ La dulce voz de An ie rompió el silencio %ue sobrevino. será un buen marido para al una mu4er sensata. =a hemos disfrutado suficiente del sol por este d$a. 3e puso de pie. Dscar %uerido.l anciano du%ue de )aIorth %uedó tan azorado como un eneral a %uien le han desertado sus tropas. Pohn se acercó para susurrarle al o al o$do al du%ue %ue hizo ru#ir a su abuelo y fue tras de su hermana con paso airado. . arrastrando con ella a su inocente marido. la pe%ue#a familia de tres miembros.ienes. se#or9 +espetó bruscamente lady Janny y se marchó indi nada hacia la casa. <harles/ ritos sin +3$.spero %ue est& satisfecho. Al 'n d$a. = además debe dormir su siesta. se diri ió hacia el interior de la casa.radford co ió una botella y se ale4ó displicentemente. + 8Liv. Isabel se %uedó sola con las de las manos. -<ómo se atreve a mostrar su aterrador rostro a%u$ despu&s de lo %ue ha hecho/ + 85iene todo el derecho de hacerlo. -. co i&ndolas .en. + 8. madame9 +vociferó el du%ue +. emelas. a uarda9 +la llamó antes de desaparecer en el interior de la casa. !i ni#a no tolera los sentido. .. +. Puntos.lleno de or ullo el du%ue+. 6anó la copa de oro en todas las competencias de caballer$a en las %ue participó en el <ontinente durante los a#os %ue duró la uerra.. mi amor +3til oe alzó a su hi4a en los brazos. y despu&s apoyó la mano en la espalda de su menuda esposa. +Llevar& a "anielli a la casa. + 8Pero nosotras %uer$amos 4u ar a los bolos9 +protestó 5eddy. +. + -Cu& intenta hacer/ +chilló lady )anson. al tiempo %ue Dlivia se pon$a de pie tensa y se diri $a aceleradamente hacia la casa+.

y en voz más %ueda le di4o+G . .+=a de4a eso +espetó Isabel.amos a merodear un poco. y 4u aremos a las escondidas.

?l era amable y divertido. + 8!aldición9 8.s muy vie4o. + -Cu&/ +chilló Isabel+. entonces lo recordáis realmente +sonrió importante para ella por al una razón indefinida.. Izzy/ +pre untó Jreddy. su clásica imponencia se e:tend$a en una secuencia de columnas corintias y ventanales palladianos. con el rostro enro4ecido. 5eddy encorvó los hombros al tiempo %ue profer$a un silbido.s más vie4o %ue !atusal&n9 Isabel miró divertida a una y otra hermana.. +contestó Isabel +(o es %ue te culpemos +meditó Jreddy en voz alta+. +(unca tuve ese error de concepto malhumorada. +"ebe ser mil veces más rico %ue el vetusto des arbado de )aIorth +murmuró 5eddy asombrada. La propiedad de Ashby era enorme. Cu&datelo t'. + -. +Ah. y mucho más divertido. . Izzy. repitiendo en voz alta lo %ue Isabel estaba pensando.s demasiado vie4o para nosotras y no podemos desperdiciarlo con nin una e:tra#a.ra +Por supuesto +5eddy puso los o4os en blanco con esa e:presión t$pica de Izzy de 0no seas rid$cula1+. 3iempre tuviste el error de concepto de %ue Ashby te pertenec$a solamente a ti. Ashby era incluso más apuesto %ue L.CAPÍTULO 14 3e detuvieron frente al sendero de casi una milla de lar o y se %uedaron mirando embobadas la blanca mansión. "ebe haber sido terrible para &l convertirse en una ár ola. P. ... con su estilo más moreno. += endemoniadamente apuesto en su uniforme azul +a re ó Jreddy imitando el tono de voz nostál ico de Isabel+. dominada por la tensión al estar tan cerca. Isabel. + -(o os acordáis de &l/ 3ol$a visitarnos bastante a menudo + a re ó nostál ica+. -<ómo pod&is saber al o de eso/ 1L@ .. +5iene treinta y cinco a#os +comunicó Isabel.

Isabel suspiró desanimadamente. espiaron alrededor de la casa cuya estructura ten$a una forma sim&tricamente cuadrada. saltó el cerco y su4etó la . . >nos momentos más tarde. apareció Ashby en su caballo al alope. +5enemos %ue localizar los establos +las apuró Isabel para %ue salieran del camino.staba sin la máscara.. llamándola 0dulzura1. por lo tanto nos %uedaremos %uietas tras los arbustos. 5en$a a un perfecto caballero pendiente de ella. Ashby bailando el vals con ella a la luz de la luna.rienda diri i&ndose hacia el patio del establo. s$. aun%ue el sentido com'n le dec$a a ritos %ue desistiera de esa idiotez y re resara a )aIorth <astle. 0Dh. Cuiero verle el rostro.scuchamos los chismes como cual%uier otro. -Cu& pod$a esperar realmente al alimentar esa obsesión insana salvo mayores tristezas y convertirse en una solterona/ + -Iremos a merodear o no/ +5eddy le pe ó un codazo+. . Ashby sin camisa en su sótano. <on movimientos á iles desmontó del caballo y se sacudió el cabello. al tiempo %ue su lustroso pura san re hac$a lo propio con la crin ne ra. +3$.+. -)ab&is entendido/ +sus hermanas asintieron sumisamente+. -Pero cómo pod$a olvidar ese brillo posesivo y hambriento de sus o4os %ue le demostraban %ue la deseaba/ Al demonio con todo. se le pe aba al rostro ocultándole las facciones. estamos a%u$ sólo para curiosear. 3ólo %ue no andamos pre onándolos por ah$ por%ue somos inteli entes y discretas +5eddy echó la cabeza hacia atrás a itando la melena ondeada imitando el esto de fastidio caracter$stico de su madre. Ah$ estaba otra vez. "ios1. La del ada 1LE . "eb&is prometerme %ue har&is e:actamente lo %ue os di a y %ue no causar&is nin 'n problema. h'medo de transpiración.. pero su lar o cabello. so#ando despierta con &l nuevamente. Ashby cenando con su familia. besándole los senos. >n torrente de recuerdos la invadió. 3u obsesión estaba empezando a cansarla.ra lo %ue tambi&n %uer$a Isabel. con cuatro entradas id&nticas manteniendo una fachada de estilo uniformeF finalmente. Dcultándose entre los arbustos. 3u maldita curiosidad por verlo sin la máscara la impulsó a se uir adelante. li4ando los tablones de madera. sólo un poco de saludable fis oneo +prometió Jreddy conteniendo la respiración. no causaremos nin 'n problema. +Aecordad. divisaron el patio del establo. Por supuesto %ue Pohn no pod$a compararse con Ashby.

camisa se le pe aba a la espalda transpirada. y un mozo de cuadra salió disparado del establo llevando un cuenco y un banco. le di4oG 1LH . caminando con rumbo definido hacia el patio. 5eddy y Jreddy lanzaron un emido al un$sono. se %uitó la camisa h'meda por encima de la cabeza. Isabel se encrespó al recordar cómo se sent$a esa espalda loriosamente esculpida ba4o sus caricias. fis oneando tras de los arbustos. Phipps salió de la casa. (o se detuvo. -por %u& ten$a %ue darles la espalda/ + 86avet9 +llamó Ashby. <olocándose la camisa sobre un hombro. -. 3e puso l$vida. para el asombro de Isabel. 6avet colocó el banco 4unto al potro y le ofreció un pu#ado de zanahorias. +-Ayudarme. pensó Isabel. 8<ómo se atrev$a a suponer %ue ella %uerr$a su compa#$a. 3e#orita Aubrey +rodeó el arbusto y permaneció de pie frente a ella.l problema era %ue los sentimientos %ue &l le despertaba hab$an madurado hasta convertirse en un profundo deseo. caminó directamente hacia donde se hallaba Isabel escondida con sus hermanas. resollando +. "espu&s co ió un cepillo y comenzó a cepillar la piel brillante del animal+. Ashby rió entre dientes y. con hombros anchos y un firme y esbelto trasero. Ashby se encaminó a randes pasos hacia la casa.. !ilord %uiere %ue le ha a lle ar su amable invitación para %ue usted lo acompa#e a tomar una taza de chocolate y alletas en el salón. !a#ana estará en e:celentes condiciones para %ue le presentemos a las ye uas. milord/ Puedo ase urarle. supervisarlo.ntrar& sólo un momento. +3$.as a hacerlo t'/ +3$. y despu&s vendr& a ayudarte +di4o Ashby en voz alta. 0"emonios1. . Isabel les cubrió las bocas con las manos. musculoso y de piel tersa.. pero de todas formas me ustar$a. +3e#orita Aubrey +la llamó antes de %ue ella pudiese darse cuenta de lo %ue suced$a e intentar escapar hacia el camino+... mortificada hasta lo indecible por haber sido pescada con las manos en la masa. amable o no9 8>n rábano9 <rispada. +. estoy se uro de %ue puedes cuidar de Apolo perfectamente. milord. 3u cuerpo fornido era a'n más deslumbrante a la luz del d$aG ni un ramo de rasa. !e encar ar& de %ue Apolo %uede bien cepillado y %ue despu&s ten a una buena comida.

La ata curiosa era incapaz de resistir la oportunidad para atraparlo sin la máscara. su ayuda de cámara. .ien +entró en la tina de cobre y salió de un salto con los pies enro4ecidos+. +!ilord. los pantalones de montar y la ropa interior... estallar$a.+(osotras. "udley re resó con Pim. +.stamos encantadas9 +se asomaron las emelas y se diri ieron a toda carrera hacia la casa. Pero eso tambi&n pod$a arre larse. + 8Jrederica9 85heodora9 8. con una sonrisa 4u ueteándole en los labios. 8Ahora mismo9 !ientras a uardaba a %ue el ayuda de cámara volviese. La ver$a de nuevo. uno de los sirvientes. )ubiese preferido %ue apareciera en su casa despu&s de oscurecer. Pod$a darse el cr&dito de %ue tanto el cálculo del tiempo. hab$an sido perfectos.n el instante en %ue vio a los )anson y a los Aubrey aco edoramente api#ados como chinches en el par%ue delantero de )aIorth <astle. + 8. pero al menos sirvió para aho ar las se#ales evidentes de lu4uria. . como la planificación y la e4ecución de su estrata ema. . 8"e nin una manera9 Ashby abrió la puerta de su alcoba con tal $mpetu %ue la azotó contra la pared.lla incluso hab$a lle ado más temprano de lo %ue hab$a previsto. de4ando las vestimentas desparramadas en el suelo como una estela camino al ba#o. Pronto. Ashby lo miró por encima del hombro. supo %ue ella vendr$a. Ashby co ió una de las cubetas y se lo arro4ó por encima de la cabeza.. . le prepar& su ba#o. los brazos y la espalda. arro4ó un pastilla de 4abón en el a ua hirviendo y comenzó a frotarse el pecho..olved de inmediato9+ ritó Isabel.l buenazo de Phipps hab$a sido un esp$a eficienteF y realmente se merec$a otra medalla. hundiendo todo 1LK . "udley. irrumpió a la carrera. 3e arro4ó 4abón l$%uido en el cabello y entró en el a ua ya tibia. trayendo cubetas con a ua fr$a. 3e %uitó aceleradamente las botas.lla no estaba dispuesta a entrar. Antes de %ue pudiesen constatar la evidente y embarazosa e:citación de su cuerpo. + 8!aldición9 <asta#eteó al sentir el destemplado chorro de a ua helada. 3i no conse u$a tener en sus brazos a Isabel ese mismo d$a. pero. en una mezcla de furia y pánico. 8"ios9 -Intentas %uemarme vivo/ 5rae unos baldes de a ua fr$a.

<uando emer ió.l corazón comenzó a latirle aceleradamente. >n par de bellos rostros 4óvenes e id&nticos. 3ólo %ue esta vez era infinitamente más a radable. es todo +se colocó un par nuevo de botas )obys. un chaleco de seda marrón. + 8"udley. para en4ua arse. = al tiempo %ue Pim le ayudaba con la cha%ueta. A'n intentando terminar de anudársela. Pim le alcanzó una toalla de lino.el cuerpo.. Lo hab$an visto. !ientras se colocaba la ropa interior y los pantalones de montar.sa era la cuestión. por el premio %ue presupon$a al final. enmarcados con brillantes rizos de un dorado cobrizo. secándose el cabello con la toalla. despu&s se diri ió con celeridad a su alcoba. !ientras recorr$a el vest$bulo luchó para co er los lazos de la máscara %ue le flameaban a los lados de la cabeza. . lo estaban observando desde el pie de la escalera con inocente curiosidad en sus o4os azul cielo. ni an ustiadas. esto para %ue uardaran silencio mientras + -"ónde está vuestra hermana mayor/ Las mu#ecas de %uince a#os vestidas de verde y rosa respondieron al un$sonoG +Afuera. 0 -<on o sin/1. !aldición. ni horrorizadas. "udley le anudaba la corbata con un nudo oriental. todas similares a la %ue hab$a %uemado.. . 3e envolvió el cuerpo mo4ado en ella con la eficiente presteza %ue hab$a perfeccionado en . 0<on1. . 3e peinó con los dedos y contempló a la criatura refle4ada en el espe4o.n uno de los ca4ones de la cómoda encontró las máscaras %ue hab$a tra$do de Londres. +6racias. y pasó como una tromba entre ambos en dirección al espe4o %ue col aba sobre la cómoda. incluso la cabeza.li ió la máscara verde y de4ó la alcoba. Jreddy y 5eddy.. "eber$a haberse atado la máscara en su alcoba. !eramente. no parec$an consternadas. unos amplios pantalones de montar. "udley le hab$a dispuesto sobre la cama una cazadora verde. "udley le abotonaba la camisa y el chaleco. Para su alivio. intri adas. Ashby se sent$a re4uvenecido.spa#a. . se detuvo bruscamente en la parte superior de la escalera. estaba se uro. y se hallaba presto para ayudar a su amo a vestirse. 1LL . La e:citación %ue le recorr$a las venas le hac$a recordar la t$pica sensación de e:pectativa ante la inminencia de entrar en combate. Ashby les hizo un ba4aba laM escaleras. una muda de ropa limpia9 +masculló entre dientes antes de hundirse ba4o la superficie del a ua para en4ua arse el 4abón.. + 8(o te burles9 +le di4o a la 6ár ola del espe4o.

?l les estrechó la1 pe%ue#as manos.. y la del vestido verde era Jreddy. desaprobar$a rotundamente.s una sorpresa. y estaba totalmente furiosa con &l. Ashby sintió un pu#o en el estóma o cuando sus o4os se encontraron. ten o un re alo muy especial para cada uno de vosotras. "ios. y salieron 4untos de la casa diri i&ndose hacia donde se hallaba Isabel de pie. 3ólo %ue Isabel no le hab$a parecido tan 4oven como sus hermanas ahora. &l tambi&n era mucho más 4oven y mucho menos curtido. +(os acordamos de ti +a re ó 5eddy sonro4ada+. con los labios apretados y a itada. -Pueden uardar un secreto/ +se ir uió conteniendo apenas la risa cuando ellas le dispensaron nuevamente una sonrisa sardónica+. realmente se hab$a comportado como un pervertido.. 3e inclinó hacia delante apoyando las manos sobre las rodillas. e indudablemente. +5rato hecho +5eddy le e:tendió la mano para sellarlo. pero para saciar vuestra curiosidad. mientras se enroscaba un rizo en el dedo. (aturalmente. era tan hermosa y deseable.ras ami o de *ill. + -3ab&is %ui&n soy/ +. Ds propon o un trato. Por "ios. en ese entonces. practicando con &l sus artima#as de mu4er en ciernes. en ese aspecto hab$a enve4ecido si los.res Ashby +Jreddy se mordió el labio sonriendo t$midamente. nos marchamos9 1LB . 3i me promet&is %ue no le contar&is a Isabel %ue me visteis sin la máscara. recordando cuan dulce. Julminó con la mirada a sus hermanas. +. os prometo %ue es al o %ue vuestra madre 4amás os comprar$a. 3inti&ndose un tanto rid$culo les repitió la pre unta formulada correctamente esta vez. y pudo enterarse %ue la del vestido rosa era 5eddy.3onrió. sonriendo ante su sandez.s cierto. — 8Jreddy. Le hizo una leve reverencia. +. encantadora y 4oven.. 5eddy. — -<uál de ustedes es 5heodora y cuál Jrederica/ +=o +contestaron al un$sono. incapaz de apartar los o4os de ella. era Isabel cuado se hab$an besado por primera vez en el banco. + -Cu& re alo/ +le pre untó Jreddy co%uetamente.

5e se u$. !e maltrataste e insultaste. +A los establos +les indicó un edificio e:terior y fue tras ellas. +Cu& coincidencia %ue est&s en tu propiedad de campo 4usto cuando estoy pasando una semana en la propiedad lindera. 5e pido disculpas por mi conducta.+(os prometiste al o +le recordó Jreddy dulcemente.l color de la muselina de su vestido hac$a 4ue o con sus labios apretados en moh$n de dis usto+. la pe%ue#a chanta4ista. se distra4o con un rizo %ue se le escapó del peinado y le %uedó flotando vulnerable en la nucaF tuvo %ue esforzarse para contener el deseo de besarlo. sólo por%ue %uer$a ver tu rostro. . ?l la co ió del brazo. + -Cu& estás haciendo a%u$/ <re$ %ue eras un recluso. + -(o me ordenaste en t&rminos reprobables %ue me mantuviera apartada de ti/ +le espetó+. + 8. 3e ne ó a mirarlo. si me aceptas1. 5e lo 4uro +mientras sus o4os le acariciaban el delicado perfil. %ue nunca abandonabas tu ho ar. +(o es nin una coincidencia. se detuvo 4unto a Isabel. %uienes avanzaron dando saltos. !aldición. +Ashby Park es mi ho ar +0y será el tuyo tambi&n.n el camino. .l cual bien mereces9 +se encaminó hacia sus hermanas. (o %uise decir nin una de ellas. >na ofrenda de paz. 3i no pod$a controlar su entusiasmo f$sico y le ofrec$a una decorosa 1LM . += aun as$ a%u$ estamos. +Jui un idiota y reaccion& muy mal +murmuró+. al tiempo %ue se le formaban encantadores hoyuelos al sonre$r. Isabel levantó la vista y lo miró con el ce#o fruncido. (o puedo estar le4os de ti. 3u mirada encontró por un fu az instante el brillo intenso de sus o4os azules. 5en o al o para ti tambi&n +tra ó con dificultad al aspirar su perfume a vainilla+. y t' tampoco + le susurró+. Lo ró liberarse y se diri ió hacia donde se hallaban sus hermanas. (os pertenecemos el uno al otro. +D podemos volvernos muy parlanchinas +a re ó 5eddy. por las cosas %ue te di4e. )e sufrido un infierno durante las 'ltimas dos semanas. Isabel.

+ -Por %u& está contrariado/ +pre untaron las un$sono. + -Por %u& los cachorros son ne ros si . 5eddy y Jreddy cayeron de rodillas. !ientras Isabel se sentaba para acariciar a la madre. La luz entraba por los amplios ventanales calentando los bo:es. y a la madre tambi&n. 4amás podr$a lo rar su perdón.disculpa. le pre untó+G -"ónde está )&ctor/ + -)&ctor/ +Jreddy abrió los o4os de felicidad+. si uió a las damas hacia el interior del establo. emelas al 1BO . transidas de ternura. y percibiendo cómo se le tensaba la espalda+.uttercup es dorada/ + pre untó Jreddy. Ashby las si uió. + -5e ustar$a contestar esa pre unta/ +3u padre es ne ro +les e:plicó. + -Podemos acariciarlos/ +)á anlo. -. (o se vio desilusionado. profirieron m'ltiples e:presiones de 4'bilo. donde se hallaban los más finos potros pura san re de In laterra devorando fardos de heno. 5an pronto como las tres mu#ecas Aubrey entraron en la pe%ue#a habitación. )&ctor es el cachorro %ue me dio Isabel. +. y sin mirarlo.s el cachorro %ue le diste a Ashby a#os atrás/ +3$ +contestó Ashby colocándose de cuclillas detrás de Isabel. sumamente contrariado. cuando yo todav$a le ustaba. Apartando la lasciva mirada de su bien formado trasero %ue se meneaba frente a &l. 3onriendo. cada una de las emelas alzó un cachorro y lo acunó cerca del rostro.uttercup +se inclinó para acariciar a la perra %ue yac$a feliz sobre una manta rodeada de cinco cachorros in%uietos. . .uestro re alo está en el depósito de elementos de caballer$a %ue está al fondo +di4o previendo los ritos de alborozo.stá fuera. )a tenido un parto dif$cil. Ashby le echó una mirada a Isabel. +)ola. por favor. en al una parte.

<onf$en en m$. uno dorado %ue hab$a permanecido detrás de la madre hasta ese momento. pero %uer$a tanto más de ella... 3e abrió camino entre los machos y las hembras. . Al o %ue &l detesta. +. Le deslizó el dedo por deba4o del cuello. Ashby no pudo evitar ima inarse a Isabel mimando a su hi4o.. <uando ella intentó ponerse de pie. 3us cachorros saltaron de ale r$a moviendo los rabitos. . a buscar una caricia. Aiendo ale remente. el cachorro ronroneó y &l casi lo imita. Incapaz de resistir la tentación. y no pod$a evitar cierta satisfacción por haber tomado el control de la situación. ?l se hallaba otra vez en el para$so. la co ió de la cintura. persi ui&ndola &l a ella. se echó 4unto a .+Los mozos de cuadra le dieron un ba#o esta ma#ana. recibiendo sus cariciasF y divirti&ndose terriblemente. = lo sabes muy bien.endrá en cual%uier momento. se inclinó por encima de su hombro y la besó.uttercup lami&ndola posesivamente. )asta ahora ella hab$a estado llevando las riendas. y Ashby %uedó solo con Isabel. enviándole un silencioso mensa4e. 3ab$a lo %ue estaba haciendo. ella le echó una furtiva mirada. 1B1 . +!i madre nunca permitirá %ue nos los %uedemos +di4o ella con pesar+.lla tiene tu nombre. oli&ndolos. mi pe%ue#o. +?ste es i ual a la madre +frotando al enrulado cachorro retriever con ternura contra el mentón le di4o+G (o ten as miedo. aun%ue tuviese %ue valerse de ardides poco convencionales. y suyo tambi&n.lla imió pero no lo apartó. las emelas corrieron tras ellos. lami&ndolos. +<reo %ue ten o la solución +prometió con un ui#o+. . &l sonrió y se puso de pie para abrir la ventana. 3oy un hombre de muchas habilidades. 3ilbó y volvió a colocarse detrás de ella.lla se apartó de &l y reco ió al se:to cachorro. + -Lo ven/ ..s una familia +Jreddy suspiró con placer. )&ctor apareció ladrando en el depósito. una vida. toda una vida de risas y ale r$a. )&ctor saltó hacia sus pies y uió a los seis cachorros al patio. Jinalmente. al o %ue los Aubrey hab$an disfrutado siempre en abundancia. <uando Isabel lo fulminó con la mirada por encima del hombro. Ashby le deslizó un dedo por la columna.

Intentó nuevamente ponerse de pie. y lo co ió de los hombros. tu conducta.urlonamente.lla se retorció intentando liberarse echando la cabeza hacia atrás.l amor se apa a cuando al o lo altera1. pretendiente. . +>na frase interesante la %ue usasteG 0. +Principalmente.lla se iró. le espetóG +. + 8(unca vuelvas a hacerlo otra vez9 +lo miró furiosa. 3e apartó de ella con la mand$bula apretada. -Puedo pre untar %u& alteración ha provocado un cambio tan inusitado en tus sentimientos/ +masculló con los dientes apretados.l amor se apa a cuando al o lo altera. 3& %ue me amas. pero &l la su4etó fuertemente. !e lo di4iste t' misma. +3ólo nos besamos. le murmuró contra la me4illaG + -Por %u& no/ + 83abes muy bien por %u& no9 +masculló irritada. permiti&ndole %ue saboreara por un instante los lu4uriosos secretos de su boca. hab$a aprendido esa lección varios a#os atrás. 3i le continuaba apostrofando en el rostro sus propias palabras. . pero en vez de acercarlo hacia ella. controlando apenas una sonrisa. la iba a besar enlo%uecidamente para demostrarle %ue estaba en un error. La pe%ue#a seductora lo miró burlonamente. con el pecho movi&ndosele a itado. Las mu4eres dicen y prometen todo tipo de estupideces cuando están dominadas por la pasión. + -(o puedo/ +levantó una fina ce4a dorada+. +(o puedes decirlo en serio +tra ó con dificultad al tiempo %ue una sensación de pánico lo dominó. lo apartó. <ontrariamente a lo %ue ella supon$a. tu respuesta e:presó al o diferente. +(o te ale4es de m$ +le suspiró+. Cue te sirva de lección en tu vida.. pero Isabel no era Dlivia. (o si nificó nada +se enco ió de hombros con esto displicente. 3us o4os azules se tornaron &lidos. 3hakespeare debe haberse sobresaltado en su tumba +o haberse re$do burlonamente de &l+. pero tambi&n mi nuevo 1B2 . y la vena del cuello lati&ndole deprisa. +)ace un momento. <on aliento pesado y caliente.

Incluso se ha comprometido a patrocinar nuestra causa en el Parlamento. &l har$a el rid$culo confesándole cómo hab$a pasado dos d$as con . .. Isabel9 +un nudo de dolor lo carcomió interiormente impidi&ndole respirar. . += no fue inusitado.stá recurriendo a todas sus vinculaciones en el 6abinete de !inistros para conse uirnos los listados.ien.. (o e:iste nin 'n protocolo particular para obtener las nóminas del personal de e4&rcito. +Jue lo %ue me di4iste hace dos semanas. uno los revisa. Pohn se ha comportado como un caballero encantador. +. +3e uramente la ho4eó tan sólo +la interrumpió por despecho y resentimiento. Participó en una de nuestras reuniones de la fundación.se es el procedimiento. Cuer$a patearse por haber permitido %ue el tiburón albino se le hubiese adelantado mientras &l hab$a estado dando rodeos. Pohn.I/ +mordió al decirlo con desd&n. -)a hecho al 'n pro reso desde entonces/ +>n substancial pro reso. pero &l pudo detectar %ue hab$a lo rado fracturar la confianza %ue hab$a depositado en lord )andsome. Lo 'nico %ue se debe hacer es conse uir a al uien %ue lo autorice. . d&4ame compartir un pe%ue#o secreto conti o.. +Por tanto no los ha conse uido todav$a. Ddió la manera dulce y familiar en %ue pronunció el nombre de a%uel bastardo. 3i era cierto %ue sus sentimientos se hab$a volcado hacia Pohn. 5u comportamiento fue despreciableF en cambio..l Rn el "orado . y los devuelve de inmediato.rooks revisando los listados y preparando las cifras estimativas de la propuesta de ley. ?l. Ashby +utilizó su t$tulo Zno su nombre de pila. el %ue nunca hab$a dicho a mu4er u hombre al uno[ y con toda frialdad+. +"ebe estar haciendo discretas inda aciones entre sus pares buscando a la persona indicada para %ue autorice la estión sin %ue se ha an demasiadas pre untas +le respondió tran%uila.. Aeaccionó ante eso. + 8)an pasado sólo dos semanas. cómo hab$a cabal ado toda la noche ba4o la lluvia 1B@ .. +!uchas <osas pueden suceder en dos semanas. consumido por los celos y la desesperación.lla frunció el ce#o. Leyó la propuesta de ley y la aprobó. ni un fenómeno.+ -.

+ -. . Le co ió uno de los dorados rizos entre los dedos. real. . +<reo %ue ser$a correcto de mi parte informarte %ue Pohn le ha solicitado a 3til oe autorización para corte4arme. + -Cu& dir$as si te contase %ue he elaborado para ustedes al o diez veces me4or %ue los listados/ 3e mordió el labio inferior. 3u rostro refle4ó sorpresa y 4'bilo. + -Cu& elaboraste para m$/ +>na evaluación completa. con ella. Lo miró con los o4os de una mu4er %ue ha probado la pasión. +!e dice %ue debo renunciar a ti. no es errático ni cambiante. +Pero a'n no has renunciado a m$+di4o en tono casi de pre unta. )ab$a de4ado partir a Dlivia sin mover un dedoF no pod$a hacer lo mismo con Isabel.por%ue no pod$a a uardar un se undo más para verla.rooks.lla se levantó.speras %ue se te declare/ +!e a rada Pohn. no dec$rselo ser$a matar la 'ltima esperanza de compartir una vida completa. + -Cu& te dice tu corazón sobre m$/ +le pre untó suavemente.s entil y amble. el se#or . para recon%uistar ese brillo de admiración en su mirada. y ha ardido en ella. Par$s. Cue no eres confiable. 3in embar o. cuando de ti se trata. +(o s& nada. + -Aealmente hiciste eso/ -Por m$/ +)ar$a cual%uier cosa por ti +le di4o %uedamente+. -Acaso no lo sabes ya/ !antuvo un aire displicente. turbada. (o rompe sus promesas ni me insta a escabullirme clandestinamente 1BE . firmada y aprobada por un contable de confianza. >na vie4a herida le comenzó a san rar en su interior.

. acercándosele para besarla. tanto de hombres como de mu4eres. -La tienes/ +. le $timo y ló ico. Pues le importar$a lo suficiente como para entender. para ver más allá.stá bien.n el castillo. +Antes de entre arte los cálculos de montos estimativos. +Aun%ue sólo sea para darme el usto. no lanzase un rito de horror ni vomitara de dis usto. y hab$a utilizado la voz pasiva. Aun%ue no pudiese poseerla esa noche. pero no lle o a comprender por %u& te tomas tanta molestia. y ha aprobado cada palabra.con &l. 03er$a persuadida para aceptarlo1. Ahora )anson era un h&roe. +)ace %uince d$as me di4iste %ue no %uer$as saber más nada de m$. me ustar$a echarle un vistazo a la propuesta. -3er$a 3til oe la %ue la persuadir$a/ Ashby necesitaba tiempo para estar con ella. Pohn la ha revisado de cabo a rabo. 3i se me declara. %uer$a abrazarla al menos. + -= me cre$ste/ +le acarició la blanca me4illa. -pero cómo ha o para hac&rtela lle ar/ +5ráela t' misma. %ue estaba se uro de %ue la convencer$a. 5e enviar& por correo los cálculos cuando re reses a Londres. +. para recobrar su confianza y recon%uistar su corazón.ien.sta noche +la miró profundamente para ver si la idea de estar con &l a solas la hac$a cambiar de opinión. Ddiar$a %ue los cálculos y estimaciones estuviesen incorrectas +ese era un fundamento concreto.. y por un se undo temió %ue lo llamara embaucador. probablemente. le acababa de enviar un mensa4e. . ?l se sintió ofendido de inmediato. para %ue cuando le viese el rostro. Podrás evaluarlo todo por tu cuenta. +. — 8!e estás pidiendo %ue me escabulla otra vez para reunimos en secreto9 +le reconvino recelosamente. 5antos a#os de 4u ador e:perimentado y mu4erie o empedernido le hab$an ense#ado a interpretar los matices %ue escond$an las palabras. no ven as +adoptó un tono distante de resentimiento+. ser$a persuadida para aceptarlo. "i4o %ue estar$a or ulloso de presentarla en la <ámara. 1BH . 3i sus instintos no lo en a#aban. Jrunció el ce#o. !aldición. lo %ue si nificaba %ue a'n no lo hab$a hecho.

+(o te entiendo. aun%ue haya perdido dos semanas. tu amor. (o s& %u& %uieres de m$.ste no es un 4ue o +le di4o sinceramente+. voy a luchar por ti. por lo %ue me4or ser$a renunciar a ello.. 1BK . 5e deseo. "esesperadamente. Puede venir al uien. )ar& todo lo %ue est& a mi alcance para recobrar tu confianza. 5us hermanas están divirti&ndose a lo rande persi uiendo a los perros. 3e levantó colocándose a su lado y la asió.. + -Les hablaste a tus ami as sobre m$/ Levantó una ce4a. 3e puso de pie. pero.res un secreto acaso/ +no ten$a respuesta para eso+. con se uridad se trata de una mala influencia o de al o pernicioso. +. o revelarlo. Pamás volver& a hacer al o %ue te ha a da#o +le enfermaba haberse convertido en al o %ue consideraba una amenaza+. = Phipps tiene órdenes estrictas de mantener a raya a los curiosos +Ashby no ten$a inter&s de %ue los encontraran en al una situación comprometedora. !e has acosado y perse uido durante siete a#os. acariciándole los bucles+. mirando por encima del hombro+. 3u confesión sólo sirvió para enfurecerla a'n más. (o hasta %ue estuviese se uro de los sentimientos de ella. (o soy tonta ni chismosa. +(adie vendrá. +. +(o s& a %u& estás 4u ando. + 8!is ami as me advirtieron sobre ti9 8!e di4eron %ue no buscabas nada bueno9 Cuedó paralizado.sc'chame +le suspiró roncamente. (o voy a permitir %ue te ale4es de mi vida. Paris. 3e rindió con un emido y le devolvió el beso. (o repito mis errores. pero me heriste. Isabel. y %ue Pohn )anson se vaya al infierno +le aplastó la boca con un apretado beso hasta %ue ella de4ó de luchar. y dudo %ue pueda volver a confiar en ti de nuevo.s sabido %ue si uno tiene %ue ocultar al o a los seres %ue ama.+ 8"etente9 +lo apartó dándole un empu4ón en el pecho. +!e disculpo por mi conducta de la otra noche. + -. Isabel Pane Aubrey. Por lo tanto. .

. +.stás e%uivocada.<uando levantó la cabeza para recobrar la respiración. precisamente. Para evitar colocarse en una situación %ue lo har$a desenmascararse y arruinarlo todo cuando era demasiado pronto. pero los o4os le brillaron decididos.. La alcanzó cuando ella caminaba entre los bo:es.. — -5u. Lle ar a ser ami os y amantes es lo me4or %ue puede sucederle a un hombre o una mu4er. mirándole fi4amente la boca. +(o revelar& todos los secretos ni atractivos de mi ami a. os presentar& y podrás descubrir por ti mismo cuan compatibles podr&is ser. 3i bien el truco de enfadarlo para obli arlo a declarársele estaba siendo eficaz +hasta cierto punto+ &l hab$a 4u ado ese tipo de 4ue os mucho tiempo antes %ue ella lo aprendiera. ami a o... %ue estoy profundamente arrepentido de haberte herido. 3implemente. y sab$a cómo retrucarlo. %u&.ueno. los o4os de Isabel ard$an de pasión. y %ue ten o toda la intención de hacerte m$a.a4o nin 'n punto de vista ella %uer$a %ue &l tuviese al o con su ami a. -Cu& más/ Pudo incluso escuchar el ruido %ue hizo al apretar los dientes con fuerza. +Parece lo %ue me dir$a mi ami a 3ophie... +. +. disimuló. + -Cu& te hace pensar %ue ser$amos compatibles. ella es mayor %ue yo. 1BL . +Los ami os no pueden ser amantes +lo es%uivó y abandonó el depósito. + -!e estás diciendo %ue vas a corte4arme/ +le pre untó sin aliento. . )ar$an una espl&ndida pare4a. 3e detuvo frente al potro más 4oven y le acarició la cabeza./ +Ambas cosas +0y más1..se es ciertamente un punto a su favor. y &l estaba listo para llevarla a su alcoba por la puerta trasera y de4ar %ue Phipps lidiara con sus hermanas. 3ophie y yo/ 3e le desdibu4ó la sonrisa. +. Los presentar&.stoy diciendo %ue he sido un idiota. primero.

de ahora en adelante ser& un dechado de corrección. 4ustamente cuando hemos empezado a e:plorar lo maravilloso %ue ha sur ido entre nosotros/ +la apretó contra &l+. +Lamento contradecirte. Prorrumpió en una carca4ada. ya %ue usted es propensa a sorprender a los caballeros con sus besos. La co ió entre sus brazos. -Por %u& necesita ayuda para conse uir pretendientes/ -5an fea es/ + 8(o9 8. 6entilmente. +Pues es me4or %ue no la haya conocido. +Pues entonces puedes estar se uro de %ue nuestros labios 4amás volverán a encontrarse +anunció picaramente. se#orita Isabel. +. (o era tan est'pido como para no darse cuenta de %ue sus intentos para verle el rostro estaban motivados por al o más %ue simple curiosidad. 1BB . le pre untóG + -3er$as capaz de hacer de celestina. <reo %ue la bella dama necesita entonces otro beso.Jrunció el ce#o. + 8= esa es otra cosa9 +se soltó de su abrazo+.s hermosa. si es %ue ella pensaba %ue formar$an una buena pare4a. o podr$a verme tentado de conocerla me4or. incapaz de esconder su sonrisa. (o pod$a evitar sonre$rle. y no tiene nada de malo9 A causa +y a pesar+ de la enfática defensa de su ami a. . t' serás la %ue me bese a m$. = esa es una promesa. salvo %ue ten o todo el derecho. 8(o deber$as estar besándome en absoluto si %uieres recon%uistar mi confianza.. +>sted ha sido mal informado +y levantó el mentón. Aápidamente se corri ió+.. = la pró:ima vez %ue nos besemos +le a re ó suavemente+. + -Por %u&/ -Cu& tiene ella de malo/ +0!aldición1. )ab$a sonado totalmente inse uro.star& feliz de presentaros +se ve$a adorable cuando estaba eno4ada.lla ten$a miedo de lo %ue podr$a lle ar a descubrir. deber$as comportarte como un correcto caballero9 La si uió hasta la puerta. +!uy bien. &l apostar$a a %ue 3ophie realmente ten$a al 'n tipo de anomal$a.

-%u& tal una semana/ + -5anto tiempo/ +le echó una mirada seductora+ -= %u& anar$a/ + -3e ura de ti misma. "os cosas eran indudablesG una era %ue no %uer$a %ue le viera el rostroF y la otra. pierdes la apuesta..+ -5e animas a hacer una apuesta/ 3oy capaz de poner un lapso determinado.. 6racias a "ios. además del beso. = si yo conmi o.. >na ota cayó sobre la nariz de Isabel. 3e le cortó la respiración.so nunc. +(osotras no rompemos una promesa. +Pues entonces nos empaparemos. -Cu& aspecto ten$a/ 5eddy apretó los labios con determinación. eh/ <reo %ue deber$amos discutir sobre %u& anar$a yo. Pero si rompes la promesa e intentas besarme. +)asta %ue no me brind&is un retrato detallado de &l. Acepto el desaf$o. ano. +(o iremos a nin 'n sitio hasta %ue no me di áis e:actamente lo %ue visteis +insistió Isabel. deteni&ndose . + -Le visteis el rostro/+e:clamó bruscamente+. te %uitarás la máscara en mi presencia..imos a lord Ashby sin la máscara +contestó Jreddy sencillamente. +se detuvo con un brillo desafiante en los o4os+. Isabel estaba de muy buen humor cuando re resó. pasarás una noche +.. +3i yo ano +propuso+. +"e acuerdo +las cosas parec$an ir me4orando.. no ser& más vuestra ami a. naturalmente. %ue la deseaba 1BM Isabel. +!uy bien +di4o lentamente+. 3e ale4ó a randes pasos. por%ue está a punto de llover + se#aló Jreddy. + -"e %u& estabais hablando tanto/ +. muy irritada.

pod$a derrotar al coronel lord Ashby en su propio 4ue o est'pido. La apuesta le otor aba un cierto rado de controlG para cuando la semana terminase. si consideraba %ue &l la hab$a se uido hasta .. <omo si fuese posible %ue &l mirase dos veces a al uien tan intrascendente como esa simplona. = en realidad. o hacer. deb$a mantener los labios apartados de los suyos si %uer$a anar la apuesta. Cuizás ese pe%ue#o buitre supuso %ue tendr$a una oportunidad con la pat&tica 6ár ola en la %ue se hab$a convertidoF pero no ser$a as$. no si Dlivia ten$a al 'n inter&s en decir. le ver$a el rostro. Por consi uiente. Ashby y el hermano difunto hab$an sido ami os muy cercanos. al o para evitarlo. pero eso no era razón suficiente para 4ustificar %ue Isabel sintiese la necesidad de ir corriendo a ver a Ashby tan pronto se enteró de %ue estaba ah$.desesperadamente. 0Propensa a sorprender1. y una maliciosa sonrisa le desplazaba el moh$n de dis usto.. Al o hab$a cambiado incuestionablemente a su favor. Dlivia lo ten$a. -5an dif$cil pod$a ser/ Dlivia observó con creciente anta onismo a las tres hermanas Aubrey. 3intió cómo su tonto corazón rebosaba de 4'bilo.. Pero ella no pod$a confiar completamente en &l si le ocultaba el rostro..ast 3usse:. %uienes se acercaban a la casa caminando por el sendero. y ten$a el presentimiento %ue su relación avanzar$a rápidamente a partir de entonces. Dlivia sonrió sarcásticamente. 1MO .

se acercó a la cama. Ashby. La habitación estaba a oscuras. + -Por %u& ahora/ -"espu&s de tanto tiempo/ +Jui a verte el a#o pasado a tu casa. >n perfume conocido colmaba el aire. <umpliendo sus órdenes. Pero no 1M1 . pero escuchó el roce de las sábanas. Los senos sur $an tur entes entre su blonda y lacia cabellera.. sin %ue su mente alcanzase a aceptar la idea de %ue Isabel estuviese all$ esperándole. y nadie 4amás sabrá. +)ola.. con la parte de su cuerpo más ansiosa se#alándole tiesamente el camino.. pero Phipps no me permitió entrar.$stete +le di4o. +. +Lo %ue si nifica %ue podemos hacer lo %ue %ueramos. aun%ue no pod$a controlar %ue su cuerpo reaccionara ante la visión de una mu4er desnuda en su camaF menos cuando Isabel lo hab$a estado torturando tanto 'ltimamente.CAPÍTULO 15 Ashby supo %ue hab$a al uien en su alcoba en cuanto abrió la puerta. 3intió la boca seca. >na risa ronca le brotó de la ar anta. +5e ves asombrado +sonrió ella. +. La luz de la lámpara 4unto a la cama se encendió. +Dlivia. + -Cu& parece %ue estoy haciendo/ 5e estoy esperando para %ue ven as conmi o +apartó las sábanas en una clara invitación.lla se sentó de4ando %ue la sábana se deslizase hasta su cintura. + -Cu& estás haciendo a%u$/ +le e:i ió. no a vainilla. Pensando %ue estaba delirando. 3e detuvo bo%uiabierto. de4ando al descubierto un blanco muslo.stás casada +y tomó conciencia de %ue el perfume era a rosas.. .

y menos con Dlivia. cuándo/ -Antes o despu&s de mis cicatrices/ 5ienes %ue ser más espec$fica. no el m$o. escuchó otra vez el roce de las sábanas. + -(o puedes de4ar el pasado atrás. +!e deseas más %ue antes. Ashby.stoy tan h'meda por ti.. +"ebo decir %ue tu rostro ha me4orado notablemente desde la 'ltima vez %ue te vi. (o te deseo. +.so dices ahora. +3iempre has sido demasiado or ulloso +murmuró amar amente. pod$a apostar.ten$a nin 'n inter&s en satisfacer su frustración con otra mu4er. Al darle la espalda y %uitarse la cha%ueta. 3iempre te he deseado. -Antes.. 1M2 . = a'n lo haces. = yo am& un sue#o.radford. Aealmente hab$a aprendido al unos trucos durante los 'ltimos a#os.. como yo lo he hecho/ +le di4o.s demasiado tarde. .$stete +cruzó la habitación. 3uavizó el tono+. (o sent$a nin 'n pre4uicio de permanecer completamente desnuda frente a &l. .. +. Al o %ue le hab$a dicho Isabel más temprano le resonó en la cabeza. — -3ervir$a %ue te di4ese %ue me he sentido desdichada desde el momento en %ue romp$ nuestro compromiso/ +. +Avanzó hacia &l+. pero se uramente no de . y despu&s. seductora+.se es tu problema. <reo %ue nunca lo hice. pero nunca lle amos a consumar ese amor. .'scate otra polla para %ue te satisfa a. <asi pe ó un salto para apartarse de sus manos. (os amamos una vez. sintió unas manos %ue se deslizaban a lo lar o de sus muslos. A'n te deseo. (adie me ha hecho sentir lo %ue t' me provocabas. Dlivia. y no pudo evitar sentirse culpable con la mu4er con %uien deseaba casarse sólo por estar frente a Dlivia desnuda. pero yo s& %ue te sentiste devastado cuando te de4& a#os atrás. poniendo la mayor distancia posible entre ellos. A m$ no me interesa. La miró fr$amente. +Amaste mi dinero. %uizás más %ue antes +deslizó las manos hacia la tensa entrepierna masculina+.

+Cuizás. volvió la cabeza y entrecerró los o4os+. 6ru#endo una protesta. v$stete. sintió un repentino rechazo por toda la situación.s realmente tan desesperada la situación %ue tienes %ue prostituirte por tu familia/ 3u e:presión se tornó mal&vola y dura. antes de %ue llame a los sirvientes para %ue te ayuden +esta era su manera sutil de hacerle saber %ue estaba rechazándola. .s por ella por lo %ue t'. por esa simplona9 + -= si fuese as$/ +su sonrisa fu az duró apenas un se undo+. o %u& no sent$. <o ió la camisa de la silla y se la colocó. . le susurróG + -Por %u& no te desvistes y te demuestro con %u& clase de emociones soy capaz de hacerte arder/ 3abiendo perfectamente lo %ue ella estaba buscando. +.chándole una mirada turbia. hará %ue se case conmi o antes de un abrir y cerrar de o4os. Percibió la luz a trav&s de los párpados. = t' eres incapaz de sentir las emociones %ue deseo en una mu4er +Isabel desped$a más calor de la punta de un dedo %ue el %ue Dlivia pod$a sentir completamente enardecida+. + 8"espierta. 85u re ordeta simplona tiene un amor$o con Ashby9 + -Cu&/ +reconociendo la voz de su hermana. vestida o no. pero s& %u& sent$. despu&s enviar& a al uien para %ue te acompa#e hasta la puerta. por el amor de "ios.s por esa Aubrey9 + ritó atónita+. y el vizconde 3til oe olfatea al 'n posible escándalo.so ir$a en contra de los planes de tu hermano. + -. Pohn9 5enemos %ue hablar +la orden terminante le lle ó entre sue#os. + 8. Por 'ltima vez. 8Liv. 5ienes cinco minutos. es de madru ada9 -Cu& diablos te sucede/ 1M@ . + -Por %u& montaste ese espectáculo hoy si no %uer$as %ue te buscara/ Levantó una ce4a. -verdad/ +se diri ió a randes pasos hacia la puerta+.. 3i esparces al una calumnia %ue comprometa a la se#orita Aubrey conmi o.staba cabal ando en mi par%ue. 8. >na mano le sacudió el hombro+. Pohn se dio la vuelta y escondió el rostro ba4o la almohada..

"eber$as haberte %uedado con la 5albot. Además. + -5olerable/ +lo miró furiosa+. +Pens& %ue sólo verlo te causaba repulsión. Pohn se sentó. =o.radford +resopló+. &l no habr$a tenido nin 'n miramiento en difamar nuestro nombre p'blicamente.. +(o sirve %ue te recrimines ahora por lo %ue sucedió en el pasado.. +Louisa 5albot +espetó con dis usto+ es un bicho insufrible y desa radable %ue tiene a una ran ara#a americana como t$o. 5e di4e %ue ella no te conven$a.stoy dici&ndote %ue el %ue se la está devorando es la 6ár ola. (o lo miró a los o4os.s di erible. "eb$a haber investi ado me4or su situación financiera en vez de creer sus estrafalarias historias. 3abes muy bien %ue hab$a contratado a entes para %ue investi aran nuestros asuntos. + 8. cabeza de chorlito9 La escudri#ó eni máticamente.. me usta Isabel. + -Juiste a verlo/ -Por %u&/ +. .sta noche fui a ver a Ashby y la vi.. +<u&ntame tu visita a Ashby. + -= salvarte de tus aprietos económicos/ Liv. +<omo lo hiciste la 'ltima vez +le reprochó. -5e vio/ -5e habló/ 1ME . casi como era antes.s cinco veces más rica %ue la se#orita Aubrey y mucho menos problemática. irse de su casa.lla se puso de pie y comenzó a pasearse por la alcoba.so no importa. Al menos el rostro de . . )asta su olor me descompone.radford resulta tolerable en la cena. ya te di4e %ue me ocupar& de todo. +. . pasándose las manos por el cabello des re#ado. + 8(o puedo creer %ue haya sido tan idiota9 3e ve tanto me4or ahora.Dlivia estaba l$vida. +Pens& %ue podr$a hacer %ue se interesara en m$ otra vez. 3i le hubiese echado el lazo realmente. +Lamento lo de . !amá di4o %ue estaba tan borracho %ue anoche casi se aho a en el plato de sopa.

1MH .stoy se uro de %ue lo visitó por una cuestión totalmente inocente. la idea de %ue cual%uier mu4er prefiriese a un ermita#o con el rostro deformado le resultaba inaceptable. apostar$a hasta mi 'ltimo peni%ue a %ue %uieres recuperar a Ashby. ?l bostezó.scucha.. Imo en . + -= la se#orita !iles/ 3u padre fue vizconde. Liv. +(o es posible %ue Isabel prefiera a la 6ár ola en vez de a m$. por e4emplo. 3u padre vender$a el alma al diablo por un yerno con t$tulo nobiliario. (o era amor lo %ue buscaba. debes buscarte a otra. Liv. = nin uno de nosotros conse uiremos nada de lo %ue %ueremos. ya %ue si el hermano se enteraba. todo podr$a volverse en contra nuestra y e:plotarnos en el rostro. sólo dinero. 3e detuvo al escucharlo y lo enfrentó.s por esa criatura tan encantadora %ue estás corte4ando. Aun as$. Pohn. + -Cu& crees %ue %uiero/ (ada más %ue la vida %ue merezco. +<uando le recrimin& sobre ella +si uió diciendo Dlivia+. si me caso con Isabel. &l %uedará libre para ele ir. pero ahora s& por %u& +e imitando burlonamente a Isabel+G . "e al una manera.. la estar$a casando con &l en cuestión de se undos. 3i no tenemos cuidado. . + -Pues por %u& se escabulló si ilosamente y no le di4o a su familia adonde se diri $a/ (o deb$a preocuparle. te di4o a s$ mismo. lo consi uió a &l tambi&n +se levantó de la cama+. <o ió un vaso vac$o de brandy %ue hab$a de4ado en un estante cercano a la cama. eso %uiero +espetó furiosamente. 8Puede pudrirse por lo %ue a m$ concierne9 +. >na ola de ardiente ira le recorrió todo el cuerpo. + 85e e%uivocas9 +se puso de pie de un salto y se diri ió a la puerta+. ?sta es demasiado est'pida como para apreciar su buena suerte.+ 83$9 !e desde#ó.lakely. +5iene razón. me advirtió %ue no divul ase rumores. >n buen n'mero de debutantes se abalanzar$a sobre ti para poder echarle el lazo al Rn el "orado. +Leonard .lakely es un comerciante. +<onoci&ndote. Arru ó el rostro en un esto de aversión.

+Dh. A Isabel &l no le importaba un ápice.+ -Aealmente la %uieres tanto/ +pre untó desilusionada. y lo %ue descubr$a parec$a no impresionarla en absoluto.. pero se obli ó a pensar fr$amente. Isabel no era ni si%uiera la mitad de deslumbrante %ue Dlivia o %ue muchas de sus admiradoras.. >na sonrisa se asomó en la comisura de sus labios.uenas noches. y sumamente dócil. Lo deseas. de manera racional. La 'nica conclusión ló ica %ue se me ocurre es %ue Ashby no tiene nin 'n deseo de %uedar aferrado de manera permanente una vez %ue se haya divertido con ella +le molestaba %ue Ashby pudiese ser el primer hombre en la vida de Isabel. por ahora. le hab$a servido para recuperar su or ullo herido. (o ten$a sentido perder la cabeza ahora.uenas noches +se marchó de la alcoba. . -s$/ -<ómo/ +<uando Ashby se canse de ella. 3e deslizó ba4o las mantas. 5en$a %ue 1MK . )asta cierto punto. Puede %ue esto nos conven a. y lo har$a. (o era por%ue hubiese perdido su atractivo. <onvencerla de %ue se casara con &l ya no era suficiente. me olvido de lo artero %ue eres. +. Liv9 5e conozco. a su debido tiempo. . +!e pre unto por %u& se habrá tomado la molestia de advertirte %ue no relacionaras el nombre de Isabel con &l +ponderó en voz alta Pohn+. Ahora no ha as nada y a uarda. -a %ui&n recurrirá por consuelo/ >na mu4er con la reputación arruinada y el corazón destrozado es presa fácil para cual%uier 4ue o. Puedo incluso darle un empu4ón en esa dirección. 5e ase uro %ue has plantado la semilla en su cabeza. +Al unas veces. sino por%ue al uien se le hab$a adelantado. Pohnny.lla ve$a más allá de su rostro apuesto. +!e ale ro de %ue al fin entiendas mi punto de vista. te buscará. de su popularidad. 8= no me mires as$. 5e ase uro %ue nos conviene pasar por alto todo. 3in duda 3til oe duplicará la dote cuando se entere de %ue ella es mercanc$a mancillada. Al menos ahora sab$a por %u&. lo sab$a desde hac$a d$as. y lo tendrás. pero ten$a al o %ue lo subyu aba. + -<ómo podr$as hacerlo si se supone %ue no sabes nada al respecto/ +"&4alo en mis manos. La historia de Dlivia no lo hab$a consternado realmente. 5u tarea es mantenerte apartada de &l. <uando termine con su 4u uete nuevo. )ubiese preferido hacerle pa ar por haberlo hecho dudar de s$ mismo. y menos por una mu4er de la cual no ten$a intención de enamorarse+. Liv. Pohn contempló el dosel ra$do.

por%ue hab$a cometido el pecado capital de hacer %ue la deseara. y a nadie más... y tendr$a %ue amarlo.sufrir. a ella. 1ML .

8y t' lo desalentaste9 Isabel ten$a la respuesta preparada. mamá. Las inclemencias del tiempo fueron terribles. La fiesta se hab$a visto empa#ada con todo lo suYcedido. 1MB . &l no era el 'nico capaz de elucubrar subterfu ios. eni mático. Izzy +la atacó su madre durante el tard$o almuerzo. +. Isabel le envió la propuesta con uno de los mozos de cuadra de los Aubrey. +3e convierte en una vie4a cascarrabias +aclaró Jreddy. una vez ya de vuelta en el ho ar familiar+.asta. Aun as$. 5en$a a'n fresca en la memoria la historia de Iris como para cometer esa tonter$a. y endiabladamente irresistible. "eb$a despreciarlo. + -<ómo puede uno alentar a un hombre %ue pasa la mayor parte del tiempo con su hermana/ +Por supuesto %ue debió pasar la mayor parte del tiempo con su hermana. 5' apenas le prestaste atención. o al menos estar eno4ada con &l por considerar %ue unos pocos besos y un ofrecimiento de paz la har$an olvidar el cruel maltrato %ue le hab$a dispensado. La dominaban sentimientos encontrados. su determinación se debilitaba. pero se sent$a profundamente conmovida por los esfuerzos %ue hab$a realizado en pos de su obra de caridad. Para un hombre %ue repetidamente clamaba %ue no deseaba volver a verlaF realmente hac$a todo lo contrario. +(o te entiendo. Los 'ltimos tres d$as en )aIorth <astle pasaron demasiado despacio.CAPITULO 16 Par$s (icolás Lancaster era arro ante. todos los miembros del clan Aubrey estaban deseosos de volver a su casa. deseaba fundirse en &l. no insistas +imploró <harles+. (i si%uiera ante ella misma admitir$a %ue %uizás no pudiese evitar abalanzarse sobre &l si lo ve$a. fuera y dentro de la casa. 3abes cómo se pone Izzy despu&s de haber estado via4ando en un coche durante varias horas y de haber tenido %ue permanecer encerrada todo el tiempo. el mundo parec$a estar bienF y cuando la besaba. <uando estaba a solas con &l. &l lo hab$a lo rado silenciosa y eficientemente. Para el final de la semana. incomprensible.ast 3usse: se contuvo y no fue a visitarlo. Lo %ue Pohn 4actanciosamente hab$a prometido sin lle ar a conse uirlo. Pohn estaba dispuesto a declararse esta semana. y durante el resto de la semana en . entre los miembros de la familia )anson.

Intent& %ue se marchara.. 3e arro4ó sobre la cama con los o4os llenos de lá rimas.. Cuiere hablar con usted. +Ds rue o me e:cus&is. y la hab$a abandonado. se#orita Isabel.. con Ashby. prometi&ndole %ue todo se arre lar$a. y %ue Izzy no debe poner todo en peli ro +a re ó malhumorada.l mal humor de Isabel ten$a poco %ue ver con el via4e y el mal climaF y mucho más. + 8. por lo tanto. + -. pero la imprudente. +La ver& all$. -cuál es el punto/ +. pero *ill se hab$a ido. Al uien tocó a la puerta. 1MM .. 3i !ary se hallaba ah$. 3ólo hab$a un hombre %ue pod$a hacerla sentir me4or. Isabel abrió la puerta.. por no ple arme a su afectado cacareo y no convertirme en una imb&cil/ +demandó Isabel provocando un ru#ido de las emelas+. >stedes me obli arán a casarme con un hombre %ue no amo ni deseo.l punto es %ue el %ue t' %uieres ya no está disponible. deseando %ue *ill estuviese all$ para distraerla con una broma. Isabel se puso de pie. !ary )i ins está en la cocina.ete9 + ritó. más allá de mis habilidades para conversar. 8= &l ni si%uiera hab$a enviado una nota9 +3ólo %uer$a se#alar %ue Pohn es un 4oven encantador. deb$a haber perdido el traba4o con la se#ora 5iddles.stá en la cocina/ +3$. y (orris por poco cae al suelo.. Isabel descendió deprisa y se sintió aliviada al encontrar a Lucy y !ary riendo. + -Pon o todo en peli ro. +3e#orita Isabel +di4o (orris detrás de la puerta+. he perdido el apetito +corrió escaleras arriba hacia su alcoba. Isabel Pane Aubrey. 8por lo %ue har$as muy bien en aceptarlo9 +contestó ta4antemente su madre.. ardiendo de furia en su interior. + 83e#orita Aubrey9 +!ary se puso de pie haciendo una reverencia cuando vio a Isabel en el umbral. "urante tres d$as ella hab$a i norado su e:istencia.

supon o. "esdobló la nota y %uedó bo%uiabierta al ver la e:tensa lista+. 6racias por haber venido. 3e la uardó en el bolsillo y le sonrió a !ary +.sto acaba de lle ar para usted.+ 8)ola.. as$ como a las damas de la lista de la se#ora 5iddles. . 8"ios. + 86racias. Les escribir& de inmediato. + -)ay una lista/ +repitió Isabel sorprendida. %uien parec$a i ualmente complacida. madame9 3u bondad es lo %ue produ4o el cambio. +La lista de las clientas de la se#ora 5iddles %ue necesitan viudas traba4adoras como yo. y nos llevamos de maravillas. Por favor. conozco a otras mu4eres9 + ritó Isabel contenta+. >na sonrisa se dibu4ó en el rostro de Isabel. y al unas de las damas están pre untando si usted conoce a otras mu4eres %ue necesiten un empleo. (orris apareció en el umbral. + -3$.s una ran se#ora. +"esde lue o. Isabel se diri ió a la oficina de 3til oe para enviarles una nota a 3ophie y a Iris.. dile a la se#ora 5iddles de mi parte %ue ir& a verla. (orris/ . -Cu& es esto/ + pre untó cuando !ary le e:tendió un papel doblado.. +!e complace escucharlo +Isabel desvió la mirada hacia Lucy. esto es maravilloso9 <onozco a la mayor$a de estas damas. 2OO . y a radece de mi parte a la se#ora 5iddles su preocupación.ncontró una carta de Ayan en la pila de invitaciones y correspondencia de la semana +sin duda era la %ue %uer$a %ue le entre ara a Iris+. + todo lo %ue deb$a hacer era entrecruzar la lista de las damas %ue le hab$a dado !ary con las %ue ten$a en la fundación y lo rar$a solucionar la vida de varias de ellas. +5e a rada traba4ar con la se#ora 5iddles.l mayordomo entró sosteniendo una carta en la mano. +. as$ como tambi&n varias cartas de caballeros diri idas a ella. . te ves tan bella y ele ante9 !ary sonrió abiertamente. + 83$. se#orita. 8!ary.. +La se#ora 5iddles le ha estado comentado a las clientas sobre su obra de caridad +declaró !ary+. !ary9 +Isabel entró rápidamente a la cocina+.

%ue permaneciese en su re azo era una respuesta por s$ sola. A'n.chó una rápida mirada a la puerta abierta.+6racias +el corazón le dio un brinco al ver el león estampado en el lacre. dime %ue me has perdonado. 3i Paris no lo sab$a. 3u máscara azul hac$a 4ue o con la conservadora cha%ueta %ue llevaba puesta. La arrastró a trav&s de la espaciosa oficina y se desplomó en el sofá. -Lo sab$as/ +3$ +murmuró hoscamente. 8La apuesta se terminó9 0Ahora b&same. venid. pero no le dar$a armas contándoselo.. La 6ár ola hab$a vuelto. + -(o me has echado de menos para nada/ 5anto. 8traedme mi alma de nuevo91.res una tramposa y una cobarde +Ashby azotó la puerta de la oficina al cerrarla y co ió la mano de Isabel. . otor ándole un tono azul tropical a los o4os %ue la miraban con abatimiento. +A veces son verdes. ella no perder$a la apuesta. %ue le dol$a el corazón. Por eso. +Isabel. (o establecimos nin una especificación de cuánto tiempo deb$amos pasar 4untos durante la semana. pero toda su vida se arruinar$a. Aiendo entre dientes. 8cuánto lo hab$a echado de menos9 +La apuesta no ha terminado. sólo le pasó los brazos por los amplios hombros y de4ó %ue su sonrisa le di4ese todo lo %ue su corazón alber aba. levantó la carta y la besó. -<ómo no hacerlo despu&s de %ue la si uiera hasta . +5e he perdonado +le sonrió suavemente. . >na amplia sonrisa se le dibu4ó en los labios. 8el hombre al cual siempre hab$a anhelado9 2O1 .. )elena. A uardó a %ue (orris se marchara y abrió rápidamente el sobre.. 5odav$a no pod$a creer %ue la desease. Ashby. . +5us o4os cambian de color. +. otras azules. 5odo su ser anhelaba hundirse en sus brazos sin pensar en nada más. y no podr$a verle el rostro. La conocida letra despare4a le saltó a la vistaG 0 -"ónde estás/1.ast 3usse:/ Le hab$a confesado %ue la deseaba desesperadamente y se hab$a comprometido con su obra.s bastante e:tra#o +musitó ella. sentándola sobre el re azo +. y estaba eno4ada. "ios santo. án el m$o.staba firmada con una 0P1 y la dirección a continuaciónG Park La#e. bruto. y por poco lo besa realmente. se hundió en sus o4os hambrientos..

5odo lo %ue tienes %ue hacer es besarme. esc'chame antes de reaccionar. ten o mis serias dudas de %ue sea 2O2 . .. 5u abo ado.lla recorrió la máscara con la yema de los dedos. + -5anto te importa/ Pens& %ue no te importaba mi aspecto. sabe lo %ue hace. está muy bien escrita. no %uiero perderlo. Y-=/ +3er& honesto conti oF no creo.rooks. +se detuvo. +. La nuez de Ashby se hinchó ba4o la corbata. no %uer$a a otro hombre. en t&rminos claros y contundentes. La semana en )aIorth <astle le hab$a demostrado %ue no importaba cuánto lo intentara. el pa$s está en bancarrota. +"esear$a %ue no hubi&semos hecho la maldita apuesta. desde lue o..?l de4ó escapar un suspiro mirándole los labios. +Podr$as terminarla ya mismo +murmuró ella+. + -<onf$as tan poco en mi %ue no me mostraras tu rostro/ 3us o4os se pusieron serios. Paris. + -Cu& hay entre nosotros/ +pre untó ella suavemente. + 8"$melo9 (o me de4es en suspenso +ro ó Isabel. +5us tácticas son ruines y no te besar& +contuvo la respiración. -(o te das cuenta/ +5ienes miedo de %ue lo %ue descubras cambie lo %ue hay entre nosotros. %ue sab$as cómo era por dentro. por lo tanto. +Le$ tu propuesta. Isabel.sta cosa se interpone entre nosotros como una barrera. . +Lo %ue sea. +5ampoco yo +suspirando apoyó la cabeza sobre su hombro.lla levantó la cabeza. "espu&s de revisar las cifras con . 3in embar o. Antes %ue nada. reconsiderando lo %ue iba a decir. +5en o dos cosas %ue decir sobre la propuesta. Cuer$a a Paris.

no importaba cuánto ella %uisiese devorarlo a besos.. Le brindó una sonrisa.stoy se ura de %ue estás en lo cierto +encorvó los hombros.factible su aprobación.s la pura verdad en nombre de "ios. y una de las razones por las cuales te admiro tanto. +Podr$amos cambiar la propuesta para disminuir los costos. + -!e admiras/ +5e adoro +suspiró &l. Por consi uiente. . cuando el pa$s lo re recuperarse de la uerra.ntiendo la cuestión +todo su traba4o hab$a sido para nada. +6racias por tus palabras.stás diciendo %ue no es realista/ +. estoy se uro de %ue puedes ayudar a esas mu4eres de otra manera. los %ue ni si%uiera tienen en el tesoro. 3us palabras entibiaron las profundidades de su alma. +. y ella. ... desalentarte. desalentada. pero el anhelo de verle el rostro fue mayor. Cuizás en al unos a#os. pero entonces las compensaciones ser$an tan $nfimas %ue no lo rar$an ayudar realmente a los beneficiarios. =o. 3intió un feroz deseo de besarlo. y tienes el corazón más eneroso de toda In laterra. +Cuerida. +Cuizás pueda ayudar a esas mu4eres despu&s de todo +musitó poni&ndose de pie..res muy decidida e inteli ente. (o debes +(o. +. 2O@ . ambos buscaban pruebas de los sentimientos del otro. 3e sintió pró:ima a las lá rimas. ten$a %ue contenerse y perseverar. + -. a pesar de afectar si nificativamente los fondos p'blicos. Pero no del tipo %ue hab$a supuesto. mi adorable leona. ?l %uer$a ase urarse de %ue ella lo aceptar$a a pesar de sus cicatrices. = se dio cuenta del verdadero si nificado de la apuestaG confianza. estar se ura de %ue pod$a depositar en &l su amor.n este momento. pero es sólo mi opinión. Le estáis pidiendo al Parlamento %ue pa ue millones. ?l le acarició la me4illa. conf$o en tu buen 4uicio.

.. pero &sta es una solución simple.ien. 3intió el fuerte pecho contra los senos. <u&ntame. "eseo saborearte tan desesperadamente. Podr$as hacer publicidad en los periódicos. +Ima ina %u& dulce ser$aG lento y placentero como una dro a. como en un sue#o.iudas. la %ue reco $ de 3pitalfields/ . sintió sus lar os dedos asi&ndole el tobillo iz%uierdo. mira la lista +la e:tra4o de su bolsillo+. y la inconfundible dureza masculina deba4o de las nal as. +. pero a'n me4or +los párpados le resultaron pesados al escuchar sus palabras pronunciadas lenta y seductoramente.ien +lo maldi4o por lo ba4o haci&ndolo re$r entre dientes+. +"etente.res brillante9 +se inclinó para besarlo. +3i yo debo padecer un estado permanente de e:citación. le contó a su clientela sobre ellaF y bien. la 0A encia de .mpleos para . >n a udo espasmo de deseo le brotó de la misma esencia femenina. +. +"eber$as abrir una a encia. >na propuesta puede %uedar estancada en el Parlamento durante a#os. Podr$amos besarnos durante horas. !e usta abrazarte.stas se#oras desean contratar a al uien como !ary. La acercó más a &l.La abrazó por la cintura. t' deberás hacer lo mismo +sonrió picaramente+. !adres y )ermanas de <ombatientes de 6uerra1. "emonios. (i si%uiera notar$amos %ue lle a el 2OE . %uedó tan encantada con su nueva empleada %ue. subi&ndole por la pantorrilla cubierta con las medias+. A sentarme 4unto a ti en el sofá. 5en o al o asombroso %ue contarte. La due#a. + 8. práctica e inmediata.a amente. y se detuvo+. al%uilar una oficina. una mu4er muy bondadosa. +"ime. +Pienso e:actamente lo mismo +le acarició los labios con el pul ar+. . )o4eó la lista. + -Adonde vas/ +A nin 'n lado. conmovida por nuestra obra de asistencia. >n deseo verti inoso la dominó. le conse u$ un empleo en una sombrerer$a. -Aecuerdas %ue te habl& sobre la prima de mi doncella..res un redomado tunante y no te besar&. t' y yo.

+ -<uánto tiempo crees %ue llevará encontrar la propiedad para al%uilar/ +>na semana. + -Lo har$as/ +sorprendida. . 3e movió.ien +%uitó la mano de deba4o de las faldas y la apoyó sobre el vestido.star& encantado de hacerme car o de la lo $stica. . +<aricias poco caballerosas. pues. +Paris +le tiró de la mu#eca+. -eh/ . de encontrar un lu ar adecuado y de financiar toda la operación. (os olvidar$amos del tiempo. Le brindó esa sonrisa lenta. 3intió la mano caliente reposando en su muslo. +<uando di4e 0nada de besos1. 2OH . = te ayudar& en cada paso del camino. misteriosa. . A no ser %ue ten a otro tipo de ustos. es 4usta y humanitaria. )izo una mueca irónica.n al 'n otro lu ar. +. de todo. La miró fi4amente.so me obli a a apartarme. +!e estás haciendo muy dif$cil anar la apuesta. como mucho. += mientras tanto. en el mismo lu ar+. .stábamos hablando de mi a encia. Le deslizó los dedos si uiendo el contorno del bien afeitado mentón. de la publicidad en los periódicos. +.ien. yo podr$a traba4ar con 3ophie e Iris en la lista. disfrutando el uno del otro. tan suya.stoy convencido de %ue no e:iste un solo caballero de treinta y cinco a#os %ue no haya e:plorado deba4o de las faldas de una mu4er en al una ocasión. abrió los o4os de par en par+ -Por%u&/ + -(o fuiste t' la %ue me di4o %ue brindar ayuda a los demás sirve para curar las propias heridas/ <reo en tu causa. me olvid& de especificar tambi&n 0caricias poco caballerosas deba4o de mis faldas1.atardecer. con los o4os azul verdosos demasiado brillantes. co i&ndole la mu#eca.

+Aotundamente no +ne ó con la cabeza..+ -Cu& más estás intentando obtener de m$. 3ólo lamento %ue no podr& verte. 2OK . susurrandol& al o$doG +=o tambi&n te adoro. +. me sirva para anar la apuesta. mu4er/ +Cuiero diri irlo desde tu casa durante ese tiempo. <erró los o4os y e:haló profundamente. 5ienes varias habitaciones.ntiendo +le enredó los dedos en el oscuro cabello lacio+... +. 3ólo por un tiempo. Le entrelazó los brazos alrededor del cuello. Aun%ue %uizás.ien. considerando %ue estar& tan ocupada..

La %uer$a tener cerca. Pero lo peor de todo era %ue el tiempo se estaba terminando. con un relo4 de arena col ando de ella. +3u precio está sobrevaluado en un treinta y cinco por ciento.. no importaba con %ui&n se casase. la necesitaba. tac. a la espera de ser recibidas por su án el salvador. + -= &sta en Piccadilly/ +Cuince habitaciones. <omo Isabel se hab$a adue#ado de su oficina para diri ir desde ah$ la dirección de la fundación durante dos d$as +además de tomar posesión de cada sala ubicada en dos de las plantas de la casa+. Al final de ese d$a. no pod$a recordar por %u& en al 'n momento la apuesta le hab$a parecido una buena idea. tic. de todas formas %uerr$a estar cerca de ella. ?sta está ubicada en 3trand. Lo 'nico %ue hab$a conse uido era colocarse una so a alrededor del cuello. milord. >n pu#o helado pareció estru4arle las entra#as ante el pensamiento de tener %ue pasar el resto de su vida observándola desde las sombras mientras otro hombre la ten$a en sus brazos durante las noches. sabr$a si la mu4er %ue amaba ser$a suya. "ir$a %ue es mi favorita. fuese su esposa o no. tiene veinte habitaciones y la ofrecen por un precio razonable. 3ab$a de antemano %ue aun%ue Isabel lo desde#ase. incluyendo un salón de baile %ue da a un 4ard$n de rosas. donde simuló estar calmado. +Lo lo r&. 2OL . 5ic. temprano en las ma#anas. y cada entrada estaba blo%ueada con una hilera de mu4eres cacareando. + -Cu&/ +demandó Ashby impaciente. cada vez %ue lo desease. milord+Jitzsimmons e:tra4o una carpeta de la pila+... o al una de sus asistentes. Aun%ue el inmenso edificio parec$a adecuado para los propósitos de Isabel. Aun%ue le fuese la vida en ello. &l debió refu iarse en el sótano. o no. 3u vest$bulo se hab$a convertido en un atestado allinero. 3e obli ó a concentrarse. mientras revisaba el informe sobre las propiedades %ue se encontraba sobre la mesa. tac. Ashby prefer$a una propiedad más cercana a su casa..CAPÍTULO 17 + -Inspeccionaste personalmente a cada una de ellas/ +le pre untó Ashby a su abo ado. pero.

. Cuiero tener la escritura en mis manos antes del atardecer +miró a Phipps. =o. Phipps se vio desolado.. )oy./ + -(o te %ue4aste siempre de no poder hacer suficiente e4ercicio/ Aeprimiendo las %ue4as por el a ravio. %uien se hallaba discretamente observando todo desde un rincón. 3e conmovió al verlos.. + -)oy/ Pero. +<ierre la transacción. +Jitzsimmons empezó a protestar haciendo una mueca de consternación.. del ados y tristes. "anielli deb$a comer más %ue los dos ni#os 4untos+. milord. en tanto Isabel estuviese cerca de &l. Por "ios. madame9 8(unca rob& un peni%ue en mi vida9 Aun%ue me aver Nenza decir %ue mi marido fue un rufián %ue ten$a muy mal enio.. + 83$. !i hermano (iles nos enviaba sus salarios desde el frente.ueno. donde nin 'n hombre deber$a osar ir sin escolta. "ios. la mu4er se secó las lá rimas con la man a del abri o+. +con un sollozo %uebrado. con una e:presión an ustiada en su rostro demacrado+. Phipps condu4o al abo ado escaleras arriba hasta el frente de la casa..(o le importaba pa ar una suma e:orbitante. Por favor. mu&strale la salida al se#or Jitzsimmons. Aebecca alzó la vista con e:presión desesperada en sus o4os muy abiertos.. +)oy mismo. simulando ser una simple decoración de la pared +. bueno +la calmó Isabel echando una mirada en dirección a los dos pe%ue#os. + -= %u& podr$a hacer con mis dos ni#os.. si pudiese comprarla a ella y terminar con esa tortura. !i marido fue deportado.. pero ahora %ue se ha ido. (o debe aver onzarse por el pasado de su 2OB . sentados t$midamente en el sofá. + -Por ah$. Aebecca/ +le pe untó Isabel suavemente. + -. vea usted. se ve$an tan. +. el hermano de Isabel no era un 4e%ue árabe. estar$a encantado de pa ar hasta diez veces esa suma.. madame/ (o puedo llevarlos al traba4o. y nos arre lábamos racias a &l.s usted una mu4er traba4adora y honesta. y son muy pe%ue#os para de4arlos solos +la 4oven de rostro macilento %ue estaba sentada del otro lado del escritorio de Isabel estru4ó nerviosamente la tela de su pelliza.

. Iris. 3ophie y !olly +la madre viuda de Poe. buscando %ue ella sucumbiese al deseo de besarlo. <ómpreles a los ni#os un helado. Aeci&n acicalado en la ma#ana. cuando hab$a visitado a Paris en el sótano para contarle sobre los avances lo rados hasta el momento. 5odo racias a Paris. La hab$a encontrado la ma#ana del d$a anterior sobre el escritorio con una nota %ue dec$a %ue el dinero en su interior deb$a astarlo se 'n lo estimase conveniente. reconoció ante s$ misma Isabel.n los 'ltimos dos d$as se las hab$a in eniado para conse uirles empleo a treinta mu4eres. "iri ir una or anización de asistencia social era económica y emocionalmente abrumador.n cinco d$as. 6racias a la publicidad en los periódicos les llov$an los ofrecimientos de empleo y un n'mero creciente de solicitantes se presentaba cada d$a. . "espu&s de haber co ido las manos de los pe%ue#os entre las suyas y acompa#arlos hasta a la puerta. la misma %ue le hab$a devuelto unas semanas atrás. Ashby era el enviado del 3e#or. 3u obli ación es esforzarse para hacer lo me4or %ue pueda.uen d$a. pero sumamente ratificante. AealYmente se hab$a convertido en un adalid en brillante armadura. y recuerde nuestra conversación. (ada más +e:tra4o un chel$n de la ca4a de caoba y se lo ofreció a Aebecca+. La pre unta eraG -se convertir$a en su caballero de brillante armadura/ )oy era el 'ltimo d$a de la apuesta. se desplomó en la silla de Ashby. madame.marido.spl&ndido +Isabel hizo una anotación en el libro de contabilidad de la a encia 4unto al nombre de Aebecca+. . . comenzar de nuevo. + 86racias9 >sted es una enviada del 3e#or. +"e nada +sonrió+. "eslizó los dedos sobre la superficie de la ca4a de caoba tallada con un león %ue hab$a hecho para ella. y por su parte. con el 2OM . "eb$a tener cuidado de no tentarse en creer %ue el conde de Ashby la estaba corte4ando. a %uien Isabel hab$a ayudado y %ue ahora traba4aba con ellas+ hab$an obtenido resultados i ualmente e:itosos. me4orar sus vidas. Le enviar& una nota tan pronto como le consi a un empleo. Ahora tiene %ue pensar en s$ misma y en los ni#os. la hab$a co ido entre sus brazos. me encantar$a empezar de nuevo.sa ma#ana. Le buscar& un empleo de acuerdo a sus habilidades y necesidades. fiel defensor de su causa. +!e encantar$a. Aebecca aceptó la moneda y co ió la mano de Isabel. (otó con una sonrisa %ue el león ten$a el mismo dise#o del blasón de su familia. Aebecca sonrió entre lá rimas. como má:imo. +.

<on 3ophie e Iris lo hemos hecho en repetidas ocasiones con la esperanza de reunir patrocinadores para la causa. 3u hermano a'n la miraba con e:presión esc&ptica y preocupada. + 8Izzy9 +su hermano la e:aminó en ese lu4oso ambiente. +(o deseo verte herida. Lo visit&. ni desilusionada. +Aealmente eres muy resuelta y osada. hasta %ue al%uilemos una oficina apropiada. la mansión Lancaster +interrumpió <harles ta4ante+Y... pero... una semana a lo sumo. -eh/ +3ólo durante un tiempo. -Aealmente la %uer$a tanto/ <asi era demasiado fantástico como para creerlo. Al unos a#os atrás. lo abrazó y le dio un beso.. Izzy. no te preocupes. +"ebo decir %ue me sorprendió un tanto descubrir %ue. durante la cena.. 8"iablos9 8. 3e supon$a %ue Aebecca era la 'ltima persona %ue deb$a entrevistar en ese d$a. acudiste a &l +suspiró+.stá dispuesto a contribuir con su tiempo y esfuerzoF no como t'. 21O . y sonrió ampliamente+. habr$a estado encantado. <harlie. )anson es un buen partido pero. . "e todos los hombres en In laterra. <uando no lo hizo. entró 3til oe. Lord Ashby nos ofreció enerosamente su ayuda. Cu& oficina tan ele ante.s verdad9 (o pod$a creerlo cuando Leitrim me di4o durante el almuerzo en el <lub 3ocial %ue su esposa hab$a contratado una doncella a trav&s de tu a encia. acompa#ada de mi doncella. 3e sorprendió cuando al uien tocó a la puerta. + -Cu&/ Dbviamente tienes al o en la cabeza. Isabel se le acercó. + -= cómo sucedió eso/ -5e has mantenido en contacto con &l todos estos a#os/ +(o.ntre +autorizó y un momento despu&s. +. La escudri#ó concienzudamente. sus o4os azules se tornaron sombr$os.pelo h'medo y con la piel despidiendo un fresco perfume a 4abónF hubiese deseado devorarlo. (o puedo decir %ue me sorprende. + -Cue Ashby estaba involucrado/ (os ofreció su ayuda. +5e lo cont& dos noches atrás. += su casa.

+. puedo inferir %ue no ha de4ado totalmente su aislamiento. !e ustar$a saludarlo. +"eberás consultar a su mayordomo. y pronto le ver$a el rostro. -lo viste/ -"ónde está ese demonio/ +sonrió+. Phipps mane4a la a enda social de Ashby. despu&s de haber terminado con todas. + -!amá sabe al o de esto/ +(o estamos en buenos t&rminos por el momento +acotó Isabel. <omo era previsible. +Pues entonces. Le latió el corazón aceleradamente. la tensión le a itó el estóma o. . 3in embar o. A'n se mantiene recluido. . La apuesta hab$a enardecido la pasión entre ellos y el deseo %ue se profesaban mutuamente.. Ir& a ver si Phipps me permite hablar con su empleador.. Iris y 3ophie ten$an sentimientos ambivalentes respecto a &lG estaban felices por el nuevo emprendimiento.. )ab$a probabilidades de %ue ella anase la apuesta. se puso de pie+. +Paris.. Jaltaba muy poco para %ue las restricciones se levantaran.spera un minuto. +su hermano frunció el ce#o+. tampoco con sus hermanas. Paris no hab$a participado personalmente. 3us ami as se u$an con las entrevistas.indudablemente. "espu&s. con el corazón en la ar anta. pero no de4aban de estar preocupadas por ella. para %ue cayeran las barreras dictadas por la apuesta. me ir& a casa a besar a mi esposa y a mi hi4ita + la besó en la me4illa+. Pero esa no era la razón por la cual estaba tan e:citada.n realidad. hab$an mantenido una lar a reunión para discutir los potenciales empleadores y empleados y otros temas relativos a su nueva a encia.lla sólo %uiere lo me4or para ti +cuando Isabel no contestó nada. pues hab$a preferido hacerlo a trav&s de ella. +(o realmente.l d$a anterior. . considerando las heridas %ue sufrió y su consecuente aislamiento de la sociedad. Isabel decidió intentar convencerlo para presentarle a sus ami as.n pocos minutos se pondr$a el sol y el tiempo l$mite de la apuesta e:pirar$a. 3e paseó a itada por la habitación. escuchó conversaciones en el pasillo. 5e veo all$. Ashby es me4or. . <uando Isabel cerró la puerta tras &l. -Cu& suceder$a cuando estuvieran 4untos otra vez a solas/ + -<ómo fue tu d$a/ Isabel se dio la vuelta bruscamente. 211 .

amueblando y preparando para ma#ana como di4imos.s al o concerniente a una casa. -!e compraste un edificio entero para oficinas/ +<ompleto. +. un 4ard$n de rosas. (adie era tan eneroso con los desamparados. Lee la primera pá ina. mi reputación se verá arruinada. Los o4os azul verdosos brillaban tras la máscara. =a tienes una a encia de caridad oficial. Isabel9 8La compr& para tu obra de caridad. analizando su reacción.. + 8!aldición. y un salón de fiestas para bailes de caridad y noches de ala de beneficencia + sonrió de manera e:tra#a. = no podr$a anar la apuesta. +5en o al o para ti +le ofreció un pa%uete. leyó la primera pá ina completa. con %uince habitaciones.. Parpadeando. 5ambi&n comuni%u& el cambio de dirección a los periódicos. 3e obli ó a concentrarse en los papeles. 3i lo tocaba ahora. 3alvo &l.s una escritura de una casa a mi nombre. = ella %ue hab$a pensado %ue su primer donativo hab$a sido e:trava ante. no ser$a capaz de detenerse. Cuer$a saludarte. +3til oe estuvo a%u$.. 3e le detuvo el pulso un instante. no ver$a su rostro. >na d&bil sonrisa le curvó los sensuales labios. 3e le llenaron los o4os de lá rimas. + 8. no para instalarte ah$ como mi amante9 212 . con cuidado de no rozarle los dedos. y estar$a completamente vencida. + -Cu& es esto/ +le pre untó con voz temblorosa. amor.?l cerró la puerta. si se sabe %ue me compraste una casa.. +3i. Paris9 +lo miró a los o4os con el corazón palpitante+. Aceptó el pa%uete. +"esc'brelo por ti misma.se edificio debió haber costado diez veces más. . -Lo viste/ +(o. se iró y se diri ió hacia ella. +La están limpiando.

de4ando en evidencia el deseo irrefrenable %ue la hab$a pose$do todas esas noches. +Pon la casa a tu nombre.res desde ahora un miembro de la Presidencia +le cubrió los labios con los suyos. "eseaba rendirse desnuda y pasar la noche con &l. Jue un beso profundo. +5' anaste +di4o asombrado. -Cu& estás haciendo/ +susurró ella. tanto f$sicas como emocionales. de4ó caer el plie o al suelo y le pasó los brazos alrededor del cuello. salva4e y sensual. al darse cuenta de %ue no estaba contenta de haber anado la apuesta como deber$a estarlo. y estaba dominada por una fuerza poderosa de la naturaleza %ue hac$a %ue sólo con mirarlo le doliera el corazón. Dbservó cómo se inclinaba sobre el escritorio y apa aba la lámpara de4ando la habitación a oscuras+. 3us bocas se fundieron apasionadamente. La ansiedad %ue percibió en &l la hizo dudar de su decisión de %uitarle la máscara. Apretando la mand$bula. el sol se hab$a ocultado. eni mático. 3e mor$a por abrazarlo y besarlo. ?l hab$a perdido. La len ua masculina rodó como terciopelo sobre la suya. .lla mor$a por ese hombre alto. . le apartó las manos. 5ambi&n Paris descubrió el manto impenetrable de la noche. mientras a uardaba por &l. . 5emblando por la intensidad de sus sentimientos. 21@ . 3us miradas se encontraron. >na s'bita aprensión apareció en los o4os de &l al tiempo %ue. y %ue era tan desver onzada como sus hermanasF una falla rave en su educación se uramenteF por%ue tan pronto hab$a escuchado la palabra 0amante1 se le representaron imá enes de sus sue#os recientes. + -Cu& su ieres %ue ha a con ella. La boca masculina le recorrió el cuello.l haber anado la apuesta le robaba la 'nica e:cusa para rendirse al clamor de sus sue#os y hundirse en into:icante pecado con &l.n al 'n momento. !areada. levantó con esfuerzo los párpados para mirar por la ventana. 3intió como si le estuviese apuntando la cabeza con una pistola. desenfrenado por las ansias contenidas. se daba cuenta de %ue hab$a calculado mal la hora. = e:plotó la electricidad %ue hab$a crecido entre ellos durante toda una semana. .staba oscuro.l ru#ó de placer y alivio. arrancándole profundos emidos con cada caricia. moreno. +Pasarás la noche conmi o. entonces/ +le pe untó desalentado.Lle ó a la conclusión de %ue deb$a de estar loca. sintiendo un torrente hirviendo %ue le corr$a por las venas. . desesperadas por recuperar el tiempo perdido. tard$amente. + -"ónde vas/ + ritó ella. malinterpretando su silencio. .

y por ello mismo.Dyó su voz 4usto frente a ella. 3intió en la yema de los dedos la sensual respiración masculina entrecortada. deslizándose sobre su cuerpo desnudo. pero percibió una nota de reprobación en &l+. +3$. deslizó los dedos sobre los ras os masculinos. 5en$a pómulos altos. +. 3i uió el contorno de su mand$bula hasta el fuerte mentón. palpó las cicatrices. 3e le representó la ima en del allardo. Puedes verme con tus manos.sta vez. pero nunca tanto como en la oscuridad %ue la rodeaba. 3u nariz era recta. A pesar de lo %ue le hab$a costado defender a su pa$s de . +3uenas aliviada +su tono se percib$a ecuánime. >nas l$neas lar as y finas %ue le cruzaban la piel. y nobleF pero no hab$a tenido una madre cari#osa ni una novia %ue le besara las heridas para %ue las secuelas se le borrasen de la mente a su re reso de la uerra. cubri&ndola de cálidos besos. J$4ate de nuevo +le co ió los dedos y los uió hacia las me4illas y la frente.ien puedes de4arte la máscara por%ue no veo una maldita cosa. + -. . mi amor. rico. Paris (icolás Lancaster hab$a nacido hermoso. comprendió por %u& &l sent$a tal aversión a mostrarse. inteli ente. La l$nea de nacimiento del abundante cabello se curvaba en la amplia frente en un v&rtice. bien proporcionada y li eramente respin ona. Jinalmente. puedes +la tensión vibró en su voz al tiempo %ue le co ió la mano y la colocó sobre sus me4illas cubiertas de una incipiente barba +.ien/ -!e de4ar$an deambular libremente entre los ni#os/ + intentó sonar displicente. pesta#as lar as. perfectamente tallados. 3iempre le hab$an fascinado esos labios tur entes. pero ella sintió los m'sculos de sus me4illas r$ idos ba4o sus dedos e:ploradores.onaparte. lo amaba a'n más. >na fantas$a sorprendente la poseyóG yacer de espaldas y sentirlos. y despu&s subió los dedos hasta los labios. Inhaló lenta y delicadamente. = despu&s de todo lo %ue hab$a hecho para ayudarla con su obra de caridadF el escrutinio de su rostro le parec$a mez%uino e indi no de su parte. +(o especificamos las condiciones de visibilidad en el momento en %ue deb$a %uitarme la máscara. y como si fuese cie a. +Cuitándome la máscara en tu presencia. y ce4as tupidas. +. carismático y asombrosamente apuesto h'sar del %ue se hab$a enamorado. Apoyándose 21E .stás e:actamente i ual +murmuró con una sonrisa. +.stás haciendo trampa +espetó ella.

n la oscuridad. se colocó de pie entre sus muslos levantándole las faldas y se apro:imó a ella. a tocarlo como hab$a hecho esa noche en la lorieta. no +apartó la cabeza con un movimiento brusco+. te amo. de todas formas. — 8Cue se muera )anson9 8(o %uiero %ue lo veas más. a sentir su boca en la piel. a de4arse llevar por su deseo. Prom&teme %ue te mantendrás ale4ada de )anson. )ar& %ue tiembles y suspires de placer.. ni a su maldita hermana9 . La co ió de la cintura y la sentó en el escritorio.lla sintió la dura evidencia de su e:citación apoyada contra su cuerpo. +(o la considero de nin una manera. enardeci&ndole los sentidos. (o %uiero tu compasión. +(o.. 5en$a anas de devorarlo. + -Cu& tendr$a %ue hacer para convencerte de lo contrario/ + pre untó %uedamente.. + -. a mi cu#ada a "rury La#e y a m$ esta noche para ver. +Paris. el silencio %ue sobrevino entre ellos pareció abrumador.. Por "ios.lla dio un respin o. 21H . +(o puedo +di4o con pesar+. .stás celoso/ +le besó la parte suave deba4o de la mand$bula y si uió a lo lar o del cuello.contra &l. le rodeó los hombros con los brazos y apoyó los labios sobre las cicatrices de las me4illas. >n temblor el&ctrico le recorrió la columna y le erizó el cuello. Pohn y su hermana. Isabel. = su aliento cálido en la ore4a al susurrarleG +Pasa la noche conmi o. + -Por %u& consideras tan ob4etable a su hermana/ +in%uirió suspicaz. Dlivia. . + -<rees %ue te ten o lástima/ . a mi madre.staba seria y delirantemente tentada a aceptarlo. nos llevarán.

?l de4ó escapar un disfrutaba al ser devorado. +(o paseo en p'blico.. amor m$o. mi amor. +!e refiero a una visita durante las horas del d$a.. Lo sabes +sintió un aire fr$o en los senos. + -. o saber %ue nosotros. +"iri es una or anización de caridad durante las horas del d$a. +5e a rada %ue nos manten amos as$. estar a solas con &l en la oscuridad le parec$a perfecto.. ser$a encantador +pensó %ue &l no necesitaba instrucciones para con%uistar a una mu4er.. ?l le ba4ó el vestido y la camisa de los hombros y le apretó la boca caliente contra la piel. + -!e estás su iriendo %ue trepe hasta tu alcoba esta noche/ + sonó sumamente intri ado por la proposición. +(o en el fin de semana. y pecadoramente e:citante.ra hora de %ue la 6ár ola saliera de su cueva a la luz del sol y se reinte rara en la sociedad. donde nadie pueda vernos. 3intió %ue el vestido se le aflo4aba.. Los dedos masculinos se deslizaron por su espalda. 3$. Aun%ue por el momento. pero parec$a necesitar un empu4ón hacia la dirección correcta.stamos locamente apasionados el uno por el otro/ +5enemos afecto el uno por el otro +ni si%uiera hab$a visto a su hermano. las acuciantes sensaciones %ue la a itaban le imped$an concentrarse en lo %ue estaban discutiendo+. -no es cierto/ +lo acusó sin aliento. de4ándole entrever %ue + -5' %u& crees/ Anda pavoneándose tras de ti con la intención de casarse conti o y llevarte a su cama. ru#ido rave... o un. o hacia varias direcciones. >n paseo por el par%ue en las primeras horas de la ma#ana. estoy celoso.scabull&ndonos si ilosamente en la oscuridad. 8maldita sea9 -(o te he demostrado cuánto te deseo para m$/ 3intió un aleteo en el corazón. . haci&ndola suspirar de placer. sensibilizándolos hasta convertirlos en duros ui4arros. 21K . +Podr$asQ venir a visitarme+le propuso seductora. recorri&ndole hábilmente la columna. .. picnic. y despu&s el roce de sus palmas acariciándole en lentos c$rculo los pezones.

<on L. hambriento y h'medo beso. 3u ran mano incursionó ba4o las faldas acariciándole el muslo. 3us dedos la recorrieron e:perimentadamente. mientras su mente se derret$a en una sensual nebulosa de ardor y anhelo+. enardeci&ndose mutuamente. tan. mucho más de esa el&ctrica sensación de para$so y de infierno provocada por la caricia de su mano. Al tiempo %ue mermaba.s apenas una muestra de lo %ue e:perimentarás si vienes conmi o esta noche +cuando le rozó esa pe%ue#a protuberancia donde se concentraba su deseo. 3intió un intenso deseo %ue le e:plotaba en ese lu ar secreto entre los muslos. mientras se besaban profunda. +. ?l le aferró posesivamente los senos. Al mismo tiempo si uió acariciándole el pecho. perfectos. ubicándose en la abertura de su ropa interior.. +!e deseas + ru#ó contra su boca abierta. Le co ió la cabeza. se rindió a los estra os %ue le provocó afectándole todos los sentidos.. adentrándose entre los muslos. la virtud y el decoro eran palabras huecas. 6imiendo anhelante con la cadencia %ue marcaba la caricia de su mano. +=o.l resto de la ente puede irse al infierno. le entre ó la boca en un salva4e. incapaz de permanecer derecha. <uanto más incrementaba la presión y la velocidad verti inosa %ue e4erc$a contra ese lu ar tan sensible %ue parec$a tener ya pulso propio. + 8Por "ios9 + imió al sentir un placer doloroso %ue le sacudió todo el cuerpo. pero con Paris.+. 5us pechos son tan suaves. mientras su len ua le envolv$a y le succionaba el pezón.. hasta acariciarle la piel. desinhibidamente. <uando rozó la abertura de sus medias. Le mordió suavemente las puntas y tiró de ellas. P. la descar a %ue le provocó el roce de esa mano sobre la piel desnuda fue deliciosa y pecadoramente placentera. 3osteni&ndose de sus hombros. enlo%ueci&ndola de abrasador deseo desde tres frentes.. hundi&ndole un dedo en el interior de su cuerpo. yo. "eslizó la mano hacia el interior.. dándole la forma de sus manos in%uietas %ue los frotaron enlo%uecedoramente haci&ndola ar%uearse contra &l.. lo succionó con fuerza. =a no ten$a dudas de %ue era el hombre %ue %uer$aF lo hab$a sabido prácticamente desde los doce a#os. más tentada estaba de aceptar su invitación. hasta %ue ella se sintió h'meda y caliente. La penetró más profundamente y le rozó un punto más sensibleF una lu4uria salva4e le recorrió todo el anhelante y 21L . 3e apretó buscando la ma ia pecadora de su roce. y ansiosa de sentirlo a'n más. se hab$a contenido decorosamente. pe ó un salto tambaleándose en el escritorio. 5e %uiero para m$ + inclinó la cabeza y co iendo el seno con la boca. ansiaba más. provocándole torrentes calientes %ue se le deslizaron por la parte de atrás de las piernas.

y darte tanto placer %ue cantar$as una ópera entera para cuando termine. )ab$a escuchado sobre su inclinación por las cantantes de ópera. despertaba otra. 3in embar o. +5e olvidas. más acuciante. =a no era due#a de su cuerpo. . 5odo lo %ue pudo ver fueron las brillantes emas. +Cuieres una caricia. %ue yo s& lo %ue siempre has deseado.. tendrás al o en com'n con )&ctor. ?l sab$a perfectamente por %u& 4adeaba ella. Paris Lancaster. todav$a aturdida por los torrentes de deseos %ue la inundaban en su interior+. + -Aecuerdas cuan e:citado estaba por ti en la lorieta/ +le pre untó roncamente+. >na sonrisa femenina le curvó los labios. +Para cuando yo termine conti o.n al 'n lu ar recóndito de su conciencia obnubilada se pre untó a %u& obedecer$a su obstinada y repetida promesa de placeres divinos para ella. +Para encontrar t' deseo secreto.. emanando ardiente lava. as$ me tienes ya. . + -Cu&/ +medio aho ado. tratando de acercarlo. + -Por %u& te has separado/ + imió alarmada. + -<ómo podr$as saber cuál es mi deseo secreto/ +su voz era profunda y ronca. mi amor. pero %ue se atreviese a compararla a ella con mu4erzuelas de dudosa reputación resultaba imperdonable. mitad ru#endo contra su me4illa.. 21B . 6ritó ro ando por más de esa e:%uisita tortura+. un chisporroteo de ira por su proclamación le empezó a vibrar deba4o de la piel. nublándole la mente. di4o +G -La len ua col ando/ -Cue a ite la cola/ <r&eme. +5e deseo dentro de m$ + ritó suavemente. %uerido +le susurró al o$do. ?l se apartó. cuál es tu deseo secreto. !e deseas dentro de ti. de sus o4os. Cuiero enterrarme dentro de tu cuerpo. más demandante %ue la primera.lla intentó distin uir sus ras os en la oscuridad.. mi án el. mi leona. Pero si bien le saciaba una necesidad. (o es nada comparado a cuánto te deseo ahora. hambriento de ella. 3u ru#ido ronco sonaba como si fuera un hombre dolorido.ansioso cuerpo. Apenas ten$a el poder para resistirse a &l en ese momento. meneando las caderas contra su mano.

la succionó. "ios. Levantó el rostro hacia &l. Los ob4etos volaron del escritorio cayendo a la alfombra mientras ella se retorc$a y saltaba resisti&ndose. 8Paris9 + ritó al sentir su suave len ua de terciopelo frotándole la sensible y palpitante protuberancia. 3in inmutarse. despu&s colocó la cabeza entre sus muslos. se pre untó. + -Cu& te encanta de m$/ +5odo./ +separó los plie ues h'medos con los dedos y la probó+.. A los %uince a#os se hab$a abalanzado sobre &l con un besoF y ahora prácticamente se hab$a derretido en su boca de la forma más escandalosa y desver onzada. .ueno.. mortificada por su impudicia.l corazón le lat$a desbocado en los o$dos.lla no ten$a ni idea de lo %ue pretend$a hacer. Dh.. Lo abrazó por la cintura y escondió el rostro en su cuello. "espu&s la succionó con los labios. como potente opio.. inundándole el cerebro de puro placer e:tremo. no debes estarlo. con %ue4idos y emidos de dulce a on$a. como miel.. !e encanta eso de ti. 8Paris9 +la dura protuberancia e:plotó y una ru iente sensación de satisfacción le corrió por las venas como un rayo.. se azotaron salva4emente contra su boca avasalladora. )ab$a alcanzado el cl$ma:. %u& estás. dulce como el n&ctar.stás aver onzada/ +rió entre dientes+. + -. >nas manos fuertes le hab$an sostenido el cuerpo lán uido contra el cómodo pecho masculino apoyándole la cabeza contra el hombro.staba a punto de morir por la acuciante frustración. 3umida en la total oscuridad de la habitación. arrancándole espasmos de oscuro y erótico placer.. 21M . ro ando por liberarse. las caderas. las piernas le temblaban descontroladamente. incontrolables. . + -Paris. "ios. sintiendo %ue una sensación de &:tasis como polvo de estrellas le colmaba la mente de satisfacción. +Juiste maravillosamente apasionada +di4o &l+. lo 'nico %ue pod$a hacer era sentir. &l la lamió. += otras cosas tambi&n +masculló contra su cuello.. A radeció la oscuridad. -Acaso si nificaba %ue la amaba/. +Dh. . la mordió.. y la arrastró al l$mite de la resistencia. Le separó las rodillas y le reclinó la espalda en el escritorio.

pero de acuerdo a nuevas re las. desver onzada como era.lla tampoco ten$a más paciencia. te ayudar& a arre larte +la puso de pie y la hizo darse la vuelta. +(o será tu perdición a menos %ue al uien te vea. -A %u& hora te espero esta noche/ . 5' eres mi deseo secreto. 6racias al diablo cerr& la puerta. podr$a sufrir un ata%ue de apople4$a o convertirme en un lunático. . +)as perdido la apuesta. +=a te lo he dicho. si insist$a.. y nadie lo hará. no he empezado si%uiera a tocarte... +(o hay paz para tener intimidad +murmuró iracundo+. . = punto. Paris +le confesó mientras sus labios se rozaban. a'n no lo he decidido. 3er$a mi perdición.s una pena +le contestó ta4ante. 5e a uardar& en. +(o. 5e buscar& yo mismo con mi coche despu&s de medianoche.en. o voy a demoler lo %ue ten a cerca destrozando los o$dos de todos. no puedo venir. )undió los dedos en la espesa y sedosa cabellera y le ba4ó la cabeza para besarlo+.. =a no ten o más paciencia.. de4ar$a de lado la apuesta y aceptar$a se uir. 3in embar o. +.staba cansada de se uir ese 4ue o con &l. el 'nico obstáculo %ue ten$a era su aislamiento obli ándola a 22O . Lady <hilton y lady Jairchild re%uieren su presencia en la sala verde. Al principio de ese pe%ue#o 4ue o. +Isabel +la hizo irar+. y no es lo %ue %uiero +aun%ue probablemente tampoco eso bastar$a para detenerla. Pero a pesar de las consecuencias %ue sufra por tu culpa. espero %ue me visites a menudo. +3e#orita Aubrey +la llamó Phipps olpeando a la puerta+.nciende la luz +su irió ella arre lándose el corpi#o mientras &l le abotonaba la espalda. +(o me escabullir& conti o nunca más. -y aun as$ insistes en esconderte de m$/ +<ari#o. mi amor.. +. 3i no te apiadas de m$.+5e late el corazón terriblemente deprisa. Lo 'nico %ue tienes %ue hacer es escabullirte de tu casa. +Pobrecito +rió entre dientes. (o lo har$a aun%ue pudiese. +!e estás volviendo loco. me has tocado de todas las maneras posibles.

madame +intentó avanzar. el nuevo miembro de la Presidencia de su feliz iniciativa de caridad. +. Isabel encendió la lámpara e intentó arre larse los pasadores del cabello. Dh. 221 . supon o/ +di4o modulando lentamente las palabras en un tono de voz sereno. sobre todo despu&s de lo %ue hab$a pasado entre ellos. +3i desea verme. Parte de ella se suavizó ante su esto de sacrificarse a s$ mismo para %ue ella tuviese unos se undos para 4untar sus cosas. Aun as$. lord Ashby. pero con una nota de fastidio %ue no pasó desapercibida a la o$dos conocedores de Isabel+. 3in embar o. Iris probablemente hab$a adivinado lo %ue estaban haciendo solos en la oscuridad. sin la máscaraF su corpulenta fi ura blo%ueaba el umbral para ocultarla de la vista de los %ue estaban en el pasillo. y al o de curiosidad tambi&n+. + -Cu& está sucediendo ah$. +.. &l 4amás se aventurar$a a reinsertarse en la sociedadF y en tanto permaneciese encerrado en su lu4osa cueva. pero al uien más apareció ante &l. +3e#orita Aubrey +la llamaron nuevamente ur encia la puerta. !e encar ar& de &l +Ashby se diri ió a zancadas hacia la puerta y la abrió+. 3oy Ashby. hab$a aprendido %ue el otro lado de la moneda era su carta de triunfo. +Lord Ashby +Iris hizo una reverencia. no tendr$a nin 'n incentivo para mostrarle el rostro o para declarársele.tomar la iniciativa para poder verlo. -lady <hilton. "esde entonces. 5e importar$a. puede visitarme esta tarde en mi casa y acompa#arme a dar un paseo por el par%ue. Pero por otra. teniendo %ue 4u ar el papel de perse uidora. levemente áspero. no se lo dir$a a nadie. por el amor de "ios/ +la voz eno4ada de Iris retumbó perentoria en el umbral. Perm$tame darle la bienvenida a nuestro rupo y a radecerle su entileza al permitirnos usar su espl&ndida casa. educado. en tanto lo si uiera visitando. (o sab$a en realidad por %u& se preocupaba tanto. Paris permanec$a de pie dándole la espalda.uenas noches.. estaba resentida por%ue &l le permitiese a Iris verlo. olpeando con randes +!aldición.s un placer. pero se escondiera de ella. "ios. +Isabel +rechinó los dientes. 3u voz resum$a consternación. Lo estar& esperando a las cuatro en punto. . uardar$a el secreto de Isabel.stoy encantado de conoceros.

n esta ocasión. en Piccadilly. . pensó IsabelF sus ami as lo ten$an acorralado.s usted muy amable. +Lord Ashby +sonrió su estivamente 3ophie. Sobre tu vientre te arrastraras. salvo ella. +!e complace ser de ayuda.stoy se ura de %ue debe resultarle un ran inconveniente. y %ue nadie pod$a permitirse efusividades con &l. )e comprado un edificio para la fundación a cuatro calles de a%u$. desapareció por el pasillo. -Primero sus hermanas y ahora sus ami as/ 8(o lo tolerar$a más9 . 222 . o habr$a insistido en presentarme ante ustedes con anterioridad +0pobre Ashby1. Paris se dio a la fu a. +Aeservo mi amabilidad para nuestra causa. la se#ora Jairchild +le presentó Iris. haciendo una reverencia+.uenas noches +antes de %ue Isabel pudiera acercársele. . +Las de4o se uir con sus obli aciones. Isabel %uer$a ritarles %ue &l le pertenec$a a ella. (o ten$a idea de %ue las socias de la se#orita Aubrey fuesen dama1 de tal 4uventud y belleza. soy meramente honesto.+Perm$tame presentarle a nuestra ami a y cole a. Al escucharla apro:imarse. !a#ana trasladaremos la a encia a su ubicación permanente. se adelantó para participar de la conversación. . 83e estaba riendo provocadoramente9 Isabel percibió la inconfundible risilla de 3ophie y recordó su fin ido ofrecimiento de oficiar las presentaciones de ambos ante la supuesta e:istencia de una afinidad entre ellos. lo %ue hace %ue su ayuda sea más meritoria. Isabel %uedó pasmada. . . $ polvo comer-s el resto de tu vida. 8Pa9 =a ver$a.n vez de eso. antes de que te permita volver a tocarme. +=o tambi&n %uerr$a darle las racias por abrirnos las puertas de su casa +di4o 3ophie con voz cantarina+. . se diri ir$a a &l y le arrancar$a la maldita máscara de su rostro mentiroso.scabullirse con ella en la oscuridad. +3e#ora Jairchild +saludó encantadoramente ba4ando el tono de voz+.ra la ota %ue colmaba el vaso. y no pudo discernir si el cumplido %ue le hab$a dispensado Ashby a su ami a hab$a sido en ven anza por haberse ne ado a visitarlo esa noche. el 4ue o se hab$a terminado. La pró:ima vez %ue lo viese. Profirieron repetidas veces 0 8Dh91 y 0 8Ah91 y otras e:presiones de embelesada sorpresa.

es un entil caballero. += amable.... y lo hab$an visto. -)a sucedido al o interesante entre t' y tu misterioso caballero andante mientras nosotras manten$amos inocentes entrevistas/ +"iscutimos +murmuró Isabel soplando un mechón %ue le ca$a sobre el rostro. sin de4ar de pasearse de un lado a otro. 3er$a me4or %ue volviese a su casa para planear cómo desenmascararlo. Isabel intentó discernir la razón por la cual no le permit$a verlo. Indudablemente. 8= rico9 +. La 'nica e:plicación plausible era %ue tem$a su rechazo. 22@ . Aealmente nos ha comprado un edificio. + ->na ri#a dom&stica/ -=a/ +la risilla socarrona de 3ophie se convirtió en franca risa.ien. <omprendo por %u& te a rada tanto. incre$blemente atractivo. riendo entre dientes+. el buen sentido. Izzy. revisando los documentos+. demasiado preocupada como para diri ir una reunión. si Paris Lancaster la %uer$a en su cama. Literalmente. (o era %ue tuviese la intención de contárselo.stás hecha. con los o4os vendados.Iris y 3ophie entraron pasando 4unto a Isabel.. y si uieron conversando a itadamente sobre la encantadora 6ár ola. . +3ophie miró fi4amente a Isabel+.ra cierto %ue ella no era tan madura y mundana como sus ami as. pero sus hermanas eran más 4óvenes e impresionables... &l es tan eneroso.. !on "ieu. .lla era mucho menos pre4uiciosa %ue 3ophie e Iris 4untas9 (unca le creer$an si les di4ese %ue a ella la manten$a a'n a cie as. A re a#adientes. 8. + 8!irad9 +e:clamó 3ophie reco iendo la escritura+. Pero &l tampoco deb$a en a#arse suponiendo %ue ella lo visitar$a en breve. 8por%ue le a uardaba una lar a espera9 (o se en a#ó a s$ misma pensando %ue &l podr$a aparecer en su casa a las cuatro de la tarde de ese sábado. +Parece %ue a vosotras os cae bastante tambi&n +di4o finalmente +. )ab$a anado la apuesta y tambi&n pod$a mantenerse en su postura. un asco +acotó 3ophie. ya %ue se ver$a como una tonta redomada. <reo %ue la opinión %ue ten$ais de &l ha cambiado ahora %ue lo hab&is visto en persona +se paseó frente a ellas. y atractivo +murmuró Iris con &nfasis. %uien hab$a %uedado inmóvil y mas furiosa %ue nunca en toda su vida. +"ebo decir %ue &l no es como supon$a +admitió Iris+. +.. tendr$a %ue armarse de paciencia. 5u Ashby es un hombre en todo el sentido de la palabra. lo %ue era un insulto en s$ mismo.

Isabel levantó la máscara de sat&n del suelo. Isabel lo pon$a en duda. eso hab$a sido antes de %ue Paris hubiese puesto final a todo. Lo %ue más le ustaba de &l era su enerosidad. me haya comprometido. o cual%uier cosa %ue hubiese estado en contacto con su piel. 5odav$a a radec$a su suerte de no tener %ue enfrentar la In%uisición . ?l era de ese escaso tipo de personas + especialmente en !ayfair+ %ue no cierra las cortinas para i norar el sufrimiento del pró4imo y hacer de cuenta %ue no e:iste. házmelo saber. pero antes de uardarla en su ret$culo. = lo %ue más le hac$a desearlo era la e:presión de sus o4os al mirarla. "ebe haber sido una pelea terrible.. aspirar la máscara %ue hab$a usado le parec$a al o tan $ntimo como si fuese su camisa. Isabel se contuvo para no mostrar los dientes. Las cosas se le estaban yendo de las manos si consideraba la posibilidad de ir a su cama a pesar de haber anado la apuesta. 8Le vendr$a bien ponerse celoso9 8. %uerida. su fuerza y su compasión. inda óG +"e cual%uier manera.. Al diablo con todo. cerró los o4os y aspiró el perfume de Paris. Los atributos de Paris eran meramente un bien a re ado. +3i contin'a e:asperándote. pues la respuesta es no. como si la considerase la 'nica persona en el mundo capaz de salvarlo. -por %u& lo encontraron estupendamente atractivo/ 3ophie sonrió ampliamente. <omportarse como una mu4er imp'dica y desver onzada 22E . + -5e e:asperó encima del escritorio/ +3ophie ar%ueó una ce4a se#alando el desorden de las cosas esparcidas en el suelo+. +3i os preocupa %ue &l. +<reo %ue por lo mismo %ue lo encuentras t'. .+ -?l te compra un edificio para la a encia y t' te peleas/ + pe untó Iris. pues si bien hab$a considerado anular el compromiso. "e cierta manera. -podemos irnos/ Pohn y Dlivia me reco erán en menos de dos horas +les solicitó. + 8!e e:asperó9 +0y me hizo temblar y suspirar de placer1.star& encantada de %uitártelo de las manos.speraba %ue se pusiese muy amarillo tras su maldita máscara9 !ientras sus ami as fueron a buscar sus chales y sombreros.spa#ola con su actual apariencia desali#ada. Aenuente a revelar su i norancia sobre la apariencia del rostro de Ashby. +Por favor.

no ten$a idea de cuál era. ya %ue ellas estar$an felices de proporcionarle todo tipo de cuentos horripilantes sobre cómo reaccionaba ella ante el encierro. Isabel lo puso en duda.l autocontrol %ue e4erc$a Paris le resultaba desconcertante. 3u futuro depend$a de su buen nombre. 8<on máscaras9 A sus ami as les ustó la idea. no ser$an capaces de resistirse a echar un vistazo a la 6ár ola.. 3ophie buscó los o4os de Isabel en la oscuridad. deber$a hablar con sus hermanas primero. 8les propon o %ue or anicemos una fiesta para %ue todos sepan %ue esperamos contar con su apoyo y donativos9 3e le iluminaron los o4os. pero sospechaba %ue ten$a más %ue ver con una necesidad %ue con amor.. 3i en verdad Ashby ten$a al 'n plan infame en mente. . . con toda se uridad. A pesar del aleteo en el estóma o. y cuando sus pares vieran el nombre del patrocinador en la invitación. Cuizás sus maniobras estaban urdidas para encerrarla y maniatarla con el decadente dosel de la cama medieval %ue ten$a en el sótano. si no fuese por la falta de aire de esa recámara. A menos %ue Iris hubiese tenido razón todo el tiempo en cuanto a %ue &l ten$a intenciones ocultas respecto de ella. y tendr$a %ue mantenerse ale4ada de &l todo el tiempo %ue pudiese +o hasta %ue se e:tin uiese el fue o %ue hab$a encendido en ella. 3u imprudencia la hab$a hecho poner en ries o su reputación.. fascinante. +Dr anicemos una fiesta de disfraces +su irió t$midamente+. La deseaba. o al o i ualmente ótico. ella pose$a al o %ue &l verdaderamente anhelaba.. >na vez %ue estuvieron cómodamente sentadas en el coche de Iris. +. el de su a encia tambi&n. . 22H . lo %ue si nificar$a el fin de la vida %ue ten$a y. Al parecer. probablemente. deber$a esforzarse por ser prudente y moderada. +5en o una ma n$fica idea +anunció Iris+. .n verdad.no lo inducir$a a proponerle matrimonio y. la arruinar$a. (o era al o %ue debiera intentar en su casa. sin importar cuánto deseara al misterioso caballero. A todos les ustaban las fiestas de disfraces. )ubiese sido al o.stá enamorado de ti.n consecuencia. al i ual %ue su presente. =a %ue el edificio tiene un salón de baile.lla hab$a estado bromeando cuando hab$a ase urado conocer su oculto deseo. + -A'n no se te ha declarado/ +(o +respondió Isabel de mal humor.

!e mantiene caliente en la noche. Isabel e:tra4o la carta de Ayan del ret$culo y se la e:tendió a Iris. (o cometas el mismo error.. Pens& %ue Ayan era mi 'nico amor. . . Cu&mala t' misma.. Iris se limpió una lá rima de la me4illa.s de Ayan. 22K ."espu&s de de4ar a 3ophie.ino a verme antes de de4ar el pa$s. Isabel co ió la mano de Iris. por intentar prote erme. Ase 'rate de %ue &l sea el hombre %ue t' deseas. el coche subió hasta la entrada del n'mero L de la calle "over. mal comportamiento. pero hay una razón por la cual las mu4eres imponen re las de conducta con los hombres. !e ale ro de %ue tu Ashby no sea el monstruo %ue tem$. +Cu&mala. A'n te ama. (o tienes nada %ue perder sólo con leerla. Iris sonrió. 6racias por compartir tu secreto conmi o. Iris. y desea disculparse por su. <onfi& en &l tan cie amente %ue permit$. mi salvador.. + -(o %uieres saber lo %ue dice/ +pre untó Isabel %uedamente+. +3$. =o ser$a demasiado curiosa como para no leerla.. Isabel se inclinó hacia delante para abrazarla. +.l odio %ue siento por Ayan es lo 'nico %ue ten o de &l. +Cu&mala. %uerida +la sostuvo entre sus brazos hasta %ue lo ró contener las lá rimas. +cerró los o4os para contener el s'bito torrente de lá rimas+. no %uer$a dártela frente a otras personas. cuando comparo mi vida con lo %ue podr$a haber sido +se le %uebró la voz+. Ayan no te merece. %uerida ami a. +!ereces saber la verdad.res la me4or ami a %ue uno puede desear. despu&s le e:tendió la carta+. +Al menos puedo consolarme sabiendo %ue la vida de Ayan tampoco es un lecho de rosas. 5e veo ma#ana en la ma#ana +no pod$a esperar a poner en práctica su plan. y la curiosidad es lo %ue mató al ato. si lo deseas. +. antes de entre ártele.se es el esp$ritu %ue debes tener +Isabel la besó en la me4illa y permitió %ue el lacayo la ayudase a ba4ar+. . +)e llevado esto conmi o durante varios d$as. lo ten o +contestó ta4ante+. D no se habr$a tomado tantas molestias como para lo rar %ue la carta me lle ara.

Ashby supuso %ue estaba demasiado ocupada arre lando la hermosa casa %ue le hab$a comprado para su obra de caridad. Ahora apenas pod$a soportar el tiempo %ue estaban separados. Cuizás se conformar$a con una reunión más 22L .yron. 3ospechaba %ue ella buscaba presionarlo. o tan a menudo como ellas hubiesen deseado. supo la verdadG Isabel no lo echaba de menos ni si%uiera la mitad de lo %ue &l la echaba de menos a ella. no as$ a las malas. . Los primeros dos d$as. *ill le hab$a dicho una vez %ue la ente se acostumbraba rápidamente a las cosas buenas. las hab$a hecho sufrir un infierno.n tu simple voz todo tu ardor aflora y aun%ue tan dulce respiras mi nombre. Lord . Isabel Aubrey era lo me4or %ue le hab$a pasado en su vida. a estar con mu4eres a las %ue no ten$a inter&s de ver nuevamente. tocarla. 8toda una maldita semana9 3umido en un horrible estado de ánimo. hablar con ella. calculó dos d$as más para %ue su eno4o se calmase. no ce4ó en el esfuerzo. (o pod$a recordar cuál era su musa antes de %ue Isabel reapareciera en su vida unas pocas semanas atrás. <onstatar el placer con el %ue las recib$a era emocionante y completamente adictivo. 3e sintió como esas mu4eres %ue &l sol$a seducir. La pe%ue#a e:torsionista pensaba %ue pod$a doble arle el brazo para obli arlo a hacer la ran presentación en p'blico. Le ustaba hacer cosas para ella. !uchas veces &l tambi&n se hab$a visto comprometido. 3e abocó a la tarea como si fuese una labor de preso. Pamás hab$a sentido antes nada ni remotamente parecido a la acuciante necesidad %ue lo dominaba. Ashby volcó su frustración y afán li4ando la obra %ue hab$a empezado a su re reso de Ashby Park. >na vez más Isabel se contuvo y no lo visitó durante. <uando el sábado lle ó. y en consideración a %ue &l no se hab$a presentado en su casa para dar el paseo en el par%ue %ue ella hab$a su erido..l se:to d$a... 3i as$ se hab$an sentido. adaptándola para contar con oficinas adecuadas para la a encia. y ser$a la peor. pero como era una sorpresa para Isabel. de al una manera. ni ese constante dolor ba4o las costillas. 0A <arolina1. nuestras pasiones ya no son como otrora. se estaba convirtiendo en un lastimoso despo4o humano. 3in poder verla. si no lo raba lo %ue &l %uer$a..CAPÍTULO 18 . cuando le envió una nota invitándola a almorzar con &l y fue cordialmente rechazado.

tambi&n ellas deb$an estar preocupadas por la reacción de Isabel. aun%ue lo ten$aF su voracidad era por esa capacidad 'nica %ue ella pose$a.privada. ni en nin una de las instalaciones %ue habitualmente hab$a utilizado para tener se:o con e: amantesF %uer$a seducirla en su cama. = si por un instante lo hubiese olvidado. 4amás le hab$a hecho el amor a una mu4er. pero eso lo pondr$a en ries o de perderlo todo. antes %ue %uitarse la máscara a plena luz. siendo un pe%ue#o conde. Dh. (o antes de haberle hecho el amor. salvo mostrarle el rostro. las manos se le hab$an puesto fr$as. era culpa de ella %ue se sintiera pat&ticamente inse uro. "esde %ue ten$a cuatro a#os. donde tendr$an todo el tiempo y privacidad del mundo. ni tantos planes. (o era %ue tuviese ni la más remota idea de cómo lo rarlo. Pero no con Isabel.. necesitaba estar se uro de %ue le importaba lo suficiente para poder ver más allá. Pero cada vez %ue hab$a considerado hacerlo. ten$a convicciones. a pesar de los atractivos %ue pudiese tener. y otros pretendientes. siempre y cuando no usase la máscara. due#o de una fortuna ina otable y sin nadie ante %uien rendir cuentas. mimado y consentido. Pero tampoco %uer$a seducir a Isabel sobre un escritorio. Inevitablemente. esperaban además uno o dos re alos. La leona %uer$a %ue se postrara a sus pies. la leona. 5ampoco la hab$a ele ido para %ue fuera su futura esposa por un simple deseo carnal. Por eso. Isabel. o en una lu4osa habitación de hotel. 5oda esa palabrer$a de amor y la posibilidad de ser alterado lo estaba convirtiendo en la ant$tesis del curtido libertino %ue otrora hab$a sido. 3i las miradas compasivas de sus ami as pod$an servir de pauta. la ente hab$a buscado su compa#$a por dos razonesG poder y dinero.. (i la friolera de cuarenta mil libras. suave.. ni en la lorieta de una casa e:tra#a. As$ fue %ue aprendió a consentirlas. )aciendo 4usticia. )ab$a sido comandante en el frente la cantidad de a#os suficientes como para darse cuenta de %ue hab$a perdido la supremac$a del poder. sin nin 'n tipo de ataduras. apropiada y tiernamente. Antes.. no. !aldita sea. Por mil infiernos. en tanto &l consi uiese lo %ue deseaba de ellas. ni autocontrol. &l pasaba a ser su amo y se#orF y le bastaba chas%uear los dedos para %ue fuese corriendo hacia &l. la %ue hab$a buscado durante toda la vidaG su más secreto deseo. A pesar de haber mantenido una vida se:ual activa durante más de dos d&cadas. cuando comenzó a atraer al bello se:o. &l deber$a haberle ya de4ado ver su rostro. principalmente un corto intercambio de placer f$sico. = eso no pod$a hacerlo.so era lo peor de todo. acostumbrado a conse uir lo %ue 22B . . (ada de lo %ue &l hac$a ten$a el poder de persuadirla. ob4etivos. cuando hab$a hecho %ue una mu4er ritase su nombre dominada por la pasión. . h'medas y pe a4osasF y una sensación parecida al pánico lo hab$a dominado.l se:o hab$a sido una actividad placentera %ue no le hab$an implicado emoción al una. las mu4eres le hicieron saber en poco tiempo %ue. al crecer se convirtió en un vicioso in'til...

por ella y por &l mismoF por%ue le hab$a a radado el sentimiento. por%ue nin uno en realidad le interesaba. y ella no sab$a %ue hab$a matado a su hermano. (unca hab$a encontrado a al uien más apasionado y devoto de los %ue amabaF una aut&ntica leona.ncontrar a *ill fue un punto crucial en su vida. 3i &l hubiese sabido %ue ella aceptar$a sus cicatrices. y todo lo demás. Pero Isabel no lo hab$a visto despu&s de 3orauren. vivo. al i ual %ue &l. lo hizo desear ser otro hombre. 3ólo %ue &ste no era tan fácil de satisfacer.. era casi imposible. *ill forzó a Ashby a hacer al unas sesiones de profunda introspección sobre sus motivaciones.ra eso lo %ue 22M .. Le hab$a hecho sentir %ue la vida merec$a ser vivida. y les parec$a inalcanzable a todos ellos. esa bestia irracional e ilusoria %ue todo el mundo veneraba. Amor. 3er ob4eto de su amor. iban por la vida de e:ceso en e:ceso a su capricho. se esperaba %ue se abriera camino en el mundo simplemente con el 'nico aval de las cone:iones de su familia. un hambre tan profunda. <omo se undo hi4o de un miembro nuevo de la nobleza. Lo %ue hubiera visto Izzy en &l para merecer su afecto. La posibilidad de %ue &l pudiese terminar como uno de los desafortunados borrachos %ue se babeaban detrás de ella lo aterrorizaba. aun%ue no fuese más %ue por un fu az momento. "eseaba %ue al uien lo amara. Apostar$a todo lo %ue ten$a a %ue Isabel no ten$a conciencia de la poderosa arma %ue pose$a tan naturalmente. lo hab$a hecho sentirse especial. . pero no fue hasta %ue lo llevó a su casa %ue le brotó el deseo de satisfacer un nuevo capricho. Por tantoF se convirtió en una obsesión. criaturas disolutas cuyas reputaciones eran más ne ras y vac$as %ue la suya. sus culpas. ni su dote +de las cuales no carec$a aun%ue no en la ma nitud de otras mu4eres de su c$rculo+G era esa promesa de amor incondicional %ue. )asta %ue pudo vislumbrarla siete a#os atrás. 3us supuestos ami os y compa#eros eran despilfarradores perdidos e inescrupulosos. 3u arma no era su belleza. lo hab$a vi orizado. . convicciones y actitudes. 3intió como si &l fuese un maldito clich&. 3in embar o. Cuer$a sentirlo. en un oscuro banco. un león. la bestia lo elud$a.. cuan afanosamente lo buscara. 3in embar o.. por la cual luchaban embelesados. sin propon&rselo. = lo %ue era más e:tra#oG la se uridad en s$ mismo de su nuevo ami o proven$a de su interior.. no le coartaron la libertad de deambular por el mundo con una ale re sonrisa en el rostro y la convicción interna de su unicidad. tan persistente. no habr$a si%uiera pensado en colocarse la pistola en la cabeza en *aterloo. y %uienes. sin importar cuánto lo anhelara.arrin tonG ella irradiaba inocentemente ese cálido ma netismo.. Lo hab$a visto con los olfos del baile de los . en una 4ovencita a %uien le doblaba la edad. invencible. Aealmente le a radaba a *ill. %ue le ocupó todo sus pensamientos y sue#os.deseaba y a hacer todo lo %ue se le anto4aba. trasuntaba. )abr$a ido directamente hacia ella.

a pesar de ser mu4eres y hombres adultos.. mercenaria e hipócrita. en una frustrada b's%ueda del amor. !aldición. 5odo por la maldita máscara. Para Isabel era como un libro abierto. 3til oe disparar$a primero. estaba harto de esa sociedad y de sus lastimosos fin imientos.12 . como si fuese un mendi o arrastrándose en el lodo ante el ui#o de a%uiescencia del soberano. Por%ue ese don era tan infrecuente. . )ombres como &l mismo. inte rada por adictos al placer y a la inebra %ue.s%uilo. . %ue deb$an arrastrarse en pos de artificiales sustitutos.ra comprensible por %u& se sent$a despose$do. !aldición. sus ami o1. !ucho tiempo atrás hab$a decidido %ue no se conformar$a con nada fin ido. se reservaba la opción de incursionar en su alcoba esa nocheF pero si ella ritaba pidiendo ayuda. "espu&s de leer las cartas de *ill. y por cuanta alma des raciada hab$a sobre la tierra.arrin ton. 3alvo %ue no estaba se uro de cómo reaccionar$a ella al verle el rostro. Cuizás deber$a raptarla. meras v$ctimas del fallido sistema deambulando como infantes. no hab$a encontrado una mi a4a para &l. La falta de afectación de Isabel. de ser escarbada su lamorosa superficie. a pesar del infinito amor %ue en su corazón ella alber aba por su familia. huir con ella a . !ira t'.spa#a o Italia. aparecer$an como realmente eran. lo hab$a deslumbrado y subyu ado. incluso por un sentimiento de caridad. hab$a estado desnudo con mu4eres %ue 4amás hab$an lle ado a saber al o de &lF ni si%uiera a%uellas con las %ue se hab$a acostado durante un tiempo hab$an lo rado conocer una m$nima fracción de lo %ue &l le hab$a confesado abiertamente a Isabel sobre s$ mismo. escribió .. )ombres %ue viv$an en una sociedad c$nica. Por estos d$as. !aldición.fascinaba los hambrientos de amor de la aristocracia. (o desde su desairada huida de la lorieta de los . y pre untar$a despu&s. hab$a esperado lo rar su afecto. estaba por deba4o de un ato calle4ero. 03eme4ante a los fantasmas de los sue#os. -Cu& podr$a hacer salvo entrar como una tromba a la a encia e increparla con una diatriba de amante desde#ado/ <onsiderando %ue la 'nica irrupción %ue llevase a cabo ser$a en privado. 2@O . 3in embar o. Isabel no %uer$a una barrera entre ellos. comprarle un pe%ue#o palazzo 4unto al mar.lla sab$a cuál era su deseo secreto. donde pudiese tenerla sólo para &l.ien. = ella lo manten$a le4os de su alcance. La escofina se le escapó de la mano y le des arró la piel del dedo. Db4etos se:uales y ami as casuales no hab$an alcanzado a vislumbrar ni una pizca de su alma. intencionalmente. despu&s de todo lo %ue hab$a hecho por ella. desde %ue &l la hab$a herido.sa era la razón por la cual se hallaba enclaustrado en su octavo d$a de solitario dolor y sin hacer nada al respecto. el re alo de su amor. . en cuya desconcertante historia no hab$a cosa %ue por ventura no confundiesen1.

+ -Cu&/ +ladró. y llevarla a la cama anti ua %ue estaba en el otro e:tremo de la habitación. >na cierta 4oven mar arita. y con sus ami as.stás eno4ado. 3$. además de ella. salvo %ue se hab$a despelle4ado el dedo $ndice y hab$a hecho trizas la ca4a contra la pared. 2@1 . tiene una visita +movió nerviosamente las ce4as+. "eber$a reiniciar su obra. +)azla pasar. +. Los pensamientos %ue ten$a de Isabel ocupaban ran parte de ella.l corazón le empezó a latir con ritmo enlo%uecido. ni un maldito minuto más. +)ola. Por%ue ella no ten$a tiempo para &l. +!ilord. la luz del sol pareció iluminar el sótano al entrar Isabel con su racioso sombrero y su ret$culo balanceándose en su brazo. >n momento despu&s.lla dio un paso hacia delante. observando cómo ella sal$a todas las noches con )anson y su hermana. Dlivia lo hab$a acusado de ser or ulloso. de la misma tonalidad %ue sus me4illas. =a no pod$a soportar más estar solo. 3i Isabel vendiese asientos para presenciar esta pat&tica escena. Por%ue ella era la 'nica mu4er %ue deseaba. 3i ella no lo amaba. "eseaba comerla viva. pero como ella sab$a perfectamente %ue no sal$a en p'blico. Phipps apareció en el arco de entrada.. á il y esbelta. . se dar$a cuenta de %ue la hab$a estado espiando otra vez.lla necesitaba saber %ue &l ten$a otras cosas en su vida. estaba eno4ado consi o mismo por comportarse como la más vilipendiada de sus con%uistas. el sótano no tendr$a capacidad suficiente para alber ar a sus e: concubinas y amantes aplaudiendo y vitoreándola. pero en ese momento en particular se sent$a derrotado. luc$a un vestido de muselina color damasco. Puede %ue lo fuese. Alta. "esear$a contarle cosas como %ue estaba a otado despu&s de una noche de 4uer a. se diri ió a sumer ir en a ua fr$a el dedo %ue le ard$a terriblemente. estaba sentenciado. aferrar$a salva4emente entre sus brazos. alzó la ca4a %ue estaba tallando para ella y la arro4ó contra la pared. . . de cuello alto y recatado.. 3ólo haciendo ala de un penoso autodominio pudo evitar lanzarse sobre ella. !aldiciendo profusamente. se volver$a completamente loco.+ 8Por mil demonios9 6ru#endo. <o ió la máscara.

)emos contratado un ama de llaves. %uien se mudó a la casa con sus dos hi4os pe%ue#os. soplándose el dedo dolorido. +=a lo hice. 3u esencia le obnubilaba el cerebro. +Pues ten o un remedio me4or +sonriendo. 8?l no estaba incapacitado para el amor9 Amaba a sus padres. + -= t' me amas/ +le repitió su pre unta+. Aecibimos bolsas llenas de pedidos de empleo diariamente. pero siempre volv$a a obsesionarlo. +!uy bien.l corazón le dio un brinco. +Pobrecito. . <ontratamos asistentes para %ue nos ayuden con el traba4o. . + -!e amas/ Lo miró sorprendida. "ios. Incluso lle an a nosotras solicitantes %ue no viven en la ciudad y han o$do hablar de nosotras. (o sirvió de nada. 5e calmará el dolor. la e:perta en la 2@2 . -<ómo diablos se supon$a %ue deb$a contestar esa pre unta capciosa/ -(o era amor la necesidad %ue se siente por otra persona/ !aldición. "espu&s de todo soy una de ellas. La maldita cosa le dol$a como los mil demonios. -no es cierto/ )ab$a amado a *ill. y lo besó suavemente.orr& el nombre de *ill. deber$a estar furioso con su propio corazón por haberle dado tanto poder a ella. -te lastimaste el dedo/ "eber$as lavarlo con a ua fr$a. "eb$a haber pensado en ello. -D me necesitas/ 3u r&plica in eniosa lo confundió. una mu4er dulce llamada Aebecca. "eseaba desesperadamente pre untárselo a ella. .lla se le acercó y le co ió la mano. racias a ti. se lo llevó a los labios. (o %uer$a %ue te amar ara +movió el dedo. hab$a intentado no escucharlo.+ -<ómo va la a encia/ +pre untó en cambio.stamos lo rando un &:ito asombroso. levantó el dedo. +. (o se sent$a demasiado a radecido con ella como para apreciar su preocupaciónF sobre todo por%ue ten$a otros escozores %ue necesitaba calmar. Ladeó la cabeza e inhaló el perfume de su cabello. Pero &l tampoco pod$a ayudarlo. familiar de una de las ba4as del Ae imiento 1B de <aballer$a de )'sares. = he contactado a las familiares de los %ue fi uraban en los listados %ue me enviaste +sonrió+.

Lo sientes. Amor si nifica %ue uno antepone las necesidades de la persona %ue ama a las propias. pero no era tan tonto como para no saber de antemano %ue ella interpretar$a su pre unta como una e:cusa burda para 4ustificarse. ella retrocedió alarmada. . +al lle ar 4unto a ella.:pl$camelo.. 5'. =a no +se sirvió otro vaso. +!uy bien. no/ -3e supone %ue debo entender una maldita cosa de la e:plicación tan intrincada %ue me has dado/ + maldiciendo por lo ba4o terminó el resto de su bebida. La mu4er estaba decidida a verlo internado en un instituto psi%uiátrico+. +5e necesito mucho +confesó. maldita sea9 +apartó la mano bruscamente de ella y fue a servirse una saludable dosis de Ihisky. 3u respuesta hab$a sido errónea al 4uz ar por su moh$n de desa rado. + -Por %u& deber$a amar a al uien %ue me necesita. -(o lo sabes/ +. -Cu& problema tienes/ +5' +apoyó bruscamente el vaso en la mesita au:iliar y se encaminó hacia ella+. se pre untaba por %u& no se le hab$a ocurrido antes.stás bromeando.mborracharse parec$a una e:celente idea. Le echó una e:tra#a mirada. + -.l aleteo de sus pesta#as fue un si no delator de su desasosie o. me subyu aste con tu voz melosa y tus brillantes o4os azules. +(o puedo e:plicarte %u& es el amor. irrumpiste en mi pac$fica e:istencia. y tus suaves labios. La miró. += t' ya no lo sientes por m$.materia. . +(o entiendo por %u& estamos discutiendo esto. pero no me ama/ + 8(o he dicho %ue no te ame. %u& maldita diferencia hab$a... pareció convertirse en un animal depredador. -Cuieres un poco de Ihisky/ +(o. Paris. sinti&ndose poco in enioso. )ay una diferencia entre amor y necesidad. pero &l la acorraló contra la pared.. trastornaste todo. racias. o no lo sientes. Instintivamente. 2@@ .

(ecesitabas encontrar otra manera para ayudar a tus mu4eres despose$das. +!e somet$ a ti para reparar mi conducta en la lorieta. Cuer$as mi opinión sobre la propuesta de reforma de ley. ni sus hi4os hambrientos9 8Lo 'nico %ue te importa es satisfacer tus propias necesidades9 +!e importa mucho tu causa. acorralándola. y te la puse en bande4a. "i4iste %ue la razón por la cual hab$as decidido involucrarte era para recuperarte ayudando a otras personas +se plasmó una e:presión de desilusión en su rostro+. + -. en sus suaves me4illas ufanas. Para empezar. en el ce#o levemente fruncido de esas ce4as de un rubio oscuro.. en sus o4os azules preocupados. le hab$a hecho sentirse bien. pero me indicaste el camino correcto.. todo el tiempo. y te los conse u$. en la impertinente nariz arru ada. y te ayud&. +Cuer$as los listados. lo hiciste por m$/ +pre untó.. 8(o %uer$a una dis%uisición de filosof$a aristot&lica9 5odo lo %ue deseaba era un maldito beso. +(o fue por m$ +aun%ue.asta. "etente. Jrialdad. sorprendentemente. (o descansarás hasta verme a tus pies. 8(o te importan en lo más m$nimo esas pobres mu4eres. pero nada parece suficiente para ti. Absoluto desprecio. "iablos. Cuizás no ten o tu disposición natural para ayudar a todos. +)as perdido la razón +le contestó+. -no es cierto/ +cuando lle ó hasta ella.+. )as estado encerrado en este sótano sin aire demasiado tiempo.. y te la brind&. apoyó ambas manos contra la pared enmarcándole el rostro.. 8Pero fracas& al darme cuenta por %u& es un crimen hacer al o bueno por al uien a %uien %uieres complacer9 2@E . +5ampoco demasiado cálida +observó la mezcla de emociones refle4adas en su rostro en forma de corazón. -y %u& conse u$/ Indiferencia. salvo al o %ue ambos deseábamos. en el moh$n de sus labios. sinti&ndose un tanto intimidada.. +(unca he sido fr$a conti o. +Pens& %ue realmente te importaba nuestra causa.stás diciendo %ue todo lo %ue hiciste por la obra de caridad. le hab$a hecho sentirse no sólo recompensado. 5e di todo lo %ue %uer$as y no te ped$ nada a cambio. desafiándola con la mirada+. !e estás asustando +lo amonestó.

+Pensaste %ue yo era i ual %ue t' +suspiró profundamente+.res i ual %ue todos los demás +luchó por contener las lá rimas +. por%ue eres más inteli ente y decidido. y pienso en ti. "ecidió ser implacable. Lucifer. A ti. por la noche. contra la pared. cada pul ada de su cuerpo ard$a por ella. -5odos te hacen arder de deseo como yo/ +ella apartó la mirada con el rostro arrebatado por el rubor. +. tus senos tur entes en las palmas de mis manos.. (o como me ustar$a.. <r&eme.. . tu rácil cuerpo desnudo recibi&ndome complaciente. sola en tu cama/ =o lo ha o a veces cuando me resulta insoportable el deseo. + -5e tocas a ti misma como yo te he tocado. "esear$a serlo. ba4ando la mirada+. siseóG + -5odos se han %uedado con un cachorro por%ue t' no pod$as soportar %ue fuera arro4ado a la calle/ -5odos abandonaron todo para ayudarte a cumplir los ob4etivos %ue te impusiste/ -5odos se dedican por entero a ayudar a mu4eres despose$das/ +)iciste todo eso por%ue necesitabas al o de m$.. clavándole los dedos en la cintura.:asperado. . (o hab$a sido muy sutil. = %uiero saborearte más.+. 6racias. Pero yo pens&. dentro de ti.. <uando ella imió. sintió el deseo de poseerla ah$ mismo. la san re le flu$a caliente por la venas. le hab$a hecho mella. clavándome las u#as en la espalda.asta. y as$ puedo lo rar liberarme. &l le acarició los ras os de mu#eca como si estuviese en trance+. me u$es +ba4ó la cabeza y la besó suavemente+. -t' no me deseas/ +cuando ella levantó el rostro. -. pero 4amás pod$a serlo con nada %ue se refiriera a ella. mi leona +le besó el cuello. +3$. 3ólo eres más hábil en el 4ue o.s tan malo eso/ -)acer cosas por ti me convierte en un villano/ +(o +reconoció %uedamente.sto iba a consumirlo. Izzy. pero necesito %ue. Le apoyó los labios en la ore4a y le susurró acariciante+G A'n siento tu sabor. y har& más. y tienes más dinero. pero no ten$a otra opción. Ima ino tus dulces labios. con tu cuerpo h'medo y enardecido por m$. . 5e deseo a ti.. La voz femenina se escuchó como un lar o %ue4idoG + -)ar$as al o por m$/ -3ólo por m$/ 2@H .stoy haciendo todo lo %ue está a mi alcance para ser el hombre %ue t' deseas.

3e percató %ue su nombre fi uraba despu&s de la fraseG 0patrocinado por1. se burlara de &l y sintiera arcadas al ver su rostro. y se las pasó alrededor del cuello. Por m$. -Lo harás. maravilloso +lo abrazó. Pamás podr$a de4arla ir. 2@K . 5odos usarán máscaras. te deseo +murmuró ella cubri&ndolo de besos lentos+. la fuerza de su esp$ritu lo sobreco ió. . hombre misterioso. aun%ue ella lo desde#ara. Aealmente. +"aremos un baile el viernes para celebrar la inau uración de nuestra a encia. por%ue 4amás podr$a sobrevivir sin ella. aceptar$a cual%uier cosa. %uerido.ine a invitarte personalmente.n su estado.. Cuiero %ue concurras. ella 4amás podr$a de4ar su casa.. +Isabel.. . dudaba %ue le pidiera %ue hiciera otra cosa por ella. 3i se ne aba. solamente lo abrazó. +. +5e escucho +levantó la cabeza y se encontró con un sobre+.res la 'nica persona %ue %uerr$a ver. y pudo sentir los latidos de su corazón contra su pecho.. Incluso cuando me invaden unas terribles anas de estran ularte. -Cu& es esto/ +si era una invitación para su pró:ima boda con )anson. .s un baile de disfraces. y sintió %ue el fr$o %ue anidaba en lo más recóndito de su corazón desaparec$a con su calidez de mu4er.lla deslizó las manos %ue ten$a apoyadas en su pecho. 3ólo ro ó por%ue ella no lo enviara al infierno.. y con %uien desear$a bailar +lo co ió de sorpresa cuando se puso de puntillas y lo besó suave y profundamente. (unca lo hab$an abrazado as$ desde %ue ten$a cuatro a#os. no sólo t' +lo miró a los o4os+. poniendo todo su corazón y su alma en ese beso.speramos reunir fondos y reconocimiento de la aristocracia. por m$/ . = a pesar de ser tan menuda y frá il. o para ayudar a al una otra pobre criatura. La abrazó con fuerza. haci&ndole evocar recuerdos y sentimientos hac$a mucho tiempo olvidados. +Lo pensar&. +Por favor. <uando ella hac$a al o as$. &l estaba dispuesto a hacer cual%uier cosa+. .ra la primera vez %ue le ped$a al o para ella y no para la obra de caridad. <o ió el sobre y e:tra4o una tar4eta adornada con máscaras venecianas de color ne ro y dorado. asiste a mi baile. Paris.

le ase uróG +(o es un soborno y no tiene nada %ue ver con la invitación al baile. . +5e compr& este re alo.. d&bil. 3e sonro4ó más a'n... en una tienda en . +se apartó de su abrazo. uardar& con ran estima.. <on afecto. 5iene al o rabado. pero.+Antes de %ue lo olvide. Lo 6racias. por%ue me ustas. el lazo. <ontuvo la respiración entrecortada. -.sto es para ti. y e:tra4o una ca4a pe%ue#a de su ret$culo. para su consternación.staba bellamente envuelta como re alo. un león bellamente rabado en oro blanco. tonto. no pude resistirme +le brindó una t$mida sonrisa+. +balbuceó torpemente. bueno..s un relo4 de bolsillo. . 4unto con una inscripción %ue dec$aG 0Para P... y los o4os brillantes.s hermoso. !ira en la parte de atrás.. 3e mordió el labio para esconder la sonrisa. 3e sintió... Precipitadamente. Lancaster. y se le cortó la respiración. miró reverentemente el brillante relo4 de oro con cadena. + -!e compraste un re alo/ -Por %u&/ 3e enco ió de hombros. Isabel1. (.s lo %ue piensas de m$/ Asintió con los o4os. +..ond 3treet y. 3in duda debes tener una ran cantidad de ellos. +Lo s&. si esto es por el edificio para la a encia. sonro4ándose. + -(o te importa el franc&s/ +<orazón de león.. y anudada con un lazo azul+. + -Cu& es/ +Rbrela para verlo por ti mismo +le sonrió e:tendi&ndole la ca4a apoyada en la palma de la mano. + -Por %u& hiciste para m$ la ca4a con el león/ +Isabel.. no me importa el franc&s +tra ó con dificultad+. 2@L . <oeur de Lion. revisando la parte de atrás donde encontró el blasón de su familia. -5en o %ue tener una razón en particular/ <on manos no muy firmes y el pulso acelerado.. lo vi. (o.. +(o s& %u& decirte. Le %uitó el papel.. .

lla estaba destruy&ndolo. esto de buena fe.... + -3$. y &l no estaba se uro de poder soportarlo. Cue no serv$a para reinsertarse en la sociedad.so era al o distintivo en Isabel. besos %ue le absorb$an el alma y lo convert$an en un redomado idiota. ansiosa de sanar sus tormentos y de hacer de &l un hombre nuevo. . uardó el relo4 en la ca4a.lla le enlazó el cuello y le hizo ba4ar la cabeza para darle un suave y prolon ado beso. 3i tan sólo supiese lo %ue le estaba pidiendo.olvió a su lado con el corazón palpitándole con fuerza. .mocionado por su dulce esto.l 'ltimo re alo %ue hab$a recibido en su vida hab$a sido de sus padres. +>n Pi&nsalo. -pero %u& pod$a decirle/ -<ómo pod$a decirle %ue el tormento por las atrocidades %ue hab$a cometido lo perse u$an a todas partes/ Cue &l era un fantasma viviente de todos los miles %ue hab$an sido mutilados en el campo de batalla. pero hab$a dispuesto un v$a crucis para &l en su afán de hacerlo merecedor de su incondicional. +Ahora baile. 3u !a4estad/ . por%ue no he terminado la discusión sobre el . 2@B . escondiendo cuan profundamente lo hab$a emocionado. .+3i dices una sola palabra más comenzar& a llorar +la silenció con un beso. . Cuizás realmente lo %uisiese. y la apoyó sobre la mesa de vinos. sus besos. La tur ente calidez de sus labios. la aterciopelada caricia de su len ua lo de4aron completamente fascinado.. uárdalo. 3olamente lo instar$a a hacerlo con más afán. es lo 'nico %ue pido +le susurró+. desinhibido e inalterable amor.

+5odos parecen estar pasándolo de maravillas + acotó Isabel. nada parec$a perturbarlo. Pero no %uer$a echar mano a nin una de ellas. (uestra fiesta es un &:ito. 3hakespeare. parec$a más afianzado %ue nunca en su posición. !e preocupaba %ue la lluvia hiciera %ue todos permanecieran en sus ho ares. tambi&n. 3uspiró tristemente.. al tiempo %ue las pare4as enmascaradas iraban a su alrededor al compás de una danza de pare4as en hileras. deseando estar en otra parte. 4actanciosa.. ro arle %ue acudiese a su fiesta.sa es siempre una buena se#al.CAPÍTULO 19 D. Por tanto.AS(G en mala hora os encuentro a la luz de la luna. ten$a la prerro ativa de declinar invitaciones a bailar sin %ue nadie se ofendiese. lamurosa en su disfraz celta de seda verde esmeralda+. 8Dh9 = puedo ver a la du%uesa de "evonshire devorando bombones de chocolate 4unto a la mesa de refri erios. +!e han comentado %ue Prinny está en camino +susurró Iris con i ual entusiasmo. pero al parecer. 3ophie se estremec$a deleitada al escrutar el atestado salón opulentamente decorado+. a sabiendas de %ue Paris merodeaba en las sombras fuera de su casa.. + 8Cu& espl&ndida reunión9 +disfrazada como un ave del para$so con un vestido de fiesta de seda azul con coloridas plumas y una máscara haciendo 4ue o. ya hab$a usado todos sus asesG mantenerse ale4ada de su casa. 05odos e:cepto ella1. permitir %ue esa semana Pohn y Dlivia la acompa#aran a cada una de las veladas.AS(G poco a poco. )e rene ado de su lecho y su sociedad. y con otra persona. o pasar la noche con &l. Lamentablemente. si me permit$s %ue os lo di a. . or ullosa 5itania. al&4ate de a%u$. Aun as$. Por el contrario. todos los pares del reino están presentes en la velada.. 5I5A(IAG -y bien. -(o soy tu se#or/ 3ue#o de una noche de verano. -Cu& otra cosa pod$a hacer ella/ 3us ma%uinaciones no la conduc$an a nin 'n fin provechoso. <omo anfitriona. celoso Dberón/ "uende. 2@M . refu iándose detrás de la máscara. ten$a sólo dos cartas por 4u arG desenmascararlo cuando menos lo esperase. permaneció de pie 4unto a la pista de baile. y los %ue no lo son. D.

en al 'n sitio. )asta <hilton se encuentra a%u$. +5u esposo. 3ophie le dispensó una mirada %ue le advirtió a Isabel %ue ser$a considerada una traidora por relacionarse con el enemi o y huyó tras su ami a. la reputación. a vuestro servicio. al i ual %ue el resto de los presentes. . la libertad. deteni&ndose particularmente en los senos %ue el cors& plateado de4aban enerosamente al descubierto.l soldado enmascarado la co ió de la mano e hizo una reverencia. Pohn ya no intentaba con%uistar otras mu4eres. más de lo usual. el vestido de variados colores de asa %ue iban desde el amarillo brillante al rosa y al celeste. el coronel Lord Ashby.ottom. como resultado. su madre y su hermano a uardaban una inminente propuesta de matrimonio. Aun%ue le hab$a demostrado %ue no pod$a esperar %ue ella resultase una presa fácil. hab$a centrado toda su atención en ella y.staba perdiendo el maldito 4ue o. 3u mirada le recorrió lentamente todo el cuerpo hasta lle ar finalmente a sus acicalados rizos %ue ca$an como cascada desde una diminuta tiara 2EO . pero reconoció la voz de Ayan !acalister aun sin ver su alta fi ura de cabello casta#o ro4izo. .so estar$a muy bien y estar$a en lo correcto salvo por el hecho de %ue la decisión final sobre su futuro no estaba en manos de ella. + -Cu&/ -Cue usted es 5itania. puesto %ue &l no vendrá + di4o Isabel. "espu&s de haber escudri#ado la multitud durante dos horas buscando a un hombre enmascarado en particular. +.. +5odos se han colocado una máscara y han venido a echarle un vistazo a nuestro patrocinador +comentó Iris+. la reina de las hadas/ 3e percató de cómo la e:aminaban sus curiosos o4os celestes a trav&s de las rendi4as de la máscara %ue le cubr$a la mitad del rostro. Iris alcanzó a reconocerla incluso antes %ue ella y se e:cusó de inmediato. Isabel se sobresaltó. 3e sent$a completamente desdichada.l recurrir a medidas desesperadas bien podr$a costarle la separación del hombre al %ue amaba. + -Cui&n no vendrá/ +di4o al uien en voz ba4a 4unto a ella. estaba tomándose su tiempo. a la espera de %ue la fruta madura cayese en sus manos. la a encia e incluso. 3u !a4estad. La observó detenidamenteG las zapatillas plateadas. Isabel permaneció inmóvil. se verá penosamente decepcionado esta velada. + -<ómo lo supo/ +ella sonrió detrás de su máscara de colores pastel cubierta con polvo plateado. . estaba mal %ue decepcionada. el brillante estrate a.

. con sabroso y dulce. y aprovechando la multitud enmascarada. Ahora ella hará lo imposible por evitarlo el resto de la velada. al i ual %ue +se 'n hab$a comenzado a temerlo+ tampoco lo estar$an Paris y ella. !e puso nervioso +admitió tristemente. +Los franceses perdieron la de perder la suya. +5iene usted razón. uerra. + -"e %u&/ Le rue o %ue me lo di a +lo instó desafiantemente. +. . soy un idiota +se pasó la mano por el cabello. + -Aechazó mi carta/ +(o +le respondió ella en un susurro+. desacertadamente. Incluso aun%ue Iris lo perdonase.de plata. 8<omparar a una dama con un pastel9 -. desordenándolo+. y usted está a punto 2E1 . un pastel de ho4aldre de mil capas del adas como el papel. +. Por des racia.s sólo %ue ella me de4ó sin aliento al verla con ese vestido verde esmeralda. !ás se ura %ue su erir %ue estaba disfrazada de. no a m$.n primer lu ar. (o le cause problemas. Ayan apretó la mand$bula.n %u& lo convierte eso a usted/ +(o en un franc&s. +)a a lo %ue ha a. por favor. la ira y el dolor le oscurecieron los o4os. mayor9+le deslizó suavemente el abanico por los nudillos sin poder ocultar una sonrisa+.. mantener un t&teYáYt&te en privado pero. pero usted ha cometido un rave error.ra una pena %ue no fuese el causante de la elección de ese disfraz tan su estivo. espero. nunca estar$an 4untos.. . mayor. 3i lo ve con ella. +A ries o de %ue me olpee los nudillos con el abanico. <hilton es del tipo celoso. + -Por %u&/ -A %u& se refiere/ +le pre untó alarmado.. mi otra opción habr$a sido una cremosa millefeille. Iris será la %ue pa ue las consecuencias. la ha alertado de su presencia.. +8Cue ver Nenza. ten a en cuenta %ue su esposo está presente. Isabel no ten$a nin 'n conse4o para darle.ra una apuesta se ura.l se le acercó. debió haberse acercado a ella primero.

n cuanto su madre se ale4ó. aun%ue lo intentase. Jormamos una bonita pare4a +&l sonrió tristemente. deslizando la mano en uantada de ella alrededor de su brazo. 3u madre e:tendió la mano para saludar a Ayan. pero &l ten$a la vista fi4a en una máscara de color rub$ %ue se diri $a hacia ellos. pero no puedo hacerlo. Prestó servicio con *ill en el Ae imiento 1B de )'sares. mi resplandeciente 5itania/ >na ran mano en uantada se posó sobre el hombro de Ayan. +5ampoco yo +Isabel terminó su copa de champa#a y se la entre ó a un sirviente %ue pasaba 4unto a ella. + -A %uien ama. Isabel le permitió escoltarla hasta la pista de baile. ?l curvó la mano alrededor de su cintura. !ayor. !e pre unto si al uno de los dos conse uirá un final feliz. a radecida por la distracción. la madre de Pohn.aile conmi o +le murmuró suplicante. mostrándose poco complacida de %ue se hallase con su hi4a estando ella pró:ima a casarse. no lo harán. lady 3til oe. La buena fuente de su madre era indudablemente lady Janny. y me he enterado de buena fuente %ue se te declarará esta noche. . &l es el mayor !acalister. al tiempo %ue le co $a la mano+. ella es mi madre viuda. Pohn.+"esear$a poder abalanzarme y rescatarla de ese o ro. La curiosidad le centellaba en los o4os. pero me enfrentar& a ambos con u#as y dientes si es necesario. Cuedó frente a Ayan en la pista de baile +. Isabel se iró hacia Ayan para disculparse. Ayan a'n se hallaba de pie a su lado +!adre. 8Dh. %uerida9 8Apenas puedo contener las lá rimas9 + aspiró ruidosa y dramáticamente. +. La or%uesta comenzó a tocar un vals. 2E2 . -no es verdad/ Dbviamente hab$a o$do el mensa4e %ue su madre le hab$a susurrado sin disimulo. persi ui&ndola con un anillo en el bolsillo. (i tampoco creo %ue ella me lo permitiera. (o le permitirán rechazarlo. (o me convertir& en la esposa de un hombre a %uien no amo. + 8Izzy9 +el rito de su madre casi la de4ó sorda. +(o. cuando le informase a su familia %ue prefer$a in resar a un convento antes %ue casarse con Pohn 0)andsome1. Pohn está buscándote. le hab$a despertado un repentino inter&s por la danza. Lady )yacinth la co ió del brazo y acercó los labios a la ore4a de Isabel+. (o ansiaba enfrentar el consi uiente reproche en su casa. %uien no le despertaba emoción al una. lo %ue si nificaba %ue la propuesta era verdaderamente inminente. 3ally Persey.

letalmente deseable./ +Ayan iró la cabeza y %uedó bo%uiabierto. . . en ese momento. 2E@ . &l la condu4o entre pare4as coloridamente ataviadasF su reful ente mirada atrapó la suya y la dominó con su intensidad.lla deseó a radecerle el haber venido.. %ue ya no estaba a la moda.ra una situación de lo más e:tra#a. + -Cui&n demonios. (i bien Ayan se retiró. <on la racia de una pantera ne ra. . !acalister +le indicó una voz de bar$tono+. Le co ió la mano %ue le ofrec$a y se le unió con un susurro de faldas alrededor de la atestada pista de baile. en lu ares oscuros u ocultos. +<uando sienta la necesidad de compartir una copa mientras escucha vie4as historias de uerra. interpretando su debilidad f$sica. . haci&ndolo verse. Paris se hizo eco de su silencio. Los blancos dientes de Paris brillaron detrás de la máscara ne ra.+)á ase a un lado. 3u oscuro cabello lar o. +3ólo Ashby.ste vals es m$o. Ayan observó a uno y a otro con mirada curiosa e hizo una reverencia despidi&ndose.l disfraz de asaltante de caminos le destacaba los esbeltos y anchos hombros.lla sintió el calor correrle por deba4o de la piel.staba vestido completamente de ne ro. rodeada por toda esa ente.l mensa4e en los o4os de &l era claro y n$tidoG 05anto as$ te deseo1. Al e:tenderle la mano a Ayan. . Paris dio un paso para situarse frente a ella y le rodeó la cintura con la mano. la mirada de color verde esmeralda de Paris se diri ió hacia Isabel. Podr$a haber ima inado %ue se hallaba flotando en un sue#o de no ser por los latidos del corazón %ue le retumbaban en los o$dos. ella prácticamente se desvanec$a de deseo por &l.. Adoptó la postura de atención inmediatamente+. <oronel Ashby + soltó a Isabel y sonrió al tiempo %ue le ofrec$a la mano.lla contuvo el aliento... Isabel sintió %ue el pulso se le aceleraba fren&ticamente. . "espu&s de haberse encontrado a escondidas con &l. brillaba a la luz de los candelabros. . d& una vuelta por el Dld <aptains7 <lub. ?l la hab$a hechizado. +6racias. . pero no pudo proferir palabra.

+!aldita seas +di4o con voz áspera+. retrocediendo torpemente.lla sintió %ue le fla%ueaban las rodillas. +. haci&ndole bullir la san re. Paris se paralizó por un brev$simo instante. e instantáneamente. 2EE . ?l estaba envuelto en las sombras cubri&ndose el rostro con ambas manos. unidos en apretado abrazo.l balcón. La arrastró con &l y cerró las puertas con el pie. +Dbserva cuanto te plazca. <on un suspiro de placer. %uitándole las pocas fuerzas %ue le %uedaban..n realidad necesitas saberlo/ +le dio un beso profundo tan embria ador como el brandy. los o4os le centellaban llenos de furia por sentirse profundamente traicionado. . ella le entrelazó los dedos en el cabello y lo atra4o hacia s$. .. Isabel se armó de valor y despu&s entreabrió los o4os y lo miró. y apartó brutalmente su boca de la de ella. . Lle aron al final de la pista y Ashby abrió las puertas empu4ándolas con el codo. -no es cierto/ 5en$as %ue humillarme en p'blico. +6u$ame.ntre la separación de los dedos. Las máscaras se rozaban mientras &l la besaba una y otra vez.n el aire flotaba el fresco aroma de la lluvia recienteF las otas resonaban en el desa Ne. + 8(o9 + ritó ella con el estóma o contra$do por el miedo. sin si%uiera pensarlo..lla no pod$a tolerarlo. apartó la de &l tambi&n. (o pudiste resistir la tentación.lla se %uitó la máscara y. fundiendo los cuerpos. +=o tambi&n.. el anhelo. con ran renuencia de4ó caer las manos a los costados del cuerpo. La abrazó con más fuerza cuando ella le rodeó el cuello con los brazos. "io otro paso hacia atrás y. entonces + ru#ó. haciendo el beso más intenso. <onmocionada por lo %ue acababa de hacer. La aborrecer$a. las capas de ropa %ue separaban los ardientes cuerpos. La luz de la luna lo iluminó y ella vio su rostro. &l diri ió el desplazamiento del vals en esa dirección. "ios santo. <on voz profunda ella le pre untóG + -Por %u& aceptaste mi invitación/ + -. <on la mirada le se#aló las puertas %ue conduc$an al balcón. .?l se inclinó un tanto más hacia ella y le mordis%ueó el lóbulo de la ore4a con los labios. las barreras. . ?l la besó profundamente con el instinto de un amante.

bien definidos. dio un paso adelante y lo co ió de las solapas del abri o.. =o. lleno de carácter y ma netismo. ?l la miró fr$amente. 8verdaderamente se ve$a i ual9 .lla sintió %ue su tono ta4ante hund$a más el pu#al de la culpa en su conciencia. no. diferente.l rostro inolvidable %ue se hallaba frente a ella era e:actamente como lo recordabaG ras os perfectos. era todo un hombre. +Perdóname. +=a te lo he dicho antes. de manera tal %ue sólo fuesen visibles seis finas l$neas en su rostro. >n ran ciru4ano hab$a realizado una espectacular labor de reconstrucción con simetr$a y precisión. 6ár ola9 +Pohn +di4o Isabel sobresaltada.. + -Por %u&/ -Por %u& no puedo disculparme/ Lo %ue hice fue insensato y. 3intió %ue le fla%ueaban las piernas.l conde de Ashby se ve$a i ual pero.. sin importar lo %ue &l hubiera dicho.l encanto 4uvenil y el de4o desenfadado hab$an desaparecido.. (o pudo de4ar de mirarlo fi4amente. 8Cu& absoluto desastre9 3e interpuso frente a Pohn %ue avanzaba hacia Paris+.ra e:tra#o %ue ella no lo hubiese notado hasta ese momento.lla pensó %ue se ve$a más como un león %ue como una ár ola. Dh. 5en$a el rostro de un espartanoG de ras os fuertes. como Pohn. + 8"&4ala en paz. = otras dos cicatrices i ualmente finas %ue le cruzaban las me4illas desde la nariz hacia las ore4as. una belleza masculina maravillosa y dos lar as y fin$simas cicatrices %ue se e:tend$an formando una . 3e oyó el ru#ido de una voz familiar. no. A los treinta y cinco. de la misma manera en %ue hab$a visto a la ente observar las maravillas rie as durante horas en el museo. (unca te disculpes conmi o. 3e cubrió la boca y pesta#eó.. . . 2EH . -Por %u& demonios se sent$a forzado a ocultarse/ (o ten$a sentido.. 3u e:presión sombr$a ocultaba secretos y dolor. 3ólo all$ de pie. casi espl&ndido. . observando. . no. Jue muy insensato por mi parte ponerte en esta posición. desde el puente de la nariz hasta las sienes. A los veintiocho a#os era demasiado bello. + -3atisfecha/ . (o hab$a sido un en a#o de la oscuridad o del tacto en relación a la vista. Pero el cambio si nificativo yac$a en sus o4os.>na leve e:clamación escapó de los labios de ella. y no hab$a nada horrendo en &l. más allá de lo %ue ella pod$a alcanzar a comprender.

su tenso mutismo. 2EK .l carnicero/ !iró a Paris con el ce#o fruncido. y todas esas pobres mu4eres no tendr$an nin 'n lu ar adonde ir. su a encia nunca sobrevivir$a al escándalo. A ella le resultó e:tra#a la completa inmovilidad de Paris. pero &l no emitió palabra+. +<obarde +espetó Pohn desde#osamente. Acabas de interrumpir una conversación muy importante relacionada con nuestro traba4o. -<ómo te atreves a insultar tan cruelmente a nuestro patrocinador/ 85' eres la bestia9 8"isc'lpate de inmediato9 . + -=o soy la bestia/ +se burló Pohn mirando a su rival+. antes de %ue te olpee ese horrendo rostro hasta convertirlo en una masa más a raciada9 Paris dio un paso atrás torpemente. si as$ lo deseaba. + 8(o lo defiendas9 8.l Rn el "orado se ve$a l$vido. Isabel sintió %ue el pánico le trepaba por la ar anta. + -"e %u& habla/ +susurró ella. + 8. -Por %u& no le pre untas %u& clase de hombre es &l en realidad/ Pre 'ntale por %u& los franceses lo llamaban Le .i cómo te arrastraba hacia a%u$9 +con movimientos sorprendentemente rápidos. .s suficiente9 +miró furibunda a Pohn+. Preferir$a cortarme la len ua antes %ue hacerlo.lla sab$a %ue lo ten$a. Lord Ashby es el fundador de esta a encia.8"isc'lpate con lord Ashby inmediatamente9 +si re#$an por ella en el balcón sin la presencia de nin una otra mu4er como carabina. Pohn la rodeó y le dio un empellón en el pecho a Paris con fuerza a raviante+. +<ontrola tus palabras. = racias a "ios %ue as$ fue. bestia. + -"isculparme/ -<on &l/ +di4o Pohn socarronamente con e:presión c$nica. sin decir nadaF su e:presión era indescifrable y ten$a los pu#os crispados a los costados del cuerpo. estar$a en la ruina. Pohn. o de lo contrario toda la concurrencia acudir$a en estampida al balcón. -Acaso estás sordo/ + ru#ó Pohn+. "e pie frente a frente con Paris apenas le lle aba a la altura de la nariz.oucher. (o estaba se ura acerca de la habilidad de Paris para controlar su temperamento. 8Apártate. ?l era más rande y más fuerte %ue PohnF pod$a destruirle el rostro de un solo olpe. nuestro benefactor más eneroso. pero nunca lo hab$a visto en una confrontación con otra persona %ue no fuese ella. -. 3intió cómo Paris se tensaba detrás de ella. Pero no lo hizo.

(o hab$a se#al de &l por nin una parte. 8. y ya no eres bienvenido en ella9 8Por favor. 8(o. !i adorada Isabel. %uer$a hablar conti o. + 8Adelante9 +Pohn le hizo un esto condescendiente a Paris con la mano+. mi fiesta.ete ahora9 8Lár ate9 + 8. A pesar de permanecer or ullosamente er uido. 8<u&ntale a la se#orita Aubrey. Paris se hab$a ido+. vete9 + sintió %ue al uien se iraba detrás de ella y se daba la vuelta rápidamente. 8. "el&itanos con tus haza#as heroicas.Paris la miró por atrás. 2EL . 3intió %ue %ue &l tuviera al o brillante armadura9 un brev$simo instante antes de dar otro paso hacia bastó para percibir la culpa y la vulnerabilidad en se le oprim$a el corazón. (o seas un a uafiestas. -Cu& hab$a hecho/ + 8. y mucho menos de tu bayoneta9 + -<ómo te atreves/ +e:clamó Isabel+. )ab$a desaparecido en la noche.nhorabuena9 +murmuró Pohn 4unto a ella si ui&ndole la mirada en dirección al oscuro matorral. ten$a la vista perdida. -Por %u& no se defend$a contra a%uellas horribles acusaciones/ 3e uramente Pohn ment$a.ste es el caballero +escupió la palabra como un insulto+ al %ue aclamas como tu benefactor.asta9 +Isabel se enfrentó a Pohn. Le . sintió el calor en las me4illas. .amos.. %uien perdió a un hermano en la uerra. con mechones de cabello oscuro cay&ndole sobre los o4os.oucher+di4o mordazmente. = pensaste %ue su rostro era su 'nica deformidad. se ne aba a creer de %ue aver onzarse9 8. 8. Ashby +Pohn sonrió burlonamente+..ra el caballero ne ro de +.sta es mi a encia. . Le tocó la mano+. harta de &l+.l corazón le lat$a fren&ticamente. + -Ashby/ +Isabel buscó la mirada de Paris en el oscuro balcón. cuan valientemente recorr$as los campos de batalla en busca de soldados enemi os heridos y los masacrabas cuando no pod$an defenderse de los animales carro#eros.s la mentira más repu nante %ue 4amás he o$do9 + -Lo es/ +Pohn le sostuvo la mirada mientras lo observaba consternada+. 8Ashby9 +se lanzó contra la barandilla %ue daba al oscuro 4ard$n de rosas %ue ba#aba la lluvia. Ima ina a tu hermano yaciendo herido y ensan rentado despu&s de la batalla y a un as%ueroso soldado franc&s apu#alándolo mientras le pide piedad. pero a ella le sus o4os.

Lo he perdido +sollozó y las lá rimas le humedecieron la asa del disfraz. + -Cu&/ +3ophie rió por lo ba4o+. necesito la llave de la bode a +arrastró a Isabel de re reso al salón. + -5e has vuelto loca/ +e:clamó 3ophie+. Puedo ver por %u& &l deber$a detestarte y despreciarte. 3ophie.l Ashby %ue *ill amaba y admiraba tanto nunca recurrir$a a m&todos tan viles y deshonrosos. no t'. y nunca perdonarte por ello. y no puedo culparlo por%ue yo misma me detesto y me desprecio tambi&n. -Cu& hiciste/ -Le robaste un beso en el balcón/ A4a. La embar ó una sensación desa radable al recordar las palabras 0le . 3i no lo buscaba en ese momento. y vino. Jue )anson %uien lo insultó.l hombre al %ue amaba e:tra$a espinas de las patas de los cachorros. . +)anson no habr$a tenido la oportunidad de insultarlo si yo no lo hubiese instado a venir y no.e a verlo ma#ana por la ma#ana. -no es cierto/ 5en$as %ue humillarme en p'blico1. Izzy. (unca me perdonará.oucher1.. Invit& a Ashby a la fiesta. s$.ra bueno. )ab$a donado una casa a la caridad. . +Isabel se sentó en una silla y se cubrió el rostro con las manos+. se abrió camino entre la multitud multicolor hacia el pasillo. 3ophie co ió a Isabel del brazo y la condu4o hacia la puerta+. -Cu& demonios hac$as a solas con )anson en el balcón/ 83i al uien os viera tendr$as %ue haberte casado con &l. "espu&s Pohn nos sorprendió en el balcón e insultó cruelmente a Ashby. 4u aba con su sobrina de un a#o de edad. .. 3olucionarás el enredo fácilmente. 3e nos ha terminado la 'ltima botella de champa#a. 8(o9 5en$a %ue tratarse de una mentira.. aun%ue se tratase de franceses.lla nunca olvidar$a la mirada en sus o4os despu&s de haberle %uitado la máscara.+"&4ame +di4o apretando los dientes y temblando furiosa. tonta9 +(o estaba sola con )anson. he causado un enredo terrible. . asesinando a los pobres soldados indefensos %ue yac$an heridos en el campo de batalla. !a#ana ser$a demasiado tarde. me desprecia. avanzó hasta una de las oficinas y sólo la soltó cuando estaban fuera de vista y hab$a cerrado la puerta. . era el h&roe de *ill. y &l ahora me detesta. + 8All$ estás9 +una salvadora vestida de azul brillante con coloridas plumas se interpuso entre Isabel y Pohn... +terminó la frase en silencio 0lo hubiese e:puesto tan despiadadamente1.staba con. Dh. invadida por un pánico e:tremo. con &l y con ella mismaF horrorizada. amable y considerado. incapaz de comprender la ma nitud de la catástrofe acontecida. +(o lo has perdido.. &l dispondr$a de toda la noche para 2EB . 0(o pudiste resistir la tentación. . 3ophie le apretó el hombro con la mano.

por favor. se#orita Aubrey +el hombre dio un paso hacia la calle y levantó la mano. Isabel se liberó el brazo. +Dh. + 8(o9 85e lo proh$bo9 +3ophie la co ió del brazo+. >na mu4er nunca debe poner su honor y su libertad en las manos de un hombre. -podr$as detener un coche para m$/ !e siento bastante indispuesta. >n sirviente le abrió la puerta. Isabel miró a su ami a. 2EM . Iris ten$a razón. )alló sus pertenencias y se encaminó hacia la puerta. +(ecia testaruda. A pesar de la tensión %ue sent$a en el estóma o. no. (o irás a buscarlo esta noche. +(ecesito %ue bus%ues a mi madre y le di as %ue me sent$ indispuesta y tuve %ue irme a casa. -Acaso no te das cuenta/ 8!a#ana será demasiado tarde9 +en al una parte de a%uella sala hab$a de4ado la capa y el ret$culo. Llov$a nuevamente. +6racias. + 8Pero debo hacerlo9 +protestó Isabel+. abrió la puerta y se precipitó al vest$bulo. te pedir& %ue seas mi cómplice. . La se#orita Aubrey re resará a casa conmi o. i norando las curiosas miradas de los invitados %ue all$ se hallaban. Isabel pudo sonre$r ante la astucia de 3ophie. Aehusándose a escucharla. + -)allaste a mi madre/ +(o.ncontr& a Iris y le di4e %ue hallara a tu madre y le di4era %ue Perome estaba terriblemente enfermo y %ue me acompa#ar$as a casa por%ue yo estaba demasiado perturbada para ir sola. la encontrar$a culpable y la e4ecutar$a en sus pensamientos.stá esperando al otro lado de la calle. +*adley. (o lo harás +3ophie meneó la cabeza+. +"e inmediato. especialmente de un hombre atormentado. Por favor. La pró:ima vez %ue necesite cometer una fechor$a. . Isabel se cubrió la cabeza con la capucha y al uien la empu4ó. A uarda hasta ma#ana. 8*adley9 + ritó 3ophie+. encuentre a mi cochero y p$dale %ue nos bus%ue a%u$ fuera. !ientras esperaban el coche.4uz arla. 3e puso de pie.

. "eb$a enmendar las cosas. <ar a con demasiado dolor y amar ura como para continuar as$ para siempre +hablar sobre Ayan e Iris la distra4eron de la tensión y el nerviosismo por el remordimiento de conciencia %ue la carcom$a. pero 3ophie hizo un esto con la mano y la puerta del coche volvió a cerrarse. una vida respetable. 8(o pasará nada9 +insistió Isabel mientras el corazón le retumbaba en el pecho y se le contra$a el estóma o por la ansiedad. con ami os y veladas y una floreciente a encia de caridad. (o te %uedes all$ demasiado tiempo. 8(o lo arries ar$a todo por%ue deseara a un hombre al %ue hab$a amado durante diez a#os9 3e di4o enfáticamente %ue no estaba a punto de cometer tal locura. demasiado impaciente. hasta %ue la sostuviera en sus brazos y le di4ese %ue la perdonaba. +-Jue por eso por lo %ue !acalister se te acercó antes/ -5ramasteis esa reunión 4untos/ +Iris necesita saber la verdad sobre por %u& Ayan la de4ó en esa caba#a. "icho sea de paso +di4o 3ophie+..res demasiado imprudente. (o podr$a respirar aliviada hasta ver a Paris. y ella hab$a abusado y lo hab$a mane4ado de manera totalmente incorrecta. 2HO . e:plicarle. 3ophie9 3ólo %uiero hablar con &l. 5odav$a estás a tiempo de cambiar de opinión. no lo hará +no pudo contener una lá rima.l haber concurrido a la fiesta esa noche hab$a sido su ran esto. +. >n sirviente empapado abrió la puerta. pe%ue#a ni#a.sc'chame.. +. mientras su coche se deten$a frente a ellas. 3ophie se inclinó hacia delante y co ió las manos de Isabel entre las de ella. 3i entras ah$. .. +(o. (o habrá vuelta atrás. ?l te buscará. +-5ris estaba con Ayan/ +Isabel estaba totalmente complacida. hall& a Iris en el balcón con el mayor. Parece %ue toda la diversión tuvo lu ar all$ fuera.lla deseaba una propuesta de casamiento apropiada. todo habrá terminado. . +5e esperar& a%u$.l sirviente las ayudó a subir y partieron+.. + 8La residencia Lancaster9 +anunció el cochero de 3ophie desde su asiento. 3ophie meneó la cabeza y suspiró. + 8Por el amor de "ios. !e habr$a ustado mucho poder ser una mosca en la pared del concurrido balcón esta noche.+>na cómplice renuente +murmuró 3ophie con reYprobación.

Pero esa noche hab$a ido a la fiesta por%ue ella se lo hab$a pedido. Paris. le apretó las manos y la miró penetrantemente. 8(o te %uedes demasiado tiempo9 +le ritó 3ophie. entonces no debes entrar ah$ ba4o nin una circunstancia. 5u hi4o te espera en casa. +Ae resa a casa con Perome +Isabel abrió la puerta y salió del coche ba4o la lluvia. ella lo aceptar$a con los brazos abiertos. &l vendrá a ti. %ue pod$a salir de su cueva y vivir una vida normal. Izzy. intentando hacerla reconsiderar+. -Acaso piensas %ue esta vie4a cantante de ópera desconoce el amor/ 3i &l está dolido. . Isabel se ne ó a escuchar. +!andar& el coche de re reso. eni mático y sin ular. %ue sus inse uridades no ten$an sustento. Paris. +Ah. se convert$a en su cinturón de castidad.l deb$a saber %ue sus heridas no se interpon$an entre ellos.Isabel sab$a perfectamente lo %ue hac$a su ami a. lo consolarás como una mu4er consuela al hombre a %uien ama. 3i no lo es +meneó la cabeza con e:presión rave en el rostro+. Isabel subió rápidamente los escalones de la entrada y olpeó la aldaba contra la puerta. 3$. 2H1 . Prefer$a mover monta#as por ella %ue llevarla a una cabal ata por el par%ue. (ecesitaba aclarar las cosas. +(o es necesario %ue me esperes a%u$ ba4o la lluvia. por%ue no podrás tolerar su dolor. 3i es el hombre indicado. = si la %uer$a tanto como manifestaba hacerlo. ch&rie +3ophie e:haló afli ida. Paris era peli roso. (o vayas a buscarlo. -<ómo pod$a de4arlo sufrir en soledad cuando ella era la responsable de su dolor/ 5odo este tiempo hab$a estado convencido de %ue ella no lo %uerr$a a causa de sus cicatrices.

. 3e sent$a doblemente embar ada de ansiedad %ue a%uella vez. Le rue o me disculpe. en el se undo piso +murmuró en tono conspirador. 3ólo para hablar. memoria. se apresuró a cruzar la puerta co iendo la cola de seda del vestido y subió rápidamente las escaleras. -Aetirarse/ 8. Isabel avanzó por la pe%ue#a antesala en la cual Ashby la hab$a recibido la primera vez %ue hab$a llamado a su puerta. <ontó cuatro puertas a su derecha y se detuvo. oh. se prometió y levantó la mano para llamar a la puerta.l mayordomo echó una rápida mirada hacia las escaleras. +Paris. despu&s cambió de parecer y tanteó el picaporte. +3e#orita Aubrey +le di4o Phipps al re resar con sombr$a e:presión poco hala Ne#a+. 3onriendo a radecida. 3us zapatillas no hicieron ruido sobre la ruesa alfombra del pasillo al entrar a la ma4estuosa y silenciosa ala privada.arrin ton. La puerta no ten$a cerro4o. <hristina Aossetti. La entreabrió. 2H2 .l la hab$a se uido entoncesF y ella lo buscar$a ahora. esperanza.CAPÍTULO 20 .ra inaceptable9 (o permitir$a %ue la echara para recluirse en las profundidades de su solitaria cueva como lo hab$a hecho despu&s de la fiesta de los . !ilord le solicita %ue se retire.en a m$ en el si ilo de la nocheF ven en el locuaz silencio de un sue#oF ven con suaves y redondas me4illas y o4os tan brillantes como la luz del sol en un arroyoF vuelve con lá rimas. amor de a#os pasados. + -3e encuentra en el sótano/ +pre untó ella. +La cuarta puerta a la derecha. .

Isabel9 (o te disculpes conmi o +apartó la mano. 3uspiró. + 8Por el amor de "ios. +(o lo ha as +di4o y apartó el rostro. y avanzó lentamente. masacrábamos a los %ue hu$an. 0 -Cu& deber$a hacer el resto/1.lla se sentó en el borde de la cama.3ilencio. La espaciosa alcoba estaba decorada con cortina4es de color azul marino y muebles de caoba. rezando por%ue no se hubiera desvestido todav$a. <erró la puerta.star$a en serios problemas si lo hubiese hecho. +ella se estiró para acariciarle la me4illa. Aespiró profundamente y abrió la puerta de par en par. cuando estaban en el suelo. (o lo perder$a. . . se pre untó. +Paris. "espu&s de cada batalla. )anson di4o la verdad. arro4ó el ret$culo y la capa sobre una silla. mereces saberlo todo +se la %uedó mirando con un destello de vulnerabilidad nuevamente en los o4os+.. Los franceses me llamaban carnicero.ra incre$blemente apuesto. de descubrir en %u& estabas involucrándote. =o. se incorporó y se iró hacia el costado para sentarse a su lado. 5en$as todo el derecho de %uerer saber cómo me ve$a. 3intió el aroma de los le#os ardiendo al entrar al bastión de masculinidad en penumbras. + -)emos vuelto a preocuparnos por mi reputación/ ?l se ne aba a mirarla.. completamente vestido.. . con la vista fi4a en los doseles de la cama. Las luces y las sombras proyectadas por el fue o danzaban sobre su ele ante perfil patricio. pues ya de por s$ le costaba bastante controlarse con &l como para a re ar además la tentación de su espl&ndido cuerpo. Paris estaba acostado. atesorando ávidamente cada detalle. les disparábamos por la 2H@ . "emasiada ente se percatará de tu ausencia de la fiesta. Lo observó por un instante. hundió los dedos en la abundante cabellera oscura y apoyó los codos sobre las rodillas+. Le co ió la mano entre las de ella y se la acercó a los labios. +Y(o deber$as haber venido +di4o &l suavemente+. +Perdóname.. 0 -)abitar en cavernas subterráneas/1. 3i el conde de Ashby se sent$a obli ado a ocultarle al mundo su apariencia. los arrollábamos con los cascos de los caballos y.

+A#os antes. ella fi4ó la mirada en su amplia espalda. (o deber$a hab&rtelo dicho. ran4as.7 +. convertiros en asesinos/ -<ómo pudisteis mi hermano y t' + -<ómo/ + su e:presión se tornó tan oscura como la máscara %u& eneralmente usaba+. +"ios santo+murmuró. . 8. -Para %u&/ -Por la loria de Jrancia/ -Para %ue su nombre %uedara re istrado en los libros de historia/ +respiró profundamente sin de4ar de fruncir el ce#o+. (o 2HE ....l horror se refle4ó en los o4os de ella. Lamento %ue hayáis tenido %ue ser t' y *ill.. a diferencia del Rn el "orado..nvió ca#ones9 8(i si%uiera pesta#eó9 83e llevó a ochocientos mil hombres a Ausia con &l y re resó con menos de cien mil9 8"urante a#os masacró al pobre pueblo espa#ol9 . ?l se dio la vuelta y ella contuvo la respiración. 3eleccionó una botella y llenó un vaso. villas. hac$amos lo %ue fuese necesario para ase urarnos de %ue no volver$amos a enfrentarnos con las mismas tropas en otro campo de batalla al d$a si uiente.:terminó pueblos. +Lo siento.stábamos tan hartos de la maldita uerra +se puso de pie y caminó lentamente hacia una mesilla donde hab$a botellas. su fi ura imponente y su intensidad innata. <onmocionada por su confesión.onaparte era el asesino más demente %ue al una vez e:istió. ?l frunció a'n más el ce#o.. cuando fui a recorrer el <ontinente. (o intento 4ustificar ni defender mis actos. observ& desde un balcón cómo el eneral . . +<uando hablas en plural. Por%ue (apoleón . La mirada de e:presiones en sus impactantes ras os la cautivaba y la alarmaba al mismo tiempo. Al uien ten$a %ue detenerlo. familias. 5ambi&n *ill. . +(o lo ro entenderlo. +!e refiero a todo el re imiento.espalda.ra sin ularmente hermoso y. su abundante cabellera. (o envió a al unos escuadrones a reple ar a los e:altados manifestantes. vasos y pe%ue#as copas.onaparte alineaba los ca#ones y los disparaba contra una turba de parisinos dis ustados. los o4os verde esmeralda de Paris. le confer$an un aspecto bastante feroz..s verdad +lo miró compun ida+. .l solo hecho de poder observar detenidamente su fisonom$a en lu ar de adivinarla le hac$a estremecer los sentidos.. Izzy.

Al i ual %ue la tuya.ten o e:cusa. complicados. mi pobre hermano y t'. Isabel. . 3ent&monos a%u$ +se#aló las dos sillas 4unto a la chimenea+.. l$%uido vil/ +Al i ual %ue cual%uier otro veneno.. !amá estaba hist&rica acerca de %ue se alistara en un re imiento en tiempos de uerra. . 3u naturaleza bondadosa y dulce no condec$a en absoluto con seme4ante brutalidad +se secó la humedad de las me4illas+. . Le temblaban las manosF sintió escalofr$os. +Aecuerdo sus discursos patrióticos +di4o ella tristeYmente+. estoy se ura +a re ó. )ab$a sido un sinver Nenza y un libertino. pero no iba a dec$rselo a la cara. (o siempre fui el persona4e sobresaliente %ue tu hermano llevó a tu ho ar. 3e levantó de la cama y se le acercó.lla bebió un sorbo de su tra o y tosió. mi pasado y mi personalidad son un tanto más. +<ómo deb&is haber sufrido. 3u tono serio la in%uietó.lla se sentó 4unto al fue o y lo observó servir otro vaso con un l$%uido brillante de color ámbar. A diferencia de *ill. 3& %ue uardas una opinión elevada de m$. *ill me apartó del ne ro corazón de Londres en el %ue me hab$a sumer ido. . +(o estoy se uro de cuánto sabes de m$. !e presentó a vosotros. y me dio un propósitoG hacer desaparecer al monstruo. <obr& vidas y debo pa ar por ello.stá bien. 3u $mpetu era conta ioso. (ecesito contarte al o. todos lo sab$an. con el tiempo comienza a ustarte +bebió un poco con e:presión adusta+. + -Puedo beber un poco de lo %ue estás tomando/ +Por supuesto.. Le entre ó el vaso y se sentó en la otra silla al tiempo %ue la contemplaba por encima del borde del vaso. 3til oe ofreció conse uirle un puesto 2HH . liberar al mundo de la tiran$a. su familia +sonrió fu azmente+.. 3i hombres buenos como *ill y Ashby hab$an tenido %ue convertirse en asesinos para restaurar la paz en el mundo. pero creo %ue en esta ocasión %uizás me vea forzado a hacerla pedazos.en. entonces era verdaderamente lamentable ese mundo en %ue viv$an. hacer de In laterra un lu ar se uro para nuestros ni#os. + -*hisky/ -<ómo puedes beber este.lla lo observó en estupefacto silencio. +. "ebo recordarlo y llevar esa car a cada d$a de mi vida. acerca de mis a#os de 4uventud en el pueblo.

ra amable. para los hi4os menores. bueno. me compromete más. =o lo admiraba. <omo has se#alado. Isabel. +Puede %ue cambies de opinión despu&s de %ue escuches lo %ue ten o %ue contarte. .. mis superiores no se percataron del problema y continuaron prodi ándome elo ios. lo comprender$as. Cuer$a %ue los franceses sufrieran como hab$a sufrido yo. +As$ es. 4u ueteando con los pul ares mientras los menos privile iados. comenc& a disfrutar de las batallas. A menudo me pre unto por %u& eli ieron esta carrera. 5odo lo %ue sab$an era %ue se uir$an a su emperador hasta el mism$simo infierno. Póvenes de la edad de tus hermanas. "e hecho. de la matanza..lla se sintió des arrada por la vacuidad de su tono de voz. (ada de lo %ue dec$an lo raba convencerlo +lo miró de soslayo+. (apoleón ten$a 2HK . +-5e parece razonable %ue los hombres me4or educados de In laterra permanezcan sentados en sus clubes. pero *ill hizo caso omiso de ello. +(o eras prescindible. )asta 3orauren +su e:presión se tornó oscura+. %ue no ten$an si%uiera los conocimientos básicos de combate. Los hombres con t$tulo y fortuna.administrativo. %ue para m$ no eres prescindible ni reemplazable. derramen su propia san re por las propiedades de los "iez !il/ !i t$tulo nobiliario no me e:ime del deber para con mi pa$s. . <uando me recuper&. por la desolación en su rostro+. Lo %ue %uise decir es. %ue pa aran por el 0esti ma1 %ue sus armas hab$an de4ado en mi rostro.lla se aventuró a beber otro sorbo de Ihisky y comprendió lo %ue &l hab$a %uerido decir acerca de los ustos ad%uiridos cuando una oleada de calor derritió el fr$o %ue le helaba los huesos. ran os más altos y medallas. especialmente t'.. La milicia es para los pobres. y sin herederos.ra todo lo %ue yo siempre hab$a %uerido ser. nin una familia %ue lamentara mi p&rdida. +Pens& %ue t'. 5odos amaban a *ill. Asesin& ni#os. no arries an la vida en el campo de batalla. 5odos %uer$an %ue (apoleón fuese derrotado y yo les resultaba 'til +observó las llamas crepitando en la chimenea. +)ablábamos sobre asesinos +terminó su bebida y se sirvió otra +. . hombres con familias a las %ue alimentar y sin posesiones.ra prescindible. =a %ue mi odio estaba diri ido hacia el enemi o. .. tu e:celente hermano era de naturaleza dulce. 0<ielo santo1. . y para la ente de ba4os recursos. a%uellos a los %ue In laterra les ha brindado tan poco. La miró con o4os llameantes. cort&s y honorable. (o ten$a parientes a %uienes mantener.

lo %ue me convirtió en una desa radable versión de m$ mismo. d$as. . a'n te admiro. %ue hab$a sabido precisamente %u& y %ui&n era su me4or ami o./ +Probablemente no. *ill comprendió por lo %ue estaba pasando incluso me4or %ue yo. s& %ue fue la mezcla de la amar ura %ue sent$a por lo %ue me hab$a costado mi herida y la ima en deforme %ue me devolv$a el espe4o.n retrospectiva. + -Cu&/ + ritó horrorizada+.ra e:tra#a declaración la llevó a cuestionarse si *ill. y no me permitió se uir con el casti o %ue me estaba infli iendo. en ese monstruo en el %ue me lle u& a transformar. dispensándole una breve y cálida sonrisa+. no empu#o más armas ni levanto la mano en actitud a resiva. yo. "espu&s de todo lo %ue acabas de contarme. +"esestimaste sus provocaciones con una ran fortaleza. + -Por %u& no di4iste ni hiciste nada cuando te insultó/ 3u mirada de color esmeralda centelleó de furia. 4ur& %ue 4amás volver$a a actuar violentamente +sus ras os se endurecieron cobrando una e:presión r$ ida +3in importar la provocación. +"espu&s de *aterloo. y no pod$a. no me a radar$a %ue terminase con al uien como yo. +Por%ue deseaba hacerlo san rar.. Lo miró in%uisitivamente. -Por %u&/ = se lo confesó.. Le dispar& una bala en la cabeza y no tuve el temple de hacer lo mismo conmi o. >n olpe &lido la de4ó sin aire.ebió de su Ihisky con e:presión meditativa. . no por debilidad +concluyó ella. + -!e habr$as contado esto si )anson no hubiese.el e:tra#o carisma de convocatoria para %ue marcharan hacia su propia muerte a la misma ente %ue hab$a reprimido con ca#ones. 3oy un hombre pac$fico +se evidenciaba claramente cuánto sent$a el peso de su promesa. acerca de todo y de nada en particular. +(o será as$ una vez %ue te cuente cómo murió tu hermano +su e:presión evidenció el odio y la amar ura %ue sent$a por s$ mismo+. pensaba %ue ella y Ashby formaban una buena pare4a. 3i tuviese una hermana como t'... )ablábamos durante horas. A pesar de todo. . =o asesin& a *ill. +<on la 'nica persona con la %ue me sent$a cuerdo en a%uel entonces era con *ill. Le contó %u& hab$a sucedido durante los 'ltimos tres d$as de la vida de su hermano dos a#os atrás. )ablamos acerca de ti +ocultó su e:presión+. cerca de una villa en 2HL .

Lo siento tanto +se hallaba de cuclillas a sus pies y sus o4os imploraban perdón.. *ill sab$a %ue estaba muriendo. del más honorable. los 'nicos sonidos %ue romp$an el pesado silencio eran los de los le#os al ser consumidos por el fue o y el de sus suaves sollozos. Pero Paris hab$a estado all$ para apoyar a *ill. +<omet$ tantos errores.lla lo miró con los o4os llenos de lá rimas. por%ue la p&rdida de su %uerido hermano era tanto peor por el desconocimiento de cómo hab$a muerto y por no haber podido estar con &l cuando la hab$a necesitado. ?l no reparó en su sensibilidadF le e:puso la cruda verdad y el peso de los desa radables secretos %ue le atormentaban el alma. "urante varios minutos. 5u hermano era un hombre e:celente. >n maldito cobarde +cerró los o4os y la enorme culpa y la desdicha le cubrieron el rostro. Las lá rimas contenidas brillaron en los o4os de Paris. ?l la abrazó y le habló con la voz enron%uecida por la emoción+. lo siento tanto. por piedad.. (o tuve el cora4e para hacerlo. pero aun as$. +(o eres un cobarde +di4o ella suavemente.. =o nunca habr$a tenido el cora4e de hacer lo %ue t' hiciste. . Lo siento. ?l hab$a matado a *ill.&l ica llamada *aterloo. el rostro de ella estaba mo4ado por las lá rimas y un dolor terriblemente a udo le oprim$a el corazón. + -Ddiarte/ 3oportaste el peso del dolor de mi hermano. del más valiente. +!e %ued& sentado all$ con *ill en mis brazos +susurró+. -(o me odias/ . presionando el ca#ón contra mi cabeza.llis %ue fuese a buscar una carretilla en vez de enviarlo con a%uel soldado.s un acto de desesperación. era &l %uien le hab$a disparado a su hermano en la cabeza. y no pude hacerlo. !i pobre hermano +se cubrió el rostro y lloró... al tiempo %ue sollozaba+. . ella se arro4ó a sus brazos y hundió el rostro en su cuello. "espu&s escuchó un murmullo a la altura de las rodillas. si le hubiera ordenado a . ella pudo finalmente despedirse de *illiam "aniel Aubrey. <uando terminó de relatar la historia. +Lo siento. 2HB . A medida %ue la hizo retroceder en el tiempo hasta el sitio de la matanza... +ella lloró contra su hombro. (o se necesita valor para suicidarse. impidi&ndole hablar.lla le estaba a radecida por su honestidad. atormentada por la nostal ia y por el dolor %ue sent$a por *ill. como si ella misma hubiese estado all$.. <on un terrible sollozo. 3i no hubiese enviado a *ill al campamento. an ustia y desesperación. en la mente de ella se representaron vividas imá enes de salva4ismo.. !ientras hablaba. Isabel. *ill murió en brazos del me4or.

?l presionó los labios contra los de ella. como lo hac$a Paris. al o e:tra#o y asombroso ocurrió entre ellosG ella sintió su alma y &l. lle ó a su fin. +!e ten$as a m$. ?l apretó la mand$bula. desprovisto de lu4uria. solo en la oscuridad.ra una cone:ión for4ada por el mutuo amor y el dolor por su hermano. +Paris. +!$rame +di4o con voz ronca y demandante+. +3in *ill. ?l se %uedó mirándola. -. +Lo %ue no comprendo +susurró ella+. 3u soledad le des arró el corazón. =a ha terminado. <uando sus miradas se encontraron en el silencio. %uedando a merced de los animales carro#eros y de los elementos. -<uántos hombres supones %ue fueron a buscar a sus ami os a onizantes despu&s de tres d$as de cruentas batallas y se sentaron 4unto a ellos para acompa#arlos mientras e:halaban su 'ltimo aliento/ +ella se sorprendió al percatarse de %ue a'n pod$a hablar l'cidamente mientras sent$a %ue se derrumbaba por dentro y %ue los o4os se le colmaban de infinitas lá rimas. +-<omprendes por%ue no vine a visitarte cuando re res&/+le pre unto %uedamente.sta 6ár ola/ 2HM . "espu&s. ?l lo interrumpió.. Paris tambi&n ten$a los o4os repletos de lá rimas. pero helada en su acia a soledad. Le acarició la me4illa. es como pudiste si%uiera pensar en suicidarte. %uedamente y en privado. por%ue su corazón lloraba. la de ella. 3e dio cuenta de %ue &l era como una roca. *ill podr$a haber muerto de cual%uier manera. 3alvaste la vida de otro soldado. la oscuridad. sólida y fuerte. 3us esp$ritus se tocaron. . colmado de emoción.+(o +ella levantó la cabeza y se encontró con su mirada arrepentida+. antes de si%uiera haber comenzado. 3u beso fue sublime. no ten$a a nadie.s esto con lo %ue deseas encontrarte cada d$a por el resto de tu vida/ -. como si *ill mismo se hubiese hecho presente por un brev$simo instante para unirlos y despu&s se hubiera desvanecido. pero no fue as$. -Cui&n hab$a dicho %ue los hombres no lloraban/ Los hombres de verdad lloraban.. 3ólo. por%ue te ten$a a ti. "e4a de culparte.

un hombre $nte ro.l amor se apa a cuando al o lo altera. <ómo deseo ser e o$sta.. y yo ya no soy nada en muchos aspectos. y ella deseó arrebu4arse en &l para no separarse nunca. 3ent$a verdadera pena por &l. un hombre atormentado por los horrores de la uerra. borrando el esti ma de cada cicatriz con amor y haciendo desaparecer el recuerdo del dolor +-(o me encuentras repulsivo/ +murmuró esperanzadamente. o tiende a distanciarse del %ue le4os se halla1 +recitó suavemente+. ol$a a bos%ue y a lluvia. desatando una mirada de emociones y sensaciones dentro de ella. Le rodeó el cuello con los brazos. sus motivos no eran altruistas. Isabel. "espu&s. su respiración se tornó más cálida y acelerada. deseaba cada feroz pul ada de su cuerpo. (o podr$a soportarlo. Aun as$. Le aprisionó la boca en el más ardiente y ávido de los besos. . un hombre %ue comparta tus pasiones. carente de familia y ami os.. se sent$a sólido. +3$. tu entusiasmo. lo besó infinitas veces en la frente y en las me4illas.lla lo miró a los o4os y enfrentó su severa mirada con una tenue sonrisa %ue proven$a de su corazón. +5e amo. noF es un faro incólume %ue contempla las tempestades y nunca se estremece1.lla sintió %ue las lá rimas amenazaban nublarle la visión. . 3u tono de voz resi nado hizo %ue ella derramara una lá rima adiamantada %ue le recorrió la me4illa. %ue moraba en su propio infierno.sta vez no se apartó cuando ella escudri#ó cada cicatriz. 0Dh. +!ereces al o me4or %ue yo. más 4oven. +Cuiero ser e o$sta. +. Izzy. lo perder$a para siempre.. "urante un momento interminable &l sólo la miró.lla lo besó con puro abandono. aterrorizada de %ue si lo de4aba ale4arse ahora. Aeunió cora4e y decidió arries arse a un tercer y 'ltimo rechazo. austero y solo. . me a radar$a mucho. (o me pidas %ue prefiera a otro hombre. cálido y fuerte. Paris..lla deseaba convertirse en su familia y sanar sus tormentos. +0(o es amor el amor %ue se altera cuando alteración enfrenta. . 3iempre te he amado. 2KO . una violenta necesidad incontenible destelló en sus o4os.lla lo deseaba.. tu vivacidad. . -recuerdas/ =o he cambiado mucho. a ti y a nin 'n otro. 3ab$a a Ihisky y a pasión.

. 3u evidente admiración hizo %ue ella se sonro4ara.l cuerpo femenino respondió como la le#a al fue o. más provocador. +Cuizás necesites lentes. +!i vista no tiene nada de malo +di4o ella y profirió una risilla. le acarició la cabellera ondulada de sedosos rizos+. . +)ace un momento estabas a punto de echarme. 2K1 . cuyo cometido era la seducción. (o e:ist$a nin 'n hombre como &l y ella anheló %ue fuese suyo. 3intió %ue el corazón estaba a punto de e:plotarle.+ -Aepulsivo/ +ella sonrió sorprendida+.. . -Acaso estás cie o/ -"ebo sostener un espe4o frente a tu rostro/ 8!i amado. .res una leona. +La belleza está en los o4os de %uien la contempla.res el sue#o de todo hombre. .lla se sonro4ó a'n más. +La m$a s$. . +(o en tu caso +le co ió el rostro+. +Las leonas no tienen melena. .ran las palabras de un hombre %ue podr$a poseer a cual%uier mu4er %ue desease. Isabel Pane. "ebes saberlo. +. ?l devoró su ale r$a con un beso más osado.res hermosa +susurró &l+.s un mila ro %ue todav$a no te hayas tropezado con un farol.lla se pre untó si las otras mu4eres se sent$an tan e:tasiadas por su hala o o tan privile iadas por haberlo atra$do. el deseo ardió en sus venas. no creo %ue pueda de4arte ir esta noche. eres el hombre más apuesto de In laterra9 ?l se apartó y frunció el ce#o. +Isabel. . Isabel +maravillado por la ima en %ue contemplaba. +3anto "ios.stás loco. ?l la miró cr$ticamente. +. Le %uitó la tiara plateada y una nube de brillantes rizos del color del atardecer le cayó hasta la cintura en lorioso desorden.

. (o estás borracha.stás l'cida/ . Aun%ue le temblaron las manos. )ab$a fantaseado con su cuerpo desde %ue lo hab$a espiado traba4ando en el sótano con el musculoso torso desnudo. La miró a los o4os.. %ue ha amos el amor/ +3$ +susurró ella seducida por la promesa %ue se refle4aba en sus brillantes o4os eni máticos. +=o tambi&n te necesito +di4o ella temblando un poco aun%ue &l la hac$a sentirse tan contenida y se ura en sus brazos %ue le resultaba adictivo. "ios santo. -. "eber$as aver onzarte.se momento ha pasado +se puso de pie y la arrastró con &l. + -Acaso me unir& a un circo/ +le pre untó irónicamente. . su seductor anuncio la de4ó sin habla y le aflo4ó las rodillas. los Aubrey/ 2K2 . +"e4a %ue lo ha a yo +susurró ella tomando la iniciativa. -no es as$/ Cue me impresionar$a por tus cicatrices de uerra. . La aferró contra &l.lla cerró los o4os mientras la besaba suave. %ue te despreciar$a por haberte manchado las manos con san re para %ue el resto de nosotros pudiese estar se uro en nuestras camas y %ue te culpar$a por la muerte de mi hermano.+. -no es as$/ +(o.lla se tambaleó y tuvo %ue co erla de la cintura+. +5ócate la punta de la nariz. yo. )ab$a esperado siete a#os para ser suficientemente madura para &l. Ponte a la pata co4a. dulce y lentamente. le envolvió la nuca y la atra4o hacia &l para darle un prolon ado beso. Ashby. +5e necesito +murmuró &l+. !e subestimaste. = esa era la noche ansiada. se deleitó con cada breve escalofr$o+. .stuvo a punto de desplomarse. +5e unirás a m$ en la cama.lla asintió. ?l hundió la mano en las profundidades de su cabello. se despo4ó del abri o y comenzó a desanudarse el plastrón. 5e necesito tanto. + -"eseas estar conmi o. Pensaste %ue era una debilucha. + -Cu& les corre por las venas a ustedes. ?l sonrió sobriamente.

con el corazón lati&ndole fuertemente. ella arrancó uno de los botones. 2K@ . Le acarició el tenso abdomen. ella le abrió la camisa y e:tendió los dedos sobre la poderosa superficie de su pecho.+. lo %ue hizo %ue &l riera entre dientes. . "esvió la mirada hacia aba4o. a la parte innombrable de su anatom$a. Lo miró. . "eba4o de ella. %ue es por lo %ue mi hermano te admiraba tanto. ?l cerró los o4os y ella lo besó sensualmente. Aecordó cómo &l le hab$a dado placer en la oficina. >na vez más su reprochable curiosidad la indu4o temerariamente. Pensó %ue no cab$a duda de por %u& tantas mu4eres lo hab$an deseado. su pecho se sent$a como si fuese de acero. cálido y musculoso. de %ue no ten$a %ue competir por &l. 5ócame. Parec$a estar en la misma condiciónG enorme y prominente. +<ontin'a +le di4o &l entrecortadamente con voz enron%uecida+. +3e siente tan bien. Aetiró la mano. ?l la observó por deba4o de las e:tensas pesta#as mientras ella le e:ploraba el pecho. Por lo %ue yo te amo tanto +le descubrió el cuello y presionó los labios contra la tersa y cálida piel. y aun as$. . Los traba4adores %ue ella hab$a visto sin camisa eran sólo bestias velludasF el torso de Paris era ele antemente esbelto y lampi#o. Le desabotonó los pantalones. maravillándose ante los m'sculos perfectamente sim&tricos %ue se marcaban en su piel. le incitó con la punta de la len ua la plana y aterciopelada tetilla hasta %ue se endureció. de4ando %ue se le deslizaran por las caderas.:actamente lo mismo %ue a ti. acariciándolo y besándolo. le infundió confianza %ue se convirtió en osad$a. 3onriendo. >n ru ido de satisfacción resonó en la ar anta masculina. ella introdu4o la mano en su ropa interior. )ab$a sido ma istralmente for4ado para ser adorado por ella. la parte %ue ella hab$a acariciado descaradamente en la lorieta. + -Por %u& no la arrancas directamente/ +le su irió con voz ronca.l pene rueso y enhiesto se sacudió ante su caricia. devorándole el cuello. era el más hermoso esp&cimen de masculinidad. . e:poniendo los m'sculos laterales de la cintura. y ella se sent$a penosamente ine:perimentada para lidiar con tal bot$n. 3in apartar los o4os de su mirada de párpados pesados.l conocimiento de %ue &l ya no se mov$a en sociedad.n su desesperación por de4arlo al descubierto. ?l era espl&ndido.lla le %uitó el chaleco y comenzó a desabotonarle la camisa de linón. "ios santo. Isabel.

Al tiempo %ue observaba su tenso rostro.ncantada de Paris se tensó a'n más y apretó los dientes. Parec$an brillantes la unas verdes colmadas de ansias.ru4a imp'dica. + -Acaso no te das cuenta/ Jascinada por el miembro masculino.lla levanto rápidamente los o4os para mirarlo. +3erá me4or %ue me concentre en ti antes de %ue estalle de placer. +3e#or Pones. + -"ebo hacerlo más lentamente/ -!ás rápidamente/ -!ás e:tensamente/ +deslizó la mano hasta el suave saco en el nacimiento del miembro. volvió a introducir la mano en su ropa interior y le aferró el pene. + -Acaso t' no/ ?l la miró ardorosamente. Dh. +Lo estás haciendo bien sola + ru#ó &l respirando a itadamente +. pene +di4o con voz tensa y respiración entrecortada. . eh.. "ime %u& hacer. ?l profirió un sonido aho ado.. -no es as$/ . y ese fue todo el incentivo %ue ella necesitó. 3e sent$a cálido y suave y se tornaba más imponente y enhiesto a medida %ue acariciaba su sedosa e:tensión. Lo estás disfrutando. acarició con el pul ar la punta redondeada provocando %ue Paris se estremeciera. Permaneció de pie muy %uieto. (o estaba en el pro rama de estudios de los 'ltimos a#os de escuela. + -<ómo se denomina a este ór ano/ +in%uirió ella sinti&ndose terriblemente osada y libre+. deseo tocarte +susurró buscando la aprobación en los o4os masculinos. . +(o. +.lla as$ lo hizo y su confianza se incrementó a medida %ue se percataba de sus reacciones. se#or. +lo estru4ó lentamente+. 2KE ... "ios+. todo su cuerpo se tensó. Paris maldi4o por lo ba4o y una e:presión a ónica le cruzó el rostro. 3ólo. + -3e#or Pones/ conocerlo. acar$ciame.+3e ha movido.

sus l'teos y su e:citada in le. no pod$a esperar más. "eber$a saberlo. Isabel pensó %ue era la esencia del poder. &l hab$a estado tentando a su cuerpo para %ue se uniera a &l en el pecado y cada nervio de ella bull$a de deseo. . "urante semanas.+"ulce Lucifer +&l echó la cabeza hacia atrás al tiempo %ue inhalaba aire con dificultad. <on sólo la camisa de seda puesta.lla sintió %ue sus fuerzas la abandonaban al recordar el placer pecadoramente delicioso %ue le hab$a proporcionado su boca. no necesitas responder. mi dulce án el. >na vez %ue le hubo %uitado el cors&. + -)as estado prestándole atención a los chismes banales/ (o. ?l la co ió del hombro+. de4ando al descubierto su apretado cors&+. (o puedo culparte si fue as$. )e probado un poco. le rodeó la cintura con los brazos y la atra4o hacia &l apretándola contra su pecho. dominar a un hombre como Ashby con el permiso de hacer lo %ue le placiera de &l. eres decididamente apetecible +le lamió la ore4a+. . +Pobrecillo +se burló ásperamente ella+. "ios sabe %ue durante a#os les he dado material a los chismosos +%uitó la mano de ella de dentro de su ropa interior+.stoy loco por ti y el se#or Pones ha estado sufriendo una prolon ada se%u$a.so fue lo %ue di4o el mayor !acalister +se deshizo de las zapatillas y se co ió de la columna del dosel para no perder el e%uilibrio mientras &l le desataba los lazos+. estallar& de &:tasis en tu mano. "ios m$o. (o pudo evitar pensar en los placeres %ue a'n la a uardaban. estás envuelta como un apetecible postre +la hizo darse la vuelta. +. (o ha visto a una cantante de ópera en meses. Ahora me toca a m$ +murmuró mientras desataba los broches del frente del disfraz de hada. -Cu& sucede con ustedes los hombres %ue siempre están comparando a las mu4eres con la comida/ +(o s& de otros hombres. su abrazo se sintió e:tremadamente $ntimo.n al una parte le4ana de su mente pod$a o$r las voces cautelosas de Iris y de 3ophie re a#ándola por no haber esperado hasta estar debidamente casada. "esafortunadamente. + -!acalister a'n se te insin'a/ -Aecibes con beneplácito sus atenciones/ +Ayan y yo tenemos un acuerdo +le e:plicó ella casi sin aliento. La vestimenta de distintos tonalidades cayó a sus pies. ?l abrió los o4os repentinamente. 2KH . . 3i lo haces me4or. pero t'.

sin ceremonia al una. A pesar de %ue ella no criticar$a a Iris por tener un affaire con otro hombre. incitándola con meticulosa paciencia.ra maravillosamente proporcionadoG su ma n$fico torso de anchos hombros se estrechaba 2KK . Isabel +le di4o roncamente al o$do mientras se colmaba las manos de su suave piel. 3e puso de pie y. +<omprendo +en ancho los dedos en las tiras de la camisola y las deslizo por los hombros. cuando ten$a %ue soportar la constante crueldad de <hilton. donde más anhelaba su má ica caricia. y le acarició la h'meda hendidura entre las piernas. . .lla imió y se tambaleó.l deseo le encendió el cuerpo. 6iró el rostro y le capturó la boca en un beso lán uido. + -Cu& tipo de acuerdo/ Ddiar$a tener %ue romper mi voto de no violencia para deshacerme de esa horda de competencia. 3u len ua con sabor a Ihisky se entrelazó con la de ella en el más sensual de los besosF le acarició el seno con la amplia palma de su mano hasta hacerle sentir un hormi ueo en el pezónF y continuó la caricia intensificando su deseo hasta %ue su cuerpo clamó por &l. 3e conocen hace a#os. Isabel abrió los o4os de par en par.s una mu4er casada. +(o es nada de eso. +(o te muevas +le susurró liberándola inesperadamente. se habr$a desplomado. de4ándole el torso al descubierto+. . 3u cuerpo se fundió contra el de &l. . manifestándose en la cálida humedad entre sus muslos. haci&ndole sentir %ue sus huesos fla%ueaban hasta casi no poder mantenerse en pie.l se sentó en una de las sillas y se %uitó en&r icamente las botas. ro ando por másF a pesar de ello. deba4o de los dobleces de la camisola arrebu4ada en sus caderas.?l le hizo a un lado la salva4e melena para besarle la curvatura del cuello mientras le acariciaba vi orosamente un seno por encima de la camisola y le frotaba el pezón con el pul ar hasta provocarle una sensibilidad e:trema. &l estaba determinado a prolon ar la espera. se %uitó los pantalones y la ropa interior de un solo movimiento. "e no haber sido por el poste del dosel.l le deslizó la mano hacia aba4o por el vientre. el cortante tono de voz de Paris le indicó a Isabel %ue probablemente considerar$a su opinión acerca del asunto como una amplia aprobación de la infidelidad. . he esperado tanto tiempo por esto. + -Lady <hilton/ . de4ándose llevar por el hipnótico abrazo. Por ti. eso es todo. 5iene %ue ver con mi ami a Iris +ella suspiró de4ando caer la cabeza hasta apoyarla en su hombro. Lava ardiente manó de ella. moldeándole y estru4ándole ávidamente los senos desnudos+.s una vie4a rencilla. +.

La co ió de la cintura y la alzó.l brillo posesivo de sus o4os refle4aba más %ue lu4uriaG irradiaba una necesidad de esp$ritu. Pero era la visión del enhiesto se#or Pones. 03anto "ios1. encendi&ndole la piel. . Absorta en las caricias %ue le hac$a.lla lo envolvió con brazos y piernasF sus senos se comprimieron contra el pecho masculino. el calor de las manos y de la boca de &l.res la mu4er más adorable y deseable %ue he visto en mi vida + le di4o con voz ronca. disfrutando la e:%uisita a itación %ue &l le provocaba. Paris le liberó el pezón para beber el 'ltimo tra o de Ihisky y arro4ó el vaso vac$o sobre una de las sillas. A%uello era el &:tasis. . su centellante mirada la dominaba por completo. las ásperas caricias de su len ua. +. -Por %u& me permitiste acceder a ti/ + -(o lo sabes/ 2KL . un anhelo tan rande %ue ella e:perimentó una seria preocupación por no poder satisfacerlo. %ue se eri $a desde una mata de vello en la in le. hada dorada. . Los destellos del fue o le te#$an la piel de color bronce. La besó y le impre nó la boca con el sabor del ardiente Ihisky. "&4ame verte +su tono de voz no admit$a ne ativa al una. "ecidida. &l caminó hasta la cama y se recostó con ella en el centro. . latido contra latido.hasta las an ostas caderas y las lar as piernas. Pusto a tiempo. se despo4ó de la camisola y permaneció de pie desnuda frente a &l.lla percibió el aroma de su piel. incitándola a acariciarle los aterciopelados hombros y el musculoso pecho. +-Por %u& yo/ +suspiró ella+. 3e sent$a e:tremadamente liviana en sus brazos. más anhelante.lla cerró los o4os. La miró como si fuera la primera vez %ue lo hac$aF el oscuro cabello le ca$a alrededor del rostro. y el pulso se le aceleró.. tan viril e irresistible. esbeltas y musculosas. +"espó4ate de tu coraza.l beso se tornó más profundo. lo %ue hizo %ue el corazón le latiera tumultuosamente en el pecho. ?l la recorrió vorazmente con la mirada. <o ió el vaso de Ihisky de la repisa de la chimenea y caminó lentamente hacia ella.. <on pasos lar os. &l inclinó la cabeza y lamió la ota y el pezón. pensó. cubiertas por una del ada capa de oscuros vellos. . =ac$an pecho contra pecho. casi no notó la ota de Ihisky %ue le recorrió la piel hasta el pezón. La potencia se:ual %ue e:udaba resultaba ma n&tica.

absorbi&ndola hasta %ue ella olvidó la pre unta. besándolo. a punto de hacerle el amor/ ?l la hac$a sentirse delicada. se las %uitó besando cada cent$metro de piel %ue de4aba al descubierto. 3e aferró de 2KB . de4ando al descubierto su rostro e:traordinariamente apuesto. Paris. siendo el ob4eto de su admiración. Cuiero hacer de esta noche la más maravillosa de tu vida.stoy nervioso. <i#ó los labios alrededor de &l y succionó. Isabel +inclinó la boca sobre la de ella. -Cui&n habr$a adivinado %ue un d$a ella se hallar$a en la cama de a%uel hombre.ra por%ue &l era ahora un hombre solitario y ella estaba disponible. . -Por %u& era ella la afortunada/ -. ya %ue de hecho es la más maravillosa de la m$a. besó el camino enardecido de sus muslos y la saboreó. +A'n no has respondido mi pre unta. <on un emido de necesidad. el aterciopelado roce de su len ua le recorrió la piel para seducir el oscuro pezón con lentos movimientos. Le besó el cuello. le e:ploró el cuerpo con las manos y con las piernas y se percató de %ue se sent$a como si estuviese en el para$so. ella se separó de la cama formando un arco perfecto al tiempo %ue sacud$a y iraba la cabeza. percibiendo su aroma. )asta la serpiente ne ra se hallaba all$. torturando y venerando su tembloroso cuerpo.d&n. la silenció con un beso+.ntonces por %u&/ +las mu4eres se hab$an arro4ado encima de &l durante a#os. seduci&ndola. enviando una enardecida corriente a sus caderas.lla le apartó el mechón de cabello oscuro de la frente. + -3iempre hablas cuando estás nerviosa/ +cuando ella comenzó a protestar. Al lle ar a las medias de seda. <ontinuó recorri&ndola con la boca..lla meneo la cabeza. femenina y natural al tiempo %ue ima inaba cómo se habr$an sentido Adán y . -Por %u& me ele iste a m$ y no a cual%uier otra/ +5' me ele iste a m$.l sonrió con picard$a.va en el 4ard$n del . su oscura cabellera contrastaba notoriamente contra la piel alabastro deba4o de &l. . Le separó ampliamente las rodillas. o era por al o más si nificativo/ . (unca antes hab$a estado con una mu4er %ue si nificara tanto para m$. Inmersa en el into:icante placer de yacer deba4o de &l. + -. + -Jue por *ill/ +(o. Apartó la boca de la de ella para deslizarse hacia aba4o. cobrando forma en el erótico y seductor serpenteo de sus cuerpos.

Paris. 3e aferró a su espalda y presionó las caderas contra las de &l. aho ando la fu az punzada de dolor. >n placer oscuro y dulce le corrió por las venas.lla se sintió completamente pose$da. 3us o4os del color del mar refle4aban una necesidad infinitaF las otas de sudor le recorr$an la frente. la unión de los cuerpos la sobreco ió.. penetrándola todav$a más. La repentina plenitud. . despertando el sensual deseo %ue ardió con una avidez incontrolada. +3$ +susurró ella con los sentidos embria adoramente colmados. . por eso la llaman la 0pe%ue#a muerte1. . más.lla lo rodeó con los brazos y las piernas como una enredadera.. instándolo a penetrarla más profundamente.n lu ar de ello. -Cu& clase de tortura es &sta/ +La me4or de todas. . envolvi&ndolo con deliciosa fo osidad. permiti&ndole penetrarla a'n más.lla le rodeó el cuello con los brazos y ar%ueó el cuerpo para recibirlo. haci&ndole temblar el cuerpo entero. 5e necesito ahora.l impulsó 2KM . 3iento como si fuese a morir. . 3e apartó y repitió la embestida.l pecho de &l se mec$a al compás de su a itada respiración.. la presión. su4eta a su voluntad y fuerza superior.sta vez no la condu4o hacia la luz. se impulsó hacia arriba y se deslizó sobre ella. (o puedo esperar más. . 3umer ida en una nebulosa de ansias.. sintió %ue &l le introduc$a el resbaladizo y e:citado miembro entre las piernas.lla imió. acompasaron el ritmo creciente con sonidos uturales y roncos. ya %ue en ella reca$a su poderG el complemento %ue su suave cuerpo le ofrec$a y %ue &l tanto anhelaba para satisfacer su deseo.s un tormento. lo oyó emir su nombre. +. 3us caderas cedieron para recibirlo. . +!ás. +5u deliciosa humedad me volvió un poco loco +le confesó &l+. por al o %ue no pod$a e:presar con palabras aun%ue sab$a %ue e:ist$a. y adoró la sensación. Rbrete para m$ +se apoyó en los antebrazos y embistió con las caderas.l implacable deseo %ue le hac$a bullir la san re lo confirmaba. . — -(o te duele/ .su rueso cabello y sus emidos uturales imploraban por más. posey&ndola en un solo movimiento casi salva4e.

3intió sus emidos contra la ore4a. eres como un ce#ido uante caliente y dulce %ue me conduce al &:tasis. .l interior de su cuerpo se contra$a cada vez más. án el +profirió una risilla+. + -Cu& sucede/ -Cu& estoy haciendo mal/ +(ada. La embistió como un hombre poseso. ella más se ar%ueaba para recibirlo. +3i pudieras ver lo loriosamente hermosa %ue te ves ahora. ?l de4ó escapar un profundo ru#ido. +Ah. 4adeando. arremetiendo una y otra vez. . 3e iró de espaldas colocándola a horca4adas sobre &l. Los %ue4idos de ella se convirtieron en ritos de necesidad. halló su ritmo con un instinto %ue no ten$a idea de %ue pose$a. con un rito liberó su placer y sus sentidos se hundieron en el &:tasis e:tremo. de necesidad. ?l nunca interrumpió el ritmo. llevándola 4unto a &l hacia la tempestad. <uanto más a resivamente la penetraba. (o puedo contenerme +&l ba4ó la cabeza y e:haló+.fuertemente las caderas contra ella. 3entada sobre &l. +"ios. habrá lle ado al final y no deseo %ue esto termine.. como la marea a punto de chocar contra una costa dorada. 3i me muevo.stás matándome +se tensionó contra ella. el cuerpo de ella se onduló con el de &l. penetrándola y separándose incesantemente. 3e estremeció repentinamente. + imió ella co i&ndolo de los hombros colmada de deseo.. .:perimentó un placer instantáneo e intensoF la sensación de poder le resultó inima inablemente e:citante. + -. . 3e trata de m$. 2LO . 3iento como si me consumiera en llamas dentro de ti. )azme el amor. Isabel.s por%ue se siente e:tremadamente bien. ?l la miraba fi4amente. habrá acabado.. +(o te deten as. es un cumplido. +.s una confesión +susurró &l. . llevándola casi hasta el punto de la inconsciencia. <asi presa del delirio. 3u ardiente mirada la devoró insaciable. <olocó las randes manos en las caderas de ella y la instó a comenzar a moverse+. meci&ndolas con más premura.lla 4adeó a modo de protesta mientras recobraba la conciencia.s a causa de la 0situación de se%u$a1/ +(o..

<ontinuó moviendo las caderas sobre &l.lla echó la cabeza hacia atrás y alopó. ci#&ndola como un pu#o. .res m$a. . meci&ndose e:perimentalmente. . incrementando la fricción entre los apretados cuerpos. ?l se acostó boca arriba y la arrastró consi o.. colmándole la mente de e:%uisita satisfacción. Dh. Paris la atra4o hacia s$. su ru ido de rendición fue el nombre de ella brotando de sus labios. su cuerpo hecho para el pecado y los verdes o4os encendidos de deseo. Acostado boca arriba deba4o de ella. +!óntame con más fuerza +le susurró al tiempo %ue impulsaba las caderas hacia arriba una y otra vez. instándola a dormir.. <on los o4os entrecerrados. 3us r$ idos pezones rozaron el pecho de &l mientras le introduc$a la len ua en la boca. ?l le deslizo las manos por las curvas a los costados del cuerpo y la co ió de las nal as.. <uando su poderoso cuerpo se tensionó sobre ella. Profirió un ronco rito de rendición mientras un placer e:tremo le recorrió el tembloroso cuerpo. "ios.a#ada por el sudor.ra la más tempestuosa y emocionante cabal ata de su vida. más rápido. cada m'sculo se contra$a. ?l incrementó el ritmo. abrazó el esbelto cuerpo de &l y los latidos del corazón de uno se hicieron eco en el del otro. . 3intió un calor en el abdomen.lla deseaba permanecer as$ para siempre. >na tremenda e:plosión comenzó a formarse dentro de ella. Isabel. !$a.. cada nervio de su cuerpo pulsaba por la tensión. As$. +3$.lla estaba pensando e:actamente lo mismo. ?l levantó las manos y le acarició los oscilantes pechos. ?l le envolvió la nuca con una mano y la acercó para besarla. como si tuviese miedo de %ue ella pudiese escapar. parec$a un pirata con la densa cabellera oscura sobre la almohada.. . los rizos le azotaban la espalda. 2L1 . ella se incorporó y se concentró en lle ar al cl$ma:. penetrándola con fuertes embestidas y imióG +3$. +Ahora me perteneces +aseveró vehementemente cubri&ndole el h'medo rostro con besos suaves como plumas+. tronando hasta alcanzar el cl$ma:. s$. pu nando por ser liberada. la iró y la penetró profundamente una 'ltima vez. >n dulce resplandor descendió sobre ella. con más fuerza y pu4anza %ue nunca antes. 6imió.

. . -3u amabilidad/ . la e:periencia compartida en unicidad no como dos seres separados. <on Isabel.l compa#erismo. &l hab$a sentido a la persona con %uien se hallabaG hab$a percibido su aroma. . Le into:icaba los sentidos. 0 -Cu& estaba a%uella diosa del amor.lla era como una dro a. 6eneralmente. Ashby no pudo %uitarle los o4os de encima a la inocente ima en de Isabel mientras dorm$a pac$ficamente en sus brazos. por%ue deseaba conocer su dulce cuerpo me4or de lo %ue conoc$a al suyo propio. . Le hac$a ser menos or ulloso.ra amable 2L2 .1. por primera vez en la vida. Por%ue lo fascinaba. de la calidez y de la luz haciendo con &l/1. . si no se hab$a ido ya. a pesar de %ue hab$a lle ado al cl$ma: mucho más intensa y abundantemente %ue nunca antesF sino de lo %ue los hab$a embar ado antes. 03oneto L\I. Lo e:citaba hasta el punto de %uerer hacerle el amor constante y repetidamente hasta poder descubrir por %u& lo amaba. *illiam 3hakespeare. estaba dando e:cusas y buscando las botas. y &l se hab$a convertido en un cazador de dra ones. (o se trataba del acto en s$ mismo. Incluso ahora. le encadenaba el alma. casi un mila ro.sta idea de muerte sólo me ha permitido llorar ansiando a%uello %ue temo ver perdido. absortos en s$ mismos. con las piernas entrelazadas con las de &l deba4o del cobertor. Le dominaba el pensamiento. durante y despu&s del acto.ra incomprensible. a esas alturas. -Cu& podr$a amar/ -Cu& podr$a admirar/ -3u enerosidad/ "esde su auto reclusión &l hab$a triplicado su fortuna y dispon$a de mucho dinero. >n poderoso narcótico.lla amaba sus horribles cicatrices y su oscuro pasado y no retroced$a ante nada %ue &l interpusiera en su camino. la deseaba de nuevo. la hab$a e:plorado y saboreado con su propia len uaF hab$a e:perimentado lo %ue ella hac$aF por%ue le importaba. . la cone:ión.. Isabel lo amaba.CAPÍTULO 21 Las ruinas me ense#aron a pensar con cuidado %ue vendrá el tiempo. a borrar tu presencia. ensimismados en sus pe%ue#os mundos. iluminada solamente por los destellos provenientes de la chimenea. Le hac$a sonre$r. A%uella mu4er. Jinalmente sab$a lo %ue era hacerle el amor a una mu4er. amor.

3u án el se dio la vuelta. Lo %ue menos deseaba hacerle pasar a Isabel era despertar a causa de un rito escalofriante y encontrar un cuerpo ba#ado en sudor %ue temblaba 4unto a ella con la mirada e:traviada y la ar anta seca. ?l dudó si deb$a persuadirla a volver a dormir o deber$a de4arla hacer.con a%uellos %ue le a radaban. ?l nunca so#abaF era v$ctima de pesadillas. lo viese como realmente era. suave y tran%uilo. ?l estaba aterrorizado de %ue. (unca hab$a vuelto a repetir ese error. refu iado en el sue#o. Irreversiblemente. Le pareció %ue Isabel hab$a creado una ima en ma nificada de &l en su mente y se hab$a enamorado de su propia creación. (in una otra cosa e:plicaba la presencia de esa belleza %ue descansaba sobre su hombro. %ue se percatara de su error y huyera tan rápido como se lo permitiesen sus piernas. y cuando ella abriera los o4os a un nuevo d$a y descubriese %ue hab$a pasado la noche con &l.lla volvió a irarse al tiempo %ue murmuraba palabras ininteli ibles. >na de sus amantes lo hab$a acusado una vez de haberla despertado bruscamente. !aldición. una vez %ue hubiese despertado.lla no lo hab$a visto en el campo de batalla blandiendo el sable con el rostro y la cha%ueta cubiertos de san re. +!mm +ella sonrió adormilada y a itó las pesta#as en un intento por abrir los o4os. Por tanto.staba determinado a permanecer despierto. 2L@ . la de4ar$a dormir hasta la ma#ana. al tiempo %ue le besaba los párpados y le acariciaba el cabello. -3u entileza/ . .lla iró la cabeza hacia las ventanas descubiertas. .l relo4 de su abuelo %ue se hallaba en el recibidor sonó tres veces. ?l e:haló cuidadosamente. ella se acurrucó más cerca de su pecho y volvió a dormirse. a modo de precaución. <on un suspiro de satisfacción. -3u acto de piedad para con *ill/ 3u hermano le hab$a salvado la vidaF y &l le hab$a fallado a su me4or ami o en el momento más crucial de su vida. no habr$a vuelta atrás. >n le#o crepitó en la chimenea. . por miedo a despertarla por completo. (o %uer$a perderse ni un suspiro %ue ella emitiese. +3sh +murmuró &l. no %uer$a de4ar de percibir la calidez de su estilizado cuerpo reposando sobre el de &l. )ab$a sido una de las raras veces %ue se hab$a permitido dormitar despu&s del se:o. Isabel Pane Aubrey finalmente le pertenecer$a. . con mirada desaforada y sosteniendo una da a contra su cuello. Aepentinamente ella se incorporó y %uedó con la mirada perdida.

3us enredados rizos brillaban contra su esbelta espaldaF sus senos perfectos sobresal$an por encima de su vientre plano como peras maduras. "ominando su lu4uria. totalmente absorto. lo abandonaba a su suerte. . -Cu& hora es/ ?l se sentó 4unto a ella. "ebo irme. y trató de dominarse para no saltar sobre ella como un animal salva4e.+)a de4ado de llover +di4o al tiempo %ue inconscientemente e:tend$a los brazos sobre la cabeza y de4aba caer la manta hasta el re azo+.stiró la mano y le rozó un pecho con la yema de los dedos. %uizás su padre estaba me4or muerto. -Cu& suceder$a si lo abandonaba/ (o contar con Isabel. %ue era lo %ue le a uardaba a Ashby si su diosa del amor.l repu nante vie4o sodomita hab$a de4ado el dinero del soborno en una ca4a en su lecho de muerte. La historia %ue le hab$a contado a Isabel acerca de la muerte de sus padres era la versión oficial. a%uellos pulposos labios tentadores. A menudo se pre untaba %u& habr$a sido de su vida si su padre no hubiese amado a su madre hasta la locura. atrapado en su infierno secreto. . la pe%ue#a nariz respin ona. de la calidez y de la luz. le provocó una sensación &lida y temblorosa en el fondo de su ser. +3on las tres en punto +murmuró &l. ni con la capacidad de apartarse de ella.n retrospectiva. absorbiendo la visión de su perfil. pasó a una erección completa. . ?l se hab$a topado con la verdad a#os más tarde con la muerte del anterior mayordomo. ya era casi un hombre. e:tasiado por la visión del torso desnudo de ella recortándose contra la luz de la luna. la %ue Phipps hab$a urdido despu&s de %ue el abo ado de su padre hubiera colmado las manos de los sirvientes con dinero para ase urar su silencio. le acarició con el dorso de la mano la n$vea piel del cuello hasta lle ar a su pecho. 2LE . (o cab$a duda de por %u& hab$a ele ido el oscuro camino del libertina4e.s muy tarde. . = aun as$. La tentación lo poseyó. A%uel d$a hab$a decidido no eri ir su vida se 'n el e4emplo de su estimable aun%ue desafortunado padre. A%u&l era un d$a %ue no olvidar$a. con una nota diri ida al 4oven conde detallando la verdadera y tórrida versión de la aventura y declarando %ue no pod$a pasar a me4or vida con la conciencia tran%uila sin haber dicho la verdad sobre la tra edia. "el estado de semie:citación permanente. +. despu&s recorrió el contorno del oscuro pezón. la tersa frenteF y sus anti uos miedos volvieron a aflorar. Le envolvió el cuello con la mano y la atra4o hacia &l. .staba empacando para ir a <ambrid e. cerró los o4os lán uidamente y entreabrió los rosados labios al suspirar. en lu ar de vivir como un demente. all$ estaba.lla echó la cabeza hacia atrás.

no puedo +riendo. Le apartó los suaves rizos del rostro y sintió un nudo en la ar anta. me casar& conti o9 +ella le arro4ó los brazos alrededor del cuello. se#orita Aubrey/ . 2LH ..ive conmi o. cuando eventualmente me encuentren a%u$.lla le sonrió con los o4os bien abiertos y destellantes a la luz del resplandor del fue o.. Cuizás &l estaba so#ando... +(o estoy so#ando. . +sintió %ue el corazón le lat$a con fuerza. cásate conmi o. +(o.lla se echó hacia atrás y a itó las pesta#as.stás dolorida/ + -"olorida/ (o. Le apartó los suaves muslos con la rodilla. +Cuise decir. lo tumbó sobre la almohada y lo cubrió de besos. . ella lo hizo a un lado y luchó por lle ar al borde de la cama. &l le pellizcó 4u uetonamente la me4illa.+Cu&date conmi o. &l le pre untó+G -.. %ue te %uedes conmi o para siempre +&l tra ó con dificultad+. y se los separó con la mano para penetrarla. -Por %u&/ +Por%ue todav$a no he acabado conti o esta noche +la recostó boca arriba y se colocó sobre ella. -o s$/ Ddiar$a despertar y descubrir %ue todo se trató de un sue#o..l chillido de ale r$a %ue ella profirió fue m'sica para sus o$dos. +6racias. >na enorme sonrisa se dibu4ó en el rostro de ella. ..stás.staba tan e:citado %ue tem$a eyacular entre ambos cuerpos apretados. + 83$. mientras a uardaba ansiosamente su respuesta.. + -. proponi&ndome matrimonio/ +<reo %ue es lo %ue acabo de hacer. Aturdido por la euforia. +!i madre tendrá un ata%ue si se despierta y descubre %ue no he dormido en mi cama. s& mi condesa.nviará a un millar de polic$as para localizarme y. !e has salvado +la besó con toda la anhelante necesidad de su alma. . <uando ella levantó la cabeza para tomar aire. + -3e casar$a usted conmi o. .

Isabel lo co ió de la mano.l sudor perló su frente mientras luchaba por contener la ur encia de e:plotar. +3$ +murmuró ella cuando su á il cuerpo se onduló con el de &l en perfecta armon$a+. en los o$dos. ?l levantó la pelvis y le penetró el h'medo canal por detrás. e:tasiado al saber %ue ella sólo le pertenec$a a &l. apartando la tensión de su cuerpo. <erró los o4os y aceleró el ritmo consumido por las llamas de la pasión. lo consumió. Los breves %ue4idos de placer de ella. (o irás a nin una parte. 3i hubiese tenido %ue moverse para salvar la vida. pensó &l al moverse dentro de ella abrumado por su aroma a vainilla.lla no se levantará hasta la tarde +continuó acariciándole la rosada protuberancia %ue era la fuente de su deseo. al tiempo %ue &l la rodeaba con la mano hasta detenerse deba4o de ella para acariciarle la diminuta protuberancia de manera tal de ase urarse %ue ella lo reconsiderar$a. no podr$a haberlo hecho. Ambos imieron al un$sono. .. lo comprimió hasta el cl$ma:. se convulsionó alrededor de &l.lla comenzó a respirar rápida y entrecortadamente. a sabiendas de %ue si no estuviese a punto de perder el control. 2LK . Los %ue4idos de ella se convirtieron en ritos de &:tasis. entrelazó los dedos con los de &l y los presionó contra sus labios. rela4ado y e:hausto. ella se desplomó boca aba4o y protestó. La penetró con ferocidad salva4e. 3intió el latido de su corazón retumbarle en el pecho. .. 6ru#ó atormentado. estar$a acariciándole la pe%ue#a frutilla con la len ua y haci&ndola palpitar de placer varias veces se uidas. perdi&ndose completamente en su ce#ido calor. 3e derritió contra su mano como un r$o de fue o.+ 8Ae resa a%u$.lla lo absorbió. en la san re. +. Dh. Ahora me perteneces +al sentir la separación de las nal as femeninas. respirándole en la ore4a+. 3e desplomó sobre ella. &l alcanzó un or asmo tan fuerte %ue lo de4ó e:tasiado y sin aire. las anhelantes embestidas de sus nal as contra su in le lo catapultaron hasta el l$mite. Paris. . el se#or Pones creció hasta alcanzar proporciones descomunales. retrasando el or asmo todo lo %ue le fue posible. <on un chillido risue#o. . y en el instante %ue sintió %ue los temblores del cl$ma: de ella la sacud$an. +!amá se pondrá hist&rica +di4o ella bruscamente con la voz ronca. á il ata9 +la co ió de las caderas 4usto cuando ella comenzaba a levantarse y tiró de ella hacia atrás.l se colocó sobre ella. A%uello era el para$so. + -5e estoy aplastando/ +le pre untó &l luchando por contener el aliento.

Cu&date +susurró ella+. se aclaró la ar anta y comenzó a escribir+.. y re resó a la cama. eh. (o pod$a creer su buena fortuna... pero otra voz. +... Le atestaron la mente visiones de prolon adas y sudorosas noches. Aepentinamente supo cuál era la solución perfecta. se echó boca aba4o y colocó la ho4a de papel sobre la espalda curvada de ella. + -Cu& haces/ +di4o ella con una risilla al tiempo %ue se estiraba para poder ver por encima del hombro+. + -Cu& sensación/ +La de la perfección..sto es la perfección +y tanto más de lo %ue merec$a %ue lo atemorizó hasta casi perder el sentido.. <olocó la vela en la mesilla. !e hace cos%uillas. pero nunca se hab$a ima inado %ue podr$a ser tan ardiente. rue o por%ue usted est& tan contenta como yo al descubrir %ue.. 0!i %uerida lady Aubrey1. 3umer ió la pluma en el tintero. 3ab$a %ue ella era una mu4er apasionada. reconoció sonriente en lo más profundo de su ser. . y habr$a estado satisfecho percatándose de %ue no era del tipo de mu4er a %uien le dis ustaba el se:o. ?l apoyó la me4illa contra la de ella. irando la cabeza sobre la +A nin una parte+&l encendió una vela de cera de abe4a y abrió una aveta. + -"ónde vas/ +le pre untó ella.+(o. +<alla. +(o te atrevas a mover ni un m'sculo +saltó de la cama y se acercó al escritorio. = %u&date %uieta +le besó los hermosos l'teos desnudos haci&ndola contonearse y re$r+. lo atormentó con un terrible presentimiento. tachemos eso. la %ue no se callaba. 03u deliciosa hi4a ha aceptado amablemente mi propuesta de matrimonio1 +puntuó la frase y accidentalmente perforó el papel 2LL . almohada.lla ha sido hecha para m$1. (unca hab$a conocido a una mu4er %ue estuviese más cómoda desnuda. +. Cuiero memorizar la sensación. 0a pesar de %ue lo %ue si ue a continuación puede resultarle una sorpresa. ?l sintió %ue el corazón le daba un brinco. s$. 0. -dónde estaba/ Ah. <opio unos plie os de papel. o %ue ozara tan naturalmente del acto de hacer el amor.ueno. bien. + 8Paris9 +Isabel rió. temprano en la ma#ana su deliciosa1. una pluma y tinta.

Le enviar& la carta a tu madre e iremos a . ?l sintió %ue se le contra$a el pecho.lla frunció el ce#o en se#al de desaprobación.lla lo hab$a transformado en un insaciable salva4e lu4urioso. %uien volvió a re$r+. la rectificar& de inmediato +le rozó con la nariz la raciosa curva del cuello mientras le acariciaba la sedosa piel. . + ->n beb&/ Dh.lla abrió los o4os de par en par. no. + -(ecedades/ +tiró de ella para %ue se recostara encima de &l+..de4ando una pe%ue#a mancha de tinta en la espalda de Isabel. (o escribiste nada de esas necedades escandalosas. = no hay razón para hacerlo. Le resultaba imperativo sentir su cuerpo contra el de &l todo el tiempo. sonriendo mientras ella estudiaba atentamente la carta+. +Puede %ue s$. Jue sólo racias a los a udos instintos masculinos %ue la tinta no se derramó sobre las sábanas. 2LB . 3i esa es tu interpretación de lo %ue hicimos esta noche.1. . <olocó los implementos de escritura en la mesilla y se recostó 4unto a ella con las manos entrelazadas detrás de la cabeza. + -Cu&/ +Isabel se iró rápidamente y co ió la ho4a de papel. . <omo prefieras. no. +(o. . 0)emos pasado 4untos la más escandalosa de las noches de placer en mi cama y ahora nos diri imos a 6retna 6reen. (o estaba sorprendido de desearla otra vez. +)ablas en serio.sta noche/ +D temprano en la ma#ana. .scaparemos.scocia en mi coche. -verdad/ +!uy en serio. +Aealmente necesito re resar a casa ahora.lla levantó la cabeza. no. + -. no es as$.. +Pero no deseo escapar.lla suspiró y le apoyó la cabeza contra el hombro. . sorprendida.

+ -(o deseas tener hi4os conmi o. petrificada. +Cuiero un corte4o respetable. Paris.lla apretó los labios. todav$a. . Cuiero casarme conti o. y no deseo esperar. -Jormar una familia/ +un ho ar. 8(o %uiero comprometer mi reputación y arruinar mi vida9 La llama se hizo más intensa. 3er& un padreYabuelo. + -Por %u& no/ 0Por%ue podr$as cambiar de opinión1. lo deseo. + -. +>n corte4o apropiado lleva un a#o. Para el momento de casarnos. Isabel/ . ya ser$a un tonto baboso %ue no puede llevar a su esposa a la cama. Cuiero una boda en una i lesia con flores y una recepción con champa#a en compa#$a de nuestros ami os deseándonos felicidad. +3$. con IzzyF lo %ue &l siempre hab$a deseado. pero no se hab$a atrevido a pretender. ?l le co ió el rostro entre las manos. todas las ma#anas y las tardes y pasar el resto de mi vida conti o. 3u simple petición encendió una llama de frustración en &l. +.lla se %uedó mirándolo. . consternada y se sentó.. +3oy demasiado vie4o para esperar. + -<on%ue buscas refu io en la decrepitud/ A4a..lla frunció el ce#o. pero no lo sabemos. y me a radar$a tener un corte4o apropiado primero. -Por %u& diablos habr$amos de esperar/ . o alzar a sus hi4os. 2LM . + -<uántas veces he de decirte %ue no me presento en p'blico/ + espetó más hoscamente de lo %ue fue su intención hacerlo.so si nifica %ue nos esconderemos para siempre/ ?l carec$a de una buena respuesta para esa pre unta. Cuiero hacerte el amor todas las noches. o dos. con risas y alboroto y lleno de vida.res tan adorable +ella abrió la boca para protestar y &l la besó +. +Por%ue deseo %ue mi familia est& conmi o cuando nos casemos.

. -no es cierto/ +y a "ios racias. !i hermano está muerto. cuando &l no profirió nin una. -o s$/ "emonios. Además. + -Cui&n era ella. . ella continuó rápidamente+. +<uando re resemos casados de 6retna 6reen. pero es hora de %ue de4es la uerra atrás. Dlivia se aprovechar$a de la oportunidad para separarlos..sc'chame. no estar$amos a%u$ ahora.. .ivir apartado del resto del mundo no volverá a *ill a la vida. ya %ue habr$a sido el peor error de su vida+. "ebes de4ar de odiarte +enunció ella vehementemente+. -Acaso no lo sabes/ +espetó con iron$a. <r&eme. y le aterraba ima inar las mentiras %ue la perra despiadada podr$a contarle a Isabel. un h&roe de uerra. ni 2BO . ni en p'blico ni en privado. (o s& por %u& los hombres se asesinan unos a otros. 5e he comprometido bastante esta noche. + -3oy 0la mu4er indicada1/ +le pre untó ella con en a#osa dulzura. o nunca estarás en paz. +3i lo hubiese hecho. . +(adie. Posponer nuestro casamiento podr$a conducir a todo tipo de problemas.ntonces. (adie se atreverá a se re ar a la condesa de Ashby. 5' estás vivo. =a he pasado por esto.lla podr$a hablar con su anti ua prometida. -Por %u& no podemos tener una adorable boda normal/ -Por %u& debemos ocultarnos del mundo/ +ella a uardó su respuesta y. 3i escapamos. salvo nosotros lo sabe.+=a lo estás. 3erás una dama de alcurnia debidamente casada. -Por %u& esperar/ +(o escapaste la primera vez %ue estuviste comprometido. +(o hay h&roes de uerra con vida. >n destello feroz le llameó en los o4os. ?l se sentó. +.. +3$.res el conde de Ashby. -por %u& no haces esto por m$/ +espetó ella+. (o fue una e:periencia a radable. los rumores se a%uietarán. "ebes perdonarte por ello. .lla entrecerró los o4os. +. un. ?l le sostuvo la mirada. tu anti ua prometida/ +La mu4er e%uivocada +no pod$a arries arse a contarle lo de Dlivia. podr$as venir a vivir conmi o de inmediato.

2B1 . maldita sea9 +se sentó de un salto y se pasó la mano por el cabello. e:asperado con ella. -cómo pod$a dec$rselo/ -<ómo pod$a e:plicárselo/ + -Por %u& no puedes respetar solamente esto/ Aespeto todo lo %ue te concierne. mira lo %ue te ha hecho a ti9 +<iertamente sabes cómo desmoronar a un hombre +pero ella ten$a razón y eso lo irritaba. una vida familiar normal9 -Por %u& me pides %ue me case conti o si puedes mantenerme encadenada en el sótano/ Lo rar$as el mismo ob4etivo.lla se le acercó por detrás y le rodeó los hombros con los brazos presionando los pechos contra su espalda. siento %ue hay un lu ar dentro de ti donde ni si%uiera un rayo de luz puede penetrar. no se atrev$a a ahondar en ello. ?l se despo4ó de su abrazo y se puso de pie. diablos9 8Ped$ una boda con mi familia presente. 3e trataba. -%u& es lo %ue te atormenta. + 83ab$as endemoniadamente bien desde un comienzo cómo viv$a yo mi vida9 +se diri ió a la mesa para servirse otra copa. invitar a mi familia en las festividades/ -. +3i se trata de tu rostro. pero dentro de estas paredes. y no es sano hacerlo. -3e me permitirá or anizar fiestas y veladas.. + 8(o te ped$ %ue te convirtieras en un ser sociable. no soy mucho para la sociedad. Pero la idea no es mala. consi o mismo. La mirada en los azules o4os de ella se suavizó.. Le deslizó los tibios y suaves labios a lo lar o de la curva del cuello. Pero. ni si%uiera en privado. + -<ual%uier cosa/ +ella lo miró con cierta in%uietud+. + 8(o se trata de mi rostro.tampoco a nin uno de los hombres %ue murieron en la uerra. +Pens& %ue no te a radaba mi sótano +respondió irritado+. pero a%u$ estoy para apoyarte. har& cual%uier cosa por ti. sin embar o. Puede %ue no ten a tanta e:periencia como t'.endrás a cenar al n'mero L de la calle "over/ La e:asperante mu4er sab$a precisamente dónde a ui4onear. . ella se iró para mirarlo.. +Paris. 8Por el amor de "ios. . Arrodillada. mi amor/ =a has compartido tanto conmi o y.ueno..

so en %u& cambiar$a las cosas/ +le pre untó ella enfurecida +. + 8<ual%uiera pensar$a %ue una mu4er enamorada preferir$a pasar las noches con su marido9 + -Por %u& debo hacer yo el sacrificio mayor/ -Por %u& no puedes sacrificar tus hábitos por m$/ 2B2 . (o pod$a recordar ni una sola vez en %ue una mu4er hubiese discutido con &l como "ios la hab$a tra$do al mundo. -"eber& presentarte mi itinerario cada d$a y ro ar tu aprobación/ -"eber& relatarte cada salida/ -!e prohibirás bailar con otros caballeros en las fiestas/ 3us pre untas lo olpearon como una bala de ca#ón. Andar& como si no tuviera marido. pero despu&s de un tiempo.res imposible9 ?l bebió al tiempo %ue la observaba con una mezcla de dis usto. 8Aun as$ me mantendr$as encerrada a%u$ conti o. 85e convertirás en un tirano celoso9 85e conozco. + -"i4e %ue te mantendr$a prisionera/ -Cu& demonios piensas %ue soy. como una especie de. Ashby9 La idea de ella bailando y flirteando con una manada de lobos en eventos sociales le encolerizó. "ecidió aplacarse un tanto. %uizás una boda privada sólo con su familia.lla de4ó salir un chillido de furia y lo miró col&rica.. +5e estoy pidiendo %ue seas mi esposa +le espetó con furia+. lu4uria y sobreco imiento. cuando Phipps te ven a con chismes acerca del n'mero de caballeros con los %ue convers& mientras t' te %uedabas sentado en casa solo.ntra y sal como te plazca. "eseaba poseerla otra vez. -Cu& clase de vida es esa. + -"eseas casarte con al una licencia en especial/ + -. ceder un poco.alanceándose en las caderas con los brillantes o4os azules y los rubios rizos cay&ndole sobre la parte superior del esbelto cuerpo. +Pero no me acompa#arás a nin una parte. mascota en4aulada9 3in reuniones familiares. Incluso te dar& la llave. su embravecida leona parec$a olvidarse de su desnudez y se ve$a ma n$ficamente feroz. -= te preocupa si te estará permitido bailar con otros hombres/ +Cuizás no te importe en un comienzo. un maldito monstruo/ .. te importará. . sin ami os. esperando a %ue re rese.. + 8. Paris/ 3us insultantes dudas lo laceraban como un pu#al.

+3$ me importas. = estoy muy feliz de %ue hayas venido a buscarme. +Pues mi respuesta es no.stás rechazándome/ +le pre untó incr&dulo al tiempo %ue su mente se ne aba a re istrar sus palabras. ?l no pudo pensar en nada. de4ó el vaso a un lado y se acercó a la cama. y ahora s& cuáles son.+ 8(o sabes lo %ue me pides9 + ru#ó frustrado. + -Cu&/ Las lá rimas se le a olparon en los o4os.mbar ado por el arrepentimiento. "ios. + -(efasto plan/ 85' viniste a buscarme9 +ru ió. +"ios. +5e importo un bledo.. La ira centelleó en los h'medos o4os de ella. -Pero %u& hay de mis necesidades/ -D acaso no cuentan en tu nefasto plan/ 3i al o probaba esa discusión era %ue nada en la tierra pod$a hacer %ue le pe ara a una mu4er. . 5odo se trataba de tus necesidades. + -Cu& sucederá si estás embarazada/ +Pues estar& ravemente arruinada. estaba destruy&ndolo. estoy rechazándote9 8.ncuentra otra compa#era tonta para %ue te manten a entretenido en tu soledad9 .l sintió %ue el corazón le lat$a violentamente. fui tan est'pida. + 83$. + 83e uramente9 +ella se levantó de la cama y comenzó a reco er su ropa+. (unca te import&. 8(o permanecer& ni un minuto encarcelada conti o9 + -. !e %uieres como una ye ua de reproducción para %ue te d& un heredero y para %ue comparta tu cama por las noches. me convenc$ de %ue te importaba. pero al menos estar& acompa#ada de mi familia +di4o ella entre sollozos. Las lá rimas corrieron por las me4illas de Isabel.. Pens&. 2B@ .

lla le lanzó una mirada despectiva. como a un hi4o ile $timo. mi obra de caridad estará arruinada y te odiar& y despreciar& por toda la eternidad9 +La eternidad es un tiempo muy lar o. La consternación en los o4os de ella lo in%uietó. (o me convertir& en tu mascota privada. me ver& obli ado a hablar con 3til oe. + 83i hablas con 3til oe estar& arruinada. -<ómo reaccionar$a tu hermano al saber %ue su delicada hermana me hizo una visita nocturna y en consecuencia.+ 8(unca di4e %ue no pod$as estar con tu familia. + 8Precisamente9 +se co ió el pecho respirando con evidente dificultad. Isabel. lo has ter iversado todo9 8= si piensas %ue te de4ar& criar a mi hi4o. no bromear$as al respecto. a mi heredero.stás amenazándome/ +5e insto a %ue lo reconsideres. no me conoces ni la mitad de bien9 . + -. + -Cu& harás/ -!e encadenarás/ +3i realmente pensaras %ue podr$a encadenarte. sola. 2BE . Paris. puede lle ar a estar encinta/ . 83omos el uno para el otro9 + 83ólo obs&rvame9 +4adeando. + -Amor/ 8(i si%uiera sabes lo %ue si nifica9 8Lo arruinaste todo9 85odo9 ?l dio un paso adelante. se sentó en el borde de la cama y se colocó las medias. +(o me casar& conti o en estas condiciones. sin estar casada. + -<ómo lle amos a este punto/ )ace un momento estábamos haciendo el amor. ?l fue pose$do por un terror irracional y una voz %ue &l no reconoció como propia di4oG +3i me rechazas.lla reaccionó como si la hubiese olpeado. +(o puedes de4arme.

+Isabel. se apartó de la ventana y co ió la camisola. y todo lo %ue le permit$a hacer era permanecer de pie. -<uánto tiempo se aferrar$a ella a su resentimiento irracional/ >na vez %ue se hallaran en el camino. +. ella entrar$a en razones.+ -. mirándola. +lloraba con tanta intensidad %ue le resultaba dif$cil poder respirar. -%u& sucede/ + 83u&ltame9 +abrió una de las ventanas y se asomó. . >na bestia sin sentimientos. 5e traer& un vaso de a ua.l coche de 3ophie me espera al otro lado de la calle.n medio de la noche/ 5e llevar& en mi coche en la ma#ana + derecho hacia .scocia. 2BH . +. La ansiedad se apoderó de &l. te pido disculpas. Podemos discutirlo con calma. 3e recostó contra la pared y oyó el sonido de la seda y del llanto de Isabel. con los o4os casi cubiertos por la capucha. +)ar& %ue trai an el coche y te llevar& a casa. "espu&s hablaremos + se colocó los pantalones y salió descalzo al pasillo.lla apareció envuelta en la capa. 3us sollozos aho ados lo des arraban. (o fue mi intención asustarte. Abrazándose. de4ando %ue el fr$o de la noche casti ara su cuerpo desnudo. 3us sollozos se a%uietaron.. ?l har$a %ue entrara en razones.lla estaba siendo presa de al 'n tipo de ata%ue. a uarda fuera. La desdicha de ella le des arró lo %ue le %uedaba de alma. a uardar& fuera mientras te vistes. ella se puso de pie y caminó con dificultad hacia la pared con ventanales. ?l era un villano. 3e puso tenso. pasando los d$as y las noches en compa#$a del otro. le infundió una esperanza repentina. ?l co ió la manta y se le acercó para envolverle el tembloroso cuerpo antes de %ue co iese una neumon$a+. La co ió del hombro. Por favor. !erec$a pudrirse en el infierno. . <uando se paró frente a ella. + 8"&4ame en paz9 (o puedo respirar conti o cerca. (ecesito aire... como si fuese la se#ora de la casa. 8(o me to%ues9 +di4o 4adeando y apartándose de &l. +Isabel. !e a radar$a poder vestirme. Cue ella lo echara de su propia alcoba.. y se apresuró a ba4ar.ien.

Por favor.. siempre hab$a al o %ue se interpon$a. no me de4es +le imploró suavemente. sus azules o4os se ve$an tristes y cansados. . +.lla nunca hab$a estado ale4ada de sus pensamientos. +As$ lo pens&. 2BK .. Adiós. 5odav$a se u$a siendo as$. +5en o una pre unta %ue hacerte. incluso cuando era demasiado 4oven para una relación romántica.+ 8Isabel9 +la si uió velozmente. desfalleciendo por dentro+.. -"esechar$as lo %ue hay entre nosotros por tus asuntos sociales y dices %ue no ten o noción de lo %ue es el amor/ 5' eres la insensible. Alcanzó la puerta principal antes %ue ella y e:tendió la mano para impedirle %ue se fuera+. + 85' eres e o$sta y despreciable9 8!e amenazaste9 8(o deseo volver a verte nunca9 >n pánico intenso se apoderó de &l. + -(unca/ +(unca +ella apartó la mano de &l y cerró la puerta+. 3iempre la hab$a deseado. Ashby. -!e habr$as buscado si no lo hubiese hecho yo en primer lu ar/ A &l le habr$a ustado pensar %ue as$ era. Aeconsid&ralo.l dolor y el resentimiento se mezclaron fuertemente dentro de &l+. su pasado. ..lla levantó la vista para mirarlo. Pero su rostro.

stás mareándome. La noche anterior. sin embar o. ya %ue se les pa aba por eso más %ue por su eficiencia. un recordatorio tortuoso de cómo sus cuerpos se hab$an unido en un into:icante delirio. podr$a ima inar %ue sus sentimientos por ella eran tan profundos y poderosos como los de ella por &l. al de4ar la residencia Lancaster.lla se hab$a pasado la vida anhelando a un hombre. Isabel deseó %ue al uien le olpeara la cabeza con un palo. la an ustia murióG As$. 3u ami a ser$a una coartada firme en caso de %ue se suscitara al 'n chisme.l hab$a e:puesto la ma nitud de su soledad. o %ue Paris cumpliera su amenaza. hallando 4untos el &:tasis supremo. . ardiente. )ab$a tomado un ba#o y se hab$a ataviado con uno de los vestidos de d$a de 3ophie. hab$a tomado la rápida decisión de diri irse a la casa de 3ophie. la de4ara inconsciente y sose ara la tempestuosa confusión en su mente. La noche anterior. ?l hab$a compartido sus secretos más profundos con 2BL . 3i no fuese consciente de cómo eran las cosas. Pero el aroma de su amante la envolv$a en todo momento. era la fuerza de su necesidadG su necesidad de un ho ar. 5odos sus pensamientos se centraban en &l. . + -Podr$as permanecer sentada y %uieta dos se undos/ . hermoso. ver su rostro. deseando %ue le perteneciera por completo. 5ambi&n se ahorrar$a el interro atorio de su madre.n lo referente a los sirvientes de 3ophie.. salva4e.CAPÍTULO 22 3e fue el ozo. . sus sentimientos fluctuaban entre el anhelo e:tremo y la furia enardecida. )acer el amor con Ashby hab$a sido. Lo %ue &l le hab$a permitido sentir. escuchar su voz y despu&s yacer en sus brazos.. <hristina Aossetti. una familia. de este modo son las cosas hoy. una mu4er %ue compartiera su cama y le proporcionara todo lo anterior. )ab$a dormido al unas horas y se hab$a despertado con una a uda 4a%ueca y el deseo de morir. hab$a sido un momento má ico. a Ashby. + =endo de un lado a otro de la ventana %ue daba al 4ard$n en el salón diurno de 3ophie. el mutismo era su fuerte.

ebe un poco de t& y come al unas alletas +le su irió 3ophie +. Por un momento tem$ %ue si no sal$a de all$ de inmediato. %uinientos nobles in leses para %ue le entre aran sus hi4as. al tiempo %ue se esforzaba por in erir un pe%ue#o mordisco de alleta. al menos. Izzy. = cuando ella %uiso lle ar a un acuerdo. Iris aborrec$a a <hilton mucho antes de %ue se casaran.ra previsiblemente impredecible. 3ophie puso los o4os en blanco. Le resultaba dif$cil entender su actitud posesiva para con ella. A trav&s de intercambios discretos. &l deseaba mantenerla en secreto. +(o. !ientras ella deseaba ritar su felicidad al mundo. 3e sentó y sumer ió una en el t&.ella y la hab$a envuelto en un capullo de amor. y despu&s comprendió+. . D al menos as$ lo hab$a supuesto. Puedo escuchar los ru#idos de tu estóma o desde a%u$ +palmeó el co4$n %ue se hallaba 4unto a ella en el sofá y le sirvió una taza de t&. +A ver. !ientras ella se refer$a al afecto %ue se ten$an el uno al otro. -Por %u& habr$a de amenazarla/ A pesar de %ue ella hab$a estado bien dispuesta a la hora de satisfacer sus necesidades. 05' me ele iste1. La verdad acerca de su relación estaba bien claraG ella era la hembra %ue hab$a tocado a su puerta cuando &l ya no soportaba más. Ashby era diferente. &l la amenazó. a menos %ue Ashby decida arruinarme. Ashby es diferente. Isabel la aceptó renuentemente. el conde de Ashby pod$a convencer a. dif$cilmente era la más sumisa de las mu4eres. . "esde lue o. nunca me permitir$a escapar. (o permitas %ue las historias óticas de Iris destruyan tu vida. 2BB . -por %u& habr$a de hacerlo/ +(o s& %u& es lo %ue hará +contestó %uedamente Isabel+. +3$. + -Le temes/ +le pre untó 3ophie asombrada.l no es <hilton. = estaba enamorada de otro hombre %ue la hab$a de4ado. La ansiedad hizo %ue el estóma o se le contra4era.nviaste mi nota al n'mero L de la calle "over/ +pre untó. &l hablaba de lu4uria. +. (o era la 'nica mascota bonita de Londres. Anoche me asustó. (adie se enterará de tu aventura de anoche. alleta + -.

Isabel se sintió como aletar ada... Isabel se secó las lá rimas a olpadas en sus o4os con la servilleta. Admitió %ue +su voz se entrecortó en un sollozo+ si yo no hubiera ido a buscarlo. 3intió %ue los o4os se le llenaban de lá rimas y le tembló la voz. -D preferir$as %ue fuese aburrido/ 3i te interesaran los aburridos. Isabel respiró profundamente.so es lo %ue lo hace interesante +3ophie sonrió+. 5e forzará a casarte con )anson. +un profundo sollozo la hizo %uebrarse y e:teriorizó toda la an ustia %ue llevaba en el alma. ma chere. + -<uál fue el motivo por el %ue rechazaste su propuesta/ A'n sollozando. (o me sorprender$a %ue la criada %ue le lleva la leche se convierta en la condesa de Ashby para Pascua. . y pasarás el resto de la vida lamentándote por tu error..so es lo más cruel %ue te he o$do decir. 3ophie le ofreció una servilleta para %ue se secara el rostro.. conmoción y eno4o. !e derret$ a sus pies. +!on "ieu. comple4o para m$. &l no habr$a. Apretó los labios fuertemente.. + 8(i#a tonta e impetuosa9 -Aechazaste casarte con el hombre a %uien adoras para contraer matrimonio con un pavo real %ue no te importa ni un bledo/ 5u hermano no tolerará más ne ativas. Isabel. +. +?l es demasiado. "eclin& su propuesta de matrimonio. el muy bravucón. Le implor& por una boda tradicional en compa#$a de familia y ami os. +Lo rechac&. o con cual%uiera de la docena de hombres %ue babean por ti desde tu presentación en sociedad.. 3ophie. Los o4os de 3ophie refle4aron primero sorpresa y despu&s. Izzy. +5odo lo %ue &l %uer$a era una compa#era para aliviar su soledad. 3e ne ó terminantemente y discutimos. +Cued& deslumbrada por &l. +?l su irió %ue escapáramos. (o me de4ó otra alternativa más %ue rechazarlo.5erminó de comer la alleta empapada %ue le cayó como un trozo de arcilla mo4ada en el estóma o. "espu&s amenazó con arruinarme si lo de4aba. estar$as casada con lord *iltshire o con el hi4o de Ailsbury. tenido nin 'n tipo de inter&s en 2BM . entonces lo de4&.

e:cepto la muerte.. +Pobre Ashby. Le bus%u& defectos %ue pudieran e:plicar sus e:tra#os sentimientos.. pero no hall& nin uno. rid$cula9 >n cuento de hadas.staba aterrorizada. estabilidad y cari#o mutuo. %uerida ami a/ . pero me amaba de verdad.s respeto. Isabel ba4ó la vista. precisamente yo.. ma#ana &l te amará me4or. amistad. mucho. Isabel parpadeó asombrada. -Le e:plicaste acerca de tu afección/ +(o es de su incumbencia. debe haberse vuelto loco.m$+luchando por recuperar la compostura. -Puedes ima inar el motivo de mi en re$da e insensible r&plica/ . Inmediatamente lo ata%u&. ni ri%ueza. )oy t' lo amas más. (ada en la vida es permanente. + -<ómo podr$a. al i ual %ue la 4oie de vivre.l tiempo y el amor son las fuerzas sanadoras más poderosas del universo. y viceversa. como tu 6ár ola. sin aire. +3$. + -3e preocupó/ +in%uirió 3ophie delicadamente. + -Piensas %ue deber$a haberle dado mi consentimiento/ +Por supuesto %ue s$. La confianza perdida puede ser restituida. pero su muerte me devastó. miró a 3ophie en busca de compasión. vivir recluida. 8La idea de %ue el se undo hi4o de un mar%u&s in l&s se enamorase de una i norante. 2MO . >na bendición oculta +le centellearon los oscuros o4os+. incasta y pobre cantante francesa de ópera era. consuelo. no me habr$a fi4ado en &l en absoluto. no era ni impactante ni ele ante. (o estaba enamorada de 6eor e cuando me cas& con &l. Isabel ponderó la aseveración de 3ophie. (ecesita cambiar. pero eso no importa en absoluto +apretó la mano de Isabel+. . y %uizás no ten as tu boda de ensue#o. ni pose$a un t$tulo nobiliario. pero su ami a frunc$a el ce#o mientras meditaba. reprochándose por haberte asustado hasta el punto de %ue sufrieras un ata%ue de sofocación hist&rica.. -"ebo e:plicarte lo %ue es el amor maduro. 3ophie/ -!encion& %ue tuve un desafortunado ata%ue de falta de aire en presencia de &l/ !e sent$ en4aulada. Cuizás el hecho de %ue Ashby no sea un modelo de la alta sociedad es tambi&n una bendición oculta. 5ienes eso con Ashby. Cuizás hayas tenido %ue perse uirlo un poco para ase urarte de %ue se interesara en ti. +.so fue lo %ue le di4e a 6eor e cuando se me declaró +di4o finalmente su ami a+. 3ent$ %ue la me4or parte de mi ser hab$a sido des arrada y echada al mar. "e hecho. <on superioridad burlona le inform& %ue si &l no me hubiese perse uido con el fervor de un adolescente.

+3olamente eso deber$a inclinar la balanza a su favor. +(o seas necia +di4o 3ophie sonriendo+. el sobrino del du%ue de 3alisbury. y terminó siendo su cena +sólo %ue. ahora depend$a de &l aclarar sus dilemas emocionales y morales... Pero todav$a le %uedaba uno+. = cuando ella le e:presó sus ideas. La e:presión en el rostro de Isabel se suavizó al recordar cuánto la hab$an satisfecho al seducirla la noche anterior.. de hermosas y perfectas damas. !e atrevo a decir %ue serás una ove4a más %ue satisfecha. y decidir si habr$a de reinsertarse en la sociedad o no... sólo &l pensaba %ue lo era. ch&rie. -%u& lleva a un pretendiente %ue se declara a tra arse su or ullo. Isabel suspiró profundamente.. dudo %ue su situación permanezca i ual para siempre. ?l. condenándose a la tortura de la incertidumbre/ Isabel se enco ió d&bilmente de hombros. ?l te adora. +"esea una esposa. a %uedar pendiente a la espera de una respuesta. Por tanto. "ime. ábrele tu enorme corazón y ay'dalo a sanar. no sólo como la 'nica ove4a conveniente +en el baile de caridad &l sólo hab$a tenido o4os para ella. Ashby desató el poder de sus demonios contra ella. <ásate con &l. -por %u& siempre 4ue as el papel del abo ado del diablo/ Aesulta muy molesto +su ami a estaba desmoronando metódicamente sus ar umentos. +3ophie. 5e cubrirá de ri%uezas y te seducirá de mil maneras recurriendo a cual%uier desenfreno del %ue pueda valerse. al tiempo %ue comenzaba a comprender lo %ue 3ophie le dec$a. Paris no era la 6ár ola. apoyó el mentón contra los pu#os y los codos sobre las rodillas. +!e pidió %ue lo reconsiderara +admitió bastante ambivalente. +5e desea a ti. cómo se marcharon furibundos cuando les di4iste %ue no/ +Isabel asintió sin estar muy se ura de adonde conduc$a la conversación+. + -Acaso todo debe ocurrir se 'n tus tiempos/ -Acaso todo debe ser ahora o nunca/ +!e siento como una ove4a tonta %ue se apartó del reba#o y se metió en la cueva de la 6ár ola.+Izzy. a su debido tiempo. +Puede %ue eso lleve a#os +protestó d&bilmente Isabel. se reinsertará en la sociedad. !e a radar$a ser esco ida entre una multitud. y se hab$a sentido como en 2M1 . -Aecuerdas a !oreland y al t$o ese.

8=o estaba al. Paris no pod$a afirmar %ue la amaba ni tampoco %ue no lo hac$a. con un anhelo tal %ue se le llenaron los o4os de lá rimas. mientras &l no se resi naba a nada/ . Ashby no es cie o. -<rees %ue )anson es popular con las mu4eres/ (o es nada comparado con cómo adulaban a Ashby. ?l mismo me di4o %ue ya no era lo %ue hab$a sido. -= crees %ue me esco ió a m$/ 5e lo di o.. o siete. buscando se#ales de afecto. +. o diez a#os atrás.un sue#o flotando en sus brazos como si hubiese bailado el vals un millón de veces antes. +Izzy. con una inYcertidumbre perpetua. + 8(o tienes idea de %ui&n era &l antes de ser herido9 +ar uyó Isabel+.ra intolerable. Cu& pena.mano.res una desalmada. incr&dula+. 3i fuese el mismo hombre de hace cuatro.de. Isabel asintió. A Isabel se le colmaron los o4os de lá rimas. aun%ue sospechaba %ue 3ophie estaba burlándose de ella.. +5odos los hombres son unos est'pidos imb&ciles. = aun as$..la. + -Le di4iste lo %ue sent$as por &l/ +in%uirió 3ophie. -= despu&s lo de4aste/ +Isabel volvió a asentir. <ada madre lo deseaba para su hi4a y secretamente se lo ima inaban en su propia cama. Isabel asintió contra los hombros de 3ophie.l Rn el "orado de la sociedad te adula servilmente. nunca hab$a e:perimentado tal felicidad como la %ue hab$a sentido cuando se hallaba con &l. e Isabel asintió+. *ill dec$a %ue Ashby era el peor pretendiente de la historia debido a %ue eran las mu4eres %uienes lo corte4aban. lloró su corazón. .lla deseó sentirse nuevamente de esa manera. no deseas a nin uno de ellos. apartada de su familia y de sus ami os. 5en$a más amantes %ue "on Puan. 0=o tambi&n te necesito1. asediada por los escalofr$os y las náuseas. 3ophie se %uedó mirándola. .estia despiadada. humedeciendo la muselina de color p'rpura intenso. Le di4e %ue lo amaba. no se habr$a fi4ado en m$ en absoluto. Ahora es un recluido y un ermita#o. ?l lo sabe. 2M2 . +(o soy desalmada +susurró+. 3ophie le rodeó los hombros y la acunó. te esco en entre una multitud de mu4eres todos los d$as +le ase uró 3ophie+. y %ue nunca amar$a a nin 'n otro. .alcance. además de una manada de 4óvenes ansos a %uienes has hechizadoF sin embar o.. -5e ustar$a saber cuál fue su respuesta/ "i4oG 05e necesito1 +se abrazó a s$ misma. -Por %u& deber$a ella vivir de esa manera.

sta vez Isabel sonrió. . uillotina y perecer 2M@ .+"eber$an perder sus partes privadas en la ritando de a on$a.

lla no re resar$a esta vez. 3us ocupaciones usuales. . ya no permanec$a en las sombras sino a la luz del sol y todo estaba bien en el mundo. noche y d$a. 3ólo hab$a una e:plicación plausible para su deprimente condiciónG estaba pose$do.:perimentaba un placer perverso al oler el aroma a vainilla %ue todav$a estaba impre nado en la manta de lana mientras daba vueltas en su cama durante la noche. <uando estaba en presencia de ella. "ios.ntonces. lo %ue fuese %ue hiciera para pasar el tiempo antes de %ue ella irrumpiera en su vida. Le consum$a los pensamientos.mily "ickinson.staba volvi&ndose loco. los comprend$a. -por %u& no pod$a de4ar de obsesionarse por ella/ 3us ar umentos para rechazar la propuesta de matrimonio le retumbaban en la conciencia.n su actual estado lastimoso. Aun%ue le fastidiaba profundamente sus motivos. . desplazándose de alcoba en alcoba como un león en4aulado. 2ME . y en su alcoba. . 5odo hab$a terminado entre ellos. como una pare4a %ue lleva muchos a#os de matrimonio. -Por %u& parec$a %ue fuese pasada la medianoche/ !erodeó por la amplia casa vac$a. . y en los 'ltimos tres d$as le hab$a resultado insoportable/ Por%ue hab$a supuesto.l relo4 del abuelo %ue se hallaba en el vest$bulo dio nueve campanadas. se habr$a contentado con sentarse frente a la chimenea con ella. -Por %u& habr$a de someterla a una vida %ue hasta a &l mismo le resultaba dif$cil llevar adelante la mayor parte del tiempo. deseando %ue estuviese all$ con &l. . sin tre ua. "eb$a haber al o %ue &l pudiera hacer para apartarla de su mente. %ue sintiera lo mismo %ue &l. ardiendo por tenerla entre sus brazos.CAPÍTULO 23 !i vida murió dos veces antes de morir y a'n %ueda por ver si la Inmortalidad revela un tercer acontecimiento para m$. deseado. . co idos de la mano. Isabel. (o cambiar$a de opinión. +!aldición +murmuró Ashby. ya no lo raban captar su atención salvo por breves momentos. . Isabel. Isabel.

nunca hab$a tenido la intención de hablar con su hermano. e:cepto aullar atormentado. 0 83in estampidas ni alborotos91. la %ue Dlivia hab$a marcado de por vida. ?l hab$a causado furor en una &poca. 3ólo %ue esta vez era peor. Las posibilidades de %ue lo aceptara hab$an sido cuando mucho $nfimas. 3iempre hab$a asumido %ue su padre se hab$a suicidado por amor. Ahora lo sab$a. ya %ue en realidad. mientras Alvanely conduc$a al ansioso reba#o %ue reclamaba las atenciones de Ashby. Lo %ue lo convert$a en doblemente idiota. 3e pre untó cómo reaccionar$a Isabel ante su aparición en una de sus preciosas veladas sociales flirteando con las presas fáciles revoloteando alrededor de &l. ni dormir. sus compinches de a%uellos d$as.ra inhumano9 Al i ual %ue su padre. 3i sólo no hubiese intentado forzarla a casarse con &l. %uien amaba a su esposa más %ue a su propio hi4o. Pero cuando ella echó por tierra su propuesta. ni hacer nin una maldita cosa. pasó una semana aho ando su or ullo herido en un tonel de Ihisky. le hab$an atado una tar4eta de baile a la mu#eca durante una fiesta y hab$an instado a las f&minas 4adeantes a %ue se alinearan para tener el privile io de anotar sus nombres reservándose una pieza de baile.(o pod$a recordar cómo hab$a sido su vida antes de %ue Isabel apareciera iluminando la puerta principal. Isabel prefer$a a su familia y la vida social antes %ue a &l. Los Lancaster eran un clan de lunáticos. por al amor de "ios9 Cuizás la demencia realmente era hereditaria. <uando le hab$a lle ado la noticia de %ue Dlivia se casar$a con . 8>na pe%ue#a de doce a#os. sin propon&rselo. 5ampoco pod$a recordar cómo hab$a sido &l antes de posar la vista en ella por vez primera. ni respirar. y una vez %ue profirió la amenaza. >n dolor y una a#oranza e:tremos lo carcomieron hasta %ue no pudo ni comer. a la bestia %ue habitaba en su interior. 2MH . repet$a Ar yll. Isabel le hab$a herido más %ue el or ulloF su rechazo lo hab$a des arrado hasta lo más profundo de su ser. -<ómo pod$a ella aseverar %ue lo amaba y despu&s de4arlo/ 8. Alvanely y Ar yll. ella no le habr$a ro ado %ue la de4ara en paz y no habr$a partido intempestivamente de su casa como un animal aterrorizado. nulas.radford. +!aldita seas +susurró respirando temblorosamente. despertó. al tiempo %ue cerraba los o4os+. 3e sent$a como si san rara por dentro. 3intió la ira latirle ba4o la piel. )alló refu io en la sala de billar y se recostó contra la puerta cerrada. -Cu& me has hecho/ 0 -Por %u& debo hacer yo el sacrificio mayor/ -Por %u& no puedes sacrificar tus hábitos por m$/1.

%ue apostaba enormes sumas de dinero en necedades y %ue consideraba a una relación monó ama como al o antinatural. Cuizás ella 2MK . 3e habr$a felicitado por una cacer$a e:itosa y un escape fácil del altar. y ella las hab$a rechazado sistemáticamente a todas. se derret$an por los libertinos. desparramadas sobre la mesa de fieltro verde. 3in embar o.A%uellos hab$an sido buenos tiempos. mientras se complac$a ima inándose a s$ mismo en situaciones t$picas de su anti uo estilo de vida en las %ue hac$a arder de celos a Isabel. y muy ciertamente. Isabel hab$a recibido doce propuestas de matrimonio desde %ue hab$a sido presentada en sociedad. era una de las razones por las cuales otrora hab$a sido un libertino con tanto &:ito. -Le habr$a llamado la atención Isabel si hubiese tenido suficiente edad entonces/ Probablemente. acomodó las bolas de billar y eli ió un taco del ana%uel. &l no escup$a propuestas de matrimonio cada vez %ue abr$a la boca. se uramente hab$a escuchado al uno de los rumores %ue circulaban en a%uella &poca acerca de la clase de hombre %ue sol$a ser. le har$a tra arse su rechazo. -Pues por %u& no aceptaba la clase de hombre %ue era ahora/ . no habr$a lamentado su rechazo ante su propuesta de matrimonio. pero cuando se presentaba un hábil pillo rompecorazones. 0 8Por "ios. "e acuerdo con las fuentes de información de Phipps. A los bien intencionados los llevaban de las rosadas narices. ella no habr$a movido ni un m'sculo para mirar a un libertino e o$sta con una reputación tan oscura. virtualmente se desmayabanF lo cual.ien. . <ontinuó metiendo bolas durante lo %ue le pareció una eternidad. 3i no fuese por sus malditas cicatrices. !etió una de las bolas con un fuerte olpe del taco y despu&s se %uedó observando las demás. A itado por el descontento consi o mismo. Isabel Aubrey no era la clase de mu4er %ue uno de4aba despu&s de una noche de pecado. por cierto.. pero %ue no duró más de una hora. y aun as$ le hab$a a radado. Pero obsesionada como estaba con el altruismo y el decoro. Aun%ue en a%uella &poca. &l no habr$a pensado más allá %ue en levantarle las faldas. se apartó de la puerta.. Las visiones se volvieron tan dulces %ue estaba sonriendo cuando terminó de 4u ar. D %uizás no. maldito infierno. (o cab$a duda de por %u& lo hab$a rechazado. ?l habr$a continuado deseándola hasta %ue su suerte se acabara y se hubiese visto forzado a casarse con ella. Las mu4eres no valoraban a los cabrones inofensivos. Los filántropos y los don4uanes no se llevaban bien. cinco de ellas formalmente presentadas a 3til oe.ra diez veces me4or %ue el despilfarrador %ue se emborrachaba cada noche. a diferencia de sus perros falderos con manicura en las manos e intrincadamente vestidos hasta el cuello. y suspiró al recordarlos. se hab$a convertido en un cordero91. !aldito.

ra sorprendente %ue recordara cómo hacerlo. . +>sar& el coche +Ashby pasó caminando hacia el pasillo frente al sorprendido mayordomo y se diri ió hacia su oficina. despu&s de todo. Phipps patinó hasta detenerse ante la puerta abierta. 3u frá il resolución no sobrevivir$a a un interro atorio de Phipps. (ecesitaba desesperadamente hacer al o para recuperar su anti ua manera de ser. Phipps se hizo presente frente a &l con una e:presión mezcla de preocupación y de ale r$a. +. !i sombrero y mi abri o. Para el momento en %ue hab$a hallado su cartera y hab$a colocado en ella un fa4o de billetes. y cuando ella apareció en su puerta. Pero el fiel criado tampoco merec$a un trato desconsiderado sólo por el ries o de %ue la determinación de su amo se desvaneciera sin otra razón.ten$a razón. y deb$a hacerlo de inmediato.so deb$a ser. . -Puedo. <omo era de esperarse. Por "ios %ue la har$a arrepentirse de su decisión. Incluso 4u ar al billar á solitaire hab$a comenzado a aburrirlo./ +(o puedes +Ashby se sirvió un vaso de Ihisky para infundirse cora4e y lo bebió de un solo tra o. tampoco le interesaba a nin una otra persona. y en los 'ltimos dos a#os. ?l estaba necesitado.l coche será tra$do en un momento. por favor +no ten$a ni idea de dónde estaban uardadas las 2ML . 3e hab$a vestido con uniforme militar desde %ue ten$a memoria. salvo su fla%ueza+. <o ió un chaleco y una cha%ueta.. pues cuando un hombre lle aba al punto en %ue no pod$a tolerar ya ni su propia compa#$a. )izo sonar la cuerda de la campanilla para llamar a Phipps y se diri ió a randes pasos hacia el uardarropa. +)ar& %ue ensillen a Apolo de inmediato. (i si%uiera a sus sirvientes. con la mirada centellante y deseosa de su compa#$a. privando a su mente y a su cuerpo de las necesidades básicas. Arro4ó el taco sobre la mesa y se diri ió decididamente hacia el área privada de la casa.. su insatisfecha avidez se centró en ella. hab$a sido su ayuda de cámara %uien se hab$a encar ado de vestirlo apropiadamente para una audiencia con al uno de sus administradores. y presto se los colocó con fr$a resolución. (o era sano vivir como &l lo hac$a. (o atravesar$a la puerta principal si refle:ionaba acerca de lo %ue estaba a punto de hacer. mi lord. + -!ilord/ +3aldr& +buscó una almidonada corbata nueva y se la anudó. aun%ue si nificase morir en el intento. sin permitirse un momento para reconsiderar el rápido curso de acción %ue hab$a adoptado.

. Isabel se paseó de un lado a otro sobre la alfombra de su alcoba con los nervios crispados.l atuendo hab$a sido meticulosamente esco ido para vencer resentimientos. -Acaso su est'pido hermano no ir$a a la cama con su amante esposa/ . y 3ophie.l mayordomo no emitió palabra. 3e pellizcó las me4illas para darle color a su pálida piel %ue evidenciaba la falta de sue#o y se introdu4o un clavo de olor en la boca. vestida con una bata de seda y nada más.uena suerte91 en sus amables o4os. 2MB . en a#os. . como siempre. mientras le$a el periódico antes de irse a dormir. (ada podr$a cambiar eso. (unca. por%ue el prota onista masculino de su escenario ima inario alumbrado por el fue o era. se hab$a casado buscando se uridad más %ue amor. 5en$a %ue estar perfecta para convencer al hombre al %ue deseaba ardientemente +y %ue hab$a rechazado+ de %ue todav$a la necesitaba. La respuesta era simple y brotaba de la esencia de su serG Lo amaba. . pero Iris estaba eno4ada y amar ada. %ue le marcaba la silueta y brillaba a la tenue luz de la vela. Llevaba el cabello suelto en una cascada de rizos dorados y un vestido d&collet& de sat&n azul zafiro profundo.. y lo seducir$a 4usto all$.. en su sillón favorito. 3e detuvo frente al espe4o de cuerpo entero y se %uitó la capa para verificar su apariencia por d&cima vez. = mucho. "os veces ba4ó de puntillas. y se hab$a %uedado en casa. .lla no ser$a tan permisiva con su marido.malditas prendas. (o las hab$a usado probablemente ya no estaban a la moda. lo %uer$a de vuelta. Phipps lo esperó con un sombrero %ue no reconoció col ando del dedo n$veamente en uantado y un abri o %ue le resultaba i ual de e:tra#o col ándole del antebrazo. rencores. el corazón le lat$a con fuerza. pero encontró iluminada la biblioteca donde <harlie estaba fumando un habano y bebiendo una copa. pero Ashby leyó claramente el deseo de 0 8. Apartó los contradictorios conse4os de sus ami as de la mente y buscó en su interior la verdad absoluta. y a uardó a %ue se abriera y se cerrara la 'ltima puerta del pasillo. "urante los tres 'ltimos d$as se abstuvo de hablar sobre &l con sus ami as y si uió su propio conse4o. y %uizás más sabias. 3e le secó la boca.:tra#aba a ParisF deseaba estar con &l. . su propio conse4o.ebió otro tra o y se diri ió a la puerta principal.llas eran más maduras. Ir$a a la biblioteca. "e hecho. Paris (icolás Lancaster. Por esa razón se hab$a e:cusado de asistir a la velada de caridad %ue las damas tendr$an en la casa de 3ophie. animosidades y cual%uier tipo de cambio de sentimiento u opinión %ue pudieran haberse suscitado en los 'ltimos tres d$as.

3e le ocurrió una idea en el 'ltimo momento. =a %ue iba a someterse a sus deseos y fobias, %uizás deber$a empacar una bolsa con ob4etos personales, una muda de ropa para el d$a y nada para la noche. .speró %ue Paris no hubiese desechado la carta diri ida a su madre. (unca volver$a a separarse de &l. 3e oyó el ruido de una puerta %ue se cerraba suavemente al final del pasillo. Por fin. Abrió la de su alcoba y espió hacia fuera. 5odo era oscuridad y silencio. ,a4ó lentamente, con los sentidos bien alerta, pero todos estaban en sus camas, incluyendo a los criados, y lle ó sin inconvenientes a la puerta de entrada. La llave pend$a del picaporte atada con un lazo. La 'ltima e:trava ancia de (orris. La otra llave se hallaba en un ca4ón del escritorio de la oficina de 3til oe. La co ió con cierta renuencia a de4ar la puerta principal sin cerro4o echado, y salió. <inco minutos más tarde apareció un coche de al%uiler, lo detuvo y le dio al conductor la dirección deseada. 3i lady )yacinth Aubrey se enterase de %ue su indecorosa hi4a hab$a co ido un coche de al%uiler, sola y a medianoche, emi rar$a a las <olonias y le implorar$a a uno de los salva4es %ue la decapitara tanto a ella como a su ver Nenza. <uando el coche avanzó por Park La#e, Isabel buscó el cambio correcto en su ret$culo al tiempo %ue observaba ansiosa las altas columnas blancas de la mansión Lancaster. + 8"et&n ase9 +le ritó repentinamente al conductor. >n coche ne ro a uardaba en la entrada. -Ashby ten$a visitas a las once de la noche/ Asomó la cabeza por la ventanilla y en un susurro le pidió al conductor %ue si uiera avanzando discretamente en las sombras. Pudo distin uir sin esfuerzo el escudo en la puerta del coche. >n león. 3e devanó los sesos pensando dónde podr$a diri irse en medio de la noche, cuando de repente, lo vio cruzar la puerta de entrada sin la máscara puesta, ataviado de eti%ueta con un abri o ne ro de varias capas y un sombrero. Iba a salir. (unca sal$a, e:cepto las ocasiones en %ue, montado a Apolo, lo hab$a visto escondido en las sombras de los arbustos frente a la casa de ella. Pensó rápidamente en una lista de posibles destinos a los %ue pod$a diri irse un caballero despu&s de %ue la noche hubiera ca$do, desechó varias posibilidades y lle ó a la 'nica conclusión posibleG se diri $a a ver a una anti ua amante. .l muy canalla. -As$ %ue nunca se mov$a en p'blico, no/ ,ueno, ciertamente lo hac$a, y bastante, en privado. !aldito sea. 3i ella hubiese lle ado un instante antes o despu&s, &l habr$a sabido %ue ella hab$a ido a echarse a sus pies nuevamente. )abr$a sido humillada devastadoramente por... "ios sabe %u& n'mero de vez.

2MM

"esolada, lo observó caminar hasta su coche, más hermoso %ue la mism$sima noche. A uardó hasta %ue el coche partió y despu&s le pidió al conductor %ue re resara al n'mero L de la calla "over. 5en$a en mente decirle a 3ophie lo %ue pensaba acerca de sus fenomenales poderes para descifrar la psi%uis masculina, pero decidió uardarse para s$ su mortificación.

.l mayor Ayan !acalister levantó los pensativos o4os del vaso de )ock y se aho ó con el 'ltimo sorbo. + 8"ios santo9 "ebo estar terriblemente borracho. 8!iren lo %ue ha tra$do el diablo9 3u buen ami o, el capitán Dliver <urt$s, le si uió la mirada y reaccionó de id&ntica manera. + 8Por todos los demonios... es el coronel Ashby9 Pens& %ue nunca iba a nin una parte por estos d$as. +.videntemente lo hace, Dli +murmuró Ayan+. = creo conocer el motivo %ue hay detrás de este resur imiento mila roso +se apartó de la mesa y cruzó la sala del club, no muy lu4osa, pero bien arre lada, hacia su anti uo comandante. A diferencia de los pretenciosos clubes de la &lite, ese establecimiento atend$a a los oficiales del e4&rcito+. Lord Ashby +sonriendo, lo saludó e:tendi&ndole la mano+. !e ale ra %ue haya aceptado mi invitación. -Le a radar$a un$rsenos/ Ashby recorrió el lu ar con una rápida mirada y saludó a los vie4os conocidos con un r$ ido movimiento de cabeza. !uchos de los presentes llevaban puesto uniforme y, por al una razón, eso apaci uó su incomodidad. + -(o tiene inconveniente/ +di4o contestando el apretón de manos de !acalister mientras le sonre$a fu azmente. 3i uió al arro ante mayor, envidiando su confianza en s$ mismo. -<uánto tiempo hac$a %ue no se hab$a sentido de esa manera/ A#os. <urtis se puso rápidamente de pie ni bien se acercaron a la mesa y lo saludó con un apretón de manos. +Cu& ale r$a verlo, se#or. Acabamos de abrir una botella de )ock, pero si usted todav$a prefiere vino espa#ol... +Lo %ue est&is bebiendo está bien para m$. = como podrán ver + se se#aló la ropa de civil+, no llevo puesto uniforme, as$ %ue pueden llamarme Ashby +tomó asiento, mientras !acalister hac$a una se#a para %ue tra4esen otro vaso de vino. 3ent$a la corbata un tanto a4ustada, pero i noró el deseo de aflo4ársela+. ,ien, -%u& estáis
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haciendo vosotros, desertores, %ue no os halláis en la India/ + pre untó mientras uno de los camareros se acercaba para servirle vino. 3us compa#eros de mesa rieron entre dientes. +=o ten o licencia por enfermedad +e:plicó Ayan+, y Dli se encuentra en la ciudad a causa de la boda de su hermana. La %uerida 3ilvia, finalmente, ha encontrado a un hombre corto de vista... +"e4a de hacer esos comentarios, !acalister +espetó <urt$s+. 5us incansables bromas acerca de la nariz de mi hermana no han hecho re$r a nadie, as$ %ue bien podr$as uardártelas en un lu ar oscuro. Ashby luchó por mantenerse serio. .n verdad, la nariz terriblemente lar a de 3ilvia <urt$s +tambi&n conocida como 0la bayoneta1+ los hab$a provisto de una ina otable fuente de hilaridad a lo lar o de la campa#a final. 3i uió esforzándose para contenerse hasta %ue Ayan, con e:presión embusteramente inocente, di4oG +5odo lo %ue %uise decir es %ue la %uerida 3ilvia se casará con un buen coleccionista de armas +all$ perdió la batalla por mantener la compostura y e:plotó en risas con Ayan, %uien casi recibe un olpe en la nariz a causa de su fau:Ypas. +;osotros, enios, -podr$ais de4ar de re$ros/ +murmuró <urt$s+. .se 'ltimo comentario no fue para nada racioso. +3$, s$ lo fue +farfulló Ashby dominado por un incontrolable ata%ue de risa+. Perdón, ami o. <urt$s se puso de pie. +Ir& a ver cómo están las apuestas en la mesa de 4ue os +caminó dando randes zancadas hacia el salón de 4ue os haciendo una mueca cuando escuchó otro ata%ue de risas, al tiempo %ue se ale4aba. +3omos malvados +declaró Ashby mientras volv$a a llenar los vasos+. 3u nariz no era tan lar a. +(o la ha visto desde hace tiempo. 5en a en cuenta %ue la nariz es el 'nico ór ano de la anatom$a humana %ue nunca de4a de crecer. !e temo %ue hemos sido caritativos con ella en el pasado. Aiendo entre dientes, Ashby observó a uno de los me4ores oficiales %ue hab$a tenido a su servicio. + -= %u& tipo de enfermedad te mantiene ale4ado de la tierra del oro y del marfil/ .n mi opinión te ves saludable. Ayan rió entre dientes.
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+3ufro de punzadas en los bolsillos y espasmos en el corazón. .s una enfermedad endemoniadamente confusa, ya %ue la cura de una dolencia se contradice con la de la otra. + -5', enamorado/ +Ashby lo miró de soslayo, divertido+. -Cui&n es la desafortunada 4ovencita/ +>n adorable án el de o4os azules. La estar$a acechando ahora si no se hallase en una velada de caridad. A Ashby se le borró la sonrisa. + -= acaso esta criatura celestial te corresponde el sentimiento/ Ayan fi4ó la mirada en el vaso de vino. +>n caballero no divul a ciertas cosas. Ashby se sintió dominado por celos intensos y crueles. Isabel le hab$a mentido. .lla s$ estaba alentando a !acalister. Apretó los pu#os. 03in violencia1, se recordó. 0Piensa fr$amente1. +5e su iero %ue renuncies a ella, !acalister +di4o en un tono de voz ba4o y no muy amistosoF el tono %ue hab$a perfeccionado durante a#os de servicio+. La persona de la %ue hablamos no está disponible. +=a lo s& +murmuró Ayan, al tiempo %ue entrecerraba los o4os al mirar a su camarada+. 8Pero nin una mu4er deber$a desperdiciar la vida con un monstruo %ue no la trata me4or %ue a una mascota en4aulada9 Los m'sculos de Ashby se tensaron ante la ofensa directa. Apretó con fuerza los dientes. + -Cui&n eres para determinar lo %ue es me4or para ella/ "&4ala en paz, !acalister. .lla no tiene nada %ue ver conti o. Los o4os de Ayan refle4aron sorpresa y sospecha. +5ampoco con usted. +.n eso te e%uivocas, y si vuelves a acercarte a ella, me ase urar& de %ue te embar%uen de re reso a la India con el pró:imo cambio de marea. Ayan empu4ó la silla hacia atrás y se levantó. +Lamento %ue hallamos lle ado a este punto, pero ya %ue no ten o intenciones de se uir su 0conse4o1, su iero %ue arre lemos las cosas al amanecer.
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Ashby echó una rápida mirada a su alrededor y murmuró en voz muy %uedaG +(o pelear& conti o, pero si no si ues mi conse4o, te ase uro %ue serás e:iliado. 3e midieron por un momento %ue pareció interminable. +Pens& %ue usted era un caballero, Ashby. Los hombres de honor resuelven sus disputas con pistolas, no en las salas traseras del !inisterio de 6uerra. Ashby contuvo dominaban. los anti uos impulsos beli erantes %ue lo

+<omo ya he dicho, no pelear& conti o, pero mantente ale4ado de Isabel, o te har& desear no haber partido de la India nunca. + -Isabel/ +Ayan pesta#eó+. Por "ios, hombre, no me refer$a a Isabel Aubrey. !e +se le acercó para no ser o$do+... me refer$a a su ami a, Iris, lady <hilton. A Ashby le llevó un momento %ue la san re le volviera a la temperatura normal. .staba fuera de control. 3i hubiese usado el cerebro, se habr$a dado cuenta de %ue !acalister no estaba hablando de Isabel, ya %ue ella era una heredera %ue podr$a resolver ambos problemas de !acalister. 5ampoco habr$a de4ado en evidencia su relación con ella, en especial a un despreocupado mayor sin compromisos ni dinero en los bolsillos, dotado de particular encanto y con los modales de un noble. 3e aclaró la ar anta y le e:tendió la mano. +!is disculpas. -Puedo contar con tu discreción/ 5e ofrezco la m$a. !acalister asintió aliviado y le estrechó la mano. +6racias, apreciar$a mucho %ue as$ fuese. ;olvieron a sentarse intercambiando t$midas miradas. Jinalmente, lo hab$an aclarado, refle:ionó Ashby, sinti&ndose un poco más %ue tonto. (unca hab$a ima inado %ue se pelear$a a olpes por una mu4er. Aun%ue tampoco hab$a ima inado %ue una Isabel adulta re resar$a a su vida. !acalister co ió nuevamente el vaso de vino, pensativo y, hasta cierto punto, divertido. + -(o es ella un tanto 4oven/

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+Pero no está ni remotamente un tanto casada +respondió Ashby con una sonrisa i ualmente condescendiente. +(o puedo decir %ue me sorprenda. Lo sospech& desde el momento en %ue se nos acercó en el baile de caridad. Aun%ue, deber$a advertirle, ella está enamorada de al uien más... A uarde un minuto + una sonrisa tonta comenzó a esbozársele en la comisura de los labios +. >sted es ese 0al uien más1. 3in embar o, cuando le mencion& su nombre, ella pareció tan dulcemente desconcertada +terminó la bebida+. !u4eres. Ashby sintió %ue el corazón le daba un brinco. + -<uándo le mencionaste mi nombre/ +)ace unas semanas, cuando la vi. almorzando con... eh... lady <hilton y otra ami a. !e habló acerca de al unos listados %ue necesitaba para la obra de caridad y le su er$ %ue fuese a verlo + sonrió burlonamente+. Dbviamente, lo hizo. Al hacer memoria, Ashby estuvo convencido de %ue ella lo hab$a buscado antes de eso, pero se uardó las conclusiones para s$. Ayan levantó el vaso de vino. +,ella como un irasol. =o lo intent&, pero me despachó sin misericordia diciendo... + -5e despachó/ +repitió Ashby, reprimiendo el impulso de estallar en risas. +!uy firmemente. 3in embar o, creo %ue deber$a saber %ue su familia está ansiosa de %ue se case con el nieto del du%ue de )aIorth y, aun%ue está decidida a luchar con u#as y dientes, será me4or %ue usted se d& prisa antes de %ue ella se %uede sin u#as. 3u madre me da la impresión de ser del tipo persistente, si me comprende +le ui#ó el o4o+. .spero %ue haya tenido el tino de conse uirle esos listados. Ashby hizo irar el vino en el vaso. +Aun as$ me rechazó. Ayan estaba a punto de tomar otro tra o de vino, pero se detuvo con el vaso a medio camino. +.stá bromeando, -no es as$/ 3uspirando, Ashby admitióG +(o tiene deseos de vivir encerrada en una 4aula, esa fue su frase e:acta %ue, se 'n deduzco ahora, pertenece a su ami a, y tuya tambi&n, la infelizmente casada lady <hilton.

@OE

La ira y la an ustia se refle4aron en el rostro de !acalister. +.se bastardo de <hilton la mantiene encerrada con llave. Por lo %ue pude averi uar de boca de su doncella, debe presentarle un crono rama diario de actividades para su aprobación, tiene prohibido bailar con nadie %ue no sea &l, y ten o razones para creer %ue sus abusos no se limitan al plano mental o verbal. + -La olpea/ +la sola idea de un hombre pe ándole a una mu4er, sin importar el tipo de relación %ue tuviese con ella, hizo %ue a Ashby se le revolviera el estóma o. 3i estuviese en el lu ar de !acalister, con o sin voto de no violencia, le arrancar$a a <hilton el corazón y se lo devorar$a. (o era de e:tra#ar %ue Isabel se hubiese ne ado rotundamente a vivir la vida %ue &l le ofrec$a. .lla tem$a terminar en la misma deprimente situación %ue su desventurada ami a. "ios santo+. <onoc$ a lady <hilton. .s una hermosa y delicada 4oven dama. -Cu& tipo de persona abusa de una mu4er como ella/ +>n monstruo vie4o, poderoso y adinerado, pero ella se nie a terminantemente a de4arlo +resopló con dis usto+. ;amos. "$ alo. -Cu& haces, necio desdichado/ Ae resa a la India, olv$dala y llena tus bolsillos vac$os de oro y marfil. +"if$cilmente estoy en la posición de subirme al pulpito y acusar a nadie +declaró Ashby+. !i contacto directo con el 5odopoderoso fue interrumpido hace a#os, para satisfacción de ambas partes. Ayan sonrió burlonamente y meneó la cabeza. +-Acaso no somos dos uisantes de una misma vaina/ =o renunci& a mi 'nico y verdadero amor, y usted no luchará por el suyo +hizo se#as para %ue les tra4eran otra botella+. Propon o %ue nos emborrachemos de inmediato. Ashby lo miró de soslayo, intri ado. +-Cu& %uiere decir con %ue no luchar& por el m$o/ +.stá sentado a%u$ conmi o, -no es cierto/ =a me han entre ado mi nota de despido, pero puede %ue usted todav$a ten a una oportunidad. A menos %ue no sea ese 0al uien más1, despu&s de todo. 5en a en cuenta %ue no soy el 'nico depredador apuesto y encantador de Londres. 3u irasol es un blanco preferencial. Dh, &l era ese 0al uien más1. Ashby lo reconoció con una sonrisa triste y secreta. .lla hab$a ido a buscarlo casta como la nieve y con los o4os llenos de amor. "esde lue o %ue hab$a partido en una condición muy diferente. Ashby se aclaró la ar anta.

@OH

+)ipot&ticamente hablando. -Cu& har$as si estuvieses en mi situación/ 5en en cuenta %ue no soy e:actamente... -cómo lo e:presó ella/ ... 0una criatura sociable1. + -)ipot&ticamente hablando/ +Ayan sonrió astutamente+. )ar$a la 'nica cosa %ue, si ella se lo hiciese a usted, le molestar$a más %ue nada. <reo %ue es un truco %ue al una vez me ense#ó mi coronel. +5odo lo %ue ella hace y %ue no me incluye, me molesta, !acalister. 3& más espec$fico. +Persi a a su me4or ami a, coronel. .se hab$a sido su primer impulso, pero no le importaba perse uir ni ser perse uido por nadie más %ue Isabel, aun%ue pareciera la solución perfecta. )asta la idea de abalanzarse sobre su ami a le de4aba un sabor amar o en la boca. +3u me4or ami a es tu ami a, lady <hilton +di4o con sutileza. + -Cu& hay de la otra/ .l souffl& de chocolate franc&s de o4os seductores. Ashby hizo una mueca. +3i no estaba ya camino al infierno, estoy se uro de %ue eso me servirá para conse uir un pasa4e en primera clase. Además, las mu4eres tienen ese maldito códi o secretoG no se comparte entre ami as. Ayan se puso de pie impetuosamente. +Perm$tame %ue lo despo4e de una cantidad m$sera de su patrimonio en las mesas de 4ue o, y urdir& una estrate ia %ue aver onzará al mism$simo (apoleón ,onaparte. Ashby sonrió sombr$amente. +.ncabeza la marcha. =o sólo se uir& el olor a azufre...

@OK

studió la cerradura del ca4ón.stás eno4ada conmi o/ +le pre untó una voz cadenciosa y un tanto triste. Iris. Pensó %ue era e:tra#o. !is problemas con Ashby son más complicados de lo %ue parecen a simple vista. 3us conceptos son erróneos por completo. +3ophie no ten$a derecho a re a#arte. +(o. Isabel levantó la vista. al %ue tambi&n le echó el cerro4o. %uerida. Isabel no pod$a sumar más cosas al sentimiento de culpa de Iris.. Jaltaban cincuenta libras de la ca4a de caridad. 3iempre uardaba la ca4a con dinero ba4o llave en el ca4ón de su escritorio.CAPÍTULO 24 Al uien llamó suavemente a la puerta de su oficina. La 'nica vez %ue la ca4a hab$a estado abierta sobre el escritorio hab$a sido cuando. +(o son más %ue tonter$as. pero hab$a contado el dinero esa ma#ana antes de pa arle el salario a Aebecca.. los billetes y las cuentas de astos en la ca4a. y ten$a una ma ulladura en la me4illa iz%uierda. le dio una vuelta de llave y la colocó de re reso en el ca4ón. <olocó las monedas. le hab$a pa ado con monedas. >na &lida ira se apoderó de Isabel al recordar a Paris de4ando la casa Lancaster dos noches atrás. +)abl& con 3ophie antes de %ue partiera hoy. -Acaso por error le hab$a pa ado de más al ama de llaves/ Imposible. . desde lue o %ue no. (o te hosti ues.. Piensa %ue haberse casado con 6eor e la convirtió en una e:perta en armon$a conyu al. + 8Pase9 +di4o distra$damente Isabel.. "eb$a tratarse de otra persona. 3e dar$a cuenta si le hubiese entre ado cincuenta libras. -Cu& sucede/ 5oma asiento. + -. Iris se sentó en la silla. (o hab$a se#ales de %ue hubiese sido forzada. Aepasó mentalmente los sucesos del d$a.ra inconcebible. 5en o la impresión de %ue mi mal conse4o puede haberte costado la p&rdida de una unión. . al otro lado del escritorio. +Ashby se te declaró y lo rechazaste por%ue yo te hab$a conta iado con el desd&n y el odio %ue siento por mi marido +Iris se ve$a del ada y pálida. muy deseada. @OL .

l rostro de Iris se transformó en una máscara de di na resi nación. pero no volverá a suceder. aun%ue &l es la parte damnificada. +=a usaste esa e:cusa una vez. +?l es nuestro patrocinador. har& arre los para %ue pases el resto de la temporada en 3til oe Abbey. +(ada..ayamos a casa. @OB . 5endrás %ue tratar con &l. +<hilton me vio ir hacia el balcón se uida de Ayan. y si te preocupa el escándalo. pero racias por el ofrecimiento. y %uer$a %ue las cosas %uedaran as$. -no es as$/ Le di4iste %ue no. . (o le a radó.s tarde y debemos asistir a una obra de teatro +Iris comenzó a ponerse de pie. "ivórciate. y miembro de la 4unta directiva..lla di4o 0no1 y despu&s estuvo a punto de decir 0s$1. Izzy. . Izzy. . <omet$ un error. te lo rue o. entilmente +.stoy bien.... Isabel se enco ió de hombros. . ahora era la rechazada en lu ar de la %ue rechazaba. =o. +. Iris desvió la mirada. pero ya era demasiado tarde. "ecidió cambiar de tema. %uerida +remarcó Isabel. (o ten$a una respuesta %ue darle. +5e enviar& a ti +Isabel le sonrió. Izzy.. >n accidente. aun%ue sólo superficialmente. eh. + -Cu& le sucedió a tu mentón/ . +. +. 3ólo deseaba meterse en un hoyo y no pensar en nada. Isabel sufr$a por ella. ni si%uiera a s$ misma. + -Cu& error/ +Iris era tan fuerte y al mismo tiempo tan vulnerable. aun%ue t&cnicamente eso nunca hab$a sucedido.staba más %ue deprimida. A 3til oe no le importará. estaba cruzando una calle atestada de ente y.+-Cu& sucede ahora/ +pre untó Iris. (o re reses con ese monstruo.stá hinchado y ma ullado.stás indi nada con &l. Por tanto. Isabel se inclinó sobre el escritorio y le co ió la mano.en a vivir con nosotros.

no me importaba nada más %ue la fortuna y la posición social. Izzy.l hombre nunca tuvo ni un ápice de ima inación en su min'sculo y e oc&ntrico cerebro. . <inco d$as atrás. Isabel acarició la estatuilla del león besando a la leona. Iris le palmeó la mano. !e siento culpable. "eseas verlo. +Cuizás un poco. hablando con &l. +!ás de lo %ue te ima inas +murmuró va amente Iris y despu&s se estremeció+. <ual%uiera %ue te conozca sabe perfectamente %ue ni la fortuna ni la posición social te importan en absoluto. y cuando re res&. . tarde o temprano. por %uinto d$a consecutivo. uno cae en ellas sin remedio. Cuizás 3ophie co ió el dinero. Izzy. +.s al o cruel.+Por favor. "istra$damente.staba a punto de uardar la ca4a cuando lord Pohn vino a disculparse. la defensa de Ayan por haberme de4ado en a%uella caba#a fue %ue se hab$a dado cuenta demasiado tarde de %ue no pod$a mantenerme y toda esa perorata. Isabel le e:plicó lo de las cincuenta libras faltantes. Isabel se enco ió de hombros despreocupadamente. +. -Acaso te interrump$ en medio de una tarea/ Parec$as distra$da cuando entr&. -pero para %u& lo har$a/ +"eberás pre untárselo ma#ana. ?l sabrá cómo resolver el misterio. 3ophie estaba a%u$. dime %u& sucedió con Ayan. con motivo de su comportamiento en el baile de caridad.n pocas palabras. +<uan desinformada estás. Aecibió una nota misteriosa y partió rápidamente a su casa. pero al unas tentaciones son tan fuertes %ue. +As$ %ue te ven aste con &l.s una e:cusa pat&tica +concluyó Isabel+. si es %ue %ueremos buscarle al 'n tipo de 4ustificación. + ->na de nosotras/ Adm$telo. . + -Cu& fue lo %ue di4iste respecto de las tentaciones/ @OM . La e:presión en los o4os azules de Iris se tornó &lida. Lo de4& solo durante un momento para de4arte la es%uela acerca de la obra de teatro. Le di4iste %ue estabas me4or casada con al uien adinerado de tu misma clase %ue con un soldado pobre. +3i 3ophie no lo co ió. una de nosotras deberá hablar con nuestro patrocinador. Los alent& a ambos.

+6racias por recibirme. por favor. alto y de anchos hombros %ue se paseaba de un lado a otro en su sala estuviese enamorado de su me4or ami a. +Lord Ashby +di4o ella una vez %ue se hubo paseado de lado a lado durante apro:imadamente diez minutos y todav$a no hab$a abierto la boca más %ue para decirle buenas tardes o para maldecir por lo ba4o +. me doy cuenta de ello +ella sonrió comprensivamente+. los hombres atl&ticos eran su debilidad. +A%u$ tiene. +. Cuedó impresionada por la a ilidad con %ue su sólida conte:tura se desplomó en la mullida silla frente a ella. Cuizás Izzy sab$a lo %ue estaba haciendo. cabello oscuro. +3$. (o pens& %ue lo har$a... por favor. +Lord Ashby. ?l bebió la copa y la de4ó a un lado. Los hombres no entend$an nada. <on una sonrisa afable. ella se levantó del sofá y sirvió un poco para cada uno.olvió a suspirar. tome asiento y cu&nteme cómo puedo ayudarlo.+Cue al unas son demasiado fuertes para ser resistidas. 3oy toda o$dos. ya %ue el brandy le daba sue#o. = estoy dispuesta a ayudar. estar$a en problemas. -Acaso no se daba cuenta de %ue las cicatrices le a re aban un halo de misterio y peli ro a sus ras os casi @1O . . A 3ophie Paulette Jairchild le resultaba terriblemente e:asperante %ue el primer conde de o4os verdes.. -Puedo ofrecerle un poco/ ?l se detuvo frente a la repisa de la chimenea y su brillante mirada se encontró con la de ella.l pobre parec$a estar sufriendo de un terrible mal de amores. y %ue la tonta muchachita lo hubiese rechazado. 3i fuesen necesarias más de dos copas para hacerlo hablar. . para colmo de males. 3ophie dedu4o %ue lo usaba as$ para cubrir las cicatrices del rostro. milord +le entre ó la pe%ue#a copa y volvió a sentarse. 5en o una botella de e:celente brandy %ue he estado reservando especialmente. +Cuiero a Isabel +declaró vehementemente. +3$.. = usted es la clave +Paris se pasó la mano por el lar o cabello.

pero ahora %ue lo pienso. . )e estado fuera de circulación durante a#os y estoy un tanto en ba4a forma +sonrió t$midamente+. !i plan re%uiere %ue. insisto en %ue me llame 3ophie. Le confieso %ue me asusta un poco. usted colabore con el enemi o.llo lo miró de arriba aba4o. Los subterfu ios románticos corren por mis venas +ella bebió un tra o de brandy+. Le pido %ue. +.staba a punto de enviarle una ella misma. +3i he de ser su cómplice +lo interrumpió+.so está por verse..l pesta#eó. .. totalmente tenso +...lla no cre$a %ue sólo fuese por renuencia a mostrar sus cicatrices. As$ %ue desea ponerla celosa. a los o4os de la alta sociedad se ver$a +sonrió abiertamente+. (o se hab$a sorprendido por completo al recibir su nota esa tarde.. . +Ima ino %ue usted se considera el enemi o. pero debo pre untar.. lord Ashby.lla sonrió.lla sonrió con astucia.demasiado perfectos/ +. le pido %ue me ayude en un subterfu io de la peor clase. +Iba a su erir un corte4o falso. . + -Acaso mis tareas incluirán las de mantener ale4adas a las admiradoras femeninas/ +.. . +Ashby a secas. +!uy bien.. Perdóneme. — -"ebo fin ir %ue soy su amante/ .. eh. 3e#orita Jairchild. (o es una mala estrate ia.n realidad tendr$a dos propósitos +tomó aire. @11 . . vida social.....stoy se uro de %ue puede ima inarse por %u&. me acompa#e en mi debut.. por favor +se inclinó hacia delante+. La us& varias veces. madame +profirió una risa profunda y cálida. monsieur. yo. y despu&s se puso serio+. reinsertarme en sociedad. )e decidido %ue es hora de %ue retome m$. pero asintió de todas formas. -<ómo lo supo/ +3oy francesa. 3ophie.

despu&s. +!ientras seamos directos el uno con el otro. "i4o %ue ten$amos mucho en com'n y %ue nos llevar$amos muy bien. . %uien tambi&n estaba al tanto de los detalles de la relación y a %uien le interesaba %ue ambas partes estuviesen felizmente unidas. . y una vez %ue nuestra charada lle ue a su fin. 3abrá dónde conviene estar.s una viuda atractiva y sofisticada %ue conoce el mundo y sus imperfecciones. + -. o s$/ +le dispensó una sonrisa sardónica %ue lo dec$a todo. me sentir& perfectamente cómoda en su presencia. + -Puedo pre untarle %u& le resulta tan divertido/ @12 . -A %u& mu4er le interesar$a tenerlo sólo como un buen ami o/ +.. se sienta incómoda en mi presencia. sus o4os se tornaron casi azules por la intensidad de su mirada+. usted es ami a $ntima de Isabel. + -(o me parece apropiado recurrir a una anti ua conocida. conoce otras damas %ue se a4ustan a esa misma descripción. . %ue disfruta de mayor libertad %ue muchachas más 4óvenes. Cuizás el tener %ue contenerse y sólo simular %ue &l le a radaba no le resultar$a tan fácil despu&s de todo. y 'ltima razón +hizo irar la pe%ue#a copa entre las palmas de las manos. + -Por %u& yo/ +le consultó sólo para o$r sus razones.so di4o/ +3ophie sintió %ue se ruborizaba.ra entendible por %u&.lla frunció los labios. +>sted es la elección perfecta. += mi tercera. el bribón no hab$a cultivado nin una relación platónica con una mu4er en toda su vida. . rompió en una carca4ada+. pensó 3ophie. 83oy un perfecto idiota9 0!on "ieu1. podrá convencer a Isabel de mi inocencia. pensó 3ophie. Pero se uramente.Pero as$ era me4or. . le ahorraba el esfuerzo de convencerlo de %ue necesitaba la ayuda de una aliada femenina.. +Cu& retorcido por su parte +ella comenzaba a comprender por %u& Izzy lo deseaba y le tem$a. Lo %ue es más +continuó diciendo+. no lo hizo +primero la miró divertido. hace un tiempo Isabel intentó provocarme su iri&ndome %ue usted era una me4or alternativa %ue ella para m$. 8Pe%ue#a tonta9 -5ambi&n mencionó %ue yo era una famosa cantante de ópera en Par$s antes de la uerra/ +le pre untó. me evitará dar un fau:Ypas. sorprendido y como si hubiese descubierto al oF repentinamente.l hombre pensaba en todo.lla nunca se sonro4aba+. +(o. .entreblue. y es menos probable %ue.

.sta noche/ . su iero %ue vaya a su casa a cambiarse.. =a %ue mi familia pol$tica al%uila un palco. (o a uardaba a %ue las batallas viniesen a usted.lla sonrió ante su evidente sorpresa. yo estaba convencido de %ue ella me encontraba. defectuoso. +3i lo %ue dice acerca de Izzy es correcto. -La mirar$a as$ al 'n hombre otra vez/ +.s un escenario perfecto para su debut.n lu ar de enfrentar un atestado salón... determinó 3ophie. .+=o.. -o s$/ Lord Pohn y su hermana llevarán a Izzy y a Iris al <ovent 6arden. con %uien ella supon$a con eniar$a.ra sólo un a#o mayor. -5iene debilidad por las cantantes de ópera/ +3us ideas se basan en habladur$as sobre una aventura %ue tuve mucho antes de %ue usted subiera a un escenario. . +Isabel es perfecta +susurró con tal fervor %ue sus o4os destellaron tornándose azules nuevamente. pero esa era una información %ue compartir$a sólo con "ios. pero triste por s$ misma.ueno. deb$a tener al 'n defecto tambi&n. ella se pondrá más %ue celosa +frunció el ce#o. 0Perfecta. + -La tiene/ +le pre untó con una ce4a levantada+. 3u e:presión divertida se esfumó. <olonel.. nos sentaremos en la oscuridad la mayor parte de la velada.lla le estudió el hermoso rostro. pero no se trataba de eso. yo soy lastimosamente racioso. @1@ .... y por ello supuse %ue la ami a. +A la uerre come ]a la uerre. madame. +>sted no es tan vie4o como pretende ser. bueno. . +5en o treinta y cinco a#os. . y soy ciertamente mucho mayor %ue usted. <reerá %ue la consideró insuficiente para usted. preocupada+. <ree %ue ten o debilidad por las cantantes de ópera. 3e sintió contenta por Isabel. pero ella. no preveo nin una dificultad. ?l tra ó con dificultad. + -.erá. pero cie a1.

Lo espero en una hora. . +=a lo veremos. aun%ue para el final de la semana su ami a desear$a %ue la casa se derrumbase sobre ella y la sepultase. 8Pero no demasiado natural9 +.+!e parece bien. Ase 'rese de ser amable con Izzy. %uerida +&l se inclinó ele antemente+. <ompórtese de manera natural con ella. contenta con el plan+. Lo acompa#ó a la puerta de entrada. Incluso puede lle ar a perder su amistad por esto. +3$. +(o. sonriendo vivazmente. en caso de %ue ten a %ue impartirme más instrucciones/ (o soy un completo idiota. -sabe/ +soltó una risilla. no será as$. Izzy tambi&n se lo a radecer$a. . Al menos no para siempre.$stase con ropa oscura. +Puede %ue yo s$ +reconoció l' ubremente y ba4ó los pelda#os de la entrada principal.l teatro es una e:celente idea +se esforzó por sonre$r+. @1E . -"ebo llevar un anotador al teatro. Le doy las racias. +3on bien recibidas +ella se puso de pie.lla se eno4ará con usted +le advirtió+.

apartándola. 3e nos está permitido.n un minuto se ima inaba desnuda a su lado y al si uiente.CAPÍTULO 25 = t'. Isabel adoraba ir al teatro.yron. detente. -A %ui&n hab$a ido a visitar a%uella noche/ 8= pensar %ue ella verdaderamente se hab$a preocupado por &l. Pero el meollo del asunto era &steG Paris pose$a una vida secreta %ue ella desconoc$a por completo. P.. al tiempo %ue le la inmutable mano con el abanico+. . (o hab$a nada irritante acerca de su aroma o su presencia. "eber$a haber insistido en concurrir a la fiesta. una personalidad secreta %ue no le revelabaF y esa era la verdadera barrera entre ellos. olpeó @1H . +Pohn.9 8Pa9 Pues entonces. conversar y calmar su desasosie o. .stuvo a punto de casarse con el muy caprichoso y taimado. *emonios. +. deseaba destrozarle al o contundente en la cabeza. salvo %ue no era Paris.stamos prácticamente comprometidos +le murmuró al o$do+.. sin embar o. le resultaba más una tortura %ue una distracción. sentada inmóvil en la oscuridad escuchando los refinados tonos de voz interpretando a 3hakespeare. 3us emociones parec$an estar atrapadas en un c$rculo vicioso de a#oranza. más improbable le resultaba %ue hubiese salido corriendo a visitar a una anti ua amante tres noches despu&s de haber hecho el amor con ella. especialmente despu&s de haber admitido un celibato de dos a#os. <orrecciónG estaba ocupaba obsesionándose por el indescifrable conde de Ashby.. +(o estamos comprometidos +murmuró. le asieron la mano. eno4o y frustración. donde pod$a bailar. tan solo en esa casa. cuanto más lo pensaba. con el semblante triste y los o4os h'medos. %ue me pides %ue olvide. . Por favor. hab$a estado en lo correcto en haberle dicho %ue no.sa noche.. = aun as$. >nos dedos. 6eor e 6ordon. pero no hab$a pensado con claridad al ceder ante las incesantes s'plicas de L. Lord . %ue ella no deseaba %ue la tocaran. ?l profirió una suave risilla. por favor +protestó.

Dh.+Lo estaremos.n lu ar de eso. -me e%uivoco/ Dh. o vas a verlo a la mansión Lancaster/ +Por correspondencia +di4o evasiva. @1K . Pero necesitaba tiempo desesperadamente para aceptar %ue no se casar$a con el hombre al %ue amaba. Dlivia la miró de soslayo+. anhelado hasta el punto de e:perimentar una a on$a f$sica. (o te lo contó. La manera en %ue Dlivia lo relataba hizo %ue Isabel sintiera lástima por Paris. ya %ue le enviaba las facturas y las listas de contribuciones de esa manera. -3er$as tan amable de ir a buscarlo/ +3erá un placer. +Ashby era e:tremadamente apuesto de 4oven. y especialmente acerca de tu ilustre patrocinador. de no haber sido por nuestra enerosidad. +!e he enterado de %ue tu obra de caridad es un ran &:ito + susurró Dlivia.staba a punto de decirle %ue deber$a consultarlo primero con ella. no habr$a de4ado . 3e puso de pie rozándole adrede la rodilla con la suya y se retiró del palco. Ir& ma#ana a hablar con 3til oe. La bru4a era tan obvia como maliciosa. el pobrecillo. di4oG +Cu& torpe de m$. !e escribió un sinf$n de cartas. -lo sab$as/ +cuando Isabel iró la cabeza. Aun as$... de lo más elocuente. (o cab$an dudas de por %u& a &l le a radaba la familia de ellaF ya %ue nunca lo hicieron sentir %ue no era uno de ellos. . no era un poeta. pero i ualmente lo adoptamos.isita la a encia. . no ten$a a nadie. nos conocimos muy bien.ton durante las vacaciones de verano. (unca fue uno de nosotros. 8Cu& apasionamiento9 "icen %ue el primer amor es inolvidable +Dlivia suspiró e Isabel deseó ba4arle los dientes. -<ómo te comunicas con &l/ -. +(aturalmente se enamoró perdidamente de m$ +el iceber continuó con presunción empala osa+. pero ella sab$a muy bien %ue no podr$a mantener en ascuas a nin uno de ambos por mucho tiempo. Isabel se rela4ó. !i abuelo sintió pena por el ni#o y lo incluyó en las celebraciones familiares. aliviada. "etestaba cenar solo con diez sirvientes como 'nica compa#$a. hab$a lo rado su cometidoG Isabel se retorció de celos.. de %uien se hab$a %ue4ado y al mismo tiempo. y deseos. pero ten$a una manera de e:presar sus sentimientos. !e atrevo a decir %ue. 3til oe no dar$a su consentimiento sin pre untarle primero. <recimos 4untos. Pobre Ashby. cambiándose de asiento para ocupar el de Pohn+. era hu&rfano. 5odos hablan de ello. "e4& el pro rama en el coche.. mi %uerida.

Isabel pre untóG + -Cu& sucedió/ +. el hombre %ue ella misma podr$a haber tenido.io a Ayan !acalister siendo corte4ado y manoseado por 3ally Persey en su palco y esperó %ue Iris no los hubiese visto desde el asiento %ue ocupaba detrás de ella. . 0Posponer nuestro casamiento podr$a conducir a todo tipo de problemas. -por %u&/ -= por %u& Paris lo manten$a en secreto/ -Acaso todav$a desfallec$a de amor por ella/ Aecuperando la compostura.radford era un pobre sustituto del hombre %ue podr$a haber tenido. . 3us ami os me contaron %ue se embria ó durante un mes y nunca volvió a ser el mismo despu&s de eso.radford +concluyó Isabel dis ustada. -<ómo pod$a al uien 4actarse de haberle roto el corazón a otra persona/ "is ustada con la conversación y sinti&ndose muy triste.stuvimos comprometidos durante tres a#os. pero bueno. no tuve valor para rechazarlo y nos comprometimos.'aris había amado a /livia $ mu$ probablemente había estado comprometido con ella. Isabel dudó de %ue hubiese podido soportar ver a Paris acompa#ando a otra mu4er por la ciudad. Dlivia parec$a estar preparándose para dar su coup de race. !ientras estaba luchando contra (apoleón. impaciencia y crueldad/ +. a m$ me parec$a %ue la uerra no lle ar$a nunca a su fin. recorrió con los binoculares los palcos %ue bull$an de actividad. +<uando se me declaró. +As$ %ue cancelaste el compromiso y te casaste con lord . la mu4er a %uien amaba hab$a aceptado la propuesta de otro hombre. "istra$damente. 8La despiadada reina del hielo pose$a una ca4a repleta de sus cartas de amor9 Por la mirada de satisfacción refle4ada en su rostro.st'pida. *ill y <harlie deber$an haber estado al tanto de ese compromiso y se lo hab$an ocultado. y aun%ue &l me visitaba cada vez %ue estaba de permiso en In laterra. . <omo de costumbre. los ocupantes estaban más interesados en espiarse unos a otros y en ratificarse con nuevos @1L . Jinalmente comprendió el inter&s de Paris en escapar.. Lamento profundamente haberlo lastimado. 0Lo sabía.l pobre Ashby estaba devastado +suspiró Dlivia+. La mera idea le heló el corazón. (o fue una e:periencia a radable1. -acaso era ella i ual de culpable por su estupidez. Dlivia era la misteriosa prometida de Paris. <r&eme. Isabel levantó los binoculares para e:aminar a los ocupantes de los otros palcos. =a he pasado por esto.. impaciente y cruel Dlivia.

ala derecha. se recostó en el asiento y murmuró por encima del hombro +. no pod$a mantenerse calmada. como si hubiese sabido desde un comienzo dónde se hallaba.. . pero lo hab$a hecho con otra mu4er.uenas noches +despu&s se iró hacia la mu4er de ro4o. !ira %ui&n se encuentra all$. +Cuizás cree %ue ti está haciendo un favor +razonó Iris con voz apa ada. + -3ophie/+Isabel se atra antó. uno más caro %ue el %ue ella ocupaba por estar más cerca del escenario. 3intió %ue el corazón le daba un brinco. cuyo rostro no se ve$a. &l le hizo un cabeza y movió los labios diciendoG esto con la +. asistiendo a una obra con una. .. +Parece %ue nuestra entrometida ami a se ha convertido en una casamentera +susurre1+.nfocó los binoculares en esa dirección y %uedó bo%uiabierta. Iris. @1B . vestido de ne ro con un broche de esmeralda clavado en la n$vea corbata. 3u compa#era asomó la cabeza y la saludó con la mano. pero Isabel discrepó. y ciertamente. = eso no era todo. . La 6ár ola hab$a salido de su cueva y se hab$a reinsertado en el mundo. 3i 3ophie Jairchild estaba haci&ndole un favor.staba localizado a su derecha..lla ba4ó los binoculares con manos temblorosas. su perfil patricio no delataba si no al uno de estar al tanto de la conmoción %ue causaba. A su lado hab$a una dama con un vestido de color rub$ y con profusas 4oyas. +La odio. ramera/ ->na salida secreta dos noches atrás y ahora esto/ 83e supon$a %ue era un ermita#o recalcitrante. ella estar$a sentada all$ con Paris.chismes %ue en observar la representación. Isabel no deseaba ni sonre$r ni saludar. -Cu& estaba haciendo ella con &l/ Atónita. la atención de todos se centraba en un palco en particular.. <uriosamente. -Cu& demonios hac$a &l all$. por el amor de "ios9 !ientras observaba estupefacta. !ás tarde la sacaremos de a%u$ y le dispararemos. &l iró la cabeza y sus centelleantes o4os hallaron los de ella. Paris..le ante y tran%uilo. . -Acaso restre arle por la cara al uien deslumbrante era intencional/ <on los o4os eni máticamente brillantes. 3onr$e. Iris le apretó el hombro a Isabel.. saluda y mantente calmada. consternada a tal punto %ue casi se le cayeron de las manos.

Iris le habló al o$do a IsabelG +(o me esconder$a en la parte trasera de un palco con un hombre a %uien no %uiero sólo para molestar al %ue %uiero. (unca. Isabel se puso de pie. y le besó los nudillos en uantados. Lo apartó y se puso de pie con dificultad.+ -Cu& me he perdido/ +pre untó Pohn en voz ba4a desde el asiento %ue hab$a ocupado Dlivia. "eb$a estar malinterpretando la situación. atravesó las pesadas cortinas de la parte trasera del palco y avanzó rápidamente por el corredor vac$o hacia la entrada del teatro. 3onriendo. o correr hacia su casaF anunciándole as$ a todo el mundo %ue estaba enamorada del conde de Ashby. -Acaso se estaba re odeando/ -Acaso era &ste su casti o por haberlo rechazado. le entre ó el pro rama a Isabel+. + 8Isabel9 +ru ió una voz profunda a sus espaldas.l coche comenzó a avanzar y se desplomó contra los astados co4ines.l @1M . 0 -Cu& haces/1. >n coche se apro:imó a la escalinata de la entrada cuando ella salió del portal. . Antes de darse cuenta de lo %ue intentaba hacer Pohn. Paris no era ni ven ativo ni cruelF y 3ophie nunca la apu#alar$a por la espalda. . Pero despu&s sucedió lo impensable. >n dedo le tocó el mentón y le iró la cabeza hacia un costado. Paris volvió a mirarla y ella podr$a haber 4urado %ue sus o4os ten$an destello de triunfo.ra esa alternativa.en a sentarte conmi o en la parte de atrás. 0Piensa en otra cosa1. -o s$/ +le pre untó a Iris. (o te importa. Indi nada. Isabel se sentó tensa en el asiento de Iris y clavó la mirada en el escenario. 4adeando entre sollozos. ?l sonrió ampliamente ante al o %ue 3ophie le di4o al o$do. + -Podemos cambiar de lu ar. +Al n'mero L de la calle "over +le di4o al conductor. Iris/ +3eremos sus carabinas desde la parte delantera +ase uró Dlivia cuando Iris titubeó. &l la besó suavemente. reinsertarse en la alta sociedad del brazo de su me4or ami a/ 3e resist$a a aceptar %ue 3ophie se prestase a tal infamia. . oyó el rito en su mente. . )ab$a besado la mano de 3ophie. pero ella continuó corriendo. 5odo el mundo nos observa. se di4o al tiempo %ue las lá rimas se a olpaban en sus o4os. !ientras cambiaban asientos. Isabel no apartaba los o4os de la pare4a %ue acaparaba la atención de la concurrencia.

y me acusó de ser un monstruo despreciable a %uien ella no le importaba para nada. 3e pasó la mano por el cabello y sintió una presión sofocante comprimirle el pecho.n una 4aula9 +su respiración acelerada formaba anillos en el fr$o aire de la noche. pero cada palabra %ue dec$a. + 8Ir& tras ella9 8. +. Aecuerde. @2O . 8y frente a todo el mundo9 +(o frente a todo el mundo. y %ue deseaba encerrarla en una 4aula. +Le supli%u& %ue se casara conmi o. y el 'nico lu ar cuerdo %ue le %uedaba era su ho ar. por el amor de "ios. pero no por el rival. ten$a los m'sculos tensos por la ira casi incontenible. =a hemos lle ado hasta a%u$. no lo arruinemos. 5odos los demás nos miraban a nosotros. %ue pasara el resto de su vida a mi lado. 3i ella hab$a permitido %ue )anson la besara para des%uitarse con &l por su aparición en p'blico.uelva a entrar antes de %ue se enciendan las luces y el pasillo se llene de ente +di4o una voz con acento franc&s a sus espaldas+. deseando romperle el cuello a !acalister. 3$. frente a usted. 8. -Piensa %ue 3til oe puede hacer %ue se case con al uien a %uien ella no %uiere/ +Parec$a %uerer besar a )anson hace un momento. %ue es precisamente lo %ue desea. Paris se detuvo en el 'ltimo escalón y observó ale4arse el coche en el %ue Isabel hab$a partido. Izzy acaba de recibir un olpe sorpresivo. o cada cosa %ue hac$a para atraerla. !aldi4o. La pró:ima vez nos esperará con las arras afiladas. A%uello estaba destruy&ndolo. "e cual%uier manera. )aber observado a Isabel permitirle a )anson %ue la besara casi lo hizo saltar del palco. tem$a pensar lo %ue ella le permitir$a hacer al tiburón rubio al d$a si uiente. !aldición.mundo se hab$a vuelto loco esa noche. estará comprometida para ma#ana a la hora del desayuno9 3ophie le echó una mirada de preocupación a un sirviente y susurróG +<álmese y. la deseaba hasta la locura. 5odo se hab$a ido al diablo. deseaba %ue ella sintiera celosF los celos hac$an %ue el corazón sintiera más cari#o. ba4e la voz. 3ea paciente. ?l se dio la vuelta rápidamente.s absurdo9 83i su hermano se entera de ese beso. ella le puso fin al beso casi de inmediato.

pre untándose si 3ophie ten$a noción de cuánto hab$a ya arruinado a su ami a de dorados cabellos. no de verdad. +.. 5enemos un affaire %ue e:hibir y tambi&n deber$amos e4ercitar sus o:idados modales sociales. Jui su fantas$a de la ni#ez. recordarle %ue ese hombre todav$a e:iste +ella le olpeó el pecho con el dedo+ ah$ dentro. + -Por %u& no/+ella le dispensó una sonrisa amable y lo arrastró de re reso a la sala de torturas. %uiero decir. pero tuvo una e:periencia traumática en la uerra. la muy astuta. +5odav$a es un hombre ma n$fico. 3e uirá poniendo e:cusas. mon petit ami.. Probablemente s$ la ten$a. 3ophie lo co ió del brazo. pero era lo suficientemente hábil como para no hacer una alusión directa a las trans resiones cometidas tanto por Isabel como por &l mismo. 5odo mi ser la intimida.. (unca %uise a nin una otra mu4er e:cepto a ella. al tiempo %ue e:halaba fati ado. he o$do randes historias acerca de sus proezas pasadas. entremos antes de %ue comience el intervalo. deslumbrarla con su inteli encia. + -Cue me colo%ue el uniforme y le ha a una visita al n'mero L de la calle "over/ +di4o con tono sarcástico y triste. + -Cuiere decir %ue debo acompa#arla a usted en p'blico y corte4arla a ella en privado/ @21 . + -Cu& me sucedió. debe corte4arla.. +Por tanto debe demostrarle %ue es el mismo hombre %ue conoció a#os atrás. Los acontecimientos de esa noche hab$an afectado su esp$ritu más de lo %ue deseaba admitir+. 3ophie/ 3ol$a ser un hombre. .parec$a ale4arla más y más+. "e se uro no de4ará %ue una amante falsa se interpon a a una con%uista mucho más importante. +Pens& %ue se supon$a %ue deb$a corte4arla a usted +le contestó. encanto y cual%uier cosa %ue ten a en su arsenal. 3ophie/ +di4o. y su mente todav$a no se ha recuperado por completo. +Ah. ?l la miró.n cuanto a Izzy. cual%uier cosa %ue no la arruine por completo.en a. + -Cu& sentido tiene.lla no me %uiere. .

Pod$a hacerlo a plena luz del d$a y en p'blico. mi rudo y estricto sar ento de caballer$a. 5ambi&n es muy importante %ue recorra la ciudad durante el d$a. vendrá a la a encia y me invitará a almorzar. eso era se uro. y simplemente era demasiado or ulloso como para apoyarse en Isabel para reinsertarse en la refinada sociedad. -comprende/ +3$. iremos nuestro primer baile. +. sólo %ue esta vez no lo har$a en la oscuridad ni detrás de los muros de la residencia Lancaster. ha ámoslo. tal como 3ophie lo hab$a sabiamente e:presado. al tiempo %ue hac$a a un lado los cortina4es y de4aba pasar al palco al primer rupo de buitres hambrientos de chismes. )ab$a estado espantosamente cerca de desplomarse un momento atrás.l intervalo +contestó la entretenida voz de !acalister. "ebemos ir tambi&n. "esde lue o Isabel lo acusar$a de rondarla a hurtadillas nuevamente. +"espu&s. despu&s de todo. +Ahora de4e de fruncir el ce#o y sonr$a. +Al d$a si uiente. @22 .au:hall 6ardens. habrá sido bombardeado con invitaciones. +3i debemos hacerlo. Para entonces. necesitaba pulir sus modales sociales. 3in embar o.La idea ten$a su m&rito. +!a#ana a la noche +3ophie interrumpió sus pensamientos+. antes de ello. +"eber$a haber tra$do la maldita libreta de anotaciones. + -Por %u&/ + ru#ó al tiempo %ue se percataba va amente de %ue ya no estaban a oscuras. 3til oe y su esposa llevarán a Izzy a ver los fue os artificiales en .

. 6racias por venir.. 3ophie.illin sIorth. +Lo soy. y como t' no lo aceptaste. +3$.res una cruel. bru4a traicionera. + -5e importar$a e:plicar. (o lo %uieres... +!e di4o %ue hab$as sido t' %uien pensaba %ue &l y yo nos llevar$amos bien. contactaremos con usted. +Por%ue. + 8La razón se encuentra de pie a%u$. tambi&n pensaba %ue eras mi ami a. 3ab$as %ue lo amaba. +6racias. 5e di e:celentes conse4os y los desestimaste por completo.. + 8(o lo eres en absoluto9 . Izzy. nin una razón para rechazarlo. >sted me ha dado esperanzas +la mu4er se puso de pie y salió despu&s de mirar recelosamente a Isabel. 4ustamente frente a ti9 3ophie se puso de pie y se diri ió a servirse un vaso de a ua.. 3ophie/ +!e invitó. inmoral. Isabel pesta#eó para apartar de sus o4os lá rimas de desdicha.. Isabel irrumpió en la oficina de 3ophie. Isabel cerró la puerta con fuerza. -por %u& no deber$a hacerlo yo/ Isabel sintió %ue estaba a punto de e:plotar.CAPÍTULO 26 A la ma#ana si uiente. . +3& honesta. 5en$as razón.. Isabel se enfureció. (o vi. 8y te lo %uedaste9 @2@ .sperabas %ue &l se %uedara solo para siempre/ ?l %uiere compa#$a./ 3ophie le hizo una se#a para %ue a uardase un momento y volvió la cabeza hacia la mu4er a %uien estaba entrevistando. +0&l es m$o91. + -Cue hac$as en el teatro con Ashby. +<reo %ue ya hemos cubierto todos los puntos.n cuanto se presente una solicitud para una institutriz. se#orita Jairchild. se#orita . -. (o realmente.

+Ashby. . pues entonces.ueno.. !aldiciendo por lo ba4o. +. @2E . 8pero ya era suficiente9 3i 3ophie era lo %ue &l deseaba.lla nunca volver$a a &l arrastrándose. aho ó un 0Ahora no1. +Isabel. +)anson +di4o Paris modulando adustamente las palabras. ru#ido.. pero &l la co ió de las manos. Aceptable. .. Pohn se puso de pie. 3ophie me di4o %ue faltan cincuenta libras de la ca4a de la fundación. +<omenzó a diri irse hacia su silla detrás del escritorio.. %uerida. di na de una obra de 3hakespeare. )e venido a disculparme por lo de anoche.+(o tom& nada %ue no hubieses desechado +contestó %uedamente 3ophie+. Lentamente se puso de rodillas. eso. . despu&s de4ó de prestar atención al hombre para centrarse en ella+.uenos d$as. entró a su oficina y se detuvo cuando el lord Pohn )anson dio un paso adelante para saludarla.lla lo miró ine:presivamente. si tus sentimientos hacia &l no han cambiado. pensó ven ativa y 4ubilosamente. 0Cu& entrada tan oportuna1. no deber$as haberlo hecho. = no lo volver& a ver si te rechaza.uenos d$as. despu&s recordó el fu az beso. le hab$a entre ado su virtudF lo hab$a convencido de darle fin a su aislamiento. as$ ser$a. (o me interpondr& en tu camino. al tiempo %ue sent$a el calor recorrerle el cuerpo y se encontró con los inescrutables o4os verdes de Paris. 8Los dos pod&is iros al infierno9 Isabel iró sobre sus talones y salió intempestivamente de la sala. +. . Levantó la vista. 5res veces le hab$a confesado su amor. -5e parece aceptable/ +Lo he reconsiderado. 3in embar o.. no1.. yo. te su iero %ue vayas a buscarlo y le di as %ue lo has reconsiderado. +!i adorable Isabel. 8Pa9 . Lo hab$a buscado.isiblemente molesto. +Dh. 0Dh. Ante el sonido de la rave voz tan familiar Isabel sintió %ue se le erizaba la piel de los brazos.ine para investi ar el asunto.

cuando me siento.l m&dico de la familia insiste en %ue es emocional. +!e acompa#arán mi hermano y su esposa. Cue ten as buen d$a.lla pensó %ue su comportamiento era de lo más e:tra#o. +. Paris co ió el picaporte. y me sofoco. <uan fr$o era. Isabel parpadeó. 3us sentimientos eran demasiado confusos. 5odav$a no estaba lista para tener esta conversación con &l. .. +La 'ltima vez %ue estuvimos 4untos +comenzó a decir suavemente+. rodeó el ran escritorio hasta donde se hallaba ella y se apoyó contra &l cruzando los brazos sobre el pecho esbelto. entonces. !e preocup&. +!is disculpas. tu rostro se volvió azulino y te asomaste desnuda por una ventana abierta.Pohn se a itó. -D controlado/ Cuizás deb$a contárselo. racias. +!e desa radan los lu ares cerrados. de4e la puerta abierta. 5en$a claro %ue Ashby no lo olpear$a por el insulto %ue le hab$a proferido en el baile de caridad. se me cierran los pulmones.lla se ir uió en la silla. 3us o4os verdes la escudri#aron. atrapada. refle:ionó ella.au:hall esta noche/ +le pre untó. %uerida +le besó la mano y se retiró como si se le estuviese incendiando la cola. (o pod$a estar pre untando acerca de lo %ue ella supon$a %ue estaba in%uiriendo. 5ensó un m'sculo de la mand$bula. (o era mi intención hacerte sentir atrapada. ?l avanzó. + -Irás a ver los fue os artificiales en . lord Ashby +di4o Isabel ta4antemente y corrió a refu iarse detrás de su escritorio antes de %ue sus inestables rodillas le fla%uearan y cayera de bruces al suelo. +. + -<ómo te sientes/ + -Cu&/ +el corazón le dio un brinco.spl&ndido. Al unas veces. +Apreciar$a una e:plicación. (o es una afección seria. . 5e pre unto acerca de tu salud. +Por favor.. te de4ar& ocuparte de tus ne ocios de caridad.stoy perfectamente bien. . @2H .

haci&ndola temblar de placer. +(o %uise decir por ti +aclaró impacientemente+. acariciándola. +Interrumpir mi atareado crono rama de actividades +musitó ella. besándola.. "e la manera en %ue pro resaban las cosas. +&l se inclinó hacia delante y le atrapó la mirada con la suya+.. +Lo %ue fuese %ue hayas interrumpido probablemente concluirá esta noche +a%uello la molestó a'n más. +Parece %ue interrump$ otra cosa totalmente distinta. .. ?l la co ió firmemente del brazo y tiró de ella hacia atrás. 8Pero &l ten$a a 3ophie ahora9 @2K . +3& lo %ue %uisiste decir +le centellearon los o4os. por ansiedad. .nfadada. -Cu& le responderás/ La necesidad de atraerlo y besarlo hasta perder la conciencia la enlo%ueció.l &nfasis %ue puso en la palabra la hizo sobresaltarse.. movi&ndose dentro de su cuerpo.. besándolo anoche. -<ómo iba ella a saber %ue una semana despu&s estar$a acompa#ando a su e: ami a por la ciudad/ + -Cu& haces a%u$/ -Cu& haces mostrándote en p'blico/ +<ompr& un boleto +se burló+. <laramente la hab$a malinterpretado. y ella se encontró frente a un Paris considerablemente menos controlado. +5e vi.ra más de lo %ue pod$a soportar. estar$a me4or atrincherándose en su casa. +Isabel.ueno. . -Cu& demonios crees %ue ha o/ 0 -Perse uir a una e: cantante de ópera/1. Al mirarlo a los brillantes o4os del color del mar a'n pod$a sentirlo en la piel. conmocionada por el s'bito anhelo %ue le corrió por la san re. como Paris sol$a hacerlo. -<ómo pod$a &l ir tras 3ophie despu&s de la noche %ue hab$an pasado 4untos/ -Por %u& no la buscaba a ella/ ?l volvió a apretar la mand$bula. se puso de pie pues sent$a la necesidad de esYcapar de su perturbadora pro:imidad. -Cu& respuesta piensas darle/ Permaneció en silencio. nerviosismo. Cuise decir atrapada mentalmente.

Iris levantó la vista del periódico+. me pareció reconocer su voz. ya no hab$a nada %ue temer. y despu&s invitaste a 3ophie al teatro9 85e detesto9 !ientras ella sal$a rápidamente para buscar refu io en la oficina de Iris. +<álmate. Isabel.. + -Cu& te di4o/ +in%uirió Isabel temiendo la respuesta. +3e están frecuentando. Lo peor ya hab$a sucedidoG Paris se hab$a reinsertado en sociedad y estaba corte4ando a otra mu4er... + -=o hice mi elección/ 85' me rechazaste9 -Cu& se supon$a %ue deb$a hacer. en el teatro. creo has de4ado eso bien en claro en varias ocasiones9 + -Izzy/ +3orprendida. @2L .. !ira esto +Iris le mostró la edición del d$a del 5imes. esperar eternamente/ + 8!e pediste %ue lo reconsiderara y despu&s.+ 8(o es de tu incumbencia9 )iciste tu elección. lo escuchó protestar a sus espaldasG — 83$. Jui a hablar con ella en privado. durante el interludio. . + -Por %u& lo sientes/ (o es tu pu#al el %ue ten o clavado en la espalda. Lo siento. + -Le di4iste a 3ophie acerca de las cincuenta libras faltantes/ +Anoche.stás hist&rica. +3$. -)a sucedido al o/ Isabel tra ó con dificultad. 8Ahora aprende a vivir con eso9 >na oscura ira se apoderó de sus apuestas facciones. -Acaso era a 3ophie a %uien se diri $a a ver presuroso a%uella noche/ Iris evitó mirarla a los o4os. aun%ue de hecho. -Cu& sucede/ Isabel le echó cerro4o a la puerta y comenzó a caminar de un lado al otro de la oficina. +?l está a%u$. temblando como una ho4a.

+6racias. de las desoladas madres. de las hermanas indefensas y como la madrina de los pe%ue#os ni#os y ni#as %ue han perdido a sus padres. @2B . Le hab$a entre ado la historia a los periódicos. Isabel salió de la oficina de Iris y corrió hacia donde se hallaba Paris. despu&s se desplomó en el 'ltimo escalón y comenzó a llorar.lla sintió %ue el corazón iba a sal$rsele del pecho. +5' lo hiciste publicar. +!ereces cada palabra. ella sospechó %ue sus intenciones eran de $ndole personal. . . +el nombre murió en sus labios. ?l estaba a punto de marcharse.lla leyó+G 0La honorable se#orita Aubrey es una aut&ntica leona defensora de los d&biles y protectora de los desafortunadosF esta ma n$fica 4oven dama se ha auto desi nado como la abanderada de las viudas de uerra. + -Por %u&/ ?l la miró con los o4os oscurecidos.. +Pa. = aun%ue fuese una e:celente oportunidad para promover la causa.1. Aesistiendo el enlo%uecido impulso de correr tras &l.ran las palabras de Paris.. 3e le llenaron los o4os de lá rimas. Aferrando el periódico con manos temblorosas.lla tra ó con dificultad y se#aló el art$culo. +3$.. 3ólo un iluso desconocer$a la fuente del art$culo.s acerca de nosotras9 +Acerca de ti +la corri ió Iris. lo observó desaparecer escaleras aba4o. +"ámelo. . . + 8.Isabel se inclinó hacia delante para e:aminar rápidamente el art$culo marcado. +"e nada +se %uitó el sombrero y se diri ió hacia la escalera..

Paris era su ob4etivo encubierto y su amante secreto. . ya %ue la sola idea de tener intimidad con otra persona %ue no fuese Paris (icolás Lancaster le resultaba repulsiva. y al si uiente. (o cab$a duda de por %u& se sent$a como una des%uiciadaF por un momento. (o %uer$a a Pohn )anson en absoluto. . en el club de Alfred y en cual%uier otro club e:clusivo del %ue &l repentinamente se hab$a hecho miembro. almorzaban durante lar o tiempo y.CAPÍTULO 27 Para Isabel. por llamarlo de una manera sutil. 3e ocupó de permanecer ale4ada de Pohn para ase urarse de %ue su frustrado intento de declarársele no se repitiera. básicamente. = se sent$a inmensamente infeliz.l anti uo Ashby hab$a re resado. 3u ami a la hab$a traicionado y el hombre a %uien amaba hab$a se uido adelante con su vida.staba hecha una atolondrada 'ltimamente. afli ida. Isabel supuso %ue ella debió haber e:traviado el dinero en efectivo. . la si uiente semana resultó como una pesadilla de la %ue no pod$a despertar. Los caballeros lo aplaud$an de pie en *hite7s. .l 'nico hecho en com'n %ue hab$an tenido ambos incidentes hab$a sido la presencia de lord Pohn en el edificio. @2M . hab$an desaparecido más fondos de la ca4a de la fundación.l 'nico haz de luz %ue hab$a iluminado su desdichada e:istencia hab$a sido una crisis menor en 3til oe Abbey %ue hab$a obli ado a su hermano a de4ar la ciudad evitando.ra repu nante. hac$an %ue Isabel perdiera la cordura. pasaban horas en la oficina de 3ophie con la puerta abierta +%ue "ios no permitiera %ue nadie pasara por all$ sin percatarse de %ue estaban a radablemente inmersos en una conversación y riendo+. a la hora de los presuntos hurtos. La pare4a acud$a a cada reunión social a la %ue Isabel iba. Las anfitrionas se disputaban el privile io de su presencia en sus fiestas. Puesto %ue le resultaba dif$cil de creer %ue el heredero del ducado )aIorth pudiese ser capaz de ensuciarse con esos robos. era el tema de conversación de toda la ciudad. Para colmo de males. Cuince d$as atrás. Las mu4eres lo devoraban con los o4os en todas partes. Ahora. furiosa.ra un mila ro %ue lo rara arrastrar su penoso ser al traba4o todos los d$as. %ue Pohn contase con el consentimiento de su hermano para una futura boda. por consi uiente. . Lo %ue de4aba al o muy en claroG se convertir$a en una solterona. Actuaba torpemente. (o hab$a sitio donde uno mirase %ue no estuviese la se#ora Jairchild del brazo del conde Ashby. .

%ue se encontraba estacionado 4unto a la acera. 8A4a9 . hab$a tres casetas para perros. Isabel estudió el ce#ido rostro de (orris. desde el piso superior. pero el d$a no le pareció lo suficientemente hermoso como para disipar su pena. (orris +le entre ó al mayordomo el sombrero y la cha%ueta+. +3$. pensó Isabel. y salió. Al o e:tra#o le a uardaba en casa y ella ten$a una seria sospecha de %ui&n se trataba. 3mithy. "estruyeron la alfombra persa de la se#ora. Además. las conversaciones y los ladridos.stá con la familia en la sala de estar. la cha%ueta y el ret$culo. un cuerno +murmuró. -Cui&n es nuestro invitado/ +Lord Ashby. Isabel pudo divisar un coche alto descubierto de color azul reluciente. le lle ó el ruido de las risas. <uando el coche se apro:imó al n'mero L de la calle "over. 4u ar con su sobrina. -%u& sucede/ +Lord 3til oe ha re resado. tambi&n hay perros en la casa +di4o el mayordomo al borde de las lá rimas+.lla atribuyó el revuelo %ue sintió en el estóma o a la satisfacción por poseer un estupendo poder de deducción. + -!amá no se puso hist&rica/ +conteniendo la risa. )a enviado el coche y re%uiere de su presencia en la casa. @@O . de fino dise#o y bellamente talladas alineadas contra la pared del establo. se#orita Aubrey. +Invitados. Afuera se encontró con un hermoso d$a. . re#ir con sus hermanas y conversar con sus primos. . <o ió el sombrero. +. + -. se#orita Isabel. i ualmente relucientes. As$ %ue &l ahora estaba invadiendo su casa tambi&n. + -3e %uedará a cenar/ +en el pasado siempre lo hada. +<reo %ue s$. 3e dio la vuelta rápidamente y se sorprendió al ver a uno de los sirvientes de su casa. Isabel se sobresaltó cuando escuchó una voz %ue se diri $a a ella en la oficina.ueno. A pesar de %ue eran las tres de la tarde. 8Ah9 . . se#orita Isabel. no ser$a por mucho tiempo. se dio cuenta de %ue no deseaba otra cosa %ue ir a casa.uenas tardes. atado a un par de ruanos. Los pá4aros cantaban y las ho4as de los árboles susurraban al moverse. perdida en sombr$os pensamientos.isitas/ +debió haber tra$do a sus primos con &l."e pie 4unto a la ventana %ue daba a Piccadilly.ntró con paso firme y. 5iene visitas.

Lucy se adelantó para saludarla. . ?l les a radabaF a ella le ustabaF por tanto. !ás atrás. sentadas en la alfombra. se#orita Isabel. presumi&ndola como la solución adecuada. Pueden lle ar a a radarte los perros. 0Pobre L. Aecorrió la sala con la mirada. -As$ %ue ella deb$a acicalarse para &l/ +!e veo bien tal como estoy.)izo una mueca contrita apretando los labios. = se dio cuentaG estaban ma%uinando una posible unión de ella con Ashby. Lucy se apresuró detrás de ella. A los pies de su madre se hallaba el ba'l abierto de *ill. se#orita Isabel. Lord Ashby9 @@1 . = en el centro de a%uella ima en de perfecta armon$a familiar. Izzy9 +su madre la saludó haciendo un ademán para %ue se acercara. Lady Aubrey di4o %ue ser$a despedida si usted se hac$a presente con un vestido manchado y el cabello despeinado. +por el bien de Lucy. P. se diri ió al salón ataviada con un vestido del mismo color %ue sus o4os. inminentes campanas de boda. +Por favor. las lá rimas en sus o4os contrastaban con su amplia sonrisa +. +Lo dudo mucho. sosteniendo en el re azo a unos cachorros ne rosF y entre ellas.ra una pena %ue se hubieran retrasado dos semanas. "anielli. %ue se suelte el cabello y %ue se re'na con la familia en el salón. Paris. +(o te apresures a presentar la renuncia. <harles y An ie estaban en el sofá. 8!ira %ui&n ha venido a visitarnos. se hallaban sus hermanas emelas. +8Dh. Cuince minutos despu&s. 3ubió si ilosamente pre untándose %u& estar$an planeando ahora su intri ante madre y su hermano. refle:ionó.1. descartado sin miramiento al uno. t' persona favorita en todo el mundo. +Lady Aubrey parece complacida con la incorporación canina a la casa. +"e acuerdo. (orris. con la melena de perfectos rizos %ue le ca$a sobre los hombros y e:perimentando intensas palpitaciones. +La se#ora re%uiere %ue usted se pon a el vestido de verano de muselina azul.

+=a ha sido discutido +hizo eco Paris. +3iempre y cuando sean vi ilados cuando est&n dentro de la casa y pasen la noche en las casetas 4unto al establo +5eddy especificó los t&rminos+. 5odos lo adoraban. + 8Izzy. +^arzamora +di4o 5eddy.lla se forzó a mirarlo directamente a los brillantes o4os. %ue hac$a resaltar sus incre$bles o4os azul verdoso. más feliz. el cambio más si nificativo resid$a en su porte. A pesar de haberse distanciado totalmente durante siete a#os. 0 -Cu& demonios haces a%u$/1.s un placer verla de nuevo. milord +murmuró Isabel. .. ?l mismo las hizo.. Por%ue eres una pe%ue#a mora. -no es as$/ +levantó la vista hacia Isabel+. ?l se puso de pie y le hizo una respetuosa reverencia. As$ %ue las 4ovencitas ya se hab$an hecho ami as de &l. mira9 8Ashby nos ha tra$do mascotas9 +Jreddy se puso de pie de un salto y avanzó con su cachorro ne ro. Parec$a. 5odo lo %ue recibió por respuesta fue una sonrisa eni mática cual esfin e. pensó amar amente Isabel+. escudri#ando los felices rostros a su alrededor. -<ómo fue %ue sucedió este mila ro/ +Lord Ashby me solicitó permiso y se lo otor u&. -Acaso no es lo más adorable %ue hayas visto/ Lo llam& 6ustavo y 5eddy llamó al de ella. + -Perros en la casa. !aldición. =a ha sido discutido.. relucientes botas )obys y un abri o azul oscuro. +Cu& amable de su parte. madre/ +di4o burlonamente Isabel. . con unos pantalones a4ustados d& piel de ante. +Lord Ashby +ella le propinó una sonrisa &lida. le pre untó con la mirada.. +. y de haberle llevado dos a#os devolver las pertenencias de *ill. + 8= casetas para perros9 +a re ó Jreddy con 4'bilo+. 5ambi&n te ha tra$do uno a ti.+8!amá9 +Isabel le propinó una mirada asesina. 3in embar o. maldici&ndose por haberse sonro4ado. un $tem indispensable de cual%uier soltero adinerado de la ciudad. ?l se ve$a verdaderamente impactante. lo hab$an recibido @@2 . al tiempo %ue acariciaba el pe%ue#o perro ne ro sobre su re azo+. +3e#orita Isabel.

+La educación es muy importante. cubriendo al dulce án el de besos. le contestó ella con la mirada. +Las %ue4as de su hermana son 4ustificadas +acotó Paris+. habr$as venido hace dos semanas 1. Levantó a "anielli en brazos. el conocimiento %ue aprendiendo de los maestros del pasado/ La miró enardecido y arremetió decididamente contra la trampa %ue le hab$a tendido. -(o está de acuerdo/ -= %u& me4or manera de ampliar. . La sonrisa de ella se tornó san uinaria. creo recordar %ue usted sol$a poseer una ran pasión por las anti Nedades. +.. su consideración no tiene l$mites.. . anti Nedades óptimamente lustradas. +. "eber$a haber devuelto las pertenencias de *ill hace dos a#os. milord. pero lo har$a más tarde.n lo referente a mi colección de anti Nedades +di4o &l arrastrando las palabras. La casa Lancaster debe ser un ran depósito de cosas a#e4as enmohecidas +di4o en voz alta sin apartar la mirada de Paris+.. milord.con los brazos abiertos.eo %ue nos ha devuelto las pertenencias de *ill. y tan pronto. <onservo mis. lo estás tomando e:a eradamente a mal9 +<harles le dispensó una mirada de advertencia %ue ella i noró fr$amente. + 8Izzy. a radecidos de su compa#$a. Por cierto. 0.n al 'n punto. a solas. la uerra. A#oraba e:plorar el contenido con profundo respeto y cuidado. Arcones perdidos y anti Nedades. 0si realmente lo lamentaras. con un mensa4e en la mirada. uno debe poner el conocimiento en práctica en el mundo moderno. pero el pasado sólo puede cautivarlo a uno durante un tiempo. al tiempo %ue ella se sentaba sobre la alfombra y colocaba a "anielli sobre su re azo+. preferentemente nuevas. Aecientemente he desarrollado un a rado por las cosas doradas. La irritó saber %ue ella habr$a reYaccionado de la misma manera. insisto en %ue ven a a mi casa y satisfa a sus ansias acad&micas. +3i es as$. Lo maldi4o en silencio sin de4ar de sonre$r. A4a. 0!entiroso1.s al o %ue lamento profundamente +la observó directamente. @@@ . +6racias.stoy se ura de %ue as$ es1. y se acerco al ba'l abierto al tiempo %ue sent$a %ue le lat$a fuertemente el corazón..

Isabel se enterneció+. +(o lo s& +di4o Isabel intentando no percibir el into:icante aroma de Paris. la asaltó el deseo y.. Poven. abrió una cesta de picnic similar a la %ue ella le hab$a dado con )&ctor siete a#os atrás.. +Cu& coincidencia.+-.n serio/ +&l levantó una ce4a.l rostro de Isabel se encendió por completo. <uando sus dedos rozaron los de ella. en serio. al hacerlo. Lo miró pero. Paris co ió a la pe%ue#a en sus brazos y.s encantadora. entre todas las personas de este mundo9 "anielli se diri ió hacia los pies de ella. A%u$ tiene. Al o se le retorció en su interior. hermosa.ra terrible cómo la hac$a desearlo a pesar de su vil conducta. )e sido el 'nico hombre en esta familia @@E . al tiempo %ue reclamaba a su hi4a+. . + 85$o9 <harles estalló en risas. !ortificada.vitando mirarlo. . apretó los dientes y mantuvo ba4a la mirada. dorada y. 6racias. Le he tra$do al o %ue responde a sus nuevas preferencias +se a achó. +5odav$a no. A pesar de no desearlo. (orris se hizo presente y anunció %ue la cena estaba lista y todos se pusieron de pie. +. por la mirada en los o4os de &l. pe%ue#a. + -Cu& nombre le pondrás/ +le pre untó 5eddy. se inclinó por encima del hombro de Isabel y le murmuróG +"e la boca de un beb&. +3$.s a radable %ue est&s a%u$ +le di4o <harlie a Paris. no pudo descifrar %u& hab$a más allá de a%uellos centelleantes o4os verde esmeralda. aparte de su humor risue#o. +. . Al tiempo %ue re$a entre dientes. y levantó el cachorro de pela4e dorado %ue ella hab$a acariciado en Ashby Park. balbuceando ale remente y le acarició la me4illa a Paris. le hab$a sucedido lo mismo. le ense#ó a "anielli cómo acariciar al cachorro. 3e puso en cuclillas frente a ella. 8corte4ando a su me4or ami a.

convirti&ndose en una e:tensión natural de su e:c&ntrica familia otra vez. Paris los entretuvo contando historias sobre *ill y. Isabel ya se hab$a enterado. contrariamente al pronóstico desfavorable de Isabel. %ue se hallaba de pie a su lado+. +3$. +Lo consideró. sintió %ue se le deten$a el corazón sin razón aparente. en el me4or de los casos. entretenido y no pose$a ni un ápice de maldad en su ser. además de sus atributos f$sicos. . pero enfrentarse a (apoleón sin caballer$a era una decisión poco sabia. 3u vivaz mirada recorrió la mesa y se topó brevemente con la de Isabel. ?l parec$a poseer un encanto especial %ue pon$a a todos de un humor 4ovial y %ue nunca provocaba hostilidad al una. . Parec$a como si los siete a#os durante los cuales Paris no hab$a visitado su casa no hubiesen sido más %ue un d$a.l era inteli ente. y no sólo por%ue fuese un yerno en potencia. %ueremos o$r la historia +di4o ella imitando la entonación de sus hermanas. Pero puede %ue eso cambie en poco tiempo.ra e:tra#o %ue ella no lo hubiese notado antes.. Al i ual %ue *ill. pero cuando se percató de la mirada melancólica en los o4os de Paris. + -"e %u& se r$en/ 8Cueremos o$r la historia9 +protestaron al un$sono las emelas se uidas de %ue4as similares por parte de An ie y )yacinth. + 8Perros locos9 +di4o <harlie riendo a carca4adas al tiempo %ue olpeaba la mesa con ambas manos+. 5odas las miradas se centraron en Ashby.. Ashby.. enuino. )asta su madre se tornaba dulce en su presencia. -<ómo pod$a no amarlo/ "esde el e:tremo de la mesa provino una risotada. @@H . prescindiendo de cual%uier pizca de decoro. 8(o puedo creer %ue *ellin ton no los enviara al calabozo9 Ashby soltó una risilla. ?l volvió a ocupar su anti uo lu ar sin ceremonia al una..durante demasiado tiempo +le sonrió si nificativamente a su esposa. 5odos hablaban a la vez. Isabel recordó tristemente las razones por las cuales se hab$a enamorado de &l a#os atrás. la velada resultó ser tan cálida y divertida como en las %ue hab$a estado presente su adorado hermano. "urante la cena.

Pero tambi&n se enfrentaban ponis y mu$as. @@K . +A veces an& la copa de oro. la mitad de ellos cayó en el camino y muchos de los caballos lle aron a los establos sin 4inete.ras. + -Las carreras de caballos son a%uellas en las %ue el 4inete tiene el sable desenvainado y si toca las riendas con la mano derecha es descalificado/ +pre untó Jreddy.n medio de las carreras se desató una fuerte tormenta. = se desató la más demente de las competencias. 3iempre me dio la impresión de ser del tipo sensato.ntonces *ill se puso de pie ritandoG 08=a es suficiente salva4ismo9 8Ae resemos a las carreras91. "iez d$as antes de la batalla de Cuatre . .ntre risillas. los hombres saltaron a sus monturas y lar aron la carrera. las botellas y los vasos. pero no en las carreras de mu$as. =a me han además sólo estamos nosotros. uardad +. + -. Poco despu&s. tanto las damas como los caballeros.stábamos aburridos hasta el hartaz o de esperar a %ue lle aran las tropasF la alta sociedad estaba all$ pues hab$a ido desde In laterra para ver la 0diversión1. +3$. . Al cabo de dos horas. or anizamos carreras de caballos en una pe%ue#a ciudad cerca de . . +<abal amos al alope hacia el campanario. lo cual nos divert$a mucho. + -"e4ar$as de interrumpir y le permitir$as a Ashby continuar con el relato/ +le espetó 5eddy a su emela.ruselas. cantando y rompiendo va4illa. Al unos pertenecientes al Ae imiento 1O de )'sares saltaron sobre la meta y se dedicaron a romper todos los platos. silencio. Isabel se percató de %ue hasta su cautelosa madre estaba muy entretenida con el relato.. todo el rupo estaba borracho.+<u&ntaselo +di4o <harles+. todos estaban sobre las mesas. Paris le dispensó una sonrisa amable a Jreddy. = vosotras. (os refu iamos en una vie4a casa donde hab$an preparado refri erios y comimos una cena fr$a %ue di erimos con mucha champa#a. Ash. la familia. = +!uy bien +di4o Paris+. + ->sted tambi&n/ +in%uirió Isabel asombrada+. <ontin'a.s verdad %ue siempre anaba la copa de oro/ +Jreddy sonrió t$midamente. +?l siempre anaba +afirmó <harlie+. anado por cansancio..

3i tu hermana dice %ue soy aburrido.ien. eh. +. >sted era sensato. + 8Izzy. -Pero es necesario %ue nos remontemos a la &poca de !atusal&n/ .. +Lo %ue fuera %ue estabas haciendo. Isabel sonrió dulcemente.. +"eberemos de4arlo para más tarde +afirmó Paris con resi nación al tiempo %ue una sonrisa picaresca se le refle4aba en la mirada+. <harles soltó una carca4ada. La sonrisa de soslayo de Paris se tornó más pronunciada..n a%uellos tiempos b$blicos. comportamiento indiscreto en la residencia estudiantil/ +(o me defiendas +di4o Paris arrastrando las palabras+. +Le rue o %ue no me tome tan literalmente. -dónde estaba/ Ah. +(o estaba flirteando. hazlo más tarde +la sermoneó Jreddy. Isabel se tra ó la acotación incisiva disfrazada de comentario amable %ue iba a proferir y miró a Paris a los o4os. estaba protestando +aclaró indi nada+. Cuizás no siempre fue como es hoy.stoy se ura de %ue superó los d$as alocados de su 4uventud mucho antes. . cuando una mu4er insultaba a un hombre ba4o la apariencia de la adulación. era de noche y alopábamos a toda velocidad por la tierra cena osa. dándoles a los nativos del lu ar una @@L ... *ill era del tipo p$caro. eneralmente si nificaba al o totalmente distinto. + -3ensato Ashby/ -<uántas veces te viste involucrado en una ri#a o te suspendieron en <ambrid e por. el %ue hac$a bromas y locuras y provocaba altercados y peleas +suspiró al recordarlo+.l levantó una ce4a.. +(o precisamente +ella fin ió fruncir el entrece4o para ocultar la travesura %ue estaba por perpetrar+. estás arruinando la historia9 +3e %ue4ó 5eddy+..n otras palabras.:iste una diferencia entre.. milord. 3ensato ser$a el t&rmino más apropiado.. +. 8Puedes flirtear con &l más tarde9 Al tiempo %ue se sonro4aba. piensa %ue soy aburrido. .

+Accidentalmente hicimos volcar dos coches y les provocamos un ata%ue de nervios a las damas %ue se hallaban dentro. al car ar realmente como si fu&semos cosacos contra sus maridos. de modo %ue se asomó un poco más intentando llamar la atención de Paris.so es muy eneroso de tu parte. ?l no partir$a sin %ue antes ella lo pusiera en su lu ar. + 8. Ae resa pronto. Isabel le dispensó a Paris una mirada furtiva. "espu&s de la cena. <harlie estaba sentado de espaldas a ella. <harlie condu4o a Ashby hacia la biblioteca. o protectores. <harles. @@B . . !uy descontento. +Jue un placer. Antes de %ue su hermano acompa#ara a Paris a la puerta principal. 5' ve arriba con tu bella esposa. Paris pareció comprender. al i ual %ue su madre y An ie. Isabel hizo un ruido apenas perceptible. 3e puso de pie y se dispuso a partir. (o necesitas invitación. y felicitaciones por la pró:ima incorporación a la familia +le palmeó cari#osamente el hombro +. ven a Ashby Park.res un 4oven adorable. Isabel se ocultó en el oscuro pasillo. donde lo monopolizó durante una hora con Ihisky y ci arrosF las damas se retiraron a dormir. maravilloso.demostración de la indocilidad de los h'sares in leses al 8Lar a vida a (apoleón91. 3onriendo. <harlie +di4o+. (erviosa y molesta.n4u ándose las lá rimas con una servilleta )yacinth sonrió y susurróG +6racias. madame. declaró %ue nunca deseaba volver a tener al o %ue ver con esa banda de cosacos in leses. 3i resulta ser el pró:imo vizconde de 3til oe. +5e a radezco por todo. Jue un placer %ue compartieras nuestra cena. 5odos volvieron a re$r y despu&s sobrevino un silencio triste. ?l finalmente la vio. +3aldr& solo.spió dentro de la sala. (o permitir$a %ue Paris se marchara sin decirle lo %ue pensaba. . A la ma#ana si uiente descubrimos %ue uno de los desafortunados era el alcalde de la ciudad. ?l era. pensó honestamente y en secreto. Ash9 +su hermano se puso de pie+. 5e de4ar& ele ir cual%uier e4emplar de anado %ue te llame la atención en los establos. 5odo. . fue idea de *ill. rito deG 0 5eddy y Jreddy estallaron en risas. esperando a %ue su hermano de4ara de vociferar y se retirara. como lo di4e antes.

n verdad esperas %ue te crea/ 85e detesto9 ?l puso los o4os en blanco.stás celosa. +. +"ir$a %ue eres v$ctima de una ima inación demasiado ferviente. 3ophie y yo sólo somos ami os. + -(o se te ocurre otra cosa %ue decirme/ >sa tu ima inación. pensó Isabel. iluminaba suavemente las paredes. susurróG +A%u$. y un mechón le cayó sobre la frente.lla profirió una frá il risa. 3e escondió detrás del arre lo de flores %ue se hallaba sobre la mesa del pasillo y. ?l se le acercó a'n más y la miró intensa y ardientemente. +(o %uiero %ue vuelvas a pisar esta casa +di4o firmemente. incrementando el brillo de sus o4os color esmeralda+. Isabel. +. .l sedoso cabello oscuro le rozaba la n$vea corbata. %ue ella hab$a encendido con anterioridad. . ?l la miró divertido. + -(o/+&l dio otro paso.lla respiró profundamente. "i +acortó la distancia entre ambos pero no la tocó+ %ue %uieres %ue vuelva conti o. . + 8(ada de eso9 +Pero no deber$as estarlo +continuó &l+. Paris miró hacia atrás y se le apro:imó.stoy a tu disposición +murmuró Paris avanzando lentamente con mirada seria. "i %ue no puedes de4ar de pensar en m$. + -Por %u& no de4as a un lado los 4ue os y me dices la verdad/ @@M .lla lo co ió de la mano y tiró de &l dentro de la sala conti ua. . -Por %u&/ A falta de una respuesta me4or.0Jinalmente1. ni bien divisó la esbelta silueta %ue se retiraba de la sala. ella espetóG +6uárdate tus historias para 3ophie y para Perome. "i %ue te duele verme con otra mu4er. + -. >na lámpara.

+ -Cu& verdad/ +ella se echó hacia atrás. (o era en este sentido %ue se supon$a %ue deber$a ir la conversación. .ra su casa y ella establec$a las re las. +Cue lo has reconsiderado +&l sonrió apaciblemente+. -Lo has reconsiderado/ +"e4a de ver a 3ophie y lo pensar& +lo desafió astutamente. +(o me mover& se 'n tires de la cuerda como lo haces con el resto de tus marionetas masculinas, %uerida. 3i me deseas, tendrás %ue decirlo +ladeó la cabeza+. -!e deseas/ 3$. 6ritó su corazón. 3e oyeron pasos en el corredor. +(orris hermano +di4o su hermano fuera del estudio+. )as vuelto a de4ar la lámpara de mi oficina encendida. -Acaso deseas incendiar la casa con todos nosotros adentro/ +!is disculpas, milord. La apa ar& de inmediato. +=o lo har&. Alcorno%ue +murmuró <harles por lo ba4o, mientras se acercaba la puerta. Isabel arrastró a Paris contra la pared 4unto a la entrada y abrió la puerta de par en par para ocultarse detrás. .n la oscuridad, le miró a los o4os y cayó en la cuenta de lo est'pida %ue hab$a sido. Acababa de colocarse en una situación diez veces más peli rosa. Cue los hallaran 4untos en una habitación era una cosa, pero %ue los encontraran escondi&ndose apretados detrás de una puerta, era al o totalmente distinto. +Pasa el d$a conmi o e:tremadamente ba4a. ma#ana +su irió Paris en voz

0(o1, articuló ella sin emitir sonido. .l estiró el cuello hacia un lado. +.h, <har... +Isabel le cubrió fuertemente la boca con la mano. ?l la co ió de la mu#eca y la apartó+. -3$ o no/ +murmuró+. .l d$a entero. 3u hermano entró. +3$ +susurró ella.

@EO

3e apa ó la luz y su cálida boca con olor a Iishky cubrió la de ella. 3intió %ue la embar aba por completo una ardiente pasión. 3us labios capturaron los de ella suavemente mientras la saboreaba lentamente con la len ua. Dh, "ios. .lla se deshizo contra &l, inclinándose contra su fornido cuerpo y deslizando las manos alrededor de su cintura por deba4o del abri o. .lla no se hab$a percatado de cuánto ansiaba sentirlo, de cuánto anhelaba sus besos. 3u mente insist$a en sostener %ue a%uello no era la admisión de nada, %ue sólo se trataba de su licencioso cuerpo tomando lo %ue hab$a 4urado privarle para siempre. "e cual%uier manera %ue lo racionalizara, lo %ue sent$a por Paris iba tanto más allá del amor proverbial y del deseo, %ue rozaba lo misterioso. Pod$a detestarlo, %ue4arse de &l y aun as$ amarlo hasta morir, ya %ue &l era parte de ella, al i ual %ue su familia. ;a amente, oyó los pasos de <harlie ale4ándose por el pasillo y supo %ue estaban a salvo. Aenuente a ponerle fin a a%uel beso incre$blemente sensual y enardecedor, simuló no o$r. Paris apartó la boca de la de ella y deslizó el pul ar por los labios hinchados de Isabel. +.state lista a las once y viste ropa de montar +murmuró con voz más ronca %ue de costumbre. "espu&s partió. <on la respiración acelerada y el deseo lati&ndole en las venas, ella se apoyó contra la pared y se deslizó hasta el suelo. 3e estaba convirtiendo en una de ellas, esas mu4eres arruinadas %ue &l sol$a mane4ar como si tirara de una cuerda. 05en cuidado1, le advirtió una voz en su interior. 3in confesiones de amor ni encuentros se:uales. !ientras &l insistiera en ser ami o de 3ophie, entre arse a &l totalmente la destruir$a.

@E1

CAPÍTULO 28

+Lle as temprano +e:clamó Isabel, al tiempo %ue ba4aba rápidamente las escaleras su4etándose el bello sombrero con una mano y asi&ndose con la otra las faldas de su vestimenta de montar de color cremaF si bien su atuendo no resultaba muy práctico, ten$a un profundo escote en 0;1 %ue le sentaba bien a su fi ura, y era veranie o y ale re. +(o corras, tenemos mucho tiempo +di4o Paris desde el pie de la escalera. Pero Isabel no %uer$a desperdiciar ni un minuto. Le hab$a costado horrores conciliar el sue#o la noche anterior con el cuerpo ardiente de deseo y la mente hecha un caos de pensamientos encontrados, hasta %ue finalmente reconoció %ue estaba terriblemente entusiasmada ante el proyecto de pasar un d$a entero al aire libre con Paris. Al levantarse a la ma#ana, decidió no profundizar demasiado en las cosas y simplemente disfrutar del momento. 5ampoco permitir$a %ue la sombra de 3ophie la desanimara. Parec$a %ue su corazón no pod$a de4ar de pertenecerle a Paris, y no cre$a %ue pudiese volver a brindarle otro lu4o como ese. Puntos por un d$a, era todo lo %ue se permitir$a. ?l la co ió de la mano cuando se le acercó. +,uenos d$as +murmuró al tiempo %ue la estudiaba con sus o4os del color del mar y le besaba los nudillos+. 5e ves... encantadora. +"etente +murmuró, al tiempo %ue miraba de soslayo a su hermano %uien los observaba discretamente desde la puerta. +.spero una me4or reacción de tu parte cuando estemos a solas + le informó suavemente Paris provocándole un escalofr$o. .l miró por encima del hombro+. 5e devolver& a tu hermana a tiempo para la cena. +3i insistes +contestó su hermano con una mirada burlona en sus o4os azules, %ue recibió una fulminante de Isabel como r&plica. Paris colocó la mano de ella alrededor de su brazo y se diri ió hacia la puerta principal. .lla se detuvo repentinamente al recordar al o. +(ecesitamos una carabina. +)e tra$do uno +di4o Paris+. (o temas, me he transformado en un ser sumamente civilizado.

@E2

La sacó de %uicio %ue otra mu4er lo estuviese transformando cuando hasta sólo una semana atrás le pertenec$a a ella. 0Por "ios. -Cui&n estaba siendo posesiva ahora/1. (orris le abrió la puerta y al salir Isabel al e:terior en a%uel d$a soleado, notó por primera vez %ue el cabello de Paris no era ne ro como cre$a sino de un intenso color casta#o, e:actamente i ual al de la cha%ueta %ue llevabaF %ue ten$a un hoyuelo en la me4illa derecha y pe%ue#$simas arru as en el án ulo e:terno de los o4os a causa de los a#os %ue hab$a pasado ba4o el intenso sol espa#olF %ue su suave y afeitado mentón no mostraba se#ales de crecimiento de una barba tupidaF %ue sus cicatrices eran de un tono más claro %ue la piel del rostroF y %ue era a'n más apuesto ba4o la luz del sol %ue iluminado por las velas. +5en o una docena de arru as y cuatro canas +di4o arrastrando las palabras y con la vista fi4a al frente. + -3ólo cuatro/ +respondió ella conteniendo la risa. ?l la miróF sus o4os brillantes refle4aban una mezcla de buen humor y preocupación, y ella sintió mariposas aleteanYdol& en el estóma o. +Apuesto _ %ue se triplicarán antes de terminar el d$a. .n la entrada, Apolo olpeó los cascos contra el suelo y resolló provocando %ue la ma n$fica ye ua baya %ue se hallaba detrás de &l se sacudiera y relinchara nerviosamente. .l caballerizo uniformado +su carabina+ ten$a caballo propio y le su4etó las riendas. +(o es Luna +comentó Isabel se#alando la hermosa y asustadiza ye ua baya. +!e tom& la libertad de enviar a tu encantador caballo árabe de re reso al establo por%ue te tra4e esta ye ua +la condu4o hasta el imponente animal+. .s una ye ua de cacer$a astuta y valiente %ue posee una pu4ante ener $a, más %ue Apolo. <reo %ue por eso le molesta. 3u nombre +acarició cari#osamente el cuello brillante del animal+ es !ila ro, y es tuya. !ila ro era definitivamente la ye ua más hermosa %ue Isabel hab$a visto en su vida. + -Cu& %uieres decir con %ue es m$a/ +.s tuya. .s un re alo. .s 4oven y debe ser entrenada, pero... +(o puedo aceptar un re alo as$ de tu parte +protestó ella+. =a hemos tenido esta conversación.

@E@

+3i Izzy no la acepta, yo lo har& +di4o 3til oe acercándose para admirar al animal. Ashby le dispensó una mirada divertida. +(o puedes mantenerla, <harlie. +;ete +le murmuró Izzy a su hermano. A%u&l era su d$a, su caballo y su... no supo cómo completar el pensamiento pero, definitivamente &l no ten$a nada %ue ver con 3til oe. +!e retiro +di4o 3til oe y iró sobre sus talones al tiempo %ue mov$a las manos en el aire+. 8"ivi&rtanse9 +5e propon o al o +Paris la co ió de la cintura y la alzó sin esfuerzo al uno hasta depositarla sobre la montura+G si nos anan a Apolo y a m$ diremos %ue la anaste 4ustamente en una apuesta.

+Pa, 4a. !e de4arás anar. Además, -%ui&n creerá %ue te an&/ + se acomodó las faldas, al tiempo %ue le sonre$a ampliamente por su rid$culo desaf$o+. Lo %ue es más, está prohibido hacer carreras en )yde Park. !ontó á ilmente a Apolo y la miró a los o4os. + -= %ui&n dice %ue te llevar& a )yde Park/ +,ueno, supuse... +Podemos ir al par%ue si as$ lo prefieres +concedió &l, mientras se apartaba de la acera se uido del sirviente+. Aun%ue yo... eh, esperaba convencerte para ir a otro sitio. .lla lo miró enfurecida. +<reo %ue esa es una conversación %ue ya hemos tenido muchas veces. (o me fu ar& conti o, Paris +protestó. +5e rue o %ue me e:pli%ues a %u& te refieres con eso de 0fu arnos1. .stamos fuera, debidamente acompa#ados por una carabina, ni si%uiera ha ca$do la tarde y hay ente a nuestro alrededor +se %uitó el sombrero al pasar frente a lady .lin ton y su hi4a, %uienes le retribuyeron el saludo con encantadoras sonrisas+. La situación no podr$a ser más respetable. 3inti&ndose debidamente reprendida, ella pre untó en un suspiroG + -A dónde deseas llevarme/
@EE

+A un prado fuera de la ciudad, donde Apolo y yo solemos cabal ar despu&s de medianoche. + -5odas las noches/ +eso e:plicaba %ue &l merodease fuera de su casa+, -por %u& all$/ +Por%ue es un lu ar hermoso donde el aire es fresco y podemos hacer carreras +le dispensó una sonrisa tentadora. + -<orrer contra un centauro/ +hizo una mueca+. =a de por s$ me siento incómoda montando a tu lado. ?l se inclinó de costado y le %uitó una ho4a %ue le hab$a ca$do sobre el hombro. +Dlvidas, amor, %ue he tenido el e:clusivo placer de admirar la e:celente manera en %ue montas y... +(o... te atrevas +le cortó ta4ante sonro4ándose inYtensamente. !aldito sea por infundirle vividas imá enes de ellos haciendo el amor en un prado ale4ado. +(o lo har& si vienes al prado conmi o. .lla ar%ueó una ce4a. + -!ás chanta4e/ 3e está convirtiendo en un hábito desa radable, Ashby +0y de4a de hacerlo1, se conminó. 0.stás arruinando el d$a1+. 5e har& una propuesta +di4o cediendo+. 3i prometes comportarte como un caballero, lo cual e:cluye chanta4es y alusiones a... ciertas cosas, iremos al prado. +5rato hecho +la miró complacido+. -= competirás conmi o para anar a la ye ua de cacer$a/ 5endrás una ran oportunidad de anarme a campo abierto, ya %ue !ila ro está entrenada para resistir las lar as marchas de una cacer$a y del raudo alope de ese deporte. Apolo nunca podr$a soportar esas e:i encias. Asintiendo, Isabel se pre untó si la ye ua %ue hab$a ele ido para ella era mera coincidencia. .lla lo hab$a cazado a &l, despu&s de todo. -Acaso la consideraba tambi&n a ella astuta, valiente y llena de ener $a/ Permanecieron en silencio mientras atravesaban las calles de Londres, el criado los se u$a a sólo unas yardas de distancia. .staba maravillada por el profundo cambio operado en Paris en tan corto tiempo. Por mucho %ue le pesara, deb$a admitir %ue 3ophie hab$a hecho un mila ro al transformar a un ensimismado recluso enmascarado en un verdadero miembro de la aristocracia. Le molestaba haber percibido de antemano lo bien %ue se llevar$an 3ophie
@EH

y Paris. (unca los hab$a visto discutir o comportarse en p'blico de una manera %ue no fuese a radable y respetuosa, mientras %ue la relación con ella, por decirlo de al una manera, era impetuosa. Incluso ahora, cuando se comportaban de manera supuestamente amistosa y civilizada, pod$a sentir la tensión %ue vibraba entre ambos. ,uscando aliviar un poco la tensión, le pre untóG

+ -)as tenido oportunidad de investi ar el misterio de las cincuenta libras faltantes/ "icho sea de paso, el monto ha ascendido a ciento setenta libras. +3$, estoy al tanto de ello, y ten o mis sospechas, pero no me ustar$a implicar a nadie sin tener pruebas. +Puede haber sido un error m$o. .stuve un tanto distra$da 'ltimamente y %uizás colo%u&... +3inceramente, lo dudo. .n los temas referentes a tu obra de caridad, siempre estás alerta como un halcón. +Paris, por favor, no acuses a nadie sin antes consultármelo. (uestra ama de llaves, Aebecca, es una desventurada mu4er pobre. 3i ella o sus ni#os necesitaban el dinero... + -<onf$as en m$/ directamente a los o4os. 3$. +,ien +&l sonrió d&bilmente+, pues d&4ame mane4ar esto. Al lle ar al l$mite norte de la ciudad, aceleraron el paso y trotaron avanzando por un camino bastante transitado. .ra un d$a maravilloso, perfecto para cabal ar. .lla no pod$a pensar en nadie con %uien le a radar$a más estar %ue con el hombre %ue se hallaba a su lado. Paris iró hacia la iz%uierda abandonando el camino y los condu4o a campo abierto. Al reconocer el área, Apolo resopló vivazmente. Isabel sintió una vibración similar en el 4inete. +,ueno +Paris le dispensó una sonrisa seductora+. -.stás lista para una carrera/ 3u respuesta fue azuzar a !ila ro sin preavisoF sintió un rito de 0 85ramposa91 a sus espaldas. I norándolo, le aflo4ó las riendas a la ye ua mientras re$a e:uberante. .scuchó los cascos del otro caballo
@EK

+le

pre untó

suavemente,

mirándola

Aun%ue ten$a el poder de destrozarle el corazón, confiaba en &l. +

tras de ella y pronto fue alcanzada por Paris y Apolo, era una ima en di na de ser recordada. "urante varios cientos de yardas aloparon a la par, su espl&ndida ye ua y el imponente animal de pela4e oscuro. Paris se ve$a tan maravilloso como su semental, con sus o4os verdes brillantes ba4o la luz del sol, su resplandeciente cabello azotándole los hombros, bien afirmado en la montura con los recios muslos tensos y la misma racia de movimientos con la cual danzaba un vals y le hab$a hecho el amor. .n un momento %uedó reza ada, pero pudo volver a sobrepasarlo y sonrió. (o de4ar$a de luchar. 3acudió las riendas y avanzó rápidamente, inclinando el cuerpo para oponer menor resistencia al viento. !ila ro era una corredora innata y muy ambiciosa. <ada vez %ue sus oponentes se le acercaban, estiraba el cuello esforzándose para de4arlos atrás. <on el pulso acelerado, al i ual %ue el esp$ritu, Isabel miró hacia atrás. <on una picara mirada, Paris emitió un rito de uerra y el suelo comenzó a vibrar. Lo observó bo%uiabierta cuando la sobrepasó a toda velocidad en dirección a la arboleda. Dh, "ios. <uando lle ó al bos%ue un momento despu&s, Apolo estaba pastando y Paris estaba tumbado boca arriba en el mullido pasto con los o4os cerrados y simulando roncar. <on las me4illas enro4ecidas y el pulso acelerado, ella desmontó y se le acercó para patearle las botas. +!uy racioso. ?l le asió las botas con las de &l, le hizo perder el e%uilibrio y ella cayó riendo en sus brazos abiertos. La hizo irar cubri&ndola con su fornido cuerpo. Atra antada de risa, ella sonrió al mirarlo a los o4os color esmeralda mientras luchaba por recuperar el aliento. +.stuviste ma n$fico. +5' tambi&n +&l le apartó los dorados mechones %ue le ca$an sobre la frente y las me4illas, despu&s le %uitó los pasadores de marfil del cabello+. Perdiste el sombrero... y a la carabina. +Juiste demasiado rápido, para los tres. ?l se %uitó el dedos. +.res adorable. La calidez en los o4os de &l la perturbó. "eseaba más %ue nada en el mundo entrelazar los dedos en su cabello y besarlo impunemente. Pero sucumbir ante la lu4uria sólo le provocar$a aflicciones. <uando &l se inclinó para besarla, ella iró la cabeza. uante y le acarició el rostro con la yema de los

@EL

+(o estás comportándote como un correcto caballero +lo sermoneó. la e:presión de su rostro le recordó la de los pe%ue#os pilluelos %ue hab$a visto en 3pitalfields. cuyos e:presivos o4os imploraban afecto. 3e inclinó hacia ella. La miró fi4amente. 3in soltarle la mano. . ella le entrelazó los dedos en el cabello y le devolvió el beso con toda la pasión %ue le corr$a por las venas. +-Aenunciarás a m$ sin luchar/ @EB . 3in importar lo %ue &l di4ese o hiciese. ?l se puso de pie y la ayudó a levantarse. pero tus labios dicen al o completamente distinto.n un momento de locura.. +!ás o menos +&l ladeó la cabeza de un lado a otro. ya no puedo tolerar esta separación. .. 5u voz dice una cosa. 5ienes a 3ophie.ra terrible. "espu&s se controló y se apartó. tentadora y seductoramente. +Anoche no si nificó nada. parec$a divertido+. + -"eseas %ue lo ha a/ + -Acaso no resulta obvio/ +le respondió completamente nerviosa e irritada consi o misma. 3e inclinó y la besó apasionada.. Por favor.. la hizo a un lado y la estru4ó contra un árbol. Anoche. haciendo cru4ir las ho4as y las ramas ba4o sus botas.. . desearlo cuando &l estaba involucrado con una mu4er %ue antes era su ami a. +Isabel +le di4o &l al o$do+.l sonido de cascos apro:imándose le dio a ella la fortaleza para ponerle fin a a%uella locura. +3e acerca nuestra carabina +lo hizo a un lado y se sentó. +le cubrió de suaves besos la me4illa y el cuello. Paris. va ando sin rumbo entre los árboles. Los o4os masculinos refle4aron un brillo divertido. +Lo har&. y cuando una multitud de mu4eres esperaba el momento en %ue &l se cansara de esa persona.+(o. Abruptamente. ella no aprobar$a nin 'n tipo de seducción ese d$a. la condu4o hacia la sombra de los abedules y los olmos. permite %ue me levante. +Pru&balo +susurró ella completamente estremecida con la vista fi4a en un rillo %ue trepaba el pasto alto..

+3$. una pescadora. +. 8Llevaba puesta una máscara9 ?l torció los labios y en su mirada se refle4ó tanto re oci4o como e:asperación. repetidas veces +le prometió+..lla lo miró con o4os diferentes. +Puedes ser el pez. + -.lla ar%ueó una ce4a con e:presión in%uisidora. en el más salva4e de tus sue#os +di4o ella sonriendo burlonamente.. +.so está por @EM .a4o nin 'n punto de vista he cambiado de opinión +&l dio un paso atrás y colocó la mano de ella alrededor de su brazo. aun%ue sent$a un hormi ueo recorrerle el cuerpo. +. +5ampoco yo +ella avanzó 4unto a &l. +>na cazadora. <uando la condu4o adentrándose más en la fresca arboleda. -Acaso era perspicacia o sólo una e:presión de deseo/ +. + -Acaso me perteneces como para de4arte libre/ La e:presión en el rostro de &l se tornó seria. y pesta#eó. &l rió entre dientes+.. +As$ parece. si %uieres. <aminemos hasta el arroyo.s 3ophie tu carnada/ +se aventuró a decir ella. = serás salva4e conmi o. tendremos un impasse. +D de los tuyos +cuando ella se iró para mirarlo furibunda. tramando la ca$da de la máscara invisible. ella percibió %ue &l se le acercaba. "emonios. veo %ue estás determinado a convertirme en una depredadora. más astutos. 5e ense#ar& a atrapar peces con la mano +&l entrelazó los dedos con los de ella irradiando buen humor. +Al i ual %ue la tuya + -Cu& clase de 4ue o infernal estaba llevando &l adelante/ Primero la hac$a sentir %ue ella era la 'nica mu4er a %uien deseaba y despu&s volv$a a colocarse la máscara. pero ase 'rate de contonearte raciosamente.s una pre unta en a#osa.olver& a poseerte. Isabel. +Pues entonces. .

.s perfecto. lo hice.s la sorpresa más bonita %ue al uien me ha preparado + confesó y bebió un tra o eneroso+. Paris miró a su alrededor. 8Ponte de pie antes de %ue vuelvan y nos maten9 + 8(o seas mo4i ata9 +&l co ió un par de copas y descorchó la botella+. no supo %u& pensar de la situación. 5oma asiento. sonriendo como una tonta. Al uien se apro:ima + distendió la mand$bula contra$da. pero no lo ró %ue se moviera. 5en$a todas las caracter$sticas de un corte4o. %uienes fueron a nadar y perdieron al apetito. Preparaste esto para m$. 5odo se ve precioso. ni de &l. +3$. pero se contuvo. Aepentinamente. acompa#ado de tres criados con librea. ?l rozó su vaso con el de ella en un $ntimo brindis mirándola fi4amente a los o4os. +"e nada +sus o4os parecieron %uerer decir al o más. +.se al uien resultó ser Phipps. 3e mordió el labio al sonre$r aver onzada y ba4ó la mirada hacia donde se hallaba su acompa#ante +. . leona/ 5e propon o %ue demos cuenta de &l antes de %ue re resen. %uiero decir. @HO . ella se percató de %ue a%uello era precisamente lo %ue una vez hab$a su erido %ue hicieranF una cabal ata y una comida al aire libre. 3i&ntate. una pare4a de amantes. Lle aron a un arroyo azul %ue reful $a como mil diamantes ba4o el sol. y aceptó el vaso de vino. +Dh. ?l le ofreció un vaso de vino tinto.lla lo hizo. pero considerando las recientes actividades masculinas.verse +respondió &l de manera es%uiva. !e muero de hambre. <autivada por el paisa4e. Isabel casi pisó una manta de picnic sobre la cual estaba servido un almuerzo %ue parec$a intacto. .lla contuvo la respiración cuando &l se de4ó caer sobre la manta y e:aminó la botella de vino. -= t'. por la comida. 3e oyó el cru4ido de una rama detrás de un árbol+. + -Acaso eres un ni#o/ +protestó ella+. +Parece %ue al uien olvidó su almuerzo. 6racias... +!e temo %ue la ve4ez me ha vuelto fr$volo. no di as eso +ella sonrió y despu&s a re ó en tono suave+G . + 8(o soy una mo4i ata9 5' estás loco +lo co ió de la mu#eca e intentó %ue se pusiera de pie.

s eso todo lo %ue di4o/ +!e contó %ue hab$ais crecido 4untos y %ue compart$as las festividades con ellos. +(unca te encerrar$a en una 4aula.. . (o +hab$a tenido su per$odo siete d$as atrás. La manera en %ue hizo referencia al tema de tener hi4os la confundió. ?l tensó un m'sculo de la mand$bula. +(o prometo nada. + -.l vie4o du%ue era. +As$ lo hice. pero..Los sirvientes permanecieron alertas a prudente distancia mientras Isabel y Paris com$an emparedados de pollo y pepino. (unca. lo %ue le hab$a provocado emociones encontradas. <orrer& el ries o +ba4ó la voz+. +5en o una pre unta %ue hacerte +di4o &l arrastrando las palabras+.:iste una razón por la cual debamos casarnos/ + -Cu&/ +ella se sonro4ó y despu&s se dio cuenta del sentido de su pre unta y se acaloró+. incluso su domesticado hermano. +(unca te refieres a tu ni#ez. Pero debes prometer no cortarme la cabeza con un hacha. !e di4iste %ue fue un per$odo desdichado. + -Cu& te di4o ella/ +Cue estuvisteis comprometidos durante tres a#os y %ue se cansó de esperar a %ue re resaras. A veces.. amable conmi o + pronunció las palabras de manera incisiva. +5ambi&n ten o una pre unta %ue hacerte. +!uy bien.. La mayor$a de los hombres. %u& amable de tu parte +introdu4o la mano en una canasta y e:tra4o dos porciones @H1 &lidos como rocas cubiertas . además de %uesos y uvas al tiempo %ue beb$an abundante vino. temblaba ante la idea de abrir una uarder$a infantil propia. mi pe%ue#o orrión. -. +)ablar más detalladamente acerca de mi desdicha. A%uello sonó como una e:tra#a disculpa por haberla amenazado con contarle a 3til oe %ue hab$an pasado la noche 4untos. -Por %u& no deseabas decirme %ue era Dlivia con %uien hab$as estado comprometido/ Los verdes o4os de Paris se tornaron de moho.

lba. Ima ino %ue 3til oe y nuestra madre todav$a se recuperan de la convulsión %ue les provocaste al despachar al 4oven Lord !ilner. pero se están rea rupando... (o la le$. 3$ fue amable de tu parte haber tra$do el ba'l de *ill ayer. intentando leer nuestros secretos.lla tosió+. aparentemente.. Paris. as$ %ue. +"eseo hacerlo +ella tra ó con dificultad y continuó leyendo en voz alta+.l clima a%u$ es horrendo. perdona los rayones y las arru as del papel. . por favor. Paris se limpió las manos y del bolsillo superior e:tra4o un trozo de papel doblado. por el momento+. Aplaudo tu buen 4uicio. +Cuer$a dártelo en privado. +"eb$ hab&rtela dado hace semanas. *ill la escribió dos d$as antes de morir. 3e le encendieron las me4illas y levantó la mirada hacia Paris. +(o tienes %ue leerla en voz alta + susurró &l. +-"eseabas aferrarte a sus pertenencias durante un tiempo más/ +adivinó ella con una sonrisa triste. As$ es +claramente. <reo %ue es tu postre preferido.de pastel de frambuesa %ue estaban envueltas en servilletas+. %uerida.. La llevaba consi o entonces. Los prusianos sufrieron un rev&s. como yo estamos ilesos.. pero yo.se cabeza de alcorno%ue no es para ti. !i coronel está revoloteando.. a#os. +6racias. . = me complace informar %ue tanto tu ob4eto de admiración +.. )oy combatimos. tiene su olor. . "eseo re resar a casa y conf$o en lo rarlo ya %ue. 0!i %uerid$sima IzzyG !e encantó recibir tu carta. ella desdobló cuidadosamente la nota y leyóG +0!i %uerid$sima Izzy. Isabel continuóG @H2 . (apoleón de4ó al o %ue le pertenec$a en la isla de . (o insistió. +Dh. A ella le temblaron las manos al co er la nota manchada y arru ada.1. Pero %uizás s$. Por favor..so mismo estaba haciendo +&l sonrió abiertamente.. el muy fis ón..stoy ansioso por descubrir a %u& pobre diablo le romperás el corazón pró:imamente.. pero s& %ue es para ti. <on los o4os llenos de lá rimas. no dir$a otra palabra sobre el tema. 5odav$a. +(o tienes idea +la miró+.. Lady "rusberry es una e:celente administradora de correos. rem$tele tus cartas a ella. +.

+As$ %ue ahora soy un cobarde y un entrometido +observó irónicamente Paris.lla abrió los o4os y le acarició la me4illa. 5odos los d$as me dec$aG 0. +"eber$a haber. <ruzó las piernas y la miró tiernamente+.l tra ó con dificultad.nv$ales saludos a todos de mi parte y diles a las perezosas emelas %ue escriban por separado.l tuyo/ +. 3e tomó más tiempo para decidirse %ue una aprobación de la <ámara de los Lores y optó por desistir. el muy cobarde1. +(o puedes ima inarte cuántas veces dese& dártela en los 'ltimos dos a#os +murmuró Paris+.res el 'nico %ue piensa %ue es defectuoso +ella sonrió tristemente+. (o %uer$a %ue me vieras as$.res Leo. <uando ella terminó de leer. . Ds amo y os e:tra#oF espero veros pronto. -.s verdad +&l se enderezó y observó al p'blico uniformado. +ladeó la cabeza para besarla.l 1O de a osto. + -<uál era el nombre de tus padres/ +. la ho4a estaba cubierta de manchones h'medos. Isabel/ +.ve y el de mi padre. 5u devoto hermano. <ambiando de tema.l 1@ de noviembre. +(o estamos solos +le recordó suavemente ella e introdu4o la preciada nota en el bolsillo. Ponathan. -cuándo es tu cumplea#os. Los cálidos labios masculinos besaron las lá rimas %ue se a olpaban en sus pesta#as y en sus me4illas.+0Le ofrec$ mi lápiz y espacio en el papel. +Adoro tu rostro. -<uál era el nombre de tu padre/ @H@ . *ill1. obviamente +di4o arrastrando las palabras.. <ada d$a rezaba para %ue volvieras a m$. . . = todos los d$as perd$a el cora4e. +.e a verla1..l de mi madre era . . +0. +6racias +cerró los o4os y apretu4ó la carta contra el corazón.

o tendr& %ue saltar al fr$o arroyo. podr$amos 4u ar al back ammon.ra mucho más divertido %ue mi madre.lla pesta#eó. Pero asumo %ue no necesito profundizar en el tema. -"ebo pedirle al escuadrón de la decencia %ue se marche/ . 3u mirada se tornó oscura y profundaF y su respiración. y para nada presuntuoso. . . @HE .l a rado por ti es una especie de afección end&mica en mi alocada familia +contestó ella secamente+. entrelazar$an los cuerpos desnudos movi&ndose ondulantemente. Aun a pesar de lo tentador de la idea.lla sintió %ue se derret$a ante su intensa mirada. por lamentable %ue sea. Lo ayudó a disponer las piezas en el tablero. intensa +. + -"eseas 4u ar un 4ue o. ?l no ten$a idea de lo lamentablemente cerca %ue hab$a estado de colaborar. "eseo arder dentro de tu cuerpo.+)arry. presos de un delirio se:ual. +. entonces/ + -Cu& 4ue o/ +murmuró ella. pero ya %ue no se me permite. esperando una respuesta.l rió. -<ómo podr$a estar con &l ahora y despu&s encontrarlo del brazo de 3ophie/ ?l la observaba intensamente. Afortunadamente siempre le he a radado. mientras &l e:tra$a el tablero de back ammon de la cesta de picnic. +"i amos %ue no esperaba tu completa colaboración. al tiempo %ue se le ven$an imá enes tórridas a la mente.lla tambi&n se sent$a ardiente de deseo.ru4a +le co ió uno de los rizos y lo enroscó alrededor del dedo $ndice. +Pensaste en todo +comentó. A solas. . + -Cuieres 4u ar al back ammon/ + 8(o9 +di4o &l en un lento suspiro+. +. +5u madre es una especie de dra ona. . tuvo %ue declinarla. -(o estás de acuerdo/ +. )arold.ack ammon.

+5en cuidado... 3oy buena 4u adora. ?l la miró vivida e hipnóticamente. = ella comenzaba a pensar %ue %uizás no. 5e anar&. @HH . +<omienzo a pensar %ue.

La 4ovencita ciertamente dominaba el 4ue o. y estaba sufriendo intentando i norar las s'plicas del enhiesto se#or Pones. @HK . hab$a puesto su mundo patas arriba. . pero no era todo lo %ue deseaba de ella. +3e está haciendo tarde. La amaba. ?l no era mal 4u ador pero. "esde lue o %ue la amaba. "eber$amos re resar a casa. por %u& hab$a uardado distancia del n'mero L de la calle "over. 3in embar o. 5odo le resultaba muy claro repentinamenteG por %u& se le hab$a declarado a la primera mu4er adulta %ue se le ocurrió.lla le dispensó una sonrisa comprensiva. desde la noche en %ue lo hab$a besado en el banco. 3iempre lo hab$a sabido. -cómo diablos se supon$a %ue podr$a concentrarse en el back ammon cuando esos senos tur entes co%ueteaban con sus o4os desde el profundo escote en 0. y estar$a en lo correcto hasta cierto punto. por %u& Isabel siempre estaba presente en sus pensamientos y por %u&.:cepto Isabel. `ltimamente hab$a descubierto %ue nin una mu4er lo cautivaba en absoluto. (o pod$a recordar una ocasión en %ue una mu4er con la %ue se hubiese acostado +y con %uien hab$a hecho el amor apasionadamente. la otra mitad la contemplaba absorta con e:tasiado anhelo. sentada en el bos%ue con su vestido de color crema.CAPÍTULO 29 Acodado con el mentón apoyado en el pu#o y las piernas estiradas hacia un costado. !ientras %ue una mitad de su cerebro elucubraba cómo persuadirla para desnudarla. pensar$a %ue &l hab$a planeado ese d$a con el sólo propósito de seducirla. 3e uramente su opinión no era imparcialG estaba enamorado de ella. con la loriosa cascada de rizos cay&ndole sobre los hombros y sus o4os del color del cielo brillando con una femenina y traviesa e:presión. 3u esencia a vainilla le hac$a desearla. Ashby ru#ó cuando Isabel volvió a derrotarlo. si se abalanzase sobre ella. 3e pre untó %u& dir$an sus padres acerca de la diosa %ue se ve$a como un hada si pudiese presentársela y si estar$an de acuerdo con &l en %ue era la criatura más adorable de la tierra. ?l se in%uietó. + -Perdón/ .1 con cada movimiento %ue ella hac$a/ Parec$a un hada. cuando ella hab$a aparecido en la puerta principal de su casa sin ser ya una chi%uilla con falda corta sino una 4oven dama. 3e enderezó. cab$a acotar+ lo si uiera fascinando.

sin %ue se diera cuenta de ello. y se maldecir$a si de4aba %ue lo transformase en un est'pido de mirada triste %ue babeaba por ella9 !aldi4o. sólo hab$a un papel %ue pod$a representar. la charla. 5emblando internamente. +(o ten o nada %ue decir +le contestó todav$a hirviendo de indi nación. se puso de pie y la si uió hasta donde se hallaban los caballos. <on un suave suspiro. (o lo harás9 !e llevarás a casa +ella se diri ió presurosa hacia el lu ar donde hab$an de4ado los caballos. )ab$an transcurrido cuatro horas entre el almuerzo. ?l miró su relo4 de bolsillo. + 8Dh. y &l supo sin duda al una %ue eso. pero hab$a sobrevividoF hab$a cruzado la l$nea y se hab$a convertido en una fi ura p'blicaF incluso los más severos. ?l la merec$a. +. . por lo tanto.. %ue lo hab$an tildado de despilfarrador y libertino.lla casi se tumbó con &l y una risa ale re le colmó la ar anta. solo en medio del bos%ue. 3i de4aras de so#ar despierto. la co ió de la mano y se desplomó de rodillas al suelo. abrazarla cuando ya no deso$a sus sentimientos. y pesta#eó. =a estaban en la ciudad y acortaban camino a trav&s de un oscuro y tran%uilo par%ue. +y se sent$a+.+(o me mires de esa manera..stás terriblemente callado +observó Isabel despu&s de %ue cabal aran durante casi una hora en absoluto silencio. =a confirm& mi presencia en la velada de lady <onyn ham esta noche. + -. Aenuentemente. era la esencia de la vida. el 4ue o y el ensue#o arrobado. no. 0Ponte de rodillas. ella apoyó la cabeza sobre el hombro. ahora le ten$an estima. me derrotar$as al menos una vez +ella se puso de pie y se alisó las arru as del vestido. se ve$a. despu&s co ió a Isabel entre sus brazos y disfrutó del momento. Le ordenó una voz interior. "e rodillas.ueno/ -Planeas pasar la noche a%u$/ +di4o ella bromeando+. 3e le secó la boca. &l se puso de pie y lo dominó una intensa y profunda necesidad de abrazarla. La 'ltima semana le hab$a resultado una prueba de resistencia demon$aca. 5iró hasta liberar la mano de la de &l y dio un paso hacia atrás. me temo %ue debo de4arte. imb&cil1. La pe%ue#a ca4a estaba perforándole el bolsillo de su @HL . como un cretino. 83i ella no %uer$a %ue &l se le declarara ni %ue la sedu4era. Le dispensó una mirada a Phipps %ue dec$a 0lár ate1. (o ten$a sentido prolon ar su charada. un re alo de ella y su más preciado tesoro.

.s necesario usarlo en la fiesta/ +3$. — -(o te a radar$a encontrarte con tus vie4os. +Dh. + -. obernado + ritó una voz delante de ellos con marcada infle:ión cockney.me4or cha%ueta de montar. Isabel se le acercó y susurróG +(o llevas un arma.. +-(o hablas en serio.. e Isabel tuvo %ue controlarla.lla le lanzó una breve mirada. Ashby empu4ó a Apolo hacia delante para interponerse entre Isabel y los dos bandoleros %ue les blo%ueaban el camino. espolea el caballo y huye a casa.n %u& demonios hab$a estado pensando/ +)oy lo he pasado de maravillas. +-Irás a la fiesta del 1B . Ashby. +(o te de4ar& a%u$ solo. +"e nada.l la miró. +<olo%ue7as maos sobre el bolso. . +Lo har& si permiten %ue la dama se vaya. <uando te d& la se#al. . @HB . verdad/ !ila ro se puso nerviosa debido a la pro:imidad de Apolo. =a le costaba bastante controlarse para no arro4arla a uno de los canteros. 6racias. empu#ando las pistolas con demasiada habilidad.. por el amor de "ios. / +(o. -o s$/ +(o +le susurró &l+.scuadrón de )'sares en casa de lord "ro heda este viernes/ +(o uso uniforme. -.

. -= usted %ui&n es/ +le pre untó Ashby al compa#ero de Aob. obernaó. tercer Ae imiento de 6uardia de Infanter$a. +(o. + -Acaso os conozco de al una parte/ 3ois soldados.ast (orfolk.res un hombre de paz ahora. . 3i &l no estuviese profundamente conmovido por su preocupación. >sted me llevó en el caballo suyo pa7 sacarme de un puente en llamas en Drthez. Ashby frunció el ce#o. 3e paró firme y le hizo la venia+. se#or. miló +e:plicó (eil a modo de disculpa+. pero no somos los 'nicos tipos @HM . ritó +La bella dama se %uea pa7 la fiesta +el hombre la miró de soslayo al tiempo %ue empu#aba la pistola+. cavilando. Pero a%uello era absurdo.. . + -Cu& susurráis/ +uno de los bandoleros se acercó para inspeccionar a Isabel. +3$. sar ento. +(ed !iles. Los o4os del hombre reful ieron al reconocerlo. Por favor.l se undo hombre tambi&n se puso firme. "e lo contrario. s$ se#ó9 +Lo recuerdo. +<oronel Ashby +retrocedió tambaleándose y se tropezó con su cómplice. sar ento del re imiento n'mero M de . considerar$a estran ularla por e:ponerse de tal manera al peli ro.+(o me importa cuántas batallas hayas librado +di4o ella por lo ba4o al tiempo %ue luchaba por dominar a su ye ua+. 8. coronel9 +3ois h&roes de uerra.uscamos empleo durante seis meses. <ontando al criado. Aob Jolk. . +Permitid %ue se vaya la dama y os recompensar& +les Ashby+. ust& no causará problemas.lla s$ hablaba en serio. lo cual te hace vulnerable. somos tres. +. -Cu& demonios estáis haciendo atacando a via4eros inocentes para robarles/ +3ó tiempos dif$ciles..star& bien. 8!e salvó la vida.s un honó volverlo a ver. Pos %ue con ella a%u$. haz lo %ue te di o.

. 8Cu& astuto y eneroso de tu parte haberles ofrecido empleo9 ?l ladeó la cabeza. @KO .. se descubrió deseoso de permanecer %uieto y permitirle %ue hiciera lo %ue se le anto4ara con &l. el sabor a frambuesas y a vino. los o4os le brillaban en la tenue oscuridad. )ablad con )amilton. + 83i. uno de mis empleados %ue lleva a cabo las contrataciones.7 muy amable de su parte. +Aprend$ de la me4or.ra su naturaleza tomar el mando de las cosas. +. -Cu& dec$s/ -Aceptáis/ -!e ser&is tan fieles como lo fuisteis a vuestro pa$s/ Los bandoleros intercambiaron una mirada de atónita y asintieron al un$sono.stoy buscando buenos hombres para traba4ar en mi propiedad.h. mis disculpas a milady +se %uitó bruscamente la a4ada orra de la cabeza y la saludó cort&smente. +. le colocó la mano detrás de la nuca y lo besó. miló +a re ó ale remente Aob. Isabel se apartó. Ase uraos de decirle %ue yo os env$o y %ue luchasteis conmi o en el <ontinente.so os permitirá lle ar con el estóma o lleno. . Ds contratará. Ds ofrezco un empleo bien pa ado %ue os dará de comer durante a#os. .:celente +Ashby les indicó el camino hacia Ashby Park y les dio unos cuantos chelines+. se#ó9 +. pero cuando sintió su len ua contra la de &l. 3e escuchó un disparo y !ila ro comenzó a relinchar y a encabritarse fren&ticamente. +5e sent$. ser el a resor.scuchad. + 8. miló9 86racias. ella se acercó.stuviste maravilloso9 +e:clamó Isabel 4untando las manos en uantadas y sonriendo de ore4a a ore4a+. . muchachos. La ardiente sorpresa de sus suaves labios lo aturdió. no solamente una noche. . !orir$a amándola. Ahora daos prisa y no acos&is más a civiles indefensos. milól +lo saludaron efusivamente y emprendieron contentos su camino. 3in prestarle atención a su in%uieta ye ua.hambrientos %ue han re resao de la maldita uerra. +83$. diferente +observó ella en voz ba4a y con una sonrisa sorprendida dibu4ada en los labios.

>n rito de an ustia le des arró el pecho. mi amor. por favor. 08"ios santo.+ 8. @K1 . 6racias a "ios ten$a pulso. Por favor.. 5odo lo %ue pod$a hacer ahora era rezar. 8. <uando apartó los dedos. (ada. <on el corazón lati&ndole con fuerza. el pensamiento más demencial le vino a la menteG prefer$a perderla a manos de otro hombre y vivir solo en una cueva durante cien a#os %ue verla sufrir. 3intió %ue un terror irracional le recorr$a la espalda. temeroso de tocarla o moverla por miedo a %ue se hubiese roto al o. abre los o4os.. = aun as$. . <on manos temblorosas y con cuidado de no moverla. Ashby observó la escena con impotente terror y vio a Isabel caer de la montura hacia atrás. abre los o4os. +Isabel. +Isabel.st'pido cabrón9 + ru#ó (ed en la distancia+. Ashby se inclinó sobre el cuerpo inmóvil de Isabel. ella no9 (o i ual %ue mi madre1. )áblame.. 3i ella se hab$a fracturado el cráneo.. + 8Isabel9 . milord9 +el sirviente se ale4ó a toda carrera. no hubo respuesta. con los o4os cerrados.lla yac$a en el suelo. + -Isabel/ Cuerida. + 8!asón9 + ru#ó Ashby+. o roto la espalda. !ila ro se paró en las patas traseras. .n un abrir y cerrar de o4os estuvo 4unto a ella.l sirviente se les acercó al alope. 3e le nubló la vistaF no pod$a respirar. Le tocó la yu ular. estaban secos. 3e le paralizó el corazón. 8<asi me das en el pie9 Isabel intentaba calmar a su ye ua cuando repentinamente. inmóvil. el pánico le turbó la mente.e de inmediato a buscar mi coche y al m&dico9 + 83$. le revisó el cuero cabelludo para ver si hab$a rastros de san re. -puedes o$rme/ Abre los o4os +le di4o con un tono de voz más firme.

Cu&date %uieta. Intentó deshacerse de &l. +Puedo caminar +le di4o ella. !i m&dico viene de camino +continuó acariciándole la frente y el cabello+. <on una tierna sonrisa le apartó los rizos de la frente +. pero se hundió a'n más en la parva de ho4as+.Isabel espió a Paris a trav&s de las pesta#as abriendo apenas los o4os y se sorprendió ante su e:presión tensa. . "ios. de eso no cab$a duda al una. Le colocó los brazos deba4o de la espalda y de las rodillas y la levantó.-5e duele al o. +Puede %ue ten as al 'n hueso astillado. @K2 . án el m$o/ +!e olpe& la cabeza. . +(o. pero de todas formas le rodeó el cuello con los brazos. ?l caminó hacia un banco y se sentó. +Paris. La parva de ho4as hab$a amorti uado su ca$da eficientemente. 8Por el amor de "ios. -!e he puesto totalmente canoso se 'n lo predi4e/ +5odav$a no +di4o ella entre risillas e intentó nuevamente incorporarse+. +(o +se lo impidió+. +5en o bichos reptando por todo el cuerpo +protestó.l la detuvo colocándole la mano sobre el hombro. %uerida. 8"&4ame levantarme. abrió los o4os.mbar ada por el remordimiento y desechando la odiosa idea de se uir atormentándolo. lo 4uro. (o te muevas. . ?l se sent$a tan maravillosamente fuerte y atento %ue no pudo evitar disfrutar de su preocupación por ella. . <a$ sobre una parva de ho4as secas +intentó ponerse de pie. acurrucándola suavemente entre sus brazos. por el amor de "ios9 !is huesos están perfectamente bien. (o deber$a haber simulado un desmayo. Dh. mi vestido se ha arruinado9 Perm$teme %ue me pon a de pie. pero estoy bien.ra una persona horrible. +86racias a "ios9 +&l soltó una carca4ada y sus o4os refle4aron un infinito alivio. +-3ientes al 'n tipo de dolor o de molestia/ +le pre untó en tono preocupado. Pero hab$a e:perimentado una e:trema curiosidad por saber si lo %ue hab$a sentido en a%uel 'ltimo beso era enuino.stoy tan contento de %ue hayas abierto los o4os.

pero estaba a radablemente apartado y rodeado de folla4e. 3intió %ue el corazón le daba un brinco. olpe %ue te diste en la cabeza/ (o %uiero +(o me estás malinterpretando +le respondió con la respiración entrecortada. -5' no/ ?l le %uitó las ho4as secas atrapadas en sus rizos y le limpió la tierra del vestido. en el prado cuando &l hab$a echado a los sirvientes y hab$a intentado conducirla hacia el suelo. 3intió su ur encia y e:perimentó el hormi ueo familiar entre los muslos. +3$.s culpa m$a. cerró los o4os y disfrutó de su beso. no estaba preparada para entre ársele. más anhelante.. -<uánto tiempo tenemos antes de %ue !asón re rese con el m&dico/ @K@ . +!e has asustado. as$ fue. +5onter$as.. +-5e importo/ +ella lo miró ilusionada. (o deber$a haberte hecho montar una ye ua tan briosa. . Ahora s$. ?l deslizó la mano dentro de su cors& y le acarició un seno provocándole un emido.stás se ura de %ue no te duele nada/ ..sbozando una sonrisa. ?l inclinó la cabeza. 3e contoneo. A%uel no era su banco. +Lo siento +susurró ella cambiando de posición sobre &l. ella si uió el contorno de sus labios con la punta de los dedos. le rozó los labios con los suyos y susurróG +Locamente. pero. (o lo hab$a ima inado. . ?l la %uer$a. 3imular un desmayo era una treta muy sucia. +)ay un mundo de diferencia entre caerse uno y ver cómo se cae al uien %ue te importa. incapaz de permanecer inmóvil+. +5e preocupaste por m$.. pero hab$a conse uido la respuesta %ue esperaba. +-Jue muy fuerte el malinterpretarte. 4ovencita +murmuró &l+. !ás temprano. completamente absorta en las sensaciones %ue &l le provocaba mientras le acariciaba el pecho desnudo rozándole el pezón y le devoraba el cuello. a la %ue desconoc$as.l abrazo se tornó más apasionado. (o %uiero volver nunca a e:perimentar ese sentimiento. )e ca$do del caballo un millón de veces.+-.

Paris.nmudec$ durante un a#o.. +(unca te hab$a mencionado el nombre de !asón hasta %ue le di4e %ue fuese a buscar al m&dico.. +8Lo hiciste9+le ru ió+. La e:presión del rostro de &l se tornó iracunda.. 3e sintió consternada por la culpa.?l levantó la cabeza. +=o no. (i en un millón de a#os se me habr$a ocurrido %ue 4ustamente t' pod$as ser tan cruel. Los sirvientes de Ashby Park me llamaban 0el pe%ue#o conde mudo1. +Lo siento tanto. . -<ómo pudiste asustarme y en a#arme tan cruelmente/ -<ómo pudiste hacerme creer %ue te hab$as lastimado al caer del caballo/ .lla lo hab$a olvidado. .ra. una desalmada. = por %u& esa misma noche.. !aldición. pero parec$a %ue ya no ten$a defensa posible.ra un ser más %ue despreciable..lla se sintió terriblemente aver onzada. +6racias a tus ma%uinaciones. 8se pe ó un tiro en la cabeza9 <onsternada.. 8!e en a#aste9 8Cuer$as saber si me aterraba creer %ue te hab$a sucedido al o terrible9 -<ómo pudiste ser tan insensible/ +caminó de un lado a otro delante de ella.. (o sal$a de la alcoba de mi madre @KE . +!entiste. ahora me doy cuenta de lo %ue pasó por la mente de mi padre cuando vio a mi madre en el suelo..ueno. +8Jue al o muy ruin por tu parte9 +la levantó del re azo y la apartó. no9 . . . La miró fi4amente durante un lar o momento. Isabel se puso de pie de un salto... 8(unca9 8!aldición.. sin vida.. +Dh. +83i&ntate9 +le di4o furioso+.. . +-"e. de %u& hablas/ +tartamudeó ella al tiempo %ue &l %uitaba la mano del cors&. maldiciendo por lo ba4o+.lla pod$a ar umentar al o. Pre untaste acerca de mi ni#ez. 3e puso abruptamente de pie y se pasó las manos por el cabello+. Isabel9 8!i madre se rompió el cuello en una ca$da como esa9 8Dh..

(o me re a#aban. aun%ue no sea con motivo de sus cumplea#os o de al una celebración en especial +un tanto inse ura.. . +-"e4ó de importarte +murmuró estremecida+.. descubr$ %ue mi padre no se hab$a ca$do de un caballo como te hab$a dicho. eno4ado con &l. de4ó de importarme. Las 'nicas cartas %ue recib$a en . (unca olvidaban %ue sus salarios proven$an de mi bolsillo.ton para Pascuas. 5odos los ni#os merecen recibir atención y re alos. e:tra4o el relo4 %ue ella le hab$a re alado y lo sostuvo en el pu#o. se acurrucó contra &l y le acarició el brazo.por%ue a'n ten$a su perfume.. ?l apoyó la cabeza contra la de ella. +3ólo de4ó de importarme.. =a no esperaba %ue me @KH . La (avidad me aterraba. Jue a buscarme y me llevó a su casa. +(o lo eras. no era muy afable %ue di amos.ton eran informes de mis administradores. "espu&s. !e rebel& contra el servilismo %ue me rodeaba y contra los perros de presa de alta alcurnia %ue %uer$an aprovecharse de mi ine:periencia. +!i más preciada posesión +pasó el pul ar por el rabado en un esto natural+. Antes de ir a <ambrid e. +Los sirvientes me estimaban. pero manten$an una distancia respetuosa. !e disuadieron de 4u ar con el resto de los ni#os de los alrededores por la cuestión de la nobleza y toda esa basura.ra pat&tico. nobles. 4u aba solo. "e4& de buscar la aprobación a4ena. !i padre le disparó al caballo de mi madre y despu&s se pe ó un tiro por%ue hab$a sido &l %uien la hab$a convencido de saltar.. 5en$a catorce a#os. 3on criaturas hermosas. 3e desplomó sobre el banco 4unto a ella. Lo odiaba. . fuertes e inteli entes. (unca recib$ nin 'n re alo. +-(o le ten$as miedo a los caballos considerando la manera en %ue hab$a fallecido tu madre/ +Los caballos no asesinan a la ente. pero era preferible a cenar solo en Ashby Park. lo %ue te sucediese/ ?l se enco ió de hombros displicentemente.. !e dedi%u& a saciar mis apetitos básicos. no me tocaban.staba tan. hasta %ue cumpl$ dieciocho +suspiró profundamente+. La invitación se repitió durante tres a#os. con los caballos. -%ui&n le comprar$a al o al pe%ue#o más rico de In laterra/ . sino %ue se hab$a suicidado. <onstantemente buscaba rease uro intentando llamar la atención de e:tra#os.l du%ue de )aIorth se enteró por habladur$as %ue me resist$a a de4ar . Ddiaba sentirme un miembro impuesto en la mesa familiar. As$ pues.

lla le colocó la mano en la me4illa. +<orrompiste a mi hermano.adoraran y ellos no esperaban %ue los adorase. . instándolo a mirarla. 3oledad. +5' tambi&n +le susurró. ?l se sobresaltó. 3& por %u& te apartaste de la sociedad despu&s de la muerte de *ill. -no/ +ella sonrió. una e:plicación. Jue e:tremadamente divertido +sonrió al recordarlo+.sa vez lo hizo y con bastante imprudencia.olviste a sentirte solo entre e:tra#os. . +Los me4ores +&l miró el atardecer+. A%uellos o4os ani#ados del color del mar la hab$an atrapado+. . +. 5e recluiste +mientras esperaba una respuesta. +-<ómo os hicisteis ami os/ +Lo convert$ en mi compa#ero de fechor$as durante un mes. *ill ten$a un corazón puro. += &l me reformó. (o contaba con el efectivo para saldar su deuda. . +(o re resaste a tu anti uo estilo de vida.so fue antes de conocer a *ill +la miró+. bromeando. "espu&s de %ue *ill muriera. debo decir. malvado +le palmeó el brazo. recordó la primera vez %ue se hab$an visto a#os atrás y lo %ue hab$a percibido al mirarloG bondad.lle co ió la mano y le besó ardientemente la palma. le ense#& al unos trucos. retroced$ al mismo punto donde hab$a empezado. @KK . inundada por amados recuerdos. -Al una vez te contó cómo nos conocimos/ . +Pasasteis momentos maravillosos 4untos. +(o +&l meneó la cabeza+.lla %uedó bo%uiabierta. +Le hice perder %uinientas libras a tu hermano en un 4ue o de azar. Pero no deber$a estar contándote esto. . Lo arrastr& a burdeles. a antros infames de apuestas. +8(o puedo creerlo9 *ill nunca apostaba.lla ne ó con la cabeza.

+-<uántos de ellos son ami os verdaderos. Antes de %ue desmontaran. Aun%ue ella estaba contenta de haber sido una influencia favorable en su vida. perdona mi estupidez. Los conozco a todos. 4ovencita. %ue hayas compartido tus recuerdos conmi o. +. Los 4inetes se acercaron a toda carrera por el camino. Lo cual e:plicaba por %u& la hab$a ele ido para %ue se convirtiese en su esposa. amado/ +aun%ue &l permaneció en silencio.. . y ella ya no pod$a resentirse por sus necesidades. +Por favor. ella sab$a la respuestaG solamente la familia de ella. perm$teme decirte cuánto aprecio %ue hayas confiado en m$. %ue era una necia/ ?l se preocupaba por ella. y todo eso.ra acaso demasiado tarde para decirle %ue hab$a cambiado de parecer.+(o seas absurda.ra un recordatorio incómodo de su en a#o. &l di4oG +!e di4iste %ue nunca más %uer$as volver a verme. <omo si le leyese la mente. pero si la amara.. . Isabel co ió la mano de Paris. Cuizás si hubi&semos sido más directos el uno con el otro antes. los conoc$ en casas de 4ue o o en la <asa de "iosF y a muchos. Isabel. no habr$a buscado a otra mu4er. la deseaba. -Cu& te hizo cambiar de decisión respecto de tu reclusión/ +5us ar umentos me afectaron.. @KL . ?l %uer$a un ho ar. La vida poco sana. -. la entristec$a más allá de lo ima inable %ue fuese 3ophie %uien llenase el vac$o %ue hab$an de4ado sus padres..ayamos a casa. Por favor.lla pesta#eo para apartar las lá rimas de los o4os y tra ó con dificultad. = el %uerer formar un ho ar era uno le $timo+. en los re imientos. Paris le echó un vistazo al camino antes de inclinarse para besarla. aliados leales/ -<uántos de ellos te hacen sentirte. supon o. La ente se casaba por distintos motivos. 3e miraron a los o4os. eran !asón. A los %ue no conoc$a en la escuela o en peleas. !e port& muy mal +le apretó con fuerza la mano y buscó su oscura mirada+. el m&dico y otro sirviente de la casa Lancaster. si la amara verdaderamente.

+Ashby +con una fr$a sonrisa lo inspeccionó de arriba aba4o+. +Podr$a decir lo mismo acerca de ti. Isabel hab$a desentra#ado todo correctamente. "urante dos a#os se sintió indi no de la vida misma por los horrores %ue hab$a inflin ido a otros en la uerra y por haberle fallado a *ill. +. Dbservó la ceniza caer en el frondoso 4ard$n de lady <onyn ham y recordó las 'ltimas palabras %ue le hab$a dicho IsabelG 0Cuizás si hubi&semos sido más directos el uno con el otro antes1. La criatura a %uien ocultaba en el sótano de la residencia Lancaster era ese ni#o pat&tico %ue se escond$a en su interior necesitado de afecto. era la fuerza %ue impulsaba todas sus elecciones erróneas. pero ella la disimuló con una estudiada sonrisa ma4estuosa. las circunstancias de la muerte de su hermano. hab$a motivos %ue se hab$a ocultado incluso a s$ mismo. 05ambi&n se lo ocultaste1. sin hombreras ni frusler$a al una. = el desd&n %ue sent$a por ese ni#o interior y por la debilidad de su padre. su historia personal. )ab$a ocultado su rostro.lla ten$a razón. @KB . lo %ue hab$a hecho en la uerra. . y a'n continuaba ocultando la charada urdida con 3ophie. Aun%ue no le hab$a mentido respecto de las razones por las cuales prefer$a la privacidad de su ho ar. 3intió %ue le palmeaban suavemente el hombro. Dlivia. La sorpresa se refle4ó en sus o4os. 0= lo %ue sientes por ella1.CAPÍTULO 30 Ashby bebió un tra o de brandy y olpeó li eramente el ci arro contra la barandilla del balcón. 5e ves muy apuesto esta noche. 3in listones. tambi&n serv$an de fachada para un sentimiento de ver Nenza muy arrai ado %ue se hab$a a ravado por las cicatrices del rostro. incluyendo su compromiso con una perra insensible. ?l hab$a sido de todo menos directo con ella desde el comienzo. = aun%ue ello parec$a suficiente para 4ustificar sus sentimientos autodestructivos. el relato completo de su compromiso con Dlivia. apuntó su conciencia. Al unas cosas nunca cambian.uenas noches. 3e dio la vuelta y sonrió burlonamente.

ambos sabemos %ue lo 'nico %ue encuentras irresistible de mi persona es mi ri%ueza. . +Por favor. lo tomar& como un cumplido.<ómo puedes desairarme y flirtear con esa cantante de ópera/ ?l sonrió. +8Jue idea de Pohn9 8(o tuve nada %ue ver con ello9 3abes cuánto te odia +ella hizo una pausa y un brillo de astucia destelló en sus o4os +. +Lo siento. A'n lo ha o. encuentro &sta más madura y ciertamente. !e has estado in4uriando por mis preferencias se:uales durante a#os. +. .stás cambiado... Ae resó al salón de baile. Cue disfrutes la velada. ofreci&ndole los labios para %ue la besara. Dlivia.. no sin antes o$rla protestar. +se puso de puntillas. pens& en ti. irresistible. +"eber$as saberlo. @KM . Apartó las manos de ella de su pecho. +"e acuerdo. hazlo +apa ó el ci arro y se diri ió hacia la puerta+..radford vino a mi alcoba. "isc'lpame. !i paciencia tiene un l$mite +de4ó %ue ella midiera el alcance de sus palabras y se despidió con un cort&s saludo de cabeza+. pero era 4oven y tonta. Le cayó la máscara de seducción del rostro. 5e acept& en su momento por razones materiales.l resentimiento se refle4ó en los o4os femeninos. lo admito. -= %u& hay de nuestra adorada se#orita Aubrey/ -5odav$a calienta tu cama de vez en cuando/ -D tambi&n la has descartado/ ?l perdió la calma. . +Dlivia.+5eniendo en cuenta %ue hace a#os %ue nos conocemos. +-Podr$amos hacer las paces/ 5e he estado observando 'ltimamente. +5en cuidado.lla le blo%ueó el camino y le apoyó las manos en uantadas en el pecho. -<ómo iba a saber %ue hab$a al o más involucrado en un matrimonio %ue un t$tulo ancestral y un acuerdo eneroso/ La primera noche %ue . Por mucho %ue me a radara tu versión más 4oven.

3in embar o. Isabel Dlivia. desde lue o. caminó por el salón y buscó con la mirada a al uien mucho más cálida y a radable. +La has defendido. +-Perdón/ +le respondió %uedamente. +sonrió Dlivia+.s todo tuyo esta noche +le di4o una voz femenina en tono $ntimo por encima del hombro+. (o hab$a tenido intenciones de concurrir a esa velada hasta %ue Isabel le di4o %ue asistir$a. (o estaba acompa#ado esa noche puesto %ue lady <onyn ham pertenec$a al más recalcitrante c$rculo de damas de sociedad de edad avanzada. 3e sent$a. Puesto %ue su presa todav$a no hab$a aparecido. a pesar de estar solo. +Lo amas. curado.+8Pa arás por esto. Isabel se ir uió. +!e fui por%ue tu hermano me asedió. 3e hab$an separado hacia menos de dos horas. >na se#al de alarma sonó en la cabeza de Isabel. )iciste todo menos ritárselo al mundo entero cuando la semana pasada huiste del teatro en un ata%ue de llanto hist&rico.. le parec$a %ue no podr$a sobrevivir si estaba sin ella más de una hora. curvó los labios en una leve sonrisa. Ashby9 La apartó de sus pensamientos. Cu& interesante considerando %ue te robó a tu amante. le resultaba imperativo verla tanto tiempo como fuese posible. iró sobre los talones para confrontar la &lida mirada de +La se#orita Jairchild no es una desver onzada. 3u desver onzada francesa no fue invitada. 3e 'n los dictados de su corazón. era el calor %ue a su corazón le hab$a infundido su diosa pródi a de amor. Isabel sintió %ue se le hench$a el corazón de ale r$a ni bien entró al salón de baile de lady <onyn ham al distin uir la ancha espalda de Paris perdi&ndose entre la multitud en dirección al salón de 4ue os. +. La cura.. @LO . Al pensarlo.. y aun as$ lo echaba de menos con una intensidad %ue le produc$a casi un dolor f$sico. no de4ó de maravillarse por su capacidad para tolerar a a%uellas hienas hipócritas. no te molestes en ne arlo. %uienes preferir$an tener %ue afrontar una muerte lenta antes de permitir %ue su impoluto feudo se contaminase con personas como 3ophie Jairchild.. se diri ió a la sala de 4ue os.

convenc$ a Pohn de %ue me acompa#ara a Paris para visitar a Ashby. 8con a%uella prostituta francesa9 Pohn estaba horrorizado. Puede ser muy persuasivo cuando lo desea. = debió evidenciarlo en su e:presión. pero no lo ró en a#arme +a re ó Dlivia.radford al cabo de tres meses. Ashby me hizo e:actamente lo mismo hace cuatro a#os. <ancel& el compromiso despu&s de atrapar a Ashby en fla rant con una cantante de ópera francesa. Cuiso emprenderla a olpes contra Ashby.radford. <onmocionada. recib$ una carta de Ashby con vehementes declaraciones de amor y en a#osas disculpas. !e ro ó %ue lo reconsiderara e intentó convencerme de %ue huy&ramos. Isabel la si uió a la bien surtida biblioteca de lord <onyn ham. 3& precisamente por lo %ue estabas pasando. Isabel necesitaba tomar asiento. Ima ina mi consternación cuando lo hall& con. -Podemos diri irnos a la biblioteca/ . puesto %ue Dlivia no se privó de abundar en detalles. Pens& %ue era me4or %ue estuvieses al tanto del carácter de tu patrocinador antes de rechazar a Pohn. esc&ptica y consternada. pero le ro u& %ue no lo hiciera. @L1 .. +"espu&s de la ratificación del 5ratado de Jontainebleau. (o mereces a Pohn + iró sobre sus zapatos de tacón alto y se diri ió al salón con paso decidido. (ada %ue no fuese la peor de las circunstancias me habr$a persuadido a cambiar a Ashby por .+5onter$as.radford. +-Cu& te indu4o a revelarme la verdad/ +pre untó cuando recuperó el habla+. pero atrapada por la curiosidad. !i abuelo usó todo su poder para acallar el asunto y me cas& con . . +. +"ebes de haberme considerado una persona sin sentimientos por haber roto mi compromiso sólo por falta de paciencia +di4o a t$tulo de introducción Dlivia+. 5en o mis defectos. (o pod$a soportar perder a un hermano %uerido a manos de un indi no amante infiel. Isabel estaba consternada. Ashby es un e:perto tirador y un soldado profesional. . confundida.. <on recelo. 3oy consciente de %ue no me tienes mucha estima.stoy se ura de %ue comprendes mi prurito de proporcionarte los detalles escabrosos del desa radable amor$o.s me4or mantener esta conversación en privado. Pero no lo lamentar& si lo haces.n su mente se arremolinaban fra mentos de frases demasiado similares a lo descrito por Dlivia. pero mi hermano s$. Isabel no supo %u& pensar. su resentimiento con 3ophie resur ió acompa#ado de una violenta sensación de náuseas.s verdad. +>na semana antes de mi boda con . pero no soy tonta.

+3til oe te vio abandonar el salón con Dlivia. 3e in%uietó y frunció el ce#o. (o pueden hallarnos solos a%u$.scondi&ndote de m$/ Isabel levantó abruptamente la cabeza. 5en$a el estóma o revuelto. Cuizás el olpe %ue te diste en la cabeza s$ fue rave despu&s de todo +cerró suavemente la puerta y avanzó. recostado contra el marco. +(o me mientas +murmuró contra su cabello+. +Pareces descompuesta. habr$a obtenido un esposo infiel y sinver Nenza. "el&itame con su relato. Paris se hallaba de pie en el vano de la puerta. un libertino consumado no pod$a cambiar sus malos hábitos. +(ada. 3e detuvo frente a ella y le co ió el rostro con ambas manos. Le rodeó la cintura con el otro brazo y la atra4o contra su pecho.videntemente.lla se liberó de su abrazo y lo enfrentó. Los detalles %ue Dlivia le hab$a provisto no de4aban duda de la veracidad de los hechos. deseo re resar al salón de baile. ?l la co ió del brazo cuando se diri $a a la puerta. pero lo %ue no hab$a e:presado era la conclusión ló icaG %ue si Dlivia hubiese huido con Paris. 3e desplomó en una silla y se cubrió el rostro con ambas manos. -Cu& fue lo %ue te di4o ahora esa cobra repu nante/ . + 8(o comprendes el si nificado de esa palabra9 +le respondió ásperamente Isabel. +(o +ella le apartó las manos y se puso de pie+. al i ual %ue un leopardo no pod$a cambiar sus manchas. +8La verdad acerca de la cancelación del compromiso9 +<omprendo +se cruzó de brazos+. =a pasó. +-. . -%uieres/ @L2 . 3eamos completamente sinceros el uno con el otro de ahora en adelante. 5uve un mareo.Isabel se sintió febril. +-Cu& sucede/ (o pod$a mirarlo directamente.

+(o me en a#as con tretas semánticas. Isabel tendr$a %ue haber sabido %ue no deb$a creer nada de lo %ue le di4ese a%uel t&mpano perverso.. traición. deber$a haberte dicho la verdad. fue una doble sorpresa para m$. antes de %ue continuemos. debes decidir si me consideras honesto. <uando me enter& del feliz acontecimiento. (o deber$a haber dudado de ti. = s$.radford tres meses despu&s. "e4ando as$ al descubierto a la 6ár ola. <onsecuentemente. especialmente cuando *ill alber aba una opinión tan elevada de Ashby más allá de cual%uier reproche. +. Dlivia era una serpiente.se no es el punto. o no. Lo %ue importa esG -lo crees/ Podr$a contarte una versión completamente diferente pero.. cortada. @L@ . "e lo contrario. son verdaderamente ravesG infidelidad. cosida e incre$blemente inflamada. .. abuso. La naturaleza frá il de Dlivia no pudo soportar la dura e:periencia y vomitó en mi presencia. fue a . -cuándo me sorprendió en fla rant con una cantante de ópera/ +)ace cuatro a#os +repentinamente.spa#a con su adorado hermano. pero me no me sent$a cómodo con ello +la observó detenidamente+.lla te atrapó en fla rant con una cantante de ópera en Par$s.+.ntonces no nie as nada de ello/ +e:clamó ella conmocionada. 3u adorado hermano no tardó ni un se undo en traerla de re reso a In laterra. se 'n se desprende de tu investi ación. !e encontró en un hospital de campa#a y se comportó de manera muy atenta. +. hasta el d$a en %ue el ciru4ano me %uitó los venda4es. al haber recibido noticias contradictorias acerca de mi salud. -aceptar$as %ue es verdad/ 3i soy un embustero. !e practicaron ciru $a y estuve postrado en cama durante seis meses. !i %uerida e: prometida. 8Pero es por tu culpa9 3i hubieses sido franco conmi o. pero la estás utilizando. +5e creo. una bala de ca#ón cayó a unas pul adas delante de m$. -no es as$/ 8Al i ual %ue me utilizaste a m$9 +!is pecados. -Acaso olvido al o/ +-. donde se convirtió en lady . (o dudar$a de tu sinceridad si no me hubieses ocultado la verdad acerca de tu prometida. ya %ue nunca te hab$a molestado en informarme acerca del cambio de nuestra situación. 8!e mentiste9 "i4iste %ue t' y 3ophie sólo erais ami os. se dio cuenta+..:iste una diferencia entre ser honesto y ser directo. estar& perdiendo mi tiempo. La e:plosión me destrozó el rostro. Juiste herido en esa &poca. -no es cierto/ +)ace poco más de cuatro a#os. manipulación. 3e 'n Dlivia.: prometida. es razonable pensar %ue lo %ue di a es falso.

-La amabas/ +(o. a%uella manera de @LE .ueno. +. +. +-Por %u& dir$a espec$ficamente Dlivia %ue te hab$a encontrado con. >n sinver Nenza de corazón oscuro suena me4or %ue una 6ár ola rechazada.. Parec$a admisible./ +-<on una cantante de ópera/ Pre 'ntale a tu ami o )anson. nerviosa. pero s& %ue debe haberte lastimado profundamente. incluso conoci&ndome tan bien como me conoces.n primer lu ar. e:tendió sus lar as piernas y las cruzó.<omo cuáles / +.. . -Cu& más/ 5e escucho. 3ab$a %ue a%uella mirada oscura. +. sinti&ndose de pronto demasiado apasionada. +. por%ue. (ada. lo suficiente como para inventar otras cosas en realidad. o cual%uier carta %ue yo le haya enviado.so es todo. . +-Por %u& no habr$a de parecer propio de m$/ !e conoce desde hace a#os...lla de4ó de caminar. -eso crees/ . no una carta. pero detestaba discutir. 5e apuesto lo %ue %uieras a %ue no podrá hacerlo.+"e cual%uier manera. +8a'n está la cuestión de 3ophie9 +. +-Pues por %u& la e:presión severa en tu rostro/ +Por%ue. la carta %ue le escribiste ro ándole %ue lo reconsiderara y su iri&ndole %ue huyeran..l fue %uien elucubró la sensacional historia %ue difundió por todas partes. no me importó. DhYoh. y muy propio de ti. . +. . P$dele %ue te muestre la carta incriminatoria. dilo +&l se de4ó caer en un sillón. ya %ue la 'nica correspondencia %ue he mantenido en mi vida ha sido por cuestiones de ne ocios.lla se echó hacia atrás.en a%u$.lla caminó de un lado a otro. no tardaste demasiado en pensar lo peor de m$.res tan c$nico al hablar de ese tema +susurró ella+.. +)ay otra cosa +la cual ella desesperaba por saber.n realidad. Pero no creas en mi palabra si no %uieres. y es a ua pasada.l relato de Dlivia conten$a varias cosas %ue parec$an ciertas. +Jaltar$a más. !i reputación ya estaba hecha a#icos. .

.hablar arrastrando las palabrasF la conducir$an directamente a ser atrapada in fra anti con &l. (ada personal e:istió entre nosotros. 3ois amantes. Jue un subterfu io.. por el amor de "ios9 = no. . -<ómo podr$a haberlo hecho cuando ocupas mi mente constantemente/ +al no verla todav$a convencida. ir$amos donde t' estuvieras.staba desesperado por recuperarte. (o soy completamente insensible +se pasó la mano por el cabello+. una charada. besándola en <ovent 6arden. Jue un complot. La pasar$a a buscar. a pesar del trato deplorable %ue le has dispensado la 'ltima semana.. no somos amantes.lla sintió %ue el pecho se le llenaba de dicha. >na mano con uante blanco pasó por encima de su hombro y cerró la puerta. +<omo di4e hoy a la ma#ana. %ue nosotros debemos estar 4untos. + 8. (ada más. tu separación de ella.lla esperaba %ue fuese as$. Lo %ue viste en el teatro fue un esto deliberado por llamar tu atención. por%ue cree.lla llevaba uantes puestos.. de ale r$a. +Lo de 3ophie no e:iste. +"i4iste %ue eras su ami o. +Isabel. adm$telo. y culpa. += lo hizo. 6iró abruptamente para constatar su sinceridad. !ira. te 4uro por la tumba de mi madre %ue nunca la to%u& de nin una manera %ue pueda ser remotamente considerada $ntima o se:ual. . !e doy cuenta de cómo te mira. a re ó+G -!e consideras tan ruin como para esco er a tu ami a entre todas las mu4eres del mundo/ "ame al o de cr&dito. +5u ami a 3ophie es una dama amable e inteli ente.lla sintió una opresión en el corazón. al i ual %ue yo. Paris inclinó su esbelto cuerpo hacia ellaF su aliento a brandy le rozó la me4illa. . . 3us solemnes o4os refle4aban el brillo del broche de zafiro clavado en su n$vea corbata. . +-<uan in enua crees %ue soy/ 5e vi. mi acuerdo con ella fue muy claro.staba completamente preparada para soportar tu desd&n y t' falta de consideración. @LH . <omprendió mi rechazo a reinsertarme en la sociedad y supo precisamente cómo darme conse4o y apoyo sin hacerme sentir como un torpe idiota pueblerino. tienes a 3ophie +se diri ió a la puerta y iró el pomo. despu&s la llevar$a a su casa y re resar$a a la m$a. de lo bien %ue os lleváis. un corte4o falso. A ella le importas profundamente.

+ 8Dh. +-Ae resaste a buscarme/ +(o te entiendo. +-"ebo recordarte cómo terminó nuestra hermosa noche 4untos/ !e desairaste. +(unca fue mi intención lastimarte ni humillarte.stabas saldando una cuenta pendiente conmi o. hacer %ue me lamentara por haberte desairado y despreciado. Ae res& tres noches despu&s y te vi. .stabas besándome a la ma#ana y bailando el vals con &l a la noche. 8me forzaste a hacer al o drástico9 (o habr$as vuelto a m$ si no te hubiese inducido a hacerlo.. . +(o me crees. 8(i& alo.lla deseaba matarlo. +Podr$a decirte lo mismo./ .. si te atreves9 ?l apretó la mand$bula. -Jue entonces cuando t' y 3ophie tramaron el plan a la luz de la luna/ 3us hermosos ras os espartanos se suavizaron en una sonrisa. 3e vio apenado. o %ue simularas hacerlo. -<uál de nosotros era. Jue diabólico.eros 4untos. +Lo hice +confesó honestamente ella+. no hab$a razón por la cual continuar obcecado. -= %u& fue lo %ue hiciste. el sustituto/ Abordada por una repentina desolación. me di4iste %ue me mantuviera ale4ado de ti y huiste de mi ofensiva presencia para no volver 4amás. 8y me acusaste a m$ de crueldad9 5e propusiste deliberadamente herirme y humillarme. +Para ser honesta. . ?l e:haló apesadumbrado.. por favor9 "eseabas casti arme.+La presentas como a una verdadera santa +musitó Isabel+.. (unca te lastimar$a de esa manera. no estoy se ura de lo %ue es peorG %ue te embarcaras en una aventura con m$ ami a pocos d$as despu&s de la hermosa noche %ue pasamos 4untos. ella di4oG +Antes de %ue <harlie conociera a An ie se enamoró de una tal se#orita La#e. tal como lo di4iste. me despreciaste. Cuizás debas estar con ella. -Por %u& continuaste alentando a )anson/ -Acaso no hab$a de4ado bien claro mis esperanzas y deseos por ti antes/ . subir a tu bello coche ele antemente vestido..lla era @LK . >na vez %ue tomaste la decisión de ponerle fin a tu reclusión. o a'n es.. lastimar mis sentimientos.

o para presentarlos de manera confusa. uno debe desistir. Paris. ya hiciste eso por m$. Le rozó la me4illa con la de &l. !ides las palabras. +-"i4o eso en tu presencia/ +=o estaba escuchando a escondidas. +"esear$a %ue te %uitaras la máscara en mi presencia. 3i nifica %ue. +3& lo %ue si nifica. Aun as$. . Le a radaba mucho <harlie. +Ahora has lo rado confundirme. 5e pido disculpas. +. Izzy. 5odo está calculado para ocultar tus verdaderos pensamientos y sentimientos. sin importar la herramienta %ue debamos usar. @LL . 3e ruborizó por completo+.res tan introvertido. +3i mal no recuerdo. <harlie estaba tan impactado con ella %ue se ne aba a aceptarlo. <uidas tu conducta. -%u& te impedirá volver a hacerlo/ +!e e%uivo%u& al hacerlo. tan reservado con lo uardas en tu fuero interno. hasta %ue *ill le di4o al o %ue siempre record&G cuando se necesita un martillo para aferrar un tornillo. .. uno debe buscar un hoyo diferente. -Lo sabes t'/ +los o4os le centellearon maliciosamente. <omprendió finalmente la implicación se:ual de la frase. <onstantemente transitas por el l$mite entre la verdad y la mentira.lla le palmeó la mano. +-(o estás siendo or ulloso/ . ?l hacia al o por lo cual ella se ofend$aF ella hac$a al o %ue a &l le desa radaba. .. <uando se supone %ue al o debe avanzar sin dificultades y eso no sucede. +(o cambies de tema. !i punto es muy claro. ?l curvó los labios en una sensual sonrisa.lla lo escudri#ó concienzudamente. pero nunca lo raron llevarse bien.dulce y amable. . +(o somos incompatibles.res un intri ante.l corte4o estaba destinado a fracasar desde el mism$simo comienzo. 3i ya una vez me lastimaste intencionalmente. (o deber$as escuchar a escondidas las conversaciones de hombres solos.l deseo no puede solucionarlo todo... dulzura. +!e refer$a a tu máscara invisible. Paris sonrió.

5us o4os centellean y brillan. <harles cerró la puerta. Aespondo todas tus pre untas. Paseó la mirada de uno al otro. azul. La puerta se abrió detrás de ellos. +. +-Al %ue nadie más amó/ +espetó c$nicamente. pero no puedes.lla volvió a mirar a Paris y salió de la habitación. -(o crees %ue es momento de terminar con ese 4ue o/ Isabel ya es mayor. 3emanas de retraso. . Pero puedo percibir la lucha %ue se desata dentro de ti. . +"eseas %ue me desnude ante ti. -Acaso sólo salen a la luz en tu sótano/ -. "anielli la despertó al amanecer. +<on retraso. Izzy. Isabel asintió al tiempo %ue miraba furtivamente a Paris. +An ie está cansada +di4o sin infle:ión en la voz+. al unas veces son de color verdes y otras. +.sp&rame fuera. ella rápidamente puso distancia entre ambos. las cosas %ue deseas decir. @LB . +5e lo cuento todo.s all$ donde vives/ 3e le contra4o la nuez cuando tra ó con dificultad. inmóviles. 3til oe apareció en el rellano.star& conti o en un momento.s sólo entonces cuando verdaderamente veo al hombre %ue amo +susurró ella. 3e miraron a los o4os. y no me revelan nada. 3u hermano mantuvo la puerta abierta para %ue ella pasara sin de4ar de mirar a Ashby.?l pareció conmocionado por su observación. +Al %ue *ill amó. +Lo s& +respondió Paris suavemente. "e un salto. Ash/ )an estado revoloteando uno alrededor del otro desde el primer d$a. +-Cu& estás haciendo con ella. +-La %uieres/ +3$.

<harles abrió la puerta. +8Pues tómala de una buena vez9 `ltimamente ha estado muy irritable. nos ha estado volviendo locos. @LM .<on una sonrisa ladeada.

-Acaso somos ami as de nuevo....CAPÍTULO 31 . Isabel se sobresaltó frente a la puerta de su oficina al reconocer la voz de 3ophie. +5odav$a no he tomado una decisión al respecto +le respondió Isabel con sinceridad+.. no.. / 3ophie 4untó las manos. Anoche Paris me contó. +86race á "ieu9 8Jinalmente te lo contó9 +...ino a verme cinco d$as despu&s de la fiesta de disfraces.. . no. 8Absolutamente no9 Lo hizo por ti. +<inco d$as. +-Cu&/ 8Dh. pensó Isabel. es cierto +Isabel ba4ó el tono de voz+. no tres / @BO .ntonces. no9 +respondió 3ophie estremecida+. 5itubeó durante al unos instantes. <ol ó la pelliza. +!e diri es la palabra. 5e escucho. +Cuise decir Ashby.ntra +Isabel le %uitó el cerro4o a la puerta y entró. +. -!encionó una charada. + -Prefieres mantener esta conversación en el pasillo o dentro de la oficina/ +. el sombrero y el ret$culo y se diri ió a abrir los posti os para permitir %ue entrara la luz del sol+... +. Isabel sintió un fuerte nudo en el estóma o.so al menos era al o. La esperanza y la cautela se refle4aron en los profundos o4os marrones de 3ophie. despu&s se dio la vuelta. 5' no eres. +-Paris/ +le pre untó 3ophie con el ce#o fruncido por la sorpresa. 3ophie cerró la puerta. o nos hablamos sólo por una cuestión de educación/ +di4o con un tono conciliador.uenos d$as.uenos d$as.

(unca renunciar$a a eso por un hombre. >na sonrisa llorosa suavizó la e:presión del rostro de 3ophie. Ashby es un hombre or ulloso. !e pidió %ue me convirtiera en su acompa#ante para aparecer en p'blico en la ciudad. 5e ne abas tozudamente a entrar en razón. aun%ue se tratara del mism$simo rey. "eber$as haberme contado en secreto lo %ue te hab$a pedido %ue hicieras.stoy perdonada/ Isabel refle:ionó. Lo encuentras e:tremadamente atractivo. Isabel recordó haber escuchado a Iris mencionar una nota misteriosa. Lo habr$amos discutido 4untas. . +?l %uer$a recuperarte y sab$a %ue tendr$a %ue cambiar su forma de vida.+. (os viste lue o en el teatro. para ambas. +8(o seas necia9 .:isten much$simos hombres y yo sólo ten o dos ami as %ueridas a %uienes no les importa mi pasado turbulento y me tratan como a una i ual. +-. "eseaba veros 4untos.n vez de eso.l d$a en %ue recib$ la nota ur ente y me diri $ a casa. 3ophie9 +la mera ima en de Paris hablando con 3ophie y bailando el vals con ella fue suficiente para sacarla de las casillas nuevamente. decidiste fastidiarme. Lo %ue me hace pre untarme.. +8"eber$as haberlo enviado conmi o y haberte mantenido al mar en. atraerte de nuevo. @B1 . +Jue una treta sucia.l resentimiento %ue sent$a Isabel se aplacó. !is intenciones eran las me4ores.ra como un pez fuera del a ua. -"isfrutaste de la charada/ +8"esde lue o %ue no9 Pero te comportabas de manera tan obstinada. -no es as$/ Cuizás t'.. Perdóname si me e%uivo%u&.ien. +. Cuer$a impresionarte. -adonde se hab$a diri ido/ +<ontin'a. un fin imiento cruel y da#ino. Pero si no hab$a ido a ver a 3ophie a%uella noche %ue ella hab$a ido a su casa. +3& razonable.. no buscar apoyo en ti. 8(unca9 8Pamáis9+afirmó 3ophie vehementemente. Izzy. por%ue ser$a una verdadera pena.. +5' eres mi ami a. (o fue fácil para &l. . .

3ophie se precipitó hacia delante y envolvió a Isabel en un fuerte abrazo.n el pasado hab$a utilizado las evasivas y la frivolidad para deshacerse de sus pretendientes. a tu a encia y a tu ami a francesa de un solo olpe. de4ó la puerta entreabierta. o te destruir&. !is sentimientos y mi corazón le pertenecen a otra persona. sa azmente.+5odav$a estoy eno4ada conti o. +6racias. manten$a la apariencia de una dama normal. 0Dtra vez no1. -3abes/. +8<uánto he echado de menos a mi dulce ami a9 +=o tambi&n +respondió Isabel con voz entrecortada y ale re. estás perdonada. (o sab$a cuándo se hab$a convertido en un modo de vidaG tolerar las atenciones de los hombres y despu&s rechazarlos en el 'ltimo momento. "ecidió se uir el conse4o de 3ophie y hacer al o %ue hasta el momento no hab$a hecho. 3eparaste las piernas para Ashby. @B2 . mientras daba vueltas en la cama. Perdóneme. 5e dedi%u& demasiado tiempo y esfuerzo para de4arte ir ahora. esperandoQ a Ashby. ya no más.ueno. "eshazte de &l. t' me cautivaste y debes pa ar por ello. ya basta de 4ue os +le propinó a Pohn una sonrisa contrariada+. 5e se u$ la noche del baile de disfraces. +Lo siento. . La sonrisa masculina le heló la san re. "e esa manera. 5en o un compromiso +salió de la sala y.sto es para ti +Pohn le dio a Isabel una rosa ro4a. Llamaron a la puerta y ellas se separaron. Además. nada de e:plicaciones floridas. . Anoche. Por favor. %uerida. +. +Lord Pohn +di4o cort&smente 3ophie y se inclinó para susurrar al o$do de Isabel+. cuando en realidad estaba anando tiempo. (o puedo casarme conti o. Pohn. pero nos casaremos. . a ti.uenos d$as. Dbservó la rosa y despu&s a Pohn. 5e deseo %ue seas muy feliz. +. 5e lo a radezco. perdóname. Puso la rosa a un lado.. se hab$a percatado de %ue hab$a estado haciendo lo mismo con el hombre a %uien hab$a estado esperandoG estaba ale4ando a Paris. pero s$. y lo harás para m$.. +(ada de adulaciones modestas.ra la herramienta de la cual se val$a para apaci uar a su madre y a su hermano. deseosa de contraer matrimonio. se#oras +&l hizo una reverencia. en el lecho de bodas. a uardando. estoy al tanto de tu p$caro secretillo.

. te matar& +di4o con una voz áspera. 3erá se re ada p'blicamente y para siempre.Isabel se %uedó mirándolo. tal vez no.lla le empu4ó el pecho con todas sus fuerzas. no lo ha as9 +le imploró+. aferrándola fieramente+. 3erá desairada donde%uiera %ue vaya.. (in una anfitriona respetable la recibirá en su casa. +-<uántos ho ares respetables %uerrán contratar empleadas a trav&s de tu a encia/ -Cu& les deparará el destino a estas pobres mu4eres a %uienes ayudas/ . +5e refieres a Ashby..lla se puso l$vida. .. Pohn levantó la cabeza y recibió un f&rreo olpe %ue lo tumbó al suelo. (o tienes escapatoria. presionándole rudamente la trá%uea con el antebrazo.lla lo abofeteó. 3u mala reputación no sobrevivirá una campa#a de difamación.spl&ndido. olpeando la pared. pasmada. Ashby.urdeles %uizás. +-3in ob4eciones/ . Liberando a Pohn. atray&ndola hacia s$. lo co ió del cuello y lo empu4ó contra la pared. pero &l la a arró del cabello. rompas tu promesa por &l. +8.. Paris avanzó. luchando por liberarse. +Pi&nsalo me4or +la puerta de la oficina se abrió de par en par. +8(unca me casar& conti o9 + ritó una voz desde su interior+. "os prostitutas en una misma obra de caridad +chas%ueó la len ua en sonido desaprobador.res despreciable9 8(unca ceder& ante tu chanta4e9 ?l la sacudió. . Paris se volvió para mirarla.. lu4uriosa y en&r icamente. @B@ . tu or anización de caridad será conocida como al o muy diferente. 3erás m$a. -Pero %ui&n salvará a la picara francesa/ ?l no puede casarse con ambas. +3i vuelves a tocarla. 5al vez se case conti o. (o vale la pena %ue. profunda e iracunda. %ue incluso a Isabel le pareció irreconocible.. "ile a tu hermano %ue me espere a las ocho en punto esta noche. 5en o ami os. +Los momentos desesperados re%uieren medidas desesperadas + le aprisionó la boca con la suya. Isabel. +8(o.

-. pero t' s$. 8Pelea. Paris le atrapó el pu#o. @BE . Lo ró calmarse y rechazó el desaf$o. A Isabel le ustan mis o4os +retorció el brazo de Pohn y le propinó un duro olpe en el abdomen.s suficiente/ -D deseas darme al una otra lección/ <on un ru ido salva4e. pero Paris los es%uivó+. r$ ida cada fibra de su cuerpo. cobarde9 "e pie. .. sin aire y cubierto de contusiones.. +(o tienes pruebas. Paris lo co ió de la mand$bula. o %u& vio en ti para concederte su admiración. +-= de4ar a Isabel conti o para %ue confabul&is a mis espaldas/ + espetó burlonamente Pohn+. Pohn se incorporó y se abalanzó sobre Paris. Pohn se echó hacia atrás. 3erá tu palabra contra la m$a. (i si%uiera se hab$a molestado en ne ar la acusación. dos veces.s tiempo de %ue te d& la lección %ue bien mereces +le lanzó un pu#etazo a la cabeza.. saltando como un pu ilista en una pelea por el campeonato+. 8Arruinaste la vida de mi hermana9 -Piensas %ue permitir& %ue tambi&n arruines la m$a/ +5' y tu hermana se las in enian para hacerlo sin ayuda. tenso e inmóvil.+?l no lo vale. Paris cerró los pu#os con fuerza. 4adeando sin aliento+.. <ortes$a del 6entleman7s Packson +le lanzó un se undo y un tercer olpe. +(o pelear& conti o. Isabel hizo una mueca de dolor cuando Pohn recibió una endemoniada palizaG un codazo en el cuello. Pohn olpeó a Paris en la mand$bula y lo hizo tambalearse. lár ate. +)e deseado hacer eso durante a#os +di4o socarronamente Pohn. -Cu& dirá Prinny cuando se entere de %ue el futuro conde de )aIorth es un ladronzuelo %ue roba fondos de caridad/ Anulará la desi nación del le ado de Dscar. Isabel estaba asombrada. >na vez. pero peleas como un deleznable plebeyo miserable9 "ios sabe por %u& mi abuelo te llevó a nuestra casa. sudoroso. +Los o4os no. un fuerte olpe al ri#ón y otro directo a la nariz %ue le rompió el hueso san rando profusamente. 3e limpió la san re de la nariz con el dorso de la mano y di4o con o4os centelleantesG +8Puede %ue seas un maldito conde. Pohn se dobló y cayó de rodillas.

<uando Pohn cayó al suelo. y la he comprometidos. Paris +susurró Isabel horrorizada+. . s$ %ue lo es. a 3ophie. +Ambos sabemos %ue respetas demasiado a mi abuelo como para enviarlo a prisión por deudas. anado. !i padre. +Dh.l bastardo a'n respira +lo arrastró de la nuca y lo arro4ó a una silla. Isabel le rodeó la cintura con los brazos. a la obra de caridad. +(o lo mat& +Paris se arrodilló 4unto al cuerpo inmóvil de Pohn y le tomó el pulso+. +!i abuelo tiene setenta a#os y se ve más 4oven cada d$a +afirmó Pohn+. Pohn. 3e limpió el pu#o ensan rentado en la corbata de Pohn y despu&s se acercó para abrazarla. @BH . . -Cu& has hecho/ Lo has matado. %uerida.sto no es una competición. +!e si uió hasta tu casa la noche de la fiesta de disfraces. y casi pudo simular %ue todo estaba bien en su mundo+.. ya estaba inconsciente.+3i vuelves a acercarte a la se#orita Aubrey te 4uro %ue enviar& a todos los acreedores a cobrarle las deudas a tu familia. de i ual manera heredar& los bienes de mi abuelo. +)a amenazado con arruinarnos a todos..l rostro de Paris se torno ceniciento.. Lamento haber lle ado demasiado tarde para impedir %ue te acosara +murmuró contra su cabello+. +-Isabel/ -. As$ %ue. a m$. está muriendo de una enfermedad en el h$ ado. Aápido como el viento.. le apoyó la cabeza sobre el reconfortante hombro. nunca lo fue. +. para destruir la a encia. +Dscar 11O vivirá para siempre. Paris avanzó hacia Pohn y lo olpeó con la celeridad de un rayo. 83anto "ios9 85odas esas pobres mu4eres y sus hi4os9 >n escándalo de tal ma nitud.s verdad/ +le pre untó muy %uedamente.ntend$ bien/ -3abe lo nuestro/ La abordó la ansiedad. Amenazó con usar eso y calumnias embusteras contra 3ophie para.. Isabel y yo estamos . desafortunadamente. suponiendo %ue convenzas a Prinny para %ue cancele el le ado del t$tulo )aIorth directamente a m$. ?l lo sabe.lla tra ó con dificultad. +Dh. "$selo. -..

)abr$a hecho más.stá desesperado por resolver los problemas económicos de su familia casándose con al uien %ue posea fortuna. Intent& ayudarlos.+5ran%uila. (o te preocupes. 5e estoy infinitamente a radecida. +Juiste inmensamente valiente en defender mi honor. Al i ual %ue el padre de Pohn.. +suspiró +. fue un despilfarrador en sus d$as de 4uventud. +-Cu& harás/ -<ómo supiste %ue hab$a robado el dinero/ +>na especulación acertada. +. las mu4eres %ue frecuenta son diversión. La e:presión de &l se tornó sombr$a. (o te lo cont& por respeto a Dscar. 5oda la familia está sin un peni%ue y acosada por las deudas. es una manera desleal de desacreditar a un rival. el tiburón rubio nunca volverá a molestarte. . 5odas sus propiedades estaban hipotecadas.lla destruyó mi ma nanimidad.. "e cual%uier manera. . . leal y corazón de Ashby la emocionó.sos son ne ociosF en cambio. a pesar de lo %ue lo aprecio. Lo prometo.lla levantó la vista para mirarlo. eres un ran caballero. "espu&s de %ue haya terminado con &l.lla le sonrió. enerosa del +Además. Ashby. . +-Jrecuenta mu4eres/ Pero si cada 4oven de !ayfair está ansiosa por llevarlo al altar. las mu4eres y se ana la vida en las mesas de 4ue o. ad%uir$ las tierras lindantes con )aIorth <astle por el doble de su valor y las ane:& a Ashby Park. Cuer$a anarte por m&rito propio. !e encar ar& de )anson.. La anancia %ue Dscar obtuvo de la venta le sirvió para recuperar sus propiedades.lla lo besó. puedes contar con ello. cuando no estás intentando desvestirme. Dscar. +-=a no estás eno4ada conmi o/ @BK . hasta %ue su h$ ado colapso despu&s de a#os de abusar de la bebida y vivir verti inosamente. . Pohn es más 4uicioso %ue ellos. +>n caballero %ue rompe sus promesas no es un caballero. +5e cobi4ó ba4o su ala +la naturaleza amable. .l vie4o. dulzura. +A veces. pero ama vestir bien. Por tanto. pero Dlivia..

Puedo llevar a Perome a Paris.. +Cuiero %ue te vayas a tu casa y permanezcas all$ +le di4o Paris a Isabel+. +!e desasociar& de la a encia.. Ddiar$a tener %ue renunciar a mi labor a%u$. intentará cual%uier cosa. 3ophie estaba terriblemente pálida. A &l se le llenaron los o4os de ternura. )anson está desesperado. "eseamos mantener todo el asunto lo más calmado posible.. (o permitir& %ue &l lastime a nin una de ustedes. 3in rencores. +(o harás nada de eso. +.. y de4ar& In laterra por un tiempo. Al uien tosió. capturándole la boca en un beso embria ador %ue se e:tendió hasta %ue cada fibra de su cuerpo se estremeció de placer. (adie e:cepto yo.. intentará acorralarte otra vez. dulzura +le imploró suavemente. +<on los o4os brillantes de emoción. "ile %ue estoy a car o de todo. incluso secuestrarte.+=a todo está olvidado. )e hecho las paces con 3ophie. Les doy mi palabra. +-Cu& sucederá si Pohn. Puede %ue &l se presente all$. 5ampoco de4ar& %ue destruya nuestra a encia.n vez de ello. . . Por eso debes permanecer en tu casa los pró:imos d$as. +-Cu& le sucedió/ desplomada en la silla. )az una lista de ente en la %ue conf$as y dile a los criados %ue no permitan el acceso a nadie %ue no est& en ella. perder$a todo el poder %ue tiene sobre ti. Ase 'rate de %ue 3til oe se d& cuenta de lo peli roso e irracional %ue es )anson. Paris le besó los dedos+. comienza a difundir las calumnias/ +(o lo hará. "eber$a haberle puesto fin al corte4o de )anson hace mucho tiempo. Isabel saltó hacia atrás y encontró a Iris y a 3ophie sonri&ndoles ampliamente. Paris se asomó detrás de Isabel y entrelazó los dedos con los de ella. (o %ueremos %ue vaya a matar a )anson. hasta %ue yo me ha a car o de &l. +Iris se#aló la blonda masa amorfa Para el momento en %ue Isabel terminó de e:plicar lo sucedido.res pura de corazón +la alzó contra &l. 5en mucho cuidado. @BL . pero cu&ntale lo menos posible. pa ará por mi estupidez.s culpa m$a +Isabel le echó una mirada a Paris+. as$ %ue debes hacerle saber a todos %ue tomó tu rechazo de una manera muy poco caballerosa y %ue no debe ser recibido ba4o nin una circunstancia. +6racias +di4o 3ophie aliviada+..

lo atra4o hacia s$ y lo besó. por favor/ +La cuidaremos bien. "espu&s considerar& al unas opciones +le echó un vistazo a las ami as de ella+. (o se preocupe por ello. -Cu& harás con &l/ +Lo de4ar& en su casa de la ciudad. Incluso su corbata estaba tan proli4a e inmaculada como el resto de su vestimenta. +. como si %uisiera decir al o más. a diferencia de la masa arru ada en la silla. 3e in%uietó+. Lord Ashby +di4o Iris sonriendo+. @BB . . 3erá me4or %ue lo lleve a casa antes de %ue vuelva en s$. +Ds lo a radezco +volvió la mirada hacia Isabel. +)az %ue sea muy pronto.lla hizo una mueca. -Podr$ais acompa#arla a su casa. Isabel lo co ió de la solapa.+Lo har& +le prometió ella mientras el temor la sobreco $a+.<uándo volver& a verte / +Pronto. 3us o4os de color esmeralda la estudiaron durante un lar o momento. +Lo suficiente. +-<ómo de pronto/ Los o4os le centellearon p$caramente.

lla cerró los o4os. y en la sensación de sus brazos rodeándola. mi amor/ +-<ómo entraste a%u$/ La casa está prácticamente fortificada. . +5rep& por el roble hasta la alcoba de hu&spedes.lla suspiró. >na esencia oscura y seductora la envolvió por completo. 3umida en la calidez y la oscuridad.so e:plica por %u& no vino esta tarde despu&s de todo.l calor %ue sent$a en el vientre se e:tendió a sus muslos hasta %ue todo su ser deseó ser acariciado. La sensación de unos suaves labios contra los de ella se filtró en su sue#o.res un sue#o/ +"ios. mi amor. aliento por alientoG 3usurra.CAPÍTULO 32 . se perdió en el sabor de su boca. . tanto tiempo atrás. despertando su cuerpo ante un deseo intenso y profundo. ?l le acarició la espalda describiendo c$rculos sobre su del ad$simo camisón.uelve a m$ en sue#os. into:icada por &l. . +. )ab$a olvidado %ue &l conoc$a su casa tan bien como ella. Le e:ploró la boca acariciándola con la len ua. cobi4ándola fuertemente contra su sólido pecho. para %ue pueda dar latido por latido. manteni&ndola a salvo. @BM . incl$nate. en el placer de su beso sensual. + -3$. La ima en la hizo re$r.Cu& hiciste con Pohn / +Lo arro4& en su casa. <o ió su suave cuerpo en un abrazo y la besó más intensamente. espero %ue no +murmuró Paris. sin pensar con claridad. Literalmente. <hristina Aossetti. +. como hace tiempo. rodeó con los brazos la sedosa cabellera %ue se inclinaba sobre ella y le pre untó adormecidaG +-.

satisfacer el deseo %ue le consum$a el cuerpo y las ansias %ue le colmaban el corazón. Le deslizó los dedos hasta los senos y le delineó el borde de los pezones provocándole una sensación electrizante.lla se arrodilló y le deslizó las manos por la ancha espalda.+Isabel +susurró &l. Isabel +le susurró al tiempo %ue se inclinaba para besarla. se los apretó suave y posesivamente. 5e echaba de menos.res una ho uera escondida tras una máscara con la ima en de una obra de arte + inclinó la cabeza y le succionó ávidamente el seno. el chaleco y la camisa. @MO . +=o tambi&n deseo estar conti o +ella le %uitó el abri o de los hombros y le desató la corbata. . 3e deleitó con la e:pectativa de estar ba4o su fornido cuerpo. deseada y atesorada. fundi&ndose con &l para arder 4untos en una pasión borrascosa. Los pecaminosos placeres %ue &l le provocaba con la len ua. . devorándole el cuello y provocándole un hormi ueo por todo el cuerpo+. (ecesitaba sentir su piel contra la de ella. >n suave emido escapó de los labios femeninos. +Levanta los brazos +cuando ella as$ lo hizo. (o vine a%u$ para hablar de tu anti uo pretendiente. deseando %ue no se detuviera.lla le acarició la espalda y el pecho. 3e sent$a cálido. . (ecesitaba tenerlo entre sus brazos. 3e sentó en el borde de la cama y se a achó para %uitarse las botas. dominada por las fuerzas de su deseo. le echó la melena de rizos detrás de los hombros y le co ió el rostro entre las palmas de las manos+. besándole la aterciopelada piel. los labios y los dientes le incrementaron la humedad entre sus muslos hasta %ue las ansias %ue se a olpaban dentro de su ser le resultaron casi intolerables.lla lo co ió de la musculosa cintura. 3e puso de pie para deshacerse de los pantalones y de la ropa interior.lla se hallaba de espaldas a la ventanaF &l contempló con ran ansiedad su esbelto cuerpo iluminado por la luz de la luna. "eseo estar conti o. . la despo4ó del camisón y lo arro4ó al suelo. 3in &l. . sintiendo los m'sculos tensos. despu&s se iró hacia ella. +Adoro cuando me tocas +le susurró. se sent$a desolada. esbelto y fuerte. La hac$a sentirse tan hermosa. <uando se le endurecieron. +Pues reavivemos nuestra relación +&l se despo4ó del abri o e hizo rápidamente lo mismo con la corbata. +Adoro tocarte +le respondió con voz ronca+. haci&ndole arder el cuerpo de ansias.

?l dio un brinco. los o4os le brillaron como emas preciosas en la oscuridad. lo volvió a acariciar. +(o realmente. +)ola +di4o &l.stá t$midamente ansioso de conocerla. . le cubrió el vientre de besos y la co ió de las caderas.lla lo envolvió con las piernas. Aun%ue es un persona4es e:traordinario. no podr& contenerme +le advirtió ásperamente mientras ella le aferraba el miembro y se lo acariciaba. "ios. Dsada. . +Pues es bienvenido +respondió ella con la voz enron%uecida. deleitándose con las oleadas de placer %ue la llevaban al &:tasis..stoy completamente se uro de %ue se esmerará por complacerla. milord. . sumida en una plenitud de sensaciones. -%uieres matarme/ +Cuiero darte placer +le deslizó las manos hacia arriba. +)ola +ella le sonrió mirándole el rostro cubierto por las sombras +.Le deslizó las manos por las an ostas caderas y los muslos. Paris ru#ó. la seductora caricia y el olor de su sedosa piel.s &l un caballero/ +le pre untó ella conteniendo una risilla. por el musculoso y tenso abdomen. deleitándose con su ardorosa humedad+. ?l le acarició el cl$toris con la len ua. he tra$do a al uien conmi o. sinti&ndose cada vez más apasionada. al tiempo %ue las caricias %ue le proporcionaba con la @M1 . incitándolo a penetrarla. apoyándose $ntimamente contra sus muslos.lla cerró los o4os con fuerza y sintió %ue se le tensaba el cuerpo. &l se estremeció voluptuosamente+. 3e aferró salva4emente de las sábanas. Isabel. he estado fantaseando con volver a probar una deliciosa fresa +&l se deslizó hacia aba4o. "eslizó las manos hacia aba4o acariciándole la espalda y le co ió las nal as. +3i me acaricias. +-(o lo comprendes/ 3i te deseara más de lo %ue te deseo ahora. Ar%ueó las caderas. . )e. Amaba profundamente a a%uel hombre. le besó un pezón enhiesto. y le co ió el miembro henchido.spero %ue le a rade. despu&s el otro.. +-. +Antes de volverme loco. . arder$a hasta convertirme en cenizas +con un suspiro entrecortado. pero ella no se apartó. 3e apoyó contra &l frotándole los pechos contra el torso. >sted me resulta curiosamente familiar. += usted me resulta deliciosamente inolvidable +volvió a besarla de manera sensual y decidida. deleitándose al sentir el e:%uisito peso de su cuerpo. apoyándole las caderas entre los muslos de ella. la recostó sobre la cama y se colocó sobre ella.

. .. en la profunda sensación de felicidad %ue e:perimentaba al sentirse colmada por el cuerpo masculino. La besó tiernamente y le apartó los rizos del rostro. s$9 8Dh. ar%ueándose y desplomándose como si fuesen olas embravecidas. como solamente Paris pod$a hacerlo. perfectamente entrelazados. en la fuerza de las embestidas.. 3intió cómo la colmaba con la lava ardiente de su pasión para despu&s desplomarse sobre ella.. IsabelT +se tensó entre sus brazos. presa de fren&ticas convulsiones. 4adeando intensamente.lla le cobi4ó la cabeza en su hombro. devoró sus ritos de placer con sus besos y la penetró profundamente. rela4ada y. @M2 . Paris. acariciándole amorosamente la espalda. ?l se incorporó. 3intió %ue la recorr$a una oleada de ur ente anhelo.lla se perdió en el aroma y el calor de su piel. 3in recobrar por completo la conciencia. . ?l apretó los dientesF su piel. Dh..l corazón le alopaba con tanta fuerza como un purasan re en plena carrera. <on la vista acostumbrada ya a la oscuridad. colmándola de placer. resplandec$a a la luz de la luna.. ella se contorsionó aferrada a sus hombros para recibir ávidamente el cuerpo masculino %ue la embest$a ferozmente. . apretándolo contra su corazón. ella perdió la conciencia al sentir oleada tras oleada en perfecta sincron$a y tan intensas como las de &l. s$+arremetió con las caderas en ritmo fren&tico+. )icieron el amor en un trance. h'medo y a otado... +Dh. Paris levantó la cabeza y los mechones de cabello le cayeron sobre la frente. a itándose y sacudi&ndose. Isabel se sintió saciada. pero me hiciste enfadar tanto. mi. +3$. +-A'n piensas %ue no somos compatibles/ . pró:ima al cl$ma:..chó la cabeza hacia atrás y sus emidos imploraron por la liberación. 83$. vio su sonrisa de satisfacción y la adorable mirada en sus o4os. <omenzó a temblar ardorosamente. cubierta de sudor. ?l le succionó el sensible cl$toris y ella curvó el cuerpo en un arco perfecto. contoneándose con ritmo enardecido. <uando &l alcanzó el cl$ma:. e:tremadamente feliz. +(o lo pensaba. "ios.. 4adeando contra su o$do.len ua le hac$an casi perder la razón.

Aun%ue puedo lle ar a necesitar de tu ayuda. !i escándalo te per4udicará. +(o deber$as embarcarte en este calvario. naturalmente. 5emblando por la p&rdida del calor %ue &l le provocó al apartarse. de manera tal %ue todo lo %ue di a sea considerado falso. +83obre mi cadáver9 + ru#ó &l ásperamente. +-<ómo lo deten o. era a %ue no volver$a a estar con Paris. -Pero %u& puedes hacer/ (o hay nada %ue pueda hacerse. de 3hakespeare. y tambi&n la len ua. 5u fe en mi capacidad es impresionante... cómo "emetrius y <hiron le cortaron las manos a Lavinia. 5endr& %ue casarme con &l +a lo %ue más le tem$a ella.. -Pero cómo evita uno %ue al uien difunda calumnias/ -Aecuerdas en 1i2us Andronicus. (i tampoco permitir& %ue nadie más lo ha a +a re ó en tono áspero y resuelto %ue lo ró calmar los miedos y ansiedades femeninas. Isabel. +<ortarle las manos y la len ua es una buena solución +di4o &l.lla entrelazó los dedos en su sedosa cabellera. mi ru iente leona.. mucho más %ue la idea de casarse con Pohn. +La tienes. +(o deseo librarme de ti. +=o lo detendr&. (o hay solución. ella cubrió a ambos con una manta y se acurrucó a su lado. Acabas de reinsertarte entre tus pares. (unca volver& a lastimarte.+Perdóname. Pero no deber$a imponerte.. +. para evitar %ue los implicara/ (o hay solución para el chanta4e. +(o te librarás de m$ esta vez. Paris/ . encolerizado+. +5en o toda mi fe depositada en ti. . ?l se tensó entre sus brazos. arrastrando las palabras. @M@ . Isabel. !e encar ar& de &l. 3e recostó boca arriba y se %uedó mirando el n$veo dosel. +"eber& desacreditarlo de al una manera. -<ómo las mirar& a los o4os y les dir& %ue fue mi estupidez lo %ue acabó con su 'ltima esperanza/ <uando pienso en sus pe%ue#os ni#os hambrientos..se es el punto. +Pues está decidido.sas pobres mu4eres.

sa es una idea e:celente. ?l uardó silencio. Aun as$. +=a vino a visitarme +la miró+. )anson no resultase un problema.lla sintió %ue el corazón le daba un brinco. 5' no puedes soportar permanecer en tu casa y yo temo salir. Jui muy dura conti o al respecto. . permanece en tu casa. )oy comprend$ por primera vez la necesidad de esconderse del mundo. su afirmación no de4aba dudas de cuál deber$a ser su respuesta. Irá a visitarte ma#ana. de rumores y de especulaciones malintencionadas. +Cue t' no resultes atractiva es un contrasentido +le rodeó la cintura con el brazo y la atra4o hacia &l+. pero pienso %ue es al o %ue ambos debemos desear. +Apost& tres hombres para %ue si uieran a )anson las veinticuatro horas del d$a. (o pod$a soportar permanecer en casa ni un minuto más. !ientras tanto. =a se me ocurrirá. (ada le a radaba más %ue la idea de convertirse en su esposa. 3abe %ue no puedes ocultarte para siempre. @ME . +-Adonde fuiste esa noche %ue te vi. . si as$ lo desearas +susurró. por las razones correctas. aun%ue estoy traba4ando en ello. nunca le pedir$a %ue se casara con ella sólo para rescatarla de la ruina social. Perdóname. +. -Cu& te resulta tan racioso/ +<reo %ue hemos intercambiado nuestras fobias de manera poco sabia. +6racias. +6racias por el ofrecimiento.lla profirió una risilla+. pero me refer$a a otra cosa.s racioso. tendr$a %ue haberte brindado comprensión y paciencia. 5e debo una disculpa. La reputación de 3ophie y la de la a encia están en 4ue o. Cu& horrible es convertirse en ob4eto de curiosidad. +!i hermano percibe %ue le estoy ocultando al o. !e casar$a conti o en un abrir y cerrar de o4os. )anson deducirá %ue le tienes miedo y lo hará sentirse más confiado en su inminente victoria. es muy tran%uilizador. +Al club de !acalister. no debes temer. subir a tu coche/ +le pre untó ella dibu4ándole c$rculos ima inarios en el pecho. !e intimó a %ue si t' y yo $bamos a casarnos. Aun as$. +Ambos sabemos %ue eso no resolverá el problema. 3iempre es as$.+. 3implemente tendr& %ue tramar una manera de %ue me encuentre poco atractiva. -<ómo lo lo rarás/ +(o lo he resuelto todav$a.

y siempre serás bienvenido en nuestra casa. Cuizás ni si%uiera le estar$a permitido hablar con Paris otra vez. (unca volver$an a tener una noche como esa.l pecho de &l se mov$a acompa#ando su fuerte respiración. endureci&ndose inconteniblemente ante su caricia. @MH . me descar u& conti o y te atemoric&.lla levantó la cabeza.. 5ambi&n soy culpable de la situación vulnerable en la %ue te encuentras.lle acarició la espalda y le habló con tono tran%uilizador. "eber$a. dulzura. Aepentinamente se percató de la trascendencia de su au urio. )undió la cabeza en su cuello y se aferró a su cuerpo. 0Atesora este momento en la memoria1. +-5'.l recuerdo de cuando te inclinaste hacia fuera en la ventana. (o deber$a haberte comprometido. +-3ólo ami os/ +le pre untó &l %uedamente. y estoy comenzando a temer %ue la tienes siempre. +-Pero cómo pod$as evitar %ue yo mantuviera las manos apartadas de ti/ +le besó el cuello y le acarició el musculoso y suave torso deslizando las manos hasta la in le. (o deseaba ahondar en la verdadera razón por la cual me reclu$a. siempre ser& tu ami a. impotente/ +ella le sonrió en la oscuridad.lla le rodeó el cuello con la mano e inclinó la cabeza hacia la de &l y lo besó. ella no volver$a a estar con Paris.s como si me moldearas con tu mano. +. .lla rió. lloró su corazón. . . +3in importar lo %ue suceda. 5en$as razón. án el. 3i ni Paris ni ella pensaban en un plan para evitar %ue destruyera la a encia y la vida de 3ophie... lo siento.. . . +(o es del todo culpa tuya. +!e ver$a totalmente impotente ante dicho acontecimiento +le di4o con voz ronca. Por ello. llorando. mientras continuaba acariciándolo firmemente. 3i )anson se sal$a con la suya. La desesperación se apoderó de ella. .+3oy yo %uien te debe una disculpa. "eber$a haber mantenido las manos apartadas de ti. ?l tomó aire.

encendi&ndola con un intenso deseo.lla se recostó en el centro de la cama. La admiración %ue ella sent$a se convirtió en puro deseo carnal.spero %ue no sea as$ +ella se colocó sobre &l para %ue la penetrara. alumbrando tenuemente la alcoba. dulce. Primero debo deleitarme con este rosado. . 3e acercó a ella con porte confiado. cubri&ndole el cuerpo con el de &l. +A su servicio. +le lamió el pezón.en a%u$ +le di4o ella palmeando la cama. +La 'ltima vez %ue estuve en esta alcoba. Los m'sculos se marcaban en su esbelto y viril cuerpoF el se#or Pones ostentaba una imponente erección. +A uarda.ueno. atrevido y tentador. lenta y provocativamente.ncendió la lámpara. "eseo verte esta vez. . me ver& forzado a raptarte. in%uieta y deseosa. e:citada. Parec$a una e:celente idea en ese momento. +.lla colocó una mano entre ellos y lo uió hacia su h'medo canal. ?l le colocó las manos a cada lado y se recostó lentamente sobre ella. sensibilizándolo hasta %ue se ir uió.n la cómoda +ella si uió con la mirada su esbelto y ma n$fico cuerpo alumbrado por la luz de la luna mientras &l cruzaba la alcoba...+. ya lle aremos a esa parte +presionó los labios contra el cuello de ella y comenzó a descender+. mientras se mov$a dentro de ella. por la perfección %ue emanaba. + -"ónde estábamos/ +. +3i contin'as mirándome de esa manera. Pero era la oscura promesa en sus brillantes o4os lo %ue hizo %ue el pulso de ella se acelerara y %ue se le contra4era el abdomen. +. . hab$a mu#ecas sobre la cama y un perro deba4o. s$. maravillándose por sus ráciles movimientos.stabas boca arriba y yo te moldeaba con mis manos. disfrutando de su mirada posada sobre &l. 3u anhelante mirada se encontró con la de ella. -"ónde hay una lámpara/ +. +Lo recuerdo. @MK . Apartó los mechones de cabello oscuro %ue le cubr$an los o4os de color esmeralda y le sonrió intencionadamente.

l iró la cabeza. despu&s la mordis%ueó suavemente. mirándolo a los verdes o4os+. +0<omo nunca lo ser& con nadie más1. +. "eseo hacerte sentir como t' me haces sentir a m$. +3in inhibiciones +la e:presión incre$blemente sensual y viril. terminó tristemente la frase. Le besó el terso hombro. ?l le dispensó una sonrisa t$mida.res molesto +bromeó ella dulcemente+. +. +!e refer$a a tu cuerpo. !ás %ue nadie. en su adusto rostro era +3$ +di4o ella suspirando resueltamente. +!e sent$ poco atractivo en estos 'ltimos a#os. ya %ue el aroma del 4abón todav$a permanec$a en su piel.:tasiada por la pasión y la necesidad refle4adas en sus o4os. <omo las esculturas rie as del museo. @ML . dulzura. . <onoces cada pul ada de mi cuerpo. provocando %ue su amante imiera de placer. ella se de4ó llevar 4unto a &l una vez más hacia la felicidad e:trema... Pero no f$sicamente. Cuiero conocer tus secretos. +Paris +le acarició el pecho con la yema de los dedos y la cabeza apoyada sobre su hombro+.. +. Le succionó la oscura y chata tetilla. La sonrisa %ue &l le dispensó le %uitó la respiración. = yo casi ni te conozco. +!e conoces muy bien. 3e deslizó hacia aba4o al tiempo %ue &l ru#$a suavemente otor ándole su aprobación. . <autivada por completo. "eseo complacerte. +(unca de4as de maravillarme. 3e percató de %ue &l hab$a tomado un ba#o antes de ir a verla. se deslizó sobre sus tensos m'sculos.res ma n$fico +di4o ella besándole los marcados m'sculos del vientre+. le acarició y le besó el pecho.lla le dispensó una picara sonrisa y se iró boca aba4o. "eseo ser osada y natural conti o.ru4a. )az conmi o lo %ue te plazca.

3onriendo ampliamente, ella continuó inspeccionándolo libremente. <uanto más descend$a, más se tensionaba &l. 6imió cuando ella le mordis%ueó la esbelta cintura, contuvo la respiración cuando ella le deslizó la len ua sobre el ombli o, y echó la cabeza hacia atrás con un ru#ido cuando le besó la cabeza del pene. +83hh9 +lo re a#ó ella+. "espertarás a los vecinos. 8!antente en silencio, por el amor de "ios9 +5' eres la parlanchina. =o puedo ser tan silencioso como un ratón +le sonrió hala adoramente, al tiempo %ue colocaba las manos detrás de la cabeza. +-Dh, en serio/ +sin de4ar de mirarlo, ella se humedeció los labios y los cerró alrededor de su miembro. ?l levantó las caderas profiriendo un ronco emido embisti&ndola. "ecidida a torturarlo un poco, ella se detuvo y observó sus tensos ras os con preocupación+. -3ilencioso como un ratón, eh/ (o lo estás disfrutando, deber$a detenerme. +(o +&l tra ó con dificultad +. .s decir... )as lo %ue te plazca. !e someto a ti esta noche. +Aecordar& %ue di4iste eso +le aferró el pene y lo e:ploró acariciándolo lentamente, pero cuando lo tocó con la punta de la len ua, &l tiró de ella bruscamente hacia arriba. +.sta no es una buena idea +di4o Paris+. 3i vuelvo a sentir tu dulce boca rodeándome, me oirán hasta en las <olonias. -"eseas complacerme/ 3i&ntate en mi vientre y de4a %ue te observe. +!uy bien +desconcertada, se sentó a horca4adas sobre su vientre y permaneció inmóvil mientras &l le acariciaba con la mirada el rostro, el cabello, los senos, cada pul ada visible de su cuerpoF y sus cálidas manos le acariciaban los muslos. +Adoro mirarte. Adoro el hecho de %ue no intentes esconderte de m$. .s tan a radable observarte, Isabel. )ar$a una escultura de ti tal cual te encuentras ahora. +-= %u& har$a yo mientras tanto/ -,ordar/ +su irió ella irónicamente. A &l le llamearon los o4os. +<olócate las manos en los senos. +Pens& %ue deseabas observarme.

@MB

+As$ es +una sensual sonrisa le curvó los labios+. Pens& %ue deseabas aprender secretos, convertirte en una mu4er osada y desinhibida. .lla sintió %ue se le enro4ec$an las me4illas al comprender lo %ue dec$a. 3in apartar los o4os de su e:tasiada mirada, se colocó las manos sobre los senos y se los acarició lentamente. 3us o4os de color esmeralda centellearon, provocándole un punzante estremecimiento %ue le hizo vibrar las caderas. 0Dh, a%uello era inmoral1, pensó sin poder permanecer %uieta. Intercambiaron centellantes miradas de reconocimientoF era electrizante. +.stás caliente y h'meda por m$. +3$ +di4o ella en un suspiro, colocándole las manos en el pecho+. 5u lección es... muy interesante. +- !e deseas dentro de ti o deseas continuar con la lección / .lla sintió una sutil pulsación de san re %ue le fluyó hacia la entrepierna h'meda. "eslizó la mano hacia aba4o, 4u ueteando con su henchido pene. +"eseo ambas cosas. -Cu& es lo %ue t' deseas/ +"eseo %ue te sientes sobre mi rostro y me de4es devorarte el cl$toris. +8Paris9 +e:clamó ella perple4a por su len ua4e... y más a'n por la intensa manera en %ue reaccionó su cuerpo ante la propuesta. 3intió %ue sus partes femeninas literalmente se derret$an. +.sa será una lección más avanzada, por tanto, la de4aremos para nuestra pró:ima clase +el pecho de &l se mov$a acompasadamente deba4o de ella. 3u voz se tornó más rave al contenerse para no penetrarla+. "ime %u& sientes. .lla cerró los o4os y se concentró. +3iento un hormi ueo, me siento tensa, terriblemente e:citada... anhelante. ?l se abalanzó hacia ella co i&ndola por la cintura. +La lección ha lle ado a su fin puesto %ue el maestro está a punto de abochornarse frente a toda la clase +la alzó en sus brazos y la penetró lentamente. 6imiendo con &l, se aferró a sus anchos hombros mientras &l le acercaba las caderas hacia su cuerpo.

@MM

Parec$an no poder saciarse el uno del otro esa noche. .l apuesto rostro de &l mostraba la a on$a y el &:tasis de su ardiente unión, refle4ando su propia pasión a itada. La intensa respiración entrecortada de &l le rozó la me4illa. +-Acaso no es &sta la me4or de las sensaciones... estar 4untos... hacer el amor/ +3$... oh, s$... Paris +ella lo necesitaba tanto %ue temió desfallecer si lo perd$a. 0!i amor, mi amor1, le di4o con el corazón. 3e aferró fuertemente a &l, 4urando no de4arlo ir nunca. ?l le capturó la boca en un beso apasionado y continuó embisti&ndola intensa y acompasadamente. .lla perdió el controlF sus m'sculos se tensaron espasmódicamente mientras temblaba al alcanzar el cl$ma:. 5uvo el más dulce de los or asmos. ?l la si uió impetuosamente y, cuando la abrazó contra su palpitante corazón, se sintió rela4ada y... amada.

Isabel ocultó un bostezo. Paris se in%uietó. +"eber$a irme y de4arte dormir. +(o... Cu&date conmi o +le imploró+. Puedes irte al amanecer. ?l observó el rostro adormilado y an elical de Isabel apoyado contra su brazo e:tendido. 3e hab$a acostumbrado al cos%uilleo en el vientre %ue le provocaba el sólo mirarla. A'n la deseaba a pesar de las dos horas %ue hab$a estado con ella, era una maravilla de la ciencia. 3us lecciones hab$an pro resado rápidamente despu&s de %ue ella hubiera superado sus inhibicionesF y &l esperaba con impaciencia impartirle la pró:ima lección. 3in embar o, deber$a llevarse a cabo en otra fecha ya %ue su hada, ya saciada, hab$a comenzado a bostezar. Al verla ahora, nadie podr$a sospechar %ue dentro de ella yac$a oculta una leona e:tremadamente sensual. ?l todav$a estaba maravillado de %ue le hubiese permitido descubrirla, poseerla, estar con ella. (ada impedir$a %ue la convirtiese en su esposa. .lla se desperezó como una ata, elevando los perfectos senos, e:tendiendo los dorados rizos sobre las sábanas. .:perimentó tal tentación de cobi4arla contra su cuerpo para %uedarse as$ dormidos, %ue lo de4ó perple4o. Pero no pod$a hacerlo. +(o creo %ue sea una buena idea, dulzura. +-Por %u&/ +lo miró con o4os azules somnolientos+. - .s por las pesadillas /
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.l corazón le dio un brinco. +-<ómo estás al tanto de ello/ +Las cartas de *ill +sonrió ella+. La información va en ambas direcciones, Ashby +ella se le acercó a'n más+. <u&ntame la más recurrente. +-Acaso interpretas los sue#os/ +<$nico, c$nico +se burló ella+. Para tu información, cuando comenc& a tener esos ata%ues infernales, tambi&n sufr$a de pesadillas. *ill sol$a correr 4unto a mi cama en medio de la noche, me abrazaba, hac$a %ue le describiera el sue#o y despu&s inventaba un buen final. <on el tiempo me cur& de las pesadillas, convirti&ndolas en sue#os positivos en los cuales era rescatada. "espu&s cesaron por completo. 3o#amos acerca de lo %ue conocemos, Paris. (ecesitas un nuevo final. +-.ntonces lo %ue estás diciendo es %ue si dormimos 4untos y ten o una pesadilla, me abrazarás y me oirás balbucear al respecto y despu&s enmendarás el final/ .lla se sonro4ó por completo y hundió el rostro en las sábanas. +;ete. 5e detesto. ?l atra4o al pe%ue#o puercoesp$n contra su corazón, susurrándoleG +!e %uedar&, pero puede %ue nunca me vaya.

Al amanecer, antes de %ue la servidumbre comenzara con sus tareas, lo acompa#ó a la entrada de servicio de la cocina. Permanecieron besándose en la fr$a ventisca durante un lar o rato, odiando tener %ue separarse. +(o re resar& hoy +di4o Paris+. (ecesito rastrear a al uien %ue puede lle ar a ayudarnos con nuestra situación. +-Puedo ir conti o/ +le pre untó ella, esperanzada. +!e temo %ue no. Llevar& a cabo la mayor parte de mi b's%ueda en clubes de hombres. +Podr$a vestir ropa de hombre. La de *ill me %uedará bien. +.se es un camino se uro a la ruina, Isabel.

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?l se ve$a tan apuesto cuando se e:asperaba con ella %ue no pudo evitar molestarlo un poco más. +Prometo no besarte en p'blico. Cuizás una palmada discreta a%u$ y allá. ?l la silenció con un tórrido beso, presionando su esbelto cuerpo, cubierto solamente con el camisón, contra el de &l. +-Acaso estás determinada a hacer %ue mi cabello se torne blanco por completo, o simplemente disfrutas enfrentándome a la muerte/ .lla suspiró. +.s sólo %ue acabo de darme cuenta de %ue en realidad disfruto de nuestros encuentros clandestinos. +Aecordar& %ue di4iste eso +la observó+. "ebo irme antes de %ue al uien nos vea. )ab$a muchas cosas %ue ella deseaba decirle+y percib$a %ue a &l le ocurr$a lo mismo+, pero como si como si se tratara de un acuerdo tácito, decidieron a uardar hasta %ue la crisis hubiese sido resuelta. 03i es %ue era resuelta1. +-!e echarás de menos y pensarás en m$ todo el tiempo/ +le pre untó ella dulcemente. +=a se ha convertido en mi forma de vida +le acercó los labios al o$do+. (o contin'es con las lecciones sin m$ +la besó posesivamente una vez más y partió. <on ensue#o, Isabel re resó lentamente a la cama, donde hab$an dormido con los cuerpos entrelazados hasta %ue hab$a comenzado a despuntar el amanecer, cuando &l la hab$a despertado para hacerle el amor lenta, pausada y tiernamente. (o era el pedante %ue %uer$a poner en peli ro su reputación. Aió ante la ima en de ella acercándosele al conde de Ashby en *hite7s, disfrazada de hombre, para besarlo apasionadamente en la boca. Por "ios. Acababa de resolver su problema.

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CAPÍTULO 33

+ -Perd$ una apuesta o al o as$/ +el mayor Ayan !acalister estudió los tres rostros ansiosos %ue estaban en el interior del coche 4unto a &l y se %uedó mirando uno de ellos+. 8<aramba9 Apenas puedo reconocerlas con esos atuendos. Parecen unos mozalbetes, muy a raciados, pero mozalbetes a fin de cuentas. +.se es el ob4etivo +di4o Isabel. 5en$a los nervios tan sobree:citados %ue apenas pod$a hablar. Pero la e:altación %ue le corr$a por las venas la manten$a atenta y alerta a pesar de no haber dormido. Inmediatamente despu&s de %ue Paris la hubiera de4ado esa ma#ana, ella hab$a mandado a buscar a 3ophie y a Iris para %ue la ayudaran a urdir todos los detalles de su arries ado plan. Asi naron a Packson, el discreto y confiable cochero, la misión de reunir información sobre )ansonG su dirección, los clubes %ue frecuentaba, sus compromisos del d$a, y cual%uier otro detalle %ue les pudiese ser de utilidad. )ab$a enviado a buscar a la %uerida !ary para %ue hiciera las modificaciones necesarias en la ropa de eti%ueta de *ill para %ue ella pareciese un hombre. 3ophie le hab$a tra$do una peluca marrón y el bi ote necesario para disimular la fisonom$a de Isabel. Iris fue la más dif$cil de convencer. 3u precavida ami a no de4ó de insistir en los peli ros %ue implicaba, e incluso amenazó con alertar a Ashby. Pero una vez %ue se dio cuenta de cuan desesperada y an ustiada estaba Isabel, se involucró en el plan y proveyó una brillante solución para poder acceder a los clubes. Isabel estudió a Ayan. .n cierta forma, era un misterio. Por un lado, *ill lo hab$a considerado un ami o y una persona confiable, i ual %ue Paris, pero por el otro, hab$a traicionado a Iris. = aun as$, hab$a sido ella la %ue hab$a planteado la necesidad de recurrir a &l, y prácticamente se lo hab$a ordenado. +-Les importar$a repetirme el plan otra vez/ +le pre untó a Isabel. .lla respiró profundamente tratando de i norar el ritmo fren&tico de sus pulsaciones y la tensión %ue parec$a estru4arle todos los ór anos del cuerpo. +Lo se uimos a todos las partes %ue vaya y... +Podr$a ser una fiesta, una amante, un antro de 4ue o, un burdel...

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+Pude enterarme %ue no concurrirá a nin 'n acto social esta noche, y %ue sus finanzas dependen del 4ue o de azar. 3i decidiera darse el usto de estar con una mu4er esta noche, estar$amos en problemas. Ayan sonrió burlonamente. +.speremos %ue est& más necesitado de dinero %ue de... +8Ayan9 +Iris le lanzó una mirada iracunda+. (o te confundas por la vestimenta y la manera de hablar de Isabel y pienses %ue es uno de tus roseros camaradas de armas. Ayan le echó una profunda mirada a Iris. +3u hermano fue uno de esos roseros camaradas, y el hombre del cual está enamorada, otro. -<uál de ellos crees %ue es un hombre vul ar, insolente e insensible/ +-Ds importar$a de4ar para otro momento vuestro a raviante flirteo / +pre untó 3ophie. +Aespecto del plan +continuó Isabel+. .speramos poder se uirlo a un club ele ante. Ayan, debes mantenerte a distancia ya %ue Pohn sabe %ue eres ami o de Ashby, y puede sospechar al o. =o me diri ir& a &l para saludarlo y despu&s lo har& pasar ver Nenza delante de sus ami os haci&ndole... una insinuación. +-5ienes el estóma o para hacerlo/ +le pre untó 3ophie+. 3i tienes al 'n tipo de reserva... +5en o un montón de reservas +contestó Isabel+. Pero no debo permitir %ue me deten an. 5odo depende de %ue est& alerta, fuerte y %ue ten a &:ito... 5odoF tu vida, mi vida y la de muchas otras mu4eres. <reo %ue puedo soportar un beso fu az, desa radable como pueda lle ar a ser. Ayan emitió un sonido aho ado. +-.se es tu plan/ "ar la impresión de %ue )anson es... +Para ma#ana en toda la ciudad se hablará de %ue fue visto besando a un hombre. .stoy se ura de %ue en un primer momento les hará creer %ue fue v$ctima de una broma de mal usto. Pero en pocos d$as, %uedará desacreditado y será ob4eto de todo tipo de habladur$as. 5odo lo %ue pueda urdir en contra de nosotros será considerado como inventos para desviar la atención de &l mismo. +.spero %ue sepas lo %ue estás haciendo, Isabel +di4o Ayan lentamente+. 5en cuidado, ase 'rate de ser rápida y de salir tan pronto como sea posible, o uno de mis roseros ami os me cortará la cabeza por esto. +Lo tendr&.

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+A%u$ viene +3ophie se#aló la casa ubicada al otro lado de la calle. 6olpeó el techo del coche y le ordenó en voz ba4a al cochero+G 3i a a ese hombre. Isabel se sintió aliviada por un lado, y aterrorizada cuando comprobó %ue el lu ar de destino resultó ser la calle 3t. Pames7s, donde se encontraban los clubes de hombres más ele antes de la ciudad. .l coche se detuvo y vio a Pohn caminar hacia el club más anti uo de Londres. +;amos +ur ió a Ayan antes de perder el valor. Le temblaron las manos heladas, y el corazón le latió desbocado. 0Dh, por "ios. Cue no me d& un ata%ue ahora1.

Ayan no se movió, +(o puedo entrar ah$. (o soy socio y... lo siento. Isabel captó la mirada fu az %ue Ayan e Iris intercambiaron. +Cuizás sea lo me4or +di4o, sintiendo %ue se distend$an un tanto los nervios %ue la dominaban+. Ashby me envió una nota esta noche haci&ndome saber %ue en caso de emer encia, lo encontrar$a en *hite7s. +-Ashby está ah$ en este momento/ +repitió Ayan lentamente. !iró a trav&s de la ventanilla. +-Cu& hacemos/ +pre untó 3ophie. Isabel no iba a abortar la misión sólo por%ue hab$a estado a punto de colapsar un momento atrás. +.speremos. <on un poco de suerte %uizás decida ir a al 'n otro lado despu&s. Por lo tanto esperaron, en ascuas, durante dos horas. +-<ómo le e:plicaste tu ausencia a <hilton/ +Ayan rompió el pesado silencio. +!i esposo no está. Aun%ue no es nada %ue te incumba +le replicó irascible. +-(o está en Londres/ +insistió punzante.

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<uándo re resa tu marido a la ciudad / Iris ba4ó la vista. .sto no tiene sentido +e:clamó 3ophie+. voy a abandonar mi comisión y presentarme en el !inisterio del .. +!uy bien +concedió+.sa es otra cuestión +si uió obstinada con un de4o de re oci4o en el tono de voz+. deambulando por las calles de Londres cubiertas de niebla+. +)ar& de cuenta %ue no escuch& eso.amonos. Isabel le hizo un ui#o a 3ophie. (o para botarates sinver Nenzas. "espu&s volvieron a la persecución. "e4adme hablar con &l. = esta vez tenemos suerte.lla hab$a sabido con antelación lo %ue pod$a suceder si la descubr$an. (o va a salir. EOK . y aun as$ se hab$a precipitado a buscar a Paris de manera totalmente irresponsable. A%u$ viene +Ayan le avisó al conductor %ue el hombre abandonaba el club. (o soy miembro del club. = era hora de rendirse y afrontar las consecuencias de su error. Le echó una mirada burlona. = eso la convert$a en una e o$sta. "espu&s de esto. cuando lle aron al tercer lu ar de destino+.. Lo si uieron de cerca por toda la ciudad.lla no pod$a pedir me4ores ami os. 3e detuvo en el <lub Alfred. y Ayan ten$a %ue ocuparse de sus propios problemas.studió los rostros cansados %ue la rodeaban. %ue su reputación.l espiona4e es para hombres perspicaces. Iris y 3ophie hab$an estado con ella todo el d$a. salvar a su a encia. a uarda. pero sólo para conversar con al uien %ue estaba fuera. un claro indicio de %ue se hab$a ruborizado. Jue cabo en mi re imiento. capaces y responsables. +Ah$ está otra vez +anunció Ayan. pero conozco al portero.+. ?l si nificaba más para ella %ue la a encia. La mirada de Ayan enfrentó la de Iris. %ue la vida misma. por%ue lo 'nico %ue le importaba en ese momento era no perderlo. 3intió una opresión en el pecho. sino contra s$ misma. Los esp$as prestan atención a todo. -<ómo pod$a haber puesto en peli ro su causa/ -<ómo pudo haberse de4ado dominar por el deseo/ . . "esistir ahora ser$a darse por vencida. +.:terior + bromeó Ayan+. a menos %ue Paris pudiese salvarla. (o contra Pohn. (o descartan nin una información sólo por%ue no les a rada escucharla. y lo %ue era más importante. (os de4ará entrar dentro de un momento. +. -<reen %ue todav$a hay buenas posibilidades para los esp$as / +. una profunda furia la asaltó. "e repente. . +(o. es casi medianoche.

y despu&s entraron. +Por supuesto. Pero no ten o inter&s en sentarme. rostro hirviendo. .staba tardando demasiado y los nervios la estaban consumiendo. +!e a radar$a realmente beber un Ihisky ahora mismo. A uárdame a%u$ +la de4ó cerca de una mesa. náuseas. nos diri iremos hacia la puerta. <aballeros de distintas edades pululaban entre el pesado mobiliario de caoba. 3us piernas parec$an moverse con voluntad propia.l atuendo masculino era pesado y terriblemente caluroso. <aminó r$ ida al lado del alto y arro ante h&roe de uerra. b&salo y vete1. Aecuerda. -. cerró los o4os e hizo e4ercicios de respiración para calmarse. . como as$ tambi&n el ponerse en movimiento despu&s de tantas horas de encierro en el coche. temblores. . +6racias +le susurró. ruesas alfombras y el humo.. mientras Ayan hablaba con el hombre. Le resonaba el curso de acción en la mente. Al menos. pero no de manera demasiado obvia. A uardó tensa.ra ahora o nunca+. ... palpitaciones en la cabeza. !u&strate casual.us%uemos una mesa y sent&monos. . +=a está arre lado. saluda. manos fr$as. y el corazón se le detuvo.l aire fr$o de la noche le resultó estimulante. ?l re reso y abrió la puerta. conteniendo la ur encia de co erle la mano. donde tres 4óvenes estaban bebiendo y fanfarroneado sobre la rapidez de sus in enios. "espu&s vio a Pohn. +Cu$tate el sombrero +murmuró Ayan+. pero despu&s la volvió a uno de sus compinches como si no hubiese visto nada sin ular.stás lista. +(o lo veo. +>n momento +4adeó al tiempo %ue ahuecaba las manos en las me4illas ardientes. EOL . La mirada de uno de ellos encontró la de Isabel durante un momento.Isabel estaba petrificada de miedo. pero le prove$a un cierto rado de protección. Ayan intercambió al unas bromas con el portero.n el momento %ue desees salir.. el disfraz resultaba efectivo. (o tienes buen aspecto. Lista. Isabel/ Los s$ntomas anteriores re resaron de improviso con pavorosa intensidadG pulsaciones enlo%uecidas.lla soltó la respiración. somos clientes re ulares %ue venimos a%u$ a divertirnos. . . respiración entrecortada.e. 0. y anonimato.

uena suerte. +)a ámoslo ya. +Pero no demasiado le4os +contestó ella sin apartar la mirada de la cabeza rubia %ue estaba frente a ellos en la mesa. 5ómate un minuto para normalizar la respiración. respirando lenta y profundamente. 3e inclinó y lo besó en la boca. Aesultó ser la sala de 4ue o. maldito +articuló en voz profunda. +-Cui&n lo olpeó/ -Ashby/ +ante su asentimiento. Aodeó la mesa. 5ienes el valor de tu hermano. . +(o demasiado le4os +le tocó el codo+. "espu&s sintió la tensión nuevamente. !e mantendr& fuera de vista ahora. <erró los o4os 0>no. Ayan se detuvo en la puerta. se le ocurrió %ue podr$a estar intentando entretenerla. 3orpresivamente.lla le si uió la corriente. entró al salón con aire despreocupado. +. <aerás redondo antes de %ue termine la noche +co ió el vaso y se lo entre ó a uno de los sirvientes %ue pasó 4unto a ellos. &l rió entre dientes+. -<ómo fue el 'ltimo verano en 3til oe Abbey/ -Llovió/ 3u estrata ema sirvió para calmarla. +!e temo %ue es imposible + abruptamente. Cuiero %ue termine de una vez. tan l$vido como nunca lo hab$a visto. dos. pasó a su lado y ni si%uiera reparó en ella.. vie4o ami o +di4o con tono normal+. 5res sillas m lle ar$a donde se hallaba &l.ien. ?l levantó la vista la miró. contestando sus pre untas. <reo %ue conozco la marca de los pu#os. tres1. Ayan re resó con un vaso de Ihisky.<on su a raciado rostro ma ullado. <ruzaron 4untos el salón principal hacia donde hab$a desaparecido Pohn. despu&s se ir uió bruscamente y se encaminó hacia la puerta a paso rápido. Jinalmente. se ubicó detrás de su silla. . con las manos entrelazadas en la espaldaF el 'nico sonido %ue percib$a era el palpitar acelerado de su corazón en los o$dos. +(o tan rápido. (o me reconoció.. +85e matar&.lla lo co ió con ambas manos y lo bebió de un tra o. <on el rostro enro4ecidoF sus o4os EOB . +)anson. +Lo vi. casi corriendo. . +Piensa en otra cosa. Le palmeó el hombro. sucio maricón9 +le ritó en el rostro el Rn el "orado. +Cui&n demonios. +di4o 4adeante+. !ovi&ndose como si estuviese en un sue#o. unos dedos de acero le asieron con fuerza el brazo y la empu4aron hacia atrás.

di as. = no le deb$a una m$sera maldita e:plicación. >n abri o le cayó sobre la cabeza como una red atrapando a un pez. )anson. una palabra9 +sintió %ue le dec$a ásperamente una voz ba4a.azules brillaban siniestramente.. di4o con voz profunda y aterciopeladaG +-5e das cuenta de lo %ue has hecho/ Ah$ estaba de nuevo. = no estaban casados. EOM . 3in moverse. . pero nunca lo hab$a visto tan furibundo. Luchó para escapar. Los hombres se a ruparon a su alrededor. Isabel fue arrastrada por un brazo infle:ible %ue la co ió de los hombros. 8eres una mu4er9 +se abalanzó para %uitarle la peluca.ien. 5en$a la peluca ladeada. +3e lo a radezco.s me4or %ue manten a la versión de una inofensiva broma cuando todav$a mantiene la venta4a. &l no era su hermano. se distendió desplomándose contra los co4ines y levantó la mirada hacia el rostro de Paris. La puerta se cerró con un olpe brusco detrás de ella. protestando ruidosamente. !acalister + ritó Paris+.. . as$ %ue se la %uitó y a itó la cabellera. -.lla se cubrió la boca con la mano escondiendo una risilla. . Isabel lo ró sentarse y %uitarse el abri o de la cabeza.alanceándose con el movimiento del coche.. 0-"ónde diablos estaba Ayan/1. La llevó en andas hasta el coche como si fuese una vali4a. Al o muy rande y ne ro se interpuso entre ellos. <on un suspiro de alivio. +8(o. (o era la primera vez %ue lo hab$a enfurecido. Aecuerde mi advertencia. y el coche se puso en movimiento.ra muy consciente del hombre %ue estaba sentado frente a ella. D no me faltará compa#$a femenina en el pozo. 3upo %ue estaban en el e:terior cuando pisó el pavimento. -3i abre la boca sobre esto. . lo enterrar& tan hondo %ue le llevará toda la vida salir del pozo9 . . ?l se inclinó hacia delante y le arrancó el bi ote.stoy en deuda con usted. luchando por no perder los estribos. . +A uarda un minuto + ritó Pohn+.stá entendido/ Aprisionada por el pesado abri o ne ro. pero no pudo. furiosa %ue le pareció la de Paris+... asumiendo el rol de hermano mayor otra vez. el rostro tapado olpeando contra los co4ines. (o eres un hombre. +"$ ale a %uien corresponda %ue me espere ma#ana despu&s de la sesión en el Parlamento +bramó )anson+.

<onsi o conservar a mi án el. +Ahora dime cómo termina mi historia +imploró Paris+. 5e envió un mensa4e a *hite7s. en cuya desconcertante historia no hab$a cosa %ue por ventura no confundiesen1 / Le pasó las manos alrededor del cuello y presionó los labios sobre los de &l. Inventa el final de mi historia. hasta %ue un d$a el mila ro se produ4o. sin animarme a tener esperanza. Isabel ya no pudo contener el flu4o de sus lá rimas. E1O . y la ha o mi eterna compa#era/ -D cai o nuevamente en el abismo para penar toda la vida como 0los fantasmas de los sue#os. = sucedió %ue al uien de arriba se apiadó de m$. estar$as encerrada en tu alcoba en este momento.para siempre.. vino a buscarme. 5uve %ue pa ar un precio por mi salvación. +-)abiendo escuchado mi triste historia. Parec$a %ue hab$a pasado un a#o desde %ue se hab$a separado esa ma#ana. +3$.. +Adelante +espetó+. más encantadora %ue la luz del sol. mi adorada diosa del deseo y de la belleza. y para %uien yo era tan sólo una fantas$a de adolescente. no s& por dónde empezar + ten$a la mand$bula apretada formando apenas una l$neaF sus o4os penetrantes la escudri#aban en las sombras+..+-<ómo lo descubriste/ -Ayan sólo simuló se uir el 4ue o/ +3i as$ hubiese sido. falta de a allas y estupidez. o en las de cual%uier otro hombre %ue no sea yo/ Arrancar$a el sol del cielo antes %ue de4ar %ue suceda. +"ebes conservarla. . más dulce %ue un sue#o. ya mu4er. 3u&ltame ya la perorata. ni evitar una luminosa sonrisa de adoración. 3e acobardó ante su tono hostil. !i hermoso án el. y confesó amarme todav$a. 3e le %uebró la voz y los o4os le brillaron intensamente. orando.. puedes creer %ue de4ar& %ue mi án el cai a en las manos de un cruel bastardo. y decidió salvarme de mi propia irresponsabilidad. 5erminemos de una vez. !e envió una bala de ca#ón %ue me liberó de la bru4a a %uien yo iba a convertir en madre de mis desdichados hi4os. +Para ser completamente honesto. +5e avisó entonces. 0La amaba1. a uardando. a esta mu4er %ue he amado toda la vida. Pa u& mis deudas secretamente.

Jrunció el ce#o ferozmente.ra la visión más hermosa. +-Cu& es tan racioso/ 3u carca4ada se fue apa ando hasta convertirse en una risa entre dientes. Ashby +murmuró Isabel entre insaciables besos ardientes y arrebatadores. !e verán besando a una fresca %ue parece una leona vistiendo ropas de hombre.lla nunca se sintió me4or.l carácter tiene diversas facetas. profunda.se hombre fuiste t'. Aue o por%ue puedas a'n amarme despu&s de haberlo hecho tambi&n con la tuya.uena suerte en el intento +la colocó en su re azo y la besó profundamente. +Lo lamento mucho. Isabel ladeó la cabeza. Prorrumpió en una carca4ada rica. . +5en cuidado. lo haces de corazón. . 5odo lo %ue di4iste es verdad. pero el lu ar disponible me lo robó un h'sar sobre el %ue me abalanc& mucho tiempo atrás en este mismo banco. echando la cabeza hacia atrás. +-Podr$a ser más desastrosa %ue la vida %ue ten$a antes de %ue t' te entrometieras en ella/ . +Aetiro todo lo %ue di4e en el coche +se disculpó bruscamente+. !e comport& como un idiota. 3oy un miserable. . peinándole el cabello hacia atrás con los dedos. 3er& el hombre más feliz de la tierra si puedes dar un lu ar en tu vida a un redomado idiota como yo. La ente %ue pase por a%u$ podrá ver %ue estás besando a un hombre. <on voz ronca le di4oG +. +-Cui&n fue ese maldito afortunado/ Le acarició el %uerido rostro. 5odo lo %ue haces. E11 . y una sonrisa imborrable+.Paris la estru4ó entre sus brazos con fuerza suficiente como para asfi:iarla. amor m$o. 3oy salva4e e irresponsable. apoyada contra su corazón y con la me4illa 4unto a la de &l. +La impresión %ue se lleven puede ser mucho peor +le soltó el cabello %ue como una reful ente cascada con los colores del crep'sculo cayó por deba4o de los hombros cubiertos con el abri o ris hasta acariciarle la cintura+. se#or. )e hecho un desastre de mi vida para estar conti o.

ella terminar$a en el altar con )anson. o cambiaba de opinión respecto de sus sentimientos.. +-<omprometida con lord Pohn/ +e:clamó Jreddy con horrorF la e:presión de sus o4os inmensamente abiertos e:presaba la decepción de todas las mu4eres de la familia+.. . cari#o +le murmuró suavemente+.CAPÍTULO 34 Isabel encontró a Ashby paseándose en la sala de su madre. (o permitir& %ue &l ane. . pero +diri ió la mirada hacia Isabel y Paris.staba comprometida con Pohn )anson. era %uien la hab$a convencido para %ue lo aceptara como pretendiente formal. Paris se diri ió a heladas. . y ella lo aceptó. sin atreverse a emitir sonido. An ie acunaba a "anielli. Pero. estaba sentada en el sofáF 4unto a ella.stán comprometidos. <onf$a en m$. se detuvo bruscamente. randes pasos hacia ella y le co ió las manos +(o te pedir$a %ue hicieras esto si hubiese otra manera de deshacernos de &l. E12 . el %ue declaraba amarla tambi&n. 5oda la casa parec$a estar conteniendo la respiración desde el momento en %ue Paris hab$a lle ado para mantener una conversación en privado con 3til oe e Isabel. !e pidió la mano de Izzy en matrimonio. 3e percató de las manos unidas de Isabel y Paris y se diri ió a los presentes en eneral. y el hombre a %uien ella amaba. 3u madre. con una e:presión de curiosidad contenida en el rostro. La e:tremada amplitud de la ama de emociones %ue la sobreco $an frustraba todo intento de su parte para encontrar al 'n sentido a su situación actual. 3i fallaba sea lo %ue fuere %ue Ashby estuviese urdiendo. 3til oe apareció en el umbral. Las emelas sentadas una al lado de la otra.n cuanto Paris vio a Isabel. +Acabo de recibir la visita de lord Pohn )anson. donde Isabel lo hab$a escondido a la lle ada de )anson. +-3e ha ido/ +3$. en el pe%ue#o diván.

+. viles y mez%uinos9 5odos menos Paris. -te has vuelto completamente loca/ +demandó 5eddy. poni&ndose de pie de un salto. >sted ha sido muy bien recomendado +sonrió a la pe%ue#a %uien. incluso con seres repu nantes. +. 5' amas.spero %ue sepas lo %ue estás haciendo. si ella lo rechazaba. +6racias +le hizo una suave caricia a "anielli en la me4illa. siempre soy educada. +. y defendiendo a Ashby. +5e amo. ?l miró a Isabel y di4o suavementeG += yo la amo. pero ese hombre amenazó con difamarla con calumnias y comprometer a la a encia. 5odas las miradas conver ieron en Paris.. hasta %ue pueda solucionar las cosas. +de4ó la frase inconclusa. +)anson nos acompa#ará al baile del Ae imiento 1B esta noche + le informó 3til oe a su madre. ni#as. Ashby. 3til oe acompa#ó a su esposa y su hi4a hasta el pasillo. Juriosa. se diri ieron rápidamente hacia la puerta. Paris. su madre resopló desde#osamente. despu&s re resó a la sala y cerró la puerta. vilipendiando a L. milord. fascinada. An ie se detuvo 4unto a Paris. +8(o puedes casarte con ese hombre9 +protestó Jreddy+.uestro hermano necesita hablar con lord Ashby en privado.enid. reconoció a su compa#ero de 4ue os e intentó pasarse a sus brazos. sin %ue la preocupación se le borrara de los o4os. P. Por lo tanto.. . La sinceridad %ue refle4aban sus o4os y sus palabras le brindaron una cálida sensación %ue reconfortó a Isabel. Pero lo será. ella no puede ser m$a +le apretó la mano+. Isabel y 3til oe.ienvenido a la familia. 3u madre se puso de pie. E1@ . +8<harles )arold Aubrey. Las emelas estaban escandalizadas y armaron un alboroto.+Isabel. se dio la vuelta con actitud práctica.

+. Paris asintió tenso.l doble de la dote. +Parec$a bastante contento cuando se marchó +remarcó 3til oe +. )anson debe pensar %ue somos la familia más e:tra#a de la cristiandad. +. Le ped$ %ue presentara el proyecto de ley.spero %ue eso lo calme y manten a la boca cerrada. 3e mordió el labio. con la mand$bula apretada. !irando muy serio a IsabelG +-Le e:plicaste cuánto te importa tu traba4o en la a encia y le ro aste %ue te autorizara a continuarlo. !e pareció lo más ló ico. = como predi4iste.. +-5e acordaste de insistir en la suma de dinero para astos menores %ue deb$a ser incluida como su aporte al acuerdo matrimonial y en los fondos %ue ser$an destinados a la obra de caridad/ +Le di4e todo lo %ue me indicaste antes del desayuno.. +. 5e di4e %ue estaba inte rando un comit&. / +3$.:celente.. +Lo s&. mi amor +le rozó el rostro. . +=o lo estoy haciendo.l semblante de Paris e:presaba e:actamente lo contrario.n realidad. como me di4iste. Incluso se fue silbando.. +-= &l %u& di4o/ +(o pareció importarle. !encion& las palabras 0fondos1 y 0caridad1 al menos cincuenta veces en cada oración. con un profundo materialismo altruista. "i4o %ue le resultar$a beneficioso para sus intereses y ambiciones pol$ticas. Le di4e todo lo %ue acordamos. me tom& la libertad de solicitarle su apoyo para la estión ante el Parlamento. considerando %ue va a ser mi esposo.+-Cu& le ofreciste/ +. 3e mostró alica$do. = además hice mucho hincapi& en mantener las cosas tran%uilas. s$ +le ase uró+. a radecida por la providencial estupidez de Dlivia+. E1E .. no ofreció donar nada de su parte.. en vista de su respuesta positiva.

. .. Puedes tener todo el tiempo %ue desees. y más fren&tico a'n al pensar en la noche %ue se avecinaba. / +3$. 5e %uedaste con el me4or. . tambi&n. A ti. Isabel. un bálsamo para su an ustia.. +. (o pude pensar en otra cosa.star& en mi oficina.so me saca de %uicio +le besó el cálido cuello %ue ol$a a 4abón y subió hasta la ore4a+. +3iento mucho haberte pedido %ue le permitas acompa#ar a tu familia esta noche.n eso piensas en un momento como &ste. +6racias +respondieron.star& bien. +. ro ando por no +!e4or as$ +miró a su hermano+. protección y se uridad en un apasionado abrazo... 5u invitación a%uietará sus sospechas.l n'mero de variables %ue amenazaban su felicidad era alarmantemente rande y abismal. te deseo %ue seas muy feliz. <on el corazón palpitante desde la reunión con Pohn. Lo %ue suceda en el baile debe alterarte de manera evidente.. +rectificó dulcemente. Aun as$. -podr$a tener un momento. +5e dar& una paliza. 5an pronto como la puerta se cerró. tambi&n +sonrió+. o )anson sospechará %ue es una trampa.. <on tu uniforme. ?l sonrió abiertamente. E1H . y t' estarás all$. se arro4aron en brazos del otro y se besaron con ansiedad buscando amor. +3upuestamente e%uivocarse.s absolutamente necesario %ue parezcas enuinaYmente sorprendida. <harlie. en verme de uniforme / +=a %ue te ne aste a contarme tu plan. +. Paris le brindaba la fortaleza de una roca y el afecto %ue necesitaba. siempre estabas de uniforme. "ebes ser muy atenta con &l e i norarme totalmente. Pero es necesario %ue crea %ue puede demostrarle al mundo %ue te casarás con &l y %ue ha sido aceptado por toda la familia Aubrey. Ash.3u rostro mostró una e:presión de divertido descreimiento. +. 5odas esas noches en las %ue ima inaba %ue bailábamos un vals. me dará al o en %u& pensar ansiosamente. s$. en medio del caos. al lado +enfatizó firmemente 3til oe y besó a Isabel en la me4illa+.

+.sa era la idea +di4o con voz ronca+. te prometo %ue vendr& esta noche. pero te lo a radezco por%ue la distracción evita %ue sufra un ata%ue de apople4$a +0y del fr$o terror %ue estru4a mis entra#as1. como no debemos descuidar tu educación. "esear$a poder hacer el amor a%u$. E1K . "e todos modos +le rozó suavemente los labios con la dedicación y fruición de un adicto+.n realidad. 5e deseo + imió ella+. (o era cuestión %ue sólo sufriera yo. t' no ten$as nada puesto +la empu4ó contra la puerta. -Puedes sentir cuánto te deseo/ 5' tienes el arte de producirme ese efecto desde a%uel beso prohibido.n mis sue#os. .l nudo &lido %ue la estru4aba se iba derritiendo al tiempo %ue su cuerpo respond$a ardorosamente al suyo +.s e:tra#o.+. pero no lo creo conveniente. +. Los labios femeninos se curvaron en una sonrisa. la besó y la apretó contra &l hasta %ue %uedaron 4adeantes de deseo+. ya %ue 3til oe debe tener pe ada la ore4a a la pared. de pie. += dormirás conmi o hasta el amanecer. La besó de nuevo salva4e y ardorosamente. +Ahora te estás burlando de m$. +5' has tenido el arte de producirme el mismo efecto desde %ue te vi. sin camisa en el sótano. . podr$amos hacerlo. hasta arrancarle un emido.

Pamás volver$a a hablarle. sin &l se sent$a incompleta. (o le prometas a nadie el primer vals de la noche. plateado y blanco caminaban con aire arro ante en rupos compactos. <hristopher !arloIe. y. en el penacho vuestros colores usar&. *ittenber sa%uear&. *ill se hab$a ido para siempre. ni a abrazarlo. me ustar$a bailarlo con mi futura esposa.l sentimiento de p&rdida le resultó más definitivo y crudo %ue nunca. ?l compart$a su mismo dolor y le llenaba el corazón con tanto amor %ue hab$a comenzando a sentir como si fueran uno solo. Intercambiaron miradas de tristeza entre ellos. ni a escuchar su risaF lo 'nico %ue le %uedaba de *ill eran sus cosas. y por un beso de )elena volver&. . Paris ser&. E1L .n un principio. bebiendo. . y se la llevó a los labios+. Paris. bromeando y mirando de reo4o a las damas hermosas. ella. los cuatro miembros de la familia Aubrey Pride se sintieron abrumados. vamos a buscarles un vaso de ponche a las damas. despu&s el talón de A%uiles herir&. . 3u hermano del alma se hab$a ido. y con el d&bil !enelao combatir&. en vez de 5roya. como si le faltara la mitad. La trá ica historia del doctor Jausto. 8la insolente independiente9 +)anson +propuso 3til oe cordialmente+... +Por supuesto +Pohn apartó la mano en uantada de Isabel %ue ten$a apoyada en el brazo. Dficiales con su uniforme del Ae imiento 1B de )'sares azul marino.l iluminado salón de fiestas del lord "ro heda parec$a un desfile. de al 'n modo.. compartiendo el mismo dolor a obiante. La 'ltima vez %ue hab$an asistido al baile anual del re imiento tambi&n estaba *ill.CAPÍTULO 35 = por amor a ti. sus recuerdos..

3us ami as parec$an perple4as. 3e preocupa mucho por ti. mamá +Isabel disimuló una sonrisa. en caso de %ue necesitases ayuda +di4o Iris. +Cu& hombre tan desa radable +comentó su madre una vez %ue Pohn hubo desaparecido con su hermano. Isabel sintió un nudo en la ar anta. Las co ió de las manos y las apartó del rupo+. Isabel sintió un arrebato de ansiedad. y le provocó más preocupación %ue emoción.. pero un hombre de esa clase no soportará tu conducta desver onzada ni tu len ua insolente. +La invitación lle ó con una nota ro ándonos %ue asisti&ramos para atenderte. a radecida por su compa#$a. (o sab$a %ue hab$ais sido invitadas. +8Izzy. 8Cu& hombre tan espl&ndido9 . 5endr$a %ue pre untarle a Paris si sus lecciones para hacer el amor deb$an ser clasificadas como 0conducta desver onzada1 o 0correcta1. 8>na dama h'sar9 +-Cu& estáis haciendo a%u$/ +e:clamó Isabel.s tan bueno y amable. E1B . +!e ama +susurró con una sonrisa deslumbrante %ue le brotaba del corazón. mamá. +Aecuerdo cuando lo consideraban un modelo de rectitud y buena cuna. Izzy. .stoy tan feliz de veros.. +3$. +(o veo a lord Ashby por nin 'n lado +observó An ie con el ce#o fruncido. +Ashby nos envió una invitación +e:plicó 3ophie en voz ba4a. 3iempre ha sido mi más caro deseo %ue te unieras al %uerido Ashby. +?l vendrá +di4o %uedamente. te ves adorable9 +di4o Iris observando el vestido d&collet& de asa plateada y lazos azul oscuro+. +8(unca9 +porfió su madre vehementemente+. 3ophie e Iris sur ieron entre la multitud. debes comportarte correctamente con &l.Aealmente parec$a afectuoso. 3u preocupación en invitar a sus ami as para %ue le brindaran apoyo la hab$a conmovido hasta lo más profundo. 3i deseas convertirte en la condesa de Ashby.

... -Cu& sucedió en el club / +5odo ocurrió de acuerdo al plan. Ao uemos por%ue ten a más &:ito en el futuro +Isabel ui#ó un o4o+. hac$a esto por ella. ya %ue está locamente enamorada de &l.staba preocupado por m$. !i bi ote era mucho más ele ante %ue el de Louisa. +Por el momento.l pobre hombre estaba tan pálido como un fantasma. con una mirada mezcla de curiosidad y preocupación+. comandante del Ae imiento 1B de )'sares. . +5onter$as +replicó Isabel+. el corazón se le detuvo a Isabel al ver %ue el coronel lord Ashby. con el du%ue de *ellin ton. Para salvar a su obra de caridad y a su ami a. Cuizás deber$amos aconse4arla. hasta %ue Pohn me reconoció + les e:plicó Isabel+. Ashby me levantó y me cubrió con su abri o. 3u entrada solemne la hizo sonre$r. Cueda a'n sin develarse si ser& el ratón o el %ueso. varios miembros del Parlamento y una numerosa comitiva de altos oficiales detrás de ellos. lord <astlerea h. (os di4o %ue nos marcháramos y entró como una tromba. Lo 'nico %ue me di4o es %ue la trampa está tendida. +La ente está diciendo %ue si &l defendió a esa infortunada mu4er es por%ue sintió pena de ella +a re ó 3ophie+. Le indicó a <harlie lo %ue deb$a decirle y me apoyó cari#osamente durante toda la odisea %ue deb$ sufrir. les contó todo lo sucedido desde %ue hab$an entrado al club hasta el momento y cuan maravilloso hab$a sido el apoyo %ue le brindara Paris+. E1M . +5odos están hablando de la mu4er desver onzada %ue anoche se abalanzó sobre el Rn el "orado +acotó Iris. >n poderoso conde y un h&roe de uerra condecorado. La an ustia de Isabel re resó con mayor fuerza. 8tonta9 +rió 3ophie y le apretó la mano. <uando la multitud se apartó. el honor es m$o. entraba allardamente al salón de baile. por eso todos piensan %ue se trató de Louisa 5albot. para liberarla de )ansonF y para reclamarla para s$ mismo. y aun as$.+Por supuesto %ue te ama. +"ebiste haberle visto el rostro cuando lle ó al club +di4o Iris+. !e sacó de all$ y me di4o cosas horribles camino a casa.stamos comprometidos + notando su preocupación. "icen %ue ten$a bi ote. pero no me ha dicho nada sobre lo %ue planea hacer.lla sab$a cuánto despreciaba &l la uerra y la hipocres$a cone:a. . Pero antes %ue me desenmascarara frente a todos. . La respuesta de Iris %uedó apa ada por un estruendoso aplauso. +Infieren %ue trató de atraparlo para %ue se casara con ella.

05e amo1. 3e#oras. Parec$a un hombre ansioso por salir corriendo al ba#o. se hab$a convertido en mu4er amándolo. por%ue el v$nculo %ue los un$a era indestructible. -te sucede al o/ +inda ó Isabel. E2O .. +Pohn. comenzó a moverse nerviosamente. pre untándose si Ashby simplemente hab$a envenenado a la vil rata. reclamó su corazón. Pohn enro4eció profundamente. +A%u$ vienen )anson y tu hermano +alertó Iris+. la pelliza azul y plateada su4eta al pecho con una banda tambi&n plateada %ue col aba displicentemente de un hombro. a los cuales Pohn contestó con la más convincente demostración de afabilidad. la debilitaba. contestó &l. +A%u$ tienes. lo rar$an vencer a la alima#a de Pohn. sus o4os miraban en distintas direcciones. +A lady <hilton y la se#ora Jairchild les a radar$a felicitarnos por la buena nueva de nuestro compromiso +Isabel codeó a 3ophie disimuladamente. (o le estaba prohibido el deslumbrante h'sar %ue le hab$a robado el corazón tanto tiempo atrás. 5e su iero %ue apartes la mirada de adoración de tu dios en uniforme y te dedi%ues a tu papel de devota futura consorte. y %ue &l le correspondiera con un amor tan intenso.staba deslumbrante. las lá rimas le ane aron los o4os. . La fuerza de su amor la liberó de su an ustia y le brindó cora4e y confianza.ten$a. Al un$sono. 0. Aecorrió con la mirada a la concurrencia %ue a uardaba e:pectante y la halló. con los o4os azul verdosos ardientes de deseo. A Isabel se le hizo muy dif$cil prestar atención a las frases de ri or.s m$o1. 5ransida de emoción. "e repente. "e una manera u otra. por cierto.. 3u cabello casta#o oscuro estaba proli4amente cortado en la nucaF sus o4os brillaban con se uridad y or ullo. 05e amo1. sus ami as balbucearon sus me4ores deseos. Lo hab$a amado durante a#os. una habilidad especial para hacer las cosas a lo rande. no pod$a evitar %ue su mirada se escapara a hurtadillas en otra dirección. le di4o con el movimiento de los labios. %uerida +Pohn le alcanzó un vaso de ponche+. 3us miradas se encontraron. haciendo 4ue o. Lo acarició con la mirada de pies a cabezaG su uniforme azul marino ribeteado con terminaciones plateadas y el poderoso pecho cubierto de medallasF los ce#idos pantalones de montar %ue le moldeaban los muslos hasta las brillantes botas de montar ne ras y.

+ 8)anson9 +sonó una voz estruendosa detrás de ella.. )e tenido un ran apoyo de uno de sus. +-A'n no le ha encontrado mi esposa una nueva cocinera/ +la interrumpió *ellin ton+. +Isabel. +Lo siento./ +ambas E21 . >n brillo de aprobación reful ió en los o4os del du%ue cuando le co ió la mano. los hombres se inclinaron cort&smente. -= cuál de las damas es la afortunada futura esposa/ +=o lo ser&. Iris y 3ophie se dieron la vuelta para encontrar a *ellin ton de pie a sólo un paso de ellas y rodeado por varios camaradas. %uien no se apartó. . madres. 3ophie. la se#orita Isabel Aubrey. es usted %uien se ha convertido en una leyenda por m&rito propio. 3u . sabandi4a. co i&ndole la mano a Pohn y estrechándosela. +3e#orita Aubrey... le presento a mi fianc&. no recib$ nin una petición en tal sentido +se dio la vuelta+. hermanas y pe%ue#os1 +citó las palabras publicadas en el 5imes+. e:c'senme +retrocedió y tropezó con 3til oe. 0Adalid de las viudas de uerra. y su rostro demostraba consternación. +!e han dicho %ue corresponde felicitaros +di4o cordialmente con voz resonante.:celencia.l du%ue le echó una mirada de admiración a las mu4eres+.. Isabel.+=o. t'.:celencia +la sonrisa de Pohn era poco convincente. Iris. )ab$a deseado mantener la farsa de su compromiso en secreto hasta %ue la situación terminara. +3u . 0Al demonio con todo1.:celencia +espetó Isabel reprimiendo su dis ustado asombro. +6racias. +.. milord.. >sted brinda un ran servicio a su pa$s. 0Dh. !ilord. Isabel se ruborizó. Las mu4eres hicieron una reverencia. -al una de ustedes. Pohn se llevó la mano al intrincado nudo de la corbata. te presento al le endario du%ue de *ellin ton. "ios1. 3u .stoy esperando %ue me presentes como corresponde a esta visión de encantadora belleza. (o tendr& paz hasta %ue le consi a una +les hizo un ui#o a su s&%uito uniformado y todos rieron socarronamente como respondiendo a una indicación e:presa. defensora de los desconsolados.

+3e#orita Aubrey.. desastre imperdonable. A la 'nica persona %ue no pod$a contradecir era al du%ue de *ellin ton. vie4o zorro9 + ru#ó *ellin ton despreocupadamente +. "e todas las solicitudes presentadas.staba mortificada. Acorralado. 3ophie e Iris se estrecharon las manos con fuerza.. hi4o m$o/ +=o. Le dio el dinero y la nota.hicieron un esto ne ativo con la cabeza. y a ellos mismos9 8Podr$an estar 4untos9 8Cu& bien conoc$a a su (&mesis9 8Cu& noble y eneroso hab$a sido para tender esta trampa tan brillante9 Lo buscó con la mirada por todas partes. -"ónde tienes la cabeza. +)anson + sintió la voz profunda de Ashby detrás de ella+. Pohn estaba al borde de sufrir un ata%ue de apople4$a. %ue se traspapelara 4ustamente la del du%ue de *ellin ton era un.ra una suma demasiado rande para presentar en un plazo tan perentorio. a menos %ue presentase dos mil libras. )allará mi donativo de dos mil libras y una nota de lady *ellin ton donde puntualiza espec$ficamente la solicitud de una cocinera. Lo planeó todo en secreto con *ellin ton. +-<ómo sucedió todo esto/ +fue la demanda unánime.. E22 . 3intió su aliento en la nucaF y un roce consolador. +-(o se dan cuenta/ 5odo es obra de Ashby +rió Isabel. el h&roe %ue hab$a derrotado a (apoleón y salvado al mundo de la ruina. 8Paris hab$a lo rado sacarles la so a del cuello9 8A 3ophie.. sobre todo cuando pasaba todas las noches en las salas de 4ue o. .. yo. . +-Pohn/ +instó Isabel. pero no pudo encontrarlo. familiar. +tartamudeó presa del pánico. lord Pohn )anson hizo lo 'nico %ue pod$a hacerG huir. 8mientras en su interior saltaba de ale r$a9 Pohn estaba arruinado. 3til oe les e:plicó a todos %ue el compromiso hab$a sido una farsa para descubrir el robo de )anson... revise los bolsillos del 4oven.. Isabel. las %ue obviamente no ten$a. en la espalda. + 8)anson. brindándole una mirada de adoración por encima del hombro+. <reo %ue le debe a la fundación de caridad de la se#orita Aubrey la suma e:acta de dos mil libras. .l ruido se acalló en el salón de fiesta %uedando sumido en un profundo silencio. Por do%uier cundieron duras e:presiones consternadas tales comoG 08Aobó el donativo del du%ue de *ellin ton9 8Aobó dinero de la fundación de caridad9 8Ladrón miserable91. a la fundación.

obscenamente descomunal. le co ió la mano a Isabel y le %uitó el uante. sonri&ndole ampliamente+.. +Apost& a ello. +. +. ella siempre me ha pertenecido +e:tra4o un pe%ue#o ob4eto del bolsillo.n el mismo momento de vuestra huida. !i pura de corazón. simplemente por%ue te amo. !e di4o 0si al una vez te sientes solo y necesitas una familia. +*ill fue %uien nos unió.l es brillante. %ue los rodeaba.:haló el aire bruscamente.n realidad.ien por *ill +rió ella+. La besó sonriente y con o4os centellantes. me diste el tuyo sin %ue yo hiciese nada para merecerlo y nunca me lo ne aste a pesar de lo %ue di4e o hice para perderlo. Ashby/ +la voz divertida de *ellin ton les hizo darse cuenta de repente de la multitud de deleitados espectadores. La cálida mirada la envolvió amorosamente. 5e amo. +5oda mi vida he lan uidecido por amor. "ebe estar muy complacido con &l en este mismo momento. eso es todo +lo miró de frente e i norando a la multitud le apoyó las manos en el pecho.. por%ue tu amor es más preciado para m$ %ue la vida misma. -Cu& he hecho para merecerte/ +le susurró. Cue me correspondas es lo %ue me hace la mu4er más feliz del mundo. +-Aobando la novia de otro hombre. -Piensas %ue yo te ele $/ (adie eli e a la persona de %uien nos enamoramos. . la envolvió en sus brazos. te lo rue o ahoraG ámame siempre. lo observó deslizarle en el dedo un diamante con forma de corazón. +. acude a Isabel1. +!on <oeur de Lion. +"iablos. +. "esconcertada.+Anoche. (ecesitará una para circular por la ciudad con ese anillo.<ómo pod$as saber %ue )anson no se lo entre ar$a a Isabel / + le pre untó 3ophie a Ashby. Ashby +di4o 3til oe+. &l me indicó %ue leyera tus cartas. su familia y h'sares incluidos. <on el rostro emocionado. !e robaste el corazón el d$a en %ue *ill te tra4o a casa y nunca más pude recuperarlo. . en *hite7s +confirmó &l+. uardia personal E2@ .

+. 3us h'sares lo vitorearon bulliciosamente. +D une a la mu4er y a la bestia..n el picnic. reclinándose contra el poderoso hombro de Paris. 8un poco de decoro9 +lo reprendió *ellin ton con un brillo centellante en los o4os+. +<reo %ue te he corrompido a ti tambi&n +le murmuró suavemente.:aminó el anillo con asombro. +Ahora. 3u ardor por esta belleza es comprensible.sta vez no te lo estoy pre untando. +-Cu& le hizo/ +le pre untó Isabel al du%ue. +0seducirme1. -!e perd$ la se unda vez / +. +-"os veces/ +parpadeó confundida+.. la alzó. +6racias por su ayuda. Paris e Isabel se detuvieron y estrecharon la mano de *ellin ton. +La buena educación es lo %ue diferencia al hombre de la bestia. )uiste de m$. +)u$ cuando intentaste. Dbviamente.staba saldando una deuda de honor por lo %ue le hizo a la 6uardia Imperial de (apoleón. basta. +-Lo ha o/ +Paris pesta#eó inocentemente+. 08. hab$a malinterpretado su intención.ien.uela como el rayo y olpea como un trueno91. pero ten a en cuenta %ue tiene la responsabilidad de servir de e4emplo al resto del re imiento. en ese caso. "os veces me di4iste 0no1. E2E . y la iró besándola ardorosa y profundamente. . Ashby. 3e oyó un ran clamor.. . Jue la más sincera y emocionante ovación %ue al 'n soldado recibiera. +abrazó a Isabel por la cintura.+La mu4er %ue posee el corazón más rande de la tierra merece al diamante de corazón más rande %ue en la tierra se haya producido + le besó la mano+.. Le acercó los labios al o$do. La miró con o4os comprensivos. .

>na mirada de deseo ferviente le oscureció los o4os. +>sted se ha %uedado con el me4or hombre. +3i lo e:pones de esa manera. +Ds deseo %ue seáis muy felices +el du%ue le palmeó la espalda a Paris+. !e de4a marcharme +le e:plicó con profundo or ullo+. Puntos lo raremos de4ar atrás todo el pasado. (e ó con la cabeza. +6racias +Paris e:haló. y una recepción con champa#a con mi familia y ami os deseándonos %ue seamos felices/ +5e propon o al o +le contestó imitándolo a su vez. con el corazón palpitante..+"emolerlos en *aterloo +contestó afectuosamente el du%ue mirando a Ashby. Puedo vender mi comisión y comenzar a vivir mi vida.s lo %ue todos me dicen +le sonrió a Paris apretándole la mano entre las suyas+. !ientras bailemos un vals. podrás convencerme para %ue me aven a a soportar meses de tedioso corte4o antes de pasar una noche completa haciendo el amor con el hombre %ue adoro. E2H ... +3u rupo estrat& ico de casacas ro4as hicieron mi tarea mucho más fácil +reconoció Paris. +. +Podemos comenzar la vida 4untos esta noche +le su irió ella con voz ronca. %uerida +le di4o *ellin ton a Isabel. %uerida. Pero lo supe mucho tiempo antes %ue nadie. conti o. +-(o me merezco una boda en la i lesia con flores. Isabel percibió su alivio como si su alma fuese una e:tensión de la suya propia+. Llevadme a 6retna 6reen.. "esde este momento %ueda e:ceptuado. imitando su moh$n ofendido. lord Ashby. y con un hormi ueo e:citante recorri&ndole todo el cuerpo ante al e:pectativa+. al tiempo %ue le deslizaba las manos sobre las bandas plateadas de su dolmán azul marino+.

su sonrisa.. 6$ sabes. 'orque todas estas cosas pueden cambiar. 'or amor de mi amor quiero que me ames. (o me quieras tampoco por las l-grimas 9ue compasivo en:ugas en mi rostro. .Si has de amarme. 0'ues puedo olvidarme de llorar gracias a ti..... que hi5o que nos sinti%ramos 2elices aquel día. amor mío7 8asta el amor se muere. (o digas nunca4 la amo por su aspecto.. que s3lo sea por amor de mi amor. su vo5 gentil o un rasgo de su car-cter que me place. para que dure el amor eternamente.li5abeth <arret <ro"nin E2K . $ así perder tu amor en consecuencia.

y decide %ue debe salvarlo del odio %ue siente por s$ mismo. La uerra ha de4ado cicatrices en el rostro del conde de Ashby.. E2L . Ahora. ... .l responde a su provocación. se atreve a acercarse al ermita#o noble enmascarado para solicitarle un importante donativo para su meritoria obra de caridad. y %uizás tambi&n en su alma. La pasión más escandalosa. Antes de resultar herido en las 6uerras (apoleónicas y de retraerse de la sociedad. ?l acepta y la deslumbra con un beso. una dama correcta. Lo provoca.>na irresistible seducción %ue sólo conduce a.....lla lo invita a un baile de máscaras. Isabel Aubrey.. el allardo conde hab$a sido un notorio libertino.

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