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RiCK YANCfY

FUNDAMENTO

Ti T l i s

Intruso: 1995
No haver despertar. A mulher adormecida nada sentir na manh seguinte, alm de uma vaga sensao de inquietao e uma constante impresso de que algum a observa. A ansiedade vai desaparecer em menos de um dia e logo ser esquecida. A lembrana do sonho vai permanecer um pouco mais. Em seu sonho, uma grande coruja empoleirou-se no parapeito de sua janela e observou-a atravs do vidro com os olhos enormes rodeados de branco. Ela no acorda. Nem o marido ao seu lado. A sombra que recai sobre eles no lhes perturba o sono. E o que a sombra veio buscar - o beb no interior da mulher adormecida - nada sente. A intruso no rompe a pele, no viola uma nica clula do corpo dela ou do beb. Em menos de um minuto est acabado. A sombra se retira. Agora, so apenas o homem, a mulher, o beb dentro dela e o intruso dentro do beb, dormindo. A mulher e o homem vo despertar pela manh. O beb, alguns meses mais tarde, quando nascer. O intruso dentro dele vai dormir e s vai despertar depois de vrios anos, quando a inquietao da me da criana e a lembrana daquele sonho j tero h muito desaparecido. Cinco anos depois, durante uma visita ao zoolgico com a criana, a mulher ver uma coruja idntica do sonho. V-la perturba-a por motivos que no compreende. Ela no a primeira a sonhar com corujas no escuro. Ela no ser a ltima.

No estou falando dos verdadeiros aliengenas. Os Outros no so tolos. Os Outros so to adiantados em relao a ns, que o mesmo que comparar o ser humano mais estpido com o co mais inteligente. Sem condies. No, estou falando dos aliengenas dentro de nossas cabeas. Aqueles que inventamos, os que viemos inventando desde que compreendemos que aquelas luzes cintilantes no cu so sis como o nosso e, provavelmente, tm planetas como os nossos girando ao redor. Voc sabe, os aliengenas que imaginamos, o tipo de aliengenas que gostaramos que nos atacassem, aliengenas humanos. Vocs os viram milhes de vezes. Eles descem impetuosamente do cu em seus discos voadores para destruir Nova York, Tquio e Londres, ou marcham pelo interior em imensas mquinas parecidas com aranhas mecnicas, disparando armas de raios, e sempre, sempre, a humanidade deixa de lado suas diferenas e agrupa-se para derrotar a horda aliengena. Davi derrota Golias, e todos (exceto Golias) vo felizes para casa. Que droga. como uma barata elaborando um plano para derrotar o sapato que est prestes a esmag-la. impossvel ter certeza, mas aposto que os Outros sabiam dos aliengenas que imaginvamos. E aposto que eles acharam tudo muito engraado. Eles devem ter rolado os traseiros no cho de tanto rir. Se que tm senso de humor... ou traseiros. Eles devem ter rido como ns rimos quando um co faz algo especialmente bonitinho e idiota. "Ah, esses humanos, to bonitinhos e idiotas! Eles acham que gostamos do que fazem! No lindo?" Esquea os discos voadores, e homenzinhos verdes, e aranhas mecnicas gigantes cuspindo raios de fogo. Esquea as batalhas picas com tanques e jatos de guerra e a vitria final para ns, humanos intrpidos, briges e indomados sobre o enxame de olhos esbugalhados. Isso est to

liengenas so tolos.

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distante da verdade quanto o seu planeta agonizante se encontrava do nosso planeta vice jante. A verdade : quando nos encontrarem, a gente j era.

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s vezes, acho que sou a ltima pessoa na Terra. O que significa que sou a ltima pessoa no Universo. Sei que isso bobagem. Eles no podem ter matado todos... ainda. Mas entendo como pode ter acontecido, afinal. E, ento, acho que isso exatamente o que os Outros querem que eu veja. Voc se lembra dos dinossauros? Pois bem. Provavelmente, ento, no sou o ltimo humano na Terra, mas sou um dos ltimos. Totalmente s - e com a probabilidade de continuar dessa forma - at que a 4- Onda caia sobre mim e me derrube. Esse um dos meus pensamentos noturnos. Sabe, aqueles pensamentos que nos ocorrem s trs da madrugada, tipo Deus-estou-ferrado; quando me enrolo como uma pequena bola to apavorada, que no consigo fechar os olhos, mergulhada num medo to intenso que tenho que me lembrar de respirar para que o corao continue a bater; quando meu crebro apaga e comea a falhar como um CD arranhado. "Sozinha, sozinha, sozinha, Cassie, voc est sozinha." Eu me chamo Cassie. No Cassie de Cassandra, ou Cassie de Cassidy. Cassie de Cassiopeia, a constelao, a rainha presa sua cadeira no cu do norte, bela, mas ftil, colocada nos cus por Poseidon, deus dos mares, como punio por sua arrogncia. Em grego, meu nome significa "aquela cujas palavras se destacam". Os meus pais no sabiam absolutamente nada sobre mitologia. Eles apenas acharam que era um nome bonito. Mesmo quando havia pessoas por perto que me chamavam, nunca usavam o nome Cassiopeia. Somente meu pai, e somente quando estava me provocando, e sempre com um pssimo sotaque italiano: Cass-ee-oh-PEE-a, Ele me deixava maluca. Eu no achava divertido ou bonitinho, e aquilo me fazia detestar o prprio nome.

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ijfONDA - Eu sou Cassie! - gritava. - S Cassie! - Agora daria qualquer coisa para ouvi-lo chamar-me s mais uma vez. Quando fiz 12 anos, quatro anos antes da Chegada, meu pai me deu um telescpio de presente de aniversrio. Numa noite fria e clara de outono, ele instalou no quintal dos fundos e mostrou a constelao. - Est vendo como se parece com um M? - perguntou. - Por que deram o nome de Cassiopeia, se tem o formato de um M? retruquei. - M de qu? - Bem... no sei se tem algum significado - respondeu com um sorriso. Minha me sempre dizia que essa era a sua melhor qualidade, portanto ele abusava dela, principalmente depois que comeou a ficar calvo. Sabe, voc atrai o olhar das pessoas para baixo. - Ento, significa qualquer coisa que voc quiser. Que tal maravilhoso? Ou macio7. Ou madreprola? Ele pousou a mo no meu ombro, enquanto pela lente eu observava de olhos semicerrados do ponto em que nos encontrvamos das cinco estrelas que brilhavam havia mais de 50 anos-luz. Senti a respirao de meu pai no rosto, quente e mida no ar frio e seco de outono. Sua respirao to prxima, as estrelas de Cassiopeia to distantes. As estrelas parecem muito mais perto agora. Mais perto do que os 300 milhes de milhas que nos separam. Perto o bastante para serem tocadas, para que eu as toque, para que me toquem. Elas esto to prximas de mim quanto a respirao do meu pai tinha estado. Isso parece loucura. Estou louca? Perdi a cabea? S se pode dizer que algum est louco se houver outra pessoa que normal. Como o bem e o mal. Se tudo fosse bom, nada seria mau. Uau. Isso parece, bem... loucura. Loucura: a nova normalidade. Acho que poderia dizer que estou louca, j que h uma nica pessoa com quem posso me comparar: eu mesma. No quem sou agora, tremendo em uma barraca embrenhada na floresta, apavorada demais at para pr a cabea para fora do saco de dormir. No essa Cassie. No. Estou falando da Cassie que eu era antes da Chegada, antes de os Outros colocarem seus traseiros aliengenas em rbita alta. A Cassie de 12 anos, cujos maiores problemas eram as minsculas sardas salpicadas no nariz, os cabelos crespos com que no conseguia fazer nada e o garoto bonitinho que a via todos os dias e no tinha noo de que ela existia. A Cassie que estava aceitando o fato de ser apenas uma menina comum. Comum na aparncia. Comum na

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escola. Comum nos esportes como carat e futebol. Basicamente, o nico detalhe incomum nela era o nome esquisito - Cassie, de Cassiopeia, que alis, ningum conhecia - e sua habilidade para tocar o nariz com a ponta da lngua, um talento que rapidamente perdeu o encanto, quando chegou ao ensino mdio. Provavelmente, segundo os padres de Cassie, eu sou louca. E ela tambm , segundo os meus. s vezes, grito com ela, essa Cassie de 12 anos de idade, me aborreo com seus cabelos, seu nome estranho ou com o fato de ser apenas "comum". " - O que voc est fazendo?" - grito comigo mesma. " - Voc no sabe o que vai acontecer?" Mas isso no justo. Na verdade, ela no sabia, no tinha como saber, o que foi uma vantagem para ela, e o motivo para eu sentir tanta falta dela, mais do que de qualquer outra pessoa, se quiser ser sincera. Quando choro, quando me permito chorar, por quem eu choro. No choro por mim. Choro pela Cassie que se foi. E me pergunto o que essa Cassie iria pensar a meu respeito. A Cassie que mata.

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Ele no podia ser muito mais velho do que eu. Teria 18, Talvez 19. Mas, droga, em minha opinio ele poderia ter 719 anos. Cinco meses se passaram, e ainda no tenho certeza se a 4- Onda humana ou alguma espcie de hbrido, ou mesmo os prprios Outros, embora eu no goste de pensar que os Outros tenham exatamente a nossa aparncia, falem como ns e sangrem como ns. Gosto de pensar nos Outros como sendo... bem, outros. Eu fazia minha incurso semanal em busca de gua. H um crrego perto de meu acampamento, mas receio que possa estar contaminado, seja por produtos qumicos, esgoto ou alguns corpos corrente acima. Ou envenenado. Privar-nos de gua potvel seria uma excelente forma de nos eliminar rapidamente. Assim, uma vez por semana coloco meu confivel M16 no ombro e caminho para fora da floresta at a Interestadual. A trs quilmetros ao

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A G O N I A sul, exatamente na sada 175, existem uns dois postos de gasolina com lojas de convenincia. Abasteo-me de toda a gua engarrafada que consigo carregar, o que no muito, pois gua pesado, e volto para a estrada e a relativa segurana das rvores o mais depressa possvel, antes que a noite caia de vez. O anoitecer o melhor momento para viajar. Nunca vi uma alma sequer ao anoitecer. Trs ou quatro durante o dia e muitos mais noite, mas nunca ao anoitecer. Assim que passei pela estilhaada porta frontal do posto, soube que algo estava diferente. Eu no vi nada diferente. A loja parecia exatamente igual semana anterior, com as mesmas paredes grafitadas, prateleiras reviradas, cho coberto com caixas vazias e fezes de rato secas, caixas arrombados e geladeiras de cerveja saqueadas. Era a mesma confuso nojenta e malcheirosa que eu atravessava a cada semana havia um ms para chegar ao depsito atrs das gndolas refrigeradas. Por que as pessoas apanharam a cerveja e os refrigerantes, o dinheiro dos caixas e do cofre, os rolos de bilhetes de loteria, mas deixaram dois engradados de gua estava alm de minha compreenso, O que elas tinham na cabea? " um apocalipse aliengena! Depressa, peguem a cerveja!" O mesmo estrago provocado pelo desperdcio, o mesmo mau cheiro de ratos e comida podre, a mesma espiral intermitente de poeira na luz obscura insinuando-se nas janelas sujas, todas as coisas deslocadas em seu lugar, imperturbadas. Imveis. Algo estava diferente. Eu me encontrava parada no pequeno monte de vidro quebrado do lado de dentro da porta. No vi nada. No ouvi nada. No cheirei nem senti nada. Mas eu sabia. Algo estava diferente. J fazia muito tempo desde que os humanos tinham sido animais predadores. Uma centena de milhares de anos atrs, mais ou menos. Contudo, enterrada profundamente em nossos genes, a memria permanece: a percepo da gazela, o instinto do antlope. O vento sussurra pela grama. Uma sombra corre entre as rvores. E a pequena voz se faz ouvir, e diz: - Shhh, agora est perto. Perto. No me lembro de ter sacudido o fuzil do ombro. Num instante, ele estava pendurado nas minhas costas, no outro, estava em minhas mos, boca para baixo, gatilho pronto.

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Perto. Eu nunca tinha atirado em nada maior do que um coelho, e, mesmo assim, foi uma espcie de experincia, para ver se realmente podia usar a coisa sem estourar alguma parte de meu corpo. Certa vez, atirei acima das cabeas de uns ces selvagens interessados demais no meu acampamento. Noutra oportunidade, diretamente para cima, mirando uma minscula luz esverdeada e cintilante, que era a nave me deslizando silenciosamente pelos fundos da Via Lctea. Certo, admito que fui tola. Eu poderia igualmente ter erigido um cartaz com uma imensa seta apontando para a minha cabea, exibindo os dizeres: EI-EI, ESTOU AQUI! Depois do teste do coelho - aquele pobre coelhinho foi desintegrado, transformando Peter numa massa irreconhecvel de ossos e intestinos despedaados desisti da idia de usar o fuzil para caar. Nem mesmo para praticar pontaria. No silncio que desabou aps o ataque da 4 Onda, os tiros soavam mais alto que uma exploso atmica. Mesmo assim, achava meu M16 o melhor dos melhores. Sempre a meu lado, at durante a noite, enterrado no saco de dormir comigo, fiel e confivel. Na 4- Onda, no se pode confiar que pessoas continuem sendo pessoas, mas se pode confiar que a sua arma ainda sua arma. Shhh, Cassie. Est perto. Perto. Eu deveria ter fugido. A vozinha estava zangada comigo. A vozinha era mais velha do que eu. Ela era mais velha do que a pessoa mais velha que j viveu. Eu deveria ter dado ouvidos voz. Em vez disso, escutei o silncio da loja abandonada com muita ateno. Alguma coisa estava perto. Dei um minsculo passo para longe da porta, e o vidro quebrado rangeu suavemente sob meu p. E ento Alguma Coisa fez um barulho, algo entre uma tossidela e um gemido. O barulho veio do aposento dos fundos, atrs dos refrigeradores, onde estava a minha gua. Esse era o momento em que eu no precisava daquela vozinha para me dizer o que fazer. Era bvio, simples. Correr. Mas no corri. A primeira regra para sobreviver 4- Onda no confiar em ningum, no importa qual a sua aparncia. Os Outros so muito espertos nessa questo - certo, eles so espertos em tudo. No importa se eles tm o aspecto correto, digam as coisas certas e faam exatamente o que voc

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ijj-ONQjl espera que faam. A morte de meu pai no uma prova disso? Mesmo que o estranho esteja disfarado de uma velhinha mais doce do que a sua tia -av Tilly carregando um gatinho indefeso 110 colo, no se pode saber ao certo, nunca se sabe, se ela um deles, e que no h um 45 carregado atrs do gatinho. No impensvel. E, quanto mais se pensa no assunto, mais pensvel ele se torna. A velhinha tem que sumir. Essa a parte difcil, a parte que, se eu pensasse demais nela, me faria rastejar para dentro do saco de dormir, fechar o zper e morrer lentamente de inanio, Quando no se pode confiar em ningum, ento no se pode confiar em ningum. melhor acreditar na possibilidade de a tia Tilly ser um deles do que arriscar na probabilidade de tropear num colega sobrevivente. Isso assustadoramente diablico. Esse dilema nos dilacera. Ele facilita em muito a tarefa de nos caar e erradicar, A 4- Onda nos obriga solido. Somos minoria, enlouquecemos lentamente devido ao isolamento, ao medo e terrvel expectativa pelo inevitvel. Assim, no corri. No poderia. Quer fosse um deles ou uma tia Tilly, tinha que defender meu territrio. A nica forma de continuar viva ficar sozinha. Essa a regra nmero dois. Segui os soluos com tossidelas, ou tossidelas com soluos, ou qualquer que seja o nome que quisesse dar aos sons, at chegar porta que levava ao aposento dos fundos. Quase sem respirar, pisando nos calcanhares. A porta estava entreaberta, o espao largo apenas o suficiente para eu passar de lado. Um engradado de metal na parede diretamente a minha frente, e direita, o longo corredor estreito que corria ao longo dos refrigeradores. No havia janelas ali. A nica luz era o laranja plido s minhas costas, proporcionado pelo dia que terminava, ainda claro o suficiente para lanar minha sombra no cho grudento. Agachei-me. Minha sombra agachou-se comigo. Eu no conseguia enxergar atrs do canto do refrigerador nem o corredor. Mas conseguia ouvir quem, ou o qu, estava na extremidade oposta, tossindo, gemendo, emitindo o soluo gorgolejante. "Ou gravemente ferido, ou fingindo estar gravemente ferido", pensei. "Ou precisa de ajuda, ou uma armadilha." Era nisso que a vida na Terra tinha se transformado desde a Chegada. Um mundo de dvidas e incertezas.

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"Ou um deles e sabe que estou aqui, ou no um deles e precisa da minha ajuda." De um jeito ou de outro, eu tinha que me levantar e virar aquela curva. Ento, me levantei. E virei a curva.

Ele se encontrava recostado parede dos fundos, a seis metros de distncia, as pernas longas estendidas, agarrando o estmago com uma das mos. Usava uma roupa de proteo e calava botas pretas, e estava coberto de fuligem e de sangue vivo. Havia sangue em todo o lugar. Na parede atrs dele; empoando no concreto frio debaixo dele; encharcando o uniforme; colado aos cabeos. O sangue cintilava, escuro, negro como breu na semiescurido. Na outra mo, ele segurava uma arma, e essa arma estava apontada para a minha cabea. Imitei-o. A arma dele contra meu fuzil. Dedos apertando-se nos gatilhos: os dele, os meus. O fato de estar apontando a arma para mim no provava nada. Talvez ele fosse mesmo um soldado ferido e pensasse que eu fosse um deles. Ou talvez no. - Largue a arma - ele tartamudeou. "Talvez no inferno." - Largue a arma! - gritou, ou tentou gritar. As palavras saram trmulas e entrecortadas, derrotadas pelo sangue que subia das entranhas. Sangue escorria pelo lbio inferior e pendia, incerto, no queixo com a barba por fazer. Seus dentes cintilavam com sangue. Sacudi a cabea. Eu me encontrava de costas para a luz, e rezei para que ele no pudesse ver o quanto eu tremia, ou o medo em meu olhar. Aquele no era um maldito coelho tolo o suficiente para saltar em meu acampamento numa manh ensolarada. Aquele era um ser humano. Ou, se no era, parecia-se exatamente com um. A questo sobre matar que voc no sabe se consegue faz-lo, at que realmente o faa.

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Ele repetiu a ordem uma terceira vez, no to alto quanto na segunda. Pareceu uma splica. - Largue a arma. A mo que segurava a arma crispou-se. A boca do revlver mergulhou em direo ao piso. No muito, mas meus olhos j tinham se acostumado luz, e vi um fio de sangue escorrer pelo cano. E, ento, ele a soltou. A arma caiu entre suas pernas com um forte tinido. O rapaz levou a mo vazia ao ombro, e l manteve, palma estendida. - Certo - ele disse, com um meio sorriso sangrento. - Sua vez. Sacudi a cabea. - Outra mo - eu disse. Desejei que minha voz transmitisse mais fora do que sentia. Meus joelhos tinham comeado a tremer, meus braos doam, e minha cabea girava. Alm disso, tambm lutava contra o desejo de vomitar. Voc no sabe se pode agir, at que o faa. - No posso - ele retrucou. - Outra mo. - Se eu mover essa mo, acho que meu estmago vai cair para fora. Ajustei a extremidade do fuzil de encontro ao ombro. Eu suava, tremia, tentava pensar. "Ou uma coisa, ou outra, Cassie. O que voc vai fazer? Uma coisa... ou outra?" - Estou morrendo - ele disse, simplesmente. A distncia, os olhos do rapaz eram apenas pequenos pontos que refletiam a luz. - Ento, voc pode me matar ou me ajudar. Sei que um ser humano... - Como voc sabe? - perguntei, depressa, antes que ele morresse diante de mim. Se ele fosse um verdadeiro soldado, talvez soubesse qual era a diferena. Seria uma informao extremamente til. - Porque, se no fosse, j teria me matado. - Ele sorriu de novo, covinhas nas faces, e foi ento que me dei conta do quanto era jovem. Apenas alguns anos a mais do que eu. - Viu? Tambm assim que se sabe - ele tornou, com suavidade. - Como se sabe o qu? - Meus olhos se enchiam de lgrimas. A imagem do corpo encolhido se agitava a minha frente como a imagem do espelho de uma das atraes de um parque de diverses. Mas eu no ousei afrouxar a mo no fuzil para esfregar os olhos. - Que eu sou humano. Se no fosse, teria atirado em voc. Fazia sentido. Ou fazia sentido porque eu queria que fizesse? Talvez

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ele tivesse baixado a arma para que eu soltasse a minha e, assim que eu o fizesse, a segunda arma que estava escondendo sob a roupa apareceria, e a bala iria dizer ol para o meu crebro. Isso foi o que os Outros fizeram conosco. impossvel formar um grupo para lutar sem confiana. E, sem confiana, no havia esperana. Como livrar a Terra de seres humanos? Livre os seres humanos de seu senso de humanidade. - Tenho que ver sua outra mo - repliquei. - Eu disse... - Tenho que ver sua outra mo! - repeti, a voz trmula. No pude evitar. Ele, ento, perdeu o controle. - Ento voc simplesmente vai ter que atirar em mim, fulana! Atire em mim e acabe com isso! A cabea do rapaz tombou de encontro parede, a boca aberta, e um terrvel grito de angstia se fez ouvir, quicou da parede e do cho para o teto, e golpeou meus ouvidos. Eu no soube dizer se ele gritava de dor ou por se dar conta de que eu no iria salv-lo. Ele tinha desistido da esperana, e isso mata. Desistir de ter esperanas mata antes que voc morra. Muito antes que voc morra. - Se eu lhe mostrar - ele disse, respirando com dificuldade, balanando para a frente e para trs no concreto coberto de sangue se eu lhe mostrar, voc me ajuda? No respondi. No respondi porque no tinha uma resposta. Eu estava jogando essa partida um nanossegundo por vez. E, ento, o rapaz decidiu por mim. Ele no ia deixar que eles vencessem, o que penso agora. Ele no ia parar de ter esperanas. Se eu o matasse, pelo menos ele morreria com uma frao de sua humanidade intacta. Com uma careta, levantou a mo esquerda devagar. No restava muito do dia, mal havia luz, e a luz que havia parecia estar se afastando de sua origem, fugindo dele, passando por mim e pela porta semiaberta. A mo dele estava coberta de sangue meio coagulado, dando a impresso de estar calando uma luva rubra. A luz intermitente beijou-lhe a mo ensangentada e tremeluziu ao longo de algo comprido, fino e metlico. O meu dedo voltou ao gatilho, e o fuzil quicou forte contra meu ombro, o cano escoiceou em minha mo, enquanto eu esvaziava o pente de balas, e de uma grande distncia ouvi algum gritar, mas no era o rapaz, era eu, eu e todos os humanos que foram deixados, se que algum havia sido deixado, aos gritos, indefesos, deses-

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peranados, porque no entendemos os fatos, porque entendemos tudo errado. No havia um enxame de aliengenas descendo do cu em discos voadores ou grandes andadores de metal como algo sado da Guerra das Estrelas ou pequenos E.T.s enrugados e bonitinhos que s queriam arrancar algumas folhas, comer alguns confeitos de chocolate e ir para casa. No assim que termina. No assim que termina, mesmo. Tudo termina conosco nos matando uns aos outros atrs de fileiras de refrigeradores de cerveja vazios na luz mortia do fim de um dia de vero. Fui at o rapaz antes que a ltima luz se fosse. No para conferir se estava morto. Eu sabia que estava. Eu queria ver o que ainda segurava na mo ensangentada. Era um crucifixo.

Ele foi a ltima pessoa que vi. Agora as folhas esto caindo em abundncia, e as noites ficaram frias. No posso ficar nessa floresta. No h folhas para me esconder dos teleguiados, no posso arriscar acender uma fogueira, portanto, tenho que sair daqui. Sei para onde devo ir. Eu sabia havia muito tempo. Fiz uma promessa. O tipo de promessa que no se pode quebrar, pois, se isso acontecer, voc ter quebrado parte de si mesmo. Talvez a parte mais importante. Mas voc se diz coisas. Coisas como: "Primeiro, preciso chegar a algumas concluses. No posso simplesmente entrar na toca do leo sem um plano." Ou "Acabou, no adianta mais. Voc esperou demais." Qualquer que fosse o motivo por no ter partido antes, eu deveria ter ido embora na noite em que o matei. No sei como ele foi ferido; por mais que estivesse apavorada, deveria ter examinado o corpo dele, mas no o fiz. Acho que ele poderia ter se ferido em um acidente, mas era mais provvel que algum - ou algo - tivesse atirado nele. E, se algum ou algo tivesse atirado nele, esse algum ou algo ainda estava em algum lugar... a menos que o Soldado do Crucifixo tivesse acabado com ele/ela/eles/a coisa. Ou o rapaz era um deles, e o crucifixo era um truque... Outra maneira que os Outros encontraram para confundir nossa mente: as circunstncias incertas de nossa destruio certa, Talvez seja es-

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R I C K nNCEY se o objetivo da 5 Onda: atacar-nos do interior, transformando as nossas mentes em armas. Talvez o ltimo ser humano da Terra no morra de fome, de abandono, ou virando refeio de animais selvagens. Talvez o ltimo a morrer seja morto pelo ltimo a viver. "Est bem, Cassie, no essa linha de pensamento que voc quer seguir." Sinceramente, embora fosse suicdio ficar nesse lugar e ter uma promessa a cumprir, no quero partir. Essa floresta tem sido o meu lar h muito tempo. Conheo cada trilha, cada rvore, cada trepadeira e arbusto. Vivi na mesma casa durante 16 anos e no sei dizer exatamente como o quintal dos fundos, mas posso descrever em detalhes cada folha e galho dessa regio da floresta. No tenho idia do que existe l fora, alm dessas rvores e do trecho de trs quilmetros que percorro todas as semanas em busca de suprimentos. Imagino que haja muita coisa parecida com isso: cidades abandonadas cheirando a esgoto e corpos em decomposio, casas incendiadas de que sobraram apenas as paredes, ces e gatos selvagens, engavetamentos de veculos que se estendem por quilmetros na rodovia. E corpos. Muitos e muitos corpos. Junto minhas coisas. Essa barraca foi meu lar durante muito tempo, mas volumosa demais, e preciso viajar com pouco peso. Apenas o essencial, com a Luger, o Ml6, a munio e meu confivel faco de caa no topo da lista. Saco de dormir, estojo de primeiros socorros, cinco garrafas de gua, trs caixas de salgadinhos e algumas latas de sardinha. Eu detestava sardinhas antes da Chegada, mas passei a realmente gostar delas. O primeiro artigo que procuro numa mercearia? Sardinhas. Livros? So pesados e ocupam espao na minha mochila j lotada. Mas aprecio os livros. Assim como meu pai. Nossa casa tinha pilhas que iam do cho ao teto com todos os livros que ele conseguiu encontrar depois que a 3a Onda fez mais de 3,5 milhes de pessoas desaparecerem. Enquanto o resto de ns buscava gua potvel e alimentos, e estocava armas para o prximo ataque que sabamos iria ocorrer, papai carregava livros para casa no carrinho de mo de meu irmozinho. Os nmeros assustadores no o afetavam. O fato de termos reduzido de 7 bilhes para algumas centenas de milhares de pessoas em quatro meses no abalava sua confiana de que a nossa raa iria sobreviver. - Temos que pensar no futuro - insistia. - Quando isso terminar, vamos ter que reconstruir praticamente todos os aspectos da civilizao. Lanterna com bateria solar.

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53 Escova e pasta de dentes. Quando chegar a hora, estou determinada a, pelo menos, ir com os dentes limpos. Luvas. Dois pares de meias, roupa de baixo, caixa de sabo em p tamanho viagem, desodorante, xampu (um fim limpo). Tampes. Sempre fico preocupada com meu estoque, e se vou conseguir encontrar mais. Minha sacolinha de plstico cheia de fotografias. Meu pai. Minha me. Meu irmozinho Sammy. Meus avs. Lizbeth, minha melhor amiga. Uma de Ben Parish, um-dos-realmente-mais-lindos, recortada do livro do ano, porque Ben era meu futuro namorado e/ou/talvez futuro marido. No que ele soubesse. Ele mal sabia que eu existia. Tnhamos alguns conhecidos em comum, mas eu era a garota que ficava em segundo plano, mesmo depois de vrios obstculos removidos. A nica coisa errada com Ben era a altura: tinha mais de 15 centmetros a mais que eu. Bem, duas coisas: a altura e o fato de estar morlo. Meu celular. Ele foi detonado na 1- Onda, e no havia meios de recarreg-lo. As torres de celulares no funcionavam e, mesmo que funcionassem, no havia ningum a quem chamar. Mas, sabe como , o meu celular. Cortador de unhas. Fsforos. No acendo fogueiras, mas em algum momento posso precisar queimar ou explodir alguma coisa. Dois blocos em espiral, pautados, um com capa roxa, o outro, vermelha. Minhas cores preferidas, alm de serem meus dirios. Faz parte do lance da esperana. Porm, se eu for a ltima e no houver ningum para l-los, talvez um aliengena o faa, e ele vai saber exatamente o que penso deles. No caso de voc ser um aliengena e estiver lendo isto, V SE DANAR. Meu pacotinho de balas Starburst, j sem o sabor laranja. Trs embalagens de balas de menta e meus dois ltimos pirulitos. A aliana de casamento de minha me. O velho e maltrapilho urso de Sammy. No que me pertena agora. No que eu fique abraada a ele ou coisa parecida. Isso tudo que consigo enfiar na mochila. Estranho. Parece ser demais e, ao mesmo tempo, insuficiente. Ainda h lugar para algumas brochuras. As Aventuras de Huckleberry Finn ou As Vinhas da Ira? Os poemas de Sylvia Plath ou Shel Silverstein? Provavelmente levar Plath no uma boa idia. Deprimente. Silverstein para crianas, mas ainda me faz sorrir. Resolvo levar Huckleberry (parece

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apropriado) e Where the Sidewak Ends (Onde termina a calada). Encontro voc l em breve, Shel. Suba a bordo, Jim. Penduro a mochila em um dos ombros, o fuzil no outro, e dirijo-me para a trilha que leva rodovia. No olho para trs. Paro entre a ltima fileira de rvores. Uma barragem de 60 metros estende-se at as pistas que conduzem ao sul, coberta por carros quebrados, pilhas de roupas, sacos de lixo de plstico rasgados, carcaas queimadas de caminhes que transportavam de gasolina a leite. Havia acidentes por toda parte, alguns de menor importncia, alguns engavetamentos que serpenteiam pela interestadual por quilmetros, e o sol da manh faz todo aquele vidro quebrado cintilar. No h corpos. Esses carros esto ali desde a 1 ? Onda, h muito abandonados pelos donos. No foram muitas as pessoas que morreram na I a Onda, o pulso eletromagntico macio que cortou a atmosfera precisamente s 11 horas do dcimo dia. Somente cerca de meio milho, papai arriscou. Certo, meio milho parece muita gente, mas definitivamente s uma gota no mar populacional. A Segunda Guerra Mundial matou centenas de vezes mais. E tivemos tempo para nos preparar para ela, embora no tivssemos bem certeza para o que estvamos nos preparando. Dez dias depois que as primeiras imagens via satlite da nave me passaram por Marte at o lanamento da l Onda. Dez dias de ao violenta. Lei marcial, greves brancas nas Naes Unidas, desfiles, festas nas coberturas, chats interminveis na internet e a cobertura ininterrupta da Chegada por todos os meios de comunicao. O presidente dirigiu-se nao - e, ento, desapareceu em seu bunker, O Conselho de Segurana convocou uma sesso de emergncia secreta, fechada imprensa. Muitas pessoas simplesmente se mandaram, como nossos vizinhos, os Majewski. Juntaram seus pertences na tarde do sexto dia, levando tudo que podiam, e puseram o p na estrada, juntando-se a um xodo em massa para algum outro lugar, pois, por algum motivo, qualquer outro lugar parecia mais seguro. Milhares de pessoas foram para as montanhas... ou para o deserto... ou para os pntanos. Sabe... algum outro lugar. O outro lugar dos Majewski era a Disneylndia. Eles no eram os nicos. Disney quebrou os recordes de pblico naqueles dez dias antes do ataque do pulso eletromagntico. Meu pai perguntou ao sr. Majewski: - Ento, por que Disneylndia?

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A B U N D A E o sr. Majewski disse: - Bom, as crianas nunca foram. Os seus dois filhos estavam na faculdade. Catherine, que tinha vindo de Baylor no dia anterior, perguntou: - Para onde vocs esto indo? - Para nenhum lugar - respondi. E eu no queria ir a lugar algum. Eu ainda me encontrava em um estado de negao, fingindo que toda aquela histria estranha de aliengenas acabaria se resolvendo, mas no sabia como, talvez com a assinatura de algum tratado de paz intergalctico. Ou talvez eles passassem a fim de recolher algumas amostras de solo e fossem embora. Ou talvez eles viessem passar frias, como os Majewski indo Disneylndia. - Vocs precisam ir embora - ela disse. - Eles vo atacar as cidades primeiro. - Talvez voc tenha razo - eu disse. - Eles nunca pensariam em dominar o Magic Kingdom. - Como voc prefere morrer? - ela disparou. - Escondida debaixo da cama, ou numa montanha-russa? Boa pergunta. Meu pai disse que o mundo estava se dividindo em dois campos: os corredores e os entocados. Os corredores iam para as colinas - a montanha-russa. Os entocados cobriam as janelas com tbuas, estocavam enlatados e munio e mantinham a televiso sintonizada no canal de notcias. No houve mensagens de nossos penetras galcticos durante os dez primeiros dias. Nada de shows de luzes, nada de aterrissagem de sujeitos estpidos de olhos esbugalhados usando macaces prateados no gramado sul da Casa Branca, exigindo ser levados ao nosso lder. Nada de pontas brilhantes girando e distribuindo em alto volume a linguagem universal da msica. E nenhuma resposta quando enviamos a nossa mensagem. Algo como: "Ol, bem-vindos Terra. Esperamos que apreciam a estada. Por favor, no nos matem." Ningum sabia o que fazer. Imaginamos que o governo talvez soubesse. O governo tinha planos para tudo, de modo que supusemos que teriam um plano para o aparecimento de um E.T., sem convite e sem aviso, como o primo esquisito de quem ningum na famlia gosta de falar. Algumas pessoas se entocaram. Algumas pessoas correram. Algumas se casaram, outras se divorciaram, outras ainda fizeram bebs. Algumas se mataram. Ns vagvamos como zumbis, robticos e com rostos inexpres-

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sivos, incapazes de absorver a magnitude do que estava ocorrendo. Agora, difcil acreditar, mas minha famlia, como a maioria das pessoas, continuou com sua vida como se o fato mais monumentalmente estarrecedor na histria da humanidade no estivesse acontecendo bem debaixo do nosso nariz. Meus pais foram trabalhar, Sammy foi para a creche, e eu, escola e ao treino de futebol. Era to normal, e era super estranho. No fim do primeiro dia, todos com mais de 2 anos de idade tinham visto a nave me de perto milhares de vezes, aquele imenso casco cinza-esverdeado cintilante, quase do tamanho de Manhattan, circulando a 400 quilmetros acima da Terra. A NASA anunciou um plano para retirar um nibus espacial do meio da naftalina para tentar contato. "Bom, essa uma boa idia", pensamos. "Esse silncio ensurdecedor. Por que eles vieram de milhes de quilmetros de distncia s para nos observar? Que grosseria." No terceiro dia, sa com um garoto chamado Mitchell Phelps. Bom, tecnicamente ns fomos para o lado de fora. O encontro foi no quintal dos fundos de minha casa por causa do toque de recolher. Ele passou pelo drive-thru da Starbucks a caminho de casa e nos sentamos no ptio, sorvendo nossas bebidas e fingindo que no vamos a sombra de meu pai que andava de um lado a outro na sala de estar. Mitchell tinha mudado para a cidade alguns dias antes da Chegada. Ele se sentou atrs de mim na aula de Literatura e cometi o erro de lhe emprestar o marcador de texto. Assim, quando meu dei conta, ele me convidou para sair, porque uma garota que lhe empresta o marcador de texto deve achar que voc um gato. No sei por que aceitei. Ele no era muito bonitinho e nem to interessante, e, decididamente, no era Ben Parish. Ningum era, exceto Ben Parish, e, esse era todo o problema. No terceiro dia, ou se conversava sobre os Outros o tempo todo, ou se tentava no falar sobre eles de jeito nenhum, Eu me inseri na segunda categoria. Mitchell estava includo na primeira. - E se eles forem "ns"? - perguntou. No demorou muito aps a Chegada para que todos os paranoicos em conspirao comeassem a tagarelar sobre projetos governamentais sigilosos ou um plano secreto para fabricar uma crise aliengena a fim de usurpar nossas liberdades. Acho que ele ia seguir essa linha de pensamento e gemi. - O qu? - ele perguntou. - No estou falando de ns ns. Quer dizer, e se eles forem ns vindos do futuro?

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A55oma - E ento como o Exterminador do Futuro, certo? - retruquei, revirando os olhos. - Eles vieram para impedir a revolta das mquinas. Ou, talvez, eles sejam as mquinas. Talvez seja a Skynet. - Acho que no - ele replicou, agindo como se eu estivesse falando srio. - o paradoxo do av. - O qu? E que raios o paradoxo do av? Ele tinha falado como se supusesse que eu sabia o que era o paradoxo do av, porque, se eu no soubesse, ento eu era uma tonta. Detesto quando as pessoas agem assim. - Eles... isto , ns... no podemos voltar no tempo para mudar alguma coisa. Se voc voltasse no tempo e matasse o seu av antes de voc nascer, ento no poderia voltar no tempo para matar o seu av. - E por que voc iria querer matar o seu av? - Torci o canudinho do meu Frapuccino de morango para produzir aquele som peculiar de canudinho-dentro-da-tampa. - A questo apenas mostrar mudanas na Histria - ele tornou. Como se fosse eu que tivesse tocado no assunto das viagens no tempo. - Temos que falar nisso? - O que mais h para falar? As sobrancelhas do garoto subiram em direo ao contorno do couro cabeludo. Mitchell tinha sobrancelhas peludas. Foi um dos primeiros detalhes que notei nele. Ele tambm roa as unhas. Esse foi o segundo detalhe que notei. Cuidar das cutculas revela muito sobre as pessoas. Tirei o celular do bolso e enviei um torpedo para Lizbeth. AJUDE-ME. - Voc est com medo? - ele perguntou, tentando atrair minha ateno. Ou me passar uma sensao de tranqilidade. Estava olhando fixamente para mim. Sacudi a cabea. - S entediada. Mentira. Eu estava com medo. Sabia que estava sendo perversa, mas no consegui evitar. Por algum motivo que no sei explicar, eu estava zangada com ele. Talvez eu estivesse realmente zangada comigo mesma por aceitar um encontro com um sujeito no qual no estava interessada. Ou talvez eu estava zangada com ele por no ser Ben Parish, o que no era culpa dele. Mas, mesmo assim... AJUDAR EM QU? - No importa o assunto sobre o que a gente converse - ele disse.

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O menino estava olhando para o canteiro de rosas, agitando o resto do caf, seu joelho subindo e descendo com tanta violncia sob a mesa, que meu copo balanou. MITCHELL. Achei que no precisava dizer mais nada. - Para quem voc est mandando mensagens? DISSE PARA NO SAIR COM ELE. - Voc no conhece - respondi. NO SEI POR QUE ACEITEI. - Podemos ir a algum lugar - ele sugeriu. - Quer ir ao cinema? - Tem o toque de recolher - lembrei. Alm de soldados e veculos de emergncia, ningum pode estar na rua depois das nove. TUDO PARA DEIXAR BEN COM CIME. - Voc est chateada ou algo parecido? - No - respondi. - Eu falei o que era. Mitchell franziu os lbios, frustrado, sem saber o que dizer. - Eu s estava tentando deduzir quem eles podem ser - ele falou. - Voc e todo mundo no planeta - retruquei. - Ningum sabe, e eles no nos dizem nada, e assim todos ficam por a adivinhando, teorizando, e tudo isso no faz muito sentido. Talvez eles sejam homens-rato viajando no espao vindos do planeta Queijo para buscar o nosso provolone. BP NO SABE QUE EXISTO. - Sabe - ele disse - , falta de educao mandar torpedos, enquanto estou tentando conversar com voc. Ele tinha razo. Guardei o celular no bolso. "O que est havendo comigo?", perguntei-me. A velha Cassie nunca teria feito isso. Os Outros j estavam me transformando em algum diferente, mas que tentava fingir que nada tinha mudado, principalmente eu. - Voc soube? - ele perguntou, voltando diretamente ao assunto que falei que me entediava. - Eles esto construindo uma pista de aterrissagem. Eu tinha ouvido falar nisso. No Vale da Morte. Isso mesmo: Vale da Morte. - Pessoalmente, acho que no uma idia muito inteligente - opinou. - Estender um tapete de boas-vindas. - Por que no? - J faz trs dias. Trs dias, e eles recusaram qualquer tipo de contato. Se fossem amigos, por que no nos cumprimentam? - Talvez sejam tmidos. - Enrolando uma mecha de cabelos no dedo, puxando a com delicadeza a fim de causar aquela dor semiagradvel.

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- Como um garoto recm-chegado - ele disse, sendo o garoto recm-chegado. Ser o garoto novo no deve ser fcil. Achei at que deveria me desculpar por ter sido grosseira. - Eu fui um pouco mal-educada antes - admiti. - Sinto muito. Mitchell me lanou um olhar confuso. Ele estava falando sobre aliengenas, no sobre si mesmo, e ento eu disse algo a meu respeito, que tambm no tinha nada a ver. - Tudo bem - ele afirmou. - Ouvi dizer que voc no sai muito com garotos. Aaai. - O que mais voc ouviu? - Uma daquelas perguntas cuja resposta no se quer saber, mas tem que perguntar assim mesmo. Ele sorveu seu caf com leite pelo pequeno orifcio na tampa de plstico. - No muita coisa. No sa por a perguntando. - Voc perguntou para algum, e lhe disseram que no namoro muito. - Eu s disse que estava pensando em convidar voc para sair e eles disseram: "E, a Cassie bem legal." E a perguntei: "Como ela ?" E eles disseram que voc era legal, mas eu no devia ter muitas esperanas porque voc meio que arrastava a asa para o Ben Parish... - Eles disseram o qu? Quem falou isso? Mitchell deu de ombros. - No lembro o nome dela. - Foi Lizbeth Morgan? KEu vou mat-la." - No sei o nome dela - ele insistiu. - Como ela ? - Cabelos castanhos compridos. culos. Acho que o nome dela Carly, sei l. - No conheo nenhuma... Ah, Deus, alguma Carly que eu nem conheo sabe de mim e Ben Parish, ou da ausncia de mim e Ben Parish. E se Carly-ou-algum sabe disso, ento todos sabem. - Bom, eles esto enganados - disparei. - No arrasto asa nenhuma para Ben Parish. - No importa. - Para mim, importa. - Talvez isso no esteja funcionando - ele disse. - Tudo que digo deixa voc entediada ou zangada.

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- No estou zangada - respondi, zangada. - Est bem, ento me enganei. No, ele estava certo. E eu estava errada em no contar que a Cassie que ele conhecia no era a Cassie que eu costumava ser, a Cassi pr-Chegada que no faria mal a uma mosca. Eu no estava preparada para admitir a verdade: no era s o mundo que tinha mudado com a chegada dos Outros. Ns mudamos. Eu mudei. No momento em que a nave me apareceu, comecei a descer por um caminho que iria terminar nos fundos de uma loja de convenincia atrs de alguns refrigeradores de cerveja vazios. Aquela noite com Mitchell foi apenas o incio de minha evoluo. Mitchell estava certo sobre os outros no pararem para dizer oi. Na noite da I a Onda, o maior especialista em fsica terica do mundo, um dos sujeitos mais inteligentes do planeta (foi o que surgiu na teia sob a cabea falante: UM DOS SUJEITOS MAIS INTELIGENTES DO MUNDO), apareceu na CNN e disse: - O silncio no est me estimulando. No posso pensar em uma razo benigna para isso, Receio que podemos esperar algo mais prximo chegada de Cristvo Colombo s Amricas do que uma cena de Contatos Imediatos do 3o Grau, e todos sabemos o que isso causou para os americanos nativos. Eu virei para o meu pai e disse: - Ns devamos atac-los com armas nucleares - disse bem alto, para ser ouvida acima do som da TV. Papai sempre aumentava o volume durante o noticirio para pode escutar, apesar da televiso de minha me na cozinha. Ela gostava de assistir ao canal Discovery, enquanto cozinhava. Eu chamava a situao de guerra dos controles remotos. - Cassie! Ele ficou to chocado, que os dedos dos ps se encolheram dentro das meias brancas esportivas. Ele cresceu assistindo a Contatos Imediatos, E.T. e Jornada nas Estrelas, e aceitava totalmente a idia de que os Outros tinham vindo para nos libertar de ns mesmos. O fim da fome. O fim das guerras. A erradicao das doenas. A revelao dos segredos do cosmos. - Voc no entende que essa pode ser a prxima etapa de nossa evoluo? Um enorme salto para a frente. Imenso. - Ele me deu um abrao tranquilizador. - Somos muito afortunados por sermos testemunhas desse fato. E, ento, ele acrescentou casualmente, como se estivesse falando sobre o conserto de uma torradeira.

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A53 - Alm do mais, um dispositivo nuclear no pode causar muitos danos no vcuo do espao. No h nada para carregar a onda de choque. - Ento esse geniozinho na TV tem a cabea cheia de merda? - No fale assim, Cassie - ele repreendeu. - Ele tem direito de dar sua opinio, mas s isso. Uma opinio. - Mas, e se ele estiver certo? E se essa coisa l em cima for a verso deles de uma Estrela da Morte? - Atravessar metade do Universo s para nos destruir? Ele deu tapinhas na minha perna e sorriu. Minha me aumentou o volume da televiso da cozinha. Ele tambm aumentou o volume da televiso na sala de estar. - Certo, mas e a horda intergalctica mongol, como ele estava falando? - eu quis saber. - Talvez eles tenham vindo para nos conquistar, nos jogar em reservas, nos escravizar... - Cassie - ele replicou. - Simplesmente porque alguma coisa poderia acontecer no significa que vai acontecer. Seja como for, tudo isso s especulao. Desse sujeito. Minha. Ningum sabe por que eles esto aqui. No pode ser igualmente provvel que tenham viajado to longe para nos salvar? Quatro meses depois de proferir aquelas palavras, meu pai estava morto. Ele estava enganado sobre os Outros. E eu estava enganada. E Um dos Sujeitos Mais Inteligentes do Mundo estava enganado. O objetivo no era nos salvar. Tambm no era nos escravizar ou agrupar em reservas. O objetivo era nos matar. A todos ns.

Durante muito tempo, considerei a possibilidade de viajar de dia ou de noite. Se voc est preocupada com eles, a escurido melhor. Contudo, a luz do dia prefervel se voc quer avistar um mssil teleguiado de reconhecimento, antes que ele o aviste. Os teleguiados apareceram no finalzinho da 3- Onda. Em forma de

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H 1 C KT A W Q E Y charuto cinza desbotado, deslizando veloz e silenciosamente milhares de metros acima. s vezes, eles atravessavam o cu sem parar. Outras, eles circulavam sobre nossas cabeas como busardos. Eles so capazes de curvas muito fechadas e parar subitamente, indo de mach 2 (duas vezes a velocidade do som) a zero em menos de um segundo. Foi assim que soubemos que os msseis de reconhecimento no eram nossos. Soubemos que no eram pilotados por ningum (ou por nenhum Outro) porque um deles caiu a alguns quilmetros de nosso campo de refugiados. Um shup-vumpl No momento em que rompeu a barreira do som, fez-se um som agudo de estourar os tmpanos quando ele disparou em direo Terra como um foguete, o cho estremecendo sob nossos ps quando mergulhou em um milharal abandonado. Uma equipe de reconhecimento foi at o local da queda para uma verificao. Certo, no era realmente uma equipe, apenas meu pai e Hutchfield, o sujeito encarregado do campo. Ele voltaram com a notcia de que a coisa estava vazia. Tinham certeza? Talvez o piloto tivesse saltado antes do impacto. Meu pai disse que a nave estava repleta de instrumentos e que no havia espao para um piloto. - A menos que ele tivesse 5 centmetros de altura. A suposio suscitou fortes gargalhadas. De alguma forma, quando se pensou nos Outros como seres de 5 centmetros, a piada tornou o horror menos horrvel. Optei por viajar durante o dia. Poderia manter um olho no cu e o outro no cho. No fim, acabei balanando a cabea para cima e para baixo, para baixo e para cima, de um lado a outro, depois para cima de novo, como um f num show de rock, at ficar tonta e enjoada. Alm disso, noite h outros detalhes com que se preocupar, alm dos msseis teleguiados. Ces selvagens, coiotes, ursos e lobos vindos do Canad, talvez mesmo um leo ou tigre fugidos de um zoolgico. Eu sei, eu sei, h uma piada sada do Mgico de Oz embutida aqui. Portanto, me processe judicialmente. E, embora no fosse muito melhor, acho que eu teria melhores chances contra um deles luz do dia. Ou mesmo contra um dos meus, se eu no for a ltima. E se eu tropear em outro sobrevivente que decide que a melhor atitude a se tomar dar uma de Soldado do Crucifixo com todos que encontrar? Esse fato me faz lembrar a questo da melhor atitude que eu devo tomar. Atiro assim que vir algum? Espero que faam o primeiro movimento

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i5ao e me arrisco a ser morta? Pergunto-me, no pela primeira vez, por que raios no criamos algum tipo de cdigo ou aceno de mo secreto ou algo parecido antes de eles aparecerem, algo que nos identificasse como os bons sujeitos. No tnhamos como saber se eles iriam aparecer, mas tnhamos quase certeza de que alguma coisa iria, cedo ou tarde. difcil planejar algo que vai acontecer no futuro, quando o que vai acontecer no futuro algo que no se planejou. Primeiro, tente v-los, decidi. Esconda-se. Nada de pr as cartas na mesa. Chega de Soldados do Crucifixo! O dia est claro, no h vento, mas est frio. No h nuvens no cu. Caminhando, balanando a cabea para cima e para baixo, de um lado a outro, mochila batendo numa das omoplatas, o fuzil na outra, acompanhando a margem externa da mediana que separa as faixas sul e norte, parando ao intervalo de alguns passos para me virar bruscamente e examinar o territrio s minhas costas, Uma hora. Duas. E no percorri mais do que uma milha. O fato mais assustador, mais assustador do que os carros abandonados, o rosnado do metal amassado e o vidro quebrado cintilando sob o sol de outubro, mais assustador do que todo o lixo e toda a droga descartada espalhada no meio da estrada, quase tudo oculto pelo capim na altura dos joelhos, de modo que a faixa de terra parecia encaroada, coberta por furnculos, o mais assustador era o silncio. O Zum se foi. Voc se lembra do Zum. A menos que tenha crescido no alto de uma montanha ou vivido numa caverna durante toda a vida, o Zum sempre estava por perto. Era assim a vida. Era o mar em que nadvamos. O som constante de todas as coisas que construmos a fim de facilitar e deixar a vida um pouco menos entediante. O som mecnico. A sinfonia eletrnica. O Zum representa todas as nossas coisas e todos ns. E se foi. Esse o som da Terra antes de a conquistarmos. s vezes, na minha barraca, tarde da noite, tenho a impresso de que ouo as estrelas raspando o cu. Tamanho o silncio. Aps alguns momentos, at mais do que se pode suportar. Quero gritar com toda a fora dos meus pulmes. Quero cantar, bater os ps, bater palmas, qualquer coisa que declare minha presena. As palavras da conversa com o soldado tinham sido as primeiras ditas em voz alta em semanas. O Zum se foi no dcimo dia aps a Chegada. Eu estava sentada na

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terceira aula; digitando o ltimo torpedo que iria enviar. No lembro exatamente o que dizia. Onze horas da manh. Um dia quente e ensolarado no incio da primavera. Um dia para vaguear, sonhar e desejar estar em qualquer lugar que no fosse a aula de clculo da srta. Paulson. A l - Onda chegou sem muito alarde. No foi um acontecimento dramtico. No houve choque nem temor. As luzes simplesmente se apagaram. A que se encontrava sobre a srta. Paulson queimou. A tela do meu celular escureceu. Algum nos fundos da sala emitiu um grito agudo. Clssico. No importa a hora do dia em que acontece, a energia falta, e algum grita, como se todo o edifcio estivesse desabando. A srta. Paulson mandou que ficssemos nas carteiras. Isso outra coisa que as pessoas fazem quando falta energia. Elas se levantam de um salto... Por qu? esquisito. Estamos to acostumados eletricidade que, quando falta, no sabemos o que fazer. Assim, pulamos, gritamos ou comeamos a tagarelar feito idiotas. Entramos em pnico. como se algum nos tivesse tirado o oxignio. Contudo, a Chegada tornou tudo pior. Dez dias sobre brasas aguardando que algo acontea, enquanto nada acontece, deixa as pessoas sobressaltadas. Assim, quando desligaram o interruptor, ficamos mais histricos do que o normal. Todos comearam a falar ao mesmo tempo. Quando anunciei que meu telefone tinha parado de funcionar, todos tiraram os telefones mudos do bolso. Neal Croskey, que estava sentado no fundo da sala, ouvindo seu iPod enquanto a srta. Paulson dava aula, puxou os fones dos ouvidos e perguntou em voz alta por que a msica tinha parado. Depois que puxam o nosso tapete, depois que entramos em pnico, corremos para a janela mais prxima. Ningum sabe bem por qu. aquela sensao de "melhor-ir-ver-o-que-est-acontecendo". O mundo funciona de fora para dentro. Assim, se as luzes se apagam, voc olha para fora. E a srta. Paulson, andando a esmo ao redor da turba reunida em frente s janelas. - Quietos! Voltem aos seus lugares! Tenho certeza de que vo nos avisar... Houve um aviso, cerca de um minuto depois. No pelos alto-falantes, porm, nem por parte do sr. Paulks, o vice-diretor. Ele veio do cu, deles. Sob a forma de um 727 virando em direo Terra de uma distncia de 10

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A P O N H A mil ps at desaparecer atrs de uma fileira de rvores e explodir, fazendo subir uma bola de fogo que me lembrou da nuvem em forma de cogumelo provocada por uma exploso atmica. "Ei, terrenos! Vamos comear essa festa!" de se imaginar que um acontecimento dessa natureza nos fizesse mergulhar debaixo das carteiras, mas no foi o que ocorreu. Amontoamo-nos na janela e examinamos o cu sem nuvens procura do disco voador que certamente tinha derrubado o avio. Tinha que ser um disco voador, certo? Sabamos como uma invaso aliengena da mais alta categoria acontecia. Discos voadores disparando pela atmosfera, esquadres de F-16 a toda velocidade em seus calcanhares, msseis superfcie-ar e rastreadores gritando dos bunkers. De uma forma irreal e reconhecidamente doentia, queramos ver algo parecido. Assim, essa se tornaria uma invaso aliengena perfeitamente normal. Esperamos junto s janelas durante meia hora. Ningum falou muito. A srta. Paulson nos mandou voltar s carteiras. Ns a ignoramos, Trinta minutos na 1- Onda, e a ordem social j estava se deteriorando. As pessoas continuavam a verificar os celulares. No conseguamos ligar os fatos: a queda do avio, a falta de energia, os telefones sem sinal, o relgio na parece com o ponteiro grande congelado no nmero 12, o pequeno no 11. Ento, a porta se abriu, e o sr. Faulks nos disse para irmos at o ginsio de esportes. Achei que foi uma medida esperta. Levar todos a um lugar para que os aliengenas no precisassem desperdiar munio. Assim, a tropa se encaminhou at o ginsio. Sentei-me nas arquibancadas na escurido quase total, enquanto o diretor andava de um lado a outro, parando de tempos em tempos para mandar que ficssemos em silncio e esperssemos pela chegada de nossos pais. E quanto aos alunos cujos carros se encontravam na escola? Eles no poderiam sair? - Os seus carros no vo funcionar. "Que M essa? O que ele quer dizer com nossos carros no vo funcionar ? Uma hora se passou. Depois duas. Sentei-me ao lado de Lizbeth. No conversamos muito e, quando falvamos, sussurrvamos. No tnhamos receio do que estvamos ouvindo. No tenho certeza do que estvamos ouvindo, mas era parecido com o silncio que se faz antes de as nuvens se abrirem e o trovo disparar para baixo. - Essa pode ser a coisa - Lizbeth sussurrou.

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Ela esfregou o nariz, nervosa, enterrou as unhas pintadas nos cabelos loiros tingidos, bateu o p, passou a ponta do dedo na plpebra: tinha comeado a usar lentes de contato, que a incomodavam com freqncia. - alguma coisa, com certeza - sussurrei de volta. - Quer dizer, essa pode ser aquela coisa. A coisa, o fim. Ela continuou tirando e recolocando a bateria no celular. Acho que era melhor do que no fazer nada. Minha amiga comeou a chorar. Tomei-lhe o telefone e segurei-lhe a mo. Olhei em volta. Ela no era a nica que chorava. Outras crianas rezavam, e outras faziam ambas as coisas - choravam e rezavam. Os professores estavam reunidos junto s portas do ginsio, formando um escudo humano, caso as criaturas do espao csmico decidissem arrombar a porta. - Tem tanta coisa que eu queria fazer - Lizbeth falou. - Eu nem mesmo... - ela engoliu um soluo. - Voc sabe. - Tenho a impresso de que muito desse "voc sabe" est acontecendo bem agora - eu disse. - Provavelmente exatamente debaixo dessas arquibancadas. - Voc acha? - Lizbeth enxugou as faces com a palma da mo. - E voc? - Sobre "voc sabe"? - Eu no me incomodava em falar sobre sexo. Meu problema era falar sobre sexo quando tinha a ver comigo. - Ah, eu sei que voc no "voc sabe". Deus, no estou falando disso. - Pensei que a gente estava. - Estou falando das nossas vidas, Cassie! Jesus, isso pode ser o fim desse mundo doido, e tudo que voc quer falar de sexo! Ela arrancou o celular da minha mo e remexeu na tampa da bateria. - Motivo pelo qual voc deveria simplesmente dizer a ele - ela falou, brincando com os cordes do capuz. - Dizer o que para quem? - Eu sabia exatamente o que ela queria dizer; eu s estava ganhando tempo. - Ben! Voc devia contar a ele como se sente, como tem se sentido desde o sexto ano. - Voc est brincando, certo? - repliquei, sentindo meu rosto ficar quente. - E ento voc deveria fazer amor com ele. - Cale a boca, Lizbeth. - verdade. - No penso em fazer sexo com Ben Parish desde o oitavo ano - sussurrei. Oitavo ano? Olhei para minha amiga para verificar se ela estava mesmo ouvindo. Aparentemente, no estava.

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45a - Se eu fosse voc, iria at l agora e diria: "Acho que isso o fim. Isso o fim, e eu seria uma idiota se morresse no ginsio desta escola sem nunca ter feito sexo com voc." E ento voc sabe o que eu faria? - O qu? - perguntei, reprimindo o riso, imaginando a expresso no rosto de Ben. - Eu o levaria para o jardim de flores e faria sexo com ele. - No jardim de flores? - Ou no vestirio. - Ela acenou freneticamente com a mo ao redor, a fim de incluir toda a escola, ou talvez todo o mundo, - No importa onde. - O vestirio cheira mal. - Olhei para o contorno da cabea fantstica de Ben Parish, duas fileiras adiante. - Esse tipo de coisa s acontece nos filmes - ajuntei. - E, totalmente irreal, nada parecido com o que est acontecendo agora. Lizbeth tinha razo. Era totalmente irreal. Ambos os cenrios, a invaso aliengena na Terra e a invaso de Ben Parish por mim. - Pelo menos voc poderia contar como se sente - ela disse, lendo minha mente. , poderia. Iria? Bem... Mas nunca fui. Aquela foi a ltima vez em que vi Ben Parish, sentado no ginsio (a casa dos Hawks!) escuro e abafado a duas fileiras de distncia, e mesmo assim de costas. provvel que ele tenha morrido na 3- Onda, como quase todos os outros; e eu nunca disse o que sentia por ele. Deveria ter dito. Ele sabia quem eu era, pois sentava atrs de mim em vrias aulas. Ele provavelmente no se lembrava, mas na escola fundamental tomvamos o mesmo nibus, e houve uma tarde em que ouvi quando ele contou sobre a irmzinha que tinha nascido no dia anterior. Eu ento me virei e disse: "O meu irmo nasceu na semana passada!" E ele respondeu: " mesmo?" No com sarcasmo, mas como se achasse o fato uma coincidncia interessante. E por cerca de um ms andei por a pensando que tnhamos essa ligao especial baseada nos bebs. Ento, passamos ao ensino mdio. Ele se tornou astro do time, e eu me tornei apenas mais uma garota vendo-o marcar gols para o colgio. Eu o via nas aulas ou nos corredores, e, s vezes, tinha que lutar contra o impulso de correr at ele e dizer, "Ei, eu sou Cassie, a garota do nibus. Voc se lembra dos bebs?" O engraado que ele certamente se lembraria. Ben Parish no podia se satisfazer em ser o garoto mais bonito do colgio. Apenas para me atormentar com sua perfeio, ele tambm insistiu em ser um dos mais inteligentes. E eu j mencionei que ele era gentil com pequenos animais

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flic um\ e crianas? A sua irmzinha assistia a todos os jogos da lateral, e, quando ganhamos o ttulo do distrito, Ben correu diretamente para a lateral, colocou-a nos ombros e liderou o desfile ao redor do campo, enquanto ela acenava para a multido como uma rainha que regressava ao lar. Ah, mais uma coisa: seu sorriso estonteante. No me faa falar mais. Aps mais uma hora no ginsio escuro e abafado, vi meu pai aparecer na entrada. Ele acenou de leve, como se aparecesse todos os dias no colgio para me levar para casa aps um ataque aliengena. Abracei Lizbeth e prometi que ligaria assim que os celulares voltassem a funcionar. Eu ainda estava praticando o pensamento pr-invaso. Sabe, a energia acaba, mas sempre volta. Assim, apenas a abracei, e no me lembro de ter dito que a amava. Samos e eu disse: - Onde est o carro? E papai disse que o carro no estava funcionando. Nenhum carro estava funcionando. As ruas estavam pontilhadas com carros e nibus, motocicletas e caminhes sem bateria, batidas, veculos amontoados em todos os quarteires, carros dobrados em volta de postes de luz e saindo de edifcios. Muitas pessoas ficaram encurraladas quando o PEM chegou. As travas automticas das portas pararam de funcionar, e elas tiveram que quebrar as janelas, ou simplesmente esperar sentadas que algum as resgatasse. As pessoas feridas, que ainda podiam se movimentar, rastejavam pela beira das ruas e caladas espera de paramdicos, mas nenhum paramdico aparecia porque as ambulncias, carros de bombeiros e viaturas de polcia tambm no funcionavam. Tudo que dependia de baterias ou eletricidade, ou tinha um motor, parou s 11 horas da manh. Papai caminhava, enquanto falava, segurando meu pulso com firmeza, como se tivesse medo de que algo descesse do cu e me arrebatasse. - Nada funciona. No temos eletricidade, telefone, gua... - Vimos um avio cair. Meu pai assentiu. - Tenho certeza de que todos caram. Toda e qualquer coisa no cu, quando a coisa chegou, fatos de combate, helicpteros, caminhes do exrcito... - Quando o que chegou? - PEM - ele disse. - Pulso eletromagntico. s gerar um potente o suficiente, e possvel derrubar todo o sistema. Energia, comunicaes, transportes... Qualquer coisa que voe ou funcione a motor desligada. A distncia do colgio at minha casa era de 2,5 quilmetros. Foram

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1ICK YANCEY

a faca de caa. Tenho certeza de que no teria problemas em abater uma vaca. A parte mais difcil seria cozinh-la. Acender uma fogueira, mesmo luz do dia, era a forma mais certa de convid-los para a refeio ao ar livre. Uma sombra dispara pela grama a uns dez metros minha frente. Vira a cabea bruscamente para trs, batendo-a com fora na lateral de um Honda Civic ao qual estava recostada enquanto degustava meu lanche. No era uma aeronave teleguiada. Era um pssaro, uma gaivota, imaginem s, deslizando sobre a superfcie com um mnimo movimento das asas estendidas. Uma reao sbita fez passar um calafrio pela espinha. Detesto pssaros. No os detestava antes da Chegada. No os detestava aps a 1 Onda. No os detestava aps a 2a Onda, que realmente no me afetou tanto assim. Mas depois da 3- Onda, passei a detest-los. No por culpa deles, eu sei. Era como um homem diante do peloto de fuzilamento que detesta as balas, mas eu no conseguia evitar. Pssaros so uma droga.

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Aps trs dias na estrada, cheguei concluso de que carros so animais de carga. Eles rondam em grupo. Eles morrem em blocos. Blocos de colises. Blocos de estbulos. Eles cintilam a distncia como jias. E, subitamente, os blocos param. A estrada fica vazia por quilmetros. Sou apenas eu e o rio de asfalto cortando um desfiladeiro de rvores seminuas, as folhas enrugadas apegando-se desesperadamente aos galhos escuros. Existe a estrada, o cu vazio, o capim alto e marrom e eu. Esses trechos vazios so os piores. Carros oferecem cobertura. E abrigo. Eu durmo nos que no esto destrudos (ainda no encontrei nenhum trancado). Se que se pode chamar isso de dormir. O interior malcheiroso, abafado. No se consegue abrir as janelas, e deixar a porta aberta est fora de cogitao. A fome corroendo. E os pensamentos noturnos. "Sozinha, sozinha, sozinha." E o pior dos piores pensamentos noturnos: no sou projetista de aeronaves aliengenas teleguiadas, mas, se fosse, iria garantir que seu disposi-

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tivo de deteco fosse sensvel o suficiente para captar o sinal da temperatura corporal atravs do cap do carro. Isso nunca falha: no momento em que comeo a adormecer, imagino todas as quatro portas se abrindo bruscamente e dzias de mos tentando me pegar, mos ligadas a braos ligados a seja l o que forem. E, ento, estou em p, remexendo no meu M16, espiando sobre o banco traseiro, dando um giro de 360 graus, sentindo-me encurralada e um pouco cega atrs das janelas embaadas pelo vapor. O dia chega. Espero que a nvoa da manh de desfaa, tomo um pouco de gua, escovo os dentes, verifico as armas duas vezes, conto meus suprimentos e pego a estrada de novo. Olho para cima, olho para baixo, olho toda a volta. No paro nas sadas. Por ora, a gua suficiente. Nada vai me fazer aproximar de alguma cidade, a menos que seja necessrio. Por inmeras razes. Voc sabe como afirmar quando se est se aproximando de uma delas? O cheiro. Voc consegue sentir o cheiro de uma cidade a quilmetros de distncia. Ela cheira a fumaa. E a esgoto a cu aberto. E a morte. Na cidade, difcil dar dois passos sem tropear em um cadver. Engraado: pessoas tambm morrem em grupos. Comeo a sentir o cheiro de Cincinnati a cerca de 2 quilmetros antes de ver a placa de sada. Uma espessa coluna de fumaa se levanta preguiosamente para o cu sem nuvens. Cincinnati est em chamas. No me surpreendo. Aps a 3- Onda, o segundo acontecimento mais comum encontrado nas cidades, depois dos corpos, eram os incndios. A simples queda de um relmpago era capaz de destruir dez quarteires de uma cidade. No tinha sobrado ningum para apagar o fogo. Os meus olhos comeam a lacrimejar. O mau cheiro de Cincinnati me d nsia de vmito. Paro tempo suficiente para amarrar um trapo sobre a boca e o nariz e, ento, apresso o passo. Tiro o fuzil do ombro e seguro diante do corpo, enquanto caminho depressa. Eu estava com uma sensao ruim quanto a Cincinnati. A velha voz dentro de minha cabea estava desperta. "Corra, Cassie. Corra." E, ento, em algum ponto entre as Sadas 17 e 18, encontro os corpos.

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8ICK YANCEY

Eram trs, no amontoados como o pessoal da cidade, mas espalhados na faixa central da estrada. O primeiro era um sujeito mais velho, a idade prxima da de meu pai. Usava blue jeans e um bluso de moletom do Bengals, time de futebol de Cincinnati. Rosto para baixo, braos estendidos. Tinha levado um tiro na nuca. O segundo, a cerca de 30 metros de distncia, uma moa, um pouco mais velha do que eu, vestindo calas de pijama masculino e um top da Victorias Secret. Um fio roxo nos cabelos bem curtos. Um anel de caveira no dedo indicador esquerdo. Esmalte preto nas unhas, lascado. E um buraco de bala na nuca. Mais alguns metros, e l estava o terceiro. Um garoto de uns 12 anos. Tnis de basquete de cano alto, brancos, novos em folha. Camiseta preta. Difcil dizer como era o seu rosto. Deixo o garoto e volto moa. Ajoelho-me na alta grama marrom ao seu lado. Toco o pescoo plido. Ainda quente. "Ah, no. No, no, no" Trotei de volta para o primeiro sujeito. Ajoelhei-me. Toquei a palma da mo estendida. Examino o buraco ensangentado entre as orelhas. Brilhante. Ainda mido. Congelo. Atrs de mim, a estrada. A minha frente, mais estrada. A direita, rvores. A esquerda, mais rvores. Montes de carros na faixa sul, os mais prximos agrupados a cerca de 300 metros de onde me encontrava. Algo me faz olhar para cima. Bem para cima. Uma mancha cinza desbotada de encontro ao estonteante fundo azul outonal. Imvel. "Ol, Cassie. O meu nome sr. Teleguiado. Prazer em conhec-la!" Eu me levanto e, quando o fao, no exato momento em que me levanto - se eu tivesse permanecido paralisada ali um milissegundo a mais, o sr. Desconhecido e eu estaramos exibindo buracos semelhantes algo atinge minha perna, um soco quente bem acima do joelho, que me faz perder o equilbrio, jogando-me cada sobre o traseiro. No ouvi o tiro. Senti o vento frio na grama e meu prprio hlito quente sob o trapo, e o sangue acelerando nos ouvidos. Isso foi tudo antes de a bala me atingir.

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tffQM Silenciador. Faz sentido. claro que usavam silenciadores. E agora descobri o nome perfeito para eles: Silenciadores. Um nome que combina com a descrio do cargo. Algo assume o controle quando se enfrenta a morte. A parte frontal de seu crebro desiste, entrega o controle para a sua parte mais antiga, a parte que cuida das batidas do corao, da respirao e do piscar dos olhos. A parte da natureza feita primeiro, para manter o seu traseiro intacto. A parte que estica o tempo como um gigantesco caramelo, fazendo a segunda parecer uma hora e um minuto mais longa do que uma tarde de vero. Estendo-me na direo do fuzil. Eu tinha deixado cair o M16, quando o tiro atingiu o alvo, e o cho diante de mim explode, cobrindo-me com uma chuva de grama despedaada e torres de terra e pedregulhos. Certo, esquea o Ml6. Arranco a Luger da cintura e dou uma espcie de salto acelerado, ou uma corrida saltitante, na direo do carro mais prximo. A dor no forte, embora a experincia me diga que ambas vamos acabar muito ntimas depois, mas posso sentir o sangue encharcando meus jeans quando chego ao carro, um velho Buick sedan. O para-brisa traseiro se estilhaou quando mergulhei. Rastejo de costas, at conseguir ficar totalmente sob o veculo. No sou uma garota grande, mas o local apertado, no h espao para rolar, nem jeito de virar, se ele aparecer do lado esquerdo. Encurralada. "Esperta, Cassie. Muito esperta. Nota 10 em todas as matrias? Medalha de honra? Ceeeerto!" "Voc deveria ter ficado no seu pequeno trecho de floresta, em sua pequena barraca, com seus pequenos livros e suas lindas pequenas lembranas. Pelo menos, quando viessem sua procura, haveria espao para correr." Os minutos passaram. Fiquei deitada de costas, sangrando no concreto. Rolando a cabea para a direita, para a esquerda, erguendo-a um centmetro para olhar alm de meus ps, para a traseira do carro. Onde diabos ele se meteu? Por que est demorando tanto? E, ento, concluo: ele usou um fuzil de alta potncia com mira telescpica. S podia ser. Isso significa que ele podia estar a quase um quilmetro de distncia, quando atirou. O que tambm significa que tenho mais tempo do que imaginei a princpio. Tempo para planejar alguma coisa, alm de proferir uma orao desesperada e desconjuntada.

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RICK Y A N C E Y

"Faa com que v embora. Faa com que seja rpido. Deixe-me viver. Deixe que ele acabe com tudo..." Estou tremendo incontrolavelmente. Estou suando. Estou gelada. "Voc vai entrar em choque. Pense, Cassie." Pense. para isso que fomos feitos. o que nos trouxe at aqui. o motivo de eu ter esse carro onde me esconder. Somos humanos. E humanos pensam. Planejam. Sonham e, ento, transformam o sonho em realidade. "Transforme-o em realidade, Cassie." A menos que desa, ele no vai conseguir chegar at onde estou. E quando descer... quando ele abaixar a cabea para me procurar... quando ele estender a mo para agarrar meu tornozelo e me arrastar para fora... No. Ele esperto demais para isso. Ele vai imaginar que estou armada. No iria se arriscar. No que os Silenciadores se importem em viver ou morrer... ou ser que se importam? Silenciadores sentem medo? Eles no amam a vida: vi o suficiente para saber disso. Mas amariam a prpria vida mais do que amam tirar a dos outros? O tempo se arrasta. Um minuto mais longo do que uma estao. Por que est demorando tanto? Agora um mundo de dvidas e incertezas. Ou ele est vindo para acabar comigo, ou no. Mas ele tem que acabar comigo, no ? No esse o motivo pelo qual ele est aqui? No essa a maldita razo de tudo? Ou/ou: Ou eu corro - ou saltito, rastejo ou rolo ou fico debaixo desse carro e sangro at a morte. Se me arriscar a fugir, um tiro certo, no vou conseguir andar meio metro. Se eu ficar, o resultado o mesmo, apenas mais doloroso, mais apavorante e muito, muito mais lento. Estrelas negras brotam e danam diante dos meus olhos. No consigo encher os pulmes de ar. Estendo a mo esquerda e arranco o trapo do rosto. O trapo. "Cassie, voc uma idiota." Coloco a arma no cho ao meu lado. Essa a parte mais difcil, separar-me da arma. Ergo a perna, deslizo o trapo debaixo dela. No consigo levantar a cabea para ver o que estou fazendo. Olho para alm das estrelas negras que se multiplicam diante de mim para o interior sombrio do Buick, enquanto puxo as duas extremidades do tecido, amarro-as com fora,

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o mximo que consigo, e tateio o n. Estendo mais a mo e examino o ferimento com a ponta dos dedos. Ainda est sangrando, mas so apenas algumas gotas comparadas ao jorro borbulhante que ocorria antes de fazer o torniquete. Apanho a arma. Melhor. A viso clareia um pouco e no sinto mais tanto frio. Mexo o corpo alguns centmetros para a esquerda; no gosto de ficar deitada em meu sangue. Onde ele est? J teve tempo suficiente para acabar com isso... "A menos que ele esteja acabado." Parei imediatamente o que estava fazendo. Durante alguns segundos, esqueci-me totalmente de respirar. "Ele no vem. Ele no vem porque no precisa vir. Ele sabe que voc no vai se atrever a sair, e se no sair e correr, no vai conseguir sobreviver. Ele sabe que voc vai morrer de fome, de hemorragia ou desidratao." "Ele sabe o que eu sei: correr = morrer, ficar = morrer." " hora de ele passar para outra vtima." Se houver outra vtima. Se eu no for a ltima. "Ora, Cassie! De 7 bilhes para apenas uma em cinco meses? Voc no a ltima, e, mesmo que fosse o ltimo ser humano na Terra, principalmente se for, no pode permitir que tudo acabe desse jeito. Presa debaixo de um maldito Buick, sangrando at todo o sangue se esvair. assim que a humanidade vai se despedir? Para o inferno, claro que no."

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A I a Onda levou meio milho de pessoas. A 2- Onda fez esse nmero parecer uma piada. No caso de voc no saber, vivemos em um planeta em contnuo movimento. Os continentes repousam sobre placas de pedra chamadas placas tectnicas, e essas placas flutuam em um mar de lava derretida. Elas raspam, e roam, e empurram umas s outras constantemente, criando uma presso enorme. Ao longo do tempo, a presso aumenta cada vez mais, at que a placa desliza, liberando imensas quantidades de energia na forma de

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1 C K YJNCf terremotos. Se um desses tremores se der ao longo de uma das falhas que circundam todos os continentes, a onda de choque produz uma superonda chamada tsunami. Mais de 40% da populao do mundo vivem a uma distncia de 90 quilmetros do litoral. Isso representa 3 bilhes de pessoas. E os Outros s precisam fazer chover. Pegue uma haste duas vezes maior do que o Empire State Building e trs vezes mais pesada. Posicione-a sobre uma dessas falhas geolgicas. Deixe-a cair da atmosfera superior. Voc no precisa de nenhum sistema de propulso ou orientao: simplesmente deixe-a cair. Graas gravidade, quando atingir a superfcie, ela estar viajando a 20 quilmetros por segundo, 20 vezes mais rpido do que uma bala. Ela vai atingir a superfcie com uma fora um bilho de vezes maior do que a bomba atirada em Hiroshima, Adeus, Nova York. Adeus, Sydney. Adeus, Califrnia, Washington, Oregon, Alaska, Colmbia Britnica. At logo, costa leste. Japo, Hong Kong, Londres, Roma, Rio. Foi bom conhecer voc. Espero que tenha apreciado a estada! A 1- Onda terminou em segundos. A 2- Onda durou um pouco mais. Cerca de um dia. A 35 Onda? Essa durou ainda mais: 12 semanas. Doze semanas para matar... bem, papai calculou que 97% dos desafortunados sobreviveram s duas primeiras. Noventa e sete por cento de 4 bilhes? Faa as contas. Foi quando o Imprio Aliengena desceu em seus discos voadores e comeou a ir embora, certo? Quando o povo da Terra se uniu sob uma bandeira para brincar de Davi e Golias. Nossos tanques contra suas armas de raios. Venham com tudo! No tivemos tanta sorte. E eles no foram to tolos. Como se perde quase 4 bilhes de pessoas em trs meses? Pssaros. Quantos pssaros h no mundo? Quer dar um palpite? Um milho? Um bilho? E que tal mais de trs centenas de bilhes? Isso representa cerca de 75 pssaros para cada homem, mulher e criana, ainda vivos aps as primeiras duas ondas. Existem milhares de espcies de pssaros em todos os continentes. E pssaros no reconhecem fronteiras. E eles tambm defecam bastante.

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45a Eles defecam umas seis vezes ao dia. Isso representa mais de um trilho de pequenos msseis descendo dos cus o dia todo, todos os dias. Seria impossvel inventar um sistema de envio mais eficiente de um vrus com uma taxa de mortalidade de 97%. Meu pai achou que eles usaram algo parecido com o vrus Ebola e o modificaram geneticamente. O Ebola no se propaga pelo ar, mas a mudana de uma nica protena pode fazer com que seja transportado pelo ar. O vrus se instala nos pulmes, provoca uma tosse persistente, febre, dores de cabea. Uma dor muito forte. Voc comea a cuspir gotculas de sangue repletas de vrus. O "micrbio" entra no fgado, nos rins, no crebro. Agora eles j so bilhes dentro de voc. Voc se tornou uma bomba viral. E, quando explodir, vai atingir todos ao seu redor com o vrus. Eles chamam isso de dessangramento. Como ratos que fogem de um navio prestes a afundar, o vrus expelido por todos os orifcios. A boca, o nariz, os ouvidos, o nus, at os olhos. Voc chora lgrimas de sangue, literalmente. Tnhamos diferentes nomes para a condio. A Morte Vermelha, ou a Praga de Sangue. A Pestilncia. O Tsunami Vermelho. O Quarto Cavaleiro. Seja qual for o nome escolhido, aps trs meses, 97 pessoas em cada 100 tinham morrido. um nmero que representa muitas lgrimas de sangue. O tempo corria em sentido inverso. A 1- Onda nos atirou de volta ao sculo 18. As duas seguintes nos jogaram no perodo Neoltico. Voltamos a ser caadores. Nmades. A base da pirmide, Mas no estvamos prontos para desistir da esperana. No ainda. Restavam ainda muitos de ns para revidar, No podamos enfrent-los diretamente, mas podamos usar a estratgia da guerra de guerrilhas. Podamos atacar seus traseiros aliengenas de maneira indiscriminada. Tnhamos armas e munio suficientes e at algum transporte que sobreviveu l Onda. O exrcito tinha sido dizimado, mas ainda havia unidades funcionais em todos os continentes. Havia bimkers, cavernas e bases subterrneas onde podamos nos esconder durante anos. "Vocs sero a Amrica, invasores aliengenas, e ns seremos o Vietn." E os Outros dizem ", certo, isso a." Pensamos que eles tinham jogado tudo sobre ns, ou pelo menos o pior, pois era difcil imaginar algo pior do que a Morte Vermelha. Os que sobreviveram 3- Onda, os dotados de imunidade natural a doenas, encolheram-se junto ao cho, se abasteceram e aguardaram que as Pessoas Encarregadas nos dissessem o que fazer. Sabamos que algum tinha que

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HICK N E

estar no controle, pois ocasionalmente um jato de guerra sibilava pelo cu, e ns ouvamos o que pareciam batalhas de tiros na distncia e o ribombar de caminhes do exrcito alm do horizonte. Acho que minha famlia teve mais sorte do que as demais. O Quarto Cavaleiro cavalgou para longe com minha me, mas meu pai, Sammy e eu sobrevivemos. Meu pai se gabou de nossos genes superiores. No algo que se faria normalmente, vangloriar-se no topo de um Everest de cerca de 7 bilhes de mortos. Papai estava simplesmente sendo quem era, tentando interpretar as vsperas da extino humana da melhor forma possvel. A maioria das cidades e vilas foi abandonada aps o Tsunami Vermelho. No havia eletricidade nem gua corrente, e lojas e estabelecimentos comerciais havia muito tinham sido despojados de todos os artigos valiosos. Esgotos de 4 centmetros de profundidade corriam a cu aberto em algumas ruas. Incndios provocados por relmpagos em tempestades de vero eram comuns. E ainda havia o problema dos cadveres. Eles estavam em todos os lugares: casas, abrigos, hospitais, apartamentos, edifcios comerciais, escolas, igrejas, sinagogas e armazns. H um ponto crtico em que a simples intensidade da morte devastadora. No se pode enterrar ou cremar os corpos com a rapidez necessria. Aquele vero da Pestilncia foi brutalmente quente, e o mau cheiro de carne em decomposio pairava no ar como uma nociva nvoa invisvel. Embebamos tiras de tecido em perfume e amarrvamos sobre a boca e nariz. No fim do dia, o cheiro desagradvel tinha impregnado o material e s o que se podia fazer era sentar e ficar enjoado. At... engraado... que se ficasse acostumado com o cheiro. Aguardamos a 3 Onda protegidos em nossa casa. Em parte porque havia uma quarentena. E em parte porque alguns doidos vagavam pelas ruas, invadindo e incendiando casas, alm de todas as histrias de morte, estupro e saques. E tambm porque estvamos apavorados espera do que poderia vir em seguida, Mas, principalmente, porque meu pai no queria deixar minha me. Ela estava doente demais para viajar, e ele no conseguiu se decidir a abandon-la. Ela lhe disse para partir. Deix-la para trs. Ela ia mesmo morrer. Ela no era mais importante. Importante ramos Sammy e eu, manter-nos em segurana, pensar no futuro e agarrar-se esperana de que amanh seria melhor do que hoje.

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tf Meu pai no discutiu, mas tambm no a deixou. Ele esperou pelo inevitvel, mantendo-a o mais confortvel possvel, e examinando mapas, fazendo listas e reunindo suprimentos. Isso ocorreu na poca em que comeou a febre de acumular livros e a necessidade-de-reconstruir-a-civilizao. Nas noites em que o cu no estava totalmente encoberto por fumaa, amos para o quintal dos fundos e nos revezvamos no meu velho telescpio para observar a nave me navegar majestosamente atrs da Via Lctea. Sem as luzes criadas pelos homens para ofusc-las, as estrelas estavam mais brilhantes, cintilantemente brilhantes. - O que estamos esperando? - eu perguntava a ele. Eu ainda esperava, como todo mundo, os discos voadores, os andadores mecnicos e os canhes a laser. - Por que eles simplesmente no acabam com tudo? E meu pai balanava a cabea. - No sei, meu doce - ele respondia. - Talvez j tenha acabado. Talvez o objetivo no seja matar todo mundo, apenas nos reduzir a um nmero controlvel. - E ento, o qu? O que eles querem? - Acho que mais uma questo do que eles precisam - meu pai respondeu com suavidade, como se estivesse dando pssimas notcias. - Sabe, eles esto sendo muito cuidadosos. - Cuidadosos? - Para no causar mais danos do que o necessrio. Esse o motivo pelo qual esto aqui, Cassie. Eles precisam da Terra. - Mas no da gente - sussurrei. Eu estava prestes a perder o controle... de novo. Pela trilionsima vez. Meu pai pousou a mo no meu ombro, pela trilionsima vez, e disse: - Bem, tivemos a nossa chance. E no estvamos cuidando muito bem do nosso legado. Aposto que, se houvesse um jeito de voltar ao tempo dos dinossauros e entrevist-los antes de o asteroide cair... Foi ento que eu lhe dei um soco muito forte. Corri para dentro. No sei o que era pior, dentro ou fora. Do lado de fora, sentamo-nos totalmente expostos, constantemente observados, nus sob o cu nu. Mas, do lado de dentro, era um perptuo crepsculo. Janelas cobertas por tbuas que bloqueavam a luz do sol durante o dia, velas noite. Estvamos ficando sem velas, no podamos usar mais que uma em cada aposento, e sombras profundas moviam-se furtivamente nos cantos antes familiares. - O que foi, Cassie? Sammy. Cinco. Adorvel. Enormes olhos castanhos de urso de pel-

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B I C KY A N C E Y cia, agarrando o outro membro da famlia de enormes olhos castanhos, o de brinquedo, que agora levo no fundo da mochila. - Por que voc est chorando? Ver minhas lgrimas incitou-o a chorar tambm. Passei por ele sem dar ateno, fui para o quarto do dinossauro humano de 16 anos, Cassiopeia Sullivanus extinctus. E, ento, voltei para o meu irmo. No podia deix-lo chorando daquela maneira. Tnhamos ficado muito unidos desde a doena de nossa me. Quase todas as noites, pesadelos o levavam at o meu quarto. Ele se arrastava para dentro de minha cama e apertava o rosto de encontro ao meu peito. s vezes, ele esquecia e me chamava de mame. - Voc viu eles, Cassie? Eles esto chegando? - No, garoto - respondi, secando suas lgrimas. - Ningum est chegando. Ainda no.

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Minha me morreu numa tera-feira. Meu pai enterrou-a no quintal, no canteiro de rosas. Foi o que ela pediu antes de morrer. Na poca da Pestilncia, quando centenas morriam todos os dias, a maioria dos corpos era levada para os subrbios e cremada. Cidades agonizantes eram cercadas pelas fogueiras constantemente ardentes dos mortos. Ele me disse para ficar com Sammy. Sammy, que passara a se comportar como um zumbi, arrastando os ps, boca aberta, chupando o dedo, como se tivesse voltado a ter 2 anos, e um vazio nos olhos de urso de pelcia. Apenas alguns meses antes, minha me o empurrava no balano, levava-o s aulas de carat, dava-lhe banho, danava com ele ao som de sua msica preferida. Agora, ela se encontrava embrulhada em um lenol branco, sendo levada para o quintal dos fundos no ombro de papai. Pela janela da cozinha, vi meu pai ajoelhado junto cova rasa. A cabea estava baixa, os ombros sacudiam. Nunca o tinha visto perder o controle, nem uma nica vez, desde a Chegada. As coisas pioravam, e exatamente

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A B U N D A quando se pensava que elas no podiam ficar piores, elas ficavam ainda mais ruins, mas meu pai nunca se alterava. Mesmo quando minha me comeou a exibir os primeiros sinais de infeco, ele manteve a calma, principalmente diante dela, Ele no conversava sobre o que acontecia do lado de fora das portas e janelas cobertas de tbuas. Punha compressas midas em sua testa, dava-lhe banho, trocava suas roupas, alimentava-a. Nunca o vi chorando na frente dela. Enquanto algumas pessoas se matavam a tiros, enforcavam-se, engoliam punhados de plulas e saltavam de lugares altos, meu pai se escondia na escurido. Ele cantava para minha me, repetia piadas tolas que ela tinha ouvido milhares de vezes, e mentia. Ele mentia do jeito que os pais faziam, aquelas mentiras boas que nos ajudam a dormir. - Hoje escutei outro avio. Parecia um jato de guerra. Isso quer dizer que nosso pessoal conseguiu passar. - A sua febre baixou um pouco, e seus olhos esto mais brilhantes. Talvez no seja nada srio. Talvez seja s a gripe de sempre. Nas horas finais, enxugou suas lgrimas de sangue. Aparou-a, enquanto vomitava a massa negra viral em que seu estmago tinha se transformado. Levou a mim e Sammy at o quarto para dizer adeus. - Est tudo bem - ela disse para Sammy. - Tudo vai ficar bem. Para mim, ela disse: - Agora ele vai precisar de voc, Cassie. Cuide dele. Cuide de seu pai. Eu disse que ela iria melhorar. Algumas pessoas melhoravam. Elas adoeciam, e, de repente, o vrus abandonava-lhes o corpo. Ningum entendia a razo. Talvez ele decidisse que o gosto no lhe agradava. E eu no disse que ela ia melhorar para diminuir seu temor. Eu realmente acreditava naquela possibilidade. Tinha que acreditar. - Voc tudo que eles tm - minha me respondeu. Foram suas ltimas palavras para mim. A mente era a ltima a partir, levada pelas guas vermelhas do Tsunami. O vrus assumia controle total. Algumas pessoas enlouqueciam, medida que ele cozinhava seus miolos. Elas desferiam socos, arranhavam, chutavam, mordiam. Como se o vrus que precisava de ns tambm nos detestasse e no visse a hora de se livrar de ns. Minha me olhou para o meu pai e no o reconheceu. Ela no sabia onde se encontrava, quem era ou o que estava acontecendo com ela. E havia aquele permanente sorriso assustador, os lbios ressecados mostrando

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YAHCEV

as gengivas ensangentadas, os dentes manchados de sangue. Sons saam de sua boca, mas no eram palavras. O lugar no crebro que formava as palavras estava tomado pelo vrus, e o vrus no conhecia linguagem. Ele s sabia como se multiplicar. E, ento, minha me morreu em meio a uma fria de movimentos bruscos e gritos gorgolejantes, os hspedes indesejados saindo em disparada por todos os orifcios, pois ela estava acabada: eles a tinham esgotado, e era hora de apagar as luzes e encontrar um novo lar. Papai lhe deu um ltimo banho. Penteou seus cabelos. Escovou o sangue ressecado dos dentes. Quando veio me contar que ela havia partido, ele estava calmo. Ele no perdeu o controle. Abraou-me enquanto eu o perdia. Agora, eu o observava pela janela da cozinha. Ajoelhado junto ao canteiro de rosas, achando que ningum podia v-lo, meu pai soltou o cabo no qual vinha se segurando, afrouxou a corda que o mantinha equilibrado o tempo todo, enquanto todos a sua volta lanavam-se em queda livre. Certifiquei-me de que Sammy estava bem e sa. Sentei-me ao lado dele, pus a mo em seu ombro. A ltima vez em que toquei meu pai tinha sido com o punho, e com muito mais fora. Eu no disse nada, e nem ele, no durante muito tempo. Ele escorregou algo para a minha mo. A aliana de casamento de minha me. Ela queria que eu a tivesse, ele contou. - Vamos embora, Cassie. Amanh cedo. Assenti com um gesto de cabea. Eu sabia que ela era a nica razo pela qual ainda no tnhamos partido. Os delicados ramos das roseiras balanavam e oscilavam, como que imitando o meu gesto de cabea. - Para onde a gente vai? - Embora. - Ele olhou ao redor, os olhos arregalados e assustados. Aqui no mais seguro. "D", pensei. "E quando foi?" - A base da Fora Area Wright-Patterson fica apenas a uns 160 quilmetros daqui. Se andarmos depressa, e o tempo continuar bom, podemos estar l em cinco ou seis dias. - E depois... o qu? Os Outros nos tinham condicionado a pensar dessa maneira, "Certo, fazemos isso, e depois, o qu?" Olhei para o meu pai, esperando uma resposta. Ele era o homem mais inteligente que j conheci. Se no tinha uma resposta, ningum mais teria. Eu, com certeza, no tinha. E, com certeza, queria que ele tivesse. Precisava que ele tivesse.

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Meu pai sacudiu a cabea, como se no tivesse entendido a pergunta. - O que tem em Wright Patterson? - eu quis saber. - No sei se tem alguma coisa l. - Ele tentou sorrir, mas fez uma careta, como se o sorriso provocasse dor. - Ento, por que estamos indo? - Por que no podemos ficar aqui - ele falou entre dentes cerrados. - E, se no podemos ficar aqui, temos que ir a algum lugar. Se sobrou alguma coisa parecida com um governo... Ele balanou a cabea. Ele no tinha ido ao jardim para aquilo. Ele tinha sado para enterrar a esposa. - V para dentro, Cassie. - Eu ajudo voc. - No preciso da sua ajuda. - Ela minha me. Eu tambm a amava. Por favor, me deixe ajudar. Eu estava chorando outra vez. Ele no viu. No estava olhando para mim, tambm no estava olhando para minha me. Na verdade, ele no estava olhando para nada. Havia, de certa forma, um buraco negro onde antes se encontrava o mundo, e ns dois estvamos caindo dentro dele. Onde poderamos nos segurar? Puxei a mo dele de cima do corpo de mame e apertei-a de encontro ao meu rosto, disse-lhe que o amava, que mame o amava e que tudo ficaria bem, e o buraco negro perdeu um pouco de sua fora. - V para dentro - repetiu, com suavidade. - Sammy precisa de voc mais do que ela. Entrei. Sammy estava sentado no cho do quarto, brincando com o videogame, destruindo a Estrela da Morte, - Shruuuuuum, shruuuuuum, vou entrar, Red 1! E, do lado de fora, meu pai ajoelhou-se na terra recm-revolvida. Terra marrom, rosa vermelha, cu cinza, lenol branco.

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Acho que agora preciso falar sobre Sammy. No sei bem como chegar l.

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RICK YAPCEY

L sendo aquele pequeno trecho ao ar livre, onde o sol beijou minha face arranhada quando escorreguei de sob o Buick. Aquele pequeno trecho foi o mais difcil. O trecho mais longo do universo. O trecho que se estendia por milhares de quilmetros. L sendo o local na estrada em que me virei para enfrentar o inimigo que no podia ver. L sendo a nica coisa que evitava que eu enlouquecesse totalmente, a coisa que os Outros no foram capazes de tomar de mim depois de terem me tirado tudo. Sammy a razo pela qual no desisti; por que no fiquei debaixo daquele carro e esperei pelo fim. A ltima vez em que o vi foi pela janela traseira de um nibus escolar. Sua testa pressionada de encontro ao vidro. Acenando para mim. E sorrindo. Como se ele fosse para uma viagem de campo: entusiasmado, agitado, nem um pouco temeroso. Estar com todas as outras crianas ajudou. E o nibus da escola, que era to normal. O que mais comum do que um enorme nibus escolar amarelo? Na verdade, to normal, que v-lo entrando no campo de refugiados aps os quatro meses de horror foi chocante. Foi como ver um McDonalds na Lua. Totalmente esquisito e louco, algo que simplesmente no deveria estar acontecendo. Estvamos no campo somente h algumas semanas. Das cerca de 50 pessoas ali, ns ramos a nica famlia. Os demais eram vivos ou rfos. Os ltimos com os familiares, estranhos antes de chegar ao campo. O mais velho provavelmente tinha cerca de 60 anos. Sammy era o mais novo, mas havia outras sete crianas, nenhuma com mais de 14 anos, exceto eu. O campo situava-se a 30 quilmetros a leste de onde vivamos, aberto na floresta durante a 3 a Onda para a construo de um hospital de campanha depois que os da cidade tinham atingido a capacidade total. Os edifcios foram erguidos apressadamente, feitos de madeira serrada mo e zinco recuperado. Uma ala principal para infectados e um barraco menor para os dois mdicos que cuidavam dos moribundos antes que eles, tambm, fossem derrotados pelo Tsunami Vermelho. Havia um jardim de vero e um sistema que captava gua da chuva para banhos, limpeza e consumo pessoal. Comamos e dormamos no edifcio grande. Cerca de 600 pessoas haviam sangrado at a morte ali, mas o cho e as paredes tinham sido lavados com cloro, e os catres em que tinham morrido, queimados. O cheiro ainda lembrava levemente a Pestilncia (algo parecido com leite azedo), e o cloro

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no tinha removido todas as manchas de sangue. Havia desenhos de minsculos pontos cobrindo as paredes e longas manchas em forma de foice no cho. Era como viver em uma pintura abstrata em 3-D. O barraco era uma combinao de depsito e esconderijo para armas. Legumes enlatados, carnes embaladas, gros, farinceos, tecidos etc., e gneros de primeira necessidade, como sal. Revlveres, pistolas, semiautomticas, at algumas pistolas de sinalizao. Todos os homens estavam armados at os dentes: era a volta do Velho Oeste. Um fosso raso foi aberto a algumas centenas de metros no interior da floresta, atrs do conjunto. O fosso servia para cremar corpos. No tnhamos permisso para ir at l, portanto, naturalmente, eu e algumas das outras crianas mais velhas fomos. Havia esse garoto estranho que chamavam de Brilhantina, provavelmente por causa de seus cabelos longos e penteados para trs com gel. Brilhantina tinha 13 anos e era um caador de tesouros. Ele realmente andava entre as cinzas para recuperar jias, moedas e qualquer coisa que considerasse valiosa ou "interessante". Ele jurava no agir dessa maneira por ser doido. - Essa a diferena agora - ele dizia, soltando uma risadinha de desdm, examinando sua ltima aquisio com as unhas sujas, as mos enluvadas com o p cinza dos restos mortais das pessoas. A diferena entre o qu? - Entre ser o Homem ou no. O sistema de troca de mercadorias est de volta, garota! - ele disse, erguendo um colar de diamantes. - E, quando tudo acabar, exceto pelos gritos, as pessoas com as coisas boas vo dar as cartas. A idia de que eles queriam matar todos ns ainda no era algo que tinha ocorrido a ningum, at mesmo aos adultos. Brilhantina considerava-se um dos americanos nativos que vendeu Manhattan por um punhado de contas, e no um pssaro Dod, o que estava muito mais perto da verdade. Papai tinha ouvido falar do campo algumas semanas antes, quando minha me comeou a mostrar os primeiros sinais da Pestilncia. Ele tentou convenc-la a ir, mas ela sabia que no havia nada que se pudesse fazer. Se ia morrer, queria morrer em sua casa, e no em algum falso hospital no meio da floresta. Ento, depois, quando se aproximavam suas ltimas horas, chegaram informaes de que o hospital tinha sido transformado em um ponto de encontro, um tipo de local protegido para sobreviventes, longe o suficiente da cidade para ser relativamente seguro na prxima Onda, seja l como ela fosse ocorrer (embora a melhor aposta estava em algum

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R I C K YAIIICEV

tipo de bombardeio areo), mas perto o bastante das Pessoas Encarregadas de descobrir quando viriam nos resgatar, se que havia Pessoas Encarregadas, e se viriam, O chefe no oficial do campo era um militar aposentado chamado Hutchfield. Ele era um Lego humano: mos quadradas, cabea quadrada, maxilar quadrado. Usava a mesma camiseta apertada todos os dias, manchada com algo que podia ser sangue, embora as botas pretas sempre brilhassem como um espelho. Tinha a cabea raspada (mas no o peito, nem as costas, fato que ele deveria levar em considerao). Era coberto de tatuagens. E gostava de armas. Duas no quadril, uma nas costas, no cs das calas, mais uma pendurada no ombro. Ningum carregava mais armas do que Hutchfield. Talvez isso tivesse algo a ver com o fato de ele ser o chefe no oficial. Sentinelas nos viram chegando. Quando atingimos a estrada de terra que levava floresta e ao campo, Hutchfield estava l com outro sujeito chamado Brogden. Tenho quase certeza de que deveramos notar o arsenal blico pendurado em seus corpos. Hutchfield mandou que nos separssemos. Ele ia conversar com meu pai. Brogden ficou comigo e Sams. Eu disse a Hutchfield o que achava da idia. Sabe, exatamente onde em seu traseiro tatuado ele deveria enfi-la. Eu tinha acabado de perder minha me e no estava muito ansiosa com a perspectiva de perder meu pai. - Est tudo bem, Cassie - meu pai me tranqilizou. - No conhecemos esses caras - argumentei. - Eles podem ser outro grupo de Dedos Moles, pai. Dedo mole era gria para "bandidos com armas", os assassinos, estupradores, comerciantes de mercado negro, seqestradores e todo o tipo de malandro que surgiu durante a 3- Onda, motivo pelo qual as pessoas formavam barricadas em suas casas e estocavam comida e armas. No foram os aliengenas que nos incitaram a nos preparar para a guerra em primeiro lugar: foram nossos companheiros humanos. - Eles s esto sendo cautelosos - papai contraargumentou. - No lugar deles, eu faria a mesma coisa. Ele me deu um tapinha, e eu o olhei como se dissesse: "Droga, meu velho, se me der outro tapinha condescendente..." - Vai ficar tudo bem, Cassie. Ele se afastou com Hutchfield, fora do alcance dos nossos ouvidos, mas ainda vista. Isso fez com que me sentisse um pouco melhor. Puxei

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j-OND Sammy para perto de mim e fiz o melhor que pude para responder s perguntas de Brogden, sem soc-lo com a mo livre. - Como vocs se chamam? - De onde vocs so? - Algum do seu grupo foi infectado? - H alguma coisa que possam contar sobre o que est acontecendo? - O que viram? - O que ouviram? - Por que esto aqui? - Voc est falando deste campo, ou est falando do aspecto existencial? - perguntei. O homem franziu as sobrancelhas, formando uma nica linha dura, e disse: -H? - Se voc perguntasse antes de toda essa merda acontecer, eu diria algo como: "Estamos aqui para servir nossos semelhantes ou contribuir com a sociedade." Se eu quisesse bancar a espertinha, eu diria: "Porque, se no estivssemos aqui, estaramos em algum outro lugar." Mas, como essa merda toda aconteceu, vou dizer que porque temos muita sorte. Ele me fitou com os olhos semicerrados antes de dizer, irritado: - Voc espertinha. No sei como meu pai respondeu a essa pergunta, mas, aparentemente, passou pela inspeo, porque nos permitiram entrar no campo com todos os privilgios, o que queria dizer que meu pai (mas no eu) pde escolher algumas armas do esconderijo. Meu pai tinha uma opinio sobre armas. No gostava delas, dizia que elas no matavam pessoas, mas facilitavam a tarefa. Agora ele no as considerava to perigosas, mas sim ridiculamente inteis. - Para que voc acha que elas vo servir contra uma tecnologia milhares, se no milhes, de anos nossa frente? - ele perguntou a Hutchfield. - como usar um porrete e pedras contra um mssil ttico. O argumento no funcionou com Hutchfield. Pelo amor de Deus, ele era um militar. O fuzil era o seu melhor amigo, seu companheiro mais confivel, a resposta a todas as perguntas possveis. No entendi aquilo na poca. Mas entendo agora.

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RICK Y A N C E

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Quando o tempo estava bom, todos ficavam ao ar livre at a hora de dormir. Aquele galpo caindo aos pedaos emitia energias negativas, por causa do motivo pelo qual tinha sido construdo. Porque existia. O que o tinha levado, e a ns, para aquela floresta. Algumas noites, o clima era leve, quase como se estivssemos em um acampamento de vero, onde, por algum milagre, todos se gostavam. Algum contava que tinha ouvido o som de um helicptero naquela tarde, o que despertava uma onda de especulaes cheias de esperana de que as Pessoas Encarregadas estavam se organizando e se preparando para o contra-ataque. Em outras, o estado de esprito estava sombrio, e a sensao de ansiedade pairava pesada no ar do crepsculo. Ns ramos os felizardos. Tnhamos sobrevivido ao ataque eletromagntico, obliterao das costas, praga que matou todos os que conhecamos e amvamos. Vencramos as foras em contrrio. Tnhamos encarado a face da Morte, e a Morte piscou primeiro. Se voc acha que isso fazia com que nos sentssemos corajosos e invencveis, est enganado. Ns ramos como os japoneses que sobreviveram primeira exploso da bomba de Hiroshima. No compreendamos por que ainda estvamos ali e no tnhamos muita certeza de querer estar. Contamos histrias sobre nossas vidas antes da Chegada. Choramos abertamente pelos que haviam morrido. Soframos secretamente por nossos smartphones, nossos carros, nossos fornos de micro-ondas e a internet. Observvamos o cu da noite. A nave me certamente nos vigiava, um malvolo olho verde-claro. Havia discusses sobre para onde deveramos ir. Era praticamente certo que no poderamos ficar escondidos naquela floresta por tempo indefinido. Mesmo que os Outros no estivessem para vir a qualquer momento, o inverno estava. Tnhamos que encontrar um abrigo melhor. Tnhamos suprimentos para vrios meses, ou menos, dependendo de quantos novos refugiados surgissem no campo. Deveramos esperar pelo resgate, ou pr o p na estrada para encontr-lo. Meu pai preferia a segunda opo. Ele ainda queria dar uma olhada em Wright-Patterson. Se havia Pessoas Encarregadas, a probabilidade de as encontrarmos l era muito maior. Depois de algum tempo, cansei daquilo. Na verdade, falar sobre o problema tinha substitudo o ato de fazer algo a respeito. Estava pronta para

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4{jaDNDA

dizer ao meu pai que deveramos falar queles idiotas arrogantes para engolir aquelas besteiras e partir para Wright-Patterson com quem quer que quisesse nos acompanhar. O resto que se danasse. s vezes, pensei, fora numrica era um conceito altamente superestimado. Levei Sammy para dentro e o coloquei na cama. Rezei com ele. - Agora, me deito para dormir... Para mim, apenas palavras ao vento. Incoerentes. No tinha muita certeza do que era, mas eu sentia que, quando se tratava de Deus, havia uma promessa quebrada em algum lugar. Era uma noite clara de lua cheia. Senti-me tranqila o bastante para dar uma caminhada na floresta. Algum no campo tinha apanhado o violo. A melodia se espalhava pela trilha e me seguia por entre as rvores. Era a primeira msica que eu ouvia desde a l 5 Onda. "E, no fim, ficamos acordados E sonhamos em realizar a nossa fuga" De repente, eu s quis me enrolar como uma pequena bola e chorar. Eu queria partir por entre aquelas rvores e correr at as pernas no mais suportarem. Eu queria vomitar. Eu queria gritar at minha garganta sangrar. Eu queria ver minha me outra vez, e Lizbeth, e todos os meus amigos, at os de quem no gostava, e Ben Parish, s para lhe dizer que o amava e queria ter um beb com ele mais do que queria viver. O som da msica diminuiu, foi abafado pelo som definitivamente menos meldico dos grilos. Um galho estalou. E uma voz veio das rvores atrs de mim. - Cassie! Espere! Continuei andando. Reconheci a voz. Talvez eu tivesse atrado m sorte por pensar em Ben. Como quando se est louca para comer chocolate e a nica coisa na sua mochila um saquinho amassado de balinhas sabor frutas. - Cassie! Agora ele estava correndo. Eu no estava disposta a correr, portanto permiti que me alcanasse. Esse era um detalhe que no tinha mudado: a nica forma certa de no ficar sozinha era querer ficar sozinha. - O que est fazendo? - Brilhantina perguntou. Ele estava se esforando para encher os pulmes de ar. Faces muito

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HiCK T A N C T

vermelhas, tmporas brilhantes, talvez por causa de todo aquele gel nos cabelos. - No bvio? - disparei. - Estou construindo um dispositivo nuclear para derrubar a nave me. - Armas nucleares no vo resolver - ele replicou, endireitando os ombros. - A gente deveria construir um canho a vapor de Fermi. - Fermi? - O cara que inventou a bomba. - Pensei que tivesse sido Oppenheimer, Ele pareceu impressionado por eu saber algo sobre histria. - Bom, talvez ele no a tenha inventado, mas foi o patrono. - Brilhantina, voc doido - eu disse. A frase soou dura, e acrescentei: - Mas eu no conheci voc antes da invaso. - Voc cava um grande buraco e coloca uma ogiva no fundo. A, enche o buraco com gua e cobre com algumas toneladas de ao. A exploso instantaneamente transforma a gua em vapor, o que atira o ao ao espao numa velocidade seis vezes maior do que a do som. - - eu disse. - Algum deveria mesmo fazer isso. por isso que est me perseguindo? Voc quer que cu o ajude a construir um canho nuclear a vapor? - Posso fazer uma pergunta? - No. - Estou falando srio. - Eu tambm. - Se voc tivesse s vinte minutos de vida, o que iria fazer? - No sei - respondi. - Mas no teria nada a ver com voc, - Como assim? - Ele no esperou pela resposta. Provavelmente imaginou que seria algo que ele no gostaria de ouvir. - E se eu fosse a ltima pessoa na Terra? - Se voc fosse a ltima pessoa na Terra, eu no estaria aqui para fazer nada com voc. - Certo. E se ns fssemos as duas ltimas pessoas na Terra? - Ento voc ainda acabaria sendo a ltima, pois eu iria me matar. - Voc no gosta de mim. - mesmo? Como voc descobriu? - Digamos que a gente os veja, bem aqui, exatamente agora, descendo para acabar com a gente. O que voc iria fazer? - No sei. Pediria para matar voc primeiro. Aonde voc quer chegar?

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*5'

- Voc virgem? - ele perguntou, de repente. Olhei para o garoto. Ele falava mesmo srio, mas a maioria dos meninos de 13 anos fala, quando se trata de questes hormonais. - V se danar - eu disse, e passei rapidamente por ele, andando na direo do campo. Pssima escolha de palavras. Ele trotou atrs de mim, e nem um fio dos cabelos emplastrados se moveu enquanto corria. Era como um brilhante capacete escuro. - Estou falando srio, Cassie - ele disse, ofegante. - Estamos numa poca em que qualquer noite pode ser a ltima. - Tonto, tambm era assim antes de eles virem. Ele agarrou meu pulso, me fez virar, aproximou o rosto largo e meloso do meu. Eu era 3 centmetros mais alta do que ele, mas ele pesava 10 quilos a mais do que eu. - Voc quer mesmo morrer sem saber como ? - Como voc tem certeza de que eu no sei? - respondi, libertando-me. - E nunca mais ponha as mos em mim. - Mudando de assunto. - Ningum vai saber - ele insistiu. - No vou contar para ningum. O garoto tentou me agarrar de novo. Afastei a mo dele, dando-lhe um tapa com a esquerda e um soco forte no nariz com a direita. Consegui fazer escorrer o sangue vermelho vivo para a sua boca, e ele sentiu nsia de vmito. - Sua vaca - ele xingou. - Pelo menos voc tem algum. Pelo menos nem todos que conheceu na sua vida idiota esto mortos. Ele irrompeu em lgrimas, caiu na trilha, deu-se por vencido, o grande Buick que est estacionado sobre voc, a terrvel sensao de que, por pior que tenha sido, vai ficar ainda pior. "Ah, droga." Sentei-me na trilha ao lado dele, disse que reclinasse a cabea para trs. Ele se queixou de que aquela medida fazia o sangue escorrer pela garganta. - No conte para ningum - ele implorou. - Minha reputao vai por gua abaixo. Eu ri. No consegui evitar. - Onde voc aprendeu a fazer isso? - ele quis saber. - Com as Bandeirantes. - Existem distintivos para isso? - Existem distintivos para tudo. Na verdade, tinham sido sete anos de aulas de carat. Deixei o curso

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( I E KV J l I f l C E T no ano anterior. No me lembro agora dos motivos. Na poca, me parece ram bons. - Eu tambm sou - ele disse. - O qu? Ele cuspiu uma poro de sangue e saliva 11a terra. - Virgem. Que choque. - O que faz voc pensar que eu sou virgem? - perguntei. - Voc no teria me batido se no fosse.

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Em nosso sexto dia no campo, vi pela primeira vez uma aeronave teleguiada. Um brilho cinza no claro cu da tarde. Houve muitos gritos e correrias, pessoas apanhando armas, acenando com os chapus e as camisas, ou apenas agindo de modo descontrolado: chorando, pulando, abraando, batendo as mos espalmadas uns nos outros. Eles pensaram que seriam resgatados. Hutchfield e Brogden tentaram acalmar a todos, mas sem sucesso. A aeronave zuniu pelo cu, desapareceu atrs das rvores e ento voltou, mais devagar dessa vez. Do cho, ela parecia um pequeno dirigvel. Hutchfield e meu pai encontravam-se agachados na entrada das barracas, observando-a, agitando os binculos de um lado a outro. - Sem asas. Sem marcas. E voc viu a primeira passagem? Mach 2, no mnimo. A menos que tenhamos lanado alguma aeronave secreta, no tem jeito de essa coisa ser terrestre. - Enquanto falava, Hutchfield socava a terra ao ritmo de suas palavras. Meu pai concordou. Ns estvamos reunidos nos barraces. Meu pai e Hutchfield ficaram na entrada, ainda virando os binculos de um lado a outro. - So os aliengenas? - Sammy perguntou. - Eles esto vindo, Cassie? - Shhh. Olhei para o outro lado e vi Brilhantina me observando. "Vinte minutos", ele disse inaudvel, apenas movendo os lbios. - Se eles vierem, vou dar uma surra neles - Sammy sussurrou. - Vou

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AjpNB usar golpes de carat, e vou matar todos eles. - Isso mesmo - concordei, correndo os dedos por seus cabelos, nervosa. - Eu no vou fugir - ele disse. - Vou matar todos eles por terem matado minha me. O teleguiado desapareceu. Diretamente para o alto, meu pai me contou mais tarde. Se tivesse piscado, no teria visto. Reagimos ao teleguiado como todos iriam reagir. Ficamos histricos. Algumas pessoas correram. Agarraram tudo que conseguiam carregar e dispararam para a floresta. Algumas apenas fugiram com as roupas do corpo e o medo nas entranhas. Nada que Hutchfield disse foi capaz de impedi-las. Os demais amontoaram-se nos barraces at a noite chegar, e, ento, levamos a histeria adiante. Eles tinham nos visto? Os stormtroopers, exrcitos de clones ou robs caminhantes viriam em seguida? Estvamos prestes a ser fritos por canhes de laser? Estava escuro como breu. No conseguamos ver a ponta do nariz porque no ousvamos acender as lamparinas de querosene. Sussurros frenticos. Choros abafados. Encolhidos nos catres, pulando ao mnimo som. Hutchfield designou os melhores atiradores para a vigilncia noturna. Se algo se mover, atire. Ningum podia sair sem permisso. E Hutchfield nunca dava permisso. A noite durou milhares de anos. Meu pai aproximou-se de mim no escuro e colocou algo em minhas mos. Uma Luger semiautomtica carregada. - Voc no gosta de armas - sussurrei. - Eu no gostava de muitas coisas. Uma senhora comeou a recitar o Pai Nosso. Ns a chamvamos de Madre Teresa. Pernas compridas. Braos finos. Um vestido azul desbotado. Cabelos grisalhos e finos. Em algum ponto, ao longo do caminho, ela havia perdido a dentadura. Sempre estava girando o tero nas mos e conversando com Jesus. Alguns outros uniram-se a ela. Depois, mais outros. - Perdoai as nossas ofensas, assim como ns perdoamos a quem nos tem ofendido. - Ponto em que o seu arqui-inimigo, o nico ateu na trincheira do Campo Ashpit, um professor universitrio chamado Dawkins, gritou: - Especialmente os de origem extraterrestre! - Voc vai para o inferno! - berrou outra voz no escuro. - Como vou saber a diferena? - Dawkins gritou de volta.

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R I C KY A N C Y - Quietos! - Hutchfield ordenou com suavidade de sua posio na entrada. - Parem com essa ladainha, pessoal! - Seu julgamento recaiu sobre ns - Madre Teresa choramingou. Sammy encolheu-se para mais perto de mim no catre. Empurrei a arma entre minhas pernas. Tive receio de que ele a agarrasse e, por acidente, estourasse minha cabea. - Calem a boca, todos vocs! - eu disse. - Vocs esto amedrontando o meu irmo. - No estou com medo - Sammy falou. Seu pequeno punho revirava minha camiseta. - Voc est com medo, Cassie? - Sim - admiti. Beijei-lhe o alto da cabea. Seus cabelos exalavam um cheiro um tanto azedo. Decidi que os lavaria na manh seguinte. Se ainda estivssemos ali pela manh. - No, voc no est - ele disse. - Voc nunca tem medo. - Estou com tanto medo agora que poderia fazer xixi nas calas. Ele riu. O rosto dele estava quente na curva de meu brao. Ser que ele estava com febre? assim que comea. Eu disse para mim mesma que estava sendo paranica. Ele tinha sido exposto centenas de vezes. E o Tsunami Vermelho toma conta rapidamente aps o contgio, a menos que voc esteja imunizado. E Sammy certamente estava. Caso contrrio, j estaria morto. - melhor voc usar uma fralda - ele brincou. - Talvez eu use. - Ainda que eu ande pelo vale da sombra da morte... Ela no ia parar. Eu podia ouvir as contas do tero clicarem no escuro. Dawkins estava cantarolando alto para abafar as oraes da mulher. - Trs ratos cegos. - Eu no sabia dizer quem era mais desagradvel: se a fantica ou o ctico. - Mame disse que eles podem ser anjos - Sammy falou, de repente. - Quem? - eu quis saber. - Os aliengenas. Quando eles chegaram, perguntei se tinham vindo para matar a gente, e ela disse que talvez eles no fossem aliengenas. Talvez eles fossem anjos do cu, como na Bblia, quando os anjos falam com Abrao, com Maria, com Jesus e todo mundo. - Com certeza eles falaram muito mais com a gente desde ento - eu disse. - Mas ento eles mataram a gente. Eles mataram a mame. Ele comeou a chorar.

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ONDA

Preparas uma mesa perante mim na presena dos meus inimigos." Beijei o alto da cabea de meu irmo, e massageei seus braos. " - Ungiu minha cabea com leo." - Cassie, Deus odeia a gente? - No. Eu no sei. - Ele odeia a mame? - Claro que no. Mame era uma boa pessoa. - Ento, por que Ele deixou ela morrer? Sacudi a cabea. Eu me sentia pesada, como se pesasse 20 mil toneladas. " - O meu clice transborda." - Por que Ele deixou os aliengenas virem para matar a gente? Por que Ele no faz eles pararem? - Talvez - sussurrei devagar. At minha lngua parecia pesada. - Talvez Ele faa isso. A bondade e a misericrdia certamente me seguiro todos os dias da minha vida." - No deixe que eles me peguem, Cassie. No me deixe morrer. - Voc no vai morrer, Sams. - Promete? Prometi.

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No dia seguinte, o teleguiado retornou. Ou um teleguiado diferente, semelhante ao primeiro. provvel que os Outros no tenham percorrido toda a distncia de outro planeta com apenas uma aeronave. Ele se moveu lentamente pelo cu. Silencioso. Nenhum rugido de motor. Nenhum zunido. Apenas deslizando sem som algum, como uma isca de peixe puxada pela gua calma. Amontoamo-nos nos barraces. No foi preciso que ningum mandasse. Eu me vi sentada num catre, ao lado de Brilhantink. - Eu sei o que eles vo fazer - o garoto sussurrou. - No|fale - retruquei, tambm num sussurro. Ele assentiu, e disse:

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RICK YANCEY

- Bombas snicas. Voc sabe o que acontece quando atingido por 200 decibis? Os seus tmpanos explodem. Os seus pulmes arrebentam, e o ar entra na corrente sangnea, e ento o seu corao para. - De onde voc tira todo esse lixo, Brilhantina? Papai e Hutchfield estavam agachados junto porta aberta outra vez. Eles ficaram observando o mesmo ponto durante vrios minutos. Aparentemente, o teleguiado tinha ficado parado no ar. - Olhe, trouxe uma coisa para voc - Brilhantina disse. Era um colar com um pendente de diamante. Saqueado do fosso de cinzas. - Que nojento - eu disse, - Por qu? No como se eu tivesse roubado ou coisa parecida. - Ele ficou amuado. - Eu sei o que . No sou burro. No o colar. Sou eu. Voc aceitaria sem pensar, se me achasse um gato. Perguntei-me se ele tinha razo. Se Ben Parish tivesse desenterrado o colar do fosso, eu teria aceitado o presente? - No que eu ache que voc seja - ele acrescentou. Que chato, Brilhantina, o ladro de tmulos, no acha que sou uma gata. - Ento, por que quer me dar isso? - Eu fui um idiota naquela noite na floresta. Eu no quero que voc me odeie, ou pense que sou uma besta. Um pouco tarde para isso. - No quero jias de pessoas mortas - falei. - Elas tambm no - o menino replicou, referindo-se aos mortos. Ele no ia me deixar em paz. Levantei-me para ficar atrs de meu pai. Por cima de seu ombro, vi um pequeno ponto cinza, uma manchinha prateada na imaculada superfcie do cu. - O que est acontecendo? - sussurrei. Exatamente nesse momento, o ponto desapareceu. Moveu-se to depressa que pareceu se apagar. - Voos de reconhecimento - Hutchfield falou em voz baixa. - Tem que ser. - Ns tnhamos satlites que podiam registrar algum nos vigiando quando em rbita - meu pai disse em voz baixa. - Se podamos fazer isso com nossa tecnologia primitiva, por que eles iriam precisar sair de sua nave para nos espiar? - Voc tem alguma teoria melhor? - Hutchfield perguntou, irritado, pois no gostava de ver suas opinies questionadas. - Talvez no tenha nada a ver com a gente - papai ressaltou. - Essas coisas podem ser sondas ou dispositivos atmosfricos usados para medir al-

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A5' guma coisa que no pode ser feita do espao. Ou eles esto procurando aigo que no pode ser detectado at que estejamos praticamente neutralizados. Ento, meu pai suspirou. Eu conhecia aquele suspiro. Era um sinal de que ele preferia que uma coisa que acreditava ser verdadeira no o fosse. - Tudo se resume numa questo simples, Hutchfield: por que eles esto aqui? No para saquear os recursos de nosso planeta, pois h muitos espalhados por todo o universo, portanto no preciso viajar centenas de anos-luz para obt-los. Tambm no para nos matar, embora nos matem, ou a maioria de ns, se necessrio. Eles so como o senhorio que expulsa um inquilino caloteiro para poder limpar a casa para o novo inquilino. Acho que isso sempre teve a ver com preparar o lugar. - Preparar? Preparar para qu? Meu pai exibiu um sorriso destitudo de humor. - Para o dia da mudana.

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Uma hora antes do amanhecer. Nosso ltimo dia no Campo Ashpit. Um domingo. Sammy ao meu lado. Garotinho confortavelmente aquecido, uma das mos no urso, a outra no meu peito, punho enroscado e rechonchudo de beb. A melhor parte do dia. Aqueles poucos segundos quando voc acorda, mas se sente vazio. Voc se esquece de onde est. O que agora, o que era antes. tudo respirao, batimentos cardacos e sangue fluindo. como estar novamente no tero da me. A paz do vazio. Foi o que pensei que o som era, no incio. As batidas do meu corao. Tum-tum-tum-tum. Levemente, depois mais alto, depois muito alto, alto o bastante para sentir as batidas na pele. Um brilho surgiu subitamente no aposento e ficou mais intenso. As pessoas tropeavam de um lado a outro, puxavam as roupas, procuravam armas. O brilho esmaeceu, voltou. Sombras saltavam pelo cho, corriam para o teto. Hutchfield gritava para que todos se mantivessem calmos. No funcionou. Todos reconheceram o som. E todos sabiam o que o som significava.

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mC* YAHCFV

Resgate! Hutchfield tentou bloquear a passagem da entrada com o corpo. - Fiquem aqui dentro! - ele gritou. - No queremos... Ele foi empurrado para fora do caminho. Ah, sim, ns queremos. Samos pela porta aos borbotes, ficamos no ptio e acenamos para o helicptero, um Falco Negro, enquanto ele dava outra volta sobre o local; negro de encontro ao do cu escuro que se iluminava com a raiar do dia. O holofote disparou para baixo, ofuscando-nos, mas quase todos ns j estvamos impedidos de enxergar devido s lgrimas. Saltamos, gritamos, nos abraamos. Algumas pessoas acenavam pequenas bandeiras americanas, e me lembro de ter me perguntado onde raios elas as conseguiram. Hutchfield gritava furiosamente conosco para que entrssemos outra vez. Ningum lhe deu ouvidos. Ele no era mais nosso chefe. As Pessoas Encarregadas tinham chegado. E, ento, da mesma forma inesperada que tinha chegado, o helicptero prescreveu uma ltima volta e desapareceu de nossas vistas com estrondo. O som dos rotores desapareceu. Um pesado silncio o substituiu. Ficamos confusos, perplexos, assustados. Eles certamente nos viram. Por que no pousaram? Esperamos o helicptero voltar. Esperamos a manh inteira. Pessoas arrumaram seus pertences. Especulavam sobre onde nos levariam, como seria, quantos pessoas estariam l. Um helicptero Falco Negro! O que mais teria sobrevivido I a Onda? Sonhamos com luz eltrica e chuveiros quentes. Ningum duvidou de que seramos resgatados, agora que as Pessoas Encarregadas sabiam sobre ns. A ajuda estava a caminho. Meu pai, sendo como era, no tinha tanta certeza. - Talvez eles no voltem - ele disse. - Pai, eles no iam simplesmente deixar a gente aqui - repliquei. s vezes, era preciso falar como se ele tivesse a idade de Sammy. - Isso no teria sentido. - Pode no ter sido uma busca e resgate. Talvez eles estivessem procurando algo diferente. - O teleguiado? O que tinha cado na semana anterior. Ele assentiu. - Mesmo assim, agora eles sabem que estamos aqui - argumentei. Eles vo fazer alguma coisa. Meu pai assentiu de novo. Distrado, estava pensando em outra coisa. - Eles vo - ele disse, olhando srio para mim. - Voc ainda tem a arma?

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Ag3 ONDA

Apalpei o bolso de trs. Ele envolveu-me com um brao e me conduziu para o depsito. Ele puxou de lado um velho encerado num canto. Debaixo dele, havia um fuzil de assalto M16 semiautomtico. O mesmo fuzil que seria meu melhor amigo depois que todos se fossem. Meu pai o pegou, virou-o nas mos, inspecionando-o com a mesma expresso de professor distrado no olhar. - O que voc acha? - ele perguntou. - Sobre isso? totalmente irado. Ele no pulou ao ouvir a gria. Em vez disso, riu alto. Ele me mostrou como a arma funcionava, como segur-la, como mirar, como trocar o pente de balas. - Tome, experimente. Meu pai segurou-a em minha direo. Acho que ele ficou agradavelmente surpreso com a rapidez de meu aprendizado. E minha coordenao era muito boa, graas s aulas de carat. Quando se trata de desenvolver movimentos graciosos, aulas de dana no chegam nem aos ps das aulas de carat. - Fique com ela - meu pai disse quando tentei devolv-la. - Eu a escondi aqui para voc. - Por qu? - Eu quis saber. No que t-la me incomodasse, mas meu pai estava comeando a me deixar histrica. Enquanto todos os demais comemoravam, ele estava me treinando a usar armas de fogo. - Voc sabe dizer quem o inimigo em tempos de guerra, Cassie? - Os olhos dispararam ao redor do barraco. Por que ele no conseguia olhar para mim? - O sujeito que atira em voc. assim se que fica sabendo. No se esquea disso. - Meu pai mostrou a arma com um gesto de cabea. - No ande por a com ela. Deixe-a por perto, mas escondida. No aqui, e tambm no nos barraces. Entendeu? Tapinha no ombro. Tapinha no ombro insuficiente. Forte abrao. - De agora em diante, no tire os olhos de Sam. Entendeu, Cassie? Nunca. Agora, v procur-lo. Eu gostaria de falar com Hutchfield. E... Cassie... Se algum tentar tirar esse fuzil de voc, mande falar comigo. Se ainda assim tentarem tom-lo, atire. Ele sorriu. No com os olhos, porm. Seu olhar estava duro, vazio e frio como o de um tubaro. Ele teve sorte, o meu pai. Todos ns tivemos. A sorte nos fez atravessar as trs primeiras Ondas. Mas mesmo o melhor apostador vai lhe dizer que a sorte no dura para sempre. Acho que meu pai teve essa sensao

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RCK YAHCEY

naquele dia. No que nossa sorte tivesse acabado. Ningum podia saber quando isso iria ocorrer. Mas acho que ele sabia que, no fim, no seriam os felizardos a permanecerem vivos. Seriam os dures. Os que diriam Senhora Sorte para se danar. Os com coraes de pedra. Os que poderiam deixar uma centena morrer para que apenas um vivesse. Os que viam a sabedoria em incendiar uma vila a fim de salv-la. A ordem agora era TOFER (Totalmente Ferrado). E, quem no concordasse, seria apenas um cadver prestes a se materializar. Peguei o M16 e escondi atrs de uma rvore na beira da trilha que levava ao fosso de cinzas.

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Os ltimos resqucios do mundo que conheci desfizeram-se numa ensolarada e quente tarde de domingo. Anunciados pelo rugido dos motores a diesel, o retumbar e guinchar de eixos, o gemido de freios a ar. Nossas sentinelas avistaram o comboio bem antes de ele atingir o local. Viram a luz intensa do sol refletindo-se das janelas e as colunas de poeira seguindo os imensos pneus como esteiras. No corremos para fora a fim de receb-los com beijos e flores. Ficamos para trs, enquanto Hutchfield, meu pai e mais quatro dos melhores atiradores foram at eles. Todos estavam um pouco assustados. E muito menos entusiasmados do que apenas algumas horas antes. Tudo que espervamos fosse acontecer desde a Chegada no aconteceu. Tudo que no espervamos, aconteceu. Foram necessrias trs semanas da 3 Onda para compreender que a gripe fatal fazia parte do plano deles. Mesmo assim, continuamos a acreditar no que sempre acreditamos, pensar no que sempre pensamos, esperar o que sempre esperamos, portanto, nunca foi "Vamos ser resgatados?", e sim "Quando vamos ser resgatados?" E, quando vimos exatamente o que queramos ver, o que espervamos ver, o grande caminho truck carregado de soldados, os veculos militares

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AjfONDA

multifuncionais Humvees carregados de metralhadoras e msseis superfcie-ar, ainda nos contivemos. E, ento, os nibus escolares surgiram em nosso campo de viso. Eram trs, um colado ao outro. Lotados de crianas. Ningum esperava por aquilo. Como eu disse, o fato foi estranhamente normal, e ao mesmo tempo chocantemente surreal. Alguns de ns chegaram a rir. Um maldito nibus escolar amarelo! Onde diabos estava a escola? Aps alguns minutos tensos, quando tudo que ouvamos era o ronco spero dos motores e os leves risos e chamados das crianas nos nibus, meu pai deixou Hutchfield conversando com o comandante e aproximou-se de mim e Sammy. Um grupo de pessoas reuniu-se a nossa volta para escutar. - Eles vieram de Wright-Patterson - meu pai contou, parecendo sem flego. - E, pelo que parece, muito mais militares do que imaginamos sobreviveram. - Por que eles esto usando mscaras de gs? - perguntei. - Por precauo - ele respondeu. - Eles tm estado confinados desde a chegada da praga. Todos estivemos expostos. Todos podemos ser transmissores. Ele olhou para Sammy, colado junto a mim, os braos em volta de minha perna. - Eles vieram buscar as crianas - papai informou. - Por qu? - indaguei. - E ns? - Madre Teresa quis saber. - Eles no vo nos levar tambm? - O comandante disse que eles vo voltar para nos buscar. Nesse momento, s tem espao para as crianas. Olhei para Sammy. - Eles no vo nos separar - disse ao meu pai. - Claro que no. - Ele se virou e marchou abruptamente para os barraces. Saiu de novo, carregando minha mochila e o urso de Sammy. Voc vai com ele. Meu pai no tinha entendido. - No vou sem voc - afirmei. O que acontecia com sujeitos como o meu pai? Algum chefo aparecia, e eles ficavam sem crebro. - Voc ouviu o que ele disse! - Madre Teresa gritou com voz aguda, sacudindo o tero. - S as crianas! Se mais algum for, essa pessoa deveria ser eu... as mulheres. assim que se faz. Mulheres e crianas primeiro! Mulheres e crianas.

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RIM NCEY

Meu pai a ignorou. L veio a mo em meu ombro. Livrei-me dela com um safano. - Cassie, eles precisam levar os mais vulnerveis para um lugar seguro primeiro. Eu s vou estar algumas horas atrs de voc... - No! - itei. - Ou ficamos ou vamos todos, pai. Diga que vamos ficar bem aqui t eles voltarem. Eu posso cuidar dele. Sempre cuido dele. - E voc vai cuidar dele, Cassie, porque voc tambm vai. - No sem voc. No vou deixar voc aqui, pai. Ele sorriu c orno se eu tivesse dito alguma infantilidade, - Sei cuida r de mim mesmo. No consegui transformar em palavras... a sensao que me queimava as entranhas. E'e que dividir o que restava de nossa famlia seria o final dela. Que, se eu o deixasse para trs, nunca mais o veria. Talvez fosse irracional, mas o n u n d o em que eu vivia tinha deixado de ser racional. Meu pai soltou Sammy de minha perna com dificuldade, apoiou-o no quadril, aga rrou meu cotovelo com a mo livre e marchou conosco em direo aos n bus. No se podia ver os rostos dos soldados atravs das mscaras de gs parecidas com besouros, mas se podia ler os nomes bordados nas roupas camufladas. Greene. Walters. Parker. Bons e slidos nomes americanos. E as bandeiras americanas nas mangas. E a posio ereta, mas relaxada, de seus corpos, alerta, mas tranqilos. Molas espirais. A aparncia esperada de um soldado. Chegamos ao ltimo nibus na fila. As crianas em seu interior gritavam e acenavam para ns. Era tudo uma grande aventura. O soldado corpulento na porta ergueu a mo. O crach dizia que seu nome era Branch. - Crianas somente - ele disse, a voz abafada pela mscara. - Eu sei, cabo - papai respondeu. - Cassie, por que voc est chorando? - Sammy perguntou, e estendeu a mozinha at o meu rosto. Meu pai abaixou Sammy at o cho, ajoelhou-se para aproximar o rosto do dele. - Voc vai viajar, Sam - meu pai falou. - Esses soldados legais vo

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levar voc a um lugar em que vai ficar em segurana. - Voc no vai, papai? - meu irmo perguntou, puxando a camisa do pai com as pequenas mos. - Sim. Sim, papai vai, s que no agora. Mas no vai demorar. No vai demorar nada. Ele puxou Sammy para os seus braos. ltimo abrao. - Agora, seja um bom garoto. Faa o que esses soldados legais mandarem, tudo bem? Sammy assentiu com um gesto de cabea, e deslizou a mo para dentro da minha. - Vamos, Cassie. Ns vamos andar de nibus! A mscara negra virou-se bruscamente, a mo enluvada se ergueu. - S o garoto. Comecei a dizer algumas obscenidades. Eu no estava contente em deixar meu pai para trs, mas Sammy no ia a lugar algum sem mim. O cabo me interrompeu. - S o menino. - Ela irm dele - meu pai tentou. Ele estava sendo razovel. - E ela tambm uma criana. Ela s tem 16 anos. - Ela vai ter que ficar aqui - o cabo replicou. - Ento ele no vai subir - respondi, envolvendo o peito de Sammy com as duas mos. Ele teria que arrancar os meus braos para tirar meu irmozinho de mim. Seguiu-se aquele terrvel momento em que o cabo nada disse, Eu tive vontade de arrancar a mscara de sua cabea e cuspir em seu rosto, O sol se refletia no visor, uma detestvel bola de luz. - Voc quer que ele fique? - Quero que ele fique comigo - corrigi. - No nibus. Fora do nibus. Em qualquer lugar. Comigo. - No, Cassie - meu pai interferiu. Sammy comeou a chorar. Ele entendeu: era nosso pai e o soldado contra mim e ele, e no havia como vencer aquela batalha. Ele entendeu a situao antes que eu. - Ele pode ficar - o soldado concordou. - Mas no podemos garantir a segurana dele. - Ah, mesmo? - gritei em seu rosto de besouro. - Voc acha? E voc pode garantir a segurana de quem? - Cassie... ~ meu pai comeou.

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- Voc no pode garantir merda nenhuma - berrei. O cabo me ignorou. - Depende do senhor - ele disse para o meu pai. - Pai - pedi. - Voc ouviu. Ele pode ficar com a gente. Meu pai mordeu o lbio inferior. Ele ergueu a cabea, coou o queixo e examinou o cu vazio. Ele estava pensando nos teleguiados, sobre o que sabia e o que no sabia. Ele estava lembrando o que tinha aprendido. Ele estava pesando os prs e os contras, e calculando probabilidades, e ignorando a vozinha que vinha do fundo de seu ser: "No o deixe partir." Assim, naturalmente, ele tomou a atitude que lhe parecia mais sensata. Ele era um adulto responsvel, e isso que adultos responsveis fazem. Tomam atitudes sensatas. - Voc tem razo, Cassie - ele disse, finalmente. - Eles no podem garantir a nossa segurana. Ningum pode. Mas alguns lugares so mais seguros que outros. - Ele agarrou a mo de Sammy - Vamos, companheiro. - No! - Sammy gritou, lgrimas escorrendo pelas faces ruborizadas. - No sem a Cassie! - A Cassie vai - papai prometeu. - Ns dois vamos. Ns vamos estar bem atrs de voc. - Eu vou proteg-lo, vigi-lo, no vou deixar que nada lhe acontea implorei. - Eles vo voltar para buscar o resto das pessoas, certo? A gente s vai esperar eles voltarem. - Puxei a camisa de meu pai e exibi o meu melhor olhar pido. O que normalmente fazia com que meus pedidos fossem atendidos. - Por favor, pai, no faa isso. No est certo. Temos que ficar juntos. O tempo todo. No ia funcionar. Ele tinha aquela expresso dura no olhar novamente: fria, fechada, implacvel. - Cassie - ele disse. - Diga a seu irmo que est tudo bem. Eu obedeci. Depois de dizer a mim mesma que tudo estava bem. Eu disse a mim mesma para confiar em meu pai, confiar nas Pessoas Encarregadas, confiar que os Outros no iriam incendiar nibus escolares lotados de crianas, confiar que a prpria confiana no tivesse seguido o caminho dos computadores, da pipoca de micro-ondas e do filme de Hollywood, em que os sujeitos nojentos do planeta Xercon so derrotados nos dez minutos finais. Ajoelhei-me no cho empoeirado, diante do meu irmozinho. - Voc precisa ir, Sams - eu disse. Seu lbio inferior subia e descia. Agarrando o urso junto ao peito.

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*5'

- Mas, Cassie, quem vai abraar voc quando tiver medo? - Ele estava falando muito srio. Com o pequeno cenho franzido, ele parecia tanto com meu pai, que quase ri. - No estou mais com medo. Voc tambm no deve ter. Agora os soldados esto aqui e eles vo nos deixar num lugar seguro. Olhei para o cabo Branch. - No verdade? - isso mesmo. - Ele parece o Darth Vader - Sammy sussurrou. - A voz tambm. - mesmo, e voc se lembra do que acontece? No final, ele vira um cara bonzinho. - S depois de explodir um planeta inteiro e matar muita gente. No consegui evitar, soltei uma risada. Deus, ele era esperto! s vezes, eu achava que ele era mais esperto do que eu e meu pai juntos. - Voc vem mais tarde, Cassie? - Pode apostar. - Promete? Prometi. No importa o que acontea. No... importa... o que... acontea. Isso era tudo que ele precisava ouvir. Ele empurrou o urso no meu peito. - Sam? - Para voc, quando sentir medo. Mas no deixe ele aqui. - Meu irmo ergueu um pequeno dedo para dar nfase ao pedido. - No esquea. Ele estendeu a mo ao cabo. - Vamos em frente, Vader! A mo enluvada envolveu a mo rechonchuda. O primeiro degrau era quase alto demais para suas pequenas pernas. As crianas no interior do nibus gritaram e bateram palmas quando ele subiu e andou pelo corredor central. Sammy foi o ltimo a embarcar. A porta se fechou. Meu pai tentou me abraar, mas me afastei. A rotao do motor aumentou. Os freios a ar chiaram. E l estava o rosto dele de encontro ao vidro borrado e seu sorriso, enquanto ele disparava por uma galxia muito distante em seu jato amarelo, numa hipottica velocidade maior do que a da luz, at que a empoeirada espaonave foi engolida pela poeira.

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- Por aqui, senhor - o cabo disse educadamente, e ns o seguimos at o fundo do conjunto. Dois veculos militares partiram para escoltar os nibus de volta a Wright-Patterson. Os restantes foram estacionados virados para os barraces e o armazm, os canos das metralhadoras apontados para o cho, como cabeas pendentes de alguma criatura metlica em meio a um cochilo. O conjunto estava vazio. Todos - inclusive os soldados - encontravam-se no interior dos barraces. Todos, exceto um. Enquanto andvamos, Hutchfield saiu do depsito. No sei o que brilhava mais: se a cabea raspada ou o sorriso. - Fantstico, Sullivan! - ele exclamou para o meu pai. - E voc queria partir depois daquele primeiro teleguiado. - Parece que me enganei - papai respondeu, com um sorriso tenso. - Reunio com o coronel Vosch em cinco minutos. Mas antes preciso de seu material blico. - Meu o qu? - A sua arma. Ordens do coronel. Meu pai olhou para o soldado parado ao nosso lado. Os olhos negros e vazios da mscara o fitavam. - Por qu? - meu pai quis saber. - Voc precisa de uma explicao? - O sorriso de Hutchfield permaneceu, mas seus olhos se estreitaram. - Sim, eu gostaria disso. - POP, Sullivan, procedimento de operao padro. No se pode ter um bando de civis destreinados e inexperientes acumulando tenso em tempos de guerra. - Ele falava alto, como se meu pai fosse um idiota. Ele estendeu a mo. Meu pai tirou a espingarda do ombro, devagar. Hutchfield arrancou a arma das mos do meu pai e desapareceu no depsito. Papai virou-se para o soldado. - Algum fez contato com os... - ele parou, procura da palavra certa. - Os Outros? - No. - Uma palavra, dita em tom montono e spero. Hutchfield saiu e agilmente cumprimentou o cabo. Agora ele estava totalmente mergulhando em seu elemento, de volta com os irmos em ar-

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mas. O homem parecia explodir de entusiasmo, como se a qualquer minuto fosse urinar nas calas. - Todas as armas contadas e em segurana, cabo. "Todas, exceto duas", pensei. Olhei para o meu pai. Ele no moveu um msculo, exceto aqueles em volta dos olhos. Movimento rpido para a direita, para a esquerda. No. Eu s conseguia atinar com um motivo para meu pai agir daquela forma. E, quando penso no assunto, se penso muito no assunto, comeo a detestar meu pai. Eu o detesto por no ter confiado nos prprios instintos. Eu o detesto por ter ignorado a vozinha que certamente sussurrou, "Isso est errado. Algo nessa histria est errado." Eu o detesto agora. Se ele estivesse aqui nesse momento, eu lhe daria um soco no rosto por ter sido to bobo e ignorante. O cabo comeou a caminhar na direo dos barraces. Era hora do relatrio do coronel Vosch. Hora de o mundo acabar.

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Saquei Vosch no mesmo instante. Parado imediatamente do lado de dentro da porta, era o nico sujeito de uniforme que no apertava um fuzil de encontro ao peito. Ele fez um gesto de cabea para Hutchfield quando entramos no velho hospital/sepultura. Em seguida, o cabo bateu continncia e espremeu-se na fila de soldados que circundava as paredes. E foi assim: soldados parados ao longo de trs das quatro paredes, refugiados no meio. A mo de meu pai procurou a minha. O urso de Sammy em uma das mos, a outra presa dele. "E ento, pai. Aquela pequena voz ficou mais forte quando voc viu os homens armados de encontro parede? Foi por isso que pegou a minha mao? - Bom, agora vamos ter algumas respostas? - algum gritou, quando entramos.

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Todos, exceto os soldados, comearam a falar ao mesmo tempo, fazendo perguntas aos brados. - Eles pousaram? - Qual a aparncia deles? - O que eles so? - O que so aquelas naves cinza que vemos toda hora no cu? - Quando vamos sair daqui? - Quantos sobreviventes vocs encontraram? Vosch ergueu a mo, pedindo silncio. Apenas a metade obedeceu. Hutchfield bateu uma continncia rpida. - Contagem completa, todos presentes, senhor! Fiz uma rpida contagem de cabeas. - No - eu disse. Ergui a voz para ser ouvida acima do burburinho. No! - Olhei para o meu pai. - Brilhantina no est aqui. Hutchfield franziu o cenho. - Quem Brilhantina? - Ele um doi... um garoto... - Garoto? Ento ele partiu nos nibus com os outros. "Os outros." Agora que penso no assunto, acho tudo um pouco engraado. Engraado de um modo enjoativo. - Precisamos de todos neste edifcio - Vosch falou por detrs da mscara. Sua voz era muito grave, um retumbar subterrneo. - Provavelmente ele perdeu o controle - eu disse. - Ele meio esquisito. - Para onde poderia ter ido? - Vosch indagou. Sacudi a cabea. Eu no tinha idia. E ento me ocorreu, mais do que uma idia. Eu sabia onde Brilhantina tinha ido. - O fosso de cinzas. - Onde o fosso de cinzas? - Cassie - meu pai chamou, apertando minha mo com fora. - Por que no vai buscar Brilhantina para ns para que o coronel possa comear a reunio? -Eu? No entendi. Acho que a pequena voz de meu pai estava gritando nesse momento, mas eu no a escutei, e ele no podia falar em voz alta. Ele s pde tentar transmitir a mensagem pelo olhar. Talvez fosse isto: "Voc sabe dizer quem o inimigo, Cassie?" No sei por que ele no se ofereceu para me acompanhar. Talvez ele achasse que uma garota no iria levantar nenhuma suspeita, e um de ns

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tf conseguiria se salvar. Ou pelo menos teria a chance de faz-lo. Talvez. - Tudo bem - Vosch concordou. - V com ela - ele ordenou, estalando o dedo para o cabo Branch. - Ela pode ir sozinha - meu pai disse. - Ela conhece essa floresta como a palma da mo. Cinco minutos, certo, Cassie? - Ele olhou para Vosch e sorriu. - Cinco minutos. - No seja tolo, Sullivan - Hutchfield falou. - Ela no pode sair por a sem uma escolta. - Claro - meu pai reforou. - Certo. claro que voc tem razo. Ele se inclinou e me abraou. No com muita fora, no por muito tempo. Um abrao rpido. Apertar. Soltar. Qualquer coisa alm disso iria parecer uma despedida. "Adeus, Cassie." Branch se virou para o comandante e perguntou: - Prioridade mxima, senhor? - Prioridade mxima - Vosch concordou, assentindo com um gesto. Samos para a brilhante luz do sol, o homem com a mscara de gs e a garota com o urso de pelcia. Logo frente, alguns soldados recostados de encontro a um veculo militar. Eu no os tinha visto quando passamos pelos veculos antes. Eles se endireitaram ao nos ver. O cabo Branch fez um sinal de positivo e ergueu o indicador. Prioridade mxima. - muito longe? - ele perguntou. - No muito - respondi. Em minha opinio, minha voz saiu muito fraca. Talvez fosse o urso de Sammy, puxando-me de volta infncia. Ele me acompanhou pela trilha que serpenteava na floresta densa atrs dos edifcios, o fuzil frente do corpo, cano para baixo. O cho seco rangia sob suas botas marrons, em protesto. O dia estava quente, porm mais fresco sob as rvores, as folhas de um verde vivo de fim de vero. Passamos a rvore onde eu tinha escondido o M16. No olhei para ela. Continuei andando em direo clareira. E ali estava ele, o merdinha, enterrado at os tornozelos em ossos e poeira, revirando os restos despedaados em busca daquela ltima e intil quinquilharia, a ltima antes de partir para que, quando chegasse ao fim da jornada, ele fosse O Cara. Ele virou a cabea quando entramos na clareira. Brilhando com o suor e o gel com que emplastava o cabelo. Listras de fuligem negra manchavam seu rosto. Ele parecia um deprimente substituto de jogador de futebol

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americano. Quando nos viu, a mo desapareceu em suas costas, e algo cintilou ao sol. - Ei, Cassie! Ei, olha s voc aqui. Voltei para c para procurar voc, pois no estava nos barraces, e ento eu vi... achei isso... - ele? - o soldado me perguntou. Ele pendurou o fuzil no ombro e deu um passo na direo do fosso. Era eu, o soldado no centro, e Brilhantina no fosso de cinzas e ossos. - - respondi. - Esse Brilhantina. - Esse no o meu nome - ele guinchou. - O meu verdadeiro nome ... Nunca vou saber o verdadeiro nome de Brilhantina. No vi a arma nem o movimento do brao do soldado. No vi o soldado sac-la do coldre, mas eu no estava olhando para o soldado. Eu estava olhando para Brilhantina. A cabea dele virou para trs com um estalo, como se algum tivesse puxado seus cachos engordurados, e ele meio que dobrou o corpo quando caiu, agarrando os tesouros dos mortos na mo.

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Minha vez. A garota com a mochila nas costas carregando um ridculo urso de pelcia, parada a apenas alguns metros atrs dele. O soldado virou-se bruscamente, brao estendido. Minha memria est um tanto confusa sobre o que ocorreu em seguida. Eu no me lembro de ter deixado o urso cair ou ter arrancado a arma do bolso de trs. Nem mesmo me lembro de ter puxado o gatilho. A prxima lembrana ntida que tenho o visor preto se estilhaando. E o soldado caindo de joelhos minha frente. E ver os seus olhos. Seus trs olhos. Bem, naturalmente, mais tarde me dei conta de que ele no tinha trs olhos. O do meio era o orifcio escurecido da entrada da bala. Ele deve ter ficado chocado ao se virar e ver uma arma apontada para o seu rosto. A surpresa o fez hesitar. Quanto tempo? Um segundo? Menos? Mas, naquele milissegundo, a eternidade se enrodilhou em si mesma como

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uma anaconda gigante. Se voc j vivenciou um acidente traumtico, sabe do que estou falando. Quanto tempo dura a coliso de um automvel? Dez segundos? Cinco? No parece to pouco quando se a vtima. Parece que dura uma eternidade. Ele desabou com o rosto no cho. No havia dvidas de que eu o havia matado. Minha bala tinha aberto um buraco do tamanho de um pires na parte posterior da cabea dele. Mas eu no baixei a arma. Mantive-a apontada para a sua meia cabea, enquanto recuava de costas para a trilha. Ento me virei e corri o mais depressa que pude. Na direo errada. Na direo dos edifcios. Nada inteligente. Mas eu no estava raciocinando naquele momento. Tenho s 16 anos, e aquela foi a primeira pessoa em quem tinha atirado, diretamente no rosto. Era uma situao difcil de enfrentar. Eu s queria voltar para o meu pai. Ele daria um jeito naquilo. Por que isso que os pais fazem. Do um jeito nas coisas. No incio, minha mente no registrou os sons. A floresta ecoava as exploses ritmadas das armas automticas e os gritos das pessoas, mas eu no estava assimilando nada, como no assimilei a cabea de Brilhantina sendo atirada para trs com um estalo e o jeito como ele desabou na poeira cinzenta, como se todos os ossos de seu corpo repentinamente tivessem se transformado em gelatina, o modo como seu matador se virou em uma pirueta executada com perfeio, com o cano da arma cintilando sob a luz do sol. O mundo estava se despedaando, e os pedaos estavam caindo ao meu redor como chuva. Era o comeo da 4- Onda. Brequei, deslizando no cho antes de chegar ao conjunto. O cheiro quente de plvora. Fios de fumaa saindo em espiral das janelas do barraco. Havia uma pessoa rastejando na direo do depsito. Era meu pai. Suas costas estavam arqueadas. Seu rosto estava coberto de terra e sangue. O cho atrs dele tinha ficado marcado com seu sangue. Ele olhou para mim quando sa do meio das rvores. "No, Cassie", ele disse apenas movendo os lbios. Os braos no agentaram. Ele tombou para o lado e ficou imvel. Um soldado surgiu do barraco. Ele andou at o meu pai. Tranqilo,

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com a leveza de um felino, ombros relaxados, braos pendendo ao longo do corpo. Recuei para entre as rvores. Levantei a arma, mas eu me encontrava a mais de 300 metros de distncia. Se errasse... Era Vosch. Parado acima do vulto encolhido de meu pai, parecia ainda mais alto. Meu pai no se movia. Acho que estava se fingindo de morto. No importava. Vosch atirou nele mesmo assim. No me lembro de ter provocado nenhum rudo, quando o homem puxou o gatilho, mas devo ter feito algo para despertar os instintos de Vosch. A mscara negra virou de um lado a outro rapidamente, a luz do sol se refletindo do visor. Ele ergueu o dedo indicador para dois soldados que saam dos barraces, e virou o polegar em minha direo. Prioridade mxima.

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Eles dispararam em minha direo como dois guepardos, tal foi a rapidez com que pareciam se mover. Nunca na vida tinha visto algum correr to depressa. A nica coisa semelhante era uma garota apavorada ao extremo que tinha acabado de ver o pai sendo assassinado no cho. Folhas, galhos, trepadeiras, saras. O vento forte nos meus olhos, O shuf-shuf-shuf rpido como um raio dos meus sapatos na trilha. Fragmentos de cu azul entre a copa das rvores, fios da luz do sol empalando a terra estremecida. O mundo desfeito adernado. Desacelerei quando me aproximei do local onde tinha escondido o ltimo presente de meu pai. Movimento errado. A bala de grosso calibre atingiu o tronco da rvore a 5 centmetros do meu ouvido. O impacto atirou fragmentos de madeira pulverizada no meu rosto. Lascas minsculas, finas como fios de cabelos, encravaram-se na minha face. "Voc sabe dizer quem o inimigo, Cassie?" Eu no podia correr mais que eles. Eu no podia atirar melhor que eles. Talvez pudesse ser mais esperta que eles.

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Os soldados entraram na clareira e a primeira coisa que viram foi o corpo do cabo Branch, ou quem quer que fosse que se apresentasse com aquele nome. - Tem um aqui - ouvi um deles dizer. O ranger de botas pesadas numa concavidade cheia de ossos quebradios. - Morto. O som metlico de uma freqncia esttica, e ento: - Coronel, achamos Branch e um civil no identificado. Negativo, senhor. Branch foi morto, repito, Branch foi morto. - Ento ele falou com o companheiro, o que se encontrava ao lado de Brilhantina. - Vosch nos quer de volta o mais rpido possvel. Crunch-crunch fizeram os ossos quando ele saiu do fosso. - Ela largou isso. Minha mochila. Eu tinha tentado jog-la na floresta, o mais longe possvel do fosso, mas ela atingiu uma rvore e aterrissou exatamente na extremidade oposta da clareira. - Esquisito - a voz disse. - Est tudo certo - o companheiro falou. - O Olho vai cuidar dela. O Olho? As vozes diminuram. O som da floresta em paz voltou. Um sussurro do vento. O gorjeio dos pssaros. Em algum lugar, um esquilo se agitava em um arbusto. Mesmo assim, no me movi. A cada vez em que o impulso de correr comeava a surgir em mim, eu o reprimia. "No se apresse agora, Cassie. Eles fizeram o que foram enviados para fazer. Voc tem que ficar aqui at escurecer. No se mexa!" Portanto, no me mexi. Permaneci deitada na cama de p e ossos, coberta pelas cinzas de suas vtimas, a colheita amarga dos Outros. E tentei no pensar naquilo. No que me cobria. Ento pensei: "Esses ossos eram pessoas, e essas pessoas salvaram minha vida", e ento no me senti to enojada. Eram apenas pessoas. Elas no queriam estar ali mais do que eu, mas estavam, e eu tambm, e assim fiquei quieta.

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estranho, mas foi quase como se eu sentisse seus braos, quentes e macios, me envolvendo. No sei quanto tempo fiquei ali deitada, com os braos de pessoas mortas me rodeando. A impresso que tive foi de que se passaram horas. Quando finalmente me levantei, a luz do sol tinha envelhecido e assumido um brilho dourado, e o ar tinha ficado um pouco mais fresco. Eu estava coberta de cinzas da cabea aos ps. Certamente me parecia com um guerreiro maia. "O Olho vai cuidar dela." Estaria ele falando sobre os teleguiados, algo como um-olho-no-cu? Se ele estava se referindo aos teleguiados, ento no se tratava de nenhuma unidade destrutiva vagando pelo interior para eliminar possveis transmissores da 3- Onda para no contaminar os que no tinham sido expostos. Decididamente, isso seria ruim. Mas a alternativa seria muito, muito pior. Corri at minha mochila. As profundezas da floresta me chamavam. Quanto maior a distncia que impusesse entre mim mesma e o inimigo, melhor seria. Ento me lembrei do presente de meu pai, trilha acima, praticamente distncia de uma cuspidela do conjunto. Droga, por que no o escondi no fosso de cinzas? Ele certamente poderia se mostrar mais til do que um revlver. No ouvi nada. At os pssaros tinham emudecido. Apenas o vento. Seus dedos passearam pelos montes de cinzas, saltaram para o ar, onde danaram intermitentemente na luz dourada. Eles tinham ido embora. Eu estava segura. Mas eu no tinha ouvido quando partiram. Eu no teria escutado o rugido do motor do truck, o rosnado dos veculos militares quando tivessem ido embora? Ento eu me lembrei de Branch andando na direo de Brilhantina. " ele?" Pendurando o fuzil no ombro. O fuzil. Rastejei at o corpo. Os movimentos dos meus ps pareciam provocar trovoadas. Minha respirao era como minsculas exploses. Ele tinha cado de rosto no cho aos meus ps. Agora ele estava virado para cima, embora o rosto estivesse quase que totalmente escondido pela mscara de gs. As armas do homem tinham desaparecido. Eles certamente as levaram. Durante um segundo, no me movi. E mover-se era uma excelente idia naquele momento da batalha.

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Aquilo no fazia parte da 3- Onda. Aquilo era algo totalmente diferente. Era o comeo da 43, definitivamente. E talvez a 4- Onda fosse uma verso piorada de Contatos Imediatos do Terceiro Grau. Talvez Branch no fosse humano e, por esse motivo, usava uma mscara. Ajoelhei-me ao lado do soldado morto. Agarrei o alto da mscara com firmeza e puxei at poder ver seus olhos, olhos castanhos de aspecto totalmente humano, olhando fixamente o meu rosto sem ver. Continuei puxando.
Parei.

Queria ver e no queria ver. Queria saber, mas no queria saber. "Apenas v. No importa, Cassie. Ser que importa? No. No importa," s vezes, dizemos coisas para o nosso medo, Coisas como "No importa", as palavras agindo como tapinhas na cabea de um co. Levantei-me. No, realmente no importava se o soldado era feio ou parecia o irmo gmeo do Justin Bieber. Peguei o urso de Sammy do cho e me dirigi ao outro lado da clareira. Mas algo me fez parar. No fui para a floresta. No corri para atingir a nica coisa que oferecia as melhores chances de me salvar: a distncia. Talvez o responsvel tenha sido o urso de pelcia. Quando eu o apanhei, vi o rosto de meu irmo colado janela traseira do nibus, ouvi sua voz de criana dentro de minha cabea. "Para voc, quando sentir medo. Mas no deixe ele aqui. No esquea." Eu quase tinha esquecido. Se no tivesse ido procurar as armas de Branch, teria esquecido. Branch tinha praticamente cado sobre o pobre ursinho. "No deixe ele aqui." Na verdade, no vi corpos ali. Apenas o de meu pai. E se algum tinha sobrevivido queles trs eternos minutos nos barraces? Eles podiam estar feridos, ainda vivos, deixados para que morressem. A menos que eu no partisse. Se ainda houvesse algum vivo ali, e os falsos soldados tivessem ido embora, ento seria eu a pessoa que os deixaria para morrer. "Ah, droga." Sabe quando, s vezes, voc diz a si mesmo que tem escolha, mas na verdade essa escolha no existe? O simples fato de existirem alternativas no significa que elas se apliquem a voc. Virei-me e voltei, desviando-me do corpo de Branch. E, ento, mergulhei no tnel empoeirado da trilha.

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Dessa vez, no me esqueci do fuzil de ataque. Prendi a Luger no meu cinto, mas no podia, realmente, desejar usar um fuzil com um ursinho de pelcia na mo, portanto, deixei-o na trilha. - Est tudo certo. No vou esquecer voc. - Sussurrei para o urso de Sammy. Sa da trilha e ziguezagueei silenciosamente entre as rvores. Quando me aproximei do conjunto, abaixei-me e rastejei o resto do caminho at a beirada. "Bom, por isso que voc no ouviu quando partiram," Vosch estava falando a alguns soldados na entrada do depsito. Outro grupo estava se ocupando dos veculos militares. Contei sete ao todo, o que deixava mais cinco que eu no podia ver. Estariam eles espalhados pela floresta, procurando por mim? O corpo de meu pai tinha desaparecido. Talvez os Outros tivessem iniciado uma operao de remoo. ramos 42 pessoas, sem contar as crianas que tinham partido nos nibus. Eram muitos corpos a serem removidos. Acontece que eu estava certa: tratava-se de uma operao de remoo. Acontece que os Silenciadores no se livram de corpos da maneira que ns fazemos. Vosch tinha tirado a mscara, assim como os dois sujeitos que o acompanhavam. Eles no tinham bocas de lagosta ou tentculos saindo de seus queixos. Eles pareciam seres humanos perfeitamente comuns, pelo menos a distncia. Eles no precisavam mais das mscaras. Por que no? As mscaras deviam fazer parte da encenao, para ns imaginarmos que eles estavam se protegendo do contgio. Dois soldados vieram do veculo militar carregando o que parecia uma tigela ou globo com o mesmo cinza metlico dos teleguiados. Vosch apontou para um ponto entre o depsito e os barraces, o mesmo lugar em que, me pareceu, meu pai tinha cado. Ento todos se afastaram, exceto um soldado, que agora estava ajoelhado ao lado do globo cinza. Os veculos militares criaram vida. Outro motor se juntou ao dueto: a carreta de transporte das tropas, estacionada no incio do conjunto, fora das vistas. Eu tinha me esquecido dela. Os demais soldados certamente j tinham subido e estavam esperando. Esperando o qu?

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tf O ltimo soldado levantou-se e correu de volta ao veculo militar. Observei-o subir a bordo. Assisti ao Humvee virar, provocando uma densa nuvem de poeira. Vi a poeira girar e assentar. A calma do vero ao anoitecer assentou com ela. O silncio tamborilava em meus ouvidos. E ento o globo cinza comeou a brilhar. Era uma coisa boa, uma coisa ruim, uma coisa que no era boa nem ruim, mas o que quer que fosse, boa, ruim ou nenhuma das duas, dependia do ponto de vista. Eles tinham posto o globo ali, portanto, para eles, era uma coisa boa. O brilho se intensificava. Um enjoativo brilho verde amarelado. Pulsando levemente. Como um... o qu? Um farol? Espiei o cu que escurecia. As primeiras estrelas tinham comeado a surgir. No vi nenhum teleguiado. Se era uma coisa boa do ponto de vista deles, provavelmente era uma coisa ruim do meu. Bem, no provavelmente. Apostaria mais em decididamente. O intervalo entre os pulsos diminua a cada segundo. O dispositivo parou de pulsar e comeou a faiscar, e, logo depois, a piscar. Pulso... pulso... pulso... Fasca... fasca... fasca. Pisca, pisca, pisca. Na escurido, o globo lembrou um olho, um globo ocular verde amarelado piscando para mim. O Olho vai cuidar dela. Minha memria preservou o que aconteceu em seguida como uma srie de instantneos, como fotografias de cenas congeladas de filmes de arte, com aqueles ngulos espasmdicos conseguidos com uma cmera de mo. TOMADA 1: No meu traseiro, afastando-me do conjunto, rastejando como um caranguejo. TOMADA 2: Nos meus ps. Correndo. A folhagem, um borro verde e marrom e um cinza musgoso, TOMADA 3: O ursinho de Sammy. O pequeno brao mastigado e rodo, desde que meu irmo era um beb, escorregando de meus dedos. TOMADA 4: Eu, na segunda tentativa de apanhar o bendito urso. TOMADA 5: O fosso de cinzas em primeiro plano. Eu estou a meio caminho do corpo de Brilhantina e do de Branch. Apertando o ursinho de Sammy contra o peito. TOMADA 6-10: Mais rvores, mais corrida. Se olhar com ateno, vai

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ver a ravina no canto esquerdo do dcimo quadro. TOMADA 11: Quadro final. Eu, suspensa no ar, acima da ravina coberta peLa sombra, tomada logo aps eu me atirar da beirada. A onda verde rugiu sobre o meu corpo enrodilhado no fundo, carregando consigo toneladas de entulho, uma massa violenta de rvores, terra, corpos de pssaros, esquilos, marmotas e insetos, o contedo do fosso de cinzas, lascas dos barraces e do depsito pulverizados - compensado, concreto, pregos, zinco - e os primeiros centmetros de solo em um raio de 100 metros da exploso. Senti a onda de choque antes de cair no fundo lamacento da ravina. Uma presso intensa, de estremecer os ossos em cada centmetro do meu corpo. Meus tmpanos estalaram, e me lembrei de Brilhantina dizendo: "Voc sabe o que acontece quando voc atingido por 200 decibis?" "No, Brilhantina, no sei. Mas fao uma boa idia."

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No consigo parar de pensar no soldado atrs dos refrigeradores com o crucifixo na mo. O soldado e o crucifixo. Acho que foi por isso que puxei o gatilho. No porque achei que o crucifixo fosse uma arma. Puxei o gatilho porque ele era um soldado, ou pelo menos estava vestido como um. Ele no era Branch, Vosch ou nenhum dos soldados que vi no dia em que meu pai morreu. Ele no era e ele era. No um deles, e todos eles. Minha culpa? No. o que fico dizendo a mim mesma. culpa deles. "Eles so os caras, e no eu", digo ao soldado morto. "Voc quer culpar algum, culpe os Outros, e largue do meu p." Correr = morrer. Ficar = morrer. mais ou menos esse o tema dessa festa. Sob o Buick, escorrego para o interior de um crepsculo aquecido e envolto em sonhos. Meu tornquete provisrio tinha estancado quase toda a hemorragia, mas o ferimento latejava a cada batida do meu corao, cada vez mais lento.

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"No to ruim assim", lembro-me de ter pensado. "Toda essa coisa de morte no to ruim assim, de jeito nenhum." E, ento, vi o rosto de Sammy colado janela traseira do nibus escolar amarelo. Ele estava sorrindo. Ele estava feliz. Ele se sentia seguro, cercado pelas outras crianas, e, alm disso, os soldados estavam l, os soldados iriam proteg-lo, cuidar dele e garantir que tudo ficasse bem. Havia semanas o assunto me incomodava. E me mantinha acordada noite. Surgia na mente quando eu menos esperava, quando eu estava lendo, procurando mantimentos ou apenas descansando na minha pequena barraca na floresta, pensando na vida antes da chegada dos Outros. Qual era o objetivo? Por que eles representavam toda aquela farsa em que soldados chegavam na hora H para nos salvar? As mscaras de gs, os uniformes, a "reunio" nos barraces. Para que fazer tudo aquilo, quando eles poderiam simplesmente ter largado uma de suas rbitas oculares piscantes de um teleguiado e mandado todos para o inferno? A resposta me ocorreu naquele frio dia de outono quando eu me encontrava estendida sangrando sob o Buick. Ocorreu-me com mais intensidade do que a bala que tinha acabado de atravessar minha perna. Sammy. Eles queriam Sammy. No, no apenas Sammy. Eles queriam todas as crianas. E, para conseguir as crianas, tinham que nos fazer confiar neles. "Faam os humanos confiarem em ns, peguem as crianas e ento mandamos todos para o inferno." Por que se dar ao trabalho de salvar as crianas? Bilhes tinham morrido nas primeiras trs ondas; no era como se os Outros tivessem uma predileo por crianas. Por que os Outros levaram Sammy? Ergui a cabea sem pensar e bati no chassi do carro. Mal percebi. Eu no sabia se Sammy estava vivo. Pelo que eu sabia, eu era a ltima pessoa na Terra. Porm, tinha feito uma promessa. O asfalto frio raspando minhas costas. O sol quente na minha face fria. Meus dedos adormecidos agarrados maaneta da porta, usada para puxar do cho meu traseiro dolorido, que me enche de autopiedade. No posso apoiar nenhum peso na perna ferida. Recosto-me ao carro por um segundo e, ento, dou um impulso para me levantar. Uma perna, mas em p. Posso estar enganada sobre a possibilidade de quererem manter Sammy vivo. Eu tinha estado enganada sobre praticamente tudo desde a Chegada.
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Eu ainda podia ser o ltimo ser humano na Terra. Talvez eu esteja... no, provavelmente estou... perdida. Mas, se eu for mesmo a ltima da espcie, a ltima pgina da histria da humanidade, no me chamo Cassie se permitir que a histria termine desse jeito. Talvez eu seja a ltima, mas sou a ltima que ainda est de p. Eu sou a que vou mostrar o rosto para o caador sem rosto na floresta junto a uma rodovia abandonada. Eu sou aquela que no vai fugir, no vai ficar, mas vai enfrentar. Porque, se eu for a ltima, ento eu sou a Humanidade. E se essa for a ltima guerra da Humanidade, ento eu sou o campo de batalha.

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Cabea, mos, ps, costas, estmago, pernas, braos, peito tudo di. At piscar di. Assim, tento no me mexer e no pensar demais na dor. Tento no pensar demais, ponto final. J vi o suficiente da peste nos ltimos trs meses para saber o que vai acontecer: colapso total do organismo, comeando pelo crebro. A Morte Vermelha transforma seu crebro em pur de batatas antes que os outros rgos se liqefaam. Voc no sabe onde est, quem e o que . Sai andando como um zumbi. Se tiver foras para andar, o que no vai ter. Estou morrendo. Sei disso. Tenho 17 anos de idade, e a festa acabou. Festa curta. Seis meses atrs, minhas maiores preocupaes limitavam-se a passar na prova de qumica avanada e encontrar um emprego de vero que pagasse o bastante para eu terminar de reformar o motor do meu Corvette 69. Quando a nave me apareceu pela primeira vez, naturalmente o fato dominou a maior parte de meus pensamentos, mas, aps algum tempo, recuou para um distante quarto lugar. Eu assistia s notcias como todas as pessoas e passei tempo demais partilhando vdeos engraados sobre o assunto no YouTube, mas nunca pensei que iria ser pessoalmente afetado. Ver na TV todas as manifestaes, marchas e tumultos, resultantes do primeiro ataque, foi como assistir a um filme ou cenas do noticirio de algum pas estrangeiro. Eu tinha a impresso de que nada daquilo estava acontecendo comigo. Morrer no muito diferente disso. Voc no sente que vai lhe acontecer... at que acontece com voc. Sei que estou morrendo. Ningum precisa me dizer. Chris, o sujeito que dividia esta barraca antes de eu adoecer, me diz, mesmo assim: - Cara, acho que voc est morrendo - ele fala, agachado do lado de fora da entrada da barraca, os olhos arregalados e sem piscar acima do trapo sujo que lhe cobre o nariz.

ode me chamar de Zumbi.

BICK YAHCEY

Chris passou para ver como eu estava. Ele uns dez anos mais velho, e acho que me considera como se eu fosse um irmozinho. Ou talvez ele tenha vindo para verificar se ainda estou vivo. Ele o encarregado da remoo nesta parte do campo. As fogueiras queimam dia e noite. Durante o dia, o campo de refugiados que rodeia Wright-Patterson fica mergulhado em uma nvoa densa e sufocante. Durante a noite, a luz do fogo espalha uma cor rubra e intensa, como se o prprio ar estivesse sangrando. Ignoro seu comentrio e pergunto o que tem ouvido sobre Wright-Patterson. A base tem estado totalmente isolada desde que a cidade de barracas cresceu rapidamente aps o ataque s costas. Ningum tinha permisso de entrar ou sair. Eles esto tentando conter a Morte Vermelha, o que nos dizem. Ocasionalmente, alguns soldados bem armados e vestidos com roupas de proteo rolam para fora pelos portes principais com gua e provises, dizem que tudo vai ficar bem, e ento disparam para dentro novamente, deixando-nos nossa prpria sorte. Precisamos de remdios. Eles dizem que no h cura para a peste. Precisamos de instalaes sanitrias. Eles nos entregam ps para cavar valas. Precisamos de informaes. "Que raios est acontecendo?" Eles dizem que no sabem. - Eles no sabem nada - Chris me diz. Ele um sujeito magro com os primeiros sinais da calvfcie. Era contador, antes de os ataques tornarem a contabilidade uma ocupao obsoleta. - Ningum sabe nada. Apenas um monte de boatos que todos tratam como notcias. - Seu olhar prende-se ao meu, e ento ele o desvia. Olhar para mim di. - Quer saber da ltima? Na verdade, no. - Claro - digo, para mant-lo ali. Eu s conhecia o sujeito havia um ms, mas, dos que sobraram, ele era o nico que eu conhecia. Estou deitado naquela velha cama de armar com um fiapo de cu como vista. Formas vagas com aparncia de pessoas vagueiam na fumaa, como personagens de um filme de terror, e, s vezes, ouo gritos ou choro, mas no falo com ningum h dias. - A peste no deles, nossa - Chris continua. - Escapou de alguma instalao supersecreta do governo depois da falta de energia. Tusso. Ele se encolhe, mas fica. Espera que o acesso passe. Em algum ponto, ao longo do caminho, ele perdeu uma das lentes dos culos. O olho esquerdo vive permanentemente semicerrado. Agora, agachado, ele apoia o peso do corpo primeiro em um p e depois no outro, no cho lamacento. Ele quer ir embora. Ele no quer ir embora. Conheo a sensao. - Isso no seria irnico? - falo, meio sufocado. Sinto gosto de sangue.

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Ele d de ombros. Ironia? No existe mais ironia. Ou, talvez, exista tanta que se deve cham-la por outro nome. - No, nossa. Pense nisso. Os dois primeiros ataques fazem os sobreviventes fugir para o interior para se abrigar em campos como este. Isso concentra a populao, criando o terreno de propagao ideal para o vrus. Milhes de quilos de carne fresca convenientemente localizada em um lugar. genial. - Precisamos devolv-la para eles - digo, tentando ser irnico. No quero que ele se v, mas tambm no quero que fale. Ele tem o hbito de discursar, um daqueles sujeitos que tm opinio formada sobre tudo. Mas algo acontece quando todos que voc conhece morrem alguns dias depois de t-los conhecido: voc comea a ser bem menos exigente sobre quem lhe d ateno. Voc consegue ignorar uma srie de defeitos. E passa a no dar importncia a uma srie de dificuldades pessoais, como a grande mentira de que ter as entranhas se liqefazendo no o deixa totalmente aterrorizado. - Eles sabem o que pensamos - ele diz. - E como voc sabe o que eles sabem? Estou ficando zangado. No sei bem por qu. Talvez esteja com inveja. Ns dividimos a barraca, a gua, a comida, e quem est morrendo sou eu. O que faz dele uma pessoa to especial? - Eu no sei - ele responde, depressa. - A nica coisa que sei que j no sei mais nada. A distncia, uma arma disparada. Chris mal reage. Som de tiros algo comum no campo. Tiros em aves, ao acaso. Tiros de aviso para gangues que querem saquear o que seu. Alguns sinalizam um suicdio, uma pessoa nos estgios finais que decide mostrar peste quem que manda. Quando cheguei ao campo, ouvi uma histria sobre a mulher que preferiu se matar, depois de matar os trs filhos, a enfrentar o Quarto Cavaleiro. No consegui decidir se ela foi corajosa ou tola. E, ento, parei de me preocupar com o assunto. Quem se importa com o que ela havia sido, se agora estava morta? Ele no tinha muito mais a dizer, ento fala rapidamente para sair dali. Como muitos dos no infectados, Chris sofria de um caso grave de ansiedade, sempre espera do prximo inevitvel passo. Garganta irritada: cigarro ou...? Dores de cabea: falta de sono, fome ou..,? o momento de passar a bola, e, com o canto do olho, voc v o jogador de 120 quilos aproximando-se em velocidade mxima. S que o momento nunca termina.

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- Volto amanh - ele promete. - Voc precisa de alguma coisa? - gua. - Apesar de no conseguir mant-la no estmago. - Eu trago. Chris levanta-se. Tudo que vejo agora so suas calas sujas de lama e as botas emplastadas de terra. No sei como sei, mas sei que a ltima vez que vou v-lo. Ele no vai voltar, ou, se voltar, no vou perceber. No dizemos adeus. Ningum mais diz adeus. A palavra assumiu um significado inteiramente novo desde que apareceu o Grande Olho Verde no Cu. Observo a fumaa formar uma espiral quando ele passa. Ento, tiro a corrente de prata de sob o cobertor. Esfrego o polegar na superfcie lisa do medalho em forma de corao, seguro-o perto dos olhos na luz fraca. O fecho quebrou na noite em que o arranquei do pescoo dela, mas consegui consert-lo com um cortador de unhas. Olho para a entrada da barraca e a vejo parada ali, e sei que no se trata realmente dela, mas a imagem mostrada pelo vrus, porque ela est usando o mesmo medalho que seguro na mo. O micrbio tem me mostrado todos os tipos de imagens. Imagens que quero, e outras que no quero ver. A garotinha na entrada as duas coisas. Bubby, por que voc me deixou?" Abro a boca. Sinto gosto de sangue. - V embora. A imagem da menina comea a tremeluzir. Esfrego os olhos, e os ns dos dedos se afastam molhados de sangue. K - Voc fugiu. Bubby, por que voc fugiu?" E, ento, a fumaa a desfaz, parte-se em pedaos, esmaga o seu corpo, transformando-o em nada. Eu a chamo. No v-la mais cruel do que v-la. Agarro a corrente de prata com tanta fora, que os elos cortam minha mo. Estendo a mo em sua direo. Corro atrs dela. Estendo a mo. Corro. Fora da barraca, a fumaa vermelha das piras funerrias. Do lado de dentro, a nvoa vermelha da peste. "Voc tem sorte", digo a Sissy. "Voc partiu antes de a situao ficar realmente feia." Tiros pipocam na distncia. Desta vez, porm, no era o pipocar espordico de algum refugiado desesperado atirando em sombras, mas armas potentes que disparavam com um rudo intenso que faz os tmpanos latejarem. O guinchar estridente das balas traantes. A resposta rpida das armas automticas.

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tf Wright-Patterson est sob ataque. Parte de mim est aliviada. como uma libertao, o ltimo raio da tempestade aps uma longa espera. Outra parte, a que ainda acha que vou conseguir sobreviver peste, est pronta para urinar nas calas. Fraca demais para me afastar do catre, e apavorada demais para faz-lo, mesmo que no estivesse fraca. Fecho os olhos e sussurro uma orao para os homens e mulheres de Wright-Patterson destrurem o invasor, e outra para mim e para Sissy. Mas principalmente para Sissy. Agora, exploses. Exploses fortes. Exploses que fazem o cho tremer, que vibram de encontro pele, que pressionam as tmporas com fora e empurram o peito, apertando-o. Tem-se a impresso de que o mundo est sendo rasgado em pedaos, o que, de certa forma, o que est ocorrendo. A pequena barraca est tomada pela fumaa, e a entrada arde como um olho triangular, uma brasa incandescente vermelha brilhante como o inferno. " isso a", penso. "No fim das contas, no a peste que vai me matar. Vou viver tempo suficiente para ser morto por um verdadeiro invasor aliengena. Uma forma melhor de ir embora; pelo menos, mais rpida." Tentando dar um toque positivo ao meu iminente falecimento. Ouo um tiro de revlver, muito perto. A julgar pelo som, talvez a duas ou trs barracas de distncia. Ouo os gritos incoerentes de uma mulher, outro tiro, e a mulher para de gritar. Em seguida, silncio. Depois, mais dois tiros. A fumaa gira, o olho vermelho brilha. Agora posso ouvido, vindo em minha direo, as botas esmagando ruidosamente a terra molhada. Remexo sob o amontoado de roupas e a confuso de garrafas dagua vazias ao lado do catre, procura de minha arma, um revlver que Chris tinha me dado no dia em que me convidou para ser seu companheiro de barraca. "Onde est a sua arma?", ele perguntou. Ele ficou chocado ao saber que eu no tinha nenhuma. "Voc precisa ter uma, cara" ele disse. "At as crianas tm armas" No importa que eu no consiga acertar nem a parede de um celeiro ou que haja boas probabilidades de eu atirar no meu p. Na era ps-humana, Chris acredita firmemente na Segunda Emenda (que permite s pessoas o porte de armas). Com o medalho de prata de Sissy numa das mos e o revlver de Chris na outra, espero que ele aparea na entrada. Em uma das mos, o passado. Na outra, o futuro. Esse um modo de encarar os fatos. Talvez, se eu me fingir de doente, ele v embora. Observo a entrada pelos olhos semicerrados. E, ento, ele chega, uma pupila negra e densa no olho vermelho,

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mcK

uuu

oscilando instavelmente ao se inclinar para o interior da barraca, a cerca de um metro de distncia. No consigo ver seu rosto, mas posso ouvir a respirao ofegante. Tento controlar minha prpria respirao, mas no importa o quanto eu respire lentamente, o rudo da infeco no meu peito soa mais alto do que as exploses da batalha. No consigo enxergar bem o que ele est vestindo, exceto pelo fato de que as calas parecem ter sido enfiadas nas botas altas. Um soldado? Deve ser. Ele est segurando um fuzil. Estou salvo. Ergo a mo que segura o medalho e chamo-o fracamente. Ele tropea para a frente. Agora posso ver seu rosto. Ele jovem, apenas um ano mais velho do que eu. A sua nuca brilha com o sangue, da mesma forma que as mos que seguram o fuzil. Ele se apoia em um dos joelhos ao lado do catre, recua quando v meu rosto, a pele amarelada, os lbios inchados, os olhos fundos injetados de sangue, que so os indcios reveladores da peste. Ao contrrio dos meus, os olhos do soldado esto lmpidos e arregalados de horror. - Entendemos tudo errado, tudo errado! - ele sussurrou. - Eles j esto aqui... tm estado aqui... bem aqui... dentro de ns... o tempo todo... dentro de ns. Dois vultos grandes saltam pela abertura. Um agarra o soldado pelo colarinho e arrasta para fora. Ergo o velho revlver. Ou tento, porque ele escorrega da minha mo antes que consiga levant-lo alguns centmetros acima do cobertor. E, ento, o segundo vem para cima de mim, jogando o revlver para longe, levantando-me com grosseria. O choque provocado pela dor cega-me por alguns segundos. Ele grita por cima do ombro para o companheiro que tinha acabado de se inclinar para dentro da barraca. - Escaneie o sujeito! - Um disco de metal pressionado na minha testa. - Ele est limpo! - Estou doente. - Os dois homens usam roupas de proteo. As mesmas usadas pelo soldado que tinham levado embora. - Como voc se chama, companheiro? - um deles pergunta. Sacudo a cabea. No estou entendendo. Abro a boca, mas no emito nenhum som inteligvel. - Ele virou um zumbi - disse o parceiro. - Deixe-o. O outro assente com um gesto de cabea, esfrega o queixo, e me olha. - O comandante mandou levar todos os civis no infectados - ele disse. Ele ajeita o cobertor a minha volta e, com um movimento fcil, me

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A^OM

levanta do catre e me coloca sobre o ombro. Na qualidade de um civil decididamente infectado, ico muito chocado. - Quieto, zumbi - ele manda. - Agora voc vai para um lugar melhor. Acredito nele. E, por um segundo, permito-me acreditar que no vou morrer, afinal.

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Levaram-me para um andar isolado no hospital de base reservado para vtimas da peste, apelidado de Ala dos Zumbis, onde recebo uma dose generosa de morfina e um potente coquetel de drogas antivirais. Recebo os cuidados de uma mulher que se apresenta como dra. Pam. Ela tem um olhar suave, voz calma e mos muito frias. O cabelo est preso num coque apertado. E ela cheira a desinfetante de hospital e um qu de perfume. Os dois odores no combinam muito bem. Tenho uma chance em dez de sobreviver, ela me diz. Comeo a rir. Os remdios devem estar provocando delrios. Uma em dez? E eu aqui, achando que a peste era uma sentena de morte. No poderia estar mais feliz. Nos prximos dois dias, minha temperatura ultrapassa os 40 graus. Suo frio, e at meu suor est manchado de sangue. Flutuo para dentro e para fora de uma penumbra sonolenta e delirante, enquanto eles atacam a infeco com tudo de que dispem. No h cura para a Morte Vermelha. Eles s podem me manter dopado e confortvel, at que o vrus decida se gosta ou no de meu sabor. O passado insinua-se com insistncia. s vezes, meu pai se encontra sentado ao meu lado, outras, minha me, mas a maior parte do tempo Sissy. O quarto fica vermelho. Vejo o mundo atravs de uma difana cortina de sangue. A ala recua para trs da cortina rubra. Somos apenas eu, o invasor dentro de mim e os mortos, no apenas a minha famlia, mas todos os mortos, todos os no-sei-quantos milhes deles, estendendo a mo para mim, enquanto corro. Estendendo a mo. Correndo. E me ocorre que realmente no h uma verdadeira diferena entre ns. s uma questo de tempo verbal: mortos-do-passado e mortos-do-futuro. No terceiro dia, a febre cede. No quinto, os lquidos se mantm no or-

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ganismo, e meus olhos e pulmes comeam a clarear. A cortina vermelha recua, e consigo enxergar a ala, os mdicos, enfermeiros e atendentes de avental e mscara, os pacientes nos diferentes estgios terminais, passado e futuro, flutuando no suave mar de morfina, ou sendo levados para fora nas maas com os rostos cobertos, os mortos-do-presente. No sexto dia, a dra. Pam declara que o pior j passou. Suspende todos os medicamentos, o que, de certa forma, me deprime. Vou sentir falta da morfina. - No depende de mim - ela diz. - Voc vai ser transferido para a ala dos convalescentes at recuperar suas foras. Vamos precisar de voc. - Precisar de mim? - Para a guerra. A guerra. Lembro-me dos tiroteios, das exploses, do soldado irrompendo na barraca e do "eles esto dentro de ns!" - O que est acontecendo? - pergunto. - O que aconteceu aqui? Ela j tinha se virado, entregando meu pronturio para um assistente e dizendo-lhe em voz baixa, mas no to baixa que eu no pudesse ouvir, "Leve-o para a sala de exames s 15 horas, depois que o organismo estiver livre dos medicamentos. Vamos rotul-lo e ensac-lo."

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Sou levado para um hangar grande perto da entrada da base. Para todos os lados que olho, h sinais da batalha recente. Veculos queimados, o entulho formado pelos edifcios demolidos, pequenas e fumegantes fogueiras obstinadas, asfalto esburacado e crateras de um metro de dimetro abertas por morteiros. Mas a cerca de segurana foi consertada, e, alm dela, posso ver a escurecida terra de ningum onde antes estava a Cidade das Barracas. Dentro do hangar, soldados pintam imensos crculos vermelhos no brilhante cho de concreto. No h avies. Conduzem-me em uma cadeira de rodas por uma porta nos fundos, uma sala de exames, onde me colocam sobre uma mesa e me deixam s por alguns minutos, tremendo na fina camisola do hospital, sob as cintilantes luzes fluorescentes. O que so os crculos vermelhos? E como eles conseguiram ter energia eltrica? E o

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que ela quis dizer com "Vamos rotul-lo e ensac-lo?" No consigo evitar que meus pensamentos vagueiem em todas as direes. O que aconteceu naquele lugar? Se os aliengenas atacaram a base, onde esto os aliengenas mortos? Onde est a nave espacial derrubada? Como conseguimos nos defender contra uma inteligncia milhares de anos mais avanada do que a nossa, e derrot-la? A porta interna se abre, e a dra. Pam entra. Acende uma luz brilhante diante de meus olhos, ausculta meu corao, meus pulmes, d pancadinhas em alguns lugares. Ela me mostra uma pelota cinza prateada do tamanho aproximado de um gro de arroz. - O que isso? - quero saber. Meio que espero que ela diga que uma nave espacial aliengena: "descobrimos que elas so do tamanho de uma ameba." Em vez disso, ela informa que a pelota um dispositivo de rastreamento, conectado ao computador principal da base. Altamente secreto, usado pelo exrcito h anos. A idia implant-lo em todos os funcionrios sobreviventes. Cada pelota transmite um sinal nico, uma assinatura, que pode ser captada por detectores at 1,6 quilmetro de distncia. Para acompanhar nossos movimentos, ela afirma. Para nos manter em segurana. Ela d uma injeo na minha nuca para me sedar, insere a pelota sob a pele, prximo base do crnio. A doutora coloca uma atadura no local da insero, ajuda-me a voltar cadeira de rodas e me conduz sala contgua, muito menor que o primeiro aposento. Uma cadeira branca reclinvel que lembra a de uma sala de dentista. Um computador e um monitor. Ajuda-me a sentar na cadeira e comea a me imobilizar. Tiras nos pulsos, tiras nos tornozelos. O rosto dela est muito prximo ao meu. Hoje, o perfume vence por pouco o cheiro do desinfetante na Guerra dos Odores. Minha expresso no lhe passa despercebida. - No tenha medo - ela diz. - No vai doer. Assustado, sussurro. - Existe algo que no di? A mdica vai at o monitor e comea a digitar comandos. - um programa que encontramos em um laptop que pertencia a um dos infestados - a dra. Pam explica. Antes que eu consiga perguntar que raios um infestado, ela prossegue: - No temos certeza se os infestados o usavam, mas sabemos que totalmente seguro. Seu nome-cdigo Pas das Maravilhas. - O que ele faz? - pergunto.

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No sei bem o que ela est me contando, mas parece que ela est dizendo que os aliengenas encontraram um meio de se infiltrar em WrightPatterson e violaram o sistema de computao do campo. No consigo tirar a palavra infestados da cabea. Ou o rosto ensangentado do soldado que irrompeu em minha barraca. "Eles esto dentro de ns." - um programa de mapeamento - ela responde. O que, na verdade, no uma resposta. - E o que ele mapeia? Ela me olha por um longo e desconfortvel momento, como se estivesse decidindo se deve ou no me contar a verdade. - Ele mapeia voc. Feche os olhos, respire fundo, bem fundo. Conte de trs para frente... trs... dois... um... E o universo implode. Subitamente, estou aqui, trs anos de idade, segurando as laterais do bero, pulando para cima e para baixo, e gritando como se algum estivesse me matando. No estou me lembrando daquele dia: eu o estou vivenciando. Agora, tenho 6 anos, balanando meu basto de beisebol de plstico. Aquele que eu adorava. O que tinha esquecido que tinha. Agora, com 10 anos, indo do pet shop para casa com um saco de peixinhos dourados no colo e discutindo com minha me os nomes que lhes daria. Ela est usando um vestido amarelo vivo. Treze, sexta-feira noite, estou jogando futebol, e a multido est aplaudindo. Com vontade. O turbilho comea a desacelerar. Sinto-me como se estivesse afundando... afundando no sonho da minha vida. Minhas pernas agitam-se inutilmente, presas com firmeza, correndo. Correndo. Primeiro beijo. O nome dela Lacey. Minha professora de lgebra do nono ano e sua letra horrvel. Tirando a carteira de motorista. Tudo ali, nenhum espao em branco, tudo saindo de mim enquanto entro no Pas das Maravilhas. Tudo. Bolha verde no cu da noite. Segurando as tbuas, enquanto meu pai as prega sobre as janelas da sala de estar. O som de tiros rua abaixo, vidros estilhaados, pessoas gritando. E o martelo batendo: bam, bam, BAM. - Apague as velas - o sussurro histrico de minha me. - Voc no est ouvindo? Eles esto chegando!

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tf E meu pai, com calma, na escurido total. - Se alguma coisa me acontecer, cuide de sua me e de sua irmzinha. Estou em queda livre. Velocidade terminal. No h como escapar. No vou apenas lembrar aquela noite. Vou reviv-la, inteira. Fui perseguido at chegar Cidade das Barracas. A coisa de que fugia, da qual ainda estou fugindo, a coisa que no quer me largar. Que busco alcanar. De que eu fujo. Cuide de sua me e de sua irmzinha." A porta da frente arrombada com estrondo. Meu pai atira no peito do primeiro intruso queima-roupa. O sujeito devia ser alto, ou coisa parecida, porque continua se aproximando. Vejo uma arma de cano serrado no rosto de meu pai. Aquela foi a ltima vez que vi o rosto de meu pai. O quarto est tomado por sombras, e uma delas minha me. E, ento, mais sombras e gritos roucos. Eu estou disparando escada acima, carregando Sissy em meus braos, compreendendo tarde demais que estou correndo para um beco sem sada. A mo de algum me agarra pela camisa e me joga para trs. Caio pelos degraus, protegendo Sissy com meu corpo, batendo de cabea no fim da escadaria. Ento, sombras, sombras imensas, e uma profuso de dedos, puxando-a de meus braos. E Sissy gritando Bubby, Bubby, Bubby, Bubby! Estendendo a mo na direo dela, no escuro. Meus dedos prendem-se ao medalho em seu pescoo e arrebentam a corrente de prata. Depois, como no dia em que as luzes se apagaram para sempre, a voz de minha irm apaga-se abruptamente. Ento, os bandidos esto em cima de mim. So trs, sob o efeito de drogas, ou desesperados para encontrar alguma, chutando, socando, uma chuva furiosa de golpes nas minhas costas, no meu estmago. Quando ergo as mos, a fim de proteger o rosto, vejo a silhueta do martelo de meu pai elevando-se acima de minha cabea. Ele desce com um assobio. Rolo para o lado. A cabea do martelo me arranha a tmpora, o impulso levando-o diretamente para a canela do sujeito. Ele cai de joelhos com um uivo de agonia. Agora, de p, correndo pelo corredor at a cozinha, e os passos retumbantes quando eles me perseguem. " - Cuide de sua irmzinha." Tropeando em algo no quintal dos fundos, provavelmente a mangueira do jardim ou um dos brinquedos bobos de Sissy. Caindo de cara na

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grama molhada sob um cu coberto de estrelas, e a orbe verde cintilante, o Olho circular, itando-me fixamente com frieza. O cara que segura com firmeza o medalho de prata na mo ensangentada. O cara que sobreviveu. O que no voltou. O que fugiu.

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Cai num lugar to profundo que nada poderia me alcanar. Pela primeira vez em semanas, sinto-me entorpecido. Nem mesmo me sinto eu mesmo. No h lugar em que eu termine, e o nada comece. A voz dela penetra na escurido, e eu me agarro a ela, linha da vida que pode me tirar do poo sem fundo. - Acabou. Est tudo bem. Acabou... Subo superfcie e entro no mundo real, ofegante, em busca de ar, chorando incontrolavelmente como um completo maricas, e penso: "Voc est enganada, doutora. Nunca acaba. Isso simplesmente continua, continua e continua." O rosto dela surge flutuando no meu campo de viso, e meu brao move-se bruscamente, numa tentativa de me livrar das amarras, quando me esforo para agarr-la. Ela precisa fazer isso parar, - Que diabos foi isso? - pergunto num sussurro rouco. Minha garganta arde, minha boca est seca. Sinto como se pesasse trs quilos, como se toda a carne tivesse sido arrancada de meus ossos. E eu pensava que a peste era ruim! - um jeito de vermos dentro de voc e verificar o que realmente est acontecendo - ela diz com delicadeza. A mdica passa a mo em minha testa. O gesto lembra o de minha me, o que me lembra de ter perdido minha me no escuro, de correr dela na noite, o que me lembra de que no deveria estar amarrado naquela cadeira branca. Eu deveria estar com eles. Eu deveria ter ficado e enfrentado o que enfrentaram. "Cuide de sua irmzinha." - Essa minha prxima pergunta - digo, lutando para me manter concentrado. - O que est acontecendo? - Eles esto dentro de ns - ela responde. - Fomos atacados interiormente, por funcionrios infectados que foram infiltrados no exrcito.

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tf Ela me concede alguns minutos para que eu assimile o que tinha me contado, enquanto enxuga as lgrimas de meu rosto com um pano mido e frio. enlouquecedor notar o quanto ela maternal, e a frieza confortante do pano, uma tortura agradvel. Ela deixa o pano de lado e olha no fundo dos meus olhos. - Considerando a taxa de infectados a serem limpos aqui na base, calculamos que um em cada trs humanos sobreviventes na Terra um deles. Ela afrouxa as tiras. Sinto-me inconsistente como uma nuvem, leve como um balo. Quando a ltima tira solta, imagino que vou sair voando da cadeira e bater no teto. - Voc gostaria de ver um deles? - ela indagou. Estendendo a mo.

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Ela empurra minha cadeira pelo corredor at o elevador. um elevador expresso que nos leva a centenas de metros abaixo da superfcie. As portas se abrem para um longo corredor com paredes brancas de blocos de concreto. A dra. Pam me conta que estamos no complexo do abrigo antibombas, quase to grande quanto a base acima de ns, construdo para suportar uma exploso nuclear de 50 megatons. Eu lhe digo que j estou me sentindo mais seguro. Ela ri como se achasse aquilo muito engraado. Passo deslizando por tneis laterais e portas sem identificao e, apesar de o piso ser plano, sinto como se estivesse sendo levado para o interior do mundo, para o buraco onde vive o diabo. H soldados correndo de um lado a outro do corredor. Eles desviam o olhar e param de falar quando passo por eles na cadeira de rodas. "Voc gostaria de ver um deles?" Sim. Droga, no. A doutora para diante de uma das portas no identificadas e passa o carto magntico em uma das fechaduras. A luz vermelha fica verde. Ela me empurra para o interior do aposento e estaciona a cadeira diante de um longo espelho. Fico boquiaberto, de queixo cado, e fecho os olhos, porque o que quer que esteja sentado na cadeira de rodas no sou eu, no pode ser eu.

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Quando a nave me surgiu pela primeira vez, eu pesava 80 quilos, a maioria deles composta de msculos. Vinte quilos desses msculos se foram. O estranho no espelho retribuiu o meu olhar com os olhos dos famintos: imensos, afundados, circundados por olheiras negras e inchadas. O vrus tinha levado uma faca ao meu rosto, escavado minhas faces, afinado meu queixo, afilado meu nariz. Meus cabelos esto pegajosos, secos, rareando em alguns lugares. Ele virou um zumbi." A dra. Pam faz um gesto de cabea em direo ao espelho. - No se preocupe. Ele no vai poder nos ver. Ele? De quem ela est falando? A mdica aperta um boto, e as luzes no quarto do outro lado do espelho se acendem. Minha imagem fica parecida com a de um fantasma. Posso ver a pessoa do outro lado atravs de meu corpo. Chris. Ele est atado a uma cadeira idntica do aposento no Pas das Maravilhas. Fios correm de sua cabea at um grande console com luzes vermelhas piscantes atrs dele. Est com dificuldades em manter a cabea ereta, como uma criana cochilando em classe. A doutora nota que enrijeo ao v-lo c pergunta: - Como? Voc o conhece? - O nome dele Chris. Ele meu... Eu o conheci no campo de refugiados. Ele se ofereceu para dividir a barraca comigo e me ajudou quando fiquei doente. - Ele seu amigo? - ela indagou, aparentando surpresa. - Sim. No. Sim, ele meu amigo. - Ele no quem voc pensa. Dra. Pam aperta um boto, e o monitor cria vida. Arrancos os olhos da imagem de Chris, de sua parte exterior para a interior, do aparente ao oculto, porque na tela posso ver seu crebro envolto em osso translcido, cintilando uma nauseante cor verde amarelada. - O que isso? - sussurro. - A infestao - a doutora revela. Ela aperta outro boto e a imagem se aproxima da parte frontal do crebro de Chris. A cor nauseante se intensifica, com um brilho neon. - Essa o crtex pr-frontal, a parte pensante do crebro. A parte que nos torna humanos. Ela aproxima ainda mais uma rea menor do que a cabea de um alfinete,

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DN D A

e ento eu vejo. Meu estmago d voltas. Incrustado no tecido mole est uma forma oval pulsante, ancorada por milhares de filamentos abrindo-se como um leque em todas as direes, enterrando-se em cada dobra e fissura do crebro. - No sabemos como eles conseguiram - diz a dra. Pam. - Nem ao menos sabemos se os infectados tm conscincia de sua presena, ou se foram marionetes a vida toda. A coisa emaranhando-se no crebro de Chris, pulsando. - Tire isso dele, - Mal consigo formular as palavras. - Tentamos - conta a doutora. - Medicamentos, radiao, eletrochoques, cirurgia. Nada funciona. A nica maneira de mat-los matando o hospedeiro. Ela empurra o teclado na minha frente. - Ele no vai sentir nada. Confuso, sacudo a cabea. No entendo. - Dura menos que um segundo - a dra. Pam garante. - totalmente indolor. Esse boto, aqui. Olho para o boto. denominado: EXECUTAR. - Voc no est matando Chris. Voc est destruindo a coisa dentro dele que iria matar voc. - Ele teve oportunidade de me matar - argumento. Sacudo a cabea. demais. No posso lidar com isso. - E ele no matou. Ele me deixou viver. - Porque ainda no era a hora. Ele deixou voc antes do ataque, no foi? Assenti. Olho para ele pelo espelho de duas faces, pela moldura indistinta do meu eu transparente. - Voc est matando as coisas responsveis por isso. - Ela aperta algo na minha mo. O medalho de Sissy. O medalho, o boto e Chris. E a coisa dentro de Chris. E eu. Ou o que resta de mim. O que restou de mim? O que me resta? Os elos da corrente de Sissy me cortam a palma da mo. - assim que conseguimos par-los - a dra. Pam insiste. - Antes que no sobre ningum que o faa. Chris est na cadeira. O medalho na minha mo. H quanto tempo venho correndo? Correndo, correndo, correndo. Deus, estou cansado de correr. Eu deveria ter ficado. Eu deveria t-los enfrentado. Se os tivesse enfrentado, no os estaria enfrentando agora. Mas, cedo ou tarde, preciso escolher entre correr e enfrentar a coisa que voc imaginou no poder enfrentar. Aperto o dedo no boto com toda a fora possvel.

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Gosto muito mais da ala de convalescentes do que da ala dos Zumbis. Para comear, cheira melhor, e tenho meu prprio quarto. No se fica jogado no cho com uma centena de outras pessoas. O quarto silencioso e privado, e fcil fingir que o mundo o mesmo de antes dos ataques. Pela primeira vez em semanas, consigo ingerir comida slida e ir ao banheiro sozinho, embora evite olhar no espelho. Os dias parecem mais claros, mas as noites so difceis: sempre que fecho os olhos, vejo o meu eu esqueltico na sala de execuo, Chris amarrado na sala do outro lado, e o meu dedo ossudo descendo sobre o boto. Chris se foi. Bem, segundo a dra. Pam, Chris nunca existiu. Havia a coisa dentro dele que o controlava e que se incrustou em seu crebro (eles no sabem como) em algum momento no passado (eles no sabem quando). Nenhum aliengena desceu da nave me para atacar Wright-Patterson. O ataque veio de dentro, quando soldados infestados viraram as armas para os camaradas. Isso significa que eles estavam escondidos dentro de ns havia muito tempo, esperando que as trs primeiras ondas reduzissem a populao a um nmero controlvel antes de se revelar. O que Chris tinha dito? Eles sabem o que pensamos." Eles sabiam que buscaramos segurana em grupos grandes. Sabiam que procuraramos nos abrigar com os sujeitos armados. Assim, sr. Aliengena, como superar isso? simples, pois voc sabe o que pensamos, no ? Voc implanta unidades espis onde esto as armas. Mesmo que as suas tropas falhem no ataque inicial, como aconteceu em Wright-Patterson, voc obtm xito no objetivo maior, que destruir a sociedade. Se o inimigo se parece com voc, como lutar contra ele? Nesse ponto, o jogo acabou. Fome, doenas, animais selvagens: s uma questo de tempo para que os ltimos e isolados sobreviventes morram. De minha janela no 5 a andar, posso ver os portes da frente. Ao anoitecer, um comboio composto de velhos nibus escolares amarelos saem, escoltados por veculos do exrcito. Os nibus voltam vrias horas depois carregados de pessoas, principalmente crianas, embora seja difcil ter certeza, no escuro, que so levadas para o hangar a fim de serem rotuladas e ensacadas, os "infestados" separados e destrudos. Pelo menos, isso o que me contam as enfermeiras. Para mim, toda a situao parece loucura,

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tf considerando o que sabemos sobre os ataques. Como eles mataram tantos de ns to depressa? Ah, sim, porque humanos se agrupam como ovelhas! E aqui estamos agora, agrupando-nos outra vez. A vista de todos. Por que no pintar um enorme alvo vermelho na base? Aqui estamos! Atirem quando estiverem prontos! Eu no suporto mais. Mesmo agora, que meu corpo gradativamente se fortalece, meu esprito comea a desabar. Eu realmente no entendo. Qual o objetivo? No o deles, pois isso est muito claro desde o incio. Eu falo do nosso objetivo nesse momento. Acredito que, se no nos agrupssemos outra vez, eles teriam outro plano, mesmo que esse plano fosse usar assassinos infestados para acabar conosco, um tolo e isolado humano por vez. No h como vencer. Se, de alguma forma, eu tivesse conseguido salvar minha irm, no faria diferena. Teria conseguido mais um ou dois meses para ela, no mximo. Estamos mortos. Agora no h mais ningum. H os mortos-do-passado e os mortos-do-futuro. Cadveres e futuros cadveres. Perdi o medalho de Sissy em algum lugar entre o poro e o quarto onde estava. Acordo no meio da noite, minha mo agarrando o vazio, e ouo-a gritar meu nome, como se estivesse parada a meio metro de distncia. Fico furioso, fico danado como o inferno, e digo-lhe para calar a boca. Eu o perdi, ele se foi. Ser que ela no v que estou morto como ela? Um zumbi. isso que sou. Paro de comer. Recuso os remdios. Fico deitado na cama durante horas, olhando fixamente para o teto, esperando que tudo acabe, esperando para me juntar minha irm e aos outros 7 bilhes de felizardos. O vrus que estava me devorando foi substitudo por uma doena diferente, ainda mais vida. Uma doena com uma taxa de mortalidade de cem por cento. E digo a mim mesmo "No deixe que faam isso, cara! Isso tambm faz parte do plano deles", mas no adianta. Posso tentar pensar em palavras animadoras o dia todo, mas elas no mudam o fato de que, no momento em que a nave me surgiu no cu, o jogo tinha terminado. No era uma questo de se, mas de quando. E exatamente quando atinjo o ponto sem retorno, quando a ltima parte de mim capaz de lutar est prestes a morrer, como se estivesse esperando todo aquele tempo para atingir esse momento, meu salvador aparece. A porta se abre, e sua sombra preenche o local. Alto, magro, anguloso,

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como se a sombra tivesse sido recortada de uma placa de mrmore negro. Essa sombra cai sobre mim, enquanto ele caminha em direo cama. Quero desviar o olhar, mas no consigo. Seus olhos, frios e azuis como um lago nas montanhas, me imobilizam. Ele entra sob o foco de luz, e consigo ver seus cabelos cor de areia bem curtos, o nariz pronunciado e os lbios finos apertados em um sorriso sem humor. Uniforme novo. Botas pretas polidas. A divisa de oficial no colarinho. Ele me olha em silncio durante um longo e desconfortvel momento. Por que no consigo desviar o olhar daqueles gelados olhos azuis? O rosto dele to bem delineado, que parece irreal, como a escultura de um rosto humano em mrmore. - Voc sabe quem eu sou? - ele pergunta. A voz grave, muito grave, o timbre caracterstico de quem narra o trailer de um filme. Sacudo a cabea. De que jeito iria eu saber uma coisa dessas? Nunca tinha visto o homem em toda minha vida. - Sou o tenente-coronel Alexander Vosch, comandante desta base. Ele no estende a mo, apenas me olha. D a volta at o p da cama, examina meu pronturio. Meu corao bate acelerado. Sinto-me como se tivesse sido chamado sala do diretor. - Pulmes em boas condies. Batimentos cardacos, presso sangnea. Tudo est bem. - Ele torna a pendurar o pronturio no gancho. - S que nem tudo est bem, no ? Na verdade, tudo est muito ruim. Ele puxa uma cadeira para perto da cama e senta. O movimento fluido, suave, descomplicado, como se ele o tivesse praticado por horas e tivesse transformado o ato de sentar numa cincia exata. Ele ajeita o vinco da cala em uma linha perfeitamente reta antes de prosseguir. - Li o seu perfil traado pelo Pas das Maravilhas. Muito interessante. E muito instrutivo. Ele estende a mo para o bolso, novamente com tanta elegncia que parece mais um movimento de dana do que um gesto, e tira o medalho de Sissy. - Acho que isso lhe pertence. O comandante larga o objeto na cama perto de minha mo. Espera que eu o pegue. Obrigo-me a ficar imvel, no sei bem por qu. Ele volta a pr a mo no bolso da camisa. E, ento, joga uma fotografia pequena no meu colo. Apanho-a. A imagem mostra uma criancinha com 6 ou 7 anos. Tem os olhos de Vosch. Est no colo de uma mulher bonita com idade prxima do militar.

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- Sabe quem so? No uma pergunta difcil. Fao que sim com um gesto de cabea. Por algum motivo, a fotografia me incomoda. Eu a estendo em sua direo para que a pegue. Ele no o faz. - Elas so o meu medalho de prata - ele afirma. - Sinto muito - digo, porque no sei que outra coisa dizer. - Voc sabe que eles no precisavam fazer isso dessa forma. J pensou nisso? Eles poderiam ter nos matado devagar... ento, por que decidiram nos matar to rapidamente? Por que enviar uma peste que mata nove em cada dez pessoas? Por que no sete em cada dez? Por que no cinco? Em outras palavras, por que essa maldita pressa? Tenho uma teoria a respeito. Gostaria de ouvi-la? "No", penso. "No gostaria. Quem esse cara, e por que est aqui conversando comigo?" - H uma frase de Stalin - ele comea. - "Uma nica morte uma tragdia, um milho uma estatstica." Voc consegue imaginar 7 bilhes de qualquer coisa? Para mim difcil. Isso vai alm da nossa capacidade de compreenso. E exatamente por esse motivo que eles o fizeram. como aumentar a contagem no futebol. Voc jogou futebol, no mesmo? No se trata de destruir nossa capacidade de lutar, mas sim de destruir nossa vontade de lutar. Ele pega a fotografia e a devolve ao bolso. - Ento, eu no penso nas 6,8 bilhes de pessoas. Penso apenas em duas. Ele faz um gesto de cabea na direo do medalho de Sissy. - Voc a deixou. Quando ela precisou, voc correu. E voc ainda est correndo. Voc no acha que chegou a hora de parar de correr e lutar por ela? Abro a boca, e seja l o que for que eu quisesse dizer, sai apenas: - Ela est morta. Ele acena com a mo no ar. Estou sendo tolo. - Estamos todos mortos, filho. Alguns s esto um pouco mais adiante do que outros. Voc deve estar se perguntando quem diabos eu sou e por que estou aqui. Bem, eu lhe disse quem sou, e agora vou lhe dizer por que vim. - timo - sussurro. Talvez, depois que me contar, me deixe em paz. Ele est me deixando desconfiado. Algo no olhar gelado com que me encara, a sua dureza, no h outra palavra para isso, como se fosse uma esttua que criou vida. - Estou aqui porque eles mataram muitos de ns, mas no todos. E esse foi o erro, filho. Essa a falha no plano deles. Porque, se no matarem

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todos de uma vez, no sero os fracos que restaro. Os fortes, e apenas os fortes, vo sobreviver. Os que foram vergados, mas no quebrados, se voc sabe o que quero dizer. Pessoas como eu. E pessoas como voc. Sacudo a cabea. - Eu no sou forte. - Bem, nesse ponto ns dois vamos ter que discordar. Veja, o Pas das Maravilhas no s mapeia as suas experincias. Ele mapeia voc. Ele nos diz no s quem voc , mas o que . O seu passado e o seu potencial. E o seu potencial, no estou brincando, muito melhor do que o normal. Voc exatamente o que precisamos, exatamente no momento em que precisamos. O comandante levanta-se, avultando-se sobre mim. - Levante. No foi um pedido. A voz dura como as feies. Coloco-me em p com esforo. Ele aproxima o rosto do meu e diz, num tom baixo e perigoso: - O que voc quer? Seja sincero. - Quero que voc v embora. - No. - Ele sacode a cabea com vigor. - O que voc quer? Sinto meu lbio inferior projetar-se para a frente, como o de uma criancinha prestes a desabar totalmente. Meus olhos ardem. Mordo as bordas da lngua com fora, e me obrigo a no desviar o olhar do fogo frio lanado pelos olhos do comandante. - Voc quer morrer? Assenti? No me lembro. Talvez sim, porque ele disse: - No vou deixar. E, ento, o que fazemos? - Ento, acho que vou viver. - No, no vai. Voc vai morrer. Voc vai morrer, e no h nada que voc, eu ou qualquer pessoa possa fazer para evitar. Voc, eu e todos os sobreviventes desse enorme e lindo planeta azul vamos morrer e abrir caminho para eles. Ele atingiu o cerne da questo. Era a frase certa para dizer no momento certo, e o que ele estava tentando extrair de mim repentinamente explode. - Ento, de que adianta, hein? - grito na cara dele. - De que droga adianta? Voc tem todas as respostas... ento, me diga, porque no tenho mais a mnima idia de por que deveria me importar! Ele agarra meu brao e me empurra at a janela. Dois segundos depois, est ao meu lado e puxa a cortina. Vejo os nibus escolares parados ao lado do hangar e uma fila de crianas esperando para entrar.

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tf - Voc est perguntando pessoa errada - ele rosna. - Pergunte a elas por que voc deveria se importar. Diga a elas que no adianta. Diga que quer morrer. Ele agarra meus ombros, vira-me para que o olhe de frente e me d um tapa forte no peito, - Eles inverteram a ordem natural das coisas para ns. Melhor morrer do que viver. Melhor desistir do que lutar. Melhor se esconder do que enfrentar. Eles sabem que a forma de nos derrubar nos matando primeiro aqui. - Bateu no meu peito novamente. - A batalha final desse planeta no vai acontecer em nenhuma plancie, montanha, floresta, deserto ou oceano. Ela vai acontecer aqui. - Cutucando-me de novo. Com fora. Pop, pop, pop. E, nesse momento, j estou totalmente entregue, dando-me por vencido diante de tudo que venho acumulando dentro de mim desde a noite em que minha irm morreu, soluando como nunca tinha feito antes, como se chorar fosse algo novo para mim e provocasse uma sensao agradvel. - Voc a argila humana - Vosch sussurra com veemncia no meu ouvido e eu sou Michelangelo. Eu sou o construtor-mor, e voc vai ser minha obra-prima. - Fogo azul plido em seus olhos, queimando at o fundo de minha alma. - Deus no chama os preparados, filho. Deus pre para os que chama. E voc foi chamado. Ele me deixa com uma promessa. As palavras queimam com muita intensidade em minha mente, a promessa me acompanha nas horas mais profundas da noite e nos dias que se seguem. "Vou lhe ensinar a amar a morte. Vou esvaziar o seu sofrimento, culpa e autopiedade, e ench-lo de dio, desprezo e espirito de vingana. Vou fazer minha ltima declarao aqui, Benjamin Thomas Parish." Batendo em meu peito repetidas vezes, at eu sentir a pele queimar e o corao em fogo. "E voc vai ser meu campo de batalha."

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Ele era muito bom em esperar. Podia ficar agachado durante horas, imvel, em silncio, ele e seu fuzil um s corpo, uma mente, a linha indistinta onde ele terminava e a arma comeava. At mesmo a bala atirada parecia ligada a ele, presa por um cordo invisvel ao seu corao, ao osso ligado bala. O primeiro tiro a derrubara, e ele rapidamente atirou de novo, errando totalmente. O terceiro tiro quando ela mergulhou para o cho ao lado do carro, explodindo o para-brisa traseiro do Buick numa nuvem de vidro inquebrvel pulverizado. Ela havia ido para baixo do veculo. Sua nica opo, na verdade. O que deixou duas para ele: esperar que ela sasse ou deixar sua posio na floresta beira da rodovia, e pr um fim situao. A opo com menor risco era permanecer onde estava. Se rastejasse para fora, ele a mataria. Se ficasse onde estava, o tempo a mataria. Ele recarregou devagar, com o vagar de quem sabe que tem todo o tempo do mundo. Aps dias seguindo-a, concluiu que a garota no ia a lugar algum. Ela era esperta demais para isso. Trs tiros no conseguiram derrub-la, mas ela entendeu quais seriam as probabilidades de um quarto no atingi-la. O que tinha escrito no dirio? "No fim no seriam os felizardos a permanecerem vivos." Ela ia seguir os seus instintos. Rastejar para fora no tinha nenhuma chance de sucesso. Ela no podia correr e, mesmo que pudesse, no sabia quai lugar era seguro. Sua nica esperana era o atirador abandonar o esconderijo e forar a situao. Nesse caso, tudo seria possvel. Talvez ela at tivesse sorte e o acertasse primeiro. Se houvesse um confronto, o atirador no tinha dvidas de que ela se recusaria a ser derrotada sem luta. Ele viu o que a garota tinha feito ao soldado na loja de convenincia. Talvez estivesse aterrorizada na poca, e mat-lo deve t-la incomodado depois, mas o medo e a culpa no a impediram de encher o corpo dele de chumbo. O medo no paralisou Cassie

everia ter sido fcil. Ele s precisava esperar.

RICK YAhfCEY

Sullivan, como acontecia com alguns seres humanos. O medo clareava seu raciocnio, fortalecia sua vontade, definia suas opes. O medo a manteria sob o carro, no por ter receio de sair, mas porque ficar ali era a nica esperana de continuar viva. Assim sendo, iria aguardar. Tinha horas antes do anoitecer. At ento, ela teria sangrado at morrer ou estaria to fraca devido perda de sangue e desidratao, que seria fcil mat-la. Mat-la. Matar Cassie. No Cassie, de Cassandra, ou Cassie, de Cassidy. Cassie de Cassiopeia, a garota da floresta que dormia com um ursinho numa das mos e um fuzil na outra. A garota com cachos dourados, um pouco mais de 1,80 metro de altura, descala, de aparncia to jovem, que ficou surpreso ao descobrir que tinha 16 anos. A garota que soluava nas profundezas da floresta escura como breu, aterrorizada em um momento, desafiadora em outro, imaginando se seria a ltima pessoa na Terra, enquanto ele, o caador, encontrava-se escondido a alguns metros de distncia, ouvindo-a chorar at a exausto lev-la para um sono inquieto. O momento perfeito para entrar silenciosamente em seu acampamento, encostar a arma em sua cabea e mat-la. Por que era isso que ele fazia. Era isso o que ele era: um matador. Ele vinha matando seres humanos desde o incio da peste. Durante quatro anos agora, desde que tinha 14 anos, quando acordou dentro do corpo humano que lhe tinha sido destinado, ele sabia o que era. Matador. Caador. Assassino. O nome no importava. O nome de Cassie para ele, Silenciador, era to bom quanto qualquer outro. Ele descrevia seu objetivo: extinguir os rudos humanos. Mas no o fez naquela noite. Ou nas noites seguintes. E, a cada noite, aproximando-se furtivamente um pouco mais da barraca, andando lentamente sobre a forrao de folhas em decomposio e o solo lamacento, at sua sombra surgir na estreita abertura da barraca e cair sobre ela. A barraca estava tomada por seu cheiro. E l estavam a garota adormecida agarrada ao ursinho de pelcia e o caador segurando a arma: um sonhando com a vida que lhe foi tirada, o outro pensando na vida que iria tirar. A garota adormecida, e o matador, tencionando mat-la. Por que no a matou? Por que no conseguia mat-la? Ele disse a si mesmo que aquilo no era sensato. Ela no podia ficar naquela floresta indefinidamente. Ele poderia us-la para lev-lo a outros de sua espcie. Seres humanos eram animais sociais. Eles se amontoavam

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tf como abelhas. Os ataques contavam com essa adaptao crtica. O instinto evolutivo que os impeliu a viver em grupos foi a oportunidade de mat-los aos milhes. O que os humanos diziam? Era nas grandes quantidades que estava a fora. E, ento, ele encontrou os cadernos e descobriu que no havia plano, nenhum objetivo real a no ser sobreviver at o dia seguinte. Ela no tinha para onde ir e ningum a quem procurar. Ela estava s. Ou acreditava que estava. Ele no voltou ao acampamento dela naquela noite. O rapaz esperou at a tarde do dia seguinte, sem dizer a si mesmo que estava lhe dando tempo para juntar suas coisas e partir. No se permitindo pensar em seu choro silencioso e desesperado: "s vezes, acho que sou a ltima pessoa na Terra." Agora que os ltimos minutos do ltimo ser humano se estendem sob o carro na rodovia, a tenso em seus ombros comea a diminuir. Ela no ia a lugar algum. Ele baixou o fuzil e agachou-se junto base da rvore, girando a cabea de um lado a outro a fim de aliviar a rigidez na nuca. Estava cansado. No vinha dormindo bem ultimamente. Nem comendo. Tinha perdido alguns quilos desde o surgimento da 4 Onda. Ele no estava muito preocupado. Ele tinha previsto algum tipo de presso psicolgica e fsica no incio da 4- Onda. A primeira morte seria a mais difcil, mas a prxima seria mais fcil, e a seguinte ainda menos complicada, porque fato: at mesmo pessoas muito sensveis podem se acostumar a coisas extremamente insensveis. A crueldade no um trao da personalidade, A crueldade um hbito. Ele afastou o pensamento. Denominar de cruel o que fazia, implicava que tinha uma escolha. Escolher entre os de sua espcie e os de outra no era cruel. Era necessrio. No fcil, principalmente quando se tinha vivido os ltimos quatro anos fingindo no ser diferente deles, mas necessrio. O que suscitava uma questo preocupante: por que no a tinha matado no primeiro dia? Quando ouviu os tiros no interior da loja de convenincia e a seguiu de volta ao acampamento, por que no a matou ento, enquanto ela estava deitada no escuro, chorando? Ele poderia justificar os trs tiros que no atingiram o alvo na rodovia. Fadiga, falta de sono, o choque de v-la outra vez. Ele tinha suposto que a garota iria para o norte, caso deixasse o acampamento, mas no que voltaria para o sul. Sentiu uma repentina carga de adrenalina, como se tivesse virado uma esquina e dado de cara com um amigo que havia muito no via. Esse motivo certamente o fez errar o primeiro tiro. O segundo e o ter-

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ceiro ela podia pr na conta da sorte. Sorte dela, e no dele. Mas, e aqueles dias em que a seguiu, entrando sorrateiramente no acampamento enquanto ela estava fora, em busca de mantimentos, procurando ele mesmo alguma coisa til entre seus pertences, incluindo o dirio, no qual ela tinha escrito: "s vezes, na minha barraca, tarde da noite, tenho a impresso de que ouo as estrelas raspando o cu." E aquelas manhs antes do raiar do dia, quando deslizou por entre as rvores em silncio at onde ela dormia, determinado a mat-la daquela vez, a fazer o que tinha treinado a vida toda para fazer? Ela no era sua primeira vtima. Ela no seria a ltima. Deveria ter sido fcil. Ele esfregou nas coxas as palmas das mos escorregadias. Estava frio entre as rvores, mas ele estava pingando de suor. O rapaz passou a manga da camisa sobre os olhos. O vento na rodovia: um som solitrio. Um esquilo desceu correndo por uma rvore prxima, indiferente sua presena. Abaixo dele, a estrada desaparecia no horizonte em ambas as direes, e nada se movia, exceto o lixo e a grama que se curvava sob o vento solitrio. Os abutres encontraram os trs corpos cados no meio da estrada; trs pssaros gordos andaram cambaleantes para uma olhada mais atenta, enquanto o resto do bando circulava nas correntes de ar acima. Os abutres e outras aves de rapina apreciavam a exploso populacional. Abutres, corvos, gatos selvagens, bandos de ces famintos. Ele tinha tropeado em mais que um cadver dissecado que claramente tinha sido a refeio de algum. Abutres. Corvos. O gatinho malhado de tia Millie; o chihuahua do tio Herman; moscas-varejeiras e outros insetos; vermes. O tempo e as foras da natureza limpariam o resto. Se Cassie no sasse, morreria debaixo do carro. Minutos aps seu ltimo suspiro, a primeira mosca chegaria para botar seus ovos. Ele afastou a imagem repulsiva. Aquele era um pensamento humano. Tinham se passado apenas quatro anos desde o seu despertar, e ele ainda lutava contra enxergar o mundo com olhos humanos. No dia de seu Despertar, quando viu o rosto de sua me humana pela primeira vez, irrompeu em lgrimas: ele nunca tinha visto nada to maravilhoso - ou horrvel, Para ele, foi uma integrao terrvel. No harmoniosa e rpida, como alguns despertares de que tinha ouvido falar. Ele sups que o dele tinha sido mais difcil do que outros porque a infncia de seu corpo hospedeiro fora feliz. Psiques humanas bem ajustadas e saudveis eram as mais difceis de serem dominadas. Tinha sido, e ainda era, uma luta diria. O seu

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corpo hospedeiro no era algo separado dele que pudesse manejar como uma marionete num cordo. Era ele. Os olhos com que costumava ver o mundo eram dele. O crebro que usava para interpretar, analisar, sentir e lembrar o mundo, era dele, estimulado por milhares de anos de evoluo. Evoluo humana. Ele no estava preso dentro dele e no cavalgava nele, conduzindo-o como um jquei montado em um cavalo. Ele era esse corpo humano, e o corpo era ele. E, se alguma coisa acontecesse com ele, se, por exemplo, morresse, ele pereceria com o corpo, Era o preo da sobrevivncia. O custo da ltima e desesperada jogada de seu povo: a fim de livrar o novo lar da humanidade, ele teve que se tornar humano. E, sendo humano, tinha de dominar sua humanidade. Ele se levantou. No sabia o que estava esperando. Cassie, de Cassiopeia, estava condenada. Era um cadver que ainda respirava. Estava gravemente ferida. Correr ou ficar, no havia esperana. Ela no tinha como tratar do ferimento, nem ningum em quilmetros de distncia que pudesse ajudla. Tinha um pequeno tubo de pomada antibitica na mochila, mas no tinha um kit para suturas, tampouco ataduras. Em alguns dias, a ferida ficaria infeccionada, surgiria a gangrena, e ela iria morrer, supondo que outro matador no surgisse nesse nterim. Ele estava perdendo tempo. Assim, o caador da floresta levantou-se, assustando o esquilo. O animal disparou rvore acima com um sibilo zangado. O rapaz apoiou o fuzil no ombro e mirou o Buick, fazendo o retculo da mira movimentar-se de um lado a outro do veculo. E se furasse os pneus? O carro iria desabar sobre o aro das rodas, talvez prendendo-a sob a estrutura de uma tonelada. Ento, no poderia mais correr. O Silenciador abaixou o fuzil e virou as costas para a rodovia. Os abutres que se alimentavam no meio da estrada, ergueram os pesados corpos no ar. O vento solitrio parou de soprar. E, ento, seu instinto de caador sussurrou: "Vire-se." Uma mo ensangentada surgiu de debaixo do chassi. Um brao a seguiu. Depois, uma perna. Ele colocou o fuzil em posio. Observou-a pelo retculo. Prendendo a respirao, o suor escorrendo pelo rosto, fazendo os olhos arderem. Ela ia agir. Ela ia correr. O rapaz ficou aliviado e ansioso ao mesmo tempo. Ele no podia errar o quarto tiro. Ele separou bem as pernas, endirei-

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tou os ombros e aguardou que ela se movesse. A direo no importava. Assim que estivesse em terreno aberto, no haveria onde se esconder. Mesmo assim, parte dele desejou que ela corresse na direo oposta, para que no tivesse que atirar em seu rosto. Cassie levantou o corpo, cambaleou de encontro ao carro por um momento, endireitou-se, balanando precariamente sobre a perna ferida, agarrando o revlver com fora. Ele posicionou a cruz vermelha do retculo no centro de sua testa. O dedo ficou firme sobre o gatilho. "Agora, Cassie. Corra." Ela se afastou do veculo com um empurro, levantou o revlver, dirigiu-o a um ponto a 50 metros direita do rapaz. Girou-o 90 graus, girou-o de volta. A voz chegou at ele aguda e fraca no ar parado. - Estou aqui! Venha me pegar, seu filho da me! "Estou indo", ele pensou, pois o fuzil e a bala faziam parte dele. E, quando o projtil lhe penetrasse no osso, ele tambm estaria l, dentro dela, no instante em que morresse. "Ainda no. Ainda no", ele disse a si mesmo. "Espere at ela correr." Mas Cassie Sullivan no correu. A mira fazia seu rosto, manchado de terra, graxa e sangue do corte na face, parecer estar a apenas alguns centmetros de distncia, to perto que ele podia contar as sardas em seu nariz. O rapaz viu a conhecida expresso de medo em seu olhar, uma expresso que tinha visto centenas de vezes, a expresso que mostramos morte quando ela olha para ns. Mas havia algo mais naquele olhar. Algo que lutava com o medo, enfrentava-o, mandava que se calasse, mantinha-a imvel, movimentando a arma. No se escondendo, no correndo, mas enfrentando. O rosto dela ficou desfocado no retculo. Suor escorria para os olhos dele. "Corra, Cassie. Por favor, corra." Na guerra, h um momento em que a ltima linha precisa ser ultrapassada. A linha que separa o que se considera importante do que a guerra total exige. Se ele no conseguisse cruzar essa linha, a batalha estava terminada, e ele, perdido. Seu corao, a guerra. O rosto dela, o campo de batalha. Com um grito que s ele pde ouvir, o caador virou-se. E correu.

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e considerarmos formas de morrer, morrer congelado no to ruim . assim. o que penso, enquanto congelo at a morte. Uma sensao de calor percorre meu corpo todo. No h dor, nenhuma, mesmo. Voc se sente flutuar, como se tivesse engolido todo um frasco de xarope para tosse. O mundo branco o envolve com seus braos brancos e o leva para baixo, na direo de um mar branco e congelado. E o silncio to - merda - silencioso, que o bater do corao o nico som no universo. To quieto, que meus pensamentos emitem um som sussurrante no ar glido e pesado. Com neve at a cintura sob o cu sem nuvens, a massa gelada mantendo-me de p, porque as pernas j no o conseguem fazer. E digo para mim mesma "Estou viva, estou morta, estou viva, estou morta." E l vem aquele maldito urso com seus grandes olhos castanhos, vazios e assustadores, observando-me de seu poleiro na mochila, dizendo "Seu grande pedao de merda, voc prometeu." To frio que as lgrimas congelam no rosto. - No minha culpa - eu disse ao Urso. - No cuido do tempo. Se tem alguma reclamao, fale com Deus. Isso o que venho fazendo com freqncia ultimamente: falando com Deus. Assim como "Deus, *@#*?" Poupada pelo Olho para que pudesse matar o Soldado do Crucifixo. Salva do Silenciador para que minha perna pudesse se infeccionar, tornando cada passo uma jornada pela estrada do inferno. Manteve-me prosseguindo at a nevasca cair durante dois dias inteiros, encurralando-me nessa massa na altura da cintura para eu morrer de hipotermia, sob um glorioso cu azul. "Obrigada, Deus." Poupada, salva, mantida viva", diz o urso. "Obrigada, Deus."

RICK TANGE!

"Na verdade, no importa muito", penso. Aborreci tanto o meu pai por ser to agressivo em relao aos Outros, e por torcer os fatos para que parecessem menos tristes, mas, na verdade, no me sentia muito melhor do que ele. Era simplesmente muito difcil engolir a idia de que eu tinha ido dormir como um ser humano e acordado na forma de barata. Ser um inseto nojento transmissor de doenas com um crebro do tamanho da cabea de um alfinete no algo com que se lida facilmente. Leva tempo para se acostumar com a idia. E o urso continua "Voc sabia que uma barata pode viver at uma semana sem a cabea?" ". Aprendi isso na aula de Bio. Ento, voc quer dizer que minha situao um pouco pior do que a de uma barata. Obrigada. Vou pensar exatamente em que tipo de doena eu saio transmitindo por a." Ento me ocorre. Talvez esse seja o motivo pelo qual o Silenciador na rodovia me deixou viver: borrife o inseto, afaste-se. Voc precisa mesmo ficar por perto, enquanto ele vira de costas e agita as seis patinhas finas no ar? Ficar debaixo do Buick, correr, defender seu territrio... O que importava? Ficar, correr, enfrentar, sei l. O dano estava feito. A minha perna no iria sarar sozinha. O primeiro tiro tinha sido uma sentena de morte. Por que, ento, desperdiar mais balas? Escapei nevasca no porta-malas de um Explorer, Abaixei o banco, fiz uma cabana de metal aconchegante, de onde via o mundo ficar branco, incapaz de abrir as janelas para deixar entrar ar fresco, de modo que o veculo rapidamente foi dominado pelo cheiro de sangue e do meu ferimento infeccionado. Usei todos os analgsicos do meu estoque nas primeiras dez horas, Comi o resto dos alimentos at o fim do primeiro dia no utilitrio. Quando senti sede, abri um pouco a porta dos fundos e apanhei punhados de neve. Deixei a porta aberta para ter ar fresco - at meus dentes baterem e minha respirao se transformar em blocos de gelo diante de meus olhos. Na tarde do Dia Dois, a neve chegara a quase um metro de altura, e minha pequena cabana de metal comeou a parecer mais um sarcfago do que um refgio. Os dias eram apenas dois watts mais claros do que as noites, e as noites eram a negao da luz - no escuras, mas absolutamente sem claridade. "Ento, assim que os mortos veem o mundo", pensei. Parei de me preocupar com o motivo de o Silenciador ter me deixado viver. Parei de me preocupar com a sensao muito estranha de ter dois coraes, um no peito e outro, menor, um mincorao, no joelho. Parei

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Ajj-DNIU

de me preocupar com o fato de a neve parar de cair antes de meus dois coraes pararem de bater. No consegui dormir, exatamente. Flutuei naquele espao transitrio, abraando Urso contra o peito. Urso, que conservava os olhos abertos, enquanto eu no conseguia. Urso, que me lembrava da promessa de Sammy: "para voc, quando sentir medo", estando ali para me apoiar naquele espao transitrio entre o dormir e o despertar. "Hum, falando em promessas, Cassie..." Devo ter me desculpado com ele milhares de vezes durante aqueles dois dias envoltos de neve. "Sinto muito, Sams. Eu disse que faria de tudo, mas voc muito jovem para entender que existe mais de um tipo de merda. Existem as bobagens que voc sabe que sabe; as bobagens que voc no sabe, e sabe que no sabe; e as bobagens que voc acha que sabe, mas, na verdade, no sabe mesmo. Fazer uma promessa no meio de um ataque aliengena se insere na ltima categoria. Portanto... sinto muito!" "Sinto muito, mesmo." Agora, um dia depois, at a cintura num monte de neve, Cassie, a donzela de gelo, com uma elegante touca feita de neve, cabelos congelados e pestanas incrustadas de gelo, toda quente e flutuante, morrendo aos poucos, mas, pelo menos, morrendo em p, tentando cumprir uma promessa que no sabia como cumprir. "Sinto muito, Sams, sinto muito." "Chega de bobagem. No vou chegar."

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Esse lugar no pode ser o paraso. Ele no tem a energia adequada. Estou andando em meio a uma nvoa densa formada por um nada branco e sem vida. Espao morto. Nenhum som. Nem mesmo o som de minha respirao. Na verdade, nem mesmo sinto estar respirando. Esse o primeiro ponto da lista de verificao de "Como sei que estou viva?" Sei que h algum comigo. No o vejo, nem ouo, nem toco, nem sinto seu cheiro, mas sei que est aqui. No sei como sei que "ele", mas sei, e ele est me observando. Ele est em silncio, enquanto eu passo pela nvoa

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KICK Y N C E I

densa e branca, mas, de alguma forma, a distncia que nos separa sempre a mesma. A presena dele no me assusta. Tambm no me conforta. Ele outro fato, como a presena da nvoa. Existe a nvoa, um eu que no respira, e a pessoa comigo, sempre perto, sempre observando. Mas no h ningum quando a nvoa se dissipa, e me vejo em uma cama de dossel debaixo de trs camadas de colchas que tm um vago cheiro de cedro. O vazio branco se desfaz e substitudo pelo quente e suave brilho de uma lamparina de querosene pousada na pequena mesa ao lado da cama. Ao erguer um pouco a cabea, vejo uma cadeira de balano, um espelho de tamanho natural e as portas de ripas de um closet. Um tubo de plstico est preso ao meu brao, e a outra extremidade est ligada a uma bolsa que contm um lquido claro, pendurado em um gancho de metal. Levo alguns minutos para assimilar o novo ambiente, o fato de que estou insensvel da cintura para baixo, e o fato ultra-super-perturbador de que, decididamente, no estou morta. Estendo a mo para baixo, e meus dedos encontram espessas ataduras envolvendo meu joelho. Eu tambm gostaria de sentir a barriga da perna e os dedos do p, porque no sinto nada, e estou meio preocupada com a possibilidade de no ter barriga da perna ou dedos do p debaixo da grossa camada de bandagens. Mas no consigo alcanar esse ponto sem que tivesse que me sentar, e sentar est fora de cogitao. Parece que os nicos membros que funcionam so os braos. Eu os uso para jogar as cobertas para o lado, expondo a parte superior de meu corpo ao ar gelado. Estou usando uma camisola com estampa de flores cor-de-rosa. E, ento, eu fico curiosa em saber "Por que essa camisola de algodo?" Sob a qual estou nua. O que significa, naturalmente, que, em algum ponto entre a remoo de minhas roupas e a colocao da camisola, eu fiquei totalmente nua, o que quer dizer que fiquei totalmente nua. Certo, fato ultra-super-perturbador nmero dois. Viro a cabea para a esquerda: cmoda, mesa, abajur. Para a direita: janela, cadeira, mesa. E l est Urso, reclinado sobre um travesseiro ao meu lado, olhando pensativamente para o teto, absolutamente despreocupado. "Em que raios de lugar ns estamos, Urso?" As tbuas do cho chacoalham quando algum bate uma porta no andar de baixo. O kulump-kulump de botas pesadas na madeira nua. Depois, silncio. Um silncio muito profundo, se no contarmos meu corao golpeando minhas costelas, o que provavelmente deveria ser feito, visto que o som parecido com as bombas snicas de Brilhantina.

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um-twn tum. Mais alto a cada tum. Algum est subindo as escadas. Tento me sentar. Pssima idia. Levanto a cabea cerca de 10 centmetros do travesseiro, e isso tudo. Onde est o meu fuzil? Onde est a Luger? Agora, h algum exatamente atrs da porta, e no posso me mover. Mesmo que pudesse, tudo que tenho o maldito bicho de pelcia. O que poderia fazer com ele? Apert-lo no rosto do sujeito at sufoc-lo? Quando no se tem opes, a melhor opo no fazer nada. Fingir-se de morto. A opo do gamb. Vejo a porta abrir-se abruptamente, entre os olhos semicerrados. Vejo uma camisa vermelha xadrez, um largo cinto marrom, bluejeans. Um par de mos fortes e grandes com unhas caprichosamente aparadas. Mantenho a respirao suave e regular, enquanto ele fica bem ao meu lado, junto ao tubo de metal, checando o gotejar da bolsa, suponho. Ento, ele se vira, vejo seu traseiro. Ento, ele se vira de novo, e seu rosto abaixa quando o homem se senta na cadeira de balano junto ao espelho. Posso ver seu rosto e posso ver meu rosto no espelho. "Respire, Cassie, respire. Ele tem um rosto bondoso, e no o rosto de algum que quer machuc-la. Se ele quisesse machuc-la, no a teria trazido para c nem estaria aplicando soro em suas veias para mant-la hidratada, e os lenis so agradveis e limpos, e da... ele tirou as suas roupas e a vestiu com essa camisola de algodo... o que esperava que ele fizesse? Suas roupas estavam sujas, assim como voc. Agora, voc no est mais imunda, e a sua pele cheira um pouco a lavanda, o que significa, oh, Deus, que ele lhe deu banho." Tento manter a respirao estvel, sem conseguir bons resultados. Ento, o dono do rosto bondoso diz: - Sei que est acordada. Quando no digo nada, ele continua. - E sei que est me observando, Cassie. - Como sabe o meu nome? - pergunto com a voz rouca. Minha garganta parece forrada com lixa. Abro os olhos. Agora posso v-lo com mais clareza. No me enganei sobre o rosto. bom, bem-apessoado, tipo Clark Kent. imagino que tenha 18 ou 19 anos, tem ombros largos, braos bonitos e as mos com as cutculas perfeitas. "Bom, podia ser pior", digo a mim mesma. "Voc poderia ter sido resgatada por algum pervertido de 50 anos, gordo como um pneu de caminho, que mantm a me morta no sto." - Carteira de motorista - ele revela.

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RICK YAKCEY

Ee no se levanta. Fica na cadeira, com os cotovelos pousados nos joelhos e a cabea abaixada, o que me parece ser uma postura mais tmida do que ameaadora. Observo as mos pendentes e as imagino deslizando um pano molhado e morno sobre cada centmetro do meu corpo. Meu corpo completamente nu. - Eu me chamo Evan - o rapaz informa em seguida. - Evan Walker. - Oi - cumprimento. Evan emite uma risadinha, como se eu tivesse dito algo engraado. - Oi - ele responde, - Em que diabos de lugar estou, Evan Walker? - No quarto de minha irm. - Os olhos profundos so de um castanho chocolate, como seus cabelos, e um pouco melanclicos e questionadores, como os de um cachorrinho. - Ela est...? Evan assente com um gesto de cabea. Esfrega as mos uma na outra, devagar. - A famlia inteira. E voc? - Todos, menos meu irmozinho. Aquele, ahn, urso dele, e no meu. Ele sorri. um sorriso bondoso, como o rosto. - um urso muito bonito. - J esteve em melhores condies. - Como a maioria das coisas. Suponho que ele esteja falando do mundo em geral, e no do meu corpo. - Como me encontrou? - pergunto. Ele desvia o olhar e torna a me encarar. Olhos cor de chocolate de cachorrinho perdido. - Os pssaros. - Que pssaros? - Abutres. Quando os vejo circulando, sempre vou verificar. Sabe, no caso de... - Certo, entendi. - No quis que ele entrasse em detalhes. - Ento, voc me trouxe para c, me ps no soro... onde conseguiu isso, afinal? E, ento, voc tirou todas as minhas... e ento me lavou... - Sinceramente, no acreditei que voc estivesse viva, e depois no acreditei que continuasse viva. - O rapaz esfrega as mos uma na outra. Estar com frio? Nervoso? Eu sinto ambos. - O cateter e a agulha j estavam aqui. Foram teis durante a peste. Acho que no deveria dizer isso, mas todos os dias em que chegava em casa, realmente imaginava que voc

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tf estivesse morta. O seu estado era muito grave. Ele estende a mo para o bolso da camisa e, por algum motivo, me encolho, o que ele nota e, ento, sorri, tranquilizador. Ele mostra um pedao de metal de aspecto arredondado do tamanho de um dedal. - Se isso tivesse atingido voc em praticamente qualquer outro lugar, voc estaria morta. - Ele rola a bala entre o dedo indicador e o polegar. De onde veio? Reviro os olhos. No consigo evitar, Mas deixo o comentrio irnico de lado. - Um fuzil. Ele sacode a cabea. Ele acha que no entendi a pergunta. Aparentemente, sarcasmo no causa nele nenhum efeito. Se isso for verdade, estou em dificuldades: esse meu meio habitual de comunicao. - Fuzil de quem? - No sei... dos Outros. Uma tropa deles se fazendo passar por soldados acabaram com meu pai e todos no nosso campo de refugiados. Eu fui a nica que conseguiu sair viva de l. Bom, sem contar com Sammy e as outras crianas. Evan est me olhando como se eu estivesse totalmente louca. - O que aconteceu com as crianas? - Eles as levaram embora. Em nibus escolares. - nibus escolares...? Ele estava sacudindo a cabea. Aliengenas em nibus escolares? E d a impresso de estar prestes a sorrir. Acho que olhei tempo demais para seus lbios, porque ele os esfrega timidamente com as costas da mo. - E as levaram para onde? - No sei. Eles nos falaram de Wright-Patterson, mas... - Wright-Patterson. A base da fora area? Ouvi dizer que foi abandonada. - Bom, no sei se a gente pode confiar em tudo que nos dizem. Eles so o inimigo. - Engulo em seco. Minha garganta est irritada. Evan Walker deve ser daquele tipo de pessoa que observa tudo, pois diz: - Quer alguma coisa para beber? - No estou com sede - minto. Bem, por que minto sobre algo assim? Para mostrar a ele o quanto sou durona? Ou para mant-lo na cadeira, pois ele a primeira pessoa com quem falo em semanas, se voc no considerar o urso, o que no deve fazer.

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iWK VNCEI

- Por que eles levaram as crianas? Os olhos de Evan esto grandes e redondos agora, como os de Urso. difcil decidir qual de seus traos o mais bonito. Aqueles olhos suaves de chocolate ou o maxilar anguloso? Talvez os cabelos espessos, o jeito como caem sobre a testa, quando ele se inclina para mim. - No sei o verdadeiro motivo, mas acho que deve ser alguma coisa muito boa para eles, e muito ruim para ns. - Voc acha...? Evan no consegue terminar a pergunta, ou no quer, para me poupar de ter que dar uma resposta. Ele est olhando para o urso de Sam recostado no travesseiro ao meu lado. - O qu? Que meu irmozinho est morto? No. Acho que ele est vivo. Principalmente porque no faz sentido tirarem todas as crianas e depois matar todos os outros. Eles explodiram todo o campo com uma espcie de bomba verde... - Espere a - ele interrompe, erguendo uma das grandes mos. - Uma bomba verde? - No estou inventando isso. - Mas, por que verde? - Porque verde a cor do dinheiro, da grama, das folhas dos carvalhos e das bombas aliengenas. Como diabos vou saber por que era verde? Ele est rindo. Um riso calmo e contido. Quando ele sorri, o lado direito de sua boca fica um pouco mais alta do que o esquerdo. E ento penso "Por que voc est olhando fixamente para a boca dele, afinal?" De alguma forma, o fato de ter sido resgatada por um sujeito extremamente bonito com um sorriso assimtrico e mos grandes e fortes das coisas mais desconcertantes que me aconteceu desde a chegada dos Outros. Pensar no que ocorreu no campo est me deixando nervosa, de modo que resolvo mudar de assunto. Espio a colcha que me cobre. Parece feita mo. A imagem de uma velha mulher costurando passa rapidamente em minha mente, e, por algum motivo, de repente sinto vontade de chorar. - H quanto tempo estou aqui? - pergunto debilmente. - Vai completar uma semana amanh. - Voc teve que cortar...? - No sei como fazer a pergunta. Felizmente, no tive que faz-la. - Amputar? No. A bala no atingiu o joelho por pouco, ento acho que voc vai poder andar, mas talvez tenha havido algum dano nos nervos. - Ah - fao. - Estou me acostumando com isso.

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Evan me deixa por algum tempo e volta com um caldo transparente, no de galinha nem de carne bovina, talvez de veado, e, enquanto agarro as bordas da colcha, ele me ajuda a sentar para poder tom-lo, segurando a caneca com as duas mos. Ele me olha. No um olhar assustador, mas o jeito com que se olha para uma pessoa doente, sentindo-se ele mesmo um pouco doente e sem saber o que fazer de melhor. Ou, talvez, acho, seja um olhar mais assustador, e o olhar preocupado seja apenas um disfarce inteligente. Os pervertidos so pervertidos apenas quando no so bonitos? Chamei Brilhantina de louco por tentar me dar a joia de um cadver, e ele disse que eu no pensaria assim se fosse um gato como Ben Parish. Ter me lembrado de Brilhantina acaba com meu apetite. Evan me v olhando fixamente para a caneca no colo e delicadamente a tira de minhas mos, colocando-a na mesa. - Eu podia ter feito isso - falei, com mais rispidez do que pretendia. - Conte sobre esses soldados - o rapaz pede. - Como voc sabe que eles no eram... humanos? Eu contei como eles apareceram no muito tempo depois dos teleguiados, a forma como embarcaram as crianas e depois reuniram todos nas barracas e acabaram com eles. Mas o fator decisivo foi o Olho. Claramente extraterrestre. - Eles so humanos - Evan conclui, depois de eu terminar. - Eles devem estar trabalhando com os visitantes. - Ah, Deus, no os chame disso, por favor. Detestei aquele nome que tinham dado para os invasores. Os apresentadores o usaram antes da 1- Onda, alm de todos os usurios do YouTube, do Twitter e at o presidente, durante o noticirio. - Do que devo cham-los? - Evan pergunta. Ele est sorrindo. Tenho a sensao de que ele os chamaria de rabanete, se eu quisesse. - Meu pai e eu os chamamos de os Outros, como sendo diferentes de ns, ou seja, no humanos. - Foi o que eu quis dizer - ele fala, assentindo, srio. - A probabilidade de eles se parecerem exatamente como ns astronomicamente pequena. Evan fala exatamente como meu pai em um de seus discursos especulativos, e, de repente, fico aborrecida, no sei por qu.

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ncou evidente quem e o vitorioso. - Ento os traidores agarram as crianas e as levam do campo porque querem ajudar a acabar com a raa humana, mas criam um limite para quem tem menos de 18 anos? - O que voc acha? - ele indaga, dando de ombros. - Acho que estamos seriamente ferrados quando homens com armas decidem ajudar os bandidos. - Posso estar enganado - ele fala, mas parece no acreditar no que diz - , mas talvez eles sejam visi-Outros, no sei, disfarados de humanos, ou talvez at algum tipo de clones... Estou assentindo. Tambm j ouvi aquela conversa antes, durante uma das interminveis ruminaes sobre a possvel aparncia dos Outros. No uma questo de por que no poderiam, mas sim de por que no o fariam. Sabemos da existncia deles h cinco meses. Eles devem saber da nossa h anos. Centenas, talvez milhares de anos. Tempo suficiente para extrair DNA e "criar" tantas cpias quantas precisassem. Na verdade, talvez eles tivessem que cobrir o territrio da guerra com cpias de ns. De milhares de formas, nosso planeta talvez no seja vivel para seus corpos. Lembra-se de Guerra dos Mundos? Talvez esse seja o motivo de minha atual irritao. Evan est dando uma de Oliver Sullivan para cima de mim. E isso coloca Oliver Sullivan morrendo no cho de terra, diante de mim, quando tudo o que quero desviar o olhar. - Ou talvez eles sejam como ciborgues, Exterminadores - digo, num tom s levemente de brincadeira. Eu tinha visto de perto um deles morto, o soldado em que atirei queima-roupa no fosso de cinzas. No verifiquei seu pulso, nada parecido, mas ele certamente parecia morto para mim, e o sangue tinha um aspecto bastante real. Lembrar-me do campo e do que ocorreu l nunca deixa de me des-

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uma carne misteriosa. Ele anda escondendo algumas coisas de mim, esse maldito fazendeiro. - Voc sabe que eles so em nmero bem maior do que voc, no sabe? - pergunta. - E com isso voc quer dizer que...? Evan no responde, e, ento, digo: - Voc acredita em Deus, Evan? - Com certeza. - Eu, no. Isto , eu no sei. Eu acreditava antes de os Outros chegarem. Ou pensava que acreditava, quando refletia sobre o assunto. Ento eles vieram e... - Tive que parar por um segundo para me recompor. - Talvez exista um Deus. Sammy acredita que sim, mas ele tambm acredita no Papai Noel. Mesmo assim, eu rezava com ele todas as noites, e isso no tinha nada a ver comigo. Tinha a ver com Sammy e com o que ele acreditava, e se voc pudesse ter visto como ele segurou a mo daquele falso soldado e o acompanhou at o nibus... Estou perdendo o controle, e isso no me importa muito. sempre mais fcil chorar no escuro. De repente, minha mo fria coberta pela mo de Evan, bem mais quente, e sinto a palma macia e suave como a fronha sob meu rosto. - Isso acaba comigo - soluo. - A confiana dele. Como o jeito que ns confivamos antes de eles chegarem e explodirem todo o maldito mundo. Confiamos que, quando a noite chegasse, haveria luz. Confiamos que, quando quisssemos a droga de um frappuccino de morango, era s botar o traseiro no carro, sair dirigindo pela rua e comprar o maldito frappuccino de morango! Confiamos... A outra mo de Evan encontra o meu rosto, e ele enxuga minhas lgrimas com o polegar. O cheiro de chocolate me domina, e ele sussurra no meu ouvido: - No, Cassie. No, no, no. Envolvo seu pescoo com o brao e puxo o rosto seco dele contra minha face molhada. Estou tremendo incontrolavelmente e, pela primeira vez, consigo sentir o peso das colchas sobre a ponta dos ps porque a escurido profunda agua os sentidos. Sou um caldeiro fervilhante de pensamentos e sentimentos desordenados. Estou preocupada com a possibilidade de meu cabelo estar cheirando mal. Quero chocolate. Esse cara que est me abraando - bom, na verdade, sou eu quem o est abraando - me viu em toda minha gloriosa

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tf nudez. O que ele pensou sobre o meu corpo? O que eu pensei sobre o meu corpo? Deus realmente se importa com promessas? Eu realmente me importo com Deus? So milagres algo como a separao das guas do Mar Vermelho ou algo mais parecido com Evan Walker me encontrar presa a um bloco de gelo numa vastido branca? - Cassie, vai ficar tudo bem - ele sussurra no meu ouvido, hlito de chocolate. Quando acordo na manh seguinte, tem um bombom de chocolate pousado na mesinha ao lado.

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Ele sai da velha casa da fazenda todas as noites para patrulhar a regio e caar. Contou-me que dispe de muitos gros e farinceos, e que a me gostava de enlatados e de preparar conservas, mas ele prefere carne fresca. Assim, ele me deixa, a fim de encontrar criaturas comestveis para matar, e, no quarto dia, aparece com um verdadeiro hambrguer num po caseiro quente e uma poro de batatas fritas. o primeiro alimento real que como desde a fuga do Campo Ashpit. E acho que tambm foi por um maldito hambrguer, que eu no comia desde a Chegada, que afirmei que estaria disposta a matar. - Onde voc conseguiu o po? - perguntei, entre uma mordida e outra, gordura escorrendo pelo queixo. Tambm no tinha comido po, ainda. Esse est leve e fofo, levemente adocicado. Ele poderia me apresentar uma srie de respostas sarcsticas, visto que s existe uma forma pela qual ele poderia t-lo conseguido. Mas ele no fez isso. - Eu o assei. Depois de me alimentar, trocou o curativo de minha perna. Pergunto se deveria ver. Ele diz que no, que eu decididamente no quereria ver aquilo. Quero sair da cama, tomar um verdadeiro banho, sentir-me uma pessoa novamente. Ele diz que cedo demais. Eu lhe digo que quero lavar e pentear os cabelos. Cedo demais, ele insiste. Eu digo que, se ele no me ajudar, vou arrebentar a lamparina de querosene em sua cabea. Assim, ele coloca uma cadeira da cozinha no centro da banheira antiga do pequeno

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banheiro forrado com papel de parede florido, j descascando, e me leva at l, me senta, sai, e ento volta com uma grande bacia de metal cheia de gua quente. A bacia deve ser muito pesada. Seus bceps se contraem e esticam a camisa, como se fosse Bruce Banner no meio da transformao em Hulk, e as veias do pescoo ficam saltadas. A gua exala um leve perfume de ptalas de rosas. Evan usa como concha uma jarra de limonada decorada com sis sorridentes, e eu inclino a cabea para trs. Ele comea a espalhar o xampu, e eu empurro suas mos. Essa parte posso fazer sozinha. A gua escorre dos meus cabelos at a camisola, colando o algodo ao meu corpo. Evan pigarreia e, quando vira a cabea, seus cabelos espessos formam aquela onda sobre a testa morena. Fico um tanto perturbada, mas de modo agradvel. Peo o pente de dentes mais largos que possui, e ele mergulha no armrio sob a pia, enquanto eu o observo com o canto do olho, mal notando como seus ombros fortes se movem debaixo da camisa de flanela, ou seus jeans desbotados com bolsos traseiros desfiados, decididamente prestando ateno forma arredondada de suas ndegas dentro dos jeans, ignorando totalmente o queimar do lbulo de minhas orelhas embaixo da gua morna que pinga dos cabelos. Aps algumas eternidades, ele encontra um pente e pergunta se preciso de alguma coisa antes de ele sair. Eu murmuro um no, quando o que realmente queria fazer era rir e chorar ao mesmo tempo. Sozinha, esforo-me para me concentrar nos cabelos, que formaram um terrvel emaranhado. Ns, pedaos de folhas, pequenos gros de terra. Trabalho nos ns at que a gua fica fria e comeo a tremer na camisola molhada. Interrompo a tarefa mais uma vez quando ouo um leve som do lado de fora da porta. - Voc est parado a fora? - pergunto. O pequeno banheiro amplia o som como se fosse uma cmara de eco. H uma pausa, e depois a resposta suave. - Sim. - Por que voc est parado a? - Estou esperando para enxaguar o seu cabelo. - Isso vai levar algum tempo - respondo. - Tudo bem. - Por que voc no vai assar uma torta ou qualquer outra coisa e volta daqui a 15 minutos? No escuto nenhuma resposta, mas tambm no o escuto ir embora. - Voc ainda est a?

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tf As tbuas do corredor rangem. - Sim. Desisto de puxar e pentear depois de mais dez minutos. Evan volta. Senta-se na beira da banheira. Descanso a cabea na palma de sua mo, enquanto ele enxgua a espuma dos meus cabelos. - Estou surpresa por voc estar aqui - digo. - Eu moro aqui. - Que voc tenha ficado aqui. Muitos rapazes partiram para a delegacia de polcia mais prxima, algum prdio da Guarda Nacional ou base militar depois que as notcias sobre a 2- Onda comearam a aparecer trazidas por sobreviventes que fugiam para o interior. Foi como 11 de setembro, s que dez vezes pior. - ramos oito, contando meus pais - ele comeou. - Eu sou o mais velho. Depois que eles morreram, fiquei tomando conta das crianas. - Mais devagar, Evan - peo, enquanto ele esvazia metade da jarra na minha cabea. - Parece que estou me afogando. - Desculpe. - Ele aperta a borda da mo de encontro minha testa para fazer de dique. A gua est deliciosamente morna e me provoca ccegas. Fecho os olhos. - Voc ficou doente? - quis saber. - Sim. E depois melhorei. - Ele recolhe mais gua da bacia de metal com a jarra e eu prendo a respirao, prevendo a comicho morna. - Minha irm mais nova, Vai, morreu h dois meses. no quarto dela que voc est. Desde ento, venho tentando descobrir o que fazer. Sei que no posso ficar aqui para sempre, mas andei at Cincinnati, e acho que no preciso dizer por que nunca vou voltar. Uma das mos derrama a gua, enquanto a outra espreme os cabelos molhados de encontro ao couro cabeludo para tirar o excesso de lquido. Com firmeza, sem muita fora, no ponto exato. Como se eu no fosse a primeira garota cujos cabelos ele lavou. Uma pequena voz histrica dentro de minha cabea grita "O que voc acha que est fazendo? Voc nem mesmo conhece esse cara!" Mas a mesma voz tambm diz "Mos timas; pea uma massagem no couro cabeludo enquanto ele enxgua." Enquanto isso, fora de minha cabea, a voz calma dele fala: - Pensando bem, no faz sentido ir embora antes de a temperatura subir. Talvez Wright-Patterson ou Kentucky. Fort Knox fica a apenas 230 quilmetros daqui. - Fort Knox? Por qu? Voc vai praticar um roubo?

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- um forte, como em pesadamente fortificado. Um ponto de reunio lgico. - Reunindo e apertando as pontas dos meus cabelos com a mo, e os plop-plops da gua agitando-se na banheira antiga. - Se eu fosse voc, no iria a nenhum lugar que um ponto de encontro lgico - digo. - Logicamente esses vo ser os primeiros locais a serem varridos do mapa. - Pelo que voc me contou dos Silenciadores, no lgico se reunir em nenhum lugar. - Ou ficar em qualquer lugar mais do que alguns dias. Forme grupos pequenos e fique em movimento. - At...? - No existe at - disparo. - S existe a menos que. Ele seca meus cabelos com uma toalha branca felpuda. H uma camisola limpa sobre a tampa fechada do vaso sanitrio. Olho para os olhos cor de chocolate e digo: - Vire-se. - Evan obedece. Estendo a mo para alm dos bolsos traseiros rasgados dos jeans que se amoldam s ndegas, para as quais no estou olhando, e apanho a camisola seca. - Eu vou ver, se voc tentar espiar naquele espelho - aviso o sujeito que j me viu nua, mas eu estava inconscientemente nua, o que no a mesma coisa. Ele assente, abaixa a cabea e aperta os lbios, como se estivesse reprimindo um sorriso. Retoro-me na tentativa de me livrar da camisola molhada, deslizo a seca sobre a cabea e digo que j pode se virar. Ele me levanta da cadeira e me carrega de volta para a cama da irm morta. Um dos meus braos est ao redor de seus ombros, e o brao dele est firme - mas no firme demais - em volta da minha cintura. O corpo de Evan passa a sensao de estar uns 5 graus mais quente que o meu. Ele me pousa no colcho e cobre minhas pernas nuas com as colchas. As faces dele so muito lisas, os cabelos bem arrumados, e as cutculas, como j disse, so impecveis. O que significa que uma boa apresentao ocupa uma posio prioritria nessa era ps-apocalptica. Por qu? Quem est por perto para v-lo? - Ento, quanto tempo faz que voc no via outra pessoa? - quero saber. - Alm de mim. - Vejo pessoas quase todos os dias - ele conta. - A ltima pessoa viva antes de voc foi Vai. Antes dela, foi Lauren. - Lauren?

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- Minha namorada. - Evan afasta o olhar. - Ela tambm morreu. No sei o que dizer. Ento, digo: - A peste uma droga. - No foi a peste - ele esclarece. - Bom, ela ficou doente, mas no foi a peste que a matou. Ela mesma fez isso, antes que eu o fizesse. Ele est parado desajeitadamente ao lado da cama. No quer ir embora, mas no tem nenhuma desculpa para ficar. - Eu s no pude evitar de notar como bom... - No, no uma boa introduo. - Acho que difcil, quando se est sozinho, realmente se importar... - na-n. - Se importar com o qu? - ele pergunta. - Com uma pessoa quando quase todas as pessoas se foram? - Eu no estava falando de mim. - E, ento, desisto de tentar encontrar uma forma adequada de dizer o que queria. - Voc tem muito orgulho de sua aparncia. - No orgulho. - Eu no estava acusando voc de ser arrogante... - Eu sei. Voc est se perguntando de que isso adianta agora, certo? Bom, na verdade, eu estava desejando que o motivo fosse eu. Mas no disse nada. - No tenho certeza - ele diz. - Mas algo que no posso controlar. Cuidar disso d estrutura ao meu dia. Me faz sentir mais... - ele d de ombros. - Mais humano, eu acho. - E voc precisa de ajuda para se sentir humano? Evan me lana um olhar engraado e, ento, me d algo em que pensar durante muito tempo depois que ele sai. - Voc no?

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Ele fica fora quase todas as noites. Durante o dia, Evan cuida de mim em todos os momentos, portanto, no sei quando ele dorme. Na segunda semana, eu estava prestes a enlouquecer, engaiolada naquele pequeno quarto do andar superior. Num dia em que a temperatura passou a graus positivos, ele

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me ajudou a vestir algumas das roupas de Vai, desviando os olhos em momentos apropriados, carregou-me para baixo para me sentar na varanda da frente e jogou um enorme cobertor de l no meu colo. Evan me deixou ali e voltou com duas canecas fumegantes de chocolate quente. No tenho muita coisa a dizer sobre a paisagem. Terra marrom, sem vida e ondulada, rvores nuas, um cu cinza desinteressante. Mas o ar frio provocou uma sensao agradvel em meu rosto, e o chocolate quente estava na temperatura perfeita. No conversamos sobre os Outros. Conversamos sobre nossas vidas antes dos Outros. Evan ia estudar engenharia na Universidade Estadual de Kent depois de terminar o ensino mdio. Ele tinha se oferecido para ficar na fazenda por alguns anos, mas o pai insistiu que ele freqentasse a faculdade. Ele conhecia Lauren desde o quinto ano, comeou a namor-la 110 ensino mdio. Falavam em casamento. Ele notou que fiquei quieta quando o nome de Lauren veio baila. Como eu disse, Evan era um observador. - E voc? - ele quis saber. - Tinha um namorado? - No. Bom, mais ou menos. O nome dele era Ben Parish. Acho que se pode dizer que ele arrastava uma asa para mim. Samos algumas vezes. Sabe, sem compromisso. Pergunto-me o que me fez mentir para ele. Evan no saberia diferenciar Ben Parish de um outro sujeito qualquer. Que mais ou menos a forma como Ben me conhece. Agitei o que restava do chocolate quente e evitei seu olhar. Na manh seguinte, Evan apareceu ao lado da minha cama com uma muleta esculpida de um nico pedao de madeira. Lixada at fixar lustrosa, leve, na altura perfeita. Dei uma olhada e exigi que citasse trs habilidades que no dominava. - Patinar, cantar e conversar com garotas. - Voc se esqueceu de "espiar" - lembrei, enquanto ele me ajudava a sair da cama. - Sempre sei quando voc est rondando por perto. - Voc s pediu trs. No vou mentir: minha reabilitao est uma droga. Sempre que apoio o peso do corpo na perna, a dor dispara pelo lado esquerdo, e meu joelho se dobra. A nica coisa que me impede de cair direto sobre o traseiro so os braos fortes de Evan. Mas persisti durante todo aquele longo dia e os longos dias que se seguiram. Estava determinada a ficar forte. Mais forte do que antes de o Silenciador me atingir e me abandonar morte. Mais forte do que estava no pequeno esconderijo na floresta, enrolada no saco de dormir, sentindo

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tf pena de mim mesma, enquanto Sammy estava sofrendo Deus sabe o qu. Mais forte do que nos dias passados no Campo Ashpit, onde eu vagava com uma atitude extremamente hostil, zangada com o mundo pelo que o mundo era, pelo que ele sempre tinha sido: um lugar perigoso que a algazarra humana fez parecer muito mais seguro. Trs horas de terapia pela manh. Pausa de 30 minutos para o almoo. Depois, trs horas de terapia tarde. Trabalhar na recuperao dos meus msculos at eu senti-los formando uma massa suarenta e gelatinosa. Mas, naquele dia, eu ainda no tinha terminado. Perguntei a Evan o que aconteceu minha Luger. Eu precisava superar o medo que sentia de armas. E minha pontaria estava pssima. Ele me mostrou a forma correta de segur-la, como usar a mira. Montou na cerca uma fileira de latas de tinta vazias, do tamanho de um galo, como alvos, substituindo-as por latas menores, medida que minha pontaria melhorava. Pedi que me levasse para caar com ele. Preciso me acostumar a atingir um alvo vivo e em movimento, mas Evan negou. Ainda estou muito fraca, nem posso correr. E o que poderia acontecer se um Silenciador nos visse? Fazemos passeios ao pr do sol. Primeiro, no conseguia andar mais do que 800 metros, at que minha perna falhasse, e Evan tivesse que me carregar de volta casa da fazenda. Porm, a cada dia, eu conseguia avanar mais um metro. Oitocentos metros transformaram-se em um quilmetro, e, na segunda semana, eu caminhava mais que trs sem parar. Ainda no consigo correr, mas meu ritmo e minha energia melhoraram a olhos vistos. Evan fica comigo durante todo o jantar e algumas horas noite. Ento, coloca o fuzil no ombro e diz que vai estar de volta antes de o sol nascer. Geralmente estou dormindo quando ele entra, e normalmente o dia j nasceu h muito. - Aonde voc vai todas as noites? - perguntei certa vez. - Caar. Um homem de poucas palavras esse Evan Walker. - Voc deve ser um pssimo caador - brinquei. - Quase nunca volta com algum animal. - Na verdade, eu sou muito bom - ele disse com determinao. Mesmo quando diz algo que, teoricamente, parece falta de modstia, no . o jeito que ele fala, casualmente, como se estivesse falando sobre o tempo. - Voc simplesmente no tem coragem de matar? - Tenho coragem de fazer o que tiver que fazer. - Ele correu os dedos pelos cabelos e suspirou. - No incio, tinha a ver com permanecer vivo.

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Depois, com proteger meus irmos e irms dos loucos que corriam por a, quando a peste chegou. Depois, tinha a ver com proteger meu territrio e meus suprimentos... - E agora...? - perguntei em voz baixa. Aquela era a primeira vez que o tinha visto levemente emocionado. - Acalma meus nervos - Evan admitiu com um dar de ombros constrangido. - D alguma coisa para fazer. - Como higiene pessoal. - Tenho dificuldades para dormir noite - ele continuou. No olhava para mim. No olhava para nada. - Bom. Hora de dormir. Assim, depois de algum tempo, desisti de tentar e comecei a dormir durante o dia. Ou tentei. O fato que s durmo duas ou trs horas por dia. - Voc deve estar muito cansado. Finalmente, ele olhou para mim, e havia algo triste e desesperado em seu olhar. - Essa a pior parte - Evan disse, devagar. - No estou. No estou nem um pouco cansado. Eu ainda me sentia perturbada com o fato de ele desaparecer noite, de modo que, certa vez, tentei seguido. Pssima idia. Perdi-o de vista em menos de dez minutos. Fiquei preocupada com a possibilidade de eu estar perdida, e, ento, me virei para voltar. E me vi frente a frente com ele. Ele no se zangou. No me acusou de no confiar nele. Apenas disse: - Voc no deveria estar aqui fora, Cassie - e me levou para dentro. Mais por preocupao com minha sade mental do que por nossa segurana pessoal (acho que ele no comprou completamente a idia do Silenciador), Evan pendurou pesados cobertores nas janelas na grande sala do andar inferior para que pudssemos acender a lareira e algumas lamparinas. Comecei a esper-lo voltar de suas andanas no escuro, dormindo no grande sof de couro ou lendo um dos maltratados romances em papel-jornal da me dele, que exibiam rapazes musculosos e seminus amparando moas extasiadas usando longos vestidos de gala. Por volta das 3 horas da madrugada, Evan retornava. Jogvamos mais lenha no fogo e conversvamos. Ele no gostava muito de falar sobre a famlia (quando perguntei sobre as leituras preferidas da me, ele deu de ombros e disse que ela gostava de literatura). Quando a conversa se tornava muito pessoal, Evan desviava do assunto e voltava a falar de mim. Geralmente, ele quer falar sobre Sammy, sobre como planejo cumprir a promessa que fiz a ele. Como no tenho idia de como vou fazer isso, a discusso nunca termina

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bem. Eu fico confusa, ele me pressiona por detalhes. Fico na defensiva, ele insiste. Finalmente, digo coisas maldosas, e ele se cala. - Ento, vamos repassar isso juntos outra vez - ele diz, certa vez, tarde da noite, depois de dar voltas e mais voltas pelo assunto durante uma hora. - Voc no sabe exatamente quem ou o que so, mas sabe que possuem artilharia pesada e acesso aos armamentos aliengenas. Voc no sabe para onde levaram seu irmo, mas vai at l para resgat-lo. Quando chegar l, no sabe como vai fazer para resgat-lo, mas... - O que voc est fazendo? - pergunto. - Voc est tentando ajudar ou me fazer sentir uma idiota? Estamos sentados no imenso tapete felpudo em frente lareira, o fuzil dele de um lado, minha Luger do outro, e ns dois entre as armas. Evan ergue as mos num fingido gesto de rendio. - S estou tentando entender. - Vou comear no Campo Ashpit e encontrar o rastro ali - digo, talvez pela milsima vez. Acho que sei por que ele faz sempre as mesmas perguntas, mas ele to obtuso que difcil faz-lo assumir uma posio. Naturalmente, ele poderia dizer o mesmo de mim. No que se refere ao plano, o meu mais uma meta geral que finge ser um plano. - E se voc no conseguir encontrar o rastro? - ele devolve. - No vou desistir at conseguir. Ele assente com um gesto que diz "Estou concordando, mas no porque acho que o que voc diz faz sentido. Estou concordando porque acho que voc totalmente idiota e no quero que fique agressiva comigo usando a muleta que eu mesmo fiz para voc." Ento, digo: - No sou totalmente idiota. Voc faria a mesma coisa por Vai. Evan no teve uma resposta rpida para isso. Envolveu as pernas com os braos, apoiou o queixo nos joelhos e observou o fogo. - Voc acha que estou perdendo meu tempo - acuso o perfil sem defeitos. - Acha que Sammy est morto. - Como eu poderia saber disso, Cassie? - No estou dizendo que voc sabe. Estou dizendo que voc pensa isso. - Importa o que eu penso? - No, ento cale a boca. - Eu no estava dizendo nada. Voc disse... - No... diga... nada.

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- No vou. - Acabou de dizer. - Vou parar. - Mas no vai. Voc diz que vai, e, ento, recomea. Ele ia dizer algo, mas fechou a boca com tamanha fora, que escutei os dentes dele rangerem. - Estou com fome - digo. - Vou pegar alguma coisa para voc. - Eu pedi para voc pegar alguma coisa? - Sinto vontade de lhe dar um soco no meio da boca perfeita. Por que quero bater nele? Por que estou to zangada nesse momento? - Sou perfeitamente capaz de me servir. Esse o problema, Evan. No apareci aqui para dar sentido sua vida, agora que a sua vida acabou. Esse um assunto que voc tem que resolver. - Quero ajud-la - ele diz, e pela primeira vez enxergo verdadeira ira naqueles olhos de cachorrinho. - Por que salvar Sammy tambm no pode ser meu objetivo? A pergunta dele me segue at a cozinha, paira sobre a minha cabea como uma nuvem, enquanto jogo algumas fatias de carne de veado defumada num po achatado que Evan deve ter assado no forno do quintal, como bom escoteiro que . A pergunta me acompanha, enquanto volto mancando para a grande sala e me largo no sof diretamente atrs de sua cabea. Sinto um impulso de dar-lhe um chute entre os ombros largos. Na mesa ao lado encontra-se um livro intitulado O Amor um Desejo Desesperado. Com base na capa, eu o teria chamado Minha Fantstica Barriga Tanquinho. Esse o meu grande problema. isso! Antes da Chegada, sujeitos como Evan Walker nunca olhariam duas vezes para mim, quanto menos caariam animais selvagens para mim e lavariam meus cabelos. Eles nunca me pegavam pela nuca como a modelo de cabeos revoltos na capa do livro da me, abdmen contrado, msculos peitorais saltados. Nunca olharam profundamente em meus olhos, nem meu queixo foi erguido para levar meus lbios a poucos centmetros dos do parceiro. Eu era a garota que ficava em segundo plano, a apenas-uma-amiga, ou, pior, a amiga de apenas-uma-amiga, a garota voc-senta-ao-lado-dela-na-aula-de-geometria-mas-no-consigo-lembrar-o-seu-nome, Seria melhor se algum colecionador de meia-idade de figurinhas de Guerra nas Estrelas tivesse me encontrado naquele monte de neve. - O qu? - pergunto s suas costas. - Agora vai me castigar com o silncio?

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u n i )

um curativo num arranho, ou assar um bolo, voc o cara! Aps duas tentativas, consigo me pr de p. Aquele era o momento da discusso em que me-precipito-para-fora-da-sala, enquanto o sujeito cruza os braos sobre o peito viril e faz cara de amuado. Paro no meio da escada, dizendo para mim mesma que s estou tomando flego, e no para que Evan me alcance. Mas ele nem est me seguindo, portanto, subo com dificuldade os degraus que restam e entro no meu quarto. No, no no meu quarto. No quarto de Vai. No tenho mais um quarto. Provavelmente, nunca vou ter outro. "Ah, dane-se a autopiedade. O mundo no gira a sua volta. E dane-se a culpa. No foi voc quem fez Sammy subir naquele nibus. E, j que est pensando no assunto, dane-se a dor. O choro de Evan pela irm morta no vai traz-la de volta." "Eu tenho voc." Bom, Evan, a verdade que no importa que sejamos dois ou duzentos. No temos a mnima chance. No contra um inimigo como os Outros. Estou me fortalecendo para... o qu? Para que, quando cair, pelo menos caia forte? Que diferena isso faz? Derrubo Urso de seu poleiro na cama com um grunhido zangado. "Que diabos voc est olhando?" O bicho cai de lado, um dos braos esticado no ar, como se estivesse levantando a mo durante a aula para fazer uma pergunta. Atrs de mim, a porta range nas dobradias enferrujadas. - Saia - digo, sem me virar. Outro criiiick. Depois, um clique. E, ento, silncio. - Evan, voc est parado do lado de fora da porta? Pausa. - Sim. - Voc gosta de ficar espreitando, no ? Se ele respondeu, no ouvi. Estou me abraando. Esfregando os braos com as mos. O pequeno quarto est gelado. Meu joelho di como o diabo, mas mordo o lbio e fico obstinadamente em p, de costas para a porta. - Voc ainda est a? - pergunto, quando no suporto mais o silncio. - Se for embora sem mim, eu simplesmente vou segui-la. Voc no pode me impedir, Cassie. Como vai me impedir? Dei de ombros, impotente, lutando contra as lgrimas. - Dando um tiro em voc, eu acho. - Como voc atirou no Soldado do Crucifixo? As palavras me atingiram como uma bala entre as omoplatas. Viro brus-

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- Sammy segurou a mo do soldado. Sammy subiu naquele nibus. Sammy confiou. E agora, apesar de eu ter salvado voc, voc no se permite confiar em mim. Evan segura minha mo e aperta com fora. - No sou o Soldado do Crucifixo, Cassie. E no sou Vosch. Sou igual a voc. Tenho medo e estou zangado e confuso, e no sei que diabos est acontecendo, mas sei que no se pode ter tudo. Voc no pode dizer que humana num momento e que uma barata no outro. Voc no acredita que uma barata. Se acreditasse nisso, no teria se virado para enfrentar o atirador na rodovia. - Ah, meu Deus - sussurro. - Aquilo foi apenas uma metfora. - Voc quer se comparar a um inseto, Cassie? Se voc fosse um inseto, ento seria uma efemrida. Vai ficar aqui por um dia, e depois vai morrer. Isso no tem nada a ver com os Outros. Sempre foi assim. Estamos aqui e, ento, vamos embora. E no tem nada a ver com o tempo que permanecemos aqui, mas com o que fazemos com ele. - Voc sabe que o que est dizendo no faz nenhum sentido? Sinto que estou me inclinando para ele, e que toda a vontade de lutar est me abandonando. No consigo decidir se ele est me impedindo ou se est me estimulando. - Voc a efemrida - ele murmura. E, ento, Evan Walker me beija. Segurando minha mo sobre seu peito, a outra escorregando em minha nuca, o toque suave como uma pena, enviando um calafrio que vai da coluna at as pernas. Tenho dificuldades em me manter em p. Sinto o corao dele batendo de encontro palma de minha mo e posso sentir seu hlito e a barba por fazer no lbio superior, um contraste spero com a maciez de seus lbios. Evan est olhando para mim, e eu estou olhando para ele. Afasto-me um pouco, somente para dizer: - No me beije. Evan me ergue nos braos. Parece que flutuo para o alto eternamente, como quando era uma garotinha, e meu pai me jogava para o ar, e eu sentia que continuaria a subir at atingir a beira da galxia. Ele me deita na cama. Eu digo, antes que me beije de novo: - Se voc me beijar outra vez, vou lhe dar uma joelhada na virilha. As mos de Evan so incrivelmente macias, como uma nuvem me tocando. - No vou deixar voc simplesmente... - ele procura a palavra adequada - ... fugir de mim, Cassie Sullivan.

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assie, pela janela suja, encolhendo-se.

Cassie, na estrada, segurando Urso. Erguendo o brao para ajud-lo a dizer adeus. "Adeus, Sammy." "Adeus, Urso." A poeira da estrada subindo em nuvens provocadas pelos pneus negros do nibus. E Cassie se encolhendo no redemoinho marrom. "At logo, Cassie." Cassie e Urso ficando cada vez menores, e a rigidez do vidro sob os dedos dele. "Adeus, Cassie. Adeus, Urso." At que a poeira os engole, e ele fica sozinho no nibus lotado, sem a me, sem o pai, sem Cassie. Talvez no devesse ter deixado Urso, porque Urso estava com ele desde antes de poder se lembrar de qualquer coisa. Urso sempre existiu. Mas tambm sempre houve mame. Mame, vov, vov e o resto da famlia. E as crianas da classe da srta. Neyman, e a srta. Neyman e os Majewskis, e a simptica caixa do Kroger que sempre guardava pirulitos de morango debaixo do balco. Eles tambm sempre estiveram l, como Urso, desde antes de ele poder lembrar, e agora no estavam mais. Quem sempre esteve l no estava mais, e Cassie disse que no iriam voltar. Nunca mais. O vidro lembra quando ele tira a mo. Ele conserva a lembrana de sua mo. No como uma fotografia, porm mais como uma sombra difusa, da mesma forma que o rosto da me fica embaado quando tenta se lembrar dela. Todos os rostos que conheceu desde que soube o que eram rostos, exceto os do pai e de Cassie, estavam desaparecendo. Agora, todos os rostos so novos, todos os rostos so estranhos. Um soldado caminha pelo corredor em sua direo. Ele tinha tirado a mscara negra. O rosto do homem redondo, o nariz, pequeno e pontilhado de sardas. Ele no parece muito mais velho do que Cassie. O

BIEK T A N C E

rapaz est distribuindo saquinhos de balas de goma e caixas de suco. Dedos sujos agarram os petiscos. Algumas crianas no comem h dias. Para algumas, os soldados so os primeiros adultos que eles veem desde que os pais morreram. Algumas crianas, as mais quietas, foram encontradas nos arredores das cidades, vagando entre pilhas de corpos escurecidos e semicarbonizados, e olham para tudo e todos como se tudo e todos fossem algo que nunca tinham visto antes. Outros, como Sammy, foram resgatados de campos de refugiados ou pequenos grupos de sobreviventes que buscavam ser resgatados, portanto suas roupas no esto to esfarrapadas, e seus rostos no to magros, e seu olhar no to vazio quanto o das crianas quietas, as encontradas vagando entre pilhas de mortos. O soldado chega fileira do fundo. Ele est usando uma faixa branca na manga, na qual se v uma grande cruz vermelha. - Ei, quer um lanche? - o soldado lhe pergunta. A caixa de suco e as balas de goma em forma de dinossauros. O suco est frio. Frio. Ele no toma algo frio h sculos. O soldado escorrega para a cadeira ao seu lado e estica as pernas no corredor. Sammy empurra o fino canudo de plstico para dentro da caixa de suco e suga, enquanto os olhos pousam no vulto imvel de uma garota encolhida na cadeira do outro lado. Os shorts dela esto rasgados, a blusa cor-de-rosa manchada de fuligem, os sapatos emplastados de lama. Ela sorri durante o sono. Um sonho bom. - Voc a conhece? - o soldado pergunta a Sammy. Sammy sacode a cabea. Ela no estava no campo de refugiados com ele. - Por que voc tem essa grande cruz vermelha? - Sou mdico. Ajudo pessoas doentes. - Por que voc tirou a mscara? - No preciso dela agora - responde o mdico, antes de jogar um punhado de balas na boca. - Por que no? - A peste est l fora. - O soldado aponta a janela dos fundos com o polegar, onde a poeira formou uma nuvem, e Cassie encolheu at desaparecer, segurando Urso. - Mas meu pai disse que a peste est em todo lugar. O soldado sacode a cabea. - No para onde estamos indo - ele garante. - Para onde estamos indo? - Campo Abrigo.

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ele apenas sabe que, quando eles finalmente chegarem, vai ser no escuro e sem nenhum aviso, como nas outras ondas, e no vai haver nada que se possa fazer a respeito, simplesmente vai acontecer, como a TV piscando e desligando, os carros morrendo, os avies caindo, a peste, as Formigas Irritantes, como seu pai e Cassie as chamavam, e sua me embrulhada em lenis ensangentados. Quando os Outros vieram, o pai lhe disse que o mundo tinha mudado, e que nada seria como antes, e que talvez eles o levassem para o interior da nave me. Talvez at o levassem para viver aventuras no espao sideral. E Sammy mal podia esperar para entrar na nave me e disparar para o espao, como Luke Skywalker em sua nave X-Wing Starfighter. O fato fez todas as noites se parecerem com as vsperas de Natal. Quando amanhecia, ele achava que iria acordar, e todos os presentes maravilhosos que os Outros tinham trazido estariam ali. Mas a nica coisa que os Outros trouxeram tinha sido a morte. Eles no tinham vindo para lhe dar nada. Eles tinham vindo para tirar tudo. Quando aquilo, ou melhor, quando eles iriam parar? Talvez nunca. Talvez os aliengenas no fossem parar at terem tirado tudo, at que todo mundo fosse como Sammy, vazio, sozinho e "desursado". Ento, ele pergunta ao soldado: - Falta muito? - No muito - o soldado chamado Parker responde. - Quer que eu fique aqui com voc? - No estou com medo - Sammy diz. "Agora voc precisa ser corajoso", Cassie tinha dito no dia em que a me morreu. Quando ele viu a cama vazia e soube, sem perguntar, que ela tinha ido com vov e todos os outros, os que conhecia e os que no conhecia, os que eram empilhados e incinerados nas margens da cidade. - No precisa ter medo - o soldado fala. - Agora voc est totalmente seguro. Isso foi exatamente o que o pai disse na noite em que a energia eltrica acabou, depois que ele cobriu as janelas com tbuas e bloqueou as portas, quando os homens maus armados vieram para roubar. "Voc est totalmente seguro." Depois que a me adoeceu, e o pai colocou a mscara branca de papel sobre o rosto dele e o de Cassie. "S para garantir, Sam. Acho que voc est totalmente seguro."

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a noite densa. O balano do nibus e o abafado ar quente. A garota do outro lado do corredor agora est sentada, os cabelos escuros cados para o lado da cabea, faces fundas e pele esticada sobre o crnio, fazendo os olhos parecerem imensos como os de uma coruja. Sammy sorri para ela, hesitante. Ela no retribui o sorriso. Seu olhar est cravado na garrafa dagua recostada perna dele. Ele lhe oferece a garrafa. - Quer um pouco? Um brao ossudo atravessa o espao entre os dois, ela tira a garrafa de sua mo. Ento, toma o resto da gua em quatro goles e joga a garrafa vazia no banco ao seu lado. - Acho que eles tm mais, se voc ainda estiver com sede - Sammy diz. A garota no diz nada. Ela o olha fixamente, quase sem piscar. - E, se voc estiver com fome, eles tambm tm balas de goma. Ela apenas olha para o garoto, sem falar. Pernas dobradas sob a jaqueta verde de Parker, olhos redondos que no piscam. - Meu nome Sam, mas todos me chamam de Sammy. Menos Cassie. Cassie me chama de Sams. Como voc se chama? A garota ergue a voz acima do zumbido das rodas e do rugido do motor. - Megan. Seus dedos finos puxam o tecido verde da jaqueta do exrcito. - De onde veio isso? - ela pergunta a si mesma em voz alta, mal conseguindo vencer o zumbido e o rugido em segundo plano, Sammy se levanta e escorrega para o espao vazio ao lado dela. A menina recua, encolhendo as pernas o mximo que pode. - De Parker - Sammy conta. - Ele est ali, sentado junto do motorista. Ele mdico. Ele cuida de pessoas doentes. Ele muito legal. A garota chamada Megan sacode a cabea. - No estou doente. Olhos envoltos em crculos escuros, lbios rachados e descascando, cabelos despenteados e emaranhados com galhos e folhas secas. A testa brilha, e as faces esto coradas. - Para onde estamos indo? - ela quer saber. - Para o Campo Abrigo. - Campo o... qu? - um forte - Sammy informa. - E no um forte qualquer. O forte maior, melhor e mais seguro de todo o mundo. Ele tem at um campo de fora!

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Est muito quente e abafado no nibus, mas Megan no para de tremer. Sammy ajeita a jaqueta de Parker sob o queixo da menina. Ela olha para ele com seus imensos olhos de coruja. - Quem Cassie? - Minha irm. Ela tambm vai vir. Os soldados vo voltar para buscar ela. Ela, meu pai e todos os outros. - Ento ela est viva? Sammy assente com um gesto de cabea, confuso. Por que Cassie no estaria viva? - O seu pai e sua irm esto vivos? O seu lbio inferior treme. Uma lgrima abre passagem na fuligem em seu rosto. A fuligem da fumaa do fogo que queimou os corpos. Sem pensar, Sammy segura a mo dela. Como quando Cassie tomou a dele na noite em que contou o que os Outros tinham feito. Aquela tinha sido sua primeira noite no campo de refugiados. Ele somente assimilou a imensido do que tinha ocorrido nos ltimos meses naquela noite, depois que as lmpadas foram apagadas e ele se deitou enrodilhado junto a Cassie no escuro. Tudo tinha acontecido muito depressa, do dia em que a energia faltou ao dia em que o pai envolveu a me no lenol branco e chegada ao campo. Ele sempre acreditou que algum dia iriam para casa e que tudo seria como antes. A me no iria voltar - ele no era um beb, sabia que ela no voltaria - , mas no entendia que ningum iria voltar, que o que tinha acontecido seria para sempre. At aquela noite. A noite em que Cassie segurou sua mo e contou que a me era apenas uma entre bilhes. Que quase todo mundo na Terra estava morto. Que eles nunca mais viveriam na casa deles outra vez. Que ele nunca voltaria para a escola. Que todos os amigos estavam mortos. - Isso no est certo - Megan sussurrou na escurido do nibus. No justo. Ela est olhando fixamente para Sammy. - Toda a minha famlia se foi, e o seu pai e a sua irm...? No est certo! Parker tornou a se levantar. Ele foi parando em cada banco, falando suavemente com cada criana, tocandoThes as testas. Sempre que as tocava, uma luz brilhava no escuro. s vezes, a luz era verde, outras, vermelha. Quando a luz desaparecia, Parker carimbava a mo da criana. Luz vermelha, carimbo vermelho. Luz verde, carimbo verde. - Meu irmo zinho tinha a sua idade - Megan conta para Sammy. O

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RISK YANCEY

tom parecia de acusao: "Como voc pode estar vivo e ele, no?" - Qual era o nome dele? - Sammy perguntou. - O que importa? Por que voc quer saber o nome dele? O garoto desejou que Cassie estivesse ali. A irm saberia o que dizer para Megan se sentir melhor. Ela sempre sabia qual era a melhor coisa a dizer. - Ele se chamava Michael, t? Michael Joseph. Tinha 6 anos e nunca fez mal a ningum. Est bom assim? Est contente? Michael Joseph era o nome do meu irmo. Quer saber o nome de todos os outros? Por cima do ombro de Sammy, Megan est olhando para Parker, que parou em sua fileira. - Ora, ol, dorminhoca - diz o mdico para Megan. - Ela est doente, Parker - Sammy conta ao rapaz. - Voc precisa fazer ela melhorar. - Ns vamos fazer todos melhorarem - Parker diz, com um sorriso. - No estou doente - Megan replica, e ento treme violentamente sob a jaqueta verde do soldado. - Claro que no - Parker responde, com um aceno e um largo sorriso. Mas talvez eu deva verificar a sua temperatura, s para garantir. Tudo bem? O soldado ergue um disco de prata, do tamanho de uma moeda. - Qualquer nmero acima de 40 graus provoca um brilho verde. - Ele se inclina sobre Sammy e aperta o disco na testa de Megan. O brilho verde aparece. - Oh oh - Parker faz. - Deixe-me dar uma olhada em voc, Sam. O garoto sente o metal morno na testa. Por um segundo, o rosto de Parker banhado numa luz vermelha. O mdico carimba as costas da mo de Megan. A tinta verde cintila umidamente na escurido. um rosto sorridente. E depois um rosto sorridente vermelho para Sam. - Espere que chamem a sua cor, est bem? - Parker diz a Megan. - Os verdes vo direto para o hospital. - No estou doente - Megan grita, rouca. A voz fraqueja. Ela se dobra sobre si mesma, tossindo, e Sammy recua instintivamente. Parker lhe d um tapinha no ombro. - s uma gripe forte, Sam - ele sussurra. - Ela vai ficar bem. - No vou para o hospital - Megan diz para Sammy, depois que Parker volta para a dianteira do nibus. A menina esfrega a mo na jaqueta com fria, espalhando a tinta. O rosto sorridente agora s uma bolha verde. - Voc precisa - Sammy fala. - Voc no quer sarar? Megan sacode a cabea com veemncia. Ele no entende.

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diante dos portes do Campo Abrigo. No alto da torre de vigia, a sentinela aperta um boto. A fechadura eletrnica abre-se, e o porto desliza para o lado. Os nibus entram, e o porto se fecha atrs deles. Ele s acorda quando os nibus param com um chiado final e zangado dos freios. Dois soldados esto andando pelo corredor, acordando as crianas que adormeceram. Os soldados esto pesadamente armados, mas sorriem e suas vozes so gentis. "Est tudo bem. Hora de levantar. Agora vocs esto totalmente seguros," Sammy senta, semicerrando os olhos devido sbita luz viva que entra pelas janelas, e olha para fora. Eles pararam diante de um enorme hangar de avies. As grandes portas ogivais estavam fechadas, de modo que ele no conseguiu enxergar o que havia l dentro. Por um momento, no se preocupou por estar em um local estranho sem o pai, Cassie ou Urso. Ele sabe o que significa a luz brilhante: os aliengenas no conseguiram acabar com a energia eltrica ali. Ela tambm significava que Parker tinha dito a verdade: o lugar tem um campo de fora. Precisa ter. Eles no se importam se os Outros sabem a respeito do campo. Eles esto totalmente seguros. A respirao de Megan est pesada em seu ouvido, e ele se vira para observ-la. Os olhos dela esto enormes sob a luz dos holofotes. Ela agarra a mo do companheiro. - No v embora - ela pede. Um homem grande sobe no nibus. Ele para ao lado do motorista, mos nos quadris. Tem um rosto largo e carnudo, e olhos muito pequenos. - Bom dia, meninos e meninas. Bem-vindos ao Campo Abrigo! Meu nome major Bob. Sei que vocs esto cansados e famintos, e talvez um pouco assustados... Quem est com um pouco de medo agora mesmo? Levante a mo. Ningum ergueu a mo. Vinte e seis pares de olhos o fitaram, confusos, e o major Bob sorriu. Seus dentes so pequenos, como os olhos. - Isso surpreendente. E sabem de uma coisa? Vocs no precisam ter medo! Nosso campo o lugar mais seguro em todo esse mundo maluco no momento. No estou brincando. Vocs esto totalmente seguros. - Ele se vira para um dos soldados sorridentes, que lhe entrega uma prancheta. Agora, existem apenas duas regras no Campo Abrigo. Regra nmero um: lembrem-se de suas cores. Todos vocs, mostrem suas cores! Vinte e cinco punhos disparam para o ar. O vigsimo sexto, de Megan, permanece no colo.

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graus, um brao envolvendo-lhe a cintura. - Sammy! - Megan grita. - Sammy, no me deixe! No deixe que eles... As portas se fecham com estrondo, abafando os gritos da menina. Sammy olha para Parker, que lhe d um tapinha tranquilizador no ombro. - Ela vai ficar bem, Sam - diz o mdico em voz baixa. - Vamos. Enquanto caminha at o hangar, ele escuta os gritos de Megan atrs do revestimento de metal amarelo do nibus, mais fortes do que o ronco barulhento do motor, o chiado dos freios sendo soltos. Ela grita como se estivesse morrendo, como se a estivessem torturando. E, ento, ele passa por uma porta lateral e entra no hangar. E no a escuta mais. Um soldado se encontra parado do lado de dentro da porta e entrega a Sammy um carto com o nmero 49 impresso. - V at o crculo vermelho mais prximo - o soldado lhe diz. - Sente-se e espere chamarem o seu nmero. - Preciso ir at o hospital agora - Parker avisa. - Fique firme, amigo, e lembre-se de que agora est tudo bem. Aqui no h nada que possa machucar voc. - Ele desmancha os cabelos de Sammy, promete que vai v-lo em breve e lhe d um leve soco de brincadeira antes de sair. Para grande desapontamento de Sammy, no h avies no imenso hangar. Ele nunca tinha visto de perto um jato de guerra, embora tivesse pilotado um deles milhares de vezes desde a Chegada. Enquanto a me se encontrava na cama, morrendo no quarto do corredor, ele estava na carlinga de um Fighting Falcon, voando bem alto no cu a uma velocidade trs vezes maior que a do som, indo direto para a nave me aliengena. Naturalmente, sua fuselagem cinza era coberta por torres de tiro e canhes de raios, e seu campo de fora emitia um perverso e nauseante brilho verde, mas havia um ponto fraco no campo, um buraco apenas 5 centmetros maior que o oponente, que se fosse atingido... E precisava acertar o ponto exato, pois todo o esquadro tinha sido varrido dos cus, e ele s dispunha de um mssil, e no havia mais ningum alm dele, Sammy, "a Vbora" Sullivan para defender a Terra da horda aliengena. Trs grandes crculos vermelhos tinham sido pintados no cho. Sam se rene a outras crianas no crculo mais prximo porta e senta. Ele no consegue tirar da cabea os gritos apavorados de Megan. Seus imensos olhos, a forma como a pele cintilava com o suor e o cheiro de doena em seu hlito, Cassie lhe disse que as Formigas Irritantes tinham acabado, que elas tinham matado todas as pessoas que tinham vindo matar porque algumas pessoas no adoeceram, como Cassie, o pai, ele e todos os outros

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um tom dourado ao hangar. Ele est muito cansado, vorazmente faminto e um pouco dolorido por ficar sentado tanto tempo, mas ele se levanta de um salto quando escuta - QUARENTA E NOVE! POR FAVOR, V AT A PORTA VERMELHA! NMERO QUARENTA E NOVE! - Na pressa, tropea no garoto adormecido ao seu lado. Uma enfermeira espera por ele do outro lado da porta. Ele sabe que a mulher enfermeira porque est usando roupas verdes esterilizadas e sapatos macios, como a enfermeira Rachel do consultrio de seu mdico. Ela tambm exibe um sorriso caloroso, como a enfermeira Rachel, toma-lhe a mo e o conduz a um pequeno aposento. H um grande cesto transbordando de roupas sujas e aventais de papel pendurados em ganchos de metal junto a uma cortina branca. - Certo, campeo - diz a enfermeira. - Quando foi que tomou seu ltimo banho? Ela ri da expresso surpresa de Sammy. A enfermeira puxa a cortina branca, revelando um box com chuveiro. - Tiramos tudo e jogamos no cesto. Sim, at a roupa de baixo. Aqui adoramos crianas, mas no piolhos, carrapatos ou qualquer coisa com mais de duas pernas! Apesar dos protestos, a enfermeira insiste em realizar ela mesma a tarefa. O garoto fica parado, com os braos cruzados diante do corpo, enquanto ela espirra um jato de xampu malcheiroso em seus cabelos e ensaboa todo o seu corpo, da cabea aos ps. - Feche bem os olhos, seno vai arder - a enfermeira avisa delicadamente. A mulher deixa que ele se seque e, ento, lhe diz para vestir um dos aventais de papel. - Passe por aquela porta, ali - ela pede, apontando para o fundo do aposento. O avental muito grande para ele. A barra arrasta no cho, enquanto ele vai para o quarto ao lado. Outra enfermeira o aguarda. Ela mais gorda do que a primeira, mais velha e no to simptica. A mulher faz Sammy subir na balana, anota seu peso na prancheta ao lado de seu nmero e, ento, faz com que suba na mesa de exames. Coloca um disco de metal, o mesmo tipo que Parker usou no nibus, em sua testa. - Estou verificando a sua temperatura - ela explica. O menino assente. - Eu sei. Parker me falou. Vermelho quer dizer "normal".

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teto diretamente acima do banquinho, uma cmera, o negro olho brilhante voltado diretamente para a mesa de exames. A enfermeira volta acompanhada da mdica. A dra. Pam alta e magra na mesma proporo em que a enfermeira baixa e gorda. Imediatamente, Sammy fica mais calmo. H algo na mdica alta que o faz lembrar-se da me. Talvez seja a maneira como fala com ele, olhando diretamente em seus olhos, a voz carinhosa e gentil. As mos tambm esto quentes. Ela no usa luvas para toc-lo, como a enfermeira tinha feito. Ela faz o que Sammy esperava, as coisas que os mdicos costumam fazer. Acende uma luz diante de seus olhos, nos ouvidos, na garganta. Ausculta sua respirao no estetoscpio. Passa a mo sob os maxilares, mas com suavidade, o tempo todo cantarolando baixinho. - Deite-se de costas, Sam. Dedos firmes apertam o abdmen. - Sente dor quando fao isso? Ela o faz levantar, dobrar o corpo, tocar os dedos dos ps, enquanto desliza as mos ao longo da coluna. - Certo, amigo, de volta mesa. Ele salta rapidamente no papel encrespado, pressentindo que a consulta est quase terminada. No vai haver injeo. Talvez uma espetada no dedo, o que no divertido, mas pelo menos no vai haver injeo. - Mostre a sua mo. A dra. Pamela coloca um pequeno tubo cinza menor do que um gro de arroz na palma da mo de Sammy. - Sabe o que isso? um microchip. Voc j teve algum animal de estimao, um cachorro ou um gato, Sammy? - No. - O pai alrgico. Mas ele sempre quis um cachorro. - Bem, alguns donos colocam um dispositivo muito parecido com esse em seus animais no caso de eles fugirem ou se perderem. Mas esse um pouco diferente, Ele emite um sinal que podemos rastrear. O disposiLivo fica sob a pele, a doutora explica, e no importa em que lugar Sammy esteja, eles vo poder encontr-lo. Para o caso de alguma coisa acontecer. Aqui no Campo Abrigo muito seguro, mas h apenas alguns meses todos achavam que o mundo estava a salvo de um ataque aliengena, ento temos que ser cuidadosos, temos que tomar todas as precaues... Ele para de ouvir depois das palavras sob a pele. Eles vo injetar esse tubo cinza dentro dele? O medo comea a rondar novamente o seu corao.

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- No vai doer - garante a mdica, pressentindo o medo que se instala. - Primeiro, vamos lhe dar uma pequena injeo para sedar o local, e depois voc vai ficar s com um pequeno ponto dolorido por uns dois dias. A mdica muito delicada. Ele pode ver que ela compreende o quanto ele detesta injees e que ela no quer fazer aquilo. Mas preciso. Ela lhe mostra a agulha usada para a injeo anestsica. minscula, quase to fina quanto um fio de cabelo. Vai ser como uma picada de mosquito, a doutora conta. Isso no to ruim. Ele tinha sido picado por mosquitos inmeras vezes. E a dra. Pam promete que ele no vai sentir o tubo cinza entrar. Ele no vai sentir nada depois da anestesia. Ele fica deitado de bruos, escondendo o rosto na dobra do cotovelo. O aposento est frio, e o algodo com lcool na nuca o faz estremecer violentamente. A enfermeira lhe diz para relaxar. - Quanto mais voc ficar tenso, mais vai doer - ela afirma. Ele tenta pensar em algo agradvel, algo capaz de desviar seu pensamento do que est para acontecer. Surge a imagem de Cassie em sua mente, e ele fica surpreso. Ele esperava ver o rosto da me. Cassie est sorrindo. Ele retribui o sorriso, na curva do cotovelo. O mosquito que deve ser do tamanho de um pssaro pica com vontade a sua nuca. Ele no se move, mas choraminga baixinho de encontro pele. Em menos de um minuto, tudo termina. O nmero 49 tinha sido rotulado.

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Aps colocar uma atadura no ponto de insero, a doutora faz uma anotao em seu pronturio, entrega-o enfermeira e diz a Sammy que falta somente mais um exame. O garoto segue a mdica at a prxima sala. Esta muito menor do que a sala de exames, praticamente apenas um pouco maior do que um closet. No meio, uma cadeira que faz Sammy se lembrar da cadeira do dentista, estreita e de encosto alto, braos finos de cada lado. A mdica lhe pede para sentar. - Recline-se no encosto, ponha a cabea para trs tambm... isso mesmo. Fique relaxado.

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Uirrrr. O encosto da cadeira abaixa, a frente se ergue, levantando as pernas de Sammy at que ele esteja quase totalmente reclinado. O rosto da doutora aparece diante dele, sorrindo. - Certo, Sam, voc tem sido muito paciente com a gente, e prometo que esse o ltimo exame. No demora muito e no di, mas, s vezes, pode ser um tanto... intenso. para testar o implante que acabamos de colocar, para ter certeza de que est funcionando bem. Leva alguns minutos, e voc precisa ficar muito, mas muito quieto. Isso pode ser difcil, no mesmo? Voc no pode se virar, retorcer, nem mesmo coar o nariz, ou o teste no vai dar certo. Acha que consegue? Sammy assente com um gesto de cabea. Ele retribui o sorriso caloroso da mdica. - J brinquei de esttua antes - ele garante. - Sou muito bom nisso. - timo! Mas, s para garantir, vou pr essas tiras nos seus pulsos e tornozelos, no muito apertado. S para o caso de seu nariz comear a coar. As tiras vo lembr-lo de ficar imvel. Acha que assim est bem? Sammy assente. Quando est preso com as tiras, ela diz: - Certo. Agora vou at o computador. Ele vai mandar um sinal para regular o transponder, e o transponder vai enviar o sinal de volta. Isso no leva mais que alguns segundos, mas pode parecer mais. Talvez muito mais. Cada pessoa reage de um jeito. Pronto para experimentar? - Sim. - timo! Feche os olhos. Fique com eles fechados at eu mandar abri-los. Respire bem fundo, vrias vezes. Aqui vamos ns. Fique de olhos fechados agora. Contagem regressiva de trs... dois... um... Uma ofuscante bola de fogo branca explode na cabea de Sammy Sullivan. Seu corpo enrijece. As pernas se retesam de encontro s tiras. Seus minsculos dedos agarram os braos da cadeira. Ele escuta a voz tranquilizadora da mdica do outro lado da luz ofuscante, dizendo: - Est tudo bem, Sammy. No tenha medo. S mais alguns segundos, prometo... Ele v seu bero. E l est Urso deitado ao seu lado, e depois o mobile de estrelas e planetas girando preguiosamente sobre a cama. Ele v a me inclinada sobre ele, segurando uma colher de remdio e dizendo que precisa tom-lo. L est Cassie no quintal dos fundos, vero, e ele est de fraldas, andando camb ale ante, e Cassie est espirrando gua com a mangueira para o alto, formando um arco-ris sado do nada. Ela agita a mangueira de um lado a outro, rindo quando ele a persegue, as cores pas-

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s age iras e intocveis, lascas br uxule antes de luz dourada. - Pegue o arco-ris, Sammy! Pegue o arco-ris! As imagens e lembranas derramam-se dele, como gua escorrendo por um ralo. Em menos de 90 segundos, toda a vida de Sammy escapa dele para o grande computador, uma avalanche de toques, cheiros, gostos e sons, antes de desaparecer e se transformar num nada branco. A sua mente deixada vazia no branco ofuscante. Tudo que ele vivenciou, tudo de que se lembra, at os fatos de que no consegue se lembrar, tudo que forma a personalidade de Sammy Sullivan tirado, classificado e transmitido pelo dispositivo na base de sua nuca para o computador da dra. Pam. Nmero 49 tinha sido mapeado.

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A dra. Pam solta as tiras e o ajuda a descer da cadeira. Os joelhos de Sammy se dobram. Ela ampara o garoto pelos braos para que ele no caia. Seu estmago d voltas, e ele vomita no cho branco. Para qualquer lugar que olhe, bolhas negras balanam e saltam. A grande enfermeira sisuda o leva de volta sala de exames, coloca-o na mesa, diz que est tudo bem, pergunta se ele quer alguma coisa. - Quero meu urso! - ele grita. - Quero meu pai e Cassie. E quero ir para casa! A dra. Pam aparece ao lado dele. Seus olhos bondosos exibiam um brilho de compreenso. Ela sabia o que o menino estava sentindo e lhe diz como corajoso, valente e feliz por ter chegado to longe. Ele foi aprovado no teste final com louvor. um garoto perfeitamente saudvel e est em total segurana. O pior j tinha passado. - Isso o que meu pai dizia sempre que alguma coisa ruim acontecia, e sempre as coisas s pioravam - Sammy fala, reprimindo as lgrimas. Algum traz um traje de proteo para ele. A roupa o faz lembrar-se de um piloto aviador militar. Tem zper na frente e o tecido macio ao toque. As mangas ficavam caindo sobre suas mos. - Voc sabe por que to importante para ns, Sammy? a dra. Pam pergunta. - Porque voc o futuro. Sem voc e todas as outras crianas,

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no vamos ter uma nica chance contra eles. Foi por isso que procuramos voc, trouxemos para c e fizemos todos esses procedimentos. Voc sabe de algumas coisas que eles fizeram para ns, e elas foram terrveis. Coisas terrveis e cruis, mas essa no a pior parte, isso no foi tudo que fizeram. - O que mais eles fizeram? - Sammy sussurra. - Voc quer mesmo saber? Eu posso lhe mostrar, mas s se voc quiser saber. Na sala branca, ele tinha acabado de reviver a morte da me, sentido o cheiro do sangue que lembrava cobre, visto o pai lav-lo de suas mos. Mas, segundo a doutora, essas no foram as piores coisas que os Outros fizeram. Ser que ele queria mesmo saber? - Eu quero saber - ele diz. A mdica ergue o pequeno disco prateado que a enfermeira tinha usado para verificar sua temperatura, o mesmo dispositivo que Parker tinha apertado na testa dele e na de Megan no nibus. - Isso no um termmetro, Sammy - a dra. Pam revela. - Ele serve para detectar algo, mas no a temperatura. Ele nos diz quem voc . Ou talvez eu devesse dizer o que voc . Conte uma coisa, Sam. Voc j viu um deles? Voc j viu um aliengena? O menino faz que no com a cabea. Tremendo dentro do traje branco. Enrodilhado na pequena mesa de exames. Enjoado, cabea latejando, fraco devido fome e exausto. Algo dentro dele quer que a mulher pare. Ele quase grita: "Pare! No quero saber!", mas morde o lbio. Ele no quer saber; ele precisa saber. - Sinto muito em lhe dizer que voc viu um deles - a dra. Pam fala num tom suave e triste. - Todos vimos. Estivemos esperando por eles desde a Chegada, mas a verdade que eles estavam aqui, debaixo do nosso nariz, havia muito tempo. Ele sacode a cabea repetidas vezes. A dra. Pam est enganada. Ele nunca viu um deles. Durante horas ele escutou o pai especulando sobre a possvel aparncia deles. Ouviu o pai dizer que talvez nunca se soubesse com o que se pareciam. Eles no tinham enviado mensagens, no realizaram pousos, no mostraram sinais de sua existncia alm da nave me cinza esverdeada no espao, e dos teleguiados. Como a dra. Pam podia estar dizendo que ele viu um deles? A mulher estende a mo. - Se voc quiser ver, posso lhe mostrar.

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No sinto falta dele. Ben era um covarde, um choro, um beb. Mas no Zumbi. Zumbi tudo que Ben no era. Zumbi duro. Zumbi mau. Zumbi frio como pedra. Zumbi nasceu na manh em que deixei a ala de convalescentes. Troquei a camisola fina por uma roupa de proteo azul. Recebi um beliche no Alojamento 10. Recuperei a forma correndo trs quarteires por dia e com um rgido treinamento fsico, mas principalmente com a ajuda de Reznik, o instrutor-chefe de treinamento do regimento, o homem que partiu Ben Parish em milhes de pedaos e depois o reconstruiu e transformou na impiedosa mquina mortfera que hoje. No me entendam mal: Reznik um bastardo cruel, insensvel e sdico, e adormeo todas as noites imaginando meios de mat-lo. Desde o primeiro dia, ele assumiu a misso de tornar a minha vida a pior possvel, e foi muito bem-sucedido. Fui estapeado, socado, empurrado, chutado e cuspido. Fui ridicularizacio, desmoralizado e ouvi gritos que fizeram meus ouvidos tinir. Obrigado a ficar durante horas na chuva fria, escovar o cho de todas os alojamentos com uma escova de dentes, desmontar e remontar meu fuzil at os dedos sangrarem, correr at as pernas se transformarem em gelatina... Vocs entenderam. Eu, porm, no entendi. No no incio. Estava ele me treinando para ser um soldado ou tentando me matar? Eu tinha quase certeza de que a ltima hiptese era a correta. Ento me dei conta de que eram ambas: ele realmente estava me treinando para ser um soldado - tentando me matar, Vou lhes dar um exemplo. Um suficiente. Exerccios fsicos no ptio, todos os esquadres do regimento, mais de cem grupos de soldados, e Reznik escolhe esse momento para me humilhar publicamente. Assomando sobre mim, as pernas bem separadas, mos nos joelhos, seu rosto gorducho e bexiguento perto do meu, enquanto u mergulhava para o cho na flexo nmero 79.

en Parish est morto.

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Noventa e nove. Falhei por uma. Aquele maldito. - Cabo Zumbi, voc uma desgraa para a espcie. J acabei com caras mais fortes do que voc. Voc me faz pensar que o inimigo est certo sobre a raa humana. Voc deveria ser jogado na lama de um chiqueiro! Ora, o que est esperando, seu saco de vmito? A droga de um convite? Viro a cabea para o lado. "Um convite seria bom, obrigado, senhor." Vejo uma garota com aproximadamente a minha idade parada com seu esquadro, braos cruzados sobre o peito, sacudindo a cabea para mim. "Pobre Zumbi," Ela no est sorrindo. Olhos e cabelos escuros, pele to clara que parece brilhar na luz do incio da manh. Tenho a sensao de que a conheo de algum lugar, embora seja a primeira vez que me lembro de v-la. H centenas de crianas sendo treinadas para a guerra e outras centenas chegando todos os dias, recebendo trajes de proteo azuis, designadas para os esquadres, lotando os alojamentos que cercam o ptio. Mas ela tem o tipo de rosto inesquecvel. - Levante-se, seu verme! Levante-se e faa mais cem. Mais cem, ou, por Deus, vou arrancar seus olhos e pendur-los no meu retrovisor! Estou completamente exausto. Acho que no tenho foras nem mesmo para mais uma. Reznik no d a mnima para o que eu penso. Esse foi outro detalhe que demorei a compreender. Eles no s no se importam com o que penso: eles no querem que eu pense. O rosto dele est to prximo ao meu que posso sentir seu hlito. Cheiro de hortel. - O que foi, meu doce? Est cansado? Quer tirar um cochilinho? Ser que ainda h uma flexo dentro de mim? Se eu conseguir fazer pelo menos mais uma, no vou me sentir um fracasso total. Pressiono a testa de encontro ao asfalto e fecho os olhos, Existe um lugar a que vou, um espao que encontrei dentro de mim depois que o comandante Vosch me mostrou o campo de batalha final, um centro de total silncio que no afetado pela fadiga, ou pela desesperana, ou pela raiva, ou por qualquer coisa criada com a chegada do Grande Olho Verde no Cu. Nesse lugar, no tenho nome. No sou Ben, nem Zumbi, apenas sou. Inteiro, intocvel, intacto. A ltima pessoa viva no universo que contm todo o potencial humano, incluindo o potencial de dar ao maior idiota da Terra somente mais uma flexo. E o que fao.

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final, para melhor engan-lo e faz-lo pensar que ele realmente pode ser um verdadeiro ser humano. - Ora, o que temos aqui? O que eles nos mandaram do elenco central. Isso um hobbit? Voc uma criatura mgica de um reino da fantasia que veio me encantar com sua magia negra? Reznik estava apenas se aquecendo, e o garoto j estava lutando contra as lgrimas. Recm-sado do nibus depois de passar por Deus-sabe-o-que no mundo exterior, e l est aquele homem louco de meia-idade deitando as garras sobre ele. Perguntei-me como ele estaria enxergando Reznik, ou toda essa loucura que eles chamavam de Campo Abrigo. Eu ainda estou tentando lidar com a situao e tenho muito mais que 5 anos. - Ah, isso uma gracinha. Isso to lindo que acho que vou chorar! Meu Deus, mergulhei nuggets de frango maiores do que voc no meu molho sabor barbecue! Aumentando o volume da voz, medida que aproximava o rosto do da criana, e o garoto agentando com surpreendente valentia, encolhendo-se, olhando de um lado a outro rapidamente, mas no se movendo um centmetro sequer, quando eu sabia que ele gostaria de disparar ptio afora, correndo at no agentar mais correr. - Qual a sua histria, cabo Nugget? Voc perdeu a mamezinha? Voc quer ir para casa? J sei\ Vamos fechar os olhos e fazer um pedido, e quem sabe a mame vai vir e levar todos ns para casa! Isso no seria legal, cabo Nugget? E o garoto assentiu, ansioso, como se Reznik tivesse feito a pergunta que ele esperava ouvir. Finalmente, algum o tinha entendido! Erguendo os imensos olhos de urso de pelcia para os olhos redondos do sargento... era o bastante para partir seu corao. Era o suficiente para fazer voc gritar. Mas voc no grita. Voc fica perfeitamente imvel, olha para a frente, mantm as mos ao lado do corpo, peito estufado, corao em pedaos, observando com o canto do olho, enquanto outra coisa se solta dentro de voc, desenrolando- se como uma cascavel pronta para atacar. Alguma coisa que voc vem segurando por muito tempo, enquanto a presso aumentava. Voc no sabe quando o dique vai romper, no pode prever quando vai acontecer, e, quando acontece, no h nada que possa fazer para impedir. - Deixe-o em paz. Reznik virou-se como um raio. Ningum emitiu um som, mas podiase ouvir as pessoas reprimindo o espanto. Do outro lado da fila, Flintstone

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para calar esse cano de esgoto que chama de boca, ou vou incinerar o seu traseiro com o resto dos aliengenas infestados filhos da me! O soldado respirou fundo, preparando-se para a prxima torrente verbal. Totalmente enlouquecido, abri a boca e deixei as palavras sarem. Vou ser honesto: parte de mim estava tomada de alvio e de algo que se parecia muito com alegria. Eu tinha represado o dio dentro de mim por muito tempo. - Ento o chefe do treinamento deve fazer isso, senhor! O cabo realmente no se importa, senhor! S... s deixe o menino em paz! Silncio total. At mesmo o corvo parou de grasnar. O restante do esquadro tinha parado de respirar. Todos ouvimos a histria sobre o recruta insolente e o 'acidente" na pista de obstculos que o ps no hospital por trs semanas. E a outra histria sobre o calado garoto de 10 anos que encontraram nos chuveiros pendurado a um fio eltrico. Suicdio, tinha dito o mdico. Muita gente no tinha tanta certeza. Reznik no se moveu. - Cabo Zumbi, quem o lder de seu esquadro? - Senhor, o cabo lder do esquadro o cabo Flintstone, senhor! - Cabo Flintstone, para a frente, aqui no centro! - Reznik berrou. Fiint deu um passo a frente e bateu continncia. A sua sobrancelha em linha reta tremia de tenso. - Cabo Flintstone, est demitido. Cabo Zumbi agora o lder do esquadro. O cabo Zumbi ignorante e feio, mas no molenga. - Senti o olhar de Reznik sondando meu rosto. - Cabo Zumbi, o que aconteceu com a sua irmzinha? Pisquei. Duas vezes. Tentei no demonstrar nenhuma reao. Contudo, minha voz fraquejou um pouco quando respondi. - Senhor, a irm do cabo est morta, senhor! - Porque voc correu feito um maricas! - Senhor, o cabo correu feito um maricas! - Mas voc no est correndo agora, no , cabo Zumbi? No ? - Senhor, no, senhor! O soldado recuou. Algo passou rapidamente em seu rosto. Uma expresso que eu nunca tinha visto. claro que no podia ser, mas parecia muito com respeito. - Cabo Nugget, para a frente, aqui no centro! O novato no se moveu at que Po de L lhe deu um cutuco nas costas. Ele estava chorando. Ele no queria, estava tentando segurar as l-

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Aqui est um tpico dia na atpica nova realidade do Campo Abrigo. 5 horas: Toque de alvorada e higiene matinal. 5hl0; Entrar em forma. Reznik inspeciona o alojamento. Encontra uma dobra no lenol de algum. Grita durante 20 minutos. Escolhe outro recruta a esmo e grita por outros vinte sem motivo real. Depois, trs voltas no ptio congelando nossos traseiros, eu estimulando Oompa e Nugget para acompanharem o ritmo ou eu vou ter que correr outra volta por ser o ltimo homem a chegar. O solo congelado sob nossas botas. Nossa respirao virando gelo no ar. As colunas gmeas de fumaa negra da central eltrica erguendo-se alm do campo de aviao e o ronco dos nibus passando pelo porto principal. 6h30: Caf da manh no refeitrio lotado que cheira levemente a leite azedo, lembrando me da peste e do fato de que houve uma poca em que eu pensava apenas em trs coisas: carros, futebol e garotas, nessa ordem. Ajudo Nugget com a bandeja, dizendo-lhe que coma porque, se no comer, os exerccios no campo vo mat-lo. Essas so exatamente as minhas palavras, "Os exerccios vo mat-lo." Tank e Flintstone riem por eu estar bancando a me de Nugget. J esto me chamando de a bab de Nugget. Que se danem. Depois da refeio, verificamos o quadro dos lderes. Todas as manhs s pontos do dia anterior so anotados em um grande quadro do lado de fora do refeitrio. Pontos para pontaria no tiro ao alvo; pontos

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por melhores tempos em corrida de obstculos, exerccios de defesa antiarea, corridas de trs quilmetros. Os quatro primeiros esquadres vo se formar no fim de novembro, e a disputa acirrada. Nosso esquadro tem se mantido em dcimo lugar h semanas. Dcimo no um mau resultado, mas no bom o suficiente. 7h30: Treino. Armas, luta corpo a corpo, sobrevivncia bsica na selva, sobrevivncia bsica urbana, reconhecimento, comunicaes. O meu preferido o treino de sobrevivncia. Aquela sesso memorvel em que tivemos que beber a prpria urina. 12 horas: Almoo. Um tipo estranho de carne entre pedaos de po duro. Dumbo, cujas piadas so to sem graa quanto suas orelhas so grandes, diz que no estamos incinerando os corpos dos infestados mas, sim, triturando-os para alimentar as tropas. Tenho que afastar Teacup antes de ela esmagar a cabea dele com a bandeja. Nugget olha para seu hambrguer como se ele pudesse pular e morder seu rosto. Obrigada, Dumbo. O garoto j magro o suficiente sem sua ajuda. 13 horas: Mais treino. Principalmente no campo de tiro. Nugget usa um graveto como rifle e atira em alvos imaginrios enquanto atiramos em verdadeiros alvos de madeira em tamanho real. Os disparos dos M16s. Os sons da madeira sendo perfurada. Po de L consegue a pontuao mxima; sou o pior atirador do esquadro. Finjo que Reznik o alvo, esperando que isso possa ajudar minha mira. No funciona. 17 horas: Jantar. Carne enlatada, ervilhas enlatadas, frutas enlatadas. Nugget afasta sua comida e comea a chorar. O esquadro todo me encara. Nugget minha responsabilidade. Se Reznik nos apanha por conduta inadequada ser um inferno para pagar, e a conta ser minha. Flexes extras, rao reduzida; poderia at nos tirar alguns pontos. Nada importa mais do que passar pelo treinamento com pontos suficientes para poder se formar, sair do campo e nos livrar de Reznik. Do outro lado da mesa Flintstone me encara por baixo de suas sobrancelhas to unidas que parecem uma s. Ele est irritado com Nugget, mas ainda mais irritado comigo, por ter tirado seu posto. No que eu tenha pedido para ser o lder do esquadro. Ele veio at mim depois daquele dia resmungando "Eu no ligo pra o que voc agora, eu serei sargento quando nos formarmos". Ento respondi: "Mais poder pra voc, Flint". A idia de eu comandar uma unidade em combate ridcula. Por enquanto, nada do que digo acalma Nugget. Ele continua falando d sua irm, de como ela prometeu encontr-lo. Imagino porque o comandante colocaria em nosso esquadro uma criana que nem mesmo

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em uma forma totalmente nova e criativa para aborrecer o sargento Reznik. Depois de algum tempo, canso-me disso e penso nas garotas que namorei, classificando-as em diversas ordens. A mais gostosa; a mais esperta; a mais engraada; as loiras; as morenas; a que ponto chegamos na troca de carinhos, Elas comeam a se misturar, formando uma s, a Garota Que No Existe Mais, e, aos olhos dela, Ben Parish, deus do colegial, revive. Do esconderijo debaixo do beliche, tiro o medalho de Sissy e aperto de encontro ao corao. Chega de culpa. Chega de sofrimento. Vou trocar a autopiedade pelo dio. Minha culpa por esperteza. Minha dor pelo esprito de vingana. - Zumbi? - Nugget no beliche ao meu lado. - Nada de conversas depois que apagam as luzes - sussurro para ele. - No consigo dormir. - Feche os olhos e pense em alguma coisa legal. - A gente pode rezar? contra as regras? - Claro que pode, mas no em voz alta. Posso ouvi-lo respirar, o estalar da estrutura de metal, enquanto ele se remexe no beliche. - Cassie sempre diz a orao comigo - ele confessa. - Quem Cassie? - Eu falei para voc. - Eu esqueci. - Cassie minha irm. Ela vem me buscar. - Ah, claro. - Eu no digo que, se ela no veio at agora, provavelmente est morta. No cabe a mim partir seu corao. Essa uma funo do tempo. - Ela prometeu. Prometeu. Um minsculo soluo prenunciando o choro. timo. Ningum sabe ao certo, mas aceitamos como fato verdadeiro que os alojamentos tm escutas, que Reznik nos espia a cada segundo, esperando que quebremos uma das regras para que ele possa nos punir. Violar a regra de no conversar depois que as luzes se apagam vai nos conseguir uma semana de trabalho na cozinha. - Ei, tudo bem, Nugget... Estendendo a mo para consol-lo, encontrando o alto da cabea recm-raspada, correndo as pontas dos dedos sobre seu crnio. Sissy gostava que eu lhe acariciasse a cabea quando estava triste. Talvez Nugget tambm gostasse.

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- Ei, faa isso em outro lugar! - Flintstone fala baixinho. - - Tank reforou. - Voc quer que a gente leve uma dura, Zumbi? - Venha aqui - sussurro para Nugget, inciinando-me e dando tapinhas no colcho. - Vou fazer a orao com voc, e, ento, voc vai dormir, certo? O colcho abaixa com o peso adicional. Oh, Deus, o que estou fazendo? Se Reznik aparecer para uma inspeo surpresa, vou descascar batatas durante um ms. Nugget deita-se de lado olhando para mim, e seus punhos roam meu brao quando ele os ergue junto ao queixo. - Que orao ela faz com voc? - pergunto. - "Agora me deito para dormir" - ele sussurra. - Ei, algum quer pr um travesseiro na cara desse Nugget? - Dumbo fala de seu beliche. Posso ver a luz ambiente iluminando seus grandes olhos castanhos. O medalho de Sissy apertado no meu peito e os olhos de Nugget, cintilando no escuro como dois faris gmeos. Oraes e promessas. Uma, feita pela irm ao menino. Outra, no dita, que fiz para a minha irm. Oraes tambm so promessas, e esses so tempos de promessas quebradas. De repente, quero socar a parede. - Agora me deito para dormir, rezo a Deus para guardar a minha alma... Ele me acompanha no prximo trecho. - Quando de manh eu acordar, me ensine o caminho do amor a tomarOs sibilos e os "ssshh" aumentam. Algum joga um travesseiro em ns, mas continuamos a rezar. - Agora me deito para dormir, rezo a Deus para guardar a minha alma. Seus anjos cuidam de mim durante a noite, e me mantm em segurana at o dia amanhecer... Em anjos cuidam de mim, os sibilos e "ssshh" param. Um profundo silncio cobre o alojamento. Nossas vozes desaceleram no ltimo trecho, como se relutssemos em terminar, pois, do outro lado da orao, est o vazio de outra noite de sono exausto e depois outro dia esperando pelo ltimo dia: o dia em que iremos morrer. At Teacup sabe que provavelmente no vai viver para comemorar o oitavo aniversrio. Mas vamos nos levantar e enfrentar 17 horas de inferno, afinal. Porque vamos morrer, mas pelo menos vamos morrer inteiros. - E se eu morrer antes de acordar, rogo ao Senhor que acolha a minha alma.

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Na manh seguinte, estou no escritrio de Reznik com um pedido especial. Sei qual vai ser a resposta dele, mas, mesmo assim, vou pedir. - Senhor, o lder do esquadro pede que o instrutor-chefe de treinamento conceda ao cabo Nugget uma dispensa especial dos exerccios desta manh. - O cabo Nugget membro deste esquadro - Reznik me lembra. - E como membro deste esquadro, espera-se que ele desempenhe todas as tarefas designadas pelo Comando Central. Todas as tarefas, cabo. - Senhor, o lder do esquadro pede que o instrutor-chefe de treinamento reconsidere sua deciso com base na idade do cabo Nugget e... Reznik rejeita o argumento com um aceno de mo. - O garoto no caiu das malditas nuvens, cabo. Se ele no tivesse passado pelas preliminares, no teria sido designado para o seu esquadro. Mas o fato que e foi aprovado nas preliminares, ele foi designado para o seu esquadro e ele vai desempenhar todas as tarefas do seu esquadro, conforme decidido pelo Comando Central, inclusive P&R. Estamos entendidos, cabo? Bem, Nugget, eu tentei. - O que P&R? - Nugget pergunta. - Processamento e remoo - respondo, desviando o olhar. Na nossa frente, Dumbo geme e empurra a bandeja. - timo. A nica forma de chegar ao fim do caf da manh no pensar no assunto! - Agente a presso, cara - diz Tank, pedindo aprovao de Flintstone com um olhar. So muito chegados esses dois. No dia que Reznik me designou para a funo, Tank me disse que ele no se importava com quem era o lder do esquadro, pois s daria ouvidos a Flint. Dei de ombros. A deciso era dele. Quando nos formssemos, se realmente nos formssemos, um de ns seria promovido a sargento, e eu sabia que esse algum no seria eu. - A dra. Pam lhe mostrou um infestado, ou seja, um Ted? - pergunto a Nugget. Ele assente. Por sua expresso, sei que no uma lembrana agradvel. - Voc apertou o boto. - Outro aceno positivo de cabea. Mais lento do que o primeiro. - O que voc acha que acontece com a pessoa do outro lado do espelho depois disso?

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Dentro do hangar de processamento, os corpos das s-pessoas so separados, as infectadas das limpas, ou, como as chamamos, as Ted das no Ted, Teds tm as testas marcadas com brilhantes crculos verdes, mas raramente preciso olhar. Os Teds so sempre corpos frescos. Eles foram colocados de encontro parede dos fundos, esperando a vez de serem estendidos nas longas mesas de metal distribudas ao longo do hangar. Os corpos encontram-se em vrios estgios de decomposio. Alguns h alguns meses. Outros parecem frescos o bastante para se sentar e dar um aceno. So necessrios trs esquadres para realizar a tarefa. Um esquadro leva os corpos em carrinhos para as mesas de metal. Outro faz a classificao. Um terceiro leva os corpos processados para a frente e empilha-os para serem apanhados. Os esquadres se revezam para quebrar a monotonia. O processamento a funo mais interessante, e onde o nosso esquadro comea a trabalhar. Recomendo a Nugget que no toque em nada, apenas observe o que fao para aprender. Esvaziar os bolsos. Separar o contedo. Lixo vai para uma lata, eletrnicos para outra, metais preciosos para uma terceira, todos os outros tipos de metal para uma quarta. Carteiras, bolsas, papel, dinheiro: tudo lixo. Alguns esquadres no conseguem evitar, pois alguns hbitos so difceis de perder, e andam pelo campo com maos de inteis notas de 100 dlares enfiados nos bolsos. Fotografias, RGs, qualquer pequena lembrana que no seja feita de cermica: lixo. Quase sem exceo, do mais velho ao mais jovem, os bolsos dos mortos esto repletos at o fundo com objetos muito estranhos cujo valor apenas os donos poderiam avaliar. Nugget no profere palavra. Ele me observa trabalhar ao longo da fileira e fica ao meu lado, enquanto passo a outro corpo. O hangar ventilado, mas o cheiro esmagador. Como qualquer cheiro onipresente, ou melhor, qualquer coisa onipresente, ns nos acostumamos e logo no o sentimos. O mesmo se aplica aos outros sentidos. E sua alma. Depois de ter visto 500 bebs, como ficar chocado, enjoado ou experimentar qualquer outro sentimento? Ao meu lado, Nugget est em silncio, assistindo. - Fale se voc ficar enjoado - falo para ele, srio. - horrvel vomitar dentro da roupa. Os alto-falantes instalados no alto criam vida, e o som comea. A maioria dos caras prefere rap, enquanto fazem o processamento. Eu gosto

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de mistur-lo com um pouco de heavy metal e alguma msica popular. Nugget quer algo para fazer, ento peo que leve as roupas velhas para as latas da lavanderia. Elas sero incineradas com os cadveres processados mais tarde, noite. Eles so descartados ao lado, no incinerador da central de energia. Eles dizem que a fumaa negra gerada pelo carvo, e a cinza, pelos corpos. No sei se isso verdade. Esse o mais difcil processamento que j fiz. Tenho Nugget, meus corpos para processar e o resto do esquadro para vigiar, porque no h sargentos ou qualquer adulto no hangar de processamento, exceto os mortos. Apenas garotos, e, s vezes, como estar numa escola quando o professor subitamente chamado para fora da sala. As coisas podem ficar tumultuadas. H pouca interao entre os esquadres fora do P&D. A competio pelas posies mais altas no quadro de liderana intensa demais, e no h nada de amistoso na rivalidade. Ento, quando vejo a garota de cabelos escuros, pele clara, levando cadveres no carrinho da mesa de Po de L para a rea de descarte. No vou at ela para me apresentar, no agarro um dos membros da equipe dela para saber o seu nome. Eu s a observo, enquanto enterro meus dedos nos bolsos dos mortos. Ela deve ser a lder do esquadro, pois noto que est orientando o trfego em direo porta. No intervalo do meio da manh, empurro Po de L para o lado. Ele um garoto doce, quieto, mas no de um jeito esquisito. Dumbo defende a teoria de que um dia a rolha vai escapar, e Po de L no vai parar de falar durante uma semana. - Voc conhece essa garota do esquadro 19 que trabalha na sua mesa? - pergunto. Ele assente. - Sabe alguma coisa sobre ela? - O garoto sacode a cabea. - Por que estou lhe perguntando isso, Po de L? - Ele d de ombros. - Certo - digo. - Mas no conte para ningum que eu perguntei. Depois da quarta hora na fila, Nugget no est muito firme nos ps. Ele precisa de uma pausa, portanto levo-o para fora durante alguns minutos, onde nos sentamos encostados porta do hangar e observamos a fumaa negra e cinza formando espirais sob as nuvens. Nugget arranca o capacete e encosta a cabea na porta fria de metal, o seu rosto redondo brilhando de suor. - So s pessoas - falo outra vez, basicamente porque no sei o que mais posso dizer. - Fica mais fcil - continuo. - A cada dia, voc se sente um pouco menos pior. At que seja, no sei... como arrumar a cama ou escovar os dentes. Estou muito tenso, imaginando que ele v perder o controle. Chorar.

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Correr. Explodir. Alguma coisa. Mas h somente aquele olhar vazio e distante, e subitamente sou eu quem fica prestes a explodir. No com ele. Ou com Reznik por me obrigar a traz-lo. Com eles. Os bastardos que fizeram isso conosco. Esqueo a minha vida, sei que isso acaba. Mas, e quanto de Nugget? Cinco mseros anos de idade, e o que o espera no futuro? E por que diabos o comandante Vosch o designou para uma unidade de combate? Seriamente, ele nem ao menos consegue erguer um fuzil. Talvez a idia seja peg-los jovens, trein-los da estaca zero. Assim, quando ele atingir a minha idade, no teremos um simples assassino, mas um matador frio e insensvel. Um matador com nitrognio no lugar do sangue. Escuto a voz do garoto antes de sentir a mo do garoto em meu brao. - Zumbi, voc est bem? - Claro, estou bem. - Essa uma estranha reviravolta nos acontecimentos: o menino preocupado comigo. Uma grande carreta para diante da porta do hangar, e o Esquadro 19 comea a carregar corpos, jogando-os no caminho, como estivadores levantando sacos de gros. L est a garota de cabelos escuros de novo, esforando-se na parte dianteira para empurrar um cadver muito gordo. Ela olha em nossa direo antes de voltar para o interior, para buscar outro corpo. timo. Provavelmente vai nos delatar a fim de tirar alguns pontos da nossa contagem. - Cassie disse que no importa o que eles faam - Nugget conta. Eles no podem matar todos ns. - Por que no? - Porque, garoto, eu realmente, realmente no sei. - Porque muito difcil matar a gente. Ns somos invist... invenstr... invin... - Invencveis? - Isso mesmo! - Com um tapinha tranquilizador no meu brao. - Invencveis. Fumaa negra, fumaa cinza. O frio cortando nossas faces, e o calor de nossos corpos preso no interior das roupas. Zumbi e Nugget, e as nuvens pairando sobre ns. E, escondida acima delas, a nave me que gerou a fumaa cinza e, de certa forma, a ns. Ns tambm.

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Agora, todas as noites Nugget se esgueira para o meu beliche depois que as luzes se apagam para fazer sua orao. Deixo que fique at adormecer. Depois o levo ao seu beliche. Tank ameaa me delatar, geralmente quando lhe dou uma ordem que lhe desagrada. Mas ele no cumpre a ameaa. Acho que, secretamente, ele espera pela hora da orao. Surpreende-me a rapidez com que Nugget se adaptou vida no campo. Mas as crianas so assim. Elas conseguem se acostumar a praticamente qualquer coisa. Ele no consegue erguer o fuzil at o ombro, mas faz todo o resto e, s vezes, melhor do que as crianas mais velhas. Ele mais rpido do que Oompa na corrida de obstculos e aprende mais depressa do que Flintstone. Teacup um membro do esquadro que no o suporta. Acho que cime: antes da chegada do menino, ela era o beb da famlia. Nugget teve uma pequena crise durante seu primeiro exerccio de defesa area. Como todos ns na primeira vez que fizemos o exerccio, o menino no tinha idia de que iria ocorrer, mas, ao contrrio de ns, ele no tinha idia do que estava acontecendo. O exerccio acontece uma vez por ms e sempre no meio da noite. As sirenes tocam muito alto, e voc pode sentir o cho tremer sob os ps descalos, enquanto tropea pelo alojamento no escuro, vestindo apressadamente o traje de proteo, calando as botas, agarrando sua M l 6 e disparando prdio afora. Ao mesmo tempo em que todos os alojamentos se esvaziam, centenas de recrutas surgem no ptio e correm na direo dos tneis de acesso que levam ao subsolo. Eu cheguei alguns minutos depois do esquadro porque Nugget estava gritando a plenos pulmes e me agarrando como um macaco colado me, imaginando que, a qualquer minuto, as naves de guerra aliengenas iriam comear a lanar seus msseis. Gritei com o menino para que se acalmasse e me acompanhasse. Foi perda de tempo. Finalmente, eu simplesmente o peguei e joguei por cima do ombro, fuzil seguro em uma das mos, traseiro de Nugget na outra. Quando cheguei ao lado de fora, lembrei-me de outra noite e outra criana aos gritos. A lembrana me fez correr mais rpido. No poo da escada, descendo os quatro andares inundados pela luz amarela de emergncia, a cabea de Nugget batendo nas minhas costas, depois atravessando a porta de ao reforado embaixo, passando por um
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curto corredor, por uma segunda porta reforada e para o interior do complexo. A porta pesada fechou-se com rudo atrs de ns, trancando-nos do lado de dentro. Agora o menino j tinha se dado conta de que no seria despedaado, afinal, e pude coloc-lo no cho. O abrigo um labirinto confuso de corredores mal-iluminados que se cruzam, mas nosso treinamento tinha sido de tal modo intenso, que conseguiria encontrar o caminho para a nossa estao de olhos fechados. Gritei mais alto do que a sirene para que Nugget me seguisse e sa correndo. Um esquadro que se dirigia ao lado oposto passou por ns trovejando. Direita, esquerda, direita, direita, esquerda, entrando na passagem final, a mo livre agarrando a nuca de Nugget para evitar que casse. Vi meu esquadro ajoelhando-se a 20 metros da parede traseira do tnel sem sada, os fuzis apoiados na grade de metal que cobre o poo de ventilao que sobe superfcie. E Reznik parado atrs deles, cronmetro na mo. Droga. No atingimos nosso tempo por 48 segundos. Quarenta e oito segundos que nos custariam trs dias de tempo livre. Quarenta e oito segundos que nos fariam cair mais uma posio no quadro de liderana. Quarenta e oito segundos que representavam Deus sabe quantos dias a mais de Reznik. Agora, de volta ao alojamento, estamos todos agitados demais para dormir. Metade do esquadro est furioso comigo, a outra, com Nugget. Tank, claro, me culpa. - Voc deveria ter deixado o garoto para trs - ele diz, o rosto estreito rubro de raiva. - Ns fazemos o exerccio por um motivo, Tank - eu lembrei. - E se tivesse sido um ataque de verdade? - Ento acho que a gente estaria morto. - Ele um integrante desse esquadro, assim como todos ns. - Voc ainda no entendeu, no mesmo, Zumbi? a maldita natureza. Quem est doente ou fraco demais, tem que morrer. - Ele arranca as botas, joga-as no compartimento sob o beliche. - Se dependesse de mim, jogaramos todos eles no incinerador com os Teds. - Matar seres humanos... esse no o trabalho dos aliengenas? O rosto dele est vermelho como um pimento. Ele soca o ar com os punhos. Flintstone faz um movimento para acalm-lo, mas Tank o dispensa. - Quem fraco, doente, velho, lento, burro ou pequeno demais... tem que SAIR! - Tank grita. - Qualquer um e todos que no podem lutar ou

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5'
atacaram? - Tank pergunta. Ele no est rindo agora. Ele est chorando. - Vocs sabem que eles podem. Vocs sabem que eles sabem que estamos aqui, e vocs sabem que eles sabem o que estamos fazendo... por que, ento, esto permitindo tudo isso? - Eu no sei, Tank - respondo com calma. - Por qu? - Porque no importa mais que diabos a gente faa! Acabou, cara! o fim! - Girando a arma ao redor como um selvagem. Se ela disparasse... - E voc, e eu, e todos os outros nessa maldita base estamos acabados! Estamos... Flint est em cima dele, arrancando o fuzil de sua mo e empurrando-o para o cho com violncia. A cabea de Tank bate na borda do beliche. Ele se enrola como uma bola, segurando a cabea com ambas as mos, gritando com todas as foras dos pulmes. E, quando estes se esvaziam, ele respira fundo e recomea. De certa forma, isso pior do que agitar a M16 para todos os lados. Po de L corre para o banheiro para se esconder em um dos compartimentos. Dumbo cobre as grandes orelhas e corre para a extremidade do beliche. Oompa aproxima-se de mim, bem ao lado de Nugget, que agora est agarrando minhas pernas com as duas mos e espiando, por detrs do meu quadril, Tank retorcendo-se no cho. A nica pessoa indiferente ao colapso de Tank Teacup, a garota de 7 anos. Ela est sentada no beliche, olhando estoicamente para o garoto, como se todas as noites Tank casse no cho e gritasse como se estivesse sendo assassinado. E ento compreendo: o que esto fazendo conosco assassinato. Um assassinato muito lento, muito cruel... esto nos matando de nossas almas para fora, e me lembro das palavras do comandante: "No se trata de destruir nossa capacidade de lutar, mas sim de destruir nossa vontade de lutar." um caso perdido. E uma loucura. Tank o sujeito normal, pois enxerga os fatos com clareza. Motivo pelo qual ele no pode ficar.

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O instrutor-chefe de treinamento concorda comigo, e, na manh seguinte, Tank se vai, levado para o hospital para uma avaliao psiquitrica

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nas demais para serem vistas ou sentidas. Ele vai ficar conosco, sobre ns, at o banho de chuveiro da noite, quando lavaremos o que restou de nosso companheiro, que ser levado para o interior dos canos de esgoto, onde vai se misturar aos nossos excrementos, antes de se embrenhar no solo.

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O substituto de Tank chega dois dias depois. Sabemos que ele est vindo, porque, na noite anterior, Reznik anuncia o fato durante o SD. Ele no nos conta nada sobre a pessoa, alm do nome: Especialista. Depois que ele sai, todos no esquadro ficam agitados. Reznik deve ter tido um motivo para cham-lo de Especialista. Nugget vem at o meu beliche. - O que um especialista? - Algum que voc coloca na equipe para lhe dar uma vantagem - explico. - Algum que muito bom. - Tiro ao alvo - Flintstone adivinha. - onde somos mais fracos. Po de L nosso melhor atirador, eu no sou ruim, mas voc, Dumbo e Teacup so uma droga. E Nugget nem mesmo consegue atirar. - Venha at aqui e diga que eu sou uma droga - Teacup grita. Sempre comprando briga. Se eu fosse o encarregado, daria um fuzil para Teacup, alguns pentes de balas e a deixaria solta entre todos os Teds existentes num raio de 150 quilmetros. Aps a orao, Nugget vira e se retorce s minhas costas at eu no agentar mais. Ento, sussurro para que ele volte ao seu beliche. - Zumbi, ela. - De quem voc est falando? - Da Especialista! Cassie a Especialista! Levo alguns segundos para lembrar quem Cassie. "Ah, cara, essa droga outra vez, no." - No acho que a Especialista seja sua irm. - Voc tambm no sabe se no . Quase deixo escapar: "No seja bobo, garoto. A sua irm no vai vir buscar voc porque est morta." Mas me controlo. Cassie o medalho de

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- O que vamos fazer com ela? - Dumbo pergunta, beira do pnico. Estou sorrindo. No consigo evitar. - Ns vamos ser o primeiro esquadro a se formar - afirmo. E tenho razo.

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A primeira noite de Especialista - que passamos a chamar de Esp no Alojamento 10 pode ser descrita com uma palavra: esquisita. Nada de zombarias. Nada de piadas sujas. Nada de atitudes machistas. Contamos os minutos que faltavam para o apagar das luzes como um bando de tontos nervosos no primeiro encontro. Outros esquadres certamente tm garotas da idade dela. Ns temos Teacup. Esp parece indiferente ao nosso constrangimento. Senta-se na beira do antigo beliche de Tank, desmontando e limpando o fuzil. Esp gosta de seu fuzil. Muito. possvel perceber pela forma amorosa com que desliza o trapo com leo para cima e para baixo no cano, lustrando-o at que o frio metal brilhe sob as luzes fluorescentes. Tentamos com tanto empenho no olhar fixamente para ela, que chega a doer. Ela torna a montar o fuzil, coloca-o com cuidado no compartimento sob a cama e vem at meu beliche. Sinto algo apertar meu peito. No falo com uma garota da minha idade desde... quando? Antes da peste. E no penso em minha vida antes da peste. Aquela era a vida de Ben, e no de Zumbi. - Voc o lder do esquadro - ela diz. A voz uniforme, sem emoo, como os olhos. - Por qu? Respondo ao desafio implcito na pergunta na mesma moeda: - Por que no? Usando apenas a roupa de baixo e a camiseta-padro sem mangas, as franjas na altura exata das sobrancelhas, olhando para mim. Dumbo e Oompa interrompem o jogo de cartas para assistir. Teacup est sorrindo, sentindo uma briga se armando. Flintstone, que estava dobrando roupas, larga um traje de segurana limpo no alto da pilha. - Voc um pssimo atirador - Esp afirma. - Tenho outras habilidades - replico, cruzando os braos sobre o peito. - Voc deveria me ver com um descascador de batatas.

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- Algum dos pervertidos daqui joga xadrez? - No - Flint responde. - Mas se ela estiver a fim de um pquer com striptease... Acontece antes que eu possa me levantar alguns centmetros do colcho: Flint no cho, segurando a garganta, agitando as pernas como uma barata pisoteada, Esp parada acima dele. - E tambm nenhum comentrio humilhante, sexista e machista. - Voc legal! - Teacup dispara, falando com convico. Talvez ela precise reconsiderar a opinio formada sobre Esp. Talvez no seja to ruim ter outra garota por perto. - O que voc fez representa um corte de metade da rao durante dez dias - digo a ela. Talvez Flint merecesse o que aconteceu, mas ainda sou o chefe quando Reznik no est por perto, e Esp precisa saber disso. - Voc vai me denunciar? - No havia medo em sua voz. No havia raiva. No havia nada. - S estou dando um aviso. Ela assente, afasta-se de Flint, passa por mim para apanhar os artigos de toalete. Ela cheira... bem, ela cheira como uma garota. Por uni segundo, fico meio tonto. - Vou lembrar que voc pegou leve comigo - ela diz, agitando as franjas - quando eu for a nova lder do esquadro 53.

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Uma semana aps a chegada de Esp, o Esquadro 53 passou do dcimo ao stimo lugar. Na terceira semana, tnhamos ultrapassado o Esquadro 19 para a quinta posio. E, ento, somente a duas semanas do final, chegamos a uma situao insolvel e camos 16 pontos para o quarto lugar, um dficit praticamente insupervel. Po de L, que no de falar muito, mas gil com nmeros, analisa as diferenas nos pontos. Em todas as categorias, exceto uma, h pouca chance de melhoria. Somos os segundos em corrida de obstculos, terceiros em defesa antiarea e em velocidade, e primeiros em "outras tarefas designadas", que abrange pontos para inspeo matinal e "conduta

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adequada a uma unidade das foras armadas". Nossa queda foi no tiro ao alvo, a despeito de atiradores impressionantes como Esp e Po de L. A menos que consigamos elevar essa contagem nas duas semanas seguintes, estamos perdidos. Naturalmente, no se precisa ser perito em matemtica para saber por que nossa pontuao to baixa. O lder do esquadro pssimo atirador. Assim, o lder do esquadro pssimo atirador procura o instrutor-chefe de exerccio e solicita tempo adicional de treinamento, mas seus pontos no se alteram. Minha tcnica no m; fao tudo certo na ordem exata. Mesmo assim, se acerto um alvo em 30, posso me dar por satisfeito. Esp concorda que pura sorte. Ela diz que at Nugget poderia acertar um em 30. Ela faz um grande esforo para no demonstrar, mas minha inaptido com uma arma deixa-a furiosa. O seu esquadro anterior encontra-se na segunda posio. Se ela no tivesse sido transferida, estaria com a formatura garantida na primeira classe e entre os favoritos para receber um par de divisas de sargento. - Tenho uma proposta para voc - ela diz, certa manh, quando chegamos ao ptio para a corrida matinal. Ela est usando uma bandana para prender as franjas sedosas. No que eu preste ateno sua sedosidade. Ajudo voc, mas com uma condio. - Tem alguma coisa a ver com xadrez? - Pea demisso do posto de lder do esquadro. Olho para ela. O frio conferiu um tom vermelho vivo s faces cor de marfim. Esp uma pessoa calada, mas no como Po de L: ela calada de uma forma intensa e enervante, com olhos que parecem dissec-lo com o mesmo gume afiado dos bisturis de Dumbo. - Voc no pediu o cargo, no se importa com ele, ento por que no deixar que eu assuma? - ela pergunta, mantendo o olhar na trilha. - Por que voc quer tanto ser lder? - Dar ordens a melhor oportunidade de ficar vivo. Eu sorrio. Eu queria contar para ela tudo que aprendi. Vosch tinha dito e eu agora tinha certeza: voc vai morrer. No se trata de sobrevivncia, trata-se de dar o troco. Seguimos a trilha que serpenteia para fora do ptio, atravessa o estacionamento do hospital e vai at a estrada de acesso ao campo de aviao. Agora, a nossa frente, a central de energia vomitando sua fumaa cinza e negra. - O que voc acha de... - sugiro - primeiro me ajudar, ento a gente vence, e eu me demito?

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uma oferta sem sentido. Somos recrutas. No depende de ns a escolha do lder do esquadro, depende de Reznik. E eu sei que no se trata de quem o lder, afinal, mas sim de quem vai ser promovido a sargento quando formos designados para tarefas de campo. Ser lder do esquadro no garante uma promoo, mas certamente no atrapalha. Um Falco Negro retumba sobre nossas cabeas, retornando da patrulha noturna. - J se perguntou como eles conseguiram? - ela pergunta, observando o helicptero virar para nossa direita em direo rea de aterrissagem. Conseguiram fazer tudo funcionar depois do ataque do PEM? - No - respondi com sinceridade. - O que voc acha? A respirao dela so pequenas exploses no ar glido. - Bunkers subterrneos, tem que ser. Isso ou... - Ou o qu? Ela sacode a cabea, soprando o ar das bochechas geladas, e seus cabelos negros balanam para a frente e para trs, enquanto corre, beijados pelo brilhante sol da manh. - Isso muito louco, Zumbi - ela diz, finalmente. - Vamos l, vamos ver o que voc tem para dar, astro do futebol. Sou 10 centmetros mais alto do que ela. A cada passo que dou, ela precisa dar dois. E, ento, eu a veno. Por pouco. Naquela tarde, fomos ao estande de tiro e levamos Oompa para operar os alvos. Esp me assiste, enquanto dou alguns tiros, e, ento, me oferece a opinio de perita. - Voc horrvel. - Esse o problema. O quanto sou ruim. - Mostro-lhe o meu melhor sorriso. Antes de o Armagedon aliengena ocorrer, eu era conhecido pelo sorriso. No quero me gabar, mas eu tinha que me preocupar em nunca sorrir quando dirigia: meu sorriso tinha a capacidade de ofuscar o trfego que vinha em sentido contrrio. Mas no exerce absolutamente nenhum efeito em Esp. Ela no semicerra os olhos diante de sua avassaladora luminescncia. Ela nem ao menos pisca. - A sua tcnica boa. O que acontece quando dispara? - De modo geral, eu erro. Ela sacode a cabea. Por falar em sorrisos, ainda estou espera de que ela exiba pelo menos um sorriso acanhado. Decidi que minha misso seria conseguir faz-la sorrir. Um pensamento mais adequado a Ben do que a

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Zumbi, mas difcil largar velhos hbitos. - Entre voc e o alvo, quero dizer - ela explica. "H?" - Bom, quando ele salta para fora da grama... - No. Estou falando do que acontece entre aqui - pontas dos dedos na minha mo direita - e ali - e agora apontando para o alvo a 20 metros de distncia. - Acho que no entendi... - preciso pensar na sua arma como parte de voc. No o M16 atirando. Voc atirando. como soprar um dente-de-leo. Voc sopra a bala para fora. Ela sacode o fuzil do ombro e faz um aceno de cabea para Oompa. Ela no sabe onde ele vai surgir, mas a cabea do alvo explode em uma chuva de lascas antes mesmo de ficar ereto. - como se no houvesse espao, nada que no seja voc. O fuzil voc, A bala voc. O alvo voc. No h nada que no seja voc. - Ento, basicamente voc est dizendo que estou estourando a prpria cabea. Quase consigo um sorriso. O canto esquerdo de sua boca se contrai. - Isso foi muito filosfico - tento de novo. Esp franze as sobrancelhas. Tacada nmero trs. - mais como mecnica quntica. - Ah, claro - concordo srio. Foi isso que eu quis dizer. Mecnica quntica. Ela vira a cabea. Para esconder um sorriso? Ento no vou ver um desesperado revirar de olhos? Quando a garota torna a virar a cabea em minha direo, tudo que consigo aquele olhar penetrante que aperta o estmago. - Voc quer se formar? - Eu quero ficar o mais longe possvel de Reznik. - No suficiente. - Ela aponta para uma das figuras-alvo do outro lado do campo. O vento brinca com sua franja. - O que voc v quando mira num alvo? - Vejo o contorno de uma pessoa em madeira. - Certo, mas quem voc v? - Entendo o que voc quer dizer. s vezes, vejo o rosto de Reznik. - E isso ajuda? - Diga voc. - uma questo de estabelecer uma ligao - a garota fala.

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Ela faz sinal para que eu sente, e ela se senta diante de mim, tomando-me as mos. As dela esto geladas, frias como os corpos no P&R. - Feche os olhos. Ah, vamos l, Zumbi. O seu jeito tem dado resultado? timo. Certo, lembre-se: no voc e o alvo. No o que h entre vocs, mas o que liga vocs. Pense no leo e na gazela. O que os liga? - Hum... fome? - Esse o leo. Estou falando de que os dois partilham. O assunto pesado. Talvez aceitar a oferta dela tivesse sido m idia. No apenas a convenci de que sou um pssimo atirador: agora h uma verdadeira possibilidade de que eu tambm prove ser um idiota. - Medo - ela sussurra 110 meu ouvido, como se estivesse me contando um segredo. - Para a gazela, medo de ser devorada. Para o leo, medo da fome. O medo o elo que liga os dois. O elo. Levo um no bolso, preso a um medalho de prata. Minha irm morreu numa noite h milhares de anos; aquela noite foi a noite passada. Acabou. Nunca acaba. No h uma linha que vai daquela noite at esse dia: um crculo. Meus dedos apertam os dela. - No sei qual o seu elo - Esp continua, hlito morno no meu ouvido. - diferente para todos. Eles sabem. O Pas das Maravilhas lhes conta. E a coisa que os fez pr uma arma em suas mos, e a mesma coisa que liga voc ao alvo. - Ento, como se tivesse lido minha mente: - No uma linha, Zumbi. um crculo. Abro os olhos. O sol que se pe cria um halo de luz dourada em volta dela. - No h distncia. Ela assente com um gesto de cabea e me convida a levantar. - Est quase escuro. Ergo o fuzil e apoio a coronha no ombro. No se sabe onde o alvo vai surgir, somente que vai aparecer. Esp faz sinal para Oompa, e a grama alta e seca farfalha direita um milissegundo antes de o alvo saltar, mas o tempo mais do que suficiente: uma eternidade. No h distncia. Nada entre o eu e o no eu. A cabea do alvo se desintegra com um craque satisfatrio! Oompa grita e d um salto no ar. Esqueo de mim e agarro Esp pela cintura, levantando-a do cho e girando-a para os lados. Encontro-me a um segundo muito perigoso de beij-la. Quando a coloco no cho, ela recua alguns passos e ajeita os cabelos atrs das orelhas com cuidado. - Passei dos limites - digo. No sei quem est mais constrangido. Am-

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bos estamos tentando recuperar o flego. Talvez por motivos diferentes. - Faa de novo - ela ordena. - Atirar ou girar? Qual deles? A boca se contrai. Ah, estou muito perto. - O que significa alguma coisa.

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Dia da formatura. Nossos novos uniformes nos aguardavam quando voltamos do caf matinal, passados, engomados e dobrados com capricho em nossos beliches. E um bnus, uma surpresa especial: bandanas equipadas com a mais avanada tecnologia em deteco aliengena - um disco claro do tamanho de uma moeda de 25 centavos de dlar, que desliza para cima do olho esquerdo de quem est sendo escaneado. Humanos infestados vo se iluminar atravs da lente. Ou, pelo menos, foi o que nos disseram. Mais tarde, naquele dia, quando perguntei ao tcnico como funcionava exatamente, a resposta dele foi simples: os no limpos exibem brilho verde. Quando lhe pedi educadamente uma breve demonstrao, ele riu. - Voc vai ter sua demonstrao no campo, soldado. Pela primeira vez, depois de chegar ao Campo Abrigo, e provavelmente pela ltima vez na vida, somos crianas outra vez. Gritando, pulando de um beliche a outro, batendo as palmas das mos uns nos outros. Esp a nica que se esconde no banheiro a fim de trocar de roupa. Os demais tiram a roupa onde esto, jogando os odiados trajes de proteo azuis numa pilha no meio do alojamento. Teacup tem a brilhante idia de incendi-los, e teria feito se Dumbo no tivesse arrancado o fsforo aceso no ltimo segundo. O nico sem uniforme est sentado no beliche em seu traje de segurana branco, pernas balanando para a frente e para trs, braos cruzados sobre o peito, lbio inferior projetado um quilmetro frente. No fico indiferente. Entendo o que acontece. Depois que me visto, sento ao lado dele e lhe dou um tapinha na perna. - Vai chegar a sua vez, cabo. Agente firme.

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- Dois anos, Zumbi. - E da? J pensou como vai eslar duro daqui a dois anos? Vai colocar todos ns no chinelo. Nugget vai ser designado para outro esquadro de treinamento depois que formos distribudos para as tropas. Prometi a ele que poderia ficar no meu alojamento sempre que eu estivesse na base, embora no soubesse quando, e se, vou voltar. Nossa misso ainda altamente secreta, conhecida somente pelo Comando Central. Nem tenho certeza se Reznik sabe para onde vamos. Na verdade, no me importo, contanto que ele fique no campo. - Vamos, soldado. Voc deve ficar feliz por mim - brinco. - Voc no vai voltar. - Ele faz a declarao com tamanha convico que no sei o que dizer. - Nunca mais vou ver voc. - Claro que vai me ver de novo, Nugget. Eu prometo. Ele me bate com toda a sua fora. Repetidas vezes, bem onde fica o corao. Agarro seu pulso, e ele me ataca com a outra mo. Agarro essa tambm para que ele pare. - No prometa, no prometa, no prometa! Nunca prometa nada, nunca, nunca! - Seu rostinho est contorcido de raiva. - Ei, Nugget, ei. - Cruzo os braos do garoto sobre o seu peito e me abaixo para fit-lo nos olhos. - H coisas que no se precisa prometer. A gente apenas faz. Procuro no bolso e tiro o medalho de Sissy. Abro o fecho. No fao isso desde que o consertei, na Cidade das Barracas. O crculo se quebra. Ajeito-o no pescoo dele e fecho. Crculo completo. - No importa o que acontecer l fora, vou voltar para voc - prometo a ele. Por cima do ombro, vejo Esp sair do banheiro, prendendo os cabelos sob o novo quepe. Fico em posio de sentido e bato continncia. - Cabo Zumbi se apresentando, lder do esquadro! - Meu nico dia de glria - ela diz, retribuindo a continncia. - Todos sabem quem vai ser promovido a sargento. Dou de ombros com modstia. - No dou ateno a boatos. - Voc fez uma promessa que sabia no poderia cumprir - ela diz como quem no quer nada, o que praticamente como ela diz todas as coisas. Infelizmente, diz aquilo na frente de Nugget. - Tem certeza de que no quer aprender a jogar xadrez, Zumbi? Voc se daria muito bem. Como rir parece a atitude menos perigosa a tomar no momento, eu rio.

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chave eletrnica na fechadura. Entramos em um pequeno aposento. Um homem com uniforme de tenente nos cumprimenta porta e o acompanhamos por outro corredor e para dentro de um grande escritrio particular. Um homem encontra-se sentado atrs da escrivaninha, consultando uma pilha de pginas impressas por computador. Vosch. Ele dispensou Reznik e o tenente, e ficamos sozinhos. - vontade, cabo. Relaxo, coloco as mos nas costas, a mo direita segurando levemente o pulso esquerdo. Parado diante da grande escrivaninha, olhos para a frente, peito empinado. Ele o comandante supremo. Eu sou um cabo, um humilde recruta, nem mesmo um soldado de verdade, ainda. Meu corao ameaa estourar os botes da camisa nova em folha. - E, ento, Ben, como vai? Ele est sorrindo calorosamente para mim. Eu nem mesmo sei como comear a responder pergunta. Alm disso, estou perplexo por ele me chamar de Ben, Parece estranho aos meus prprios ouvidos depois de ter sido Zumbi por tantos meses. O comandante espera por uma resposta, e, por algum motivo idiota, derramo as primeiras palavras que me saltam mente: - Senhor! O cabo est pronto para morrer! Ele assente, ainda sorrindo. Ento, levanta-se, d a volta na mesa e diz: - Vamos conversar livremente, de soldado para soldado. Afinal, por isso que est aqui agora, sargento Parish. Ento as vejo: as divisas de sargento na mo dele. Esp tinha razo. Volto a ficar em posio de sentido, enquanto ele as prende ao meu colarinho. Ele me d um tapinha no ombro, os olhos azuis penetrando os meus. Foi difcil encar-lo. A forma como olha me faz sentir nu, totalmente exposto. - Voc perdeu um homem - ele diz. - Sim, senhor. - Coisa terrvel. - Sim, senhor. Ele se recosta escrivaninha, cruza os braos. - O perfil dele era excelente. No to bom quanto o seu, mas... O que aprendemos aqui, Ben, que todos temos um ponto frgil. Somos todos humanos, certo? - Sim, senhor.

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do nosso batalho. Como comandante do esquadro vencedor voc tem o direito de ser o primeiro a escolher entre as misses. Dois esquadres vo ser enviados para realizar patrulhas nos arredores, a fim de proteger essa base. As outras duas vo ser enviadas para territrio inimigo. Levo alguns minutos para assimilar as palavras do comandante. Ele espera. Ento, pega uma das pginas impressas e estende para mim. Vejo muitos nmeros e linhas irregulares e smbolos estranhos que nada significam para mim. - No espero que voc consiga ler isso - ele diz mas eu gostaria de que tentasse adivinhar o que . - s o que posso fazer, senhor - respondo. - Adivinhar. - So dados analticos do Pas das Maravilhas sobre um ser humano infestado. Aceno com a cabea. Por que raios aceno? No entendo nada. "Ah, sim, comandante, dados analticos! Por favor, continue" - Eles tm sido estudados no Pas das Maravilhas, claro, mas no fomos capazes de desenredar o mapa de infestao das vtimas, ou clones, ou seja l o que forem. At agora. - Vosch ergue o relatrio. - Isso, sargento Parish, como se parece a conscincia de um aliengena, Novamente, aceno com a cabea, mas, dessa vez, porque estou comeando a entender. - Vocs sabem como eles pensam. - Exatamente! - Radiante diante do aluno talentoso. - O segredo para vencer esta guerra no est nas tticas e estratgias, nem mesmo nas desigualdades da tecnologia. O verdadeiro segredo para vencer esta guerra, ou qualquer guerra, compreender como o nosso inimigo pensa. E agora sabemos. Espero que ele me explique devagar. Como o inimigo pensa? - Muito do que imaginvamos estava correto. Eles vm nos observando h algum tempo. Infestaes foram implantadas em indivduos-chave em todo o mundo, agentes disfarados, se preferir, esperando pelo sinal para lanar um ataque coordenado depois que a nossa populao tivesse sido reduzida a um nmero controlvel. Sabemos qual foi o resultado desse ataque aqui no Campo Abrigo e temos fortes razes para suspeitar que outras instalaes militares no foram to afortunadas. Ele bate na coxa com o papel. Devo ter me encolhido, porque ele me lana um sorriso tranquilizador. - Um tero da populao sobrevivente - Vosch continuou. - Plantada aqui para erradicar os que sobreviveram s trs primeiras ondas. Voc. Eu.

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Os integrantes de sua equipe. Todos ns. Se voc tem algum temor, como o pobre Tank teve, de que uma quinta onda possa vir, pode coloc-lo de lado. No vai haver uma quinta onda. Eles no tm inteno de deixar a nave me at que a raa humana seja exterminada. - por isso que eles no... - Atacaram de novo? o que supomos. Parece que o desejo principal deles preservar o planeta para coloniz-lo. Agora, estamos numa guerra de desgaste gradual. Nossos recursos so limitados. Eles no vo durar para sempre, e sabemos disso. Eles tambm sabem. Elimine os suprimentos e deixe-nos sem meios de conduzir uma fora de batalha significativa, e esse campo, e quaisquer outros por a iguais a ele, acabar murchando e morrendo, como uma videira arrancada das razes. Estranho. Ele ainda est sorrindo. Como se alguma coisa sobre esse dia de cenrio de Juzo Final o entusiasmasse. - Ento, o que fazemos? - pergunto. - A nica coisa que podemos fazer, sargento. Levamos a batalha at eles. O modo como ele falou, sem dvidas, sem descrena, "Levamos a batalha at eles", um dos motivos que o tornam comandante. Parado minha frente, sorridente, confiante, os traos bem delineados lembrando-me de alguma esttua antiga, nobre, sbia, forte. Ele a rocha contra a qual as ondas aliengenas se chocam, enquanto ele continua intacto. "Ns somos a humanidade", dizia a faixa. Errado. Ns somos plidos reflexos dela, sombras fracas, ecos distantes. Ele a humanidade, sua essncia invencvel, invicta e pulsante. Naquele momento, se o comandante Vosch tivesse ordenado que eu pusesse uma bala na minha cabea pela causa, eu o teria feito. Eu o teria feito sem hesitao. - O que nos traz de volta sua misso - ele fala devagar. - Nossos voos de reconhecimento identificaram significativos bolses de combatentes infestados em e ao redor de Dayton. Um esquadro ser colocado l, e, nas prximas quatro horas, os soldados ficaro por sua conta. As probabilidades de sarem de l vivos mal chega a uma em quatro. Pigarreio. - E dois esquadres ficam aqui. Ele assente. Olhos azuis penetrantes. At o fundo da alma. - Depende de voc. O mesmo sorriso breve e reservado. Ele sabe o que vou dizer. Ele sabia antes de eu passar pela porta. Talvez meu perfil do Pas das Maravilhas o tivesse alertado, mas no acredito nisso. Ele me conhece.

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ainda mais feia do futuro na sala de execuo, aps meses de treinamento brutal que impeliu alguns de ns para alm do ponto de retorno, ns chegamos. Sobrevivemos morte de nossa infncia. Agora, somos soldados, talvez os ltimos que lutaro, a ltima e nica esperana da Terra, unidos como um s no esprito da vingana. No escuto sequer uma palavra do discurso de Vosch. Observo o sol erguer-se sobre o seu ombro, emoldurado pelas torres gmeas da central de energia, a luz refletindo o brilho da nave me em rbita, a nica imperfeio no cu que, fora isso, seria perfeito. To pequena, to insignificante. como se eu pudesse estender a mo e arranc-la do cu, jog-la ao cho, transform-la em p sob meu calcanhar. O fogo em meu peito cresce, cada vez mais quente, espalha-se por todas as clulas do meu corpo. Ele derrete meus ossos, incinera minha pele. Eu sou o sol em estado de supernova. Eu estava enganado sobre a morte de Ben Parish no dia em que deixei a ala de convalescentes. Venho carregando o seu cadver malcheiroso dentro de mim durante todo esse tempo. Agora, o que resta dele queimado, enquanto olho para a figura solitria que acendeu esse fogo. O homem que me mostrou o verdadeiro campo de batalha. Que me esvaziou para que eu pudesse ser novamente preenchido. Que me matou para que eu pudesse viver. Juro que posso v-lo olhando para mim com seus olhos azuis e glidos que enxergam at o fundo de minha alma. E eu sei o que ele est pensando. "Somos um, voc e eu. Irmos no dio, irmos na astcia, irmos no esprito de vingana"

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"oc me salvou." Deitada em seus braos naquela noite, com essas palavras em meus ouvidos, eu penso: "Idiota, idiota, idiota. Voc no pode fazer isso. Voc no pode, no pode, no pode" Regra nmero um; no confie em ningum. O que leva regra nmero dois: a nica forma de ficar viva o mximo de tempo possvel ficar sozinha o mximo de tempo possvel. E agora quebrei as duas. Ah, eles so muito espertos. Quanto mais difcil fica a sobrevivncia, mais voc quer se agrupar. E quanto mais quer se agrupar, mais difcil se torna a sobrevivncia. Acontece que tive minha chance e no me dei muito bem sozinha. Na verdade, quebrei a cara. Eu teria morrido, se Evan no tivesse me encontrado. O corpo dele colado s minhas costas, o brao envolvendo-me pela cintura de modo protetor, a respirao provocando uma comicho gostosa na minha nuca. O quarto est muito frio. Seria bom entrar sob as cobertas, mas no quero me mexer. No quero que ele se mexa. Deslizo os dedos em seu brao nu, lembrando o calor de seus lbios, a maciez de seus cabelos na minha mo. O garoto que nunca dorme, dormindo. Repousando no litoral de Cassiopeia, uma ilha no meio de um mar de sangue. "Voc tem a sua promessa para Sammy, e eu tenho voc." No posso confiar nele. Preciso confiar nele. No posso ficar com ele. No posso deix-lo para trs. No se pode mais confiar na sorte. Os Outros me ensinaram essa lio, Mas ainda possvel confiar no amor? No que eu o ame. Nem mesmo sei o que o amor. Sei os sentimentos que Ben Parish despertava em mim, e impossvel descrev-los, pelo menos com qualquer palavra que eu conhea. Evan se mexe s minhas costas. - Est tarde - ele murmura. - melhor voc dormir um pouco. "Como sabe que estou acordada?"

v:

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A5 ONPA

- Eu estava voltando para... para dar uma olhada em voc. Por favor, d para abaixar a arma? - Voc sabe que eu no precisava abrir - rosnei para ele, baixando a arma. - Eu poderia ter atirado atravs da porta. - Da prxima vez, eu vou bater, juro. - Ele me lana o caracterstico sorriso de lado. - Vamos combinar um cdigo para quando voc quiser vir se esgueirando at onde estou. Uma batida significa que voc gostaria de entrar. Duas, que voc s est passando para me espionar enquanto durmo. Os olhos de Evan vo do meu rosto para a camisa (que, na verdade, dele) e para minhas pernas nuas, parando ali muito tempo antes de voltar ao meu rosto. Seu olhar caloroso. Minhas pernas esto frias. Ele d uma batida no batente. Mas o sorriso que lhe permite entrar. Sentamo-nos na cama. Tento ignorar o fato de que estou usando a camisa dele, e que essa camisa carrega o cheiro dele, e que ele est sentado a uns 30 centmetros de mim, tambm cheirando como ele, e tambm que h um pequeno n duro na boca do meu estmago, como se fosse uma brasa ardente. Quero que ele me toque outra vez. Quero sentir suas mos, macias como nuvens. Mas, se ele me tocar, receio que todos os bilhes e bilhes de tomos que formam o meu corpo explodam e se espalhem no universo. - Ele est vivo? - Evan sussurra. Aquele olhar triste e desesperado est de volta. O que aconteceu l fora? Por que ele est pensando em Sams? Dou de ombros. Como responder a isso? - Eu sabia quando Lauren estava. Isto , eu sabia quando ela no estava. - Mexendo na colcha, correndo os dedos sobre a costura, contornando as bordas dos pedaos de tecido como se estivesse trilhando o caminho num mapa do tesouro. - Eu sentia. ramos apenas Vai e eu, ento. Vai estava muito doente, e eu sabia que ela no tinha muito tempo. Eu sabia qual seria o momento, at quase a hora exata: eu tinha passado por aquilo seis vezes. Ele precisa de um minuto para continuar. Alguma coisa realmente o assustou. Seus olhos no param quietos. Eles disparam pelo quarto, como que tentando encontrar algo para se distrair, ou talvez o contrrio, algo para se fixar nesse momento. Nesse momento comigo. No no momento em que no consegue parar de pensar. - Certo dia, eu estava l fora - ele conta - pendurando alguns lenis para secar no varal, e esse sentimento esquisito tomou conta de mim.

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- Motivo? - pergunto com suavidade, - Ahn... voc muito bonita? - Acho que serve. No sei se verdade, mas bom. Ele segura meu rosto com ambas as mos e inclina-se para um terceiro beijo demorado, inflamando o n fervilhante no meu abdmen, os cabelos na nuca se arrepiando em uma dancinha alegre. - verdade - ele sussurra, nossos lbios se roando. Adormecemos na mesma posio de conchinha em que estivemos horas antes, a palma de sua mo pressionada abaixo de meu pescoo. Acordo altas horas da noite e, por um segundo, estou de volta floresta, enfiada no meu saco de dormir, apenas eu, meu ursinho e meu Mf6. E um estranho apertando o corpo junto ao meu. "No, est tudo bem, Cassie. Evan, o que a salvou, o que cuidou de voc at recuperar a sade e o que est disposto a arriscar a vida para que possa cumprir uma promessa ridcula. Evan, o reparador que reparou em voc. Evan, o garoto simples de fazenda com mos quentes, delicadas e macias." Meu corao falha uma batida. Que espcie de garoto de fazenda tem mos macias? Afasto a mo dele do meu peito. Ele se mexe, suspirando na minha nuca. Agora, os cabelos que os lbios dele roaram danam num ritmo diferente. Passo levemente a ponta dos dedos na palma de sua mo. Macia como bumbum de beb. "Certo, no entre em pnico. Faz alguns meses que ele no trabalha na fazenda. E voc sabe como as cutculas dele so bem cuidadas... mas podem anos de calosidades desaparecer depois de alguns meses caando na floresta?" Caando na floresta... Abaixo um pouco a cabea para sentir o cheiro de seus dedos. Provavelmente minha imaginao excessivamente ativa, mas percebo o cheiro acre e metlico de plvora? Quando ele disparou uma arma? Evan no tinha ido caar naquela noite, foi apenas visitar o tmulo de Lauren. Estou deitada totalmente desperta em seus braos, enquanto o dia amanhece, sentindo o corao dele batendo junto s minhas costas, o meu corao batendo de encontro mo dele. "Voc deve ser um pssimo caador. Quase nunca volta com algum animal." "Na verdade, eu sou muito bom." "Voc simplesmente no tem coragem de matar?"

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a5bO

se encontrarmos a base abandonada? Como ento vamos encontrar o rastro de Sammy? Quando vamos dizer que j chega e desistirmos? - Eu nunca vou desistir - afirmo. Espero pelo cair da noite. Esperar nunca foi o meu forte, e ele percebe a minha inquietao. - Voc vai icar bem? - Parado junto porta da cozinha, fuzil pendurado ao ombro. Segurando meu rosto delicadamente nas mos macias. E eu olhando para aqueles olhos de cachorrinho. A corajosa Cassie, a confiante Cassie, a efemrida, a isca Cassie. "Claro, vou ficar tima. Voc sai, mata algumas pessoas, e eu vou estourar pipoca." Ento, vejo-me trancando a porta trs dele. Vendo-o sair com tranqilidade da varanda e caminhar at as rvores na direo do oeste, para a rodovia, onde, todos sabem, caa nova como alces, coelhos e Homo sapiens gostam de se reunir. Examino todos os quartos. Quatro semanas trancada ali como algum em priso domiciliar, imagina-se que eu tivesse investigado um pouco. O que encontro? Nada. E muito. lbuns com fotos de famlia. Ali est o beb Evan no hospital, usando a touca listrada de recm-nascido. Evan dando os primeiros passos, empurrando um cortador de grama. Evan com 5 anos montado num pnei. Evan com 10 anos no trator. Evan com 12 anos usando o uniforme de beisebol... E o resto da famlia, inclusive Vai. Reconheo-a de imediato. Ver o rosto da garota que morreu em seus braos e cujas roupas usei traz muitas lembranas desagradveis. De repente, sinto-me a pior pessoa que resta na face da Terra. Ver a famlia dele diante da rvore de Natal, reunida em volta de bolos de aniversrio, caminhando em trilhas nas montanhas, faz tudo me descer pela garganta: o fim das rvores de Natal, dos bolos de aniversrio, das frias em famlia e de outras 10 mil outras atividades normais. A cada fotografia, o toque de um sino, um timer clicando na direo do fim da normalidade. E ela tambm est em algumas das fotografias. Lauren. Alta. Atltica. Ah, e loira. Claro, tinha que ser. Eles formam um casal muito atraente. Em mais da metade das fotografias, ela no est olhando para a cmera, est olhando para ele. No do jeito que eu olharia para Ben Parish, com o olhar todo meloso. Ela olha para Evan com determinao, como "Este aqui? E meu." Guardo os lbuns. Minha parania est perdendo a fora. "E ento ele tem mos macias. E da? Mos macias so uma coisa boa." Acendo um fogo forte a fim de aquecer o aposento e afastar as sombras que se acu-

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"Voc sabe dizer quem o inimigo em tempos de guerra, Cassie?" Dou alguns passos para trs. Recuo da mensagem que a arma me envia. Recuo at a porta, enquanto mantenho a luz acesa sobre seu cano negro e brilhante. E, ento, viro-me e corro. E me choco em seu peito rgido como pedra.

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- Cassie? - ele diz, segurando meus braos para que eu no caia de costas. - O que voc est fazendo aqui? - Ele olha por cima do meu ombro para dentro do celeiro. - Achei que escutei um barulho. Sua idiota! Agora ele poderia decidir investigar, mas dizer aquilo foi a primeira coisa que me ocorreu. Eu deveria treinar para no deixar escapar tudo que me vem cabea. Se eu continuar viva nos prximos cinco minutos, claro. Meu corao batia com tanta fora, que eu sentia os ouvidos tinindo. - Pensei que voc... Cassie, voc no deveria vir aqui noite. Concordo com um gesto de cabea e me obrigo a olh-lo nos olhos. Evan Walker um reparador. - Eu sei, foi burrice, mas voc demorou para voltar. - Eu estava perseguindo um alce. - Ele uma enorme sombra com formato de Evan diante de mim, uma sombra com um fuzil de alta potncia de encontro ao fundo de um milho de sis. "Aposto que sim." - Vamos para dentro, est bem? Estou congelando. Ele no se move. Est olhando para o interior do celeiro. - J verifiquei - digo, tentando manter a voz calma. - Ratos. - Ratos? - , ratos. - Voc escutou ratos? No celeiro? De dentro de casa? - No. Como eu poderia ouvir ratos de l? - Um revirar de olhos desesperado seria timo agora. No um riso nervoso que escapa em seu lugar. - Sa na varanda para pegar um pouco de ar fresco. - E voc os ouviu da varanda?

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S A 5

- Voc achou o fuzil. - No foi uma pergunta. Evan se vira. De costas para o fogo, seu rosto est envolto nas sombras. No consigo ver sua expresso, mas ele fala em tom casual. - Eu o achei h alguns dias na rodovia. Lembrei que voc tinha dito que deixou o fuzil cair quando correu, ento eu vi as iniciais e imaginei que fosse seu. Durante um minuto, no digo nada. A explicao faz sentido. Eu s no esperava que ele tocasse no assunto de maneira to direta. - Por que no me contou? - pergunto finalmente. Ele d de ombros. - Eu ia contar. Acho que esqueci. O que est fazendo com essa arma, Cassie? "Ah, eu estava pensando em estourar a sua cabea, s isso. Achei que talvez voc fosse um Silenciador, ou um traidor da sua espcie, ou alguma coisa parecida com isso. Haha!" Acompanho seus olhos at a arma em minha mo e, de repente, sinto vontade de chorar. - Temos que confiar um no outro - sussurro. - No temos? - Sim - Evan responde, agora se aproximando de mim. - Ns temos. - Mas como... como se faz para confiar em algum? - pergunto. Ele est ao meu lado agora, No tenta apanhar a arma. Ele tenta peg-la com o olhar. E quero que ele me apanhe, antes que eu me afaste demais do Evan-que-pensei-conhecer, que me salvou para salvar a si mesmo de cair. Ele tudo que possuo no momento. Ele o minsculo arbusto que cresce num penhasco ao qual me seguro. "Ajude-me, Evan. No me deixe cair. No me deixe perder a parte de mim que me faz humana." - A gente no pode se obrigar a acreditar em nada - Evan responde com suavidade. - Mas a gente pode se permitir acreditar. A gente pode se permitir confiar. Aceno com a cabea, e o encaro. Aqueles olhos calorosos como chocolate. To ternos e tristes. Droga, por que ele precisa ser to atraente? E por que eu preciso ter tanta conscincia desse fato? E qual a diferena da confiana que tenho nele da de Sammy ao segurar a mo do soldado antes de subir naquele nibus? O estranho que os olhos dele me lembram dos de Sammy, cheios de vontade de saber se vai ficar tudo bem. Os Outros responderam a essa pergunta com um inconfundvel "no". Assim, no que isso me transforma, se eu der a Evan a mesma resposta? - Eu quero. Realmente, muito mesmo.

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Apenas o vento glido disparando pela janelinha do Falco Negro, mas essa impresso que o som d, Na poca da peste, quando as pessoas morriam s centenas todos os dias, os apavorados residentes da cidade das Barracas, s vezes, jogavam pessoas inconscientes no fogo por engano, e no apenas elas eram ouvidas sendo queimadas vivas, mas tambm se podia senti-las como um soco no corao. Algumas lembranas nunca podem ser deixadas para trs. Elas no pertencem ao passado. Elas pertencem a voc. O mundo est gritando. O mundo est sendo queimado vivo. Pelas janelas do helicptero, possvel ver incndios pontilhando a paisagem escura, manchas de cor mbar de encontro ao fundo negro, multiplicando-se medida que nos aproximamos dos arredores da cidade. Aqueles fogos so piras funerrias. Raios de tempestades de vero os iniciaram, e os ventos de outono carregaram as brasas incandescentes para novos terrenos em que possam se alimentar, porque havia tanto para comer... a despensa estava lotada. O mundo vai queimar durante anos. Ele vai queimar at eu atingir a idade de meu pai. Se viver tanto tempo. Estamos pairando 30 metros acima da copa das rvores, os rotores abafados por algum tipo de tecnologia moderna, aproximando-nos do centro de Dayton pelo norte. Uma neve fraca est caindo, cintilando entre os fogos abaixo como halos dourados, derramando luz, iluminando nada. Afasto-me da janela e vejo Esp do outro lado do corredor me olhando fixamente. Ela levanta dois dedos. Aceno com a cabea. Dois minutos para o salto. Puxo a bandana para baixo, a fim de posicionar as lentes da ocular sobre meu olho esquerdo, e ajeito a tira. Esp aponta para Teacup, na cadeira ao meu lado. A ocular dela no para de escorregar. Aperto a tira. Ela me d um sinal de positivo com o polegar, e algo azedo me sobe pela garganta. Sete anos de idade. Querido Jesus. Inclino-me e grito em seu ouvido:

mundo est gritando.

fim Y A N C E V

- Fique bem do meu lado, entendeu? Teacup sorri, sacode a cabea, aponta para Esp. - Vou ficar com ela! Rio. Teacup no boba. Sobrevoando o rio agora, o Falco Negro est passando somente a alguns metros acima da gua. Esp est checando a arma pela milsima vez. Ao lado dela, Flintstone est batendo o p, nervoso, olhando para a frente, olhando para nada. L est Dumbo verificando seu kit mdico, e Oompa inclinando a cabea para que no o vejamos enfiar a ltima barra de chocolate na boca. Finalmente, Po de L, de cabea baixa, mos dobradas no colo. Reznik ihe deu o nome de Po de L porque disse que ele era suave e doce. Eu no acho que seja nem uma coisa nem outra, principalmente no estande de tiro. No geral, Esp melhor atiradora, mas eu j vi Po de L derrubar seis alvos em seis segundos. ", Zumbi. Alvos. Contornos de seres humanos em compensado. Quando se tratar da coisa verdadeira, como ento vai ser a sua mira? Ou a de qualquer um de vocs?" Inacreditvel. Somos a vanguarda. Sete crianas que h somente seis meses eram, bem... apenas crianas. Somos a resposta aos ataques que deixaram 7 bilhes de mortos. Ali est Esp, encarando-me novamente. Quando o helicptero comea a descer, ela abre a fivela das tiras do paraquedas e atravessa o corredor. Pe as mos nos meus ombros e grita no meu rosto: - Lembre-se do crculo! Ns no vamos morrer! Mergulhamos depressa na zona de salto, na vertical. O helicptero no pousa, paira alguns centmetros acima do terreno congelado, enquanto o esquadro pula para fora. Pela portinhola aberta, vejo Teacup lutando com as tiras. Ento, ela se liberta e salta na minha frente. Sou o ltimo. Na carlinga, o piloto olha por cima do ombro e me d um sinal de positivo. Retribuo o sinal. O Falco Negro dispara para o cu noturno, voltando direto para o norte, a fuselagem negra misturando-se rapidamente s nuvens escuras, at que elas o engolem, e, ento, ele desaparece. Os rotores limparam a neve do ar no pequeno parque junto ao rio. Depois da partida do helicptero, a neve retorna, girando furiosamente nossa volta. O sbito silncio que segue os gritos do vento ensurdecedor. Bem a nossa frente, uma imensa sombra humana assoma: a esttua de um

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A5sdng

veterano da guerra da Coria. esquerda da esttua encontra-se a ponte. Do outro lado, dez quarteires a sudoeste, est o velho tribunal, onde vrios infestados tinham acumulado um pequeno arsenal de armas automticas e lanadores de granadas, alm de msseis FIM-92 Stinger, segundo o perfil do Pas das Maravilhas de um dos infestados capturado na Operao L Vem o Pato. Foram os msseis Stinger que nos trouxeram para esse lugar. Nossa fora area foi devastada pelos ataques, ento fundamental que protejamos os poucos recursos que nos restam. Nossa misso dividida em duas etapas: destruir ou capturar qualquer material blico inimigo e matar todos os infestados. Matar com danos extremos. Esp na ponta: ela tem a viso mais aguada. Ns a seguimos passando pela esttua de semblante srio at a ponte; Flint, Dumbo, Oompa, Po de L e Teacup cobrindo a retaguarda. Serpenteando entre os carros abandonados que parecem saltar por uma cortina branca, cobertos pelos piores detritos de trs estaes. Alguns tiveram os vidros estilhaados, decorados com grafites, despojados de quaisquer valores, mas o que ainda valioso? Teacup correndo conosco, na minha frente, com os ps de beb. Ela valiosa. L est o maior benefcio da Chegada. Ao nos matarem, eles nos mostraram a idiotice dos bens materiais. O sujeito que era dono dessa BMW agora est no mesmo lugar que a proprietria desse Kia. Paramos perto de Patterson Boulevard, na extremidade sul da ponte. Escondemo-nos ao lado do para-choque amassado de um SUV e observamos cuidadosamente a estrada frente. A neve reduz nossa visibilidade a cerca de meio quarteiro. Isso pode levar algum tempo. Olho para o relgio. Quatro horas at retornar ao ponto de encontro no parque. Um carro-tanque enguiou no meio do cruzamento, a 20 metros, bloqueando nossa viso do lado esquerdo da rua. No consigo enxergar, mas, pelas informaes recebidas sobre a misso, sei que h um edifcio de quatro andares naquele lado, um excelente ponto de guarda, se o inimigo quisesse ficar de olho na ponte. Fao sinal para Esp para se manter direita quando deixamos a ponte, ficando entre o carro-tanque e o edifcio. Ela se move rapidamente na frente do veculo e estende-se no cho. O esquadro a imita, e eu rastejo de bruos para me juntar a ela. - O que est vendo? - sussurro. - Trs deles, 2 horas. Observo o edifcio do outro lado da rua pela ocular com olhos semicerrados. Pelos flocos algodoados de neve, vejo trs bolhas verdes de luz

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- Pegue eles. A bala de Esp atinge uma das luzes verdes balouantes, e a luz se apaga. Uma das luzes escapa para a direita. Esp vira o cano para o meu rosto. Abaixo-me quando ela atira novamente, e a segunda luz se apaga. A terceira parece encolher enquanto ele corre pela rua, voltando para o lugar de onde veio. Eu me levanto de um salto. No posso deixar que ele fuja para soar o alarme, Esp me agarra pelo pulso e me puxa com fora, para que eu me abaixe. - Droga, Esp, o que voc... - uma armadilha. - Ela aponta para a cicatriz de 15 centmetros no concreto. - Voc no escutou? No foram eles que deram o tiro. Ele veio dali. - Com um gesto brusco de cabea, ela mostra o edifcio do lado oposto da rua. - Da nossa esquerda. E, a julgar pelo ngulo, do alto, talvez do telhado. Sacudo a cabea. Um quarto infestado no telhado? Como ele sabe que estamos ali, e por que no avisou os outros? Estamos escondidos atrs do carro-tanque, o que significa que ele deve ter nos visto na ponte. Deve ter nos visto e esperado para atirar at que estivssemos fora de vista e no houvesse condies de nos atingir. No fazia sentido. E Esp continua, como se lesse a minha mente. - Acho que isso o que eles querem dizer com "a nvoa da guerra". Concordo com um gesto de cabea. Os fatos esto ficando muito complicados, tudo acontece depressa demais. - Como ele nos viu atravessar? - pergunto. Ela sacode a cabea. - Viso noturna, s pode ser. - Ento estamos ferrados. - Encurralados. Ao lado de milhares de litros de gasolina. - Elevai atirar no carro-tanque. Esp d de ombros. - Com uma bala, de jeito nenhum. Isso s funciona nos filmes, Zumbi. Ela me olha, esperando por uma deciso. Juntamente com o resto do esquadro. Viro-me para trs. Eles esto me olhando, olhos grandes e arregalados na escurido tomada pela neve. Teacup est congelando, ou tremendo de completo horror. Flint est de cara feia. Ele o nico a se manifestar e externar o que os demais esto pensando. - Sem sada. Abortamos agora, certo? Tentador, mas uma atitude suicida. Se o atirador no telhado no nos atingir na retirada, os reforos que devem estar vindo atingiro.

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RCCK Y A H C E i r

Bater em retirada no uma opo. Avanar no uma opo. Ficar onde nos encontramos no uma opo. No h opes. Correr = morrer. Ficar = morrer. - Por falar em viso noturna - Esp resmunga - , eles deveriam ter pensado nisso antes de nos largar em uma misso noturna. Estamos totalmente cegos aqui. Olho para ela. "Totalmente cegos. Obrigado, Esp." Ordeno ao esquadro que se rena a minha volta e sussurro: - Prximo quarteiro, lado direito, ligado aos fundos do edifcio, h uma garagem. - Ou pelo menos deveria haver, segundo o mapa. - Subimos ao terceiro andar. Esquema de duplas: Flint com Esp, Po de L com Oompa, Dumbo com Teacup. - E voc? - Esp pergunta. - Quem seu companheiro? - No preciso de um companheiro - respondo. - Eu sou um maldito Zumbi. Ali vem o sorriso. Espero por ele.

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Mostro a barragem que leva para a beira da gua. - Andem at aquela trilha e no esperem por mim - digo a Esp. Ela sacode a cabea, franzindo o cenho. Eu me mantenho firme, e continuo com a expresso mais sria possvel. - Pensei que tinha ganhado voc com a observao sobre o zumbi. Qualquer dia desses, vou conseguir arrancar-lhe um sorriso, cabo. Ainda longe de um sorriso. - Acho que no, senhor. - Voc tem alguma coisa contra sorrisos? - Foi a primeira coisa que desapareceu. - Ento a neve e a escurido a engoliram. O resto do esquadro a seguiu. Ouo Teacup choramingando baixinho, enquanto Dumbo a incentiva. - Olhe, Cup, corra bem depressa, certo? Eu me agacho ao lado do tanque de combustvel, seguro a tampa de metal, proferindo uma daquelas oraes contraintuitivas de que esse garo-

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to mau est cheio, ou melhor, meio cheio, visto que os gases vo nos dar o melhor custo-benefcio. No ouso pr fogo na carga, mas os poucos litros de diesel contidos debaixo dela devem ser suficientes. Espero. A tampa est congelada. Bato nela com a coronha do fuzil, seguro-a com as duas mos e uso toda a fora que tenho. Ela se solta com um chiado muito pungente e satisfatrio. Tenho dez segundos. Devo contar? No, dane-se. Puxo o pino da granada, jogo-a na abertura e disparo colina abaixo. A neve segue, intermitente, os meus passos, O dedo do meu p prende-se em algo e sigo tropeando o resto do caminho, aterrissando de costas no fundo, batendo a cabea no asfalto da trilha pavimentada. Vejo a neve girando em volta de minha cabea e sinto o cheiro do rio. Logo escuto um suave vu-vrump, e o carro-tanque salta cerca de meio metro no ar, seguido por uma fantstica bola de fogo refletida pela neve que cai, um miniuniverso de minsculos sis cintilantes. Eu me levanto e corro colina acima. impossvel enxergar a equipe. Posso sentir o calor na face esquerda quando corro paralelamente ao veculo, que ainda est inteiro, o tanque intacto. Jogar a granada no tanque de combustvel no incendiou a carga. Devo jogar outra? Continuo correndo? Ofuscado pela exploso, o atirador iria tirar seus culos de viso noturna. Mas ele no vai ficar sem enxergar durante muito tempo. Passei o cruzamento e estou no meio-fio quando a gasolina pega fogo. A exploso me joga para a frente, sobre o corpo do primeiro Ted morto por Esp, e direto nas portas de vidro do edifcio comercial. Escuto algo se quebrar. Espero que sejam as portas, e no alguma parte importante do meu corpo. Imensos fragmentos pontiagudos de metal caem como chuva, pedaos do tanque destrudo pela exploso atirados a centenas de metros em todas as direes na velocidade de uma bala. O calor insuportvel. como se eu tivesse sido engolido pelo sol. O vidro atrs de mim se estilhaa devido a uma bala de alto calibre, e no por causa da exploso. "Meia quadra da garagem. Ande, Zumbi." E vou o mais depressa que posso, at encontrar Oompa encolhido na calada, Po de L ajoelhado ao seu lado, puxando-o pelo cotovelo, o rosto retorcido em um grito silencioso. Tinha sido Oompa quem ouvi gritando depois que o carro-tanque explodiu, e preciso apenas de meio segundo para descobrir o motivo: um pedao de metal do tamanho de um Frisbee projeta-se da parte inferior das costas dele. Empurro Po de L na direo da garagem. - Vai! - e ergo o pequeno corpo redondo de Oompa por cima de meu

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RICK YflNCEY

ombro. Dessa vez, escuto o tiro do fuzil, dois segundos depois que o atirador do outro lado da rua dispara, e um pedao de concreto solta-se da parede atrs de mim. O primeiro andar da garagem est separado da calada por uma parede de concreto na altura da cintura. Passo Oompa sobre ela, e, ento, vou para o outro lado com um salto e me abaixo. Ka-tump: um pedao da parede do tamanho de um punho dispara em minha direo. Ajoelhado ao lado de Oompa, olho e vejo Po de L correndo at o poo de uma escada. Agora, contanto que no haja outro atirador escondido nesse prdio, e contanto que o infestado que escapou tambm no tenha se ocultado aqui... Um rpido exame do ferimento de Oompa no encorajador. Quanto mais rpido eu conseguir lev-lo para cima ao encontro de Dumbo, melhor. - Cabo Oompa - sussurro em seu ouvido. - Voc no tem permisso para morrer, entendeu? Ele acena com a cabea, enchendo o pulmo com o ar glido, expirando-o em seguida, morno ao sair do interior de seu corpo. Mas ele est branco como a neve que se agita na luz dourada. Torno a coloc-lo no ombro e corro para a escada, mantendo-me o mais abaixado possvel, sem perder o equilbrio. Subo os degraus de dois em dois at chegar ao terceiro andar, onde encontro a unidade agachada atrs da primeira fila de carros, vrios metros longe da parede voltada para o edifcio onde est o atirador. Dumbo est ajoelhado ao lado de Teacup, cuidando da menina. O traje dela est rasgado, e posso ver um corte vermelho bem feio, onde uma bala atravessou-lhe a barriga da perna. Dumbo joga uma atadura sobre o ferimento e entrega Teacup a Esp, antes de correr para perto de Oompa. Flintstone est sacudindo a cabea para mim. - Eu disse que devamos abortar - Flint fala com um brilho hostil no olhar. - Agora, veja s. Eu o ignoro e me viro para Dumbo. - E ento? - No est nada bem, sarge. - Ento, faa-o ficar bem. - Olho para Teacup, que enterrou a cabea no peito de Esp, choramingando baixinho. - E superficial - Esp me diz. - Ela pode andar. Aceno com a cabea. Oompa mal, Teacup com um tiro na perna, Flint pronto para um motim, um atirador do outro lado da rua e cerca de uma centena de seus melhores amigos a caminho da festa. Preciso encontrar uma soluo brilhante, e depressa.

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- Ele sabe onde estamos, o que significa que no podemos ficar muito tempo aqui. Veja se vocs podem carreg-lo. Esp assente com um gesto de cabea, mas no consegue desgrudar Teacup dela. Estendo as mos midas do sangue de Oompa: "D a garota para mim." Entregue, Teacup se retorce de encontro minha camisa. Ela no me quer. Mostro a rua com um gesto brusco de cabea e digo para Po de L: - Cabo, v com Esp. Tire o filho da me dali. Esp e Po de L agacham-se entre dois carros e desaparecem. Acaricio a cabea descoberta de Teacup, em algum ponto do caminho ela tinha perdido o quepe, e observo Dumbo puxar o fragmento nas costas de Oompa com cuidado. Oompa uiva de dor, os dedos agarrando o cho. Inseguro, Dumbo olha para mim. Fao um aceno. Aquilo tem que sair. - Depressa, Dumbo. Quanto mais devagar, pior. - E, ento, ele puxa. Oompa dobra-se sobre si mesmo, e os ecos de seus gritos disparam pela garagem. Dumbo joga o pedao denteado de metal para o lado e ilumina a ferida aberta com a lanterna. Com uma careta, rola Oompa para que fique de costas. A frente da camisa est encharcada. Dumbo rasga, expondo o ferimento de sada: o estilhao tinha entrado pelas costas e atravessado para o outro lado. Flint vira-se e rasteja alguns metros. Suas costas se arqueiam quando vomita. Teacup fica muito quieta ao assistir a tudo aquilo. Ela vai entrar em choque. Teacup, a que gritava mais alto durante os ataques simulados no ptio. Teacup, a mais sedenta de sangue, a que cantava mais alto no P&R. Eu a estou perdendo. E estou perdendo Oompa. Enquanto Dumbo pressiona-lhe o ferimento no abdmen com ataduras, tentando estancar o fluxo, os olhos dele procuram os meus. - Quais so suas ordens, cabo? - pergunto a ele, - Eu... eu no vou... no... Dumbo joga fora a atadura encharcada de sangue e aperta uma nova no estmago de Oompa. Olhando para o meu rosto. No precisa dizer nada. No para mim. No para Oompa. Tiro Teacup do colo e ajoelho ao lado de Oompa. Seu hlito tem cheiro de sangue e chocolate. - E porque sou gordo - ele diz com dificuldade, e comea a chorar. - Pare com essa merda - digo para ele, srio. Ele sussurra algo. Aproximo meu ouvido de sua boca.

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BICK VANCEY

- Meu nome Kenny. - Como se fosse um terrvel segredo que ele tinha receio de contar. Ele revira os olhos para o teto. E, ento, se vai.

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Teacup perdeu o controle. Abraando as pernas, testa pressionada de encontro aos joelhos erguidos. Chamo Flint para ficar de olho nela, Estou preocupado com Esp e Po de L. Flint parece querer me matar com as prprias mos. - Foi voc quem deu a ordem - ele dispara. - Fique voc de olho nela. Dumbo est limpando as mos do sangue de Oompa, no, de Kenny. - Pode deixar, sarge - ele diz com calma, mas suas mos tremem. - Sarge - Flint diz com irritao. - Isso mesmo. E agora, sarge? Eu o ignoro e me arrasto at a parede, onde encontro Po de L agachado atrs de Esp. Ela est de joelhos, espiando sobre a borda da parede para o edifcio do outro lado da rua. Eu me abaixo ao lado dela, evitando o olhar interrogativo de Po de L. - Oompa no est mais gritando - Esp diz sem tirar os olhos do edifcio. - O nome dele era Kenny - conto. Esp assente com um gesto de cabea. Ela entende o recado, Po de L leva um ou dois minutos a mais. Ele corre, abrindo distncia entre ns, aperta ambas as mos no concreto e enche os pulmes de ar, de um jeito profundo e trmulo. - Voc teve que fazer isso, Zumbi - Esp diz. - Se no fosse assim, todos poderamos estar como Kenny. Isso soa mesmo muito bem. Soou bem quando eu o disse a mim mesmo. Observando o perfil de minha companheira, imagino o que Vosch estava pensando ao prender as divisas no meu colarinho. O comandante promoveu o membro errado do esquadro. - E ento? - pergunto a ela. Esp mostra o outro lado da rua com um gesto de cabea. - Est se escondendo.

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Levanto-me devagar. Sob a luz do fogo que se apaga, posso ver o edifcio: uma fachada de janelas quebradas, tinta branca descascada e o telhado um andar mais alto do que onde estamos. Uma sombra indistinta que pode ser de uma torre dagua, mas tudo que vejo. - Onde? - sussurro. - Ele acabou de se abaixar de novo. Faz isso o tempo todo, como uma caixa de surpresas. - S um? - Eu s vi um. - Ele acende? Esp sacode a cabea. - Negativo, Zumbi. Ele no parece infestado. Mordo o lbio inferior. - Po de L tambm viu o cara? Ela assente. - Nada de verde. - Observando-me com os olhos escuros como facas que cortam fundo. - Talvez ele no seja o atirador... - tento adivinhar. - Vi a arma - ela diz. - Fuzil de atirador. Ento, por que ele no tem o brilho verde? Os sujeitos na rua acendiam, e estavam mais longe do que ele. Portanto, acho que no importa se ele exibe um brilho verde, roxo ou nenhum: ele est tentando nos matar, e no podemos sair daqui at ele ser neutralizado. E temos que ir embora antes que o Ted que fugiu volte com reforos. - Eles no so espertos? - Esp resmunga, como se tivesse lido meus pensamentos. - Usar um rosto humano para que no se possa confiar em nenhum rosto humano. A nica resposta: matar todos ou arriscar-se a ser morto por qualquer um. - Ele acha que somos um deles? - Ou decidiu que isso no importa. A nica maneira de ficar seguro. - Mas ele atirou na gente, e no nos trs embaixo dele. Por que ele iria ignorar os alvos fceis e tentar um impossvel? Como eu, minha companheira no tem resposta para essa pergunta. Ao contrrio de mim, o assunto no prioritrio em sua lista de questes a serem resolvidas. - A nica maneira de ficar seguro - ela repete incisivamente. Olho para Po de L, que est olhando para mim. Aguardando minha deciso, mas na verdade no h deciso a ser tomada.

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RICK Y N C E

- Voc consegue acertar o cara daqui? - pergunto a Esp. Ela sacode a cabea. - Longe demais. S vou revelar nossa posio. Corro at onde Po de L est. - Fique aqui. Em dez minutos, aparea para o sujeito e nos d cobertura enquanto atravessamos. - ele ficou me encarando com olhar inocente e confiante. - Sabe, cabo, costume acusar o recebimento de uma ordem do oficial comandante. Po de L assente. Tento novamente. - Com um "sim, senhor" - ele assente de novo. - Em voz alta. Com palavras. Outro aceno de cabea. Certo, pelo menos tentei. Quando Esp e eu nos juntamos aos outros, o corpo de Oompa no est mais l. Eles o colocaram em um dos carros. Idia de Flint. Uma idia muito semelhante do que faria conosco. - Estamos bem protegidos aqui. Sugiro que a gente se esconda nos carros at a hora do encontro. - S o voto de uma pessoa conta nessa unidade, Flint - digo a ele. - , e como isso est funcionando? - ele diz, sarcasticamente. Ah, j sei. Vamos perguntar ao Oompa! - Flintstone - Esp diz. - Calma. Zumbi est certo. - At voc cair numa emboscada, da eu acho que ele vai estar errado. - E ento voc vai ser o oficial comandante e vai poder tomar as decises - disparo irritado. - Dumbo, voc assume a tarefa de Teacup. - Se conseguirmos tir-la de perto de Esp. Ela havia voltado a se colar perna da garota. - Se no voltarmos em 30 minutos, porque no vamos voltar. E, ento, Esp diz: - Ns vamos voltar.

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O carro-tanque queimou at os pneus. Agachados na entrada para pedestres da garagem, aponto para o edifcio do outro lado da rua, que exibe um brilho alaranjado devido ao fogo.

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^OND

- Ali nosso ponto de entrada. Terceira janela a partir do canto esquerdo, completamente destruda. Esp assente com um gesto, distrada. Algum pensamento a incomoda. Ela continua remexendo na ocular, afastando-a do olho, tornando a coloc-la. A segurana exibida diante do esquadro se foi. - O tiro impossvel... - ela sussurra. Ento ela se volta para mim. Como voc sabe quando est dando uma de Dorothy? Balano a cabea. De onde veio aquela idia? - Isso no est acontecendo com voc - garanto a ela, e dou nfase frase com um tapinha em seu brao. - Como voc pode ter certeza? - Olhos disparando de um lado a outro, procurando que algo acontea. Do jeito como os olhos de Tank danaram antes de endoidar. As pessoas loucas nunca acham que so loucas. Sua prpria loucura faz todo o sentido para elas. H um olhar desesperado, totalmente contrrio ao comportamento habitual de Esp. - Voc no est louca, acredite em mim. No foi a coisa certa a dizer. - Por que eu deveria? - ela replica bruscamente. E a primeira vez que ouo emoo em sua voz. - Por que devo acreditar em voc, e por que voc deveria acreditar em mim? Como voc sabe que no sou um deles, Zumbi? Finalmente, uma pergunta fcil. - Por que voc foi examinada. E no acendemos quando usamos a nossa ocular. Ela me fita durante um longo momento, e ento murmura: - Deus, eu gostaria que voc jogasse xadrez. Nossos dez minutos passaram. Acima de ns, Po de L dispara no telhado do outro lado da rua. O atirador responde ao fogo de imediato, e ns vamos. Mal samos do meio-fio quando o asfalto explode diante de ns. Separamo-nos, Esp zarpando para a direita, eu para a esquerda. Escuto o gemido da bala, um som agudo e spero, cerca de uma eternidade antes de ela rasgar a manga de minha jaqueta. muito difcil resistir ao instinto despertado em mim nos meses de treinamento para devolver o tiro. Salto para o meio-fio e, em dois passos, estou colado com fora de encontro ao agradvel concreto frio do edifcio. E quando vejo Esp escorregar no gelo e cair de rosto no meio-fio. Ela acena para mim. -No! Uma bala arranca um pedao do meio-fio e passa raspando em sua

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i|ja o - Eu tenho. - Colocando o fuzil no colo. - Bem aqui. - Ahn. Pensei que nossa misso era salvar a humanidade. Ela me olha com o canto do olho sem a ocular. - Xadrez, Zumbi: defender-se da jogada que ainda no aconteceu. Ser que importa se ele acende por trs de nossa ocular? Se ele erra os tiros quando poderia ter nos matado? Se dois acontecimentos so igualmente provveis, mas mutualmente excludentes, qual mais importante? Em qual voc apostaria sua vida? Estou assentindo com um gesto de cabea, mas no entendo nada. - Voc est dizendo que ele ainda pode estar infestado - conjeturo. - Estou dizendo que a aposta segura agir como se ele estivesse. Ela tira a faca de combate da bainha. Eu me encolho, lembrando-me da observao sobre Dorothy. Por que Esp tirou a faca? - O que importa - ela diz, pensativa. Minha companheira est tomada por uma imobilidade terrvel, um acmulo de trovoada prestes a estourar, um vulco fumegante prestes a entrar em erupo. - O que importa, Zumbi? Sempre fui muito boa em encontrar a resposta para essa pergunta. Fiquei ainda melhor depois dos ataques. O que realmente importa? Minha me morreu primeiro. Isso foi ruim, mas o realmente importante foi o fato de ainda ter o meu pai, meu irmo e minha irmzinha. E ento eu os perdi. E o que importava era o fato de ainda ter a mim mesma. E no havia muita coisa importante quando se tratava apenas de mim. Comida. gua. Abrigo. Do que mais voc precisa? O que mais importa? Isso ruim, a meio caminho de ser realmente ruim. No tenho idia de aonde ela quer chegar com aquilo, mas se Esp der uma de Dorothy agora, estou ferrado. E talvez o resto da equipe comigo. Preciso traz-Ia de volta para o presente. A melhor forma pelo toque, mas receio que, se toc-la, ela arranque minhas tripas com essa lmina de 25 centmetros. - Isso importa, Zumbi? - Ela estica o pescoo para olhar para mim, virando a faca lentamente nas mos. - Que ele tenha atirado em ns, e no nos trs Teds bem na frente dele? Ou quando atirou em ns tenha errado todas as vezes? - Girando a faca devagar, a ponta se afundando no dedo. - Importa que eles tenham juntado tudo e fugido depois do ataque do PEM? Que eles estejam agindo exatamente debaixo da nave me, reunindo sobreviventes, matando infestados, queimando centenas de corpos, armando, treinando e nos mandando matar o resto? Diga que essas coisas no importam. Diga que as probabilidades de eles no serem os Outros so insignificantes. Diga em que possibilidade devo apostar minha vida.

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Ela vira a lmina na nuca, abaixa bem a cabea. Arranco a faca da mo dela. Chega. - Pare, cabo. - Jogo a faca nas sombras profundas d outro lado do aposento e me levanto. Estou tremendo, todas as partes do meu corpo, e tambm minha voz. - Voc quer arriscar tudo, ento est bem. Fique aqui at eu voltar. Melhor ainda, acabe comigo agora. Talvez um chefo aliengena tenha descoberto um jeito de esconder minha infestao de voc. E, depois de me matar, volte para o outro lado da rua e mate todos, ponha uma bala na cabea de Teacup... Ela pode ser uma inimiga, no mesmo? Ento estoure a maldita cabea dela! a nica resposta, certo? Mate todos ou se arrisque a ser morto por qualquer um. Esp no se move. Durante um longo tempo, tambm no diz nada. A neve nos aoita pela janela aberta, os flocos de uma forte cor rubra, refletindo os destroos incandescentes do carro-tanque. - Tem certeza de que voc no joga xadrez? - ela pergunta. A garota puxa o fuzil de volta ao colo, corre o indicador ao longo do gatilho. - Vire de costas para mim, Zumbi. Agora chegamos ao fim da trilha escura, e um beco sem sada. No me ocorre nada que possa passar por um argumento convincente, portanto me saio com a primeira frase que me vem cabea. - Meu nome Ben. Ela no perde um segundo. - Droga de nome. Zumbi melhor. - Qual o seu? - continuo no mesmo ritmo. - Essa uma das coisas que no importam. J faz muito tempo, Zumbi. - Dedo acariciando o gatilho devagar. Muito devagar. E hipntico, estonteante. - Ento, o que acha disso? - Procurando uma sada. - Eu corto o rastreador fora, e voc promete no me matar. Desse jeito, mantenho a ao meu lado, porque prefiro enfrentar uma dzia de atiradores a uma Esp pirada. Na minha mente, visualizo minha cabea se despedaando como uma daquelas de compensado no estande de tiro. Ela inclina a cabea, e o canto de sua boca se retorce num quase-mas-no-totalmente sorriso. - Xeque. Retribuo com um sorriso honesto-de-boa-vontade, o velho sorriso Ben Parish, com o qual conseguia praticamente tudo que queria. Bem, no praticamente, estou sendo modesto.

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Minha primeira reao me livrar do dispositivo, mas no o fao. Estou paralisado pelo choque. Em seguida, um estremecimento de repulsa. Depois, vem o pnico, acompanhado de perto pela perplexidade. A cabea de Esp se acendeu como uma rvore de Natal, brilhante o bastante para ser vista a um quilmetro de distncia. O fogo verde fasca e gira, to intenso que forma uma imagem persistente no meu olho esquerdo. - O que foi? - ela quer saber. - O que aconteceu? - Voc acendeu. Assim que tirei o rastreador. Olhamos um para o outro durante dois longos minutos. - No limpos tm brilho verde - ela diz ento. J me encontro de p, o M16 nas mos, recuando em direo porta. E, do lado de fora, sob a nevasca que abafa todos os sons, Po de L e o atirador, trocando tiros. No limpos tm brilho verde. Esp no faz meno de apanhar o fuzil ao seu lado. Com o olho direito, ela normal. Com o esquerdo, cintila como uma vela romana. - Pense bem nisso, Zumbi - ela diz. - Pense bem nisso. - Levantando as mos vazias, arranhadas e machucadas devido queda, uma delas coberta de sangue coagulado. - Eu acendi depois que voc tirou o implante. A ocular no detecta infestaes. Ela reage quando no h implantes. - Sinto muito, Esp, mas isso no faz o menor sentido. Elas acenderam com aqueles trs infestados. Por que as oculares iriam acender se no fossem? - Voc sabe o motivo, s no consegue admitir. Elas acendem porque aquelas pessoas no estavam infestadas. Elas so como ns, a nica diferena que elas no tm implantes. Ela se levanta. Deus, ela parece to pequena, como uma criana... Mas ela uma criana, no ? Com um olho, normal. Com o outro, bola de fogo verde. Qual ela? O que ela? - Vo nos buscar. - Ela anda em minha direo. Ergo a arma. Ela para. - Eles nos rotulam e nos ensacam. Eles nos treinam para matar. - Outro passo. Viro o cano em sua direo. No para ela, mas para onde se encontra: "Fique onde est." - Qualquer um que no tenha sido rotulado vai ter um brilho verde, e, quando eles se defendem ou nos desafiam, atiram em ns como o atirador que est l em cima. Bom, isso s prova que eles so o inimigo, no ? - Outro passo. Agora estou mirando diretamente no seu corao.

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Esp. Ela Esp, e eu sou eu, s que no tenho mais certeza do que eu significa. No sou quem pensava que era. O mundo no o que eu pensava que era. Talvez esse seja o problema: - o mundo deles, agora, e ns somos os aliengenas. - No podemos voltar - falo com dificuldade. E l esto os seus olhos penetrantes e os dedos frios massageando meu pescoo. - No, no podemos. Mas podemos ir em frente. - Ela pega meu fuzil e o empurra no meu peito. - E podemos comear com esse filho da me l em cima. No antes de tirar meu implante. Di mais do que eu imaginava, menos do que eu merecia. - No se culpe - Esp diz, enquanto o retira. - Eles enganaram todos ns. - Alm de chamar de Dorothy e matar os que no conseguiram enganar. - No foram os nicos - ela diz com amargura, E ento a verdade me atinge como u m soco no corao: o hangar de P&R. As torres gmeas vomitando fumaa cinza e preta. Os caminhes carregados de corpos, centenas de corpos, todos os dias. Milhares todas as semanas. E os nibus chegando todas as noites, cheios de refugiados, cheios de mortos-vivos. - Campo Abrigo no uma base militar - sussurro, enquanto o sangue pinga pelo meu pescoo. Ela sacode a cabea. - Muito menos um campo de refugiados. Concordo com um gesto de cabea. Engulo a bile amarga que me sobe pela garganta. Sei que ela est esperando que eu revele meus pensamentos em voz alta. s vezes, preciso dizer a verdade em voz alta, ou ela no parece real. - um campo de morte. H um velho ditado sobre a verdade ser libertadora. No acredite. s vezes, a verdade fecha a porta da cela e joga a chave fora. - Voc est pronto? - Esp pergunta. Ela parece ansiosa para acabar com aquilo. - No vamos mat-lo - digo. Esp me d uma olhada como quem pergunta: "Mas que droga essa?" Mas estou pensando em Chris amarrado cadeira atrs do espelho de duas faces. Pensando nos corpos colocados na carreta que levavam sua carga para a boca quente e faminta do incinerador. Fui instrumento deles por muito tempo.

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- Neutralizar e desarmar, essa a ordem. Entendeu? Ela hesita e, ento, assente. No consigo decifrar sua expresso, o que normal. Estar ela jogando xadrez de novo? Ainda podemos ouvir Po de L atirando do outro lado da rua. A munio dele deve estar acabando. hora. Entrar no saguo mergulhar na escurido total. Avanamos ombro a ombro, escorregando nossos dedos ao longo das paredes a fim de nos orientarmos no escuro, abrindo todas as portas, procurando a que nos levar s escadas. Os nicos sons so nossa respirao no ar abafado e frio, e o chapinhar das botas nos centmetros de gua gelada e de cheiro azedo; um cano deve ter estourado. Empurro uma porta no fim do corredor e sinto uma lufada de ar fresco. O poo da escada. Paramos no patamar do quarto andar, no incio dos degraus estreitos que conduzem ao telhado. A porta est aberta alguns centmetros. Podemos ouvir as respostas incisivas do fuzil do atirador, mas no podemos v-lo. Sinais de mo so inteis no escuro, de modo que puxo Esp para perto e encosto os lbios em seu ouvido. - Parece que ele est a na frente. - Ela assente. Seus cabelos fazem ccegas no meu nariz, - Vamos entrar com tudo. Esp a melhor atiradora: ela vai entrar primeiro. Eu darei o segundo tiro, caso ela erre ou seja atingida. Ensaiamos aquela manobra centenas de vezes, mas sempre a praticamos eliminando o alvo, e no o pondo fora de combate. E o alvo nunca respondeu aos nossos tiros. Ela se aproxima da porta. Estou imediatamente atrs dela, mo em seu ombro. O vento assobia pela fresta como o vagido de um animal moribundo. Esp aguarda meu sinal com a cabea baixa, respirando calma e profundamente. Eu me pergunto se ela est rezando e, se estiver, se reza para o mesmo Deus que eu. Por algum motivo, acho que no. Dou-lhe um tapinha 110 ombro, e ela abre a porta com um pontap, Como se tivesse sido atirada para fora de um canho, desaparece no redemoinho de neve antes que eu d dois passos no telhado, e escuto o forte pop-pop-pop de sua arma antes de quase tropear sobre ela no branco e molhado tapete de neve. Quinze metros a sua frente, o atirador se encontra deitado de lado, agarrando a perna com uma das mos, enquanto estende a outra para apanhar o fuzil. A arma deve ter voado para longe quando Esp o acertou. Esp atira de novo, dessa vez para a mo estendida. A distncia pequena, e a garota manda um tiro direto. Na escurido densa. Sob a neve pesada. Ele retrai a mo para o peito com um grito de espanto. Dou um tapinha no alto da cabea de Esp e fao sinal para que ela pare.

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- Deite e fique quieto! - grito para ele, - No se mova! Ele se senta, apertando a mo ferida contra o peito, voltado para a rua, curvado para a frente, e no conseguimos ver o que est fazendo com a outra mo, mas vejo um lampejo prateado e o escuto grunhir. - Vermes. - Algo dentro de mim congela. Conheo aquela voz. Ela havia gritado, zombado de mim, me humilhado, ameaado, xingado. Ela me seguia do minuto em que acordava ao minuto em que me deitava. Ela sibilava, gritava, rosnava e vociferava para mim, para todos ns. Reznik, Ambos o ouvimos. Aquela voz faz nossos ps colarem no cho, impede nossa respirao e paralisa nossos pensamentos. E assim ele ganha tempo. Tempo que desaparece quando ele se levanta, desacelerando como se o relgio universal colocado a funcionar pelo big bang estivesse perdendo a fora. Lutando para se pr de p. Isso leva cerca de oito minutos. Virando-se para nos olhar. Isso leva pelo menos dez. Segurando algo na mo s. Golpeando o objeto com a ensangentada. Esses movimentos duram uns bons 20 minutos. E, ento, Esp volta vida. A bala atinge-o no peito. Reznik cai de joelhos, abre a boca. Seu corpo lanado para a frente e ele aterrissa de bruos diante de ns. O relgio se acerta. Ningum se move. Ningum diz nada. Neve. Vento. Como se estivssemos sozinhos no pico de uma montanha gelada. Esp vai at ele, vira-o de costas. Tira o dispositivo de prata de sua mo. Eu estou olhando para o rosto descorado, bexiguento, com olhos de rato, e de certo modo estou e no estou surpreso. - Passou meses nos treinando para poder nos matar - digo. Esp sacode a cabea. Ela est olhando para o visor do objeto prateado. Sua luz ilumina o rosto dela, acentuando o contraste entre a pele clara e os cabelos negros como piche. Ela fica linda sob essa luz, no uma beleza angelical, mais uma beleza de anjo-vingador. - Ele no ia nos matar, Zumbi. At que ns o surpreendemos e no lhe demos outra opo. E, mesmo assim, no com o fuzil. - ela ergue o objeto para que eu veja o visor. - Acho que ele ia nos matar com isso. Uma grade ocupa a metade superior do visor. H um amontoado de pontos verdes no canto esquerdo. Outro ponto verde mais perto do centro. - O esquadro - compreendo. - E esse ponto solitrio deve ser Po de L.

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RICK A N C E

- O que significa que, se no tivssemos tirado os implantes... - Ele saberia exatamente onde estvamos - Esp diz, - Ele estaria esperando por ns, e estaramos ferrados. Ela aponta para os dois nmeros destacados na parte inferior da tela. Um deles o nmero que recebi quando a dra. Pam me rotulou e ensacou. Suponho que o outro o de Esp. Sob os nmeros, h um boto verde piscante. - O que acontece se apertarmos o boto? - pergunto. - Acho que no acontece nada - minha companheira responde, e aperta o boto. Eu me encolho, mas o palpite dela est certo. - um interruptor matador - ela fala. - Tem que ser. Conectado aos nossos implantes. Ele poderia ter fritado todos ns a qualquer momento. Se nos matar no era o objetivo, ento o que era? Esp v a pergunta em meu olhar. - Os trs infestados. por isso que ele abriu fogo - ela diz. - Ns somos o primeiro esquadro que sai do campo. Faz sentido eles monitorarem a gente de perto para observar nosso desempenho num combate verdadeiro. Ou o que pensamos que seja um combate verdadeiro. Para garantir que reajamos isca da luz verde como bons ratinhos. Eles devem t-los trazido para c antes de ns, para puxar o gatilho, caso a gente no o fizesse. E, quando no atiramos, ele nos deu um pequeno incentivo. - E continuou a atirar por qu? - Para nos manter alerta e prontos para explodir qualquer maldita coisa verde e brilhante. Na neve, como se ela estivesse me fitando atravs de uma difana cortina branca. Flocos cobrem suas sobrancelhas como p e cintilam em seus cabelos. - Um terrvel risco para se correr - ressalto. - Nem tanto. Ele nos tinha em seu pequeno radar. Na pior das hipteses, tudo que ele tinha que fazer era apertar um boto. Ele s no levou a pior das piores hipteses em considerao. - Que ns tiraramos os implantes. Esp assente com um gesto. Ela limpa a neve que lhe cobre o rosto. - Acho que esse bastardo idiota no esperava que lutssemos. Ela me entrega o dispositivo. Fecho a tampa e guardo no bolso. - nossa vez, sargento - ela fala com calma, ou talvez seja a neve diminuindo" volume de sua voz. - O que vamos fazer? Encho os pulmes de ar com fora, e solto lentamente.

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- Voltar para o esquadro. Tirar os implantes de todos... - E...? - Cruzar os dedos para que no tenha um batalho de Rezniks a caminho nesse momento. Viro para sair dali. Ela agarra o meu brao. - Espere! No podemos voltar sem nossos implantes. Levo alguns segundos para compreender. Ento concordo, esfregando as costas da mo nos lbios entorpecidos. Ns vamos acender na ocular deles sem os implantes. - Po de L vai nos matar antes que a gente atravesse a rua. - Vamos coloc-los na boca? Sacudo a cabea. E se os engolirmos por acidente? - Temos que coloc-los de volta de onde vieram, fechar os cortes com ataduras firmes e... - Esperar como o diabo que eles no caiam? - E esperar que o fato de tir-los no os tenha desativado... O qu? pergunto. - Estou querendo demais? Ela retorce o canto da boca. - Talvez essa seja a nossa arma secreta.

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- Isso est uma confuso muito, muito grande - Flintstone me diz. Reznik estava atirando na gente? Estamos sentados, recostados na meia parede de concreto da garagem, Esp e Po de L nos flancos, vigiando a rua abaixo. Dumbo est ao meu lado, Flint do outro, Teacup entre eles, apertando a cabea no meu peito. - Reznik um Ted - digo a ele pela terceira vez. - O Campo Abrigo deles. Eles nos usaram para... - Pare, Zumbi! Essas so as bobagens mais doidas, mais paranicas que j ouvi! - O rosto largo de Flintstone est vermelho como um pimento. Sua sobrancelha nica se mexe e retorce. - Voc matou nosso instrutor de treinamento! Que estava tentando nos matar! Numa misso para matar

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RICK YNEY

Teds! Vocs podem fazer o que quiserem, mas, para mim, chega. Acabou. Ele se levanta e sacode o punho para mim. - Vou voltar para o ponto de encontro e esperar a evacuao. Isso ... - Ele procura a palavra correta, e ento se contenta com "besteira". - Flint - digo, mantendo a voz baixa e firme. - Fique onde est. - Inacreditvel. Vocs esto dando uma de Dorothy. Dumbo, Po, vocs esto acreditando nisso? Vocs no podem estar acreditando nisso. Tiro o dispositivo de prata do bolso e o abro. Empurro-o na cara dele. - Est vendo esse ponto verde bem ali? Esse voc. - Deso a tela at seu nmero e o ilumino com um toque do polegar. O boto verde pisca. Sabe o que acontece se o boto verde for apertado? Essa um daquelas coisas que o fazem ficar insone noite durante toda a vida e desejar poder esquecer. Flintstone salta para a frente e arranca o dispositivo de minha mo. Eu poderia t-lo impedido a tempo, mas a presena de Teacup no colo me retarda. Tudo que acontece antes que ele aperte o boto meu grito de "No!" A cabea de Flint jogada violentamente para trs como se algum tivesse golpeado sua testa com fora. A boca se abre, os olhos reviram na direo do teto. E ento ele cai, direto para o cho, as pernas bambas, como uma marionete cujos cordis perderam a tenso. Teacup grita. Esp a arranca de mim, e eu me ajoelho ao lado de Flint. Embora eu o faa mesmo assim, no preciso checar seu pulso para saber que est morto. Tudo que preciso fazer verificar a tela do aparelho que tenho na mo, e ver o ponto vermelho onde antes estava o verde. - Acho que voc tinha razo, Esp - digo por cima do ombro. Tiro o controle da mo sem vida de Flint. A minha prpria mo est tremendo. Pnico. Confuso. Mas, principalmente, raiva: estou furioso com Flint. Estou seriamente tentado a golpear seu rosto grande e gordo com o punho. Atrs de mim, Dumbo diz: - O que vamos fazer agora, sarge? - ele tambm est entrando em pnico. - Voc vai tirar os implantes de Po de L e Teacup agora mesmo. - Eu? - Ele pergunta com voz estridente. - Voc quem entende de medicina, certo? - devolvo com a voz grave. - Esp vai tirar o seu.

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i5!
- Certo, mas depois o que vamos fazer? No podemos voltar. No podemos... para onde vamos agora? Esp est olhando para mim. Estou aprendendo a decifrar suas expresses. Aquela leve curvatura de sua boca significa que ela est se preparando, como se j soubesse o que vou dizer. Quem poderia dizer? Ela provavelmente sabe. - Voc no vai voltar, Dumbo. - Voc quer dizer que ns no vamos voltar - Esp me corrige. - Ns, Zumbi. Eu me levanto. Parece levar uma eternidade at que eu endireite o corpo. Aproximo-me dela. O vento aoita seus cabelos e joga-os para o lado, uma bandeira negra voando. - Deixamos um para trs - digo. Ela sacode a cabea vivamente. As franjas balanam de um lado a outro de maneira agradvel. - Nugget? Zumbi, voc no pode voltar para buscar o garoto. E suicdio. - No posso abandon-lo. Fiz uma promessa. - Comeo a explicar, mas nem sei como comear. Como expressar com palavras o que sinto? No possvel. como localizar o ponto inicial de um crculo. Ou encontrar o primeiro elo de uma corrente de prata. - Eu fugi uma vez - digo, finalmente. - No vou fugir de novo.

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H a neve, minsculas agulhas girando em direo ao cho. H o rio com o mau cheiro de resduos e dejetos humanos, negro, rpido e silencioso sob as nuvens que ocultam o cintilante olho verde da nave me, E h o rapaz de 17 anos, jogador de futebol do colgio, vestido de soldado com um fuzil semiautomtico de alta potncia, que os que esto no olho verde brilhante lhe deram, agachado junto esttua de um verdadeiro soldado que lutou e morreu com a mente clara e o corao aberto, no corrompido por mentiras de um inimigo que sabe como ele pensa, que torna ruim tudo de bom que existe nele, que usa sua esperana e confiana para

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transform-lo em uma arma contra a prpria espcie. O garoto que no voltou quando deveria e agora volta quando no deveria. O garoto chamado Zumbi fez a promessa, e, se ela no for cumprida, a guerra acaba. No a grande guerra, mas a guerra que importa, a que se desenrola no campo de batalha de seu corao. Porque promessas so importantes. Agora elas so mais importantes do que nunca, No parque, junto ao rio, na neve que cai girando. Sinto o helicptero antes de ouvi-lo. Uma mudana na presso, a vibrao de encontro pele. E, ento, a percusso ritmada das hlices, e eu me levanto, instvel, apertando a mo no ferimento bala no lado do corpo. - Onde devo atirar em voc? - Esp perguntou. - No sei, mas no pode ser nas pernas, nem nos braos. E Dumbo, que tinha muita experincia em anatomia humana acumulada na tarefa de processamento. - Atire no lado. queima-roupa. E nesse ngulo, ou voc vai perfurar os intestinos dele. E Esp: - O que vamos fazer se eu perfurar seus intestinos? - Voc me enterre, porque vou estar morto. Um sorriso? No. Droga. E depois, quando Dumbo examinou o ferimento, ela perguntou: - Quanto tempo devemos esperar por voc? - No mais que um dia. - Um dia? - T bom, dois dias. Se eu no voltar com Nugget em 48 horas, significa que no vamos voltar. Esp no discutiu comigo, mas disse: - Se vocs no voltarem em 48 horas, eu vou procurar vocs. - Pssimo lance, jogadora de xadrez. - Isso no xadrez. Sombra escura rugindo sobre os galhos nus das rvores que cercam o parque, e o pesado pulsar dos rotores como um imenso corao acelerado, e o vento glido soprando, pressionando meus ombros, enquanto subo em direo portinhola aberta. O piloto vira a cabea bruscamente quando entro. - Onde est a sua unidade? Caindo no assento vazio. - V, v!

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E o piloto: - Soldado, onde est a sua unidade? Das rvores, a unidade responde, abrindo uma barragem de fogo contnuo, e as balas atingem e batem na fuselagem reforada do Falco Negro. Grito com toda a fora de meus pulmes: - V, v, v! - Pelo que pago um preo alto, pois, a cada "v!", o sangue forado a sair pelo ferimento, escorrendo entre meus dedos. O piloto decola, dispara para a frente, e, ento, faz uma curva acentuada para a esquerda. Fecho os olhos. "Corra, Esp, corra." O Falco Negro responde com fogo cerrado, pulverizando rvores. O piloto grita algo para o copiloto, e o helicptero sobe acima das rvores, mas Esp e minha equipe j devem estar longe, na trilha que acompanha as margens escuras do rio. Circulamos sobre as rvores vrias vezes, atirando at elas se transformarem em tocos despedaados. O piloto olha para trs, me v deitado sobre dois assentos, segurando o ferimento ensangentado no lado do corpo. Ele sobe mais e acelera. O helicptero dispara adiante entre as nuvens. O parque engolido pelo nada branco da neve. Estou perdendo a conscincia. Muito sangue. Sangue demais. L est o rosto de Esp, e quero ser mico de circo se ela no est rindo, no apenas sorrindo, ela est rindo. Bom para mim. Bom para mim ter conseguido que ela risse. Mas h Nugget, e ele, decididamente, no est sorrindo. "No prometa, no prometa, no prometa! No prometa nada, nunca, nunca, nunca!" - Estou chegando. Eu prometo.

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Acordo onde tudo comeou, numa cama de hospital, com uma atadura, e flutuando em um mar de analgsicos. Crculo completo. Preciso de vrios minutos para perceber que no estou sozinho. H algum sentado na cadeira do outro lado do tubo de soro intravenoso. Viro a cabea e vejo primeiro suas botas, pretas, polidas como se fossem um espelho. O uniforme impecvel, engomado e passado. O rosto bem de-

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lineado, os olhos azuis penetrantes que atravessam at o fundo do meu ser. - E aqui est voc - Vosch fala com suavidade. - Seguro, mas no totalmente so. Os mdicos me disseram que voc teve muita sorte de ter sobrevivido. Nenhum dano importante. A bala passou direto de um lado a outro. Na verdade, surpreendente, considerando que voc recebeu um tiro queima-roupa. O que eu ia dizer a ele? "Vou contar-lhe a verdade." - Foi Esp - digo. E penso: "Esse maldito. Por meses eu o vi como meu salvador, at mesmo como salvador da humanidade. Suas promessas deram-me o presente mais cruel: esperana." O comandante inclina a cabea para o lado, lembrando um pssaro de olhos brilhantes observando algum petisco saboroso. - E por que cabo Esp atirou em voc, Ben? "Voc no pode lhe contar a verdade." Certo. Que se dane a verdade. Em vez disso, vou lhe apresentar fatos. - Por causa de Reznik. - Reznik? - Senhor, cabo Esp atirou em mim porque defendi a presena de Reznik no local. - E por que voc iria precisar defender a presena de Reznik, sargento? - Cruzando as pernas e cobrindo o joelho erguido com as mos. E difcil manter contato visual com ele mais do que uns quatro segundos de cada vez. - Eles se voltaram contra ns, senhor. Bem, nem todos. Flintstone e Esp, e tambm Teacup, mas s para imitar Esp. Eles disseram que Reznik estar ali provava que tudo isso era mentira, e que o senhor... Vosch ergue uma das mos. - Isso tudo? - O campo, os infestados. Que no estvamos sendo treinados para matar aliengenas. Os aliengenas estavam nos treinando para que nos matssemos uns aos outros. No incio, ele no diz nada. Quase desejo que ele ria, sorria ou sacuda a cabea. Se fizesse qualquer coisa parecida, eu poderia ter alguma dvida. Eu poderia repensar toda essa situao de essa--uma-cabea-aliengena-falsa e concluir que estou sofrendo de parania e histeria induzida pela guerra. Em vez disso, ele apenas me encara com a expresso vazia, com aqueles olhos brilhantes de pssaro.

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- E voc no quis participar dessa pequena teoria da conspirao? Fiz que no com um gesto de cabea. Um gesto intenso, forte, confiante. Assim espero. - Eles deram uma de Dorothy para cima de mim, senhor. Viraram todo o esquadro contra mim. - Sorrio. Um sorriso de soldado, sombrio, duro. Assim espero. - Mas no antes de eu dar um jeito em Flint. - Recuperamos o corpo dele - Vosch me conta. - Como voc, ele foi atingido queima-roupa. Ao contrrio de voc, o alvo estava num ponto da anatomia um pouco mais elevado. "Tem certeza disso, Zumbi? Por que voc precisa atirar na cabea dele?" "Eles no podem saber que Flint foi apagado. Talvez se eu causar bastante danos, vou poder destruir as evidncias. Recue, Esp. Voc sabe que no tenho a melhor pontaria do mundo," - Eu teria acabado com todos eles, mas estava sozinho, senhor. Decidi que o melhor a fazer era correr de volta base e contar o que aconteceu. Mais uma vez, ele no se move, no diz nada por um longo tempo. Apenas me encara. "O que voc ?" eu me pergunto. "Voc humano? Voc um Ted? Ou voc ... outra coisa? Que diabos voc ?" - Sabe, eles desapareceram - o comandante diz, finalmente. E, ento, aguarda minha resposta. Felizmente, pensei em uma. Ou Esp pensou. Dar o crdito a quem merece. - Eles retiraram os rastre adores. - O seu tambm - ele lembra. E espera. Por cima do ombro, vejo enfermeiros em seus uniformes verdes passando ao longo das camas e escuto o chiado de seus sapatos no piso de linleo. S mais um dia no hospital dos condenados. Estou pronto para a pergunta dele. - Eu estava participando do jogo. Esperando por uma abertura. Dumbo tirou o dispositivo de Esp e depois o meu. Foi quando eu agi. - Atirando em Flintstone... - E, ento, Esp atirou em mim. - E, ento... Braos cruzados no peito, agora. Queixo abaixado. Analisando-me com olhos encobertos. Do jeito que um pssaro predador faria com sua refeio. - E, ento, eu corri. Senhor. "Pois ento sou capaz de matar Reznik no escuro no meio de uma

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nevasca, mas no consigo acabar com eles a meio metro de distncia? Ele no vai acreditar nisso, Zumbi." "No preciso que ele acredite. S que pense a respeito por algumas horas" Ele pigarreia. Coa o queixo. Observa o teto por algum tempo, antes de voltar a olhar para mim. - Voc teve muita sorte, Ben, por ter chegado ao ponto de evacuao antes de sangrar at a morte. "Ah, pode apostar que sim, seu seja l-quem-for. Uma sorte dos diabos." O silncio se instala. Olhos azuis. Boca fechada. Braos cruzados. - Voc no me contou tudo. - Senhor? - Voc est deixando alguma coisa de fora. Lentamente, sacudo a cabea. O aposento balana como um navio numa tempestade. Quantos analgsicos me deram? - O seu antigo sargento de treinamento. Algum em sua unidade deve t-lo procurado. E encontrado um desses em seu poder. - Levantando um dispositivo prateado idntico ao de Reznik. - Momento em que, imagino que tenha sido voc, como oficial no comando, iria se perguntar o que Reznik estava fazendo com um mecanismo capaz de dar fim s suas vidas apenas tocando um boto. Estou assentindo. Esp e eu tnhamos imaginado que ele chegaria a essa concluso, e estou com a resposta pronta. A questo se ele vai ou no acreditar. - H apenas uma explicao que faz sentido, senhor. Era a nossa primeira misso, nosso primeiro verdadeiro combate. Era preciso nos monitorar. Era preciso ter um mecanismo prova de falhas no caso de algum de ns dar uma de Dorothy e voltar-se contra os outros... Minha voz vai sumindo, estou sem flego e satisfeito por isso, porque no confio em mim com todas as drogas que ministraram, No estou raciocinando com clareza. Estou atravessando um campo minado em meio a uma nvoa densa. Esp previu essa situao. Ela me fez praticar essa parte repetidas vezes, enquanto espervamos no parque pela volta do helicptero, imediatamente antes de ela ter encostado a pistola no meu estmago e puxado o gatilho. A cadeira arrastada no cho, e, repentinamente, o rosto magro e duro de Vosch preenche meu campo de viso. - Isso mesmo extraordinrio, Ben. Voc resistir dinmica de com-

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bate do grupo, enorme presso de seguir o rebanho. quase... bem, inumano, na falta de palavra melhor. - Eu sou humano - sussurro, o corao batendo no peito com tanta intensidade, que, por um segundo, tenho certeza de que o comandante pode v-lo pulsando atravs da camisola. - mesmo? Porque esse o X da questo, no , Ben? Esse todo o jogo! Quem humano... e quem no . No temos olhos, Ben? Mos, rgos, dimenses, sentidos, afetos, paixes? Se somos espetados, no sangramos? E se formos trados, no devemos nos vingar? O ngulo duro do maxilar. A severidade dos olhos azuis. Os lbios finos plidos de encontro ao rosto corado. - Shakespeare. O Mercador de Veneza. Dito pelo membro de uma raa desprezada e perseguida. Como a nossa raa, Ben. A raa humana. - No acho que eles nos odeiem, senhor. Tentando manter a calma nessa estranha e inesperada reviravolta no campo minado. Minha cabea est girando. Um tiro nas entranhas, dopado, discutindo Shakespeare com o comandante de um dos mais eficientes campos de matana da histria do mundo. - Eles tm uma estranha maneira de mostrar seu afeto. - Eles no nos amam, nem nos odeiam. Ns s estamos no caminho. Talvez, para eles, sejamos a infestao. - Periplaneta americana para seu homo sapiens? Nessa competio, fico com as baratas. Muito difceis de erradicar. Ele me d um tapinha no ombro. Fica muito srio. Chegamos ao verdadeiro ponto principal da questo, ao momento decisivo, de acertar ou falhar, o que sinto. Ele no para de virar o liso dispositivo prateado na mo. " - O seu plano uma droga, Zumbi, e voc sabe disso." Certo, vamos ouvir o seu." Ficamos juntos. Corremos o risco com quem quer que esteja escondido no tribunal." t - E Nugget?" Eles no vo fazer mal a ele. Por que est to preocupado com o menino? Deus, Zumbi, existem centenas de crianas..." - , existem. Mas eu fiz uma promessa a uma delas." - Essa uma ocorrncia muito grave, Ben. Muito grave. Os delrios de Esp vo fazer com que procure abrigo exatamente junto a essas coisas que tinha o objetivo de destruir. Ela vai contar a eles tudo que sabe sobre nossas operaes. Despachamos mais trs esquadres para encontr-la,

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mas receio que possa ser tarde demais. Se for tarde demais, no vamos ter escolha a no ser usar a opo do ltimo recurso. O olhar dele queima com seu prprio plido fogo azul. Chego mesmo a tremer quando ele se vira. Fico totalmente frio, e muito, muito assustado. "Qual a opo do ltimo recurso?" Talvez ele no tenha acreditado em mim, mas no... Ainda estou vivo. E, enquanto eu estiver vivo, Nugget tem uma chance. Ele se volta para mim como se tivesse acabado de se lembrar de algo. "Droga, l vem." - Ah, mais uma coisa. Sinto ser o portador de ms notcias, mas vamos parar de lhe dar analgsicos para podermos realizar um interrogatrio completo com voc. - Interrogatrio, senhor? - Combates so engraados, Ben. Eles pregam peas em sua memria. E descobrimos que os medicamentos interferem no programa. Acho que em seis horas o seu organismo vai estar limpo. Ainda no entendo, Zumbi. Por que tenho que atirar em voc? Por que no dizer simplesmente que voc escapou da gente? Se quer minha opinio, acho que voc est exagerando um pouco." Preciso ser ferido, Esp." Por qu?" " - Para que eles me deem remdios." " - Por qu?" Para eu ganhar tempo. Para que eles no me levem do helicptero direto para l." " - Levar para onde?" Portanto, no preciso perguntar sobre o que Vosch est falando, mas pergunto mesmo assim: - Voc vai me conectar ao Pas das Maravilhas? Com um gesto do dedo, ele chama um enfermeiro, que se aproxima segurando uma bandeja. Uma bandeja com uma seringa e uma minscula pelota de prata. - Vamos conectar voc ao Pas das Maravilhas.

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oite passada, adormecemos diante da lareira, e essa manh acordei em nossa cama. No, no nossa cama. Minha cama. Cama de Vai? A cama, e no me lembro de ter subido a escada, portanto ele deve ter me carregado e me deitado, s que ele no est aqui agora. Fico um tanto apavorada quando me dou conta de que ele no est aqui. muito mais fcil afastar as dvidas quando Evan est comigo. Quando posso ver aqueles olhos cor de chocolate derretido e escutar a voz profunda que cai sobre mim como um cobertor quente na noite fria. "Ah, voc mesmo um caso perdido, Cassie. Um verdadeiro desastre." Visto-me rapidamente na fraca luz do amanhecer e deso. Ele tambm no est l, mas o meu M16 est, limpo e carregado, encostado ao consolo da lareira. Chamo o seu nome. O silncio responde. Apanho a arma. A ltima vez em que a disparei foi no Dia do Soldado do Crucifixo. "No foi culpa sua, Cassie. E no foi culpa dele." Fecho os olhos e vejo meu pai cado na terra, atingido por uma bala, dizendo: "No, Cassie" imediatamente antes de Vosch se aproximar dele e silenci-lo. "Culpa dele, e no sua. Nem do Soldado do Crucifixo. Dele." Conservo uma imagem vivida de golpear a tmpora de Vosch com a extremidade do fuzil, arrancando-lhe a cabea dos ombros, Primeiro, preciso encontr-lo. E, ento, educadamente, pedir-lhe que fique imvel para que eu possa golpear sua tmpora com a coronha de minha arma. E, ento arrancar-lhe a cabea dos ombros. Encontro-me no sof ao lado de Urso e me aconchego aos dois, Urso em um brao, o fuzil no outro, como se eu tivesse voltado floresta na minha barraca sob as rvores, e sob o cu que estava sob o maligno olho da nave me, que estava sob a exploso de astros dos quais o nosso apenas um. Quais so as malditas probabilidades de os Outros escolherem o nosso astro entre 100 sextilhes no universo para se instalar? No consigo lidar com tanta coisa. No posso derrotar os Outros. Sou

RICK A N C E

uma barata. Certo, vou aceitar a metfora das efemridas usada por Evan. Efemridas so mais bonitas e, pelo menos, conseguem voar. Mas posso destruir alguns desses bastardos antes que meu nico dia na Terra acabe. E pretendo comear com Vosch. Uma mo pousa em meu ombro. - Cassie, por que voc est chorando? - No estou. So minhas alergias. Esse maldito urso est cheio de p. Ele se senta ao meu lado, do lado do urso, e no do lado da arma. - Onde voc estava? - pergunto, na inteno de mudar de assunto. - Dando uma olhada no tempo. -E? "Frases completas, por favor. Estou com frio e preciso de sua voz quente e calma para me manter segura." Puxo os joelhos at o peito, apoiando os calcanhares na beira da almofada do sof. - Acho que estamos bem para esta noite. A luz da manh espreita por uma fresta nas cobertas penduradas sobre a janela e colore seu rosto de dourado. A luz cintila em seus cabelos escuros, cria fascas em seus olhos. - timo. - Emito uma fungadela alta. - Cassie. - Evan toca meu joelho. Sua mo est quente, sinto o calor atravs dos jeans. - Tive uma idia esquisita. - Que tudo isso no passa de um pesadelo? Evan sacode a cabea, ri, nervoso. - No quero que voc me entenda mal, ento me deixe terminar de falar antes de dizer qualquer coisa, certo? Pensei muito no assunto e nem iria mencion-lo se no achasse... - Fale, Evan. Apenas... fale. - "Oh, Deus, o que ele vai me dizer?" Meu corpo fica tenso. "No importa, Evan. No fale." - Deixe que eu v. Sacudo a cabea, confusa. uma piada? Olho para a mo no meu joelho, dedos fazendo leve presso. - Eu pensei que voc ia. - Estou pedindo para voc deixar que eu v. - Dando um pequeno chacoalho no meu joelho para que eu o encare. Ento, compreendo. - Deixar que voc v sozinho. Eu fico aqui, e voc vai procurar o meu irmo. - Olhe, voc prometeu ouvir at eu terminar...

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- No prometi nada. - Tiro a mo dele do meu joelho. Pensar em me deixar para trs no s ofensivo, aterrorizante. - Minha promessa foi para Sammy, portanto, esquea. Ele no esquece. - Mas voc no sabe o que tem l fora. - E voc, sabe? - Mais do que voc. Evan tenta se aproximar de mim. Coloco a mo em seu peito. "Ah, no, amigo." - Ento me conte o que existe l fora. Ele atira as mos para o alto. - Pense em quem tem melhores chances de viver tempo suficiente para cumprir sua promessa. No estou dizendo que porque voc uma garota, ou porque sou mais forte, mais resistente, ou, sei l. Estou dizendo que, se apenas um de ns for, o outro ainda poderia ter uma chance de encontr-lo, se acontecer o pior. ~ Bom, provavelmente voc tem razo sobre essa ltima parte. Mas no deve ser voc o primeiro a tentar. Ele meu irmo. No vou esperar aqui que um Silenciador bata na porta e me pea uma xcara de acar emprestada. Eu simplesmente vou sozinha. Pulo do sof como se fosse sair naquele instante. Evan agarra meu brao, Eu o puxo de volta. - Pare, Evan. Voc ainda se esquece de que eu estou deixando voc ir comigo, e no o contrrio. Ele abaixa a cabea. - Eu sei. Eu sei disso. - E, ento, um riso melanclico. - Eu tambm sabia qual seria a sua resposta, mas tinha que perguntar. - Porque voc acha que no sei tomar conta de mim? - Porque no quero que voc morra.

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Vnhamos nos preparando havia semanas. Naquele ltimo dia, no havia muito a fazer alm de esperar pelo cair da noite. Vamos viajar com

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HICK YANEEY

pouca bagagem. Evan acha que podemos chegar a Wright-Patterson em duas ou trs noites, excluindo a possibilidade de um atraso inesperado devido a outra nevasca, ou se um de ns for morto, ou ambos formos mortos, o que atrasaria a operao por tempo indefinido. Apesar de reduzir meus suprimentos a um mnimo, tenho problemas em fazer Urso entrar na mochila. Talvez eu devesse cortar suas pernas e dizer a Sammy que elas foram arrancados pelo Olho que destruiu o Campo Ashpit. O Olho. Isso seria melhor, resolvi: no uma bala no crebro de Vosch, mas uma bomba aliengena enfiada em suas calas. - Talvez voc no devesse lev-lo - Evan sugere. - Talvez voc devesse calar a boca - resmungo, empurrando a cabea de Urso at a barriga e puxando o zper. - Pronto. Evan est sorrindo. - Sabe, quando eu vi voc pela primeira vez na floresta, pensei que o urso era seu. - Floresta? O sorriso dele desaparece. - Voc no me achou na floresta - lembrei. De repente, o aposento parece ter esfriado dez graus. - Voc me achou no meio de um banco de neve. - Eu quis dizer que eu estava na floresta, e no voc - ele justifica. - Eu a vi da floresta a uns 800 metros de distncia. Assinto com um gesto de cabea. No porque acredito nele, mas porque sei que estou certa em no acreditar. - Voc ainda no saiu dessa floresta, Evan. Voc um amor, tem cutculas incrveis, mas ainda no tenho certeza de por que as suas mos so to macias, ou por que tinha cheiro de plvora na noite em que supostamente visitou o tmulo de sua namorada. - Eu lhe contei ontem a noite, no tenho trabalhado na fazenda h dois anos, e eu limpei minha arma naquele dia. No sei o que mais pode... Eu o interrompo. - S estou confiando em voc porque sabe lidar com um fuzil e no me matou com ele, mesmo tendo tido milhares de oportunidades. No leve isso para o lado pessoal, mas tem uma coisa que no entendo sobre voc e toda essa situao, mas isso no significa que nunca vou entender. Vou descobrir o que , e se a verdade for algo que o coloque contra mim, ento vou fazer o que for preciso. - O qu? Sorrindo aquele maldito sorriso torto e sexy, ombros eretos, mos nos

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fundos dos bolsos com uma atitude meio tmida que, suponho, tem a inteno de me deixar louca, no bom sentido. O que esse sujeito tem que me faz querer estape-lo e beij-lo, correr dele e para ele, atirar meus braos ao redor dele e lhe dar uma joelhada na virilha, tudo ao mesmo tempo? Gostaria de responsabilizar a Chegada pelo efeito que ele exerce em mim, mas algo me diz que rapazes vm fazendo isso conosco h muito mais tempo do que apenas alguns meses. - O que eu tiver que fazer - digo a ele. Vou para o andar superior. Pensar no que tenho que fazer me lembrou de algo que eu queria fazer antes de partir. No banheiro, remexo as gavetas at encontrar uma tesoura e, ento, comeo a cortar 15 centmetros do meu cabelo. As tbuas do cho rangem atrs de mim, e eu grito: - Pare de se esgueirar! - sem me virar. Um segundo depois, Evan espia para dentro do banheiro. - O que voc est fazendo? - ele quer saber. - Simbolicamente cortando os meus cabelos. O que voc est fazendo? Ah, mesmo. Est me seguindo, espreitando pelas portas. Talvez um dia desses voc consiga reunir coragem para atravessar a soleira, Evan. - Parece que voc est mesmo cortando os cabelos. - Decidi me livrar de tudo que me incomoda. - E o olho pelo espelho. - Por que eles a incomodam? - Por que voc quer saber? - Observando meu reflexo agora, mas ele est ali no canto do meu olho. Droga, mais simbolismos. Sensatamente, ele sai. Snip, snip, snip, e a pia se enche com meus cachos. Escuto Evan andando de um lado a outro no andar inferior, depois a porta da cozinha bater. Acho que antes eu deveria ter pedido permisso. Como se ele fosse meu dono. Como se eu fosse um cachorrinho que ele encontrou perdido na neve. Recuo a fim de examinar o meu trabalho. Com os cabelos curtos e sem maquiagem, aparento ter 12 anos de idade. Est bem, no mais que 14. Mas com a atitude apropriada e os acessrios certos, algum poderia me confundir com uma adolescente. Talvez at me oferecer uma carona para a segurana em seu simptico nibus amarelo. Naquela tarde, uma cobertura de nuvens cinzentas espalha-se pelo cu, fazendo o dia escurecer mais cedo. Evan desaparece de novo e volta alguns minutos depois, carregando dois contineres com 12 litros de gasolina em cada um. Olho para ele, que me diz:

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RIK VANCEY

- Achei que uma distrao poderia ajudar. Levo um minuto para compreender. - Voc vai incendiar a sua casa? Ele assente, parecendo meio entusiasmado com aquela perspectiva. - Vou pr fogo na minha casa. Ele carrega um dos contineres para cima, a fim de encharcar os quartos. Saio para a varanda para escapar do cheiro. Um grande corvo preto est saltitando pelo ptio. Ao me ver, lana um olhar com seus olhos de contas negras. Penso em pegar minha arma e dar-lhe um tiro. Acho que no iria errar. Agora sou uma boa atiradora, graas a Evan, alm do fato de realmente detestar pssaros. A porta abre-se atrs de mim, e uma onde de cheiro nauseante salta para fora. Saio da varanda, e o corvo foge, grasnando. Evan molha a varanda e joga a lata vazia na lateral da casa. - O celeiro - lembro. - Se voc queria criar uma distrao, deveria ter incendiado o celeiro. Dessa forma, a casa ainda estaria aqui quando voltssemos. - "Porque eu gostaria de acreditar que vamos voltar, Evan. Voc, eu, Sammy, uma grande famlia feliz." - Voc sabe que no vamos voltar - ele diz. E acende um fsforo.

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Vinte e quatro horas depois, completo o crculo que une a mim e Sammy como que por um cordo de prata, voltando ao local onde lhe fiz a promessa. O Campo Ashpit est exatamente como o deixei, o que significa que no h Campo Ashpit: apenas uma estrada de terra cortando a floresta interrompida por um vazio de mais de um quilmetro de largura onde o campo estava instalado, o cho mais duro do que ao e totalmente deserto, sem nem mesmo uma erva daninha, ou folha de grama, ou folha morta. Naturalmente, inverno, mas, por algum motivo, eu no acho que, quando a primavera chegar, esta clareira feita pelos Outros v florescer como uma campina. Aponto para um lugar nossa direita. - Ali estavam os barraces. Acho. E difcil dizer sem um ponto de

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ABUNDA

referncia exceto a estrada. Ali, o depsito. L atrs, por aquele caminho, o fosso de cinzas, e mais adiante a ravina. Evan est sacudindo a cabea, admirado. - No sobrou nada. - ele bate o p no cho duro como pedra. - Ah, sim, sobrou. Eu sobrei. Evan suspira. - Voc entendeu o que eu quis dizer. - Estou sendo muito intensa - digo. - Hmmm. Voc no costuma ser assim. Ele experimenta mostrar um sorriso, mas seus sorrisos no tm causado o mesmo efeito ultimamente. Ele tem estado muito quieto desde que deixamos a casa queimando no meio da fazenda. Na luz do dia que est enfraquecendo, ajoelha-se no cho duro, pega o mapa e aponta nossa localizao com a lanterna. - A estrada de terra no est no mapa, mas deve se ligar a essa rodovia, talvez por aqui...? Podemos ir por ela at a 675, e, ento, uma linha reta at Wright-Patterson. - E longe? - pergunto, olhando por cima do ombro dele. - Mais ou menos 50 quilmetros. Mais um dia, se andarmos depressa. - Vamos andar. Eu me sento ao lado dele e procuro algo para comer em sua mochila. Encontro uma misteriosa carne curada embrulhada em papel manteiga e alguns biscoitos duros. Ofereo um para Even. Ele recusa com um gesto de cabea. - Voc precisa comer - repreendo. - Pare de se preocupar tanto. Ele tem receio de que nossa comida acabe. Naturalmente, ele tem o fuzil, mas no haver caadas nessa fase da operao de resgate. Temos que passar despercebidos pelo campo, no que o campo seja especialmente silencioso. Na primeira noite, escutamos tiros. s vezes, o eco do disparo de um nico revlver, s vezes, mais de um. Mas sempre ao longe, nunca perto o bastante para nos assustar. Talvez caadores solitrios como Evan, vivendo da terra. Talvez bandos de vagabundos, quem sabe? Talvez haja outras garotas de 16 anos com M16s, bobas o bastante para achar que so as ltimas representantes da humanidade na Terra. Evan cede e pega um dos biscoitos. Mordisca um pedao. Mastiga pensativo, olhando para o deserto ao redor, enquanto a luz se vai. - E se eles pararam de usar os nibus? - pergunta pela centsima vez. - Como vamos entrar?

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RIGK TAHCET

- Vamos descobrir outro jeito. - Cassie Sullivan: especialista em planejamento estratgico. Evan olha para mim. - Soldados profissionais, veculos militares e Falces Negros. E isso... como voc a chamou? A bomba de olho verde. melhor a gente encontrar um jeito muito bom. Ele guarda o mapa no bolso e levanta, ajeitando o fuzil no ombro. Ele est prestes a fazer algo. No sei bem o qu. Lgrimas? Gritos? Risos? Eu tambm. Todos os trs. E talvez no pelos mesmos motivos. Decidi confiar nele, mas como algum disse, certa vez, no podemos nos obrigar a confiar. Assim, voc coloca todas as suas dvidas em uma caixinha e a enterra bem fundo, e, ento, tenta esquecer onde a enterrou. O problema que essa caixa enterrada como uma espinha que no consigo parar de cutucar, - melhor ir andando - ele diz, tenso, olhando para o cu. As nuvens que surgiram no dia anterior ainda continuavam ali, ocultando as estrelas. - Estamos expostos neste lugar. De repente, Evan vira a cabea abruptamente para a esquerda e fica imvel como uma esttua. - O que foi? - sussurro. Ele levanta a mo. Sacode a cabea bruscamente. Espia na escurido prxima e perfeita. No vejo nada. No escuto nada. Mas no sou uma caadora como Evan. - Uma maldita lanterna - ele murmura. Ele pressiona os lbios no meu ouvido. - O que est mais perto: a floresta do outro lado da estrada ou a ravina? Sacudo a cabea. Na verdade, no sei. - A ravina, eu acho. Ele no hesita. Agarra minha mo, e samos correndo para onde eu esperava que a ravina estivesse. No sei quanto corremos para chegar at ela. Provavelmente no tanto quanto pareceu, porque tive a impresso de que levamos uma eternidade. Evan me ajuda a descer a parede rochosa at o fundo, e, ento, salta para o meu lado. - Evan? Ele pe o indicador nos lbios e levanta um pouco o corpo para espiar sobre a borda. Mostra a mochila com um gesto, e eu procuro at encontrar os binculos. Puxo a perna de sua cala - O que est acontecendo? - , mas ele tira minha mo. Bate os dedos na coxa, polegar retrado. Quatro pesso-

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k^-tm

as? isso que ele quer dizer? Ou est usando alguma espcie de cdigo de caa, como "Abaixe-se e fique de quatro!"? Evan no se move durante um longo tempo. Finalmente, ele volta a se abaixar e encosta os lbios nos meus ouvidos de novo. - Eles esto vindo para c. Na escurido, ele observa com olhos semicerrados a parede oposta da ravina, muito mais ngreme do que a que descemos, mas h rvores do outro lado, ou o que restou delas: tocos despedaados, emaranhados de galhos quebrados e trepadeiras. Bom esconderijo. Ou, pelo menos, melhor do que estar totalmente exposto numa vala onde os caras maus podem nos pegar como peixes num barril. Evan morde o lbio, analisando as probabilidades. Temos tempo para escalar o outro lado antes de sermos vistos? - Fique abaixada. Evan sacode o fuzil de cima do ombro, apoia as botas na superfcie instvel, repousando os cotovelos no cho acima. Estou parada diretamente abaixo dele, segurando o M16. , sei que ele me disse para ficar abaixada, mas no sou do tipo que fica encolhida aguardando o fim. J estive l antes e pretendo nunca voltar. Evan atira. O silncio da penumbra se quebra. O coice da arma tira-lhe o equilbrio, o p escorrega e ele cai. Felizmente, h uma idiota diretamente abaixo dele para interromper a queda. Felizmente para ele, nem tanto para a idiota. Ele sai rolando de cima de mim, levanta-me com um puxo e me empurra na direo oposta. Mas difcil mover-se com rapidez, quando no se pode respirar. Um claro aparece na ravina, rasgando a escurido com um brilho vermelho infernal. Evan desliza as mos sob meus braos e me empurra para o alto. Seguro a borda com a ponta dos dedos e enterro com fria os dedos dos ps na parede, como uma ciclista enlouquecida. E, ento, as mos de Evan no meu traseiro para o empurro final. E chego ao outro lado. Viro-me rapidamente a fim de ajud-lo, mas ele grita para que eu corra. No h motivo para ficar em silncio, pois um pequeno objeto em forma de abacaxi cai com rudo na ravina atrs dele. Grito: - Granada! - o que d a Evan todo um segundo para se proteger. Mas no tempo suficiente. A exploso o derruba. Naquele momento, um vulto usando um traje

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HICK YJNCEY

de proteo aparece do outro lado da ravina. Ataco com meu M16, gritando de modo incoerente com toda a fora de meus pulmes. O vulto cambaleia para trs, mas continuo a atirar no ponto em que ele se encontrava. Acho que ele no esperava a resposta de Cassie Sullvan ao seu convite para a festa no estilo ps-aliengena. Esvazio o pente, carrego um novo. Conto at dez. Obrigo-me a olhar para baixo, certa do que vou ver. O corpo de Evan no fundo da ravina, partido em pedaos, tudo porque para ele eu era a nica coisa pela qual valia a pena morrer, Eu, a garota que permitiu ser beijada por ele, mas que nunca o beijou primeiro, A garota que nunca lhe agradeceu por ter salvo sua vida, retribuiu apenas com sarcasmo e acusaes. Sei o que vou ver quando olhar para baixo, mas no isso que vejo. Evan se foi. Uma pequena voz no interior de minha cabea, cuja funo me manter viva, grita: "Corra!" E, ento, eu corro. Saltando sobre rvores cadas e arbustos ressequidos pelo inverno, acompanhada pelo agora familiar pop-pop-pop dos disparos rpidos. Granadas. Clares. Armas de assalto. No so vagabundos que nos perseguem. So profissionais. Do lado de fora do diablico brilho do claro, atinjo um muro feito de escurido e, ento, me choco diretamente com uma rvore. O impacto me faz cair. No sei quanto corri, mas deve ter sido uma distncia considervel, porque no vejo a ravina, no escuto nada alm das batidas do meu corao rugindo em meus ouvidos. Corro at um pinheiro cado e agacho atrs dele, esperando que o flego que abandonei na ravina me alcance. Esperando que outro claro se acenda na floresta diante de mim. Esperando que os Silenciadores apaream a todo vapor pela vegetao. Um fuzil dispara ao longe, seguido por um grito agudo. Ento, a resposta de uma rajada de armas automticas e outra exploso de granada, e depois o silncio. "Bom, no em mim que esto atirando, ento deve ser em Evan", penso. O que faz com que eu me sinta melhor e muito pior, porque ele est l fora sozinho contra profissionais, e eu, onde estou? Escondida atrs de uma rvore como uma garota. Mas, e Sams? Posso voltar correndo para uma luta que provavelmente vou perder ou ficar e continuar viva tempo suficiente para cumprir a promessa.

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*5'
um mundo em que se precisa escolher. Outro estalo de fuzil. Outro grito feminino. Mais silncio. Ele os est pegando um por um. Um garoto de fazenda sem nenhuma experincia de combate contra um esquadro de soldados profissionais. Sozinho. Com menos armas. Derrotando-os com a mesma eficincia brutal do Silenciador na interestadual, o caador na floresta que me caou sob um carro e depois desapareceu misteriosamente. Craque! Grito. Silncio. No me movo. Espero atrs do meu tronco, aterrorizada. Nos ltimos dez minutos, ele se tornou um amigo querido e penso em lhe dar um nome: Howard, meu tronco de estimao. Sabe, quando eu vi voc pela primeira vez na floresta, pensei que o urso era seu." O estalar e farfalhar de folhas e galhos secos sob os ps. Uma sombra mais escura de encontro escurido da floresta. O chamado suave do Silenciador. Meu Silenciador. - Cassie? Cassie, estamos em segurana agora. Endireito o corpo e aponto o fuzil diretamente para o rosto de Evan Walker.

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Evan recua depressa, mas a expresso confusa surge devagar. - Cassie, sou eu. - Eu sei que voc. que no sei quem voc . O maxilar dele enrijece. A voz fica tensa. Raiva? Frustrao? No sei dizer. - Abaixe a arma, Cassie, - Quem voc, Evan? Se que Evan mesmo o seu nome. Ele sorri desanimado, E, ento, ca de joelhos, oscila, cai para a frente e fica imvel. Espero, a arma encostada na parte posterior de sua cabea. Ele no se

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move. Salto por cima de Howard e o cutuco com a ponta do p. Ele ainda no se move. Ajoelho-me ao seu lado, apoiando a coronha do fuzil na coxa, e aperto seu pescoo com os dedos procura da pulsao. Ele est vivo. Suas calas esto rasgadas da altura das coxas at os ps. midas ao toque. Sinto o cheiro dos meus dedos. Sangue. Encosto o M l 6 numa rvore cada e viro Evan de costas. Suas plpebras se agitam. Ele levanta a mo e toca meu rosto com a palma ensangentada. - Cassie - ele sussurra. - Cassie, de Cassiopeia. - Pare - ordeno. Noto o fuzil cado ao lado dele e o chuto para fora de seu alcance. - Seu ferimento grave? - Acho que bastante grave. - Quantos eram? - Quatro. - Eles no tiveram a menor chance, no ? Longo suspiro. Seu olhar encontra o meu. No preciso que ele fale, posso ver a resposta em seus olhos. - No, no muita. - Porque voc no tem coragem de matar, mas tem coragem de fazer o que tiver que fazer. - Prendo a respirao. Ele deve saber onde quero chegar. Evan hesita. Assente. Posso ver a dor em sua expresso. Desvio o olhar para que ele no veja a dor na minha. "Mas voc comeou a viagem por essa estrada, Cassie. Uma viagem sem volta." - E voc muito bom no que tem coragem de fazer, no ? "Bem, essa a questo, no ? Para voc tambm, Cassie: o que voc tem coragem de fazer, Cassie?" Ele salvou minha vida. Como ele tambm podia ser quem tentou tir-la? No faz sentido. Tenho a coragem de deix-lo sangrar at a morte porque agora sei que ele mentiu para mim, que ele no o gentil Evan Walker, o caador relutante, o filho, irmo e namorado sofrido, mas algo que talvez nem seja humano? Tenho o que preciso para seguir aquela primeira regra at sua concluso final, brutal e implacvel e pr uma bala em sua testa finamente esculpida? "Ah, droga, a quem voc est querendo enganar?" Comeo a desabotoar sua camisa. - Temos que tirar essas roupas - murmuro.

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AjfONDA

- Voc no sabe quanto tempo esperei para ouvir voc dizer isso. Sorriso. Inclinado. Sexy. - Voc no vai escapar dessa com seu charme, amigo. Consegue se sentar? Um pouco mais. Olhe, tome isso. - Um par de analgsicos do kit de primeiros socorros. Ele os engole com dois longos goles de gua da garrafa que lhe entrego. Tiro a camisa dele. Evan est olhando para o meu rosto; evito seu olhar. Enquanto puxo as botas, ele desafivela o cinto e abre o zper. Ergue as ndegas, mas no consigo tirar-lhe as calas: esto coladas ao seu corpo com sangue pegajoso. - Rasgue as calas - ele pede. Ele vira de bruos. Tento, mas o tecido escorrega entre meus dedos quando puxo. - Olhe, use isso. - Evan me d uma faca ensangentada. No lhe pergunto de onde veio o sangue. Corto de um rasgo a outro, lentamente, estou com muito medo de machuc-lo. Ento, puxo as calas de cada perna, como se estivesse descascando uma banana. Pronto, a metfora perfeita: descascando uma banana. Preciso saber a verdade, e impossvel chegar fruta saborosa sem arrancar a camada externa. Por falar em fruta, cheguei, ou melhor, ele chegou, roupa de baixo. Diante do fato, pergunto: - Preciso ver o seu traseiro? - Estava imaginando qual seria a sua opinio. - Chega de tentativas idiotas de fazer humor. Corto o tecido nos dois lados do quadril e puxo a cueca, expondo-o. O traseiro est pssimo. Quando digo pssimo, refiro-me ao fato de estar pontilhado de ferimentos provocados por estilhaos. Fora isso, muito bom. Limpo o sangue com gaze do kit, reprimindo um riso histrico. Culpo o estresse insuportvel e no o fato de estar limpando o bumbum de Evan Walker. - Deus, isso est horrvel. Evan est respirando com dificuldade. - Por favor, por enquanto apenas tente parar o sangramento. Protejo os ferimentos desse lado o melhor que posso. - Voc consegue se virar? - pergunto. - Prefiro no fazer isso. - Preciso ver a frente. - "Oh, meu Deus. A frente?"

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- A frente est bem, juro. Recuo um pouco e sento, exausta. Suponho que essa uma parte em que vou acreditar. - Conte o que aconteceu. - Depois que tirei voc da ravina, eu corri. Encontrei um lugar baixo para sair. Fui at eles por trs. Provavelmente, o resto voc ouviu. - Ouvi trs tiros. Voc disse que eram quatro sujeitos. - Faca. - Esta faca? - Esta faca. Este sangue nas minhas mos dele, e no meu. - Ah, obrigada. - Esfrego o rosto onde ele me tocou. Decido apresentar a pior explicao para o que est acontecendo. - Voc um Silenciador, no ? Silncio. Quanta ironia. - Ou voc humano? - sussurro. "Diga humano, Evan. E, quando voc falar, fale com clareza para no haver dvidas. Por favor, Evan. Preciso mesmo que voc acabe com a dvida. Sei que voc disse que no podemos nos obrigar a confiar. Ento, droga, faa outra pessoa confiar. Faa com que eu confie. Diga. Diga que humano." - Cassie... - Voc humano? - Claro que sou. Respiro fundo. Ele falou, mas no com perfeio. No consigo ver seu rosto, escondido sob o cotovelo. Talvez, se eu pudesse ver lhe o rosto, suas palavras ficariam perfeitas, e eu poderia afastar esse pensamento terrvel. Apanho alguns lenos esterilizados e comeo a limpar o sangue dele, ou de quem quer que seja, de suas mos. - Se voc humano, por que mentiu para mim? - No menti para voc sobre tudo. - Apenas as partes que importam? - No menti sobre essas partes. - Voc matou aquelas trs pessoas na interestadual? - Sim. Ento me encolho. No esperava que ele dissesse sim. Esperava um "Voc est brincando? Pare de ser to paranica." Em vez disso, recebo uma resposta simples e breve, como se tivesse lhe perguntado se j nadou nu alguma vez.

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jjj-ONDi

A prxima pergunta ainda mais difcil. - Voc atirou na minha perna? - Sim. Estremeo e deixou cair o leno ensangentado entre as pernas. - Por que voc atirou na minha perna, Evan? - Por que no consegui atirar na sua cabea. "Bom, a est." Tiro a Luger e a seguro no colo. A cabea dele est a cerca de 30 centmetros do meu joelho. O que me confunde o fato de que a pessoa com a arma est tremendo como uma vara verde e a que est sua merc est perfeitamente calma. - Vou embora agora - digo a ele. - Vou deixar voc sangrando at a morte do jeito que me deixou debaixo daquele carro. Espero que ele diga algo. - Voc no vai embora - ele afirma. - Estou esperando para ouvir o que voc tem a dizer. - complicado. - No, Evan. Mentiras so complicadas, A verdade simples. Por que voc estava atirando em pessoas na rodovia? - Por que estava com medo. - Medo de qu? - Medo de que no fossem pessoas. Suspiro e tiro uma garrafa dgua da mochila, encosto na rvore cada e bebo um longo gole. - Voc atirou naquelas pessoas na estrada, e em mim, e sabe Deus em quem mais. Sei que voc no saa todas as noites para caar animais, porque voc j sabia sobre a 4- Onda. Eu sou o seu Soldado do Crucifixo. Ele assente com o rosto na curva do cotovelo. - Se essa a explicao que quer dar - ele fala com a voz abafada. - Se me queria morta, por que me tirou da neve em vez de deixar que eu congelasse at a morte? - Eu no queria voc morta. - Depois de atirar na minha perna e me deixar sangrando debaixo de um carro. - No, voc estava de p quando corri. - Voc correu? Por qu? - Eu estava com dificuldades em imaginar a cena. - Eu tive medo. - Voc atirou naquelas pessoas porque tinha medo. Voc atirou em

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mim porque tinha medo. Voc fugiu porque tinha medo. - Talvez eu tenha algum tipo de problema com o medo. - Depois, voc me achou e me levou para a casa da fazenda, cuidou de mim at eu sarar, fez hambrguer para mim, lavou meus cabelos, me ensinou a atirar, me beijou com o objetivo de... de qu? Evan vira a cabea para me fitar com um dos olhos. - Sabe, Cassie, voc est sendo um pouco injusta. Fico boquiaberta. - Injusta, eu? - Est me atormentando, enquanto estou cheio de estilhaos. - Isso no foi minha culpa - disparo. - Foi voc quem insistiu em vir. - Uma onda de medo percorre minha espinha. - Por que voc veio, Evan? Isso alguma espcie de truque? Voc est me usando para alguma coisa? - Resgatar Sammy foi idia sua - ele lembra. - Tentei convencer voc a no vir. Eu at me ofereci para vir sozinho. Evan est tremendo. Ele est nu sob uma temperatura de 4 graus. Ajeito a jaqueta dele em cima de suas costas e cubro o resto de seu corpo da melhor forma possvel com a camisa de brim. - Sinto muito, Cassie, - Por qual parte? - Todas as partes. As palavras saem arrastadas. Os analgsicos esto fazendo efeito. - Evan, eu matei aquele soldado porque no tive escolha, no sa todos os dias procurando pessoas para matar. No me escondi na floresta do lado da estrada para atirar em todos que passavam porque podiam ser um deles. - Estou assentindo para mim mesma. realmente simples. - Voc no pode ser quem voc diz ser porque quem voc diz ser no poderia ter feito o que fez! Agora, no me impor to com mais nada alm da verdade. E em no ser uma idiota. E no sentir nada por ele, porque sentir alguma coisa por ele vai tornar o que tenho que fazer muito mais difcil, talvez impossvel, e, se eu quiser salvar meu irmo, nada pode ser impossvel. - E agora, o que vai ser? - pergunto. - Pela manh, vamos ter que tirar os estilhaos. - Estou me referindo depois dessa onda. Ou voc a ltima onda, Evan? Evan est me fitando com aquele olho descoberto e sacudindo a cabea. - No sei como convencer voc...

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A ^ B M

Aperto a boca da arma de encontro sua tmpora, bem ao lado do olho cor de chocolate que me encara, e rosno: Onda: apagam-se as luzes. 2- Onda: comea a arrebentao. 3Onda: pestilncia. 4- Onda: Silenciador. O que vem em seguida, Evan? O que a 5 Onda? Ele no responde. Tinha desmaiado.

Ao amanhecer, ele ainda est inconsciente, portanto, pego o meu fuzil e ando pela floresta. Queria avaliar o trabalho dele. Provavelmente, no a atitude mais inteligente a ser tomada. E se nossos atacantes da meia-noite chamaram reforos? Eu seria o prmio num concurso de tiro ao alvo. No sou m atiradora, mas no sou nenhum Evan Walker. Bem, nem Evan Walker no nenhum Evan Walker. No sei o que ele . Ele diz ser humano, e se parece com um humano, fala como um humano, sangra como um humano e, certo... beija como um humano. E assim por diante, bl-bl-bl. Ele tambm diz as coisas certas, como o motivo pelo qual estava atirando em pessoas o mesmo pelo qual atirei no Soldado do Crucifixo. O problema que no acredito nele. E agora no consigo decidir o que melhor: um Evan morto ou um Evan vivo. Um Evan morto no pode me ajudar a cumprir minha promessa. Um Evan vivo pode. Por que ele atirou em mim e depois me salvou? O que ele quis dizer quando disse que eu o tinha salvado? E estranho. Quando ele me abraou, eu me senti segura. Quando me beijou, perdi-me nele. como se houvesse dois Evans. H o Evan que conheo e o Evan que no conheo. Evan, o garoto de fazenda com mos macias que me acaricia at eu ronronar como um gato. Evan, o embusteiro que o matador insensvel que atirou em mim. Vou pressupor que ele humano, pelo menos biologicamente. Talvez ele seja um clone criado a bordo da nave me, gerado a partir de um DNA colhido de algum. Ou talvez algo menos Guerra nas Estrelas e mais desprezvel: um traidor de sua espcie. Talvez os Silenciadores sejam isso:

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HICK ANCEY

mercenrios humanos. Os Outros esto lhe dando algo para nos matar. Ou o ameaaram, como, por exemplo, seqestraram algum que ele ama (Lauren? Na verdade, nunca vi seu tmulo.) e esto lhe oferecendo um acordo. "Mate 20 humanos e voc a ter de volta." A ltima possibilidade? Que ele quem afirma ser. Sozinho, assustado, matando antes que algum o mate, um firme adepto da primeira regra, at que ele a quebrasse ao me deixar escapar e depois me trazer de volta. Assim como as duas primeiras possibilidades, isso explica o que ocorreu. Tudo se encaixa. Poderia ser verdade. Exceto por um pequeno e insignificante problema. Os soldados. por isso que no o deixo na floresta. Quero ver por mim mesma o que ele fez. Visto que o Campo Ashpit agora est mais descaracterizado que uma praia deserta, no tenho dificuldade em encontrar as vtimas de Evan. Um deles perto da borda da ravina, mais dois lado a lado a uns 100 metros de distncia. Todos atingidos na cabea. No escuro. Enquanto estavam atirando nele. O ltimo est cado perto de onde antes ficavam os barraces, talvez no local exato em que Vosch assassinou o meu pai. Nenhum deles tem mais de 14 anos. Todos usavam aqueles estranhos tapa-olhos de prata, algum tipo de tecnologia que possibilita a viso noturna? Em caso positivo, o fato, de um jeito um tanto repulsivo, torna os feitos de Evan ainda mais impressionantes. Evan est acordado quando volto. Sentado de encontro rvore cada. Plido, trmulo, olhos fundos. - Eles eram crianas - conto a ele. - Eles eram apenas crianas. Aos tropeos, entro nos arbustos secos atrs dele e esvazio meu estmago. E, ento, me sinto melhor. Volto at onde ele est. Decidi no mat-lo. Ainda. Por enquanto, para mim ele vale mais vivo. Se ele for um Silenciador, talvez saiba o que aconteceu ao meu irmo. Assim, pego o kit de primeiros socorros e me ajoelho entre suas pernas estendidas. - Certo, hora de operar. Encontro um pacote de gaze limpa. Em silncio, ele me observa limpar da faca o sangue de uma das vtimas. Engulo em seco, sentindo o gosto do vmito fresco.

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Ag-ONOA

- Nunca fiz isso antes - conto. Uma informao um tanto bvia, mas me sinto como se estivesse falando com um estranho. Ele assente com um gesto de cabea, vira de bruos. Puxo a camisa, expondo a metade inferior de seu corpo. Nunca tinha visto um sujeito nu antes. Agora ali estava eu, ajoelhada entre as pernas de um, embora no pudesse ver toda a sua nudez. Apenas a metade posterior. Estranho, nunca imaginei que minha primeira vez com um cara nu seria daquele jeito. Bom, acho que no to estranho assim. - Voc quer outro analgsico? - pergunto. - Est frio, e minhas mos esto tremendo... - Nada de comprimidos - ele resmunga, o rosto escondido na curva do brao. No incio, trabalho devagar, remexendo delicadamente nos ferimentos com a ponta da faca, mas logo aprendo que essa no a melhor forma de desenterrar metal de dentro da carne de um ser humano, ou talvez no humano. Voc apenas prolonga o sofrimento. Demoro-me mais tempo nas ndegas. No porque quero, mas porque h muitos estilhaos. Ele no se mexe. Ele mal se encolhe. s vezes, solta um gemido. Outras, suspira. Tiro a jaqueta de suas costas. No h muitos ferimentos ali, e eles esto concentrados principalmente na parte inferior. Dedos rgidos, punhos machucados, obrigo-me a trabalhar depressa. Depressa, mas com cuidado. - Agente firme - murmuro. - Estou quase no fim. - Eu tambm. - No temos ataduras suficientes. - Cubra s os mais graves. - Infeco...? - Tem alguns comprimidos de penicilina no kit. Evan se vira enquanto procuro os comprimidos. Ele toma dois com um gole de gua. Eu me sento para trs, suando, apesar de a temperatura estar perto de zero grau. - Por que crianas? - pergunto. - Eu no sabia que eram crianas. - Talvez no, mas elas estavam fortemente armadas e sabiam o que estavam fazendo. O problema deles que voc tambm sabia. Voc deve ter se esquecido de mencionar o seu treinamento militar. - Cassie, se no pudermos confiar um no outro... - Evan, no podemos confiar um no outro. - Quero golpe-lo na ca-

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bea e irromper em lgrimas ao mesmo tempo. Atingi o ponto de estar cansada de estar cansada. - Esse todo o problema. Acima de ns, o sol tinha se libertado das nuvens, mostrando-nos um brilhante cu azul. - Crianas aliengenas clonadas? - arrisco. - A Amrica est raspando o fundo do poo do recrutamento? Srio, por que crianas esto correndo por a com armas automticas e granadas? Ele sacode a cabea. Beberica a gua. Estremece. - Acho que vou tomar mais um desses comprimidos contra a dor. - Vosch disse "s as crianas". Eles esto seqestrando crianas para formar um exrcito? - Talvez Vosch no seja um deles. Talvez seja o exrcito que tenha raptado as crianas. - Ento por que ele matou todos os outros? Por que ele ps uma bala na cabea do meu pai? E se ele no um deles, por que era vigiado pelo Olho? Tem alguma coisa errada aqui, Evan. E voc sabe o que est acontecendo. Ns dois sabemos que voc sabe. Por que no pode simplesmente me contar? Voc confia em mim com uma arma 11a mo e para tirar estilhaos do seu traseiro, mas no confia para me contar a verdade? Ele me encara por um longo momento e, ento, diz: - Eu gostaria que voc no tivesse cortado os cabelos. Eu teria perdido o controle, mas estou com muito frio, muito nauseada e muito fraca. - Juro por Deus, Evan Walker - digo, com desnimo - , se no precisasse de voc, eu o mataria agora mesmo. - Ento fico satisfeito porque precisa de mim. - E, se eu descobrir que voc est mentindo para mim sobre a parte mais importante, mato voc. - Qual a parte mais importante? - Sobre ser humano. - Cassie, sou to humano quanto voc. Ele puxa minha mo e a coloca na dele. Ambas as nossas mos esto manchadas de sangue. A minha com o sangue dele. A dele com o do garoto pouco mais velho do que meu irmo. Quantas pessoas esta mo teria matado? - isso que somos? - pergunto. Estou prestes a pirar de vez. No consigo confiar nele. Preciso confiar nele. No consigo acreditar. Preciso acreditar. esse o objetivo mximo

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A^ONDA

dos Outros, a onda que vai pr fim a todas as ondas, reduzindo a nossa humanidade a um monte de ossos descarnados e animalescos, at no sermos nada alm de predadores desalmados que fazem o trabalho sujo para eles, solitrios e to insensveis quanto tubares? Evan nota a expresso de animal acuado em meu olhar. - O que foi? - No quero ser um tubaro - sussurro. Evan me fita por um longo e desconfortvel momento. Ele poderia ter dito: " - Tubaro? Quem? O qu? Ahn? Quem disse que voc um tubaro?" Em vez disso, ele comea a assentir, como se compreendesse tudo. - Voc no . "Voc, e no, ns." Devolvo-lhe o olhar demorado. - Se a Terra estivesse morrendo e tivssemos que partir - comeo devagar - e encontrssemos um planeta, mas algum tivesse chegado antes de ns, algum com quem, por algum motivo, no fssemos compatveis... - Voc faria o que tivesse que ser feito. - Como tubares. - Como tubares. Acho que ele estava tentando tratar a questo com delicadeza. Acho que, para ele, era importante que minha aterrissagem no fosse muito violenta, que o choque no fosse muito grande. Acho que ele queria que eu compreendesse sem que ele precisasse falar. Afasto a mo dele com rispidez. Estou furiosa pelo fato de ter permitido que me tocasse. Furiosa comigo mesma por ficar com ele quando sei que h fatos que no me conta. Furiosa com meu pai por deixar Sammy subir naquele nibus. Furiosa com Vosch. Furiosa com o olho verde que paira sobre ns no horizonte. Furiosa comigo mesma por quebrar a primeira regra para o primeiro sujeito bonitinho que apareceu e, por qu? Porque suas mos so grandes, mas delicadas, e seu hlito tem cheiro de chocolate? Dou repetidos socos em seu peito at esquecer por que o estou golpeando, at esvaziar a fria e tudo que sobra dentro de mim um buraco negro onde antes Cassie se abrigava. Evan segura meus punhos agitados. - Cassie, pare! Acalme-se! No sou seu inimigo. - Ento inimigo de quem, hein? Porque voc inimigo de algum. Voc no saa para caar todas as noites. Pelo menos, no animais. E voc

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no aprendeu tcnicas ninja assassinas na fazenda do papai. Voc continua dizendo o que no , e tudo que quero saber o que voc . O que voc , Evan Walker? Ele solta meus punhos e me surpreende ao apertar meu rosto com a mo, correr o polegar macio na minha face, ao longo do nariz. Como se estivesse me tocando pela ltima vez. - Eu sou um tubaro, Cassie - ele fala devagar, arrancando as palavras como se estivesse falando comigo pela ltima vez. Fitando-me com lgrimas nos olhos, como se estivesse me vendo pela ltima vez. - Um tubaro que sonhou ser um homem. Estou caindo mais depressa do que a velocidade da luz no buraco negro que se abriu com a Chegada e que devorou tudo por onde passava. O buraco em que meu pai olhou quando minha me morreu, o que pensei estar l fora, longe de mim, mas, na verdade, nunca esteve. Estava dentro de mim, desde o incio, crescendo, devorando cada centmetro de esperana, confiana e amor que eu tinha, abrindo caminho a dentadas na galxia de minha alma, enquanto eu me prendia a uma escolha. Uma escolha que est me fitando agora como se fosse a ltima vez. Assim, fao o que a maioria das pessoas sensatas faria na minha situao. Fujo. Disparando pela floresta no cortante ar de inverno, galhos nus, cu azul, folhas secas, e depois irrompendo da linha de rvores para o campo aberto, o cho congelado rangendo sob meus ps, sob o domo do cu indiferente, a cortina azul brilhante puxada sobre um bilho de estrelas que ainda esto l, ainda olhando para ela, a garota que corre com os cabelos curtos balanando e lgrimas escorrendo pelas faces, no correndo de nada, no correndo para nada, apenas correndo, correndo como o diabo, porque essa a atitude mais lgica a tomar quando se percebe que a nica pessoa na Terra em quem se decidiu confiar no da Terra. No importa que ele salvou o seu traseiro mais vezes do que consegue se lembrar, ou que ele a poderia ter matado centenas de vezes, ou que h algo nele, algo ator mentado e triste e terrivelmente solitrio, como se ele fosse a ltima pessoa na face da Terra, e no a garota tremendo no saco de dormir, abraada a um urso de pelcia em um mundo agora silencioso. "Cale a boca, cale a boca, simplesmente cale a boca."

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Ele no estava l quando voltei. Isso mesmo, eu voltei. Para onde iria sem minha arma e especialmente sem aquele maldito urso, minha razo de viver? No tive medo de voltar. Ele tinha tido dez bilhes de oportunidades de me matar. Que diferena faria mais uma? Ali est o fuzil. A mochila. O kit de primeiros socorros. E l esto os jeans rasgados junto de Howard, o tronco. Como ele no trouxe outro par de calas, suponho que esteja saltitando na floresta gelada apenas de botas, como uma garota do calendrio. No, espere, a camisa e a jaqueta no esto l. - Vamos, Urso - resmungo, pegando minha mochila. - hora de devolv-lo para o seu dono. Pego o meu fuzil, verifico a munio, idem para a Luger, tiro um par de luvas de l, porque meus dedos esto entorpecidos, roubo o mapa e a lanterna da mochila dele e me dirijo ravina. Vou me arriscar a andar durante o dia, para aumentar a distncia entre mim e o Homem Tubaro, No sei para onde ele foi, talvez entrar em contato com os teleguiados, j que seu disfarce foi para os ares, mas isso no importa. Foi o que decidi no caminho de volta, depois de correr at no conseguir correr mais: realmente no importa quem ou o que Evan Walker . Ele evitou que eu morresse. Ele me alimentou, me banhou, me protegeu. Ele me ajudou a ficar forte. Ele at me ensinou a matar. Com um inimigo como esse, quem precisa de amigos? Para dentro da ravina. Dez graus a menos do que nas sombras. Subindo e saltando para a paisagem destruda do Campo Ashpit, correndo no cho to duro quanto asfalto, e ali est o primeiro corpo. Eu penso: "Se Evan for um deles, em que time ele joga?" Iria Evan matar um dos seus para manter a fachada que tinha criado para mim, ou ter ele sido obrigado a matar por terem achado que ele era humano? Esses pensamentos me deixam louca de desespero: esse poo de sujeira no tem fim. Quanto mais se cava, mais fundo ele fica. Quando passo por outro corpo, olho apenas de relance, e, ento, esse rpido olhar registra algo, e eu me viro. O soldado-criana est sem calas. No importa. Continuo andando. Agora, na estrada de terra, direo norte. Ainda com passo muito rpido. "Ande, Cassie, ande, ande." Esqueci a comida. Esqueci a gua. No importa. No importa. No h nuvens no cu. Um olho azul imenso, gigantesco, olhando para baixo. Corro beira

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da estrada, perto das rvores limitando o lado oeste. Se eu vir um teleguiado, mergulho entre elas para me esconder. Se eu vir Evan, vou atirar primeiro e perguntar depois. Bom, no s Evan. Qualquer um. Alm da primeira regra, nada importa. Nada importa, exceto encontrar Sammy. Tinha me esquecido disso por um momento. Silenciadores: humanos, semi-humanos, clones humanos ou um holograma aliengena-projetando-um-humano? No importa. O objetivo final dos Outros: erradicao, confinamento ou escravizao? No importa. Minhas chances de sucesso: um ponto um ou ponto zero zero zero por cento? No importa. "Siga pela estrada, siga pela estrada, siga pela estrada de terra erapoeirada..." Depois de alguns quilmetros, a estrada desvia para a esquerda, ligando-se rodovia 35. Mais alguns quilmetros na rodovia 35 at a juno com a 675. Posso me esconder na passagem de ligao ali e esperar pelos nibus. Se eles ainda estiverem percorrendo a rodovia 35. Se ainda estiverem percorrendo alguma estrada. No fim da estrada de terra, paro o tempo suficiente para inspecionar o terreno atrs de mim. Nada. Ele no est vindo. Ele est permitindo que eu me v. Ando alguns metros no interior do bosque. Precisava recuperar o flego. No instante em que desabo no cho, tudo de que vinha fugindo me alcana muito antes do que minha respirao. "Sou um tubaro que sonhou ser um homem..." Algum est gritando. Posso ouvir os gritos dela ecoando entre as rvores. O som interminvel. Que traga uma horda de Silenciadores at onde estou, no me importo. Aperto a cabea com as mos e balano para a frente e para trs. Tenho a estranha sensao de estar flutuando acima do meu corpo, e ento disparando como um foguete para o cu a mil quilmetros por hora, observando a mim mesma reduzir-se a um minsculo ponto antes de a imensido da Terra me engolir. como se eu tivesse sido desprendida da Terra. Como se no houvesse mais nada para me segurar ali, e eu estivesse sendo sugada para o vazio. Como se eu estivesse presa por um cordo de prata. E agora esse cordo tivesse arrebentado. Achei que sabia o que significava solido antes de ele ter me encontrado, mas agora sei que no tinha a menor idia. E impossvel saber o que a verdadeira solido at ter conhecido o oposto. - Cassie.

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Dois segundos: de p. Mais dois e meio: girando o M16 em direo voz. Uma sombra dispara entre as rvores minha esquerda e comeo a atirar, espirrando balas, vacilante, nos troncos e galhos das rvores e no ar vazio. - Cassie. Na minha frente, posio aproximada 2 horas. Esvazio o pente. Sei que no o atingi. Sei que no tenho chance de atingi-lo. Ele um Silenciador. Mas, se eu continuar atirando, talvez ele recue. - Cassie. Diretamente atrs de mim. Respiro fundo, recarrego, viro-me lentamente e disparo mais chumbo nas rvores inocentes. "Voc no entendeu, sua boba? Ele est usando voc para acabar com sua munio." Portanto, espero, ps bem separados, ombros eretos, arma erguida, corro os olhos para a direita e para a esquerda e escuto a voz dele na minha mente, dando instrues na fazenda: "Voc tem que sentir o alvo como se ele estivesse ligado a voc. Como se voc estivesse ligado a ele..." Acontece no intervalo de tempo entre um segundo e o prximo. O brao dele cai em volta do meu peito, ele me arranca o fuzil das mos e me tira a Luger, Aps outro meio segundo, ele me prende num abrao de urso, esmagando-me de encontro ao peito e me levantando alguns centmetros do cho, enquanto aplico golpes furiosos com os calcanhares, torcendo a cabea para a frente e para trs, tentando morder seu brao. E o tempo todo aqueles lbios provocando comiches na pele delicada de minha orelha. - Cassie, no. Cassie... - M e . . . deixe... ir... - Esse o grande problema. Eu no posso.

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Evan deixa que eu chute e me retora at ficar exausta, e, ento, me solta bruscamente de encontro a uma rvore, recuando um passo. - Voc sabe o que vai acontecer se voc correr - Evan adverte. Seu rosto est corado. Ele est tendo dificuldade em recuperar o fle-

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go. Quando se vira para pegar minhas armas, seus movimentos so rgidos e lentos. Apanhar-me, depois de ser atingido pela granada em meu lugar, teve um preo alto. Sua jaqueta est aberta, expondo a camisa de brim. As calas que tirou do garoto morto so dois nmeros menores que o dele, portanto, esto apertadas em todos os lugares indevidos. Parece que ele est usando um par de calas capri. - Voc vai me dar um tiro na nuca - digo. Ele prende a Luger no cinto e joga o M16 sobre o ombro. - Eu poderia ter feito isso muito tempo atrs. Acho que ele est falando sobre a primeira vez em que nos encontramos. - Voc um Silenciador - falo. Preciso de todas as minhas foras para no dar um salto e disparar por entre as rvores novamente. Claro, fugir dele no adianta. Lutar contra ele no adianta. Assim, preciso ser mais esperta do que ele. como se eu estivesse outra vez debaixo daquele carro no dia em que nos encontramos. Sem me esconder. Sem fugir. Evan senta-se a alguns metros de distncia e apoia o fuzil sobre as coxas. Ele est tremendo. - Se seu trabalho nos matar, por que no acabou comigo? - quero saber. Ele responde sem hesitar, como se tivesse decidido h muito tempo qual seria a resposta, caso eu fizesse a pergunta. - Porque estou apaixonado por voc. Minha cabea cai de encontro casca spera da rvore. Os galhos desfolhados mostram contornos duros de encontro ao brilhante cu azul. - Puxa, essa uma trgica histria de amor, no ? Invasor aliengena se apaixona por garota humana. O caador por sua presa. - Eu sou humano. - Eu sou humano... mas... - Acabe a frase, Evan. "Porque eu estou acabada, Evan. Voc foi o ltimo, o nico amigo no mundo, e agora no existe mais. Quer dizer, voc est aqui, seja l quem for, mas Evan, o meu Evan, se foi." - No tem mas, Cassie. E. Eu sou e no sou humano. No sou nem uma coisa nem outra, e sou as duas. Eu sou Outro e sou voc. Olho nos olhos dele, profundos e muito escuros no ar cheio de sombras, e digo: - Voc me d vontade de vomitar.

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- Como poderia contar a verdade quando a verdade significaria a sua partida, e a sua partida representaria a sua morte? - Nada de sermes sobre morte, Evan. - Agitando o dedo diante do rosto dele. - Vi minha me morrer. Vi um de vocs matar o meu pai. Vi mais mortes em seis meses do que qualquer outro ser humano na Histria. Evan abaixa minha mo e fala entre dentes semicerrados: - Se houvesse alguma coisa que voc pudesse ter feito para proteger o seu pai e para salvar a sua me, no teria feito? Se voc soubesse que uma mentira salvaria Sammy, no mentiria? Pode apostar que sim. Para salvar Sammy, eu at fingiria confiar no inimigo. Eu ainda estou tentando assimilar o "porque estou apaixonado por voc." Tentando encontrar algum outro motivo para ele ter trado a sua espcie. No importa, no importa. S uma coisa importa. Uma porta se fechou bruscamente atrs de Sammy no dia em que ele entrou naquele nibus, uma porta com milhares de fechaduras, e me dou conta de que o cara que tem as chaves est sentado na minha frente. - Voc sabe o que tem em Wright-Patterson, no sabe? - pergunto. Voc sabe exatamente o que aconteceu a Sam. Evan no responde. No assente com um gesto. No faz que no com a cabea. O que ele est pensando? Que poupar um miservel ser humano ao acaso uma coisa, mas entregar o plano mestre algo srio e totalmente diferente? Ser esse o momento de "ficar sob o Buick" de Evan Walker, quando no se pode correr, no se pode esconder, e a nica opo se virar e enfrentar? - Ele est vivo? - pergunto. Inclino-me para a frente; a casca spera da rvore machuca minha coluna. Evan hesita por alguns segundos. - Provavelmente. - Por que eles... por que vocs o levaram para l? - Para prepar-lo. - Prepar-lo para qu? Espera mais tempo dessa vez. - Para a 5- Onda. Fecho os olhos. Pela primeira vez, no consigo suportar olhar aquele rosto maravilhoso. Deus, estou cansada. To cansada que poderia dormir durante mil anos. Se eu dormisse mil anos, talvez quando acordasse os Outros teriam ido embora e haveria crianas felizes brincando nessas flo-

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restas. "Eu sou Outro e sou voc." Que raios isso significa? Estou cansada demais para perseguir o pensamento. Abro os olhos e me obrigo a olhar para ele. - Voc pode conseguir que a gente entre. Ele sacode a cabea. - Por que no? - quero saber. - Voc um deles. Voc pode dizer que me capturou. - Wright-Patterson no um campo de prisioneiros, Cassie. - Ento, o que ? - Para voc? - Inclinando-se para mim, seu hlito aquece meu rosto. Uma armadilha mortal. Voc no vai durar cinco segundos. Por que voc acha que venho tentando tudo em que consigo pensar para evitar que v at l? - Tudo? mesmo? Que tal me contar a verdade? Que tal algo como "Ei, Cass, sabe esse seu plano de resgate? Eu sou um aliengena como os sujeitos que levaram Sam, portanto sei que o que est fazendo completamente intil." - Teria feito alguma diferena se eu tivesse dito isso? - A questo no essa. - No, a questo que seu irmo est sendo mantido na base mais importante que ns, quero dizer, os Outros criaram desde que o expurgo comeou... - Desde o qu? Que nome voc usou? Expurgo? - Ou a limpeza. - Evan no capaz de me olhar nos olhos. - s vezes, usam esse nome. - Ah, isso que voc est fazendo? Limpando a sujeira humana? - Essa no a palavra que eu usaria, e no fui eu quem decidiu fazer o expurgo, a limpeza, ou seja l como voc quiser cham-la - ele protesta. Se isso fizer voc se sentir melhor, nunca achei que devamos... - No quero me sentir melhor! Eu s preciso do dio que estou sentindo nesse momento, Evan. E s do que preciso. - "Est certo, isso foi sincero, mas no v longe demais. Ele o cara com as chaves. Faa-o continuar falando." - Nunca pensou que deveria...? Evan toma um longo gole de gua da garrafa e oferece para mim. Sacudo a cabea. - Wright-Patterson no apenas uma simples base, ela a base - continua, pesando cada palavra com cuidado. - E Vosch no s um comandante qualquer, ele o comandante, o lder de todas as operaes de campo e o arquiteto da limpeza. O que planejou os ataques.

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- Vosch assassinou 7 bilhes de pessoas. O nmero soa estranhamento vazio aos meus ouvidos. Depois da Chegada, um dos assuntos prediletos de meu pai era como os Outros deviam ser avanados, o quanto deviam ter subido na escala evolutiva para atingir o estgio de viagens intergalcticas. E essa foi a soluo de seu problema "humano"? - Alguns de ns no achavam que a aniquilao era a resposta - Evan conta. - Eu fui um deles, Cassie. Meus partidrios perderam a discusso. - No, Evan, acho que foi o meu lado que perdeu. Aquilo mais do que posso suportar. Eu me levanto, esperando que ele tambm o faa, mas Evan fica onde est, olhando para mim. - Ele no v vocs como alguns de ns veem... como eu vejo - fala. Para ele, vocs so uma doena que vai matar seu hospedeiro, a menos que sejam eliminados. - Eu sou uma doena. isso que sou para vocs. No consigo mais olhar para ele. Vou ficar enjoada, se eu olhar mais um segundo para Evan Walker. Atrs de mim, a voz dele, suave, quase triste. - Cassie, voc quer enfrentar uma coisa que est muito acima de sua capacidade de luta. Wright-Patterson no apenas mais um campo de expurgo. O complexo abaixo o ponto central de coordenao de todos os teleguiados desse hemisfrio. E os olhos de Vosh, Cassie, como ele v vocs. Invadir para resgatar Sammy no apenas arriscado, suicdio. Para ns dois. - Ns dois? - Eu o observo com o canto do olho. Ele no se moveu. - No posso fingir levar voc como prisioneira. Minha misso no capturar pessoas... mat-las. Se eu tentar entrar com voc como minha prisioneira, eles vo mat-la. E depois vo me matar por no ter matado voc. E no posso fazer com que entre s escondidas. A base patrulhada por teleguiados, protegida por uma cerca eltrica de 6 metros de altura, torres de vigia, cmeras infravermelhas, detectores de movimento... e uma centena de pessoas como eu, e voc sabe do que sou capaz. - Ento vou entrar s escondidas, sem voc. Ele assente. - o nico jeito possvel - mas s o fato de algo ser possvel no significa que no seja suicdio. Todas as pessoas que so levadas para l, estou falando das pessoas que no so mortas de imediato, passam por um programa de avaliao que lhes mapeia toda a psique, inclusive as lembranas.

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Eles sabem quem elas so e por que esto l... e ento as matam. - Deve existir uma situao que no termine com a minha morte insisto. - Existe - Evan fala. - A situao em que encontramos um lugar seguro para nos esconder e esperar que Sammy venha at ns. Fico boquiaberta e penso "H?" E ento fao. -H? - Pode levar alguns anos. Quantos anos ele tem? Cinco? Os mais jovens a terem permisso tm 7. - Os mais jovens com permisso para qu? - Voc viu - ele responde, desviando o olhar. A criana que ele degolou no Campo Ashpit, usando roupas de proteo, carregando um fuzil quase de seu tamanho. Agora preciso tomar alguma coisa. Ando at onde Evan est, e ele fica muito quieto, enquanto me abaixo e pego a garrafa. Depois de quatro grandes goles, minha boca ainda est seca. - Sam a 5- Onda - eu digo. As palavras tm gosto ruim. Tomo outro longo gole. Evan assente. - Se ele passou pela avaliao, est vivo, sendo... - ele procura por uma palavra - processado. - Submetido lavagem cerebral, voc quer dizer, - mais uma doutrinao. Aprendem que os aliengenas vm usando corpos humanos, e ns, isto , os humanos descobriram um jeito de detect-los. E, se consegue detect-los, voc pode... - Isso no fico - interrompo. - Vocs esto usando corpos humanos. Evan sacode a cabea. - No do jeito que Sammy acredita que estamos usando. - O que isso quer dizer? Ou vocs esto ou no. - Sammy pensa que parecemos uma espcie de infestao ligada a crebros humanos, mas... - Engraado, exatamente assim que vejo voc, Evan. Como uma infestao. - No consegui evitar. Ele levanta a mo. Como no a afasto com um tapa ou saio correndo para a floresta, ele envolve meu pulso com os dedos lentamente, e delicadamente me puxa para o cho ao seu lado. Estou transpirando um pouco, apesar de o frio ser cortante. E agora? - Havia um garoto, um verdadeiro garoto humano, chamado Evan Walker - ele diz, olhando no fundo dos meus olhos. - Como qualquer ga-

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roto, com me, pai, irmos e irms, completamente humano. Antes de nascer, eu fui inserido dentro dele enquanto a me dormia. Enquanto ns dois dormamos. Durante os treze anos em que dormi dentro de Evan Walker, enquanto ele aprendia a se sentar, a comer alimentos slidos, andar, falar, correr e andar de bicicleta, eu estava l, esperando o momento de acordar. Como milhares de outros em milhares de outros Evan Walkers em todo o mundo. Alguns de ns j estavam acordados, ajeitando suas vidas para estar no lugar em que deveriam estar quando chegasse a hora. Estou assentindo, mas por qu? Ele veio para um corpo humano? Que diabos isso quer dizer? - A 4 3 Onda - Evan prossegue, tentando ajudar. - Silenciadores. E um bom nome para ns. ramos silenciosos, escondidos em corpos humanos, escondidos em vidas humanas. No tnhamos que fingir ser como vocs. Ns ramos vocs. Humano e Outro. Evan no morreu quando acordei. Ele foi... absorvido. Sempre reparador, Evan repara que estou totalmente assustada com o que me contou. Ele estende a mo, na inteno de me tocar, e se encolhe quando me afasto. - Ento, Evan, o que voc ? - sussurro. - Onde voc est? Voc disse que voc foi... o que foi que disse? - Minha mente est disparando a milhes de quilmetros por hora. - Inserido. Inserido onde? - Talvez inserido no seja a melhor palavra. Acho que o conceito que mais se aproxima fazer um download. Fui introduzido por meio de um download em Evan quando seu crebro ainda estava se desenvolvendo. Sacudo a cabea. Para um ser sculos mais avanado do que eu, ele certamente tem dificuldade para responder a uma pergunta simples. - Mas o que voc ? Com que se parece? Ele franze o cenho. - Voc sabe com que me pareo. - No! Oh, Deus, s vezes voc pode ser to... - "Cuidado, Cassie, no siga por esse caminho. Lembre-se do que importante." - Antes de voc ser humano, Evan, antes de vir para c, quando voc estava a caminho da Terra, de onde quer que tenha vindo, com que voc se parecia? - Nada. No temos corpos h dezenas de milhares de anos. Tivemos que desistir deles quando deixamos nosso lar. - Voc est mentindo outra vez. Ora, voc se parece com um sapo, um javali, uma lesma ou alguma coisa assim? Todo ser vivo se parece com alguma coisa.

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- Ns somos conscincia pura. Substncia pura. Abandonar nossos corpos e fazer download de nossas psiques para o computador central da nave me foi a nica forma de podermos fazer a jornada. - ele pega minha mo e dobra meus dedos. - Esse sou eu. Ele fala com suavidade, e ento cobre meu punho com as mos, envolvendo-o. - Este Evan. No uma analogia perfeita porque no h um lugar onde eu comeo, e ele termina. - ele sorri envergonhado. - No estou me saindo muito bem, estou? Voc quer que eu mostre quem sou? "Santo Deus!" - No. Sim. O que voc quer dizer? - Visualizo sua imagem descascando o rosto como a criatura de um filme de terror. A voz dele treme um pouco. - Posso lhe mostrar o que sou. - No envolve nenhum tipo de insero, envolve? Ele ri. - Acho que sim. De certa forma. Vou lhe mostrar, Cassie, se voc quiser ver. Naturalmente, quero ver. E, naturalmente, no quero ver. Est claro que ele quer me mostrar. Isso iria me aproximar mais de Sams? Mas isso no totalmente sobre Sammy. Talvez, se Evan me mostrar, eu entenda porque ele me salvou quando deveria ter me matado. Porque ele me abraou noite escura aps outra para me manter em segurana e para manter minha sanidade. Ele ainda est sorrindo para mim, provavelmente deliciado com o fato de eu no. estar tentando arrancar-lhe os olhos ou rindo dele, o que poderia doer mais. Minha mo est perdida na dele, gentilmente presa, como o suave cerne de uma rosa dentro do boto, aguardando a chuva. - O que preciso fazer? - sussurro. Evan solta minha mo, roa no meu rosto. Eu me encolho. - Eu nunca machucaria voc, Cassie. - Inspiro. Assinto. Continuo a respirar. - Feche os olhos. - Evan toca minhas plpebras com delicadeza, muita delicadeza... Asas de borboleta. - Relaxe. Respire fundo. Esvazie a mente. Se no fizer isso, no posso entrar. Voc quer que eu entre, Cassie? - Sim - sussurro. No comea na minha cabea, como tinha imaginado. Em vez disso, um delicioso calor espalha-se por meu corpo, expandindo-se do corao para fora, e meus ossos, msculos e pele se dissolvem no calor que se irra-

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dia de mim, at que ele supere a Terra e as fronteiras do universo. O calor est em todos os lugares e em tudo. O meu corpo e tudo fora dele pertence a ele. Ento, eu o sinto. Ele tambm est no calor, e no h separao entre ns. Nenhum ponto onde eu termino e ele comea. E eu me abro como uma flor para a chuva, dolorosamente devagar e atordoantemente depressa, dissolvendo-me no calor, dissolvendo-me nele. E no h nada para ver, essa somente uma palavra conveniente que Evan empregou porque no h palavra que o descreva. Ele apenas . E eu me abro para ele, uma flor para a chuva.

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A primeira coisa que fao aps abrir os olhos irromper em soluos de cortar o corao. No consigo evitar: nunca me senti to abandonada em toda a vida. - Talvez tivesse sido cedo demais - ele diz, puxando-me para os seus braos e acariciando meus cabelos. E eu deixo. Estou fraca, confusa, vazia e desesperada demais para fazer qualquer outra coisa alm de permitir que ele me abrace. - Sinto ter mentido para voc, Cassie - Evan murmura nos meus cabelos. O frio se retira. Agora tenho somente lembranas do calor. - Voc deve detestar ficar preso l dentro - sussurro, apertando minha mo de encontro ao seu peito e sentindo o pulsar de seu corao. - No tenho a sensao de estar preso - ele diz. - De certo forma, eu me sinto como se tivesse sido libertado. - Libertado? - Para poder sentir alguma coisa outra vez. Para sentir isso. - Ele me beija. Um diferente tipo de calor se espalha por meu corpo. Deitada nos braos do inimigo. O que est errado comigo? Esses seres nos queimaram vivos, nos esmagaram, afogaram, contagiaram com uma peste que nos fez sangrar de dentro para fora at a morte. Eu os vi matando todos que conhecia e amava, com uma nica e especial exceo, e aqui estou, aos beijos e abraos com um deles! Eu deixei que ele entrasse em minha alma. Dividi com ele algo mais precioso e ntimo do que meu corpo.

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Pelo bem de Sammy, eis o motivo. Boa resposta, mas complicada. A verdade simples. - Voc disse que perdeu a discusso sobre o que fazer a respeito da doena humana - digo. - Qual foi a sua sugesto? - Coexistncia. - Falando comigo, mas dirigindo-se s estrelas acima de ns. - No somos muitos, Cassie. Apenas algumas centenas de milhares. Ns poderamos ter nos inserido em vocs, vivido nossas novas vidas, sem que nunca soubessem que estvamos aqui. Poucos integrantes do meu povo concordaram comigo, Eles encaravam o fato de fingir ser humano como algo indigno. Eles receavam que, quanto mais fingssemos ser humanos, mais humanos iramos nos tornar. - E quem iria querer uma coisa dessas? - Eu achei que no iria querer - ele admite at me tornar um. - Quando voc... "acordou" em Evan? Ele sacode a cabea e diz simplesmente, como se fosse a coisa mais bvia do mundo: - Quando acordei em voc, Cassie, Eu no me tornei totalmente humano at me ver em seus olhos. E ento brotam verdadeiras lgrimas humanas em seus verdadeiros olhos humanos, e minha vez de abra-lo, enquanto o corao dele se parte. Minha vez de me ver em seus olhos. Algum poderia dizer que no sou a nica deitada nos braos do inimigo. Eu represento o lado humano, mas quem Evan Walker? Humano e Outro. Ambos e nenhum dos dois. Ao me amar, ele no pertence a ningum. Evan no encara o fato dessa forma. - Vou fazer qualquer coisa que voc pedir, Cassie - ele afirma, indefeso. Seus olhos brilham mais que as estrelas no cu. - Entendo por que voc precisa ir. Eu iria, se fosse voc quem estivesse no campo. Centenas de milhares de Silenciadores no poderiam me impedir. Evan cola os lbios ao meu ouvido e sussurra baixo e com veemncia, como se estivesse me contando o segredo mais importante do mundo. Talvez estivesse mesmo. - intil e tolo. E um suicdio. Mas o amor uma arma para a qual eles no tm resposta. Eles sabem o que vocs pensam, mas no podem saber o que sentem. Eles, e no ns. Atravessamos um limiar, e ele no tolo. Evan sabe que o tipo de limiar a partir do qual no se pode voltar.

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Passamos o nosso ltimo dia juntos, dormindo sobre a interligao para a estrada como dois seres sem-teto, o que literalmente ramos. Uma pessoa dorme, a outra vigia. Quando a vez de ele descansar, devolve minhas armas sem hesitar e adormece no mesmo instante, como se no lhe ocorresse que eu pudesse fugir ou atingi-lo na cabea facilmente. No sei, talvez isso no lhe ocorra mesmo. Nosso problema sempre foi no pensar como eles pensam. Foi por isso que confiei nele no incio, e ele sabia que eu confiaria nele. Silenciadores matam pessoas. Evan no me matou. Logo, Evan no podia ser um Silenciador. Entendeu? Isso lgica. Ah, lgica humana. Ao anoitecer, terminamos com o que restava de nossas provises e subimos o aterro para procurar abrigo entre as rvores que acompanham a Rodovia 35. Os nibus correm somente noite, ele me conta. E possvel saber quando esto vindo. Pode-se ouvir o som dos motores a quilmetros de distncia porque o nico som a quilmetros de distncia. Primeiro, possvel ver os faris, depois escut-los e ento eles passam disparando como enormes carros de corrida amarelos, porque a estrada foi limpa dos destroos e no h mais limites de velocidade. Ele no sabe: talvez eles parem, talvez no. Talvez apenas desacelerem o suficiente para que um dos soldados a bordo coloque uma bala entre meus olhos. Talvez eles nem venham. - Voc disse que eles ainda estavam reunindo pessoas - lembro. - Por que eles no viriam? Evan est observando a estrada abaixo. - Em algum momento, os "resgatados", ou os sobreviventes do lado de fora, vo descobrir que foram tapeados. Quando isso acontecer, eles vo fechar a base, ou a parte da base destinada limpeza. - Ele pigarreou. Olhou para a estrada abaixo. - "Fechar a base" o que isso quer dizer? - Fechar do mesmo jeito que fecharam o Campo Ashpit. Penso no que ele disse. Como ele, olhando a estrada vazia. - Certo - digo finalmente. - Ento vamos torcer para que Vosch ainda no tenha tirado o fio da tomada. Apanho um punhado de terra, galhos e folhas secas e esfrego no rosto. Outro punhado para os cabelos. Evan me observa sem dizer nada. - Esse o momento em que voc me d uma pancada na cabea digo. Tenho cheiro de terra e, por algum motivo, penso em meu pai ajoe-

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lhado no roseiral, e no lenol branco. - Ou se oferece para ir no meu lugar. Ou me d uma pancada na cabea e vai no meu lugar. Evan se levanta de um salto. Por um segundo, receio que ele v me dar um golpe da cabea, pois est muito aborrecido. Em vez disso, ele se abraa como se estivesse com frio, ou para se impedir de me dar uma pancada na cabea. - suicdio - ele dispara. - Ns dois achamos isso. Um de ns tem que falar. Suicdio se voc for, suicdio se eu for. Mortos ou vivos, estamos perdidos. Tiro a Luger do cs da cala. Coloco-a no cho aos seus ps. Depois, 0MI6. - Guarde isso para mim - eu peo. - Vou precisar deles quando voltar. E, a propsito, algum tem que dizer isto: voc est ridculo nessas calas. - Eu me inclino para a mochila sem me levantar. Tiro Urso. No h necessidade de suj-lo, ele j est com aspecto maltratado. - Voc ouviu o que eu disse? - ele indaga. - O problema que voc no ouve a si mesmo - retruco irritada. Tem s u m jeito de entrar, e o jeito como Sammy entrou. Voc no pode ir. Eu preciso ir. Assim, nem abra a boca. Se disser alguma coisa, vou bater em voc. Eu me levanto e algo estranho acontece: enquanto me ergo, Evan parece encolher. - Eu vou buscar meu irmozinho, e s tem um jeito de eu conseguir. Ele est me olhando, assentindo. Ele esteve dentro de mim. No havia um lugar em que ele terminasse e eu comeasse. Ele sabe o que vou dizer. - Sozinha.

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H as estrelas, alfinetadas de luz perfurando o cu. H a estrada vazia, sob a luz que desce do cu, e a garota na estrada, de rosto sujo, com galhos e folhas emaranhados em seus curtos cabelos encaracolados, agarrada a u m velho urso judiado, 11a estrada vazia, sob as estrelas perfurando o Armamento. H o rosnado dos motores e depois as faixas gmeas dos faris cor-

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ABUNDA

tando o horizonte, e as luzes ficam maiores, mais brilhantes, como duas estrelas em estado de super nova, voltadas na direo da garota, que leva segredos no corao e promessas a cumprir, e ela se vira para as luzes que a iluminam. Ela no foge, no se esconde. O motorista me v com tempo suficiente para parar. Os freios guincham, a porta se abre com um chiado e um soldado sai para o asfalto. Ele carrega uma arma, mas no a aponta para mim. Ele olha para mim, como que presa pela luz dos faris, e eu olho para ele. O rapaz est usando uma faixa branca com uma cruz vermelha no brao. O crach diz que seu nome PARKER. Eu me lembro do nome. Meu corao falha uma batida. E se ele me reconhecer? Eu deveria estar morta. Qual meu nome? Lizbeth. Estou ferida? No. Estou sozinha? Sim. Parker d um giro lento de 360 graus, examinando a paisagem. O soldado no v o caador na floresta que est assistindo encenao, a mira voltada para a sua cabea. E claro que Parker no o v. O caador na floresta um Silenciador. Parker me pega pelo brao e me ajuda a subir no nibus. No interior, o cheiro de sangue e suor. Mais da metade dos assentos esto vazios. H crianas. Adultos tambm. Mas eles no tm importncia. Apenas Parker, o motorista e o soldado cujo crach diz HUDSON importam. Eu me largo no ltimo banco junto porta de emergncia, o mesmo em que Sam se sentou quando apertou a mozinha no vidro e me observou encolhendo, at a poeira me engolir. Parker me entrega um saco de balas de goma vencidas e uma garrafa dagua. No quero nenhum dos dois, mas consumo ambos. As balas estavam em seu bolso, por isso esto quentes e grudentas, e tenho receio de ficar com nuseas. O nibus aumenta a velocidade. Algum na frente, perto de mim, chora. Alm disso, escuto o zumbido das rodas, a alta rotao do motor e o vento frio atravessando as frestas das janelas. Parker volta com um disco de prata e o aperta de encontro minha testa. Para verificar a temperatura, ele diz. O disco exibe um brilho vermelho. Eu estou bem, o soldado afirma. Como se chama o meu urso? Sammy, respondo. Luzes no horizonte. Ali fica o Campo Abrigo, ele me informa. perfeitamente seguro. No preciso mais fugir. No preciso mais me esconder. Assinto com um gesto de cabea. Perfeitamente seguro.

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RICK Y A N C E Y

A luz fica mais intensa, penetra lentamente pelo para-brisa e ento corre medida que nos aproximamos, agora inundando o nibus. Paramos junto ao porto. Uma campainha alta comea a tocar, e o porto se abre. A silhueta de um soldado no alto da torre de vigia. Paramos diante de um hangar. Um homem gordo se aproxima do veculo, pisando de leve nos calcanhares, como muitos homens gordos fazem. Ele se chama major Bob. No precisamos ter medo, ele fala. Estamos per feitamente seguros. S h duas regras. Regra nmero um: lembrar nossas cores. Regra nmero dois: ouvir e obedecer. Entro na fila e sigo Parker at a porta lateral do hangar. Ele d um tapinha no ombro de Lizbeth e lhe deseja boa sorte. Encontro um crculo vermelho e sento. H soldados por todos os lados, mas so quase todos crianas: alguns no muito mais velhos do que Sam. Todos so muito srios, especialmente os mais novos. Os muito jovens so os mais srios de todos. "Voc pode manipular uma criana para que acredite em quase tudo, para que faa praticamente qualquer coisa", Evan tinha me explicado antes da misso. "Com o treinamento adequado, h poucas coisas mais selvagens do que uma criana de 10 anos de idade." Deram-me um nmero: E 62, E de Exterminador. Puxa! Os nmeros so chamados por um alto-falante. - SESSENTA-E-DOIS! SESSENTA-E-DOIS! V AT A PORTA VERMELHA, POR FAVOR! NMERO SESSENTA-E-DOIS! A primeira parada nos chuveiros. Do outro lado da porta vermelha est uma mulher magra usando um avental verde. Tudo sai do corpo e entra no cesto. Roupas de baixo tambm. Ali eles amam crianas, mas no piolhos ou carrapatos. Ali est o chuveiro, Aqui est o sabonete. Vista o roupo branco quando terminar e espere ser chamada. Sento Urso de encontro parede e entro nua entre os azulejos frios. A gua est morna. O sabonete tem um forte cheiro medicinal. Ainda estou mida quando escorrego para dentro do roupo de papel. Ele gruda na minha pele e quase transparente. Pego Urso e espero. "Em seguida, pr-avaliao. Uma srie de perguntas. Algumas praticamente iguais. para testar a sua histria. Fique calma. Concentre-se." Atravesso a outra porta. Subo na mesa de exame. Outra enfermeira, mais gorda, mais maldosa. Ela mal olha para mim. Eu devo ser a milsima pessoa que ela viu desde que os Silenciadores assumiram a base.

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a 5 o n d a
O meu nome completo? Elizabeth Samantha Morgan. Minha idade? Doze. De onde venho? Tenho irmos ou irms? Algum parente ainda est vivo? O que aconteceu com eles? Para onde fui depois que sa de casa? O que aconteceu com minha perna? Como fui atingida? Quem atirou? Sei onde esto outros sobreviventes? Qual o nome de meus irmos? Dos meus pais? Qual era a profisso do meu pai? Qual era o nome de minha melhor amiga? Conto novamente o que aconteceu com minha famlia. Quando acaba, ela me d um tapinha no joelho e diz para eu no ter medo. Estou perfeitamente segura. Abrao Urso junto ao peito e balano a cabea. Perfeitamente segura. "Em seguida, exame fsico. E, ento, o implante. A inciso muito pequena. Provavelmente ela vai fech-la com cola." A mulher chamada dra. Pam to legal que gosto dela, mesmo no querendo. A mdica dos sonhos: delicada, gentil, paciente. Ela no chega apressada, me cutucando, Ela conversa primeiro, conta tudo o que vai fazer. Mostra o implante. Como o chip de um animal de estimao, s que melhor! Agora, se algo acontecer comigo, eles vo saber como me encontrar. - Como se chama o seu urso? - Sammy. - Tudo bem se eu colocar Sammy nessa cadeira, enquanto inserimos o rastreador? Viro de bruos. Tenho a preocupao irracional de que ela possa ver minhas ndegas pelo roupo de papel. Fico tensa, prevendo a picada da agulha. "O dispositivo no pode fazer o download antes de ser conectado ao Pas das Maravilhas. Mas, assim que estiver colocado, funciona perfeitamente. Eles podem us-lo para rastre-la, e podem us-lo para mat-la." A dra. Pam pergunta o que aconteceu com a minha perna. Alguma pessoa perversa atirou em mim. Isso no vai acontecer aqui, ela garante, No h pessoas malvadas no Campo Abrigo. Estou perfeitamente segura. Fui rotulada. Sinto-me como se ela tivesse pendurado uma pedra de 40 quilos no meu pescoo. Um programa conseguido com o inimigo. "Eles o chamam de Pas das Maravilhas." Pego Urso da cadeira e a acompanho at a outra sala. Paredes brancas. Cho branco. Teto branco. Cadeira de dentista branca, tiras penduradas

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RICK YANCEY

nos braos e nos apoios para as pernas. Um teclado e um monitor. Ela me diz para sentar e vai at o computador. - O que o Pas das Maravilhas faz? - Bom, meio complicado, Lizbeth, mas essencialmente ele registra um mapa virtual de suas funes cognitivas. - Um mapa do crebro? - Sim, algo parecido. Sente-se na cadeira, querida. No vai demorar muito, e garanto que no vai doer. Eu me sento, abraando Urso junto ao peito. - Ah, no, Sammy no pode ficar na cadeira com voc. - Por que no? - Olhe, d ele para mim. Vou coloc-lo bem aqui, junto ao computador. Lano-lhe um olhar desconfiado, mas ela est sorrindo e tem sido muito gentil. Eu devia confiar nela. Afinal, ela confia totalmente em mim. Mas estou to nervosa que Urso me escapa da mo quando o estendo para ela. Ele cai ao lado da cadeira e bate a cabea fofa e gorda. Eu me viro para apanh-lo, mas a doutora diz para eu permanecer imvel, que ir peg-lo, e inclina-se para baixo. Agarro a cabea da dra. Pam com ambas as mos e bato-a diretamente no brao da cadeira. O esforo deixa meus braos doloridos. Ela cai, atordoada pelo golpe, mas no fica totalmente inconsciente. Quando os joelhos dela atingem o cho branco, j estou fora da cadeira e correndo para trs dela. O plano era desferir-lhe um golpe de carat no pescoo, mas ela est de costas para mim, e preciso improvisar. Agarro a tira pendurada na cadeira e dou duas voltas com ela em seu pescoo. A mdica ergue as mos tarde demais. Prendo a tira com firmeza, apoiando o p na cadeira para ter firmeza, e puxo. Os segundos que esperei at que ela desmaiasse foram os mais longos de minha vida. A doutora fica inerte. Imediatamente solto a tira, e ela cai de rosto no cho. Verifico seu pulso. "Sei que pode ser tentador, mas voc no pode mat-la. Ela e todos os que correm pela base esto ligados a um sistema de monitoramento localizado no centro de comando. Se ela morrer, um inferno vai se instalar." Viro a dra. Pam de costas. Sangue escorre de suas narinas. Provavelmente o nariz est quebrado. Estendo a mo para minha nuca. Essa a parte "molhada", mas estou eufrica e com a adrenalina a mil. At o momento, tudo tem dado certo. Posso fazer isso.

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A^ONA

Arranco a atadura e aperto com fora os dois lados da inciso na nuca. Tenho a sensao de um fsforo aceso quando abro novamente o corte. Uma pina e um espelho seriam teis no momento, mas no tenho nenhum dos dois, portanto, tenho que usar as unhas para desenterrar o rastreador. A tcnica funciona melhor do que imaginei: aps trs tentativas, o dispositivo prende-se sob a unha, e tiro com facilidade. "So necessrios apenas 90 segundos para fazer o download. Isso vai lhe dar uns quatro minutos. No mais que cinco." Quantos minutos ainda? Dois? Trs? Ajoelho-me ao lado da doutora e enfio o rastreador em seu nariz o mais fundo possvel. Argh. "No, voc no pode enfi-lo na garganta dela. Tem que ser perto do crebro. Sinto muito por isso." Voc sente muito, Evan? Sangue no meu dedo, meu sangue, o sangue dela, misturados. Vou at o teclado. Agora, a etapa realmente assustadora. "Voc no sabe o nmero de Sammy, mas deve haver alguma referncia cruzada com seu nome. Se uma varivel falhar, tente outra. Deve haver uma funo de busca." O sangue est escorrendo na minha nuca, formando uma trilha entre as omoplatas. Estou tremendo incontrolavelmente, o que dificulta a digitao. Na caixa azul piscante, vou para a busca de palavras. Preciso de duas tentativas para escrev-la corretamente. DIGITE NMERO. No tenho o nmero, droga! Tenho o nome. Como volto para a caixa azul? Aperto o boto ENTER. DIGITE NMERO. Ah, agora entendi. Ele quer um nmero! Digito Sullivan. ERRO DE DADO DE ENTRADA. Estou indecisa entre jogar o monitor para o outro lado da sala e chutar a dra. Pam at ela morrer. Nenhuma das duas atitudes vai me ajudar a encontrar Sam, mas ambas iriam fazer com que eu me sentisse melhor. Aperto a tecla ESC, volto tela azul e digito Busca por nome. As palavras desaparecem. Vaporizadas pelo Pas das Maravilhas. A caixa azul pisca, vazia outra vez. Reprimo um grito. O tempo est se acabando. "Se voc no puder ach-lo no sistema, teremos que usar o Plano B." No estou ansiosa em colocar o Plano B em prtica. Gosto do Plano

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R I C K YAICEY
A, onde a localizao de Sam surge num mapa, e eu corro direto at ele. O Plano A simples e tranqilo. O Plano B complicado e confuso. Mais uma tentativa. Mais cinco segundos no podem fazer grande diferena. Digito Sullivan na caixa azul. O monitor enlouquece. Nmeros comeam a disparar no fundo cinza e enchem a tela, como se eu tivesse acabado de dar um comando para que calculasse o valor de Pi. Entro em pnico e comeo a apertar botes a esmo, mas a lista continua a ser apresentada. J se passaram mais que cinco minutos. O Plano B uma droga, mas Plano B o que vai ser. Abaixo-me na sala contgua, onde encontro os trajes de segurana brancos. Tiro um da prateleira e, sensatamente, tento vesti-lo sem tirar o roupo antes. Com um gemido de frustrao, me dispo, e, durante um segundo, fico totalmente nua, o segundo durante o qual a porta ao meu lado vai se abrir violentamente e um batalho de Silenciadores irromper sala adentro. isso o que ocorre com todos os Planos B. O traje grande demais, mas melhor do que muito pequeno, penso. Fecho rapidamente o zper e volto sala do Pas das Maravilhas. "Se voc no conseguir ach-lo pela interface central, h uma boa possibilidade de que ela tenha uma unidade de mo em alguma parte de sua roupa. Ela funciona com os mesmos princpios, mas voc tem que ter muito cuidado. Uma funo o localizador, o outro o detonador. Digite o comando errado e no vai encontr-lo: voc vai frit-lo." Quando corro para dentro da sala, a dra. Pam est se sentando, segurando Urso numa das mos e um pequeno objeto prateado parecido com um celular na outra. Como eu disse, o Plano B uma droga.

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O pescoo dela est vermelho vivo no local em que a estrangulei. O rosto est coberto de sangue, mas as mos esto firmes, e os olhos perderam todo o calor. O polegar paira sobre um boto verde abaixo de um visor numrico.

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A^ONDA

- No aperte - digo. - No vou machucar voc. - Jogo-me para baixo, mos abertas, palmas voltadas para ela. - Srio, voc no quer apertar esse boto, Ela aperta o boto, A cabea jogada para trs, e ela desaba no cho. As pernas se agitam algumas vezes, e ela se vai. Salto para a frente, tiro Urso de seus dedos sem vida e atravesso correndo a sala dos trajes de segurana, chegando ao corredor. Evan no se lembrou de me dizer quanto tempo aps soar o alarme a tropa de assalto mobilizada, a base trancada e o intruso capturado, torturado e posto para morrer de forma lenta e agonizante. Provavelmente no muito tempo. L se vai o Plano B. Bom, eu o detestava mesmo. O nico aspecto negativo Evan e eu nunca termos arquitetado um Plano C. "Ele vai estar em um esquadro com crianas mais velhas, portanto, nossa melhor opo so os alojamentos que cercam o local de exerccios." Alojamentos que cercam o local de exerccios. Seja l o que isso possa ser. Talvez eu deva parar algum e pedir informaes, porque s conheo um jeito de sair desse prdio, que foi por onde entrei, passando pelo cadver, pela velha enfermeira malvada e gorda e pela enfermeira legal e magra, direto para os braos carinhosos do major Bob. H um elevador no final do corredor com um nico boto de chamada. o expresso que leva somente ao complexo subterrneo, onde Evan diz que Sammy e os outros "recrutas" veem as criaturas esquisitas "conectadas" a verdadeiros crebros humanos. Enfeitado com cmeras de segurana. Fervilhando de Silenciadores. S outras duas formas de sair deste corredor: a porta direita do elevador e a porta pela qual sa. Finalmente, uma escolha fcil. Bato a porta e me vejo diante do poo de uma escada. Como o elevador, os degraus levam apenas a um lugar: para baixo. Hesito meio segundo. O poo da escada silencioso e pequeno, mas o espao reduzido agradvel e acolhedor. Talvez eu devesse ficar ali por um tempo, abraar o meu urso, quem sabe chupar o dedo. Obrigo-me a descer devagar os cinco lances at o final. Os degraus so de metal, frios de encontro aos meus ps descalos. Espero pelo grito agudo dos alarmes, o bater das botas pesadas e pela chuva de balas vinda de cima e de baixo. Lembro-me de Evan no Campo Ashpit, matando quatro assassinos pesadamente armados, altamente treinados, na escurido total, e me pergunto como pensei que era sensato andar na toca do leo

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RIC ANCEY

sozinha, quando eu podia ter um Silenciador ao meu lado. Bem, no totalmente sozinha. Eu tenho Urso. Encosto o ouvido na porta do fundo e apoio minha mo na maaneta. Escuto as batidas do meu corao, e isso tudo. A porta abre-se bruscamente para dentro, obrigando-me a recuar para a parede, e, ento, escuto os passos pesados de botas, quando homens carregando semiautomticas correm degraus acima. A porta comea a se fechar, e agarro a maaneta para mant-la diante de mim, enquanto eles viram a primeira curva e desaparecem de vista com estrondo. Viro rapidamente para dentro do corredor antes que a porta feche. Luzes vermelhas instaladas no teto giram, atirando minha sombra de encontro s paredes brancas, jogando-a para longe, depois nas paredes outra vez. Direita ou esquerda? Estou um pouco confusa, mas acho que a parte dianteira do hangar fica direita. Corro nessa direo e paro. Onde mais provvel que eu encontre a maioria de Silenciadores numa emergncia? Certamente amontoados na entrada principal da cena do crime. Eu me viro e corro. De encontro ao peito de um homem muito alto, com penetrantes olhos azuis. No estava perto o suficiente para ver seus olhos no Campo Ashpit. Mas me lembro da voz. Profunda, cortante, dura. - Ora, ol, ovelhinha - Vosch diz. - Voc deve estar perdida.

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A mo no meu ombro to dura quanto a voz. - Por que est aqui embaixo? - ele pergunta. - Quem o lder de seu grupo? Sacudo a cabea. As lgrimas que se formam nos meus olhos no so falsas. Preciso pensar depressa, e meu primeiro pensamento que Evan tinha razo: essa operao solo estava condenada, no importa quantos planos substitutos tivssemos arquitetado. Se ao menos Evan estivesse ali... Se Evan estivesse ali! - Ele a matou! - disparo. - Aquele homem matou a dra. Pam!

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^DNDA
- Que homem? Quem matou a dra. Pam? Sacudo a cabea, arregalando os olhos, apertando o maltratado urso de encontro ao peito. Atrs de Vosch, outro esquadro de soldados dispara pelo corredor em nossa direo. Ele me empurra na direo deles. - Prendam essa daqui e me encontrem l em cima. Temos uma invaso. Sou arrastada para a porta mais prxima, empurrada para dentro de um aposento escuro, e a tranca se fecha. As luzes piscam e acendem. A primeira coisa que vejo uma garota apavorada de aspecto jovem em um traje de segurana branco segurando um urso de pelcia. Chego mesmo a dar um grito de espanto. Sob o espelho, h um longo balco com um monitor e um teclado, Estou na cmera de execuo que Evan descreveu, onde eles mostram aos novos recrutas os espies de crebro falso. "Esquea o computador. No vou recomear a apertar botes. Opes, Cassie. Quais so as suas opes?" Sei que h mais uma sala do outro lado do espelho. E tem que haver pelo menos uma porta, que pode ou no estar trancada. Sei que a porta para a sala em que me encontro est trancada, portanto, posso esperar que Vosch volte ou posso arrebentar o espelho e ir para o outro lado. Pego uma das cadeiras, recuo e a atiro contra o espelho. O impacto arranca a cadeira de minhas mos, e ela cai no cho com um estrondo ensurdecedor, pelo menos para mim. Consegui causar um grande arranho no vidro grosso, mas esse o nico dano que vejo. Pego a cadeira de novo. Respiro fundo. Abaixo os ombros, giro os quadris, enquanto dou impulso com a cadeira. o que ensinam na aula de carat: a fora est na rotao. Miro o arranho. Concentro cada grama de energia naquele nico ponto. A cadeira bate e volta, fazendo com que eu perca o equilbrio e aterrisse sentada, com um baque de trincar os dentes. To intenso, alis, que mordo minha lngua com fora. Minha boca se enche de sangue, e eu o cuspo para fora, atingindo a garota no espelho bem no nariz. Levanto a cadeira outra vez, respirando fundo. Esqueo uma lio aprendida no carat: o seu eichl, o grito de guerra. Riam o quanto quiserem, mas o grito concentra a sua fora. O terceiro e ltimo golpe estilhaa o vidro. Com o impulso, bato no balco, na altura da cintura, e meus ps se elevam do cho, quando a cadeira desaba no aposento adjacente. Vejo outra cadeira de dentista, uma bancada de processadores, fios correndo pelo cho e outra porta. "Por favor, Deus, no permita que esteja trancada."

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Apanho Urso e passo pelo buraco. Imagino Vosch retornando e a expresso em seu rosto quando vir o espelho quebrado. A porta do outro lado no est trancada. Ela se abre para outro corredor de blocos de concreto pintados de branco, cheio de portas sem identificao. Ah, as possibilidades. Mas no entro nesse corredor. Fico na soleira da porta. Diante de mim, o caminho desconhecido. Atrs de mim, o que percorri: eles vo ver o buraco. Eles vo saber qual direo tomei. Quanto tempo conseguirei ficar na dianteira? Minha boca se enche de sangue outra vez, e me obrigo a engoli-lo. No posso facilitar demais a tarefa de encontrar meu rastro. Facilitar demais: esqueci de prender a cadeira sob a maaneta no primeiro aposento. A medida no vai impedi-los de entrar, mas vai pingar alguns segundos preciosos no meu cofrinho. "Se algo der errado, no pense demais, Cassie, Voc tem bons instintos, confie neles. Considerar todos os passos bom, quando se joga xadrez, mas isso no um jogo." Volto correndo pela sala de execuo e mergulho no buraco. Calculo mal a largura do balco e escorrego na borda, dando um salto mortal de costas e batendo a cabea com fora no cho. Fico ali deitada por um segundo estonteante, estrelas vermelhas cintilando nos meus olhos. Estou olhando para o teto e os dutos de metal que correm debaixo dele. Vi a mesma instalao nos corredores: o sistema de ventilao do abrigo antiareo. E penso: "Cassie, esse o bendito sistema de ventilao do abrigo antiareo."

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Rastejando rapidamente de bruos, preocupada com a possibilidade de ser pesada demais e que a qualquer momento toda a instalao de canos desabe, vou avanando pelo duto, pausando a cada conexo para escutar. Escutar o que, no tenho bem certeza. O choro de crianas assustadas? O riso de crianas felizes? O ar no duto frio, vindo do exterior e afunilando para o subsolo, mais ou menos como eu. O ar pertence ao local, eu no, O que Evan disse? "A sua melhor opo so os alojamentos que cercam o terreno de exer' . w C1C10S.

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isso, Evan. Esse o novo plano. Vou encontrar o duto de ar mais prximo e subir superfcie. No vou saber onde estarei, ou a que distncia vou estar dos alojamentos, e, naturalmente, toda a base vai estar em alerta geral, fervilhando com Silenciadores ou suas crianas-soldados submetidas lavagem cerebral procurando pela garota no traje de segurana branco. E no esquea o urso de pelcia. Bela maneira de se denunciar! Por que insisti em trazer esse maldito urso? Sam iria entender se eu deixasse Urso para trs. Minha promessa no envolvia levar Urso para ele. Minha promessa era levar-me at ele. O que acontece com esse urso? A cada poucos metros, uma escolha: virar direita, esquerda ou continuar em frente? E, a cada poucos passos, uma pausa para ouvir e limpar o sangue de minha boca. No estou preocupada com o fato de o sangue poder pingar ali: ele eqivale s migalhas que marcam o meu caminho de volta. Mas minha lngua est inchando e lateja terrivelmente a cada batida do meu corao, o tique-taque do relgio humano contando os minutos que me faltam antes de me encontrarem, me levarem at Vosch, e ele acabar comigo como acabou com meu pai. Uma coisa marrom e pequena est correndo em minha direo, muito depressa, como se estivesse com pressa de realizar uma tarefa. Uma barata. Encontrei teias de aranha, montes de poeira e uma misteriosa substncia pegajosa que talvez seja mofo txico, mas essa a primeira coisa realmente nojenta que vi. Prefiro aranhas ou cobras a baratas. E agora ela est vindo diretamente para o meu rosto. Com imagens mentais muito vividas da coisa rastejando dentro de minha roupa, uso a nica coisa disponvel para esmag-la. Minha mo nua. Eca! Continuo avanando. Mais adiante, vejo algo brilhar, algo cinza esverdeado. Eu o chamo de verde nave me. Aproximo-me lentamente da grade pela qual o brilho se espalha. Espio o aposento abaixo pelas fendas. Cham-lo apenas de aposento no lhe faz justia: um espao imenso, facilmente do tamanho de um estdio de futebol, em formato de tigela, com filas e filas de estaes de computador ao fundo, operados por mais de uma centena de pessoas. S que cham-las de pessoas uma injustia com as verdadeiras pessoas. Elas so eles, os humanos no humanos de Vosch, e no tenho idia do que fazem, mas acho que ali deve ser o lugar, o ncleo da operao, a base-zero da limpeza. Uma tela imensa ocupa uma parede inteira, projetando um mapa da Terra pontilhado com brilhantes sinais verdes, a origem da luz verde enjoativa. Cidades, imagino, e, ento, dou-me conta de que os

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pontos verdes devem representar boises de sobreviventes. Vosch no precisa nos caar. Vosch sabe exatamente onde estamos. Continuo a avanar serpenteando, obrigando-me a ir devagar, at que o brilho verde fique to pequeno quanto os pontos no mapa na sala de controle. Escuto vozes quatro junes abaixo. Vozes masculinas. Tambm o clangor de metal roando metal e o chiado de solas de borracha no concreto duro. "Continue avanando, Cassie. No pare mais. Sammy no est l, e Sammy o objetivo." Ento, um dos sujeitos diz: - Quantos ele disse que eram? E o outro responde: - Pelo menos dois. Uma garota e seja l quem que matou Walter, Pierce e jackson. Seja l quem matou Walter, Pierce e Jackson? Evan. Tinha que ser. Mas que...? Por inteiros dois minutos, fico realmente furiosa com ele. Nossa nica esperana era eu ter vindo sozinha, passar pelas defesas do inimigo sem ser notada e pegar Sam antes que percebessem o que estava acontecendo. Naturalmente, no tinha funcionado bem desse jeito, mas Evan no tinha como saber disso. Mesmo assim. O fato de Evan ter ignorado nosso plano cuidadosamente arquitetado e se infiltrado na base tambm significava que ele estava ali. E Evan tem coragem de fazer o que tem que ser feito. Rastejo para mais perto das vozes, passando direto em cima de suas cabeas, at chegar grade. Espio pelas fendas de metal e vejo dois soldados Silenciadores carregando um enorme carrinho de mo contendo globos em formato de olhos. Reconheo de imediato o que so: j tinha visto um daqueles. "O Olho vai cuidar dela." Observo-os at o carrinho estar carregado, e eles o levarem lentamente dali, para fora de meu campo de viso. "Vai chegar um momento em que o abrigo no vai ser mais sustentvel. Quando isso acontecer, eles vo fechar a base ou a parte da base que for sacrificvel." Ah, puxa. Vosch vai fazer com o Campo Abrigo o que fez com Ashpit. E, 110 instante em que me dou conta disso, a sirene dispara.

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No instante em que Vosch parte, um relgio dentro de minha cabea comea a funcionar. No, no um relgio. mais um timer, retrocedendo em direo ao Armagedon. Vou precisar de cada segundo. Portanto, onde est o enfermeiro? Exatamente quando eu mesmo estou prestes a tirar o tubo de soro, ele aparece. Um garoto alto e magro chamado Kistner. Encontramo-nos da ltima vez em que fui posto na cama. Ele tem um tique nervoso, fica toda hora puxando a frente da camisa, como se o tecido lhe irritasse a pele. - Ele lhe falou? - Kistner pergunta, falando baixo ao se inclinar sobre a cama. - Entramos no Cdigo Amarelo. - Por qu? Ele d de ombros. - Voc acha que eles me contam alguma coisa? S espero que isso no queira dizer que a gente precise dar outro mergulho no bunker. Ningum no hospital gosta dos exerccios de defesa antiarea. Levar vrias centenas de pacientes para o subsolo em menos de trs minutos um pesadelo ttico. - melhor do que ficar aqui em cima e ser incinerado por um raio aliengena mortal. Talvez seja psicolgico, mas, no momento em que Kistner tira o tubo, a dor se instala, uma aborrecida dor latejante onde o tiro de Esp me atingiu, que acompanha o ritmo do meu corao. Enquanto espero que a mente clareie, pergunto-me se devo repensar o plano. Uma evacuao para o bunker subterrneo pode simplificar as coisas. Depois do fiasco de Nugget no primeiro exerccio de defesa, o comando decidiu reunir todas as crianas no combatentes em uma sala segura localizada no meio do complexo. Seria infinitamente mais fcil tir-lo de l do que procurar em todos os alojamentos da base. Mas no tenho idia de quando, ou mesmo se, isso vai acontecer. Melhor continuar com o plano original. Tique-taque.

uas horas.

RtCK YAHCY

Fecho os olhos, visualizando cada passo da fuga com o mximo de detalhes possveis. J fiz isso antes, quando havia escolas, jogos na sexta-feira noite e multides na torcida. Quando conquistar um ttulo distrital parecia o feito mais importante do mundo. Imaginando minhas rotas, o arco da bola voando em direo s luzes, o jogador da defesa acompanhando meus passos ao meu lado, o momento exato de virar a cabea e levantar as mos sem interromper o ritmo. Imaginando no s a jogada perfeita, mas a fracassada, como eu iria ajustar meus movimentos e dar ao zagueiro um alvo para salvar a manobra infeliz. H mil maneiras de isso dar errado e somente uma de dar certo. No pense uma jogada adiante, nem duas ou trs. Pense nessa jogada, nesse passo. Acerte um passo de cada vez, e voc vai marcar um ponto. Primeiro passo: o enfermeiro. O meu melhor amigo, Kistner, dando um banho de esponja em algum dois leitos adiante. - Ei - chamo, - Ei, Kistner! - O que foi? - o rapaz responde, claramente aborrecido comigo. Ele no gosta de ser interrompido. - Preciso ir ao banheiro. - Voc no deve se levantar. Vai arrebentar os pontos. - Ah, vamos l, Kistner. O banheiro logo ali. - Ordens do mdico. Vou pegar um urinol para voc. Observo quando ele serpenteia entre as camas em direo sala de materiais. Estou um pouco preocupado com o fato de talvez no ter esperado tempo suficiente para que passasse o efeito dos remdios. E se eu no conseguir me levantar? "Tique-taque, Zumbi, tique-taque." Jogo as cobertas para longe e ponho as pernas para fora da cama. Rangendo os dentes. Essa a parte difcil. Estou envolto em ataduras do peito at a cintura. E endireitar o corpo distende os msculos rompidos pela bala de Esp. "Eu corto voc. Voc atira em mim. E mais do que justo." "Mas est piorando aos poucos. Qual vai ser seu prximo passo? Enfiar uma granada de mo nas minhas calas?" Colocar uma granada nas calas de Esp uma imagem perturbadora. Sob vrios aspectos. Apesar de ainda estar bastante dopado, quando me sento, quase desmaio por causa da dor. Assim, fico imvel por um minuto, esperando que a mente clareie. Segundo passo: o banheiro.

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A g 3 ONDA

"Concentre-se em andar devagar. D passos pequenos. Arraste os ps." Posso sentir as costas do avental se abrindo. Toda a ala est vendo o meu traseiro. O banheiro fica a uns 6 metros de distncia, que mais parecem 60 quilmetros. Se estiver trancado ou estiver sendo usado, estou ferrado, Nem uma coisa nem outra. Tranco a porta depois que entro. Pia, vaso sanitrio e um pequeno box com chuveiro. O suporte da cortina est parafusado na parede. Levanto a tampa do vaso. Um pequeno brao de metal rombudo nas duas extremidades ergue a tampa. O suporte de papel higinico de plstico. At parece que eu ia encontrar uma arma ali. Mas ainda estou no rumo certo. "Vamos, Kistner, estou bem aqui." Duas batidas rpidas na porta, e, ento, a voz dele do outro lado. - Ei, voc est a dentro? - Eu disse que precisava ir! - grito. - E eu lhe disse que ia pegar o urinol! - No deu mais para segurar! A maaneta balana. - Destranque a porta! - Por favor, privacidade! - berro. - Vou chamar a segurana. - Est bem, est bem! Como se eu fosse para algum lugar! Conto at dez, giro a tranca, vou at o vaso sanitrio arrastando os ps, sento. Abre-se uma fresta na porta, o suficiente para eu ver um pedacinho do rosto magro do enfermeiro. - Satisfeito? - resmungo. - Agora voc pode fechar a porta, por favor? Kistner me encara por um longo momento, puxando a camisa. - Vou estar bem aqui fora - ele promete. - timo - retruco. A porta fecha-se devagar. Agora conto seis vezes at dez. Um minuto inteiro. - Ei, Kistner! - O qu? - Vou precisar da sua ajuda. - Defina "ajuda". - Para levantar! No consigo sair da maldita privada! Acho que algum ponto arrebentou... A porta abre-se bruscamente. O rosto de Kistner est vermelho de raiva. - Eu no falei?

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KICK TNCt

Ele fica na minha frente e estende as duas mos. - Aqui, segure meus pulsos. - D para voc fechar a porta antes? Isso constrangedor. Kistner fecha a porta. Envolvo os pulsos dele com meus dedos. - Pronto? - ele pergunta. - Mais do que nunca. Terceiro passo; tirar o sujeito da jogada. Quando Kistner me puxa, dou um impulso para a frente com as pernas, golpeando seu peito estreito com o ombro, jogando-o de costas contra a parede de concreto. Em seguida, empurro-o, giro-o para ficar atrs dele e toro seu brao nas costas. O movimento o obriga a se ajoelhar na frente do vaso sanitrio. Agarro-o pelos cabelos, empurro seu rosto na gua. Kistner mais forte do que parece, ou eu estou muito mais fraco do que imaginei. Parece levar uma eternidade at ele desmaiar. Eu o solto e me afasto. Kistner vira para o lado devagar e desaba no cho. Sapatos, calas. Endireitando seu corpo para arrancar a camisa. A camisa vai ficar muito pequena; as calas, compridas demais; os sapatos, apertados. Dispo o avental, jogo-o no box, visto as roupas do enfermeiro. Demoro mais com os sapatos. Pequenos demais. Uma dor forte atravessou a lateral do meu corpo, enquanto eu lutava para cal-los. Olho para baixo e vejo sangue se infiltrando pelas ataduras. E se eu sangrar e manchar a camisa? "Mil maneiras. Concentre-se na principal." Arrastar Kistner para o box. Fechar as cortinas. Quanto tempo ele vai ficar inconsciente? No importa. Continue o que est fazendo. No pense no que vem a seguir. Quarto passo: o rastreador. Hesito diante da porta. E se algum viu o enfermeiro entrar e agora me v saindo, vestido como ele? "Ento, acabou. Ele vai matar voc de qualquer jeito. Certo, no morra simplesmente. Morra tentando." A porta da sala de operaes est a um campo de futebol de distncia, depois de duas fileiras de camas e passando pelo que parece uma horda de enfermeiros, enfermeiras e mdicos de avental. Ando o mais depressa que posso na direo da porta, cuidando do lado ferido, que desequilibra meus passos, mas no posso evitar. Pelo que eu saiba, Vosch vem me rastreando, e deve estar se perguntando por que no voltei para o leito. Atravesso as portas vaivm, entro na sala de assepsia, onde um mdico de aspecto cansado est com desinfetante at os cotovelos, preparando-

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{jaONDA

-se para uma cirurgia. Ele tem um sobressalto quando entro. - O que voc est fazendo aqui? - ele pergunta. - Estou procurando luvas. Ficamos sem nenhuma l na frente. O cirurgio mostra uma fila de armrios na parede oposta com um gesto brusco de cabea. - Voc est mancando - ele nota. - Voc est ferido? - Distendi um msculo levando um sujeito gordo ao banheiro. O mdico enxgua o sabonete verde dos braos. - Voc deveria ter usado um urinol. Caixas de luvas de ltex, mscaras cirrgicas, chumaos de algodo antisspticos, rolos de esparadrapo. Em que raios de lugar est? Sinto sua respirao na minha nuca. - Tem uma caixa bem na sua frente - ele avisa. O cara est me olhando de um jeito engraado. - Desculpe - digo. - No tenho dormido muito. - E quem tem? - O cirurgio ri e me d uma cotovelada no ferimento bala. A sala gira. Muito. Cerro os dentes para no gritar. O mdico atravessa correndo as portas internas at a sala de operao. Continuo a procurar na fileira de armrios, abrindo portas, remexendo nos suprimentos, mas no encontro o que procuro. Prestes a perder a conscincia, sem flego, o ferimento latejando como o inferno. Quanto tempo Kistner vai ficar desmaiado? Quanto tempo at que algum entre para dar uma urinada e o encontre? H um container no cho ao lado dos armrios com a etiqueta LIXO HOSPITALAR - USE LUVAS AO MANUSEAR. Arranco a tampa, e, bingo, l est entre os chumaos de esponjas cirrgicas ensangentadas, seringas usadas e cateteres descartados. Certo, o bisturi est coberto de sangue coagulado. Acho que eu poderia esteriliz-lo com uma toalha antissptica ou lav-lo na pia, mas no h tempo, e um bisturi usado a menor das minhas preocupaes. "Incline-se sobre a pia para firmar o corpo. Empurre os dedos na nuca para localizar o rastreador sob a pele, e, ento, no corte, apenas aperte a lmina rombuda e suja na sua pele at que ela se abra."

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RICK Y N C E l

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Quinto passo: Nugget. Ura mdico de aspecto extremamente jovem corre pelo corredor na direo dos elevadores, usando um avental branco e uma mscara cirrgica. Mancando, favorecendo o lado esquerdo. Se algum lhe abrisse o avental branco, seria possvel ver a mancha vermelho-escura na camisa verde. Se algum lhe puxasse o colarinho para baixo, tambm seria possvel ver a atadura apressadamente aplicada na nuca. Mas, se tentasse fazer qualquer uma dessas coisas, o mdico de aspecto jovem o mataria. Elevador. Fechando os olhos enquanto ele desce. A menos que algum tivesse deixado um carrinho de golfe convenientemente parado nas portas da frente, a caminhada para o ptio levar dez minutos. Depois, a parte mais difcil: encontrar Nugget entre mais de 50 esquadres acampados ali e tir-lo sem acordar ningum. Portanto, talvez meia hora para procurar e recuperar. Outros dez minutos para passar sobre o hangar do Pas das Maravilhas, onde os nibus so descarregados. ali que o plano comea a se dividir em uma srie de improbabilidades incontrolveis: embarcar clandestinamente em um nibus vazio e dominar o motorista e os soldados a bordo, assim que nos afastarmos dos portes. E, ento, quando, onde e como largar o nibus e prosseguir a p para encontrar Esp? "E se voc tiver que esperar pelo nibus? Onde voc vai se esconder?" "No sei." "E quando estiver no nibus, quanto tempo vai ter que esperar? Trinta minutos? Uma hora?" "No sei." "Voc no sabe? Bom, isso o que eu sei: muito tempo, Zumbi. Algum vai soar o alarme." Ela tem razo. muito tempo. Eu deveria ter matado Kistner. Tinha sido um dos passos originais. Quarto passo: matar Kistner. Mas Kistner no um deles. Kistner s um garoto. Como Tank. Como Oompa. Como Flint. Kistner no pediu essa guerra e no sabia a verdade sobre ela. Talvez ele no teria acreditado em mim, se eu contasse a verdade, mas nunca lhe dei essa chance. "Voc um moleiro. Voc deveria ter matado o sujeito. No se pode

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ONDA

confiar na sorte e no pensamento positivo. O futuro da humanidade pertence aos fortes." Assim, quando as portas do elevador se abrem no saguo principal, fao uma promessa silenciosa para Nugget, a promessa que no fiz para minha irm, cujo medalho ele usa em volta do pescoo. "Se algum ficar entre ns dois, um cara morto." E, no momento em que fao essa promessa, como se algo no universo decidisse responder, pois as sirenes do ataque antiareo disparam com um grito ensurdecedor. Perfeito! Pelo menos agora as coisas esto funcionando a meu favor. Nada de atravessar todo o campo agora. Nada de me esgueirar nos alojamentos procura de Nugget como se fosse uma agulha no palheiro. Nada de correr at os nibus. Em vez disso, disparar diretamente para as escadas que levam ao complexo subterrneo. Agarrar Nugget no caos organizado da sala de segurana, ficar escondido at o aviso de que est tudo bem, e, ento, para os nibus. Simples. Estou a meio caminho das escadas, quando o saguo deserto se ilumina com um repulsivo brilho verde, o mesmo verde esfumaado que danou em volta da cabea de Esp, quando eu a olhava com a ocular. As luzes fluorescentes do teto foram apagadas, procedimento padro num exerccio, de modo que a luz no est vindo do interior, mas de algum lugar do estacionamento. Eu me viro para olhar. No deveria ter feito isso. Pelas portas de vidro, vejo um carrinho de golfe atravessando o estacionamento em direo ao campo de aviao. E vejo a origem da luz verde pousada na entrada coberta do hospital. No formato de uma bola de futebol, s que duas vezes maior. Ela me lembra um olho. Eu a encaro, ela me encara. Pulso... pulso... pulso... Fasca... fasca... fasca... Pisca, pisca, pisca.

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"Cassie, o depsito de armas." De volta para a grade, de onde observo durante inteiros trs minutos, examinando o aposento abaixo em busca de algum sinal de movimento, enquanto a sirene agride meus ouvidos, dificultando a concentrao, graas a voc, coronel Vosch. - Certo, maldito urso - resmungo com a lngua inchada. - Ns vamos entrar. Bato o calcanhar do p descalo na grade. Ei Ela se abre com um nico chute. Quando parei de lutar carat, minha me quis saber o motivo, e eu disse que aquilo simplesmente no me desafiava mais. Essa era a forma que encontrei de dizer que eu estava entediada, o que no era permitido dizer na frente de minha me. Se ela ouvisse voc se queixar de estar entediada, ia se ver com um espanador na mo. Salto para dentro da sala. Bem, mais um armazm de tamanho mdio do que uma sala. Tudo que um invasor aliengena possa precisar para administrar um campo de extermnio humano. Encostados quela parede esto os seus Olhos, vrias centenas deles, caprichosamente empilhados em seu cubculo especialmente projetado. Na parede oposta, fileiras e mais fileiras de fuzis, lanadores de granadas e outros armamentos que no teria a menor idia de como utilizar. Armas menores ali, semiautomticas, granadas e facas de combate de 25 centmetros de comprimento. Tambm h uma seo de trajes, representando cada ramo de servio e todos os nveis hierrquicos possveis, acompanhados de todos os equipamentos, cintos, botas e a verso militar de uma pochete. E eu como uma criana numa loja de doces. Primeiro, livro-me do traje de segurana branco, puxo o menor uniforme que encontro e visto. Em seguida, calo as botas. Hora de me armar. Uma Luger com um pente cheio. Algumas granadas. M16? Por que no? Se voc vai representar um papel, prepare-se para

toque da sirene to alto, que posso sentir os pelos da nuca vibrarem.

RiCK YANCE

ele. Guardo alguns pentes adicionais na pochete. Ah, vejam, o meu cinto tem at um coldre para uma daquelas facas de 25 centmetros de aspecto cruel! Ei, facona de 25 centmetros de cara cruel! H uma caixa de madeira ao lado do armrio de armas. Espio em seu interior e vejo uma pilha de tubos de metal cinza. O que so eles? Alguma espcie de granada comprida? Pego um. Ele oco e termina em forma de peneira. Agora sei o que so. Silenciadores. E ajustam-se com perfeio ao cano do meu novo M16. s enrosc-lo. Escondo os cabelos sob um quepe grande demais para mim, desejando ter um espelho. Espero poder passar por um dos jovens recrutas de Vosch, mas provavelmente pareo mais a irmzinha de um dos soldados dos Comandos em Ao brincando uniformizada. Agora, o que fazer com Urso. Encontro um objeto de couro parecido com uma sacola e o coloco l dentro, penduro as tiras no ombro. J parei de prestar ateno sirene ensurdecedora. Estou toda paramentada. No s diminu um pouco as desvantagens, mas sei que Evan est ali, e Evan no vai desistir at que eu esteja segura, ou ele morto. De volta aos dutos de ar, e estou me perguntando se devo seguir por ele, com cerca de 10 quilos a mais, ou arriscar a sorte nos corredores. De que serve um disfarce, se voc vai andar por a como se tivesse algo a esconder? Eu me viro e me dirijo porta. Neste momento, a sirene para, e o silncio se instala. No encaro o fato como sendo um sinal favorvel. Tambm me ocorre que, estar em um depsito de armas repleto de bombas verdes, uma das quais pode arrasar um quarteiro, enquanto cerca de uma dezena de outras bombas so detonadas no andar de cima, pode no ser a melhor das idias. Corro para a porta, mas no chego l antes que o primeiro Olho exploda. Faltam apenas alguns passos, e o prximo Olho pisca uma ltima vez. Esse deve estar mais perto, porque uma chuva de poeira cai do teto. O duto do outro lado solta-se do apoio e vem abaixo. "Hum, Vosch, essa foi por pouco, concorda?" Atravesso a porta, No h tempo para investigar o terreno. Quanto maior a distncia que eu puser entre mim e os Olhos restantes, melhor. Disparo sob as luzes vermelhas que giram, virando em corredores ao acaso, tentando no pensar em nada, dependendo apenas dos instintos e da sorte.

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ij^ONi
Outra exploso. As paredes tremem. A poeira cai. De cima, o som dos edifcios sendo destrudos e desintegrados at o ltimo prego. E, ali embaixo, o grito de crianas aterrorizadas. Sigo os gritos. s vezes, fao a curva errada, e os gritos se afastam. Volto sob meus passos e tento o prximo corredor. Este lugar parece um labirinto; e eu, o rato de laboratrio. As exploses acima cessaram, pelo menos por ora, e desacelera o passo, segurando fortemente o fuzil com ambas as mos, tentando uma passagem, voltando quando os gritos diminuem, avanando outra vez. Escuto a voz do major Bob vinda de um megafone, ecoando pelas paredes, vinda de todos os lugares e de nenhum lugar. - Certo, quero que todos fiquem sentados com o lder de seu grupo! Fiquem quietos e prestem ateno! Fiquem com os lderes de seu grupo! Viro uma esquina e vejo um esquadro de soldados correndo exatamente em minha direo. Por que iriam me notar? Sou apenas outra recruta a caminho da batalha contra a horda aliengena. Eles viram uma curva, e eu continuo a avanar. Ouo as crianas tagarelando e choramingando, apesar da repreenso do major Bob, quando fao mais uma curva. "Estou quase chegando, Sam. Por favor, esteja a." - Pare! Um grito s minhas costas. No era a voz de uma criana. Eu paro. Endireito os ombros. Fico imvel. - Onde est a sua base de operaes, soldado? Soldado, estou lhe fazendo uma pergunta! - Recebi ordens para cuidar das crianas, senhor! - digo no tom mais grave que consigo expressar. - Vire-se! Olhe para mim quando falar comigo, soldado. Suspiro. Eu me viro. Ele tem 20 e poucos anos, nada feio, o tipo de garoto americano. No conheo insgnias militares, mas acho que ele pode ser um oficial. "Para ficar totalmente segura, todos com mais de 18 anos so suspeitos. Pode haver alguns humanos adultos ocupando posies de autoridade mas, conhecendo Vosch, duvido. Assim, se for um adulto, e principalmente se for um oficial, acho que se pode pressupor que no seja humano." - Qual o seu nmero? - ele vocifera. Meu nmero? Despejo a primeira coisa que me vem cabea.

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- T-sessenta-e-dois, senhor! Ele me lana um olhar confuso. - T-sessenta-e-dois? Tem certeza? - Sim, senhor, senhor! - "Senhor, senhor? Oh, Deus, Cassie" - Por que no est com a sua unidade? Ele no espera pela resposta, felizmente, pois nada me vem mente. Ele d um passo a frente e me olha de cima a baixo. Naturalmente no estou de acordo com os regulamentos. O oficial aliengena no gosta do que v. - Onde est o seu crach, soldado? E o que est fazendo com um silenciador na arma? E o que isso? Ele puxa a sacola volumosa em que est Urso. Recuo. A sacola se abre, e estou frita. - um urso de pelcia, senhor. - Um o qu? Ele fita o meu rosto voltado para cima, e algo acontece com ele quando se d conta de quem est observando. A mo direita voa em direo arma na cintura, mas foi um movimento idiota, quando tudo que tinha que fazer era me dar um golpe na cabea com o punho. Viro o silenciador num arco rpido, paro-o diante de seus atraentes traos de adolescente e puxo o gatilho. "Agora voc conseguiu, Cassie. Detonou a nica chance que tinha, agora que estava to perto." No posso simplesmente deixar o oficial aliengena onde caiu. Eles talvez no vejam todo o sangue na correria da batalha, e ele mesmo praticamente invisvel no redemoinho de luz vermelha, mas o corpo... O que vou fazer com o corpo? Estou perto, to perto, e no vou deixar que um sujeito morto me impea de ir at Sammy. Agarro-o pelos tornozelos e o arrasto de volta pelo corredor, para dentro de outra passagem, ao redor de outra curva, e, ento, o largo. Ele mais pesado do que parece. Levo um momento para me alongar e me livrar da dor nas costas antes de sair correndo. Agora, se algum me parar antes de chegar sala de segurana, planejo dizer tudo o que for necessrio para no ter que matar outra vez. A menos que eu no tenha outra escolha. E, ento, eu vou matar outra vez. Evan tinha razo: fica mais fcil a cada vez. A sala est lotada de crianas. Centenas de crianas. Usando trajes de proteo idnticos. Sentados em grandes grupos espalhados numa rea

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do tamanho aproximado de um ginsio de esportes do colgio. Elas se acalmaram um pouco. Talvez eu deva apenas gritar o nome de Sam ou pegar o megafone do major Bob emprestado. Abro caminho no aposento, erguendo as botas bem alto para no pisar em nenhum daqueles dedinhos. Tantos rostos. Eles comeam a se confundir e parecer um s. A sala se expande, explode para alm das paredes, estendendo-se infinitude, repleta de bilhes de rostinhos voltados para cima, e... ah, os malditos, os malditos, o que fizeram? Na minha barraca, eu chorava por mim e pela vida vazia e estpida que tinha sido tomada de mim. Agora imploro por perdo ao mar infinito de rostos voltados para cima. Ainda estou tropeando pelo local como um zumbi, quando escuto uma vozinha chamando meu nome. Vindo de um grupo pelo qual acabei de passar, e engraado que ele tenha me reconhecido, e no o contrrio. Fico imvel. No me viro. Fecho os olhos, mas no consigo me virar. - Cassie? Abaixo a cabea. H um n de tamanho imensurvel na minha garganta. E, ento, eu me viro, e ele est me olhando com uma expresso meio assustada, como se ver a irm andando na ponta dos ps vestida como um soldado pudesse ser a gota d agua. Como se ele tivesse ultrapassado todos os limites da crueldade dos Outros. Ajoelho-me diante de meu irmo. Ele no corre para os meus braos. Ele fita o meu rosto manchado de lgrimas e toca minhas faces midas com os dedos, O meu nariz, minha testa, meu queixo, minhas plpebras agitadas. - Cassie? Tudo bem agora? Ele consegue acreditar? Se o mundo quebrar um milho e uma promessas, possvel acreditar na milionsima segunda? - Oi, Sams. Ele inclina um pouco a cabea. Minha voz deve estar estranha por causa da lngua inchada. Remexo no fecho da sacola de couro. - Eu, ahn, pensei que voc quisesse isso de volta. Tiro o velho urso maltratado e estendo para ele. Sammy franze o cenho, sacode a cabea e no estende a mo. E eu me sinto atingida por um soco no estmago. Ento, meu irmozinho arranca o maldito urso de minha mo e aperta o rosto de encontro ao meu peito, e sob os intensos odores de suor e sabonete, sinto o cheiro dele, de Sammy, meu irmo.

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olho verde olhou para mim, e eu olhei para ele. No me lembro exatamente do que ocorreu entre o momento em que vi o olho piscante e agora. Minha primeira lembrana mais ntida? Correr. Saguo. Poo da escada. Poro. Primeiro lance de escadas. Segundo lance de escadas. Quando cheguei ao terceiro, o choque da exploso me atinge nas costas como uma bola de demolio, atirando-me escadas abaixo e me fazendo atravessar a porta que conduz ao abrigo antibombas. Acima de mim, o hospital grita como se estivesse sendo despedaado. exatamente esse o som: um ser vivo gritando, como se estivesse sendo cortado em pedaos. O estrondo retumbante do cimento e de pedras quebrando-se. O chiado dos pregos se partindo e o grito agudo de duzentas janelas explodindo. O cho sacode e se abre. Mergulho de cabea no corredor de concreto reforado, enquanto o edifcio acima de mim se desintegra. A luz bruxuleia uma vez, e, depois, o corredor mergulha na escurido. Eu nunca tinha vindo a esta parte do complexo, mas no preciso de flechas luminescentes nas paredes para me mostrar o caminho para a sala de segurana, S preciso seguir os gritos aterrorizados das crianas. Mas, primeiro, seria bom ficar de p. A queda tinha arrebentado todas as suturas. Os dois ferimentos esto sangrando com abundncia agora: onde a bala de Esp entrou e de onde saiu. Tento me levantar. Esforo-me ao mximo, mas minhas pernas no conseguem me sustentar, Ergo-me alguns centmetros, mas volto a abaixar, a cabea girando, respirando com dificuldade. Uma segunda exploso joga-me estirado no cho. Consigo rastejar alguns centmetros, antes que um novo estouro me derrube outra vez. Droga, o que voc est fazendo a em cima, Vosch? "Se for tarde demais, no vamos ter outra escolha seno aplicar a opo do ltimo recurso."

RICK YANCEY

Bem, suponho que esse mistrio em especial foi desvendado. Vosch est explodindo toda a base. Destruindo a vila, a fim de salv-la. Mas, salv-la de qu? A menos que no seja Vosch. Talvez Esp e eu estejamos totalmente enganados.Talvez eu esteja arriscando minha vida e a de Nugget por nada. Campo Abrigo o que Vosch afirma ser, e isso significa que Esp entrou com a guarda baixa num campo de infestados. Esp est morta. Esp, Dumbo, Po de L e a pequena Teacup. Cristo, ser que eu fiz de novo? Fugi, quando deveria ter ficado? A exploso seguinte a pior. Ela ocorre diretamente acima de onde me encontro. Cubro a cabea com os dois braos, enquanto pedaos de concreto, grandes como o meu punho, caem como chuva. Os choques provocados pelas bombas, os remdios ainda percorrendo a corrente sangnea, a perda de sangue, a escurido... tudo conspira para me prender ao solo. De longe, ouo algum gritando - e, ento, me dou conta de que sou eu. "Voc tem que levantar. Voc tem que levantar. Voc tem que manter a promessa feita a Sissy..." No. No para Sissy. Sissy est morta. Voc a deixou para trs, seu saco nojento de vmito. Droga, como di. A dor dos ferimentos que sangram e a dor da velha ferida que no quer sarar. Sissy, comigo no escuro. Posso ver a mo dela, tentando me tocar no escuro. "Estou aqui, Sissy. Segure a minha mo." Estendo a mo para ela no escuro.

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Sissy afasta-se, e fico sozinho novamente. Quando chegar o momento de parar de fugir do passado, de virar e enfrentar o perigo que voc acreditava no poder enfrentar, o momento em que a sua vida oscilar entre desistir e levantar, quando esse momento chegar, e ele sempre chega, se voc no puder levantar e tambm no puder desistir, aqui est o que vai fazer: rastejar. Deslizando de bruos, chego interseco do corredor principal que acompanha toda a extenso do complexo. Preciso descansar. No mais que

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dois minutos. As luzes de emergncia acendem-se, hesitantes, Agora sei onde estou. esquerda, o duto de ventilao; direita, a central de comando e a sala de segurana. Tique-taque. Meu intervalo de dois minutos acabou. Levanto-me com esforo, usando a parede como apoio, e quase desmaio de dor. Mesmo que eu apanhe Nugget sem eu mesmo ser apanhado, como vou tir-lo daqui nessas condies? Alm do mais, duvido sinceramente que tenha sobrado algum nibus. Ou qualquer parte do Campo Abrigo. Quando eu o pegar - se eu o pegar para que raio de lugar iremos? Avano, arrastando os ps pelo corredor, conservando uma das mos na parede, na tentativa de manter o equilbrio. Mais adiante, posso ouvir algum gritando com as crianas na sala de segurana, dizendo-lhes que fiquem calmas e sentadas, que tudo vai ficar bem e que elas esto em perfeita segurana. Tique-taque. Bem diante da ltima curva. Olho para a esquerda e vejo algo amontoado de encontro parede: um corpo humano. Um corpo humano morto. Ainda quente. Usando um uniforme de tenente. Metade do rosto esfacelada por uma bala de alto calibre, atirada queima-roupa. No um recruta. um deles. Ser que mais algum descobriu a verdade? Talvez. Ou talvez o sujeito morto tenha sido atingido por um recruta impaciente, doido para atirar, que o confundiu com um Ted. "Chega de confundir seus desejos com a realidade, Parish." Tiro a arma do coldre do soldado e a deslizo para o bolso do meu avental de laboratrio. Em seguida, puxo a mscara cirrgica sobre o rosto. "Dr. Zumbi, sua presena exigida na sala de segurana, imediatamente!" E l est ela, logo adiante. Mais alguns metros, e estarei l. "Consegui, Nugget. Estou aqui. Agora, espero que esteja a." E como se ele tivesse me escutado, porque ele est andando em minha direo, carregando, acredite se quiser, um urso de pelcia. S que ele no est sozinho. H algum com ele: um recruta da idade de Dumbo, usando um uniforme largo e um quepe puxado para baixo, a borda pousada sobre os olhos, carregando um M16 com alguma espcie de cano de metal rosqueado ao cano. No h tempo para pensar. Porque inventar algo para escapar dessa

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vai levar tempo demais e exigir muita sorte, e no se trata mais de sorte. Trata-se de ser duro. Porque essa a ltima guerra, e somente os fortes vo sobreviver a ela. Por causa da etapa do plano que deixei passar. Por causa de Kistner. Mergulho a mo no bolso do avental. Fecho o espao. Ainda no, ainda no. Meu ferimento no me deixa andar com firmeza. Preciso atingi-lo com o primeiro tiro. Sim, ele um garoto. Sim, ele inocente. E, sim, ele est frito.

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uero mergulhar no doce cheiro de Sammy para sempre, mas no posso. O lugar est fervendo de soldados armados, alguns deles Silenciadores, ou, pelo menos, no adolescentes, de modo que cievo supor que sejam Silenciadores. Conduzo Sammy at uma parede, colocando um grupo de crianas entre ns e o guarda mais prximo. Abaixo-me o mximo possvel e sussurro: - Voc est bem? Ele assente com um gesto de cabea. - Eu sabia que voc vinha, Cassie. - Eu prometi, no foi? Ele est usando um medalho em forma de corao ao redor do pescoo. O que aquilo? Eu o toco, e ele recua um pouco. - Por que voc est vestida desse jeito? - ele quer saber. - Depois eu explico. - Agora voc um soldado, no ? De que esquadro voc ? Esquadro? - Nenhum esquadro - respondo. - Eu sou o meu esquadro. Sammy franze o cenho. - Voc no pode ser seu esquadro, Cassie. Aquele realmente no o momento para discutir a ridcula questo do esquadro. Olho em volta da sala. - Sam, ns vamos sair daqui. - Eu sei. O major Bob disse que ns vamos viajar num avio bem grande. - Ele mostra o major com um gesto de cabea, comea a acenar para ele. Eu abaixo a sua mo. - Um avio grande? Quando? Ele d de ombros. - Logo. - Ele pegou Urso. Agora meu irmo o examina, virando-o nas mos. - A orelha dele est rasgada - fala em tom acusador, como se eu tivesse negligenciado minha tarefa.

HICK ANCEY

- Hoje noite? - pergunto. - Sam, isso importante. Vocs vo partir hoje noite? - Foi o que o major Bob falou. Ele disse que esto vaculando todos os no essenciais. - Vaculando? Ah, entendi, eles esto evacuando as crianas. Minha mente est a mil, tentando processar a informao. essa a sada? Simplesmente subir a bordo com os outros e correr o risco na hora da aterrissagem, seja l onde iremos aterrissar? Deus, por que me livrei do traje de segurana? Mas mesmo se eu o tivesse guardado e pudesse me esgueirar para dentro do avio, no era esse o plano. "Vai haver veculos de fuga compactos em algum lugar da base, provavelmente perto do centro de comando ou dos alojamentos de Vosch. Basicamente, eles so foguetes para um tripulante, pr-programados para aterrissar em segurana em algum ponto distante da base. No me pergunte onde, mas os veculos so sua melhor chance. No tecnologia humana, mas vou explicar como operar um deles. Se voc puder encontrar um, e se vocs dois couberem nele, e se voc viver o bastante para encontrar um em que os dois caibam." So muitos "ses". Eu deveria nocautear um garoto do meu tamanho e roubar-lhe o traje. - H quanto tempo voc est aqui, Cassie? - Sam pergunta. Acho que ele desconfia que eu o evitei, talvez porque deixei a orelha de Urso se rasgar. - Mais tempo do que eu gostaria - resmungo. E tomo uma deciso: no vamos ficar ali nem mais um minuto alm do necessrio e no vamos fazer uma viagem sem volta para o Campo Abrigo II. No vou trocar um campo de extermnio por outro. Meu irmo est brincando com a orelha rasgada de Urso. Para falar a verdade, no seu primeiro ferimento. Perdi a conta de quantas vezes meus pais tiveram que remend-lo. Ele tem mais pontos pelo corpo do que Frankenstein. Eu me inclino para chamar a ateno de Sammy, e neste momento que ele me encara e pergunta: - Onde est o papai? Minha boca se move, mas no deixa nenhum som escapar. Eu nem tinha pensado em contar a ele, ou como contar a ele. - Papai? Ah, ele est... - "No, Cassie. No complique as coisas." No quero que ele tenha um colapso emocional quando estamos nos preparando para a fuga. Decido deixar nosso pai viver por mais algum tempo. - Ele est esperando por ns no Campo Ashpit.

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A5a O N D A
Seu lbio inferior comea a tremer. - Papai no est aqui? - Papai est ocupado - digo, esperando que ele se cale, e sinto-me um lixo ao agir dessa maneira. - Foi por isso que ele me mandou. Para buscar voc. E isso que estou fazendo, bem agora, buscando voc. Eu o ponho de p. Ele continua. - E o avio? - Voc perdeu o voo. - Sam me lana um olhar confuso. "Perdi o voo?" - Vamos. Agarro sua mo e ando at o tnel, mantendo os ombros para trs e a cabea para cima, porque, esgueirar-me na ponta dos ps para a sada mais prxima, certamente vai chamar ateno. Eu at grito com algumas crianas para sarem do caminho. Se algum tentar nos parar, no vou atirar. Vou explicar que o garoto est passando mal e vou lev-lo ao mdico antes que ele vomite em toda a roupa e em outras pessoas. Se no acreditarem na minha histria, vou atirar. E, ento, chegamos ao tnel e, por incrvel que parea, um mdico est caminhando diretamente at ns, metade do rosto coberto por uma mscara cirrgica. Ele arregala os olhos quando nos v, e l se vai a minha inteligente histria: o que significa que, se ele parar, vou ter que atirar nele. Quando nos aproximamos, vejo que ele casualmente pe a mo no bolso do avental branco, e o alarme soa na minha cabea, o mesmo alarme que disparou na loja de convenincia atrs dos refrigeradores de cerveja, exatamente antes de eu esvaziar todo um pente num soldado que segurava um crucifixo. Tenho metade de meio segundo para decidir. Esta a primeira regra da ltima guerra: no confie em ningum. Levanto o silenciador na altura de seu peito, quando a mo dele sai do bolso. A mo que segura uma pistola. Mas a minha segura um fuzil de assalto M16. Quanto tempo dura metade de meio segundo? O bastante para que um garotnho que no conhece a primeira regra salte entre a pistola e o fuzil. - Sammy! - grito, interrompendo o tiro. O meu irmozinho se levanta nos dedos dos ps, seus dedos agarram a mscara do mdico e a puxam para baixo. Eu detestaria ver a expresso no meu rosto quando a mscara cai e vejo o rosto atrs dela. Mais magro do que me lembro. Mais plido. Olhos

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HICK TANCET

fundos nas rbitas, meio vidrados, como se estivesse doente ou ferido, mas eu o reconheo. Sei de quem o rosto que estava escondido atrs da mscara. Eu apenas no consigo processar a informao. Aqui, nesse lugar. Mil anos depois e um milho de quilmetros dos corredores do Colgio George Barnard. Aqui, no ventre da besta no fundo do mundo, parado bem na minha frente. Benjamin Thomas Parish. E Cassiopeia Marie Sullivan, tendo uma experincia extracorprea completa, vendo-se vendo Ben. A ltima vez em que ela o viu foi no ginsio de esportes do colgio, depois que as luzes se apagaram, e, mesmo assim, apenas de costas. E as nicas vezes em que o viu desde ento se passaram em sua mente, cuja parte racional sempre soube que Ben Parish estava morto como todos os outros. - Zumbi! - Sammy chama. - Eu sabia que era voc. "Zumbi?" - Para onde voc o est levando? - Ben me pergunta em tom grave. No me lembro de sua voz ser to grave assim. E minha memria que est falhando, ou ele a est baixando intencionalmente, a fim de parecer mais velho? - Zumbi, essa a Cassie - Sammy censura. - Voc sabe... a Cassie. - Cassie? - Como se ele nunca tivesse ouvido o nome antes. - Zumbi? - repito, porque eu realmente no tinha ouvido o nome antes. Tiro o quepe, imaginando que o ajude a me reconhecer, e me arrependo de imediato. Sei como os meus cabelos esto. - Ns vamos ao mesmo colgio - digo, correndo os dedos apressadamente pelos cachos cortados. - Sento na sua frente na aula de qumica. Ben sacode a cabea, como se estivesse afastando as teias de aranha. Sammy continua. - Eu disse que ela vinha. - Quieto, Sam - repreendo. - Sam? - Ben pergunta. - Cassie, o meu nome agora Nugget - meu irmo informa. - Ora, claro que . - Viro-me para Ben. - Voc conhece meu irmo. Ben assente, cauteloso. Ainda no entendo a atitude dele. No que eu esperasse que ele me abraasse ou mesmo se lembrasse de mim da aula de qumica, mas seu tom de voz est tenso, e ele ainda est segurando a pistola ao lado do corpo. - Por que voc est vestido como mdico? - Sam quer saber.

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(5S0HH

Ben como mdico, eu como soldado. Como duas crianas brincando de se fantasiar. Um falso doutor e um falso soldado considerando se devem estourar os miolos um do outro. Aqueles primeiros momentos entre ns dois foram muito estranhos. - Eu vim para tirar voc daqui - Ben diz para Sam, ainda olhando para mim. Sam olha para mim. No para isso que estou l? Agora ele est realmente confuso. - Voc no vai levar o meu irmo para nenhum lugar - replico. - tudo mentira - Ben dispara. - Vosch um deles. Eles esto nos usando para matar os sobreviventes, para nos matar uns aos outros... - Eu sei disso - respondo irritada. - Mas como voc sabe disso, e o que isso tem a ver com levar Sam? Ben parece perplexo com minha reao sua revelao bombstica. Ento, eu compreendo. Ele acha que fui doutrinada como todos os outros no campo. to ridculo, que chego mesmo a rir. Enquanto estou rindo como uma idiota, entendo outro detalhe: ele tambm no foi submetido a uma lavagem cerebral. O que significa que posso confiar nele. A menos que esteja me enganando, obrigando-me a baixar a guarda, e a arma, para que possa me matar e levar Sam. O que significa que no posso confiar nele. Tambm no posso ler a sua mente, mas ele deve estar seguindo o mesmo raciocnio que eu quando solto a gargalhada. Por que essa garota doida com cabelos tipo capacete est rindo? Porque ele disse o bvio, ou porque eu acho que ele est mentindo? - J sei - Sammy diz para promover a paz. - A gente pode ir junto! - Voc sabe como sair daqui? - pergunto a Ben. Sammy mais crdulo do que eu, mas vale a pena explorar a idia. Encontrar os pontos de fuga, se existirem, sempre foi o ponto mais fraco de meu plano de retirada. Ben assente. - E voc? - Sei de um jeito - s no sei de que jeito chegar l. - De que jeito chegar l? Certo. Ele sorri. O aspecto dele horrvel, mas o sorriso no mudou nada. Ele ilumina o tnel como uma lmpada de mil watts. - Eu conheo o jeito, e o jeito para chegar l.

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RfCK YAWCY

Ben larga a pistola no bolso e estende a mo vazia. - Vamos juntos. O que me deixa indecisa se eu seguraria aquela mo, se fosse de outra pessoa que no Ben Parish.

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Sammy nota o sangue antes de mim. - No nada Ben resmunga. No o que a expresso de seu rosto me diz. Considerando sua expresso, muito mais do que nada. - uma longa histria, Nugget - Ben fala. - Mais tarde eu conto. - Para onde estamos indo? - quero saber. No que estejamos chegando l, seja onde for, muito depressa. Ben anda arrastando os ps ao longo do labirinto de corredores como um verdadeiro zumbi. O rosto de Ben de que me lembro ainda est l, mas est esmaecido... ou, talvez, no esmaecido, mas solidificado em uma verso mais magra, mais bem definida e dura de seu antigo rosto, Como se algum tivesse cortado as partes que no eram absolutamente necessrias para que Ben mantivesse a sua essncia. - De modo geral? Para o mais longe daqui. Depois desse tnel, subimos direita. De l, vamos para um duto de ar onde podemos... - Espere! - Agarro seu brao. A surpresa por v-lo de novo me fez esquecer totalmente. - O rastreador de Sammy. Ele me encara por um segundo e, ento, ri desanimado. - Esqueci totalmente. - Esqueceu o qu? - Sammy quer saber. Eu me abaixo apoiada em um joelho e seguro as mos dele. Estamos a vrios corredores de distncia da sala de segurana, mas a voz do major Bob no megafone ainda ecoa e salta pelos tneis. - Sam, tem uma coisa que precisamos fazer. Uma coisa importante. Aqui, as pessoas no so quem dizem ser. - Quem elas so? - ele sussurra. - Pessoas ms, Sam. Muito ms.

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A 5 d n d a
- Teds - Ben ajunta. - A dra. Pam, os soldados, o comandante... at o comandante. Todos esto infestados. Eles nos enganaram, Nugget. Os olhos de Sam esto muito arregalados. - O comandante tambm? - O comandante tambm - Ben repete. - Ento ns vamos sair daqui e vamos encontrar Esp. - Ele nota o meu olhar interrogativo. - Esse no o verdadeiro nome dela. - E mesmo? - Sacudo a cabea. Zumbi, Nugget, Esp. Deve ser coisa do exrcito. Volto a olhar para Sam. - Eles mentiram sobre muitas coisas, Sam. Sobre quase tudo. - Solto sua mo e passo os dedos em sua nuca, encontrando a pequena protuberncia sob a pele. - Essa uma das mentiras deles, essa coisa que puseram em voc. Eles a usam para rastre-lo... mas tambm podem us-la para machuc-lo. Ben agacha-se ao meu lado. - Ento a gente vai ter que tir-lo, Nugget. Sam assente, o lbio inferior carnudo tremendo, os olhos grandes enchendo-se de lgrimas. - T- cer-to... - Mas voc tem que ficar muito quieto e calmo - aviso. - Voc no pode gritar, nem chorar, nem se virar. Acha que consegue? Ele assente de novo, e uma lgrima salta e escorre para o meu brao. Eu me levanto, e Ben e eu nos afastamos para uma breve conferncia pr-cirurgia. - Ainda vamos ter que usar isto - digo, mostrando a faca de combate de 25 centmetros de comprimento, tendo o cuidado para que Sammy no a veja. Ben arregala os olhos. - Voc quem sabe, mas eu ia usar isto - ele retruca, tirando um bisturi do bolso do avental. - Provavelmente melhor. - Quer fazer isso? - Eu deveria. Ele meu irmo. Mas pensar em cortar a nuca de Sammy me enche de temor. - Deixe que eu fao - Ben oferece. - Voc o segura, eu corto. - Ento no um disfarce? Voc conseguiu um diploma aqui na Universidade E.T.? Ele exibe um sorriso sombrio. - S procure manter o seu irmo o mais imvel possvel para que eu no corte nada importante.

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si cs n u u Voltamos para perto de Sam, que agora est sentado recostado parede, apertando Urso junto ao peito e nos observando, os olhos assustados indo de um lado a outro. Sussurro para Ben: - Se voc o machucar, Parish, vou enfiar esta faca no seu corao. Ele olha para mim, perplexo. - Eu nunca iria machuc-lo. Coloco Sam no meu colo e o viro de bruos sobre minhas pernas, o queixo pendendo na borda de minha coxa. Olho para a mo que segura o bisturi. Est tremendo. - Eu estou bem - ele sussurra. - De verdade. Estou bem. No o deixe se mexer, - Cassie.,,! - Sammy sussurra. - Shhh, shhh. Fique muito quieto. Vai ser rpido - prometo. - Seja rpido - digo a Ben. Seguro a cabea de meu irmo com ambas as mos. Quando Ben aproxima o bisturi, sua mo est firme como uma rocha. - Ei, Nugget - ele diz. - Tudo bem se eu tirar o medalho primeiro? - Sammy concorda com um gesto de cabea, e Ben abre o fecho. O metal retine em sua mo quando ele o tira. - seu? - pergunto a Ben, surpresa. - Da minha irm. - Ben larga o medalho no bolso. Pelo seu jeito de falar, sei que ela est morta. Viro a cabea. Trinta minutos antes eu teria estourado o rosto dele, e agora no consigo ver algum fazer um corte mnimo. Sammy se retorce quando a lmina corta-lhe a pele. Ele morde minha perna para no gritar. Morde com vontade. Preciso de muita determinao para ficar imvel. Se eu me mover, a mo de Ben pode escorregar. - Depressa - chio com voz de camundongo. - Achei! - O rastreador gruda na ponta do dedo mdio e ensangentado de Ben. - Livre-se dele. Ben o sacode da mo e cola uma atadura no corte. Ele veio preparado. Eu vim com uma faca de combate de 25 centmetros de comprimento, - Pronto, Sam, acabou - digo num gemido. - Pode parar de me morder. - Est doendo, Cassie! - Eu sei, eu sei. - Ergo seu corpo e lhe dou um forte abrao. - Voc foi muito corajoso. - Eu sei - ele responde srio, balanando a cabea.

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jj

Ben me oferece a mo e me ajuda a levantar. A mo dele est pegajosa com o sangue de Sam. Ele larga o bisturi no bolso e torna a pegar a pistola, - melhor a gente ir andando - ele diz com calma, como se fssemos perder o nibus. De volta ao corredor principal, Sammy encostado com fora ao meu corpo. Viramos a ltima curva e, de repente, Ben para, e eu me choco de encontro s suas costas. O som dos disparos de uma dezena de semiautomticas ecoa no tnel, e escuto uma voz familiar dizer: - Est atrasado, Ben. Eu esperava voc muito antes. Uma voz profunda, dura como ao.

es
Perco Sammy pela segunda vez. Um soldado-silenciador leva-o embora, para junto das outras crianas sala de segurana a ser evacuada, suponho. Outro Silenciador leva-nos at a sala de execuo. A sala com o espelho e o boto. A sala onde pessoas inocentes so ligadas a fios e eletrocutadas. A sala de sangue e mentiras. Parece adequado. - Vocs sabem por que vamos vencer essa guerra? - Vosch nos pergunta depois de nos trancar. - Por que no podemos perder? Porque sabemos como pensam. Temos observado vocs h 6 mil anos. Quando as pirmides foram erguidas no deserto do Egito, estvamos observando. Quando Csar incendiou a biblioteca na Alexandria, estvamos observando. Quando vocs crucificaram o campons do primeiro sculo, estvamos observando. Quando Colombo ps os ps no Novo Mundo... quando vocs participaram de uma guerra para libertar milhes de seres humanos da escravido... quando aprenderam a dividir o tomo... quando se aventuraram pela primeira vez alm de sua atmosfera... O que estvamos fazendo? Ben no est olhando para ele. Nenhum de ns est. Ambos estamos sentados na frente do espelho, olhando diretamente para nossas imagens distorcidas no vidro quebrado. A sala do outro lado est s escuras. - Vocs estavam nos observando - digo. Vosch est sentado em frente ao monitor, a cerca de meio metro de

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( I G KV A N C E Y
distncia de mim. Ao meu lado, Ben, e, atrs de ns, um Slenciador muito robusto. - Estvamos aprendendo como vocs pensam. Esse o segredo da vitria, como o nosso sargento Parish j sabe: compreender como o inimigo pensa. A chegada da nave me no foi o comeo, mas o comeo do fim. E, agora, aqui esto vocs, num assento da primeira fila para o final, uma espiada especial no futuro. Vocs gostariam de ver o futuro? O seu futuro? Vocs gostariam de olhar at o fundo da experincia humana? Vosch aperta um boto no teclado. As luzes do aposento do outro lado do espelho acendem-se. H uma cadeira e um Silenciador parado a seu lado. Amarrado cadeira, o meu irmo, Sammy, com grossos fios fixados em sua cabea. - Esse o futuro - Vosch sussurra. - O animal humano amarrado, sua morte na ponta de nossos dedos. E, quando vocs terminarem a tarefa que lhes demos, vamos apertar o boto de execuo, e o seu deplorvel gerenciamento desse planeta vai chegar ao fim. - Voc no precisa fazer isso! - eu grito. O silenciador atrs de mim pe a mo no meu ombro e aperta com fora. Mas no forte o bastante para evitar que eu pule da cadeira, - Voc s precisa instalar um implante em ns e fazer o download de nossos pensamentos no Pas das Maravilhas. Isso no vai lhe dizer tudo o que quer saber? Voc no precisa mat-lo... - Cassie - Ben diz com suavidade. - Ele vai matar o seu irmo de qualquer jeito. - Voc no deve prestar ateno a ele, minha jovem - Vosch diz. - Ele fraco. Ele sempre foi fraco. Voc mostrou mais coragem e determinao em poucas horas do que ele em sua miservel e curta vida. Ele faz um gesto de cabea para o Silenciador, que me empurra de volta para a cadeira. - Eu vou fazer o seu "download" - Vosch informa. - E vou matar o sargento Parish. Mas voc pode salvar a criana. Se voc me disser quem a ajudou a se infiltrar nesta base. - No vai ficar sabendo se fizer o download? - pergunto ao mesmo tempo em que penso: "Evan est vivo!" E ento mudo de idia: "No, talvez ele no esteja." Ele pode ter sido morto no bombardeio, pulverizado como todo o resto na superfcie. Pode ser que Vosch, como eu, no saiba se Evan est vivo ou morto. - Porque algum a ajudou - Vosch fala, ignorando minha pergunta. E desconfio que esse algum no seja como o sr. Parish. Ele, ou eles, seria

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A52QNDA

algum como... bem, eu. Algum que saberia como anular o programa do Pas das Maravilhas, escondendo suas verdadeiras lembranas, o mesmo mtodo que usamos durante sculos para nos esconder de vocs. Estou sacudindo a cabea. No tenho idia do que ele est falando. Verdadeiras lembranas? - Pssaros so os mais comuns - Vosch fala, correndo distraidamente o dedo sobre o boto em que se l EXECUTAR. - Corujas. Durante a fase inicial, quando estvamos nos inserindo em vocs, muitas vezes usamos a memria blindada de uma coruja para ocultar o fato da me grvida. - Detesto pssaros - sussurro. Vosch sorri. - Os mais teis da fauna nativa desse planeta. Variados. Considerados benignos, em sua maioria. To ubquos que so praticamente invisveis. Voc sabia que eles descendem dos dinossauros? Esse fato implica uma ironia muito satisfatria. Os dinossauros abriram caminho para vocs, e, agora, com a ajuda de seus descendentes, vocs vo abrir caminho para ns. - Ningum me ajudou! - berro, interrompendo a aula. - Fiz tudo sozinha! - Mesmo? Ento como explica o fato de, no exato momento em que estava matando a dra. Pam no Hangar Um, dois de nossos sentnelas terem sido mortos a tiros, outro a facada e um quarto jogado de uma altura de 30 metros em seu posto na torre de vigia sul? - No sei nada sobre isso. Eu s vim encontrar o meu irmo. A expresso do comandante endurece. - Voc sabe que realmente no h esperana. Todos os seus devaneios e fantasias infantis sobre nos derrotar... so inteis. Abro a boca e as palavras saem. Elas simplesmente saem. - F#@*#. E o dedo dele aperta o boto com fora, como se ele o odiasse, como se o boto tivesse um rosto e esse rosto fosse humano, o rosto da barata senciente, e seu dedo a bota, esmagando a.

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R I C KY A N C E Y

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No sei o que fiz primeiro. Acho que gritei. Sei que tambm me livrei da mo do Silenciador e parti para cima de Vosch com a inteno de arrancar-lhe os olhos. Mas no sei o que ocorreu primeiro, o grito ou a investida. Ben atirando os braos ao meu redor para me segurar com certeza aconteceu depois do grito e da investida, pois eu estava concentrada em Vosch, em meu dio. Eu nem mesmo olhei para o meu irmo do outro lado do espelho, mas Ben tinha olhado para o monitor e a palavra que saltou para a tela quando Vosch apertou o boto EXECUTAR. PA. Eu me viro bruscamente para o espelho. Sammy ainda est vivo, chorando desesperadamente, mas vivo. Ao meu lado, Vosch levanta-se to depressa, que a cadeira voa pelo aposento e choca-se com a parede. - Ele entrou no sistema central e modificou o programa - ele rosna para o Silenciador. - Em seguida, ele vai cortar a energia. Mantenha-os aqui. - O comandante grita com o homem parado ao lado de Sammy. Vigie aquela porta! Ningum sai at eu voltar. Vosch precipita-se para fora da sala. A tranca estala. No h como sair. Ou existe um meio, o meio que usei a primeira vez em que fiquei presa nesse aposento. Olho para a grade acima. "Esquea, Cassie. voc e Ben contra dois Silenciadores, e Ben est ferido. Nem pense nisso." No. Sou eu, Ben e Evan contra os Silenciadores. Evan est vivo. E, se Evan est vivo, no chegamos ao fim, ao fundo da experincia humana. A bota no esmagou a barata. No ainda. E quando a vejo cair de entre as fendas, direto para o cho, o corpo de uma verdadeira barata, recm-esmagada. Eu assisto quando cai em cmera lenta, to lenta que a vejo quicar quando atinge o piso. "Voc quer se comparar a um inseto, Cassie?" Meu olhar retorna rpido para a grade onde uma sombra estremece, como o agitar das asas de uma efemrida. E eu sussurro para Ben Parish: - O que est com Sammy... meu. Atordoado, Ben responde com outro sussurro: - O qu? Golpeio o abdmen do nosso Silenciador com o ombro, pegando-o desprevenido, e ele tropea, cai de costas embaixo da grade, agitando os braos para recuperar o equilbrio, e a bala de Evan penetra o seu crebro

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Ag O M D A

totalmente humano, matando-o instantaneamente. Apodero-me de sua arma, antes que ele atinja o cho, e tenho uma chance: um tiro pelo buraco que fiz antes. Se eu errar, Sammy est morto. O Silenciador est se virando para o meu irmo, no mesmo instante em que me viro para ele. Mas eu tive um excelente instrutor. Um dos melhores atiradores no mundo, mesmo quando nele habitavam 7 bilhes de pessoas. No exatamente como atirar em uma lata no poste da cerca. Na verdade, muito mais fcil: a cabea do homem est mais perto e extremamente maior. Sammy est a meio caminho de mim, quando o corpo do sujeito cai no cho. Eu o puxo pelo buraco. Ben est olhando para ns, para o Silenciador morto, para o outro Silenciador morto, para a arma na minha mo. Ele no sabe para quem olhar. Eu estou olhando para a grade. - Estamos livres! - grito para o alto. Ele d uma batida na lateral. Primeiro, no entendo, mas, ento, rio. "Vamos combinar um cdigo para quando voc quiser vir se esgueirando at onde estou, Uma batida significa que voc gostaria de entrar." - Sim, Evan. - Estou rindo tanto, que comea a doer. - Voc pode entrar. - Estou prestes a urinar nas calas de alvio pelo fato de estarmos todos vivos, mas principalmente porque ele est. Evan salta para o aposento, aterrissando nos calcanhares como um gato. Estou em seus braos no espao de tempo necessrio para dizer "eu te amo", o que ele faz, acariciando meus cabelos, sussurrando meu nome e as palavras. - Minha efemrida. - Como voc nos achou? - pergunto. Ele est de tal forma comigo, to presente, que como se eu estivesse vendo seus olhos de chocolate pela primeira vez, sentindo os braos fortes e os lbios macios pela primeira vez. - Calma. Algum chegou l antes de mim e deixou um rastro de sangue. - Cassie? E Sammy, junto de Ben, porque est sentindo "a coisa Ben" um pouco mais do que "a coisa Cassie" naquele momento. "Quem esse cara que caiu do duto de ar, e o que ele est fazendo com a minha irm?" - Esse deve ser Sammy - Evan diz. - Esse Sammy - digo. - Ah! E esse ... - Ben Parish - Ben se apresenta. - Ben Parish? - Evan pergunta, olhando para mim. - Aquele Ben Parish?

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HICK Y A N 6 E Y

- Ben - falo, o rosto em fogo. Quero rir e me esconder sob o balco ao mesmo tempo. - Este Evan Walker. - Ele seu namorado? - Sammy pergunta. No sei o que dizer. Ben parece totalmente perdido, Evan totalmente divertido, e Sammy simplesmente muito curioso. meu primeiro momento verdadeiramente embaraoso no terreno aliengena, e j vivi minha cota de momentos estranhos. - Ele um amigo da escola - murmuro. E Evan me corrige, visto que est claro que perdi a cabea. - Na verdade, Sam, Ben o amigo de Cassie da escola. - Ela no minha amiga - Ben retruca. - Quer dizer, acho que at me lembro dela... - E ento ele finalmente assimila as palavras de Evan. Como voc sabe quem eu sou? - Ele no sabe! - praticamente grito. - Cassie me falou de voc - Evan conta. Eu cutuco suas costelas com o cotovelo, e ele me d aquele olhar de "O que foi?" - Talvez mais tarde possamos bater um papo sobre como todos nos conhecemos - peo a Evan. - Acho que seria uma boa idia irmos embora agora, voc no acha? - Certo - Evan concorda. - Vamos. - Ele olha para Ben. - Voc est ferido. Ben d de ombros. - Alguns pontos arrebentados. Estou bem. Escorrego a pistola do Silenciador para dentro da sacola vazia, dou-me conta de que Ben precisa de uma arma e salto pelo buraco no espelho para peg-la. Todos ainda esto parados no aposento, quando volto, Ben e Evan sorrindo um para o outro. Astuciosamente, em minha opinio. - O que vamos fazer agora? - pergunto com mais rispidez do que pretendia. Puxo a cadeira ao lado do Silenciador e levo-a em direo grade. - Evan, voc deve ir na frente. - Ns no vamos por ali - Evan responde. Ele pega o carto-chave do bolso do Silenciador e passa pela fechadura. Uma luz verde pisca, - Vamos sair andando? Simples assim? - Simples assim - Evan responde. Ele, antes, checa o corredor, e, ento, faz sinal para que o sigamos, e samos da sala de execuo. A porta tranca-se s nossas costas. O corredor, estranhamente quieto, parece deserto. - Ele disse que voc ia cortar a energia - sussurro, tirando a pistola da sacola.

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Evan ergue um objeto prateado que parece um celular flip. - Eu vou, e agora. Evan aperta um boto, e o corredor mergulha na escurido. No enxergo nada. Minha mo livre estende-se para o escuro, procurando pela de Sammy. Em vez disso, encontro a de Ben. Ele aperta minha mo com fora antes de a soltar. Pequenos dedos puxam a perna da minha cala, e eu os puxo para cima, prendendo-os numa das alas do cs. - Ben, segure-se em mim - Evan diz em voz baixa. - Cassie, segure-se em Ben. No longe. Imagino que essa fila estranha v avanar devagar, arrastando os ps, na escurido de breu, mas nos afastamos depressa, quase tropeando nos calcanhares uns dos outros. Evan deve poder enxergar no escuro, outra caracterstica felina. No andamos muito e ficamos amontoados ao redor de uma porta. Pelo menos, acho que uma porta. E lisa, diferente das paredes de concreto texturizadas. Algum, provavelmente Evan, empurra a superfcie lisa, e somos recebidos por uma lufada de ar fresco. - Escada? - pergunto num sussurro. Estou completamente cega e desorientada, mas acho que essa escada pode ser a mesma pela qual desci quando cheguei a este lugar. - No meio do caminho, vamos encontrar alguns destroos - Evan conta. - Mas vocs vo conseguir se espremer e passar. Tenham cuidado, o piso pode estar meio instvel. Quando chegarem ao alto, vo para o norte. Vocs sabem de que lado fica o norte? Ben diz: - Eu sei. Ou, pelo menos, sei como descobrir. - O que voc quer dizer com quando chegarem ao alto? - pergunto. Voc no vem com a gente? Sinto a mo de Evan em meu rosto. Sei o que isso quer dizer e afasto a mo com um tapa. - Voc vem com a gente, Evan - digo. - Tem uma coisa que preciso fazer. - Est certo. - Minha mo procura pela dele no escuro. Eu a encontro e a puxo com fora, - Voc tem que vir com a gente. - Vou encontrar voc, Cassie. Eu no encontro voc sempre? Eu... - No, Evan. Voc no sabe se vai poder me achar. - Cassie. - No gosto do jeito que ele pronuncia meu nome. A voz dele suave demais, triste demais, parecida demais com uma voz de adeus. - Eu me enganei quando disse que era as duas coisas e nenhuma delas.

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8IEK

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No posso ser, sei disso agora. Eu tenho que escolher. - Espere um minuto - Ben interrompe. - Cassie, esse cara um deles? - complicado - respondo. - Vamos falar disso mais tarde. - Pego a mo de Evan e aperto-a junto ao peito. - No me deixe outra vez. - Voc me deixou, lembra? - Evan estende os dedos sobre o meu corao, como se o estivesse segurando, como se ele lhe pertencesse, o territrio pelo qual batalhou com empenho e conquistou. Desisto. O que vou fazer?Amea-lo com uma arma? "Ele chegou at esse ponto", digo a mim mesma. "Ele vai continuar o resto do caminho." - O que tem do lado norte? - quero saber, apertando seus dedos. - No sei. Mas o caminho mais curto para o ponto mais distante. - O ponto mais distante de qu? - Daqui. Espere pelo avio. Quando ele decolar, corra. Ben, voc acha que pode correr? - Acho que sim. - Bem depressa? - Sim. - Mas Ben no parece muito confiante. - Espere pelo avio - Evan sussurra. - No esquea. Ele me beija na boca com paixo, e, ento, o poo da escada fica totalmente sem Evan. Sinto a respirao de Ben na nuca, quente no ar frio. - No entendo o que est acontecendo aqui - Ben fala. - Quem esse cara? Ele um... O que ele ? De onde ele veio? E para onde ele est indo agora? - No tenho certeza, mas acho que ele encontrou o depsito de armas. "Algum chegou l antes de mim e deixou u m rastro de sangue." "Ah, Deus, Evan. No de surpreender que voc no me contou." - Ele vai explodir toda essa droga de lugar.

II
No foi uma corrida degraus acima para a liberdade. Ns praticamente rastejamos para cima, segurando-nos uns aos outros, enquanto escalvamos: eu na frente, Ben atrs, e Sammy entre ns dois. O espao fechado est tomado por finas partculas de poeira, e logo todos estamos

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A53ono
tossindo e resfolegando alto o bastante, me parece, para sermos ouvidos por todos os Silenciadores em um raio de trs quilmetros. Ando com uma das mos estendida a minha frente na escurido e informo nosso progresso em voz baixa. - Primeiro lance! Cem anos depois chegamos ao segundo patamar. Quase metade do caminho para o topo, mas no passamos pelos destroos sobre os quais Evan nos avisou. "Tenho que escolher." Agora que ele se foi e tarde demais, surgem vrios bons argumentos para que ele no nos deixasse. O melhor deles. " - Voc no vai ter tempo." O Olho leva... quanto? Cerca de dois minutos da ativao detonao. Mal d tempo de chegar s portas do depsito de armas. "Certo, ento voc vai ser a mais nobre das pessoas e se sacrificar para nos salvar, mas ento no diga coisas como "eu vou encontrar voc", o que implica que vai haver um Evan para me encontrar depois que voc soltar a bola de fogo verde no inferno." A menos que... Talvez os Olhos possam ser detonados por controle remoto. Talvez aquela coisinha prateada que ele leva a todos os lugares... "No. Se essa fosse uma possibilidade, ele teria vindo conosco e detonado as bombas, quando estivssemos a uma distncia segura." Droga. Sempre que acho que estou comeando a compreender Evan Walker, ele escapa. E como se eu fosse cega de nascena e tentasse visualizar um arco-ris. Se o que imagino que est prestes a realmente acontecer, vou sentir sua morte como ele sentiu a de Lauren, como um soco no corao? Estamos a meio caminho do terceiro lance de escadas, quando minha mo bate num monte de pedras. Viro-me para Ben e sussurro: - Vou ver se consigo escalar. Talvez tenha espao para passarmos pelo alto. Entrego-lhe meu fuzil e me seguro firmemente com as duas mos. Nunca escalei muitas rochas, ou melhor, minha experincia zero, mas, na verdade, ser que to difcil? Subo cerca de um metro, quando uma pedra escorrega sob meu p e caio, batendo com fora o queixo no trajeto. - Vou tentar - Ben se oferece. - No seja bobo. Voc est ferido. - Eu teria que tentar, se voc tivesse conseguido, Cassie - ele argumenta.

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RICK

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Naturalmente, Ben tem razo. Seguro Sammy, enquanto Ben escala a massa de concreto quebrado e barras de ferro retorcido. Posso ouvi-lo gemer a cada vez que estende a mo em busca de outro ponto de apoio. Algo molhado pinga no meu nariz. Sangue. - Voc est bem? - pergunto a ele. - Ahn... defina "bem". - "Bem" significa que voc no est sangrando at morrer. - Estou bem. "Ele fraco", Vosch disse. Lembro-me do modo como Ben caminhava pelos corredores do colgio, gingando os ombros largos, fulminando as pessoas com seu sorriso mortal, o mestre do universo. Nunca o teria chamado de fraco ento. Mas o Ben Parish que conheci naquela poca muito diferente do Ben Parish que agora escala uma parede de pedras pontudas e metal retorcido. O novo Ben Parish tem o olhar de um animal ferido. No sei o que ocorreu com ele entre aquele dia no ginsio de esportes e agora, mas sei que os Outros conseguiram separar o fraco do forte. O fraco foi varrido para longe. Essa a falha no plano mestre de Vosch: se no matar todos ns de uma vez, no sero os fracos que vo sobreviver. o forte que vai permanecer, os dobrados, porm intactos, como as barras de ferro que davam resistncia a este concreto. Enchentes, incndios, terremotos, doenas, fome, traies, isolamento, assassinato. O que no nos mata nos fortalece. Endurece. Disciplina. "Voc est forjando das espadas relhas de arado, Vosch. Voc est nos transformando." "Somos a argila, e voc Michelangelo." "E ns seremos a sua obra-prima."

- E a? - pergunto, depois que se passaram vrios minutos, e Ben no desce - nem do jeito lento, nem do rpido. - Espao... exatamente... suficiente. Eu acho. - A voz soa fraca. -

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um trecho bem comprido, mas posso ver luz adiante. Uma luz brilhante. Como holofotes. E... - E? E o qu? - No muito firme. Posso sentir o cho deslizando debaixo de mim. Eu me abaixo diante de Sammy, digo-lhe para subir no meu colo, e ele se abraa ao meu pescoo. - Segure firme, Sam. - Ele aperta a ponto de me sufocar. - Ahh - ofego. - No tanto assim. - No deixe eu cair, Cassie - ele sussurra no meu ouvido, quando comeo a subir. - No vou deixar, Sam. Ele aperta o rosto de encontro s minhas costas, completamente confiante de que no vou deix-lo cair. Ele enfrentou quatro ataques aliengenas, sofreu Deus sabe o que na fbrica da morte de Vosch e ainda confia que, de algum jeito, tudo vai ficar bem. "Voc sabe que realmente no h esperana", Vosch disse. Ouvi essas palavras antes, com outra voz, a minha voz, na barraca na floresta, sob o carro na rodovia. "Irrealizvel. Intil. Sem sentido." Eu acreditava no que Vosch disse. Na sala de segurana, vi um mar infinito de rostos voltados para cima. Se tivessem perguntado, eu teria lhes dito que no havia esperana, que nada tinha sentido? Ou teria falado: "Subam nos meus ombros, no vou deixar vocs carem"? Estender a mo. Agarrar. Apoiar o p. Descansar. Estender a mo. Agarrar. Apoiar o p. Descansar. "Subam nos meus ombros, no vou deixar vocs carem."

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Ben agarra meus pulsos, quando me aproximo do topo dos destroos, mas, ofegante, peo a ele que puxe Sam primeiro. No me resta nada para apoiar o p nessa etapa final. Fico apenas pendurada ali, esperando que Ben me pegue de novo. Ele me puxa para o espao limitado, uma pequena faixa entre o teto e o alto do deslizamento. A escurido ali no to densa,

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e posso ver seu rosto macilento coberto de poeira de concreto, sangrando com os novos arranhes. - Direto para a frente - ele sussurra. - Talvez uns 30 metros. - No h espao para levantar ou sentar: estamos deitados de bruos com os narizes praticamente colados. - Cassie, no tem... nada. O campo todo desapareceu. Simplesmente... desapareceu. Balano a cabea. Vi de perto e pessoalmente o que Evan capaz de fazer. - Preciso descansar - falo ofegante, e por algum motivo estou preocupada com o meu hlito. Quando foi a ltima vez que escovei os dentes? - Sams, voc est bem? - Sim. - E voc? - Ben pergunta. - Defina "bem". - Essa definio muda a toda hora - ele responde. - Eles iluminaram o lugar ali fora. - O avio? - Est l. Grande, um daqueles avies de carga imensos. - Tem um monte de crianas. Rastejamos em direo faixa de luz que se insinua pela fenda entre os destroos e a superfcie. um trajeto difcil. Sammy comea a choramingar. As mos esto arranhadas e em carne viva, o corpo machucado pelas pedras speras. Ns nos esprememos por pontos to estreitos, que o teto arranha nossas costas. Num momento, fico presa, e Ben precisa de vrios minutos para me libertar. A luz empurra a escurido para trs, fica brilhante, to brilhante que consigo ver partculas de p girando de encontro ao fundo negro. - Estou com sede - Sammy choraminga, - Estamos quase chegando - garanto. - Est vendo a luz? Pela abertura, vejo todo o Vale da Morte leste, a mesma paisagem deserta do Campo Ashpit multiplicado por dez, graas aos holofotes balanando em postes apressadamente erguidos, ancorados nos poos de ventilao que levavam ar ao complexo abaixo. Acima de ns, o cu noturno pontilhado de teleguiados. Centenas deles, pairando a milhares de metros de altura, imveis, os ventres cinzentos cintilando na luz. No cho, abaixo deles, e bem minha direita, um avio enorme est pousado perpendicular a nossa posio. Quando decolar, vai passar direto por ns. - Eles carregaram o... - comeo, mas Ben me interrompe com sibilo.

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- Eles ligaram os motores. - Para que lado fica o norte? - 2 horas. - Ele aponta. Seu rosto no tem cor. Nenhuma. A boca est um pouco entreaberta, como um cachorro arfante. Quando ele se inclina para olhar o avio, vejo que toda a frente da camisa est molhada. - Voc consegue correr? - pergunto. - Eu preciso. Portanto, sim. Eu me viro para Sam. - Assim que sairmos, volte para as minhas costas, est bem? - Posso correr, Cassie - meu irmo protesta. - Eu sou rpido. - Eu o levo - Ben oferece. - No seja ridculo - replico. - No sou to fraco quanto parece. - Ele deve estai- pensando em Vosch. - Claro que no - respondo. - Mas, se voc cair com ele, ns trs vamos morrer. - A mesma coisa pode acontecer com voc. - Ele meu irmo. Eu vou lev-lo. Alm disso, voc est ferido e... Isso tudo que consigo dizer. O resto abafado pelo rugido do imenso avio que est vindo em nossa direo, acelerando. - agora! - Ben grita, mas no consigo ouvi-lo. Preciso ler seus lbios.

Agachamo-nos na abertura, apoiados na ponta dos dedos e nos calcanhares. O ar frio vibra de acordo com o ensurdecedor trovejar do grande avio que vocifera no cho batido. Ele fica nivelado conosco quando a roda dianteira se ergue, e quando se ouve a primeira exploso. E eu penso: "Hum, um pouco cedo, Evan." O cho se desloca, e samos correndo, Sammy balanando para cima e para baixo nas minhas costas, e atrs de ns o poo da escada parece desabar silenciosamente, porque todos os sons so abafados pelo rugido do avio. A presso traseira dos motores atinge meu lado esquerdo. Tropeo e quase escorrego. Ben me segura e puxa para a frente.

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E, ento, sou transportada pelo ar. A terra incha como um balo inflado e volta ao lugar, abrindo-se devido violenta fora. Tenho receio de que meus tmpanos estouraram. Felizmente para Sam, aterrisso de bruos, mas no foi to agradvel para mim, porque o impacto arranca todos os centmetros cbicos de ar dos meus pulmes. Sinto que o peso de Sammy desapareceu e, ento, vejo Ben colocando-o sobre o ombro. Eu me levanto, mas caio para trs, e penso: "Fraco uma ova, uma ova." Diante de ns, o cho parece se estender ao infinito. Atrs de ns, est sendo sugado para um buraco negro, e o buraco nos segue medida que se expande, devorando tudo em seu caminho. Qualquer escorrego e seremos puxados para o interior, e nossos corpos modos em fragmentos microscpicos. Escuto um grito agudo vindo de cima, e um teleguiado choca-se com a terra a uns dez metros de distncia. O impacto o desfaz em pedaos, transformando-o em uma granada do tamanho de um automvel. Milhares de estilhaos afiados so atirados pela exploso, rasgando minha camisa cqui em tiras e penetrando em minha pele exposta. Esta chuva de teleguiados obedece a um ritmo. Primeiro, o grito da Banshee. Depois, a exploso, quando se chocam com o cho duro como pedra. Em seguida, a rajada de destroos. Ns nos desviamos dos pingos dessa chuva mortal, ziguezagueando pela paisagem sem vida, enquanto ela consumida pelo faminto buraco negro que nos segue. Tambm tenho mais um problema. O joelho. O velho ferimento provocado por um Silenciador na floresta. Sempre que meu p bate no cho duro, uma dor aguda desce pela perna, deixando-me desconcertada, me retardando. Fico cada vez mais para trs. A sensao de estar correndo menos, me atrasando mais, enquanto algum bate sem parar no meu joelho com uma marreta. Uma cicatriz surge no perfeito nada adiante. Cresce. Aproxima-se de ns numa velocidade assustadora. - Ben! - grito, mas ele no pode me ouvir em meio a todos os gritos, exploses e imploses ensurdecedoras de 200 toneladas de rochas desabando no vcuo criado pelos Olhos. A sombra indistinta que vem em nossa direo cria uma forma, e, ento, a forma se transforma em um veculo do exrcito, pontilhado de torres de tiro voltadas para ns. Patifes determinados. Ben agora o v, mas no temos escolha, no podemos parar, no po-

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a5s o n d a
demos voltar. "Pelo menos eles tambm sero sugados" penso. E, ento, eu caio. No sei bem por qu. No me lembro da queda em si. Num momento estou em p, no seguinte estou com o rosto no cho, e como se eu me perguntasse: "De onde veio essa parede?" Talvez o meu joelho tenha travado. Talvez eu tenha escorregado. Mas estou no cho e sinto a terra debaixo de mim, chorando e gritando, enquanto o buraco a dilacera, como se um predador faminto estivesse devorando uma criatura viva. Tento me levantar, mas o cho no coopera. Ele se empena debaixo de mim, e caio novamente. Ben e Sam esto a vrios metros adiante, ainda correndo, e l est o jipe militar, cortando-lhe a frente no ltimo segundo, muito depressa. Ele mal desacelera. A porta abre-se de repente, e um garoto magro se inclina para fora, a mo estendida para Ben. Ben arremessa Sammy para o garoto, que puxa meu irmo para dentro e, ento, bate a mo com fora na lateral do veculo como se estivesse dizendo, "Vamos, Parish, vamos!" E, ento, em vez de saltar para dentro do jipe como uma pessoa normal, Ben Parish vira-se e volta correndo at onde estou. Aceno para que volte. "No d tempo, no d tempo, no d tempo, no d tempo, no d tempo." Sinto o hlito da besta nas minhas pernas nuas, quente e empoeirado, terra e pedras pulverizadas, e o cho se abre entre ns dois quando o pedao em que me encontro se desprende e comea a deslizar para a cratera sem luz. Isso faz com que eu escorregue para trs, para longe de Ben, que sensatamente se jogou de bruos na beirada da fissura, para no deslizar comigo direto para o buraco negro. Nossos dedos se tocam, flertam uns com os outros, o dedo mnimo dele se engancha no meu. "Salve-me, Parish. A promessa do dedo mindinho, est bem?" mas ele no pode me puxar pelo mindinho. E, assim, no meio segundo que tem para decidir, ele decide, solta o meu dedo e arrisca a nica oportunidade de agarrar meu pulso. Vejo-o abrir a boca, mas no escuto nenhum som, quando ele se atira para trs, puxando-me para cima e para fora sem me soltar, segurando meu pulso com as duas mos e virando-se como um lanador de peso, atirando-me na direo do jipe. Acho que meus ps chegaram mesmo a sair do cho. Outra mo pega meu brao e puxa para dentro. Acabo aterrissando nas pernas do garoto magro, somente agora perto o bastante para perceber que no um garoto, mas uma garota de olhos negros e cabelos pretos, brilhantes e lisos. Sobre seu ombro, vejo Ben saltar para a traseira do jipe,

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mas no consigo ver se ele consegue se segurar. Em seguida, sou jogada de encontro porta, quando o motorista vira violentamente a direo para a esquerda, na tentativa de evitar um teleguiado em plena queda. Ele aperta fundo o acelerador. O buraco j engoliu todas as luzes, mas uma noite clara, e no tenho dificuldade em ver a borda da cratera disparando na direo do jipe, a boca escancarada da besta. O motorista, que jovem demais para ter licena para dirigir, gira a direo de um lado a outro, evitando a torrente de teleguiados explodindo a nossa volta. Um deles cai diante de ns. No h tempo de desviar, de modo que disparamos em meio exploso. O para-brisa se desintegra, cobrindo-nos com uma chuva de vidro. A roda traseira derrapa, somos sacudidos, saltamos para a frente, agora a centmetros do buraco. No posso mais olhar para ele. Ento, olho para cima. Onde a nave me navega serenamente no cu. E, abaixo dela, caindo rapidamente em direo ao horizonte, outro teleguiado. 'No, no um teleguiado", penso. "Est brilhando." Deve ser uma estrela cadente, a cauda em fogo como um cordo de prata ligando-a aos cus.

Quando o amanhecer se aproxima, estamos a quilmetros de distncia, escondidos sob uma passagem de acesso para a rodovia. O garoto com orelhas muito grandes, que chamam de Dumbo, est ajoelhado ao lado de Ben, aplicando-lhe uma nova atadura no ferimento lateral. Ele j cuidou de mim e de Sammy, tirando estilhaos, higienizando, suturando, colocando ataduras. Perguntou o que aconteceu minha perna. Eu lhe disse que fui atingida por um tubaro. Ele no reage. No parece confuso, nem divertido,, nem nada disso. Como se levar um tiro de um tubaro fosse algo perfeitamente natural como resultado da Chegada. Como mudar o nome para Dumbo. Quando lhe perguntei qual era seu verdadeiro nome, ele disse que era... Dumbo.

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Ben Zumbi, Sammy Nugget, Dumbo Dumbo. E tambm h Po de L, um garoto de expresso doce que no fala, no sei se porque no pode ou se porque no quer. Teacup, uma garotinha no muito mais velha que Sams, parece estar muito confusa, o que me preocupa, porque ela segura, acaricia e se abraa a um M16 que parece estar carregado com um pente cheio. Finalmente, a garota bonita de cabelos negros, chamada Especialista, vulgo Esp, com idade prxima minha, que no apenas tem cabelos muito brilhantes e lisos, mas tambm uma pele impecvel de um modelo pintado com aergrafo, do tipo que se v nas capas de revistas de moda, sorrindo arrogantemente para voc na fila de sada. S que Esp nunca sorri, da mesma forma que Po de L nunca fala. Assim, decidi me ater possibilidade de que lhe faltem alguns dentes. Tambm h algo entre ela e Ben. Agem como se fossem prximos. Eles passaram um longo tempo conversando, quando chegamos a esse lugar. No que eu estivesse espiando ou algo parecido, mas estava perto o bastante para escutar as palavras, xadrez, crculo e sorriso. Ento, escuto Ben perguntar: - Onde voc conseguiu o jipe? - Tive sorte - ela disse. - Eles mudaram vrios equipamentos e suprimentos para uma rea temporria a oeste do campo, bem perto, acho que por causa do bombardeio. A rea era vigiada, mas Po de L e eu estvamos numa posio favorvel. - Esp, voc no deveria ter voltado. - Se eu no tivesse voltado, no estaramos conversando agora. - No foi isso que eu quis dizer. Quando voc viu o campo explodir, devia ter voltado para Dayton. Talvez s a gente saiba a verdade sobre a 5 Onda. Isso maior do que eu. - Voc voltou para buscar Nugget. - Isso diferente. - Zumbi, voc no to burro assim. - Como se Ben fosse s um pouco burro. - Voc ainda no entendeu? No momento em que decidirmos que uma pessoa no importa mais, eles venceram. Esse um ponto em que tenho que concordar com a Senhorita Pele Perfeita. Enquanto seguro meu irmozinho no colo para mant-lo aquecido. Na elevao do terreno de onde se v a rodovia abandonada. Sob um cu tomado por bilhes de estrelas. No me importo com o que elas dizem sobre como somos pequenos. Um, mesmo o menor, o mais fraco, o mais insignificante, importa.

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Est quase amanhecendo. Pode-se sentir o dia chegando. O mundo prende a respirao, porque realmente no h garantia de que o sol vai nascer. O fato de ter existido um ontem no significa que vai haver um amanh. O que Evan disse? "Estamos aqui, e ento vamos embora, e no tem nada a ver com o tempo que permanecemos aqui, mas com o que fazemos com ele." E eu sussurro: - Efemrida. - O nome que ele me deu. Ele tinha estado em mim. Ele tinha estado em mim, e eu tinha estado nele, juntos em um espao infinito, e no havia um ponto em que ele terminava, e eu comeava. Sammy se mexe no meu colo. Ele tinha cochilado, e agora acordou. - Cassie, por que voc est chorando? - No estou chorando. Quietinho, e volte a dormir. Ele roa os ns dos dedos no meu rosto. - Voc est chorando. Algum est vindo em nossa direo. Ben. Enxugo as lgrimas apressadamente. Ele senta-se ao meu lado com muito cuidado, com um gemido de dor. No olhamos um para o outro. Observamos os espasmos incandescentes dos teleguiados cados distncia. Ouvimos o vento solitrio assobiando entre os galhos secos das rvores. Sentimos o frio do cho congelado penetrando pela sola de nossos sapatos. - Eu queria lhe agradecer - ele diz. - Pelo qu? - pergunto. - Voc salvou a minha vida. Dou de ombros. - Voc me levantou quando ca - respondo. - Ento, estamos quites. O meu rosto est coberto por ataduras, meus cabelos parecem um ninho de passarinhos, estou vestida como um dos soldados de brinquedo de Sammy, e, mesmo assim, Ben Parish se inclina e me beija. Um beijo delicado, um pouco no rosto, um pouco na boca. - Por que fez isso? - pergunto, a voz saindo em um minsculo chiado, a garotinha de muito tempo atrs, a Cassie-com-o-rosto-cheio-de-sardas-que-eu-fui com cabelos crespos e joelhos ossudos, uma garota comum que viajava num nibus escolar amarelo comum todos os dias comuns. Em todas as minhas fantasias sobre o nosso primeiro beijo, e houve cerca de 600 mil, nenhuma vez imaginei que seria como esse. Nosso so-

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nhado beijo geralmente era acompanhado de luar, ou neblina, ou luar e neblina, uma combinao muito misteriosa e romntica, pelo menos no local apropriado. Neblina iluminada pela lua junto a um lago ou um rio de guas calmas: romntico. Neblina iluminada em quase qualquer outro lugar, como um beco estreito: Jack, o Estripador. "Voc se lembra dos bebs?" eu perguntava em minhas fantasias. E Ben sempre diz, "Ah, sim. Claro que lembro. Os bebs!" - Ei, Ben, eu estava imaginando se voc se lembra... amos juntos de nibus para a escola, e voc contou sobre sua irmzinha, e eu lhe falei que Sammy tinha acabado de nascer tambm, e eu estava me perguntando se voc se lembrava disso. Sobre eles terem nascido juntos. No juntos, isso faria deles gmeos, haha. Quero dizer, na mesma poca. No exatamente, mas com uma semana de diferena. Sammy e a sua irm. Os bebs. - Desculpe... bebs? - Esquece. No importante. - Agora tudo importante. Estou tremendo. Ele deve ter notado, pois pe o brao ao meu redor e ficamos sentados nessa posio durante algum tempo. Meus braos em volta de Sammy, os braos dele em volta de mim, e juntos ns trs assistimos ao sol surgir no horizonte, eliminando a escurido com uma exploso de luz dourada.

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