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Darwin-Wallace: la teora de la seleccin natural

Un ao antes de la publicacin de El origen de las especies Darwin recibi un manuscrito del naturalista britnico A.R.Wallace, con quien mantena correspondencia, que se titulaba Sobre la tendencia de las variedades a diferenciarse indefinidamente del tipo originario. Las ideas expuestas en ese trabajo defendan una teora de la evolucin muy similar a la propuesta por Darwin. Ambos colaboraron y presentaron conjuntamente sus trabajos en un congreso cientfico.

- Teora Darwin-Wallace

La teora de Darwin-Wallace, que identific los mecanismos del proceso evolutivo, se basaba principalmente en las siguientes consideraciones:
+ Todos los organismos tienen la tendencia a multiplicarse sin lmites

Quiz nos haya sido posible observar, aunque slo sea en un documental, la increble cantidad de huevos abandonados en el agua por algunas especies de peces, o "pegados" a alguna planta de un estanque, como una cinta gelatinosa, por las ranas, o puestos con gran esfuerzo en profundos agujeros en las playas por las tortugas marinas. Una nica hembra, en esos tres casos al igual que en muchos otros, puede producir enormes

cantidades de clulas sexuales femeninas, pero a pesar de ello no se observa ningn aumento sustancial de la poblacin de individuos de una generacin a la siguiente. La explicacin del fenmeno es que no todos los huevos se desarrollan y no todas las cras logran sobrevivir (en caso contrario, siguiendo el ejemplo anterior, el mundo se llenara rpidamente de peces, ranas y tortugas, con la consiguiente cada de las fuentes de sustento): los recursos del medio, en efecto, no favorecen las expansiones sin lmite y en consecuencia se produce una ardua lucha por la supervivencia. Pero, cules son los individuos que consiguen sobrevivir? La pregunta nos lleva a la segunda consideracin:
+ En una poblacin de organismos, los individuos son diferentes; en el mbito de una determinada especie existen variaciones entre los individuos que son heredadas

Es comn observar la variabilidad de ciertos caracteres: por ejemplo el color del pelo en un grupo de gatos, el nmero de huevos puestos por las gallinas en un gallinero, o incluso, dentro de nuestra especie, el color de los ojos o la estatura de los estudiantes de una determinada clase. He aqu que los organismos que poseen los caracteres que los hacen ms aptos, ms aventajados para vivir en unas determinadas condiciones ambientales, sobreviven mejor y sobre todo se reproducen ms que los dems. Sus descendientes heredarn el carcter favorable y podrn a su vez transmitirlo. Los dems, que con dificultad alcanzan la edad de madurez sexual, sern cada vez ms raros. El medio selecciona por tanto a los individuos ms aptos (seleccin natural). Su accin filtradora es anloga a la que ejerce una criba: a travs de ese cedazo natural pasan slo aquellos dotados de mayor fitness (es decir idoneidad). A propsito de este punto Darwin deca lo siguiente: "He denominado este principio, por el que toda pequea variacin de utilidad es conservada, seleccin natural, para poner en evidencia su relacin con la capacidad humana de seleccionar.". Reinterpretemos pues el ejemplo de la jirafa utilizada por Lamarck a la luz de esta nueva teora. Es posible suponer que en la poblacin ancestral

de jirafas existan individuos diferentes respecto a la longitud del cuello; este carcter era hereditario, es decir se transmita a los descendientes. En un medio en que la fuente de alimento eran rboles muy altos, la seleccin natural permita la supervivencia de los descendientes que posean un cuello largo, que al reproducirse pasaron a su progenie esta caracterstica ventajosa. Tras muchas generaciones, la poblacin de jirafas est constituida por individuos con el cuello largo; los dems, inadecuados para la caracterstica vital propia de aquel medio, fueron gradualmente eliminados.