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ANTICUERPOS Y ANTGENOS

Los anticuerpos son protenas producidas en los vertebrados en respuesta a la exposicin a estructuras extraas conocidas como antgenos. Los anticuerpos son increblemente diversos y especcos en su capacidad para reconocer formas extraas, y son los principales mediadores de la inmunidad humoral frente a todo tipo de microbios. Las sustancias que generan anticuerpos o que son reconocidas por los anticuerpos se denominan antgenos. Los anticuerpos se unen al espectro ms amplio de estructuras antignicas, muestran la mayor capacidad para discriminar entre diferentes antgenos y son los que se unen a los antgenos con ms fuerza. Los anticuerpos pueden aparecer en dos formas: los anticuerpos unidos a la membrana sobre la supercie de los linfocitos B actan como receptores para los antgenos y los anticuerpos secretados que residen en la circulacin, los tejidos y las localizaciones mucosas se unen a los antgenos, neutralizan las toxinas e impiden la entrada y la propagacin de los patgenos. El reconocimiento de los antgenos por los anticuerpos unidos a la membrana de linfocitos B vrgenes activa a estos linfocitos e inicia la respuesta inmunitaria humoral. Los anticuerpos tambin se producen en una forma secretada por linfocitos B estimulados por el antgeno. En la fase efectora de la inmunidad humoral, estos anticuerpos secretados se unen a los antgenos y desencadenan diversos mecanismos efectores que eliminan los antgenos. La eliminacin del antgeno requiere a menudo la interaccin del anticuerpo con componentes del sistema inmunitario innato, que incluyen molculas tales como protenas del complemento y clulas como fagocitos y eosinlos. Las funciones efectoras mediadas por anticuerpos incluyen la neutralizacin de microbios o de productos microbianos txicos, la activacin del sistema del complemento, la opsonizacin de antgenos por una fagocitosis potenciada, la citotoxicidad mediada por clulas dependiente de anticuerpos, mediante la cual los anticuerpos se dirigen a los microbios para que se produzca su lisis por clulas del sistema inmunitario innato, y la hipersensibilidad inmediata, en la que los anticuerpos desencadenan la activacin de los mastocitos.

DISTRIBUCIN NATURAL Y PRODUCCIN DE ANTICUERPOS Los anticuerpos se distribuyen en los lquidos biolgicos por todo el cuerpo y se encuentran en la supercie de un nmero limitado de tipos celulares. Los linfocitos B son las nicas clulas que sintetizan molculas de anticuerpos. Estos linfocitos inicialmente expresan en la supercie celular una forma de la molcula del anticuerpo que es parte integral de la membrana, donde acta como receptor del antgeno de los linfocitos B. Despus de la exposicin a un antgeno, gran parte de la respuesta inicial de anticuerpos se produce en los tejidos linfticos, principalmente el bazo, los ganglios linfticos y los tejidos linfticos mucosos, pero clulas plasmticas productoras de anticuerpos longevas pueden persistir en otros tejidos, especialmente en la mdula sea (vase captulo 10). Las formas secretadas de anticuerpos se encuentran en el plasma (porcin lquida de la sangre), en las secreciones mucosas y en el lquido intersticial de los tejidos. Los anticuerpos sintetizados y secretados por los linfocitos B con frecuencia se unen a la supercie de otras clulas efectoras inmunitarias, como los fagocitos mononucleares, los linfocitos NK (natural killer, citolticos naturales) y los mastocitos, que presentan receptores especcos para unirse a molculas de anticuerpo (vase captulo 14). La concentracin en el suero de molculas de un anticuerpo especco para un antgeno en particular se calcula normalmente determinando cuntas diluciones seriadas del suero se pueden realizar antes de que se dejen de observar uniones. Casi dos tercios de la produccin humana de anticuerpos corresponden al denominado IgA, que es producido por linfocitos B en las paredes de los aparatos digestivo y respiratorio y se transporta activamente hacia la luz.