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El uso de la luz para la codificacin de seales no es nuevo, los antiguos griegos usaban espejos para transmitir informacin, de modo

rudimentario, usando luz solar.

En 1792, Claude Chappe dise un sistema de telegrafa ptica, que mediante el uso de un cdigo y torres y espejos distribuidos a lo largo de los 200 km que separan Lille y Pars, consegua transmitir un mensaje en tan slo 16 minutos

La posibilidad de controlar un rayo de luz, dirigindolo en una trayectoria recta, se conoce desde hace mucho tiempo. En 1820, AugustinJean Fresnel ya conoca las ecuaciones por las que rige la captura de la luz dentro de una placa de cristal lisa.

Su ampliacin a lo que entonces se conoca como cables de vidrio fue obra de D. Hondros y Peter Debye en 1910

El confinamiento de la luz por refraccin, el principio de que posibilita la fibra ptica, fue demostrado por Daniel Colladon y Jacques Babinet en Pars en los comienzos de la dcada de 1840.

El fsico irlands John Tyndall descubri que la luz poda viajar dentro de un material (agua), curvndose por reflexin interna, y en 1870 present sus estudios ante los miembros de la Real Sociedad.1 A partir de este principio se llevaron a cabo una serie de estudios, en los que demostraron el potencial del cristal como medio eficaz de transmisin a larga distancia.

Solamente en 1950 las fibras pticas comenzaron a interesar a los investigadores, con muchas aplicaciones prcticas que estaban siendo desarrolladas. En 1952, el fsico Narinder Singh Kapany, apoyndose en los estudios de John Tyndall, realiz experimentos que condujeron a la invencin de la fibra ptica.

Uno de los primeros usos de la fibra ptica fue emplear un haz de fibras para la transmisin de imgenes, que se us en el endoscopio mdico. Usando la fibra ptica, se consigui un endoscopio semiflexible, el cual fue patentado por la Universidad de Mchigan en 1956. En este invento se usaron unas nuevas fibras forradas con un material de bajo ndice de refraccin, ya que antes se impregnaban con aceites o ceras.

El 22 de abril de 1977, General Telephone and Electronics envi la primera transmisin telefnica a travs de fibra ptica, en 6 Mbit/s, en Long Beach, California.
En 1966, en un comunicado dirigido a la Asociacin Britnica para el Avance de la Ciencia, los investigadores Charles K. Kao y G. A. Hockham, de los laboratorios de Standard Telecommunications, en Inglaterra, afirmaron que se poda disponer de fibras de una transparencia mayor y propusieron el uso de fibras de vidrio y luz, en lugar de electricidad y conductores metlicos, en la transmisin de

Charles K. Kao, en su tesis doctoral de 1956, estim que las mximas prdidas que debera tener la fibra ptica, para que resultara prctica en enlaces de comunicaciones, eran de 20 decibelios por kilmetro.

En 1980, las mejores fibras eran tan transparentes que una seal poda atravesar 240 kilmetros de fibra antes de debilitarse hasta ser indetectable

Tambin en 1980, AT&T present a la Comisin Federal de Comunicaciones de los Estados Unidos un proyecto de un sistema de 978 kilmetros que conectara las principales ciudades del corredor que iba de Boston a Washington D. C.. Cuatro aos despus, cuando el sistema comenz a funcionar, su cable, de menos de 25 centmetros de dimetro, proporcionaba 80.000 canales de voz para conversaciones telefnicas simultneas.

Pronto, cables similares atravesaron los ocanos del mundo. El primer enlace transocenico con fibra ptica fue el TAT-8 que comenz a operar en 1988, usando un cristal tan transparente que los amplificadores para regenerar las seales dbiles se podan colocar a distancias de ms de 64 kilmetros. Tres aos despus, otro cable transatlntico duplic la capacidad del primero. Los cables que cruzan el Pacfico tambin han entrado en funcionamiento. Desde entonces, se ha empleado fibra ptica en multitud de enlaces transocenicos o entre ciudades, y paulatinamente se va extendiendo su uso desde las redes troncales de las operadoras hacia los usuarios finales. Hoy en da, debido a sus mnimas prdidas de seal y a sus ptimas propiedades de ancho de banda, la fibra ptica puede ser usada a distancias ms largas que el cable de cobre. Adems, las fibras por su peso y tamao reducido, hace que sea muy til en entornos donde el cable de cobre sera impracticable.